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Duquesa por Error

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Duquesa por Error

evaluări:
4.5/5 (2 evaluări)
Lungime:
334 pages
5 hours
Editor:
Lansat:
Oct 2, 2020
ISBN:
9781071567890
Format:
Carte

Descriere

Otra de las historias clásicas de matrimonio por conveniencia de Cheryl Bolen.
 
Una visita inocente al duque de Aldridge para solicitar una donación para sus viudas de guerra pone a Lady Elizabeth Upton en medio de un escándalo más impactante. . .
 
El duque de Aldridge se ofrece por la hermana de su mejor amigo, Lady Elizabeth Upton, después de que una confusión la envía a su dormitorio, justo cuando él sale de su baño. Ciertamente no quiere forzar la mano del duque, pero ¿cómo puede soportar la vergüenza que su comportamiento escandaloso ha arrojado sobre su querido hermano, el marqués de Haverstock?
 
Una vez que acepta casarse con el rompecorazones de la infancia, Elizabeth se da cuenta de que no quiere nada más que ganarse el amor de su marido. Pero capturar su corazón no es una tarea fácil cuando los amores anteriores amenazan con destruir los frágiles lazos de su matrimonio.

Editor:
Lansat:
Oct 2, 2020
ISBN:
9781071567890
Format:
Carte

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Duquesa por Error - Cheryl Bolen

26

Tabla de contenido

Prólogo

Capítulo 1

Capítulo 2

Capítulo 3

Capítulo 4

Capítulo 5

Capítulo 6

Capítulo 7

Capítulo 8

Capítulo 9

Capítulo 10

Capítulo 11

Capítulo 12

Capítulo 13

Capítulo 14

Capítulo 15

Capítulo 16

Capítulo 17

Capítulo 18

Capítulo 19

Capítulo 20

Capítulo 21

Capítulo 22

Capítulo 23

Capítulo 24

Capítulo 25

Capítulo 26

Prólogo

Charles Upton, el marqués de Haverstock, miró a través de la mesa del desayuno a Anna. Finalmente, el color había vuelto a sus mejillas después de meses de duelo por el bebé que habían perdido antes de que pudiera respirar. A pesar de que habían estado casados ​​durante casi dos años, nunca podría cansarse de mirar la belleza de Anna.

Le habían dicho que ella era la imagen de su madre, de una espectacular belleza, noble francesa que había capturado los corazones de los hombres con tanta facilidad como si rompiera ramitas debajo de sus pies. Qué afortunado era Haverstock de haberse casado con su joven Anna antes de que ella tuviera la oportunidad de atrapar a los hombres con una sola mirada. Y cuán profundamente agradecido estaba de ser el primer y único hombre a quien ella le había dado su amor.

Uno de los lacayos apareció en silencio a su lado y le entregó una carta. La escritura a mano era vagamente familiar. ¡Qué es esto, se parece mucho a la letra de Aldridge! ¿Cómo podría ser esto? La carta parecía haber sido traída por un mensajero y no tenía signos de haber pasado por la oficina postal. ¿Habrá regresado de Italia, donde había estado durante casi cinco años?

Las cejas bajaron, Haverstock le dio la vuelta. Y vio que el sello había sido estampado con una espada, el símbolo del duque de Aldridge. Haverstock sonrió y abrió la carta que llevaba el blasón del duque.

Mi querido Haverstock

Estoy escribiendo esto desde Dover y espero que llegue a Londres antes que yo. Quiero ver esta notable belleza con la que te has casado, y confieso haber tenido el diablo imaginando a la sensata Lydia uniéndose a Morgie. Estos ojos míos anhelan contemplar a mi querido amigo después de una ausencia tan larga.

Aldridge

—No vas a creer quién regresó a la ciudad, —dijo Haverstock a su esposa.

—Permíteme intentarlo. —Dejó el periódico y lo miró con brillantes ojos marrones—. ¿Un amigo tuyo?

El asintió.

—¿A alguien a quien nunca he conocido?

—Intenta otra vez.

—¿Puede ser que el duque de Aldridge haya regresado de Italia?

