Sunteți pe pagina 1din 174

Barbara Taylor Bradford Remember (Amintete-i) Traducerea: ALEXANDRU VICENIU Editura DORA PRESS Aceast carte este dedicat

soului meu Robert, Care lupt pentru o cauz dreapt, cu Toat dragostea i admiraia mea. * S-i aminteti de mine cnd nu o s mai fiu, Plecat departe-ntru-un inut tcut i cnd de mn n-o s m mai ii Nici eu ntors pe jumtate dnd s plec nu pot. S-i aminteti de mine cnd n-o s-mi mai poi spune n fiecare zi ce planuri i-ai fcut: S nu m uii; prea bine nelegi C fi-v prea trziu s ne rugm sau s ne sftuim. Dac totui pentr-un timp m vei uita i-apoi de mine i vei aminti, s nu m plngi: Cci dac noaptea ofilirea-i lsa-n urm O palid amintire a tot ce eu gndit-am Cu mult mai bine uit-m i rde Dect s-i aminteti i s fii trist. (Christina Rossetti) PARTEA I CAMARAZI DE ARME Un prieten poate fi socotit, Fr a grei, O capodoper a naturii (Ralph Waldo Emerson) CAPITOLUL I I-a srit somnul. Sttea ntins n ntuneric ncercnd s-i goleasc capul de orice gnd, necaz sau altceva neplcut, dar aceasta prea a fi o imposibilitate. Cu toate c mai nainte fusese frnt de oboseal, dup ce s-a dezbrcat i s-a prbuit n pat, nu putu nchide un ochi. Toate simurile i erau treze. Se strdui s prind orice zgomot venit dinafar. n acest moment, totui, foarte puin zgomot ptrundea prin pereii de plu ai apartamentului din hotel. Linitea de afar 1

era ntr-un fel curioas, amenintoare. Acolo ar trebui s fiu, se gndi ea. Afar. Desigur, acolo i nu n alt parte. Acolo i erau inima i mintea. Afar... cu echipa ei: Jimmy Trainer, cameramanul ei, Luke Michaels, inginerul de sunet, i Arch Leverson, productorul. n mod obinuit ei se aflau mpreun mai tot timpul. Ca orice echip de corespondeni de pres, cu o misiune n strintate. Rareori nu se afla mpreun cu ei, ns n seara aceasta, dup o cin timpurie, se simise att de obosit, pleoapele i cdeau dup mai multe nopi nedormite deloc sau aproape deloc, nct Arch insistase s se odihneasc cteva ore. i promisese c o va trezi suficient de devreme pentru transmisia de noapte n Statele Unite. Bunul sim plus oboseala nvinseser. Fusese de acord, numai c acum constat c nu este n stare s se odihneasc (aflndu-se totui acolo, ntre cearafurile rcoroase) era tensionat, atepta parc ceva i tia i de ce. Inteligena ei, judecata i instinctul, combinate cu experiena ei de corespondent de rzboi i spuneau acelai lucru. Ceva trebuie s se ntmple n seara aceasta. Ceea ce plutise n aer de cteva zile va fi disear. Involuntar, tremur pentru ceea ce avea s se ntmple. O cuprinse un fel de frig. Faptul, desigur neobinuit, c tia ce avea s urmeze l simi ca pe o binecuvntare, dar n acelai 9 timp se nfiora la gndul mcelului. Va fi vrsat snge dac Armata Poporului s-ar pune n micare mpotriva oamenilor. Ridicndu-i capul din perne, aprinse lampa de pe noptier i se uit la ceas. Era zece fr cteva minute. Aruncndu-i cearafurile, se scul din pat i travers n grab camera, ndreptndu-se spre fereastr. Deschiznd-o larg, iei pe balcon nerbdtoare s vad ce se ntmpl pe strzile Beijingului, n caz c se ntmpla ceva. Apartamentul ei era ia etajul 14 al hotelului Beijing care ddea spre bulevardul Changan, cunoscut i sub numele de Calea Pcii Eterne, ce ducea la rndu-i spre piaa Tiananmen. Dedesubtul ei, pe acest vast bulevard, iluminat de ciorchini de lumin cu nuan verzuie, oamenii se micau ntr-un flux continuu, precum pstrvii care noat mpotriva curentului, n timp ce ei treceau prin oazele de lumin aruncate de becuri, observ c majoritatea purtau cmi albe sau vestoane ncheiate la gt. Se micau att de panic i linitit, nct gsi toat chestia asta uluitoare. Se ndreptau ctre piaa Tiananmen, acest vast dreptunghi de piatr, a crei origine trebuie cutat n 1651, la nceputul dinastiei Qing, construit pentru a cuprinde un milion de oameni n perimetrul ei de 100 de acri. Ajunsese s neleag c este inima simbolic a puterii politice din China i de-a lungul secolelor piaa fusese locul unor evenimente importante din istoria tulbure a rii. Trase aer n piept. Un aer curat fr nici o urm de gaz lacrimogen sau miros de praf glbui care venea permanent dinspre deertul Gobi i care n mod normal nbuea toat capitala. Poate c briza uoar ndeprtata de hotel ambele, mirosuri, sau poate c gazul lacrimogen nu fusese folosit n seara aceasta. Aruncndu-i privirea de-a lungui bulevardului, ochii i czur pe caldarmul aglomerat de sub balcon i asupra oamenilor care se ndreptau spre pia ntr-o ordine desvrit. Totul prea att de panic i desigur nu se vedea nici un militar nicieri. Deocamdat. 2

Calmul de dinaintea furtunii, se gndi ea deprimat. Se ntoarse i intr n apartament. Dup ce aprinse restul de lumini din dormitor, se grbi ctre baia de alturi unde i arunc nite ap rece pe fa, se tampona cu un prosop i ncepu s-i perie prul cu micri rapide i egale. Faa, nconjurat de prul blond i moale era ntr-un fel cam lat, cu o linie puternic a maxilarului, dar trsturile ei individuale erau clasice, clare, bine definite pomeii nali, nas drept, gur plcut, brbie ferm fr a fi btioas. Ochii, mult deprtai sub sprncene blonde arcuite, erau mari i limpezi de un albastru marin deschis, care era aproape turcoaz, dar nu era turcoaz. Aceste trsturi combinate creau un chip neobinuit de atrgtor, plin de via, cu o inteligen vie, umor, deosebit de fotogenic. Aa cum sttea n picioarele goale, avea cam 1,67 nlime. Subire, totui surprinztor de puternic, avea picioare lungi i o graie de salcie. Tnra femeie se numea Nicole Wells, cunoscut sub numele de Nicky. ns familia ei, echipa i prietenii cei mai apropiai o numeau mai tot timpul Nick. La 36 de ani era n culmea realizrii ei profesionale corespondent de rzboi pentru reeaua de televiziune american cu sediul la New York. Recunoscut ca o strlucit reporter de investigaii ca i cronicar de rzboi i respectat pentru spectaculoasele ei reportaje despre evenimentele mondiale, avea reputaia unei femei curajoase i ntreprinztoare. La televiziune era carismatic, devenise un adevrat super star pentru mass media. Nicky puse jos peria, i trase prul pe spate ntr-o coad de cal, l fix bine nainte de a-i cuta rujul n trusa de machiaj. Dup ce-i desen buzele cu roz se apropie mai mult de oglind i se strmb. Arta palid, fr machiaj dar era prea grbit pentru a-f mai face. Pe lng aceast era sigur c nu va apare la televiziune n acea sear. Cnd se declarase legea marial pe 20 mai, cu aproape dou sptmni n urm, guvernul chinez ntrerupsese transmisiile prin satelit. Mai mult, camerele de televiziune fuseser interzise n pia. Se terminase cu transmisiile n direct, prin satelit, Jimmy nu mai lucra n spatele camerei de luat vederi. Cel puin nu n piaa Tiananmen i tocmai acolo se ntmplar toate acolo era centrul aciunii. nc o dat trebuie s fac o transmisie fr imagini. ndeprtndu-se legnat de oglind Nicky se ntoarse n dormitor, unde se mbrc rapid cu hainele pe care le aruncase cu puin timp n urm: pantalonii de bumbac bej, largi, un tricou de bumbac albastru i o jachet n stil safari cu mneci scurte, asortat cu pantalonii. Asta era uniforma ei obinuit cnd se afla n misiune, n strintate, vara; ntotdeauna mpacheta trei costume safari identice la care se adugau mai multe tricouri i cmi de bumbac brbteti pentru a aduga o culoare de contrast costumelor ct i pentru fotogenie. Dup ce-i puse sandalele de piele moale, maro, se duse la debara i-i lu o geant mare de pus pe umr, pe care o aez pe mas. Era o car-de-toate comod, fcut dintrun fel de estur verde - gri, impermeabil; coninea ntreaga mea via, cum spunea ea n glum. i rareori mergea undeva fr aceast geant, atunci cnd se afla n misiune peste hotare. Aa cum totdeauna fcea nainte de a iei, proced i acum: o descuie, verific de dou ori dac viaa ei se afl ntr-adevr n siguran nuntru: paaport, 3

acreditri de pres, bani din plastic, bani adevrai incluznd dolari SUA i dolari Hong Kong, lire sterline, i yuani locali, cheile de la apartamentul ei din Manhattan, un carnet-cu adrese, o mic trus cosmetic, coninnd pasta i peria de dini, spun, machiaj, picturi de ochi, oglind, fixativ, perie de pr i un pachet de erveele pentru demachiat. Toate erau puse cu grij n mai multe compartimente separate; n cele dou buzunare mari dinafar se aflau telefonul celular, un magnetofon, un carnet de note, stilouri, ochelari de citit, de soare i un pachet de mti de tifon pentru a o proteja mpotriva gazului lacrimogen. Ct timp avea geanta cu ea, Nicky tia c putea supravieui oriunde n lume, fr nici un alt bagaj i, la fel de important, putea s-i fac treaba bine i eficace. Nu avea nevoie de geant n seara aceasta. Doar de nite lucruri din ea. i le scoase i le ndes ntr-o geant mai mic din piele maro: paaportul, acreditrile de pres, telefonul celular, ochelarii de citit, un carneel i stilouri, masca de tifon, nite dolari americani, nite bani chinezeti erau articolele eseniale. Aruncndu-i geanta maro pe umr, o duse pe cealalt, napoi n debara. Apoi prsi apartamentul uitndu-se la ceas. Era exact 10:20. n ciuda grabei i a dorinei de a fi afar, n pia, se ndrept totui ctre apartamentul ATN (reeaua american de TV) la cteva ui mai ncolo, n caz c Arch Leverson se rentorsese s cheme New York-ul. Diferena de fus orar dintre China i Statele Unite era exact de 13 ore: departe acas, era 9:20, vineri dimineaa. De pe acum Arch, trebuie c se afla n legtur cu Larry Anderson, eful departamentului de tiri de la ATN. Apartamentul le servea ca un fel de birou de transmisie a tirilor. Cnd ajunse acolo, auzi vocea cmeramanului, ptrunznd, slab, din partea cealalt a uii. Btu uor. Un moment mai trziu, ua se deschise larg i Jimmy zmbi larg cnd vzu c e ea. Salut, drag! exclam el, apoi se ndrept ctre pupitru, adugnd peste umr: Doar un pic, ateapt un pic, termin conversaia cu Statele Unite. nchiznd ua n spatele ei, Nicky i puse geant pe un scaun i atept cu mna pe sptar. La 52 de ani Jimmy era n floarea vrstei. Era de nlime medie, subire, cu un pr nchis cu fire albe, cu obrajii trandafirii pe o fa vesel i un licr n ochii de un albastru palid. Un cameraman de nalt clas, care ctigase nenumrate premii, i ndrgea munca i i plcea s fac parte din echipa iui Nicky. Munca sa era viaa sa, chiar dac avea o soie minunat, o cstorie fericit i doi copii. i precum Luke i Arch i erau total devotai lui Nicky Wells, pentru Jimmy, a lucra cu ea, era un vis i i-ar fi dat viaa pentru aceasta. Jimmy apuc receptorul i relu conversaia, vorbind pe un ton jos, rapid, pn cnd termin. Nicky tocmai a intrat, Jo, drag, trebuie s plec, m cheam datoria. Dup ce mai ascult un moment, dou, i spuse un La revedere afectuos i ntrerupse legtura. ntorcndu-se ctre Nicky, remarc: Al naibii de bun este sistemul sta telefonic. Trebuie s-l lsm chinejilor. Cu siguran c au instalat un echipament de ultimul rcnet. 4

Glasul Joannei suna ca i cum ar fi fost n camera alturat i nu pe strada 83. Este francez, ntrerupse Micky, vreau s spun sistemul telefonic. Da, tiam asta, Jo i trimite salutri. Nick i zmbi: Ce mai face? Minunat. Urmrete tirile la televizor, i ascult aceleai tiri la radio i i face griji cu noi, cei patru. Pare c se descurc bine cum a fcut-o ntotdeauna. Se ncrunt. Dar ascult, putoaico, nu trebuia s te odihneti cteva ore? Nu s te agii pe aici nerbdtoare pentru a ncepe programul de transmisii de sear. tiu asta prea bine, dar n-am putut dormi. Am o presimire c ceva... nu, c totul va izbucni disear. Instinctul mi spune c se va produce ceva de pomin. Probabil pe la miezul nopii. Sesiznd tensiunea, din vocea ei, observnd-ui expresia ngrijorat i seriozitatea vorbelor, Jimmy se uit la ea alarmat. Dup cinci ani i jumtate de lucru mpreun n zonele turbulente ale mapamondului, nvase s aib ncredere n intuiia ei. Rareori ddu gre. Dac tu spui c se va ntmpla aa. tii c sunt cu tine orice-ar fi. Dar uite, trebuie s-i spun asta, este al naibii de linitit aici. Cel puin acum 20 de minute era. Nicky i fix ochii asupra lui; avea privirea enigmatic. Cum, nu s-a ntmplat nimic n pia? Nu prea. Tipii din tabr au nceput s ias din corturi, amestecndu-se unii cu alii, discutau ca i cum i-ar mprti impresii, cam asta fac n fiecare noapte. Rmase o clip gnditor nainte de a continua. Ca s-i spun drept, mi-am amintit de Woodstock, bineneles fr droguri. Sau, dac vrei, una din acele festiviti estivale de pe strzile din New York; Totul pare a fi relaxant, prietenesc, a spune chiar lent. Nu va dura mult, spuse Nick cu o oarecare vehemen, dei linitit. Se aez greoi ntr-un scaun. M gndesc de mult la asta, analizez i cred c Deng Xiaoping se afl la limita rezistenei. Studenii l cam hruiesc de ctva timp, l-am provocat de cteva ori, sunt sigur c va aciona. Va fi ns ceva prost organizat, aa cum a fost tot ceea ce a fcut guvernul n afacerea Tiananmen. O va face fr scrupule, fii sigur. Va ordona trupelor s trag n studeni. Oft, ncheind pe o voce joas, ntristat: Va fi vrsare de snge, Jimmy.. Se uit la ea fix. Asta nu, Nick, categoric nu! Deng nu va merge aa de departe. N-ar ndrzni! Nu risc el s fie condamnat de toat lumea, de toi liderii mondiali. Ddu dezaprobator din cap. Aici greeti, James! O va face, fii sigur. i s-i mai spun ceva, nu cred c lui Deng i pas de restul lumii i de ce cred ei despre el. Tonul ridicat a celor spuse de ea l oca puternic i Jimmy exclam: O Doamne, dar sunt att de tineri, att de idealiti! Vocea 1 se amplific n timp ce el continu: 5

i sunt att de panici! Tot ceea ce doresc este s-i asculte cineva. Vor s fie auzii. Iar asta rase va ntmpla niciodat replic Nicky. tii la fel de bine ca i mine cum i spun studenii lui Deng i celor din anturajul lui... Banda celor btrni. i au absolut dreptate. Deng are 85 de ani i este prea n vrst s neleag ce se ntmpl acum n lume. Nu mai are nici o legtur cu generaia tnr, tot ceea ce-l intereseaz este s se agae de putere. tim prea bine c studenii nu cer lucruri nerezonabile i oricum, dorina de libertate i democraie este un lucru ct se poate de normal, nu crezi? Jimmy ddu din cap aprobator. Trase adnc aerul n piept. Perfect, atunci ce intenionezi s faci, Nick? Vreau s fiu acolo, n miezul evenimentelor de asta i suntem aici, nu-i aa? S transmitem tiri, s le aducem la cunotin oamenilor, s spunem ntregii lumi cum stau lucrurile n aceast noapte de vineri, n China, 2 iunie 1989. Ar mai fi nc o problem major, drag, nu putem filma acolo. Reaminti Jimmy. n clipa n care aprem, poliia ne va distruge camerele i echipamentul de sunet.. Mai mult chiar, am putea visa s fim tri ntr-unui din acele locuri unde au mai fost i ali corespondeni strini, interogai. Am putea fi chiar aruncai n nchisoare. Jimmy se opri, uitndu-se la ua care se deschise: era Arch. Productorul lui Nick nu prea surprins s-o vad nuntru. i de ce adic am fi aruncai n nchisoare? ntreb el, fixndu-l pe cameraman. n caz c vom ncerca s filmm n pia rspunse Jimmy. Perfect adevrat, nu s-a schimbat nimic de ieri declar Arch Leverson, care se opri lng Nicky. i puse mna pe umrul ei, apsnd-o, i zmbi larg, la care Nicky i ntoarse i ea zmbetul. ntotdeauna elegant mbrcat oriunde se ducea, Arch era nalt i subire, o fa mohort, fire de pr alb prematur aprute, ochi cenuiu deschis n spatele ochelarilor cu ram de oel. mplinise 41 de ani i era un veteran n materie de transmisii de tiri T. V; fusese ademenit de ATN de la o alt companie T. V acum trei ani. Dincolo de sporirea substanial de salariu oferit, argumentul major al venirii sale aici fu Nicky Wells. Cel care lucrase pentru ea mai muli ani se pensionase, aa c postul era liber. Nu era productor T. V. Care s nu-i doreasc s-i transmit programele de tiri, numai punnd la socoteal documentarele pentru care era celebr i cu care ctigase mai multe premii Emmy. Agentul su i negociase un contract ferm i nu regretase niciodat decizia. El i Nicky s-au afirmat imediat; ea era o adevrat profesionist pentru care el avea un respect deosebit i mult afeciune. Nicky i ridic privirea spre Arch i spuse: Dezastrul va avea loc curnd... cel mai probabil disear. Arch i ntoarse privirea la fel de fix, dar nu rspunse imediat. Dup cteva clipe spuse ncet: tiu c nu prea te-neli Nicky, sunt nclinat s-i dau dreptate, intervenia militar este inevitabil. Jimmy spune c atmosfera era panic n j>iat la nceputul serii. S-a mai schimbat cevantre-timp? l ntreb ea pe Areh. 6

Nu prea. De fapt, a ndrzni s spun c e chiar festiv. Oricum, sunt zvonuri n legtur cu micri de trupe observate, din nou n diverse pri ale Beijingului, Tocmai m-am ntlnit cu unul din tipii de la CNN n sala de primire a hotelului i-mi spunea c-a auzit acelai lucru. Arch travers camera i se aez n spatele pupitrului, privind cnd la Wicky, cnd la Jimmy, i artnd deosebit de ngrijorat: Mai bine s ne pregtim. Cred c va fi un sfrit de sptmn de pomin. Da, de pomin. Sunt sigur de asta, murmur Nicky. Jimmy nu fcu nici un comentariu i nici nu reaciona la prezicerea tulburtoare a productorului. Strbtu camera n su' i n jos prnd preocupat, ciupindu-i brbia. n cele din urm se opri i se adres lui Arch. Din moment ce nu putem reui s facem transmisii pe viu, din pia, va trebui s o filmm pe Nick transmind ntr-o alt parte a oraului, aa cum am fcut la nceputul sptmnii. Nu cred c mai putem nici aa ceva din nou, exclam Arch cu repeziciune, dnd din cap deja dezabrobator. Oraul miun de poliiti i n-am putea face nici doi pai fr s dm de belea. * M gndeam la unul din cartierele, de la marginea oraului, explic Jimmy, nu n apropierea pieii Tiananmen. Va fi mult mai linitit acolo. Din nou Arch ddu dezaprobator din cap. Nu, nu va fi mai sigur, Jimmy, este riscant pentru Nick, i de altfel inutil. N-am de gnd s m bag n asta. Ei, las asta, Arch interveni Nick peremtoriu. Amintete-i c sunt corespondent de rzboi. De ani de zile, unde se ivete un conflict, sunt prezent. Cred c ar trebui s procedm aa cum ne-a sugerat Jimmy. Eu nu sunt de acord rspunse Arch destul de tios, neobinuit de tios din partea lui. V-am spus doar: nu risc. Nu m angajez n ceva care implic un nalt grad de nesiguran, i mai ales aici n China. Ascult, Arch, am obosit i m-am sturat de aceste transmisii telefonice din pia cu aparatul sta celular, exclam Nicky. i sunt absolut sigur c i New York-ul s-a cam sturat s-mi tot asculte reportajele cu scene fixe pe fundal. Te rog, Arch, s ncercm s facem mcar o transmisie pe viu, disear n-are importan de unde filmm. mi dau seama c nu putem transmite la New York prin satelit, va trebui s trimitem banda prin alte mijloace, dar chiar i aa va ajunge la'timp n ar pentru a fi prezentat duminic sau cel mai trziu luni. ntorcndu-se ctre cameraman, l ntreb. Nu avem probleme cu transmiterea filmelor prin curier, via Hong Kong i Tokio, nu-i aa? Transmiterea prin curier n-a fost interzis, o asigur Jimmy. Presupun c te-am putea filma n apartamentul tu, chiar dac tiu c eti categoric mpotriv, Nicky. Jimmy ntrerupse i se grbi ctre fereastr, Deschiznd-o larg, iei pe balcon, intr napoi i rmase un moment, uitndu-se fix la balcon din camer. Se ntoarse ctre Arch i spuse: Cred c exist o cale de a filma pe Nick acolo: avnd drept fundal Changan i Tiananmen va fi cam nghesuit treaba, dar merit s ncercm. Arch se ndrept n scaun 7

artnd deodat mai vesel: Desigur, Jimmy, de ce nu, am mai vorbit de chestia asta nainte, dar ntotdeauna au respins ideea. De fapt, acum, nici nu avem de ales. n orice caz, filmnd din balcon, vom putea da impresia unei transmisii pe viu. Sper. n definitiv asta i vreau. ncep pregtirile, spuse Jimmy. Nicky se ndrept spre ua balconului i privi ndelung n jur, apoi ntorcndu-se i comunic lui Jimmy. Sunt sigur c va merge. Sunt ntrutotul de acord. Arch spuse: Ascult, Nick, mi-e fric c va trebui s vorbeti nti la microfon pentru transmisia din noaptea aceasta nu avem alt alternativ. Vom face asta mai nti i apoi te vom filma, aa nct America te va putea vedea pe viu, cel mai trziu luni. Perfect. ntre timp, dac nu avei nevoie de mine, cred c m voi duce n pia un pic. Privind ctre Arch, ntreb: Unde-i Clee i Luke? La Monumentul Martirilor? Da, acolo i-am lsat. Atunci s ne dm ntlnire tot acolo, ce zicei? n momentul acesta vreau s m plimb un pic, s-mi bag nasul un pic prin pia, s vd ce se ntmpl. Vreau s vd ce se petrece de fapt, acolo. Voi vorbi cu Yoyo i cu ali studeni. Jimmy i cu mine vom veni i noi acolo ntr-o or, i spuse Arch, dup ce vorbesc cu cei de acas. Ne vedem mai trziu, biei. Nicky i slt geant pe umr i iei din apartament n felul ei mldios. Arch Leverson se aez jos uitndu-se prelung la u, timp de cteva minute, dup ce ea plecase, concentrndu-i gndurile asupra Nicolei Wells. Ori de cte ori pleca de una singur ntr-o zon periculoas, automat simea nevoia s-o avertizeze, dar nvase de mult s reziste acestei tentaii. nvase lecia prea bine, arzndu-se de prea multe ori n primele zile ale colaborrilor. De cte ori nu-i dorise s nu mai fie att de protector cu ea, dar nu avea ce face, sentimentul nu i-l putea schimba. Oricum, Jimmy i Luke se aflau n aceeai barc cu el, permanent fcndu-i griji cnd era vorba de binele ei. Iar ea, la rndu-i, i bga n speriei pe toi trei cnd se avnta n vreo aventur. Ba nu se ndoia nici o clip de curajul ei. Nu cunotea frica. N-o deranja nici un pericol dimpotriv, prea c-l caut, c-i face plcere. Nu de puine ori se gndea c felul n care se comporta ea era ca i cum viaa pentru ea prea s nu nsemne nimic. Poate mergea prea departe cu presupunerile, oricum ncet s se mai gndeasc la asta. Firete, lui Nicky i psa de viaa ei, chiar dac era uneori a naibii de neglijent n ceea ce privete sigurana ei personal. Bgndu-i mna n buzunar, Arch scoase un pachet de igri, lu una i o aprinse. Desigur c evenimentul conteaz, despre asta este vorba, dar i ea conteaz n aceeai msur. 8

Evenimentul vine pe primul loc, are prioritate asupra tuturor celorlalte i el n calitate de reporter nelegea asta foarte bine. Nicky Wells era precum majoritatea celorlali corespondeni de rzboi, indiferent de sex. Pur i simplu dorea s fie n centrul evenimentelor, acolo unde este cel mai excitant. Ambele erau nite poteniale afrodisiace. O dat ce-ai gustat din ele, era prea greu s le uii. Ea era fata lui tata, se distra el, gndindu-se la btrnul ei tat n timp ce gusta din igar. Andrew Wells fusese i ei coresp jndent de rzboi, la nceputul carierei. Continu s lucreze n meserie la New York Times unde avea o rubric foarte apreciat. Mai era apoi mama sa care nu putea fi trecut cu vederea: Elise Elliot Wells, ctigtoarea premiului Pullitzer o fost corespondent strin de marc, autoare a unor cri importante. Arch deseori se ntrebase cum trebuie s fi fost s creti n ambiana acestui duo formidabil. Trebuie s fi avut o copilrie nemaipomenit; dus peste tot n lume de aceti doi jurnaliti remarcabili cutnd permanent subiecte incandescente pentru ziarele lor i care, fr ndoial, i adorau singurul lor copil de fapt o ador i acum. O dat, ntr-un moment mai intim, ea i spuse c tatl ei o striga Nick deoarece i dorise totdeauna un fiu. Chestia asta i explica multe lui Arch i era nsi cheia personalitii ei, a atitudinii ei je m'en fche iste vis a vis de pericol. Dorea s fie fiul curajos al tatlui ei, cutnd i obinnd aprobarea acestuia. Destul de dificil aceast putoaic se gndi Arch stingndu- i igara. Nici pentru o clip nu i-ar fi dorit ca fiica sa Rachel s fie biat. O iubea aa cum era. Nu dorea deloc altfel. Nu numai c era mndria i bucuria lui, dar i fusese i o mare alinare dup ce el i maic-sa divoraser. Ct privete pe Nicky, cu siguran c era diferit de majoritatea oamenilor, fr ndoial din cauz, c fusese martor la attea, la o vrst att de fraged; nemaipomenind de prinii ei un cuplu extraordinar. De asemenea, cltorise mult, o educaie aleas, inteligen, stpn pe sine, hotrt i foarte ambiioas. O combinaie rar la o femeie att de tnr. Copleitoare femeia asta decisese el cu mult timp n urm. Dar, din nefericire, viaa ei privat era un dezastru sau aa i se prea lui. Nu existau brbai, pe moment, n viaa ei; sau cel puin n-o auzise pomenind de nici unul n mod special, de cnd ultima ei relaie se terminase att de dramatic. De fapt tragic, dac e s ne gndim bine, i, un timp, cu siguran o marcase puternic pe Nicky. Se ntreba dac mai continu s fie afectat, dac nc mai suferea din cauza modului ngrozitor n care se terminase. i era greu s-i dea seama, pentru c niciodat nu discuta probleme personale, iar figura ei nu trda nimic din frmntrile interioare. Oricum, el nu ndrznea s se amestece. Nicky i proteja intimitatea cu ferocitate. Aa i trebuie s fac adug Arch pentru sine. Nu trebuie s-mi bag nasul n ceea ce face ea n timpul liber. Doar c pe mine m afecteaz mult tot ceea ce i se ntmpl. Nicky Wells era una dintre cele mai decente fiine umane pe care le ntlnise vreodat. Era cinstit, istea, generoas, extraordinar de loial i de o integritate absolut. Nu-i dorea dect binele, tot ce poate fi mai bine. Dorea s fie fericit. 9

Dar cine dracu' gndi el mai poate fi fericit n lumea asta nebun n care trim? Oft i se smulse din aceste meditaii; ntinse mna dup telefon. n acest moment Jimmy strig: Arch, nainte de a lua legtura cu New York-ul n-ai putea veni aici pentru o clip, te rog? A vrea s stai n locul lui Nicky pe balcon, s vedem cum filmm... Da, va fi o mare plcere pentru mine, rspunse Arch punnd jos receptorul i, mpingndu-i scaunul la o parte, merse ctre fereastr. Spune-mi, cum vrei s procedai. Tu stai acolo, pe balcon, s vd care sunt unghiurile de filmare cele mai bune. Economisim timpul necesar mai trziu... Dac filmm din poziia aceasta obinem nite primplanuri grozave cu ea, explic Jimmy. i avnd aceste lentile de distan, m plasez aici, printre aceste plante, privind captul bulevardului Changan i a pieii Tiananmen. Va trebui s filmm cnd avem lumin din plin. Sper s nu ne ncurce vreo lumin articial, de acolo, din pia... Cred c va merge, Arch, nu-i f probleme. Nu-mi fac nici o problem, James, cnd eti tu n spatele camerei. 22 CAPITOLUL l Era o noapte nmiresmat, aproape nbuitoare. Nicky mergea de-a lungul Bulevardului Changan n pas constant, ferindu-se de masa de pietoni ce se ndrepta n aceeai direcie. Cnd sosi prima dat n Beijing, Clee i povestise cum chinezii se duc ntotdeauna spre pia sear sau la sfritul sptmnii, fie pentru a demonstra sau celebra ceva, pentru a comemora sau pur i simplu pentru a-i petrece timpul ntr-un fel. i mai explicase c ei mergeau acolo ca s mediteze, s plng dup cineva, s se plimbe i c locul era cutat de asemenea n ieirile lor de duminic. De curnd devenise un loc pentru a protesta. Din aprilie, studenii din fiecare provincie a Chinei demonstraser panic pentru democraie i libertate. De fapt totul ncepuse cu prilejul comemorrii, n pia, a lui Hu Yaobang, un; liberal i membru luminant al guvernului. Preferat al tinerilor, el murise pe la nceputul lunii, iar ei veniser s-I plng i s celebreze tot ceea ce el simboliza. Pe neateptate, comemorarea se transformase ntr-un fel de adunare de protest permanent, apoi urmar grevele foamei i demonstraii non- violente. Lucrul acesta se ntmplase cu vreo ase sptmni n urm, iar studenii nc mai ocupau piaa. Erau sute de mii, mai mult, locuitorii Beijing-ului i susineau, le aduceau de mncat i but, le druiau cuverturi, corturi i umbrele. Unii stteau cu studenii, aprobndu-i i exprimndu-i simpatia sau mprtindu-le necazurile. Exact n momentul cnd demonstraiile din Beijing ncepeau n aprilie, Nicky i echipa ei de lucru se aflau n Israel pentru a face un reportaj special despre Mossad, Serviciul secret israelit. Dar ctre sfritul lunii reportajul era aproape gata Nicky a hotrt c trebuie s mearg n China. Mihail Gorbaciov urma s soseasc n capitala chinez pe la mijlocul lui mai ntr- o 10

vizit de stat i, contient de ceea ce vor face studenii, Nicky presimi c se va ntmpla ceva. i telefonase preedintelui Departamentului tiri din cadrul reelei ATN: Ascult, Larry, studenii nu-i ridic corturile acolo ca apoi s-o tearg cnd vine Gorbaciov, insist ea; credina mea este c se pregtete ceva acolo. Larry Anderson ezita ns ea veni cu argumente i mai puternice. Gndete-te, Larry, ce scenariu va fi! Cum crezi c se vor comporta bieii aceia n timpul vizitei lui Gorbaciov? Vor mai demonstra? n ce situaie v fi pus guvernul? Cum va reaciona Gorbaciov? Dar la fel de important, cum va reaciona la toate acestea guvernul chinez? Ce va face? Acestea fur doar cteva din ntrebrile puse n dimineaa aceea la telefon din Tel Aviv, i, evident, fusese convigtoare. Dup ce se sftui cu Arche, Larry i ddu acordul, ntrerupse misiunea lor n Orientul Apropiat, i chem napoi la New York unde se odihnir o sptmn, apoi i trimise cu avionul n China continental. Am sosit pe 9 mai. Oficial se aflau acolo pentru a transmite vizita lui Gorbaciov ce urma s nceap pe 15 mai. n realitate, ceea ce-i preocupa erau studenii i evenimentele pe care le anticipa Nicky. n preajma sosirii liderului rus, a soiei sale i a anturajului, Nicky, Afch, Jimmy i Luke erau bine instalai la Hotel Beijing, mpreun cu ali peste o mie de corespondeni strini de pe tot globul. Exact cum se ateptase i Nicky, Gorbaciov fu primit ca un erou de ctre studeni i s-au produs mari dezordini n timpul vizitei de trei zile. Demonstraiile continuau aa cum prevzuse Nicky, ntlnirea la nivel nalt dintre politicienii rui i chinezi trecu pe planul doi. Transmisiile n America se concentrau mai mult asupra studenilor. La un moment dat, n timpul vizitei lui Gorbaciov, vreun milion de demonstrani venir n Tiananmen, cernd drepturi democratice, libertatea cuvntului i un guvern necorupt. Studenii s-au ghemuit pe unde au putut n pia, hotri s rmn, n ciuda cldurii nbuitoare sau a ploilor toreniale, violente, ce apreau ca din senin. Arch se asigurase c Jimmy s nregistrese totul pe film, iar strlucitoarele reportaje zilnice ale lui Nicky se transmiteau napoi n U. S. A prin satelit. n timpul scurt ct Gorbaciov i mulimea de corespondeni strini s-au aflat n Beijing, guvernanii au nchis ochii manifestnd toleran fa de studeni ca i, dealtfel, fa de presa strin. La nici dou zile dup plecarea ruilor i a multor reporteri strini, autoritile au fcut prima micare n for. S-a introdus legea marial. Nicky, mpreun cu echipa sa, i mai multe sute de ali gazetari au rmas n continuare. n China se ntmpla ceva extraordinar i toi cei care lucrau n massmedia doreau s fie acolo, pentru a putea transmite desfurarea evenimentelor. Istoria se fcea sub ochii lor. Acum, ndreptndu-se spre pia, n aceast noapte clduroas de iunie, mintea lui Nicky lucra febril. tia c sfritul este iminent. Vor muri copii. Mii. Acest gnd nfiortor o fcu s ezite un moment. i reveni imediat i continu s mearg cu pasul hotrt, chiar dac n piept, n loc de inim, simi o greutate ca de plumb. n calitate de cronicar de rzboi, revoluie, inundaii, foamete, sau cutremure, era o 11

martor permanent a distrugerilor, a durerilor i chinurilor, a morii... la orice nivel, pretutindeni. i niciodat nu se putu adapta, se simea oricnd implicat, participnd afectiv la aceste evenimente catastrofale. De-a lungul anilor, ajunsese s cunoasc lumea ca fiind cel mai ngrozitor i oribil loc de trit. Din nefericire, nu exista un altul unde s poi merge. Ceea ce vedea i transmitea o eroda ca un acid corosiv. Totui nvase s se stpneasc n orice situaie, gsise modalitatea de a-i ascunde adevratele sentimente, nu numai pentru ochiul a tot-vztor al camerei T. V., ci i pentru cei cu care lucra sau chiar pentru prieteni. Nici mcar Clee nu-i cunotea adevratele reacii n asemenea situaii, i se ntmpla ca el s fie cel mai apropiat de ea, zilele acestea. i iui pasul, n timp ce gndurile ei se fixar asupra lui Clee. El se afla n Tiananmen i avea nevoie s-i vorbeasc, s afle noi informaii. Intuiiile sale erau excelente i avea un mod aproape visceral de a presimi evenimentele, exact ca i ea. n plus credea n judecile sale. ntotdeauna a crezut n el, nc de cnd s-au ntlnit prima dat n Liban, n timpul lungului rzboi de acolo. S-au cunoscut exact pe trei iunie, a doua zi dup asasinarea premierului Rashid Karami, cnd o bomb a explodat n elicopterul su. Asta se ntmpla n 1987. Mine se mplineau deci doi ani. Arch Leverson fu cel care i-l prezent. Clee era un vechi prieten de-al su, se ntlniser accidental n sala de primire a hotelului, Commodore din Beirut-ul de vest, un loc frecventat de pres strin. i dduser ntlnire la barul hotelului, n seara aceea, i Arch insistase s vin i ea. Celebritatea lui Cleeland Donovan l precedase cu mult timp nainte de aceast ntlnire ntmpltoare, nc de atunci numele su era legendar n mediile gazetreti. Era considerat a fi cel mai mare fotograf i fotojurnalist de rzboi de la Robert Capa, i, precum Capa avea reputaia unui om curajos i temerar. Era bine cunoscut faptul c Clee Donovan ntotdeauiia aprea n mijlocul evenimentelor pe un front de lupt pentru a filma scenele cele mai puternice, bravura sa mrindu-i i mai mult faima. American de origine, expatriat n Paris, fondase propria sa agenie de tiri foto, Image, la vrsta de 25 de ani. Fotografiile sale apreau n cele mai prestigioase reviste sau ziare din lume; publicase mai multe cri n domeniu, toate nite best-sellers i primise numeroase distincii pentru activitatea sa fotojurnalistic. De asemenea, n opinia lui Arch, era debordant prin veselie, mondenitate, o atracie i ncntare pentru femei. Un zmbet abia schiat se profila pe buzele lui Nicky n timp ce-i amintea de noaptea cnd s-au ntlnit. Schimbndu-se n camera de la Commodore ntr-un costum nou de safari n vederea ntlnirii cu Clee, adun toate detaliile pe care le tia n legtur cu acesta, aa c avea impresia c tie ce fel de om este. Un nesuferit, un brbat contient de atuurile sale masculine, extrem de nfumurat, plin de sine i desigur egoist. Nu avusese dreptate. Nu era nimic din ceea ce credea ea. Dup ce ptrunse n barul hotelului Commodore, privi n jur i se ndrept spre masa 12

lor, dar cel de lng Areh i se pru a fi altcineva. Crezu c-i un alt prieten de-al lui care fusese de asemenea invitat acolo. Clee n-avea nimic epatant, de star de cinema, aa cum se ateptase, dei era extrem de chipe, genul tipic american. Era simpatic. Asta e cea mai bun descriere, era deschis i cinstit. Cu prul nchis la culoare, ochi cprui ce iradiau generozitate, cu un zmbet cald pe buze. Aproximativ 1, 78 m nlime, dar prea mai nalt, avnd un corp atletic i subire. Un tip plcut, genul obinuit, n ciuda faimei sale, decise ea, n timp ce stteau aezai la mas comandnd nite buturi i discutnd amabil diverse nimicuri. Dup nici douzeci de minute i schimb prerea. Obinuit, desigur nu e cuvntul cel mai potrivit pentru el; era deosebit de inteligent, amuzant, i nzestrat cu un arm natural cruia cu greu i puteai rezista, i ddu imediat seama c este i bine informat i i vrjise pur i simplu cu istorisirile sale; desigur, i merita faima. n seara aceea crezuse c sunt de aceeai vrst poate un pic mai tnr, dar abia mai trziu Areh i spuse c Clee e cu trei ani mai n vrst dect ea. O surprinse, era att de copilros... Un alt lucru pe care Nicky l descoperise la prima lor ntlnire, era c brbatul acesta nu era de loc nfumurat. Exact contrariul a ceea ce crezuse iniial. Era sigur de el, dar aceast siguran se referea la munca sa i provenea din capacitatea i talentul su de fqtojurnalist. n cele din urm a neles c munca sa era tot ceea ce conta pentru el. n orice caz, n noaptea aceea n Beirut se plcuser i prietenia lor deveni din ce n ce mai strns n sptmnile i lunile urmtoare. Deseori se aflau n aceleai locuri fierbini, transmind aceleai evenimente. ntotdeauna i uneau forele atunci cnd lucrau mpreun. Alteori erau n locuri diferite, n pri cu totul opuse ale lumii, dar ntotdeauna reueau s pstreze legtura prin telefon sau prin birourile ageniilor respective. Un sentiment puternic de fraternitate se instalase n relaiile dintre ei i ajunsese s-l considere pe Clee drept fratele pe care nu-l avusese niciodat. Desigur, era prietenul ei bun, camaradul ei de arme. 28 CAPITOLUL III Cleeland Donovan sttea pe una din bordurile monumentului dedicat eroilor poporului, cunoscut, de asemenea, ca Monumentul Martirilor, uitndu-se fix la Zeia Democraiei. Aceast statuie de 33 de picioare fusese ridicat n mijlocul pieei de ctre studeni n aa fel nct ea se afla fa n fa cu giganticul portret al lui Mao Ze Dong care atrna deasupra porii Tiananmen. Sfidtoarea statuie alb fcut din gips i plastic, fusese executat de studenii de! A facultatea Academiei Centrale de Arte Frumoase, care o transportaser n pia, cu un ceremonial aparte. i reamintea lui Ctee de Statuia Libertii. Nu att chipul i prea familiar, ct mai 13

degrab atitudinea ei, roba aceea ca o tog ce-i drapa corpul i braele ridicate, innd tora libertii. Clee o gsi destul de urt, dar nu asta conta. Ceea ce simboliza era important. Fusese de fa n Tiananmen cnd studenii o instalaser i o dezveliser cu trei zile n urm. Cntaser Internaionala n mijlocul aclamaiilor puternice i strigte de triasc democraia rsunau de-a lungul pieii; toat ceremonia aceasta l emoionase, l micase adnc. Ciee reuise s termine cteva rolfilme pe ascuns, cci camerele de luat vederi erau nterzise n pia. Poliia le distrusese deja trei. Din fericire, aveau mai multe de rezerv, inclusiv un Nikon F4 care era legat de umr, dedesubtul jachetei sale largi de bumbac. n noaptea n care statuia fusese adus n pia vremea se schimbase n primele ore. Plouase intens cu vnt puternic, dar, uluitor, zeia nu suferise nici o vtmare, nici mcar o zgrietur. Ct va rmne aa asta era o alt chestiune. Clee tia c zeie i iritase i i scosese din srite pe guvernani, mai mult dect orice alt lucru pe care l fcuser studenii. Iar autoritile oficiale, denunaser actul drept umilitor ntr-un asemenea loc solemn i de importana istoric a pieii Tiananmen. Pe de alt parte, bieii aveau nevoie de acest imbold, i simpl vedere a statuii ntrun asemenea loc strategic, le ridicase moralul i aa sczut Ca s-o protejeze, ridicaser corturi la baza statuii, iar grupurile de studeni se aflau permanent acolo, gata s o apere. Guvernul sigur o va drma se gndi Clee i oft greu la acest gnd. Luke Michaels se aez lng Clee i privi la acesta rapid: E ceva n neregul? Tocmai m ntrebam ct va mai rezista aia acolo, murmur el blnd, artnd ctre statuie. Nu tiu, ddu din umeri Luke, trecndu-i mna prin prul su rocat nchis. Dup care i ntoarse faa plin de pistrui ctre Clee. Pentru totdeauna, probabil. Cred c glumeti, rse Clee. Nu-i dau mai mult de cteva zile. Pot jura, Luke, c de azi ntr-o sptmn nu va mai fi aici. Da, cred c ai dreptate, este un ghimpe n coasta lui Deng. De fapt, un spin n coasta tuturor. Banda celor btrni nu-i suport prezena i consider actul drept o mare obrznicie. Cnd am spus c statuia va rezista pentru totdeauna, mi exprimam o dorin doar. Dar ia-l i ca un fel de tribut pltit speranei acestor biei. Nimeni de aici nu le va plti nici un tribut, cu excepia doar a noastr, a presei, i tributul nostru este s nu ncetm a spune lumii despre lupta lor, indiferent de cte eforturi va fi nevoie din partea noastr. Luke ddu aprobator din cap, dar nu fcu nici un comentariu, i schimb uor poziia sprijinindu-se de piatr, i nchise ochii. Fotojurnalitii, jurnalitii precum Clee sau corespondeni de rzboi ca Nicky iat cine-i risc viaa pentru a spune lumii adevrul; n ei el gsea o surs de inspiraie, ei erau eroii lui. O admira n special pe Nicky Wells. Era ceea ce mama lui numea o adevrat femeie. i el credea n onestitatea ei desvrit. Nu era nc nsurat i nici nu avea o legtur special, de durat, dar dac s-ar fi pus problema s se aeze, spera c va gsi o femeie ca Nicky. 14

Era ceva cald i reconfortant la ea i niciodat nu ncerca s-i domine pe brbai. Fcea parte din echipa iui Nicky de nu mai mult de un an, dar vzuse multe, nvase mult lucrnd cu ea i cu bieii. Avea 27 de ani i lucra n televiziune de numai 5 ani, i tia c n anumite privine era un nceptor. Nicky l ajutase i fusese drgu cu el chiar de la nceput; l tratase ca i cum ar fi lucrat cu ei dintotdeauna. Ea inea foarte mult la punctualitate, ca de altfel i la alte lucruri de felul acesta; era o perfeci onist. Punea suflet n tot ce fcea i el ar fi fcut orice i s-ar fi cerut pentru ea. i dorea mult ca ea s gseasc un biat bun; erau momente cnd ea arta trist i ochii ei aveau o expresie ciudat, ca i cum i-ar fi amintit de ceva neplcut sau dureros. Era ceva tainic n trecutul ei. Era vorba de un brbat cu care ea avusese o legtur, nainte ca el s li se alture. Arch i Jimmy nu aminteau niciodat acest lucru, iar lui nu-i plcea s pun ntrebri. Totui, era o ruine c ea era singur. Cum se pierdea aceast femeie frumoas! Luke, Luke! Inginerul de sunet i deschise ochii tresrind la auzul numelui su. Privi n jos. La baza monumentului era agitaie mare, lucra pin nimic neobinuit, cci acel loc era cartierul general al micrii studeneti. Corespondenii de pres strini se mbulzeau i ei n zon. Luke l reper pe amicul Tony Marsden imediat. Tony i fcu semn. Luke i rspunse printr-un semn similar i se ridic n picioare. M duc s vd ce vrea Tony, i spuse lui Clee. Poate c tie ceva ce no tim noi. Vreo informaie nou. M ntorc imediat. S nu stai mult, Luke, noi rmnem aici. Nu mai mult de o zi sau dou adug Clee, gfind. tia c va prsi China n curnd, sfritul era aproape. Sttea privind jos la mulimea din pia cu coatele pe genunchi, cu capul sprijinit n palme. Pe faa lui se formar cute adnci; i prea ru pentru bieii aceia, idealiti, inoceni, curajoi! Cnd venise prima dat n Beijing, cu aproape ase sptmni n urm, simea o emoie deosebit. De speran. Cuvinte mree despre libertate i democraie fuseser pornunate, le cntaser cntecele i le' interpretaser la ghitar. Acum ghitarele tceau. n curnd i < vocilor lor vor amui. Se nfiora puin i i se fcu pielea ca de gin. i displcea s se gndeasc la soarta lor. Realiz ct de grav este pericolul, dei nu exprimase aceasta n faa lui Nicky sau a celorlali. Nici nu era nevoie. Toi tiau c timpul studenilor era pe sfrite. Deodat Clee o vzuse pe Nicky naintnd prin pia, spre monument. Ca i bulevardul Changan, Tiananmen era extrem de bine luminat de numeroi stlpi nali, fiecare avnd n partea de sus ciorchini de becuri, cte nou pe fiecare, din sticl alb, mat. Piaa era att de strlucitoare, nct prea a fi n plin zi i totul se vedea clar din orice col. Se putea cu uurin citi o carte. Pe buze i apru un zmbet cnd o zri' pe Nicky i sri de pe bordur, grbindu-se i ferindu-se prin mulime, ca s-o ntmpine. Nicky l vzu i i fcu semn. Ridic mna n semn de saiut. O clip mai trziu, se afl n faa ei zmbind larg. tiam c vei fi i tu aici, spuse el. Ea ddu din cap: Trebuie s fiu aici, Clee. Instinctul mi spune c situaia este pe punctul de a 15

exploda. i nc cum! Confirm el, apoi o lu de bra i o conduse departe de monument. Te superi dac ne plimbm un pic? Vreau s- mi dezmoresc picioarele. Am stat pe bordura aceea mai mult de o or. Nu m deranjeaz, desigur, i eu vreau s mergem, poate l vom vedea pe Yoyo. De obicei e mpreun cu Chai Ling i ali lideri ai studenilor. E posibil s aib informaii noi. i e permanent n contact cu Tigrii zburtori. Am observat mai muli din ei foindu-se pe bicicletele lor, ct am stat acolo remarc Clee, referindu-se la brigada de motociclete a tinerilor antreprenori care fuseser poreclii Paul Reveresii de ctre presa american. Ei circulau peste tot n Beijing, transmind mesaje, informnd despre micrile de trupe sau aciunile poliiei, n general acionnd ca oameni de legtur pentru studeni. Probabil c Yoyo se afl n tabra de corturi. Ne ndreptm ctre ei? suger ea. Asta voiam s spun i eu. Unde e Luke? Areh spunea c e cu tine. A fost, dar tocmai a plecat cu tipul la de la BBC, Tony Marsden. Sunt pe undeva, pe aici. Ai nevoie de el? Nu, doar ntrebam, att. Apropo de BBC. Ai vzut-o pe Kate Adie n seara asta? Trebuie s fie i ea pe undeva, prin mulime. Sunt o puzderie de corespondeni strini pe aici. Au simit i ei ceva. Nicky privi la el cu repeziciune: Cred c dezastrul planeaz deja asupra noastr, nu crezi? Da, studenii i guvernul au ajuns la un impas. Cineva trebuie s cedeze. Mi-e team c studenii vor fi aceia. S vezi ce fore vor arunca mpotriva lor. Nicky ncepu s tremure n ciuda cldurii de afar. E o idee ngrozitoare, dar asta e. Unde-i este aparatul? Prins de umr, sub jachet. Amicii mei de la Magnum i Associated Press fac exact acelai lucru. Ca i ceilali fotografi, de altfel. Clee... Da, Nick O privi ntrebtor. Va fi foarte periculos aici... i asta ct de curnd. Sunt a naibii de sigur de asta. i nainte de a mi-o mai spune o dat, i promit c voi fi cu ochii n patru. Un zmbet slab i apru pe buze. Cum vei fi i tu. Eu nu risc inutil, chiar dac Arch pare s cread contrariul. Mai este un lucru pe care l avem n comun, spuse Clee. i care-i la? Amndoi avem nervi de oel. Presupun c da, aprob ea rznd. Nici nu se poate altfel n meseria noastr. Exact cum trebuie s avem i simul acela al aselea, al pericolului. Clee ddu din cap aprobator, dar nu mai spuse nimic altceva, i continuar s mearg fr s scoat un cuvnt nc cteva minute. nainte de a ajunge la tabra de corturi, Nicky se ntoarse ctre el. Locul acesta pare s aib realmente o via a lui proprie. Cu corturile i autobuzele astea din jur, e ca un orel i... 16

Cam insalubru interveni Clee. Ai dreptate. Sper din toat inima c nu va mirosi urt n noaptea aceasta. Sunt sigur c nu, probabil c au i dus gunoiul pn acum. Oricum, cu briza asta plcut care adie... Deunzi, cnd am venit s-l caut pe Yoyo, era o... Putoare. Nu gsesc un alt cuvnt. Mncare stricat, corpuri nesplate de atta timp. Dumnezeu tie ce altceva! Ct am stat acolo, mi venea s vomit. Nicky trase adnc aer n piept. Cnd intr n tabr, trecu pe lng mai multe autobuze unde locuiau o parte din studeni. Aerul era proaspt, iar zona prea ca i cum ar fi fost mturat i splat recent. Era curat-lun; nici urm de gunoi. Nicky era tot mai surprins cnd observ corturile ngrijite de nuana verde-oliv, confortabile i impermeabile, trimise tocmai din Hong Kong. Totul era ntr-o ordine desvrit, de o precizie aproape militar, n grupuri dispuse orizontal, fiecare avnd semne de recunoatere pe care erau nscrise locul de provenine, numrul etc. Se aflau acolo delegaii de studeni din aproape toate universitile fiecrei provincii a Chinei. n sptmnile de la nceput descoperise c majoritatea studenilor dormeau n timpul zilei, cci aciunile lor se desfurau mai ales noaptea. Acum, o bun parte din corturi erau goale, dei, ici colo, mai ieeau civa rzlei pregtindu- se pentru restul serii i primele ore ale dimineii. Vnztorii de pe caldarm vindeau sifoane, ap mineral, ghea, rcoritoare i gustri. Clee i ntoarse privirea ctre ea. N-ai vrea o rcoritoare? Fcu o grimas, apoi ddu din cap c nu. Tnrul student chinez Chin Yong Yu, poreclit Yoyo, sttea cu o tnr femeie n centrul taberei, chiar lng cortul su. Purtau amndoi blue-jeans i cmi albe de bumbac. Ea era atrgtoare i prea a fi de aceeai vrst ca Yoyo, care avea 22 ani. Nicky se ntreba dac aceasta nu e cumva prietena lui, de care-i vorbise i care fusese n vizit la nite rude n Shanghai, n ultimele sptmni. Erau adncii n conversaie, dar cnd o vzu, el se opri i-i fcu semn entuziasmat, ntorcndu-se spre ea, spuse ceva i apoi se grbi s-i ntmpine. Yoyo era student la pictur i Nicky l ntlnise cu totul ntmpltor n piaa Tiananmen, cnd a sosit la Beijing. n ziua aceea ncercase s vorbeasc cu unii studeni de acolo. De fapt, cuta pe cineva care s neleag engleza. Yoyo se apropiase de ea zmbind i-i spuse, ntr-o englez destul de inteligibil c ar fi fericit s-o ajute dac va putea. Se dovedise extrem de util; i ddea informaii, a introdus-o n cercul liderilor studeneti cum ar fi Chai Ling i Wuer Kaixi i o inea la curent cu tot ce se ntmpla n pia. Era inteligent, prietenos, iar ea, ea i ceilali din echip, l ndrgiser. Erau preocupai de soarta lui, de ce i se va ntmpla cnd totul se va termina. Nicky! ! Strig Yoyo, ndreptndu-se spre ea cu mna ntins i zmbind afabil. Bun, Yoyo, spuse ea, dndu-i mna: Te-am cutat. 17

Bun seara, Clee, spuse Yoyo. Salut, Yoyo, ce mai e pe-aici? ntreb Clee, lundu-l de mn. Expresia lui Yoyo se schimb; pe fa i se citea ngrijorarea, n timp ce mrturisi ncet: veti proaste. AArmata arunc canistre de gaz lacrimogen din helicoptere. n pia, n seara aceasta. Vedei? Avei mti? Vin i trupe. Disear? Trupele vin aici n seara asta? ntreb Nicky cercettor. Yoyo ddu din cap: Sunt militari ascuni n cldirile de lng pia. Vin. Foarte sigur. Se ntmpl lucruri rele. Spunei lumii ntregi, da? De bun seam, o vom face, Yoyo, l asigur Nicky. Crezi ns c Armata de eliberare a poporului va deschide focul? Oh, da. Da! Ddu din cap i mai tare. Unii studeni spun nu, nu posibil. Armata de eliberare a poporului armata noastr, spun ei. Nu ne vor omor. Nebuni. Armata foarte disciplinat. Armata execut ordine. Eu tiu asta. Nicky se uit cu ochi mari la el, ochii ei jnteligeni, profunzi. Ar trebui s prseti piaa. Acum. nc mai e posibil, eti nc n siguran. Asta nelept ce spui, da, zise Yoyo. Dar nimeni nu pleac, Nicky. Greu cineva s plece. Snge vrsatseara asta. Nicky tremur involuntar, apoi l privi int pe Clee. Acesta spuse: Dar ceilali, Chai Ling i restul; nu pot s-i conving pe studeni s plece? Yoyo ddu din umeri. Nu tiu. Unde sunt ei? ntreb Clee. Nu vzut inesear! V place ap? Sifon? Nu mulumim, rspunse Clee. Nicky ddu i ea din carxnegativ, zmbind spre Yoyo. Tnrul chinez deveni gnditor, apoi remarc: Micare pierdut entuziasm dup lege marial declarat. Studeni foarte deprimai. Adevrat, ei trebuie plece. Nu vor. Sfritul ru de tot.. Vino cu noi, spuse Nicky precipitat. Vino cu noi la Monumentul Martirilor, f rost de un megafon i transmite-le un mesaj. Te vor asculta, eti doar unul din liderii lor. Roag-i s plece, implor-i de e nevoie. i tu trebuie s pleci cu ei. Dac tu i ceilali studeni vei prsi piaa, cnd nc mai e timp, v vei salva vieile. F asta Yoyo, te rog! Va fi un act de curaj, dac-i vei convinge pe studeni s plece. Ai face un lucru bun. ntinse mna impulsiv, l apuc de bra i-l privi drept n ochi. Te rugm, Yoyo, nu sta aici. Ai putea fi omort. Cuvintele ei i fcur efectul: Eu vin Monument curnd. Ad Mai, prietena mea. Mergi, Nicky. Eu vin curnd. Eu promit. Te vom atepta. S nu stai mult, Yoyo. Nu mai e mult timp. * Nicky i Clee s-au rentors la Monumentul Martirilor. L-au gsit pe Luke ateptndu-i i Nicky i-a povestit ce aflase de la Yoyo, repetndu-i ceea ce liderul studenilor i spusese n legtur cu iminena ptrunderii trupelor n pia, n noaptea aceasta, sau cel mai trziu mine diminea. O, Doamne! exclam Luke, tinerii aceia n-au nici o ans dac lucrurile se vor ntmpla aa. 18

S-au ghemuit toi jos continu Nicky, toi s-au masat ntr-o zon relativ mic, comparnd-o cu imensitatea pieei, care este mai mult de trei sferturi goal. Dac armata va veni din partea opus, o vor traversa nestingherii. Exact aa murmur Luke afectat. S sperm c Yoyo i va convinge pe studeni nainte spuse Clee optimist. Nicky era tcut, ns chipul ei exprima ngrijorare, dar se lumin deodat: Uite-l, n sfrit, slav Domnului, poate c-l putem urca acolo sus, pe monument, cu o porta-voce, mcar s i avertizeze. Yoyo i prietena lui, Mai, li se altur. Se ineau de mn i Yoyo zise: Aceasta prieten mea, Mai. Engleza ei nu foarte excelent. Pare ru. Nu-i nevoie s te scuzi i replic Nicky cu mult cldur. Privi la Mai i tresri: un pic mai nainte, cnd o vzuse, nu realizase ct de drgu este. Trsturile ei erau frumoase, iar ochii ei negri, migdalai, preau enormi pe chipul acela tnr, dulce i inocent. Avea un pr lung, negru i strlucitor, totul la ea era mignon i fragil, de o delicatee aparte. Nicky se gndea c este ncnttoare ca o ppu mic: ntinznd mna, schi un zmbet de bun venit: Sunt ncntat s te cunosc, Mai. Fata i ntoase zmbetul, dei prea mult mai timid, descoperindu-i dinii de un alb strlucitor. i strnse mna lui Nicky care fu surprins de fermitatea gestului. O strngere de mn neobinuit de puternic. Salut spuse ea domol, abia auzit. Ddu apoi mna cu Clee i Luke, care schiar gestul de bun venit; apreciau, n mod evident, ca i Micky, drglenia fetei. Nicky i ntoarse privirea ctre Yoyo: Ai gsit vreo porta-voce? Nu necesar. Nu vorbesc. Chai Ling vorbea mai trziu. Ai vzut-o ntreb Nicky cu o voce ascuit- Da, lng zei. Chai Ling va lua porta-voce, spune la studeni s plece acas. Ea promite. S sperm c-i va ine promisiunea, spuse Clee n oapt. ntre timp, s ne odihnim un pic. Cei cinci gsir locuri pe caldarmul care nconjura baz i care trecea prin partea de jos a monumentului. Arch i Jimmy nu apruser nc. Toi ateptau cu speran pe Chai Ling, liderul respectat al micrii studeneti, comandant ef al demonstranilor din Tiananmen, student la psihologie, cursuri postuniversitare, la universitatea din Beijing. * Era aproape ora 1 n dimineaa zilei de 3 iunie, cnd Arch i Jimmy, n sfrit, aprur. Intrar n pia, n pas rapid. n timp ce se apropiau de micul grup de la monument, Nicky observ imediat chipurile lor tulburate. Ce este? Strig ea, uitndu-se la Arch i apoi la Jimmy, una din sprncenele ei blonde ridicndu-se. Era ntr-o mare tensiune. Gfind scurt, de-abia trgndu-i respiraia Arch reui s spun: Trupele coboar din est pe bulevardul Changan. Tocmai le- am observat ndreptndu-se spre pia i... Jimmy interveni: Oamenii ncearc s le opreasc. 19

Ce vrei s spui ? ip Nicky, extrem de ngrijorat. Cetenii Beijing-ului le blocheaz... cu propriile corpuri. O blocad uman. Pentru a opri armata s ajung la studeni, n pia. Nu le permit s intre, explic Jimmy. Fir-ar s fie! spuse Luke. Clee nu mai atept alte explicaii, i nici Nicky. Doreau s vad totul direct, ca orice reporter adevrat. Amndoi se ridicar instantaneu de pe lespezile de piatr pe care sttuser pn atunci i-o luar grbii spre poarta Tiananmen ce ddea n bulevardul Changan. n spate, la mic distan, urmau Yoyo, de mn cu Mai i, mai departe, venea Luke sprintnd n vitez, aa nctii ajunser curnd pe Clee i Nicky. Arch i Jimmy mai statur cteva minute s-i trag sufletul, dup care i luar zborul ctre intrarea n magistral. Nicky i Clee fur primii care au ajuns n dreptul puhoiului de lume ce inunda Changan-ul. Odat intrai n furnicarul acela, desprirea fu inevitabil. Niciodat n viaa ei nu mai vzuse aa ceva. Era formidabil, Jimmy avea dreptate. Cetenii blocau ntr-adevr intrarea mpiedicnd soldaii s nainteze, inndu-i literalmente cu trupurile lor n spate. Formau un scut uman. Ea i vedea cum, de fapt, i mpingeau pe soldai napoi. i ce mai armat era! Aproape nite puti, se gndi ea cu uimire, n timp ce privea unitile militare. Nite bieandri, mai tineri chiar dect studenii. Nicky nu-i pierdu vremea. Fr a se gndi la propria- i siguran, intr mai adnc n mulime, mai aproape de miezul ntmplrilor. Se trezi, fr voia ei, purtat ncolo i ncoace n micarea aceea dezordonat a imensei mase de trupuri, mpingndu-se unul pe altul, dndu-i coate, mbrncindu-se. La un moment dat, aproape strivit de naintarea unei coloane laterale, se ag disperat de braul unui brbat. Acesta o arunc ntr-o parte furios, dar imediat dup aceea o ajut s-i gseasc echilibrul. n acelai timp, pe neateptate, o tnr femeie o apuc strns de jachet, cci grmada vie n care se aflau, izbi puternic, n fa. Nicky aproape czu mpreun cu chinezoaic, dar strnsoarea nu slbi de loc, ea crea un fel de sprijin reciproc. Nvala compact a maselor de oameni o inea prizonier, nu era nici o cale de a i se sustrage. Putea oricnd s fie clcat n picioare, izbit. Presiunea se simea din toate prile. nghesuit n felul acesta, abia mai atingea pmntul, era la discreia total a nvlmelii din jur. Exact n clipa cnd primele semne de panic o cuprindeau se gndea doar cnd va fi zdrobit simi c este apucat de cot. i ntoarse pe jumtate capul n spate, czninduse s se uite peste umr i l vzu atunci pe Arch drept napoia sa. Mulumesc, oft ea uurat, dup care i ridic vocea ca s acapere zgomotul infernal: Trupele par a fi nenarmate. Pr de asemenea a fi nfricoate de moarte. Mai degrab consternate. mbrncirile continuar cu mai mult for, iar strigtele mnioase ale cetenilor Beijing-ului ddeau impresia unui talaz uria, npustindu-se nainte i mturnd totul n cale. O for imens i mpingeau i pe Arche i Nicky, un val apocaliptic cruia trebuia s i 20

te supui. Imediat n fa se aflau tinerii soldai, nici unul trecut de 18 ani. Lovii, zgriai, julii ncercau s fac fa asaltului i vociferrilor mulimii. Nicky ncepu s neleag c oamenii i certau pe soldai, vorbindule cu asprimea printelui ce-i dojenete fiul. Majoritatea celor n uniform militar se nvrteau n cerc, ntr-o total nvlmeal, muli rcnind distrui, dobori. Agndu-se strns de Arche, Nicky exclam: Tinerii acetia nici mcar nu tiu despre ce e vorb. Absolut, rspunse Arch, punndu-i braul n jurul taliei ei, trgnd-o ctre el, hotrt s-o protejeze. Pe neateptate, ea l vzu pe Jimmy fcndu-i loc spre ei. Cum de i-a gsit n mulimea aceea, Nicky nu va ti niciodat. Apruse ca din neant i o apuc de bra grbit: Venii s ieim din mulimea asta odat strig el. Cu mari eforturi folosind i fora, Jimmy i Arch reuir s-o mping pe Nicky prin mulimea nnebunit pn cnd, mai mult mpleticindu-se, ieir n partea cealalt a bulevardului Changan. Gfind i transpirai, cei trei stteau ghemuii unul lng cellalt sub copacii de pe marginea esplanadei uurai i ndreptndu-i hainele de pe ei. Arche spuse: Dup cum arat bieandrii aceia, pericolul nu era de a fi mpucai, ci de a fi clcai n picioare i omori. Cel mai nelept ar fi s stm aici i s urmrim ce se ntmpl de pe margine, anun Nicky. Arche i Jimmy trsrir la cuvintele ei. Jimmy spuse: Hei, iat ceva cu totul nou, putoaico! Cnd ai mai stat tu pe margine? Neateptnd rspuns, adug: Dar ai dreptate, aici suntem mai n siguran. n mijlocul mulimii de acolo e ca i cum ai sta n calea unor vite cuprinse de streche. i soldaii, ia uit-te la ei! Ce armat o fi i asta! Cu tot echipamentul pe ei, de campanie saci, gamele, masc de gaz i totui nu au armament. Ddu din cap i mai mirat. i-am spus c nu sunt narmai, Arch, zise Nicky. Li se altur i Clee dup cteva minute. Cu prul rvit, jacheta rupt, dar nevtmat. Avea aparatul Nikon agat de gt i ochii si negri artau triumftori. Am nite cadre formidabile, le spuse. Nu este un pic cam periculos, s umbli cu aparatul aa, la vedere, Clee? ntreb Jimmy, aruncnd o privire spre Nikon. i-l pot lua i distruge. n nici-un caz de ctre aduntura asta, replic Clee, sigur de el. Sunt de partea mea, de partea noastr. Vor i ei s apar n poze. Vorba cntecului... spune lumii, s afle lumea. Dar poliia de strad... ncepu Arch, dar se opri brusc Da, cred c nu prea a ieit ca acum. M-ndoiesc c au curajul, rspunse Clee. Oricum, nu n acest moment. Poate c-a trage o fug s aduc camerele de luat vederi, s- ncercm ceva pe viu, 21

cu Nicky,, suger Jimmy, ntorcndu-i privirea spre Arch apsat. Eu vorbesc la microfon, iar filmrile le facem pe balcon. Cum am stabilit, Jimmy, interveni Nicky mpciuitor, tiind c nu are sens s te ceri cu Arch cnd intr n strile lui de pruden exagerat. De nenumrate ori ea s-a aflat pe linia nti a cmpurilor de btaie i el n-a schiat un gest sau n-a pomenit mcar despre pericol. ns de cnd a venit la Beijing, nu auzi de la el dect despre atenie i precauie i nu nelegea de ce. l va ntreba mai trziu. Nu era timpul acum. i arunc o privire n jur dup Luke. Nu era nicieri. i nici micua Mai cu Yoyo. Fuseser nghiii de uriaele valuri de oameni, de huruitul continuu din pia. Dar n cele din urm, spre uurarea ei, Luke se ivi dintr-o parte cu el aflndu-se Yoyo i Mai. Ea chioapt i se vedea clar c-i rnise piciorul, iar Yoyo o ajut. Ce-ai pit Mai?, strig Nicky ngrijorat, ndreptnduse n fug spre ei. Nu e grav, spuse Yoyo. Brbat stat pe picior lui Mai. Ea perfect. Nicky o cuprinse cu braul de umeri e se poate de matern i cei patru i fcur loc spre zona unde se aflau adunai ceilali. Luke i spuse lui Nicky Este surprinztor c restul suntei teferi. Tu eti ntreag, Nicky? N-am nimic, Luke, mulumesc. Tu cum stai? Nici-o zgrietur. S-au aezat jos sub arborii ce mrginesc bulevardul Changan, pentru a-i reveni i a a se rcori puin. n ciuda adierii, aerul era cald, chiar nbuitor, iar Nicky i Clee i scoaser jachetele. Arch ntinse pachetul de igri la fiecare, dar fu refuzat, cu excepia lui Yoyo. Mi, care sttea alturi, i examina piciorul i-i spuse ceva n chinez. Zmbi, ddu din cap i se ntoarse brusc spre Nicky Mai spune picior nu rupt. Vtmat. Nicky i ridic capul. Bine Se aplec repede n fa ctre Yoyo Ai aflat ceva? De unde sunt trupele? Ce se ntmpl? Yoyo pufi din igar cteva clipe, apoi i spuse Trupele de departe. Nu din Beijing. Mar multe ore. Eu ai spus n manevr. Ei au spus mergei oprii huliganii. Ei nu neleg. Ei fric. Ei biei tineri. Oamenii ceart pe ei. Oamenii spun nu rnii studeni. Soldaii nu cunosc Beijing. Nu tiu unde este. Ei nu lupt. Ei prea speriai. Slav cerurilor, dar ct de neateptat!, exclam Nicky. Unde sunt helicopterele, ntreb Clee, ridicndu-i privirea spre cerul ntunecat, apoi ctre Yoyo. Nu vine acum, spuse Yoyo; vocea lui sun ca i acum ar fi tiut ceva. Urm un moment de linite. Nicky o ntrerupse Armat de eliberare a poporului a venit n Beijing pentru a calma pe demonstrani, dar a fost respins de ceteni. Nu s-a tras niciun foc. Multe ore mai trziu ea i ncepea emisiunea la televizor pe tot cuprinsul U. S. A. cu aceast tire. * n seara zilei de smbt fu un soare strlucitor. Tinerii soldai, nc nucii i cu moralul la pmnt se retrseser, n cele din urm, pe la mijlocul dimineii n josul bulevardului Changan. 22

Locuitorii Beijing-ului merser acas, alii au rmas acolo sau au plecat direct la serviciu. Studenii au dormit n corturile i autobuzele lor i o oarecare atmosfer de calm se instal pe bulevard i n pia. Ordinea i normalitatea preau a se fi instaurat din nou. Nicky era convins c aceast linite era numai aparent i de scurt durat cel mult o chestiune de ore. Guvernul chinez va adopta o linie dur, credea ea, deoarece retragerea armatei n ochii lor reprezint o umilire. Vor da vina, automat, pe studeni, chiar dac cei care au stat n calea trupelor i au mpiedicat intrarea militarilor n pia au fost cetenii obinuii. Vor aciona n consecin, cu violen i for. Dup cteva ore de somn, cu emisiunea din ziua respectiv pus la punct toat ziua fiind mai mult afar tia c tensiunea i frica erau acolo, prezente; i mprti acest gnd i lui Clee. n dup-amiaza de smbt serveau masa n sufrageria de vest a hotelului Beijing. Aplecndu-se peste mas, adug: Dezastrul e ge drum. Am greit cu cteva ore doar. tiu ; spuse Clee, lund o nghiitur din cafea. Punnd ceaca jos, continui pe un ton sczut. Guvernulivrea ca tinerii militari s dispar din pia ct mai repede. i pierd din prestigiul fa de Occident, lucru pe care nu l-ar suporta. S-i mai spun ceva, Nicky, cnd se va ntmpla se va sfri repede. i sngeros. Nici nu vei ti ce-a fost; fulgertor, Clee. El ddu din cap. Pe luni va fi totul terminat, doar vaiete se vor mai auzi i ceea ce va urma va fi i mai trist, arestri, judeci, represalii i Dumnezeu mai tie ce. Yoyo m ngrijoreaz cel mai mult, mrturisi Nicky, n ochi citindu-i-se teama. Este unul din iniiatori, unul din liderii lor. Va fi n mare pericol. De-am putea s-l scoatem din Beijing. Putem, spuse Clee. Apropiindu-i capul de-al ei, continu ncet: Mi-ai luat vorb din gur. Tocmai voiam s-i spun c m gndesc s-i dau bani pentr-un bilet de avion. Spre Hong Kong. l vom lua cu noi cnd plecm. Poate rmne acolo cteva zile, i va hotr ce Va face. Dm banii pe din dou. Nu e nevoie. Dar vzndu-i privirea ncruntat adug. Bine! S-a fcut ! Mai e o problem. Ce anume? Mai. Yoyo nu va prsi Beijing-ul fr ea. i vom da deci bani pentru dou bilete. N-a mai avea linite s-i tiu prsii aici i tiu c nici tu n-ai putea, Nicky. Arch i bieii vor simi la fel i nc ceea ce facem e puin. Yoyo a fost fantastic, ne-a fost de un ajutor imens. Surse. Ce naiba! Vine i Mai cu noi. Cu ct suntem mai muli, cu att mai vesel va fi. Nicky i zmbi Eti un biat bun, Clee Donovan. i tu Nicky Wells. Urm o scurt pauz, apoi Clee ntreb: Unde pleci dup ce ne Jum zborul? Dup Hong Kong vrei s spui? 23

Da La New York. Tu unde? napoi la veselul Paris. Dar ctre sfritul lunii poate ajung n New York. Ultima dat cnd am vorbit eu agenia azi diminea, Jean-Claude mi-a spus c Life mi ofer un contract de angajare. M gndesc s-l accept... Nu mi-ar strica cteva sptmni n btrna Americ. Oh. Doamne! Am ncurcat-o! exclam Nicky, rotindu-i ochii spre tavan. Ce vrei s spui? Dac vei veni la New York i voi pregti masa aia fabuloas pe care tot i-o promit de un an i jumtate. Hei, Nicky, dar va fi extraordinar! Strig el cu faa plin de bucurie. S tii c vin, i aduc i vinul. Fcu semn unei chelnerie i cum aceasta veni plutind ctre mas ceru nota de plat. ntorcndu-se spre Nicky spuse Hai s-o tergem napoi spre pia s vedem ce se mai ntmpl. Devin nervos dac lipsesc prea mult de acolo. tiu ce vrei s spui, spuse ea, mpingnd scaunul la o parte i ridicndu-se. Cnd eti gata mi spui. 46 CAPITOLUL IV Mcelul a nceput imediat smbt noaptea dup ora zece. Nicky i Mai se aflau mpreun cu Yoyo i Clee lng Monumentul Martirilor. La mic distan Arch, Jimmy i Luke se amestecaser cu ceilali reporteri T. V. majoritatea americani i britanici. Toi comentau evenimentele, comparau tirile pe care le deineau fceau pronosticuri, tiind prea bine c nu se puteau atepta dect la mai ru, Vicky vorbea cu Yoyo ncet, cu pasiune, strduindu-se s fie ct se poate de convingtoare. Te rog, Yoyo, ia banii. tiu ct de mndru eti, dar nu e momentul acum. Trebuie s fii practic. Ascultm... insistm s accepi aceti 300 de dolari, ei v vor scoate, pe tine i Mi, din Beijing. Clee i bieii i cu mine credem c trebuie neaprat s plecai mine, indiferent de situaia de aici. Iar banii sunt de la noi toi. Vrem s v- ajutm... n definitiv, i voi ne-ai ajutat. inem la voi. Prea muli bani, spuse Yoyo. Mulumesc, nu. Continu s dea negativ din cap. Voi, Clee, bieii foarte drgui; generoi. Oameni foarte buni. Dar nu putem laa bani. Haide, Yoyo, nu fii aa de ncpnat exclam Nicky. Te rugm accept-i, dac nu pentru tine, mcar de dragul lui Mai. Gndete-te la ea are nevoie de protecie. Tnrul student chinez nu-i lu nici de data asta. Fu rndul lui Clee acum s ncerce cu mai mult fermitate. tii ce-o s facem,... mine m duc s cumpr bilete de avion pentru tine i Mai. Prea muli bani, Clee, spuse Yoyo, tindu-i avntul. Fcu o pauz dup care tonul lui se schimb neateptat adugnd rar Perfet, eu gndesc la asta..., dar se opri deodat, i ridic capul fiind atent la ceva, dup care i arunc lui Nicky o privire ngrijorat. mpucturi? Fr nici o ndoial, ip ea i se uit la 24

Clee. Schimbar priviri cu neles. Ddu din cap aprobator i deodat o ntinse fr a spune un cuvnt. Nicky o lu i ea la fug, ajungndu-l, uitnd de restul complet. Acum se ntmpla ceva mult mai important. Toi cei din preajma monumentului auzir focuri de arm, i ncepu o vnzoleal nebun printre corespondeni, fotoreporteri i echipele de televiziune care se luar dupClee i Nicky. Traversar piaa fulgertor, ndreptndu-se spre Changan. Odat ajuns n bulevard, Nicky l pierdu pe Clee n nbulzeal. Imediat observ vehicule i maini blindate cobornd pe vastul bulevard, iar militarii erau dotai cu arme de asalt AK-47. Era clar pentru ea c ei se ndreptau ctre Tiananmen i c o vor face cu fora dac va fi nevoie. Circulase un zvon mai nainte cum c Deng ar fi spus comandanilor militari Recuperai cu orice pre piaa i nu era nici un dubiu c vor proceda exact aa; i demonstraser deja inteniile asasine n chiar dup amiaza aceea. Ea i Clee fuseser martori la unele aciuni brutale cnd s-au rentors spre pia dup prnzul trziu de la hotelul Beijing. La captul de apus al pieei, lng marea Sal a Poporului, mii de soldai snopiser n btaie pe cei ce ncercaser s le blocheze intrarea n Tiananmen. Dup ct i putur da seama, nu se trsese, n schimb a fost mult violen i se pare c la un moment dat s-a folosit i gaz lacrimogen. nfuriate, masele de oameni au rspuns aruncnd cu pietre i crmizi n militari. La rndul lor, trupele au folosit bastoane de cauciuc i cartuiere n efortul de a-i mai potoli. Se pare c ncletrile de mai nainte n-au fost dect preludiul la ceea ce se ntmpla acum. De asta ncercase ea i Clee s-l conving pe Yoyo s prseasc capitala ct pot de repede. Cu experiena ce-o aveau i nelegnd miza politic n joc i ddeau seama c situaia nu putea dect s se nruteasc n urmtoarele 24 de ore. Acum, deodat, trupele care trseser pn acum n aer, i ndreptau armele cu ostilitate ctre ceteni i ctre studenii ce mpnzeau trotuarele bulevardului. Nicky rmse ngrozit, nevenindu-i s-i cread ochilor. Rcnind precum animalele rnite, mulimea se npustea n fa azvrlind n trupe i camioane cu ce le cdea n mn: Crmizi, pietre, buci din evi de fier sau bombe primitive cu benzin. Furia lor se transformase n turbare, i ei ncepur s rcneasc, s zbiere ieii din mini la militarii care trgeau scurt, n rafale mortale. nnebunii de durere, oamenii cdeau atini de gloanele ucigtoare. ncepuse carnagiu. ngrozit de ceea ce vedea, Nicky nu fu n stare, pre de cteva secunde, s fac nici-o micare. Sttea paralizat, se holba fix n jur trecnd-o fiorii. O trezi din aceast stare o chinezoaic de lng ea care o nfac de bra i privind-o drept n ochi i spuse, Armat poporului ne omoar, omoar civili. Sunt nite asasini! Ticloii ! Nu sta aici, du-te acas, i spuse Nicky femeii pe un ton de urgen, E periculos. Mergi acas Ddu din cap negativ i rmase exact unde era. 25

