Sunteți pe pagina 1din 491

Anne Rice Cronicile vampirilor 5 Diavolul Memnoch

CEEA CE DUMNEZEU N-A PLNUIT Dormi uor, plngi n tihn i caut prul cel adnc De cte ori i-e vrerea. Adun apa din izvor, Clipocitoare-n venic sclipire. Dumnezeu nu se-atepta ca, de la sine, Contiin a s-nfloreasc. Ei bine, Spune-i c s-a umplut paharul i c, din partea noastr, Se poate duce dracului. Stan Rice 24 iunie 1993 OFRANDA Aceluia ce-mpiedic nimicnicia S-i nfig col ii albi, Precum mistre ul lui Homer, n fiin ele omeneti, Ca-n vrejurile uscate, Aceluia, doar lui, i aduc jertf aceast suferin A tatlui meu.

Stan Rice 16 octombrie 1993 DUET PE STRADA IBERVILLE Brbatul mbrcat n piele neagr, Ce cumpr un oarece spre a-i hrni pitonul Nu face mofturi cnd e s aleag. Oricare oarece va fi la fel de bun. ntorcndu-m din trgul de animale Mi-e dat s vd un om, n garajul unui hotel, Cu drujba ciopr ind o lebd ncremenit ntr-un bloc de ghea . Stan Rice 30 ianuarie 1994

PROLOG SUNT Lestat. M cunoate i? n caz afirmativ, nu v obosi i s citi i urmtoarele cteva paragrafe. Pentru ceilal i ns, cei care nu m cunosc nc, a vrea s fie dragoste la prima vedere. Iat-m, eroul ntmplrilor ce v vor fi povestite, o imita ie perfect a unui brbat alb, cu prul blond i ochi albatri, nalt de un metru nouzeci. Sunt vampir, unul dintre cei mai puternici pe care i-a i putea ntlni vreodat. Col ii mi sunt prea mici pentru a fi observa i, dac nu cumva in cu tot dinadinsul s mi-i art, sunt ns foarte ascu i i, i nu las niciodat s treac mai mult de cteva ore fr s-mi doresc s sorb snge omenesc. Desigur, sngele nu mi-e necesar chiar att de des. Nici mcar nu tiu, de fapt, ct de des ar trebui s beau snge, cci nu mi-am pus niciodat rezisten a la ncercare.

Puterea mea e monstruoas. Pot zbura. Pot auzi spusele unor oameni afla i la cellalt capt al oraului ori chiar de cealalt parte a globului pmntesc. Sunt n stare s citesc gndurile i chiar s le influen ez. Sunt nemuritor. Din 1789, anii au trecut fr s lase urme asupr-mi. V ntreba i dac sunt singurul din stirpea mea? Nicidecum. Cunosc vreo douzeci de al i vampiri, rspndi i n ntreaga lume. Pe jumtate dintre ei i cunosc ndeaproape, pe jumtate dintre acetia i iubesc. Acestora li se adaug vreo dou sute de vagabonzi i strini, despre care nu tiu nimic, dar i aud uneori, i, dac nu m nal sim urile, ar mai fi vreo mie de nemuritori misterioi care bntuie prin lume deghiza i n oameni de rnd. Brbat, femeie, copil , oricine poate deveni vampir. E de-ajuns ca un vampir s consimt s- i soarb mai tot sngele i s te lase apoi s-l bei napoi, amestecat cu al su. M rog, nu e chiar att de simplu, dar, dac supravie uieti acestei experien e, vei tri venic. Ct vreme vei fi tnr, vei fi mereu chinuit de sete i va trebui s ucizi n fiecare noapte. Dup ce vor fi trecut o mie de ani, vei prea mai n elept, chiar de vei fi fost un copilandru la nceput. Cu toate astea, vei bea snge i vei ucide fiindc nu vei putea rezista ispitei, chiar dac setea nu te va mboldi s o faci. Dac vei ajunge la o astfel de vrst i sunt destui care-au trit att cine tie? Vei deveni mai puternic, mai alb la piele, mai monstruos cu fiecare clip ce trece. Vei ti att de multe despre suferin , nct vei parcurge cu repeziciune stri de cruzime i buntate, de viziuni ptrunztoare i orbire dement. Da, se prea poate s nnebuneti. Dar mintea va sfri prin a redeveni limpede. S-ar putea s ui i cine eti.

n ceea ce m privete, sunt chintesen a a ceea ce e mai bun n tinere ea i btrne ea unui vampir. Dei n-am dect dou sute de ani, din felurite pricini mi-a fost druit puterea celor vrstnici. Posed sensibilitatea unui contemporan, mbinat cu impecabilul bun-gust al defunctei aristocra ii. tiu exact cine sunt. Sunt bogat. Sunt chipe. mi pot vedea imaginea reflectat n oglinzi i n vitrinele strlucitoare. Ador s cnt i s dansez. Ce fac? Tot ce-mi trece prin minte. Ia gndi i-v! E destul oare pentru a v determina s-mi citi i povestea? Ori, poate, a i mai citit i alte istorii cu vampiri, aternute de mine pe hrtie? Lua i aminte: faptul c sunt vampir e lipsit de importan . Nu e un element esen ial n desfurarea nara iunii. E doar o informa ie suplimentar despre mine, la fel ca zmbetu-mi nevinovat ori mersu-mi vioi, sltre . V-am dezvluit-o, ca s v dau prilej s m cunoate i. Dar ceea ce mi s-a ntmplat i s-ar fi putut ntmpla oricrei fiin e omeneti. Da, sunt oameni care au trecut prin astfel de ntmplri, i vor mai fi destui. i eu, i voi, avem cte un suflet, Vrem s tim ct mai multe. Trim n aceeai lume bogat, plin de verdea i de pericole. Nici unul dintre noi nu tie ce-nseamn a muri, indiferent dac sus inem sau nu contrariul. E limpede c, dac-am ti ce-nseamn moartea, eu n-a fi scris, iar voi n-a i mai citi aceast carte. n schimb, de mare importan n economia nara iunii ce urmeaz e faptul c mi-am propus elul de a deveni un erou al acestei lumi. M strduiesc s mi men in complexitatea moral, puterea spiritual i relevan a estetic, mi doresc s fiu o fiin atrgtoare, menit unor viziuni strlucitoare, un tip care s aib cu adevrat ceva interesant de povestit. Aadar, dac ve i citi aceste pagini, citi i-le avnd n

minte aceast motiva ie: Lestat s-a hotrt din nou s vorbeasc, e nspimntat i caut cu disperare o ra iune de a fi, un miez al lucrurilor, el vrea s-i n eleag propria poveste i vrea ca voi, cititorii, s o n elege i, nu de alta, dar e cea mai frumoas poveste pe care a spus-o vreodat... Dac nu v e de-ajuns acest motiv, citi i altceva. Dac v e destul, citi i! nln uit, prietenului i scribului meu i-am dictat aceste cuvinte. Veni i cu mine! Asculta i-m! Nu m lsa i singur!

1 L-AM descoperit de ndat ce a trecut pragul intrrii principale. nalt, bine fcut, cu prul i cu ochii negri, cu un ten ndeajuns de bronzat chiar i acum, fiindc fusese nchis de-a binelea atunci cnd l fcusem vampir. De n-ar fi avut mersul cam repezit, ar fi putut fi oricnd luat drept o fiin uman. Iubitul meu David... M aflam pe trepte. n marea cas a scrilor, s-ar putea spune... Era unul dintre acele vechi hoteluri de o magnific opulen , cu decora iuni sofisticate din purpur i aur, care nu mi displceau, ba chiar dimpotriv. Nu eu alesesem acest loc, ci victima mea. Victima mea lua cina aici mpreun cu fiica sa. Din mintea celui pe care mi-l alesesem drept victim aflasem c se ntlnea cu fiica sa aici ori de cte ori se afla la New York, fiindc hotelul era peste drum de Catedrala St. Patrick. David m-a vzut i el imediat: un chip tnr, ncadrat de bucle lungi i blonde, prinse de ast dat ntr-o coad, un chip de bronz i mini aijderea, obinui ii ochelari de soare de culoare violet i trupul zvelt nvemntat ntr-un costum la dou rnduri, de la Brooks Brothers.

I-am zrit zmbetul fugar, nainte chiar ca el s-l fi contientizat. mi cunotea vanit ile i realizase probabil c, n primii ani ai ultimului deceniu al secolului al douzecilea, italienii inundaser pia a cu attea oale informe, greoaie, nct cel mai atrgtor vemnt pe care l-ar fi putut alege un brbat era un costum bleumarin bine croit, de la Brooks Brothers. La urma urmei, o coam rebel i un costum bine croit au alctuit dintotdeauna o combina ie trsnet. Cine tie mai bine acest lucru, dac nu eu? Dar n-are rost s bat cmpii despre oale! La naiba cu oalele! Eram ns att de mndru de elegan a mea, de aspectul meu plin de ncnttoare contradic ii: buclele lungi, costumul impecabil, atitudinea mea regal, aa cum stteam sprijinit de balustrada ornamentat, blocnd oarecum trecerea pe scri. A venit spre mine imediat, aducnd cu sine mireasma iernii de afar. Pe strzile nghe ate, trectorii patinau voinicete, iar n rigole zpada se preschimbase n noroi. Chipul lui poseda acea strlucire supranatural pe care numai eu eram n stare s o detectez i s o apreciez la justa-i valoare. l iubeam i mi venea s-l srut. Am pornit mpreun pe mocheta groas aternut la mezanin. Nu-mi plcuse niciodat faptul c era cu cinci centimetri mai nalt dect mine. Acum ns eram nespus de bucuros s-l am alturi, s-i fiu aproape. Cldirea aceasta plin de umbre tainice, cald i att de vast, nu era unul dintre acele locuri n care toat lumea se holbeaz la nf iarea celorlal i. Ai venit, am spus. Nu credeam c mi vei asculta chemarea. Binen eles c am venit, mi-a rspuns. Accentul su britanic, contrastnd blnd cu chipu-i