—Me conoces demasiado bien, mi amor. —Él tomó su mano y le dio un beso en el dorso.

—¿Me pregunto si él trae a la Condesa con él? —

—Me parece recordar haber oído que ha vuelto con su esposo.

Las largas pestañas de Anna bajaron. 

—Tu amigo ducal es muy pícaro.

—Pero me atrevo a decir que te sentirás a gusto con él. Las mujeres siempre lo hacen. Es muy encantador, incluso siendo un libertino. El matrimonio de él y Anna fue construido sobre un lecho de roca impermeable. No hay temor de que ella vea a otro hombre.

Ni siquiera Aldridge, a quien las mujeres encontraban irresistible.

—Ciertamente espero que él no intente corromper a mi esposo.

—Somos muy diferentes. Especialmente ahora. —Haverstock quería dos cosas ahora: ser un hombre de familia y hacer todo lo posible para derrotar a los franceses.

El lacayo regresó a la cámara al mismo tiempo que la última hermana soltera de Haverstock tomó su lugar en su mesa. 

—Otra carta para usted, mi señor.

Él y Anna saludaron a Cynthia, quien últimamente había usado su nombre de pila de Elizabeth en honor a la tía recientemente fallecida por la que había sido nombrada. Echó un vistazo a la carta que el lacayo colocó en su mano y reconoció fácilmente el ordenado guion de Morgie. Hasta hace poco Morgie solo necesitaba tocar a la puerta para comunicarse con Haverstock, pero desde Lidia dio a luz, Morgie se ha mantenido en su lado como un perro faldero. Haverstock podría haber buscado en los tres reinos y nunca haber encontrado un mejor esposo para su hermana favorita que Morgie para Lydia.

Rasgando la carta, la leyó.

Toda la ciudad lo sabe. ¡Aldridge ha vuelto!

Con una mirada traviesa en su rostro, se encontró con la mirada de su esposa. 

—Ya habías oído hablar de Aldridge ¿no?

Ella se rio y asintió.

—¿Sabía qué? —Preguntó Elizabeth, con su tetera congelada a mitad de camino. Miró a su hermana. 

—El duque de Aldridge finalmente ha regresado a Inglaterra.

Capítulo 1

Cómo diablos tantas personas sabían que estaba de regreso en Inglaterra, Philip Ponsby, el quinto duque de Aldridge, se preguntó mientras comenzaba a escanear la pila de correspondencia reciente sobre su escritorio. Le había contado a una sola persona, y sabía sin lugar a dudas que Haverstock no era un chismoso. ¡Los sirvientes! Había enviado con anticipación para que prepararan la casa. La cadena de comunicación de los sirvientes era muy superior a la de sus amos, aunque sus métodos lo eludían.

Afortunadamente, Aldridge House no olía a humedad a pesar de que había estado fuera durante cinco años. Esa fue una de las dudosas ventajas de ser el mayor de ocho. Sus hermanos solían usar la casa de Londres, trotando para ir al teatro o para encontrar pretendientes en Almack. Fue este último, y su interminable procesión de damas elegibles que deseaban unirse con el duque de Aldridge, lo que lo envió a empacar para su larga estancia en el continente.

Sin embargo, tenía que admitir que se sentía endiabladamente bien estar de vuelta en el país de su nacimiento. Hasta que vio los acantilados blancos en Dover y la torre de la Abadía de Westminster, no se había dado cuenta de lo mucho que había echado de menos Inglaterra, sus lúgubres cielos y todo.

Una vez que ese vil Napoleón había pegado a su propia familia usurpadora en el trono de Nápoles, Aldridge se dio cuenta de cuán grave era la amenaza para su propio país del monstruo corso. Si Napoleón pudiera saquear su camino de conquista por Europa, ¿qué iba a impedir que invadiera las Islas Británicas?

Aldridge, por ejemplo. No había nada que no haría para evitar que eso sucediera. Antes de que terminara la semana, se presentaría en el Ministerio de Asuntos Exteriores y ofrecería sus servicios a la Corona.