Zumzetul helicopterelor de deasupra o fcu pe Nicky s-i ridice capul spre cerul ntunecat. i aminti ce spusese Yoyo despre gazele lacrimogene aruncate de sus. Deschizndu-i geanta de pe umr, legat n jurul corpului, bjbi dup una din mtile chirurgicale, o ndes n buzunarul de la jachet ca s-i fie la ndemn n caz c va fi nevoie. Cnd i scoase mna din buzunar observ c tremur. Nu mai era surprins. Trupele calc n picioare oamenii nevinovai. Era lucrul cel mai iresponsabil ce-l vzuse n lunga-i experien. Bulevardul Changan devenise cmp de btaie. Tancuri i camioane de soldai narmai cu mitraliere se revrsau pe bulevard unele dup altele. Dumnezeu s-i aib n paz pe studeni, se gndi ea, prsind drumul i ncercnd s-i caute adpost sub copacii de pe trotuar, i unde se aflau muli oameni. Se auzeau mpucturi pretutindeni. Autobuzele rsturnate care fuseser folosite ca baricade, izbucneau n flcri la intervale neregulate, iar un numr de vehicule militare ardeau pe strad. Ele fuseser ncendiate de cetenii nfuriai ai Beijing-ului; flcri portocalii i roii se nlau spre cerul negru al nopii, un infern n devenire. Spre marea surprindere a lui Nicky, oamenii continuau s ias din blocurile de locuit i casele care strjuiau Changanul. Erau iritai la culme i hotri s lupte cu orice gseau la ndemn, mturi, bee, crmizi. Unii dintre ei erau narmai mai bine, cu cocteiluri Molotov, pe care le ndreptau spre tancuri sau mainile blindate ale ofierilor. Tunetele sporir i odat cu ele i mirosul greu de cadavre i snge rspndit de aerul cald al nopii. Brusc avu o senzaie cumplit de vom. Gloanele uierau pe deasupra capului, iar ea se piti jos hotrndu-se s plece de-acolo ct mai repede. O furgonet se rotea prin mulime, transportnd un brbat i o femeie grav rnii. Cnd oamenii au zrit-o, ncepur s se repead spre soldai cu pumnii ridicai, iar acetia drept rspuns, apsau pe trgaci i iari rafal dup rafal se descrca n pia. Nicky se ls la pmnt pentru a se feri. Mai multe canistre cu gaz lacrimogen explodar chiar lng ea i ea i trase masca de gaze, o fix bine pe fa acoperindu-i gura i nasul. Totui, ncepu s tueasc i s scuipe aproape imediat. Ridicndu-se greu de jos, se tr n captul cellalt al caldarmului, acolo unde un plc de copaci i oferea mai mult protecie. Sprijinindu-se de trunchiul unui arbore, Nicky continu s tueasc necndu-se i respirnd ct mai des ca i cum s-ar fi sufocat; n cteva minute ochii ei lcrimau abundent. Gsi un tampon n buzunar i-i terse ochii nlcrimai. Dei senzaia de vom persista, n curnd respir mai uor i se simi mai bine. Fumul se mprtia i ea i legn capul privind n jur. Vreo 60 de soldai sau aa ceva avansau n josul bulevardului cu baionetele puse. i nchise ochii spasmodic. Dei an- ticipase ce e mai ru, nu se gndise totui la aa ceva. Cnd i deschise ochii mari, l reper pe Arch la civa pai deprtare. Mturase cu privirea ntreaga zon i tia c pe ea o caut. Srind n fa, strig Arch! Arch! Aici sunt ! Se cltin n direcia ei i o apuc strns, trgnd-o spre el Nicky! O, Doamne, eti teafr! i tu Arene, spuse ea. 26

Ai mai vzut mcel ca sta, ip el nfiorat Este cumplit cum omoar oamenii fr nici-o vin, iar bulevardul este att de nghesuit cu tancuri i maini, nct ambulanele nu pot ptrunde ctre rnii. Sunt inumani. Spunse ea i se porni pe un tremurat incontrolabil. Cile diavoleti ale omului, murmur Arch. mnd-o i mai strns, adug. S ieim la dracu de-aici. n poziia ghemuit, strbtur trotuarul pe sub copaci, rentorcndu-se spre Piaa Tiananmen. n clipa cnd au ptruns n pia fur izbii de calmul ciudat de acolo. Era o atmosfer tihnit, nefireasc. i ncetinir paii i naintar n ritm susinut ctre Monumentul Martirilor. Unii dintre corespondeni reveniser, strni la un loc, discutau aprins. Pe chipurile lor se citea mhnirea i consternarea. E atta vrsare de snge acolo, nici nu tiu cum s i-o descriu. Spuse Nicky lapidar. Cutnd ceva n geant, ddu de teancul de bani i-l strecur n minile lui Yoyo, Trebuie s-i iei. Te rog Yoyo sri speriat. Dar Clee spui el cumpr bilete. Nu mai zi nimic, Yoyo ia-i, spuse Nicky tios. Mine va fi mai ru i m-a simi mult mai bine s tiu c banii, sunt la tine. Dac se ntmpl ceva i ne desprim, sau dac plecm din Beijing fr tine, ncearc s ajungi la Hong Kong. Vom sta la Hotel Mandarin. Ne gseti acolo. Vznd c nu e nimic de fcut dect s ia banii, Yoyo ddu din cap i puse plicul cu bani n buzunarul pantalonilor. Mulumesc spuse el. Eu neleg. Eu am paaport. Mai are paaport. Totul sunt perfect, Nicky. Sper. Nicky i rsuci capul ntr-o parte, arunc o privire njur apoi i concentr privirea asupra lui Yoyo. n pia ce s-a ntmplat? Nu multe. Foarte linite. Wuer Kaixi vorbit. Spuse guvernul acesta mpotriva poporului. Spus chinezii trebuie sacrificiu. Pentru bine mine. Nicky expir adnc, scuturnd din cap. Va fi ru Yoyo, n special dac studenii vor opune rezisten armatei. Dac rmi, trebuie s fii linitit. Este foarte important. Ddu din cap. Eu neleg. Chiar Ling spune asta. A vorbit i ea? Da. Ea spus adunare linitit. Spus la studeni stau linitii. Nu opune armata. Nicky l fix pe Yoyo. Ascult-m. Trupele astea nu fac pe ele ca cele de ieri. Sunt veterani clii. Periculoi. Poate armata 27. Ei duri. Noi fim n regul, Nicky. Nu te ngriji Dar, respirnd, i spuse c dimpotriv. Oameni de la Federaia muncitorilor aici. Ei vin protejeaz studeni, explic Yoyo. Nu pot s nu-i doresc c tu s ai grij de tine mai bine plecnd. Nicky rosti pentru a nu tiu cta oar, dar tia c-i pierde timpul. Yoyo i Mai vor rmne aici pn la sfrit, chiar dac el tia prea bine c sunt n pericol; Mai poate c nu. Sper c vor fi n siguran, se rug pentru asta. Erau att de drgui, de nevinovai ns n multe privine naivi. Majoritatea tinerilor din pia erau la fel. Nu mult dup aceast conversaie Clee veni n grab, rvit dar nevtmat. E urgie 27

acolo, Nicky. Un mcel cum n-am vzut. E nfiortor... zu, nu exist cuvinte... Ea i atinse aparatul agat de gt. N-a pit nimic, dup cte vd. Sunt prea ai naibii de ocupai cu omorrea nenorociilor ceia pentru a mai avea grij mea i a aparatului. Arch pi n fa nsoit de Jimmy i Luke. Cei trei artau mizerabili i ngrijorai. Punndu-i braul pe dup umerii ei, Arch interveni Jimmy i Luke se vor duce napoi spre hotel ctva timp. De ce nu te duci i tu? Stai cam de multior aici. Vei avea un moment de respiro s te nviorezi, s te odihneti un pic. Cred c voi merge, rspunse ea. Vreau s fac nite nsemnri pentru trasmisie i s-mi pregtesc intrarea pe post. ntr-o or sunt napoi. Ia-o ncet, nu te grbi i-o ntoarse Arch. i-o spun eu, bairamul va dura toat noaptea. 53 CAPITOLUL V Nicky era cnd n pia, cnd pe bulevard i timp de mai multe ore acest dute-vino l fceau i corespondenii ceilali. Zonele dimprejurul pieii erau ntr-o harababur de nedescris. Peste tot erau soldai, iar mulimea de oameni nu se micorase. De fapt, lui Nicky i se prea c erau mai muli. Vechicole rsturnate, biciclete abandonate mpnzeau n dezordine Bulevardul Changan, focul era i mai intens. Oamenii ddeau foc tancurilor i transportoarelor blindate, cu i mai mare ur i mnie. n vecintatea imediat a hotelului Beijing era acelai haos. Rniii, muribunzii i morii erau ngrmdii la un loc i locuitorii nnebunii de durere, muli dintre ei acoperii cu snge, ncercau s mute victimele. Intenia lor era s-i duc la spital sau la morga ct puteau de rapid, lucru pentru care trebuia s dai dovad de mult curaj. Improviziau tot felul de trgi. Nicky vzu chiar una fcut dintr-o u smuls de la o cabin telefonic legat de dou evi de fier. Mai multe autobuze 38 fuseser deviate din traseu i erau folosite acum ca ambulane, la fel ricele sau cruele. Majoritatea rniilor erau transportai la Spitalul Xiehe, la mic distan de Changan. De fapt, pe una din strzile din spatele hotelului Beijing. Dimpotriv piaa prea panic cnd Nicky se duse acolo pentru a patra oar n dimineaa de 4 iunie, ora 3:45. Totui, n doar cteva minute ea simi tensiunea n atmosfer. Era un lucru extrem de concret, iar dincolo de tensiune era senzaia de fric. Trupele ptrunser, lund poziie la captul celorlali. iruri de militari se aflau aliniate lng Zeia Democraiei. Se holbau spre pia cu chipurile reci, crude, brutale, cu armele ncrcate gata s trag, la ordin, n propriul popor. De ndat ce-l ajunse pe Clee, foindu-se pe lng monument, el i spuse c pe acoperiul Muzeului de Istorie Chinez erau amplasate 28

mitraliere; asta era n partea de est a pieii. Sunt pregtii bine, ce zici ! Spuse cu tonul ei sarcastic. Pe fa i se citea dispreul. Apoi observ c vreo civa studeni de pe monument scriau ceva. l trase pe Clee de mnec. Ce fac? ntreb ea ncurcat. Clee oft, micndu-i capul n jos. Yoyo mi-a spus c-i scriu testamentul. Oh, Doamne, Nicky se ntoarse, nghiind n sec, simind pe neateptate umezeala lacrimilor. i reveni imediat. Cu ct situaia este mai sentimental cu att trebuie s fie mai stpnit. ncerca cu greu s-i ascund emoia ns Clee observ reacia ei, i o cuprinse cu braul. Trim ntr-o lume nenorocit, Nicky, i tu tii mai bine dect oricine asta. Da, sunt ns lucruri pe care le admit cu greu. tiu. i zmbi. Ai pomenit de Yoyo. tii unde e? Pe aici pe undeva. I-am pus n vedere s plece ct poate de repede. Apoi l-am vzut vorbind cu Arch. Arch, unde e? S-a napoiat la hotel. S sune New York-ul. i apoi, cu Jimmy, s discute despre secvena ta de film. Ne-am pierdut unul de altul prin Changan. E de nedescris ce-ai acolo i ridic din nou privirea ctre studenii de pe monument. Cred c tiu ct de periculos e pentru ei acolo. Cntreul la, Hou Dejian, i civa ali lideri tot le-au vorbit bieilor s prseasc piaa n ordine. Clee se opri brusc n momentul cnd toate luminile din Tiananmen se stinser. Ce-o mai fi nsemnnd i asta, se uit Nicky la el n bezn. Nu-i a bine presupun, rspunse el pierdut. Nu s-au stins din senin; e mna autoritilor. Bestiile, murmur Nicky. n numai cteva minute microfoanele de pe monument ncepur s prie. Se auzi o voce, vreo zece cuvinte i apoi volumul se mri i se auzi muzic. Este Internaionala, exclam Clee. Doamne, m ntreb ce vor face studenii? Vor pleca, sper. Replic Nicky: Dar pe msur ce acordurile cunoscutului cntec se revrsau peste pia, Nicky era din ce n ce mai convins c ei n-o vor face. Putea distinge, chiar i n ntuneric, cum studenii pur i simplu stteau nemicai, ascultnd nregistrarea, mndrii de decizia lor. n momentul cnd melodia se termin, fu pus din nou i iari, i iari vreo jumtate de or. Nicky i Clee erau mpreun. Vorbeau n oapt. La fel se adresau i ceilali corespondeni. Toi se ateptau c atacul s nceap din clip n clip. Nicky i Clee erau pregtii pentru confruntarea trupe-studeni, ce urma s se declaneze. Mai trecu o jumtate de or, dar nimic neobinuit nu interveni, cnd, pe neateptate un lung ir de lumini se aprinse n faa Marii Sli a Poporului. 29

n acelai timp, microfoanele ncepur s funcioneze din nou i se auzir vorbind mai muli oratori. Nici, Nicky, nici Clee nu nelegeau ce se spune dar un gazetar britanic le povesti esenialul Liderii ndeamn studenii s prseasc piaa. Toi spun acelai lucru ieii de aici pn cnd nu v omoar. Dar crezi c-o vor face? M ndoiesc! Spuse Clee, rspunzndu-i propriei ntrebri. Sunt de acord, murmur jurnalistul englez. Apoi dnd din umeri o lu spre pia. Nicky, spuse Clee, trebuie s-o iau din loc. Vreau s fac nite cliee cu bieii de la microfon. S vd i pe Chai Ling. E un moment rar. Mergi, Clee. Eu trebuie s-i caut pe Yoyo i Mai. Trebuie s fie i ei pe aici, apoi plec i ea n grab. Nicky i petrecu urmtoarele aproximativ zece minute plimbndu- se prin pia n zona monumentului, scrutnd cu privirea mulimile de oameni de pe caldarm. Yoyo i Mai nu se vedeau nicieri i ncepu s se ntrebe dac nu cumva i ascultaser n cele din urm sfatul i prsiser piaa n urma avertismentelor ei. Dorea din toat inima acest lucru. Altcineva le vorbea acum studenilor. Urm o scurt pauz i ecoul glasului celui deal doilea vorbitor umplu aerul cald. Nicky nu avea nici cea mai mic idee de ceea'ce se spunea la microfon. Mai fcu o ultim tur n jurul monumentului. Observ surprins c un numr de studeni se ridic n picioare. ncet, coborau de pe lespezi i plecau. Mai zbovi un timp, urmrindu-i cum se duc. Muli aveau lacrimi n ochi. i nelegea. Pierduser lupta lor panic pentru libertate i democraie. Puterea militar nvinsese i muli oameni inoceni fuseser mcelrii. Cel puin, vor mai putea fi salvai unii, se gndi ea, i i ntoarse privirea nerbdtoare. Unde naiba erau Yoyo i Mai?... Se lumina de ziu, fii de lumin brzdau cerul, umplndu-l cu o paloare incandescent, feeric. Se uit la ceas. Trecuse de cinci deja, nu mai putea rmne n pia prea mult. Oftnd adnc, prsi monumentul i se ndrept spre Changan. Era timpul s se ntoarc la hotel s-i pregteasc emisiunea de tiri i secvena filmat apoi baia, machiatul, s se schimbe. Mai nainte hotrser, ea i Arch, s nciuda o scen filmat de pe balcon mai nti, pe care s-o trimit prin curier mai trziu, dimineaa... La ora opt i un sfert va transmite prin microfon pe viu pentru buletinul de tiri de la ora apte seara. Nu se deprtase prea mult cnd i aminti brusc de mica geant de voiaj pe care Yoyo o inea n cortul su. i spusese cndva c geanta conine cele mai importante lucruri de-ale sale. Paaportul i-o fi acolo? L-o fi luat? Hotrndu-se pe loc, se ntoarse i o lu spre tabr naintnd greu printre studenii ce prsesc acum piaa. Observ, n fug, numrul din ce n ce mai mare de soldai ce ocupau piaa. Parc erau acum peste tot i n deprtare se auzea duduitul tancurilor i blindatelor ptrunznd n dreptunghiul vast al pieii. Nu ddu atenie, se avnt mai departe spre tabra pustie, strignd Yoyo; Mai! Se iir dou-trei fee din corturi i ea rcni ctre ei Plecai! Vin tancurile! Vznd c nu 30

neleg engleza, fcu gesturi disperate cu braul ipnd Plecai! Plecai, spernd c vor nelege mesajul. O lu apoi la f g spre centrul taberei, rcnind ct putea de tare Yoyo Mai!. S-au vzut exact n acelai moment. Yoyo i Mai aprur de dup un cort, iar Nicky se ivi de dup un altul, aa c s-au trezit fa n fa. Amndoi aveau jachetele pe ei, iar Yoyo avea i geanta de voiaj. Te-am cutat peste tot, strig Nicky. Uitat geanta, explic Yoyo, ridicnd-o mai sus. Important geanta. Paaport n ea. Cred i eu, se gndi Nicky pentru sine Haidei acum. Au venit trupele. Toi pleac. Se deprta de ei, gata s se ntoarc prin tabr. Pe aici! Voi, repede, exclam Yoyo. 0 lu primul. Cei trei se strecurar prin deschiztura dintre corturi i ieir n piaa deschis exact n partea de nord a Monumentului Martirilor. Aliniamente de militari naintau rapid n direcia lor, susinute de A. P. C-uri i tancuri decise s mture tot ce le sttea n cale. Nicky se arunc spre clreapta, strignd: Dup mine i o lu n direcia aceea, punctul de destinaie fiind intrarea n Changan. 1 se fcu inima ct un purice cnd auzi zgomotul automatelor n spate. Uitndu-se peste umeri, vzu c Yoyo i Mai erau imediat n urm. Continuar s traverseze piaa ntro goan nebun, distana dintre ei i armat mrindu-se. Vuietul gloanelor i mpucturilor o asurzeau. Erau acum mai aproape de monument i vzur civa studeni, ultimii probabil, retrgndu-se, ncercnd s scape. Nicky! Nicky. Fr s-i ncetineasc paii se uit napoi. Spre consternarea ei o vzu pe Mai jos pe dalele de piatr. Yoyo era aplecat deasupra ei. Nicky se ntoarse ntr-o fraciune de secund i-o lu la fug napoi. Ce s-a ntmplat? Chipul lui Yoyo arata jalnic. Mai mpucat. Nicky se ls pe genunchi, examina umrul sngernd al fetei, o mngie pe obraz. Mai i deschise ochii, clipi, dup care i nchise la loc. Nicky se ridic, apoi aplecndu-se n fa, i strecur braul sub Mai, ncercnd s-o ridice. Fata gemea i, fiindu-i fric s-o mite, o ls cum era. Simi c e umed pe degete i privind n jos, la mn observ c era plin de snge. Simi un gol n piept. Mai trebuie s fi fost lovit n mai multe locuri. Se terse de pantaloni, i aranj hainele, se uit drept nainte. Tancurile veneau n vitez, se ndreptau drept spre ei. Nu era nici-o clip de pierdut. i spuse lui Yoyo, Repede, ia-o de picioare; am -o ridic de bra. S-o ducem n spatele monumentului. Nici nu termin bine de vorbit c au i nceput s-o transporte de fapt era un fel de mpins, amndoi pierzndu-i echilibrul; legnarea corpului lui Mai i mbrncea continuu. n timp ce se rostogoleau n felul acesta, l auzi pe Clee strignd Micai-v mai repede. Nicky! Mai repede Yoyo. Tancurile se apropie! Se crease panic n jurul ei. Se auzeau ipete pretutindeni. Cznindu-se s rmn n picioare l zri pe Clee ieind n fug din zona focului; o nlocui pe Nicky trgnd-o de brae pe Mai n tot acest timp. Yoyo mpingea din spate. Cnd poticnindu-se cnd mai stabil pe picioare reuir s-o 31

transporte la adpost, exact la timp. Tancurile i APC-urile cu tunurile trgnd n plin i rostogoleau enilele tocmai prin locul unde cu cteva clipe n urm ea i Yoyo o trau pe Mai. Alii au fost mai puin norocoi. Zceau mori, strivii de tancurile furibunde. Alii erau doar rnii. Un biat, cu capul zdrobit, lsase o balt de snge cu fragmente de creier pe pmnt. Cu un tremurat convulsiv, Nicky i mic ochii i se duse s se adposteasc n spatele Monumentului Martirilor unde Clee o ntinsese pe Mai drept pe piatr. Locul prea relativ n siguran, cel puin pe moment; trupele nu ajunseser aici nc. Se prbui epuizat pe scri i constat c tremura toat. Clee veni i se aez lng ea, lund-o n brae strns. Se prinse de el cu putere. Mai avertizat la timp, Clee. Dup o scurt pauz, lipit de bluza lui ptat de snge adug. De fapt mi-ai salvat viaa. Mulumesc. El o lu de brbie i-i ridic capul, pnvind-o fr s spun nimic. Nick l privea i ea. Avea o expresie cu totul neobinuit, ceva ce nu mai vzuse la el. Era buimcit. ntr-un sfrit, el i spuse S-o ducem pe Mai la spital. i scoase aparatul, l atrn de gtul lui Nicky. Ai grij de el, spuse el aplecndu-se i o slt pe Mai n brae. Yoyo, care se agita n jurul prietenului, i ls mna jos, nfac geanta de pnz i mpreun cu Nicky l urmar pe Clee. Cnd ajunser la poarta Tiananmen, Nicky se opri i se ntoarse s priveasc spre pia. Zeia Democraiei nu mai era. Fusese rsturnat de un tanc i demolat, sfrmat n sute de buci. Tabra de corturi era acum teren gol, nivelat. Se rug ca cei civa studeni rmai s fi putut scpa. O imens tristee o cuprinse n timp ce se grbi s-i prind din urm pe Yoyo i Clee. * Bulevardul Changan era ticsit de tancuri i trupe. Morii i cei n agonie zceau n proprii-le bli de snge. Cetenii ndoliai ai capitalei fceau tot ce se putea pentru a-i ajuta pe acei nefericii. Nicky i Yoyo mergeu n faa lui Clee, fcndu-i loc prin mbulzeal pentru ca Mai s fie transportat. Aproape c ajunseser la hotel Beijing cnd Yoyo o apuc strns pe Nicky. Privete, ip el emoionat, artnd cu degetul, steag Crucea Roie pe autobuz 38. Salvarea. Ia pe Mai la spitalul Xiehe. Nicky se ntoarse spre Clee S-o ducem pn la ambulan, acolo o vor prelua medicii. Clee ddu doar din cap, avntndu-se nainte cu rnita. Spera din tot sufletul, s-o poat salva. * Nicky sttea n mijlocul apartamentului ATN din hotelul Beijing, concentrndu-se atent asupra a ceea ce urma s spun. Era 8:15, duminic dimineaa n China. La New York era cu 13 ore mai devreme 7:15, smbt noaptea. Cu microfonul celular n mn, vorbea clar, constant, fr pauz, folosind, ceea ce ea numea, ritmul direciei T. V. Era la sfritul prezentrii situaiei din Tiananmen cnd cuvintele ei cptar un accent dramatic. Fostul lider chinez Mao Ze Dong spunea cndva c puterea politic se obine dintr-un butoi de pulbere. Armata de eliberare a poporului i-a ntors armele mpotriva propriilor ceteni i studeni. Oameni nevinovai. 32

Nenarmai. A fost un masacru. i a fcut-o la ordinul conductorilor senili ce se aga disperai de putere. Se pare c Mao a spus adevrul. Cel puin, n ceea ce privete China. Urm un scurt semnal sonor. V-a vorbit Nicky Wells din Beijing, noapte bun La cellalt capt l auzi pe Mike Fowler, speakerul de serviciu, spunnd: Mulumesc Nicky pentru reportajul extraordinar, dar tragic din Beijing. i acum tiri din Europa de Est... Nicky aps pe ntreruptor, i ntoarse privirea ctre Arch, care sttea la pupitru ca casca la urechi. Zmbi, ddu din cap un da adnc, i ridic pumnul a victorie cu degetul mare spre plafon, vrnd s spun c totul a fost minunat. El era nc n legtur cu staia, vorbind cu editorul de actualiti, Joe Speight, care se afla n camera de control de la cartierul general ATN din New York. Mulumesc, Joe, spuse Arch, radios. Vom trimite filmul pe navjntr-o or. Pe mine sear ar trebui s-l avei. O. K. Ciao. nchise, se ridic n picioare, travers camera spre ea. De milioane, Nicky. Le-a plcut, ai fost grozav. Jimmy spuse Este una dintre cele mai bune apariii ale tale de aici. Bucata filmat este ns chiar mai bun. ntru-totul de acord, spuse Luke, surznd spre ea. Mulumesc, biei. Le zmbi. Ceea ce spuneau ei conta cel mai mult. Ei ntotdeauna erau sinceri i nu ezitaser niciodat s-i spun n fa dac aveau vreun repro de fcut. Se auzi o btaie n u i Luke merse s vad cine-i. Era Clee. Arta ngrozitor, fr vlag, galben la fa i Nicky tiu pe dat ce avea s spun, i ddea seama din privirea goal, fr expresie a ochilor si. Se uit la el insistent. A murit Mai, spuse pe un ton sczut. N-am mai putut face nimic. Am ncercat. Pierduse prea mult snge. Asta-i o mare tragedie; spuse Jimmy Srmana de ea Luke se aez greoi pe un scaun fr s scoat un cuvnt, Arche rmase i el interzis cnd auzi vestea trist. Se simea incapabil s ngaime ceva. Nicky merse spre Clee, zguduit de cele aflate. Aveam presimirea c nu va rezista, spuse, mucndu-i buzele. Fcu o mic pauz copleit de emoie, dar revenindu-i, continu Ari oribil, Clee.. Vino i stai jos, am s-i aduc nite cafea. Clee fcu un pas ctre ea. i ridic mna i cu vrful degetelor i terse lacrimile de pe obraz, lucru ce nici mcar nu-l tia. E o reacie fireasc s plng, spuse el. Da, trase adnc aer n piept. Yoyo, cum se simte? Dezastruos. mi imaginez. Ddu din cap. Unde se afl acum? La spitalul Xiehe, fcnd demersurile necesare s duc corpul lui Mai acas la prinii ei. Locuiesc n suburbii. Deodat, simi c nu mai poate zice nimic. Clee o cuprinse de mijloc, ajutnd-o s se aeze pe divan. S-au aezat amndoi, i el spuse foarte ncet. Noi, cei din pres, suntem, martorii attor rzboaie, mceluri, tragedii i asta aproape zilnic i din acest motiv credem c suntem tari, chiar invincibili. Nu e adevrat ns, Nicky. Nici chiar tu nu faci 33

excepie. PARTEA A DOUA <titlu>NDRGOSTII Vino i stai cu mine, i fi-mi iubit i din ale dragostei ne vom nfrupta. (Christopher Marlowe) CAPITOLUL VI Era inutul lui Cezanne, al lui Van Gogh, aa-i spusese Clee, i el avea dreptate. Culorile de pe paletele pictorilor erau culorile zilei, culorile pmntului provensal i al cerului de-acolo: marouri ruginii bogate i siena ars, culoarea teracotei sngernd n nuane de oranj i de cais, tente de roz i piersic echilibrate de un galben acid i auriu vibrant, i o gam larg de albastruri strlucitoare i tot felul de tue verzulii ntr-un contrast puternic i eclatant asemntoare emailurilor aprinse. i toate erau potenate de o uoar paloare aurie ca i cum ar fi fost scldate n soarele fierbinte din Provence. Din momentul cnd pusese piciorul n aceast parte a Franei, Nieky a fost entuziasmat de frumuseea rural care nconjura vechiul mas, sau ferm, proprietatea lui Clee. Nu trecea o zi fr s nu rmn cu rsuflarea tiat de ncntarea nscut din ceea ce vedea. ntr-o infinit varietate, natura i dezvluia mreia n acest col din sudestul rii. ntr-o astfel de dup-amiaz nsorit, pe cnd sttea lng lacul pietruit cu lespezi albe, sub umbra. Unui platan, nghiind lent din citron presse i visnd, aproape c-i veni s izbucneasc n rs. Se mpotrivise ct putuse ideii de a veni aici, dar acum acest scurt respiro pe care i-l permisese nu l-ar fi dat pe nimic n lume. i era recunosctoare lui Clee pentru a-i fi permis, att de generos, s-i ofere casa lui, locul acesta intim, unde la puini le era ngduit s vin. ntotdeauna se gndise la binele ei i acest ultim gest era doar unul din multele lui drglenii. Era un prieten de ndejde pe care-l aprecia n mod deosebit. Ideea de a poposi n Provence se nscuse n Hong Kong, cu aproape trei sptmni n urm cnd ea i Clee i serveau cina la hotel Mandarin. Din senin, Clee i spusese brusc: Vino la mine la ferm, Nick. i va face bine, te va deconecta; ai nevoie de o perioad de refacere. A refuzat categoric, chiar cu vehemen; simpl idee ca atare i se prea aberant. n momentul acesta numai Frana i mai trebuia, dei o iubise dintotdeauna i se simise ca acas, acolo, n trecut. Din nefericire, acum o asocia cu durerea i necazul. Cu aproape trei ani n urm se dusese acolo cu logodnicul ei, Charles Devereaux, un brbat pe care-l iubise mult, i cu care era pe punctul de a se mrita. Pe neateptate, fr nici o ntiinare prealabil, fr ca nimic s se fi ntmplat ntre ei, el rupsese legtura n modul cel mai brutal posibil. Nu s-au dat explicaii, nu s-au invocat motive; totul lu sfrit la nici dou luni dup voiajul idilic pe Coasta de Azur. Nu, mai dduse cu ochii de el din momentul acela. Firesc c nu dorea s se tulbure din nou vizitnd un loc n care-i petrecuser mpreun ultimele clipe. Erau momente cnd se simea ultragiat de ce fcuse el, o mnie fulminant o cuprindea, i asta-i era de ajuns, evita revenirea acelor amintiri negre, 34

chinuitoare. Desigur, Clee habar n-avea de toate acestea, de asta i nsistase att folosind toate argumentele posibile. Ea rmase de neclintit. Chiar nainte de a prsi Hong Kong n direcia Paris, el i oferise nc o dat ferma. Mi-e team c nu voi fi acolo, Nicky, dar ngrijitoarea va fi, aa c va avea ea grij de tine. Un zmbet bieesc i lumin faa, dup care adug: Te va rsfa ca i pe mine, ii garantez c te vei ndrgosti de ea. Amelia e o ppu. Ascult, puior, ferma e situat ntr-un decor minunat Cezanne i Van Gogh au pictat amndoi aici, i tiu c-i va place. Du-te, te rog. Merii asta, ai nevoie de cteva sptmni de tihn dup ororile de la Beijing. Ai mil mcar de tine, Nick. Micat de grija lui pentru ea, i mulumi din adncul sufletului i, fr a-l expedia, i spuse c se va mai gndi. La New York, se gndi pe ndelete. Spre uluirea ei, gnduri n legtur cu ferma lui Clee din Frana i a unei vacane de var petrecute acolo i veneau permanent n minte. n clipele libere dintre filmri i alctuirea unui editorial special despre piaa Tiananmen i urmrile ei, ea meditase deseori dac s fac sau nu cltoria. Era nc indecis, nu se putea hotr s-i cumpere bilet de avion, s mpacheteze i s plece. Fr s tie, tot Arch o ajut n cele din urm s ia o hotrre. Odat, dup o transmisie special, arta mai epuizat dect o vzuse el vreodat. Gata, spuse el, pn ctre sfritul anului nu mai avem emisiuni speciale, aa c nu i-ar strica un pic de odihn. Ia-i o pauz ct mai ai timp. Vei avea nevoie de ea, Nick. Cnd i spuse c nu dorete o vacan n perioada aceasta, n caz c vreun eveniment deosebit se ntmpl prin lume, Arch izbucni n hohote i spuse c o va trimite napoi mpachetat n avion, n orice punct fierbinte de pe glob s-ar afla. Rse i ea cu poft, apoi protest Dar tiu c n-art chiar att de prost cum spui, Arch. Exagerezi ca de obicei. Rspunsul lui fu concis i la obiect: La naiba, aa ari, drag, nu m crezi bine, e treaba ta. Mai trziu se privi n oglind i trebui s recunoasc c Arch nu minise. i examina faa minuios, obiectiv i conchise c el a neles faptele. Arta ru de tot, faa cptase o paloare neobinuit, cu ochii dui n fundul capului, cu cercne, cu un pr lipsit de via. Dar cel mai alarmant lucru, ochii ei, att de limpezi i vii altdat, preau acum inexpresivi, teri ca i cum i-ar fi pierdut culoarea dac aa ceva e posibil. Nicky era prea contient c machiajul poate camufla multe neajunsuri n faa camerei de luat vederi, i c ar putea continua s-i ascund ravagiile'oboselii printr-o serie de trucuri cosmetice. Dar de asemenea recunoscu, n dupamiaza aceea, c ar fi o nebunie s nu se odihneasc, mai ales c ATN i datora att de multe zile libere. Simea o anemie accentuat i emoional era prbuit. Puse oglinda deoparte i lu decizia imediat. n aceeai zi i telefona lui Clee la biroul su din Paris i-i spuse c i-ar place s-i accepte ofert cu ferm, dac bineneles propunerea rmne n picioare. Fu de-a dreptul 35

uluit cnd auzi c vrea s mearg n Provence. Hei, drag, e colosal, spuse, emoia transmindu-i-o i prin fir. Eu plec la Moscova mine s-l fotografiez pe Gorbaciov pentru Paris Match, ns Jean Claude va aranja ca tu s fii ntmpinat n Marsilia i apoi condus la ferm. Tot ce trebuie s faci e s te mbarci spre Marsilia, via Paris sau Nisa. Anun-l pe Jean-Claude exact cnd vii, ziua, ora. Te voi suna din Moscova s aflu cum te simi acolo, cum te-ai aranjat. n 48 de ore traversa Atlanticul mai repede dect sunetul, pasager pe nava Concorde a unei companii franceze, ateriznd n Paris dup trei ore i 45 minute. Dup ce i-a petrecut noaptea n Plazza Athenee, hotelul ei favorit, n urmtoarea diminea, lu avionul de pe aeroportul Orly spre Marsilia. Jean-Claude, eful de birou al lui Clee, i explicase c un ofer de la compania de automobile la care apelau ei o va atepta la aeroport. N-ai cum s te rtceti. Va ine ridicat o plac cu numele tu scris cu majuscule, i spuse prin telefon Jean- Claude. ntocmai cum fusese aranjat, oferul se afla acolo. Descinse din avion i merse s-i iabagajul. Spuse case numete Etienne, i prima ei impresie fu favorabil: plcut, vorbre, gata s-i spun tot ce se ntmpl; tot timpul cltoriei, o ncntase cu povetile fantastice i glumele de prin partea locului. i recitase poezii i-i povestise tot felul de lucruri despre Aix i Arles, din care nu-i mai amintea mare lucru. Dei vorbea bine franceza, petrecndu-i o parte din tineree la Paris cu prinii ei permanent pe drumuri, Nicky gsi accentul provensal dificil de neles la nceput. Destul de repede i ddu seama c Etienne adaug sunetul (g) la multe cuvinte, aa nct bien devenea bieng, i aa mai departe. O dat pus la punct cu aceast inovaie n fonetica francez, i dup ce-i adaptase urechea la cadena bogat, gutural a discursului su ca i la vitez extraordinar, descoperise c nu are nici o problem n a-l urmri. n drum spre Aix-en-Provence din Marsilia, Nicky ncepu s observe c peisajul e complet diferit de cel de la Cote d'Azur, acea parte a sudului Franei pe care-o tia att de intim. Prinii ei erau francofili i n copilria ei fusese dus la multe staiuni celebre de pe coast, pentru scurte sejururi sau cu ocazia diverselor srbtori anuale. Mamei i tatlui ei le plceau, n special, Beaulieu-sur-Mer, Cannes i Monte Carlo. i apoi, n octombrie 1986, petrecuse dou sptmni extraordinare cu Charles Devereaux, nainte de a dispare complet din viaa ei. i pentru totdeauna. Acest inut, ns, din Provence i era complet nou, ca atare nu-i trezea nici un fel de amintire, plcut sau neplcut. Constatnd aceasta, se simi mult mai relaxat i n cele din urm ncepu s aib un sentiment de reconfort n interiorul Mercedes-ului, cu aer condiionat, continund s se uite pe fereastr din cnd n cnd. Trecuser printr-o zon de cmpie care alterna cu un inut deluros sau muntos. Orele elegante n regiuni bucolice i treceau prin faa ochilor i sate pitoreti cocoate pe vrfuri de deal preau s sprijine cerul de un albastru imaculat. 36

Multe cmpuri sau coaste de deal invadate de luxurian. Camera era spaioas, zugrvit n alb, cu grinzi ntunecate de lemn la plafon, podeaua avnd gresie. Un ntreg perete era ocupat de un cmin masiv din piatr; ntr-o parte era un cuptor mare i mai multe polie de marmur n partea de sus, folosite la frmntat aluatul sau la gtit, toate sub cele trei ferestre ale camerei. Pe pervaz se gseau couri mpletite pline vrf cu produse locale. Pe unul se aflau fructe mere, portocale, pere, prune, caise, zarzre, ciree i struguri; n cellalt capt legumele morcovi, varz, cartofi, fasole i mazre. De una din grinzi atrnau legturi de ceap i usturoi i diverse ierburi din Provence: mirosuri de mgheran, cimbru sau rozmarin umpleau camera. n centrul buctriei se afla o mas rotund acoperit cu o pnz vrgat rou-alb ca s se potriveasc cu perdelele curate strnse la spate i, mndria locului, pe peretele opus se afla un grtar de brutrie lucrat din fier forjat cu ornamente de aram, ticsit cu fel de fel de oale de cupru sau tigi care strluceau n lumina soarelui; pe un alt perete se aflau rafturi spate n zid, pe care erau expuse obiecte de ceramic viu colorate: farfurii, castroane i ceti cafe-au- lait sau solnie. Din buctrie ddeai n sufragerie; ntre ele neexistnd nici o deosebire aceeai gresie, aceiai perei zugrvii n alb, aceleai grinzi pe tavan. Aici se afla un emineu demodat, imens, avnd n partea din fa un fel de vatr prelungit confecionat din piatr local de culoare crem i plin de butuci de foc pentru iarn; la fiecare col era o fereastr prin care lumina inund camera. Un sentiment rustic i era sugerat i de masa de stejar imens flancat de scaune nalte i de un dulap ncrustat. Un candelabru din fier forjat spnzura din tavan, iar n partea central a mesei se aflau mai multe sfenice cu lumnri albe, groase. Vaze imense de flori pe mas i dulap ddeau impresia de viu-colorat acestei camere de altfel destul de simplu mobilat. Alergnd n fa, Amelia i art n continuare holul de recepie i apoi o mic camer de zi ce ddea direct din prima. Cu dale de piatr bine lefuite, cu perei zugrvii ntr-un uor' -galben untos, sala de primire mai avea dou sofale n faa unui mic emineu. Mese de lemn ntmpltor rspndite peste tot i dou lampadare de ceramic de nuan crem ce stteau pe dulapuri strvechi de-o parte i alta a cminului. Pe o mas, dedesuptul ferestrei, se aflau, ultimele reviste cu nouti de pe glob, exemplare din Life i Paris Match ca i Time i Newsweek. Acum, s urcm! i spuse Amelia, ntorcndu-se i conducnd-o napoi spre ieirea din sal. Nicky o urm contiincioas pe o scar de piatr alb, larg i ntortocheat care se oprea ntr- un culoar ptrat. De o parte i de alta se aflau biblioteca i principala camer de zi. Erau zugrvite deasemeni n alb, cu emineuri nalte, parchet de culoare glbuie i covoare mpletite din Maroc. Camera de zi era decorat cu mobilier rustic francez n stil provensal, iar sofalele i scaunele erau tapiate cu pnz crem, cafe-au-lait sau caramel. Iari, peste tot se aflau flori de toate culorile, i impresia era de lumin, spaiu i aerisit, ceea ce sporea sentimentul reconfortant de linite. n partea cealalt a pasajului, biblioteca era ticsit de 37

cri de sus pn jos, iar n mijloc se puteau observa dou divane acoperite cu pnz de bumbac de culoarea pepenelui galben. Clee i instalase, ntr-un col, o mic instalaie audio-vizual cu echipament ultra- sofisticat: un televizor cu ecran mare, video-player, aparat de tras n band, player compact-disc; echipamentul stereo era cocoat sus pe rafturi. Aceasta este camera lui monsieur Clee; cea pe care o ndrgete el cel mai mult, cred, inform prompt Amelia, dnd din cap. i ndrept apoi degetul ctre plafon i spuse: Mai urcm nite scri, Mademoiselle. Allons. Cele dou ieir pe culoar i urcar un palier ngust de scri. Treptele erau de asemenea din dale albe de piatr pn cnd ajunser la etajul cu dormitoare. Nicky descoperise c propriul dormitor era drept sub streain. De fapt, n afar de dormitor, mai era acolo o baie i o camer de zi. Aceasta din urm era elegant i decorat cu mult arm, o simfonie de alb, crem i caramel. Mai multe piese din lemn sculptat se sprijineau sau erau agate pe pereii din sitting-room?, iar un armoire vechi i un scrin nfrumuseau dormitorul; chiar i la o privire superficial, observase c totul ora fcut cu grij, cu mult gust, cu elegan i, nu n ultimul rnd, pentru a asigura confortul. Pachetele vi le voi aduce eu. Spuse Amelia dup ce-o plimb prin apartament, deschiznd uile de la armoire i trgnd rafturile scrinului. i, v rog, mademoiselle Nicky, s-mi spunei tot ce avei nevoie. Monsieur Clee nu va fi prea ncntat dac nu m voi ocupa de dumneavoastr cum se cuvine. i mulumesc foarte mult, Amelia, rspunse zmbind, Nicky. Sunt sigur c am tot ce-mi trebuie. i mulumesc i pentru marele tur. Ah, am fcut-o cu plcere, mademoiselle, se mai auzi n timp ce Amelia dispru jos pe scri. Conversaia avusese loc cu doar patru zile n urm, dar deja Nicky ncepea s se simt bine. Ferm cu tot ce era mprejur avea un efect odihnitor asupra ei. Dormea mult mai sntos dect o fcuse nainte; se relaxa de minune n mijlocul acestui peisaj tihnit. Zilele treceau greu. Absolut nimic de fcut. Fr stresul i presiunea de dinainte lungi plimbri pe domeniul fermei sau n pdurile din apropiere, ori bile din piscin. Aerul proaspt, micarea, bucatele delicioase preparate de Amelia i fceau foarte bine; seara citea, asculta muzic sau urmrea televiziunea francez n bibliotec, dei de cele mai multe ori comuta pe CNN, cum era o fanatic a buletinelor de tiri. Guillaume i spusese c, recent, Clee i instalase cablu pentru a prinde posturile americane n meseria lui nu se poate, tii, mademoiselle, gsi necesar Guillaume s adauge, i ea i ntoarse capul ca acesta s nu-i surprind zmbetul... Nicky se legn n chaise-long, ntinse mna dup *citron- presse, nghii adnc savurnd gustul limonadei. Era ultima sptmn din iunie i deja era canicul, totui nu de nesuportat. Chiar diminea, Amelia i spusese c iulie i august sunt cele mai insuportabile aici n regiunea aceasta din Provence. Arztor fu cuvntul pe care-l folosi ea. Apoi Amelia se lans brusc ntr-o mic istorie cu Mistral-ul, vntul uscat de nord care poate bate, chiar vara, cu o furie neobinuit i care face ravagii. Vine din sud, din valea Rhon-ului i anun, ca un 38

avertisment, schimbarea vremii. Amelia, ca muli provensali, nvinuia Mistral-ul de multe neplceri i necazuri. Animalele nnebunesc. i oamenii, i se plnse ea lui Nicky, timp n care-i mai turn o ceac de cafe-au lait. Produce migrene, i grip, i dureri de dini, i de urechi. Uneori iarna bate i trei sptmni. Distruge pmntul! Copacii i dezrdcineaz, i iglele de pe acoperiuri le ia! Quel vent! dup care, strngnd din umeri un gest tipic galic, se grbi ctre buctrie s reumple ibricul de cafea i s mai nclzeasc nite lapte pentru Nicky. Aa cum anticipase Clee, Nicky se ndrgostise de Amelia. ngrijitoarea mic, ndesat i, n mod evident, o femeie foarte puternic din punct de vedere fizic, tipul mediteranean, de neconfundat cu pr negru albstrui, strns ntr-un coc, ochii precum mslinele negre i un ten maroniu. Tot timpul un zmbet i-un surs, ntr-o perpetu bun dispoziie, i fcea treburile casei strbtnd ca un vrtej, ncoace i ncolo, ferma. Sau poate ca un mistral. Fcea curat, freca, spla i clca, cocea pine i prjituri sau plcinte, pregtea cele mai extraordinare feluri de mncare i aranja vazele de flori, courile decorative cu fructe ce mpnzeau toat casa. Ca i Amelia, Guillaume era un provensal tipic. aten, cu o fa btut de intemperii majoritatea treburilor lui erau afar prul avea multe fire albe, ochi cprui, generoi plini de umor. De statur mijlocie. Muchilos, fcea orice treab cu vigoarea i entuziasmul soiei sale: mtura curtea, terasa din afara sufrageriei, cura piscina, inea n ordine grdina i livad, executa toate lucrrile din vie. Zona se ntindea mult n afara fermei, acoperind patru-cinci arii. Guillaume era cu stropitul, recoltatul i curatul pomilor, ns angaja civa oameni toamna cnd culegeau struguri, pregteau i mbuteliau vinul. Vindem o parte din el. inem ns i pentru noi. i desigur pentru monsieur Clee, naturellement, i explicase el ieri cnd o lu prin mprejurimi i-i art partea pe care-o ngrijea el acolo. Amelia i Guillaume aveau un fiu, Francois, care studia la Sorbona, n Paris i de care erau foarte mndri; Nicky a auzit lucruri nemaipomenite despre el de la mama lui iubitoare. Cele dou fiice, Paulette i Mrie, erau cstorite i locuiau n sat i erau deseori chemate la ferm ori de cte ori Clee avea mai muli oaspei. Cnd Clee sun din Moscova n noaptea sosirii ei, el i-o descrise pe Amelia i Guillaume ca sarea pmntului. Acum tia la ce se refer. i erau devotai i aveau grij de ferm i pmnt ca i cum ar fi fost proprietari. Casa n care locuiau se nvecina cu corpul principal al fermei i se putea intra la ei printr-o poart din faa buctriei. Era construit din aceeai piatr local, de un bej-pal cu urme vizibile ale anilor care au trecut peste ea, cu acoperi din igl roie, obloane grele de lemn i ui vopsite n alb. Ambele case erau vizibile din locul de la piscin unde se afla i i se prea ca i cum ar fi crescut din pmnt, ca i cum ar fi fcut parte din el. ntr-un anumit sens chiar aa 39

era. Ferm cu construciile aferente aveau peste 150 de ani. Aa-i spusese Guillaume i artau ntr-adevr ca i cum ar fi fost acolo din totdeauna. Toate la ferm o fascinau pe Nicky; ncepu s-i dea seama ct de mult i plcea s stea la ar, aproape de pmnt. Acum nelegea i de ce Clee ndrgea ferma att de mult, dei nu putea veni aici de cte ori i-ar fi dorit. n timpul celor doi ani de cnd l cunotea, vorbise ocazional cu el despre acest loc? i realiz acum de ce-i schimb vocea uor ori de cte ori discuia aluneca spre Provence. Era un colspecial al odihnei i ncntrii n aceast lume turbulent i agitat. Nicky rmnea afar pn aproape de ora ase, savurnd schimbrile din lumin soarelui pe msur cu acesta se cufunda dincolo de fia orizontului format de dealurile ntunecoase i ndeprtate. Apoi i lua cartea i ochelarii i parcurgea agale aleea din grdin ce ducea spre cas. Urcnd cele dou scri pn n apartamentul ei de sub streini ea se gndea la Yoyo, aa cum i se mai ntmpla s-o fac n diferitele momente ale zilei. Nu mai tia unde se afl i acesta era lucru care o deranja i-i strica bun dispoziie de la ferm. l cutase cu Clee peste tot n Beijing, nainte de a se duce la Hong Kong. Dispruse. Aa se ntmpl cu majoritatea celorlali lideri ai studenilor. Intrai n clandestinitate, i spuse Clee, i ea sperase c aa se i-ntmplase, c nu fuseser, deci, arestai. Mai statur cteva zile prin Hong Kong, ea cu Clee i restul echipei, ndjduiau c va aprea, dar degeaba. Trebuir n final s plece; n-aveau alt alternativ. Singura ei consolare era c Yoyo tia unde s-i gseasc, i dduse cartea de afaceri n chiar prima sptmn a ntlnirii lor i aa fcuser i Arch i Clee. Mai putea spera c va fi n stare s prseasc China, folosindu-se de banii pe care-i dduse. Se gndise la un moment dat s-i scrie la Academia Central de Arte, dar rezistase tentaiei, tiind c o scrisoare de la un gazetar occidental putea uor crea ncurcturi de nedescris. Cine putea garanta c nu e cenzurat corespondena? Dup prerea ei, cu siguran c era. i o scrisoare de la ea putea s-l coste libertatea. Sau viaa. Oftnd, Nicky mpinse ua de la- apartament i intr, ncercnd s uite de grijile pe care i le fcea n legtur cu Yoyo. Dar nu putu. Nu avea dect s se roage ca el s fie n siguran, s gseasc o posibilitate de a ajunge n Apus. 77 CAPITOLUL Vl iptul o trezi din comar. Reverber n toat camera i pru c-i ptrunde n creier ca i cum ea nsi ar fi ipat. Se trezi ntr-un zglit, se ridic n capul umerilor, cu faa i umerii uzi leoarc. i nl capul i ascult clipind din ochi n timp ce ncerca s se adapteze ntunericului camerei. Nu se auzea nici un zgomot, doar tic-tacul ceasului de pe msua de lng pat, fsitul frunzelor din faa ferestrei atingnd geamul. Ea ipase aa de tare n timpul nfricotorului vis? Ori altcineva? Cineva de afar. i ca s fie sigur, cobor din pat i merse la fereastr. Cerul era ntunecos, fr nori. O lun plin atrna deasupra oproanelor i arunca o paldare argintie peste obiectele din curte; 40

mai bine se distingeau chiparoii, roab de lng flori, banca din grdin, scrile ce coborau spre livad. Nu era nimeni acolo aa c cine s fi ipat? Exceptnd-o, bineneles, pe ea. Un tremur scurt i trecu grin tot corpul, chiar dac noaptea era excepional de cald. ntorcndu-se de la fereastr, se duse napoi la pat, necjit de comar i de iptul care o trezise. Ghemuindu-se n fa, trase cearceaful pe ea, pn peste umerii goi i ncerc s adoarm. Fr prea miilt succes, i cnd dup jumtate de or era nc cu ochii mari deschii, se strecur din pat, i puse capotul de bumbac i cobor n bibliotec. Dup ce aprinse un bec i televizorul, se ghemui pe un divan i hotr s urmreasc buletinile de tiri CNN, de moment ce nu-i venea somnul. Odat grupajul de tiri terminat i speakerul anun o poveste despre fermierii americani din vestul mijlociu, mintea ncepu s- i umble peste tot. Firesc, acum se gndea din nou la comar. Fusese ngrozitor i orict de mult ncerc s i-l scoat din minte i persista att de viu i-i domina interesul. Era ceva n legtur cu Clee i fiecare detaliu i-l amintea cu exactitate. Se afla ntr-un deert imens, gol. Era cald, plcut i chiar dac era singur, nu i era fric. Era mulumit. Se urc pe o dun de nisip i, cnd fu sus, se uit n jos i observ o oaz. Fiindu-i sete, alerg n josul pantei i ncepu s bea ap din palmele pe care i le fcuse ca nite cupe, dar n cele din urm vzu c ceea ce bea era de fapt snge. Se trase napoi, ngrozit i, cum se ls pe vine, i apru n fa o revist stropit cu noroi i snge. Era Life. O ridic, o frunzri i ddu de o imagine a lui Clee. n josul fotografiei scria c e mort, c a fost ucis n misiune, trimis de revist. O cuprinse frica; era ca i ngheat, dei era un soare att de arztor, de deert. Se scul i ncepu s fug, cutndu-l pe Clee. Avea senzaia c e pe undeva prin apropiere, viu. Merse ore ntregi i n cele din urm nu mai era n deert. Purta haine groase de iarn. Se crpa de ziu i era ger. Peste tot n jur erau cadavre i semnele sngeroase ale prpdului i rzboiului. Clee se ndrept ctre ea prin cea i o apuc de mn. O ajut s coboare de pe un mort. Deodat vzur un jeep n deprtare. Clee spuse: Privete, Nicky! Poate ne iau i pe noi; Se retrag! El sri n fa, alergnd. Alerg i ea, dar se mpiedic. Cnd se ridic, el nu mai era acolo. Pre de o secund i fu fric, apoi merse s cerceteze printre soldaii mori. Dar nu-l gsi. Kilometri i kilometri de mori i totul era aa de tcut ca la sfritul lumii, se gndi ea. Vzu dou trupuri inerte, unul lng altul. Se grbi ntr-acolo, ntorcndu-le capetele s vad dac nu-i Clee unul din ele. Se trase napoi, fcndu-i-se prul mciuc. Unul dintre ele aparinea lui Yoyo. Cellalt lui Charles Devereaux. Se ntoarse i o lu la fug, mpiedicndu-se de cadavre, se ridica i iar fugea ca s scape de carnagiu. Privi la un moment dat la mini i la haine. Erau acoperite cu snge cald, lipicios. Fu nvluit de oroare i scrb, i n momentul cnd o cuprinse disperarea c nu-l gsete pe Clee, ajunse la marginea cmpului de btaie. Acum strbtea o plaj cu nisip albicios, iar sub un plc de palmieri era parcat jeep-ul pe care-l vzuse anterior cu Clee. Era abandonat. Privi ctre marea albastrunchis. Nu departe n larg vzu plutind un corp. Era Clee. Fcu semne ctre ea. Era viu! Intr n ap, aceasta era 41

ngheat, dar, curios, vscoas precum petrolul; aa c nainta greu: Apoi constat c marea nu era albastr, ci roie. Era snge. Clee zmbea, i-i ntinse mna ctre ea. ntinse i ea mna. Distana dintre ele era mic. ncerc din rsputeri s-l apuce de mn. Dar capul lui se afund n mare. * Visul se termin n acest moment i ea se trezise pentru c cineva ipase. Ea fusese aceea; acum tia asta. Tremur. I se fcu pielea ca de gin i se nfur complet n halat, fiindu-i brusc foarte frig. Ridicndu-se, merse ctre micul bar de lng corpul de bibliotec i privi n sticle, alegnd un Marc, de Bourgogne. Eticheta i spunea ceva. Dar, desigur, era unul din coniacurile pe care Charles le importase din Frana. Strmbndu- se un pic, puse sticla jos pe tava de argint, apoi o ridic imediat, i turn un phrel, lu o gur i se ntoarse ncet ctre sofa. Nicky nu era specialist n tlmcirea viselor. Dar era suficient de informat pentru a-i da seama c recentu-i comar era pur i simplu o manifestare a amintirilor din subcontient. Cndva, cu muli ani n urm, mama ei i spusese c visezi ceea ce te terorizeaz, ce te nfricoeaz i c ceea ce-i produce fric apare n vis, atunci cnd subcontientul lucreaz. Aa c nu-i trebui mult ca s-i analizeze visul. tia c poate fi interpretat n felul urmtor: Mai nti i era fric c Yoyo s nu fie mort. n al doilea rnd, se temea c nu cumva Clee, fotoreporter de rzboi i deci ntr-un pericol permanent, s nu fie ucis ntr-o bun zi. Totul este clar, i spuse, mai lund o nghiitur de marc. Ambii brbai o obsedaser n ultimul timp i deci erau n primplanul preocuprilor sale. De ce ns aprea n vis Charles Devereaux? Nu avea rspuns pentru asta... dar, stai, exist o explicaie. De mai multe ori n ultimul timp prezena lui i se insinuase n minte din simplu motiv c se afla n Frana, unde el deseori cltorise, cumprnd vin pentru compania s. i tot aici petrecuse acele dou sptmni nainte de a fi prsit. Cu ct se gndea mai mult la aceasta, nu ncpea ndoial c i visase pe cei trei brbai pentru c, n felul lor, o preocupaser aa de intens. 81 CAPITOLUL VIl Clee privea atent clieele expuse pe masa de lucru din biroul su din Paris, expresia feei artnd concentrare i interes. Dup cteva minute de studiu al fotografiilor se ntoarse ctre Jean- Claude Roche care-i conducea agenia foto Image i ddu din cap afirmativ Da, cred c-ai fcut o treab bun, fotografiile sunt de clas, JeanClaude. Zu, bune. S-l aducem pe tip aici, cu ct mai repede, cu att mai bine. nc un fotograf de clas mondial, este exact ce ne trebuie acum. Jean-Claude arta mulumit. Marc Villier este realmente fantastic, Clee. Foarte inteligent, agresiv, totui sensibil. i mai are ochiul acela care nu d gre, ca i tine. O s-i plac tipul... cum s spun... e o persoan. Bine. O treab excelent. S nu pierdem vremea. Mai ai ceva cu mine de stabilit?. Jean-Claude ddu din cap. Nu. Totul este conform programului. Foaia de angajare este pe biroul tu. n urmtoarele cteva sptmni toi au sarcini precise. Pe tine te-am scutit. 42

Colosal. A putea deci s-mi iau cteva zile de odihn dup Beijing i Moscova, exclam Clee, faa luminndu-i-se la perspectiva unei mini-vacane. ntorcndu-se i nmna negativele lui Jean-Claude. Mulumesc ; Spuse acesta n timp ce le bg ntr-un plic Voi merge s-l chem pe Marc; S-l convoc mine diminea? i convine? Sigur. Apropo, ce se mi aude de angajarea mea la Life? Au nevoie de tine vreo trei sptmni, sfritul lui iulie, nceputul lui august. Vor ca s mergi la Washington nti, s-l fotografiezi pe Preedinte i d-na Bush; asta le e prioritatea. Da, e de neles. Congresul e nc n sesiune, tot iulie, iar Bush i ia vacan n august, fie la Cmp David, fie la Kennebunkport. i cine urmeaz dup aceea?. Nu mi-au spus, Clee. Te mai vor ns i pentru nite programe speciale. Le-am spus c le voi comunica data sosirii tale ct pot de repede. Le trebuie pentru confirmarea la Casa Alb. Deci, cnd te duci? Pe 14, cred Clee se duse la biroul su plin de hrtii i se aez. Spune-i lui Marc Villier, dac poate veni mine diminea, pe la 7:30 8:00. O s-i spun. Jean-Claude travers camera spre u, se opri nainte de a iei i privi napoi spre Clee. Nu e nici o problem, va veni cnd spui. Nu-i dorete altceva dect s lucreze cu tine, Clee. Eti... idolul lui. Clee doar zmbi, fr a face vreun comentariu. tia el ce e cu idolii tia i ce nseamn s ai unul. Jean-Claude ddu din cap i plec. Ochii lui Clee fcur un tur al peretelui pn cnd se oprir n dreptul lui Robert Capa, care era agat pe peretele lateral mpreun cu alte poze i i se pru un tip trist. Singurul i marele lui regret era c nu-l cunoscuse personal. Se nscuse prea trziu, iar moartea tragic a lui Capa fusese prematur, parc atemporal. Dup o clip, i ntoarse privirea i-i arunc ochii prin maldrul de hrtii ce zceau pe birou. Le rsfoi grbit, fr prea mult interes, lucru obinuit la el. Nu-i plceau hroagele; de fapt, l plictiseau. Potrivise hrtiile la un loc i mzgli ceva pe cea de deasupra: Luiza, ocup-te tu de hrtiile astea cum crezi mai potrivit. i trnti maldrul n tav pe care secretara s o cerceta a doua zi. Uitndu-se la ceas, observ c e aproape ase. Dac are de gnd s renune la cin cu prietenii si apropiai, Henry i Florence Devron, atunci s-o fac acum. Henry era scriitor i lucra la secia din Paris a lui Time i Clee i telefon prin fir direct. Sun i sun pn cnd, n sfrit, se ridic receptorul i se auzi vocea cu un puternic accent a la Boston a lui Henry AHo, oui?. Hank, sunt eu, Clee. Ce mai faci. Btrne?. Dumnezeule, Clee, s nu-mi spui c nu poi veni!??. Trebuie, Hank. Mi-e team, c-s din nou afaceri. Uite, mi pare ru, dar n-am ce-i face. Oh, la dracu! Fio a invitat i manechin aia..., Lacroix, sau cum i-o fi zis. nmrmuritoare, nu cred c vrei s pierzi ocazia, ce zici??! A vrea s nu m mai cuplai cu cine tie cine, exclam Clee un pic impacientat, apoi rse cu poft i continu rapid, 43

zu c n- am de ales, a intervenit o chestie pe moment i e foarte important. Cred i eu. Cum te cunosc, mi miroase antlnire cu vreo blond, sau rocat, ori brunet. S-i fie gura pocit! i-o ntoarse Clee, chicotind. Apoi cu o voce mai serioas. Uite. Nu v-a lsa eu pe Fio i pe tine i aia spuse cum o cheam pentru vreo idilioar c-o dam de ocazie. Niciodat. Hei, haide, Hank, m tii cred mai bine. Ultima dat fiind, chiar acum, i rspunse Henry cu rutate. Ignorndu-i gestul, Clee spuse, cu sobrietate Fio, de obicei, e prevztoare i mai invit i ali burlaci ca mine, aa c sunt sigur c tipa Lacroix, va avea cui s-i fac ochi dulci n ast sear. Ai dreptate. Pe de alt parte, Fio, realmente dorea ca tu s-o ntlneti. Nici o problem. Dar alt dat. n seara asta sunt prins. Ce-ai zice s prnzim mine ? 'Nu se poate zbor la Nia. Lucrez la o chestie cu Grimaldis de Monaco, i mai trebuie s iau nite interviuri n Monte Carto. Atunci sun-m cnd te ntorci i recuperm noi! S-a fcut, Clee...? Ce-i, Hank? O s ne lipseti disear. i mie. Transmite-i scuze lui Fio, i srut-o din partea mea... n timp ce nchidea, Clee se gndi s-i trimit flori lui Forence a doua zi diminea. Flori de la Lachaume, desigur. Cu scuzele de rigoare. Lund receptorul mai fcu un numr. O voce feminin i rspunse imediat Tu eti Mei? Saiut, Clee. S-a ntmplat ceva? Nu... nimic-Mei, tii.... Contramandezi ntlnirea de disear. Ascult, drag, mi pare ru, dar e un editor de imagine amer i can n or a, i.... ... trebuie s te vad neaprat disear, deoarece la prima or dimineaa va pleca i este deosebit de important pentru agenie, i termin ea intervenia ca i cum ar ti pe de rost ce nu-i convenea. Exact. De ce nu treci mai trziu, Clee? E mult prea trziu. Nu m deranjeaz. Urm o pauz scurt. Dup aceea spuse a prefera s te vd de week-end, Mei. Dac vei fi liber. Am putea merge la ar s cinm smbt seara. Ce zici? i auzi oftatul la captul cellalt al firului. Apoi, dup o clip spuse: Bine, atunci. Dar nu tiu de ce-i permit s-mi faci una ca asta, Cleeland Donovan. Ali tipi nu s-ar descurca aa de bine. Aa de bine, cu ce? tii, eti aa de alunecos. Ah, dar tocmai asta m face aa de irezistibil, i rspunse neateptat. Mai trist e faptul c asta devine o regul i rspunse ea cu tonul cel mai suav din 44

lume. Perfect, deci ne ntlnim smbt seara? tii prea bine c da, Clee Te voi suna mine, ppu i mi pare ru pentru seara aceasta... i spuser la revedere i fix receptorul la locul lui. Ei, o alt comand pentru un co de flori de la Lachaume, se gndi el, lungindu-i picioarele pe birou, cu spatele rezemat i ochii nchii. Simi un spasm de brusc satisfacie c reui, att de uor s contramandeze ntlnirea cu Fio i Hank, i s scape de mai dificila Mei, invocnd o serie de minciuni inofensive. Adevrul era c nu avea nici o ntlnire de afaceri sau altceva de genul sta. Pe de alt parte, nici petrecerea cu familia Devon nu-l atrgea i nici intimitatea cu Melanie Lowe, drgu i strlucitoare cum era, nu-l ncnta. Vroia s fie singur i att. Are multe pe cap. Acesta ar fi cel de al doilea motiv pentru care se bucurase att de mult cnd Jean-Claude i spusese c e liber i c nu mai e angajat n nici o treab nainte de a pleca n America s lucreze pentru Life. Nu numai c avea de gnd s-o slbeasc cu lucrul n urmtoarea sptmn i s se odihneasc pe deplin meritat dar inteniona s se concentreze asupra unor chestiuni personale, s- i pun un pic de ordine n anumite probleme. Una, n special, l bntuia obsesiv n ultimele sptmni. Deschise ochii mari. Se ridic, i lu jacheta de pe scaun, se mbrc i merse ctre u. La jumtatea drumului se opri i privi ndelung la portretul lui Cap. Dintre toate fotografiile care i s-au fcut, fie n aciune pe vreun cmp de btaie, sau n haine civile pe aceasta o prefera Clee cel mai mult. l reprezenta pe Cap i pe David Chim Seymour i fusese fcut ntr-o pia nverzit din Paris n anii 50. Cei doi prieteni stteau pe scaune metalice de parc, iar Capa purta un impermeabil deasupra costumului i o igar i se blngnea n gur. Avea o expresie enigmatic i parc zmbea uor. Era cu o mn odihnindu-i-se pe genunchi Clee fusese ntotdeauna intrigat de acea mn degetele acelea lungi, sensibile care erau n stare s fac att de mult. i ct de bine arta o frumusee ntunecat n aceast fotografie, Capa: Puternice trsturi virile, sprncenele groase, negre i prul! - Ochii nchii la culoare, o gur seductoare, toate adugndu-se la formarea unui tip masculin de excepie. Se pare c el, Capa, poseda un farmec legendar, o personalitate debordant plus trsturile sale fizice, i nu e dificil de imaginat de ce Ingrid Bergman i alte femei se ndrgostiser lulea de dnsul. Tot ceea ce citise Clee despre Capa i diminua din curajul su, din nebunia sa de fotoreporter, compasiunea i trsturile sale ca om. Odat, revista britanic Picture Post, acum disprut, publicase o fotografie cu Cap, cu subtitlul: Cel mai mare fotograf din lume. i asta a i fost; din cauza asta a i murit. Capa fusese omort pe 25 mai 1954 cnd o clcat pe o min antitanc pe o mic pant ierboas a unui an, la cinci kilometri de Dongquithon n Indochina, n timpul rzboiului cu francezii. Avea 41 de ani. Cu doi ani mai n vrst dect sunt eu acum, i reaminti Clee, gndindu-se la propria-i moarte i la ct de fragili suntem cu toi n perspectiv. n 1955, revista Life i Clubul Presei de peste mri al Americii a instituit premiul 45

Robert Capa, pentru cel mai bun reportaj fotografic care a necesitat curaj i spirit ntreprinztor excepional. Clee deinuse distincia pentru reportajele sale din rzboiul libanez i era premiul cel mai valoros i la care inea cel mai mult. Ridicndu-i o pleoap, Clee se uit ndelung la medalie i se ntreb o mai fcuse adesea de ce se simea att de apropiat de un om pe care nu-l cunoscuse niciodat i totui a crui lips o simea att de pregnant; de ca i cum i-ar fi fost cel mai drag prieten. Acest lucru l stupefia. Nu putea nega faptul c influena cea mai covritoare n via o avusese asupra sa, Cap. Se auzi vocea percutant a lui Jean-Claude pe coridor i Clee se trezi din reveriile sale i merse s vad dac sentmplase ceva. Ei, biei, ce se petrece aici? ntreb el, dup ce nchise ua. O lu spre JeanClaude, care vorbea agitat, i Michel Bellond, partener al ageniei i un fotograf de talent i curaj. Rien, spuse Michel, fcndu-i cu ochiul. Nuc nimic, serios vorbesc! spuse Jean-Claude i surse. Nu ne hotrm ce restaurant s alegem pentru masa cu Steve, referindu-se la un alt partener din Image. S auzim cam ce-ai vrea, spuse Clee votul decisiv l voi da poate eu. 88 CAPITOLUL IX Se nsera cnd n cele din urm prsi birourile Image pe'Vue de Berri, momentul acela al zilei cnd cerul e invadat de toate nuanele amurgului, chiar nainte de a se ntuneca. i ridic capul pe msur ce nainta spre Champs-Elysees i privi spre cer. n seara aceasta era un albastru curat, pavonez, n degradeuri de pun, cu o uoar paloare incandescent de parc ar fi fost iluminat din spate. Or magic, i spuse, folosind terminologia cinematografic care descrie cel mai bine aceast parte a zilei i pe care productorii de filme i cei ce lucreaz n domeniu o iubesc cu o asemenea pasiune, este de un efect special. Cnd ajunse la Champs-Elysees, fcu o mic pauz i privi de-a lungul bulevardului larg, ochii fixndu-i-se pe Arcul de Triumf din deprtare. Tricolorul atrna nuntrul Arcului din partea de sus i era luminat ingenios de reflectoare care-l inundau n lumin. Vntul l mica ntr-o parte i alta dar n momentul acela arta dramatic. Clee era de prere c Arcul reprezint privelitea cea mai mictoare, spectacolul cel mai magnific pe care nu-l vzuse de mult timp. Atunci, ns, ntregul Paris avea ceva glorios, ceva special. i asta din cauz c un mare numr de cldiri vechi, impresionante, fuseser recent splate, curate cu grij pentru festivitile bicentenare ce aveau loc anul acesta. ntorcndu-se spre stnga, Clee cobor pe Champ-Elysees, bucurndu-se de plimbarea care-l deconecta de mbcseai a biroului; n general simea o uoar apsare atunci cnd fcea treburi de birou i nu era n misiune, afar. Oricum, i plcea s fac plimbri n Paris mai mult dect oriunde n lume. Era oraul lui. Venise prima dat aici cnd avea 18 ani, i se ndrgostise de el. 46

Dragoste la prima vedere. Dorise s ajung la Paris, iar motivul era Capa care locuise n capitala francez att de mult timp i fondase Magnum, fotoagenia sa, acolo, n 1947, cu Chim Seymour i Henri Cartier-Bresson. Cap era eroul su de la 15 ani din adolescena sa New-York-ez. n anul acela, 1965, citise un articol ntr-o revist de specialitate, i de atunci, permanent, cutase orice apruse n legtur cu Cap. Clee ncepu iniierea n arta fotografic la vrsta de nou ani, folosind un aparat ieftin pe care i-l druiser prinii de ziua lui. Chiar i la vrsta aceea fotografiile sale erau extraordinare; toi erau uluii, impresionai de talentul su. Mama i tata, surorile sale Jean i Kelly, erau victimele sale benevole, permindu-i s-i fotografieze zi i noapte n cele mai neobinuite poziii, sau erau modelele sale n ocazii familiale speciale. nzestrat natural, sensibil, inteligent, cu sim al detaliului, a fost un autodidact, nelund niciodat lecii. Fotografia a fost marea lui pasiune, viaa lui n anii adolescenei; i avea s rmn astfel i n anii ce-au urmat. n 1968, Clee descoper Parisul singur i cade sub vraja seductoare a marelui ora. n vara aceea s-a hotrt s locuiasc aici ntr-o zi i s-a rentors n New York decis s devin un mare fotograf. Dorea s ajung precum Robert Capa, dac lucru acesta era omenete posibil. Pe timpul acela, Clee lucra la un fotograf de portrete ntr-o camer ntunecoas din Manhattan i a mai rmas acolo pentru nc un an. Printr-o cunotin a tatlui reuise s obin o slujb la New- York Post ca fotograf stagiar. Foarte rapid numele lui ncepu s fie cunoscut n lumea gazetarilor. n aceeai perioad urma cursuri intensive de nvare a limbii franceze la seral, de care avea absolut nevoie dac va reui vreodat s-i satisfac ambiia de a locui n Paris. La 21 de ani vorbea franceza fluent. Era, de asemenea, un fotograf pe departe mai bun dect muli veterani ai meseriei. Ajunse n comitetul de redacie al New YorkTimes-ului n 1971, dar la mplinirea vrstei de 23 ani Clee prsi ziarul. Se hotrse s devin fotogazetar itinerant pentru un numr de publicaii americane i britanice, lucrnd ca liber profesionist n zona Europei. Firesc, alesese Parisul ca sediu i doi ani mai trziu, la 25 de ani, nfiina agenia Image. Asociindu-se cu nc doi fotografi, el angaja doi tehnicieni, specialiti n developri, o secretar i pe Jean-Claude care conducea agenia. Michel Bellond, francez, i Steve Carvelli de origine americano- italian, i erau parteneri. La mai puin de un an de la nfiinare, Peter Naylor din Londra a devenit al patrulea i ultimul fotograf care li s-a alturat ca partener. De la bun nceput, Image s-a dovedit promitoare, asigurndu- i rapid audien internaional, primind comenzi de peste tot i sume consistente de bani pentru fotografieri de staruri i curnd primi o mulime de distincii. Dup 14 ani, era nc puternic cu patru asociai originali, mai muli fotografi permaneni, civa tehnicieni i un secretariat bine pus la punct. Devenise una dintre cele mai prestigioase foto-agenii din lume. 47

Clee i ddea seama c familia sa fusese dezamgit, chiar stresat de decizia s de a se expatria i stabili n Paris. i prea ru pentru ei, dar nu avea intenia de a-i schimba viaa. Era treaba lui s-i triasc viaa aa cum dorea. n primii ani, prinii i surorile veneau n vizit frecvent i ori de cte ori se ducea la New York, petrecea ct putea de mult cu ei. O fcea i acum cnd ajungea acolo. n ciuda faptului c i-a nfruntat tatl i n-a urmat colegiul, optnd pentru fotografie, au rmas totui buni prieteni. Irlandez de origine, la a doua generaie n S. U. A., cu un spirit analitic i o gur de aur, cu darul pledoariei, tatl su, Edward Donovan, fusese un bine-cunoscut avocat din Manhattan, reputat n domeniul criminalisticii. Murise, pe neateptate, n urma unui atac de inim, n 1981, iar Clee simise pierderea lui cel mai acut. Mama i surorile l-au plns i ele mult, cci Ted Donovan fusese un om de familie, un so devotat i tat iubitor. Spre uurarea considerabil a lui Clee, mama sa reuise s depeasc cu bine momentul, mulumit, nu n ultimul rnd i nepoilor de la cele dou fete. Att Joan, ct i Kelly erau cstorite i aveau trei fiice i un biat. Erau toat viaa ei i bunica prea s se fi mpcat cu sine dup moartea soului. Gndurile lui Clee nc mai rmaser la mama, cnd el fcu semn la un taxi n vitez, intr i-i ddu adresa oferului. Trebuie s-o cheme la sfritul sptmnii, s-i spun c va veni la New York n iulie, c se vor vedea n curnd. Aceasta-i va face tot att de mult plcere ct i va face i lui. Rmseser legai unul de altul de-a lungul anilor i el tia c ea-i poart de grij, mai ales cnd se afla n zonele periculoase. Era i unul din motivele pentru care meninea cu ea permanent legtura. n scurt timp, taxiul ntoarse n rue Jacob din arrondissement VI, acea parte ncnttoare din Paris, cunoscut i sub numele de Cartierul Latin. Aici Clee locuia ntr-un apartament de la etajul IV, al unei cldiri vechi i frumoase. * Clee sttea pe canapeaua din living-room, cu lumina dat la mic ca i discul cu Mozart pe care-l ascult. Se servise cu o bere, desprins de lume, concentrat asupra vieii sale personale. Nicole Wells. i repet numele n memorie de mai multe ori. Devenise o problem, problem care nu-i ddea pace. De doi ani erau copains buni amici n sensul adevrat al cuvntului. La Beijing i salvase viaa i totul se schimbase. Nu mai era doar bun lui prieten. Era o femeie de care era preocupat ca femeie. Realizase aceast n momentul cnd i-a pus braul n jurul ei pe treptele de la Monumentul Martirilor, n Tiananmen, dup ce-o mpinsese din faa tancurilor. De fapt, se simea att de uurat c e n siguran pe moment cptase o for extraordinar. n clipele acelea, copleit de emoie i neprevzut, fu incapabil s scoat vreun cuvnt. Nicky i mulumise pentru c i-a salvat viaa i el i ntorsese faa ctre ea i-i privise ochii aceia reci i albatri. Deodat fu invadat de sentimente pe care nu le nelegea prea bine. nc de cnd prsise Hong Kong-ul ncercase n zadar s i le ndeprteze. Continuau s-l deruteze, s-l necjeasc motivele doar le bnuia. 48

El i Nicky se apropiaser, ajunseser s se plac, ca frate i sor. Acum sentimentele lui erau implicate altfel, la un alt nivel i pur i simplu nu tia ce s fac. Cinstit nu vrea s se implice prea mult cu nici-o femeie, deoarece nu vroia s ajung n stadiul cnd orice relaie devine angajament, cstorie apoi, i eventual copii. La maturitate fiind, credea c nu ar fi cinstit avnd n vedere viaa periculoas pe care-o ducea ca fotoreporter de rzboi. i mai era i viaa agitat, venic pe drumuri la care nu era pregtit s renune. Pe lng aceast i plcea libertatea. N-avea chef s fie imobilizat de obligaiile mariajului. Dac e s spunem adevrul, era, n structura sa, un burlac. i apoi, Nicky nsi. Era minunat ca prieten, dar pe departe cea mai potrivit alegere c iubit. Prea complicat, prea complex. Era o femeie care avea problemele ei. Lucru vizibil chiar i dac le ascundea cu grij. i apoi erau chestiuni care sreau oricui n ochi... i desprea un ocean i cariera ei n televiziunea american care era dintre cele mai reuite. Nimic nu pleda pentru o afacere amoroas ntre ei. Deasemenea. Clee i formase convingerea aceasta de mult timp, ea i tria viaa pe mai multe cmpuri de btaie pe cel al rzboiului, unde era reporter, al politicii, i n fine, cel al dezamgirilor amoroase. Mai mult, nu putea s nu-i ndrepte gndul la idila cu Charles Devereaux. Aa inutil cum era chiar dac niciodat n-a scos un singur cuvnt despre asta, de cnd erau prieteni. Omisiunea aceasta l punea pe gnduri, cu att mai mult cu ct erau prieteni. Arch Leverson umpluse cumva golul, aa c avea o reprezentare destul de corect a situaiei. n opinia sa, dar i a lui Arch, tipul se purtase ca un pduche. Dar nici femeile de genul lui Nicky, strlucitoare i de o integritate perfect, nu tiau s aleag. Deseori se ncurcau cu cine nu trqbuie, cu ticloii. Ceasul de pe emineul din marmor alb, btu ora nou i Clee se slt n sus cu o zvcnire, constatnd c se gndise la Nicky nc de cnd s-a ntors de la birou. Ce mama msii s fac? ntrebarea mai persist n capul lui un timp i apoi, deodat i trecu prin minte ideea c de fapt nu trebuie s fac nimic. n definitiv ea nu tia nimic de frmntrile lui, de aceste noi i ciudate sentimente. Dac e iste i nu-i dezvluie nimic, lucrurile nu se vor schimba nici odat. Foarte simplu, va continua s-o trateze ca pe un amic. Aceast era soluia ideal, singura soluie. Cnd va fi cu ea, se va purta cu ea exact ca i n trecut i totul va fi O. K. Considerabil mai linitit c, n sfrit, i-a rezolvat o problem care-l chinuia de la Beijing, Clee se scul, se duse n buctrie mai lu o sticl de bere din frigider i o deschise. Traversnd foaierul, auzi telefonul zbrnind i se grbi, prin camera de zi, s rspund. Alo? Salut, Clee, eu sunt! Nicky! exclam el, att de fericit s-i aud vocea, nct zmbetul de plcere i alunec napoi n gur. Aceast brusc nval de euforie l zgudui att de profund, nct se arunc ca un bolovan n cel mai apropiat scaun. Aa deci, ce se mai ntmpl pe la tine acolo? ntreb el un pic handicapat, i apoi amui. Era uluit i el de cum reacionase i bucuros c ea se afla la sute de mile deprtare. 49