mediteranean, m-a luat prin surprindere, ca de fiecare dat. Era un vrstnic ntr-un trup tnr, un vampir creat de mine nsumi, unul dintre cei mai puternici din ntreaga noastr stirpe. Dar ce credeai c am s fac? m-a ntrebat, apropiindu-se. Armand mi-a spus c m-ai chemat. Maharet mi-a spus-o, la rndul ei. Ah, uite c ai i reuit s-mi dai rspuns la prima ntrebare, dei nici nu apucasem s o rostesc. Mi-a fi dorit s-l srut i mi-am deschis bra ele cu timiditate, gata s-l mbr iez, lsndu-i ns libertatea de a m respinge. Mi-a ngduit ns s-l strng la piept, rspunzndu-mi cu aceeai cldur i umplndu-m de o fericire cum de mult nu mai trisem. De fapt, ncercasem ultima oar acest sim mnt n urm cu un an, atunci cnd l vzusem ultima oar, lsndu-l n grija lui Louis. Ne aflam ntr-o jungl uitat de lume i czuserm de acord s ne despr im. Prima ta ntrebare? s-a mirat el, privindu-m ptrunztor, ncercnd s m descoase din ochi, ca orice vampir novice n fa a creatorului su, ale crui gnduri nu-i sunt accesibile, tot aa cum propriile-i gnduri i sunt interzise acestuia. Ne aflam fa n fa , despr i i de o prpastie enorm, n ciuda darurilor noastre supranaturale, incapabili s comunicm altfel dect n cel mai simplu mod: prin mijlocirea cuvintelor. Am nceput s-i explic, rspunznd nedumeririi din privirea lui: Prima mea ntrebare urma s fie: pe unde-ai fost? Ai reuit s dai de urma celorlal i? Au ncercat s- i fac vreun ru? i-au mpuiat cumva mintea cu toate prostiile lor cum am nclcat eu toate regulile, etcetera, etcetera? Toate prostiile lor, a repetat el, imitndu-mi accentul fran uzesc, amestecat de-acum cu o nuan categoric

american. Care prostii? Haide! l-am ndemnat. S mergem n bar i s stm de vorb. E limpede, nimeni n-a ncercat s- i fac vreun ru. Oricum, nu-i credeam n stare, nu mi-am nchipuit c aveau s ndrzneasc. Nu i-a fi dat drumul n lume, dac a fi crezut c te expuneam vreunui pericol. A zmbit i, pre de o clip, ochii si negri s-au umplut de sclipiri aurii. Mi-ai spus-o de vreo douzeci i cinci de ori, nainte de a ne despr i. Am gsit o msu mai retras, lng perete. Localul era numai pe jumtate plin, exact aa cum mi l-a fi dorit. Cum ne vedeau oare ceilal i? Doi tineri frumoi, n cutarea unor muritori pe msur, fie brba i, fie femei? Nu-mi psa. Nimeni n-a ncercat s mi fac vreun ru, a rostit el, de fapt, nu cred c vreunul ar fi avut ctui de pu in astfel de inten ii. Dintr-un cotlon ndeprtat se auzea o melodie discret, cntat la pian. Era o pies de Erik Satie, tocmai potrivit cu atmosfera. Cravata asta, a nceput el, aplecndu-se n fa , artndu-i din ii albi ntr-un zmbet, fr a-i eviden ia ns col ii. Mormanul sta de mtase ce- i mpresoar grumazul nu e luat de la Brooks Brothers! A rs, ncercnd s m strneasc. Ia te uit cum ar i i ce fel de pantofi por i! Doamne! Ce-o fi n capul tu? Ce vor s nsemne toate astea? Barmanul i-a aruncat umbra palid deasupra mesei noastre, murmurndu-i frazele att de previzibile, pe care nici mcar nu le-am auzit, att eram de absorbit de bucuria ntlnirii i de forfota dimprejur. Adu-ne ceva fierbinte! a poruncit David, iar comanda lui nu m-a surprins deloc. Vezi i tu, un punci cu rom sau

ceva asemntor, numai fierbinte s fie. Am ncuviin at i i-am fcut semn chelnerului, indiferent, c voiam i eu acelai lucru. Vampirii comand ntotdeauna buturi calde. n cele din urm, nu le beau. Le place ns s simt cldura i aromele degajate de acestea, care le produc o plcere imens. David m-a privit din nou. Mai exact, trupul din fa a mea, avndu-l pe David nuntru, m-a privit. Pentru mine, David va rmne mereu prietenul vrstnic i n elept pe care l-am cunoscut i l-am pre uit, n egal msur cu acest superb nveli de carne bronzat, ale crui expresii i gesturi le modifica subtil, ncetul cu ncetul. Iubite cititor, David i-a schimbat nveliul omenesc nainte ca eu s-l fi fcut vampir. Nu- i face ns griji n aceast privin , asta n-are nici o legtur cu povestea noastr. Din nou te bntuie ceva, nu-i aa? m-a ntrebat el. Mi-a spus-o Armand, iar Jesse mi-a repetat-o. Cnd i-ai ntlnit? Pe Armand l-am ntlnit, pur ntmpltor, la Paris. Se plimba pe strad. El a fost primul pe care l-am cunoscut. N-a ncercat s- i fac vreun ru? De ce ar fi fcut-o? De ce m-ai chemat? Cine te urmrete? Ce nseamn toate acestea? Aadar, ai ntlnit-o i pe Maharet... S-a lsat pe spate, cltinnd din cap. Lestat, am cercetat manuscrise pe care nici o fiin omeneasc nu le-a mai vzut de veacuri. Am inut n mini tbli e de lut care... David, savantul, am rostit. Cei din Talamasca te-au educat astfel, nct s po i deveni un vampir perfect, dei nu vor ti niciodat asta. Oh, trebuie s mi n elegi entuziasmul. Maharet m-a dus n locul unde-i ine comorile. Sunt convins c i dai

seama ce nseamn s ii n mn o tbli ncrustat cu simboluri care au precedat cuneiformele. Ct despre Maharet nsi, a fi putut s triesc veacuri ntregi fr s-mi desprind privirile de ea... De fapt, Maharet era singura de care ar fi trebuit, la o adic, s se team. Presupun c tia asta. n amintirea mea, Maharet nu era ntiprit ca o amenin are, ci mbrca forma misterului unei supravie uitoare a mileniilor, o fiin att de vrstnic, nct fiecare gest al ei prea o curgere de marmur lichid, n vreme ce n glasul ei se aflau, distilate, esen ele elocven ei ntregii specii omeneti. Dac ea i-a dat binecuvntarea, nimic altceva nu mai are importan , am oftat. M ntrebam, n acele clipe, dac mie nsumi avea s-mi fie dat s o mai ntlnesc vreodat. Nu speram ntr-o astfel de ntlnire, dar nici nu mi-o doream cu adevrat. Am vzut-o, de asemenea, pe iubita mea Jesse, a zis David. Binen eles, trebuia s-mi nchipui c o vei cuta. Am pornit n cutarea ei nc din prima clip. Am hoinrit dintr-un loc ntr-altul, strignd-o, aa cum tu nsu i i-ai lansat chemarea mut ctre mine. Jesse. Palid, fragil, rocat. Nscut n veacul al douzecilea. Posesoarea unei educa ii alese i a unor nsuiri psihice aparte, nc din vremea n care era o muritoare de rnd. Pe Jesse, David o cunoscuse nc de atunci. Acum i fusese dat s o cunoasc i ca nemuritoare. n cadrul Ordinului Talamasca, Jesse i fusese discipol. Acum, devenise egalul ei n ceea ce privete frumuse ea i puterea vampiric sau ceva foarte apropiat. Nu aveam cum s tiu cu siguran . Jesse fusese creat n rndul vampirilor de ctre Maharet cea din Prima Genera ie, cea care se nscuse ca muritoare n vremea n care oamenii nu ncepuser nc

a-i consemna n scris istoria, i nici nu erau contien i c aceast istorie exista. Decana noastr de vrst, Regina Damna ilor era de-acum Maharet, mpreun cu sora ei cea tcut, Mekare, despre care nu mai auzisem nimic n ultima vreme. Nu-mi fusese dat s ntlnesc nici un vampir creat de vreun vrstnic din genera ia lui Maharet. Atunci cnd o ntlnisem ultima oar, Jesse prea fragil ca un por elan chinezesc, n ciuda imenselor puteri ce-i fuseser druite de cea care o crease. De-acum, Jesse i avea, cu siguran , propriile-i istorii de povestit, aventuri nenumrate demne de a fi consemnate de cronici. i druisem lui David sngele meu, n care se amestecaser picturi din sngele unei fiin e chiar mai vrstnice dect Maharet. Da, n vinele lui curgea sngele Akashei, sngele strvechiului Marius i, desigur, propriul meu snge, a crui putere, precum bine ti i, e nemsurat. Tovria lui cu Jesse fusese, n mod limpede, foarte interesant. Cum i se va fi prut tinerei fete s-i vad btrnul mentor deghizat n trupul unui tnr chipe? Brusc, l-am invidiat pe David i m-am sim it cuprins de disperare. l rechemasem din sanctuarele acelor creaturi albe, fantomatice, de undeva dincolo de mri i continente, unde acestea i ineau comorile spre a le feri de crize guvernamentale i de rzboaie vreme de genera ii. Denumiri exotice mi-au fulgerat prin minte, dar n-a fi putut afirma cu certitudine unde l conduseser pe David cele dou rocate, una vrstnic, iar cealalt prea tnr, n ce taini ferit l primiser cu bra ele deschise. Un zgomot m-a fcut s tresar i s privesc peste umr. Stnjenit, mi-am venit n fire i m-am concentrat, vreme de o clip, asupra victimei mele. Se afla tot acolo, aproape de noi, aezat la mas cu

frumoasa sa fiic. n noaptea aceasta, nu aveam s-i pierd urma. Eram aproape sigur de asta. Am oftat. M gndisem ndeajuns la el. l urmream de luni de zile. Era interesant, dar nu avea nimic de-a face cu ntlnirea noastr din aceast sear. Sau avea? Poate c aveam s-l ucid n noaptea asta, poate c nu. Nu, mai degrab nu. i pndisem fiica, tiam ct de mult o iubea el, victima, i m hotrsem s atept ntoarcerea ei acas. De ce s provoc suferin unei tinere att de ncnttoare? Acum, el o implora s-i accepte darul, o descoperire recent a sa, un obiect pe care l pre uia foarte mult. Totui, n-am reuit s descopr imaginea acelui obiect n mintea nici unuia din ei. El constituia o victim perfect, demn de a fi urmrit , era lacom, impulsiv, uneori generos i ntotdeauna amuzant. Mi-am ntors din nou gndurile spre David. Chipeul nemuritor din fa a mea se ndrgostise imediat de Jesse, sub noua-i nf iare vampiric, i devenise ucenicul lui Maharet. De ce mi pierdusem oare orice urm de respect pentru cei vrstnici? Pentru numele cerului, ce voiam? Nu, nu asta era ntrebarea. ntrebarea care se punea era urmtoarea: eram oare urmrit, aa cum bnuia David? De cine fugeam? A ateptat politicos s ridic privirea spre el, ceea ce am i fcut. N-am scos ns nici o vorb. Am tcut, obligndu-l s procedeze aa cum procedeaz adesea oamenii politicoi, astfel nct a nceput el s povesteasc, fr grab, tiind c, de dincolo de sticla violacee a ochelarilor, l priveam de parc a fi ascuns o tain cumplit. Nimeni n-a ncercat s-mi fac vreun ru, a repetat el, cu vocea-i calm, tipic britanic. Nimeni nu te-a condamnat fiindc m-ai creat, cu to ii m-au tratat cu respect i amabilitate, vrnd s afle, n primul i n primul