En la pila de cartas, una caligrafía completamente femenina llamó su atención. Había estado lejos de Inglaterra durante tanto tiempo que ahora no podía recordar la letra de ninguna dama. Curioso, abrió la misiva. Solo era una página. Una oración, en realidad. De Belle Annabelle Evans. Cinco años atrás, había sido la cortesana más bella de todo Londres. Lo último que escuchó fue que estaba bajo la protección del duque de Benson.

Aldridge,

Te llamaré esta tarde por un asunto importante.

Su mirada se dirigió al reloj de la caja sobre su chimenea. Dos en punto. Realmente no estaba dispuesto a ver a nadie después del largo e incómodo viaje, pero no podía negarse a ver a Belle. Ella le había hecho un buen giro hacía mucho tiempo. Sin duda, ahora deseaba que le devolvieran el dinero. ¿Había perdido su buena apariencia? ¿Ella era indigente? ¿Le pediría dinero a ella? Él se encogió de hombros. Era un hombre muy rico. Si la mujer lo necesitara, le complacería ayudarla.

Llamó a un sirviente, y cuando apareció un joven lacayo que tenía piernas largas y hombros anchos, el duque solicitó un baño para prepararse en su habitación. Maldición, pero estaba cansado. Y sintió como si estuviera cubierto de polvo y tierra del camino de Dover.

Mientras se calentaba el agua y le llevaba a su bañera, él revisaba el resto de las cartas. Después de terminar con ellas, y de retrasar la redacción de cualquier respuesta, subió penosamente la amplia escalera de mármol hasta sus aposentos privados, complacido de encontrar su baño listo. Con la ayuda de Lawford, se quitó la ropa y luego se metió en el baño caliente frente a la chimenea.

—Por cierto, Lawford, instruye a Barrow que, si una mujer llama, él deberá traerla aquí.

—Muy bien, mi señor. —Después de haber estado con Aldridge desde que dejó Oxford, Lawford estaba acostumbrado a que las damas de medio mundo aparecieran en las habitaciones privadas de su amo.

* * *

Lady Elizabeth Upton diría que seguramente fue la intervención divina la que la envió a los alojamientos modestos en Miser Street temprano ese día. Pero en realidad era la amabilidad de su hermano James. Como oficial en la península y el hermano más cercano a ella en edad y afecto, James le había escrito una carta para pedirle que cuidara el bienestar de la joven viuda y el hijo de un soldado asesinado que había servido bajo su mando.

James había escrito:

Tenía entendido que el matrimonio entre Harry Hudson, uno de los mejores soldados del ejército de Su Majestad, y su esposa era extremadamente fuerte. Siempre hizo hincapié en que, si algo le sucedía, deseaba que yo lo viera. que ella y su niña cuidaron. Obviamente, no puedo hacerlo desde España, pero sé que puedo contar con mi hermana preferida para llevar a cabo esta comisión en mi lugar. Obviamente, si hay una gran necesidad, me falta para hacer lo que pueda por la viuda —.

Elizabeth no haría nada por su hermano. Armada con la dirección de la viuda, Elizabeth aprovechó el entrenador de su hermano mayor para llamar a la señora Hudson. Cuando el entrenador con blasón de Haverstock giró hacia Miser Street, cerca de Covent Garden, la mirada de Elizabeth se clavó en una miserable mujer. Ella juzgó que la mujer tenía cerca de su edad de veinte y un años. Una mano agarró la de su pequeña niña, a quien Elizabeth juzgó que tenía tres años; el otro agarró una caja abultada, muy parecida a la maleta de Elizabeth, pero mucho más desaliñada.

Sin siquiera buscar el número 12, Elizabeth estaba segura de haber encontrado a la viuda de James. Le indicó al cochero que se detuviera y abrió la ventana de su entrenador. 

—¿Sra. Hudson? —preguntó.

La mujer se detuvo y se volvió para mirar a Elizabeth, una ceja levantada en consulta. 

—¿Si?

—¿Me permite que la lleve a su destino? Parece que mi hermano, el capitán James Upton, sirvió con su marido y tenía una muy buena opinión de él.

Las lágrimas brotaron de los ojos verdes de la bella mujer. 