Este o linite aici, dar mi-au prins de minune aceste cteva zile; spuse ea. Soare i tihn. Aveai dreptate, aveam nevoie de odihn. Apropo, mi place ferma. E pur i simplu fabuloas i att de confortabil. Ce treab bun ai fcut, Clee. Cum nu-i rspunse imediat, adug rapid Sper c nu sun ntr-un moment nepotrivit. Nu, nu, o asigur el, gsindu-i, n sfrit, vocea. Dup ce-i drese glasul un pic, spuse Ce bine-mi pare c-i place acolo, Nicky. Sora mea Joan va fi ncntat. Ea este cea care a restaurat ferma; a decorat-o cum am vrut eu. i aici am descoperit c ai talente ascunse spuse ea c-un rset gutural, care lui i se pru foarte sexy. Spuse pe un glas optit: Ct ai de gnd s stai n Provence?. Nu tiu. La nceput m gndeam la o sptmn, dar poate c-o s mai stau o vreme. Clee? Da, Nicky. M ntrebam dac n-ai putea veni i tu pentru cteva zile ? S-mi ii de urt, dac n-ai altceva mai bun de fcut. A vrea i eu, dar sunt prins. E o perioad foarte aglomerat acum la agenie. Oh. mi pare ru, drag. S Nu face nimic. Ascult, tocmai vreau s nchei ceva. O s te sun eu mai trziu, spuse el. Sau te culci devreme? Nu, e perfect. Vorbim mai trziu. La revedere! nchise nainte ca el s mai spun un cuvnt m pru ru c terminase convorbirea aa de abrupt. Apoi rse. i trecuser prin cap gnduri erotice n ultimul timp i devenise contient de ele, i acum Ia telefon nu se simi n largul su. Nicky era o femeie grozav n multe privine. Cnd o ntlnise la Beirut acum doi ani, avusese impresia c e blond cu cea mai nalt clas pe care o vzuse vreodat. Frumoas, elegant chiar i n ponositul costum safari. i foarte fotogenic... atunci o clasificase drept o Grace Kelly a anilor '80 i '90. Avea acea inut distant, rece, care putea ndeprta unii brbai dar care. Clee era sigur de asta, ascundea o mare cldur. Pn la urm ajunsese s cread c n adncul su este romantic i pasional prin fire, dar c fusese att de ru rnit de Devereaux nct atunci cnd era vorba de brbai devenea rece ca gheaa. Nimic din acestea n-avea importan pentru el nainte, pentru c erau prieteni platonici i nimic mi mult. n orice caz, cnd o ntlnise prima dat, el era deja n tandem cu o alt femeie i nu-l interes Nicky ca amant. Acum ns era altceva... l interesa totul n legtur cu ea. Dar nu trebuie! i spunea. N-ar trebui s-mi pese dect ca prieten, asta-i tot. Se ncuraja singur. Srind n picioare, Clee se ntoarse n buctrie, unde rupse o bucat de franzel proaspt, i-i fcu un sandvici cu salam ncepu s se plimbe prin buctrie, pind nerbdtor, mucnd din sandvici i lund din cnd n cnd cte o gur de bere. Orict ncerca s i-o scoat din cap, gndurile-i se ncpnau i zburau ctre 50

Nicky Wells. La ora zece o chem din nou la telefon, strduindu-se s fie cald i prietenos. Au stat de vorb vreo 20 de minute. I-a vorbit de Marc Villier i de interviul plnuit a doua zi. Au discutat despre plecarea sa n Statele Unite. i, aa cum o mai fcuse, au atins i subiectul Yoyo, despre care nu tiau nc nimic. Chiar nainte de a spune la revedere, Clee murmur mi pare ru, drag, c nu pot veni pe la ferm. Nimic nu mi-a dori mai mult dect vreo dou trei zile la soare, ar fi o ocazie minunat de a ne relaxa mpreun. Dar datoria e pe primul loc; tocmai am aa de multe de fcut. Te rog, nu-i f probleme, Clee, spuse ea, amabil. Zu, te neleg. Cnd nchise, nu mai era sigur c este aa. Rmase o clip cu mna pe receptor, meditativ. N-avea nimic plnuit n urmtoarele cteva zile doar ntrevederea cu Villier, mine, i ntlnirea cu Mei de smbt seara. Putea, fr probleme, amna chestia de smbt i s plece n Provence, ntr-un week-end prelungit. Oft cnd se gndi ia Mei. Nu era prima dat cnd contramanda ntlnirea cu ea dintr-un motiv sau altul i nu era cinstit din partea lui. Totui. De-ar fi numai att! tia cel puin ce statut are legtura sa cu Mei. Era o fat drgu, ns nu avea cine tie ce sentimente pentru ea. Adevrul era c i plcea un pic de Melanie Lowe. i nu vedea cum afeciunea pentru ea ar putea deveni mai intens. Din nou gndurile se ndreptar spre Provence. N-avea nici un motiv pentru care nu s-ar duce acolo. Nici unul. De fapt era unul: Nicky Wells. Uit ns ce-i promisese nu cu mult timp n urm: s menin relaia cu Nicky aa cum debutase. Platonic. Nu avusese nici-o intenie de a o schimba. i nici de a merge la ferm de week-end. De ce s se expun cnd se simea att de vulnerabil?. Era mai bine desigur, s-i clarifice sentimentele, s mai atepte puin nainte de a o vedea. Va merge cu Mei la sfritul sptmnii, ntreinnd relaia dintre ei att ct vor dori amndoi. Mei i se potrivea de minune. Drgu, plcut, fr pretenii. Mai mult, i plcea compania ei avnd un deosebit sim al umorului felul ei deschis. Amabilitatea ei... Iar Nicky va rmne camaradul lui de arme cu care mprea att de mult pe un plan cu totul diferit. Era ideal ca prieten i se tia c nu trebuie s fac nimic care s pericliteze prietenia lor, de care se bucura din toat inima. 97 CAPITOLUL X Ceea ce va spus Guillaume este adevrat, mademoiselle Nicky, spuse Amelia, dnd din cap de mai multe ori ca s conving. Curnd soarele va lua pielea de pe dumneavoastr, va fi de nesuportat. Nu e zi de mers la Arles acum. Cum termin de vorbit, i arunc capul pe spate, scrut cerul, apoi repet: Te jupuieti, nu altceva, Aoui! Nicky i slt i ea capul, uitndu-se unde privea Amelia. Cerul era de un albastru viu aproape i rnea ochii i ea clipi din ochi, i lu ochelarii din buzunar i-i puse pe nas. Dac crezi c nu trebuie s merg, atunci nu m duc, murmur ea, recunoscnd c 51

e mai bine s-i urmeze sfatul. Amelia i Guillaume erau pricepui n toate treburile legate de pmnt i vreme. n sptmna de cnd sttea aici nu dduser gre niciodat. Prea canicular vreme ca s bai strzile oraului, continu Amelia expediind problema definitiv printr-un gest anume al minii. Mai bine rmnei pe loc. Stai la umbra copacilor. Facei baie_n piscin. Cel mai bun lucru de fcut azi, mademoiselle Nicky. Atunci, asta am s fac, Amelia, i zmbi Nicky i adug Mulumesc pentru sfat. i rmn ndatorat. De rien, mademoiselle. Era ora opt, vineri diminea. Cele dou femei stteau la mijlocul peluzei care se ntindea de la marginea terasei casei pn la piscina din spatele grdinii. Soarele strlucea puternic pe cerul azuriu, de o claritate ameitoare iar aerul vibra de cldura intens. Nimic nu se mica, nici-un fir de iarb sau frunz, i chiar psrile erau curios de linitite n aceast diminea, ca i cum s-ar fi topit n umbra deas a copacilor. Amelia i ndrept orul ei alb, apretat, ntrebnd-o pe Nicky: Ce-ai dori la prnz?, Nicky izbucni n rs: Amelia! Dar am servit de-abia micul dejun. Trebuie s ncetezi de a m hrni n felul acesta! M simt ca o ra pus la ngrat... pentru foie gras. Agitndu-i capul dezaprobator, Amelia exclam: Dar mademoiselle Nicky, suntei att de slab! Deschizndu-i larg braele, Amelia i cuprinse corpul ei solid provensal i se mbria. Apoi, fcnd din ochi, anun: Un brbat trebuie s aib de ce s apuce, n'est ce pas?. Asta-i prerea mea. Poate c ai dreptate ; surse Nicky, dar, te rog, s nu fie un prnz prea greu. E prea cald s mnnci. Voi gti prnzul ideal pentru cldura de astzi, o reasigur Amelia. Ieri, Guillaume a cumprat nite pepeni minunai din sat, de la Cavaillon. Sunt cei mai buni din ntreaga Fran, mademoiselle. Aa de dulci, ca mierea. Mmmm. Amelia i srut vrful degetelor, semnul delicateselor, i continu Vei, ncepe, prin urmare, cu pepene rece. Apoi o salat simpl Nicoise, iar/ca<lesert, ngheat de vanilie. Mulumesc, sun delicios. Dar fr ngheat, Amelia, te rog... mai degrab ceai cu ghea. Cum spunei, mademoiselle Nicky, Amelia roi i-i zmbi din inim, acum m scuzai, trebuie s m duc la buctrie. Sunt attea de fcut... i apoi trebuie s m gndesc cu ce-o s v servesc disear... Fr grsime, tiu. Spunnd acestea, se grbi spre treptele care ddeau spre teras, intr n cas, decis i pus pe fapte mari. Nicky o urmri, dnd din cap amuzat. Amelia era hotrt -o fac s se mai ngrae niel, aa acel puin i se prea ei. ntorcndu-se, se ndrept ctre piscin, pe aleea de piatr tiat prin gazonul mrginit de copaci. Grdina unde se afla piscina fusese astfel trasat nct s se armonize cu peisajul din jur, fr a distona. Lacul ocupa o poriune dintr-un dreptunghi de iarb, la marginile cruia se aflau lespezi de piatr alb. La numai civa metri deprtare, un plc de copaci formau un fel de dumbrav cu flori plantate ntmpltor ici i colo pentru a mima puin slbticie. Sub aceti copaci, Guillaume aranjase ezlonguri, scaune mici i mesue. Nicky 52

descoperise c acesta este locul ceLmai rcoros din grdin; permanent btea o briz uoar printre crengile copacilor, acesta fiind i locul unde-i plcea-s citeasc. Zmbi n sine, n timp ce se ndrepta spre dumbrav. Amelia se tot agitase i-o dsclise, toat sptmna, i ea i Guillaume preau a nu mai prididi de-attea treburi. Se simea, prin urmare, reconfortat i rsfat, dar i un pic plictisit dup o sptmn ntreag de singurtate. Toate acestea i le spuse mamei ei, noaptea trecut, cnd o chem la telefon din New York. Mama ei exclam Doamne, Dumnezeule, cum poate cineva s se plictiseasc n Provence? Sunt attea de vzut i de fcut. Pe lng asta, cam sosise timpul s le mai lai balt pe toate. S-i mai tragi i tu sufletul... Doar n-o s umbli brambura prin lume tot timpul dup subiecte, reportaje... Uluit, Nicky interveni: Mam, cum te-ai gsit tocmai tu s spui aa ceva! i tu fceai la fel cnd erai de vrsta mea; mai mult, m aveai i pe mine!. Mama sa fu destul de delicat rspunzndu-i simplu: Touche. Sincer vorbind, A drag, tatl tu i cu mine, zu, dorim s-o lai mai moale. n ultimii zece ani ai fost martor direct a attor rzboaie, revoluii i rscoale, ai fost prezent la attea evenimente catastrofale n fiecare col al lumii. Cnd privesc n urm, nu pot s nu tremur cnd m gndesc prin cte am trecut, ce riscuri... Aici mama se opri i urm o pauz nainte ca Nicky s ntrebe ncet: Mam, ncercai s-mi spunei, tu i tata, c-ar fi mai bine s renun s mai fiu corespondent de rzboi? Mama ei se grbi s nege: Desigur c nu; nu vom interveni niciodat n viaa sau cariera ta, dar tim c lucrul sta trebuie c te epuizeaz. i este i periculos. Nicky nltur bnuiala, rznd: Nu uita, mam, pentru fiecare exist un nger pzitor. Elise Wells gsi mai potrivit s ignore remarca i continu sugerndu-i s-i petreac restul vacanei acas, Ia New York, dac Frana o obosea. Poi oricnd veni cu noi n Connecticut, dac doreti. Tatl tu i cu mine vom sta Ia ferm restul verii i tii ct ne-ar place s te avem cu noi, Nick. Au mai vorbit despre asta nc cteva minute i Nicky accept s-i petreac cteva zile la ar cu prinii ei, la ntoarcerea n Statele Unite. Era o legtur puternic ntre ea i prinii ei, i aa fusese de cnd avea primele amintiri. Era singurul copil, i simea un fel de responsabilitate n plus. Copiii unici la prini trebuie s exceleze, din partea lor prinii ateapt fel de fel de minuni, n general, toate speranele i visele sunt puse n copilul acesta. Prinii ei nu se deosebeau prin nimic de ceilali tai i celelalte mame care au doar un copil. O iubeau tot att de mult ct i iubea i ea pe ei; ei erau campionii ei, sprijinul ei cel mai important. ntotdeauna se purtaser minunat cu ea; i de-a dreptul fantastic, atunci cnd a fost vorba de Charles Devereaux. Imediat, i-l scoase din cap cu scrb. Nu mai avea chef s-i aminteasc de cineva care-o chinuise, care-i cauzase att de multe necazuri, orict de mult timp trecuse de atunci. 53

Ajungnd la piscin, Nicky puse cartea pe una din mese, i dezbrc cmaa larg de bumbac ce-o purta peste costumul bikini negru i se aez pe un ezlog. O lumin difuz se juca prin perdeaua verde, rcoroas a frunziului de deasupra capului i i ntinse picioarele lungi, nchise ochii, i rechem gndurile care i aduceau aproape prinii. tia c mama i tata se ntrebau de ce nu exista nici un brbat n viaa ei, dup Devereaux, pe care-l crezuser chiar viitorul lor ginere, dar ea ncercase s le explice c nu e cazul. Spusese adevrul doar. Motivul pentru care nu exist un brbat anume n viaa ei era relativ simplu. Nu ntlnise vreunul care realmente s-o intereseze, cel puin n perspectiva unei relaii de durat. ntr-o zi, se gndi: Odat va veni i prinul meu. Atunci cnd m atept cel mai puin. Fr nici o ndoial, m va da gata. Nu aa se ntmpl lucrurile. Genunchi moi, palpitaii, i tot tacmul... Rse n sine. n schimb, nu se simea deloc nefericit i nemulumit de felul cum i ducea viaa. Avea o carier plin de succes i-i plcea ce fcea. Avea un prieten, cel mai bun, Cleeland Donovan. Grijuliu, atent, protector i aprecia mult prietenia. De odat Nicky realiz ct de dezamgit a fost c n-a putut veni de week-end. Ar fi fost drgu s-l vad, s se bucure de prezena lui n acest decor panic. Oft. De obicei, cnd sunt mpreun, se afl ntr-o zon de lupt sau n alt loc npstuit al lumii. Triau ntr-un continuu stress, adnc implicai n ceea ce fac, strduindu-se s-i fac meseria impecabil, s relateze evenimentele ct mai aproape de adevr. Se luptau n acelai timp, i cu ororile pe care le vedeau, cu sentimentul acut de fric, care de multe ori i cuprindea. Pe ea, de obicei, noaptea de fiecare dat nainte de a adormi. Ce variaie plcut ar fi fost dac ar fi putut s se relaxeze mpreun, s se distreze un pic... Dar se pare c el nu a putut s scape de anumite obligaii, sau n-a vrut, sau poate avea vreo legtur asta-i! Acum, c-i treceau aceste gnduri prin cap, cteva zile petrecute la New Milford cu prinii, i preau atrgtoare. Dac ar pleca de la ferm luni diminea, s-ar duce la Marsilia i apoi direct la Paris i-ar putea lua uor Concorde-ul spre New York mari diminea. A doua zi ar putea pleca cu maina n Connecticut. Va vorbi mai trziu cu Guillaume, l va ruga s cheme maina, pe care o va conduce, desigur Etienne. Lund aceast decizie, Nicky i scoase ochelarii de citit din buzunarul cmii i lu cartea. Era biografia lui Robert Capa de Richard Whelan, pe care o gsi n bibliotec, la etaj. O lectur fascinant. Din momentul cnd a nceput-o a neles de ce Clee a fost ntotdeauna att de intrigat i fascinat de Cap. Fusese un tip perfect echilibrat. Deschiznd cartea, Nicky gsise pagina unde rmsese, ncepu s citeasc i n curnd fu complet absorbit de povestea vieii lui Cap. Trecu o or, apoi nc una. La mijlocul dimineii, apru Amelia, legnndu-se n josul aleii din grdin, ducnd o tav. Eh, voila! strig ea, oprindu-se lng ezlongul lui Nicky. V- am fcut limonada proaspt, tiu ct v place, mademoiselle. Turn un pahar din can. 54

Mulumesc, Amelia, spuse Nicky, lund paharul. Este exact ceea ce-mi doresc. E mai cald cu fiecare minut ce trece. Oui. Soarele poate fi periculos, faites attention, o avertiz menajera, dup care zmbi i se grbi napoi la ferm. Nicky i ridic ochii din biografia lui Capa, exact n momentul cnd Clee ajunse n mijlocul aleii ce cobora spre piscin. Sttea nemicat, ateptndu-i reacia, surznd. Faa lui Nick nflori ntr-un zmbet delicios. Arunc cartea i sri n picioare. Clee! Cum de-ai ajuns aici, aa pe neateptate, strig ea. Cu avionul. Nicky travers gazonul n zbor i-i arunc braele n jurul lui, strngndu-l n brae., O strnse i el, apoi i ddu drumul i o luar amndoi ctre piscin. Cum ai reuit s scapi? ntreb ea, ridicndu-i privirea ctre el, cu acelai zmbet radios, ochii invadai de o brusc fericire. Jean-Claude a reprogramat sarcinile, distribuind cele cemi reveneau la ceilali biei, mini Clee. Gndea c art obosit, i a decis c trebuie s m relaxez. Aa c am luat ultimul avion spre Paris- Marsilia, ieri. Cnd am sosit era prea trziu s mai pornesc cu maina i oricum nu doream s deranjez toat casa la ora aceea, aa c am stat la un hotel din Marsilia. Etienne m-a adus n dimineaa asta. M bucur c-ai venit! E minunat c te vd!, spuse Nicky, entuziasmul sporindu-i, n timp ce se uita la el cu coada ochiului. Apoi, confesiv, m simeam cam singur. O privi, ddu din cap, dar nu spuse nimic. Nicky continu, Aproape s-ajung la Arles astzi, dar Amelia m-a convins s rmn, din cauza cldurii.... Se opri brusc i-i mica capul ntr-o parte ca i cum ar fi avut instantaneu revelaia adevrului. tia c vii. De asta m tot pisa adinfinitum cu vremea... Spunea c-i prea cald ca s m duc n ora. De fapt are dreptate, e o crim s stai n ora acum, mult mai ru dect aici, spuse Clee. Da, tia c vin. I-am spus s nu te anune, cnd am vorbit cu ea ieri, Nicky. Doream s-i fac o surpriz. Ai reuit! Rse, lsndu-se n jos pe ezlong i-i ridic privirea, fixndu-l pe Clee, uitndu-se la pantalonii lui de in, crem i la cmaa de bumbac. De ce nu te dezbraci?. Tresrind, se uit cu gura cscat la ea Ce? Eti att de transpirat, Clee. Nu crezi c te-ai simi mai bine n costumul de baie?. Oh, da. Da, desigur ai dreptate m duc s m schimb. Acum, ce altceva, ar putea fi mai plcut dect apa asta rece i un pahar de ampanie cu ghea... M ntorc ntr-un minunt, n costum de baie i cu o sticl de Dom Perignon!. 104 CAPITOLUL XI Gndete-te, Nicky, aveam doar patru ani cnd Capa l-a cumprat n Vietman n timpul rzboiului france-indochinez n 1954, spuse Clee i se opri, fixnd-o mai mult timp. Apoi adug linitit. El e singura persoan de care mi-a fost realmente dor. 55

Nicky l privi intens, uor ncordat, dar nu fcu nici un comentariu. Clee continu pe aceeai voce calm. Ct n-a fi dat s-l fi putut ntlni, s-i fi fost prieten. Aproape sufr pentru faptul de a nu-l fi cunoscut. nelegi ce vreau s spun? Ddu din cap. Rse contient de reacia sa i murmur Crezi c-am luat-o razna?. Nu, dimpotriv ai explicat foarte bine. E mult tristee n tine, un sentiment de regret c te-ai nscut prea trziu pentru a te ntlni cu cineva pe care-l apreciezi n mod special, o persoan a crei existen are o importan deosebit pentru tine, chiar dac vieile voastre nu s-au ntlnit niciodat. Nu-i aa? Ba da, aa este, Nicky. Dincolo de faptul c a fost un fotograf remarcabil, Cap era, categoric un om fascinant, orice-ar fi!, continu Nicky. n biografia pe care o citise, fotograful Eve Arnold este citat cu afirmaia cum c avea un arm, o graie care fcea ca, atunci cnd intr, de exemplu, ntr-o camer, totul s se lumineze ca i cum ar fi fost aprins un bec. Ea spunea c simeai nevoia s fii n apropierea lui, s te mprteti diir elanut, din efervescena aceea. Avea charism. Asta e cuvntul, nu?, Clee. i eu mi amintesc de pasajul sta, dar i de citatul din Irwin Shaw de asemenea se gsete n biografia lui Whelan aceea n care se face o descriere minunat lui Capa. Da, l-am citit i eu, Nicky schi un zmbet. Cap trebuie s- i fi prut ntr-adevr copleitor n adolescen, cu viaa sa att de aventuroas i agitat. Da, i nc cum! recunoscu Clee. De fapt mi dorisem s fac fotoreportaje de rzboi nc de cnd eram puti, cu mult nainte de a fi auzit mcar de Robert Cap. Totui, el era sursa mea de inspiraie pe multe alte planuri. Clee i schimb poziia pe scaun, puse picior peste picior i dup o clip ntreb cnd te- ai hotrt s devii corespondent de rzboi, Nick? Cnd eram mic, ca tine. n emulaie cutat, cred. Crezi c acesta este adevratul motiv pentru care-o faci? Vreau s spun, acum, astzi, dup toi aceti ani! Nu, de loc, categoric nu. Fac ceea ce fac din cauz c doresc s transmit oamenilor istoria n mers, n aciune. Lucrul acesta m stimuleaz i m provoac, Cee. Vreau s urmresc, s fiu martor la evenimente, s le fac cunoscute ct mai fidel posibil, aa cum se desfoar ele n realitate. Vreau s aduc tirile n casele oamenilor... ntregi, fr deformri. Cred c motivaiile noastre sunt asemntoare. Sper c imaginile pe care le iau s aib tot att adevr, s fie tot att de integre ca i programele tale. Pi, sunt. Privirea pe care i-o arunc Nicky acum era curioas, cercettoare Crezi cavei renuna vreodat? M ndoiesc, drag. Clee strnse din umeri, apoi surse cu buntate. Cum s-i spun, poate c ntr-o zi, cnd voi fi prea btrn ca s m feresc de gloane. Dar tu? La fel. Dac nu te mrii i faci copii... Nici-o speran! i-o ntoarse, i ncepu s rd... Cee i se altur, apoi ridic paharu), lu o gur de vodc cu Martini, se aez la loc, 56

cu licriri jucue n ochii negri semn c se amuza. Deodat, Nicky spuse Lucru curios cu frica asta la noi... Ct ne asemnm! Se pare c n-o simim dect dup ce s-a consumat faptul. Crezi c toi gazetarii sunt la fel? Nu, nu cred. Unii simt frica n timp ce lucreaz. Alii, ca i noi, intr n panic dup eveniment. Joe Gass de la Sunday Times din Londra mi-a spus odat, cnd se afla n Liban, c simte o oboseal imens imediat ce a trecut printr-o experien nfricotoare ntr-o zon de conflict. Tu i eu suntem norocoi ntr-un fel, Nicky, deoarece starea emoional survine mult timp dup. Tu riti ns mult n zonele periculoase, Clee. Un risc calculat. Oricum, nu mai puin ca tine. Nu sunt de acord sunt mult mai precaut dect tine, n ciuda a ceea ce credei tu i Arch. A vrea s fie aa. Faa lui Nicky cpt o min gnditoare, i dup un timp spuse rar. Am nclcat regula de aur n Beijing, nu, Clee? La ce te referi? spuse cu o uoar dezamgire n glas. Ne-am implicat n treaba cu Yoyo. Sunt pericole poteniale aici... tii bine, Clee. Niciodat s nu ne lsm copleii de sentimente, indiferent cine este, cnd suntem n misiune. Trebuie s pstrm o distan, chiar e necesar o anumit detaare cnd ne facem treaba. Avem nevoie de. Luciditate, de obiectivitate. Uneori e greu s stai pe margini, rspunse el cu rapiditate Nu suntem de piatr, doar! i ascult, Arch i bieii au simit la fel n legtur cu Yoyo. Cum s nu te implici, Yoyo este altceva, e un caz cu totul special, ce spui? Da, corect. Nicky se sprijini de sofa, i privi spre Clee. Urm o pauz scurt nainte ca ea sntrebe ncet: ce crezi c i s-a ntmplat? Crezi c a murit, Clee?; ce zici? Nu cred. Am presimirea c Yoyo s-a ascuns i c acioneaz n clandestinitate. Am mai spus lucrul acesta i-l mai spun acum nc o dat. O s vezi c apare el, chiar mai curnd dect credeam. Nu-mi spui asta ca s m simt eu mai bine, nu? Prea sincer ngrijorat. Ochii ei l priveau intens. Clee neg. Avea o expresie foarte serioas. Nu, n nici-un caz, spuse el pe un ton care nu admite replic. Se aplec n fa, foarte decis n ceea ce urma s spun Yoyo este detept, ntreprinztor, plin de soluii. Gsete el o posibilitate de a pleca din China, nu m ndoiesc... Zu c am ncredere n biatul sta. Clee termin de vorbit, se ridic, travers biblioteca unde se aflau i se ntoarse ctre locul unde cobora scara vreau s-i art ceva. ntr-un minut sunt napoi. * Ct fu plecat Clee, Nicky se relaxa, i nchise ochii, gndindu- se intens la Yoyo. Clee fusese att de convingtor, c nu rmnea altceva dect s se bazeze pe intuiia sa n ceea ce-l privea pe Yoyo. 57

Trebuie s spere n continuare c va iei la suprafa n cele din urm. Fie n New York sau Paris, sau Hong Kong. Practic, ultimul lucru pe care i-l spusese a fost c, dac va sosi n colonia Coroanei Britanice i avea nevoie de ajutor, atunci s telefoneze unuia dintre ei. i promisese lui Yoyo c ea, sau Clee sau Arch vor veni imediat s-l scoat din Hong Kong, orict de dificil ar fi. Deschizndu-i ochii, Nicky se ridic, i lu urrpahar. Bii Martini cu vodc, pe care Clee l preparase. tiind c e inutil s-i mai fac probleme, hotr s nu se mai gndeasc la Yoyo. Se uit njur cu satisfacie, bucurndu-se de tihn din camer i nelegnd de ce este locul preferat al lui Clee. Era i al ei. Linitea din camer era ca un balsam pentru incertitudinile i necazurile ei. Zugrvit peste tot n culori odihnitoare, n special alb i crem cu nuane de galben i teracot, era plin cu vase de flori i recipiente nalte cu plante frumoase. Sute de cri gemeau pe rafturile care ajungeau pn la tavan. Acolo se mai aflau reviste sau albume de art groase rspndite pe mese. Se gseau i unele fotografii de-a lui Clee nrmate i dispuse pe perei evident, cele care lui Clee i plceau cel mai mult iar deasupra emineului imens de piatr atrnau numeroasele acuarele vaporoase executate de un pictor local. Era o camer plin de confort i special desemnat relaxrii, cititului, audiiilor muzicale i urmririi programelor televizate. n ziua aceea vremea a fost din nou cumplit de cald. Din fericire, cele dou evantaie de pe plafon a la Casabanca cum le numea ea se nvrteau continuu, n ritm constant i acum, c soarele cobora spre spus, atmosfera era chiar plcut. Afar, lumina de var disprea uor, cerul devenind de un albastru intens, pe msur ce se instala noaptea. Era aproape 8:30, duminic seara. Clee sugerase un picnic n bibliotec dup care ar putea s urmreasc un film vechi, la video lucru cu care ea fu de acord. Se prea c weekend-ul trecuse prea repede. S-au plimbat prin ferm tot restul zilei de vineri, dup sosirea lui neateptat, sporovind nencetat, rznd, depnndu-i amintiri i dnndu-se la curent cu nouti. Aa cum sublimase Clee vineri sear, n cei doi ani de cnd se cunoscuser acum era pentru prima dat cnd avuseser norocul de a se odihni mpreun, de a discuta, aa cum o fcuser atunci, despre orice, orice... Smbt, pentru c era mult mai rcoroas, Clee o duse cu maina la Arles. S nu te atepi s vezi prea'multe locuri legate de amintirea lui Van Gogii, o avertiz ei pe drum. Nu prea au rmas multe din acel timp. Chiar i casa n care a locuit cu Gauguin a fost demolat. Mai exist ns Alee des Sarcophages pe care ei a pictat-o att de minunat i cu atta vibraie. Putem merge s-o vedem. Vei vedea, sunt cmpuri i cmpuri de floarea soarelui unde se ducea i-i culegea buchetele de flori pentru naturile sale moarte. Ar trebui s fie floarea n toi acum. Arles, aa cum l descoperise Nicky, era un loc captivant, ncnttor, foarte vechi ntr-un anumit sens aproape din alt lume. Au fcut mpreun un tur al oraului. Nicky a fost fascinat. Tatl ei dintotdeauna i spusese c e turistul ideal, cu firea ei curioas nu contenea cu ntrebrile. Era dorina ei de a ti totul. Oraul vechi era plin de fragmente din ruinele romane amestecate cu vestigii puternice din Evul mediu. Erau monumente i muzee peste tot, dar erau i alte lucruri de 58

vzut. Fusese n elementul ei i Clee era bucuros c se distreaz att de bine. Dup ce s-au plimbat ore ntregi prin oraul vechi, cu patina i aerul lui antic, au servit apoi prnzul ntr-un bistro pe care Clee, evident, l tia foarte bine. Fu salutat cu afeciune i entuziasm de Madame Yvonne i Monsieur Louis, proprietarii, care le-au oferit cea mai bun mas din ocal. Cel puin, aa spunea Clee. El a fcut comand pentru amndoi, alegnd diverse feluri de mncare local asigurnd-o c o s-i plac. I-a oferit apoi i multe amnunte culinare locale. Insist ca ea s-l nsoeasc la un pastis, populara butur local, un aperitiv cu gust de anason, care devenea lptos la culoare, cnd era amestecat cu cantitatea cerat de ap. Dup prnz, hoinrir prin cartierele mai noi ale Arlesului. Au insistat mult n special n faa vitrinelor. Nicky cumpr o mulime de cri potale pe care dorea s le trimit lui Arch, echipei i prietenelor din New York. Ct timp ea i alegea felicitrile prin librrii i papetarii, Clee i select vreo duzin de reviste i un maldr de ziare, dup care s-au ntors mpreun la main. Abia spre sear au pomi -o napoi spre ferm; au mers lejer, sosind la timp pentru o ampanie cu ghea, pe teras, i, un pic dup aceea, la cin. Aceasta fu pregtit de Amelia aa cum tia ea, fiind ajutat de Guilaume s serveasc cina n grdin. Cei doi plecaser dis-de-diminea la o nunt a unei nepoate din Marsilia i urmau s se ntoarc abia luni dupamiaz. Orict ar fi apreciat-o pe Amelia, Nicky simi o uurare dup attea mese copioase i delicioase. Spre marea ei uimire, Clee nu obiect atunci cnd ea a refuzat puiul rece, petele i legumele umplute, ca i multe alte feluri pe care Amelia le gtise nainte, pentru prnz. i fcuse n schimb o mic salat de roii pe care o mnca cu un col de pine rupt dintr-o franzel proaspt. Sorbind butura din pahar, Nicky medita asupra celor de peste zi. Fusese minunat. Nu fcuse nimic, bineneles, din cauza cldurii. Diminea s-au plimbat pe sub copacii de lng piscin, citind reviste i ziare; dup amiaz urcaser n bibliotec s asculte extraordinara interpretare din oc a Iui Kiri Te Kanawa, realizat cu Orchestra Filarmonic Naional sub bagheta lui Sir Georg Solti. Se strnse pe una din sofalele pufoase, imense, i nchise ochii i se transpuse n alt lume, graie muzicii de Puccini i minunatei i melodioasei voci ale divei Kiri. Da, a fost o zi special, reflect ea, i n multe privine... * Ua se deschise i Clee se ntoarse ducnd cu el dou mape' groase. Se ndrept ctre lunga mas din bibliotec i i se adres: Nu i-am spus... dar intenionaz s scot un album fotografic cu Beijing-ul, de fapt piaa Tiananmen. A vrea s-i art cteva dintre imagini, Nicky. Ah, mi-ar place s le vd, exclam ea, srind din scaun i venind la mas. Clee mpinse deoparte un maldr de reviste, scoase fotografiile din prima map i le ntinse pe mas. Era un amestec de fotografii color i alb-negru. Erau imagini puternice cu un uluitor sim al ineditului; Nicky privea uluit i instantaneu se revzu n Tiananmen. 59

Acele zile tensionate i turbulente care au dus la masacru! Sngeros de la nceputul lunii i erau copleitor de vii n memorie. Din nou recunoscu ct de atent i fidel i este simul vizual. Un ochi infailibil. Fcuse poze directe, de o candoare profund omeneasc a simplilor ceteni, a diverselor eveni- mente. Orice cadru avea ceva intim, i oamenii parc vibrau. Cel puin aa i se pru ei... Sunt extraordinare, Clee, spuse ea. Admiraia putndu- i-se uor citi pe fa. Sunt puternice, extrem de mictoare. Cuvintele ei l fcur s zmbeasc, ncntat, i mai lu un pachet din a doua map. Acestea sunt mai mult personale, explic el, aliniindu-lepemas, urmrind-o s-i vad reacia. Nicky tocmai privea fotografia pe care o fcuse Clee cu ea singur, n Piaa Tiananmen i n alte pri ale Beijing-ului. Unele erau cu Arch i cu bieii din echip, cu Yoyo, sau cu Yoyo i Mai. Mai erau imagini cu Yoyo i ceilali lideri studeneti, sau cu Mai i toate cadrele i erau att de familiare, nct simi un nod n gt: Monumentul Martirilor, tabra de corturi, Zeia Democraiei, Bulevardul Changan. Absolut uluitoare, Clee! Chestia cu o fotografie care poate exprima mai mult dect o mie de cuvinte este adevrat deci, nu? Cred c da, ncuviin el, strngndu-i umerii largi, i scoase ultimul set de poze. Ochii lui Nicky se aruncaser asupra lor. Un potop de amintiri o nvlir. Se scul n picioare i se uit la ele uimit. Opus vastului triunghi de piatr care era Piaa Tiananmen venea, inexsorabil, valul de tancuri i maini blindate. n josul bulevardului Changan mrluiau coloanele de soldai., cu fee inerte, de mijlocul crora spnzurau putile mitraliere i deci moartea pentru propriul lor popor. Stnd pe baricade, mnioi i gata s nfrunte orice pericol, se aflau cetenii obinuii din Beijing, ridicndu-i i agitndu-i pumnii la Armata de eliberare a poporului, i ncercnd cu disperare s salveze vieile studenilor copiii Chinei fluturnd n vnt, giganticele pancarde cu lozincile studenilor (democraie i libertate), care erau scrise cu litere mari roii culoarea sngelui. n sfrit, ochii lui Nicky se oprir asupra imaginilor studenilor czui, a acelora care fuseser mpucai sau strivii de tancuri, care stteau ntini, mori sau n agonie n bltoacele propriului snge. Deodat tot mirosul acela i npdi nrile, zgomotul ascuit sau pritul gloanelor i vuietul amenintor al tancurilor rostogolindu-se pe piatra rece. ipetele de disperare o cutremurar. i nchise ochii brusc, i deschise dup o fraciune de secund i mai privi odat copiii masacrului, victimele inocente ale luptei pentru putere, declanat de btrni decrepii. Nicky a fost att de micat de imaginile, care-i tiau rsuflarea, surprinse de Clee pe film, nct izbucni n lacrimi i-i duse mna la gur. Clipi nervos de mai multe ori, se ntoarse spre el, dar constat c nu e n stare s scoat un cuvnt. Clee vzu lacrimile strlucind, i se ntinse spre ea, trgnd-o ctre el. Las, nu mai plnge, ncepu el, dar vocea lui se nec de emoie. Fusese contient de ea tot week-end60

ul, dar cel mai mult astzi, i tia c ar fi o greeal s-o ia n brae n momentul acesta. Parfumul ei i ptrunse nrile, corpul ei cald fremta de via lipit de el. i ddu drumul i zmbi slab. Nu i se pruse niciodat att de drgla, att de eclatant, de tnr. Nu era machiat i ntotdeauna a crezut c arat minunat fr. Pielea i era brun aurie, prul blond cptase nite dungi discrete de la soarele din Provence, iar ochiij>reau mai albatri dect oricnd pe fondul bronzat al feei. i trebui mult stpnire de sine s n-o ia n brae din nou i s-o srute. Spuse: Asta ai vrut, nu? Ce? ntreb el, speriat, i se ntreba dac nu i-a ghicit gndurile. S m tulburi... s ntorci pe dos pe oricine privete aceste imagini. S ne afecteze, s ne ngrozeasc, s ne terorizeze i s ne ntristeze. Da, presupun c da, recunoscu el. Reuesc de minune. Fotografiile sunt att de tulburtoare, nct literalmente am rmas interzis. M simt ca i cum m-ar fi lovit cineva n stomac. Dar, asta i fac, m lovesc, m ating n punctul slab. Va fi o carte-album senzaional. Sper din inim, drag. i inu respiraia. Cuvntul drag i veni aa ntmpltor i ea observase aceast scpare, dar se prefcu a nu-i fi dat seama de nimic. De fapt, nu reaciona la nimic, n nici-un fel. Clee ncepu s sorteze fotografiile i Nicky l ajuta. La un moment dat se opri i spuse. tii, Nick, aranjarea nu-i o problem, sunt obinuit cu genul sta de munc, dar ceea ce-i trebuie acestei cri este un text formidabil. O introducere. M-am gndit... ei bine, tu eti unul dintre cei mai buni scriitori. Te-ar interesa... n colaborare cu mine, desigur? Propunerea lui o lu pe nepregtite i ea se ntoarse spre el, surprins: Nu tiu rspunse ezitant. Cine altcineva mai bine dect tine, Nick? Tu ai. Fost acolo, ai vzut totul, ai simit evenimentele la fel de profund ca i mine. Tu ai putea reda adevratele emoii, n scris. Textul trebuie s susin imaginile, trebuie s loveasc, cum spui tu. Da? Da. Ei, asta-i colosal! Vru s-o ia n brae, dar se opri. Exclam, cu un zmbet larg. Vom alctui o echip teribil. Nicky rse i merse spre masa de cafea, ridic paharul i toasta. Cred c-ar trebui s bem pentru asta! De acord, Clee i ridic paharul, apoi ciocni: Deci... n cinstea colaborrii noastre! Pentru colaborare! repet ea, i amndoi luar cte o nghiitur. Cam cldue, trebuie s le punem 1 a ghea, anun Clee, ducndu-se la dulap unde pusese mai devreme bateria cu Martini i cu gheaa. Arunc un pumn de cuburi de ghea n can, mai adug nite vodc i puin vermut, apoi agit coninutul cu grij. ntorcndu-se spre ea, cu paharul n mn, spuse Nu facem o baie n piscin nainte de cin? De ce nu? ncepu Nick, chicotind. Vorbeai de picnic mai nainte, care de fapt a fost o mic gustare, cel puin pentru mine. Acum de-odat e cina. De ce toi vor s m ndoape numai pe mine?!? Mai nti Amelia, acum tu. Asta este misiunea vieii ei!... s fac nite fee rotunjoare din nite slbturi. 61

Ah, i i se ivesc asemenea ocazii, nu? Pn acum, n-a avut ansa cu fee de-ale mele, rspunse el automat. Nu, glumeam, Nicky, ncercam s... oricum, i cu mine se poart la fel m pune la ngrat... aa c eti binevenit n cercul nostru. Cred c mi-ar place ceva foarte american pentru picnicul nostru. 'Spuse ea, ntinznd paharul ca s-l umple. n casa asta e cam dificil, rspunse el, turnnd din sticla de Martini. Amelia ne-a lsat tot felul de delicatese. Evident din Provence. Am s vd ce pot ncropi. ntre timp hai s ne lum butura la piscin i facem baia aia, ce zici? Ce idee mrea, Clee. 115 CAPITOLUL Xl Pluti prin ap ctre el. E plcut, Clee, te rcoreti, strig ea. Credeam c va fi ca ntr-o cad de cald, dar nu e. E perfect!. Vntul acesta rcoritor e cauza, rspunse el. Nicky nu mai zise nimic i se apropie notnd pe marginea piscinei, unde dup mai multe tururi prin ap, Clee i trgea sufletul. Deodat, mpinse apa cu braele i nainta ctre locul unde se afla el. Agndu-se de captul bazinului, i ddu prul ud peste cap cu cealalt mn, zmbind enigmatic, aa pentru sine, agitndu-i mereu capul. Ce este. Tocmai m gndeam ct de ciudat e totul: uitm uneori c cele mai simple lucruri n via pot fi att de minunate... Cele mai bune.... tiu exact ce vrei s spui, replic el, aruncnd o privire njurai grdinii. Cu puin timp nainte de a pleca de acas i a se duce la bazin, aprinsese becurile ascunse n frunzi i acum tufele i copacii i florile erau mprejmuite cu cercuri de lumin argintiuglbuie. Mulumit remarcabilului talent al surorii sale. Spoturile de lumin fuseser strategic plasate i nu era nimic artificial n efectul pe care-l crease. Grdina prea tot att de natural pe ct este n timpul zilei, i, pentru Clee, infinit mai frumoas dup asfinit. i ridic ochii privind n sus. Deasupra capului, cerul i schimb culoarea din nou: movurile i ametistele se adnciser n nuane de bleumarin i un amurg greu i tenebros cucerea, naltul. O linite tainic se instala peste toate i singurele sunete erau fsitul copacilor din dumbrav, clipocitul apei care lovea marginea pietroas a bazinului. Era un aer pur, rcoros, i dulce, nmiresmat de parfumul de caprifoi ce cretea lipit de zidul de piatr vechi, ce cobora dintr-o parte a grdinii. Clee inspir cu voluptate de mai multe ori, apoi expir i-i ndrept privirea ctre Nicky. Ce ar putea fi mai bine dect s te afli n acest loc splendid... noi doi aici, mpreun, bucurndu-ne unul de altul. Nimic. Este raiul pur, spuse Nicky a fost un week-end excelent, Clee. Fiecare clip a lui nr-a reconfortat. i momentele de acum ncheie o zi special. nc nu, nu s-a terminat nc, spuse el, privind-o atent, avem toat seara nainte. 62

Se uit la ceas: Este doar 9:30. Ah, da, noaptea de-abia a nceput, rspunse ea, zmbind afectuos zmbet ce i-a luminat brusc chipul. Da, Nicky, ntri el. Putem rmne afar ct vrem; doar nu trebuie s ne trezim devreme mine diminea. Nu s-a terminat vacana nc. Slav Domnului, nu! replic ea cu un rset slab. Trebuie s recunosc, a fost minunat c mi-am acordat un liber. Primul n doi ani i jumtate, a aduga. tiu... i locul sta i-a fcut bine, Nick. ntinse mna, atingndu-i-o pe a ei care se odihnea pe marginea piscinei. O apuc strns de mn. Apoi, nainte de a se putea opri, o trase ctre el, i strecur braele n jurul trupului ei i o srut pe buze. La nceput, ntlni rezisten, apoi parial rspunse, lsndu-i corpul moale, i buzele moi sub ale lui. Brusc ea se trase, l privi cu gravitate. Nu-i putu descifra expresia; l ntorcea pe dos. Spuse rapid, prinznd-o din nou n brae Nu te trage napoi, Nicky! Nu e o toan de moment i, desigur, cunoscndu-m de doi ani, trebuia s-i fi dat seama de asta. Tcu. * Nu glumesc, spuse el. Cum adic, nu glumesc? ntreb ea cu vocea pierdut care cu greu se auzi. Nu tiu rspunse el, cinstit cum fusese ntotdeauna cu ea, exceptnd faptul c de cnd cu Beijing-ul ai devenit special pentru mine. Uite, ai nsemnat ntotdeauna ceva special pentru mine, dar acum e altceva. Eti de atunci permanent n mine. Nicky nu a fcut nici o remarc la cele spuse de el. i retrase mna din a lui i o porni not ctre captul cellalt al bazinului. Clee o urm notnd crawl. Sprijinindu-se de pietrele piscinei i fcu vnt n afar i o urm n fug ctre locul de lng ezlonguri, sub copaci. Nicky refuza s-l priveasc. Tremura sub adierea uoar a brizei. Clee ntinse mna dup unul dintre prosoapele mari de plaj ce se afla pe sptarul chaise-ului, pi spre ea i o nveli, apoi se ddu grbit napoi i zise i-e frig!' Se ntoarse spre el, n sfrit, i-l privi direct n ochi, dar nc nu scoase nici-un cuvnt. Amndoi erau nemicai, uitndu-se fix unul la altul. Niciunul nu fu n stare s sparg linitea ce se strecurase ntre ei i care- i inea imobilizai ca ntr-o vraj. Lui Clee i se prea c ochii ei albatri, luminoi i ptrund adncul i simi c nu-i mai rezist. Totui, constat c nu-i poate ntoarce privirea n alt parte. Doamne, ct de mult o dorea, ct voia s-o cuprind n brae, s fac dragoste cu ea. i mai nelese ceva: dorea s fie numai a lui, s-o aib complet, i s i se abandoneze total. Dar nu putu face nici un gest, era parc paralizat, suflarea i se topise n piept. Ea vorbi prima. Rupnd linitea, 'spuse: Clee... Ah, Clee... i apoi se opri ca i cum iar fi fost fric s-i termine ce avea de spus. i va aminti mult timp inflexiunea vocii sale nu va uita felul n care i rostise numele, cci acea modulaie n glas prea a fi spus totul: era dorina ei care vorbea. 63

Nicky, drag, spuse el, cu o voce nbuit de dorin i se apropie de ea. Ea se abandon braelor lui. O acoperi cu totul, innd-o strns, presndu-i trupul de al ei. i simea inima btndu-i slbatic, aproape lovindu-i pieptul, o sincronizare perfect a cadenei celor dou inimi. O srut prelung, cu disperare, aproape primitiv, dezlnuit, aa cum i plcea s-o fac. i ea i rspundea cu buzele lipite de ale lui, abandonndu-i-se total, druindu-i-se toat. Limba lui i cuta gura... Pentru o clip se descletar, limba lui ptrunznd voluptos ntre buzele ei. Limba lui ntlni limba ei. Se deprtau, se atingeau din nou. Erau clipe de adnc intimitate. Cu minile dup ceaf, cu degetele n prul lui, le mic apoi ctre umeri i apoi ctre spate. i plcea atingerea degetelor ei. Suple i ferme, pe piele. Trgnd-o i mai aproape de el, i strecur minile de-a lungul spatelui ei, n jos, npingndu- i corpul ntral ei, mutndu-l pe al ei, ca i cum ar fi fost un singur trup. Nicky se lipi de trupul lui, plin de dorin. Era uor ameit, picioarele i se nmuiaser, i tremura tot corpul. Era extrem de excitat. Se putea simi prin estura fin a bikiniului. Clee i lipi buzele de gropia din gtul ei, o srut delicat, ls s-i cad prosopul de plaj de pe umeri, srutnd-o ncet pe gt, acoperind-o cu srutri tandre. Apoi, slbi strnsoarea, i lu faa ntre mini i o privi profund n ochi. n lumina de amurg observ o privire de intens dorin pe chip. l dorea. Era o certitudine *c i ea simea acelai lucru, excitndu-l i mai mult. Lund-o uor de mn, o conduse spre ezlog. O aezase pe scaun, jos, iar el se aez pe margine. Aplecndu-se deasupra ei, i acoperi gura cu a lui, n timp ce strngea n mn prosopul. Apoi, deodat, catarama costumului i se desfcu, iar el nltur partea de sus a bikini-ului i o splendoare de sni ieir de sub strnsoarea lui. Lundu-i n palme ca pe nite cupe, srut mai nti unul, apoi pe cellalt. Clee!. Imediat se opri i o privi Da? Mi-e fric, i spuse att de ncet, nct de-abia o auzi. De mine? Nu. De tine? Da, Nicky? o ntreb, optind i o atinse cu degetele pe buze, dorind s-o liniteasc. Mi-e fric... de... de... s fac dragoste... A trecut atta timp, reui s rostesc. Totul va fi n regul, rspunse, lundu-i mna. Aid ncredere n mine, spuse, lipindu-i faa de prul ei. Ai ncredere. Dndu-i drumul, Clee se ridic, cu ambele mini ntinse. Apucndu-l de mini, se uita la el ntrebtoare, ajutndu-se s se ridice. Apoi el spuse s mergem acolo, i art spre plcul de copaci. Clee ntinse prosopul pe iarb i se lsar n jos pe pmnt, alunecnd din costumele lor de baie. Nicky nu-i putea domina tremurul interior, ce-i trda dorina. i era fric, frica de a-l dezamgi, de a nu fi la nlimea situaiei de asta i ddea seama de-abia acum. Ar fi 64

vrut s nu fie att de crispat i ncerc s-i relaxeze trupul rigid, apoi i ntoarse capul spre el, mngindu-i uor faa, privind adnc n ochii lui. Clee schi un zmbet. Dorea s-o liniteasc. Era acelai zmbet trengresc, bieesc pe care-l avusese i la barul motelului Commodore din Beirutul de vest, cel pe care ea l tia prea bine, dar de data asta o fascin. l simea n ea, rezonnd n interiorul ei. i surprinse un gnd. Oare aceste sentimente nu existau deja n aceti doi ani, fr ca ea s fi tiut? Nu el era oare motivul pentru care n-o interesase nici-un alt brbat? Acest gnd dispru cnd Clee se ridic n coate i se aplec deasupra ei atingndu-i insistent snii, presndu-i sfrcurile, srutndu-i lacom. Nicky i simi snii zvcnind ca un arc. Gemea uor, respiraia ei era din ce n ce mai agitat pe msur ce minile ei explorau spatele brbatului. i mic degetele alene, cutndu-i umerii, dezmierdnd cu buricul degetelor omoplaii pn cnd se opri, odihnindu-se, n scobitura de la mijloc a spatelui. Nu mult dup aceea, Clee i ridic capul i o srutfi cu pasiune pe buze, devornd-o cu gura i limba, n timp ce-i frmnta slbatic snii. Minile i se lsar, n cele din urm, n jos, n dreptul stomacului i apoi mai jos pe coapse, abia atingndu-i pielea mtsoas i rigiditatea din corpul ei dispru treptat. n curnd, corpul prea c nu-i mai aparine, rspunznd la fiecare atingere ca ntr-o mpreunare perfect. El se arcui n aa fel, nct capul i se odihni pe burt. O srut i minile lui alunecar uor nspre coapsele ei, desfcute acum uor. Degetele sale mngiau, cutau, pn cnd ea se deschise minilor lui i gurii ca o floare n lumina blnd a soarelui. i savurarea trupului ei l consum. Dorinele-i se dezlnuiau, dar nu se grbi nc so posecfe, mai avea un dram de control asupra sa... Nicky i ridic pleoapele, se uit n jos la Clee, i trase minile peste umerii si, i nchise ochii din nou, lsndu-se n voia plcerii, simind pe trupul ei vigoarea minilor lui, dar i sensibilitatea lor. Toate simurile-i erau dezlnuite. Czuser unul n braele celuilalt att de neateptat, nct i acum se simea zdruncinat. i totui tia c aceast mpreunare trebuia s se ntmple; ea era ntr-nsa, o avea acolo dintotdeauna. El nu fcea dect s-o trezeasc din nou la via, aducnd-o la captul extazului, cu minile i gura i cu toat fiina lui. Copleit de senzualitatea i sentimentele erotice pe care el i le activase, ea i se ddu cu totul. Era de-acum transportat n alt parte, plutea i el continua s-o mngie i s-o srute. Toate acestea le fcea fr nici o urm de strngcie, ca un expert. Ax fi putut s fac dragoste aa o eternitate. Un moment se opri i i desfcu picioarele, i ndoi genunchii i apoi i introduse mna sub fesele ei. i lipi gura de corpul ei, atingnd-o uor, aa de uor, c nici nu simea. O senzaie desvrit o cuprinse i ncepu s tremure Oh, Clee. Nu te opri, te rog nu te opri, opti ea. 65

Nu m voi opri, spuse, ridicndu-i privirea, apoi se ls pe ea din nou i buzele i minile continuar s fac dragoste, cu delicatee i sensibilitate. O art desvrit. Clee era att de inflamat de starea de excitaie n continu cretere a lui Nicky, nct crezu c va exploda i nu-i dorea altceva dect s ptrund, s intre n ea cu fiecare fibr a fiinei sale. Nicky i mrturisise c fusese abstinent mult timp, astfel c el dorea s-i fac plcere, s se asigure mai nti c ea e total relaxat. i pregtit ca el s-o aduc la extaz. i strig numele din nou. Tremura din ce n ce mai tare. l apuc i mai strns de umeri. Dorina de a-l avea era ca un afrodisiac pentru ea i el trebuia s-o aduc ct mai repede ntr-o stare de dorin extrem, ca s-o poat avea, i n final s-o posede, s i se druiasc cu totul. Chiar n momentul cnd tremuratul ei devenise un spasm profund, rvitor, se ridic i apoi o penetra cu o for i putere, care-i fcu pe amndoi s gfie. Nicky se inea tot mai strns de el, i nfur picioarele pe spatele lui i ipa Clee, ah, Clee, ah Doamne! i el i apsa gura n jos de pe buzele ei n continuare pe gt. ncepur s se mite la unison, instantaneu, gsind ritmul sfnt al unirii... Pasiunea i cuprindea pe amndoi. Micrile le erau mai bruti, mai repezi. Ptrunse mai adnc n trupul ei. Ea era relaxat, liber, corpul ei se contopea cu al lui, desprinznduse apoi repede redevenind dou trupuri. Deodat Clee se opri brusc, se ridic n mini i i nfipse privirea n ochii ei. Privirea ei... Eti minunat, Nicky! Ah, Clee... O intuia cu privirea, sfredelind-o adnc i aa cum se hipnotizaser cu puin timp nainte, n acelai fel se uitau unul la altul acum. i ei continuar s se ptrund cu privirea, mai adnc i mai adnc uitndu-se adnc, unul n sufletul celuilalt. Clee se gndi: aceasta nu-i numai dorin sexual, dei Dumnezeu tie, la ea dorina a fost mult mai intens dect am cunoscut-o vreodat la altcineva. O iubesc. Asta e. O iubesc pe Nicky. O iubesc din perioada Beijing. i ridic privirea ctre ochii lui ntunecoi. Avea o privire intens, cercettoare. Nicky nelesese ceva: l ateptase luni ntregi s vin, s apar el, iubitul ei. Surprins, gndi ctre sine: Sunt liber, sunt liber de Charles, n sfrit! Voi putea iubi poate din nou, i poate m voi ndrgosti de Cleeland Donovan. Clee ncepu s se mite din nou, la nceput ncet, iubind-o cu ochii. Ea i deschisese braele larg, i el i devor gura i limba. Ea i veni n ntmpinare, intrnd n ritmul lui. Ritm din ce n ce mai dinamic. O cldur intens o cuprinse brusc, o invada dinspre coapse i se revrsa n ntreaga ei fiin i ea se prinse mai strns de el, cu degetele nfipte n umerii lui, i numele lui se auzi din nou pronunat. Clee simi cldura ce eman din corpul ei, care l nvluia. Se nfipse i mai adnc n ea, micndu-se din ce n ce mai rapid. Murmur: Vino spre mine, dragostea mea, fii parte din mine. Ea l asculta, se supunea fiinei lui. Se revrsau unul n altul, cu adevrat unii ntr-unui singur, devenind unul. O auzi spunndu-i pe nume, o auzi strigndu-l, i iar se nlau tot mai sus, pn 66

cnd el se simi uor, plutind ntr-un cer albastru nchis culoarea ochilor ei, plutind n infinit, innd-o n brae ca i cnd nu i-ar mai fi dat drumul. Nu mai putea. Era iubita lui. Singura lui dragoste. Nu mai fusese nimeni ca ea; i nici nu va fi. Era destinat lui, aa cum i el i aparinea. i deschise, n sfrit, ochii i cobor privirea n ochii ei. n boschetul acesta al grdinii lumina era obscur. ns cteva pete luminoase se strecurau prin frunziul de deasupra, i el i vedea chipul. Era mbujorat i mai vzu c era satisfcut de plcere i fericire. Ochii ei erau acum mari i albatri, fr s clipeasc, i el mai observ c aveau o expresie pe care n-o mai vzuse la ea nainte. Era adoraie? Simea i ea la fel ca el? Nu se putea altfel... aceast uniune nu venea numai dintr-o parte. Nicky, ncepu el, dar nainte de a spune ceva, ea i acoperi gura cu degetele. Nu spune nimic, Clee. Dar, Nicky, eu.... HSst, l implor ea ntinzndu-i minile n jurul gtului i apropiindu-i faa de a ei. l srut blnd, i nlnui bra|ele apoi n jurul lui i-l inu strns aa... i ea simi o i mai mare pace n jur i n firea ei pentru prima dat de cnd Charles Devereaux i golise viaa. 124 CAPITOLUL XIl Eh voila Mademoiselle ! Cic sta-i picnic american! spuse Clee, intrnd cu imensa tav de lemn i aeznd-o pe masa de cafea din bibliotec. Cu un vag zmbet ironic adug Mi-e team c asta-i tot ce-am gsit, baby. Nicky sri de pe sofa, se tr pn la mas joas i se trnti pe pernele mari pe care Clee le aranjase pe parchet. Arunc o privire fugar ctre mas pe care el o pregtise i izbucni n rs. Ah, Clee, absolut minunat. Ai reuit s gseti cam ce-mi place mie. Unt de alune, marca Skippy, ia te uit! mi place cum l fac ei. Ah, i jeleu de struguri care merge cu untul. Sandviciuri cu salat tuna, i unc, lptuc i roii, pine de secar. Castravei murai i maionez Hellmann. De unde-ai luat toate astea? Mai ales pinea de secar? Nicky se prefcea c-i surprins. Gura lui Clee se strmb ntr-un fel de rs. Chestia aia de secar e din frigider. Surorile mi-o aduc aici cnd vin. Mai car cu ele i nenumrate pachete cu fel de fel de treburi americane, lucruri pe care nu le prea gsesc n Frana. Amelia le strnge prin frigider, cum ar fi pinea de secar. Restul n cmar. Acum, el lu o cutie de coca-cola, i desfcu capacul i spuse ce zici de una din astea, s-i speli gtul?. Da, e o idee bun. Vino i aeaz-te lng mine, spuse, aeznd o alt pern lng ea. Vin ntr-u clip. S pun video-ul. Pind spre bibliotec, continu. La ce film te-ai oprit n cele din urm? Se numete: Undeva am s te gsesc cu Clark Gabie i Lna Turner, jucnd n roluri de corespondeni strini care... Se ntlneau ntr-o misiune. 67

Aha! exclam el. Un surs larg i cuprinse chipul Nici nu se putea ceva mai potrivit. n clipa cnd ncepu filmul, Clee merse i se aez pe pern, se aplec ctre ea i o srut pe vrful nasului apoi ntinse mna dup un sandvici i se liniti urmrind filmul. < Au rs mult n timpul filmului. Fuseses realizat n 1942 i ntr- un fel nu era real. Era o drglenie, o nevinovie n tot ce se ntmpla acolo, i aceasta l fcea depit amndoi erau veterani duri, clii de dificultile misiunilor, obinuii cu vicisitudinile meseriei. Nick, e cam siropoas chestia, murmur Clee ia un moment dat, privind-o pe sub colul ochiului. tiu, aa sunt majoritatea filmelor vechi. Nu e cazul cu Casablanca, care a rezistat bine. Ai dreptate, dar nu e lipsit total de un smbure de adevr, n special cnd'apare Gabie pe ecran. Era, starul preferat al lui Nicky i cnd, cteva cadre mai trziu, Gabie spuse: Nu dau la tipar nimic pn cnd nu-l aud de dou ori i nu-l vd de trei ori, ea l mpunse pe Clee n bra i strig: sta-mi va fi mottoul de acum ncolo. Atept o clip, spuse Nicky rapid, trebuie s recunoti c Gabie face un rol teribil c reporter; d exact ct trebuie ca artist. E ntr-adevr formidabil. Adevrat, adevrat. Clee i ntoarse faa ctre a lui i-o srut uor pe buze. Ca i tine, spuse el ncet. Cnd filmul se sfri, Clee ncepu s pun farfuriile i platourile unul peste altul i aranja i paharele. Mai vrei s urmreti vreun film sau coborm s servim cafeaua pe teras? Cafeaua pe teras sun formidabil, rspunse Nicky, i l urm. S-au aezat la masa de buctrie pn s se fac cafeaua i n timp ce Clee decoji un mr i-i oferi felii din el, spuse vin la New York n jurul lui 10 iulie. Trebuie s ajung la Washington s-l fotografiez pe Preedinte i pe D-na Bush pentru Life. Apoi rmn la New York pn la sfritul lunii. Crezi c putem lucra la carte n perioada aceea, ce zici? Da, desigur, mi-ar place i tiu c voi fi acolo, doar dac nu izbucnete vreun rzboi undeva. n eventualitatea aceasta, sri Clee, vom fi pe front mpreun. Nicky ddu din cap Cred c da. Oricum, Arch i cu mine vom lucra la transmisia special n timpul lui iulie i august, aa c eu, probabil, voi scrie textul. Dar nu mmpiedic asta s ncep cartea. Ai deja un titlu?. Nu, n-am i atept orice sugestie. Ce frumos miroase cafeaua, hai s lum ibricul i s ieim. S-au instalat pe teras. Tceau; se bucurau de tihn de afar i de frumuseea peisajului dinprejur. Trecuse binior de miezul nopii i era splendid. Arcul cerului era precum catifeaua neagr ntins peste tot, presrat de mici bobite de cristal, i ntr-o parte se zrea luna plin. Adierea fremta uor copacii i rspndea parfumul de caprifoi spre ei. Clee i Nicky neleseser demult c vorbele nu sunt ntotdeauna necesare, i 68

linitea dintre ei era un tovar la fel de bun. Dei relaia lor se schimbase radical i irevocabil n rstimp de numai cteva ore se simeau n largul lor unul n prezena celuilalt.. Lund-o de mn la un moment dat, Clee spuse cu o voce grav: mpreun suntem buni, Nicky, buni unul cu altul. Tu tii asta, nu? Da tiu rspunse, i-i plec capul pe umerii lui, simindu-se odihnit, protejat. Clee i puse braul n jurul ei, o inu strns i nu putea s nu se ntrebe ce se va ntmpla cu ei, unde va duce seara de astzi??? Habar n-avea. Tot ce tia sigur era c i salvase viaa n Beijing i c n urm acestui fapt se ndrgostise de ea. Ori poate c o iubise cu mult timp nainte, dar nu-i dduse seama. Oricum, n seara asta devenise iubitul ei i asta l fcea s se simt foarte bine acum. n ceea ce o privete, Nicky se mira cum totul fusese att de firesc... Nu mai fcuse dragoste cu un brbat de la Charles Devereaux. n timpul ultimilor doi ani i inpusese attea bariere; Clee reuise s le doboare pe toate. Era bucuroas c racu Clee. El fcuse ca totul s fie att de uor i trezise atta pasiune n ea, nct era speriat. i zmbi pe ntuneric. Clee o fcu s se simt femeie din nou. Mult mai trziu, cnd se aflau n buctrie, adunnd vasele n chiuvet, Clee spuse Ct mai stai aici cu mine, Nicky?. Ddu din umeri uor i rspunse: Att timp ct m vrei. Atunci toat sptmna, replic, satisfcut din plin de rspuns. 'IAh, Clee, uitasem... trebuie s fiu n Manhattan de azi ntr-o sptmn ca s lucrez la companie luni diminea. Ah. Se uit ncurcat, apoi instantaneu faa i se lumin i spuse, tii ce, vom zbura la Paris joi noaptea. Poi sta n apartamentul meu i te sui eu n Concorde duminic dimineaa. i convine aranjamentul meu? Da, mi convine. Iar tu mi convii i mai bine, tnr doamn. Punnd jos farfuria pe care-o inea n mn, fcnd civa pai spre ea o lu n brae Nu tiu dac-i dai seama, dar tui eu am pierdut o grmad de timp. Doi ani, dac vrei cu exactitate. i intenionez s recuperez. Zu? Pui pariu? Clee i acoperi gura cu a lui ntr-un lung i voluptos srut, i apoi o lu de mnai o conduse la etaj spre dormitorul lui. 128 CAPITOLUL XIV inndu-se de mn, au cobort agale pe Cours Mirabeau, principala arter din vechiul ora universitar Aix- enProvence. Nicky privi n jur i nu putu s nu remarce c acesta este unul dintre cele mai frumoase bulevarde pe care-l vzuse vreodat. Lung i lat, avea patru rnduri de platani nali maiestuoi i chiar prin mijloc, ramurile crora se suprapuneau, intrau unele n altele, 69

formnd un arc lung, prelungit. Nicky simea ca i cum ea i Clee se plimbau printr-un tunel verde fcut din frunze. Prea fr sfrit se ntindea pe vreo jumtate de kilometru i pe unele poriuni din centru erau trei fntni din sec. 19 care mprocau n sus apa limpede precum cristalul n arcuri care se pulverizau n lumina dimineii. Pe o parte a bulevardului. Cea luminoas erau. Cafenele, una dup alta; n cealalt parte, sub umbr, erau cldiri vechi i aspectoase, multe dintre ele reedine particulare. Clee, este extraordinar. E att de ncnttor; exclam, ntorcndu-se ctre el. Faa lui Nicky era imaginea fericirii. Cum s nu. tiam c vei fi impresionat, toi sunt cnd o vd prima oar. i dup mine este cea mai frumoas strad principal din orice ora, oriunde n lume. Exist o anumit elegan interjocul acesta arhitectural, copacii, Fntnile i felul n care s-a folosit spaiul absolut fantastic. ntotdeauna cu acelai efect primvara sau var. Se opri, i zmbi, i termin. Acum hai s gsim o cafenea i s lum o cafea nainte de a ne afunda n oraul vechi n spatele bulevardului, s vezi unele dintre les ateliers locale. Nu e nevoie s m nsoeti la cumprturi, spuse grbit. Poate c preferi s-i foloseti timpul n librrii, iar eu voi alege nite cadouri. Nu, vin cu tine. i mri strnsoarea n jurul minii ei, arunc o privire n jos ctre ea, cu zmbetul trengresc pe buze. n urmtoarele trei zile eti a mea, nu te pierd din vedere, trebuie s profit la maxim, trengrio. Nicky rse. N-am mai auzit termenul sta de alint de muli ani. Aa-mi spunea mama cnd eram mic. Ce curios, aa-mi spunea i mie, spuse Clee i o conduse ctre o cafenea mai animat, chiar lng Fontaine de la Rotonde. Imensa fntn ce domina intrarea vestic a bulevardului. Dei terasa cafenelei foia de tineri atrgtori, fete drgue i brbai chipei evident majoritatea studeni, erau mai multe mese libere. Cteva erau lng ferestrele din umbrarul unui boschet, un pic mai departe de agitaia trotuarelor. Inspectnd dintr-o privire zona, Clee alese una din mesele din apropierea ferestrelor, i aezndu-se spuse: Ne putem rcori aici i urmri lumea trecnd n acelai timp. mi plac cafenelele franuzeti, sunt aa de primitoare, att de intime ntr-un fel. Scondu-i ochelarii de soare, se trase mai aproape i o Srut afectuos pe buze. nelegi ce vreau s spun, nu? Da. Zmbi, uitndu-se drept n ochii lui. Un osptar apru imediat i Clee comand cafe- au -lait pentru amndoi; cnd fur singuri din nou, se relaxa n scaun i-i ntoarse capul ctre ea. mi plac aproape toate titlurile pe care mi le-ai scris asear, dar cel mai mult mi place Copiii primverii din Beijing. Mi-ar place s-l folosesc pentru cartea noastr, Nicky. M flateaz. Era evident c-i fcea plcere i ea adug i mie-mi place cel mai mult. 70

Se apleca peste mas i o srut din nou. Acum, c avem i titlu, treaba e ca i nceput, drag! Cu acele superbe fotografii pe care le-ai fcut, tu ncepusei treaba de mult, Clee. Fr ndoial, textul meu este de importan secundar. n definitiv este o carte-album. Adevrat; dar pe de alt parte, i introducerea este extrem de important... nu numai ca text explicativ pentru imagini, dar i pentru a familiariza cu China, politica, evenimentele care au dus la demonstraiile din Tiananmen i masacrul de acolo. Puini oameni neleg ce s-a ntmplat. Da, sunt contient de asta i n avion, duminic, voi face note, voi alctui un fel de schi. Cred c va trebui s citesc pentru a cpta anumite informaii, nainte de a ncepe s, scriu introducerea. ntmpltor, tocmai mi trece prin cap s se oprise pentru c sosise osptarul cu cafeaua. Merci, au spus ea i Clee, aproape la unison. Ea continu: Ceea ce vroiam s spun e c m gndesc s aranjez s ne petrecem cteva week-end-uri la New Milford, reedina prinilor mei, ct stm la New York la sfritul lunii. Tatl meu a construit un studio, acum civa ani vis-avis de gazonul din faa corpului principal al casei i cred c e un loc grozav pentru lucru. Le-am putea ntinde aici, tii, am putea s aranjm fotografiile n ordine, chiar n ordinea paginrii lor. i apoi le putem lsa aa rspndite peste tot, nimeni nu le va atinge n cursul sptmnii. Sun grozav, dar ce vor spune prinii ti? Nu folosesc atelierul pentru scris? Nicky ddu din cap dezaprobator i ncepu s rd. Cnd tata l-a construit, era de fapt un cadou pentru mama. El a crezut c mamei i va plcea s lucreze acolo; este spaios, aerisit, linitit i odihnitor. i nu i-a plcut? Nu. Cred c din cauz c era prea linitit, dac vrei s tii adevrul. I-a plcut vreo lun. Apoi s-a mutat napoi n cas, n cmrua care d din dormitorul lor. I-a spus tatei c se simte mai comod, lucrnd ntr-o camer cu care s-a obinuit de ani. Aa este i, cum o tiu eu pe mama, i i place n cas, s fie n miezul a tot ce mic acolo. Bnuiesc c se simea extrem de singur scriind timp ndelungat, cri laborioase, izolat de cas, de tata, de menajer, de telefoanele care zbrniau mereu, de toat efervescena dinuntru. Tata nu folosete atelierul? Rareori. Nicky fcu o mic strmbtur cu gura. Cred c i lui i place s fie cu mama i n mijlocul acelui du-te-vino din cas. Aa c i elaboreaz articolele n bibliotec folosete un procesor de cuvinte acum, oriunde a fost, i-a scris ntotdeauna tabletele... n felul acesta este aproape de buctrie, poate oricnd s cear o ceac de ceai sau cafea, sau s mai schimbe o vorb cu Annie, menajera, Jan Bert, grdinarul. Oricum, esenial este c putem uor s ne instalm acolo, dac bineneles vrei, Clee. Prinii ti nu se vor supra?. Desigur c nu! Nu-i mai spun c de cnd te-a ntlnit n Paris, anul trecut le-ai czut la inim. Fiicei nu i-am czut cu tronc? Nicky i scoase ochelarii de soare, se uit lung la el cu ochii ei albatri ptrunztori. Dei tia bine la ce se refer, l ntreb prefcndu-se a nu 71

se fi prins: Ce-i... cu fiica? La... inim. A, da! Numai aa s fie. Este, i nc bine... e ndrgostit de Cleeland Donovan. Clee se ntinse deasupra mesei cu tblia de zinc i-i lu mna. Aceste ultime zile au fost minunate, Nicky. Pentru mine n-au mai existat clipe asemntoare. Vreau s spun ceva despre mine... aa cum simt acum... relaia noastr, drag, i... Nu spune nimic, te rog, Clee, l ntrerupse cu vocea tot att de sczut ca i a lui. Nu acum, nu nc, te rog! i trase mna dintr-a lui uor i se aez napoi n ascaun, cu un aer solemn. De ce nu?, ntreb el, cu o expresie perplex. Nicky tcu pentru o clip, apoi spuse, amintindu-i de ratarea dragostei sale vreau... vreau ca noi s-o lum ncet... Nu vreau ca tu... Nu, nu vreau ca vreunul dintre noi s spun ceva acum de care s ne par ru... sau s ne rzgndim mai trziu. Vreau s fii absolut sigur nainte de a-mi spune ceva. i vreau ca i eu s fiu sigur. Sigur n legtur cu ceea ce simt pentru tine. Dar sunt sigur, ncepu el i se opri, nelegnd imediat c ei i era fric de angajamente. neleg ce vrei s spui, Nicky, i ai dreptate, desigur c ai. tiu ct de mult te-a rnit Charles Devereaux. Cuvintele le rostise fr a se putea opri. Putea s-i fi mucat limba... Se uita fix la ea. Arta confuz, zpcit. Ea privea la el cu gura cscat, faa fiindu-i fr vivacitatea cunoscut. Deodat, atmosfera deveni tensionat, totul trena. Ea nu spuse nimic, i muc doar buza i apoi se uit n alt parte. Clee ntinse mna dup ea, i-o lu pe a ei i-i strnse degetele n pumn, gndindu-se cum s-o dreag. Se comportase stupid i evident c-o rnise. Nu era nevoie ca ea s scoat vreun cuvnt pentru a-i da seama ce fcuse. Citise pe faa ei chiar n secunda n care vorbise. Privete-m, Nicky. i ntoarse capul ncet spre el, privirea ei ntlnind-o pe a lui. mi pare ru, se scuz el, realmente, mi pare ru. N-ar fi trebuit i-i menionez numele. E n regul, replic Nicky, dup cteva secunde i se strdui s-i zmbeasc, cinstit, nu m-am suprat! Pur i simplu nu; -mi place s vorbesc despre el. Ori de cte ori o fac, amintiri neplcute mi revin... i oricum, nu-mi ajut la nimic s-i amintesc numele. El aparine trecutului. Prefer s m gndesc la viitor. Ai perfect dreptate. Trase aerul adnc, dorind ca acest moment penibil s treac ct mai repede. Clee, ari afectat. Tejog, nu mai fii aa. Era doar firesc s- i menionezi numele. n definitiv, am fost logodii! Nu tiu, uneori m port prostete. Nu, nu cred. Expresia ntunecat din ochii ei albatri i minunai dispru, i ea i zmbi, apoi i duse ceaca spre buze lund o nghiitur. S-a rcit cafeaua, spuse, pe un ton egal. 72

S mai comandm nc dou fierbini? Clee fu de acord, fcu semn chelnerului i-i ddu comanda. Apoi i se adres: Mi-ai spus c vrei s-i cumperi mamei nite esturi provensale. tiu eu un magazin n oraul vechi. Pachetul i-l vor trimite chiar ei n Statele Unite. Ei! Dar asta-i grozav. Nicky ncepu s sporoviasc despre darurile pe care inteniona s le cumpere, i pentru cine. Spre marea lui uurare, vocea ei i recapt vioiciunea tiut, i el se relaxa. Un pic mau trziu Clee achit nota de plat i ei prsir cafeneaua, hoinrind prin oraul vechi situat n spatele lui Cours Mirabeau. Btur strzile nguste i ntortochiate, oprindu-se s priveasc la vitrinele noilor i elegantelor boutique-uri ca i la mai vechile stabilimente ce vindeau lichioruri, brnzeturi, produse locale, de artizanat i orice creaie provensal deosebit. Clee o lu n atelier Fouque, unde se fceau santons. Aceste figurine mici reprezentnd rani din partea locului, fcute din argil sau aluat, minunat colorate n nuane vii, erau uluitor de reale i Nicky negocia o ntreag colecie pentru tatl ei. Dup ce Clee o prezent lui Paul Fouque, unul din marii maetri ai santon-ului, ei rmaser n picioare timp de 15 minute urmrind procesul nainte de a merge s cumpere calissous. Aceste dulciuri reet local din past de migdale, erau flebeea Ameliei. Aa spunea Clee. Nicky dorea s-i ofere o cutie, mpreun cu baticul de mtase pe care ea l cumprase n ziua precedent, cnd Clee o luase la St. Remy. Nu dup mult timp, ei coborau spre magazinele Souleiado. Aici Nicky alese mai multe cupoane din materialele cele mai frumoase n culorile tradiionale locale i aranja ca ele s fie mbarcate i trimise mamei n New York. Apoi gsi nite agende pentru adrese cu coperi de material textil pentru prietenele sale, i le lu cu ea mpreun cu diverse oruri i alte articole mai mici. Au continuat s peregrineze pe strzile pitoreti, intrnd n tot felul de magazine mici, uneori pentru a privi sau a savura atmosfera. ntr-un magazin, Nicky se trgui s cumpere esen de lavand, pacheele de lavand ca i pungi cu herbes de Provence. Cnd acestea fur mpachetate, se ntoarse spre Clee i surse. tii c pot gsi toate astea n New York, nu?. La Bloomingdales, de fapt. i exact aceleai produse. Dar nu e acelai lucru s le aduci de aici. Da, ntr-adevr, consimi el, lund sacoa de cumprturi de la proprietar i scond-o din magazin. Haide, vreau s-i art Place d' Albertas, e foarte ic, i apoi. Ne ntoarcem napoi la ferm pentru prnz. Doamne, nu, alt mas... se tngui ea i fcu o grimas n timp ce rse. innd-o de bra, Clee o conduse spre vechea pia, zicndu-i: Apropo de mese, i-am spus Ameliei s pregteasc ceva foarte uor, doar o salat verde, pui rece i fructe. Disear te duc ntr-un Ioc cu totul special. Unde m duci? Privi la el n fug, curioas. Este un restaurant celebru, oamenii merg acolo din toat lumea i este elegant. 73