rnd, cum ai reuit s supravie uieti nfruntrii cu Ho ul de Trupuri. Nu cred c realizezi cu adevrat ct de ngrijora i au fost i ct de mult te iubesc ei. Era o referire discret la ultima aventur care ne adusese laolalt, cea care m determinase s fac din el unul de-ai notri. La vremea aceea, nu-mi fusese deloc recunosctor pentru conduita mea n acele mprejurri. M iubesc, spui? am pufnit, cu gndul la ceilal i din stirpea noastr, risipi i n cele patru vnturi. tiu doar c nici mcar n-au ncercat s m ajute. Gndul mi-a zburat la nfrntul Ho de Trupuri. Fr ajutorul lui David, nu cred c a fi reuit s nving n acea btlie. Nu-mi venea s evoc, nici mcar n treact, acea teribil eventualitate. Cu siguran ns, gndurile mele despre strluci ii mei semeni drui i cu haruri vampirice, care sttuser deoparte, urmrindu-mi nepstori calvarul, nu erau dintre cele mai mgulitoare. Ho ul de Trupuri se afla acum n iad. Ct despre trupul lui, acesta se afla chiar n fa a mea, avndu-l nluntru-i pe David. E-n regul, m bucur c am reuit s-i pun ni el pe gnduri, am recunoscut Ceea ce vreau s subliniez ns, n acest moment, este faptul c m simt din nou urmrit. De ast dat nu e vorba de vreun muritor mecher, iscusit n prsirea proiec iei sale astrale i gata oricnd s ia n stpnire trupul altuia. De ast dat, m simt hituit. M-a cercetat cu aten ie, nu att nencreztor, ct dornic s evalueze implica iile afirma iei mele. Hituit, spui? a repetat el, gnditor. Categoric, da, am ncuviin at David, sunt nspimntat De ast dat, chiar mi-e fric. Dac i-a spune despre ce cred c este vorba, cine cred eu c m urmrete, te-ai prpdi de rs. Chelnerul ne adusese buturile fierbin i, iar acestea

miroseau cu adevrat bine. Pianistul continua s interpreteze Satie, la fel de discret. n astfel de clipe, sim eam c via a merita cu adevrat s fie trit, chiar i de ctre un monstru sinistru precum eram eu nsumi. Un gnd fugar mi-a stpnit mintea vreme de o clip. Chiar aici, n acest bar, cu dou zile n urm, mi auzisem victima spunndu-i fiicei sale ceva asemntor. Eram destul de departe de ei, un om de rnd n-ar fi putut s-i aud de la o asemenea distan , dar eu sorbeam fiecare cuvnt de pe buzele victimei mele, fermecat de frumuse ea fiicei. Dora, aa o chema. Dora. Era singurul lucru la care inea strania i apetisanta mea victim. Singura-i iubire, unicu-i copil. Mi-am dat seama c David m privea ntrebtor. M gndeam la victima mea, cea pe care am urmrit-o pn aici, am rspuns ntrebrii lui nerostite. i la fiica sa... n noaptea asta, nu vor mai iei. Zpada e prea mare, iar vntul s-a fcut prea aspru. O va conduce napoi n apartamentul ei, iar ea va privi n jos, spre Catedrala St.Patrick. Nu vreau s-mi pierd din ochi victima, m n elegi... Iisuse, s nu-mi spui c te-ai ndrgostit de aceti muritori? Nu, nicidecum. E doar un nou mod de a vna. Tipul e unic, e o combina ie strlucit de trsturi aparte. E adorabil! Inten ionam s m hrnesc cu el nc din prima clip n care l-am vzut, dar, de-atunci, n-a ncetat s m uimeasc. l urmresc de vreo jumtate de an. Mi-am ndreptat din nou percep ia spre ei. Da, abia i prsiser masa i se ndreptau n sus, pe scri. Vremea era prea nverunat, chiar i dup standardele Dorei, dei ea i-ar fi dorit din suflet s poat merge la catedral ca s se roage pentru tatl ei i s-l implore s i se alture. O amintire revenea mereu n frnturile lor de gnduri, n

frazele ciuntite pe care le schimbau. Dora era doar o copil atunci cnd victima mea o adusese pentru ntia oar aici, la catedral. El nu credea n nimic. Ea era un soi de conductor religios. Theodora. predici la televiziune despre hrana sufletului i valorile spirituale. Ct despre tat, ei bine, aveam s-l ucid nainte de a afla mai multe despre el, dac nu cumva aveam s m hotrsc s renun la acest minunat trofeu, de dragul Dorei. Am ridicat ochii spre David, care m privea lung, nerbdtor, cu un umr rezemat de peretele mbrcat n mtase nchis la culoare. n lumina aceasta, nimeni nu l-ar fi putut deosebi de o fiin omeneasc. Poate chiar vreun semen de-al nostru s-ar fi putut lsa pclit. n ceea ce m privete, artam probabil ca una dintre stelele muzicii rock, ateptnd ca admira ia lumii s o striveasc, sufocnd-o ncet. Victima mea nu are nimic de-a face cu asta, am continuat, i voi povesti totul, altdat. Ne-am ntlnit aici, n acest hotel, doar fiindc nu voiam s o scap din ochi. mi cunoti jocurile, vntorile. Nu am nevoie de snge, aa cum nici Maharet nu-i simte nevoia, dar nu pot suporta ideea de a renun a la el! i care-s regulile noului tu joc? a vrut s afle, politicos, rostindu-i vorbele cu accentul su britanic. tii prea bine c nu m mul umesc cu criminalii, cu ucigaii de rnd. Caut mai degrab un rufctor sofisticat, cineva cu mentalitatea unui Iago. Cel de-acum e un traficant de droguri. E excentric din cale-afar, are o minte strlucit i colec ioneaz opere de art. Plcerea lui e s ordone execu ii i nimic nu-l face mai fericit dect un miliard ob inut din cocain ici, un altul din heroin dincolo. n plus, i iubete fiica. Ct despre aceasta, prezint o serie de emisiuni religioase la un post de

televiziune. Chiar te-ai ndrgostit de muritorii acetia. Privete peste umrul meu, chiar acum. Vezi doi oameni n hol, ndreptndu-se spre ascensor? l-am ntrebat. Da. I-a privit fix. Se opriser, probabil, exact n locul potrivit ca el s-i poat cerceta n voie. i auzeam, le sim eam mirosul, dar nu aveam de unde s le cunosc pozi ia exact, dac nu m ntorceam. tiam ns c erau acolo , brbatul cel ntunecat i zmbitor i fiica sa cu chip nerbdtor i palid, nevinovat ca o feti , a crei vrst o estimasem la aproximativ douzeci i cinci de ani. Cunosc de undeva figura brbatului, a spus David. E faimos n ntreaga lume. Justi ia ncearc de mult vreme s pun mna pe el, sub diferite capete de acuzare. A pus la cale un asasinat ieit din comun, dar nu-mi mai amintesc unde anume... n Bahamas. Dumnezeule, cum ai dat de el? Ai dat peste el din ntmplare, aa cum ai gsi o scoic frumoas pe plaj, sau l-ai cutat dup ce i-ai vzut mutra prin ziare? Pe fat nu o recunoti? Nimeni nu tie c ntre cei doi exist o legtur. Nu, nu-mi pare cunoscut... Ar trebui, oare? E att de drgu , de dulce... Doar n-ai de gnd s o ucizi i pe ea? Am rs, auzindu-i intona ia de cavaler ultragiat. M ntrebam, n acele clipe, dac David le cerea vreodat permisiunea victimelor sale, nainte de a le sorbi sngele, sau dac inea cumva ca persoanele implicate s fi fost prezentate una alteia, n mod oficial. Habar n-aveam care-i era vestimenta ia de vntoare, nici ct de des se hrnea. i druisem un snge puternic, ceea ce nsemna c, spre norocul lui, nu era nevoit s se hrneasc noapte de

noapte. Fata i aduce laude lui Iisus pe un post de televiziune, am spus. Biserica ei i va avea sediul, ntr-o bun zi, n cldirea unei vechi mnstiri din New Orleans. Acum, acolo locuiete doar ea, de una singur. i nregistreaz emisiunea la un studio din Cartierul Francez. Din cte-mi aduc aminte, show-ul ei e distribuit de un canal ecumenic prin cablu ce emite din Alabama. Te-ai ndrgostit de ea. Nicidecum. Sunt doar nerbdtor s-i ucid tatl. Scopul emisiunii ei e s adune fonduri. Poart discu ii teologice cu un bun-sim desvrit, pare a fi genul de teleevanghelist care vorbete cu adevrat serios. Nu de asta ne temem oare cu to ii? Danseaz ca o nimf sau, poate-ar trebui s spun, ca o fecioar din Templu, cnt ca un serafim i cheam publicul din studio s i se alture. Teologie i extaz, ntr-o combina ie perfect. Desigur, toate dona iile sunt binevenite. n eleg, a rostit el. Iar ocupa ia ei te incit n ceea ce privete uciderea tatlui? Apropo, tatl mi se pare greu de catalogat drept ceea ce se numete, ndeobte, un om de lume. i totui, nici unul din cei doi nu e deghizat. Eti convins c nimeni nu tie care e legtura dintre ei? Ua ascensorului se deschisese. Acum, victima mea i fiica sa urcau, etaj dup etaj, ctre cer. El poate s vin i s plece de aici oricnd dorete. Are grzi de corp cu duiumul. Ea l ntlnete pe cont propriu. Cred c i stabilesc ntlnirile prin conversa ii la telefonul celular. El e un gigant al cocainei n era computerelor, iar ea e opera iunea sa secret cel mai bine protejat. Oamenii lui mpnzesc holul hotelului. Dac s-ar ivi cineva care s ncerce s trag cu ochiul, ea ar fi cea care ar pleca prima, de una singur. Dar nu- i face griji. Tipul e un as n chestiuni de genul sta. Dei s-au emis

mandate, ce poart numele lui, n vreo cinci state, el are tupeul s i fac apari ia la meciurile de box de categorie grea din Atlantic City, n tribuna oficial, chiar n fa a camerelor de luat vederi. Nu, nu vor reui niciodat s pun mna pe el. Eu voi fi cel care l va prinde, eu, vampirul care abia ateapt s-l ucid. Nu-i aa c e grozav? D-mi voie s recapitulez, m-a ntrerupt David. Eti hituit de ceva sau cineva, dar asta nu are nimic de-a face cu victima ta, acest traficant de droguri sau ce-o fi, i nici cu fiica acestuia, care e teleevanghelist. Ceva te urmrete ns, ceva ce te-a nspimntat, dar nu ndeajuns pentru a te determina s renun i la urmrirea brbatului cu ten bronzat care tocmai a urcat n ascensor. Corect? Am ncuviin at, i imediat m-a strfulgerat o mic ndoial. Ba nu, nu avea cum s fie vreo legtur... i-apoi, acel "ceva" care m fcuse s tremur pn n mduva oaselor se ntmplase nainte de a-mi fi ntlnit victima. Se "ntmplase" pentru ntia oar la Rio, la scurt timp dup ce m despr isem de Louis i David i m ntorsesem n ora pentru a-mi relua vntoarea. mi alesesem victima mai trziu, atunci cnd mi tiase calea n orau-mi adoptiv, New Orleans. Trecuse pe acolo n fug, pentru a sta cu Dora douzeci de minute. Se aezaser ntr-un bar din Cartierul Francez, iar eu trecusem din ntmplare prin apropiere. l vzusem, scnteind ca o flacr, apoi vzusem ochii ei mari, chipu-i alb i expresia plin de compasiune i, bun! am fost cuprins de foamea cea fatal. Nu, am sfrit prin a-i rspunde, acel "ceva" n-are a face cu victima. De fapt, a nceput cu cteva luni mai devreme. El nu tie c-l urmresc. Nici eu n-am realizat c sunt urmrit de acest... "lucru", acest... "Acest" ce?