—Mi Harry era un hombre muy bueno. 

Mientras se quitaba una lágrima, Elizabeth notó que la joven viuda todavía llevaba un sencillo anillo de bodas de oro. También notó que el vestido limpio de muselina de la mujer estaba remendado. El corazón de Elizabeth se dirigió a la mujer afectada. 

—Harry me escribió sobre cuánto admiraba al capitán Upton. —La mujer poseía una voz gentil.

Para entonces, el cochero se había bajado de la carreta y había abierto la puerta del carruaje. Lo cual fue bueno para la señora Hudson porque la lluvia comenzaba a caer. 

—Por favor, ven y siéntate conmigo, —dijo Elizabeth.

La mujer y su hija se subieron y se sentaron frente a ella. Elizabeth podía decir por la mirada curiosa de la niña que esta debía ser la primera vez que había estado dentro de un carruaje. 

—Soy Lady Elizabeth. ¿Cómo te llamas? —Elizabeth le preguntó al niño de aspecto angelical con mechones de cobre.

—Louisa.

Elizabeth miró a la madre. 

—Tu hija es encantadora.

Los ojos de la señora Hudson todavía se nublaron. 

—Ella sigue a mi esposo.

Qué triste que esta mujer hubiera perdido al marido que obviamente adoraba. La mirada de Elizabeth fue hacia la bolsa de la mujer. 

—¿Vas a alguna parte?

La señora Hudson se echó a llorar. 

—Acabamos de ser desalojados de nuestras habitaciones ... —La señora Hudson trató de calmarse lo suficiente como para ofrecerle tranquilidad a su preocupada hija—. Está bien, pequeña. Mamá está bien.

A Elizabeth se le ocurrió que debía haber sido desalojada por no pagar los alquileres. Lo que significaba que probablemente no tenía a dónde ir. 

—¿Dónde vivirás?

La mujer negó con la cabeza. 

—No sé qué haremos. —Una nueva ola de lágrimas la alcanzó.

Elizabeth cruzó el carruaje y la acarició. Parecía un milagro que llegara a Miser Street en el momento exacto en que la señora Hudson se vio obligada a abandonarla. 

—Por favor, no te preocupes. Por eso he venido hoy. El Capitán Upton quiere asegurarse de que tú y Louisa sean atendidos. 

Elizabeth no tenía la menor idea de qué suma se necesitaría para pagar el alquiler de la mujer, pero pensó que el dinero de su monedero alcanzaría. 

—¿Cuánto dinero necesitas para recuperar a tu alojamiento?

—Debo dieciocho guineas, y eso sin contar este mes—.

—Permíteme hablar con tu ... arrendador. —Elizabeth bajó del carruaje y corrió por el pavimento encharcado hasta el número 12.

Aunque la Sra. Hudson y su pequeña niña estaban impecables, no sucedía lo mismo con la casa de huéspedes maloliente donde residían. En el primer piso, Elizabeth, salpicada por la lluvia, conoció a la señora Preble, una mujer de mediana edad, aparentemente bien alimentada, que llevaba una gorra de viuda. Elizabeth explicó la difícil situación de la desafortunada señora Hudson.

—Es una moneda en mi bolsillo que pone comida en la mesa, no un corazón blando. —Había una dureza en el rostro de la mujer.

—Si permite que la Sra. Hudson termine el mes, le pagaré veinte libras, lo que incluye lo que debe, y resulta ser cada centavo que pueda tener. Para la próxima semana, Elizabeth esperaba conseguir alojamiento en un vecindario decente para la Sra. Hudson. El área alrededor de Covent Garden no era lugar para una mujer y un niño gentiles.

Los ojos de la señora Preble se iluminaron. 

—Hasta fin de mes será entonces. 

Su mirada se dirigió hacia la retícula que Elizabeth estaba abriendo. Dejó todo el contenido en el escritorio cercano. Monedas de todas las denominaciones y diferentes tonos de metal formaron una pequeña montaña. Parecía mucho más dinero de lo que Elizabeth sabía que era.

—Debería ser veinte libras—, dijo Elizabeth.