Aa c dac nu i-ai luat o rochie cu tine, Nicky, mai bine am cuta s cumprm una. Sunt mai multe boutique-uri selecte pe aici. Nu-i nici-o problem, Clee, am venit bine pregtit am mpachetat cteva rochii de mtase. i bijuteriile, aa c dac se ivete vreo ocazie, m poi lua oriunde. Ah, tiu asta, murmur el, tachinnd-o rutcios. Dormitorul lui Clee era plcut, cu mult umbr, strlucitorul soare de dup-amiaz neputnd ptrunde prin obloanele de lemn, aerul cald fiind diminuat de ventilatorul din plafon. Stteau ntini pe pat apropiai unul de altul, atingndu-i trupurile, odihnindu-se dup frenetica or de dragoste. Clee o adusese sus aici dup prnz, s se relaxeze. Spunea el -, dar n cteva minute inevitabilul se produse. Clee ncepuse s-o srute i s-o mngie la care ea rspunse pe msur, cu ardoare. Amndoi consumndu-se ntr-un foc incandescent, atingndu-se n locuri vulnerabile, numai de ei tiute. S-au dezbrcat unul pe altul, i odat goi, o trase rapid spre el, fr preambuluri inutile, i nc o dat extazul slbatic i cuprinse. Pe Nicky o oca acum ciudenia faptului c n ciuda celor doi ani de cnd se cunoscuser, nici nu-i trecuse prin minte vreodat c- ar putea face dragoste mpreun. n ultimele cteva zile nu reuiser s se epuizeze n totalitate i tot timpul se ineau de mn, se atingeau, se mngiau. Nicky mic uor capul pe pern s-l priveasc mai bine. Clee era ntins pe spate, ca i ea. Avea ochii nchii, genele-i lungi i dese, prelungindu-se uor peste obrajii bronzai. Se nnegrea uor la soare, ncepuse s se bronzeze nc de la ferm. ntregul corp era maro-auriu, exceptnd triunghiul alb de-a lungul stomacului cnd purta costum de baie. Era mult gentilee pe chipul su, iar gura att de larg i generoas era vulnerabil. Avu o pornire brusc de a ntinde mna i de a-i atinge gura, dar renun, nedorind s-l provoace. Cleeland Donovan. Repet numele pentru ea, gndindu-se intenionat la el. Era un brbat bine, un om decent, cu nici-o pornire rutcioas n el. Cinstit, generos i amabil. Puteai s ai ncredere n el. Mama ei avea o expresie pentru oamenii care erau realmente admirabili: de ras, aa le spunea ea. Cleeland Donovan era absolut de ras. Era prietenul ei cel mai apropiat, cel mai drag i-l ndrgise ca pe un frate chiar de la nceputul relaiei lor. Acum ns era iubitul ei. Relaia lor includea i sexul i n perspectiv existau toate ansele c legtura s evolueze sentimental. Probabil c lucrurile ncepuser de mult. Nu era sigur de ce se va ntmpla, cum vor evolua lucrurile, ct timp vor fi mpreun... tia ns c implicit, putea s se bazeze pe el. Cu toat fiina ei, aa cum o dovedise la Beijing. Era genul de brbat, curajos, i puternic. Cu Clee era n siguran, ntotdeauna fusese, chiar de la nceput. El i ddea senzaia aceea c cineva are grij de ea, c este protejat. Clee deschide ochii pe neateptate i o surprinse studiindu-l. Se ntinse dup ea, o trase n brae, i cuibri faa pe gtul ei, srutnd-o tandru. 74

Apoi i sufl n ureche aveai o expresie att de gnditoare cnd mi-am deschis ochii... Ia ce meditai? Latine, de fapt. Ah, la mine?. i ce anume? Am hotrt c eti i un tip O. K. Cam aa le spune mama celor pe care-i admir. Simi, cum sttea el acolo cu capul lipit de gtul ei, c zmbete. Spus: E cumva un fel ocolit de a-mi spune c m admiri?. Fr a mai atepta rspuns, adug a vrea s simi mai mult dect admiraie. Exact, protest ea, sunt multe lucruri ntrerupse ea, i se trase ntr-o parte ca s-i poat privi ochii cprui care se jucau rutcios. Ah, tu! Tu!, ip ea, atingndu-i pieptul cu mna, ncercnd anemic s-l mping mai ncolo. Ai ncercat s m atragi n curs, s spun ceva ce, mai trziu, a fi putut regreta. Cine, eu? Niciodat. Surse, prnd amuzat chiar, i o aduse din nou n braele lui, mngind-o pe pr. Apoi i purt minile uor pe spatele ei n jos i ntr-un ocol i gsi gura, apoi i-o acoperi cu a lui, devornd-o, i din nou, ntr-un ritm uor, ncepu s fac dragoste cu ea. Instantaneu Nicky era numai vpaie, nfometat de el chiar dac nu cu mult timp n urm mai fcuser lucrul acesta. O durere extrem de plcut simea cnd tria din el o ptrundea, o durere combinat cu opusul ei, atunci cnd se unea cu el, era parte din el. Ca i cum i-ar putea citi gndurile, el fu deasupra ei, cu braele mbrind-o dedesupt, aburcndu-se mai sus, privind-o drept n fa de la nlimea poziiei sale. i ea se slta, s-l ating, trasndu-i cu degetele conturul delicat al gurii, cu ochii ptrunzndu-l i mai adnc. Iar el i ntoarse privirea neclipind, ptrunznd n trupul ei i mai decis ca prima dat i asta declana un ipt de durere pe buzele ei. Nu-l lu n seam, tot ceea ce-o atingea se fcea i mai dur. Durerea parc ncet pentru ca apoi, s se deschid cu tot ce avea, curgnd n el, pierzndu-se n tria lui... i nfur braele n jurul lui, i picioarele, piele lng piele, rsuflare n rsuflare. Clee o srut violent, strivind-o i apoi se arcui napoi i ntr-o parte, gemnd chinuitor. Te iubesc Nicky, strig el, Te iubesc. Se simi curgnd n ea cum i ea se revrsa n el i acum doar un gnd avea i-i spunea acum m ndrgostesc de el. Dar nu spuse asta, i rmase tcut, inndu-l i mai strns, nu dorea s slbeasc strnsoarea, cnd el se prbui complet n ea, i faa i se pierdu n prul ei... 138 CAPITOLUL XV Clee se opri n pragul bibliotecii i se sprijini de tocul uii, uitndu-se insistent la Nicky. Salut, spuse ea, cnd l vzu i, zmbind, fcu civa pai spre el. Rochia ce-o purta se rotunjea la gt, dar nu avea mneci, avea o croial larg i plin i cdea n falduri care se profilau nc de la umeri. Culoarea, albastru-delfin, se potrivea perfect cu ochii ei minunai i n timp ce se mica n fa, mtasea uoar se nvolbura ca un nor vaporors. Perlele din jurul gtului formau o salb i cereceii din urechi 75

contrastau luminos cu bronzul pielei de pe fa, cu auriul din jururi gtului i al prului, cu ochii ei strlucitori. Clee gndea c totul la ea emana elegan n aceast sear. Cnd se opri exact n faa lui, el observ, la o inspecie mai atent, c avea acea strlucire interioar a femeii care se simte bine i este cu adevrat iubit i care iubete la rndul ei cu adevrat. O sexualitate subtil transprea o nflorire trandafirie a pielei, i gura ei parc rodind i acea expresie neleapt din adncul ochilor. O privire de neconfundat, i pe care un brbat o recunoate imediat. Ari fantastic, Nicky, spuse el, lund poziia de drepi, i apucnd-o posesiv de braul gol, srutnd-o patern pe obraz. Nici tu nu ari ru, rspunse ea, cntrindu-l din ochi, observnd croiala excelent a jachetei sale sport, de nuan crem, fineea cmii crem deschis care evidenia i mai pregnant bronzul de culoare nchis a pielii, cravata scump de mtase n tonuri de ruginiu, pantalonii bine croii de n i pantofii negrii impecabil lustruii. Dup o nou privire admirativ, adug. Excelent pentru locul unde mergem i scopul lui adic s mncm. Asta o lsm, pe mai trziu, zise el, rznd nfundat. mpingnd-o uor n fa, ctre palier, continu. Mai bine am porni-o. Nu tii ct de greu am obinut masa i n-a vrea s-o pierdem acum. n cteva minute Clee ieea pe poart, rulnd pe drum n pas ctre autostrad. Nicky l ntreb. Unde mergem? Totul e nvluit n mister. Mister? Nu asta am intenionat. O privi pe sub coad ochiului, concentrndu-se asupra volanului. Apoi explic: Mergem la Les Baux, un ora nu departe de aici, imediat dup St. Remy. Restaurantul se numete L' Oustan de Baumaniere. Un loc ncnttor cu mncare excelent. i mai tiu c vei spune a N-a oar c ai mncat pentru toat viaa. Nu trebuie s mnnci foarte mult, Nicky, numai gustri. Oricum, doream din tot sufletul s te duc acolo deoarece este un loc unic i apoi disear srbtorim. Ce anume srbtorim? Se ntoarse curioas, ridicnduse n banchet cu coatele pe parbriz. Celebrm cartea noastr, pentru care avem un titlu. i cteva alte lucruri. Cum ar fi?. Am s-i spun mai trziu. Clee ddu drumul la disc-player i maina fu instantaneu invadat de Rapsodia albastr de George Gershwin i-i continuar drumul ascultnd muzic; ca de obicei, erau n largul lor, se simeau bine unul cu altul, fie c vorbeau sau tceau. La un moment dat, cnd treceau prin St. Remy, Nicky spuse: Les Baux mi spune ceva... cred c mama face trimiteri la el ntr-una din cri. Dar nu-mi amintesc exact n ce context, ori n ce carte. Les Baux este foarte vechi, i spuse Clee. Este o cetate feudal construit cu vreo mie de ani n urm i e situat pe nlimi cu pmnt neroditor i mult mai sus de vile adnci ale zonei. E totul numai ruine acum; un fel de ora fantom. Totui, este ct se poate de impuntor pe nlimile sale rarefiate, celebru n Evul 76

Mediu, ntre secolele 11 i 15 cnd conii de Baux stpneau regiunea. Erau violeni i sngeroi, oameni cruzi, duri i n ciuda acestui lucru, ofereau protecie trubadurilor. De sigur, exclam Nicky Asta-i! Troubadours. mi amintesc acum. Mama a scris despre Les Baux n cartea ei nchinat Eleanorei de Aquitaine, cnd se refer la patronajul ei asupra lui Bernard de Ventadour, unul dintre cei mai faimoi trubanduri. La Les Baux a nceput respectul pentru doamn i ritualul venerrii frumuseii ei. Primii trubaduri i-au nceput scrisul, cntatul sau interpretarea la lut aici. Exact, rspunse Clee i fortreaa Baux, pe vremea apogeului i splendorii ei era recunoscut pentru, Curtea dragostei i cavalerismul ce se practica fa de femei. mi pare bine c mergem acolo, Clee. Mama va fi fascinant s afle totul cnd m ntorc la New York. Dar nu n seara asta te iau la fortrea i ruine, spuse Clee rapid, uitndu-se la ea nencreztor. Este mult prea complicat, ca s nu mai spun de urcuul extrem de dificil. N-o s reueti niciodat cu pantofii cu tocuri pe care i ai, drag. Nicky rse. Nu-i nici-o problem. Nu am chef s fac turism acum i s m car pe nlimi. * Nu mult dup discuia aceast, Clee urca spre L'Oustan de- Baumaniere, care era aezat sub stncile albe, din partea de jos al anticului ora Les Baux. Dup ce-i parc maina, o introduse pe Nicky n celebrul restaurant, unde au fost salutai cu deferent de maitre, care-l tia bine pe Clee, i care suger ca ei s serveasc mai nti un aperitiv afar, pe teras. Zece minute mai trziu, Cee ridic paharul de forma unui flaut l ciocni de cel al lui Nicky i spuse n sntatea ta, Nicky, darling. i a ta, Clee. i zmbi privind pe deasupra marginei paharului i, dup ce lu o nghiitur din recele i spumosul vin, spuse Acum spune-mi ce mai celebrm n afar de carte?. El i lu mna ce se odihnea pe mas i i-o puse pe a sa deasupra, celebrm faptul c suntem vii, c suntem mpreun, c suntem destul de norocoi s ne fi trit vieile aa cum am dorit cel puin pn acum. i, cel mai important, srbtorim faptul c suntem ndrgostii i c suntem prieteni. Ah, Clee spui lucruri drgue i suntem ntr-adevr norocoi, nu? Majoritatea oamenilor au att de puin, zu. Din nefericire: ce spui e adevrat. i mulumesc c m-ai adus aici n seara asta. Privi din nou n jurul ei... terasa era inundat cu flori... grdinile erau sufocate de un verde luxuriant de variatele specii de copaci n plin floare ce creteau sub stncile albe. Decorul natural era deosebit i ea l aprecia. Este un loc aa de frumos, Clee... Aezndu-se napoi n scaun, i fcu cu ochiul ademenitor. Cu tot simbolismul acesta vechi, trubadurii i cntecele lor de amor. ncep s cred c eti n strfundul inimii tale un romantic, orict ai ncerca s ascunzi asta. Nici nu ascund asta, cel puin cu tine, i cred c ai dreptate, sunt un pic romantic, recunoscu el, zmbindu-i cu o jumtate de gur. Aproape imediat, i se schimb expresia, deveni mai serios, i privi n jos la ceea ce bea, neateptat de meditativ. 77

Aceast schimbare brusc era aproape imperceptibil, dar Nicky o sesiz i aplecndu-se n fa ctre el, ntreb Ce este? S-a ntmplat ceva? Nu, nu-i nimic, rspunse el, ridicndu-i privirea i dnd negativ din cap. Se uit la ea timp ndelungat, fixndu-i privirea. Am spus ceva n aceast dup-amiaz, i deoarece am spus-o cnd pasiunea era extrem, probabil crezi c n-am fost sincer. ns te asigur c n-am glumit, am de gnd s i-o mai spun chiar dac nu doreti s-o auzi... Urm o scurt pauz Te iubesc, Nicky. Ea se uit la el cu ochii larg deschii. Ochii aceia imeni de pe faa ei, de o strlucire aparte. Nu se ndoia de adevrul celor spuse de Clee, de sinceritatea lui, era felul lui natural de a fi. Clee, ncepu ea dar se opri. Nu e nevoie s-mi spui c m iubeti, Nicky. Poate c m iubeti, poate c nu. Avem timp suficient, tu i eu s aflm lucrul acesta. ntr-o zi mi vei spune ce simi... cnd te vei cunoate bine. ntre timp, doream doar s-i declar, aici i acum, cnd nu suntem n pat, c te iubesc. De mult timp te iubesc, fr s-mi fi dat seama. Buzele se deprtar i prea c e pe punctul de a spune ceva. Clee ddu din cap ntr-o parte. Nici-un cuvnt, Nicky, nu acum. Nu este necesar, spuse el, numai zmbet i cldur. Dar vreau s spun ceva. Ezit o fraciune de secund nainte de a murmura Am tot felul de sentimente pentru tine, Clee, i nu n ultimul rnd o pasiunea fizic pentru tine. Era aproape s-i spun c are impresia c acum se ndrgostete de el, este ntr-o continu ndrgostire... n loc de asta i ieir alte vorbe Te iubesc mult, ca pe cel mai bun prieten al meu. Propoziia i se opri aici. tiu asta, i-i strnse mna cu putere Nu fii necjit. Nicky rse. Nu-mi ddeam seama pn acum. Oft scurt Aceste ultime zile au fost glorioase, Clee, n-am cum s le descriu. O expresie jucu i apru pe chip. mi pare ru c se sfresc. Nu nc. Mine sear vei fi cu mine n Paris i apoi vineri i smbt, nainte de a pleca n Statele Unite. i mngie braul uor, trasnd cu degetele linii prelungi n sus i n jos. Trei zile i nopi, n ntregime ale noastre, nemaisocotind seara de acum. Arcuindu-se spre ea, i srut vrful nasului. i am s fac dragoste cu tine tot timpul ct ne vor permite mprejurrile. Clee, Doamne, eti incorijibil. Dac sunt, sunt din cauza ta. mi pare ru. S nu-i par, eu nu m plng. S ne uitm la meniu acum i ntoarse capul, vzu un chelner plimbndu-se pe acolo i-i fcu semn. Acesta se grbi ctre el. Clee mai ceru ampanie adugnd c ar vrea s vad lista. Oui, Monsieur, spuse chelnerul dup ce umplu paharele. 144 CAPITOLUL XVI Interiorul restaurantului era la fel de impresionant ca i exteriorul. 78

Un plafon curbat, perei de piatr lustruit i mozaic asemntor i ddeau un aspect medieval, ca i scaunele cu sptar nalt, acoperite cu catifea, lucrat n brocart albastruauriu, antichiti provensale, din lemn nchis la culoare i lampadarele n stil lampion. Mesele erau acoperite cu fee avnd motive florale, la fiecare gsindu-se sfenicul cu trei brae din argint i vasul cu flori, i mai erau i alte vase cu flori multicolore mprtiate peste tot. Deoarece Clee comandase cina n timp ce stteau afar pe teras bndu-i ampania, fur aproape imediat servii cu primul fel. Nicky optase pentru pepene, Clee preferase. Una din specialitile casei. Erau de fapt ravioli cu trufe i praz, iar Clee insistase ca i ea s ncerce. O bucic doar, pled el E delicios. Se topete n gur Decupnd un ptrat de ravioli cu furculia, se ntinse peste mas i i-l ddu n gur. O urmri cum mnnc, cu ochii lui calzi, nchii la culoare, drgostoi. Este minunat, dar nu mai vreau, mulumesc, Clee. Cobornd vocea, opti, Bac m ngra nu o s m mai doreti. i-ar place s art ca un dovleac? ntotdeauna te voi dori. Iat un lucru de care sunt absolut sigur n aceast lume nesigur. Nicky zmbi doar, i-i nfipse lingura n zmosul Cavaillon, dulce i suculent, pe care Ameiia nu mai nceta s-l laude ca cel mai bun din ntreaga La belle France. Da, Ameiia avea dreptate. Ct ateptau felul principal, Clee vorbi despre carte, i diversele succesiuni ale fotografiilor pe care le i stabilise nc de cnd se ntorsese din Beijing. Dup/ce-i explicase totul n legtur cu fotografiile el se aplec peste mas i spuse Ei, ce crezi? Sun grozav, i oricum, tu tii mai bine, Clee, cine altul? Ai mai lucrat la asemenea cri, eu sunt novice, iar treaba mea este introducerea doar. De ce, doar, cuvintele sunt la fel de importante ca i imaginile ? Nu-i adevrat. E drgu totui din partea ta s spui asta. M gndeam s dedic cartea lui Yoyo i memoriei lui Mai. Tu ce prere ai, Nicky? Ah, Clee, ce idee bun! Apropo, doream s-i spun despre Yoyo Sunt sigur c va reui. Trebuie s continum s credem asta. Chelnerul apru la masa lor, turnnd din sticla de vin alb cu care ei ncepuser masa. Este un vin excelent, nu-i aa, Monsieur Donovan? spuse el. Minunat. Am mai servit din acest vin special PulignyMontrachet i nainte. De fapt, dumneata mi l-ai recomandat ultima oar cnd am fost aici. Cred i eu, rspunse osptarul cu un zmbet deferent. Ddu politicos din cap spre Nicky, apoi se ndrept ctre alt mas. Sper c-i place vinul sta, Nicky, spuse Clee. L-am comandat deoarece rezist i cu cea mai condimentat mncare, i daurade pe care l-am ales amndoi are un sos bogat n portocale. De asemenea i petele este mpnat cu fel de fel de ierburi aromate. Oricum Chardonnay-u acesta cu fructe, merge bine cu el. Clee i schimb poziia n scaun, 79

ntoarse sticla studiind-o timp de o secund. Aceast etichet e celebr Clos du Vieux Chteau* vine din capitala mondial a Chardonnay-ului. Nicky se uita uimit la Clee, luat pe nepregtite de aceast expunere doct n materie de vinuri. Golindu-i vocea, spuse Nu tiam c eti vinolog. Dumnezeule, dar nu sunt, departe de mine de a fi un expert. Privi peste mas la ea i explic Pur i simplu se ntmpl s- mi plac un vin bun i pentru c locuiesc n Frana mi-am fcut un punct -de onoare n a ti cte ceva despre cele mai bune podgorii. n definitiv, nu pot bea tot timpul poirca care-o facem la ferm. Se ncrunt. Ce se ntmpl, Nicky? Ai cea mai bizar privire, zu! Nimic. Nicky tremur uor i un rset nervos i scp. Am avut o senzaie ciudat de deja vu, ca i cum a fi auzit exact acelei cuvinte nainte, dar desigur c nu-i adevrat. Bineneles, n-am discutat niciodat despre vinuri cu tine. Nu, dar Charles ntotdeauna o fcea, se gndea ea, i i ridic paharul la gur sorbind o nghiitur din PulignyMontrachet. hmm... dar e minunat, Clee. Delicios! n aceast clip sosi i felul principal, nsoit de mai muli osptari. Era servit cu un anumit ritual. Nicky i prinse privirea i-i fcu cu ochiul. Trebui s-i stpneasc rsul. Cnd au rmas n cele din urm singuri s-i mnnce petele, el i surse. Cnd ai dat din ochi adineaori mi-ai spus mai mult dect dac-i fi spus o mie de cuvinte. Nu-i place cum comunic cu tine? Ba da, nu-mi displace. Ce zici de daurade, i place? Da, i mulumesc, e una din mncrurile preferate. Deseori mneam cnd eram copil i prinii m duceau cu ei n sudul Franei. Petele nu ngra.... Clee izbucni n rs. Pe cuvnt, Nicky, a vrea s termini cu chestia asta cu ngratul. N-ai de ce-i face attea griji, eti slab ca o scrumbie. N-osmai fiu dac o s stau mult timp n preajma voastr, a ta i Ameliei. Dar o s stai dac-i promit c te voi servi numai cu pine i ap? spuse el scitor, dar privirea i era serioas. Nicky i observ expresia i ddu din cap... O s stau, Clee... Punndu-i furculia jos, spuse Ce faci n septembrie? De ce ntrebi? Mi-ai spus c agenia i e datoare cu o mulime de timp liber, i m gndeam c i-ar place s te ntorci din nou aici n septembrie. La ferm... s fii cu mine. Am intenia s-mi iau liber atunci i e minunat aici n perioada aceasta a anului, este aa de tihnit. Mi-ar place s vin dac-mi termin editorialul special de toamn. ncearc, spuse el. O voi face. O s lucrez ca un rob tot restul lunilor iulie i august. Tromii? Da. S nu crezi c o s te uit. Fii sigur c m in de tine. Clee i apropie capul de al ei i spuse, sotto voce: Nu vreau s te ntorci, dar e o ip acolo care se uit ncoace la tine de cnd s-o aezat. Am senzaia c te cunoate, Nick. 80

Ah. Ce te face s crezi asta?. Deoarece s-a uitat la tine de mai multe ori, a vorbit cu brbatul cu care e, iar acesta s-a ntors i te-a privit. Foarte discret. i printre frnturile de conversaie i nghiiturile de mncare, se uit i aici. Poate c m-a vzut la televizor... poate c e un fan. E american?. Nu cred. Mai degrab englezoaic. Da, foarte britanic, ca i tipul cu care e. O. K., vorbete cu chelnerul, te poi uita acum. Nicky i ntoarse capul uor. A vzut femeia imediat. Respiraia i s-a oprit brusc. Simi ca un nod n piept, era pe punctul de a se ntoarce ctre Clee, cnd femeia privi ctre locul unde se afla. Nicky era exact n direcia n care se uita. Dou perechi de ochi albatri se ntlnir i continuar s se priveasc. Femeia zmbi la Nicky, faa luminndu-i-se de o plcere evident. Nicky i zmbi la rndu-i, ridicndu-i mna ca un mic gest de recunoatere. Femeia continu s vorbeasc cu cel ce-o nsoea. Brusc, el i ntoarse capul, apoi se legn n scaun i-i fcu semn lui Nicky. Nicky l privi pe Clee, i explic Sunt prieteni vechi. Trebuie s m duc i s schimb cteva cuvinte cu ei. M scuzi un minut. Se ridic i travers sala i Clee nu se putu abine s nu se ntrebe cine sunt ei. Vocea lui Nicky sun ciudat, parc tensionat, respiraia parc i se oprise. Anne, ce drgu c te vd, spuse Nicky, cnd se opri n fa celeilalte mese. i eu pe tine, drag, rspunse Anne, ridicndu-se imediat, mbrind-o strns o clip. Brbatul se ridic i el dup cteva clipe, i o strnse n brae pe Nicky. Ari fantastic, drag, mai bine ca oricnd, dac-mi permii s spun asta. Mulumesc, Philip, i tu ari teribil de bine ca i Anne de altfel. V rog stai jos, v rog! S-au aezat i Nicky se sprijini de sptarul scaunului Annei aplecndu-se uor n fa ca s vorbeasc cu ei. Gndeti poate c sunt nepoliticoas, Anne, n-am mai inut legtura de un car de ani, nu am nici-o scuz, doar faptul c am cltorit poate tot n lume cu misiunile mele. Drag, nu trebuie s te scuzi, neleg perfect. Duci o via periculos de aventuroas. Trebuie s recunosc ns, mi-au lipsit telefoanele tale... foarte mult, Nicky. Totui, mi dau seama c acum duci o alt via. Anne o privi int n ochi, zmbind uor. Schimbar lungi priviri, pline de nelegere, apoi spuse Cine este brbatul acesta att de atrgtor care-i cu tine?. Un vechi prieten... un coleg. Cleeland Donavan. Celebrul fotograf-reporter ? ntreb Philip. Da, spuse Nicky. Tip detept. Am mai multe cri de-ale lui i recent, am vzut mai multe imagini remarcabile luate n Beijing. Nu-mi amintesc revista. Paris Match, probabil, spuse Nicky am fost mpreun acolo ca reporteri n timpul masacrului. 81

Neplcut treab. S-a terminat foarte tragic totul, a spus Philip. Ce-a fost acolo e de necrezut, i spuse Nicky i se ntoarse spre Anne. Eti n concediu aici? Da. Stm la nite prieteni de-ai lui Philip la Tarascon, nu departe de St. Remy. Tu eti n vacan? Nicky rspunse afirmativ. Clee are o ferm ntre St. Remy i Bix, un mas vechi adorabil, i tocmai mi-am petrecut o sptmn acolo. M-am odihnit. Clee a venit n week-end. Eram amndoi epuizai dup episodul cu China. Ah, mi imaginez. Spuse Anne. Chiar vreau s vii cu prietenul tu ntr-o zi la prnz sau cin la Tarascon. Vrei? Este drgu c ne invii la tine, Anne, dar mi-e team c va trebui s m ntorc n New York luni. Plec la Paris mine diminea. Ce pcat, ar fi fost aa de frumos s ne mai amintim... Anne ntinse mna i o apuc pe Nicky de bra Mi-a fost dor deine. tiu Anne. i mie mi-a fost dor i numai vina mea e... Am fost aa de neglijent. Anne zmbi, nefcnd nici un comentariu. Philip interveni. Poate lum cafeaua mai trziu. Noi am terminat aproape masa, Philip, iar tu i Anne suntei abia la nceput. Zmbetul ei era mai mult a regret. Explic: Trebuie s m scol dis-de-diminea mine; mergem cu maina la Marsilia. Plec cu avionul la Paris la prima or a zilei. Cest dommage, spuse el, cu o und de regret n glas ca i Anne mai nainte. Nicky i lu rmas bun de la ei graios i se ntoarse la mas. Imediat, i ceru scuze de la Clee mi pare ru. A durat mai mult dect m-am ateptat. Cine sunt? Prieteni englezi. Ea e rud cu tine? Nu. De ce ntrebi?. Sprncenele lui Nicky se arcuir a spaim. Semnai, acelai pr blond, ochi albatri i chiar o asemnare fizic. Ah, chiar aa? Sunt n vacan? Nicky aprob. Stau la nite prieteni la Tarascon. O mulime de englezi au case pe aici n zilele noastre ca i parizienii mai ic. Provence a devenit foarte popular. Sper s nu fie confiscat de bogtai i simandicoi. Da, ai dreptate spuse Nicky. Ar strica realmente totul Clee se atepta ca Nicky si mai povesteasc despre prietenii ei, dar ea nu mai spuse nimic despre ei, i sorbea tcut vinul. n cele din urm Clee rupse tcerea Vrei ceva ca desert? E singurul lucru pe care nu l-au inclus n comand. Crepes sunt una din specialitile casei. Nu, mulumesc. Doar cafea, Clee, te rog. Cred c i eu m limitez la att. Clee ddu comanda i apoi se aez, studiind-o cteva minute pe Nicky. Fr s neleag ce anume e, tia c s-a ntmplat ceva. Aparent 82

figura nu i se schimbase, era aceeai cum fusese toat seara. Totui ceva se ntmplase ceva imperceptibil... Convins c are legtur cu cuplul de englezi, spuse Femeia s-a purtat deosebit de afectuos cu tine, Nicky. Evident te ndrgetie mult. Da, ntr-adevr. Cine sunt ei? Cum se numesc, adic? Philip i Anne. El ce face? Lucreaz la Whitehall. tii, la Ministerul de Externe Britanic. Are o funcie important, dar nu tiu exact ce. De unde tii?, sond el mai departe. Prin prinii mei, i-am ntlnit prin ei. Tatl meu l cunotea pe Philip de civa ani. Dar de ce te intereseaz asta aa de mult? Ddu din umeri. Nu tiu, v uitai una la alta aa de ciudat, i ea era att de afectuoas cu tine... i tu cnd vorbeai cu ea, am observat c te preocupa ceva, i nu oricum. n felul meu, da, m preocupa. Fu-servit cafeaua i chelnerul se ntoarse i ntreb dac n-ar dori nite coniac sau vreo alt butur. Nicky ddu din cap negativ. Nu, mulumesc, spuse Clee. Odat rmai singuri, Nicky se sprijini de Clee. Nu i-am povestit totul despre reportajul meu special de toamn. M-am hotrt s-i spun Decada distrugerii, titlu cu care Arch n-a fost complet de acord, ca s-i spun adevrul. Dar voi lupta pn-n pnzele albe pentru el. E perfect, n genul meu. Ce subiect are? ntreb Clee, intrigat. Ca i cum n-a ti ultimii ani: rzboaie, tulburri, revoluii; aa e? Mai mult sau mai puin. Aa ncep, dar ajung n anii '90, i ntr- un fel prognozez ce va fi... asta-i decad, m refer la perioada 1990-2000. Decada distrugerii. De ce nu-i place lui Arch titlul? De fapt i place. Totui crede c efii vor sri n sus, vor spune c e prea deprimant. E un argument. Pe de-alt parte, nici tu nu eti un nimeni, opinia ta cu siguran are o anumit greutate. Numai o anumit greutate, spune ea, msurnd spaiul minuscul dintre degetul mare i arttor. Nu tii prea multe despre reelele de televiziune. Credeam c vei face un reportaj special despre soldaii copii, putii aceia pe care i-am vzut n Cambodgia, Irlanda, Iran i peste tot n lume, spuse Clee. Copilaii aceia cu puti- mitraliere. Dar nu acum. Asta-i pentru primvara viitoare. Au vorbit apoi un timp despre cele dou programe pe care le pregtea ea i Clee se gndi c probabil numai i imaginase c ar fi aprut vreo schimbare n comportarea ei. Acum art i discuta perfect normal. Scurt timp dup aceasta, la plecare, Nicky nu se putu abine s nu se opreasc la 83

masa cuplului de englezi. l prezent: Anne, a vrea s-l cunoti pe Clee; Clee, aceasta eAnne. i strnser minile. Ea i zmbi i el fcu remarca pentru sine c este una dintre cele mai frumoase femei pe care le vzuse vreodat. i ddu seama c nu seamn cu Nicky la fa; pur i simplu aveau aceeai culoare blond. i Philip, acesta este Clee, continu ea. i el fu nevoit s-i lase mna liber pentru a saluta pe cellalt brbat. Ne pare att de ru c nu putei veni s ne vizitai n Tarascon, spuse Annne. Poate c alt dat. Sper, replic el. Continu la acelai nivel, i spuse Philip. Sunt un mare admirator al dumitale, al fotografiilor extraordinare ce le faci. Mulumesc, spuse Clee era pe punctul de a-i sugera s se ntlneasc pe teras la o cafea, cnd Nicky l apuc strns de bra, i se ndeprt. Sunt aa de bucuroas c v-am vzut pe amndoi, dar trebuie s mergem, i spuse ea lui Philip. Mi-e team c mai am de mpachetat. Desigur, spuse Anne i bon voyage, darling! n timp ce se ndreptau spre main, Clee fcu remarca: Este o femeie extraordinar de frumoas. Dar asemnarea cu tine este neglijabil. Fiindc veni vorba, nu mi-ai spus numele, numele lor de familie vreau s spun. Urm o pauz. n cele din urm Nicky spuse: Nu sunt cstorii. El se numete Philip Rowling. i Anne?. Nicky i drese glasul Ea se numete Anne Devereaux... Lady Anne Devereaux. Clee se opri i se ntoarse spre ea. E rud cu Charles?, ntreb el, vocea-i reverbernd de surpriz. Da. Sor? Nu. Mam. Dar, arat att de tnr. Are 58 de ani. L-a nscut pe Charles la 18 ani. Soul ei, unde e? E mort. De mult timp. Philip e prietenul ei deci? Da. ine la tine foarte mult, Nick, dar asta am mai spus-o. Da, Nicky rspunse blnd. Se gndea la mine ca la fiica pe care n-a avut-o niciodat. Clee nu mai spuse nimic. Ajuni la main, deschise ua, i o ajut s intre. Ct timp s-au ntors la St. Remy, a decis s nu-i pun nici o ntrebare despre Anne Devereaux. tia c Nicky e sensibil la acest subiect i nu dorea s mai creeze o problem n plus. 84

Nicky scoase cu greutate un cuvnt, dou tot drumul spre ferm. Prea a fi transportat n alt parte. Clee se uita pe furi la ea din cnd n cnd, i observ ct de rigid i este expresia feei. Se observa i din profil. n cele din urm puse o band n casetofonul de la bord i se concentra asupra condusului. Se adnci n el i curnd se pierdu n gnduri. Dup un timp Nicky se sprijini de geam i-i nchise ochii. Clee nu era sigur dac moia sau numai se prefcea. Se ntrista. Seara care ncepuse aa de minunat, sub auspicii aa de favorabile, brusc se tension. i ddu seama c e mnios, chiar tracasat i era contient c aceasta e din cauza schimbrii lui Nicky, sau mai degrab ceea ce a produs ea. I se amintise din nou de trecut i la modul cel mai direct. l blestem pe Charles Devereaux. Acest om are un fel neobinuit de a reveni i de a o teroriza pe Nicky. i acum, indirect, pe el. 154 CAPITOLUL XVl Este unul dintre cele mai bune scenarii pe care le-ai scris vreodat, Nicky, spuse Arch, nmnndu-i-l peste birou. M bucur c-i place, replic Nicky, artnd nemulumit, n timp ce-l lu de la el. Dar s nu uitm c am fost ajutat de Ellen, Sam i Wilma, ca s nu mai spun de tine. A fost efort colectiv. Arch neg. Nu, nu-i adevrat. Concepional, e al tu. Are amprenta ta inimitabil i ai fost ntr-o form teribil cnd lai scris. Mulumesc, spuse ea, zmbindu-i. Am dat din ntmplare i de un film care merge grozav cu textul tu, complet Arch. O chestie de care-am dat prin arhive. Spuneai tu c s-ar putea s gsim ceva... Va fi o treab grozav, Nick, foarte puternic. Se aplec intenionat n fa, scrutnd-o cu privirea. Ascult, am fcut nite modificri minore, dac nu te-ai supra s le vezi. Sunt la paginile ase, douzeci i patruzeci i unu. Nicky ddu din cap aprobator, fcu ce i se ceruse i citi schimbrile fcute ca i notele explicative de pe marginea fiecrei pagini. Apoi i ridic privirea i ncuviin rapid. Ai accentuat ntr-adevr unele puncte ale mele. Mulumesc, Arch. Modificrile sunt la obiect, da, aa trebuia scris, textul merge. Nu mai e nimic de adugat. Perfect i cum eti de acord, s-l iau i s-l duc s-l redactilografieze imediat? Dndu-i-l napoi, Nicky observ n treact: Presupun c ai vorbit cu venerabilul nostru Preedinte al Departamentului de tiri din nou... n legtur cu titlul? Sigur, c da i Larry e de partea noastr. E de acord c Decada distrugerii este un titlu mare i adecvat, i ncearc s-l impun, aa c nu-i f probleme. Oricum tii c, cu Larry nu trebuie s-i fie ruine. De fapt e de prere c telespeptatorii sunt fascinai de catastrofe, i nchin s cred c are dreptate. Deci treaba va merge?, ntreb Nicky Nu asta vrei s spui? Cum s nu! De asemenea, am primit semnalul verde de la Larry i pentru scenariul cellalt la cu copii armelor. 85

Te-ai gndit la vreun titlu? Titlul de lucru este Nevinovai, cu arme. Ce crezi? Nu e ru, Nicky, nu e ru deloc. Arch se sprijini pe sptarul scaunului, cu o expresie gnditoare. Dup o clip, o privi i rmase aa mai mult timp. Nicky spuse: Ce s-a ntmplat? E ceva n neregul? Nu e nimic n neregul, din contr, totu-i perfect. Larry vrea s te orienteze ctre altceva anul viitor, Nick, i vrea s discute cu tine despre asta. Spre ce anume?, ntreb tranant, cu ochii ngrijorai. Vrea s faci ceva diferit, poate cu puin mai uor dect... Hei, stai o clip, i-o tie scurt, intensificndu-i privirea. Am fost ntotdeauna reporter de tiri, rzboi i politic! Ce vrei s-mi spui acum? C vrea s m schimbe la corespondent principal de rzboi n cadrul reelei! Nu, nu asta vreau s spun! Stai i ascult. Nu te agita aa, O. K.? Perfect. D-i drumul. Sunt numai urechi. Larry vorbete despre emisiunile tale speciale, asta-i tot. El crede c dup Decada, pe care intenioneaz s-o bage pe post n noiembrie, i progamul cu acei copii cu arme, cndva anul viitor, ai vrea poate o schimbare. Se gndea la o serie de interviuri cu liderii mondiali: Preedintele, D-na Thatcer, Gorbaciov. Ce spui despre asta? Nu-s sigur. Am s vorbesc cu Larry cnd ne vom ntlni. Ddu din umeri. Dar ar putea fi interesat, presupun. Nu pari foarte entuziasmat. Nu te lsa indus n eroare de tonul meu, Arch, sunt interesat. Foarte intersat, a spune. M tii ns destul de bine i-i dai seama c trebuie s am un unghi, un punct de vedere puternic, pentru emisiunile speciale. Nu pot fi fcute oricum. i apoi nu sunt mpotriva schimbrilor, dimpotriv. De fapt, mi plac inovaiile. tiu asta, i Larry o tie, i n orice caz ateapt de la tine, de la mine, s venim cu nite sugestii. Un surs larg i mbujora faa. Poi intervieva chiar staruri de cinema, dac vrei. Nicky se opuse vehement, dei i ea surse. Nu mulumesc. Nici mcar nu ncerc s intru n competiie cu Barbara Walters. Aici n-o ntrece nimeni, i noi tim asta cu toii. Barbara de asemenea ia interviuri liderilor politici, Nick, i reuete uneori s adune celebriti de marc. Nu uita c emisiunile tale sunt cotate foarte bine. i cnd spun foarte asta i neleg. i-am spus, e cea mai bun. i nu vreau desigur s fiu a doua. Merg pe formula mea. Oricum prefer s ies cu nite idei de-ale mele. Se afund din nou n scaun, i oft uor. Ca s-i spun adevrul, Arch, mi-ar prinde bine o schimbare. M-am simit un pic epuizat dup Beijing. Mistuit. Am observat i eu, ntr-adevr artai obosit, Nick. De altfel, toi am trecut prin foc n lume. Urm o mic pauz nainte de a continua. Acum ari grozav. Vd c Provence te-a remontat bine... cu Glee mpreun, desigur!. 86

A fost grozav, replic Nicky, cu vocea mai sczut, da i mai fericit. i el e grozav. Se aud cumva clopotele cununiei? Nu fi ridicol! Nu e nimic ridicol aici. Ei Nick. Cu mine vorbeti, Arch Leverson. l cunosc pe Cleeland Donovan de mult i-i pot spune c e nebun dup tine. Pe cuvnt, drgu, se observ n toi porii feei tale. Cnd am luat cina la 21, sptmna trecut, am ghicit imediat c e bgat adnc n treaba asta. i arunc o privire ptrunztoare. Nu-mi vine s cred c nu simi i tu la fel. Urm o clip de ezitare din partea ei. in mult la Clee, recunoscu ea n cele din urm, cu o voce brusc sczut, chiar timid... Asta nu nseamn neaprat c va fi nunt. Se ridic, travers camera spre ferestr, se uit afar, cu o privire insistent, undeva departe. Era o diminea minunat de miercuri, la mijlocul lui august. Nicky se uit cu o privire pierdut la cerul de un albastru viu, intens, fr nici un nor. Masivii zgrie-nori din Manhattan sclipeau n Soarele strlucitor i ea nu putea s nu se gndeasc ct de extraordinar arta oraul de aici de sus, de la etajul 49 al cldirii Reelei de Televiziune American. Nu exist ora ca acesta n toat lumea, se gndea ea, i ea tia c oriunde ar locui va rmne o new-yorkez n sufletul ei. Se nscuse aici, locuise aici cea mai mare parte a vieii. Era oraul ei, aa cum Parisul era oraul ei dar ntr-un fel special; petrecuse acolo clipe fericite de mic copil. N-ar fi nici o problem s locuiasc acolo din nou. ntorcndu-se n cele din urm, Nicky se sprijini de marginea lat a ferestrei i-l privi intens pe Arch. Inspirnd spuse cu o voce precaut la distan. Te ngrijoreaz c m mrit cu Clee i c ne mutm la Paris, Arch? Pe toi dracii, nu Nicky, cum poi gndi aa ceva? ntreb el, vocea ridicndu-i-se cu cteva octave, aproape indignat. n loc de a-i rspunde, ea spuse: Deoarece dac eti suprat, nu uita c am un contract ferm cu aceast reea, i nu-l voi ntrerupe niciodat. Niciodat. i nici agentul meu nu m-ar lsa. Fr s se opreasc, continu i mai decis. n orice caz, indiferent de ce se va ntmpla n viaa mea personal, sunt decis s-mi continui cariera. mi iubesc meseria. E o parte nsemnat din viaa mea, aa a fost ntotdeauna. Sunt reporter T. V. nc de cnd am absolvit colegiul, cum tii bine; mi este n snge. Fr asta, n-a fi eu. Arch mpinse scaunul i se ridic; avea o min serioas. Se ndrept ncet spre ea, o lu de umeri i o privi adnc, spunnd: nu-mi pas de aceast reea sau de contractul tu. mi pas doar de tine, de ce i se va ntmpla. Vreau s fii fericit, Nicky, i dac Clee e brbatul potrivit pentru tine, dac simi c poi duce o via decent cu el, atunci nu mai sta, mizeaz pe el. Ascult, drag, viaa este prea scurt, prea dificil i dureroas, aa c dac ai ansa s-o duci alturi de un om ca el, pentru Dumnezeu! F-o. Nu te gndi la nimic i la nimeni, gndete-te numai la tine. Nicky fcu un pas n fa i l mbria pe Arch, micat de cuvintele lui. Apoi, 87

dezlipindu-se de el i zmbi. Mulumesc pentru asta, Arch. Afeciunea ta nseamn att de mult pentru mine, i-i apreciez sprijinul moral pe care mi l-ai acordat ntotdeauna, pe care mi-l acorzi acum. Dregndu-i vocea, adug E biat bun, ce zici? tii ceva, Nicky, nu e brbat, dintre cei pe care-i cunosc eu, mai bun dect Cleeland Donovan. Cum ar spune mama, e un adevrat mensch. Lundu-l de bra, l conduse ctre sofa, unde se aezar mpreun. Dup un moment, Nicky spuse: Trebuie s recunosc, mi-am fcut nite probleme. Probleme referitoare la cum m voi descurca. tii cariera cu Clee, mutatul la Paris, dac vom hotr s ne cstorim. Te previn, i m grbesc s-o spun, nu m-a cerut nc de nevast. S aib el cea mai mic ocazie i-o va face! Nu prea sunt sigur de asta, Arch. Clee se urnete foarte greu cnd e vorba de a lua o asemenea decizie i are motivele lui. El.... i cunosc motivele, izbucni Arch un pic nerbdtor. Mi le-a spus. i nu de puine ori. Nu vrea s-i expun soia i familia la neplceri i durere. Dac va fi, de exemplu, ucis n timpul vreunei misiuni, i nici nu vrea s abandoneze aceast continu provocare a pericolului, agitaiei de a fi corespondent fotograf pe linia frontului, ca s zicem aa. Nu asta, vroiai s spui? Da. Arch ncepu s rd. Astea ineau nainte de a intra n viaa lui, sau cel puin, nainte de a-i deveni iubit. Pentru c dup mine, niciodat n-a fost ndrgostit pn peste cap. Dar acum e cu tine, Nick, sublinie Arc. Ai ncredere n mine. Te iubete foarte mult. tiu asta pentru, c l cunosc bine. i s-i mai spun ceva... Clee e n stare s-i ntoarc viaa pe dos pentru tine. Nicky l ascult cu grij i acum i muc buza, prnd, pe moment, ngrijorat. Ah, nu tiu... i ls propoziia neterminat. Dar dup nici o secund adug: n orice caz, Clee crede despre sine c e burlac nrit. tii, cam cum era RobertCapa. Deseori m-a surprins lucru sta la Clee faptul c-i modeleaz viaa dup Bob Capa. Acum ns nu mai sunt att de sigur, rspunse Arch. Ah, desigur, Capa a fost idolul su nc de copil, i ntotdeauna s-a strduit s-l egaleze ca fotograf, n special pe cmpul de lupt. Dar cred c aici nceteaz identificarea. Poate c da. Ascult, Nick, Clee provine din alt mediu, diferit de al lui Cap; i timpurile sunt altele, trim n lumi diferite i vorbim de cu totul alt om. Cred, cu sinceritate. Clee se va nsura, dar numai cu o femeie pe care el o consider potrivit, femeia unic, i dup mine, aceea tii tu! Nicky rmase tcut. Arch adug Spune-mi ceva drag, ce-ai spune dac te va cere n cstorie? Nu tiu, i sunt absolut sincer cu tine, Arch, nu sunt nc sigur. Dac problema e reeaua de televiziune, nu trebuie s-i faci griji. Se poate aranja. Contractul tu stipuleaz ntre dou i patru emisiuni speciale pe an, i astea le poi uor concepe la Paris, sau oriunde n lume. Pn acum te-ai descurcat minunat. Deci 88

tot ceea ce ai de fcut, odat ce planul este bine conceput, este s zbori aici pentru 2-3 sptmni, o lun cel mult, s faci nregistrrile sau emisiunea pe-viu, depinde de programul pe care-l ai. tiu asta, Arch, mi-am dat seama deja. Dar sunt i corespondentul de rzboi al reelei. Cum a putea s-mi stabilesc baza la Paris? Da, e o problem, va trebui s m mai gndesc, gsesc eu ceva cu agentul tu Larry Anderson i cu Joe Speight. Reeaua n-ar vrea s te piard, te pot asigura de asta... De asemenea, nu pierde din vedere faptul c ATN are o filial puternic la Paris i nu vd de ce n-ai putea lucra la biroul de acolo, s-i faci programele de va fi nevoie, Nicky. Cred c e o propunere viabil, ncuviin ea. Tu i cu Clee putei fi reporteri de rzboi mpreun, tii bine. Nendoielnic, ai un avantaj fa de majoritatea femeilor n privina asta... Clee nu va trebui s renune la o parte din meseria sa pentru tine. Da, ai dreptate. Dar tii ceva, Arch? Sunt zile cnd m ntreb dac-mi doresc s continui s fiu corespondent de rzboi toat viaa. Dac Arch Leverson a tresrit sau nu auzind aceast declaraie, el n-a lsat s se observe. A dat din cap aprobator i a spus: ntr-o zi toi ne punem ntrebarea asta. Tu, cu siguran c ai avut parte i de rzboi, i de revoluie n aceti ultimi opt ani. tiu, de asemenea, c Arch, ntr-o zi, va trebui s se retrag, chiar dac acum gndete altfel. O senzaie de saturaie nu e neobinuit cnd ai vzut attea omoruri i nenorociri ca noi. E cumplit. Dar se opri, aruncndu-i o privire atent i conchise pe moment menine deschis o poart, nu te grbi s iei vreo decizie cu privire la carier. Nu, desigur. A vrea s-i pun o ntrebare. i ridic o sprncean enigmatic. D-i drumul. tiu c nu-i place s vorbeti despre Charles Devereaux, dar dac mi amintesc corect, nu ai intenionat s abandonezi cariera dup ce te vei cstori cu el. i nici s te mui la Londra. Cum intenionai s-o rezolvi? Charles urma s-i deschid o filial a companiei sale de vin- import aici, la New York i avea intenia s locuiasc aici majoritatea timpului, cu excepia perioadelor europene cnd s-ar fi dus s cumpere vinuri. i, desigur, inteniona s menin biroul i apartamentul din Londra. Urma s facem naveta peste Atlantic, ca s spun aa. Ah, neleg. Presupun c situaia e diferit cu Clee, deoarece are agenia asta foto. Dei, dac stau bine s m gndesc, ar putea deschide un birou Image aici n New York, nu? S se instaleze aici de ce nu? Totul e posibil, recunoscu Nicky i apoi strnse uor din umeri. Poate c Clee nu vrea s fac asta. Arch ddu din cap. i stteau pe limb mai multe ntrebri, dar hotr s nu le pun n acest moment. Puteau atepta. Aezndu-se n colul sofalei, remarc. Clee mi-a spus nainte de a pleca la Paris c avei de gnd s v petrecei luna septembrie la ferm. Sunt bucuros s aud asta. n trecut 89

nu prea profitai de timpul liber. Nicky ntinse mna ctre el. Mulumesc c-mi pori de grij. M preocup ce i se ntmpl. Foarte mult. Apoi se uit la ceas i exclam E timpul s lum prnzul. Am rezervat o mas la locul tu preferat Patru Anotimpuri. S mergem, deci. n drum i voi da scenariul Mildei s-l trimit la redactilografiat. Se ridicar amndoi. Nicky spuse. I-l dau eu, Arch. Trebuie s m ntorc la birou s- mi iau geanta i alte lucruri. n timp ce termin de vorbit, travers camera spre birou, lu textul i se ntoarse ctre el. Dac nu mai ai nevoie de mine dup-amiaz pentru alte lmuriri n legtur cu programul, vreau s m odihnesc restul zilei. M bucur s-o faci; lucrezi i aa prea mult. i prinii mei mi tot spun asta. Rspunse ea i surse. Foarte convenabil, uit c ei mi-au dat exemplul sta, i de fapt i acum o fac. Vorbind de prinii ti, am prins i eu un zvon cic sunt entuziasmai de Clee ca i tine. Zvon! Ce Zvon? Vrei s zici c nu i-a spus Clee nimic. Arch rse. Nicky spuse: Da, este adevrat, s-au mpcat foarte bine ct am stat la Connecticut i am lucrat la carteaalbum. Ei cred c el e... de baz. Arch rse din nou i spuse: i-am spus cndva, i 6 voi spune din nou, Clee este preferatul tuturor, oamenii pur i simplu l iubesc. Nu-mi trebuie s-mi spui asta. Prinii mei numai n Un ui lui erau. Nicky se grbi ctre u; -se opri nainte de a iei. mi iau lucrurile, i o anun pe Anette c nu m ntorc dup prnz, apoi ne ntlnim la lift, O. K.? O. K., drag, ne vedem n cinci minute. 163 CAPITOLUL XVIl Dup ce lu prnzul la Cele Patru Anotimpuri, Nicky merse s fac cumprturi la Bergdorf Goodman. Aici a cumprat mai multe perechi de pantaloni de bumbac, o serie de cmi de bumbac i rochii de var, articole de care avea nevoie pentru vacana din septembrie n Provence. Apoi travers oraul agale, ntorcndu-se la apartamentul, plasat n Sutton Place, ce d spre East River i o parte a zonei comerciale a Manhattan-ului. Era o dup-amiaz fierbinte, nbuitoare, n jur de 100F, dar chiar i aa purta un costum de bumbac uor pe care-l simi ud i lipicios, din pricina nbuelii. Se bucur cnd ajunse n sfrit la cldirea ei i pi nuntru n holul ntunecat i rcoros. Dup ce-i ridic corespondena, lu liftul la ultimul etaj unde avea o locuin spaioas i aerisit. Gertroude, menajera ei, care venea n fiecare zi, fie c Nicky era sau nu n ora, trsese toate obloanele la ferestre i dduse drumul la aerul condiionat nainte de a pleca. Ca urmare, apartamentul era rcoros i umbros i fu o mare uurare pentru ea s se afle nuntru, dup ce hoinrise pe strzile ncinse ale Manhattan- ului. Nicky sprijini sacoele Bergdorf de pernele dormitorului de culoarea verde-marin, cu 90

un covor de aceeai nuan i piese de mobil rneasc francez, i se ntoarse prin hol napoi n buctrie. Deschiznd frigiderul, lu o sticl de ap gazoas, i turn un pahar, l bu cu sete i apoi l aduse n dormitor. Dezbrcndu-se de elegantul su Trigere de var, ea ag costumul alb-negru n debaraua spaioas, i apoi alunec n cftnii largi de bumbac pe care i-i cumprase ntr-o excursie n Maroc, acum civa ani. Cteva minute mai trziu, Nicky era aezat n spatele biroului din brlogul ei cu cri frumos aranjate. De aici avea o panoram magnific spre fluviu, Empire State i cldirea Chrysler i ceilali zgrie nori ameitori care se ntindeau din josul prii comerciale pn la Train Towers de pe limb de pmnt din Manhattan Island. Lund o alt nghiitur bun de ap, se uit la ceasul-caleac de pe biroul n stil victorian i fu surprins s constate c este aproape ora ase. Mapa din faa ei era marcat cu inscripia Copiii Primverii din Beijing i o deschise la primele cteva pagini al introducerii la cartea lui Clee. Annette secretara ei, i-o trimisese lui prin curier, cu mai multe zile n urm. El i telefonase abia astzi, cu noaptea n cap, de la Paris s-i spun ce a preferat i ce i place. Nicky era ncntat c el fusese aa de mulumit i c nu-l deranja lungimea. Avea doar 50 de pagini dactilografiate, dar Clee spusese c ea a povestit totul succint i n acelai timp mictor Mai bine scurt i strlucitoare dect lung i plictisitoare, a spus el nainte de a nchide. Nicky puse mapa ntr-unui dintre ncptoarele sertare ale biroului i ncepu s sorteze corespondena pe care i-a adus-o din dormitor. Nimic de semnalat: cteva note de plat, vederi de la diverse prietene n vacanele de var i o scrisoare de la avocatul ei n legtur cu Nicky Wells, propria-i companie de producie. Dar nici mcar asta nu era prea important i puse corespondena pe tava special japonez de pe birou urmnd s se ocupe de ea alt dat. Ridicndu-se, Nicky se ntoarse n buctrie, golind paharul. Apoi se opri n pragul living-room-ului uitndu-se apreciativ cu un ochi atent i critic. Fr ndoial c e frumos, nimeni n-o poate nega. Este spaios, cu o imens fereastr care d de asemenea n zon comercial a oraului, i a fost mobilat cu piese vechi englezeti i zugrvit n culori deschise. n principal, folosise diverse nuane de piersic i cais, verzui pal i tonurile de albastru; era o camer cu efecte speciale noaptea: cald pufoas i ademenitoare. Lui Nicky i plcea apartamentul ei care plutea sus aproape de cer. Luminos, aerisit i vesel, gsea c e o bucurie s te afli n el, indiferent de timpul de zi sau noapte, i indiferent de vremea de afar. Cnd vremea era nsorit i destins apartamentul era la fel. Era tensionat, chiar dramatic atunci cnd afar era furtun. Dup lsarea serii el devenea parte din trmul de vis care era Manhattan-ul atunci cnd se aprindeau luminile i licreau strlucitor la multele lui ferestre. Prinii ei au convins-o s-i cumpere apartamentul cu patru ani n urm i era bucuroas c a fcut-o, era un cmin adevrat, decorat atrgtor, confortabil, consolator un fel de refugiu pentru ea ntre cltorii i misiuni n strintate. n buctrie, care era alb i albastru, modern i comod, Nicky i turn un alt 91

pahar cu ap i se ntoarse n bibliotec. Afundndu-se n sofa, i sprijini picioarele pe masa de cafea i- i concentr gndurile asupra lui Clee i a legturii lor, meditnd asupra celor spuse de Arch la birou, i mai trziu, f prnz. Desigur, el a prezentat lucrurile uor; simplifica lucrurile prea mult. nc nu era sigur c poate s se descurce cu Clee; cstoria, mutatul la Paris i cariera ei la televiziunea american care cerea ca ea s rmn n New York, cel puin o parte din timp, erau complicate. Ah sigur c vor putea, i sun n cap o voce slab. Poate c o s reuesc, se gndea i rse zgomotos. Ca majoritatea tinerelor femei moderne, dorea totul. Apoi numai o parte. Era posibil? De asemenea, dac ea i Clee se cstoresc, ar putea s-i doreasc un copil. Darea? n unele zile, rspunsul era pozitiv. n altele era negativ i asta n special, cnd se gndea la ororile pe care le prezint, uneori aproape zilnic. Cum s-i doreti s aduci un copil pe lume cnd se ntmpl toate astea? Numai o femeie nebun, desigur! Mama ei, nu nceta s repete c dintotdeauna lumea a fost un loc nenorocit din timpuri imemorabile, de fapt. Nu trebuie, ntr-adevr, nu poi avea asemenea atitudini, mama ei i spuse recent Dac toi s-ar fi gndit de-a lungul secolelor aa cum faci tu i ar fi hotrt s nu aduc pe lume copii din cauza ororii i rului, atunci rasa uman ai fi disprut astzi. Ei bine, nu se putea nega faptul c mama ei este o femeie neleapt, i cu o minte ager. Totui... Nicky ddu fru gndurilor, oftnd adnc. Lsndu-i capul pe una din pernele de creton, de pe sofa. nchise ochii i se ls n voia refleciilor sale asupra vieii. ntr-un sens, ceea ce o frmnt erau sentimentele ei pentru Clee. Angajamentul ei emoional fa de el era puternic, nu ncpea ndoial, iar pasiunea ei fizic pentru el nu cunotea margini. Dar era ea ntr-adevr ndrgostit de el? i ndeajuns nct s-i duc viaa alturi de el? Pentru totdeauna? Nu era doar infatuare din partea ei? Nu era sigur. Oricum, dei i spusese c o iubete de dou ori n Provence, odat n pat i altdat la restaurant, la Les Baux, el nu i-a mai spus cuvintele acelea. Mai mult, n-a amintit niciodat de cstorie. Dorea ea s se mrite cu Clee? La naiba, nu tiu i gata, concise sec. Nicky se ndrept n scaun i deschise ochii, simindu-se destul de iritat. De ce era att de ambigu? Nu avea nici un rspuns, cel puin unul exact. Totui era pe deplin contient de importana carierei sale. Era viaa ei, fr nici o exagerare. De aici porneau oare ndoielile ei? Asta o ncerca? Faptul era c Clee locuia n Paris i i plcea s stea acolo i n mod clar nu dorea s se ntoarc n Statele Unite s se stabileasc aici. Ea locuia n New York i era nevoit s-o fac pentru c reeaua se afl aici i ea reprezint ceva n Televiziunea american. Poate c sta e motivul incertitudinilor, recunoscu n cele din urm i se strmb. Evident, nu era pregtit s-i pun n pericol strlucitoarea ei carier. Cteva minute mai trziu Nicky privi automat la ceas. Era 6:50, era timpul s dea 92

drumul la T. V. pentru programul A. T. N., cu tirile de sear prezentator Mike Fader, un prieten apropiat. Ridicndu-se, pi ctre rafturile de cri unde se afla un televizor mare, l deschise i se ntoarse napoi la sofa. Erau tiri curente despre New York i Nicky le acord puin atenie; lu un numr din Time dej>e masa de cafea, frunzri paginile pn la rubricile cu presa. ncepu s citeasc, ascultnd tirile doar pe jumtate. Scurt timp dup, la semnalul care-i era aa de familiar, melodia aceea splendid, grandioas care anun tirile naionale i internaionale A. T. N., Nicky i ridic capul. Uite-l pe Mike n toat gloria, telegenic i consolator ca ntotdeauna. Ca i Peter Jennings de la ABC, Mike era extrem de chipe i debordant, un gazetar de clas. Peter i Mike erau doi dintre cei mai buni din bran reporteri de prim clas care cunoteau meserie, erau bine informai i rezonabili i din acest motiv erau foarte apreciai. Ascultndu-l vag pe Mike care prezenta principalele tiri internaionale, ea continu s citeasc din Time i citi i n timpul ct acesta ddea detalii despre evenimentele interne. Dar cnd auzi vocea corespondentului din Roma, Tony Johnson, Nicky ridic capul, deodat mult mai atent. Ascult tirea cu incidentul armat de la un miting politic de lng Roma. Mai muli oameni au fost mpucai cnd un individ narmat a deschis focul cu o puc mitalier n mulime. Tony spunea c se speculeaz cum c incidentul fusese o ncercare de asasinat din partea partidului de opoziie. Cum camera se ndrept de la Tony spre grupul din stnga platformei unde vorbea oratorul, ea rmase fixat asupra unei figuri din mulime. Deodat Nicky sri fulgertor n picioare i rmase intuit asupra chipului de pe ecran: Charles!, spuse ea. E Charles. Cum e posibil aa cev? Charles era mort. Charles Devereaux se omorse cu doi ani i jumtate n urm, chiar cu cteva sptmni nainte de nunt. Cum se putea s apar n Roma? Nu, nu poate fi el, se gndi Nicky. Charles se necase n largul coastei britanice. Este adevrat, cadavrul nu a fost niciodat gsit. Deodat Nicky tiu; da, era el. Charles Devereaux era viu. Dar cum se putea asta? De ce dispruse din viaa ei? i ce avea s fac ea acum? PARTEA Il <titlu>CONSPIRATORl Chipul fals trebuie s ascund Ceea ce tie o inim neltoare. William Shakespeare CAPITOLUL XIX Casa unde locuia Anne Devereaux era veche, foarte veche: un loc cu semnificaie istoric i frumusee unic. Se numea Pullenbrook i era situat pe un platou cobort dintr-o vale, dincolo de nlimile deluroase din South Downs, chiar n inima inutului rural al Sussex-ului. Era 93

destul de izolat pentru un conac de dimensiunile lui. Pitit n cutele domolului sol pastoral, vrfurile colurilor sale deveneau vizibile doar cnd te aflai foarte aproape. Apoi, pe neateptate reedina puteai observat prin frunziul verde luxuriant al nalilor arbori care se aliniau la marginea parcului, i impresia care i-o ddea era uluitoare. Construit n 1565 de un strmo de-al Annei, era o cas stil Tudor de o distincie excepional, tipic pentru perioada Elizabethan, cu zidurile de piatr cenuie, cu frontoane pe jumtate indriluite, ferestre de plumb nalte, nie dreptunghiulare i multe couri nalte. Ca un ciorchine n jurul cldirii principale se aflau construciile aferente, grajdurile, o mic capel i dou grdini mprejmuite cu ziduri de ambele pri. De-alungul faadei frontale, se ntindea un parc ncnttor unde pteau cprioare, aa cum se ntmpla de secole. Cu o nfiare neschimbat, casa rmsese la fel de cnd fusese construit de un anume Sir Edmund Clifford, magnat i cavaler- rzboinic n serviciul Elizabethei Tudor, Regina Angliei. Domeniile Pullen au fost druite lui Sir Edmund de regin, graie serviciilor aduse Coroanei. Mai trziu fu rspltit i cu alte favoruri regale, cum ar fi, ridicarea sa la rangul de Lord, prin numirea sa ca Earl Clifford of Allendale, i nzestrarea cu Castelul Allendale i alte domenii n Sussex. Edmund, fiul su mai mare Thomas, care a devenit al doilea conte, i descendenii si n linie direct, i mpreau timpul ntre conac i castel. Dar pe la sfritul sec. 17 cei din familia Clifford i stabiliser reedina permanent la castel, care se mrise ca di mensiune, dar i n splendoare, de-a lungul anilor i, prin urmare, conacul era folosit doar parial. Totui, a fost ntotdeauna meninut n stare bun, aa c structura exterioar i interioar n-a fost afectat de-a lungul timpului. Din fericire, deoarece familia Clifford a locuit n majoritatea timpului la castelul Allendale, n ultimele sute de ani, Pullenbrook fusese scutit de anumite i, probabil, excesive modernizri, aa c i-a pstrat puritatea arhitecturii i caracteristicile Tudor. Bunicul Annei, al noulea conte de Allendale, a preferat ns s locuiasc la conac i nu la marele castel i, astfel, n 1910, Pullenbrook din nou a devenit reedina principal a familiei Clifford. Fiul lui, Iulian, al zecelea conte i tatl Annei, a continuat tradiia i a locuit aici pn la moarte. ntreaga via a Annei Clifford Devereaux s-a desfurat la Pullenbrook. Se nscuse pe 26 aprilie 1931. Ca fiic de conte ea avea dreptul onorific de a purta titlul de Lady, titlu pstrat i dup cstorie. A crescut n vechea cas, dar prin cstorie a prsit-o n 1948, pentru c trei ani mai trziu s se rentoarc ca tnr vduv cu un fiu mic. n acest moment al vieii sale avea nevoie s triasc n rndul familiei sale, i nu singur, n imensa cas de ora din Londra a fostului ei so, Henry Devereaux, care i-o lsase ei. Cnd fratele ei Geoffrey motenise titlul nobiliar de conte, domenii i castele, dup moartea tatlui lor n 1955, el decisese drept reedin Castelul Allendale. nelegnd ct de mult inea sora lui la conacul din West Sussex, el suger ca ea s continue s locuiasc 94

acolo ct timp dorete, fie c se recstorete sau nu. 34 de ani mai trziu ea nc sttea acolo, chtelaine a! Conacului pentru fratele ei. Era de la sine neles c Anne iubea Pulllenbrook. ntr-un fel, ea l ador, i mai toat viaa ei se nvrtise pe acolo; era pentru ea sprijin i mngiere. Se simea n siguran i protejat n incinta zidurilor familiare. - Surs de plcere din frumuseea ei maiestuoas i antic, caracterul ei atemporal, continuitatea tradiiei i istoriei familiale pe care o reprezenta. Erau momente cnd se ntreba ce s-ar fi fcut fr aceast cas cci aici depise multele clipe de nefericire, tristee, singurtate, mhnire, i boal. nsi existena ei de-a lungul veacurilor prea s-o susin i s-o fac s simt c i ea putea supravieui, putea continua s triasc ntr-un fel. Acum, n aceast diminea de august, ntr-o smbt, Anne intr n Marea Sal, cu pas uor, tocurile ei nalte fcnd un zgomot ascuit pe duumeaua de piatr. Rmase intuit n prag, privind sala i minunndu-se de frumuseea ei tihnit, aa cum o fcuse de attea ori. Nu nceta niciodat s-o vrjeasc. Mii de firicele de praf se ridicau n lumina tremurtoare care ptrundea piezi, printre barele de plumb ale ferestrelor, dar altfel nu se sesiza nici o micare n camer. Era totul numai linite i pace inundat de lumina soarelui care ardea mobilierul vechi de lemn, dnd impresia unei strluciri molcome, care punea n eviden vechile tablouri ale strmoilor ei i executate de maetri portretiti ca Peter Lely, Thomas Gainsborough sau George Romney. Un zmbet i travers, fugar, chipul. Fiecare detaliu din aceast-cas i fcea o imens plcere, ns aceast camer eraiocul ei preferat. naintnd ctre lunga mas din trapez, Anne puse vasul de trandafiri pe care-l ducea, n centru, se ddu napoi, aruncnd o privire la el. Grdinarul ef a cules florile devreme dimineaai ele erau frumoase. Aveau variate nuane de roz i artau splendid n gavanosul mpodobit cu argint i plasat pe lemnul vechi, patinat ai mesei. Trandafirii erau n plin floare i mai multe petale czur brusc. Vru s le ridice, apoi i schimb hotrrea, le ls s zac acolo unde se aflau gndinduse ct de natural artau pe fondul acela argintiu al vasului. ntorcndu-se pe clcie, Anne se ndrept spre ua grea din lemn sculptat ce ddea n apartamentele particulare, interzise publicului. Camera florilor, unde lucra ea, se afl tocmai la captul casei vis-a-vis de micul foaier cu dale de piatr; Anne ns, ridic ultimul vas de flori de pe vechea mas de lucru i l duse prin coridor s'pre camera de recepie. Era o sal extrem de spaioas cu o serie de ferestre nalte, plumbuite, dispuse ntr-o ni ptrat, i un imens emineu din piatr, iar deasupra un plafon nalt cu batardou. Camera era decorat mai ales n nuane de verde celadon, peste tot pe perei, nuane ce se regseau i n tapierie sau n covorul Aubusson de pe duumea. Minunate antichiti georgiene i tablouri ddeau farmec slii, care, ca i Marea Sal avea ceva atemporal i senin n aspect. Dup ce aranja naltul vas de cristal cu trandafiri albi pe o mas veche din lemn de cire, n centrul camerei, Anne iei grbit afar. De cteva secunde sttea jos dup biroul 95

ei din micul salon pe care-l folosea pentru lucru. Intim, confortabil, prea plin de lumin din cauza pereilor galbeni; un covor de culoarea zmeurei traversa duumeaua, i un fotoliu tapiat n material cu nuane alb-zmeurii era plasat n faa cminului. Cea mai important pies de mobil din camer era biroul georgian din lemn de nuc unde Anne sttea acum frunzrind pota de diminea. Dup ce o parcurse n ntregime, lu lista cu menu- uri ce le scrisese cu o sear nainte pentru Pilar, buctarul, i le citia din nou. Apoi mai trecu prin lista de lucruri de fcut n ziua respectiv, pe care le notase ieri i ncepu s le bifeze sistematic pe acelea pe care le ndeplinise deja. n momentul acesta o umbr ntunec pragul i ea i ridic capul i zmbi cald cnd l vzu pe Philip Rawlings stnd n picioare i prnd c ezit un pic: Te deranjez, Anne? Nu, drag, de loc. mi verificamlista i sunt fericit s le spun c am fcut tot ce-am avut de fcut. Sunt liber ca o pasre i toat a ta. M bucur foarte mult rspunse el i intr n camer. Subire, de nlime mijlocie, cu ochi verzi foarte inteligeni, cu o fa bieeasc plcut i atrgtoare, Philip arta mult mai tnr dect cei 56 ani, n ciuda dungilor argintii din prul su aten. n dimineaa aceasta purta o cravat de ln de Paisley, de culoarea vinului, cu o cma albastru deschis, pantaloni gri-nchis i o jachet sport cu dungi gri; arta mai mult a moier de ar dect a membru important de la Ministerul de Externe Britanic. Credeam c am putea s ne plimbm un pic nainte de prnz, continu Philip zmbind, n timp ce se opri n faa biroului. De ce nu? De fapt, chiar mi-ar place, spuse Anne. Aveam de gnd s te caut s-i spun acelai lucru. Aa c, vino., hai la garderob s-mi schimb pantofii tia, s-mi pun nite lapi, i apoi o lum sus pe Sweetheart HUI. Este o plimbare plcut i deloc obositoare. Splendid, spuse Philip. Omul privi la ceas n timp ce se ridic i continu Avem aproape o or. Suficient timp pentru plimbare i un pahar nainte de prnz. Inez ne va servi sufleul cu brnz a la Pilar exact la unu. O face special pentru tine, tii. Philip i puse braul n jurul umerilor Annei, cnd ieir din cas mpreun. Problema casei acesteia este c toi m rsfai, murmur el blnd, srutnd-o pe obraji. Anne privi la el i ncepu s rd Merii asta, drag, spuse ea, n ochii ei ogliadinduse dragostea i afeciunea din privirea lui. Sweetheart Hill era o colin care se ridica n spatele casei, oferind prin poziia nalt pe care-o avea, o extraordinar panoram ce se ntinde multe mile n jur. Cu mai multe sute de ani n urm, n 1644, n timpul domniei de o trist soart a lui Charles I, una din predecesoarele Annei a urcat dealul n fiecare zi timp de luni. Lady Rosemary Clifford sperase i se rugase ca iubitul ei s se rentoarc din btlia de la Marston Moor, n timpul sngerosului Rzboi Civil care a sleit Anglia n acel timp, i iat deci cum i-a cptat acel nume romantic i ncnttor. Pe vrful dealului fusese pus o banc de piatr pentru Lady Rosemary, ca s poat sta, veghea i atepta n linite. 96

A ateptat n zadar, dup cum s-a dovedit. Iubitul ei regalist, Lord Colin Greville, fusese ucis de capete rotunde oamenii lui Cromwell i nu s-a mai ntors niciodat s-o cear de mireas. Foarte trziu, i-a revenit din suprare i s-a cstorit cu un alt tnr nobil, iar locul unde-l ateptase cu devotament a rmas cu numele de Colina iubitului de atunci. Acum, Anne i Philip stteau pe banca aceea, bucurnduse de aerul curat, i de splendida vedere ctre marele conac n stil Tudor i a inutului bucolic dimprejur n aceast zi de var strlucitoare. Te bucuri c Nicky vine de week-end, nu-i aa? spuse Philip, rupnd linitea ce se instalase ntre ei dup urcuul pe colin. Anne i ntoarse privirea ctre el, i ddu din cap aprobator, cu ochii-i albatri luminndu-se. O, da, sunt foarte fericit, Philip. Mi-e dor de ea teribil... lucru pe care l tii. Nu mai am astmpr pn vine. Nicky ntotdeauna a nsemnat mult pentur mine. tiu, i sunt ncntat c i-a telefonat din Londra, i c mai mult sau mai puin s-a invitat aici. Zmbi ctre Anne, i remarc: De fapt, trebuie s recunosc c eu nsumi atept cu nerbdare s-o vd. Nicky Wells n-are pereche. N-am fost inspirai c ne-am dus la Tarascon, dar Anne nu mai atept rspunsul, grbindu-se s adauge i cnd te gndeti c era aproape s ne ducem la familia Norells. Nu numai asta, dar dac ne-am fi luat dup ei n-am fi mers la Les Baux s cinm n seara aia. Amintete-i cum ne pisau cu aglomeraia turistic din lunile de var? Da, dar ei vroiau s... oricum, ne-am ntlnit cu Nicky. Philip nu mai spuse nimic. O trase mai aproape, o mbriai dup un moment tandru, apsndu-i faa n prul ei Mai este ceva, Anne. Ea i ntoarse capul i-l privi ntrebtor. Mrit-te cu mine, Anne. Te rog. Oh, Philip, ncepu ea, i avu un impuls s-l resping, dar ezit cnd l privi n ochi. Era atta sinceritate, iar chipul lui era att de tandru, nct ntreaga sa expresie se constituia ca o pledoarie care-i tia orice pornire de refuz. n ceea ce-o privete, nu era brbat care s se compare cu Philip Rawlings. Un om de o rar delicatee i generozitate. Se dovedise extrem de loial i a fost un adevrat izvor de trie pentru ea n anii din urm. i ceruse mna de mai muite ori n ultimii ase-apte ani, i ea l refuzase ntotdeauna. Acum, deodat, nelese ct de crud fusese cu el, i nc era, cu acest brbat cu adevrat bun care-o iubea i se ngrijea de binele ei. Trase adnc aer n piept. Vrei pur i simplu s faci din mine o femeie cinstit, despre asta-i vorba, nu-i aa? spuse ea, adoptnd un ton uor, jucu, i apoi rse. El ddu dezaprobator din cap, ncet dar ferm. Nu, nu despre asta e vorba, Anne. Numi pas ce crede lumea despre mine, sau despre tine, despre noi sau de faptul c am trit atia ani mpreun. Vreau s m cstoresc cu tine deorece te iubesc ntr-adevr foarte mult... i am crezut c i tu m iubeti la fel.
Dar, te iubesc! Drag, tii c te iubesc? Cstoria ns pare aa de... ei bine, s-i spun drept,

97

irrelevant la vrsta noastr. n ceea ce m privete, noi suntem cstorii. Ce importan mai are un petec de hrtie? Are foarte mare importan pentru mine. Vezi, vreau s fii soia mea, i este important s pori numele meu, ca noi s fim... cstorii. ncepu s rd uor, aa cum rsese i ea mai nainte, poate un pic autoironie, i adug spunnd c nu-mi pas de lume, poate c spun tocmai inversul, poate chiar mi pas, vreau ca i lumea s tie c i aparin i c-mi aparii. Cred c e necesar s fim cstorii, Anne. Suntem mpreun de-atta amar de vreme, iar cstoria ni se pare un lucru aa de natural, de logic i concluzia fireasc a relaiei noastre. Anne ls capul n jos, dar constat c nu este n stare s scoat vreun cuvnt. Ochii i erau meditativi, faa plin de o subit contemplaie, cuprinznd cu privirea ntregul peisaj. Tot ceea ce a spus Philip era adevrat, desigur, Se cunoteau de 15 ani i erau ntr-o legtur profund de 14 ani. S-au ntlnit n 1974, imediat dup ce Philip i-a prsit soia, i ceea ce ncepuse ca o prietenie s-a transformat ntr-o iubire serioas. i-a abandonat brbatul cu care se ntlnea pn atunci, Philip devenind iubitul ei i pentru amndoi relaia era ca rupt din rai. Se potriveau ideal, temperamental i sexual, aa c n curnd s-au apropiat unul de altul. Divorul lui Philip a durat patru ani i n momentul cnd l-a obinut, ntre ei s-a stabilit o rutin fericit, armonioas i mulumitoare, Philip venind la fiecare week-end n Pullenbrook s-o viziteze, iar ea la Londra, n vizit, ori de cte ori se afla acolo. Copii lui Philip, Vanessa i Timothy, erau foarte tineri n anii '70 i el nu dorea s se cstoreasc pn cnd aveau s mai creasc. Ea nu se suprase. ntotdeauna cstoria pentru ea era puin important, n sensul c dragostea pentru Philip exista i fr ea, i indiferent de situaie, va exista mereu. Genul acesta de afeciune adnc i supus pe care ea o simea pentru el nu avea nevoie de certificat de cstorie, care s-o valideze, s-o ntreasc sau s-o fac mai autentic... Pe lng asta, prima ei cstorie fusese o btaie de joc, nsi ideea de mariaj i se prea suspect. n mod evident, totui, Philip, simea nevoia acestei cstorii n acest moment al vieii lor. El a pledat suficient i convingtor. Dac ea l iubea cu adevrat, ceea ce nu ncpea ndoial, atunci aceast fericire trebuia s aib o anumit semnificaie, pentru ea. Ceea ce i era. Gndindu-se la aceasta, ea nelegea c nu exist nici un motiv ct de ct valabil care ar fi mpiedicat-o s se cstoreasc cu el. Pe neateptate descoperi c-i place chiar s fie soia lui, mai ales c aceasta-i fcea lui o mare plcere. Cutndu-i privirea, ea spuse pe un ton linitit Da. Da, ce? Da, m voi cstori cu tine, Philip. Voi fi fericit i onorat c m mrit cu tine. Cum ai spus cu o clip n urm, este foarte bine s ne cstorim n momentul acesta. - O, drag, asta m face att de fericit. Se sprijini de ea, o lu n brae i o srut tandru pe gur. Niciodat n-a iubit o femeie n felul n care o iubea pe Anne Devereaux i fuseser mat multe femei n viaa lui nainte de a o ntlni pe ea. Anne cunoscuse atta durere i necaz i singurul lucru pe care-l dorea era s-o iubeasc i s-o fac fericit, s-o protejeze i s se ngrijeasc de binele ei tot restul vieii lui i al ei. n cele din urm i ddu drumul i Philip spuse: Hai s fixm o dat pentru cstoria noastr, aici i acum, nainte de a-i schimba hotrrea. n felul acesta pot dispune ca secretara mea s trimit un anun ia The Times, la prima or luni diminea. S nu te temi, nu am de gnd s m rzgndesc, rspunse ea cu faa radioas i ochii strlucitori. Voi fi bucuroas s formulm anunul mpreun la sfritul sptmnii, dar lasm s m gndesc un moment la dat... cred c ar fi bine s ne cstorim n decembrie, Philip. Dar sunt attea luni pn atunci, protest el. Dup atia ani trii n pcat, desigur c nc cteva luni nu mai conteaz exclam Anne, pe fa aprndu-i zmbetul ei cunoscut. Sugerez luna decembrie dintr-un motiv temeinic... Geoffrey. A vrea ca fratele meu s m conduc la altar i tiu c va fi n strintate timp ndelungat pn la sfritul lui noiembrie. Foarte bine, darling, decembrie s fie. O ceremonie religioas de Crciun n capel de aici de la Pullenbrook va fi destul de pitoreasc,