Urmrirea celor doi e ca un serial palpitant. El e att de profund n rutatea lui... Ai mai spus-o. Dar ce este acel "ceva" care te urmrete? E un obiect, o persoan sau...? Voi ajunge i la asta. S revin ns la victima mea. Individul a ucis o mul ime de oameni, pentru droguri. Cei ca el gndesc ntotdeauna n cifre: kilograme, numr de adversari ucii, conturi secrete... Iar fata s-a dovedit a nu fi o simpl fctoare de minuni mbrcat ntr-o rob imaculat de in, care golete buzunarele diabeticilor promi ndu-le c-i va tmdui prin simpla-i atingere. Lestat, ai luat-o razna. Ce s-a ntmplat cu tine? De ce te temi? De ce nu- i ucizi odat victima, ca s scapi de obsesia asta? Vrei s te ntorci la Jesse i la Maharet, nu-i aa? am izbucnit, sim indu-m copleit de dezndejde. Vrei s- i petreci urmtoarea sut de ani cufundat n studierea pergamentelor i a tbli elor de lut, privind n ochii ndurera i i albatri ai lui Maharet i ascultndu-i glasul. tiu c asta i doreti. Alege i acum doar ochi albatri, nu-i aa? Maharet fusese oarb ochii i fuseser scoi cnd devenise o regin vampir. Lua ochii victimelor ei i-i folosea pn cnd acetia nu-i mai permiteau s vad, orict de mult s-ar fi strduit sngele-i vampiric s-i men in n via . Aceasta era cea mai ocant dintre trsturile ei o regin de marmur cu ochii nsngera i. De ce nu ncercase niciodat s suceasc gtul vreunui novice din stirpea noastr i s-i fure ochii? Nu m gndisem niciodat la asta. S n-o fi fcut din loialitate fa de semenii notri? Dar poate c stratagema n-ar fi dus la nici un rezultat. Cert este c ea i avea propriile principii, la fel de puternice precum era ea nsi. Ea i amintea de vremurile n care Moise nu era nscut, iar pravilele lui Hammurabi nu erau

nc n vigoare. De vremea cnd Faraonul se plimba singur prin Valea Mor ilor... Lestat, m-a interpelat David. Ascult-m cu aten ie. Trebuie s-mi spui de ce anume i-e team. Nu te-am vzut niciodat att de dispus s admi i c i-e fric. Chiar aa mi-ai spus: "Mi-e fric." Uit, mcar pentru o vreme, de mine, de victima ta i de fat. Ce s-a ntmplat, prietene? Cine te hituiete? Mai nti, a vrea s-mi rspunzi la cteva ntrebri. Nu. Spune-mi ce-ai p it. Eti n pericol, nu-i aa? Sau, cel pu in, crezi c eti n pericol. M-ai chemat. Chemarea ta a fost un scncet de implorare. Astea au fost cuvintele lui Armand? "Scncet de implorare?" l ursc. David s-a mul umit s zmbeasc i a dat din mini, nerbdtor. Nu-l urti pe Armand, tii prea bine c nu-l urti. Vrei s punem pariu? M-a privit lung, cu repro. Nu-i plcea cnd m copilream. Fie, am s- i spun, am acceptat. ns, n primul rnd, trebuie s- i amintesc de o mai veche conversa ie a noastr. S-a ntmplat cnd nc erai un fermector gentleman muribund, la casa ta din Costwolds... mi amintesc, a rostit, rbdtor. Era chiar nainte ca tu s fi plecat n deert. Nu, imediat dup aceea, cnd ne-am dat seama c nu puteam s mor chiar att de uor precum mi nchipuisem, cnd m-am ntors, ars... Tu m-ai ngrijit. Apoi ai nceput s-mi vorbeti despre tine, despre tinere ea ta. Ai pomenit de o experien pe care ai trit-o nainte de rzboi, ntr-o cafenea parizian. i mai aduci aminte? tii la ce m refer? Da. i-am povestit despre viziunea pe care am avut-o cnd eram tnr.

Vorbeai despre o sfiere a esturii realit ii, care i-a permis s vezi lucruri pe care, altminteri, n-ai fi avut posibilitatea s le percepi. A zmbit. Tu eti cel care-a sugerat acea analogie, cu estura sfiat prin a crei crptur mi-a fost dat s privesc. Credeam atunci i o cred i acum c am avut o viziune ce-mi fusese hrzit. Dar au trecut cincizeci de ani i amintirile mele despre cele ntmplate sunt teribil de vagi. Nu-i de mirare. Ca vampir, i vei aminti pn n cele mai mici detalii tot ceea ce i se va ntmpla de acum nainte. Amnuntele vie ii de muritor i vor disprea ns treptat, mai ales cele legate de percep iile sim urilor. Te vei trezi, chinuindu-te s- i aduci aminte , oare ce gust avea vinul acela? Mi-a fcut semn s tac. Cuvintele mele l ntristau. N-a fi vrut asta. Mi-am luat butura i i-am savurat aroma. Era un soi de punci fierbinte precum cel ce se prepar de Crciun, cel numit wassail de ctre englezi. Am pus paharul jos. Fa a i minile mi erau nc ndeajuns de nchise la culoare, dup excursia pe care o fcusem n deert, cnd zburasem sfidtor ctre inima soarelui. Aceast nuan bronzat m fcea s trec mai uor drept om. Ce ironie! n plus, minile mi deveniser mai sensibile la cldur. Un fior de plcere m-a strbtut. Cldur! Uneori am impresia c, orice-a face, nu pot iei dect n ctig. Nu exist nici o cale de a pcli o fiin a sim urilor cum sunt eu, o fiin n stare s se strice de rs, ore n ir, n fa a desenului caraghios al mochetei dintr-un hol de hotel. Mi-am dat seama c m privea din nou, la fel de insistent ca mai nainte. Prea a se fi recules ori, poate, m iertase iar, pentru a

mia oar, pentru vina de-a-i fi strmutat sufletul ntr-un trup de vampir, fr a-i cere ncuviin area, mpotriva voin ei sale. M privea din nou, cu dragoste, de parc ar fi tiut ct nevoie aveam de zmbetul su reconfortant. ntr-adevr, mi-a fost de mare folos. n acea cafenea parizian ai auzit dou fiin e care-i vorbeau, am spus, revenind la viziunea lui din urm cu o jumtate de veac. Erai tnr pe-atunci, i-ai dat seama treptat ce anume se ntmpla. Cei doi nu erau cu adevrat acolo, n fa a ta, n sens material, iar limba pe care o vorbeau era uor de n eles, dei nu era nici una din limbile pe care le cunoteai. A ncuviin at din cap. Aa e. Am avut impresia c i vd pe Dumnezeu i Diavol stnd de vorb. Am dat din cap, aprobndu-l. Anul trecut, cnd m-am despr it de tine, n jungl, mi-ai spus c nu trebuie s mi fac griji, nu aveai de gnd s porneti n cutarea Dumnezeului i Diavolului pe care i vzusei ntr-o cafenea parizian. Ai spus c era de ajuns c i petrecusei via a n Ordinul Talamasca, cercetnd astfel de lucruri, i c de acum nainte via a ta va apuca alte ci. Da, aa i-am promis, a recunoscut el. Viziunea aceea mi apare mai nce oat acum dect era atunci cnd i-am povestit-o. Mi-aduc ns aminte de ea. Mi-o amintesc i cred n continuare c am vzut i am auzit ceva, i m-am resemnat cu gndul c nu voi ti niciodat ce-a fost, cu adevrat. Aadar, i vei lsa pe Dumnezeu i Diavol n seama celor din Ordinul Talamasca, aa cum mi-ai fgduit. l las pe Diavol celor din Talamasca, a precizat el. Ct despre Dumnezeu, nu cred c Talamasca, n calitate de reuniune de cercettori ntr-ale paranormalului, a fost

vreodat preocupat de El. Discu ia noastr intrase pe un fga familiar. I-am dat dreptate. Amndoi pstram sub observa ie Ordinul Talamasca. Doar unul singur dintre membrii acestei organiza ii cunoscuse adevratul destin al lui David Talbot, fostul superior general. Numele su fusese Aaron Lightner. Pierderea singurei fiin e umane care tia ce devenise el acum fusese o mare triste e pentru David. Dintre muritori, Lightner fusese singurul lui prieten, aa cum David nsui fusese singurul meu prieten muritor. David a crezut c prinsese ncotro bteam. Ai avut o viziune? m-a ntrebat. Asta te sperie? Am cltinat din cap. N-a fost chiar att de limpede. Dar "Lucrul acela" m hituiete i, din cnd n cnd, m las s ntrezresc ceva, cu coada ochiului. Aproape c-l aud. Uneori, l aud purtnd o conversa ie normal cu altceva sau altcineva sau aud pai rsunnd pe strad, n urma mea, ceea ce m face s m ntorc. E adevrat, "Acela" m sperie. n sfrit, atunci cnd mi se arat, sunt att de dezorientat, nct m mpiedic i cad n vreo rigol, ca un be ivan ordinar. Trece cte o sptmn, fr nici un semn. Apoi, din nou, aud frnturi de conversa ie... i despre ce se vorbete? Nu pot s- i redau fragmentele ntr-o niruire coerent. Le-am auzit, dar nu mi-am dat seama imediat ce erau. La un anumit nivel incontient, am realizat c auzeam glasuri venite de "altundeva", ca s zic aa, am tiut c nu era glasul unui muritor n vreo ncpere alturat. ns, din cte mi-am nchipuit, explica ia putea s fie dintre cele mai banale, iar vocea s fi fost transmis pe ci electronice. n eleg. Fragmentele mi dau ns impresia unei conversa ii