* * *

Mientras el entrenador traqueteaba por la ajetreada ciudad, una sensación de euforia la recorrió. Ayudar a la señora Hudson y su querida hija le había dado a Elizabeth más alegría que nunca. Ayudar en la escuela de costura de Anna la había hecho sentir útil, pero no como hoy.

Desde hace algún tiempo se había cansado de la Gran Cacería de Marido. Ella debe resignarse a ser solterona. Después de todo, terminaría siendo la tía soltera como su homónima, tía Elizabeth. Solo una vez Elizabeth se había enamorado y él no le había correspondido como para ofrecerle su mano.

No, haz eso dos veces, pensó. Cuando era muy joven, se había lamentado por el amigo de su hermano que justo ese día había regresado a Inglaterra después de una ausencia de cinco años. Desde los doce años hasta el año de su presentación, había soñado con capturar el corazón del guapo duque. Dado que había una diferencia de edad de once años entre ella y Aldridge, haber estado interesado en la hermana de doce años de su amigo era tan imposible como una primavera escocesa seca. Quizás si hubiera estado en Inglaterra el año que me presentaron

No le haría ningún bien detenerse en lo que se hizo y no se podía deshacer. Ella ya no creía que un marido y una familia propia fueran necesarios para su felicidad. Su alegría vendría de ayudar a las viudas de guerra como la señora Hudson.

A lo largo del gruñido paseo en carruaje, ella comenzó a formar un plan. Revisaría todas las cartas de James para identificar a los asesinados, y con la ayuda de Haverstock iría a la Oficina de Guerra y buscaría la dirección de cada una de esas viudas.

Pero primero ella para encontrar la manera de adquirir una casa grande en un vecindario respetable. Su hogar para las viudas de guerra y sus hijos podría alegrar la vida de estas familias, tal como la escuela de costura de Anna había hecho mucho para mejorar la vida de las mujeres y los niños en el East End.

* * *

—He llegado a la conclusión de que nunca me casaré. —Elizabeth miró a su bella cuñada cuando las dos se sentaron en las cartas de escritura escarlata de Lady Haverstock más tarde esa tarde.

Anna levantó la vista de su escritorio dorado. 

—No puedes decir eso. Tienes solo uno y veinte años de edad. Hay mucho tiempo para que encuentres a alguien a quien ames tanto como yo amo a Charles.

Le dolía más bien que Anna no le hubiera asegurado el amor del Capitán Smythe. Parecía que Elizabeth había sido la última en descubrir que el apuesto oficial no tenía intenciones de arriesgar su vida por la de ella, después de robarle el corazón antes de regresar a la Península. 

—El único hombre del que siempre me enamoré no me devolvió el cariño, y no he conocido a nadie desde entonces que me tentara a abandonar la vida con la que me he sido feliz.

—Ese hombre no era digno de ti.  Ahora, pequeña, si eres paciente encontrarás un gran amor.

—Creo que no. En las últimas semanas he elegido emular a Charlotte y hacer buenos trabajos.

—Hay una diferencia significativa entre tú y Charlotte. Ella tiene un esposo con el que está felizmente casada.

Elizabeth se encogió de hombros. 

—No necesito un esposo para tener una vida plena y gratificante al servicio de los menos afortunados.

—No puedo decir que no he notado cuánto tiempo has pasado en nuestra escuela de costura.

Elizabeth se encogió de hombros. 

—Alguien tuvo que intervenir con esas almas pobres y desafortunadas cuando Lydia se estaba reproduciendo. —A Elizabeth le dolió hablar con Anna sobre el reciente encierro de su hermana porque sabía lo devastada que estaba Anna por la pérdida de su propio bebé.

—Has hecho mucho bien, dijo Anna.

—Me refiero a hacer más. ¿No te ha sorprendido que haya muchas viudas de oficiales que se han vuelto indigentes? Muchas de ellas han perdido no solo a sus amados maridos sino también a sus hogares. Anna asintió con tristeza. 

—¿Cómo puedes aliviar un problema tan grave? No eres más que una persona. Una persona muy joven, sin fortuna.