98

chiar foarte ic, nu crezi? ntr-adevr, aa va fi. Anne? Da, darling? Sper din toat inima c-mi vei permite s-i ofer un inel de logodn. Ce idee adorabil! Sigur c da. Orice fat i dorete un inel, Philip, l ateapt de fapt. Un zmbet imens i se ntinse pe fa i el i bg mna n buzunar i scoase o mic cutie de piele. Am mers la Asprey's la nceputul sptmnii s caut un inel pentru tine. Vezi? Eram hotrt s te cer n cstorie sptmna aceasta i la fel, eram absolut decis s te fac s-mi accepi propunerea de data aceasta. Oricum, am gsit asta i sper s-i plac. Cum termin de vorbit, i nmna cutia. Ann era pur i simplu uluit i asta i se vedea pe fa. i ridic capacul i i se tie respiraia cnd vzu o montur cu un safir de un albastru intens, ntr-un cerc de diamante, cufundat n plu. O, Philip, este pur i simplu minunat! Am ales acest inel special, deoarece tiu ct de mult i plac bijuteriile vechi explic el. Oricum, culoarea se potrivete cu ochii ti minunai, draga mea. Mulumesc, Philip, pentru inel i pentru toate... Hai, las-ms fac eu asta, spuse el, n timp ce cuta n cutie. Vrndu-i inelul n deget, el adug suav: uite, acum suntem cu adevrat logodii, i ce loc mai adecvat pentru a ne face jurminte, dect aici pe Colina Iubitului. 182 CAPITOLUL XX Nicky nu mai fusese n aceast cas de aproape trei ani i cu dou zile n urm, la New York, cnd luase hotrrea de a veni s- o viziteze pe Anne Devereaux o nfiorase gndul de a se afla din nou ntre zidurile ei. Acum ns, aflndu-se aici la Pullenbrook, multe din temerile ei dispruser. Aceasta se datora n bun parte i cldurii Annei, purtrii ei amabile, dar i a generozitii paterne a lui Philip i a blndeii lui proverbiale. Cnd sosise din Londra cu o or n urm, cei doi o salutaser cu mult afeciune; ea tia c aceast primire este sincer din partea lor. i ea rspunse cu aceeai afeciune. Imediat ncepu s se simt ca acas, deoarece er o primiser att de clduros i o fcuser s se simt att de relaxat. i apoi, mai era i casa nsi, n clipa n care i pi pragul i intr n sala mare. li simi pacea i linitea. Aceasta era ceva ce ea nu uitase niciodat, dar pe care n mod deliberat o ndeprtase din mintea ei n ultimii ani i din motive ct se poate de evidente. Dar nu se putea nega faptul c exista o linite de un fel cu totul special nuntrul domeniilor Pullenbrook, un lucru realmente palpabil care o nvluia i o nfur precum o mantie. De fapt, acum i amintea ce efect linititor avea btrnul conac asupra ei n trecut i nelegea de ce Anne l considera locul ei de refugiu, de ce niciodat n-a vrut s-l prseasc, oricum nu pentru mult timp. Deodat o fulger gndul c aceast veche reedin n stil Tudor vzuse att de multe, fusese martor de-a lungul secolelor la attea, nct, dac zidurile ei ar putea vorbi, ele ar dezvlui nite taine incredibile. Pielea i se fcu ca de gin i tremur involuntar. Ce secrete de neptruns n legtur cu Charles Devereaux ascundea aceast cas? Era viu, aa cum credea ea, i dac da, de ce i msluise propria-i moarte? Tremur din nou i i alung gndurile acestea neplcute pe moment, oricum. Venise aici s-i spun Annei c l-a vzut pe Charles la televiziunea american, cu patru zile n urm i c avea toate motivele s cread c el triete n Roma. Dar acum i ddea seama c nu este momentul potrivit s deschid discuia. Va trebui s atepte un moment mai prielnic, seara, mai trziu. Nicky se ndrept n scaun i privi njur. Ea i Anne stteau n camera de oaspei. Anne turn ceaiul i ea nu putea s nu se gndeasc ct de desvrit este aceast sal, cu jocul ei de elemente decorative. Alctuia un cadru perfect pentru antichitile delicate i tablourile impresionante, multe dintre ele peisaje englezeti, capodopere nepreuite de maetri ca Turner i Constable. Se minunase ntotdeauna de gustul desvrit al Annei, talentul ei de a crea o ambian decorativ perfect i felul n care reuea s ntein aceast cas, nendoielnic o sarcin colosal pentru oricine. Nicky arunc pe furi o privire la masa din lemn de cire din mijlocul camerei. n centru se afla un vas

99

cu trandafiri albi, nconjurat de o colecie de fotografii de familie n rame de argint. Mai multe erau cu easingur, cu prinii ei, cu Anne i Philip n grdin, aici, la Pullenbrook, i desigur cu Charles, i ntoarse capul s priveasc la o mas de col, imediat dup sofaua de lng emineu. Pe ea se afla fotografia lor de logodn, tcut de Patrick Lichfield, care era cu ram de aur. Priviea ei zbovi doar cteva secunde, apoi i ntoarse rapid ochii, mucndu-i nervos buza de jos. Dar n cteva secunde i reveni total i era din nou, calm, cu o privire neutr, care i masca adevratele sentimente. Eti suspect de tcut, Nicky darling, remarc Anne, uitndu-se la ea n timp ce se ridic traversnd camera, aducnd ceaca de ceai. Mulumesc, spuse Nicky, lund ceaca. N-am vrut s fiu nepoliticoas, stau aici ca o idioat i casc gura lacom la toate, de parc n-a fi fost aici niciodat, nainte. Savuram camera, o admirm... uitasem ct este de frumoas... ct este de frumos ntreg domeniul Pullenbrook, Anne. ntotdeauna i-a plcut aceast cas, murmur Anne, uitndu-se n jos la ea i un zmbet vag aprndu-i pe buze. i n acelai fel i eu o iubesc. Cel puin asta e ceea ce cred, de ani. Tu ai un sentiment adevrat pentru Pullenbrook i mi-am dat seama de asta prima dat cnd ai venit aici. Nu puteam s nu obsev c erai... ei bine, emoional, afectiv, atras de ea. E modul cel mai corect de a descrie ceea ce am crezut eu c simi pentru casa mea, iar casa te-a acceptat, te-a primit cum se cuvine, Nicky. Anne s-a ntors ctre sofa, continund: N-o face ntotdeauna, uneori respinge oamenii. Brusc ncepu s rd, un pic incontinent. Doamne, Dumnezeule, sun cam bizar, nu? Trebuie s crezi despre mine c m-am transformat ntr-o btrn pisloag, vorbind n felul acesta ciudat despre o cas. Nu, de loc, ceea ce spui este perfect rezonabil. i de unde, tocmai tu, pisloag? Niciodat! Cum s spun, Anne, ari fantastic! Ii mulumesc c spui asta. Anne se aplec peste serviciul de ceai din argint din faa ei i mrturisi: am mplinit 58 de ani n aprilie, dar trebuie s-o spun c nu simt vrsta aceasta, nici mcar un pic. Oricum, ntorcndu-m la ceea ce spuneam, tiu c tii la ce m refer cnd vorbesc despre cas. E vorba de cum a reuit ea s te fac s te simi ca i cum i-ai aparine. Ei, sentimentul acela mi-a revenit din nou astzi - i-a spus Nicky ncet. i tii ce? Cred c i casele sunt nite fiine vii, creeaz o ambian, vibreaz, unele mai mult, altele mai puin. Acest loc face parte din prima categorie. Anne ncuviin. Suntem o pereche ciudat, tu i eu, Nicky, dar ne-am neles ntotdeauna extrem de bine una cu alta. Anne lu o nghiitur de ceai i o secund mai trziu exclam: o, drag, tot sporovind despre cas, am uitat s-i ofer un sandvici; sau ai prefera o prjitur nsiropata? Nu, nimic, mulumesc, Anne. ncerc s-mi supraveghez greutatea, n special dup cltoria n Frana, unde ncepeam s iau proporii. O, Doamne, tiu exact la ce te referi, rse Anne. n acest moment, Philip reveni n camer fiind chemat la telefon cteva minute mai nainte. Le spuse la amndou: mi pare ru c am stat aa de mult. fi poi privi spre Anne. Era Timothy, darling, tocmai a sosit n Londra. Apropo, i trimite salutri. Anne aprob din cap, zmbind larg: Sunt bucuroas s-l tiu teafr acas. Philip lu ceaca de ceai pe care Anne i-o turnase i se duse s se aeze pe scaunul de lng Nicky. ntorcndu-se spre ea, i explic: Fiul meu tocmai a nceput s lucreze ca gazetar la Sunday Times, i a fost n Leipzig. Se ntmpl multe lucruri acolo. Tot felul de evenimente politice, gata s izbucneasc. Cred c tu eti la curent, Nicky. Da, prietenul meu Cleeland Donovan, pe care l-ai ntlnit la Les Baux, pleac n Germania mine. Vrea s fotografieze zidul berlinez... ct nc mai e n picioare, aa spune el. Philip privi la ea alertat: crede c va fi drmat? Cu siguran, spune asta de doi ani. Dar desigur, nu putea spune exact cnd. Cine ar putea? La un moment dat credea c vor mai trece 20 sau 30 de ani, poate chiar mai mult. Dar de curnd, l-am auzit

100

optind c este iminent drmarea lui. Serios? Philip i-a pus ceaca i farfuria pe o mas din apropiere i s-a aezat din nou n scaun, cu atenia ns concentrat asupra lui Nicky. Aflu un lucru foarte interesant, mai ales c sunt ntru totul de acord... de altfel i colegii mei au de fapt aceeai prere. Philip ddu din cap negativ i continu cp o aluzie: totui, numai cu 6 luni n urm, preedintele Germaniei de Est, Erich Honecker, ajurat c Zidul Berlinului va mai rmne nc 100 de ani, dar sunt nclinat s cred c a fost o laud imprudent din partea lui. Ar vrea el, interveni Nicky. Oricum, s sperm c Honecker a greit i c Clee are dreptate. N-a putea dect s fiu de acord cu tine, murmur Philip i ntreb: i Cleeland mai merge n alt parte n Blocul de Est? Da, dup Berlin, inteniona s mai zboveasc cteva zile pe acolo i apoi dorete s mearg i la Leipzig. Plnuiete s transmit nite reportaje despre demonstraiile care izbucnesc peste tot acolo. Philip ncuviin: Acele demonstraii sunt n cretere, cred. i am o puternic bnuial c vom fi martori la cderea mai multor regiuni comuniste, anul acesta. Nicky czu pe gnduri cteva clipe, apoi spuse rar, deliberat: Deunzi i-am spus lui Arch Leverson c vom vedea plcile tectonice ale istoriei, micndu-se sub picioarele noastre ntr- un viitor nu prea ndeprtat. Vor fi multe schimbri, multe tulburri, n special n rile cortinei de fier. Foarte curajos din partea ta s afirmi aa ceva, Nicky, eti pus n tem, exclam Philip cu o nuan admirativ. Nicky i zmbi: era mulumit c-i vede confirmate opiniile ei n afacerile mondiale. n definitiv, Philip Rowlings este o pies important la Foreign Office. Pe timpul cnd erau mpreun, Philip i Nicky angajau vrnd-nevrnd discuii politice i dup amiaza aceasta nu era o excepie. Au continuat s discute despre situaia internaional nc vreo 10 minute, pn cnd Philip, n cele din urm, ntrerupse conversaia. Dnd din cap negativ, spuse: Iat-ne din nou, Nicky, cum o plictisim pe biata Anne, cu toate chestiile astea aride despre politic i politicieni, de care ei prea puin i pas. mi pare ru, drag, se scuz el, i-i ntoarse afectuos privirea ctre Anne. Dar asta nu-i adevrat, izbucni Anne. Nu m plictisete. Se pare c uitai c am crescut cu politica n cas i c tatl meu a fost un fel de om de stat la timpul lui. N-am uitat, dar tiu c asta nu face parte dintre preocuprile tale. Philip se ridic i merse s stea lng Anne pe sofa. Lund-o de mn, spuse: i acun s trecem la lucruri mai importante... I-ai spus iui Nicky vestea cea mare? Anne spuse: N-am avut nc ocazia i m gndeam c ar fi mult prea drgu dac i-am spune-o mpreun. S-mi spun, ce? Nicky privi de la unul la altul, plin de curiozitate. Philip m-a cerut de soie, astzi. E-a doua oar, interveni scurt Philip. i-am acceptat adug Anne, cu faa radiind de fericire. n sfrit spuse Philip. Anne a fost n sfrit de acord s- mi devin soie. i chiar a fixat data. Vom avea o cstorie de Crciun, aici, n capel de la Pullenbrook. O, Anne, Philip, ce veste minunat! exclam Nicky cu mult sinceritate, i srind din scaun, travers camer i-i felicit. 188 CAPITOLUL XXI Nicky sttea n camera ei, pe scaunul de lng fereastr, scrutnd cu privirea grdinile de la Pullenbrook. De fapt, nu la ele se uita. Privirea ei era goal.

101

Ct ar fi dorit s nu fi venit aici astzi, s-i fi amnat vizita pn luni, aa cum iniial intenionase, cnd pornise ieri din New York. Cnd a sosit la Londra, cu o sear nainte, primul lucru pe care l-a fcut, dup ce s-a instalat la hotel, a fost s telefoneze la Pullenbrook. Anne era bucuroas la maxim s aud din nou de ea, dup ntlnirea ntmpltoare din Frana. Au discutat vreo cteva minute, i apoi mai mult, s-a autoinvitat de week- end, anunnd-o pe Anne c se afl n Anglia doar pentru cteva zile i c i-ar place so revad. Nerbdarea o copleise; nevoia ei de a vorbi cu Anne era mai mult disperat. Cui altcineva s-i mpart teribila bnuial ce-o frmnta n legtur cu Charles? Spre dezamgirea ei, apruse n aceast cas ntr-un moment cu totul special n viaa Ainei Devereaux. Ct de ngrozit ar fi s-i strice plcerea dezvluindu-i faptul c singurul ei copil, biatul pe care-l adora, nu se necase, aa cum credeau ei, ci dimpotriv, i regizase propria moarte! Fcnd aceasta, l-ar fi scos pe Charles duplicitar, mincinos, neltor, dezonorant. Un om de o cruzime slbatic care i produse mamei sale suferine i mhniri inimaginabile, ei, lui Philip, unchiului Geoffrey, ca de altfel tuturor celor apropiai lui. Desigur, el s-ar fi fcut vinovat de toate acestea, dac ntr-adevr era n via i tria sub o nou identitate. Dar nu putea arunca aceast bomb, tocmai n seara aceasta, aa cum plnuia. Nicky se sprijini de sticla geamului, lucrurile nvlmindu-i-se n minte. N-ar putea fi n stare s-i spun nici mine; va trebui poate s atepte pn luni ca s poat discuta cu ea. Nu c i-ar fi fost team s vorbeasc; pur i simplu nu dorea s-i rateze week-end-ul, va fi foarte greu, s-i pstreze calmul, amabilitatea i (falsa) detaare pentru nc cteva zile. Totui, trebuia de dragul Annei. Era o femeie att de drgu, att de sincer i onest, i merita puin fericire n acest moment al vieii ei. Nu, nu avea voie hodoronc-tronc s loveasc cu mciuca chiar acum; trebuie s-o menajeze deocamdat.. * Nicky mai sttu jumtate de or pe. Scaunul de lng fereastr, gndindu-se, rzgndindu-se. n cele din urm ns, se ridic n picioare i merse pn n mijlocul imensei sli, parcurgnd-o cu privirea rapid. Era plin de nuane de lavand, uoare roziuri i griuri de porumbel; o camer tandr, mai mult feminin, cu acuarele drgue pe perei i piese de mobilier pictate elegante i graioase. Cu tactul i nelepciunea ei caracteristice, Anne i alesese o camer pe care n-o mai ocupase niciodat nainte, n efortul de a-i uura povara amintirilor neplcute. Dar fiecare ungher al Pullenbrook rscolea ceva n ea... i oricum totul era neplcut. Chiar dac unele amintiri erau agreabile, chiar fericite... Patul masiv, n stil vechi, cu cuvertura de mtase n nuane de lavand i plapum de puf de aceeai culoare artau foarte ademenitoare, Nicky i scoase pantofii i se trnti pe ele. Trase plapuma peste ea, spernd s poat adormi un pic pn la mas. Dar gndurile nu-i ddeau pace. Ct se poate de firesc, Nicky i aminti de ultima dat cnd fusese aici acea vizit special care i-a zdrobit inima unul dintre episoadele cele mai triste din viaa ei, i amintirea ei era vie nc. Octombrie, 1986. O smbt de la mijlocul lunii. Sosise la Pullenbrook dimineaa. Ea i Anne pierduser mai multe ore la o uet, i nici nu observar cnd Inez aduse ceai n sala de oaspei, fix la ora patru, respectnd cu strictee acel ritual britanic tradiional. Fuseser prea rvite ca s se mai ating de ceai. Durerea ei ncepuse cu o zi mai nainte, cnd Philip apruse n New York pe neateptate, sunnd la u imediat dup ora zece. Coborse din Concorde n chiar dimineaa aceea i o limuzin care-l atepta, l adusese n Manhattan s-i spun vestea proast personal, la cererea Annei. Philip nu ezit nici o clip. i spusese ct putu de tandru c se crede c Charles este mort, se pare necat n largul coastei Sussex-ului n dreptul localitii Beachy Head, cteva zile nainte. Jaguarul su albastru deschis fusese gsit parcat prin apropiere n dup-amiaza zilei de miercuri. Se descoperise n el haina lui de ploaie i o geant diplomat ncuiat cu iniialele numelui su pe o agtoare din piele, prins de mnec. Numele de pe plcu spunea clar: Charles A. C. Devereaux i desigur poliia local imediat tiu pe cine s contacteze: mama sa, Lady Anne Devereaux de la conacul Pullenbrook.

102

Cnd ncuietoarea genii a fost forat de poliie n faa Annei, singurul lucru pe care l-am gsit nuntru a fost scrisoarea adresat mamei lui. n scrisoare se afla tot ce doreau s tie. Charles Devereaux i luase viaa; fr dac sau s vezi cum... nu! Totul era rspicat i explicit. Intenia lui de a se sinucide nu lsa loc la dubii. Trebuia totui s existe o investigaie din partea poliiei; asta era legea. Totui, poliia acceptase s in totul sub tcere pn va fi anunat logodnica lui Charles Devereaux din New York. Era una din dorinele Annei, de care eful poliiei locale, superintendentul Willis spusese c va ine seama, din respect pentru ceea ce reprezenta ea n Anglia. Philip i povesti toate acestea n acea oribil zi de vineri; atunci, brusc i definitiv, ntreaga ei lume se prbui. Era sub stare de oc, distrus complet cnd i telefona lui Arch la reea i-i spusese cu v) ce tremurnd c trebuie s zboare n Angiia imediat deoarece Charles se sinucisese. Atunci, din cauza tremurului continuu nu a fost n stare s mai vorbeasc i-i ddu receptorul lui Philip. Acesta i ddu toate detaliile i-i promise lui Arch c-l va ine la curent. Nu mult dup aceasta, ea arunc cteva haine ntr-o geant, mpacheta accesorii de toalet i machiat, cu ajutorul Gertrudei, care tocmai sosise s fac curat n apartament. Apoi, nainte de a porni spre Aeroportul Kennedy, Philip ncerc s dea de prinii ei, care se aflau la Cipriani, n Veneia, dar ei plecaser deja. Philip comunic numele su i numrul de la Pullenbrook, mpreun cu un mesaj urgent ca ei s-i telefoneze Annei de ndat. Pe la unu-jumtate ea i Philip erau la bordul Concordeului, decolnd spre Paris. Philip o asigurase c aceasta era ruta cea mai simpl i rapid spre Londra. Vor zbura patru ore, i vor petrece noaptea la Paris i smbt se vor urca n primul avion ctre Londra. Plouase tot timpul zborului deasupra Atlanticului. Philip se strdui din rsputeri s-o consoleze, dar fr prea mare succes. Totui, din cnd n cnd, avea momente de calm brusc i atunci i puneau aceeai ntrebare. De ce? De ce fcuse Charles acest lucru ngrozitor. Nici unul dintre ei nu gseau vreo explicaie, vreun motiv raional. La sosirea pe aeroportul Charles de Gaulle au nchiriat camere la unul din hoteluri i a doua zi la ora apte dimineaa, se mbarcar ctre Heathrow. De acolo au mers direct spre Pullenbrook unde-i atepta Anne, aflat nc sub oc. Mai trziu, n cursul zilei, Nicky o ntreb pe Anne dac numele ei fusese menionat n scrisoarea lui Charles. Anne ddu dezaprobator din cap, gest care exprima n acelai timp i marea ei tristee. Era de-a dreptul ncremenit: Charles se omorse fr s-i adreseze un ultim cuvnt. Acest lucru era de neexplicat. Prinii ei sosiser din Veneia, prin Londra, duminic. Erau plini de compasiune i mil pentru ea. i amndoi au fcut tot ce s-a putut s-o ajute n felul lor afectuos i consolator. Pn la urm, ea i Anrse s-au ajutat una pe alta cel mai mult. Cel mai mare sprijin tot ele i l-au acordat. A stat cu Anne mai multe sptmni, cele dou nedesprindu-sei navetnd ntre Pullenbrooki apartamentul Annei din Eaton Square. n timpul acestei perioade dificile i dureroase pentru ambele, lucrurile deveniser extrem de clare. Charles fcuse intenionat aceast. i pusese afacerile la punct cu grij: apartamentul su din Knightsbridge fusese vndut, aciunile pe care le deinea la compania s privat din Londra, de vin-import, fusese cedat partenerului su; iar cele din reeaua european a companiei fuseser cumprate de partenerul spaniol. n final, fcuse un nou testament, cu cteva sptmni nainte de moarte. i lsase totul mamei. Permanent de atunci, timp de aproape trei ani, se ntrebase de ce s-a sinucis, dar nu fusese n stare s-i ofere un rspuns, cel puin unul acceptabil. La un moment dat, durerea ei iniial fusese nlocuit cu mnia, lucru care o deranja foarte mult. De mai multe ori cnd se afla n New York i nu avea misiune n strintate, a mers s consulte un psihiatru care i fusese recomandat de Arch. Vroia s neleag mnia care o cuprinsese i o rodea ca un vierme. Psihiatrul, doctorul Alvin Foxgrove, i explicase rbdtor, c majoritatea oamenilor care fuseser apropiai sau afectiv implicai de cei care au comis un suicid, n mod inevitabil, simt aceast devastatoare mnie i c reacia este perfect normal. Aflarea acestui lucru o ajutase cumva, mai ales c Dr. Foxgrove i spusese c aceast stare i va dispare n cele din urm. n cazul ei, ns, nu se adeverise, ngrozitorul adevr era c tria nc aceast stare

103

de mnie n adncul sufletului su. Dup un timp, Nicky reui s-i ndeprteze gndurile de trecutul ei i se concentra asupra prezentului. ntotdeauna o intrigase faptul c nu i-au gsit corpul... dei Charles putea foarte bine s fi fost dus n larg, n Canalul Mnecii, i nghiit de ape. Aa s fi fost oare? Acum, planul ei era s stabileasc exact ce se ntmplase. Dup ce vorbise cu Anne, urma s se ntoarc la Londra, i de acolo s zboare spre continent. Era decis s-i foloseasc abilitatea de jurnalist pentru a rezolva misterul morii lui Charles Devereaux, pentru a descoperi odat adevrul. 194 CAPITOLUL XXl O or mai trziu, pe la 7, schimbndu-i costumul safari cu o rochie de mtase albastru marin, pantofi cu tocul nalt i perle, Nicky cobor la parter pentru a servi aperitivele de dinaintea cinei. Nici Anne i nici Philip nu se vedeau nc, cnd se uit nuntrul slii de oaspei; dar cnd arunc o privire pe fereastr o zri pe Anne afar. Nicky travers micul foaier i iei prin ua lateral care ducea spre teras. Aceasta se ntindea pe tot peretele din spate al casei, cu deschidere ctre Colina Iubitului i South Downs. Anne se ntoarse pe jumtate i privi peste umr n direcia pailor lui Nicky, faa ei luminndu-se instantaneu de plcere. Ah, tu eti, drag? Tocmai m gndeam la tine ni spuneam ct de bucuroas sunt c te am aici cu noi, n week-end. Este minunat c te vd, Anne, rspunse Nicky cu sinceritate. nc de cnd se despriser n Frana, se simea vinovat pentru faptul de a fi neglijat-o i intenionase s se opreasc s-o vad n drumul ei spre Paris i Province, n septembrie. Apoi, cnd Charles Devereaux se uitase brusc la ea de pe micul ecran n urm cu cteva seri, avea un motiv n plus s vin la Pullenbrook s vorbeasc cu Anne. i revizui prin urmare planul, devansndu-l cu dou sptmni. Dregndu-i vocea, Nicky spuse rar, cu o autentic sinceritate: mi dau seama c am fost rea cu tine n ultimul an i jumtate, n-am mai meninut legtura. n fine, mi pare ru pentru asta, Anne. N-am nici o scuz. Desigur, e adevrat c am fost plecat n diverse misiuni n strintate, ca reporter n cele mai fierbini zone ale lumii, dar nu invoc asta pentru a-mi ascunde neglijena. Uneori o fac, acum nu este cazul, cel puin nu cu tine. Adevrul este c a fost mai uor s nu te vd. Mai uor pentru mine. tiu asta, replic Anne linititor. i neleg situaia perfect. Vzndu-m, fie aici, fie la Londra, sau chiar la New York i-ai fi prelungit doar agonia. Dat fiind aceast situaie, cred c-a fost nelept din partea ta s m evii. i-a permis s ncepi totul din nou. Da, e adevrat. Totui, am dat dovad de egoism. Urm o pauz nainte ca Nicky s se aventureze cu precauie. Cum... Cum ai reuit s faci fa situaiei n acest timp? Am avut mult sprijin din partea lui Philip, de la frate i de la familia lui. i m-a ajutat i casa -Anne ntrerupse dnd din cap nemulumit. Oh, drag, iar vorbesc despre cas ntr-un fel bizar. Ce vreau s spun, de fapt, e c m-am implicat ntr-un proiect care are legtur cu casa, i care mi d de furc destul. Este captivant i nc mai lucrez la el. Ce fel de proiect? ntreb Nicky curioas. Biblioteca. Am hotrt s pun ordine n haosul de acolo i s cataloghez miile de cri... Sunt unele exemplare vechi, inclusiv cteva incunabule i firesc, a trebuit s apelez la competena unui specialist. Oricum, n primele luni am dat de jurnalele unor membri ai familiei Clifford, mai ales femei, care le-au inut de- a lungul secolelor. Auzisem vag de ele, de la bunicu, dar nu le citisem niciodat. Inutil s-i spun, m fascineaz aceste jurnale cu nsemnri. i n momentele mele cele mai proaste m afund n lectura lor i-mi amintesc de acele generaii de temei Clifford care au trit naintea mea i care au trecut prin attea, au pierdut pe cei dragi: soi, fii, tai, frai... fiice i mame i surori. Gndete-te doar strmoii mei au

104

supravieuit invaziei armatei spaniole, rzboiului civil, ciuma cea mare i multe altele... rzboaiele care au urmat, extraordinarele schimbri din Anglia, ca i tragediile din familie. n pofida acestor ntmplri ei au continuat cu stoicism i au supravieuit. Cred c pur i simplu refuz s cedez, s m las prad durerii. i asta din mndrie. Vezi, ferreile Clifford mi-au oferit un exemplu demn de urmat. Nicky ddu din cap aprobator i vru s-i mai pun nite ntrebri n legtur cu jurnalele, cnd Anne oft adnc i privi n deprtare. O privire pe care se citea o durere att de adnc, nct Nicky vru s-i ntind braul s-o cuprind. Dar se opri. Dup o clip, Anne spuse: Este un lucru ngrozitor s-i pierzi unicul copil... ceva la care niciodat nu te-atepi, tii, Nicky. ntotdeauna crezi c tu eti cea care vei muri prima. Asta este, de fapt, i ordinea fireasc a lucrurilor..., vocea i se pierdu n aerul apstor de sear, fraza ei rmnnd neterminat. Din nou, i ainti privirea undeva departe, apoi, mai mult pentru ea, opti Am crezut ntotdeauna c un copil, copii, sunt justificarea vieii... c ei i dau sens, c pentru ei merit s trieti. Nicky constat c nu poate s vorbeasc. Simi brusca, copleitoarea tristee a celeilalte femei cu deosebit acuitate i ochii i se umplur de lacrimi. nghiind cu greu, luptndu-se din rsputeri s se stpneasc, o apuc impulsiv pe Anne de mn, strngnd-o n a ei, dorind s-o consoleze cumva. n cele din urm, Anne i ntoarse capul i o privi pe Nicky atent. Un zmbet- abia perceptibil i apru pe buze, apoi dispru. Spuse, cu aceeai voce linitit ca nainte: Am fost att de bucuroas cnd te-am vzut cu un alt brbat n Les Baux, Nicky. Mi s-a i i-dicat o piatr de pe inim, ca s-i spun adevrul. Pentru mine nsemna c i-ai revenit. Sper c nu mi-o vei lua-o n nume de ru, dac te ntreb ct de serioas e treaba? Nicky ezit un moment, apoi spuse: Nu sunt sigur. Cred c ar putea iei ceva. Clee mi-a spus efl m iubete. Dar tu, tu ce simi? l cunosc pe Clee de doi ani; mi este cel mai bun prieten, i mi-e foarte drag. ns legtura noastr romantic dureaz doar de cteva sptmni i nimeni mai mult dect mine n-a fost mai surprins de cele ce se ntmpl. Da. Ca s-i rspund la ntrebare. Cred c sunt ndrgostit de el. Sunt fericit s aud asta. Cu siguran, n-am nici un dubiu n ceea ce privete sentimentele lui Clee fa de tine. Se vedea de la o pot, dup felul cum te privea. Anne i strnse mna i apoi i ddu drumul. Te ador, Nicky. Dragostea nu e suficient pentru a face o relaie s funcioneze ca i cstoria, totui... multe alte lucruri sunt extrem de importante... dac ai de gnd s-i petreci restul vieii cu cineva. Este foarte adevrat, ncuviin Anne. Dar preai s fii n largul tu n compania lui. Evident, suntei potrivii, avei aceeai meserie, preocupri desigur, acesta este un punct ctigat. O sprncean blond i se ridic, n timp ce privea la Nicky ntrebtor. Este. Pe de alt parte, cariera mea ar putea avea anumite dificulti pe termen lung. Nimic n lumea aceasta nu poate nlocui un om bun, izbucni Anne, i apoi rse linitit, mai mult pentur sine. Uite cine vorbete?!? Eu, eu care am inut n ah un om bun, atia ani! Aplecndu-se spre Nicky, adug Urmeaz-mi sfatul, s nu faci ce-am fcut eu. Nu sta pe gnduri. De-abia astzi mi-am dat seama c ar fi trebuit s m cstoresc cu Philip, cu ani n urm. O sfredeli cu privirea pe Nicky, i cu o voce hotrt, spuse Trebuie s-i trieti viaa, Nicky. Apuc-o cu ambele mini. Profit de orice clip. Deoarece, nainte de a-i da seama, anii vor fi trecut, vei fi mbtrnit, obosit, plictisit i va fi prea trziu. Mult prea trziu. Dup 30 de ani timpul pare a trece foarte repede. Am nceput s observ asta recent. i mai e ceva, continu Anne. S nu-i sacrifici o relaie, care merge bine, pentru carier. Ai putea s-o sfreti singur, dac-o faci. i ai ncredere n mine Nicky, singurtatea este lucrul cel mai ngrozitor. Este un alt fel de moarte. Anne i sprijini cotul de balustrad i privi spre South Dowas, meditativ. Urmrind-o, Nlcky se gndi c n-o vzuse niciodat artnd aa de bine ca n seara asta. Purta o rochie de mtase de un roz intens carei punea n eviden i mai mult tenul ei fin, britanic, un rnd dublu de perle i cercei cu nestemate. Dup prerea lui Nicky putea trece uor ca o femeie de 40 de ani; pe lng minunatul e? Pr blond, o piele

105

incomparabil, nici un rd, ea avea o constituie zvelt i picioare foarte frumoase, cu glezne bine arcuite. Pe neateptate, Anne se ndrept din spate i privi ia Nicky. Cu un zmbet amar, spuse mhnit: Oh, Nicky, am fost o proast cu ani n urm. nc din primii ani de vduvie a existat un brbat pe care i-am iubit i cu care ar fi trebuit s m cstoresc. El dorea mult asta, dar au fost anumite obstacole... Aa c l-am respins i, ntr-un anumit fel, am ajuns s regret. i apoi, acu vreo douzeci de ani, cnd aveam 38, un aii brbat apru n viaa mea. ineam la el muit, Ia fel i el, dar l-am respins, din cauza, ej bine, n-are importan de ce, realmente nu e important. n ambele situaii am ales s fiu singur, i drept rezultat am trit ani de singurtate ngrozitori, pn la ntlnirea cu Philip. Aud bine sau numele meu e luat n derdere? ntreb Philip galnic, n timp ce-i fcu apariia pe teras. Cele dou femei se ntoarser spre el i Anne spuse, lsBa, deloc, drag. Pur i simplu povesteam lui Nicky ct singurtate i nefericire ara trit nainte de a intra tu n viaa mea. Philip prea afectat de cuvintele ei, dei nu fcu nici un comentariu. Ddu, simplu, din cap i-i puse mna pe spate, inndu-l strns. Expresia Annei era afectuoas, n timp ce-l privea i simi nevoia s explice Vorbeam cu Nicky despre Cleeland Donovan i-i spuneam ct de fericit sunt c e cu. El. Ct de fericii suntem amndoi. i uurai, spuse Philip, oferindu-i lui Nicky zmbetul lui cald. Ne fceam attea griji n legtur cu tine, draga mea, ntorcndu-se spre Anne, continu V ateapt. ampania n sala de oaspei. Nu intrm? Anne zmbi i aprob, dup care l apuc pe Philip de bra Da, s mergem! * Mult mai trziu, dup ce ampania fusese consumat, cei trei se aezar n jurul mesei rotunde din mica sufragerie de familie pe care Anne o folosea pentru serile intime. Inez a servit cin uoar pregtit de Pilar i ntre calcanul la grtar i puddingul de var, Philip i Anne se npustir asupra lui Nicky cu ntrebri despre venirea ei. Nicky vorbi de sejurul ei n Beijing i povesti cteva lucruri ntmplate acolo. Preau deosebit de afectai cnd li s-a povestit despre Yoyo i Mi, moartea lui Mai i dispariia ulterioar a lui Yoyo. Clee i cu mine i Arch i echipa, mai avem speran i ne rugm ca el s apar i ndjduim c sa folosit de banii pe care i-am dat, mrturisi Nicky. Clee crede c va reui s ajung n Hong-Kong. i eu sunt de aceeai prere. Este locul cel mai probabil remarc Philip dnd din cap gnditor. ntre Beijing i Hong-Kong exist o reea care funcioneaz n clandestinitate aa mi s-a spus cel puin. Dac Yoyo are guanxi, cu alte cuvinte legturi, ar putea s se strecoare. Sau cum ar spune tata, cnd ai relaii, totul e posibil. Yoyo e destul de iste, dac oamenii reuesc s ias de acolo, de ce n-ar iei i el? Ct de tragic a fost moartea tinerei femei! murmur Anne. Aa cum prezini tu faptele, Nicky, armata chinez s-a purtat foarte dur. Sunt brutali, criminali, cruzi. ntrec orice imaginaie. Clee are suficiente dovezi pe film. A putut face sute de fotografii, deoarece erau aa de ocupai cu asasinarea propriului popor, oameni nevinovai, nct n-au avut timp s-i confite aparatul. Reinei, autoritile i-au distrus alte trei aparate n zilele dinainte de masacru. Oricum, a fcut o carte uluitoare despre Tiananmen cu acele fotografii, iar eu i-am scris introducerea. Se numete Copiii primverii din Beijing i i face prul mciuc cnd te uii la fotografii. V voi trimite un exemplar, cndva fi publicat anul viitor. Mulumesc, spuse Anne. Am urmrit multe din reportajele lui Kate Adie de la demonstraiile studeneti la BBC, spuse Philip. Cnd urmream, eu i cu Anne, am fost consternai de balt de snge de acolo. China a primit o bil neagr urcndu-i toat lumea n cap. R. P. Chinez a avut ochelari de cal. Da, violarea drepturilor omului n R. P. C. a fost i este strigtoare la cer insist Nicky. Philip ncuviin i lu o nghiitur de Pouilly Fume, aruncnd o privire ntrebtoare ctre Nicky; schimb subiectul. i de ce te afli n Anglia. Nicky, n vacan sau pentru afaceri?

106

Un pic din ambele rspunse Nicky rapid i trebui s den dovad de o stpnire enorm de sine, ca s nu menioneze numele 1 ui Charles. Sper s iau un interviu mai extins primului ministru, improviza ea i continu n grab: Anul viitor, nu acum. Arch a vrut s ncep s vorbesc cu anumite persoane mai nainte. tii, preparativele anterioare interviului. i acum pot s-i fiu de ajutor? ntreb Philip. nc nu prea tiu cum. O s-i spun mai trziu. Pe moment vreau s-mi pun n ordine ideile, s fac mai nti o apreciere vizual i de coninut a situaiei. Nicky se aeza din nou, simindu-se uurat c n-a spus ce nu trebuie. D-mi de veste cnd ai nevoie de ajutor, spuse Philip. tii c voi face tot ce pot. Mulumesc, Philip, apreciez mult asta, eti foarte drgu. Servim cafeaua n camera de oaspei? spuse Anne mpingnd scaunul n spate i ridicndu-se. Desigur fu de acord Philip. Anne i strecur braul sub al lui Nicky n timp ce ieir din sufragerie i traversar foaierul. Munca ta este foarte periculoas, Nicky. i tu nu te dai napoi de la nimic, cel puin aa mi se pare. Nu-i este fric niciodat, darling? Cnd fac reportaje pe viu, nu. Doar dup aceea. Admise Nicky. i cu Clee se ntmpl acelai lucru, ca de altfel c i cu ceilali gazetari, Anne. Presupun c suntem att de concentrai, att de implicai n ceea ce facem, nct nu mai avem timp s ne fie fric. 202 CAPITOLUL XXIl Anne, a vrea s vorbesc cu tine ceva, spuse Nicky, zbovind n pragul bibliotecii duminic diminea. Dup o noapte nedormit se rzgndise i dorea s vorbeasc cu Anne acum. Nu putea atepta pn luni. Anne sttea lng o mas de mahon, culegnd petalele de trandafir czute, i ridic capul, privi ctre Nicky i ncruntndu-se uor spuse Pari extrem de serioas. E ceva n ntregul? Da, cred c da, murmur Nicky intrnd n camer. Unde este Philip? A vrea i ei s-aud ce am de spus. Sunt aici, spuse Philip din adncul unui scaun de col din piele, tocmai n captul cellalt al camerei. Nicky auzi fsitul ziarului nainte s-i apar capul de dup scaun. Se ridic n picioare, mpturi ziarul i-l ls s cad jos pe parchet peste celelalte, grmad. Anne puse pumnul de petale de trandafir ntr-o scrumier i se altur lui Philip care sttea n faa emineului. Cei doi schimbar priviri, apoi se aezar mpreun pe o sofaChesterfield; Nicky se aez i ea pe una identic vis-a-vis de a lor. Anne i Philip i concentrar atenia asupra ei, expresiile lor fiind tensionate. Anne spuse: AAi o privire ciudat, Nicky, ce este? nainte de a v spune a vrea s v explic ceva. Dup ce neam ntlnit ntmpltor n Provence am vrut s vin s te vd i plnuiam s-o fac la sfritul lui august, n drum spre Paris, unde urma s m ntlnesc cu Clee. Apoi, cu cteva seri n urm, la New York, s-a ntmplat ceva care m-a fcut s-mi schimb planurile. Am hotrt s vin cu cteva sptmni mai devreme deoarece trebuie s-i vorbesc neaprat, Anne. i ie, Philip. Spune-ne te rog despre ce este vorb, insist Anne. Nicky trase adnc aer n piept i-i ddu drumul. Cu patru zile n urm, miercuri seara, m aflam acas n apartament, urmrind programul de tiri internaionale la televizor. Corespondentul nostru de la Roma transmitea un reportaj despre un incident armat la o ntrunire politic de lng Roma. Am citit despre asta n Daily Telegraph, numrul de joi, interveni Philip. S-a speculat c ar putea fi o ncercare de asasinat... din partea unui membm al partidului de opoziie. Nu- i aa?

107

Da, e corect - rspunse Nicky. Dar s continui. n timp ce Tony Johnson, corespondentul nostru din Roma era spre sfritul reportajului, camer s-a mutat de la el i a trecut la scene din zona imediat apropiat. S-a tlxat asupra unei figuri din mulime. Nicky s-a aplecat n fa frngndu-i ikp trie i termin, calm dar apsat: era Charles, figura din n-. Ultime era Charles. Tresrind Anne se trase napoi, cu gura cscat uitndti-se la Nicky. Era nspimntat, att de nfricoat nct. Nu iu n state s spun nimic. Philip exclam: Pentru numele lui Dumnezeu, Nicky, cum ar puii, i fi Charles? Se mplinesc trei ani n octombrie, de la mu... j sa. Noi tim c s- a necat n dreptul lui lieachy Head. Aa s fie oaie? Nicky i arunc lui Philip o j mire cercettoare. Cadavrul nu a fost gsit niciodat i asn m-. I intrigat ntotdeauna. Spre surprinderea ei vocea i era jn i fect egal i ea continu pe un ton calm: nu avei nici o\tti. I c. 1 nu m credei. Eu nsi nu mi-am crezut ochilor cnd i-am v/iat, privindu-m fix de pe micul ecran. Oricum, orice ari jtiuc... Dac zici c Charles este n via, atunci crezi c sj-a nscenat moaitea? o ntrerupse Anne cu o voce din ce n ce mai puternic, dar neputndu-j ascunde o nelinite hi usca. De ce s fac fiul meu una ca asta? Nu tiu, Anne. i cum ar fi putut s-o fac? ceru Anne o explicaie, cu o privire ptrunztoare. Am ncercat s-mi imaginez cum... ar fi fost destul de uor pentru el. Cum? spuse Philip privind-o cu coada ochiului. Spunene cum? Charles putea s fi avut un complice, spuse Nicky, ntorcndu-i privirea lui Philip. Cineva care l-a ajutat s-i regizeze moartea i dup aceea a disprut. Persoana aceea, fie brbat, fie femeie, putea s fi fcut unul din aceste dou lucruri: fie c l-a urmat pe Charles pn la Beachy Head; Charles ar fi parcat Jaguarul unde ar fi fost uor de reperat i apoi complicele lui l-a dus napoi la Londra. De acolo, Charles n-ar mai fi avut nici o problem s plece n Europa fie cu avionul, fie cu trenul, folosind un paaport fals. Art Nicky. Ca variant, complicele putea s-l fi ateptat ntr-o barc n largul mrii, lng Beachy Head. Charles putea uor s\mte pn' la barc, de unde era apoi urcat n barc i trecut pei, Canalul Mnecii ntr-un port franuzesc. Pare un pic deplasat. Cum a spus Anne mai nainte, de ce Dumnezeu s fi fcut Charles aa ceva? Nicky scutur din cap, apoi ddu uor din umeri: Mi-am stors creerii, dar n-am putut gsi un motiv rezonabil. Kzit o fraciune de secund i; ipoi continu. Poate s nu fie adevrat, dar m-am gndit n unul. i care i acela? tresri Anne un pic alarmat cu ochii inta la Nicky. A vrut s nceap o nou via spuse Nicky. Dar e ridicol ' ip Anne nfierbntndu-se. Era ndrgostit de tine, pe mnctul de a se cstori i dup toate <'if nele Charles prea un brbat fericit; viitorul i sttea n fan\ Ce spui este adevrat, recunoscu Nicky. Dar numai la suprafa. Fu rndul ei s-i ntoarc Annei o privire lung, nelegtoare. Apoi i spuse apsat: Deoarece, fie c s-a sinucis, fie c a disprut, el nu era fericit n via. Dac ar fi fost, n-ar fi comis nici una din fapte. Prin urmare, trebuie s presupunem c era nemulumit de toate n via, inclusiv de mine. Anne privi ca i cum ar. fi fost pe punctul s spun ceva, dar apoi se rzgndi. i uguie buzele, uitndu-se prelung la Nicky, n linite, frmntndu-i degetele n poal. Ceea ce spune Nicky nu este lipsit de sens daring, se ntoarse Philip ctre Anne, lundu-i minile ntr-ale lui. De fapt, am czut de acord acum trei ani c Charles trebuie s fi fost extrem de nefericit, temporar, chiar deranjat psihic, probabil, ca s-i ia viaa. Acum Philip i arunc o privire lui Nicky i anun cu o voce ferm: ceea ce i cred c a fcut. tii, draga mea, se spune deseori c fiecare dintre noi avem un dublu, eineva care ne seamn perfect, care triete undeva pe pmnt. N-ar fi posibil s fi vzut un om la televizor care s semene perfect cu Charles? Philip are dreptate! exclam Anne. Zu c are, Nicky drag! Fiul meu s-a sinucis n timp ce

108

echilibrul minii sale era cltinat; n legtur cu ceva, n fine. A vrea s pot, realmente, crede n asta. Dar trebuie, este spre binele tu, i spuse Arme aplecndu-se din nou n fa. Alegndu-i cuvintele cu grij, ea continu: este un fapt binecunoscut c tinerele femei care rmn vduve, deseori au un sentiment de vinovie cnd ncep o nou legtur cu un brbat. Chiar dac nu te-ai cstorit cu Charles erai pe punctul de a o face. Probabil c te simi vinovat n faa lui Clee i creznd c Charles este n via caui motive de a o rupe cu Clee... Nu-i aa c... Nu, Anne, nici vorb, rspunse Nicky cu ndrjire. Mai nti de toate, nu m simt vinovat pentru legtura cu Clee. n al doilea rnd nu-mi iau dorina drept realitate creznd c l-am vzut pe Charles viu, la televizor. tiu ce-am vzut, sau mai degrab pe cine am vzut. Oamenii care dispar dia propria lor voin i-i asum anumite identiti noi, trebuie s fie ngrozitor de dezaxai i rspunse Anne. Fiul meu nu a fost aa ceva i nici nu s-ar fi purtat att de crud cu mine sau cu tine... ei bine, ne iubea pe amndou. Nicky scotoci prin poet i scoase un plic. Miercuri noaptea eram i eu tot att de stupefiat cum suntei i voi acum, dar dup ce mi-am revenii, am dat o fug la birourile televiziunii unde am rugat pe unui din tehnicienii din studicu s mai pun o dat secvena din Roma. Mi-a dat un stop- cadra cu Charles. Cu alte cuvinte, s-a oprit exact Ia imaginea n care aprea el, aa c am putut s-i studiez chipul timp de cteva minute. Am luat o fotografie pentru mine cu aparatul su, pe care a developat-o n aceeai noapte i mi-a dat-o n dimineaa urmtoare. ntre timp, mara ntors acas i am comparat fotografia fcut de mine cu una din fotografiile lui Charles. Nicky deschise plicul i scoase de acolo mai multe fotografii. Dndu-i una lui Anne, ea explic: Aceasta este fotografia pe care am luat-o eu de pe filmul de la televiziune. Aa cum putei vedea, prui lui este mai nchis dect al lui Charles i are i musta. i ddu imediat o a doua fotografie lui Anne, continund: i acesta este Charles, n sudul Franei n anul... morii sau dispariiei sale. Ceea ce arn fcut este s-i nnegresc prul i s-i pun o musta, exact ca a individului de la televiziune. Uit-te atent la cele dou fotografii, Anne. Sunt convins c este una i aceeai persoan. Oh, nu tiu ce s zic, spuse Philip cu un gest de respingere. O prob ct se poate de neconvingtoare, nu credei? Anne era tcut. Studia imaginile gnditoare. Nicky spuse: Lat i cealalt fotografie cea pe care a fcut-o tehnicianul n studio. Este mult mritai mult mai clar. Evident, brbatul din Roma este Charles. Charles foarte puin schimbat. Uitai-v atent, nu se poate nega asta, Anne. Exist, ntr-adevr o asemnare, recunoscu Anne calm. Dar nc nu sunt convins c este Charles. Cum ar putea fi? De ce ne povesteti toate astea, Nicky? Ce-ai vrea s facem, ntreb Philip, uor nervos, chiar iritat, aa, deodat. Nu tiu, mrturisi Nicky, n-aveam altcuiva cui s-i spun. i n definitiv, voi doi l cunoteai pe Charles cel mai bine. Suntem foarte ngrijorai pentru tine, draga mea, murmur Philip, dnd din cap cu tristee. i sunt sigur c i Anne este. Da, sunt, ncuviin Anne. Philip continu: mi este clar c realmente, ntreaga poveste te-a ntors pe dos. Pari s crezi cu adevrat c Charles este n via. A vrea s nu mai persiti n aceast credin, Nicky. Nu-i faci dect ru, ie nsi. O dat pentru totdeauna vreau s-i spun c nu cred c Charles Devereaux este viu. i nici tu, Anne, darling, nu-i aa? Absolut de loc. Ascult, Nicky, spuse Anne, adoptnd un ton afectuos. Charles nu poate fi dect

109

mort. Crede-m pe cuvnt, te rog. Sunt mama lui... a ti instinctiv, n adncul sufletului meu, dac ar fi n via. Nu trebuie s te lai obsedat de Charles n feiul acesta. Las-l s se odihneasc n pace, e spre binele tu i al lui Clee. Ai o via nou de dus cu el, Charles reprezint trecutul. Las-l s rmn trecut. Nicky i roti privirea de la Anne la Philip, i le surprinse privirile pline de simpatie, dar i ngrijorare. Brusc, i trecu prin cap ideea c ei ar putea crede despre ea c nu e n toate minile. Oricum, ce altceva s le mai spun despre Charles? Oft nainte de a ncepe din nou. V-am adus fotografiile pentru c eram convins c vei vedea ce vd i eu... ateptam s-mi ntrii convingerea, cnd colo... Cred c neleg... Cumva... Anne se ridic i veni s se aeze lng Nicky pe sofa. O lu pe Nicky de mn, cu o expresie de ngrijorare i afeciune. Dup un timp, Anne spuse rar, cu o voce tandr S ncercm s vedem ce fel de om era. Charles era persoana cea mai drgu, cea mai afectuoas... tii asta din propria-i experien, fr s-i mai spun eu. i era un om n care puteai avea oricnd ncredere. Doamne Dumnezeule! Ce om de cuvnt era! Toi cei ce-l cunoteau spuneau despre el c odat cuvntul dat nimic nu-l putea schimba. Un adevrat gentleman, n sensul cel mai bun i mai nobil al cuvntului. Niciodat n-a triat. Era un lucru cu totul strin firii sale. Anne fcu o pauz, cu ochii ei albastru-deschis umplui de lacrimi, pe msur ce-i amintea de fiul ei, calitile lui i tot ceea ce simboliza el. Charles era un om att de bun, Nicky, un om la locul lui, fr nici un defect. Cu siguran nu era duplicitar. Eu l-am nscut, eu l-am crescut i mi cunosc fiul extrem de bine, mai ales fiindu-i singurul printe care s-a ocupat de el. Vocea ncepea s-i tremure, dar ea continu Nimic, nimeni nu m va convinge c Charles i-a regizat dispariia. Simplu ca bun ziua! tiu c n-a fcut-o. Nici nu putea s-o fac, nu Charles Devereaux care a fost fiul meu, nu! Anne nghii cu greu, i terse lacrimile, strngnd din pumni. Oh, Anne, ultimul lucru pe care l-am dorit a fost s te ndurerez, te rog, crede-m!, spuse Nicky cu mhnire, contient de amrciunea crescnd a lui Anne. Trebuia s vin s v spun... Bnuiesc c m credei nebun... Nu, i tiu c nici Philip nu crede asta, replic Anne cu o voce zdruncinat. Bineneles c nu! exclam Philip, zmbind lui Nicky. i nici c Charles ar fi n via, nu cred. ntreaga idee mi se pare deplasat, Nicky, aa cum am mai spus-o nainte. Absurd de fapt! Au mai fost oameni care au disprut, i nu s-a mai tiut nimic de ei, insist Nicky, incapabil s renune. Lordul Lucan, de exemplu, al crui corp nu a mai fost gsit niciodat. Din cele ce tiu, Lucan putea s triasc, bine-mersi, oriunde pe glob: America de Sud, Bora Bora, Africa neagr. Sub o nou identitate, desigur. M ndoiesc dezaprob Philip vehement Sunt sigur c Lucan e mort c s-a necat, aa cum crede tost lume i din momentul dispariiei sale. Dar ce spunei de John Stonehouse, membru n Parlamentul Britanic? Ce inteligent a disparat v amintii? n anii '70, adug Nicky rapid. Ah, dar a fost n cele din urm gsit1' contraatac Philip. Anne spuse copleit de mhnire Nicky, n aceste fotografii nu este Charles. Crede-m, nu e el. Fiul meu este mort. 210 CAPITOLUL XXIV Duminic dup-amiaz Nicky se duse la plimbare pe domeniile Pullenbrook. Mai devreme, ea, Anne i Philip serviser prnzul stnjenii, toi trei evitnd cu grij subiectul Charles. Numai Philip prea interesat de mncare. Ea i Anne mai mult ciugulir din felurile de pe mas i Nicky fu bucuroas s sar peste pudding, refuznd politicos cafeaua i apoi scuznduse. Simea nevoia s rmn singur. Acum, c era afar n aria soarelui respir mai uor i ncerc s risipeasc tensiunea care-o copleise n ultimile ore. Pe neateptate, trecutul o nvlui din nou, o ademenea o atrgea ctre grdina de trandafiri. Se ntoarse i o lu n direcia aceea. Cnd sosi la vechea poart de lemn, aezat ntre zidurile de piatr, ntinse mna spre mnerul din fier forjat, l aps i deschise poarta. ase trepte de piatra duceau direct n

110

grdin i cnd calc pe ultima rmase nmrmurit de splendoarea ce se ntindea n faa ei. Mai erau i alte grdini la Pullenbrook, dar pentru Nicky aceasta era cea mai frumoas. ngrdit de ziduri de piatr nalte i cenuii, straturile de trandafiri aflate sub nivelul solului se ntindeau ordonat, avnd parcele diferite n funcie de soiurile de plante sau trandafiri, sau alte flori. Nicky tia c planul construciei grdinii dateaz din sec. 18, inclusiv rsadniele, acelei arii ornamentale unde straturile de flori i aleile formau un model aparte. Chiar n mijlocul grdinii se afla o mic peluz verde pe marginile creia se gseau tufele de trandafir, rsadniele i straturile de flori se ntindeau dincolo de tufe, pe toate cele patru laturi. Trandafirii agtori inundaser zidurile, ntr-o combinaie de roz, acoperind ntreaga palet cromatic de la sngeriul ntunecat pn la rou aprins. Sub ziduri creteau hibrizi de trandafiri de ceai i floribunda plus trandafiri albi metalici Iceberg pe care Anne i nconjurase cu lavand. Straturi cu fel de fel de plante demodate alternau cu ierburi medicinale cum ar fi isopul, cimbrul, rozmarinul, lmia sau flori ca garoafele, panseluele, violetele i cistus. Ideea de a combina plante i ierburi cu trandafiri i alte flori era n spiritul grdinilor de demult, de pe vremea Stuarilor sau Tudorilor. Dar dincolo de frumuseea i parfumul ei, grdina de trandafiri avea o semnificaie aparte pentru Nicky. Aici l ntlnise pe Charles prima dat i mai trziu tot aici j-a dat seama c e ndrgostit de el. Mai mult, ntr-o sear, n timp ce se plimbau pe alee, Charles a cerut-o n cstorie. Acum Nicky nainta, trgnd n piept mireasma dulce i puternic a trandafirilor i se simea copleit. Automat se ndrept spre banca veche din lemn, care era ntr-un boschet din colul t'i. Idinii, sub ziduri. Deasupra lor i lsa umbra un sicomor. Ay. 'zndu-se i rezemndu-se, nchise ochii i se ls n voia gndurilor. Deschise ochii din nou dup un timp i privi spre cer. Era un cer imaculat, fr pic de noii. O imens ntindere de un albastru desvrit pe care Charles l identificase drept culoarea oprliei i cu care tot el spunea se potrivete culoarea ochilor ei. Mirosul trandafiri lor era mai ptrunztor ca oricnd i undeva n apropiere se auzi bzitul unei albine ce dansa n aerul mblsmat, ntr-o asemenea zi l ntlnise ea pe Charles Devereaux prima oar. Nenumrate amintiri o asaltau. Trecuser patru ani. Brusc i reamintea clar acea dup-amiaz de vineri, iunie 1985 cnd Charles a intrat n viaa ei. nchise ochii din nou, i c trind ntreaga zi, fiecare detaliu al ei, amintindu-i... amintindui... Un trandafir fr pereche, se gndi Nicky. Cel mai desvrit pe care l-am vzut. Era mare, de culoarea stins a galbenului de perle, i era deschis n ntregime cu decen fragil. Se aplec n fa, atinse uor cu vrful degetelor o petal catifelat. n acel moment auzi fsit de pai pe gazon i-i ntoarse capul. Cineva se ndrept spre locul unde se afla, un brbat tnr, cu puin peste 30 de ani. Apropiindu-se vzu c nu e mult mai nalt dect ea, vreo 1, 72 m nlime, suplu, dei cu o constituie bine fcut. Avea un ten de culoare deschis, cu toate c atunci cnd se opri observ ct de bronzat este, iar prul su, castaniu deschis, avea uoare uvie blonde datorate soarelui, probabil. Arta bine, vnjos i totui zvelt, cu pomei bine trasai, trsturi cumva costelive i un nas subire aristocratic. Eti fiica lui Andrew, spuse privi iul-o intens, nestrduindu-se s-i ascund curiozitatea i interesul. ntinznd mna, ea rspunse ncuviinnd: Nicky Wells Charles Devereaux, rspunse npucndu-i mna i strngnd-o ferm. Nicky se trezi privind o pereche de ochi verzi, ivi mai clari ochi verzi pe care-i vzuse vreodat. Ci i doi continuar s se uite unul la altul prelung, cu minile nc nedesprite. Nicky simi brusc, o copleitoare atracie ctre el. Faa sensibil, privirea lui, o atrgeau ca un magnet i imediat dori s, -l cunoasc mai bine. Continu s-o ptrund cu privirea. elul aceia hipnoticele a se uita la ea i ea tia c el e tot aiit de surpiin iii ea. Obrajii i se nfierbntar numai gndindu-se la el. i simi chipul nroit. Simea c se sufoc. Te-ai nroit, Miss Wells. Nu eti obinuit ea un brbat s te pi iveasc cu nedisimulat admiraie? Nicky rmase cu gura ntredeschis. Amuise complet i i venea s intre n pmnt de ruine. Maniera aceea direct. Neinhibat de convenii sociale! Mergi drept la int fr pregtiri inutile i obositoare. Trebuie s ai tupeu, chiar' obrznicie, ceea ce pentru un englez nu-i de mirare mai ales cnd e vorba de un

111

aristocrat se gndi ea, zmbind n sine. Nu putea s spun c nu-i place genul! Era reconfortant, chiar tonic i intonaia aceea a pturii nobile englezeti era o ncntare s-o asculi! Frumoas, melodioas vocea unui actor shakesperian. Mult culoare, ritm, caden. Richard Burton, se gndi ea. Da, vorbete ca el! Charles insist. Suntei foarte tcut... Oh, Doamne, tare mi-i team c v-am suprat, Miss Wells. Nu, deloc i spune-mi Nicky. Aa o s fac. Te rog, ns, iart-mi manierele proaste... Dar eti foarte frumoas, tiai? Desigur, cea mai frumoas femeie pe care am ntlnit-o vreodat. S te pzeti de complimentele generoase ale unui englez amabil. Dndu-se un pas napoi, l privi cu atenie, chiar amuzat. Nu te-am minit. Uite, vrei s lum masa mpreuna luni seara? n Londra... Numai noi doi. Vreau s fiu singur cu tine, Nicky, vreau s te cunosc mai bine. Da, mi-ar-place s iau cina cu tine, se trezi Nicky spunnd. Excelent. Vom servi o mas, ntr-un restaurant discret i linitit. Las asta n seama mea, tiu eu locul ideal. Stai la Claridge cu prinii? Da. Vin s te iau ia 7:00. S fii gata, te rog! Nu suport s atept femeile. S te mbraci simplu... Locul unde vom merge nu este cine tie ce pretenios. ntotdeauna impui condiii n felul acesta, Mr. Devereaux? Spune-mi Charles ct privete ntrebarea, nu! Te rog s-mi primeti scuzele. Nu era n intenia mea s m fac nesuferit. Nesuferit? Nu, deloc! Trebuie s-i fac o mrturisire. Deja! Legtura noastr nici n-a nceput bine! Se mir Nicky, ridicndu-i sprncenele blonde. Charles rse zgomotos Da ai i simul umorului, pe lng aceast fa divin... Prea desvrit ca s fie adevrat. Din nou izbucni n rs i-i spuse cu glasul acela suav al lui Acum o sptmn am mers la hotel s-i conduc pe prinii ti cu maina, aici, n week-end. n apartamentul lor am vzut o fotografie de-a ta. Trase aerul adnc n piept i termin cu o intenie clar S-i spun ce impresie mi-ai fcut? Nicky nu coment. Charles merse mai departe Mama ta m-a surprins, n timp ce-i studiam fotografia i ea mi-a spus totul despre tine. Nicky fcu o pauz; ochii si verzi priveau acum direct. Adug: Mi-e fric c de-atunci nu am fost n stare s te uit. Nu-mi dai deloc pace! i; Frumos spus; n-am mai auzit de mult pe cineva spunndu-mi cuvinte att de delicate., spuse Nicky, zdrndu-l. Charles avu elegana s rd Chiar nu m crezi? Acum 15 minute cnd am sosit acas. Primul lucru pe care l-am fcut am ntrebat-o pe mam unde eti. i cnd mi-a spus, am venit direct aici. Charles, ncepu Nicky, dar se opri brusc. I se pru c treaba este foarte serioas, c ceea ce spunea el nu e b joac. Nu tiu ce s spun, cum s-i rspund. Vorbeti att de direct, fr ocoliuri. Chiar agresiv. Nu-mi dai nici mcar timp s-mi revin. Nici tu mie, spuse Charles. i trase mna uor, cu delicatee i privi n jos la ea. El i-o inuse prea strns, nct avea pete roii pe piele i o durea. Charles i urmri privirea i i ceru scuze mi pare foarte ru. Uneori uit ct de puternic pot strnge o mn. Cnd termin de vorbit, i apuc, de data asta, cu elegan mna srutndui-o. Nicky crezu un moment c va exploda furioas. Dar atingerea lui fu ca un oc electric. Repede i trase mna i i evit priv. 'rea, contient c ochii lui verzi i reci o urmreau insistent. Tcur amndoi. Apoi Charles ntreb: Spune-mi, ce Dumnezeu fceai aici? Priveam trandafirii. Nicky se ntoarse ctre el, strduindu-se s par ct mai natural: La acesta m

112

uitam n special. Este cel mai perfect trandafir din ci exist. i atinse eflorescenta galben, i l ntreb Nu crezi? Charles se uit la trandafir, apoi la ea, exclamnd Ochii ti sunt exact de culoarea oprliei. Ce sunt astea? Nite flori mici, de cel mai intens albastru. Apucnd-o brusc de cot, Charles o conduse prin poarta de lemn, la captul cellalt al grdinii. Cred c e timpul s mergem la ceai. E lucrul cel mai cuminte de fcut acum. n urmtoarea or, Nicky sttu chiar lng el, dispernd doar pentru 10 minute, la sfritul ceaiului, care fu servit n sala de oaspei. Nicky i ddea seama c era privit tot timpul. Mama ei i Anne schimbar priviri ncntate i semnificative. Tatl ei era prea ocupat discutnd cu Philip despre Margaret Thatcher i despre scena politic britanic, fr s observe altceva. Cei doi brbai n vrst stteau ntr-un col al camerei singuri, cu totul absorbii de discuie. Mai trziu, cnd a urcat la etaj s se mbrace pentru mas, primul lucru pe care Nicky l-a observat cnd a intrat n camera ei, a fost trandafirul galben pe care l admirase n grdin. Se afla ntr-un vas de cristal pe noptier. Sprijinit de el, se afla un plic cu numele ei scris de mn, ngrijit i precis. Cuvintele spuneau ntr-o exprimare concis: N-am vrut s te ofensez sau s te supr. S ai pentru mine numai enduri bune, CD. Arunc biletul pe pat, lu floarea de pe noptier i apropie trandafirul i-i inspir adnc parfumul. Se simea copleit de Charles Devereaux. Mi-am gsit naul se gndi ea i oft, tiind prea bine c e incapabil s i se opun. Deja era prea trziu. Cedase total pe parcursul a ctorva ore, captivat de privirea lui, de vocea, de armul i chiar de felul lui cumva dominator. Avea, distincie i o energie extraordinar. Este unic decise ea, n timp ce se mbrca pentru sear. N-am ntlnit niciodat ceva asemntor. Ctva timp dup aceea, cnd ddu peste el din ntmplare n foaierul din faa camerei de oaspei, i-a mulumit pentru trandafir. El spuse zmbind uor: Perfeciunea merit perfeciune. i tot restul serii s-a nvrtit n jurul ei cu atta solicitudine i insisten, nct pn i tatl ei observ avansurile lui. Fcu chiar o remarc asupra acestui lucru, numai ei, cnd s-au dus la culcare. n timp ce mama ei se grbea pe coridor spre dormitor, tatl se opri n faa ei i i spuse: Nu vreau s crezi c m bag n treburile tale, Nicky, i i puse mna pe umr afectuos. Dar l cunosc pe Charles de mai muli ani i e Don Juan-ul oraului. E foarte versat n materie de femei. mi imaginez asta, tat spuse Nicky, fixndu-i privirea n ochii lui albatri, n care observ imediat ngrijorarea. Ei, papa, ia-o uor, nu-i f probleme. Pot s-mi port singur de grij. Sunt un reporter bun, amintete-i, independent, o femeie capabil pe care ai crescut-o tu. Andrew Wells ddu din cap aprobator. tiu c mama ta i cu mine i-am insuflat i dezvoltat cele mai bune instincte, curajul n primul rnd, draga mea. tiu, de asemenea, c poi s ai grij de tine. n meseria ta ai nfruntat pericole nenumrate timp_de muli ani. Aici ns e altceva, iar Charles Devereaux este un om de o ras special. A urmat la Eton i apoi la Oxford i aparine Establishment -ului britanic, un aristocrat pur snge, cu arbore genealogic august. Nu uita c bunicul su a fost un pair al Imperiului, unchiul su este conte, iar mama sa posed de drept un titlu nobiliar. Nu prea neleg ce vrei s spui, tat. Aristocraia britanic este o lume aparte, suficient siei, foarte snob i select. i mai ales nedispus s-i accepte pe ceilali. Nicky izbucni n rs Nici nu-mi vine s cred ce aud, Andrew Wells. Vrei cumva s spui c sunt nepotrivit pentru Charles Devereaux, deoarece sunt american? Izbucnir amndoi n rs: Nu asta. n ceea ce m privete, eti bun pentru oricine, draga mea fiic. Probabil prea bun pentru majoritatea brbai lor. Ai vorbit ca un tat adevrat, devotat i adorat. Pur i simplu ncerc s te fac s nelegi c el provine dintr-o lume diferit de a ta. Vreau doar te previn c Philip mi-a spus cndva c Charles are ceva de payboy n el, asta-i tot! M descurc eu, papa, zu c da. J'ii. Dar fi atent ce faci. i s-mi in ochii larg deschii. Aa-mi spuneai cnd eram mic: Vezi pe unde mergi i ine-i ochii larg deschii, Nicky. ntotdeauna am fcut aa i nu i-am uitat niciodat sfaturile, tai! termin ea cu un

113

rictus. Andrew o apropie de el i-o mbria puternic Eti cea mai bun, Nick. Eti ceea ce are mai bun pe lume, lumina ochilor mei. N-a vrea s i se ntmple nimic ru. Noapte bun, drag. Nicky i Charles au petrecut ntreaga zi de smbt mpreun. Au avut prilejui s se cunoasc i mai bine cnd el o duse cu Land Rover-ul su prin domeniile de la Pujlenbrook. Curnd descoperi c era foarte cult, cunotea foarte multe, avea fler politic era ntr-un cuvnt inteligent i erudit. l admir i nu mai puin se simea atras de el ca brbat. Smbt seara, Anne oferi o petrecere, unde invit mai muite perechi din mprejurimi. A fost o sear plcut. nc odat Charles s-a dovedit asiduu n ateniile sale acordate ei, preocupndu-se ntreaga sear numai i numai de ea. La fel de cucerit de el era i ea, dei comportamentul i era un pic mai distant, contient c tatl ei o supraveghea continuu. n momentul cnd merse la culcare, era ntr-o stare euforic, plutea, i dup ce se dezbrc, se aez pe scaunul de lng fereastr privind vistoare la terenul dinafar, luminat de lun. Se gndea numai la Charles. Se auzi neateptat o btaie uoar la u. Merse s deschid. Nu fu prea surprins cnd l vzu pe Charles. Fr s spun un cuvnt, el intr rapid n camer, nchise ua dup el i se sprijini de ea. Iart-m c-am dat buzna la ora asta trzie, spuse el. Dar n-am putut s dorm. A trebuit s vin s te vd, fie i numai pentru o clip. Fcu un pas n fa, o apuc de mn i o trase spre el. Simeam o nevoie imperioas, disperat chiar s te srut... n loc de noapte bun. Se uit la ea, cuprinznd-o cu privirea, zmbindu- i. Fr s mai spun nimic, se apropie de ea i o srut pe buze. Ea l cuprinse de dup gt i el o trase i mai aproape, strns de corpul lui. Dup cteva momente i ddu drumul i-i spuse, cu capul n prul ei Vreau s fac dragoste cu tine, Nicky. Las-m s rmn aici noaptea asta... nu m trimite afar. Ea tcea. O srut din nou, mai pasional dect nainte, nu putea s-l refuze. Se prinse de el i mai tare, aproape se odihnea pe trupul lui. Oh, draga mea, spuse el, mngindu-i obrazul cu gura. Las-m s stau, te rog! Te cunosc de att de puin timp, ncepu ea, dar imediat glasul ei se pierdu. Se simea dominat total i-i era fric. Charles Devereaux avea asupra ei o putere irezistibil. Efectul era aproape total. nelese c putea face ce vrea cu ea. Charles i Su faa n mini i-o privi fix n ochi. Vocea lui era tandr. Oh, Nicky, Nicky s nu ne jucm unul cu altul. Suntem amndoi maturi, oameni n toat firea, inteligeni. Acelai zmbet subire i apru pe buze cnd adug: Crezi, sincer, c m vei cunoate mai bine luni? Ce importan are dac facem acum dragoste n loc de luni? Se apropie de buzele ei, o srut, aproape agresiv, apoi i ddu drumul, lsnd-o n mijlocul camerei. Merse la u i-o ncuie. Cnd se ntoarse napoi se dezbrc de halatul de noapte, l arunc pe scaun i ncepu s se dezbrace de pijama. Ajuns n faa ei, spuse pe o voce cobort, seductoare tiu c m doreti la fel de mult cum te doresc i eu, Nicky. Se vede pe faa ta tot. Sigur de el, complet stpn pe situaie, o apuc de mnai o conduse ctre pat. * Nicky s-a aezat pe banca din grdin, clipi la lumina orbitoare a soarelui i bg mna n buzunar dup ochelarii de soare. Cnd i puse pe nas, simi umezeal pe obraji i-i ddu seama c plnsese. Dar nu mai avea de gnd s verse lacrimi pentru Charles Devereaux. O fcuse destul, cu ani n urm n. i ridic brusc n picioare i-o lu la vale pe aleea dintre straturile de flori, ncercnd s-i alunge aceste amintiri. Urcnd pe trepte, aps pe mnerul de fier al porii i iei, lsatul grdina de trandafiri n urm. (Urnd apru i Pullenbrook. Cu greu putea s-i ascund uimiiea n faa minunatei panorame, care se oferea, scldat n lumina trzie a dup-amiezii. Lumina soarelui nclzea vechile pietre cenuii iar multele-i ferestre scnteiau i licreau; era ca o fiin vie pentru ea. Anne spusese adevrul cnd discutaser despre cas, deunzi; a nceput s iubeasc Pullonbrook-ul din momentul cnd l-a zrit prima dat. Din vifn rea aceea fatal, pe care tocmai i-a amintit-o.