dintre doi indivizi, iar unul dintre ei acela rostete distinct: "Oh, nu, e perfect, dar asta n-are nimic de-a face cu rzbunarea, cum i-ai nchipuit c-mi doresc doar rzbunare?" M-am oprit i-am ridicat din umeri. tii, pare a fi o frntur dintr-un dialog mai amplu... Mda, a zis el. Tu ai impresia c Acela te las inten ionat s auzi cte ceva. Exact aa cum eu mi-am nchipuit c viziunea din cafenea mi fusese destinat anume mie. Ai n eles exact. Asta m chinuie. Altdat, cu numai dou zile n urm, m aflam la New Orleans, stteam cu ochii asupra fiicei victimei mele, Dora. i-am spus c locuiete la acea veche mnstire... E o cldire veche, construit prin 1880, nelocuit de ani de zile. Pare un castel de crmid, iar rndunica asta de fat, aceast femeiuc adorabil, locuiete acolo singur, fr s-i fie team de nimic. Se plimb prin ncperile pustii de parc nimic n-ar putea s-o ating. Ei bine, m aflam acolo, intrasem n curtea cldirii. tii, structura cldirii e la fel de nvechit o arip principal, dou pavilioane laterale i o curte interioar... Genul de institu ie din crmid de la sfritul veacului al nousprezecelea. Exact. Urmream prin fereastr naintarea fetei, de una singur, pe coridorul ntunecat ca un pu . Avea n mn o lantern i cnta unul dintre imnurile ei. Sunt un fel de melopee, cu sonorit i medievale i moderne totodat. Termenul ce le definete e, mi se pare, "New Age", a sugerat David. Da, ceva de genul sta, cu deosebirea c fata face parte dintr-o re ea religioas ecumenic. i-am explicat, programul ei e foarte conven ional: "Crede n Iisus i vei fi salvat". Are de gnd s-i conduc enoriaii, cntnd i

dansnd, direct n Rai. Se adreseaz n mod special femeilor, ele vor fi cele care vor deschide calea, etcetera, etcetera... Continu- i povestea. Aadar, o urmreai pe fat... Da, i m gndeam ct e de curajoas. A ajuns, ntr-un trziu, la camera ei . Locuiete ntr-unul dintre cele patru turnuri ale cldirii. Am auzit-o cum deschidea uile. M-am gndit atunci c nu mul i muritori ar fi dispui s se plimbe prin acea cldire cufundat n ntuneric, cu att mai mult cu ct, din punct de vedere spiritual, cldirea nu-i tocmai curat. La ce te referi? E bntuit de duhuri mrunte, elementali, sau cum i numea i voi, cei din Talamasca? Elementali, a confirmat David. Ei bine, cteva astfel de duhuri bntuie cldirea, dar fata nu le consider o amenin are. E, pur i simplu, curajoas i extraordinar de puternic. Spre deosebire ns de vampirul Lestat, cel care o spiona n acele clipe. Eram n curte i-am auzit glasul acela vorbind chiar n dreptul urechii mele, de parc doi indivizi ar fi stat n dreptul umerilor mei i s-ar fi adresat unul altuia. Unul din ei nu cel care m urmrete, cellalt a rostit limpede: "Nu, nu-l vd n aceeai lumin." M-am rsucit, ncercnd s-l gsesc pe Acela, s m apropii de mintea lui, s-l nfrunt, s-l ademenesc... Apoi mi-am dat seama c tremuram din ncheieturi. tii care-i culmea, David? Elementarii, spiritele mrunte pe care le-am sim it bntuind mnstirea, n-au dat nici un semn c ar fi perceput prezen a acestei persoane, sau ce-o fi fost, care mi vorbise. Lestat, vorbeti de parc i-ai fi pierdut, cu adevrat, min ile nemuritoare, a spus David. Nu, nu te nfuria. Te cred. Dar s revenim... De ce o urmreai pe fat?

Voiam doar s o revd. Tatl ei, victima mea, i face griji pentru ea, din pricina a ceea ce este el nsui, a ceea ce a fcut i a tot ceea ce tiu autorit ile despre el. Se teme c, atunci cnd va fi arestat i presa va afla de existen a ei, o va mproca cu noroi. De fapt, el nu va fi arestat niciodat, fiindc l voi ucide nainte s se ntmple una ca asta. n felul acesta, vei salva biserica fetei, nu-i aa? l vei ucide tocmai la timp. Greesc cumva? Nu i-a face ru fetei pentru nimic n lume. Nimic nu m-ar putea obliga s o rnesc. Am tcut. Eti sigur c nu te-ai ndrgostit de ea? Pari de-a dreptul fermecat. mi aminteam. M ndrgostisem de curnd de o muritoare, o clugri pe nume Gretchen. O adusesem, fr s vreau, n pragul nebuniei. David cunotea ntreaga istorie. O aternusem pe hrtie. Scrisesem i povestea lui David. El i Gretchen erau de-acum cunoscu i lumii, n nf iarea lor fic ional. El tia toate astea. Nu m-a arta niciodat Dorei, aa cum m-am nf iat lui Gretchen, am spus. Nu, n-a putea s-i fac vreun ru. Mi-am nv at lec ia. Singurul lucru pe care mi-l doresc este s-i ucid tatl, ca ea s sufere ct mai pu in i s trag foloase ct mai mari. Desigur, ea tie cine este tatl ei, dar nu cred c e contient cte lucruri urte i s-ar putea ntmpla din cauza lui. Doamne, da' tiu c te joci! Trebuie s fac ceva ca s uit de Acela care m urmrete sau am s nnebunesc de-a binelea! Ssst... Ce s-a ntmplat cu tine? Dumnezeule, tremuri. Sigur c tremur, am optit. Spune-mi mai multe despre Acela. Mai amintete- i

cteva frnturi din conversa iile pe care le-ai auzit. N-ar avea nici un rost. Am ascultat o disput. Iar subiectul eram eu nsumi. David, mi s-a prut c Dumnezeu i Diavolul se certau n privin a mea. Gfiam. Inima mi btea att de repede, nct m durea mai repede dect crezusem vreodat c ar putea s bat o inim de vampir. M-am rezemat de perete, lsndu-mi privirea s hoinreasc primprejur clien ii barului erau, n marea lor majoritate, muritori ntre dou vrste, doamne n haine de blan demodate, chelioi ndeajuns de be i pentru a prea lipsi i de griji i mai tineri dect erau. Pianistul schimbase ritmul, alegnd o melodie la mod, ceva de pe Broadway, am impresia. Era o pies trist i duioas. Una dintre femeile n vrst aflate n bar a nceput s se legene pe scaun n ritmul muzicii, articulnd mutete cuvintele, n timp ce trgea n piept fumul de igar. Apar inea acelei genera ii pentru care lsatul de fumat nici nu putea intra n discu ie. Avea pielea ca de oprl, dar era o fiin inofensiv, plcut privirii. Cu to ii erau frumoi i inofensivi. Ct despre victima mea... l auzeam i acum, undeva, sus, stnd de vorb cu fiica sa. Nu voia s-i accepte mcar unul dintre daruri. Era un tablou, o miniatur pictat, mi se pare. Victima mea ar fi fost n stare s mute mun ii din loc pentru fiica sa, dar ea i refuza darurile i suferea fiindc nu putea s-i salveze sufletul. M-am trezit ntrebndu-m n sinea mea pn la ce or rmnea deschis catedrala. Fata i dorea foarte mult s mearg acolo. Ca de fiecare dat, refuza s accepte banii oferi i de tatl ei. "Sunt necura i, spunea ea. Roger, eu vreau doar sufletul tu. Nu pot accepta banii ti pentru biseric. Sunt ob inu i prin crim, sunt murdari." Afar continua s ning. Ritmul melodiei devenise mai

rapid, mai alert. Andrew Lloyd Webber, ntr-una din perioadele sale de gra ie, m-am gndit. Mi se pare c bucata era din Fantoma de la Oper. n hol s-a auzit din nou zgomotul acela. M-am rsucit brusc n scaun i am privit peste umr, apoi mi-am ntors din nou capul spre David. Am ascultat cu aten ie. Mi s-a prut c aud din nou ceva, ca un zgomot de pai, un ecou strnit de paii cuiva, un sunet inten ionat nspimnttor. L-am auzit i am tiut c tremuram. Apoi, zgomotul a ncetat, i n-am auzit nici un glas optindu-mi la ureche. Am ridicat privirea spre David. Lestat, ai mpietrit, nu-i aa? a ntrebat el, comptimitor. David, am senza ia c Diavolul a venit s m ia. Simt c voi sfri n Iad... A rmas mut. La urma urmei, ce-ar fi putut spune? Ce-ar putea spune un vampir unui semen de-al su, cnd e vorba despre aa ceva? Ce-a fi putut spune eu nsumi dac Armand, mai vrstnic cu trei sute de ani i mult mai viclean dect mine, mi-ar fi spus c Diavolul era pe urmele lui? Cu siguran , i-a fi rs n nas. A fi fcut o glum crud, i-a fi spus c o merita din plin i c, acolo, n Iad, i-ar fi fost dat s rentlneasc mul i semeni de-ai notri, prad unor chinuri destinate vampirilor, mult mai cumplite dect cele rezervate muritorilor de rnd. M-am cutremurat. Doamne Dumnezeule, am rostit, cu rsuflarea tiat. Spui c l-ai vzut? Nu tocmai. Eram... undeva, n-are importan . Cred c m aflam la New York, da, eram acolo, cu el... Cu victima? Da, l urmream. Pusese la cale o tranzac ie, ntr-o galerie de art din centru. E un contrabandist de mna-nti asta face parte din personalitatea-i ciudat iubete obiectele antice, acelai gen de lucruri care i plac

i ie, David. Cnd, n sfrit, l voi ucide, i voi aduce poate una dintre comorile lui. David nu a scos nici un cuvnt, dar am vzut c ideea de a-i drui un obiect care apar inea unei persoane pe care n-o ucisesem nc, dar pe care inten ionam s o ucid, i se prea de prost gust. Manuscrise medievale, cruci, bijuterii, relicve, astea-s genul de artefacte care l pasioneaz. S-a amestecat n afacerile cu droguri pentru a rscumpra obiecte de art religioas pierdute n timpul Celui de-al Doilea Rzboi Mondial, statuete cu ngeri i sfin i, nepre uite, jefuite de ocupan i. i pstreaz comorile cele mai de pre ntr-un apartament din Upper East Side. Acesta e marele lui secret. Cred c afacerile cu droguri au avut, de la bun nceput, un scop. Un client anume a avut, probabil, un obiect pe care el i l-a dorit, cu orice pre . De fapt, nu tiu mare lucru. Am nceput s-i citesc gndurile, apoi m-am plictisit Doamne, el e un ticlos, relicvele lui sunt lipsite de orice farmec, iar eu voi sfri n Iad... Nu te grbi, mi-a ntrerupt David jelania. Cel care te urmrete. Spuneai c ai vzut ceva... Ce anume? Am czut pe gnduri. M temusem de clipa aceasta. Nu ncercasem s-mi descriu aceste experien e nici mcar mie nsumi. Dar trebuia s merg pn la capt. l chemasem n ajutor pe David, iar acum trebuia s-i explic. Eram n strad, pe Fifth Avenue. El , victima, conducea o main, ndreptndu-se spre centru, iar eu i cunoteam, n mare, destina ia acel apartament n care i ine tezaurul. Eu m plimbam, ca un muritor de rnd. M-am oprit n dreptul unui hotel. Am intrat n hol, ca s admir florile. Vezi tu, n holurile hotelurilor gseti mereu flori. Cnd sim i c iarna de afar te nnebunete, e destul s intri n holul unui hotel i vei gsi buchete uriae de liliac parfumat.