Era cierto que Elizabeth no tenía fortuna. La querida Anna se estaba sumergiendo en su propia fortuna para proporcionar dotes a cada una de las hermanas de Charles. 

—He pensado mucho en esto. Puede que no tenga fortuna, pero en virtud de mi nacimiento, tengo acceso a muchos nobles con bolsillos cargados, y quiero aprovechar esa ventaja.

—¿Qué tienes en mente?

—Esta misma tarde he localizado una casa grande en un vecindario respetable. No puedo acomodar fácilmente a diez familias, siempre que los niños compartan cámaras con sus madres.

—¿Y cómo propones pagarlo?

—Pertenece al duque de Aldridge, y quiero alquilarla. Después de todo, porque es el amigo más antiguo de Charles y porque lo he conocido toda mi vida, creo que puedo convencerlo de que lo ayude. A pesar de su libertinaje, que se caracteriza por su generosidad. Y ayuda a que él es uno de los hombres más ricos del reino.

Las cejas oscuras de Anna bajaron. 

—Estoy seguro de que en realidad no se ha corrompido. Si ese fuera el caso, no creo que Charles lo apreciara tanto como él.

—Tal vez he usado una palabra demasiado fuerte. El hombre privilegiado se comporta de una manera escandalosa.

Anna asintió con la cabeza. 

—Espero conocerlo. —Ella sumergió su pluma en el bote de tinta—. Dime, ¿es esta su casa en Mayfair?

—Oh, no. Nada tan de moda. Está en Bloomsbury. Las casas en Trent Square han pertenecido a los duques de Aldridge por generaciones. Me enteré de que el último ocupante del número 7 Trent Square murió recientemente y quedó vacante.

—¡Qué fortuito, entonces, que el duque haya regresado a Londres!

De hecho, fue. Elizabeth no necesita decirle a Anna que planeaba visitar al duque. Anna se opondría. Resignada a ser una solterona, Elizabeth no deseaba seguir actuando como una señorita en el Marriage Mart. Ahora era una mujer y se estaba embarcando en este nuevo capítulo de su vida. Solo. Elizabeth asumiría la responsabilidad exclusiva de este plan, y se negó a solicitar el dinero de Anna para este esfuerzo.

Anna miró el reloj sobre la chimenea y se levantó. —Le dije a Lydia que iría a ver al bebé esta tarde. ¿Vendrás conmigo? —

A pesar de que Anna había perdido peso en su dolor por su propio bebé, Elizabeth pensó que nunca había visto a una mujer más hermosa que la esposa de cabello oscuro de su hermano. Enormes ojos marrones con bordes gruesos y pestañas extraordinarias se fijaron en una cara ovalada impecable. Tan sorprendente como sus enormes ojos era la blancura pura de sus dientes perfectos.

La pobre Anna ya estaba unida al hijo pequeño de Morgie y Lydia. Era una pena que no tuviera un bebé propio. Sería una madre tan maravillosa como Lydia estaba demostrando ser. 

—Ayer vi al pequeño Simón. Hay otros asuntos que me llaman la atención

.

* * *

Algún tiempo después de ponerse un vestido que combinaba con el color del bígaro de sus ojos y rematarlo con un peinado a juego adecuado para llamar a Aldridge House, Elizabeth se encontró tocando la puerta de esa hermosa casa en Berkeley Square. Se preguntó cuántas veces había pasado Charles por esta puerta durante sus treinta y dos años. Como solo había salido tres años antes, nunca había tenido la oportunidad de llamar al duque, debido a su larga ausencia de Inglaterra.

El mayordomo de pelo blanco que respondió a su llamada parecía como si hubiera estado al servicio de los Aldridge durante al menos dos generaciones. Rápidamente le ofreció una sonrisa tensa y habló antes de que ella tuviera la oportunidad de ofrecerle su tarjeta. 

—Por favor entra. Su gracia te espera. Si me sigues por las escaleras.

Supuso que siendo este el primer día de regreso del duque, él estaba entreteniendo a las personas que llamaban en el salón. No había considerado que no lo tendría todo para ella sola. Sería difícil hacerle su audaz propuesta en una habitación

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