114

Rmsese cu privirea fixat pe marele edificiu Tudor, att de *: u fundat n istoria englez, n istoria familiei Clifford. n acea zi, a. fost ademenit de un brbat, de o femeie i o maustoas reedina de familie. Da, se ndrgostise de toi. Deodat. nc le mai iubea pe Anne i aceast cas. Ct despre Charles, iubirea pentru el murise acum trei ani. nuntru, sala mare era misterios de linitit, scldat de o lumin palid. Portretele de familie care se aflau deasupra emineului i atrgeau atenia, i ea se ndrept spre ele. Le privi ndelung. Apoi merse mai departe, cercetndu-le atent i pe celelalte, n timp ce travers n lungime enorma ncpere. Brusc, se gndi: Charles Adrian Clifford Devereaux descindea dintr-o mare familie de nobili, magnai i cavaleri rzboinici n serviciul Coroanei britanice. Era un aristocrat adevrat, n sensul exact al acestui cuvnt. Onoarea i nobleea i erau n snge; dreptatea i fair-play-ul i erau inoculate din natere. Era un om bun, decent. Nu l-a fi iubit cum am fcut-o, dac n-ar fi fost aa. Cu certitudine n-a fi putut iubi un brbat capabil de o purtare nedemn, un om care s-i regizeze moartea (din motive numai de el tiute) cu atta snge rece. Niciodat n-a fi acceptat s m cstoresc cu un astfel de brbat. Niciodat, NLiodat. Zgomotul de pai o fcu pe Nicky s se ntoarc. Anne vene-a direct spre ea, ngrijorat vizibil. O apuc strns de bra. Te simi bine, drag? Nicky rspunse afirmativ ncercnd s zmbeasc. Ai plecat aa deodat, erai grbit parc s scapi - m gndeam c i s-a ntmplat ceva. Sper c nu te-ai suprat pe mine, sau pe Philip! Cum s m supr, din contr! Nicky tui scurt pentru a-i drege glasul i apoi continu M-am gndit la Charles. Mi-am amintit multe n ihip-amiaza aceasta i am ajuns la o concluzie. Ai dreptate. Anne, nu cred c el i-a simulat moartea. Pur i simplu era incapabil de a se preface. Acum mi dau seama. Sunt de acord cu tine i Philip, c brbatul care apare n reportajul de la Roma doar seamn cu Charles. Anne fu surprins, dar i reveni rapid i spuse... Sper c nu eti de acord cu noi numai pentru a ne face plcere, nu?! Categoric, nu! Credeam c m cunoti mai bine. Sunt fiica prinilor mei, o fanatici a adevrului exact. ca i ei i nu numai n munca mea. ci i n viaa personal. De altfel, n toate. Anne ncepu s se plimbe prin camer, fr s-i rspund, pn cnd ajunse la ua care ddea spre apartamentele private ale casei. Nicky o ajunse i-i strecur mna n a ei. Spuse: mi pare nespus de ru c te-am necjit, extrem de ru. Nu mi-a fost nici o clip n intenie s te fac ssuferi venind aici... Cu povestea aceasta... cu fotografiile. tiu, n situaia dat, ai fcut singurul lucru posibil. Nu astzi vroiam s i-o spun, explic Nicky, cu o micare dezaprobatoare din cap. Crede-m. Voiam s-i povestesc mine, deoarece nu doream s-i stric logodna. Dar am fost att de speriat diminea i din pcate cuvintele mi-au ieit fr s vreau. Nu mi-ai fcut nimic ru i chiar mi pare bine c ai avut ncredere s vii la mine... Anne zmbi. Chipul i iradia de dragoste i cldur. Cel puin ai revenit n viaa noastr, Nicky. Da, este adevrat. Acum Anne spuse apsat nSunt absolut sigur c Charles s-a sinucis. De ce a fcut-o nu vom ti niciodat. Avea toate motivele s triasc. De-a lungul acestor ani am ajuns s cred c trebuie s fi fost bolnav. Bolnav fizic, vreau s spun o boai incurabil cancer, o tumoare la creer, leucemie ceva ngrozitor, de care nu ne-a spus niciodat, desigur. Cred c i-a pus capt vieii ca s ne crue de durerea ultimelor sale suferine i n final, moartea. Pentru mine, este singura explicaie.. Moartea lui Charles va fi de-a pururi o tain, murmur Nicky, mai mult pentru sine. * Dup ce Nicky urcase la etaj pentru a se odihni nainte de cin, Anne se ntoarse n sala mare, unde a ncuiat i barat ua din fa. Refcnd acelai traseu n sens invers, se grbi n aripa casei unde era apartamentul ei. Mai devreme, ea i Philip, luaser ceaiul n camera de oaspei i el rmsese acolo cnd ea s-a dus so caute pe Nicky. Privind prin ua ntredeschis constat c el nu mai este acolo. Probabil c s-a dus n camer s se odihneasc, se gndi ea, i o lu n jos, spre coridor. Se ndrept spre bibliotec, cu intenia de a recupera revistele de duminic, nainte ca Inez s le adune i s le arunce la

115

coul de gunoi. Ua nu era total nchis aa c putea auzi vocea lui Philip. Vorbea la telefon i ea mri pasul, nerbdtoare s-i spun de schimbarea neateptat n atitudinea lui Nicky. mpingnd ua l vzu pe Philip pe marginea biroului, cu spatele la ea. nainte de a-i face simit prezena, l auzi spunnd:... i nu-i va da drumul. Ca un cine cu osul n gur... urm o scurt pauz, timp n car ascult pe cel de la cellalt capt al firului, i apoi exclam Nu, nu! Roma! Anne intr n camer: Philip, am ceva. S-i spun. Luat pe nepregtite, tresri i se ntoarse ctre ea. Ddu din cap, semn c o vzuse, apoi spuse n receptor Uite, trebuie s nchei acum. O s vorbesc cu tine mine, de rapt, o s te vd mine i nchise grbit telefonul. Anne veni spre birou cu ochii ei albatri, profunzi, plini de ntrebri. Se ncrunt un pic Nu m ndoiesc c vorbeai despre Nicky. Cine era? 1' Fiul meu. Cu Timothy vorbeam, drag, spuse Philip zmbind. Despre Nicky?, rsun glasul lui Anne, prudent. Da. Cnd discutam! A telefon cu Tim, deunzi, imediat ce s-a ntors din Leipzig, i-am promis c vin n ora disear s cinez cu el. Tocmai mi-am cert scuze, dorea s ie de ce nu vin i i- am explicat povestea cu Nicky, cu apariia ciudat a individului din Roma. De ce te-ai scuzat? tii c nu era nevoie. Puteai s te duci, nu m-a fi suprat. Darling, nu vezi, nu doream s rmi singur n seara aceasta, spuse Philip. Te-a cam ntors pe dos toat chestia asta. Simeam c trebuie s fiu aici cu tine, doream s fiu cu tine. Pot s-l vd pe Tim i mine. neleg, murmur ea, privindu-l ciudat. 224 CAPITOLUL XXV Luni seara, Nicky prinse ultimul zbor spre Roma. Odat instalat n avion i scoase carnetul de notie i mai parcurse o dat nsemnrile pe care le fcuse n apartamentul ei de la hotelul Claridge, n cursul zilei. Dup ce le studie cteva secunde, vr carnetul n poet, apoi ntinse mna dup paharul de vin alb pe care stewardessa i-l adusese un pic mai nainte. Lu cteva nghiituri, ncercnd s se relaxeze, dar prin cap i treceau tot soiul de ntmplri pe care le trise n ultimele cteva zile. n ciuda discuiei cu Anne i Philip la Pullenbrook, n week-end- ui trecut, i a prerilor lor, un instinct primar i spunea c brbatul care apruse accidental pe filmul reportajului A. T. N., nu era nimeni altcineva dect Charles Devereaux. i cum tatl ei i spusese ntotdeauna s se bazeze pe instinctul ei, acum nu fcea altceva dect s dea curs acestui sfat. Punndu-i paharul de vin pe braul scaunului, bg mna din nou n poet. De data aceasta scoase fotografia fcut de Dave, tehnicianul de studiou. O privi ndelung, aa cum o mai fcuse de multe ori de miercurea trecut, ncruntndu-se, i ncerca s se conving c n-are dreptate dar revenea ntotdeauna la prima impresie. Brbatul acela, era Charles Devereaux. Ieri, la Puilenbrook, ncepuse s se ndoiasc. Evident, influenat de cas, de istoria ei, de prestigiul familiei, i nu n ultimul rnd de nsi Anne Devereaux. Dac Anne susinea c brbatul din fotografie categoric nu era fiul ei, atunci ciae mai putea s-o contrazic? Aa c, duminic dup-amiaz fcnd acea brusc i neateptat ntoarcere de 180 grade, fu de acord cu Anne spre surprinderea celor doi. Dar cnd, n dimineaa aceasta, s-a ntors la Claridge's, reveni iari la prerea ei iniial. Cred c nimic nu e mai potrivit pentru a te aduce din nou cu picioarele pe pmnt, dect lumina rece a unei diminei ploioase de luni, la Londra se gndi acum Nicky, dnd fotografia deoparte. Anne i Philip i spuseser c individul din Roma doar semna cu Charles. Nu putea fi de acord. Era mai mult dect o asemnare. Dac brbatul din imagine nu era Charles, n definitiv, atunci era o dublur perfect a lui. Dimineaa aceasta la hotel, n Londra se gndise la tot ce s-a ntmplat i se ntrebase cum ar reaciona acest dublu al lui dac i-ar arta fotografia. Christopher Neald i Charles fuseser prieteni muli ani. Ei fcuser i afaceri mpreun. i au fost ntotdeauna extrem de apropiai, de fapt nc de pe la 20 de ani. Sub impulsul momentului, ridicase receptorul i formase numrul lui Chris la Vintage Wines, dar noua lui secretar i spuse c se afl n vacan. Insistase s i se dea mai multe informaii dar i se spusese c Mr. Neald hoinrete prin insulele Polineziei i c prin urmare nu poate fi contactat pn spre mijlocul lui

116

septembrie, cnd se va ntoarce napoi n Anglia. Dezamgit, i ls vorb, nainte de a nchide, c va mai telefona sptmna viitoare. Atunci se decise s mearg direct la sursa reportajului la biroul ATN din Roma. Poate c Tony Johnson, eful filialei din Italia putea s-c ajute ntr-un fel; or mai fi fost i alte imagini, netransmise prin satelit la New York, care s-i dea un fir conductor. n orice caz, de asta se afla acum n avion, n drum spre Roma, ntrebndu-se dac nu umbl dup cai verzi pe perei. Cum s gseti un om care a disprut att de inteligent i eficace acum trei ani? Un om, care n mod evident, nu dorea s mai fie regsit, i a crui prezen la Roma i-a fost semnalat cu totul ntmpltor, pur i simplu accidental spunei-i cum vrei. Dac cameramanul ATN ce transmitea imagiai cu Tony n noaptea aceea nu i-ar fi surprins figura, din mulime, pe film i dac ea nu ar fi urmrit tirile chiar n momentul acela, toate acestea nu s-ar fi ntmplat. ansele erau de 1 la un milion se gndi ea, amintindu-i de chipul care a aprut doar o fraciune de secund pe ecran. Ct de uor s-ar fi putut s nu-l vad dac s-ar fi dus de exemplu dup un pahar cu ap la buctrie sau ar fi vorbit la telefon fr s priveasc atent la televizor. Dar asta este viaa... plin de coincidene i hazard. Aa a fost s fie, i spunea ea, rsuflnd adnc, cu un tremur involuntar. A-l cuta pe Charles Devereaux echivaleaz cu a cuta acul n carul cu fn. Nicky i schimb poziia n scaun, uitndu-se pe fereastr la cerul ntunecat al nopii i se ntreb la ce persist n aceast himer i nu-i vede de treab. Firesc, rspunsul i veni imediat: dat fiind cine i mai ales ce era, ca persoan dar i ca reporter, pur i simplu trebuia s tie adevrul, avea nevoie de el. Aceast calitate i fusese inoculat nc din copilrie. i mai era ceva... Dorea de asemenea s ncheie o dat (cu) acel capitol din viaa ei, centrat n jurul lui Charles Devereaux. Nu c ar mai fi simit ceva pentru el; acele sentimente fuseser de mult i definitiv ngropate. Orice s-ar ntmpla, nu mai dorea pentru nimic n lume s mai fie bntuit de spectrul lui. n definitiv, acum l avea pe Cleeland Donovan, un brbat cu totul special i care devenise din ce n ce mai important pentru ea n ultimele cteva Suni. Clee reprezenta un nou nceput. Apruse minunata ans de a-i croi viitorul mpreun, n caz c totul va merge bine. i de ce n-ar merge? Cu un pic de compromis din partea fiecruia. Clee este viitorul. Viitorul ei. Prin urmare nu trebuie s permit nici unei umbre din trecut s le ntunece legtura. De fapt, ea dorea adevrul. Avea nevoie de ei, pentru a fi liber n inim i n suflet... liber pentru Clee, fr stafiile trecutului. Aa cum deseori se ntmplase n aceste zile, gndurile ei l cutau i se simea invadat de o cldur plcut cnd se gndea la el. Gndul c-l avea pe Clee n viaa ei, i faptul c o iubete, o fceau s se simt bine, chiar i atunci cnd nu erau mpreun. Din fericire reuise s-l prind la Kempinski din Berlinul de vest, dup amiaza trziu, nainte de a porni spre aeroport. Vroia s-i spun c va fi la Roma n interes de serviciu pentru cteva zile. Din cauza naturii muncii lor nu se art surprins i nu gsi neobinuit faptul c, brusc, urma s plece n alt parte. De data asta ce mai e ? ntrebase el rznd i apoi adug: Iar i-a venit vreo idee istea Nick? Iar visezi la vreun reportaj din la trsnit de-al tu? Rapid i concis, i explicase c nu era nimic trsnit, c de fapt are n vedere o emisiune privind Piaa Comun i schimbrile pe care le va aduce cnd toate graniele vor dispare. Mai trziu va trebui s intervievez politicieni din fiecare ar, dar pe moment vreau doar s m duc acolo, s intru n atmosfer din Roma, aa cum am fcut i la Londra, spuse ea. El a neles; aii mai stat la taclale pe diverse lucruri, au vorbit despre deplasarea lui la Leipzig i apoi au aranjat s menin legtura prin telefon. Sau, dac e nevoie, prin biroul mage din Paris. Fixar ntlnirea la Paris, peste o sptmn, aa cum planificaser iniial. Ciao, baby, spuse Cee, nu pot s atept s te vd pe 28. La care ea rspunse: Nici eu, darling. A vrea ca Clee s fie aici cu mine, se gndi Nicky nchiznd ochii, simind o neateptat somnolen, pentru care ddu vina pe paharul de vin. i era teribil de dor de el, mai mult dect i fusese vreodat dor de cineva. O pli deodat ideea c s-ar putea ca el s fie suprat pe ea. Dac tie adevratul motiv pentru care merg la Roma? i se ndrept n scaun nfiorndu-se la gndul c poate -a mniat. Apoi se ntreb dac ar fi trebuit s-i spun atunci cnd! - A vzut. Nu mai era sigur. Pn lunea

117

viitoare va fi n msur s afle toate rspunsurile n ceea ce l privete pe Charles Devereaux. Sau poate nici uaui. Hotrrea de a-i mrturisi lui Clee, o va lua atunci i nu acum. I-o va spune personal, i nu prin telefon. La dou ore i jumtate dup ce a decolat de la Heathrow, avionul ateriz pe aeroportul Fiumicino din Roma, exact la timp. Dup ce Nicky trecu prin vam, intr n terminal i numai n cteva minute zri oferul limuzinei innd ri mn un carton cu numele ei scris pe el. 45 de minute mai trziu, maina iei din zona hotelului Hassler i acum se opintea pe Trinita dei Monti care se afla pe celebrele i frumoasele Trepte Spaniole. Prima dat venise aici cu prinii, cnd era copil. i ori de cte ori venea n Roma, invariabil sttea la Hassler. Administratorul de serviciu o recunoscu imediat, dup nume i nfiare i dup ce-i scrise numele n registru, acesta o conduse n apartament, schimbnd amabil cteva cuvinte i fiind ct se poate de serviabil. Cnd rmase singur, Nicky merse spre fereastr, ddu perdeaua la o parte i privi afar. Panorama Romei era spectaculoas, o mare de lumini sclipitoare, sub un cer de cerneal presrat cu stele. Locuia Charles Devereaux undeva prin Cetatea Etern? i dac da, ce anse avea s-l gseasc? Cu un gest de renunare, trebui s recunoasc c ansele i sunt minime. * n urmtoarea diminea, de ndat ce i lu micul dejun. Ceai i pine prjit Nicky form numrul de labiroul AN. Dup ce-l ceru pe Tony se aez jos ateptnd. Femeia care i rspunsese nu se deranjase s-i cear numele, iar ea nu se recomandase. Cnd eful de birou veni la telefon, spuse: Tony Johnson la telefon, cu cine vorbesc? Sunt eu, Nicky, Tony. Ce mai faci? Urm o scurt pauz, dup care el exclam: Nicky Wells? Tu eti Nicky? Desigur, eu sunt, mai tii vreo alt femeie cu numele de Nicky? Tony rse satisfcut, bucuros s-i aud vocea: Hei, Nicky, ce mai faci? Dar de unde dai telefon? De la o arunctur de b. Eti aici, n Roma? Dar unde crezi? Doamne, Dumnezeule, se pare c ntreaga reea a nvlit pe capul meu astzi. Ce vrei s spui? Tocmai a sosit un prieten de-al tu, Nicky. Acum uite-l, ncearc s-mi smulg telefonul, nerbdtor s vorbeasc cu tine. Dar nainte de a-l da, hai s fixm o ntlnire. Pentru prnz. Astzi. O. K.? Mai mult dect O. K, excelent. Dar cine dorete s-mi vorbeasc? Se auzi din nou rsul nfundat al lui Tony: Ceao, Nick ! Salut, Nicky! Ce vnt te-aduce la Roma? ntreb Arch Leverson, pe un ton jucu, dar curios. Te-a putea ntreba acelai lucru i eu, Arch, spuse ea, total surprins, dar stpnindu-i uimirea. Ai un lapsus, drag. i-am spus sptmna trecut c vin n vacan la Capri. M-am oprit cteva zile aici, n Roma, s-l vd pe btrnul meu amic, Tony. Era adevrat. Arch i spusese, dar ntr-un fel, nu asociase Capri cu Roma. i n orice caz, fusese aa de ocupat sptmna trecut! i spusese n fug. Da, ai dreptate. Cnd am vorbit ultima dat, Nicky, urma s mergi Ia Londra s testezi terenul pentru o emisiune special cu Margaret Thatcher, cum de te afli n Roma? Am venit s-mi cumpr pantofi, spuse ea improviznd, netiind pe moment ce s-i rspund. Lui Arch i scp o exclamaie: Ei, las asta, vorbeti cu mine, putoaico. Ai venit tu la cumprturi cum am venit eu la pescuit. Hai, Nicky, spunemi, despre ce-i vorba? Nu pot intra n detalii acum, rspunse ea trgnd de timp. ncerca s inventeze o poveste care s in. Rspunsul ei pru s-l satisfac pe Arch care spuse:

118

Perfect, perfect, este i Clee cu tine? Nu, nu-i cu mine, astzi e la Berlin, mine la Leipzig, iar duminic noaptea ajunge la Paris. M ntlnesc cu el acolo luni, cnd vom pleca n Provence pentru ctva timp, sptmna viitoare. Grozav, Nick, i sper s ne vedem la prnz cu Tony, eti de acord? E cea mai bun ofert care mi s-a fcut astzi. Unde ne ntlnim, la birou? E o idee excelent. Apropo, tu unde stai? La Hassler, ca de obicei. Tu? La Eden. Ascult Nicky, mai am o propunere s-i fac s lum cina mpreun disear. Eu plec la Capri mine dis de diminea, s m ntlnesc cu Patricia i cu familia Grant, la vila pe care am nchiriat-o. Ei, mai stai un minut, ce-ar fi s vii cu mine, doar n-ai de fcut nimic special aici. Ei ar fi ncntai s vii pentru cteva zile. Mulumesc, zu nu pot. Totui, disear iau masa cu tine. S-a fcut. Atunci treci s ne iei de la birou pe la unu jumtate. OK ! 231 CAPITOLUL XXVI Dup ce nchise, Nicky se aez jos uitndu-se fix la telefon timp de cteva minute, cu sprncenele ncruntate. Arch Leverson era ultima persoan pe care se atepta s-o gseasc la biroul din Roma i fusese luat pe nepregtite, ca s spunem numai att, dei i-a revenit imediat. Pe deplin contient c Arch nu i-a crezut povestea, nu avea nici cea mai mic idee ce-i va spune cnd l va vedea mai trziu. Va trebui s inventeze ceva, cci n-avea intenia s-i spun adevrul. Prea i fcea Arch probleme din orice, prea le punea pe toate la inini cnd era vorba de ea. i instinctul i spunea c va ncerca s-o conving s se rzgndeasc. Cnd se dusese la Londra, povestea cu Margaret Thatcher inuse; de data asta se ndoia c el va nghii povestea pe care i-o spusese i lui Clee n legtur cu pregtirea unei emisiuni la Roma, legat de Piaa Comun. Oft adnc. Din pcate, deoarece Arch se afla cu Tony Ia biroul ATN, nu putea s mearg acolo n dimineaa aceasta i s nceap s pun ntrebri n legtur cu reportajul transmis miercurea trecut. Trebuia s pun ntrebrile mine, cnd Arch pleca la Capri. Nu avea alt alternativ. ntre timp nu mai avea nimic de fcut pn la ntlnirea de la prnz cu Arch i Tony, i avu un sentiment brusc de frustrare, netiind cum s-i omoare timpul pn atunci. Roma era un loc extrem de familiar pentru ea, o vizitase de nenumrate ori i oricum n-avea chef s-o fac pe turista. Pe lng aceast, altdat era invariabil nsoit de cel mai bun dintre toi ghizii Andrew Wells. Tatl su iubea Roma, la fel de mult cum iubea ea Parisul avea o afinitate spiritual pentru ea aa c, n copilrie, vzuse Cetatea Etern prin ochii lui. Roma este leagnul civilizaiei i spusese el cnd ea avea 12 ani, destul de n vrst ca s neleag una din leciile lui de istorie, n timp ce hoinreau prin ora. Coborser Treptele Spaniole sub hotelul lor, merseser la Fntna Trevi, la Catacombe, intraser n grdinile Borghese, la Catedrala Sixtin. Erau puine locuri pe care nu le vzuser; tatl ei avusese grij de asta, n diversele vizite fcute de-a lungul anilor. Uneori, cnd revenea la locurile pe care Ie tia bine, i plcea s le viziteze pe acelea care aveau o semnificaie deosebit pentru ea. Astzi ns nu, nu de data aceasta. Misterul care nconjura persoana lui Charles Devereaux i umplea mintea. n ultimile cinci zile numai la el se gndise. iea recunoscu c aa va fi pn va afla adevrul. nc o dat suspin a neputin i intr n baie s fac un du, hotrnd, de ce nu, chiar s-i cumpere nite pantofi; de ce s nu fac dintr-o minciun inofensiv un adevr? Mama ei avea un boutique preferat pe Via Veneto i n drum spre biroul ATN se va opri acolo. * Aa cum s-a dovedit, Arch nu i-a pus ntrebri cnd a sosit la birou ducnd n brae sacoa cu pantofi. Privi doar la ea i i fcu cu ochiul. Tony era foarte bronzat i arta chipe de tot. Nici de data aceasta nu-i dezmini exuberana i veselia. Dup ce o strnse n brae i o srut, i fcu cunotin cu noua sa secretar Jennifer Allen i cu

119

ceilali membri ai personalului pe care nu-i ntlnise niciodat. Apoi, mpreun cu Arch i Tony s-au retras n biroul privat al celui de-al doilea, s stea la uet i s mai afle noi veti. Nicky i Tony erau vechi prieteni, din primele zile cnd au nceput s lucreze la reea i el kicrase la New York. Tony i Arch lucraser chiar mai nainte mpreun, tocmai din timpul cnd, amndoi, i ncepuser meseria la o alt reea de televiziune. E ca pe timpuri, acas. Spuse Tony n timp ce toi trei ddur buzna afar din birou i se ndreptar spre trettoria preferat a lui Tony, de la colul cldirii. E cea mai bun din Roma. Explic el n timp ce-i introduse nuntru. La aperitive au continuat s se informeze cu nouti, iar prnzul a fost o ntrunire minunat, vesel, camaradereasc n care s-a rs, s-a glumit, s-au discutat fel de fel de nimicuri i s-a brfit. Spre marea ei uurare, Nicky s-a relaxat complet cu Tony i Arch. Se simea n elementul ei cu cei doi brbai, erau colegi, mprteau aceleai preocupri i fiecare clip cu ei era o bucurie. Aa de mult, nct i uitase de afacerea Devereaux. Pentru prima dat, dup multe zile, era din nou ea nsi. Dar gndurile n legtur cu Charles se npustir din nou asupra ei s-o deranjeze. De fapt ele au revenit n momentul n care era din nou singur n apartamentul ei din hotelul Hassler i n acea sear, n timp ce se pregtea pentru cin, a luat o hotrre: i va povesti lui Arch totul. Avea nevoie de cineva cruia s-i mrturiseasc: o persoan cu minte lucid i analitic care s-o poat povui. * Uite-o pe cea mai frumoas femeie din lume! spuse Arch cnd intr n apartamentul ei la 8 i cteva minute. Mulumesc, spuse ea schind un zmbet. Dup ce o srut pe obraz, Arch se ddu civa pai napoi i cu o plecciune aprobatoare spuse privind la costumul ei de mtase crem: Chestia asta de pe tine este culmea eleganei. Pauline Trigere mi I-a fcut. Arch privi n jos la picioare prnd c-i studiaz pantofii din mtase crem, cu tocuri nalte. Spuse amuzat: Ia spune-mi Nicky, tot M-meTrigere i-a fcut pantofii? Nicky izbucni n rs: De data asta, nu. I-am cumprat diminea, pe Via Veneto. Cam scumpi, presupun, dac iei n consideraie i preul biletului de la Londra la Roma. tii foarte bine c n-am venit s-mi cumpr pantofi, i-o ntoarse cu repeziciune. Dei mi-am luat o pereche. i spun ntr-o clip de ce-am venit aici. N-ai vrea un pahar de vin alb? Am comandat o sticl, pentru orice eventualitate. Dac nu, pot uor cere orice altceva prin room-service. Mulumesc, vinul e perfect. De ce nu iei un loc acolo, am s-i aduc eu un pahar, spuse Nicky, ndreptndu-se spre bufetul de lng fereastr. Tum vin n dou cupe de cristal i le aduse napoi. Arch, care rmsese n picioare, ciocni ncet paharul ei, lu o gur i se aez pe sofa. Nicky lu scaunul din faa lui i dup ce lu o nghiitur de vin puse cup pe mas i se sprijini de brocartul crem al scaunului. Arch spuse: Ei, de ce te afli n Roma, Nick? Ochii lui o privir scruttor. Nicky nu rspunse nimic la nceput. Dup ce trase aerul n piept, zise: Cred c Charles Devereaux este n via, bine mersi i triete undeva n Roma. De asta. Arch se ndrept cu o smucitur, ct pe ce s verse paharul. Era att de uimit, nct i czu falca. Rmase mut.. n cele din urm spuse: tiu c n-ai spune asta dac n-ai avea probe concludente. Ai vreuna? Spune, d-i drumul. n noaptea din miercurea trecut l-am vzut pe Charles Devereaux la televizor, ncepu Nicky, i apoi rar, detaliat, fr s-i scape vreun amnunt, a povestit tot ce i s-a ntmplat de atunci. Cnd a terminai, Arch murmur: Tind s-i dau dreptate lui Philip Rawlings, pentru mine nu este evident, Nick, a...

120

S-i art fotografiile ntrerupse ea, ridicndu-se n picioare, dnd fuga n dormitor i ntorcnduse cu ele. Aezndu- se lng Arch se aplec n fa i le ntinse pe msua de cafea. Artnd cu degetul spre una din ele, spuse: Aceasta este cea pe care am luat-o cu aparatul meu polaroid de pe stop-cadru. Trecnd la urmtoarea, continu: i asta cea mrit de Dave. Cea de a treia este acolo, prul i mustaa le-am adugat eu. Arch studie toate cele trei fotografii cu atenie. Toate seamn ntre ele foarte bine, ca nite picturi de ap. Da Nicky, cred c ai dreptate. Aceste trei imagini ar putea reprezenta pe unul i acelai om. Se ntoarse ctre ea i ncheie: Tipul din reportajul nostru poate fi foarte uor Charles Devereaux, nu m ndoiesc de asta. Uurat s-l aud spunnd aceasta, Nicky exclam: Mulumesc cerului c eti de acord cu mine i c nu crezi c aiurez. Arch spuse: Cine, tu? Niciodat, drag. Eti una din cele mai lucide persoane pe care le cunosc. Mulumesc, Arch. i atinse braul uor, cu afeciune. Ii sunt recunosctoare pentru ce-ai spus. ncepusem s m ndoiesc de mine la Pullenbrook, n week-end. Ridicndu-i mna, Arch i frec brbia privind gnditor. Rspunde-mi la aceasta, Nicky. De ce s fi vrut Charles s-i simuleze propria-i moarte i s dispar? De obicei oamenii fac asta numai dac intr n necaz. tii, probleme financiare, de exemplu. Charles nu avea probleme cu banii, tiu asta din testamentul lui. Oricum, oamenii mai dispar i din alte motive. Cum ar fi? Dac au comis ceva oribil, dac sunt criminali... Arch exclam: 11 Iisuse Christoase! Nu vrei s spui c Charles era un ticlos, nu-i aa? Ea ddu din umeri: Nu tiu ce s spun... i prezint doar motivele pentru care unii oameni comit aceste lucruri i vor si schimbe viaa complet... cum sunt criminalii, traficanii de droguri sau de arme... sau ceva asemntor. Nicky se ridic i se ndrept ctre fereastr, unde rmase n picioare privind afar. Dup un timp se ntoarse privind int la Arch, i spuse: Ct de bine ne cunoatem unul pe altul? S ne cunoatem cu adevrat, vreau s spun. Sunt taine n noi, pe care nici noi nine nu le cunoatem. Da, murmur Arch, i-i ridic paharul spre gur, nemaltiind ce s zic. Nicky continu: 11 Poate c era homosexual, poate c doreas scape de mine i de cstorie... Arch rmase cu gura cscat: > Numai tu poi rspunde la ntrebarea asta ! Exclam el i apoi adug: Era? Nu'!. Ai spus un nu foarte neconvingtor, drag. Rmase tcut, ct timp se ndrept ctre scaun, apoi se aez: ntr-adevr, neconvingtor, dar asta nu nseamn nimic. N-am vrut s sugerez altceva cu asta. tii la fel de bine ca i mine c sunt brbai care-i ascund homosexualitatea lor ani ntregi chiar de ei nii. i apoi deodat se afl... Asta-i tot ce-am vrut s spun cnd am menionat homosexualitatea. i de m ntrebi dac Charles a manifestat vreo tendin homosexua n viaa noast intim, rspunsul este categoric nu. ' Totui, putea s fi fost la closet, de exemplu i ridic Arch, ntrebSor, o pleoap. Oricine poate fi orice, presupun. Aici trebuie s fiu de acord cu tine. Nu l-am cunoscut pe Charles bine, dar mi s-a prut a fi un tip destul de dur, poate chiar nemilos. Nu era genul care s dispar fr nici o urm, numai fiindc i era fric s rup logodna. Ar fi fcut-o indiferent de motiv, Nicky, dac ar fi dorit s o fac. Dac a disprut ntr-adevr, a

121

fost dintr-un motiv care n-are nimic de-a face cu tine. i eu am ajuns la aceeai concluzie. n sfrit. Nu neleg totui... ezit Arch. Ce anume? De ce s dispar din senin un brbat ca Charles? N-ai impresia c i eu mi-am pus ntrebarea asta de mii de ori, de miercurea trecut? i ridic ea umerii, obosit. Pur i simplu nu tiu. Poate c nu era el la din film. Arch! Ei bine, ce-ai vrea s-i spun, pentru numele lui Dunv nezeu? Mi se pare c Charles Devereaux nu avea nici un motiv n lumea asta ca s dispar. Prin urmare, trebuie s se fi sinucis. Nu cred c este mort spuse Nicky ncet, dar vehement, uitndu-se intenionat n ochii lui Arch. n sufletul meu el nu este mort, fcu o pauz punndu-i mna la inim. Instinctul meu mi spune c este n via i c a disprut dintr-un motiv foarte, foarte serios. Un motiv att de bizar, nct nici tu nici eu nu ni am putea imagina. De asta n-am fost n stare sat>fer un rspuns. i nici altcineva n-a putut. Arch se uit la ea suprat, dar nu fcu nici un comentariu. Nicky vorbea acum rar, accentund cuvintele mai puternic. Ne lipsesc nite informaii, Arch. Exist ceva n legtur cu Charles de care noi nu tim, i de asta nu naintm deloc. S-a pierdut fr urm dintr-un motiv care nu este deloc evident. Cei puin pentru noi. i crede-m, nu este vorba de unul obinuit, la ndemna tuturor. Vrei s spui c a avut, c are, un secret al lui? Poate c da, dar oricare ar fi, nici mama lui, nici Philip, n- au nici cea mai mic idee. i nici eu. La naiba, Nick nu tiu ce s zic... Arch ddu din cap negativ i-i ridic umerii neputincios. Aplecndu-se n fa, privindu-l, Nicky spuse, Ascult, Arch, Charles a venit aici, se afl la Roma, n Europa. Nu s-a dus n Australia ori Africa ori... Polinezia. Dorina lui era evident. Simea nevoia imperioas -, s fie n Europa, nct a trebuit s rmn aici. Mai exist o chestiune. Dac e viu, cum se descurc nenorocitul cu banii? Din ce triete? Putea s-i fi pus bani deoparte, n Europa. A fcut multe afaceri n Frana, n Spania importuri de vinuri i chiar aici n Italia, din cnd n cnd, exclam Nicky. Probabil c avea cont la o banc elveian. E foarte plauzibil. Da, sunt sigur c aa e. N-aveai de unde tii, dar Charles a fost ntotdeauna un fel de geniu financiar, chiar foarte tnr fiind. Desigur, a motenit bani, dar i-a sporit singur propria avere, pe multe ci. Bunuri imobiliare, aciuni ca s menionez numai cteva. i-a transformat compania de vinuri ntr-o adevrat min de aur. Banii i conducerea firmei ca i toate celelalte afaceri, n-au constituit o problem pentru el. A lsat, prin testament, totul mamei, nu-i aa? Tot ce era nregistrat n Anglia. De unde s tiu ce avea adunat prin alte pri? Numai afacerile lui din Europa..., ddu ea din cap ca i cum ar fi vrut s-i confirme singur bnuielile. Charles n-avea probleme de nici un fel; tria pe picior mare, Arch. Cred c ai dreptate. Crezi c Charles avea, sau m rog are o via secret? Iari, nu tiu... dar totul pledeaz pentru un rspuns afirmativ, nu? Nimeni nu face ce-a fcut el fr un motiv foarte serios. ncercnd o alt tactic, Arch ntreb: Cnd ai venit la Roma, care i-a fost planul, Nicky? Vreau s spun cum i-ai propus s-l gseti? De fapt, n-am avut n cap un plan, Arch. M-am hotrt doar s vin la sursa filmului. Aveam de gnd s discut cu Tony despre reportaj, s-i art fotografiile. Art spre fotografiile de pe masa de cafea. Intenionez s-l ntreb pe Tony dac l-a vzut vreodat pe omul acela prin Roma, i dac da atunci poate tie locurile pe care le frecventeaz, pentru a-l putea gsi. Dac Charles triete acolo, evident c nu se ascunde. Motivul pentru care el apare n secven este pentru c se afla n mulime n noaptea aceea... fr s se fereasc de nimeni.

122

Da, e adevrat. Pe de alt parte, ai att de puine elemente clare, drag ca i cum ai cuta un ac ntr-un car cu fn. Acelai lucru mi l-am spus i eu deunzi. Clee tie c eti aici? Sigur c da. I-ai spus de ce? Nu. Cnd am vorbit cu el la telefon, i-am zis c sunt aici cu treburi. Nu cred c Clee ar fi prea ncntat s te tie cutreiernd Roma n cutarea lui Charles Devereaux. Cred dimpotriv, c s-ar nfuria grozav. n definitiv, tiu c avei o legtur foarte puternic n ultimul timp... Da, avem. Dar asta nu nseamn c el mi poate interzice ceva, sau ci trebuie s cer permisiunea de la el, spuse Nicky cu o voce ferm. Sunt o femeie independent. Nimeni nu are dreptul s-mi spun ce trebuie s fac, cnd i cum. Eu sunt eu. Aa am fost crescut, i tu tii bine asta. Clee n-are ce cuta aici. Ceea ce fac f Roma, este treaba mea, Arch i numai a mea. Ceea ce vreau s spun este. C lui Clee nu-i va surde deloc perspectiva ca tu s investighezi dispariia lui Charles, spuse Arch fixnd-o cu privirea. Ai luat n calcul i pericolul acestei ntreprinderi? Charles Devereaux nu dorete s fie gsit, drag. Pariez pe ce vrei tu. Nici nu tii ce riscuri i asumi. Poate, ncuviin ea. Ia spune-mi! Ce ai de gnd s faci dac totui l gseti? S-l iei la rost pentru c te-a prsit? S-l pedepseti aspru i apoi s pleci? Sau s-l dai pe mna autoritilor? Nicky strnse din dini, dar nu spuse nimic. l mai iubeti nc pe Charles Devereaux? ntreb el, hotrnd s-o pun i n faa acestei posibiliti. De asta ii neaprat s dai de urma lui? Nu, nu-l iubesc. Nu-l mi iubesc de mult. Atunci de ce faci asta? Deoarece vreau s ajung la adevr, Arch, s aflu ce s-a ntmplat cu adevrat. i de ce. Amintetei, sunt reporter, i- mi pun n practic talentul pe unde pot. Pe lng asta, vreau s nchei capitolul cu Charles Devereaux, s-mi vd de viaa mea. cu Clee. ncheie-l acum, Nick. Pune-i capt acum. Este pierdere de timp, dup prerea mea. Nicky fcu ochii mari. Vocea kii vdea ngrijorare i ea observ imediat ct de serios este. Arch nu era indiferent la ce i s-ar putea ntmpla, fapt ce n-o mir pe Nicky deloc. Poate c-ar trebui s fac cum spui, opti ea, dorind s-l liniteasc. Presupun c-ar fi mai nelept s abandonez. ansele de a-l gsi pe Charles sunt minime i chiar dac-l gsesc cum spui tu ce fac apoi? Oft uor. Ai dreptate, Arch, aa cum ai avut ntotdeauna. El zmbi simindu-se n sfrit, relaxat i mulumit de rspunsul ei. Du-te la Paris, Nick. Promite-mi c-o s mergi la Paris mine. Da, o s m dud, spuse Nicky, i ntinse mna dup paharul de vin. Ce importan mai are nc o minciun n ofensiv n toat schema? * Hai s intrm i s stm n biroul lui Tony, este mai confortabil acolo, spuse Jennifer Allen, introducnd-o pe Nicky. Sanctuarul intim al efului. S v servesc cu ceva, Miss Wells! O ceac de cafea, poate! Nimic, mulumesc, Jennifer, i te rog spune-mi Nicky. Tnra femeie i zmbi. Mulumesc, aa te voi striga. Deci, Tony nu se va ntoarce pn dup-amiaz trziu? spuse Nicky, afundndu-se n sofaua italian de piele. A spus ora cinci sau ase, rspuse Jennifer, lundu-i un scaun i aezndu-se lng Nicky. S-a dus la Cetatea Vaticanului i dup ntrunirea de acolo servete prnzul. Dup care, merge la denstist. Nicky i uguie buzele i ddu din cap, regretnd c nu a vorbit cu Tony despre asta la telefon.

123

Pot s-i fiu de vreun folos? ntreb Jennifer, cu o amabilitate excesiv, impresionat de faim lui Nicky i dorind s se fac plcut uneia dintre cele mai cunoscute superstaruri ale reelei. Nu, nu cred. Sperasem s vorbesc cu Tony despre o secven transmis de aici, miercurea trecut. Acum o sptmn, de fapt. Ah, scena cu incidentul armat de la ntrunirea politic, exclam Jennifer. La reportajul acela te referi, nu? Da, m ntrebam dac ai dat totul pe program sau mai sunt secvene netransmise? Jennifer ddu din cap negativ. Nu, nu sunt, Nicky. Am dat totul pe post. Da, neleg. Eti sigur c nu te pot ajuta cu nimic? Pari foarte preocupat de ceva. Nicky se for s rd: ; Nu, nu m preocup, n mod deosebit nimic. ASunt doar curioas. De ce nu, poate chiar m poi ajuta. n timp ce vorbea, Nicky scoase din poet trei fotografii; i ddu lui Jennifer dou dintre ele. Brbatul Jir. Imaginile astea a aprut n transmisia voastr; era n mulime i chipul i-a fost artat o fraciune de secund. Am fcut u; i stop-cadru la reea, dup care am fcut aceste fotografii, dn; irece... Dar ce este aa de important? interveni Jennifer. ntr-un fel, da! Dar numai pentru mine, Jennifer. Cu aproape un an n urm lucram la o emisiune. Brbatul acesta era una din piesele de baz, spuse Nicky, detaat, inventnd un motiv plauzibil nc mai nainte. Apoi a disprut i ca urmare emisiunea n-a mai putut apare pe post. Am vrut, de atunci, s intru n legtur cu el pentru a-i lua un interviu. Se pare c locuiete n Roma. M-am gndit c ar fi posibil ca Tr /sl cunoasc... Ar putea fi vreun personaj local un ciient obinuit al ntrunirilor de genul acesta, pe care lumea l tie. Poate c Tony mi sugereaz cteva locuri unde a putea s-l caut. Baruri, restaurante. Jennifer ascultase atent, iar acum se uita la fotografiile pe care le inea n mn. Cltin din cap cteva secunde. Nu, nu cred c l-am vzut vreodat pe aici. Dar -, se opri, privind gnditoare, apoi ddu din nou din cap. Nu, nu-l cunosc. Dar ce? insist Nicky. Erai s spui ceva. Am crezut, o clip, c seamn uor cu cineva cunoscut... Dar nu,... nu tiu unde l-am vzut. Punndu-i fotografiile napoi n geant, Nicky zmbi i spuse Pcat... Nu face nimic! Cele dou ieir pe coridor i Nicky se ndrept spre u, convins c nu mai are rost s atepte n acel birou. Spune-i lui Tony c-am s-l sun mai trziu, i mulumesc, Jennifer. mi pare ru c nu te-am putut ajuta mai mult. La revedere, Nicky. Nicky cobor la lift, fcu comanda i atepta. Sosi liftul i cnd era pe punctul de a intra i auzi numele strigat, ntorcndu-se o vzu pe Jennifer prvlindu-se pe coridor spre ea. Ce bine c te-am prins! strig secretara lui Tony, cnd se opri. tiu de ce faa acelui brbat mi se pare familiar. Pot s m uit nc o dat la fotografii, Nicky? 11 Sigur, sigur ! Spuse Nicky, inima btndu-i cu putere n timp ce deschise poeta i scoase fotografiile. Jennifer msur din ochi chipul din fotografia mrit de Dave i cltin din qap aprobator. Sunt sigur c tipul sta a fost n avion cu mirse joia trecut. Unde mergea avionul? ntreb Nicky. La Atena. Mi-am petrecut week-end-ul acolo. Brbatul acesta a stat lng mine cnd ateptam bagajele. M-a ajutat s-mi ridic valiza. % ddu fotografia napoi lui Nicky. Eti sigur c e acelai brbat? glasul lui Nicky cobor brusc, dei nu trda nelinitea. Da. A fost foartcpoliticos. Un gentleman. i avea o voce minunat. Nicky o privi n fug, abia ndrznind s mai respire, i o ntreb: Ce naionalitate avea, Jennifer? Englez. Era englez. 244

124

CAPITOLUL XXVl n aceeai dup-amiaz, Nicky lu avionul spre Atena. Zborul a durat doar o or i jumtate. n jurul orei cinci aeronava ateriza pe Aeroportul Ellimkon. De ndat ce ndeplini formalitile vamale, Nicky gsi un hamal, care s-i poarte bagajele i, n cteva minute, sttea la rnd pentru un taxi, n cldura sufocant de afar. Drumul cu maina spre Atena n-a durat mult. Vreo jumtate de or. Dar cnd au ajuns la Hotel Grande Bretagne din piaa Syntagma, Nicky simi c e ud leoarc. Taxiul n-avea instalaie de aer condiionat, august fiind luna cea mai clduroas n Grecia. Apartamentul ei ddea spre Acropole. Era un apartament spaios j confortabil. Spre marea ei bucurie, instalaia de aer condiionat era dat la maxim cnd intr i, n curnd, se simi mai rcorit. Dup ce scoase mai multe articole de mbrcminte din geanta de voiaj, Nicky fcu un du, i pregti trusa de machiaj, i perie prul i apoi se mbrc cu pantaloni albi de bumbac, o bluz albastru-nchis din bumbac i sandale albe, fr tocuri. Dorea s se simt ct mai relaxat posibil cu un echipament vestimentar ct mai rcoros posibil. Agndu-i geanta de umeri, prsi apartamentul i lu liftul pentru a cobor n sala de recepie de la parter. ndreptndu-se ctre recepie, ntlni acolo doi tineri brunei, care-i zmbir politicos, etalndu-i dantura perfect, alb, care contrasta puternic cu feele lor bronzate, mediteraniene. Sprijinindu-se de lemnul lustruit, Nicky se prezent: M numesc Nicky Wells de la Reeaua de Televiziune American din New York. Se adresase tnrului mai scund, care se afla cel mai aproape de ea. Da, miss, tiu. Eu sunt Costa Theopopoulos i acesta e colegul meu Aristotel Gavro. Cu ceva putem ajuta? ntreb el politicos-. Nicky ddu din cap recunosctoare i spuse: ncerc s dau de o persoan, un prieten, dar nu sunt sigur c e aici. Deschiznd geanta, scoase fotografia lui Charles, cea mai mare, pentru c era i cea mai clar i i-o ddu tnrului. Dup ce o studie cteva secunde, Costa o privi dnd din cap. Nu l-am vzut niciodat. ntorcndu-i privirea spre colegul lui ntreb: Tu l cunoti? i-i nmna poza. n timp ct cellalt o privea, Costa ntreb: Cum se numete domnul, miss? Charles Devereaux, replic Nicky. Totui, tiind prea bine c Charles nu-i va fi folosit propriul nume, adug. Mr. Devereaux cltorete, ns, de multe ori, incognito, aa c e posibil s se nregistreze sub un nume diferit... de asta v-am artat fotografia. Oh, spuse Costa i se holb la ea ntr-un mod foarte ciudat. De ce procedeaz domnul aa? Nicky i pregtise i aici variant, i spuse amabil: Mr. Devereaux este un scriitor celebru, foarte cunoscut, de fapt, i prefer s rmn anonim n majoritatea timpului. De aici diversele nume sub care circul. i cam ce nume folosete? ntreb Costa. Smith este unul dinte ele. Charles Smith, invent Nicky. Un altul ar fi Charles Dixon. Costa not numele ntr-un carnet i apoi, ridicndu-i capul spuse: O s m uit n registru i apoi dispru. Cellalt funcionar, Aristotel, veni spre ea i-i napoie fotografia. Am vzut acest om, spuse el linitit, sau pe cineva care-i seamn. Nicky tresri i exclam. Deci, am avut dreptate! Eram absolut convins c prietenul meu a tras aici. Aristotel ddu din cap, sceptic. M-am ciocnit de un brbat care seamn cu sta cnd intram la Colul G. B. smbta trecut. Nu cred c era oaspete al hotelului. Ce nseamn Colul G. B.? ntreb Nicky. Este un restaurant unde se servesc minuturi, mncri frugale, n partea dreapt a hotelului, dincolo de sala de recepie, explic el.

125

n momentul acesta Costa se ndrept spre ei. Spuse: Nici unul dintre numelejie care mi le-ai dat nu figureaz n registrul hotelului, miss. mi pare ru. Mulumesc, oricum. Aristotel spune c mi-a vzut prietenul intrnd n Colul G. B., smbta trecut. A dat peste el ntmpltor. Dumneata nu l-ai vzut, tot aa, ntmpltor? Nu eram aici. Era ziua mea liber, spuse Costa. Nicky ridic din umeri uon neleg. Totui, mai am o ntrebare privitor la hotejuri. n afar de sta i de Hilton mai sunt alte hoteluri mari n Atena? Nu sunt, spuse Aristotel, prelund dialogul, cci Costa prsise locul. Sunt foarte multe hoteluri mici, desigur, dar -, fu rndul lui s ridice din umeri. M ndoiesc c domnul va sta n vreunul din ele. Sunt ns nite hoteluri frumoase la Vouliagmeni. Ai putea ncerca acolo. Unde este Vouliagmeni? Oh, nu departe de aici. Vreo 45 de minute cu maina i spuse Aristotel. Poate c-mi nchiriezi o main i un ofer s m duc pn acolo mine, spuse Nicky. Cred c-ar fi bine s merg pn acolo. La ce or ai vrea s plecai? Nu chiar foarte diminea, cred. O dcizie neleapt, miss. Nu va fi prea cald atunci. Aristotel zmbi, trase un carneel n fa i ncepu s noteze. Nicky se sprijini mai bine de biroul de recepie i-l bombard cu ntrebri despre Vouliagmeni. Era att de adncit n discuia cu Aristotel c nu-l observ pe Costa. Se retrsese n mica ncpere din spatele recepiei i form un numr de telefon, uitndu-se pe furi njur. Dup cteva clipe de ateptare, bolborosi cteva cuvinte n receptor. Expresia feei trda cel puin ngrijorare. Ct timp vorbi, nu-i dezlipi ochii de la Nicky. Aristotel i dduse o foaie de hrtie. Acesta este numele cumnatului meu, miss. Este un ofer bun. Vorbete engleza. O s aranjez s fie aici mine, la ora 10. Mulumesc foarte mult, eti foarte sritor. El se aplec i-i opti: Nu cere mult, oricum, mult mai puin dect ceilali oferi. Nicky zmbi apoi privi n jur dup Costa. l zri vorbind la telefon n birou i ridic mna n semn de rmas bun. Mulumete-i lui Costa din partea mea, i spuse ea lui Arisptel. i voi transmite, miss. n urmtoarele momente, Nicky se ndrept spre Colul G. B., n partea cealalt a holului de recepie i intr. Vorbi cu unul din chelneri, cruia i-a artat fotografiile. Acesta ddu din cap netiutor, dar lu pozele cu el i dispru, ncercnd s fie de ajutor. O art i celorlali chelneri. Cnd se ntoarse spre locul unde se afl Nicky, cteva minute mai trziu, spuse pe un ton amabil, plin de regrete: Nu v putem ajuta, miss. N-am vzut pe acest om. Dac a fost aici smbt, nimeni nu l-a observat. Niciunul. Regret. Lu taxiul pn la Hotel Hilton i urm aceeai procedur, ntrebndu-i pe cei de la recepie, pe casier, artndu-le fotografia lui Charles. S-a repetat scena de adineauri. Nimeni nu-l vzuse i nici unul dintre numele menionate nu fuseser nscrise n registrul hotelului. Desigur c nu. Nici nu se atepta s le gseasc. Rugndu-i pe recepioneri s verifice, nu era dect un truc, o micare tactic care s-o ajute s-i dea ntregii afaceri aparena de verosimil. Ar prea straniu ca s spunem numai att -, s caui un prieten al crui nume nici mcar nu-l tii. Toi funcionarii de serviciu la recepie asta-i cereau n primul rnd. n timp ce prsi hotelul Hilton, Nicky avu o acut senzaie de nemplinire i ddu s se ndrepte spre hotel dezamgit, dar se rzgndi i lu un taxi ctre Plaka. Aceasta este partea cea mai veche a Atenei, plin de strzi pitoreti, magazine, baruri, restaurante i cafenele. Hoinri pe strzile pitoreti vreo or, atent la tot ce se ntmpla n jur. cu ochii larg deschii cum obinuia tatl ei s-i spun cnd era mic. tia prea bine c viaa e plin de coincidene bizare i ntmplri neateptate; exista i aceast ans puin probabil s-l vad pur i simplu pe Charles stnd panic ntruna din grdinile de var sau cafenelele n aer liber.

126

Plaka era aglomerat, gemea de turiti aa cum se ntmpla deseori n august i Nicky mpins i clcat pe picioare, se simi n curnd obosit. i mai era i cldura insuportabil a serii... n cele din urm renun. n adncul ei ncepea s recunoasc c totul este inutil, o pierdere de timp. S-l caui pe Charles pe strzi ca acestea. Lu, n sfrit, un taxi napoi la Hotel Grande Bretagne, hotrnd ca mcar s se odihneasc dac altceva nu... Odat rcorit n apartamentul ei cu aer condiionat, merse1 la telefon, form numrul de la room service i comand pete la grtar, fructe proaspete i o sticl cu sifon pentru cin. Apoi se ndrept spre fereastr unde ddu perdeaua la o parte privind spre Acropole. n seara acea, Parthenonul avea o iluminaie de efect, cum se ntmpla ntotdeauna vara. Ruinele antice artau impresionante, i tiau respiraia prin frumuseea lor ineedibil pe fundalul cerului de noapte ntunecat. Deodat i ddu seama c are loc un spectacol de sunet i lumin. Luminile se schimbau continuu, iar pe dealul opus Acropole-ului se recita o legend a vechii Grecii n faa mulimii de spectatori. O clip Nicky se ls dus napoi n timp. i aminti cum asistase la un spectacol similar, cu ani n urm, cu tatl i cu mama ei. Impresiile ei erau nc vii, fusese ceva nduiotor i mictor. Nu putuse s-l uite cu adevrat, i nc-i mai simea vraja i fascinaia, ca ntr-o magie. Cunotinele ei despre Grecia se limitau la ceea ce-i povestise tatl ei, acel cltor inveterat. Erau lucruri care priveau mitologia greac; o alt surs o constituiau excelentele romane ale lui Mary Renault. i citise ultima carte Foc din Cer, n 1969, la vrsta de 16 ani, i nu putuse s-o lase jos pn cnd nu o terminase. Era un alt roman clasic al scriitoarei, despre Grecia antic i regret c nu avea una din crile ei, aici cii ea. Avea bnuiala c nici noaptea asta nu va putea dormi. * Numele oferului era Panayotis. Era un tnr vesel, manierat, un bun vorbitor al limbii engleze. Prea c zmbetul su larg, afabil, era permanent pe buzele lui. A doua zi exact la ora 10 dimineaa el o lu de la hotel i o surpriz plcut pentru ea, s constate instalaia de aer condiionat din Mercedes-ul, relativ nou. Pe strzi ncepea s se instaleze canicula, iar interiorul rcoros al mainii era dumnezeiesc. Aristotel spune mie c vrei s mergi la Vouliagmeni, s vezi hotelurile Astir Palace, spuse Panayotis, n timp ce ieea din Piaa Syntagma. Da, exact. Spunea c sunt trei alturi. Este... cum spunei... un complex. Da sunt hoteluri, bungalouri. Foarte frumos loc. Foarte drgu. 45 minute ajungem acolo OK? Foarte confortabil, nu, miss? Da, m i mt bine, mulumesc, Nicky se sprijini pe pielea moale i puse geanta alturi. V place muzic, miss?, ntreb Panayotis, privind n spate, spre ea. V place s pun radio? De ce nu?, spuse ea indiferent. ntorcndu-i capul, privi pe fereastr i se ntreb dac n-a fost o nebunie s vin la Atena. Ieri a fost o adevrat pierdere de timp, dei Aristotel spusese c-l recunoscuse pe Charles, n restaurantul acela. La ce-i putea folosi asta n perspectiv? Atena este un mare ora, aproape c Roma. Cinstit, trebuie s recunoasc c ansele de a-l gsi pe Charles sunt infime, chiar dac el s-ar afla aici. Ar fi trebuit, probabil, s urmeze sfatul lui Arch i s se duc la Paris. Nu s se ncpneze i s-i urmeze instinctele sau mai degrab obsesiile ei aberante. Se grbise la Atena doar pentru c Jennifer Allen i niruise ceva despre un brbat zrit n avion, n fine... i ce dac? l gsete pe Charles... admite i aceast eventualitate! Ce va face dup aceea? Nu mai era sigur de nimic. Trase adnc aer n piept. Nu fusese capabil s se debaraseze de ideea c Charles Devereaux este n via. Cel puin, pentru moment. Sunt ca un fox-terrier cu un os n fa. Temndu-se s nu i-l fure un alt cine, dar care nici nu se hotrte s-l road. - Asta sunt!, se gndi ea, oftnd din nou. Pe msur ce se apropiau de Vouliagmeni, Nicky i ddea seama c locul e un fel de staiune balnear n toat regula. Exista o zon marin de agrement cu iahturi i alte ambarcaiuni; un lung drum n serpentin ducea pn sus pe colin unde se aflau nirate mai multe hoteluri la distane diferite. De fapt, erau trei hoteluri aezate n trepte pe stncile de pe falez, ntreaga regiune fiind bine conceput edilitar i arhitectural. Bungalourile erau plasate ntr-o parte a hotelului construit pe terasa inferioar, mai erau diverse restaurante,

127

un teren de tenis, piscine i, desigur, plaja. Cocoat deasupra Mediteranei, aezarea beneficia de o poziie fascinant. Marea de culoarea vinului tulbure Homer o remarcase primul se ntindea tcut ntr-o parte. Ca o felie imens de sticl sclipea n soarele arztor i arunca reflecii orbitoare. Clipi ferindu-i privirea. Panayotis se opri, ntr-un sfrit, n parcarea hotelului situat cel mai sus. Eu atept aici, spuse el cu zmbetul deja pregtit, i scoase o hrtie mototolit din buzunarul pantalonilor. De la cumnatul meu, Aristotel. ntreab pe acest om. Mulumesc, spuse Nicky, uitndu-se la cele scrise acolo. Era un bileel scris de Aristotel: Demosthenes Zoulakis este director adjunct. Este prieten cu tatl meu. Te va ajuta dac poate. A. C. Nici nu ntreb bine pe recepioner unde poate fi gsit Mr. Zoulakis, c acesta o i apuc de mn, cu acelai zmbet larg, spunridu-i ntr-o englez impecabil c Aristotel i telefonase i-i explicase totul. Ai vrea s-mi artai i mie fotografia cu prietenul pe care-l cutai, Miss Wells, spuse el scondui o pereche de ochelari cu rame de os i fixndu-i pe nas. Da, desigur, chiar acum, spuse Nicky, i scotoci n geant dup celebr fotografie. Mr. Zoulakis o lu n mn, o studie atent, se ncrunt un pic, mai privi odat i mai atent, apoi ddu din cap dezaprobator. AcestA om n-a fost oaspetele nici unuia din hoteluri. Niciodat. ntotdeauna rein figurile, am o bun memorie vizual. V-am vzut ncordat, totui preai c l-ai cunoate, insist Nicky, dup ce-i observase reacia iniial. Da, aa este, Miss Wells. Pentru o clip mi s-a prut familiar, asta-i tot. Este posibil s-l fi zrit ntrunui din restaurante sau prin hotel. Poate oi fi dat cu ochii de el pe plaj sau la piscin. Chiar dac l-am vzut, l-am zrit n fug. El arbor din nou acelai zmbet i-o nsoi afar din hotel. Mai trecei, Miss Wells, vom vizita i celelalte hoteluri i vom vorbi cu personalul. S sperm c ei ne vor putea furniza alte informaii. Mulumesc, Mr. Zoulakis, suntei foarte drgu. V sunt recunosctoare. Pentru att, Miss Wells? Zu, e un nimic, spuse Demosthenes Zoulakis, regretnd c n-a putut ajuta aceast frumoas american, ce prea o persoan foarte important. n faa Mercedesului, el i mai exprim nc o dat regretul mi pare ru c n-am putut face nimic pentru dumneavoastr, spuse el Poate c prietenul d- str a trecut doar prin Atena, n drum spre alt destinaie. Este i asta o posibilitate, fu de acord Nicky i-i mulumi nc odat. Nicky era la mijlocul holului de la intrarea n Hotel Grande Bretagne cnd se opri deodat privind fix ntr-un loc. Tocmai trecea prin faa standului de ziare i reviste, cnd i atrase atenia fotografia lui Cee, pe coperta uneia din revistele expuse acolo. Clee era cel mai celebru fotograf de rzboi din lume, astzi, i singura explicaie a apariiei sale pe coperta unei reviste, era s i se fi ntmplat ceva. Se afla la Leipzig... Dar acolo nu era nici un cmp de btaie. Erau demonstraii n toat Germania de Est, e adevrat. i... se poate muri... i nu numai... n rzboi. Dar tie c totul e n regul. Vorbise cu e ieri sear. S fi ctigat vreo medalie n urma reportajelor sale de la Beijing i revistele s-au grbit s-i publice fotografia? Era posibili... Decerni i-aspus atunci? Modest? Clee era unul din cei mai modeti oameni pe care-i ntlnise. Nicky se ndrept spre chioc. Deschise poeta, lu nite bani i-i ddu vnztorului. Apoi ridic revista de pe tejghea, o art vnztorului. Omul aprob din cap, pregti restul i-l puse n mna ntins. ntorcndu-se, Nicky fcu civa pai i studie revista. Se numea Tiehydromos. Era o publicaie de informaie general, ij genul lui Life sau Paris Match, iar pe copert era un brbat zmbind uor, cu o cma deschis la gt i o jachet niafo, de piele cam uzat. Of! Numai c nu era Clee. Era Kevin Costau, actorul; e adevrat c semnau bine i era uor s-i confunzi... De ndat ce fntr n apartament, arunc revista pe masa de cafea i se duse la mini-bar. Lund o sticl de coca-cola, o deschise i-i turn un pahar. Dup o nghiitur lung lu sticla cu ea i se ntinse pe

128

sofa. Dumnezeule! Kevin Costner chiar seamn cu Clee n poza asta, reflect Nicky, privind cu coada ochiului la revista de pe mas. Uf! Chiar bine de tot! Parc ar fi gemeni. n strfundul fiinei sale se auzi brusc ecoul unei voci. Era Philip care-i repeta rar: Se spune c toi avem un dublu care triete undeva pe pmnt i ndrept partea de sus a corpului, tresrind. Ia stai! Dac l-a confundat pe Charles Devereaux cun alt brbat, aa cum i s-a ntmplat s-l ia pe Kevin Costner drept Clee! sta-i blestem!, rosti numai pentru sine. Sunt condamnat s caut imposibilul. Se ridic, nciudat, iritat, agitat i fcu civa pai ctre fereastr, apoi se opri uitnduse afar, cu capul doldora de gnduri. Era deci posibil ca omul filmat la mitingul de lng Roma s fie un strin. Asta i credeau Philip, (dar mai ales) Anne. S-i contrazici ar fi fost o nebunie. Pe ea nimeni n-o susinea. Ce pcat c Christopher Neald era n vacan. Parternerul de afaceri al lui Charles ar fi fost de acord cu ea. Era sigur de asta. i scp un oftat slab i ea i sprijini capul de sticl de la geam. Hai, recunoate, n-are sens s continui aceast cercetare, murmur ea. i trecu fulgertor un gnd prin cap. Exista o persoan care ar putea s-o ajute, i aceasta era Don Pedro Alejandro Perez. Partenerul spaniol al lui Charles. Mai fac o ncercare. Doar una, se gndi Nicky, i travers n grab camera, Jndreptndu-se spre birou, unde se afla carnetul de adrese. n mai puin de cinci minute gsi numrul lui Don Pedro, telefon la Madrid i vorbi cu recepionerar de la Compania de vinuri i lichioruri. Don Pedro e plecat din ora pn luni. I se spuse. Sunai din nou dup prnz, pe la cinci, ca s vorbii cu Senorita Lopez, secretara lui Don Pedro. Nicky rmase la birou un pic, ezitnd, netiind ce s fac. Putea s rmn n Atena pn smbt i s zboare la Madrid apoi, dar era aa de cald aici insuportabil! Apoi, n Atena nu tia pe nimeni, pe cnd n Madrid exist un birou ATN i, dei Peter Collis, eful seciei, nu-i era prieten apropiat, cel puin l cunotea de mult timp. Madrid s fie atunci! Decizia fu fulgertoare. i dac se poate chiar astzi. Anii de cltorii permanente cu prinii o nvar un lucru: dac vrei s faci ceva, mai ales dac eti grbit, roag portarul s te ajute. tia tiu totul; au o reea de informaii care se ntinde de la hotel la hotel, n toat Europa. Telefon la recepie i ceru s vorbeasc cu portarul ef. Linia era ocupat, aa c iei n grab din apartament i o lu n jos pe scri, simind nevoia de micare mai mult ca niciodat. Yannis, un fel de intendent ef, o salut afabil i o ntreb cu ce-i poate fi de folos. Vreau s merg cu avionul la Madrid. Astzi. Orice curs, n-are importan, i mai vreau s mi se rezerve un apartament la Ritz. Te rog, Yannis, poi face asta pentru mine? Da, imediat, lsai totul n seama mea, Miss Wells. V telefonez n camer imediat ce am veti. Se uit la ceas. A|i mpachetat? Nu chiar totul. Este aproape trei. Cred c ar fi bine s fii pregtit s plecai la aeroport ct se poate de repede. tiu c este o curs n dup-amiaza asta la Madrid... Voi ncerca s obin un loc pentru dumneavoastr. Mulumesc, Yannis, spuse ea, zmbindu-i i se ndrept ctre biroul de recepie. Aristotel nu era nicieri, n schimb l gsi pe Costa. Se simise urmrit de el tot timpul ct vorbise cu Yannis. Bun, Cost, spuse ea Mulumesc c m-ai ajutat ieri. El i ridic capul cu obinuita-i politee i ntreb Ai avut mai mult noroc la Vouliagmeni? Nu, din pcate. Vrei s-mi faci nota de plat, Costa? Plecai, miss? Nicky ddu din cap. napoi n America? ntreb el. Nu, de fapt, m ndrept spre Madrid. Madrid, repet el, uor uimit. Nicky l privi curios. Avea o fa consternat i nu putea nelege de ce. Spuse E ceva n neregul cu Madridul? Tnrul funcionar pru ncurcat pentru o clip i apoi ntreb M scuzai, nu neleg. Preai aa de surprins cnd am spus c merg la Madrid! Nu, deloc, rspunse el, negnd categoric. Se strdui s zmbeasc i adug V fac not de plat imediat, miss.

129

Bg mna n poet, scoase un pumn de drahme i i le ddu lui Costa Mulumesc, spuse ea. Eu v mulumesc, miss, rspunse el bgnd bancnotele n buzunar. Cost o urmri cum traverseaz holul spre lifturi. Dup ce intr n lift i dispru la etaj, el prsi recepia i se duse s vorbeasc cu intendentul. Crezi c-i poi rezerva un bilet lui Miss Wells la avionul de Madrid? Sigur c pot spuse Yannis, oarecum tios, ncruntnduse la Costa, evident deranjat de ntrebarea acestuia. i hotelul? i faci rost i de camer la hotel? Administratorul de la Ritz mi este vechi prieten. Nu e nici . Problem dac vorbesc cu el, se lud Yannis. Dar, ce te privete pe tine? Costa rnji, i fcu cu ochiul. E fain. D i baci cum trebuie. Vreau s fiu sigur c totul merge bine. Yannis ddu din cap i se ntoarse s rspund apelurilor insistente ale unui telefon. Costa se ntoarse la birou unde un coleg de-al lui vorbea cu un musafir. Intr grbit n spatele biroului unde era o camer liber i de aici ddu rapid un telefon. Pleac rosti el n receptor. Pleac la Madrid. Ce putea s fi aflat la Vouliagmeni? Trebuie s tie ea ceva. Va sta la Ritz. Spune-i! 256 CAPITOLUL XXVIl Nicky i ddu seama c este urmrit de abea cnd iei din Muzeul Prado, vineri seara, i se odihni o clip sub porticul umbros. Nu era hotrt dac s mearg direct sau nu la Hotel Ritz, cnd observ din nou brbatul cu cigarillo negru. Prima dat l-a zrit diminea cnd apru n timp ce vorbea cu portarul. Trgea n piept din trabucul mic i negru, iar fumul gros al acestuia o fcu s se nece i s tueasc. Portarul spuse ceva politicos, dar categoric n spaniol i omul se cra imediat de acolo. Cnd termin treaba cu portarul, Nicky travers n diagonal holul de la intrare, bucuroas c scpase de cel cu igara de foi. n drum spre apartament, aflat ntr-unui din lifturi, ea nc l mai blestema pe tip printre accesele de tu pe care i le oprea discrf > t. Mna dus la gur. Mai trziu, ducndu-se s prnzeasc cu Peter Collis de la biroul ATN din Madrid, se oprise s se plimbe puin de-a lungul Galeriei de! Prado, arcada comercial de sub Place Hotel. Tocmai cnd ieea dintrun boutique, vzu pe individul eu trabuc holbndu-se la vitrin. Imediat, i ntoarse privirea, prnd cumva surprins, fcu stnga-mprejur i intr ntr-un magazin, vis-a-vis de arcad. Acum, iat-l din nou, la numai civa pai de ea. Era lng statuia dintre trepte i micul parc de dincolo i mai era cineva cu el. Avea nelipsitul cigarillo'1 negru n gur. Omul n-o observase nc. Motivul pentru care ea fu prima care-l zrise mai repede, era din pricina unor ipete de copii. Erau nite nci care abia atunci se nvau s mearg, agai de minile unei tinere femei. Rcneau de-i asurzeau urechile! Mama, hruit, se oprise s vorbeasc cu cei doi de lng statuie, iar tipul cu trabucul spunea ceva... Prea s-i rspund unei ntrebri. Art cu degetul i gesticula, indicndu-i drumul (probabil!). Deodat, un grup de studeni germani iei din muzeu, nconjurnd- o, rznd i vorbind tare, i Nicky profit i se strecur mpreun cu ei. O luar, pe lng micul parc, n Paseo del Prado. n cteva minute Nicky intr n Piaza de la Lealtad unde se afla Ritz cu grdinile sale adorabile. Brbatul cu trabuc nu se mai vedea. N-avea mare importan. Oricum tia unde st ea. Dup ce-i lu cheia i mai multe mesaje, Nicky se ndrept spre apartament, preocupat de prezena acestui individ ciudat. Era posibil ca cineva s-l fi pus s-o urmreasc. Cineva? De ce? Dac e adevrat, acesta nu putea fi dect Charles Devereaux. n clipa n care intr n apartament, Nicky simi mirosul unui parfum strin. Rmase pe hol, ncruntndu-se i privind n jur, strngnd cheia*de la u n mn. Trase pe nri aerul parfumat din jur de

130

mai multe ori. Nu era nici un dubiu un miros neptor persista n aer. Elimin menajera ca variant posibil, cci i se pru c ar fi mai degrab vorba de colonie brbteasc dect de un parfum de dam. O fi intrat valetul oare? i dac da; de ce? Nu trimisese lenjerie la clcat. Iar cel cu trabucul ar fi trebuit s obin permisiunea s intre. E stupid, murmur ea. Putea foarte bine s mituiasc pe cineva din personal. Cum obinuia s spun tatl ei: cu bani poi deschide orice poart! Ar fi putut-o face fr probleme; iar timp a avut berechet la ndemn. l vzuse n zona camerei pe la 11 dimineaa, nainte de a pleca la biroul ATN s-l ia pe Peter. Au fost s serveasc prnzul la Gran Cafe de Gijon pe la 1:30 i dup mas, s-au plimbat ctre Prado. Acolo a ntrziat mai mult ore n faa capodoperelor lui Goya i Velasquez. Prin urmare, lipsise din apartament o bun parte din zi. O cut de ngrijorare i apru pe frunte cnd merse n sufragerie s-i pun pe mas cheia i mesajele mpreun cu geanta de voiaj. Avnd ndoieli din ce n ce mai puternice, Nicky deschise ua de la dormitor, apoi se grbi ctre garderob i deschise ua. Geanta ei de lucru, pe care o lua ntotdeauna cu ea n cltorii, avea o poziie nefireasc, dei tia foarte bine c-o pusese frumos, la locul ei n col, nainte de a pleca s se ntlneasc cu Peter. Lu geanta din dulap i-o puse pe pat. Cercetnd ncuietoarea, observ imediat c fusese forat; cnd o atinse cu degetele i-a dat seama c se desface. Cineva sprsese probabil broasca, dar n- a mai putut s-o nchid la loc pentru c era serios stricat. Nicky examina i geanta de mn. Nu lipsea nimic. Carneelul de nsemnri, magnetofonul i toate celelalte articole erau intacte. Mutase paaportul, acreditarea de pres i bancnotele spaniole n geanta alb de piele, pe care o lua permanent, fiindc era i mai comod, dar mai lsase n geant mare un portofel cu bani strini. Scondu-l afor constat c nu se umblase nici aici. Dar era sigur c scotociser i aici cu meticulozitate. Pe lng lactul spart, lucrurile personale erau n dezordine. De exemplu, magnetofonul nu era exact n locul special din geant, unde-l punea pentru a avea acces imediat la el. nchiznd geanta i punnd-o la loc, n ifonier, Nicky se grbi s verifice dulapul de pe marginea cealalt a dormitorului i ncepu s trag sertarele unul dup altul. i de data asta ajunse la concluzia c cineva i cotrobise prin obiectele personale, din simplul motiv c ea, ntotdeauna, le punea n ordine. Toate erau deplasate sau pur i simplu rsturnate o nou prob a ptrunderii unui intrus n apartament. Expresia de ngrijorare i se adnci pe fa, n timp ce nchise i ultimul sertar, dup care se duse n camera de zi. Sprijinindu-se de sptarul scaunului, nchise ochii, ncercnd s se concentreze asupra problemelor ivite de curnd. Era o simpl coinciden apariia omului cu cigariilo de cel puin trei ori n preajma ei? Sau, de fapt, o umbr? n cazul acesta un lucru era clar: Charles Devereaux era nendoielnic n via. Dovezile cercetrii apartamentului ei de ctre un necunoscut erau aici, evidente. Asta ntrea teoria cum c fostul ei logodnic prosper pe undeva, pe continent. Deschise ochii i se aez comod pe scaun. Dac Charles pusese s fie urmrit pentru a ti ce face i dac el angajase pe cineva s-i ptrund n apartament, atunci, logic, tia c ea se afl n Madrid. Dar de unde? Avea el pe cineva, aici, la Ritz? Sau poate pe cineva la Hotel Grande Bretagne, n Atena? i mai ales de ce o fcea? Nu era dect un singur rspuns: dorea s tie ce urmrete, i asta ct mai urgent. O fulger ideea c el ar putea crede c face aceste cercetri asupra lui n vederea unui reportaj. n definitiv, tia prea bine c ea fusese reporter de teren, nainte de a deveni corespondent de rzboi, i de fapt nc mai era. i dac asta i era credina, nseamn c, trebuie s fie implicat n ceva care merit o investigaie. Ceva ilicit. Ceva de mari proporii poate. Ce poate fi de mari proporii, ilicit i care s aduc bani muli? Traficul cu arme. Cu droguri. Dar de ce s vrea Charles s ctige hani muli? Era deja un om bogat. Totui, ideea de baz era c orice ar fi fcut, chestia se nvrteam jurul banilor. Doar dac n-o fi fost altceva, ceva realmente bizar, aa cum i sugerase Arch la Roma. Dar ce putea fi... Telefonul sun i i ntrerupse gndurile, iar ea se ridic merse la birou s rspund: Alo?

131

Nicky, aici Peter. Am mai sunat i nainte i am lsat un mesaj. L-ai primit? Oh, Peter, mi pare ru, tocmai am intrat acum i n-am citit nc mesajele. N-are importan. Amy i cu mine dorim s lum masa cu tine disear. Eti liber? Da, i a vrea foarte mult s-i cunosc soia, ns, Peter, ascult, nu trebuie s te simi obligat s-mi pori de grij, zu... Dorim s vii i tu ntrerupse el am invitat civa prieteni. Mergem la Jockey Club, este celebru. Am auzit de el. Am s trec s te iau pe ia opt i jumtate, masa nu se servete nainte de zece, zece i jumtate, mi-e team. Cnd eti n Madrid, f cum fac madrilennos. Pe curnd. Atept cu nerbdare, Feter. La revedere. Imediat dup ce nchise, telefonul sun din nou. Alo? Salut drag, eu sunt spuse Clee. Salut, dariing, ce faci? De unde suni? M simt excelent, i sunt n Berlin la Intercontinental. Ai primit mesajul meu? Da, dar de-abea m-am ntors i n-am avut nc timp s m uit. Nicky, am o veste mare, vestea secolului! ! Exclam el. i simea emoia prin fir. Spune-mi, care-i? Yoyo, am primit un mesaj de Ia Yoyo, Nick. Oh, Clee, mulumesc cerului! E teafr? i unde se afl? La Paris? Clee rse: Uaa! Nu pot rspunde la toate ntrebrile deodat. Este sntos. Se afl n Hong Kong, dar va veni la Paris n curnd. Sper, n cteva zile, cel mult o sptmn. Asta-i minunat, spuse ea i deodat ochii i se umplur de lacrimi de uurare i recunotin c el este viu i sntos. Pentru cteva secunde nu fu n stare s rosteasc un cuvnt. Clee spuse: Mai eti acolo, drag? Din cauza nodului din gt, Nicky rspunse cu greutate: Da... am fost foarte emoionat cteva clipe, asta-i tot. Am trecut i eu prin asta. Am avut aceeai reacie cnd am aflat vestea de la Jean-Claude. A, deci n-ai vorbit chiar tu cu Yoyo? Nu, a sunat la birou din Hong Kong i a spus c ne va suna n momentul cnd sosete la Paris. Clee, dar este pur i simplu minunat! Poate reuim s ne ntlnim luni. Poate. Este o veste colosal. La ce or vei sosi la Paris, Nick? Cred c dup-amiaza trziu. Atunci lum cina mpreun, numai noi trei: tu, eu i Yoyo. Numai dac Yoyo va fi sosit, desigur i e dispus. Nu mai am rbdare pn nu te vd pe tine, darling. Nicky rse: E de la sine neles c e reciproc. Au mai vorbit cteva minute, i-au spus la revedere i au nchis. Nicky rmase cteva clipe cu mna pe receptor. Clee fusese att de emoionat de chestia cu Yoyo, nct n-o ntrebase de ce-a ajuns la Madrid. Presupusese probabil, c se afl acolo cu treburi, lucru care i uurase foarte mult situaia. Ar fi trebuit iar s mint. Mai trziu, n seara aceea, cnd i ddea ultimile tue de machiaj, telefonul zbrni din nou. Intrnd n dormitor, ridic receptorul i spuse: Alo? Nu rspunse nimeni. Nicky insist: Alo? - cumva mai apsat. Urm un clic i telefonul amui. Imediat form numrul centralei. Sunt Nicky Wells de la apartamentul 705. Tocmai a sunat telefonul. Am rspuns, dar nu mi-a vorbit nimeni. Ai dat cuiva legtura cu mine?

132

Da, Miss Wells, eu am fcut legtura, rspunse operatoarea. Cine a solicitat-o? tii? mi pare ru, nu tiu. Dar era un brbat care a ntrebat dedv. Mulumesc. Nicky puse jos receptorul i se ntoarse n baie s se pieptene. Brusc se opri din pieptnat i rmase un moment privind n oglind, dar fr s se priveasc. Mintea i era n alt parte. O frmnta gndul c cineva i urmrea toate micrile. i apoi i amintea de ceea ce i spusese Arch la Roma. Acesta afirmase c un om care dispare nu dorete s fie gsit. Niciodat. i mai spusese c risc foarte mult. Aa s fie oare? Mintea ei ingenioas se concentra asupra lui Charles Devereaux. Arch remarcase c Charles era un tip dur i nemilos. Toate aceste lucruri erau adevrate. Ea nsi le descoperise la el. O privire de nelegere licri n ochii ei de un albastru adnc. Da, da, putea fi n pericol. 263 CAPITOLUL XXIX Vestea despre Yoyo i ridic mult moralul lui Nicky; subiectul Devereaux trecuse pe planul doi. Noaptea trecut, simise o mare uurare. Avusese un sentiment de adevrat exuberan n finalul cinei cu Feter i Amy Collis i prietenii lor. Chiar i ceea ce-i spusese Arch n legtur cu pericolele ce-i pndesc nu mai avea importan. Acum, n aceast diminea cald i frumoas de smbt, toate fantomele dispruser. Fuseser alungate de buna ei dispoziie i de soarele strlucitor, de cerul acesta de un incredibil turcoaz i de aerul castilian, rarefiat i uscat, ce ddea zrilor o limpezime extraordinar. i mai era ceva agitaia i vioiciunea acestui impuntor i elegant hotel erau tonice, o bine dispuneau. Totul n jur prea cufundat ntr-o infinit pace i lumin. De la convorbirea telefonic cu Clee, Nicky nu se gndea dect la Yoyo. Faptul c reuise s fug din China la Hong Kong, c era teafr n aceast colonie a Coroanei Britanice, i uurar multe din grijile recente; se simea ca i cum o greutate i s-ar fi luat de pe inim. Oricum, mcar una dintre ele. Abia ateapt s-l vad pe Yoyo, s afle ce i s-a mai ntmplat n aceste trei luni de cnd s-au vzut ultima oar. Aceeai dorin o avea i pentru Clee. Simea nevoia s-l vad, s fie mpreun. Se despriser de mai multe sptmni, dar asta nu fcu dect s-i doreasc prezena i mai mult. i era dor de cldura i inteligena lui, de dragostea i nelegerea lui. Nicky duse ceaca la gur terminndu-i de but cafeaua. Se aez apoi pe scaun. Privea njur, fascinat de minunia decorului. Servea micul dejul n restaurantul situat printre copacii grdinii hotelului. ntr-un fel, Ritz atrgea mai ales prin grdinile lui. Hotelul era plasat n chiar inima Madridului, i vegetaia din jur mprumuta locului linitea i pitorescul ei. O oaz de calm n aceast metropol zgomotoas i agitat, venic n micare. nlndu-i capul, privi cerul. O culoare pe care niciodat n-o mai vzuse, fr umbr de nori o culoare nepmnteasc. Soarele prea i mai nalt. Se anuna o zi insuportabil de cald, la fel ca i ieri. Sub copaci ns era rcoare i bine; oricum. Fusese inspirat mbrcdu-se extrem de subire; o rochie larg de bumbac i lapi. Problem major a fiecruia din ora era cum s supori ct mai uor cldura excesiv. Senorita Wells? Auzindu-i numele, Nicky privi n jur i salut cu privirea pe biatul de hotel care se apropie de ea: Da? Pentru dumneavoastr. inea n mn o mic tav de argint pe care se afla un plic. Nicky scoase nite pesetas din poet i-i oferi biatului de serviciu, dup care lu plicul alb de pe tav i-l puse pe mas. Acesta aprecie suma din ochi, zmbi i spuse mulumit. Gracias, sennorita. Nicky examina plicul cu vdit curiozitate, ntrebndu-se de la cine ar putea fi. De la Peter? De la madrilenos pe care i-a ntlnit noaptea trecut? Era vorba de un cuplu tnr care o invitaser n week-end... Numele ei era ngrijit tiprit pe plic, la fel i numele i adresa hotelului, dar nu i al expeditorului. Rupnd marginea de sus a plicului, scoase biletul i nepeni n momentul cnd recunoscu scrisul. Scrisul acela de mn elegant, de neconfundat... rndurile erau din partea lui Charles Devereaux.

133

Drag Nicky. Deoarece m caui att de insistent, cred c-a sosit timpul s ne ntlnim. Omul care a adus acest bilet te va atepta n hol. L-am trimis s te aduc la mine. C. Nicky rmase cu ochii larg deschii undeva spre grdin, cu o expresie de neverosimil ntiprit pe chip. inea biletul strns n mn i nghii n sec de mai multe ori. I se uscase gtul. Apoi privi hrtia din nou i mai citi odat. Fr nici cea mai mic ndoial, biletul era de la Charles. Lsnd la o parte scrisul pe care-l tia att de bine, numai Charles ar fi folosit cuvintele s te aduc!. O mai fcuse n trecut, i stilul era clar britanic. Nu, nu se nela! Am avut deci, dreptate tot timpul se gndea, ndreptndu-se n scaun. tiam c am dreptate. Din chiar momentul cnd am vizionat transmisiunea lui Tony de la Roma. i totui, nu mai era att satisfacia certitudinii, ci mai ales sentimentul de tristee, i de dezamgire... Tristee pentru Anne Devereaux, nu pentru ea! Ct timp a stat cu biletul n mn, gndurile ei erau concentrate asupra omului care-o atepta s-o duc la Charles. Pe neateptate i aminti iari de spusele lui Arch i se ntreb dac nu este n pericol cu adevrat. Dac realmente aa ceva e de crezut, cum ar putea s se lase condus de mesagerul lui Charles? n majoritatea misiunilor sale de corespondent de rzboi, pericolul plana precum sabia lui Damocles. Niciodat n-a dat napoi. Cu mult timp n urm se convinsese de faptul c nu-i este fric. Pe de alt parte, nu putea s abandoneze acum, cci curiozitatea ei ajunsese la paroxism. Desigur, nu avea de gnd s comit imprudene sau s rite nebunete. Nu cred c este riscant. Orice ar fi, Charles Devereaux nu este un uciga. n adncul sufletului ea tia c Charles nu-i va face nici un ru, nu-i va clinti nici un fir de pr era absolut convins de asta. Totui, prudena este mama nelepciunii. A fi dorit ca Peter Collis s fie disponibil ca s poat s-o nsoeasc. Ar fi putut lua maina lui, iar el ar fi ateptat-o afar, ct timp se ntlnea cu Charles. Din nefericire, Peter i Amy erau plecai ntr-o vizit, undeva lng Madrid. Nicky travers holul de la intrare i se adres lui Enrique, administratorul ef. Bun dimineaa, senorita Wells. Cu ce v pot ajuta?, ntreb el cu amabilitatea-i obinuit. Ea ddu din cap. Am urgent nevoie de main i ofer. i a vrea ca oferul s vorbeasc englez, te rog. Nici o problem, senorita. Se rezolv imediat. Ct timp avei nevoie de main? Nu tiu sigur. Cteva ore, cel puin, poate chiar toat ziua. Ct de repede poate fi aici? E deja aici, senorita Wells. Avem, maini i oferi la dispoziie permanent, gata s ne serveasc clienii. Ce bine! Acum ctva timp mi-a adus cineva o scrisoare. Cred c ajeapt. Da, e acolo, i spuse Enrique. Nicky se uit n direcia indicat. Vzu un tinerel, bine mbrcat, foindu-se n captul cellalt al holului. Mulumesc, spuse ea administratorului i se grbi nspre direcia opus. Oprindu-se n faa tnrului, spuse: M numesc Nicky Wells. Vorbeti engleza? Tnrul confirm. Cum te numeti? Urm o ezitare scurt dup care spuse: Javier. n regul, Javier. i art plicul. Tu ai adus scrisoarea aceasta. Corect? Da. i trebuie s m duci la cel care i-a dat-o, nu-i aa? Da. V ateapt. Foarte bine, merg cu tine acum, cu maina i oferul meu. Nu neleg. Am main. Eu v iau, senorita Wells. Nicky nu fu de acord. Nu, categoric nu. Prefer s vin cu maina mea proprie sau nu vin deloc, spuse ea ferm, cu o expresie decis, de neclintit. Lui Javier nu-i scp aceast atitudine, dar din nou ezit, prnd nesigur i netiind ce s fac. Apoi spuse O. K.