Da, a ncuviin at el, oftnd uor. tiu... Eram n hol, priveam un buchet uria. A fi vrut... s aduc un omagiu, o ofrand... tii, ca ntr-o biseric... un semn de pre uire celor care aranjaser acel buchet. M gndeam, n sinea mea, c poate ar trebui s-mi ucid victima, apoi... David, i jur c aa s-a ntmplat... Pardoseala mi-a disprut de sub picioare. Hotelul a disprut. Nu eram nicieri, nu m puteam ag a de nimic, i totui, eram nconjurat de oameni, de o mul ime de oameni care urlau, sporoviau, ipau sau se vicreau, ba chiar rdeau, da, rdeau cu adevrat. Totul s-a petrecut ntr-o frac iune de secund. Lumina, David... Lumina era orbitoare. Nu eram cufundat n ntuneric. Nu m nconjurau legendarele flcri ale Infernului. Am ncercat s ating ceva. N-am fcut-o ns cu bra ele, cci nu-mi gseam bra ele. Am ncercat s ating ceva, orice, cu ntreaga-mi fiin , cu fiecare fibr, cu fiecare prticic a trupului meu. Voiam s-mi recapt echilibrul, apoi mi-am dat seama c stteam pe pmnt ferm i c acea Fiin se afla n fa a mea, iar umbra ei m nvluise. Crede-m, n-am cuvinte pentru a descrie ce-am vzut. A fost cumplit. A fost, cu siguran , cea mai groaznic experien pe care mi-a fost dat s o triesc! Lumina strlucea dincolo de ea, iar acea fiin i lumina aveau un chip comun, un chip ntunecat, extrem de ntunecat. L-am privit i mi-am pierdut controlul. Cred c am urlat, dar nu-mi dau seama dac am fcut-o cu adevrat i n lumea real. Cnd mi-am revenit n fire, eram n acelai loc, n holul hotelului. Nimic nu prea a se fi ntmplat, dar aveam senza ia c petrecusem n cellalt loc ani de zile, iar acum fragmente de amintiri se destrmau, fugeau de mine att de repede, nct nu reueam s disting nimic limpede, avnd ct de ct sens. Nu-mi amintesc cu precizie dect ceea ce i-am descris. Am privit florile. Nimeni n hol nu m remarcase.

Am ncercat s pretind, n sinea mea, c nu se ntmplase nimic. Dar n-am ncetat nici o clip s caut s prind din zbor frnturile de amintiri, senza ii, cuvinte i imagini, i am continuat s revd mereu, cu ochii min ii, acea Fiin ntunecat, nl ndu-se dinaintea mea, avnd exact nf iarea pe care i-ai da-o unui demon, dac ai ncerca s sco i din min i pe cineva. Am revzut mereu acel chip i... Spune! ...De-atunci, mi s-a mai artat de dou ori. Mi-am dat seama c mi tergeam sudoarea de pe frunte cu erve elul pe care mi-l oferise chelnerul. Acesta a revenit i David a mai comandat ceva. Apoi bunul meu prieten s-a aplecat asupr-mi. Crezi c l-ai vzut pe Diavol. Nu cred c altceva sau altcineva m-ar putea speria, David, am ngimat. Amndoi tim asta. Nici unul dintre vampirii de pe fa a pmntului n-ar putea, cu adevrat, s m bage-n sperie i. Nici de-ar fi cel mai vrstnic, mai n elept, mai crud. Nici mcar Maharet. Ce alte fiin e supranaturale mi-a mai fost dat s ntlnesc? Elementali, fenomene poltergeist, micile duhuri decerebrate pe care le cunoatem cu to ii... i, poate, acele ciud enii pe care le invocai cu farmecele vrjitorilor Candomble. Nu, David, acesta a fost El nsui. A zmbit, fr s par nici o clip ironic sau lipsit de compasiune. M-a tachinat blnd, seductor: Cunoscndu-te, Lestat, nu putea fi dect nsui Satana. Am rs amndoi. n ceea ce m privete, ns, era ceea ce scriitorii numesc rs mnzesc. Am continuat: A doua oar, m aflam la New Orleans. Eram aproape de cas, de vila noastr de pe Rue Royale. M plimbam. Deodat, am auzit iar paii aceia n urma mea, ca i cum cineva m-ar fi urmrit i voia ca eu s tiu asta. La naiba,

am procedat i eu astfel cu muritorii i tiu ct de pervers e senza ia. Doamne! De ce-am venit pe lume? Apoi, a treia oar, Creatura era chiar mai aproape. Scenariul a fost acelai. Statura-i uria, nl ndu-se deasupra mea. Avea aripi, David. M rog, cred c are aripi, sau poate c imagina ia-mi a luat-o razna i l-a nzestrat cu aripi. E o Fiin naripat, cu o nf iare hidoas. De ast dat, imaginea mi s-a ntiprit foarte clar n minte, nainte de a o lua la sntoasa, ca un la. Apoi m-am trezit, ca de fiecare dat, ntr-un loc cunoscut, i nimic nu prea schimbat. Nici mcar un fir de pr nu se clintise din loc. Nu- i vorbete niciodat, atunci cnd i se arat? Nu, deloc. ncearc s m nnebuneasc. ncearc s... Poate c vrea s m determine s fac ceva anume. i mai aminteti, David? Spuneai c n-ai reuit niciodat s afli de ce te-au lsat Dumnezeu i Diavolul s-i vezi i s-i auzi... Nu i-a trecut prin minte c aceast creatur ar putea avea o legtur cu victima pe care o urmreti? Poate c exist cineva sau ceva care nu vrea ca tu s-l ucizi pe omul acela. E absurd ce spui, David. Gndete-te la suferin ele ndurate n lume, n noaptea asta. Gndete-te la cei ce mor n estul Europei, gndete-te la rzboaiele ce se poart n ara Sfnt, la ceea ce se petrece chiar aici, n ora. Crezi c lui Dumnezeu sau Diavolului i pas ctui de pu in de un singur om? Ce s mai vorbim de stirpea noastr? Semenii notri i asupresc de veacuri pe cei mai slabi, mai atrgtori sau, pur i simplu, mai nenorocoi. Cnd le-a ieit Diavolul nainte lui Armand, lui Louis, lui Marius, oricruia dintre noi? Oh, mcar de-ar fi chiar att de simplu s-i invoc augusta prezen i s aflu astfel adevrul, o dat pentru totdeauna! Chiar ai vrea s-l cunoti? m-a ntrebat, foarte serios.

Am tcut o vreme, gndindu-m. Apoi am cltinat din cap. Ar putea exista i o explica ie ra ional. mi displace s-mi fie fric! Poate c am nnebunit. Poate c aa arat Iadul nnebuneti i demonii se reped s pun mna pe tine, pe msur ce se isc din propria- i imagina ie. Lestat, ncerci s-mi spui c acea Creatur era Rul ntrupat? Am dat s-i rspund, apoi m-am oprit. Rul Spuneai c artarea era hidoas. Ai descris un zgomot de nesuportat i o lumin orbitoare. Dar era ceva ru? Ai sim it Rul? Ce-i drept, nu. N-am sim it nimic ru. Am avut exact senza ia pe care o am atunci cnd aud acele frnturi de conversa ie un soi de sinceritate cred c acesta ar fi cuvntul potrivit, sinceritate i o anumit inten ie. Am s- i mai spun ceva despre aceast Creatur, David, aceast Fiin care m hituiete, posed o gndire plin de neodihn i o personalitate mereu nestul. Cum ai spus? O gndire plin de neodihn i o personalitate mereu nestul, am repetat, iritat. tiam c aceste cuvinte erau un citat de undeva. Citam cuvintele altuia, dar n-aveam idee dac le citisem n vreo carte sau le auzisem rostite undeva. Ce nseamn asta? mi-a cerut el s-i explic, rbdtor. Nu tiu. Nu tiu nici mcar de ce am spus-o, de ce mi-au venit n minte tocmai aceste cuvinte. Dar e adevrat. Mintea-i e bun de neodihn, iar firea-i e mereu nestul. O minte plin de neodihn, a repetat David. O fire mereu nestul... Exact. Aa L-a defini, pe El, pe Acela... Nu, stai pu in, nu sunt convins c e vorba de un El, de o Fiin de gen masculin... De fapt, habar n-am ce este. Categoric,

n-are nimic feminin, iat de ce am presupus, aprioric, c e vorba de un... El. n eleg. Crezi c am luat-o razna, nu-i aa? De fapt, speri c am nnebunit. Binen eles c nu sper una ca asta. i totui, aa ar trebui, am spus. Fiindc, dac aceast Creatur nu exist doar nluntru-mi, ci i afar, n lumea real, nseamn c, la un moment dat, ar putea s pun stpnire i pe tine. Spusele mele l-au fcut s cad pe gnduri. Cnd, ntr-un trziu, a vorbit iar, cuvintele lui mi s-au prut nespus de stranii. Dar nu pe mine m vrea, nu-i aa? i nu-i vrea nici pe ceilal i, corect? Te vrea doar pe tine. Am rmas perplex. Sunt o fiin mndr, sunt egoist peste msur, mi place s mi se acorde aten ie, mi doresc glorie, vreau s fiu dorit de Dumnezeu i de Diavol, vreau, vreau, vreau. Nu ncerc s te mgulesc ntr-un fel sau altul, a continuat el. ncerc doar s subliniez faptul c aceast creatur nu i-a amenin at deloc pe ceilal i. C, de-a lungul attor secole, nici unul dintre ceilal i... nimeni dintre cei pe care-i cunoatem n-a ntlnit o asemenea creatur. Nu-i aa? n scrierile tale, n cr ile pe care le-ai publicat, ai afirmat rspicat c nici un vampir nu l-a ntlnit vreodat pe Diavol. Am confirmat, ridicnd din umeri. Louis, iubitul meu novice, traversase odinioar lumea n lung i-n lat, pentru a-l gsi pe cel mai vrstnic dintre vampiri, iar Armand i ieise n ntmpinare cu bra ele deschise, spunndu-i c nu exista nici Dumnezeu i nici Diavolul. Eu nsumi, cu o jumtate de secol naintea lui, pornisem n propria-mi cutare a celui "vrstnic". Marius, cel creat n zilele