134

Ateptai v rog. Vorbesc la telefon. Atept, nici o problem, rspunse Nicky rece, nelegnd c merge s-i dea un telefon lui Charles. l urmri cu privirea ct timp travers sala de recepie n cutarea unui telefon. n cteva minute el se rentoarse. - O. K., mergem acum, maina dumneavoastr urmeaz maina mea. * Numele oferului ei era Jose, i n momentul n care ea se instal confortabil n main, el merse s vorbeasc cu Javier. Nicky i urmrea prin parbriz. Portiera era deschis, aa c le auzea vocile. Totui, deorece vorbeau n spaniol, ea nu nelese nici un cuvnt din ce spuneau. Cteva secunde mai trziu, Jose intr n main, debloca frna i introduse cheia n contact. n timp ce rulau lin n zona din faa hotelului i apoi pe strad, Nicky spuse: i-a explicat Javier unde mergem? Da senorita. Mergem n zona arenei. Aren? i. i. Aren unde au loc luptele cu tauri n Madrid. Celebra Piaza de Toros de Las Ventas. Nu este prea departe, vreo 20 de minute, poate jumtate de or, depinde de trafic. Oh, da, atunci e perfect. Cunoatei arena, senorita? Ai fost la vreo corrida ? Da, am fost, cu civa ani n urm spuse ea amintindu-i de perioada cnd se ntlnise cu Charles la Madrid, doar cu cteva sptmni nainte de a se logodi. Don Pedro i luase la o lupt cu tauri ntr-o duminic dup amiaz. i v-a plcut? ntreb Jose uitndu-se peste umr i zmbindu- i. A, foarte mult, mulumesc. Sprijinindu-se de sptar, Nicky i ndrept gndurile spre acel week-end lung. Ea i Charles sttuser n Madrid patru zile i acum i aminti ct de prins fusese Charles de viaa de aici. Ei bine, era o via trepidant, monden, plin de agitaie. Viaa aici era trit din plin i lui prea s-i plac viaa de noapte ca i toate celelalte. Se ntreb dac triete aici permanent. Probabil c da, poate c la Roma venea numai n vizit. Droguri se gndi ea fcnd legtura cu filiera sud-american, fireasc de altfe prin comuniunea de limb i tradiii. tia, de asemenea, c n ciuda lustrului ei de faad, capitala spaniol i avea problemele ei, ca oricare alt metropol. Citise recent c heroina provoca un deces la fiecare dou zile n Madrid. Era oare Charles vrt n traficul cu droguri? Despre asta s fie vorba? S fi fost sta motivul pentra care Charles i-a nscenat moartea i a fugit n strintate ca s nceap o nou via? n curnd va afla rspunsurile la toate se gndi ea. Dup aproape jumtate de or, Jose se opinti pe o strad lturalnic n spatele lui Javier i parc n faa unei cldiri din crmid roie. O ajut s coboare din main. Ea spuse: Te rog ateapt-m aici Jose, indiferent ct voi sta. i, i, neleg, n-o s m dezlipesc de aici. Voi sta aici toat ziua, dac e nevoie. Nicky ddu din cap: Probabil c n-o s stau mai mult de cteva ore, adug ea i se ndrept spre Javier care deja atepta n faa uii. Acesta este locul, nu? - ntreb ea, pironindu-l cu privirea. El ateapt aici spuse Javier, mpingnd ua i dnduse la o parte ca s-i fac ioc. Ct travers micul foaier, urmndu-l pe Javier spre lift, Nicky ncerc s se mbrbteze. Nu tia la ce ss $? -Spte i-i simi din nou gura uscat. 269 CAPITOLUL XXX Javier deschise ua apartamentului cu propria cheie i o pofti nuntru. Nicky se trezi ntr-un foaier mic, ntunecos, fr caracteristici aparte. Avea un covor oriental pe parchet, o mas rabatabil n perete pe care se afla o vaz cu flori artificiale stropite cu ap, iar pe perei

135

imagini nrmate cu toreadori. Privi dintr-o parte n alta, plin de curiozitate i vzu mai multe ui deschise pe un coridor lung care pornea din foaier. Camera de zi era drept n fa, cu o intrare n arcad. Totul era linitit, fr nici un semn de via i Nicky se tot ntreba unde putea fi Charles. Se mai uit o dat n jur, strduindu-se s surprind cel mai mic zgomot. - V rog intrai acolo, spuse Javier artnd spre camera de zi. i, n timp ce nainta, acesta dispru jos pe scri. Se uit de jur mprejurul camerei n care intr. Era o ncpere obinuit, fr nimic special n ea, ca i foaierul, cu mai multe covoare orientale pe parchetul de lemn i o colecie de postere cu lupte de tauri pe pereii albi, mai erau i nite piese de mobilier din lemn nchis la culoare. O sofa i dou scaune, acoperite cu catifea verde-oliv, erau dispuse n jurul unei mese de cafea din metal, cu tblia din plcue de ceramic decorativ. Ateptndu-se s-l gseasc pe Charles acolo, Njcky fu dezamgit S constate c nu era nimeni n camer. Se ndrept ctre fereastr i privi afar, unde vzu c arena de tauri, celebra Piaza de Toros de Las Ventas era doar la o arunctur de b. Indiferent cine locuia aici, i tia c nu era Charles, aceia era cu siguran un ofcionado. Charles trebuie s fi mprumutat apartamentul pentru ntlnirea noastr se gndi ea el n-ar locui ntr-un loc ca acesta. I-ar ofensa nu numai sensibilitatea, ci i gustul su. Salut, Nicky! Ea tresri speriat cnd i auzi vocea, se ntoarse i l vzu pe Charles care intrase n camer printr-o alt u, de la captul cellalt. i cel pe care-l vedea era ntr-adevr Charles Devereaux, dei arta foarte schimbat. Prul i mustaa erau vopsite negru i bronzul lui puternic l fcea i mai brunet, ceea ce i ddea un aer strin. Era blond din natere, ca i mama sa, i arta extrem de anglo-saxon, tipul anglosaxon prin excelen. Acum purta o pereche de pantaloni bleumarin din bumbac i o pma alb, deshis la gt; nu-l vzuse niciodat mbrcat aa de neglijent. Nicky descoperi c nu e n stare s scoat un cuvnt. Nu anticipase ocul de a fi fa n fa cu el i impactul era enorm. Se simi ca i cum ar fi primit o lovitur n stomac. De fapt, vzndu-l viu, teafr, i evident, sntos, dup ce; l crezuse mort pn nu demult, simi un ec nemaipomenit. i tremura tot corpul, iar inima i btea slbatec.: Ari foarte bine, Nicky, spuse Charles n sfrit, rupnd tcerea dintre ei i ndreptndu-se ctre ea. i mulumesc c-ai venit. Se opri la un pas de ea, zmbindu-i uor. Ea nu-i rspunse la zmbet, sttea nc cu privirea pironit la el. Expresia ei era rece, distant, ochii ei de un albastru glacial. Se hotra n sfrit s-i rspund cu o voce mai degrab ostil. S lsm introducerile, nu de asta am venit aici. ncercam doar s te fac s te simi n largul tu, draga mea, i rspunse el zmbindu-i din nou. Auzindu-i cuvintele i observndu-i din nou zmbetul subire, superior, ceva n Nicky se revolt. Durerea, chinul i mnia care fierseser n ea pn atunci au atins furia. Iar furia i se dezlnui necontrolat. Zgazurile se rupser i ea explod. Ticlos nenorocit, ce eti, canalie ticloas! De ce-ai fcut asta? De ce-ai fcut un lucru att de abominabil? Mie, Annei? Cum ai putut s-i rneti propria mam i pe mine? Cum ai putut s fii att de crud? Ne-ai produs la amndou mult durere i suferin. Am suferit pentru tine, netrebnic fr inim! Niciodat nu voi nelege cum de-am putut s te iubesc. Te ursc profund pentru ce-ai fcut! Charles se simi descumpnit cnd auzi acest torent de cuvinte grele, tonul ei veninos, i un rictus i apru n colu! Gurii. Dar nu spuse nimic n aprarea sa. Sttea pur i simplu i o privea fr s clipeasc din ochi, cu o privire egal. Un potop de lacrimi de furie i podidi faa. Brusc, sri n faa lui i se ag de el. ncepu s-i care pumni n piept i fa, cu minile ncletate dovedind o putere surprinztoare. Charles fu luat prin surprindere de aceast neateptat criz de furie, se dezechilibr un pic sub potopul de lovituri, dar i reveni imediat. ncepu s se lupte cu ea. n cele din urm reui s-i prind minile i s-o in strns de ncheieturi.

136

Termin o dat, Nicky, m auzi? nceteaz imediat! exclam el vehement, dei stpnit. Demonstraia asta ridicol pe care-o faci ru ne duce nicieri. Te-am adus aici ca s-i spun ceva, s- i explic. M-ai urmrit deci! ip ea. N-am fcut aa ceva ! I-o ntoarse el violent. Mi-ai cotrobit prin apartament, mielule! El ezit o fraciune de secund, apoi se hotr s recunoasc. Da, asta-am fcut. De urmrit ns, nu te-am urmrit. Ddu din cap dezaprobator: nu, nu te-am urmrit, s-i fie clar, Nicky ! Ea l ignor: i-ai regizat propria-i moarte i ai disprut ca s ncepi o alt via! - Strig ea acuzator. Un gest la i de neiertat. Incontient. Nu-i cunosc motivele, dar nimic din ce-ai s-mi spui nu va putea vreodat explica ceea ce... N-am avut de ales, interveni el peremptoriu cu o voce calm i controlat. Am fcut ceea ce am fcut deoarece n-am avut de ales. Exist ntotdeauna o soluie. De data aceasta, nu! Era o chestiune de datorie. Datorie! spuse ea urlnd. E greu s cred aa ceva! Vreau s explic de ce-am fcut ce-am fcut i apoi pos'e vei nelege i m vei lsa n pace. Dac vzu c ea nu rspunde, Charles adug: mi pui viaa n pericol, Nicky. Ce vrei s spui n pericol ? Ceea ce faci e riscant pentru mine, pentru situaia mea... Cltorind prin toaij lumea, punnd ntrebri despre mine, artndu-mi fotografia la toi, spuse el, cu vocea neateptat de cobort aproape conspirator. Nimeni nu trebuie s afle c sunt viu, nici chiar mama. Dei era extrem de speriat de afirmaiile lui, Nicky nu fcu nici un comentariu. l privi curios. Ochii-i erau plini de ntrebri, cercettori. Charles spuse: Vino i stai jos, i ncearc s nu mai fii suprat. Va trece mult timp pn voi depj aceast stare. Da, murmur el, dnd din cap. ncearc mcar s te calmezi, casmasculi atenti civilizat. Mniate mpiedic, te blocheaz. Civilizat? repet ea, vocea-i exprimnd perplexitatea. Doamne, Dumnezeule! Vrei prea multe. Pe neateptate i ddu drumul, i eliber ncheieturile, braele czndu-i vr jos. Nicky i ridic braele imediat, se uit la ncheieturi i ncepu s i le frece pe rnd, nti una, apoi pe cealalt. Erau roii i o dureau. Uite ce mi-ai fcut! El spuse cerndu-i scuze: mi pare ru. Niciodat n-am tiut cu adevrat ce putere am. Vrei s m scuzi un moment, Nicky? M ntorc imediaf. Iei afar printr-o u lateral. Nicky se sprijini de perete, simind o slbiciune n picioare. nc mai tremura i mnia clocotea nuntrul ei. Era singura emoie pe care o mai simea. Nimic altceva dect mnie i probabil, o anumit ur pentru Charles Devereaux. Nu mai simea nimic altceva pentru el. Cnd Charles se rentoarse cteva secunde mai trziu, l urma un alt tnr, dar nu Javier. Omul ducea o tav cu o sticl cu ap i dou pahare; cum trecu de ea, i o puse pe masa de cafea, Nicky simi mirosul neptor al coloniei. U recunoscu imediat, se trase napoi uor, nepenit i se uit la el. Charles observ imediat gestul i, cnd au rmas singuri, o ntreb:

137

De ce ai reacionat n felul aceasta cnd a intrat Pierre? Deoarece el este cel care mi-a intrat n camer, replic ea. Charles tcu. S nu ncerci s negi! exclam ea, trezindu-i-se din nou mnia. De unde tii asta? L-ai vzut n apartament? Nu, dar l-am mirosit. Se uit la ceas. El se ncrunt: Ce vrei s spui? Colonia pe care o folosete. Apartamentul meu mirosea ca aceast colonie. Charles se ncrunt din nou. Este prea tnr, murmur el aproape numai pentru sine. Prea lipsit de experien i foarte neglijent. Charles nu mai spuse nimic altceva timp de o secund. Arta gnditor. Apoi opti rar: Pierre n-a gsit nimic. Nici nu era nimic de gsit! spuse Nicky. Exceptnd fotografiile care erau la mine. Charles nu coment nimic, dar spuse: Acum vino, stai jos, Nicky! Ieirile tale nu ne-au ajutat pn acum. Te rog, ncearc s te calmezi ca s putem vorbi i s ne neiegem civilizat. Nicky rmase n picioare acolo unde se afi. Nedezlipindu-i ochii de pe Charles. tia c suprarea ei este justificat. Se adunaser multe n aceti trei ani i nu regreta nimic din izbucnirile ei i din ceea ce spusese. Dar avea i el ceva dreptate. Nu va afla nimic dac nu-i ine cumptul i nu-l las s vorbeasc, s-i prezinte versiunea. Vino, Niclcy, spuse el din nou, artnd spre cel mai apropiat scaun. Ia, te rog, loc. n timp ce spuse aceasta se ls n scaun, ntinse mna dup sticl i-i turn un pahar cu ap. i ridic privirea spre ea. Vrei i tu un pahar? Ea ddu din cap: Mulumesc, este foarte cald aici. El sri brusc n picioare i merse s dea drumul la un ventilator care era pe o mas ntr-un col, apoi se ntoarse la loc. Dup ce se aez jos, i turn ap, i ridic paharul i bu. Nicky continu s-l urmreasc cu privirea. Acesta era brbatul pe care l-a iubit i adorat, cu care intenionae s se cstoreasc i cruia i fusese credincioas, se culcase cu el, fusese intim cu el n toate sensurile, i mprtiser totul; darjn momentul acesta i se prea complet strin. n cele din urm, fcu civa pai i se aez. Lu o nghiitur din pahar i spuse: Sunt mai calm acum, Charles, vorbete. Ceea ce-i voi spune este extrem de confidenial. Nu pot spune nimnui altcuiva. Niciodat. Nici mcar mamei mele. Cum Nicky rmase complet tcut, continu: Promite-mi c nu vei dezvlui nimnui c sunt n via i c nu vei repeta ceea ce-i voi spune. Mamei mele nici ntr-un caz. Nu tiu dac pot s fac asta. Atunci mi-e team c nu pot s-i spun. De ce nu trebuie s afle Anne nimic? Deoarece va dori s m vad, dac va afla c sunt n via i asta e imposibil. Ar putea fi periculos... pentru ea, spuse el. De ce? Nu rspunse la aceast ntrebare. n schimb i spuse: Dac-i ii cuvntul i juri pe onoarea ta c ceea ce spun va rmne absolut confidenial, atunci i voi spune totul. Sau cel puin i voi spune de ce mi-am nscenat moartea i am disprut. OK, promit. Nu-i voi spune Annei sau altcuiva c eti n via i nici nu voi dezvlui ceea ce~mi vei spune numai mie. i nimnui altcuiva n lumea asta, Nicky. i nimnui altcuiva, promit. Sper cu sinceritate c aa vei face. Se uit ia ea cu seriozitate. Nu este n firea ta s-i ncalci

138

cuvntul, aa c am ncredere. Mai nainte ns vreau s adaug c... n ceea ce sunt implicat are de-a face cu securitatea raional, Securitatea naional britanic. Nicky se aplec n fa, se uit la el cu aceeai gravitate. i-am spus c nu voi spune un cuvnt i nu voi spune. Perfect. Se afund n scaun i dup o clip spuse cu o voce sczut. Sunt agent britanic. Era ultimul lucru la care se atepta s aud din partea lui i, dei era buimcit, i pstr o expresie neutr. De ce nu se gndise niciodat la serviciile secrete? Se ntreb ea, dar spuse cu o voce distant i egal: Lucrezi cu MI6, nu-i aa? Serviciul Secret de Informaii, care este acelai lucru cu MI6. Mai mult sau mai puin. i am nscenat moartea i dispariia pentru c devenise necesar s-mi asum o nou identitate. De ce? ntreb Nicky, sprijinindu-se cu braul de sptar. Aveam nevoie de o identitate nou pentru a m infiltra n serviciile secrete ale altui stat. Vrei s spui c eti agent dublu? Da. Este corect. Ce serviciu secret? Ei, tii foarte bine c nu-i pot spune asta, Nicky. Haide, fo! Osete-i capul acela inteligent al tu, spuse el cu vocea iui suav. Ddu din cap. neleg. De ct timp eti agent? De muli ani, 15 ani, dac vrei o cifr exact. De la vrsta de 25 de ani. Lucram deci pentru Serviciul Britanic cnd m-ai ntlnit, spuse el, mpreunndu-i minile, nelegnd deodat c a existat o parte din el pe care ea n-a cunoscut-o niciodat. ntr-adevr? continu ea zpcit de aceste ultime amnunte. Dar urm s ne cstorim. Cum sperai s ii asta secret fa de mine? Foarte uor. nti de toate, cariera ta i ocupa o bun parte din timp, pn la a exclude orice altceva, cu excepia bineneles a relaiei noastre. i cltoreai foarte mult n calitate de corespondent de rzboi. Secretul meu fusese bine pzit ani ntregi. Aveam o acoperire perfect, nelegi? Compania mea de importuri de vin. Dar era prosper, exclam ea, prnd surprins. Majoritatea operaiunilor de acoperire nu sunt dect pentru acoperire. Ele nu aduc neaprat bani. Ei zmbi: Asta a fost ntotdeauna una din problemele mele, Nicky. Afacerile pe care ie fceam deveneau imediat prospere. eful meu imediat, un superspion, spunea c tot ce ating devine aur. De asta am renunat la celelalte afaceri din primii ani. Am deschis apoi compania de vinuri, dei totul mergea bine. Aveam aa o acoperire perfect1'. Nu bine, foarte hine... ntr-adevr, era ideal. Puteam cltori oriunde doream, oricnd, spuse Charles. i tii asta. Atunci cnd l-am adus pe Chris Neald ca partener, nu mai eram legat de birou. Chris se ocupa de afaceri, iar eu m plimbam prin toat lumea, fcnd ce aveam de fcut, n timp ce, din cnd n cnd, m ocupam cte un pic i de vinuri. Asta i ddea legitimitate, murmur Nicky cu o uoar ncruntare. Oh, aa i era. n definitiv, era compania lui Chris, n msura n care el fcea cea mai mare partea a treburilor. Firesc, mi se potrivea de minune. Ctigam din ce n ce mai mult libertate. Chris tia c eti agent? Dumnezeule mare, nu! Dar ai avut un complice, nu? Vreau s spun cineva care s te ajute s-i simulezi moartea i s poi pleca din Anglia. Da, aveam. Cine era?

139

tii bine c nu-i pot spune. Un alt agent... De ce trebuia, n definitiv, s dispari? Tocmai ai spus c ntreprinderea i asigur un paravan perfect. De ce n-ai fi putut s te cstoreti cu mine i apoi s continui la fel ca nainte, Charles? Asta am intenionat ntotdeauna s fac. Dar, cu cteva luni nainte de cstoria noastr am constatat c trebuia s plec din ar pentru mult timp. Vezi, devenise imperios necesar ca un agent I s se infiltreze ntr-o anumit agenie secret strin i s intre n clandestinitate pentru a o putea face explic el. i toi am neles c aceast clandestinitate va dura ani muli ca s fie eficace. Aa c a fost mai rezonabil s dispar nainte de cstorie dect dup. neleg, dar de ce tu, Charles? De ce nu un alt agent britanic? Din cauza competenei mele n anumite domenii: limbile strine pe care le vorbesc perfect. Eram cel mai bun candidat i era vital pentru securitatea naional britanic ca eu s m infiltrez ct se poate de repede. Asta nu se face peste noapte. Ia timp pn cnd ctigi ncrederea oamenilor, pn cnd eti acceptat. Lu o nghiitur de ap i continu: aa cum am mai spus, toi tiam c vom lucra n clandestinitate, muli, muli ani. Astae. i n felul acesta ai sacrificat vieile noastre, i-a mea, i-a ta, murmur ea, privindu-l direct n ochi. A trebuit s... pentru ara mea, rspunse el, ntorcndui privirea neateptat de blnd, care exprima i regretul n acelai timp. Ea rmase tcut, stnd nemicat n scaun. El spuse foarte tandru: Dac te consoleaz cu ceva, s tii c te-am iubit foarte mult. Dori s adauge c nc o mai iubete, dar nu ndrzni i, oricum, nu era momentul potrivit. Ea spuse rar: Mi-ai produs o mare durere, Charles. tiu. M vei putea ierta vreodat? n aeeste circumstane, cred c da. i trimise o privire penetrant. Mama ta a fost tot att de devastat ca i mine, de neconsolat. Da.. Acum e mult mai bine. S-a logodit cu Philip Rawlings. tiu, am vzut anunul n The Times. A dorit s se cstoreasc cu ea de mult timp. Trebuie s fie foarte fericit. Amndoi sunt. A vrea s te ntreb acum ceva, Nicky. Cum ai descoperit c sunt de fapt n via? i cum naiba ai pus mna pe fotografia aia a mea? Vreau s spun, fotografia care m reprezint pe mine acum? Hazardul spuse ea i ncepu s-i explice totul. Cnd termin, el ddu din cap dezaprobator: Nici mcar n-am tiut vreodat c blestemata aia de camer TV era ndreptat asupra mea. Lum masa cu un prieten ntr-un restaurant din apropierea pieei unde se inea mitingul, cnd am auzit zarv. Se auzeau mpucturi. Prietenul meu i cu mine am dat fug s vedem ce se ntmpl. Am vzut camera TV, desigur, i ar fi trebuit s prsesc locul imediat. De obicei sunt mult mai prudent. Nicky ddu iar din cap, apoi remarc: i-ai schimbat nfiarea lsndu-i musta i vopsindu-i prul. Dar ochii nc nu i i-ai schimbat, sunt nc verzi. Am lentile de contact maro, pe care le port de obicei, mrturisi el. N-am crezut c e necesar s-o fac i fa de tine. Dar s nu ne ndeprtm de subiect. Spune-mi ce te-a adus la Atena, Nicky? Dup ce-am petrecut week-end-ul la Pullenbrook cu dou sptmni n urm, m-am decis s merg la Roma care este sursa filmului. Speram c voi da de un fir care s m conduc spre tine. Printr-o coinciden fericit, secretara efului de birou te-a recunoscut n fotografii. Te vzuse pe aeroportul din

140

Atena. A, tipa aia drgu, american, pe care am ajutat-o cu bagajele? mi amintesc. Da, de ea e vorb. i aa, de la Roma ai mers la Atena -interveni el. i-ai nceput s pui ntrebri pe la diverse hoteluri. Te aflai acolo, nu? Vreau s spun c nu erai doar n trecere ? Nu, nu eram. Am petrecut dou zile n Atena dar... i ai tras la Vouliagmeni, nu-i aa? spuse Nicky, lsndu-se pe spate n scaun i continund s-l studieze. De fapt, nu. Dar am trecut pe acolo avnd treab cu unul din oamenii mei de legtur. Am luat masa de mai multe ori. Locuiam ntr-o cas conspirativ din ora. i asta este o cas conspirativ? Da, este. Dar nu locuieti n apartamentul sta, nu? Cltin din cap. Nu. Ai descoperit c m aflu la Madrid cnd am ajuns aici, sau tiai dinainte c voi veni? nainte. tiam de prezena ta la Atena din momentul cnd ai nceput s te interesezi de mine i am tiut cnd ai plecat spre Madrid. Eram ntotdeauna cu un pas naintea ta, Nicky. i-a spus cineva de ia Grande Bretagne, nu-i aa? Cine era? Costa? Aristotel? Sau Mr. Zoulakis de la Vouliagmeni? Nu-i pot spune asta. i apropo, cum de ai venit aa, deodat, aici? Ce te-a adus) a mine? Nimic nu m-a condus spre tine, Charles, nici mcar nu tiam c eti aici. Doream s-l contactez pe fostul tu partener spaniol. Speram ca Don Pedro va fi de acord c tu eti n fotografie, sau c nu. Dar ai spus c mama mea nu credea c sunt eu ! Exclam el. Nu i-a fost asta suficient? Nu mi-era. Oricum, adnc n sufletul meu simeam c trieti. Spune-i instinct primar, orice. Da, ntotdeauna ai avut un instinct formidabil. Mai sunt curios de ceva... O dat ce ai hotrt c sunt n via, care credeai c este motivul pentru care am disprut? Ca s fiu cinstit, nu eram sigur, nu-l tiam. Dup aa-numita sinucidere a ta, n-a fost nici un scandal n Anglia, aa c eu credeam c ai putea fi implicat ntr-o afacere financiar. Prin urmare, mi imaginam c trebuie s fie o operaie ilicit de proporii i c decisei c e mai nelept s dispari i s ncepi o alt via. n ce fei de operaie ilicit credeai c sunt vrt? ntreb Charles cu sprncenele ncruntate? Afaceri cu arme sau trafic cu droguri spuse ea cu voce joas. Doamne, Dumnezeule, Nicky, nu prea aveai o prere bun despre mine! Cum s am? El se ridic, se ndrept ctre fereastr, fcu civa pai de colo-colo, apoi se ntoarse napoi pe scaun. Dup o clip spuse: M deranjeaz s crezi c cineva te-a urmrit n Madrid. Eti sigur de asta? Ridic din umeri: Nu sunt absolut sigur. Spune-mi ce te face s crezi asta? Era un brbat care se nvrtea n jurul meu cnd vorbeam cu administratorul, ieri diminea. Aproape c m-am mpiedicat de el din nou sub arcada comercial din zona hotelului, puin dup aceea. Apoi, cnd am ieit din Prado, asear devreme, el se afla din nou acolo, dar era preocupat momentan cu altceva, aa c m-am strecurat pe lng el fr s m vad. neleg. Poi s mi-l descrii? Desigur. Fr ndoial c este spaniol, de nlime medie. Bine mbrcat, cu pr negru, dat peste cap. njur de 40 de ani i fumeaz permanent un trabuc negru. Ce te face s crezi c e spaniol? Arat ca un spaniol. Deasemenea, vorbea spaniola cu administratorul. L-am auzit cnd pleca de la biroul de recepie.

141

Crezi c ar putea fi oaspete al hotelului? Nu tiu. Poate c nu te urmrea pe tine. O fi, vreun tip cruia i plac blondele frumoase. Un brbat care ncearc pur i simplu s te agae. Nu este un lucru neobinuit. Eti ngrijorat c s-ar putea s-l fi condus la tine? Nu, sunt sigur c n-ai fcut asta, o asigur el. Mai este ceva. Ast noapte a sunat telefonul, dar cnd m-am dus s rspund, n-a vorbit nimeni. Am verificat la central i ntr- adevr, am primit un telefon. Cineva era pe fir. El ddu din cap: Eu eram la. i de ce n-ai spus nimic? Voiam s te rog s te ntlneti cu mine noaptea trecut, dar m-am rzgndit. Mi-am zis c te-ai putea speria, aa c am hotrt c e mai bine s atept pn diminea. Locuieti n Madrid? 11 Nu. Unde locuieti? Peste tot, sau nicieri. Niciodat n-am stat ntr-un loc foarte mult timp. Din motive de securitate? Cmaa. mi pare ru c poate i-am pus viaa n pericol, Charles, artndu-i fotografia i punnd ntrebri despre tine. Agenia aceea strin te-ar elimina definitiv dac ar ti c eti spion, nu-i aa? El rse mnzete: O, da, fr mil. Dar asta e treaba n spionaj. N-a spus nimeni, niciodat, c treaba e roz. Nicky deschise poeta i lu fotografia lui. Vreau s le ii la tine, spuse ea i i le ddu. Mulumesc, Nicky? Le rupse n buci i le puse pe tav. Acum eti sigur c nu voi spune nimnui c eti n via i c nu voi discuta ce mi-ai spus. Da? Da, tiu c mi vei pstra tain. Puteam s-i dau peste cap toat operaia - ncepu ea i se opri mucndu-i buzele. Puteai, e adevrat, ncuviin el. i ar fi fost cumplit, pentru c ne-a luat ani buni pn cnd am pus pe picioare iceaua. Nu-i f griji, totui. Am ncredere c n-ai fcut asta. Dac s-ar fi ntmplat aa a fi tiut asta pn acum. Probabil c nici n-a fi acum cu tine, s discutm. A fi disprut. Gndul acesta o nfiora i tcu. Dar dup scurt timp, spuse, n legtur cu omul care cred c m urmrea, s ntreb dac este clientul hotelului? Poi s-mi dai telefon mai trziu, s afli ce-mi va spune admnistratorul. O, nu, Nicky. Nu vreau s fii implicat n nimic din ceea ce fac, n nici o aciune de-a mea. Este prea periculos. Nu te supra, te rog, aflu eu cine este. Am metodele mele, oamenii mei. Las te rog treaba asta n seama mea. M nelegi? Pa - n lumea spionajului i contraspionajului lucrurile stau cu totul diferit. Ai putea spune c totul este cu fundul n sus. Ls s-i scape un oftat. Niciodat nu tii cu adevrat cine este cellalt. Se ndrept n scaun i adug: Vreau s prseti Madridul ct poi de repede. O voi face. Intenionam s plec mine. Asta-i bine, Nicky. M voi simi mai bine tiind c nu eti n preajma mea. Nicky nelese c nu mai este nimic de spus i sri n picioare. Cred c trebuie s plec. Se ndrept spre arcada care ddea n foaier. Charles, de asemenea, se ridic i o urm. Ea se ntoarse, l atept s se apropie, apoi spuse: M bucur c ne-am ntlnit, c am avut acesta ntrevedere, Charles. Mi s-au clarificat multe lucruri. Da, m bucur i eu c ne-am vzut, Nicky. O studie un moment, cu capul ntr-o parte, apoi i apru un surs fn pe buze: Eti la fel de frumoas. Ea ddu din cap, dar nu fu n stare s scoat un cuvnt.

142

Charles continu. Tot cu misiunile tale prin lume, reportajele despre dezastre i altele asemntoare? Vd c nu te-ai cstorit, sau oricum nu pori verighet. Eti cumva mritat? Nu, nu sunt. Nu e nici un brbat n viaa ta? Da, exist de fapt, de foarte puin timp. l iubeti? Cred c... nu sunt sigur. Ai de gnd s te cstoreti cu el? Nu m-a cerut nc. E prost dac n-o face. i dac i propune? Vei accepta? Nu tiu. Nu i~a fi fcut nici un ru, tii, remarc Charles schimbnd subiectul. Oricum nu te nvinovesc c ai dorit s vii aici s m vezi cu maina i oferul tu. Am fost precaut i independent. sta este unul din multele lucruri care mi-au plcut ntotdeauna la tine. Ea se ntoarse s mearg n foaier, dar el o prinse de bra, o trase ctre el, o lu n brae i-o strnse puternic. Nicky fu luat prin surprindere, dar nu-i opuse rezisten, l ls s-o strng n brae, nelegnd c simea nevoia aceasta, simea s-o aib lng el. Ea i simi inima btndu-i cu putere i ntr-o strfulgerare se gndi: Oh, Doamne, m iubete nc. nghiind n sec, l mpinse uor ntr-o parte. E mai bine s plec acum, opti ea i, apoi, mpotriva voinei ntinse mna i-i atinse obrazul. Nu te supra, te rog. Nu te voi trda niciodat, Charles. Am ncredere n tine, spuse el lund-o de mn i conducnd-o spre u. Am ncredere n tine. Revenit la Hotel Ritz, n intimitatea apartamentului, nervii lui Nicky cedar. Sttea ntins pe pat i plngea spasmodic ca i cum i s-ar fi frnt sufletul de durere. Lacrimile erau pentru Charles i pentru viaa periculoas i singuratic pe care o alesese, dar i pentru ea i pentru ceea ce avuseser mpreun i ar fi putut avea. ntr-un trziu, se mai calm, putndu-se acum stpni. Nu mai plngea. Sttea acum spnjinitpe perne, gndindu-se la toate cte se ntmplaser n ultimele cteva sptmni, i nu fr motiv, simea o vin acut pentru lucrurile ngrozitoare pe care i le atribuise lui Charles. Cum a putut s cread c el este un fel de criminal sau... traficant de arme, sau de droguri? Ar fi trebuit s-l fi cunoscut mai bine! Da, a sacrificat-o pe ea, dragostea lor, viitorul ior, viitorul copiilor pe care i-ar fi putut avea mpreun. Dar o fcuse pentru o cauz nobil. O fcuse pentru ara lui. i da, s-ar fi cuvenit s ie c e vorba de aa ceva, i nu de vreo afacere dubioas. n definitiv, familia din partea mamei, celebrii Clifford de Pullenbrook, au fost ntotdeauna n serviciul Coroanei Angliei din timpuri imemoriale. Onoarea, i loialitatea, i datoria fa de ar fuseser inoculate n el de la natere. Nu urm dect tradiia ilutrilor si predecesori. PARTEA a IV-a INAMICI i PRIETENI Pe chipul tu citesc adevrul, onoarea i credina. William Shakespeare Jurm c eti frumoas, i te credeam senin, Dar tu eti neagr ca dracul i ntunecat ca noaptea.

143

William Shakespeare

CAPITOLUL XXXI Era acea perioad a anului cnd parizienii plecau n concediu n staiunile de var, iar turitii invadau oraul i strzile erau aglomerate. Lui Nicky nu-i psa: se simea uurat i era bucuroas c se afl aici. Madridul nu era un ora pe care s-l cunoasc bine. l vizitase doar o singur dat naintea acestei ultime cltorii i nu avea dorina s se rentoarc. Ultimele 48 de ore i puseser amprenta asupra ei, n special n confruntarea cu Charles, ieri, i tia c dup toate astea Madridul i va trezi ntotdeauna amintiri neplcute. Reuise s prind cursa spre Paris, smbt dup amiaz i s coboare la Piaza Athenee unde sosise noaptea trecut. Clee nu se ntorcea pn duminic seara i nu se atepta s-o vad pn luni. Oricum, avea nevoie s fie singur un timp. S-i pun gndurile n ordine i s-i revin din ceea < se ntmplase din august de la ultima lor ntlnire, n New York. Dei fusese s-l caute pe Charles Devereaux, bileelul primit pe neateptate, brusca lor ntrevedere, a fost un oc enorm, ca i faptul c are o via ascuns ca agent al Serviciului Secret Britanic. Nu dormise bine noaptea trecut, dei era frnt de oboseal i dup ore de frsuial i zvrcoliri, adormi aproape cnd se lumin de ziu. Cnd se trezi pe la zece, simi o stare de mahmureal, iar pe la prnz o cuprinse o tristee-profund. O tristee vecin cu melancolia i ca s scape de starea asta, se mbrc i prsi hotelul. Fiind o fire optimist i n general bine dispus, Nicky nu era obinuit cu strile depresive i nici cu perioadele de cdere; detesta pasa prin care trecea acum. Spera c ieind afar n aer liber, plimbndu-se pe strzile familiare i vizitnd locurile preferate, va reui s depeasc tristeea, poate chiar s recapete noi puteri. De cnd i amintea, Nicky avea o afinitate spiritual pentru Paris. Era oraul ei n multe privine i anii de copilrie pe care-i petrecuse prin '60 fuseser extraordinari de fericii, ncerc s retriasc unele din momentele acelea de veselie juvenil, n timp ce se ndrepta ctre malul stng al Senei, poate c va reui s alunge demonii prezentului, renviind amintirile trecutului. Tristeea n-o simea ca fiind a ei, ci i era fric pentru Charles. Cu mult timp n urm, mult nainte de a o cunoate, alesese o cale, fr ntoarcere. Opiunea fusese fcut, iar ea se dusese la ntlnirea din acea cas din Madrid. Hotrnd sai serveasc ara, el acceptase s triasc n lumea scuns a spionajului, a secretelor i pericolelor, a duplicitii i neltoriei... i, deseori, a asasinatelor. Simi un fior rece n ciuda cldurii zilei i a soarelui puternic. O asemenea via avea puine de oferit unui om; ea tia c Charles nu se va putea niciodat cstori, nu va putea s aib copii, nu va putea duce o existen normal. Singurtatea i fric cu care trebuia s se obinuiasc cu certitudine sunt chinuitoare, i spectrul trdrii i al descoperirii-descurajante. Genul acesta de teroare permanent trebuie s te macine ncetul cu ncetul, se gndi ea, i tremur involuntar. Nicky se plimba, n pas agale, dar gndurile ei erau n alt parte. Charles recunoscuse c este agent britanic nc de la vrsta de 25 de ani i de moment ce era att de implicat, de ce Dumnezeu!. A mai ncurcat-o pe ea? Ar fi vrut s-l ntrebe de ce nu-i lsase i ei un ultim cuvnt aa cum i lsase mamei. Poate pentru c nu tiuse ce s-i spun, sau nu avusese nimic de spus; desigur c o scrisoare adresat atunci fusese scurt i la obiect. Un mic episod trist. Acum n-o s mai afle niciodat rspunsul, pierduse ocazia. Cobornd pe Avenue Montaigne de la hotel i lundu-o pe Champs- Elysees, Nicky traversa acum vasta Place de la Concorde, urmnd n curnd s intre n Jardin des Tuileries. i ncetini paii i arunc o privi re njur. De muli ani nu mai intrase n grdin i erau attea lucruri

144

pe care i le renprosptase n memorie, attea amintiri frumoase din copjlrie legate de acest loc. ntr-un mod cumva neateptat se gndi la Marie Therese Bouret, acea au pair care avusese grij de ea. Avea apte ani, Marie Therese 17 ani, cnd venise s locuiasc cu ei, iar tnra franuzoaic i fusese mai mult o sor mai mare dect doic. Vivace, tandr i voioas Marie Therese o aducea aici n grdin s se joace aproape toat ziua n cursul verii. Fusese cu ea i-n multe alte locuri, n timpul celor ase ani ct prinii ei lucraser la Paris pentru ziarele lor. La Louvre, tot cu Marie Therese mersese prima oar pentru a vedea Mona Lisa i alte tablouri celebre; mpreun, urcaser pe Turnul Eiffel pentru a vedea Parisul de la nlime, i, aa cum i explicase tnra nsoitoare, s vad cum seamn Arcul de Triumf cu butucul unei roi imense din care se rsfirau ca nite spie marile bulevarde proiectate de Georges Haussmajui. ar cnd mama ei o dusese la Fontainebleau, Versailit!, i Malmaison, n ieirile ei istorice cum le spunea Mrie Therese i nsoise ntotdeauna. i ea beneficiase de memorabilele lecii de istorie a Franei de la mama ei, i nu erau niciodat plicticoase sau terne, ci fascinante i deosebit de interesante. i cnd prinii ei erau plecai tot cu MarieTherese rmnea i primele cuvinte n francez tot ei i le-a spus.. Da, ea i fusese indispensabil. Cnd era mic o iubise foarte mult, o nvase s vorbeasc franuzete, o nvase modul deviat francez i i artase Parisul. Meninuser legtura de-a lungul anilor i se vedeau din cnd n cnd, ori de cte ori Nicky se afla n Paris. MarieTherese se mritase la vrsta de 23 de ani i un an mai trziu nscuse un fiu. Din nenorocire, soul ei Jean- Pierre, murise cu zece ani n urm ntr-un accident de main n Mozambic, unde fusese angajat ca inginer. Fiul lor, Paul, acum n vrst de 22 de ani, inginer ca i tatl su, se cstorise de curnd. Trebuie s-o sun, se gndi Nicky, o voi face mai trziu, cnd m ntorc la hotel i o s-o invit la prnz, mine. Sper s poat veni. Gndul de a vedea femeia pentru care avea o afeciune aa de mare i care jucase un rol att de important n viaa ei de copil, o nveselea, puin din tristeea ei dispruse. Dup ce se plimb un pic prin grdin, Nicky i continu drumul, trecu prin Jardin du Carroussel i se plimb pe Pont des Arts. sta era singurul pod de metal din Paris i ea l cunotea foarte bine deoarece tatl ei avea o pictur foarte bun cu el, Jacques Bouyssou, pictorul oficial al marinei franceze. Cnd a sosit la Quai Malaquais, Nicky ezit privind n sus i n jos, ntrebndu-se dac s hoinreasc de-a lungul Senei pn la Notre-Dame sau s se avnte pe strzile din spatele Quais-ului. Apartamentul n care ea, prinii ei i MarieTherese locuiser, fusese la etajul superior al unei case din secolul al XVIIWea de pe Ie St. Louis. Era la umbra unei catedrale vechi i-i plcea acea parte deosebit a oraului. Hotr s se plimbe pe acolo mai trziu. Ieind din Rue Bonaparte, porni ctre Place St. Germaindes-Pres. Napoleon Bonaparte murmur ea emoionat, arnintindu-i ct de obinuit fusese acest nume n casa lor, atia ani. Ea l nvase de mic i acesta i evoca imediat un ntreg ir de amintiri. M*ama ei fusese fascinat de Bonaparte i dup ani de cercetri erudite, scrisese n cele din urm o biografie miestrit a marelui general i a primului mprat a! Franei, Pentru Nicky, cartea fusese extraordinar i ea nc credea c este Cea mai bun din cele scrise de mama ei. Era un portret extrem de corect i bine echilibrat, mama ei fcuse accesibil figura acestui om cititorilor moderni. O figur ntru totul uman ca i Josephine, marea lui pasiune, singura femeie pe care o iubise cu adevrat. Iubirea lor s-a mpotmolit n mlatina ambiiei. Cstoria lor a fost anulat pentru a putea avea un fiu, un motenitor la tron, cu o femeie mai tnr. Potrivit mamei ei, aceast decizie nemiloas le-a marcat vieile. Fr Josephine lng el, soarta lui a luat un curs dezastruos i Josephine a murit de inim rea imediat dup prima lui abdicare i exilul pe Elba n 1814. N-au ncetat niciodat s se umbreasc i spunea mama ei din cnd n cnd n timp ce scria cartea. sta le-a fost tragedia. Nicky oft. Chinurile pe care oamenii i le fac unii altora lucmrile oribile pe care Ie suport n numele dragostei nu ncetau s-o uimeasc. Nimic nu s-a schimbat i nu se va schimba, se gndi ea, deoarece fiinele umane sunt exact cum au fost cu mii de ani n urm. i noi, oamenii, n-am nvat nimic de-a lungul timpurilor. Ceea ce-i fcuse Charles se numete cruzime, incontien. Indiferent ct de important i este cauza. Fusese greit din partea lui numai gndiri de a atinge chestiunea cstoriei innd seama de mprejurri. Fusese egoist. Dar cine nu este? se ntreb ea.

145

Nicky ajunse n Place St. Germain i era ud de transpiraie, obosit i o dureau picioareie. Lund-o n direcia unei cafenele de pe partea umbroas a pieii, se aez la o mas i dup cteva minute comand cafe-au~Iait, pine, salat de roii, o porie de pui i o sticl de ap. Nu prea mncase mult n ultimele cteva zile i constat c are o foame de lup. Chelnerul aduse sticla de; p imediat i ea bu dintr-o rsuflare paharul apoi se sprijini de sptarul scaunului. i fcuse bine aceast plimbare lung i ea simi c va putea dormi toat noaptea i mine se va vedea cu Clee. Perspectiv aceasta o umplea de plcere i cldur. Nu mai avea astmpr. Scondu-i ochelarii de soare, Nicky strnse clipind din ochi i dup ce se adapta luminii orbitoare, privi njur. njur era mare agitaie. Era un du-te-vino continuu, dar i locurile din cafenea erau ocupate, oamenii omorndu-i timpul cum puteau sau pur i simplu bucurndu-se de vremea minunat din aceast plcut dup- amiaz de duminic. Vocile oamenilor i rsetele lor o nvluiau plcut i n timp ce ea scruta Place St. Germain nu putea s nu constate ct de normal i obinuit prea totul. Ambiana era reconfortant i ea nu se mai gndea la Charles Devereaux i lumea pervers, cinic n care triete. De fapt, disprnd, i fcuse un mare bine. Ce via oribil ar fi dus dac s-ar fi cstorit cu el! * Marie Therese locuia n partea cealalt a Parisului. Chiar lng Boulevard de Belleville. Aflndu-se la o distan apreciabil de Piaza Athenee, cam aceeai distan pn la Porte de Lilas, Nicky lu un taxi i dup vreo jumtate de or ajunse acolo. i aa ntrziase din cauza distanei i a traficului de la acea or a zilei. Urcnd lungul ir de scri pn Ia apartament, Nicky se mir de ce prietena ei, locuia n aceast parte a oraului. Belleville cu siguran nu tria la nivelul renumelui ora frumos. Era o zon ciudat, nu foarte salubr, departe de a fi elegant i chiar murdar. I se prea cumva nefiresc c o femeie cu preteniile Mriei Therese s se stabileasc acolo. Dup ce o mbria i o srut n micul foaier al apartamentului, Nicky arunc o privire fugar njur i observ c living-room-ul din fa era spaios, mobilat cu gust. De asemenea interiorul ddea o senzaie de bun dispoziie; crea ambian plcut. Ct privete pe Marie Therese, drgu i vivace ca ntotdeauna, ea avea aceiai ochi mari, nchii la culoare, o gur generoas care ascundea acel tainic zmbet. Acum vezi de ce mi-i greu s m deplasez, spuse ea, i art spre piciorul stng pus n gips pn la genunchi. Scrile astea sunt o pacoste pentru mine cu asta. Nicky aprob cu nelegere. Mi-a prut ru cnd am auzit de accident i c n-am putut s te iau la prnz la Palais Piaza. Dar m bucur mult c te vd i zu, ari bine, Marie Therese. M-a simi i mai bine, m cherie, dac n-ar fi intervenit asta. Ciocni gipsul cu bastonul dup care fcu o grimas de durere. Aceasta este pentru tine, spuse Nicky, dndu-i sacoa neagr cu cumprturi pe care o avea n mn. Nicky, nu trebuia! Ce surpriz... de la Chanel! Nicky i spuse: Sper s-i plac.. Am trecut pe la boutique ' diminea. Mi-au spus c-l poi schimba dac vrei. Sunt sigur c sunt lucruri adorabile, mulumesc. Dar intr, n-o s stm aici, hai nuntru, s stm jos, s deschid cadourile. Eti att de generoas, m petit. S-au aezat n fotolii largi bergere, fa-n fa i peste cteva clipe Marie Therese deschise cutia Chanel i scoase o frumoas earf de mtase roie- alb. Se vedea c-i place i Nicky se bucur. Mulumesc, ce drgu eti tu Nicky. Ridicndu-se, merse s-o srute i apoi adug Am o sticl de vin alb pregtit, i nite pate de ar care tiu c-i place. Nicky spuse Sper c ai i cornichons cu el, Bien sur! N-a ndrzni s te servesc cu pate fr ei. Nam uitat ct de mult cutai. Oh, tu i mica ta prieten Natalia i mncai ca pe dulciuri. Nicky izbucni n rs Nu le-am uitat niciodat gustul. i nici Natalie, cred. Pe unde mai este frumoasa Natalie? Locuiete n Los Angeos, ocupndu-se de producia de cinema.

146

Era aa de frumoas c putea fi un star de film nc de atunci. nc mai e o frumusee, dar lucreaz n spatele scenei, nu n faa camerei de luat vederi. Tu ns eti n faa camerei T. V., Nicky, i eti formidabil. Una dintre reelele T. V. franceze a prezentat un documentar A. T. N. fcut de tine, cu femeile din Beirut i punctul lor de vedere asupra rzboiului. Foarte impresionant. Eram mndr de tine. Mulumesc, murmur Nicky i-i zmbi cu cldur Dac-mi amintesc bine, m-am dublat n francez. Trndu-se pe parchetul camerei de zi, Marie Therese spuse Da. Au tradus. M duc la frigider s-aduc vinul. S te ajut drag strig Nicky, srind ca ars. Merci, cherie. Nicky o urm prin foaier i apoi n jos pe un coridor pn la buctrie unde destup sticla i o puse pe tav mpreun cu pateul, o farfurie cu pine prjit i castronul de cristal cu castraveciori. Marie Therese puse mai multe erveele de hrtie pe couleul de paie i Nicky, apoi, l duse n camera de zi. Dup ce s-au aezat i au ciocnit paharele, Nicky privi n voie camera vesel. Te-ai aranjat bine aici i apartamentul pare spaios, dar nu neleg de ce te-ai mutat? Stteai comfortabil pe malul stng, nu? Da, Nicky, e adevrat, dar aveam un singur dormitor. Prea unic pentru trei persoane. Trei? Paul i soia locuiesc cu tine? Franuzoaica cltin din cap Non, non, cherie, ei au apartamentul lor. Locuiesc din cauza lui Marcel, prietenul meu. Este vduv, are un fiu, i deja locuia aici. A fost mult mai uor s m mut la ei. Marcel i cu mine l-am pus la punct i mi-am adus lucrurile... Ddu din umeri: Suntem mulumii aici. M bucur, replic Nicky, fcndu-i cu ochii fostei ei prietene i doici. Mane Therese arat mai tnr de 46 de ani. Prul ei scurt i cre era nc nchis la culoare, nu apruser fire albe, tenul prea fraged i tnr, acei ochi cprui-calzi pe care i-i amintea bine din copilrie, iradiau de fericire. Ei, Marie Therese, se vede de pe faa ta c eti pn la urechi ndrgostit de prietenul tu Marcel. Mrie Therese se nroi uor i ddu din cap ca o feti timid. Nicky spuse: Marcel trebuie s fie un brbat foarte bun. Da, este, Nicky. De muli ani n-am mai fost aa de fericit. Marcel este un brbat drgu, generos i suntem fericii mpreun. V cstorii? Probabil c da. Nu ne grbim. Ridic din umeri Cnd vom crede c a sosit momentul o vom face. Mrie Therese se aplec n fa un pic i ntreb Da tu, Nicky? Noaptea trecut, la telefon, spuneai c ai un prieten n Paris. De asta eti aici? Ca s fii mpreun? Da. E fotoreporter, i ne-am ntlnit n Beirut acum doi ani. i apoi, imediat ce am plecat din China, unde am transmis reportaje din Piaa Tiananmen, ne-am apropiat mai mult. Asta era la sfritul lui iunie. Nu credeam c te intereseaz francezii. Erai aa de american cnd erai mic. Cred c mai sunt nc, rse Nicky i prietenul meu este american, chiar dac locuiete aici. Numele lui este Cleeland Donovan, Clee pe scurt, poate c i-ai vzut fotografiile prin Paris Match. Oui, Oui! exclam Mane Therese. Le-am vzut! Te cstoreti cu el? Poate c da, rspunse Nicky detaat. Mi-ar prea foarte bine, dac ai veni n Paris... probabil ne-am vedea mai des i nu o dat la civa ani, spuse Mrie Therese cu speran. Desigur c ne-am putea vizita, dac a locui aici. n momentul acela sun la u cineva i Marie Therese spuse: Ah, Nicky poi merge pn la u, te rog? Sosete prnzul, l-am comandat de la restaurantul de alturi. Nicky se ridic i se grbi spre foaier i n timp ce Mrie Therese se lupt s se scoale n picioare,

147

strig dup ea E pltit. Tot ceea ce trebuie s faci e s pui vasele n cuptor. Este deja dat drumul. O. K, spuse Nicky peste umr i deschise ua din fa, lund tava larg din mna chelnerului. Merci beaucoup, spuse ea i din nou privi la Marie Therese care mergea spre ea cltinndu-se. Ce-ai zice de... Totul e rezolvat, interveni prietena ei, i apoi privi la chelner i murmur Merci, Olivier, merci. Chelnerul nclin capul De rien, Madame Bouret, spuse el i dispru pe scri. O dat ajunse n buctrie, Marie Therese se sprijini de u n timp ce Nicky puse vasele n cuptor Am comandat couscous de jos. Ei l gtesc cu pui, i e delicios, explic ea. i miroase excelent, replic Nicky, ndreptndu-se i dndu-i prul din ochi. Mane Therese continu: Hai s mergem acum napoi n salon s mai bem un pahar de vin nainte de prnz. i s-mi povesteti de prietenul tu Clee. Cu plcere o voi face ; Nicky zmbi larg i adug: Am s ncep prin a-i spune c e absolut fermector. Aha, Nicky drag, cred c i voi v iubii. Asta cam aa-i! se trezi Nicky spunnd. 298 CAPITOLUL XXXl Luni seara, starea de spirit a lui Nicky se schimb n momentul cnd ea deschise ua pentru a intra Clee. Ultimele rmie, vestigii ale tristeii ei, acel sentiment ngrozitor de melancolie, disprur imediat i bun dispoziie i reveni. Toate lucrurile care-o bulversaser n ultimele zile le ndeprtase din minte. Singurul lucru care conta acum era Clee. l gsi acolo stnd n picioare, fr s scoat un cuvnt, cu zmbetul lui larg, ochii lui ntunecai debordnd de dragoste. Ea i zmbi. Deschise ua, mai larg i i fcu loc s intre. Mi-a fost dor de tine, Nicky, spuse el, intrnd n apartament, apucnd-o strns i mbrind-o, nchiznd ua cu piciorul. A trecut aa de mult timp, continu el, srutndu-i obrazul. Pentru mine a fost ngrozitor de mult. i pentru mine, spuse ea, inndu-l strns de piept. Mi-a fost i mie dor de tine, tii asta. M bucur, spuse Clee i-i aplec faa ctre a ei, srutnd-o uor pe obraz, i apoi slbind strnsoarea, puse braul pe umerii ei i merser amndoi n mica sufragerie. Oprindu-se n centrul camerei, el o mpinse deoparte i exclam: Doamne, ce bine-mi pare c te vd! Ai mai slbit... fr ndoial ducndu-mi dorul, i zmbi trengrete, i adug: Sper c din cauza asta. Este adevrat, mi-a fost dor de tine, rspunse Nicky, i rmase singur surprins de rspunsul acesta neateptat. Era de obicei foarte atent la ce-i spunea. Deci amndoi am suferit. Hei, am de gnd s te fac s recuperezi din kilograme, cci altfel Amelia o s stea pe capul meu cnd ne ducem la ferm i tii cum e ea. Sigur c tiu; dup ea ar trebui s art ca un butoi, declar Nicky rznd. Oricum, de-abea atept sajung acolo... Numr minutele rmase. Simt c va fi minunat. i chiar se bucur. Suferise c a trebuit s prseasc Provence i acum dorea din toat inima s se napoieze, s uite tot ce i s-a ntmplat, i mai ales s uite de Charles Devereaux. Ei bine, cred c ar trebui s ncep eu cu problemele mele, nainte de a ne apuca de altceva, anun el i fcu o grimas. Nicky deschise ochii mari, ncruntndu-i 6 sprncean, uor ngrijorat. Ce fel de probleme, Clee? Nu rspunse la ntrebare imediat. n loc de asta, spuse: Clee ce vd eu acolo n cldarea aceea cu ghea este cumva o sticl de ampanie? Dom Perignon. Ce-i place ie mai mult. S servim un pahar, drag, i apoi i voi explica. Perfect, spuse Nicky, i se aez jos pe sofa, simind o anumit nelinite i spernd c problemele

148

menionate de el nu erau insurmontabile. Nu putea suporta ca el s mai plece ntr-o misiune. Vroia doar s-l aib lng ea; avea nevoie de el, de dragostea i afeciunea lui. Clee se ndrept ctre masa de cafea, lu tirbuonul, deschise sticla de ampanie cu dexteritate i umplu cele dou pahare de cristal de pe tav. Dup ce ciocnir, lu o nghiitur zdravn MMmmm, ce bun e! murmur el i pi ctre emineu Am avut o zi groaznic la birou. Problemele, Clee, care sunt ele?, insist ea, curioas i ngrijorat. Puse paharul pe marginea emineului i spuse O. K. iat-le: mai nti mi s-a spart o eava n baie. Cnd am sosit noaptea trecut, am gsit inundaie. Baia i dormitorul numai ap. Am chemat mai muli instalatori, dar tii cum sunt francezii, nu se poate face nimicpn mine. Pn atunci notm! Oricum, menajera a fcut i ea ce-a putut s controleze situaia, dar disear nu te poi muta, n apartamentul meu, aa c... Bgnd mna n buzunar, scoase o periu de dini i o puse pe emineu. Trebuie s dorm aici disear, drag. M primeti, nu? Desigur c te primesc, obrznictur, strig ea, aprndu-i un zmbet pe buze n timp ce rsufl uurat. Chiar mi place ideea, nu e o problem. Desigur c-mi pare ru de chestia din apartament cu inundaia. El surse amar. Trebuie zugrvit din nou Faa i deveni serioas. A doua problem... nu putem pleca la ferm Nicky, cura am planificat. Am beaucoup probleme la birou. Cum ar fi? interveni ea, una dintre sprncene ncruntndu-se iar. Doi din partenerii mei sunt Kaput, ca s spun aa. Mama lui Steve a murit ieri, brusc i pe neateptate. Nici mcar nu era bolnav, pur i simplu a czut moart n buctrie, atac de inim.. A luat avionul, ctre America, diminea i va fi plecat cel puin o sptmn. Asta n-ar constitui pentru noi o problem de nerezolvat, dar din nefericire Michel are probleme cu coloana; hernie de disc, dureri ngrozitoare nu poate veni la birou mult timp. Pete Naylor i cu mine ne vom mpri sarcinile, majoritatea aici n Paris, mulumesc cerului! mi pare ru de mama iui Steve i de necazurile lui Michel. neleg situaia. Te superi dac mai rmi n Paris nc o sptmn? tii c-mi place Parisul. Pe lng asta, nici nu-mi pas unde sunt, att timp ct tu eti cu mine. E cea mai bun veste pe care am primit-o astzi, spuse el zmbindu-i n maniera lui nonalant. Dar, deodat, ochii lui o pironir cu o intenie vdit. Clee fcuse multe progrese n ceea ce privete felul de a se comporta cu ea de cnd fuseser mpreun n Provence i apoi la New York. Poate c i faptul c nu s-au vzut n ultimul timp i uurase situaia, Lund nc o nghiitur de ampanie, continu Mai este ceva. N-a putea-o numi problem mai mult o dezamgire. Yoyo nu va sosi la Paris pn la sfritul sptmnii. Aa c mi-e team c nu vom srbtori nimic disear. mi pare ru c nu-l vom vedea pe Yoyo ; remarc Nicky ntre dou nghiituri de ampanie Principalul lucru este c e pe drum, i c nu putrezete ntr-o nchisoare din Beijing. Ai vorbit deja cu el?. Nu. A telefonat la birou din nou. Smbt. Jean-Claude spune c Yoyo tia c vei fi n Paris astzi. Se pare c a vorbit i cu secretara ta la New York. Sptmna trecut. Mi-a telefonat la reea. Anriette mi-a spus astzi, cnd am ntrebat-o. Clee ddu din cap, i termin ampania i se ndrept ctre masa de cafea unde-i mai turn un pahar i mai torn unul Nicky? Ea cltin din cap. Pe moment nu, mulumesc. Sprijinindu-se de emineu, Clee ntreb, Cum te-ai descurcat la Roma, Atena i Madrid?. O. K... bine, mulumesc. Dar tu, ce-ai fcut la Berlin i Leipzig? Nu ru, deloc, Nicky, chiar binior. Am senzaia c-o s m ntorc n viitorul nu prea apropiat. O mulime de lucruri se ntmpl suntem departe de a fi vzut totul. ncepu s vorbeasc despre situaia politic din Berlinul de vest i de est, Leipzig, blocul est-european n general i n special din Rusia. Nicky se aez pe sofa, ascultnd atent, interesat n tot ceea ce avea de spus, respectndu-i opiniile, cum ntotdeauna a fcut-o. Dar n acelai timp, o parte din atenia s se concentra asupra lui. Nu-i putea

149

stpni ncntarea privindu-l i constatnd ct de bine arat n aceast sear, cu tenul uor bronzat, aa cum l avea n mod obinuit, fiind mai tot timpul n aer liber. Prul lui aten de obicei, i se deschisese la culoare, n soare. Purta un costum de mtase albastru nchis, o cma de un albastru deschis i o cravat bleumarin; nu-l vzuse niciodat artnd mai elegant. Dar dei cptase acea patin franuzeasc inimitabil de mult timp, i ntr-un anumit sens arta ca un european, faa sa era n ntregime american. O fa drgu, deschis, bieeasc. Ochii cprui erau plini de candoare i sinceritate, iar gura sa irlandez, mare, indica generozitatea i gentileea. Da, Cleeland Donovan era un brbat chipe i foarte atrgtor. Pe neateptate, sentimentele ei pentru el preau s-o copleeasc, s-o subjuge. Pentru prima dat nelese cu adevrat ct de mult nseamn acest brbat pentru ea. Nimeni n lume nu era mai important dect el i pe moment tresri brusc, contientiznd aceasta. Pierdut cteva clipe n contemplarea lui, nu-i ddu seama c el tcea urmrind-o atent. Lui Clee i scp un scurt fluierat. O sperie un pic. Cu o tresrire i ndrept poziia i fcu din ochi. Hei, Nicky unde-i sunt gndurile? ntreb el i izbucni n rs. La naiba, te plictisesc! Nu, nu, Clee, dimpotriv protest ea privindu-l fix. Ce s-a ntmplat? ntreb el. Ai o expresie neobinuit pe fa. Te iubesc. El o privi cu gura cscat. Ce? Ai auzit ce-am spus. Clee se apropie i se aez alturi pe sofa, ntinse minile i o apuc strns uitndu-se n ochii ei. E adevrat, te-am auzit. Dar vrei s mai repei, propoziia aceea nc o dat?. Te iubesc, Clee. Oh Nicky. i lu faa ntre mini, o srut pe gur i apoi o trase ctre el i o mpinse jos pe perne. Dndu-i la o parte de pe fa cteva uvie de pr, i eu te iubesc. A fost cumplit desprirea aceasta. Nicky i ridic mna, i atinse gura descifrndu-i form cu vrful degetului i pentru mine a fost cumplit. i cobor capul spre ea nc o dat i o srut cu pasiune, cutndu-i limba cu a lui. Se opri drept i-i opti cu gura ngropat-n prul ei. S gsim un pat. Te doresc. Clee se ridic, i oferi mna i merser mpreun n dormitor, i smulser hainele de pe ei se ntlnir n mijlocul camerei i se cuprinser n brae. Rmaser mbriai un lung moment, fr s-i spun nimic, nemicai, bucuroi s fie mpreun din nou, nlnuii, apropiai unul de altul. n cele din urm Clee spuse. N-am mai simit niciodat ceva asemntor, niciodat. Nici eu, rspunse ea i tia c acesta este adevrul. Pe Charles nu- iubise n acelai fel cum l iubete pe Clee, deoarece fiecare brbat a trezit n ea sentimente diferite. Urm un alt moment de linite, timp n care i mngie prul. Degetele i alunecar pe spate, apoi mai jos, pe fese. Cu putere se atingeau acum nfiorai mu! ndu-i trupurile unul pe cellalt. Nicky tremura. l dorea cu furie, prelua iniiativa, mpingndu-l uor n fa, conducndu-i ctre pat. Stteau ntini pe o parte fa-n fa, uitndu-se unul n ochii celuilalt, nescond nici un cuvnt. Nici nu era nevoie. i puteau ghici gndurile doar privindu-se, i chipurile lor exprimau dragoste i dorin. Ah, Nicky, draga mea ; spuse el n oapt i mna i alunec spre ea i o trase mai aproape cu podul palmei pe ceaf. Te vreau toat, numai a mea, s intru ntreg n fine... ' tiu... i eu te vreau. ' i ncletar gurile ntr-o zvrcolire i imediat el fu deasupra cu braele strecurndu-le sub spatele ei i o trase spre el. Buzele lui erau i mai insistente i ea i rspunse cu aceai ardoare, pasiunea atingnd culmi extatice, n momentul cnd el era una cu ea i acest lucru se ntmpl pe neateptate, fr preambul, aa cum se ntmplase de multe ori n Provence; i ea scoase un geamt de fascinaie. i el intr mai adnc i mai adnc, ea nfurndu-l cu picioarele, despicat n dou i totui tot una cu el. n curnd, un singur ritm, ntr-un crescendo minunat, ca ntr-o urmrire a crei tempo nu se sfrete. Oh, Doamne, Nicky, Doamne Dumnezeule un geamt era Clee i strigtele se auzeau doar atunci

150

cnd i dezlipea buzele de ale ei. Nu mai respirau; i pierduser rsuflarea ntr-un gfit sacadat. Corpurile devenim mai rigide, ncepnd s vibreze. Clee! Te iubesc! i deschise ochii i l privi drept n arid. Te iubesc se pierdea ntr-o tnguire dulce. Freamtul corpului ei se intensific i acum i se druia total, rsu-i mai aparinea. Aceast abandonare a ei l fcu pe Clee s-i ias din mini atingnd adncimi de excitare necunoscute, i nu se mai putea opri, curgnd n trupul ei, strigndu-i numele cum o fcea i ea, spunndu-i ct o iubete i c nu mai iubise nici o femeie ca pe ea. Se ridic o secund, dar czu h< nou peste ea, cu respiraia grea, apoi i ridic capul i se arcui deasupra, srutnd-o pe fa. Avea obrajii umezi simea gustul lacrimilor srate. Plngi! spuse el surprins, tergnd-o cu mna. De ce, Nicky ce se ntmpl? De ce plngi? Nu tiu, murmur ea, ridicndu-i privirea spre el. Pe jumtate rznd, ea adug. Deoarece sunt fericit, cred. Zmbi i el, zmbetul acela bine cunsocut ei o lu pur i simplu n brae i o strnse puternic. * E un picnic mult mai reuit dect acela de la ferm, spuse Clee n timp ce rvca din piciorul de pui. Nu sunt de acord. Nicky privi la el n fug cltinnd din cap. la a fost cel mai bun! Amintee-i c ai pregtit cel mai grozav unt de alune cu sandviciuri pe care le-am mncat vreodat. Clee i arunc trengrete capul pe spate i exclam Dac pentru a te mulumi e nevoie doar de att, vd c-o s-mi fie uor cu tine, drag. Nicky, rse cu el, ntinse mna dup paharul cu vin alb de pe marginea mesei. Cu unele lucruri sunt a' naibii de pretenioas, amice. Oh, tiu asta, i-o ntoarse el. Amndoi stteau picior peste picior n mijlocul imensului pat, nfurai n halatele albe de baie ale hotelului. Un platou cu carne de pui i un co de pine era ntre ei; pe masa roomservice din apropiere, pe care Clee o mpinsese din camera de zi, era un castron cu salat verde, un co cu fructe proaspete i o sticl de Montrachei, ntr-o gleat plin cu ghea. Pariez c toate fetele te iau drept Kevin Costner spuse deodat Nicky, uitndu-se la el cu coada ochiului. Nici o ans! tii prea bine c-i semeni, Clee. Rse mnzete, dar nu fcu nici un comentariu i continu s-i bea vinul. Eu teram confundat cu el. Asta ce vrea s nsemne? Nicky i povesti de confuzia fcut n Atena, cum a cumprat revista pe coperta creia credea ea c e poza lui. ' Ii faci iluzii dearte, spuse Clee, fcnd un gest cu mna i rznd zgomotos, Asta-i doreti? Un star de cinema? Nu. Pe tine te doresc. M ai, asta n cazul c nu tiai. Nicky i oferi un zmbet neptor i spuse M bucur. Dar cu tine cum stm? Te am sau nu? tii c rspunsul e da, Clee. ntinznd mna ctre pahar, Nicky lu o gur, apoi se aez, jucndu-se cu paharul, ngndurat. Dup cteva clipe spuse rar: Clee, cnd m aflam, n Londra i am vorbit cu tine la Berlin, chiar nainte de a pleca la Roma, i-am spus c-am fost s-o fd pe Anne Devereaux, la Pullenbrook - Te-ai dus s mai dregi lucrurile; nu? Da, e adevrat, dar mai aveam un motiv s-o vd. Da? Ce motiv? ntreb el nepstor, ducnd piciorul de pui la gur. Nicky i drese glasul i continu Aveam probe c Charles e n via, c ar fi putut s-i fi regizat moartea i apoi s fi disprut din raiuni proprii. Clee amui o fraciune de secund i puse bucata de pasre pe platou, apoi exclam. Cred c

151

glumeti! Nu vorbeti serios! El cltin din cap, ncepu s rd, uor iritat. Ei, hai, Nicky, nceteaz gluma, mie-mi vorbeti, nu... Nu glumesc, Clee. Sunt foarte serioas. Tonul ei solemn l puse pe gnduri. Cntri atent spusele ei. Ce s-a ntmplat, de te-a determinat s crezi asta dup atia ani? Nicky i povesti n detaliu desfurarea evenimentelor, dar se opri brusc ndat ce termin episoadele Roma i Atena. Nu sufl un cuvnt n legtur cu Madrid. Cnd ea nu mai spuse nimic, Clee ntreb pe un ton ciudat de potolit. Pentru ce Dumnezeu ai cutreierat ntreaga Europ n cutarea unui mort? M rog, unul presupus a fi mort? Nu-i fcuse i aa suficiente necazuri? Sau nc mai simi ceva pentru el, Nicky? Aa este? Nu, nu mai simt absolut nimic, Clee! protest ea cu trie. Emoional nu mai am nimic pentru Charles Devereaux i asta de muit timp. Cu mult nainte de a m ndrgosti de tine. Te rog s ai ncredere n mine. M crezi, nu? Schi vag un gest, dnd uor din cap sfredelind-o cu privirea uor. Apoi continu calm Dac tu spui asta... da, e cred, Nicky. Spune-mi de ce te-ai dus s-l caui? Vroiam s aflu adevrul. Tu n-ai fi fcut asta? Cred c da... Ascult, Clee, am fost uluit, ocat, nu-mi venea s cred cnd i-am vzut chipul pe ecran. i individul semna aa de bine cu Charles, nct simeam c sunt obligat s merg s-i ~~sp. un atunci. Pur i simplu nu puteam, s-mi scot din minte imaginea aceea. Mai mult m intrigase faptul c niciodat n-a fost gsit corpul lui Charles. Nicky fcu o pauz, mucndu-i buza. Cred c-i n firea noastr, a oamenilor, s dorim s ne nmormntm... i cred c doream s ajung la adevr c s pot nchide acest capitol al vieii mele. Acum este nchis? Clasat pentru totdeauna? Sau te va teroriza din nou? Dar i-am spus; l-am nchis. Mai spune-mi ceva, Nicky. De ce eti acum aa de sigur c s-a sinucis, c este mort pentru totdeauna? Ce te-a fcut s-i schimbi prerea? Deoarece oriunde m duceam, nu ddeam peste absolut nimic. Am ajuns a un punct mort, att la Roma, ct i la Atena. De ce-ai fost la Madrid? Clee se ncrunt ucr nainte de a ntinde mna dup pahar i a lua o nghiitur bun. Ce sperai s gseti acolo?. Nu eram sigur de ce voi gsi. Doream s-i art fotografia fostului s partener spaniol. Cred c doream s mi se confirme sau s mi se infirme supoziiile. De asta am mers a Don Pedro. i ce i-a spus spaniolul? Nu m-am ntlnit cu el. Era plecat pn astzi i am hotrt s nu mai atept. Apoi cum i-am spus la telefon diminea, am luat avionul smbt dup-amiaz i am venit aici. De ce aceast schimbare brusc? Mi-a venit ideea c aa cum te-am confundat pe tine cu Kevin Costner, tot aa de uor puteam s-l confund pe tipul acela cu Charles Devereaux. Fotografiile pot uor nela i pot conduce pe piste false. Ia s le vd, Nicky. A vrea s m uit la ele. Nu le mai am... la ce bun s le pstrez? Nici una? Eti suprat pe mine, nu? Clee? Nu, nu sunt; doar uimit... Pentru c te-am minit i am spus c merg n acest ora ca s pregtesc o emisiune special, cnd de fapt...? Cltin din cap. Nu, erau minciuni de circumstan. Atunci ce? insist ea, dorind s clarifice lucrurile. Pentru c nu mi-ai spus imediat, n ziua n care ai vzut transmisiunea. A fi neles, Nicky, odat obinuit cu ideea c tipul triete... i c rni-ar fi putut fi rival.

152

Nu ai nici un rival. Te iubesc numai pe tine. A vrea, de asemenea, s ai ncredere n mine... Sunt un tip destul de inteligent, te respect i i respect opiniile, profesionalismul tu. i independena. Nu m-a bga niciodat n ceea ce faci, dect dac ri face ru ntr-un fel. Pentru numele lui E'umnezeu, eti o femeie matur, un gazetar dur, un corespondent de rzboi cu care am lucrat cot la cot doi ani de zile. Crezi c nu te cunosc i nu am ncredere n tine? Oricum, nu te-a trata niciodat ca pe o feti! Mulumesc petru aceste cuvinte, Qee, i da, m cunoti, probabil mai bine dect oricine altcineva. M bucur c ai ncredere n mine, i eu am ncredere n tine, tii. Spune-mi c nu eti suprat pe mine\ Nu sunt, zu, Nicky. i trimise un zmbet uor, consolator. Urm o linite apstoare. Dup cteva minute, Clee spuse Deci mama lui nu crede c fotografiile i seamn. Nu. De fapt a negat vehement. i Philip Rawlings, prietenul ei, a spus acelai lucru. tii, brbatul cu care era la LesBeaux. Ddu din cap. Mi-amintesc. Care este situaia din punct de vedere juridic n Anglia? M refer la Charles Devereaux. El e considerat persoan disprut, deoarece nu i s-a gsit corpul. Un bilet n care e notificat sinuciderea nu nseamn nimic, atunci cnd n-ai gsit corpul. Nu tiu dac poliia a clasat dosarul n ceea cel privete. Nu*mi-a trecut prin minte s-o ntreb pe Anne. Niciodat n-ai abordat subiectul, Charles Devereaux, cu mine. ntotdeauna evitai. Puinul pe care-l tiu provine de la Arch Leverson. Dar nici el nu mi-a spus prea multe, Nick, poate din loialitate pentru tine. Nici mcar nu tiam c Devereaux a scris un bilet. ie-i era adresat? Nu, mamei sale. Ce coninea... tii? Da, mi l-a artat cnd am zburat n Anglia la cteva zile dup sinucidere. Erau doar careva rnduri concise, aproape reci. n bilet spunea c nu mai vrea s triasc, c face singurul lucru pe care-l mai poate face, s-i ia viaa, i c sper c ea l va ierta. i l-a iertat? Realmente nu tiu... nc mai plnge dup el, sunt sigur de asta, dei pstreaz aparenele. Nu era o scrisoare i pentru Anne? Nu. i nu i s-a prut ciudat lucrul sta? Da, dar poate c nici nu avea ce s-mi spun. De ce spui asta? Deoarece n lunile precedente sinuciderii, fcea totul deliberat. i vnduse aciunile de la compania de vinuri partenerilor lui britanic i spaniol i-a vndut i apartamentul, a fcut un testament i i-a pus toate afacerile n ordine. Totul fcut foarte, foarte metodic, Clee. Aa c, dac ar fi avut ceva s-mi spun mi-ar fi scris i mie o scrisoare, nu crezi? Presupun c da, murmur Clee. Cine i-a motenit averea? Potrivit testamentului, Ann este beneficiar, dar desigur, ea nu l-a motenit nc, deoarece Charles nu este considerat mort din punct de vedere juridic; dup legile britanice Anne poate merge la tribunal pentru declararea morii lui numai dupA7 ani, nu mai nainte. Mai are de ateptat nc 4 ani. neleg. Clee se aplec n fa uor, ncruntndu-se dus pe gnduri. Spuse rar: Cnd un om hotrte s nceap o nou via sub alt identitate, de obicei o face dintr-un motiv foarte serios. Cnd ai ajuns la concluzia c Devereaux ar putea fi n via, de ce-ai crezut c i-a simulat moartea? Din ce motiv vreau s spun, Nicky? Nu mi-era clar. I-am spus lui Arch cnd l-am ntlnit n Roma, c ar putea fi un motiv att de bizar, nct nimeni s nu-l poat imagina mcar. De fapt credea c Charles e bgat n ceva ilicit. Cum ar fi? Afaceri cu arme sau trafic cu droguri. Da, cred c i eu a fi ajuns la aceai concluzie, fu de acord Clee. n special innd seama de lumea n care trim azi.

153

Am spus toate acestea n seara aceasta deoarece doream s tii ce am fcut Clee, spuse Nicky privindu-l nelinitit. Nu doream s existe ceva neclar ntre noi. M bucur c mi-ai spus j s tii c nu sunt suprat pe tine drag. Pe faa lui Clee nflori acelai zmbet nesfrit, mecheresc. i el continu: M simt un pic protectorul tu, asta-i tot... i te iubesc. i eu te iubesc pe tine. Hai s nu mai discutm despre el. S-l ngropm o dat pentru totdeauna, nu crezi? Este deja ngropat, spuse Nicky, srind de pe pat. Se duse la Clee i l strnse puternic n brae. Mulumesc c eti un biat aa de bun i c eti nelegtor, murmur ea. M ntorc ntr-un minut, s nu pleci. Niciodat n-am s plec, spuse Clee rznd. Nicky se duse la baie, ncuie ua i se sprijini de ea rsuflnd uurat,. Dorise din toat inima s-i spun lui Clee att ct i putea spune, dar tia c e momentul s inventeze ceva plauzibil. Din fericire, reuise foarte bine, fr nici-o fars. Nimeni nu trebuie s tie c Charles Devereaux este viu. i dduse cuvntul i nu avea de gnd s-l trdeze; viaa lui era n minile ei. Iar acest secret nu-l deranja pe Clee. De acum nainte nu-l va mai vedea pe Charles Devereaux. Capitolul era pentru totdeauna ncheiat.

CAPITOLUL XXXIII Dup ce Mai murit n Spital Xiehe dus corpul ei la prini, spuse Yoyo, privind de la Clee la Nicky. Prietenii ajutat pe mine. Noi gsit dou rice. Luat pe noi. Mers la casa lui Mai. Prinii plns. Plns mult. Ei foarte triti. Eu foarte trist. Yoyo cltin din cap, cu accente jalnice n glas i adug. Mai o fat aa tnr Vocea i se nec i se opri din vorbit. Nicky ntinse mna i-i atinse braul cu mult compasiune i afeciune. Era greu de crezut c el era, n sfrit, cu ei, la Paris, artnd att de bine, chiar prosper, se gndi ea. Purta un costum nchis, pe msura lui, o cma alb i cravat roie i prea stpn pe sine i pe situaie. Dregndu-i glasul, ea spuse: Clee i cu mine tim ct de cumplit i-a fost, ct de necjit trebuie s fi fost i eti. Este o tragedie. Toi am fost afectai, toi am regretat i suferit cnd a murit Mai. Yoyo ncerc s zmbeasc, dar fr succes tiu, Nicky. Se ntoarse spre Clee. Mulumesc, Clee, pentru du Mai departe. ncercat s salvez pe Mai. Ai luat pe ea! A Xiehe. Tu om bun, Clee. Tu bun prieten. i tu bun prieten, Nicky. Dac am fi putut-o salva, spuse Clee, i inima lui suferea alturi de tnrul chinez care se afla cu ei n apartamentul de pe strada Jacob. Era devreme, vineri seara, nti septembrie, Yoyo venise n arondismentul ase de pe malul stng s-i viziteze. S le spun cum a scpat din Beijing, s le mprteasc nouti. Mai trziu, urmau s mearg la multateptatul dineu de srbtorire cu Yoyo, ca invitai ai binefctorului lui, un anumit domn Loong. Pe neateptate, Yoyo spuse: Moartea lui Mai semn ru. Da, a fost o nenorocire, fu de acord Clee. El i Nicky se uitar unul la altul, ncercnd s schimbe subiectul. Clee spuse: Nicky i cu mine am fost teribil de afectai n tot acest timp, Yoyo. La fel i Arche i bieii. Nu tiam ce s-a ntmplat cu tine dup ce am prsit Beijing-ul. Te-am ateptat n Hong Kong, aa cum am promis, mai multe zile, tii asta. mi pare ru c n-am venit. A fost greu pentru mine, Clee. Nicky spuse Nu te scuza, Yoyo, nelegem. Am ntrebat pentru c realmente eram ngrijorai. Speram ca nimic ru s nu i se fi ntmplat, c nu te-au reinut ntr-o nchisoare din Beijing. i strnse braul zmbindu-i cald. Mulumesc cerurilor c eti teafr. Multe lucruri ntmplat mie. Da' eu norocos. Adevrat. Spune-ne totul. Cum ai ieit din China; cum ai ajuns la Paris, spuse Clee. ncep la nceput, da?

154

O. K., Yoyo, d-i drumul, replic Clee, zmbindu-i. Yoyo ddu din cap i trase aer adnc n piept. Dup ce voi plecat poliie peste tot n Beijing. Mers la casa lui Mai. Prinii lui Mai ascuns pe mine. Poliia pus multe ntrebri despre stundeni. Multe arestri. Muli studeni mers la pucrie. La Universitatea Qinghua ntmplat multe lucruri rele. Periculos. Am stat casa lui Mai o sptmn. Prinii Sui Mai grij poliia s nu m gsete pe mine. Eu nu arestat. Tata lui Mai luat pe mine la casa prietenii lui. Ascuns pe mine zece zile. Dificil. Periculos. Necesar plec din Beijing. Atunci ai prsit oraul la mijlocul lui iunie? ntreb Nicky. Nu, nu. Am stat n Beijing. Eu deplasat multe ori. Mers la prieteni prinii lui Mai. Ei ascuns pe mine. Mama lui Mai spus c ajut pe mine scap. Ea are guanxi - Asta nseamn legturi; ntrerupse Nicky, privind la Clee Philip Rawlings mi-a spus cnd eram la Pullenbrook. Cum ar putea el ti aa ceva? ntreb Clee, ncruntnduse. i-am spus mai nainte, are un post important la Ministerul de Externe Britanic. Hong Kong este colonie britanic, sub protecie i guvernmnt britanic pn la 30 iunie 1997. Nicky ddu din umeri. Cine tie, poate lucreaz la Departamentul pentru relaii cu China sau Hong Kong. ntotdeauna a fost foarte rezervat n legtur cu ceea ce face acolo. neleg, spuse Clee, apoi se adres lui Yoyo. Scuze pentru ntrerupere. Zii mai departe, Yoyo. Mama lui Mai are legturi multe. Trimis pe mine spre China sud. Tata lui Mai dat mie bani, im banii ti. Pstrez n siguran. Mama lui Mai spus am nevoie de bani. Muli bani. Pentru mituire. Ei foarte importani. Cum ai ajuns la Hong Kong? ntreb Nicky i mai curioas. Muli oameni ajutat pe mine. Oameni simpli. Ei ursc guvern. Ei ursc ce fcut guvern la studeni. Ei pare ru pentru studeni. Ei place micarea democraie. Muli oameni diferii ajutat pe mine. Mama lui Mai ajutat pe mine plec la Shenzhen. Asta-i lng Hong Kong ntrerupse Clee, uitndu-se la Nicky i explicnd: Este o zon economic, ceva n genul Hong Kong-ului i a devenit un fel de ora prosper peste noapte. Corect, Yoyo? Yoyo ddu din cap. Tu tii Shenzhen, Clee? Da, am fcut un reportaj acolo acum aproape un an. Se uit din nou la Nicky. Este plin de proxenei, criminali, oameni de spe joas, dar i tot felul de antreprenori i oameni de afaceri. Dar continu-i povestea Yoyo. Eu avut nevoie documente s merg la Shenzhen. Toi ceteni chinezi nevoie certificat special. Tata lui Mai are prieten. Acest prieten are guanxi legturi. Acest om cumprat certificat pentru mine. Dar cum ai ajuns n Shenzhen din Beijing? Este o distan mare. Tata lui Mai luat pe mine la Shanghai. n main. Fratele lui ajutat. El trecea pe mine. La muli prieteni. Este reea, Nicky. Ei ajut studeni. Nu pot spune mult. O. K? nelegi? Da, desigur spuse ea. Nu vrei s divulgi prea mult despre reea pentru c i ali studeni o pot folosi ca o rut de scpare. Asta e corect, Nicky. Sosit la Shenzhen nceput de august. Avut legtur special. Prieten de prieten. Stat dou sptmni. Prieten din Shenzhen luat pe mine pe strada Zhong-Ying ntr-o zi. Ea strad comercial mare. O parte China. Altparte Hong Kong. Muli turiti. Noi mituit poliia. Ei se uita n alt parte. Eu trecut grania. Dar poliia de grani a Hong Kongului e staionat pe partea cealalt a strzii Zhong-Ying; spuse Ciee. Cunosc Zona pentru c am fcut reportajul n Shenzhen. Cum ai reuit s treci? Eu fugit. Strecurat pe strzi din spate. Pe alei. Ajuns la ap. Hong Kongpe marginea apei la golf. Mr. Loong ateptat cu barc. Fiecare zi barca ateptat pe mine. Pn viu. Mers la Hong Kong cu barca Mr. Loong avut grij de mine n Hong Kong. El om bun. Cine este de fapt Mr. Loong, Yoyo? Oh, Nicky, frate cu mama iui Mai. El om important n Hong Kong. Mare businessman. El plecat din

155

Shanghai n 1948 nainte comunitii s vin n 1949. El pornit afacere export-import n Hong Kong. Acum om foarte bogat. El ajutat pe mine. El dus pe mine la Paris. Erai imigrant ilegal n Hong Kong, fr documente. Cum te-ai descurcat? i cum ai reuit s pleci? ntreb Clee. Ai paaport chinez, tiu, dar cu vizele i celelalte cum ai fcut? Mr. Loong aranjat totul. El are muli prieteni. Prieteni importani. El cumprat paaport adevrat Hong Kong. Este cu numele meu. Nicky spuse. Putem s-l vedem? Nu te superi dac ne uitm? Nu, Nicky. i bg mna n buzunarul jachetei i scoase paaportul, dndu-il. Cee se ridic i merse s se aeze lng ea pe sofa. l examinar mpreun i apoi se uitar unul la altul. Se ateptaser s vad un fals. Dar prea s fie autentic, cu numele ntreg al lui Yoyo: Chin Yong Yu. Dndu-i-l napoi, Ciee spuse Foarte bine Yoyo. Prietenul tu Mr. Loong are guanxi mari. Yoyo rse i ddu aprobator din ca; i care-i sunt planurile ntreb? V. <. Iii Clee. Ai de gnd s stai mei n Frana, sau ce? Mr. Loong are birou la Paris companie import-export. El adus pe mine aici secretar. Poate stau. Poate merg la New York. n timp ce spuse acestea, privi ntrebtor la Nicky. Vom vorbi despre asta mine, vom hotr mai trziu, nu-i aa Yoyo? Spuse ea i se uit la ceasul de pe emineu. Cred c-ar trebui s mergem. Mr. Loong nu ne ateapt la ora opt? Da, Yoyo se ridic i continu El i Mrs. Loong ne ateapt pe noi atunci. La Hotel Ritz. Place Vendome. Apartament EmestHemingway. * Clee i prinse privirea lui Nicky. Se uitar unul la altul uimii. Nicky izbucni n rs. Clee sttea lng ea surznd. Ce este? Yoyo arta ncurcat.. Nu pot s nu remarc c norocul {i s-a schimbat, Yoyo. Mr. Loong este steaua ta norocoas. Oh, da, Mr. Loong foarte bun stea, ncuviin Yoyo. 316 CAPITOLUL XXXIV Nikcy fusese cu gndul la Anne Devereaux nc de la Madrid i duminic dimineaa se hotr s-i telefoneze la Pulenbrook. M bucur s-i aud glasul, Nicky, spuse Anne. i eu pe al tu, Anne. Sunt aici la Paris cu Clee i m-am gndit s te sun s-i spuns salut. Ce-ai mai fcut? Oh, perfect, presupun. Sunt aa de bucuroas c mi-ai telefonat... nu tiam unde s te gsesc... doream s vorbesc cu tine. Nicky surprinse ceva straniu n glasul Annei i i schimb poziia n scaun, ndreptndu-se. Despre ce? ntreb ea cu precauie. Charles. Nicky, eu... Oh, Anne, mi pare aa de ru c-am venit s te vd la Pulenbrook acum dou sptmni. tiu ct de mult ie-a ntors pe dos treaba aceasta. A fost necugetat din partea mea. Am acionat impulsiv, fr s m gndesc prea mult ce fac. Charles, ntr- adevr, s-a sinucis acum trei ani. tiu asta bine acum. Nu el era n reportajul acela. Nam avut dreptate. Nu mai sunt sigur acum deloc spuse Anne. Nicky nepeni n scaun, apucnd telefonul strns Ce vrei s spui? ' M-am tot gndit... mai ales la cele dou fotografii. Cnd mi le- ai artat prima dat am sesizat asemnarea. De fapt, ea mi s-a prut chiar izbitoare. Dar imediat apoi m-am convins c nu pot fi ale lui Charles. Din simplu tnotiv c fiul meu nu ar putea s fac niciodat aa ceva. Dar n ultimele dou sptmni acele imagini nu mi-au dat pace, Nicky. Uit-le, Anne! Nu era Charles! Pe cuvnt c nu! A vrea s le mai vd o dat, spuse Anne calm. Ai vrea s mi le trimii, te rog?. 317 Nu le mai am. Le-am distrus! Oh. Nu mai avea sens s le pstrez, Anne.

156

Chiar nu le mai ai? i-am spus, m-am debarasat de ele, le-am rupt i le-am aruncat. Urm o linite lung la cellalt capt al telefonului. Nicky atept dup care spuse Anne, mai eti acolo? Da, sunt Nicky. Lui Nicky vocea i se pru foarte anemic, i ea exclam. Nu te simi bine? Nu prea am dormit bine n ultimul timp, ca s-i spun adevrul. Presupun din cauza gndurilor cu Charles. Attea amintiri au nvlit... Oh, Anne drag, i faci ru singur, spuse cu simpatie pentru cealalt femeie sta este defectul meu. Nu tiu ce s fac s te ajut, s nu te mai gndeti o dat, s te fac s te simi mai bine. Vznd c nu-i rspunde, Nicky continu: Pot s fac ceva pentru tine? Ai putea veni n Anglia, Nicky? A vrea s vorbesc cu tine... simt nevoia s-o fac. N- am simit pe nimeni altcineva. Poate c, dac te-a vedea, m-a simi mai puin singur. Lui Nicky i se puse un nod n gt i era ct pe ce's refuze, dar tiind c e vinovat pentru durerea acestei femei se rzgndi. A putea veni mine, Anne, dar numai pentru o zi. N- a fi n stare s ajung la Pulienbrook. Ai putea s m ntlneti la Londra? Poate lum prnzul mpreun. Desigur c pot veni! Asta e minunat, Nicky! Glasul Annei era mai sigur, mai vesel i ea se grbi ccar fi s ne ntlnim la apartament? Este linitit i intim, i mult mai confortabil dect un restaurant. Da, e perfect, Anne. Ne vedem mine s spunem ntre 12:00 i 12:30. Atept cu nerbdare. Transmite-i salutri lui Philip. Desigur. A plecat la plimbare pe moment, altfel i l-a fi dat. tiu c ar fi dorit s te salute. Bine, ne vedem mine, drag, la revedere. * Dup ce Nicky nchise telefonul, se aez n scaunul de la biroul lui Clee din brlogul su, meditnd la scurt conversaie cu Anne. Anne i se pruse a fi ntr-o proast dispoziie la nceptul conversaiei lor i ea tia c e doar vina ei. Ea fusese cea care i redeschisese rana care se vindecase parial n timpul celor trei ani i acum i produsese o nou suferin. Trecutul iari nvlea asupra acestei femei ncnttoare pentru a o chinui. Merita mult mai mult. Nicky avu un moment de nemulumire, gndindu-se la Chaies i la rul pe care-l fcuse mamei lui cnd dispruse. El nu mai juca nici un rol nicieri i desigur nu n viaa Annei. Trebuia s gseasc o cale de a opri sngerarea rnii lui Anne pentru a se vindeca din nou. Prin urmare, trebuia s se duc la Londra chiar a doua zi dimineaa. Era un zbor doar de o or, n definitiv. i cnd va ajunge acolo o va convinge pe Anne Devereaux c fiul ei este mort. Ua din fa fu trntit i ea se sperie, sri i merse n micul foaier de! A intrare. Clee sttea acolo cu braele ncrcate de sacoe cu cumprturi. Dou franzele, legume i flori erau ngrmdite unele peste altele. Salut, drag, spuse el, surzndu-i de deasupra sacoelor. Vino i vorbete-mi, ct despachetez astea. Ea l urm n buctrie Se pare c ai cumprat hran sificient pentru a stura o armat! exclam ea. Ce intenionezi s pregteti pentru prnz? Frumoasa omlet de r Donovan, ca s amintesc numai asta!' replic el, aruncnd braul de sacoe pe masa de buctrie. i cum e asta? Va trebui s atepi i vei vedea. Este specialitatea mea i este delicioas. Ii va plcea. Scond un buchet de flori dintr-o saco, se ntoarse i i-l ddu. Pentru cea mai bun dintre fete, spuse el, nclinndu-se i srutnd-o pe obraz. O, Clee, ce dulce eti, mulumesc, spuse ea iundu-le i mirosindu-e. Apoi, impulsiv, se ndrept spre el, j: runc braele n jurul gtului i-I mbria. Atingndu-i faa uor cu buzele i opti:! Te iubesc. i eu te iubesc, Nieky. i ridic faa cu o mn, o privi n ochi i adug: Nu vei ti niciodat ct de mult... sper c-i vei da seama. Cred c e timpul s ncep pregtirea prnzului, cci altfel vom mnca la patru

157

dup amiaz. Las-m s pun astea n modulul de sus i apoi aeaz masa. Deschizi sticla de ampanie, umpli dou pahare, adaugi un pic de suc de portocale i dup aceea vino s stai lng mine i urmretem cum fac omleta. Perfect, efule, spuse ea, rznd, i l ajut s care articolele de bcnie i s pun florile ntr-un vas. Dup ce puse faa de mas, adugS farfuriile, cuitele i furculiele, apoi aduse sticla de ampanie. Tatlui ei i plcea Bucks Fizz, combinaia aceea de ampanie i suc de portocale, i acum o fcea ca o expert. nchin acest pahar fetei pe care o ador, spu. se Clee, ciocnind paharele Snte. Snte, drag murmur e? * i-i zmbi. Clee merse ctre dulapul de sub fereastr, goli sacoele i apoi ncepu s gteasc. Nicky sttea urmrindu-i micrile, gndindu-se ct de rapid i eficient taie legumele destinate a fi ingred, ente pentru omlet. Pare c face omlet spaniol, se gndi ea, zmbind. Te mai duci la Bruxelles mine, Clee? ntreb Nicky dup un moment. Da, sigur, drag. De ce? Am sunat-o pe Anne Devereaux n timp ce erai la cumprturi n pia, i mi s-a prut c e necjit, Clee. Se ntoarse i o privi gnditor. Cred c ai deschis o cutie cu viermi; sau poate mai exact, Cutia Pandorei. Aa este drag? Da. i este realmente vina mea, Clee. Am fost stupid, ducndu- m la ea n felul n care am fcuto. Prea impulsiv din partea mea. Ar fi trebuit s atept s m mai gndesc, s fi discutat cu tine. Da ar fi trebuit s discui cu mine i eu i-a fi spus s-o lai balt. Nu mai are importan acum. Ce-i fcut e bun fcut. Se ntoarse napoi la masa de buctrie i ncepu s curee cei trei cartofi mari care stteau pe suportul de lemne. Ce ai de gnd s faci, Nicky? Exist vreo posibilitate de a o ajuta? ntreb el n timp ce lucra. Dorea s vin i s-o vd, de fapt m-a rugat. Spunea c n-are pe nimeni cu care s vorbeasc. Dar Philip? El nu-i mprtete necazurile? Sunt sigur c-o face, dar ea i cu mine am fost ntotdeauna extrem de apropiate, i oricum eu eram... i ls propoziia neterminat. i oricum tu erai logodnica lui Charles, termin el propoziia, privind la ea peste umr. i zmbi. Nu trebuie s-o scalzi cu mine n legtur cu Charles, vreau s spun. Erai logodit cu el, aveai o legtur. Toi, avem un trecut... la vrsta noastr... Toi am trit pn acum, nu trebuie s ne ferim. Mulumesc pentru nelegere. Oricum, am acceptat s merg n Eatojp Square. Cum tu urmeaz s pleci la Bruxelles pentru dou- trei zile, m-am gndit c nu te vei supra. Nu m supr i nu m-a supra chiar dac a fi stat aici. Faci ce crezi de cuviin c trebuie s faci, i nu-i voi impune eu ce ai tu de fcut. Ei, Nicky, nu sunt eu genul la. Se ntoarse cu faa ctre ea i sprijinindu-se de mas, adug: i sper c nici tu n-o s-mi dictezi ce trebuie s fac. Nicky cltin din cap. Niciodat! E interzis. Pe lng asta, n strfundul tu rmi burlac, i aminteti? Eti croit dup calapodul Cap, cu muli ani n urm cnd erai copil. i tii c atunci cnd ai chef i iei aparatul de fotografiat i te duci n lumea ta, liber i fr obligaii. neleg i asta-mi convine, Clee. Puse cuitul pe mas, travers buctria i se opri privind-o. Apoi lu paharul din mna ei, l puse pe mas i o trase n picioare. Ascult, obrznictur, s-ar putea s-mi vie chef s-mi iau aparatul de fotografiat i s m duc unde vreau, darnu aa liber, i mai ales fr obligaii. Ia, vino lng mine. O lu n brae i o srut pe gur, apoi o mpinse uor n fa cu zmbetul lui cunsocut. El i atinse faa cu degetul, uor i delicat, i spuse. Vrei s ne cstorim? Nicky fu total luat prin surprindere i se uit la el cu ochii larg deschii. M surprinzi... trebuie s-i dau rspunsul acum? Nu, nu trebuie s-l dai acum. Surse i o srut pe vrful nasului. Poi hotr mine sau sptmna viitoare, sau cnd vrei atta timp ct rspunsul e da.

158

322 CAPITOLUL XXXV Ca i Pullenbrook, apartamentul Annei din Eaton Square era minunat i impresionant n felui lui. Fusese decorat cu muli ani n urm de marele designer de interioare, John Fowler una din ultimele sale lucrri nainte de a muri. Camera de zi era spaioas, cu plafon nalt, iar pereii erau zugrvii ntr-un roz deosebit, foarte estompat, pe care fostul decorator englez l numise roz de alifie. Draperiile de tafta de la cele dou ferestre nalte erau un pic mai nchise, i aceast nuan fin, folosit peste tot, contribuia la efectul acela de lumin trandafirie al ntregii camere. Antichiti Georgiene, un covor Aubusson pe parchet i mai multe tablouri mari cu cai, de Stubbs, ddeau camerei o elegan tcut. Ca n tot ce fcea, Anne i imprimase stilul ei inimitabil i aici. Pe mese se aflau sumedenie de fotografii de familie cu rame de argint, vase de ceramic nalte cu orhidei, vaze de flori pretutindeni, i lumnri care ardeau mocnit i mprtiau un parfum specific. n aceast nsorit diminea de luni, Anne i Nicky stteau pe o mic sofa din faa uneia dintre ferestrele care ddeau spre arborii verzi i stufoi din partea central a pieii Eaton Square. Anne prea mai linitit dect a fost la ultima vizit a lui Nicky, i asta i se vedea clar pe fa. Ridurile dure din jurul gurii dispruser i corpul i era mai puin tensionat. Nicky, iundu-i-se o piatr de pe inim, c reuise s-o mai bine dispun pe Anne, se simea i ea mult mai uurat. Era mulumit c venise la Londra. Meritase s fac aceast deplasare i din motivul de a ti c rnile pe care ea i le deschise sunt vindecate acum. Anne arta deja mai relaxat, aproape ca n zilele ei bune., Aceste dou femei se nelesesem ntotdeauna bine i dup discuia de o or din dimineaa aceasta, se prea c legtura lor devenise i mai profund. Nici nu tii ct de mult, nseamn pentru mine c ai venit, spuse Anne, ntinzndu-se i lund-o de mn pe Nicky. M-ai ajutat s vd lucrurile clar, s m remontez i pentru asta i sunt recunosctoare, drag. Eram ct se poate de deprimat i trist. Fcu o pauz i mic din cap dezaprobator. Cred c ncepusem s m comptimesc, ceea ce nu-mi st n fire. Nu suport auto-comptimirea, este un semn de slbiciune pe care nu-l tolerez la alii. Oricum, i mulumesc, Nicky, ai fcut minuni. Nu trebuie s-mi mulumeti, Anne, m-a bucurat s vin, spuse Nicky, strngndu-i mna. Dincolo de faptul c in la tine i-i port de grij, m simt ntr-un fel responsabil. Eu am fost cea care-am deschis Cutia Pandorei i am lsat toate ororile s ias afar. Am vrut s pun lucrurile n ordine, s te fac s te simi mai bine. Ei bine, ai reuit; acum nu te mai agita, ai pus capacul cutiei la loc. Anne o privi pe Nicky adnc n ochi i adug cu o voce linititoare. Ai reprezentat ntotdeauna ceva special pentru mine, Nicky, ca fiica pe care n-am avut-o niciodat... i mi-ai adus din nou linite, m-ai ajutat s fiu din nou eu nsmi. Un zmbet i nflori pe buze. M-ai pus din nou pe roate, ca s spunem, aa. Nicky i zmbi i ea. Asta m face s m simt bine, Anne, crede-m. Eram aa de ngrijorat ieri nct aproape i simeam durerea. tiu prin ce treceai. Urma o mic ezitare din partea lui Nicky, apoi spusse rar. Acum dou sptmni la Pullenbrook, m-ai rugat s-l las pe Charles s se odihneasc... Am fcut-o, i sper c i tu vei face la fel. Cred c da... acum. Da, sunt sigur, draga mea. Nicky spuse: Atunci, am o veste grozav. Yoyo, tnrul student chinez pe care l-am ntlnit la Beijing, a reuit s scape. A aprut la Paris joia trecut, i Clee i cu mine am luat masa mpreun vineri. Arat grozav i este ntr-o stare sufleteasc bun. Sunt foarte fericit c a scpat i c e teafr, exclam Anne, chipul ei luminndu-se pentru prima dat dup multe zile. Mai povestete-mi despre el. Nicky ncepu s-i spun tot ce tia despre cltoria lui Yoyo la Hong Kong, masa lor de celebrare a evenimentului la Ritz cu el i Mr. i Mrs. Loong, i tocmai termina dndu-i aceste detalii, cnd auzi soneria.

159

Oh, sta trebuie s fie Philip, spuse Anne, ridicndu-se i ndre: ptndu-se spre u. Se opri la jumtatea drumului i-i ntoarse capul. Am fost ct se poate de surprins cnd m-a sunat la 11 i m-a ntrebat dac poate s mi se alture. De obicei ia prnzul la club. Apoi mi-am dat seama c dorete s te vad. ine la tine foarte mult, Nicky. Un moment mai trziu, Philip Rawlings i fcu intrarea n camer mbrind-o mai nti pe Anne i apoi pe Nicky. Credeam c trebuia s fii n Provence, spuse el, uitndu-se la Nicky curios. Trebuie, rspunse ea. Dar Clee are probleme la birou. Doi din partenerii lui sunt plecai, unul din cauza unui deces n familie, cellalt cu hernie de disc. Am fost nevoii s amnm cteva zile. Dar sperm s plecm sptmna viitoare. Vremea e frumoas acolo n partea aceasta a anului, murmur Philip, i merse spre o tav cu buturi de pe dulap, i pregti una. De obicei nu bea la prnz, n timpul sptmnii, astzi ns era o excepie. De fapt nici nu era primul lui scotch cu sifon. n drum spre apartament a fcut ceva ce nu fcuse de ani se oprise la un restaurant. Intrase la Grenadier care era singurul local pe care i-l amintea n cartierul Belgravia, i buse scurt ceva nainte de veni n Eaton Square. Fals curaj, se gndi el, n timp ce introduse un cub de ghea n paharul nalt de cristal, i se ntoarse cu faa ctre Anne i Nicky. Aceasta din urm se ghemui ntr-un fotoliu imediat lng sofaua unde se aezase deja Anne. i duse paharul la gur i spuse: Noroc! i lu o nghiitur zdravn. Trgnd aer n piept, merse ctre fereastr i se aez lng Anne. - Mi-e team c nu va fi un prnz grozav, Philip, remarc Anne. Le-am dat voie lui Pilar i Inez s plece la ar cnd am venit n ora diminea. Aa c m-am oprit la Harrod's i am luat nite semipreparate, iar acas am fcut o salat. Nu-i f griji, nu mi-e foarte foame, spuse el. M simt mult mai bine, drag, continu Anne, zmbindu-i. Ct am stat cu Nicky aici de vorb, a fost tonic. Se vede. Zu c m simt bine, Philip. Perfect. Da, spuse el. Tocmai i povesteam despre Yoyo, interveni Nicky. tii studentul chinez care ne-a ajutat att de mult la Beijing. A reuit s ajung la Hong Kong, i n final la Paris, i l-am revzut recent. * E unul dintre norocoi. Philip i nclin capul. E trist, dar destul de muli studeni care s-au implicat n micarea democratic i care au scpat, au fost trimii napoi n China de guvernul din Hong Kong. Dumnezeu tie ce s-a mai ntmplat. cu ei. Ce oribil ! Exclam Anne. Cum de se pot ntmpla asemenea lucruri ! Philip nu rspunse. Mai lu o nghiitur, aproape golind paharul pn la fund, apoi puse pocalul pe masa frumos lcuit din fa. Dup care fcndu-i curaj, spuse: Anne, trebuie s vorbesc cu tine, i m bucur c Nicky e cu noi. Are dreptul s aud i ea. Ambele femei l privir precipitat, observnd seriozitatea i nelinitea de pe faa lui. E vorba de Charles... Ce anume? ntrerupse Anne, ridicndu-i vocea. Nicky se prbui n scaun i o presimire rea o nfiora n tot trupul. Dimineaa aceasta a ajuns Ia departamentul nostru o informaie care, dei e strict confidenial innd seama de mprejurri am considerat c sunt moral obligat s v-o aduc la cunotin. Totui, deoarece este strict secret, trebuie s v avertizez c nu vei vorbi niciodat cu nimeni despre asta. Nu trebuie s treac dincolo de pereii acestei camere. Contez pe ncrederea voastr. Trebuie s-mi dai cuvntul, Anne. i tu, Nicky.

160

tii. C nu voi discuta cu nimeni ceea ce-mi spui de la departament, fie c este confidenial sau nu, spuse Anne, uitndu-se la el piezi. i dau cuvntul meu, murmur Anne. Era ngrijorat i se ntreba ce are Philip s le spun. Philip ddu din cap i apoi ntinse mna spre Anne. Cnd Nicky a venit s ne vad la Pullenbrook, n august, ea a avut dreptate n tot ce-a spus, Anne. ntr-adevr, Charles era acela din secvena A. T. N. de la Roma. El i regizase moartea acum trei ani. Lui Anne i se tie respiraia. Era att de ocat, nct rmase mut pentru o secund, apoi exclam: Vrei s spui c triete? Este fiul meu n via? Philip nu rspunse imediat. Nicky sttea linititt, frmntndu-i minile n poal. tia c trebuie s rmn calm, s nu reacioneze nici ntr-un fei pentru a nu se trda. Este n via? repet Anne. Philip, rspunde, te rog! Triete'sau nu Charles? Philip trase adnc aer n piept i-i spuse cu mult tandree: Nu, Anne, nu triete. Charles este mort. Nu neleg! ip ea, i mai agitat. Tocmai ai spus c Nicky a avut dreptate, c Charles i-a simulat dispariia i c e viu. Acum spui c e mort. Cum vine asta? Eti sigur? Absolut. Nicky, care era tot att de ocat ca i Anne, ncerca s-i in cumptul. Apoi spuse pe tonul cel mai linitit posibil. Dar de unde tii c Charles e mort, Philip? Prietenul meu Frank Littleton mi-a spus diminea. Frank i cu mine am fost la Harrow mpreun, i apoi la Cambridge, i de atunci suntem buni prieteni. Frank lucreaz la serviciul Secret MI -6 nu este ns agent activ. Face munc de birou. Mi-a trimis un bilet dimineaa asta rugndum s vin s-l vd. M-am dus i mi-a spus c fiul Annei a fost ucis. O, Doamne, ce spui ! Anne privi la el nspimntat. MI6 ageni. Serviciul Secret. Era Charles bgat n vreo afacere periculoas? Frank n-a intrat n detalii, rspunse Philip calm, ntrebndu-se cum o s ruseasc s-o ajute n acest nou calvar. Ai spus ucis? Nicky se holb la Philip. Deci n-a murit de moarte natural. i nici, presupun, ntr-un accident. Vrei s spui c-a fost omort? Philip ncuviin. i puse braul n jurul Armei n timp ce aceasta scoase un ipt. ncepu s tremure. Cnd a fost Charles omort? ntreb Nicky. Spre sfritul sptmnii trecute, a spus Philip. Cnd? Nicky i ncleta minile i mai tare, abia rsuflnd. n Madrid. Se afla ntr-un avion care a explodat la aeroportul din Madrid, un Falcon mic avion privat. Oh, Dumnezeule ! Anne i duse mna la gur. Fiul meu, Charles ! Se ntoarse spre Philip i ceru explicaii. Te rog spune-mi tot ce tii Philip. Te rog, spune-mi. Nu neleg. Nicky interveni: A fost gsit corpul? Nu, n-a fost. Philip fcu o pauz, apoi adug pe o voce sczut. A fost e explozie foarte puternic. Anne suspin ncet, sprijinindu-se pe umrul lui Philip. El o trase mai aproape ncercd s-o consoleze, dar fr succes. Ai spus c informaia a venit de ia vechiul tu prieten care lucreaz la MI- 6, murmur Nicky. Asta nseamn c Charles era agent activ lucrnd nc n clandestinitate. i dac era, atunci probabil a fost omort de ageni strini. Este aa? Cred c da, Nicky. Nu eti sigur, deci. Frank mi-a furnizat extrem de puine date. Nu are voie s-mi spun nimic. Dar c cunoate pe Anne, tie c ne vom cstori i a hotrt s m informeze ct de ct. A riscat, e adevrat. Dar cu siguran nu a trdat secrete naionale. Asta ntrece cu mult importana postului su.

161

Aplecndu-se n faa, Nicky spuse: Dar nu i-a sugerat mcar n mare cine ar putea fi ucigaul su ucigaii? Philip ezit: Aveam impresia c ar putea'fi ageni din Israel, Mossad? tresri Nicky. De ce ar vrea Mossad s-l ucid pe Charles Devereaux? Din ceea ce ne-ai spus se pare c el era agent britanic. Britanici i israeliii nu se bat ntre ei, sunt de aceeai parte. Philip nu spuse nimic. El lucra pentru serviciile britanice, nu-i aa? i continu Nicky investigaia, punndu-i toat pregtirea ei jurnalistic la btaie. Philip cltin din cap: Poate c nu. Frank mi-a spus... Aici se opri rzgndinduse. Cred c n-ar mai trebui s spun nimic. i nici nu tiu mai mult dect v-am spus. Doar nc un lucru insist Nicky dac Charles nu lucra pentru britanici nseamn c el trebuie s fi lucrat pentru altcineva. Pentru cine? Frank nu mi-a spus, Nicky. Oricum, a dat s se neleag c Charles era implicat ntr-o organizaie cu baz n Orientul Apropiat. Nicky tresri: Organizaie terorist? Asta vrei s spui? Philip aprob: Vrei s spui c era terorist? E posibil -spuse Philip. 329///': Lucra pentru OLP? Abu Nidal pentru PFL PGC? Pentru cine? Frank nu a menionat nici unul din aceste grupuri, n schimb a artat c Charles lucra pentru palestinieni. Nu cred asta exclam Nicky neconvins. Absolut nu! Palestinieni, repet Anne, desprinznduse brusc de Philip i ndreptndu-se spre sofa. Privi de la Philip la Nicky i napoi la Philip stupefiat. Ai spus c Charles lucra pentru palestinieni? Asta-i ceea ce Frank a lsat s se neleag. Faa lui Anne se albi. Ochii ei se golir brusc de orice expresie. Sttea privind fix n fa, undeva foarte, foarte departe, era ca i cum vedea ceva pe care Nicky i Philip nu puteau vedea. Gndurile ei erau undeva foarte, foarte departe; sttea nemicat, fr s spun nimic, ca i cum ar fi czut n trans. Philip privi la Nicky ngrijorat. Nicky ddu din cap, apoi privi spre Anne. Bazndu-se pe informaia pe care Charles i-o dduse la Madrid, ea spuse ncet: Poate c Charles n-a fost un trdtor, o fi fost crti. Un agent britanic care i-a luat o nou indentitate i lucreaz acoperit. Nu tiu, replic Philip, dar este posbil, desigur uneori asemenea lucruri snt decise la nivel foarte nalt. Deseori ceilali din agenie nici mcar nu tiu, din raiuni de securitate. Poate c Frank nu are toate informaiile. Exact, exclam Nicky, i dac Charles era crti nseamn c era un trdtor simulat. Da, fu de acord Philip, i-i ntoarse privirea spre Anne, spernd c auzise ce spusese Nicky. Era o posibilitate. Desigur, teoria lui Nicky avea mult logic. Nicky se aez din nou n scaun trecnd n revist fapele Charles nu este mort se gndi ea i-a regizat moartea a doua oar. Pur i simplu n-a avut ncredere c nu-l voi trda. A crezut c-i voi pune viaa n pericol. Da, asta trebuie s fie. ntr-un fel i-a simulat moartea pentru a continua s lucreze n serviciile britanice. Apoi tresri, fulgerat de un nou gnd: Sau poate chiar a murit? Dac da, atunci Mossad-u! A ucis pe omul nepotrivit. Au asasinat un agent britanic. * Nu era nici un zgomot n apartamentul lui Clee. Totul era nvluit ntr-o linite perfect. Lipsea pn i tic-tacu!

162

Ceasului. Era trziu, aproape de miezul nopii. Nicky era singur. Clee se afla nc la Bruxelles avnd contract cu Paris Mateh. Ea vorbise cu el la telefon mai devreme i reuise s evite prea multe detalii n legtur cu voiajul ei londonez i prea s considere asta normal. Acum sttea n camera de zi, terminnd castronul de sup de roii i picoturi, reflectnd la evenimentele zilei. Extraordinarele dezvluiri ale lui Philip o uimiser mai puin dect pe Anne din motive evidente. n definitiv, l vzuse pe Charles cu zece zile n urm, i ascultase povestea i ea l crezuse n totalitate. De asemenea, credea c este n via. Omul Charles Devereaux pe care-l tia ea, cu care fusese logodit, era un brbat extrem de inteligent, stlucitor chiar. Era, prin urmare, logic s presupun c era un superagent, cel mai bun din domeniu. Era exclus s se fi aflat n avionul de pe aeroportul din Madrid. Totui, reuise s par ca i cum ar fi fost acolo deoarece dorea ca ea i ceilali s cread c e mort. Era sigur c n Falcon murise un altul. i, fie c era viu sau mort, nu se ndoia c Charles nu putea s fi lucrat pentru palestinieni: pur i simplu se infiltrase n organizaia terorist ca agent dublu. n adncul sufletului i-ar fi dorit s-i fi spus Annei ce tie, fie i numai pentru a o liniti. Dar nu ndrznise s-o fac de dragul lui Charles, n caz c mai tria. Aa cum credea. n final, Anne i revenise din starea de trans i Nicky avusese prilejul s-i repete teoria ei c Charles era un trdtor fals, un agent dublu, o crti. Frank Littleton, prientenul lui Philip, nu deinea toate elementele. i spusese ea. Toate acestea preau s-o fi linitit cumva pe Anne, i dup un timp se scuz i se retrase n dormitor, explicad c simte nevoia s rmn singur. A mai discutat cu Philip nc o or nainte de a pleca la Heathrow i a lua avionul spre Paris. La un moment dat s-a oprit, extrem de ngrijorat, spunndu-i c fcuse o greeal teribil. Poate c n-ar fi trebuit s-i spun Annei nimic, Nicky, zise el. Ar fi fost mai bine. S in totul pentru mine, nu crezi? Nicky l asigur c fcuse exact ce trebuia i i mai reveni auzind asta. Apoi, se confes: O iubesc, Nicky, o iubesc de muli ani. Nu-mi venea s cred cnd acceptase n sfrit s se cstoreasc cu mine. i i-am spus toate astea despre Charles din respect i pentru c ntre noi n-a fost dect adevr i cinste. Nu ne-am minit niciodat. Anne este o femeie matur i inteligent, i am crezut c are dreptul s tie tot ce tiu eu despre fiul ei; i am crezut de cuviin i... i tu ar trebui s tii adevrul, Nicky. Dac sta e adevrul adevrat, se gndi Nicky, adresa ndu-i-se: Da, ai dreptate, Philip, ai fcut ce trebuia s faci. Nici o femeie n-ar accepta s fie tratat ca un cetean de categoria a doua de ctre un brbat. * Marie Therese spuse: Ah, Nicky, m petit, te sustragi. Cum poi s spui c nu tii dac te vei cstori cu Clee... trebuie s ai mcar o idee n ceea ce privete viitorul vostru. Pur i simplu nu tiu, protest Nicky -. Mi-a cerut mna abia duminic dimineaa. Dar astzi e joi! 'exclam Marie Therese, rznd. Ar cam trebui s tii ce simi. Oricum, cred c atept un rspuns cnd se ntoarce la Paris, mine. N'est-ce pas? Dup capul meu, trebuie s spui da, Charles. Ce altceva ai putea spune? Nicky i zmbi franuzoaicei, prietenei ei dragi din copilrie. 11 Ah, Marie Therese, eti o romantic incurabil. A putea spune nu, tii asta'. Hmm, e adevrat. Pe de alt parte, de, ce spui asta cnd eti aa de ndrgostit de Clee? i ce te face s crezi c eu...? O citesc n ochii, ti, m petite, i cnd vorbeti despre el, i se lumineaz faa. Nicky oft. Vom vedea. Cred c m voi hotr n Provence... N-am avut timp s reflectez n ultimele zile. Uitndu-se la ceas, exclam Trebuie s plec! I-am promis lui Yoyo c voi lua masa cu el disear i am o mulime de fcut dupamiaz.

163

Mulumesc pentru prnzul tu delicios. Sper c-i vei scoate gipsul pn cnd m voi ntoarce din Provence i apoi te voi invita s lum prnzul la Relais Piaza. CuCee, sper. Cu Clee, fu de acord Nicky. i dac nu vom putea lua prnzul, mi vei telefona nainte de a te duce n America, la sfritul lui septembrie, nu? Da, sigur... nu te ngrijora, vom prnzi mpreun i promit. Ap'lecndu-se n fa, Nicky o srut pe MarieTherese pe obraz. Nu te scula, pot singur s ies. Au revoir, cherie. Au revoir, i ai grij. Nicky nchise ua apartamentului i cobor grbit, scrile abrupte. Ieind precipitat n strad, se uita njur spernd s gseasc imediat un taxi. Din prea mare grab intr ntr-un grup de brbai care tocmai ieeau din restaurantul din col. Oh, pardon! exclam ea. n timp ce se ciocnea cu unul din ei. De rien, mademoiselle, spusse brbatul i se ntoarse zmbind. Nicky rmase ca trsnit. Brbatul din faa ei era Charles Devereaux. Oh, Dumnezeule! Pind n fa, Charles o nfac de bra i, mpingnd-o cu putere o introduse n maina care atepta pe bordur. Au revoir, Bernand, Haji, spuse Charles n timp ce intr pe locul din spatele ei. Ce se ntmpl, unde m duci, Cha-? Fii linitit, ssi el, ntrerupnd-o. Nu mai scoate nici un cuvnt pn cnd nu rmnem singuri. Capitolul XXXVI Charles i Nicky stteau fa n fa n sufrageria mohortului apartament n care tocmai o adusese. Ce naiba fceai ntr-un cartier de aa proast reputaie ca Belleville? ntreb Charles. Nici nu-mi venea s cred ochilor cnd te-am vzut. Ce cutai acolo? Termin! ip Nicky, uitndu-se ia el iritat. nainte de a-i rspunde, a vrea s-i pun eu cteva ntrebri. EMdu din cap. ntreab-m. Voi rspunde dac voi putea. O. K. Mai nti de toate, unde ne aflm? M nghesui ntr-o main care face ocolu! Parisului i apoi o ia pe o strad lateral, al crui nume nici nu-l cunosc, apoi m tri n aceast cldire i habar n-am unde sunt. A vrea s tiu! Apartamentul acesta se afl pe rue George Berger. i unde-i asta? n captul cellalt al Arcului de Triumf, n spatele parcului Monceau, chiar lng Boulevard de Courcelles. neleg. n al doilea rnd, de ce m-ai bgat n maina aia aa cum ai fcut-o? Att de brutal, de agresiv? Dac te-ai rnit, mi pare ru Nicky. Uit cteodat ct de puternic sunt. Mi-ai mai spus asta. i nu m-ai rnit, mi-ai fcut doar cteva vnti. Nu mi-a plcut deloc cum mai mpins. Rspunde-mi, Charles. De ce m-ai crat aici? Puteam s fi vorbit pe strad sau s fi mers ntr-un restaurant. Nu tiam cum vei reaciona. Ct privete... restaurantul mai erau... nite amici acolo. Ar fi fost complicat. Era mult mai simplu s venim aici. Pentru tine, da. Nu neaprat pentru mine, insist ea. Exact, Nicky, exact. Acum, spune-mi ce fceai n zona aceea. Belleville nu e un loc foarte atrgtor. Faci vreun reportaj acolo? Interviuri sau lucruri de felul sta? Nu. Dar ce vrei s spui? Se ntmpl ceva acolo care ar merita un reportaj? El ddu din umeri. De unde s tiu? Pi, tu ai spus mai nainte!' Nu gseam o explic? 4ie pentru prezena ta acolo, asta am spus.

164

Este zona arabilor... o mulime de imigrani din Africa de nord locuiesc n cartier. tiai asta, desigur! Nu tiam. Am vizitat-o pe Marie Therese Bouret, franuzoaica care mi-a fost, un fel de guvernant cnd eram mic. Sunt sigur c i-am zis despre asta cndva. Cred c da. S-a mutat n Belleville deoarece prietenul ei locuiete aici. S-a mutat la el. El e marocan, tunisian sau algerian? Nu tiu... nu l-am vzut niciodat. Imediat Nicky i aminti de cu-cuul pe care Marie Therese l comandase pentru prnz cu o sptmn n urm, i numele restaurantului Cafe Tangier. Ea exclam: restaurantul din care ieeai este nord african, nu-i aa? Marocan. De ce m-ai adus aici? continu Nicky. Nu doream s vorbesc cu tine n mijlocul strzii. Mai aveam s ne spunem ceva? Nu cred, Charles. Se opri o clip, privi la el atent i adug calm, aproape acuzator: Puteai s ai ncredere n mine. Nu te-a fi trdat. i-am dat cuvntul de onoare n Madrid. Aa c nu era nevoie s-i mai simulezi nc odat moartea. N-am fcut asta! i am avut ncredere am ncredere n continuare n tine Nicky. Se credea c erai n avionul acela care a explodat la Madrid sptmna trecut. Mi s-a spus c ai murit n explozie. Afirmaia aceasta l uimi i el i arunc o privire cercettoare. 11 Cine i-a spus despre avion? Philip Rawlings. Oh. O scrut cu privirea. Deci l-ai vzut pe Philip? Da. Am fost la Londra la nceputul sptmnii, luni. M-am dus s-o vizitez pe mama ta. Era deprimat, rvit. Se ndoia c ai fi murit acum trei ani, sinucigndu-te. Am prnzit mpreun n apartamentul ei. Vroiam s-o conving c eti mort. Ce-a fcut-o s-i schimbe prerea? Fotografiile... brbatului din reportajul de la Roma III. Da, neleg. Continu. Am vorbit cu mama ta aproape o or i am reuit, am fcut-o s cread c eti mort. Apoi a sosit Philip. Se pare, se auto invitase la prnz. El a adus n discuie moartea ta i i-a explicat c am avut dreptate. Nicky repet tot ceea ce a spus Philip, omind totui numele lui Frank Littleton. Cnd ea a terminat, Charles a dat din cap, i-a dus mna la gur, ochii prnd meditativi. - Presupun c Philip a aflat despre avionul din Madrid de la un vechi prieten de la Serviciile Secrete. tiu totul despre sistemul britanic i despre legturile celor din coala veche. Se ndrept ctre un grup de scaune i spuse: ce-ar fi s stm jos! Cred c va fi mult mai comod pentru amndoi. Dup ce se aezar, Charles continu: Contrar celor ce crezi nu mi-am schimbat moartea n explozia din avion. De fapt, m-a fi aflat acolo. Dac n-ar fi intervenit o schimbare de ultim moment n planurile mele. A trebuit s rmn n Madrid pe neateptate o misiune. Cum s-a ivit un loc liber. Locul meu -, l-a luat Javier. Destinaia avionului era Gibraltar, unde locuiete sora lui. Se ducea n week-end s-o viziteze. Vrei s spui c avionul a fost sabotat? C cineva ncerca s te asasineze? Exact aa. Cine? Nu sunt absolut sigur... dei exist civa suspeci i cteva teorii. Mossad? Charles se ncrunt la ea. Ce i-a venit s pomeneti de Serviciile Secrete Israelite? Philip sugera c avionul Falcon a srit n aer ca urmare a aciunii lor... c ei ar putea fi pe urmele tale. Tcu.

165

Nu i-am spus nimic mamei sau lui Philip, Charles. Nu am pomenit nici un cuvnt de ntlnirea noastr Ia Madrid. Am fost extrem de precaut s nu reacionez n vreun fel la spusele Iui Philip. Trase adnc aerul n piept. Vezi, eu am crezut tot timpul c eti viu. Pur i simplu am tiut c nu eti mort, aa c nu puteam cu nici un chip s-i pun viaa n pericol. El continua s nu spun nimic. Nicky se grbi s adauge: Philip mi-a spus ceva foarte straniu, Charles. Oh, ce anume? ntreb el, fcnd ochii mari. EI a spus c persoana care i-a dat informaia luni diminea despre asasinarea ta n Madrid- sugera de asemenea c eti terorist. Charles rmase perfect linitit n scaun, pe chipul su instalndu-se din nou frmntarea. n cele din urm, se uit direct n ochii ei i spuse: Pentru unii terorist, pentru alii lupttor pentru libertate. Nicky cltin din cap. Scuz-m, dar nu prea neleg ce vrei s spui. Depinde de punctul de vedere, nu? Da, deci am auzit bine. Se uit prelung la el i apoi spuse: vrei s-mi spui c eti terorist? Bineneles c nu sunt terorist. Cu un zmbet de uurare, exclam: Nu, eti agent britanic care lucreaz n clandestinitate. Eti agent dublu infiltrat ntr-o organizaie terorist cu baza n Orientul Apropiat. Adevrat? Nu, nu sunt. Nu eti agent britanic? Nu, i nici n-am fost vreodat. Iar de infiltrat nu m-am infiltrat nicieri. M-ai minit la Madrid ! Da. De ce? Pentru c nu voiam s-i spun adevrul. i care-i adevrul? Sunt implicat ntr-o organizaie din Orientul Apropiat, este adevrat, Nicky. Cum se numete?' Al Awad... nseamn Rentoarcerea. tiu ce nseamn, strig ea schimbndu-i scaunul i uitndu-se la el nmrmurit. nseamn rentoarcerea la patria mum, Palestina. Ea se aplec n fa i adug accentuat. i este o organizaie terorist, o organizaie terorist palestinian, ca s fiu mai exact. Sunt gazetar, nu uita. Am auzit de ea, chiar dac nu are reputaia altor grupri similare, cum ar fi Abu Nidal. Nu este o organizaie terorist, i-o tie el. Hai, las-o balt. i ce faci pentru ei? ntreb ea revoltat. Omori copii i femei, oameni nevinovai, fr ndoial. Charles spuse: i-am spus, nu sunt terorist, Nicky, m ocup de bani, de afaceri financiare. Ea l pironi cu privirea i strig.. Nu despica firul n patru, poate c nu mnuieti un Kalashnicov sau o Beretta, dar tot terorist te numeti. Banii care i trec prin mn finaneaz acele acte barbare de terorism? Nicky, Nicky, tu despici firul n patru! Crezi c serviciile secrete britanice, CIA, Mossadul sau DST-ul francez sunt mai bune? Sunt aceleai peste tot. Toi mint, neal, omoar, i pentru ce? Patriotism spune-i. Lupttorii pentru eliberarea Palestinei sunt de asemenea patrioi. O, biete, de cnd foloseti retorica asta? explod ea necrezndu-i urechilor. Charles Devereaux amestecat cu palestinienii? Este lucrul cel mai incredibil pe care l-am auzit vreodat. Acum, stpn pe sine, i ddu seama c nu trebuie ca relaia ei trecut cu Charles, sau sentimentele ei de furie, s-i stea n cale.

166

Gndete-te cu capul tu se ateniona ea rezolv enigma lui Charles Devereaux o dat pentru totdeauna. i de ce faci asta? Pentru bani sau pentru ce? ntreb ea. El se crisp. O expresie dispreuitoare i apru pe fa i spuse indignat: Ct de puin m cunoti, Nicky! Dac crezi c pot fi cumprat! Lucrez pentru grupare deoarece cred n ea, i n ideile ei. Crezi n ideile ei! Ochii albastru-deschis ai lui Nicky se ngustar periculos. Vrei s spui c crezi n ideologia ei? Da, asta vreau s spun. De ce tu? Un englez, urf aristocrat! Pur i simplu nu neleg. Chiar vrei s tii? Ce ntrebare stupid... desigur c da. Charles se sprijini pe scaun, picior peste picior i se uit la ea lung. Nicky realiz imediat c poart lentile de contact maro. Da, era o mic schimbare n aspectul lui. Arta parc puin diminuat, diferit de acel Charles pe care-l iubise cndva. Dup cteva clipe de meditaie, el spuse: Era un brbat la care am inut... Un brbat? A, nu, Nicky, nu este ceea ce crezi. Zmbetul acela superior, subire, i apru din nou pe buze, i el opti. Ca s continui, a fost un brbat pe care l-am iubit i dragostea pe care acel brbat a simit-o pentru mine m-a condus la Al Awad i la cauza palestinian. Dragostea lui, influena lui asupra mea, mreia lui ca om, m-au convins s-i adopt credina i s-l urmez. Este palestinian, nu-i aa? A fost. 11 Este mort? Din nefericire, da. Cine a fost el? Tatl meu a fost acea persoan. nainte de a fi spus asta, a fost o mic ezitare din partea lui. Nicky rmase ca trsnit. Dup o secund reui s spun. Vrei s spui c Henry Devereaux nu a fost tatl tu? Da. Deci Arme te-a adoptat. Nu, nu m-a adoptat, Anne este mama mea. Mama ta adevrat? Da, exact cum Nayef Al Kabil a fost tatl meu adevrat. - Anne Devereaux a avut relaii amoroase cu un palestinian? ecoul vocii lui Nicky sugera nencrederea. Da, a avut, dar asta este problema mamei, nu a mea, i nu am de gnd s intru n detalii. Dac vrei s tii mai multe, trebuie s o ntrebi pe ea. Dar te-ai nscut i ai fost crescut n Anglia, educat n Anglia, la Eaton i Oxford. Cum s-au ntmplat toate astea? Cum ai ajuns s fii implicat... cu tatl tu? Mama a crezut c trebuie s-l cunosc. Cnd l-ai ntlnit? Cnd eram mic, aveam 6 ani. i atunci a nceput i ndoctrinarea ta? Nu, mai trziu, cnd eram mai mare, cnd am putut nelege lucrurile cum se cuvine. Dar n-a numi asta ndoctrinare. A fost motenirea lui lsat mie. Am sngele lui n vine. Sunt fiul lui. Linia patern este mai important dect cea matern pentru tine? Asta vrei s-mi spui? Presupun c n vinele mele curge mai mult snge Al Kabil, dect Clifford. Asta explic totul. Sunt fiul tatlui meu. Cnd a murit tatl tu?

167

A fost ucis n 1981. n sudul Libanului, n timpul ostilitilor de acolo. i tot atunci ai mbriat cauza? Nu, cu aproape doi ani n urm, n 1979. Atunci m-a rugat s m ocup de problemele financiare ale gruprii. Pusese bazele organizaiei Al Awad n 1958, i n ceea ce-a fcut s-a dovedit un moderat. Credea n moderaie. Deviza lui nu era violena, Nicky. Era convins c lucrurile se rezolv Ia masa de tratative. Nicky ignor aceste comentarii. F spuse: Deci fceai parte din grupare cnd ne-am ntlnit? Da. Atunci de ce te-ai mai ncurcat cu mine? ceru ea explicaii, privindu-l insistent. La nceput avu o mic ezitare, dup care spuse calm: M-am simit, mai trziu, atras sexual. Am vrut ca tu... Am vrut s am o relaie amoroas cu tine. Dar am fcut aceeai greeal ca tatl meu. Ce vrei s spui? S-a ndrgostit de o frumoas englezoaic, blond. Eu m-am ndrgostit de o frumoas american blond. Nu intenionam c legtura noastr s mearg aa de departe, Nicky. Apoi cnd m-am implicat afectiv, am crezut c pot stpni situaia, i c pot lucra mai departe pentru organizaie. n acelai timp doream s m cstoresc cu tine. i te-ai rzgndit? Nu, deloc. Atunci de ce te-ai hotrt s dispari aa netam-nesam acum trei ani? Nu att din cauza ta, dei ncepeai i tu s mi pui anumite probleme. Am aranjat aceast dispariie, deoarece credeam c anumite agenturi strine erau pe urma mea, urmreau s m elimine. 11 Care? CIA i Mossad, ca s fiu exact. De ce constituiam eu o problem? Aa cum i-am spus, tat! Meu a fost omort n 1981. Cel care a preluat conducerea dup moartea lui avea destul ncredere n mine, n anumite privine, mai mult dect avea tatl meu. M implicam din ce n ce mai mult, mai puternic dect a fi dorit. Dei crdeam n cauz. Totui... Doreai s nu ntrerupi viaa monden din Londra, nu-i aa? El ddu din cap aprobator. Da. Prin 1986, imediat ce ne-am logodit, mi-am dat seama c nu va merge; c tu eti o problem, la urma urmelor. Mi-am mai dat seama c nu procedez cinstit cu tine i c-i pun n pericol existena. n plus, temerea c ageni strini m-au reperat, m-a convins c trebuie s dispar. i aa am i fcut. i mama ta n-a simit niciodat nimic? Niciodat. Tatl meu nu dorea-ca ea s tie, i nici eu. 11 De ce-mi spui toate astea acum? Deoarece n-am nici un motiv s nu le tii. Ai de gnd s m ucizi? Hai, nu fii ridicol, Nickyi Te-a putea expune. Chiar dac-i face-o, n-ar mai conta. Deloc. De ce nu? ( Plec astzi n Orientul Apropiat. Nu m mai ntorc n Europa. Voi tri acolo restul vieii mele. De ce? Este prea periculos pentru mine aici. i mai sunt i alte motive pe care nu le pot detalia acum. Te duci n Liban? Nu-i pot spune unde m duc, desigur tii asta. Urm o btaie scurt la u. Charles privi n fa i spuse: Intr. Pierre, brbatul care-i cerce'tase apartamentul n Madrid, atepta n faa uii.

168

Maina este jos, spuse el. Charles ncuviin i se ridic n picioare. ntorcndu-se spre Nicky ei spuse: 11 Trebuie s plec. M ateapt un avion la Bourget. Nicky se ridic i ea. Nu-i voi spune mamei tale nimic i nici nu-i voi pomeni de ntlnirea noastr de astzi, tii. El fu de acord. Nu, o va rni i mai tare. Nicky l privi aspru, mnia ei fiind pe punctul de a izbucni, dar se stpni. Deunzi a plns dup tine, de n-o fnai puteam opri, spuse ea. O iubesc... dar... Ls fraza neterminat, i lu geanta i iei pe hol. Nicky merse n urma lui. Pierre deschise ua din fa, ridic cele dou valize de lng perete i se grbi n jos pe scri i apoi n strad. Cnd Nicky i Charles ajunser n partea de sus a treptelor, el se ntoarse spre ea i spuse: 11 Adio, Nicky. Dac mai crezi c am spui cuiva, ei bine, s tii c n-am fcut-o. tiu. O iubeti pe mama prea mult. Niciodat nu i-ai face aa ceva. Erau acum pe trotuar. Ce mic e lumea! Spuse Charles pe neateptate. M refer Ia ntlnirea noastr din Belleville. Da. S te duc cu maina? Nu, mulumesc. Prefer s merg pe jos, spuse ea. La revedere, Nicky. La revedere, Charles. Pierre aranjase bagajele i dup ce Charles intr pe locul din spate, el se aez pe scaunul de lng ofer. Maina o lu lin n josul strzii nguste. Nicky se ntoarse i ncepu s se ndrepte n direcia bulevardului Courcelles, plin de gnduri, gnduri, gnduri. Suflul exploziei fu att de puternic, nct o proiect n fa pe caldarm. Pentru o fraciune de secund fu orbit i apoi un ipt nbuit se auzi n timp ce ncerc s se ridice n genunchi i s-i ntoarc capul. Maina n care se afla Charles explod la vreo 25 de metri distan. Se ridic de jos cu greutate, aerul se umpluse de fum i un miros de ars persista njur. Dinspre Parc Monceau, un poliist de serviciu travers strada, iar mai muli trectori se ndreptau n grab ctre ea. Nicky se sprijini de zidul cldirii i-i nchise ochii convulsiv. Nu era nici o ans ca el s mai fie n via. Nu, n infernul acela. Iar ceea ce explodase era clar maina lui. Pe rue Georges Berger nu mai era nici un vehicul. Capitolul XXXVl Cele dou femei stteau pe vechea banc de piatr de pe vrful lui Sweetheart Hill. Era duminic dup amiaz. O zi cald i nsorit. O briz uoar adia prin crengile copacilor, grbind norii albi i pufoi peste bolta cerului albastru strlucitor. Era o zi perfect de septembrie. Nici una din femei nu se preocup de vreme. Stteau mbriate, cu capetele lor blonde apropiate, odihnindu-se dup o istovitoare i dureroas conversaie care durase mai mult de o or. Nicky se desprinse uor, privi n ochii Annei i spuse: Asta-i tot. i-am spus ntregul adevr, n-am omis nimic. Acum tii tot ce trebuie s tii, Anne. Anne ddu din cap i-i frmnt degetele apoi bg mna n buzunarul de la jachet i scoase o batist, i terse ochii i sufla nasul. Deci, fiul meu e mort. Ddu din cap mhnit. E curios, tii pur i simplu cred c nu voi mai putea plnge dup cele ntmplate astzi. Nu mai am lacrimi. L-am jelit pe Charles timp de trei ani i nu cred c-l mai pot jeli, Nicky. Da, nu mai poi. Trebuie s mergi nainte, Anne. Trebuie s-i continui viaa... viaa ta alturi de

169

Philip. Da, drag, ai absolut dreptate. Zmbi i continu. Cu o clip n urm ai spus c tiu totul i-i mulumesc pentru asta. ns tu nu tii totul, Nicky. Nu cunoti varianta mea. Cred c trebuie s-i povestesc despre Nayef Al Kabil, i ceea ce s-a ntmplat acum 41 de ani. Numai dac doreti cu adevrat s-mi spui, Anne. Da, doresc. i am s-i spun i lui Philip mai trzu. Are tot dreptul s tie. Anne privi undeva departe, cu faa nemicat i ochii gnditori, i trecu mult timp pn a continuat. mi amintesc fiecare clip ca i cum s-ar fi petrecut ieri, fiecare moment mi este clar i proaspt n memorie. Tatl meu Julian Clifford era un binecunoscut om de stat n vremea aceea, Nicky. A lucrat deseori cu acel mare om Winston Churchill, n special n timpul celui de-al doilea rzboi mondial i la sfritul lui. Erau aliai politici. Ambii erau de asemeni sioniti i tatl meu s-a implicat n crearea statului Israel n 1948. El i eu eram foarte apropiai atunci, el era vduv mama mea murise n timpul rzboiului. Oricum, tatl meu m-a luat cu el n Palestina n 1947. i plcea s m aib lng el cnd cltorea n strintate i cnd sttea lungi perioade acolo. n ianuarie 1948 l-am ntlnit pe Nayef. Provenea dintr-o bun i serioas familie palestinian, o familie proeminent care se trgea din Gaza. Ei posedau pmnt, livezi de portocali i era o familie respectat n zon. Nayef era doar cu civa ani mai n vrst dect mine i, firesc, ne-am ndrgostit unul de altul. Pe neateptate, Anne tcu. Nicky privi a ea, i frnse degetele i nu spuse nimic, observnd c cealalt femeie ncearc s-i revin. Peste cteva momente Anne continu s povesteasc. Eram ndrgostii pn peste cap, Nicky. Era prima oar n viaa noastr i tii cum este prima dragoste. Eram orbi la tot ce se ntmpla n jur. Era att de chipe, zvelt, nu prea nalt, blond cu ochii verzideschis, cei mai frumoi, limpezi i inoceni. Se purta drgu cu mine, era afectuos i devotat, i eram de nedesprit. n mai 1948, imediat dup ce mi-am serbat a 17-a aniversare, am descoperit c sunt gravid. Anne se mai opri odat i privi la Nicky intenionat. Lucrurile erau diferite n acele zile. Fceam tot ce-mi trecea prin cap. Desigur, eram deprimat i nfricoat. Nayef i cu mine i-am povestit tatei i Nayef i-a explicat apoi ct de mult m iubete i c dorete s se cstoreasc cu mine. I-am spus tatei c i eu l iubesc. Tata a reacionat furios. M-a dus n Anglia imediat. Inima-mi era zdrobit. Au mai trecut apte ani pn l-am vzut pe Nayef din nou. Oh, darling, ce trist. Erai att de tnr, doar o copil. Da, amndoi eram tineri. i lipsii de experien n attea privine. i se ntmpla ca vechiul prieten al tatei s fie Henry Devereaux, industriaul britanic. Henry m tia de cnd eram mic i m iubea. Deoarece era vduv i n-avea copii, fu de acord s se cstoreasc cu mine la cererea tatei. Cstoria avu loc n septembrie 1948. Imagineaz-i oroarea, desprirea mea de Nayef, purtndu-i copilul i cstorindum cu un brbat pe care nu-l cunoteam mai deloc, exceptnd faptul c era prieten cu tatl meu. Eram ntr-o stare disperat, dar nu puteam face altceva dect s m supun tatlui meu. De fapt Henry tia c are boala Hodkin, un cancer al glandelor limfatice, i era atunci contient c nu va tri mult. Deoarece nu avea familie, dect doar un vr ndeprtat, i pentru c ntotdeauna inuse la mine, era foarte emoionat de cstoria noastr. i. Plcea s aib pe cineva de care s aib grij i, de asemenea, s aib o companie tnr n ultimele zile ale vieii. Trebuie s spun c a fost bun cu mine i c l-a iubit cu adevrat pe Charles. Dar nu am fost fericit cu el. i cum a fi putut fi? Cstoria noastr era ridicol. Presupun, uitndum n urm, c nici nu am depus vreun efort s fie altfel. Era un om btrn, din generaia tatlui meu. i firesc c tnjeai dup Nayef, murmur Nicky prinznd-o de mn. O, da, Nicky, ct l mai doream! Dar nu puteam s fac nimic. Pe de alt parte aveam pe biatul meu frumos Charles copilul lui Nayef. mi iubeam biatul cu disperare i el m-a ajutat foarte mult s-mi vindec rana din inim. n cele din urm m-am consolat ntotdeauna ne consolm, tii. Charles se nscuse n februarie 1949, dar au mai trecut 6 ani pn cnd m-am hotrt s-l vad pe Nayef tatl lui adevrat. Lucrurile erau mult mai simple acum pentru mine, deoarece att Henry ct i tatl meu muriser. Aa

170

c n 1955 l-am luat pe Charles n sudul Franei, la Nia, unde se afla Nayef. i de atunci i-a vzut tatl n mod regulat de-a lungul anilor. Charles mi-a explicat asta la Paris. Anne ddu din cap: Foarte regulat. I-am spus c e secret i c nimeni nu trebuia s tie de Nayef... Eram ngrijorat mai ales de fratele meu Geoffrey. Trebuie s-i spun c Charles a fost foarte bun, a inut secretul. l iubea pe Nayef i Nayef l iubea pe el. tiam puin pe atunci, c l ndoctrineaz. Fcu o pauz, trase aer adnc n piept i apoi adug: dar n-aveam cum s mpiedic asta. Cnd Charles a mplinit 18 ani, el i-a ales propriul drum i ntotdeauna a fost independent, cu o voin foarte puternic. Ca s-i spun adevrul, Nicky, habar naveam ct de puternic era legtura dintre ei, ct de departe merseser, pn astzi, cnd mi-ai povestit tu. Charles era foarte secretos n legtur cu asta... presupun c nici nu avea de ales. Ai continuat relaia cu Nayef? Nu, dei asta nu e chiar adevrat. Am fcut-o un timp, ntre 1955 i 1957. Am reluat de acolo de unde o lsasem. Dar nu a mai fost acelai lucru... niciodat nu mai este la fel... i apoi s-a sfrit de la sine. Nu mai inea, drag. El tria n Liban, iar eu eram aici, la PuUenbrook. i pe atunci ncepuse s se implice n politic. Era devorat de ea. Cred c era deja foarte legat de cauz. Charles mi-a spus c tatl su era un moderat. Crezi asta? Absolut. Nayef nu era omul care s accepte violena, sau s apeleze la ea. ntotdeauna a crezut c pacea poate fi obinuut prin alte mijloace. S-a cstorit vreodat? A avut ali copii? Nu, nu s-a cstorit i nici nu a mai avut copii... Cel puin, dup cte tiu eu. Probabil sta este unul din motivele pentru care Charles era att de important pentru el. Era singurul lui fiu i l voia numai pentru el. Nicky spuse ncet- Da, numai pentru el i Charles s-a lsat cucerit de cauz. Avea i alte soluii. Anne oft adnc i privi la ea. Spuse rar: Este numai vina mea Nicky... dac nu ne-am fi ntlnit, nimic din acestea nu s-ar fi ntmplat. Dar nici pe Charles nu l-ai fi avut. Asta e adevrat. Anne se for s zmbeasc i murmur. Ei bine drag, cred c ar trebui s intrm un pic. Tu i Clee va trebui s plecai la aeroport n curnd. De asemenea, eu i cu Philip avem ceva s-i spunem. i mai este ceva care dorim s-i artm. Cele dou femei se ridicar. n deprtare, strlucea marele conac n stil Tudor sub cerul neschimbtor i etern. Au cobort de pe colin inndu-se de bra. * Philip i Clee erau n bibliotec i discutau, cnd Anne i Nicky au intrat, cteva minute mai trziu. Lat-v, n sfrit! exclam Philip. Eram ct pe ce s vin s v caut. Inez va aduce imediat ceaiul. Sunt sigur c ai dori o ceac. Mulumesc, a vrea una, spuse Nicky. Anne ddu doar din cap, se ndrept spre birou i deschise un sertar de unde lu un plic. Nicky privi la Clee i zmbi. Se simea mult uurat, cu el aici, i n timpul prnzului i bine-dispuse pe toi. Nu numai c era foarte nelegtor i afectuos, dar i foarte practic, cu picioarele pe pmnt. Lui Nicky i fcea plcere cnd vedea c Anne se simea bine n compania lui. Cnd au sosit de la Paris noaptea trziu, Nicky se simea deprimat, obosit. Clee se ndrept spre Nicky, o lu de bra i o conduse spre una din sofalele Chesterfield de lng emineu. S-au aezat jos mpreun. Anne veni spre Nicky i-i nmna plicul pe care-l luase din sertar. Cred c ar trebui s citeti asta, Nicky. A sosit joia trecut, diminea. Nicky l lu i cnd vzu scrisul lui Charles, ezit. Scrisoarea lui sosise la Pullenbrook exact n ziua cnd a murit. O strbtu un fior i dup ce se scutur de aceast senzaie neplcut, privi cu atenie la plic. Data potei era mari, 5 septembrie i fusese trimis

171

din Paris. Scond scrisoarea din plic o citi rar. Paris, luni seara, 4 septembrie 1989. Drag mam, Acum trei ani mi-am regizat moartea fcndu-te s crezi c m-am sinucis. Nu puteam s-i spun, sper s nelegi; dac reuea, tu erai prima care trebuia s crezi asta. Ce-am fcut a fost oribil, tiu, dar eram sigur c viaa mi este n pericol. Trebuia s dispar de pe faa pmntului i s devin altcineva dac mai aveam de trit... Eram cutat de ageni secrei aparinnd diverselor Servicii Speciale. nelegi, cred, c adoptasem cauza tatlui meu cu muli ani n urm i activam n organizaia lui din 1979. Tatl meu, pe care l-am iubit foarte mult, era un om moderat dup cum bine tii. i aa sunt i eu. Din nefericire, ceilali din gruparea nfiinat de el, ntoarcerea, nu s-au conformat principiilor. Exist o fraciune n cadrul ei care este foarte violent. Nu pot, i nu voi fi de acord cu asta. Am exprimat lucrul acesta foarte clar n ultimii ani, mi-am fcut cunoscute principiile. Prin urmare, tiu c viaa mi este nc o dat n pericol de data asta din cadrul organizaiei. Au ncercat s m elimine sptmna trecut, aruncnd n aer avionul la aeroportul din Madrid. Au fost multe masacre n Orientul Apropiat, n ultimii ani. Trebuie s li se pun capt. Palestinienii i evreii trebuie s nvee s triasc mpreun. n pace. Terorismul este o greeal. Trebuie scos n afara legii, odat pentru totdeauna. tiu c timpul meu este limitat acum. Cteva sptmni, poate luni, cel mult. i nainte de a muri exist ceva ce trebuie s fac pentru a-i ajuta pe nenorociii aceia din Orientul Apropiat. Arabi i evrei, deopotriv, n ultimii ani m-am ocupat de treburile financiare ale organizaiei tatlui meu. M-am descurcat bine, i asta nu pentru c o spun eu. Astzi fondurile care aparin gruprii noastre se ridic la 300 milioane dolari S. U. A. Banii sunt depui n cont la o banc din Zurich. Vreau ca banii acetia s fie folosii spre binele celor din Orientul Apropiat, nu pentru omoruri i jafuri. Numai eu tiu numrul de cont i banc la care sunt depui. Este vorba de Banca Internaional din Zurich. Vei afla numrul contului dac te vei gndi la jucria mea preferat din copilrie. Vreau ca tu i Philip s v ducei la Zurich n ziua n care primii scrisoarea. Luai banii de acolo i-i depunei la o alt banc elveian, folosind un alt numr de cont. Decidei voi care. Vreau ca tu i Philip s folosii banii pentru a ajuta copiii din Orientul Apropiat ca s le uureze suferina. i trebuie folosii n beneficiul tuturor copiilor, indiferent de ras, culoare sau credin. tiu c nu vei putea. S m ieri niciodat, mam, dar sper c ntr-o zi te vei gndi la mine cu bunvoin. Te-am iubit ntotdeauna, Charles Nicky inea scrisoarea n mn i privea la Anne. Poate s-o citeasc i Clee? Desigur, a vrea chiar. Clee o citi i apoi ddu scrisoarea napoi lui Nicky. Dup un timp ea spuse: i-ai amintit jucria preferat a lui Charles, Anne? Bineneles. Cluul cu care se legna. Este nc la etaj, n vechea camer dejoac. Charles i spunea cluului balansoar Foxy. Dac iei literele care alctuiesc numele i dai fiecreia un numr, pornind de la principiul c A este numrul unu, atunci obii cifra 6152425. Ai fost la Zurich? ntreb Nicky. Oh, da. Chiar n aceeai zi. Ne-am dus la Londra imediat. Philip i cu mine am luat avionul de dup-amiaz i ne-am prezentat la banc vineri diminea. Numrul era corect? Nicky afl rspunsul de pe chipul Annei. Da, spuse ea. Philip explic n continuare. Am retras banii din cont, am primit un cec de 300 de milioane dolari americani i ne-am dus la alt banc unde am deschis un cont i am depus cecul. Vrem s crem un fond. Intenionm s construim spitale, cantine i coli pentru copii din Orientul Apropiat, aa cum a dorit Charles. Da, fii sigur c aa vom face. Nicky se ntoarse spre Anne.

172

Este un act de rscumprare din partea lui Charles, nu? Cred c da, Nicky. l vei putea ierta vreodat? 11 Nu tiu... poate... n timp. Mai trziu, dup ceai, Nicky i Clee au mers la etaj n dormitorul n care dormiser noaptea trecut. n timp ce-i mpacheta cele cteva articole de mbrcminte pe care le luaser cu ei, ea i spuse lui Clee: Mulumesc c ai venit cu mine. Ai fost minunat. Acum eti bucuroas c-ai venit, nu, Nicky? Ea ncheie fermoarul de la geant, o ridic de pe pat i o duse la u. Apoi se ntoarse i privi la el care sttea pe sofa. Da, sunt, spuse ea, i i sunt recunosctoare. Aproape mi pierdusem controlul. El se ridic i i puse minile pe uierii ei. Nicky Wells s-i piard controlul?!? Niciodat! Ea* zmbi. Zu c mi-l pierdusem! Tu mi-ai dat curajul s vin la Anne, s-i spun c Charles e mort. ' i datorai asta, Nicky, innd cont de relaia dintre voi, i tot ceea ce-a nsemnat ea pentru tine, i nc mai nseamn. El se nclin adnc i apoi i apru o grimas. Dumnezeu tie dac vom mai ajunge n Provence; n ritmul sta... ntotdeauna se ivete cte ceva care ne mpiedic s ne ducem acolo. Probleme la birou, venirea lui Yoyo i acum toat povestea asta. Oh, s nu ne facem probleme cu Provence, murmur ea privindu-l n ochi. Avem toat viaa nainte s putem s mergem la ferm. Un zmbet larg i se ntinse pe toat faa. nseamn c rspunsul e da. Da, rspunsul meu e afirmativ. O mbria cu putere apoi se ddu n lturi. Era tot numai zmbet. Dar dac te cstoreti cu mine vei locui la Paris, exclam el. Cum rmne cu formidabila ta carier n televiziunea American? Ea rse, dnd din umeri uor. l voi lsa pe Arch s se ocupe de asta. Va gsi el o soluie. Gee se aplec n fa i o srut. Ii promit c voi fi cel mai bun so. Asta nseamn foarte mult, innd seama c vine de la un burlac nrit. Gata cu burcia! S-a sfrit! Haide s mergem. Anne i Philip i ateptau jos n micul hol de la intrare i Anne spus: Maina noastr tocmai a sosit, dar avei suficient timp s ajungei la Heathrow, aa c nu v facei griji, n-o s pierdei avionul. Mulumim pentru toate, Anne, spuse Nicky, mbrind-o. i murmur Ia ureche: M cstoresc cu Clee. Anne i trase minile din braele lui Nicky i privi adnc n ochii ei albatri, strlucitori. Ochii ei, de aceeai culoare albastru-clar, erau plini de lacrimi. Zmbind i spuse: Sunt att de fericit pentru tine, Nicky darling. Eu ar trebui s-i mulumesc pentru c ai fost o prieten aa de bun... Philip interveni: N-am putut s nu trag cu urechea la ce-ai spus, Nicky. Felicitri pentru amndoi. Strnse mna lui Clee cu putere i apoi o lu pe Nicky n brae. Mulumesc c-i pas de noi, Nicky, i c ai venit s ne povesteti totul. Era singurul lucru ce puteam s-l fac. Cei patru ieir afar i-i luar rmas bun, apoi Nicky i Clee intrar n main. oferul porni motorul i o luar n jos, pe alee, ndreptndu-se spre imensele pori de la intrare. Cnd ajunser la col, Nicky se ntoarse i privi pe fereastr. Anne i Philip nc mai stteau n capul scrilor fcnd din mn. n spatele lor, n lumina stins a amiezii, Pullenbrook lucea maiestuos. Prima dat cnd am venit aici m-am ndrgostit de un brbat fascinant, de o femeie extraordinar i de o cas distins care ar fi putut s-mi fie cmin ntr-o zi. Credeam c viaa mea o s se desfoare aici, cu ei. N-a fost s fie i probabil c n-o s m mai ntorc vreodat. O parte din inima mea rmne aici cu Anne Devereaux,

173

ntotdeauna mi voi aminti... totul. ** Cuvnt de mulumire Cu deosebit recunotin prietenei mele Barbara Victor din Paris pentru a-mi fi pus la dispoziie unele informaii i pentru a-i fi luat din timpul ei preios. <titlu>CONINUT PARTEA I CAMARAZI DE ARME... 7 PARTEA l NDRGOSTII... 65 PARTEA Il CONSPIRATORI... 171 PARTEA IV INAMICI i PRIETENI... 287 Tiprit sub Cd. 5227/93 la Imprimeria Bacovia Str. Mioriei, nr. 27 Bacu <coperta a IV-a> Barbara Taylor Bradford Remember Nicky Wells, corespondent de rzboi a televiziunii, este un superstar al mass-mediei. Curajoas, frumoas i renumit pentru reportajele sale de succes transmise din cele mai periculoase locuri din lume; viaa sa intim este zdruncinat atunci cnd l pierde pe singurul brbat pe care l-a iubit cu adevrat aristocratul englez Charles Devereaux Nicky caut consolarea n munca sa i n prietenia cu reporterul fotograf Cleeland Donovan i ncepe s cread c s-ar putea ndrgosti din nou. Dar este nevoit s-i aduc aminte de Charles atunci cnd este confruntat cu realitatea inevitabil c acesta ducea o via secret dubl... ISBN 973 96082 -6-4 </coperta a IV-a> 355 pp.

174