Imperiului Roman, mi spusese acelai lucru: nu exist Dumnezeu, nu exist Diavol. Am pstrat tcerea, contient de stupidul disconfort pe care-l percepeam. Localul acesta era mbcsit, parfumul nu era cu adevrat parfum, n ncperile hotelului acesta nu era nici urm de liliac, afar urma s fie frig, iar eu nu aveam cum i unde s m odihnesc pn cnd zorii aveau s m sileasc s-mi caut adpost. Noaptea se anun a lung, i David nu m n elegea, aveam s-l pierd, poate... Iar Creatura ar putea s vin iar, Creatura avea s mi se nf ieze din nu... Vei rmne cu mine? am ntrebat, urnd fiecare cuvnt pe care l pronun am. Voi sta lng tine i voi ncerca s-l mpiedic s mi te ia. Promi i? Da, a optit el. De ce? Nu te prosti, mi-a spus. Uite ce e, habar n-am ce am vzut n cafeneaua aceea. De atunci, de-a lungul ntregii mele vie i, n-am mai vzut sau auzit ceva asemntor. Dar tii asta, i-am spus povestea mea. Am plecat n Brazilia, am nv at s invoc duhurile Candomble. n noaptea n care... m-ai preschimbat, am ncercat s le chem. Au venit. Dar au fost prea slabe pentru a te putea ajuta. Aa e. Dar... unde vreau s ajung? Ceea ce vreau s- i spun este c te iubesc, c suntem lega i ntr-un fel care nu-i leag pe ceilal i. Louis te venereaz. Pentru el, eti un fel de zeu ntunecat, dei pretinde c te urte fiindc l-ai creat. Armand te invidiaz i i spioneaz fiecare micare, mai ndeaproape dect ai crede. l aud i-l vd pe Armand, dar l ignor, am rspuns. Marius nu te-a iertat c n-ai vrut s-i devii discipol,

cred c tii asta. E suprat c ai refuzat s i te alturi, fiindc nu crezi n istorie ca ntr-o for ordonatoare coerent. Bine zis. Da, aa crede. Dar e suprat pe mine din pricini mult mai grave. Nu erai unul de-ai notri atunci cnd i-am trezit pe Prin i. Nu erai de fa . Dar asta e o alt poveste. O tiu. Ai uitat de cr ile tale. i citesc opera de ndat ce o scrii, de ndat ce-i faci vnt n lumea muritorilor. Am rs amar. Poate c i Diavolul mi-a citit cr ile, am spus, cuprins din nou de ur, fiindc mi-era team. Spaima m scotea din srite. Ceea ce vreau s- i spun este c voi fi lng tine, a rostit el. A privit n gol, cu capul plecat, aa cum fcea adesea pe vremea cnd era muritor, cnd i puteam citi gndurile, i totui, el reuea s m nving, interzicndu-mi n mod contient accesul la mintea sa. Acum, exista o barier ntre min ile noastre. N-aveam s i mai cunosc niciodat gndurile. Mi-e foame, am murmurat. Vneaz. Am cltinat din cap. Cnd voi fi pregtit, voi sorbi sngele victimei mele. Imediat ce Dora va pleca din New York, de ndat ce se va ntoarce la vechea ei mnstire. Ea tie c ticlosul e osndit s ajung n iad. La asta se va gndi, imediat ce-mi voi fi sfrit treaba, c unul dintre numeroii lui dumani l-a ucis, c rul din el a fost cel care l-a rpus, n cele din urm. O soart pilduitoare, ca n Biblie. Cnd colo, nu Diavolul i-a venit de hac, ci un soi mai aparte de criminal ce bntuie Grdina Slbatic, un vampir n cutarea unui

muritor gustos. S-a ntmplat ca tatl ei s-mi atrag aten ia, asta-i tot. Totul se va sfri fr prea mare zarv. Ai de gnd s-l torturezi? David, m ochezi. Ce ntrebare grosolan! O vei face? i-a repetat el ntrebarea, mai timid, oarecum implorndu-m. Nu cred. Vreau doar s... Am zmbit. tia i el prea bine. Nimeni nu trebuia s-i explice c, sorbind sngele, absorbeai totodat sufletul, amintirile, spiritul, nsi esen a acelei victime. N-aveam s cunosc cu adevrat acea creatur ce se sclda n ru dect n clipa n care aveam s-i sorb sngele, s o strng la piept, sfiindu-i singura ven rmas cinstit n trup, ca s zic aa. Ah, prea multe gnduri, prea multe amintiri, prea mult furie... Voi rmne cu tine, a spus el ntr-un trziu. Ai nchiriat vreo camer aici? N-am gsit nimic potrivit. Gsete tu ceva. S fie ns ct mai aproape de catedral. De ce? Ei, David, ar trebui s tii de ce. Dac Diavolul mi va iei nainte pe Fifth Avenue, o voi lua la goan spre Catedrala St.Patrick, voi alerga spre altar, voi cdea n genunchi n fa a icoanei Domnului i-l voi implora s m ierte, s nu m lase s m cufund pn n gt n rul de foc. Eti n pragul nebuniei. Nu, nicidecum. Privete-m. Sunt n stare s-mi leg cumsecade ireturile. Vezi? i cravata, desigur... Am mereu grij s nu-mi stea aiurea, s nu par un lunatic cu o earf atrnat de gt Sunt n stare s m adun, dup cum spun att de plastic muritorii. Crezi c ai putea gsi camere potrivite pentru noi? El a ncuviin at.

La doi pai e un turn uria de sticl, nu departe de catedral, o cldire monstruoas. Turnul Olimpic? Da. Crezi c ai putea s faci rost de camere acolo? De fapt, a putea apela la agen ii mei muritori. Habar n-am de ce stau aici i m vait, mpuindu- i capul cu mrun iuri... Am s m ocup eu de asta. Poate c e prea trziu ca s mai putem rezolva treaba nc n noaptea asta, dar mine noapte se va face cu siguran . Camerele vor fi nchiriate sub numele de David Talbot. Am o mul ime de haine aici, ntr-o camer pe care am nchiriat-o sub numele de Isaac Rummel. E vorba de vreo dou valize i nite haine de iarn. E frig afar, nu-i aa? I-am ntins cheia camerei. Era mai degrab umilitor pentru el, l tratam, ntr-o anume msur, ca pe un majordom. Poate c ar fi trebuit s se rzgndeasc i s nchirieze noile noastre apartamente sub numele de Renfield. Nu- i face griji, m voi ocupa eu de toate. Mine sear vom dispune de o baz de opera iuni ca un palat. i voi lsa cheile la recep ie. Tu ce ai de gnd s faci, ntre timp? Am ateptat, ascultndu-mi victima. Sttea de vorb cu Dora i acum. Fata avea s plece n zori. Am fcut un semn, artnd n sus. Am s-l ucid pe ticlos. Cred c o voi face imediat dup asfin it, de cum voi reui s-i dau de urm. Pn atunci, Dora va fi plecat. Ah, mi-a dori s se hotrasc s ia un avion chiar acum. Dora, Dora... i place fata, spune drept? Da. ncearc s o urmreti o dat la televizor i vei vedea de ce. Talentul ei e de-a dreptul spectaculos, iar predicile ei au o ncrctur emo ional de-a dreptul periculoas. E chiar att de plin de haruri?

n toate privin ele. Are o piele alb ca laptele, prul scurt i negru, uor buclat, picioare lungi i sub iri, dar forme perfecte. Danseaz ca-n trans, cu bra ele desfcute, te duce cu gndul la perfec iunea sufi ilor, iar discursurile nu-i sunt umile, ci pline de uimirea inocent a miraculosului. n domeniul ei, aa ar trebui s fie toate discursurile. Religia nu-i ntotdeauna nevinovat, s tii. Fata asta nu bate ns cmpii despre Apocalips ori despre Diavol, care va pune mna pe tine dac nu-i trimi i urgent un cec gras. David s-a gndit o clip, apoi a dat din cap. Cred c am n eles. Nu, n-ai n eles. O iubesc, da, dar o voi uita curnd. Ceea ce m atrage la ea... Ei bine, tie s fie foarte convingtoare, ea nsi este convins de ceea ce spune. Crede cu adevrat c Iisus a umblat pe acest pmnt. Crede cu trie c s-a ntmplat cu adevrat. Iar creatura care te urmrete nu e legat n nici un fel de victima ta, de tatl ei? Exist o singur cale pentru a ne convinge, am spus. Care? S-l ucid pe ticlos chiar n noaptea asta. Poate c o voi face de ndat ce se va despr i de ea. Victima mea nu va nnopta aici. Se teme prea mult s nu o pun cumva n pericol. Nu doarme niciodat n acelai hotel cu ea. A nchiriat trei apartamente n ora. M i mir c a zbovit att de mult. Rmn cu tine. Nu, du-te. Eu trebuie s pun punctul final. Am nevoie de tine, am nevoie cu adevrat. Am sim it nevoia s- i povestesc totul, s te am alturi, pe tine, prietenul meu cel vrstnic, muritor, dar nu vreau s te in legat de mine. tiu c i-e sete. Nu trebuie s- i citesc gndurile, ca s o tiu.

Ai venit flmnd, nu ncerca s m pcleti. Du-te, hoinrete prin ora, am zmbit. N-ai vnat niciodat n New York, nu-i aa? A cltinat din cap, n semn c nu. Expresia ochilor i se modificase. Foamea. Aceasta i ddea nf iarea aceea lacom, de cine ce-a adulmecat o c ea n clduri. Cu to i avem aceeai lucire bestial n priviri, cnd ne e foame. ns, din pcate, nici unul dintre noi nu are nici mcar contiin a unui animal. M-am ridicat, spunnd: S nchiriezi camere la Turnul Olimpic care s dea spre Catedrala St. Patrick, te rog. S nu fie prea sus, ci ct mai jos, ca s pot fi ct mai aproape de intrare. i-ai pierdut mintea aceea strlucitoare. Nu. Acum ns voi iei afar, n zpad. l aud, se pregtete s plece. O srut cast i iubitor, pe frunte. Maina lui trage n fa a intrrii. Va porni spre centru, spre ascunztoarea de care i-am vorbit, acolo unde-i ine pre ioasele relicve. E convins c nici agen ii guvernului i nici dumanii si din lumea interlop nu cunosc acel apartament sau, chiar de-au aflat de existen a lui, i nchipuie c e prvlia de vechituri a vreunui amic de-al su. Dar eu cunosc adevrul i tiu ct de mult nseamn toate acele obiecte de art pentru el. Dac va porni ntr-acolo, am s-l urmresc... Plec, David, nu mai e timp. N-am fost niciodat chiar n halul sta de zpcit, a rspuns el. Eram gata s- i urez ca Domnul s fie cu tine. Am izbucnit n rs. M-am aplecat i l-am srutat fugar pe frunte, att de repede, nct ceilal i clien i ai barului nici n-au observat. Apoi mi-am nghi it frica ce m copleise instantaneu i am ieit. ntr-o camer, undeva la etaj, Dora plngea. Sttea la fereastr, privind ninsoarea, i plngea. i prea ru c refuzase ultimul su dar. Doar dac... i lipise fruntea de

sticla rece a ferestrei i se ruga pentru tatl ei. Am traversat strada. Mi-ar fi plcut s m tvlesc prin zpad, dar un monstru nu face aa ceva. M-am oprit n spatele catedralei, urmrindu-mi prada, acest brbat chipe care ieea din hotel. S-a grbit, cu umerii aduna i, ferindu-se de fulgii de nea, i s-a aruncat pe bancheta din spate a costisitoarei sale limuzine negre. L-am auzit dndu-i oferului o adres situat aproape de ascunztoarea plin de antichit i. Aadar, avea s rmn singur, o vreme. De ce n-ai face-o, Lestat? De ce nu l-ai lsa pe Diavol s te cuprind? D-i drumul! Ptrunde n Iad cu fruntea sus, fr fric! Hai, d-i btaie!

2 AM AJUNS naintea lui la casa din Upper East Side. l urmrisem de multe ori pn aici, i-i tiam pe de rost procedura. La etajul de deasupra i la cel de dedesubt locuiau cu chirie nite oameni care habar n-aveau cine era proprietarul cldirii, ntructva, semna cu aranjamentele practicate de ctre vampiri, ntre cele dou etaje se ntindea un lan de ncperi, aflat la al doilea cat al cldirii, cu ferestrele zvorte cu gratii, ca ntr-o pucrie. O u dosnic i permitea proprietarului accesul direct. Nu cobora niciodat din main chiar n fa a intrrii principale. Prefera s coboare pe Fifth Avenue sau pe Madison Boulevard i s se strecoare pe alei ctre intrarea sa secret. Urma de fiecare dat unul din cele dou trasee, iar o parte dintre cldirile nconjurtoare i apar ineau. i totui, nimeni dintre cei care l urmreau nu cunotea aceast ascunztoare. Nu eram sigur nici mcar dac fiica sa, Dora, tia amplasamentul exact al cldirii. n lunile ce

trecuser de cnd l urmream, lingndu-mi buzele i savurndu-mi anticipat victoria, n-o adusese niciodat aici. Nu detectasem, explornd mintea Dorei, nici o imagine a acestui loc. Dora aflase ns de existen a comorilor sale. n trecut, acceptase darurile sale. O parte dintre acele relicve erau mprtiate prin ncperile vechii mnstiri din New Orleans, le zrisem i eu, n timp ce o pndeam. Acum, victima mea mai suferea nc la gndul c fata i refuzase darul. i totui, era un obiect cu adevrat sacru sau, cel pu in, aa i nchipuia el. Am ptruns destul de uor n apartament. M rog, cu greu ar fi putut fi numit astfel, dei avea i o baie mic, murdar, cci ncperile nelocuite atrag parc mizeria, ncpere dup ncpere, apartamentul era ticsit cu lzi, statui, figurine de bronz, mormane de hrtii, aparent gunoaie, care ascundeau ns bog ii nepre uite. M ncerca o senza ie stranie, ptrunznd n ncperea din dos, cci nu mai intrasem niciodat aici, mul umindu-m s privesc pe fereastr. nuntru era frig, dar asta n-avea s dureze. De cum avea s soseasc, avea s dea drumul cldurii i s aprind toate luminile. L-am cutat, cu mintea, i l-am descoperit pe Madison Boulevard. Apoi mi-am nceput explorarea. nc din prima clip, m-a uimit statuia uria a unui nger. Trecnd pragul uii, am fost gata-gata s-o iau n bra e. Era una dintre acele statui ce strjuiesc, de obicei, intrarea n biserici, oferind credincioilor ap sfin it n palmele mpreunate. Mai vzusem astfel de statui att n Europa, ct i la New Orleans. Era gigantic, iar profilul ei crud i a intea privirile oarbe undeva departe, n bezn. Departe, la cellalt capt al culoarului, rzbteau luminile unei strdu e nguste i aglomerate ce ddea n Fifth Avenue. Obinuitele zgomote

ale traficului newyorkez se auzeau de dincolo de ziduri. ngerul era ghemuit, de parc abia coborse din ceruri, spre a-i oferi obolul sacru. Pipindu-i genunchiul plecat, l-am ocolit i am trecut mai departe. Nu-mi plcea aici. Mirosea a pergamente i papirusuri, a diferite metale. ncperea urmtoare era plin de icoane ruseti. Pere ii erau, literalmente, acoperi i de acestea, iar lumina slab fcea s strluceasc nimburile Sfintelor Fecioare cu ochi triti i ale Iisuilor exoftalmici. Am trecut n camera cealalt. Crucifixe. Am recunoscut stilul spaniol i ceva ce aducea cu barocul italian, precum i o serie de artefacte mai vechi, cu siguran foarte rare, ce nf iau Iisui groteti ca propor ii, exprimnd ns limpede grozvia suferin ei pe crucile mncate de cari. De-abia acum realizam un fapt ce-ar fi trebuit s-mi sar n ochi din prima clip. Toate obiectele acumulate aici apar ineau artei religioase. Nimic nu se abtea de la criteriul religiei. De fapt, nu era deloc surprinztor. Pn la sfritul secolului trecut, cvasimajoritatea operelor de art fuseser legate, ntr-un fel sau altul, de religie. ntregul apartament era lipsit de orice urm de via . Binen eles, omul meu mprtiase pretutindeni insecticide cu un miros gre os. Nu avusese de ales, majoritatea statuilor fiind din lemn. Nu sim eam nici mcar mirosul vreunui oarece ori al altei creaturi vii. La etajul inferior, chiriaii nu erau acas, i totui, n baie se auzea sporoviala unui crainic de tiri, la un post de radio. Nu-mi era deloc dificil s izgonesc din minte acel unic zgomot. Cei de deasupra erau oameni n vrst. Am avut viziunea unui moule marcat de sedentarism, aezat ntr-un fotoliu cu ctile pe urechi, legnndu-se n ritmurile unei melodii germane cu sonorit i ezoterice. Wagner. Aman i blestema i, deplngnd "zorii ur i", o nebunie pgn, greoaie, repetitiv. Blestemul ca laitmotiv.

Mai era cineva acolo sus, o btrn care mpletea de zor, dar era prea senil ca s-mi fac griji n privin a ei. mi psa prea pu in de aceste lucruri, nu meritau s le acord aten ia mea plin de iubire. Eram n siguran aici. El avea s soseasc destul de curnd, umplnd aceste ncperi cu mireasma sngelui su. Aveam s fac tot ce-mi va sta n putin pentru a nu-i frnge gtul, nainte de a-l fi sorbit pn la ultima pictur. Da, aceasta avea s fie noaptea cea mare. Oricum, Dora avea s afle despre moartea lui doar a doua zi, cnd va fi ajuns deja acas. Cine s-i descopere cadavrul aici? Am trecut n camera de zi. Aici domnea o cur enie relativ. Era ncperea n care se relaxa, citea i i studia comorile. Canapelele confortabile erau ncrcate cu perne moi. Lmpile cu halogen erau din o el negru, att de delicate i de fine n nf iarea lor modern, nct preau nite insecte chircite pe tbliile meselor, pe pardoseal i, uneori, deasupra cutiilor din carton ondulat. Scrumiera de cristal era plin de mucuri strivite, ceea ce dovedea faptul c stpnul casei pre uia siguran a mai mult dect cur enia. Pretutindeni erau rspndite pahare n care licorile se uscaser de mult, n pete ce sticleau cu un luciu mat. Draperiile sub iri, ifonate, filtrau o lumin difuz, misterioas. i aceast camer era plin de statuile unor sfin i: un Sfnt Anton cu chipul expresiv, innd n bra e un prunc Iisus dolofan, o Sfnt Fecioar dispropor ionat de mare, vdit de origine latino-american. n sfrit, un nger din granit negru, pe care nici mcar privirea mea ptrunztoare nu reuea s-l examineze n detaliu, n semintunericul atotstpnitor, semna mai degrab cu un demon mesopotamian dect cu o fiin angelic.

Vreme de o frac iune de secund, monstrul de granit m-a nfiorat. Semna... ba nu, aripile sale m duseser cu gndul la Creatura ce-mi ieise n cale, acel "ceva" straniu care m urmrea. Aici, ns, n-am auzit pai. estura lumii nu era sfiat. Era doar o statuie de granit, un ornament hidos adus dintr-o biseric de comar, mpodobit cu imagini din Rai i din Iad. Pe mese se nl au teancuri de cr i. Ah, ct de mult iubea cr ile! Desigur, erau multe incunabule, tiprite ori scrise de mn pe hrtie pergament i legate n piele sau mtsuri, dar i volume noi, titluri din domeniile filozofiei i religiilor, afacerilor, biografii i culegeri de articole ale unor coresponden i de rzboi la mod, ba chiar i vreo cteva volume de poezii. Scrierile lui Mircea Eliade, diverse tratate de istoria religiilor, druite probabil de Dora, o Istorie a lui Dumnezeu recent aprut, scris de o femeie pe nume Karen Armstrong. Ceva despre sensurile vie ii. A n elege prezentul, de Bryan Appleyard. Cr i de duzin, dar distractive, potrivite cu gusturile mele. Se vedea c fuseser citite. Da, cr ile purtau mirosul lui, puternic impregnat, nu pe cel al Dorei. Petrecuse aici mai mult timp dect mi nchipuisem. Am cercetat umbrele, obiectele, am lsat aerul s-mi ptrund n nri. Da, venise aici adesea, nso it de altcineva... iar acea persoan murise aici, n aceste ncperi! Nu realizasem pn acum acest lucru, care nu fcea dect s mi sporeasc pofta. Aadar, ucigaul traficant de droguri iubise un brbat tnr n aceast cas, iar dragostea lor sfrise prost. Percepeam frnturi din cele ntmplate, n cel mai neplcut mod cu putin , nu sub form de imagini, ci de emo ii. M-am trezit nfiorat, sim indu-m eu nsumi fragil, sub ploaia de sentimente

violente. Nu trecuse prea mult timp de la acea moarte. Dac mi-a fi ntlnit victima n acele momente, nu m-ar fi atras, a fi lsat-o s-i vad de drum. Era ns att de atrgtor... Tocmai urca treptele, prin pasajul secret din dos, pind cu bgare de seam, cu mna ncletat pe mnerul pistolului din buzunar, n stil hollywoodian, singurul lucru previzibil n atitudinea sa. Ca mai to i trafican ii de droguri, era un excentric. A ajuns la ua din spate i a vzut c o deschisesem. Furie. M-am strecurat n col ul opus statuii de granit, pitindu-m ntre doi sfin i prfui i. Lumina era ndeajuns de pu in, ca el s nu m observe imediat. Avea s fie nevoit s aprind, rnd pe rnd, lmpile cu halogen. Asculta i adulmeca. l nnebunea ideea c se gsise cineva care ndrznise s sparg ua ascunztorii sale. Era gata s ucid i nu avea s se mul umeasc s investigheze. n mintea sa se desfura acum un scurt proces. Nu, nimeni nu avea cum s fi aflat de existen a acestui loc, a hotrt judectorul. Nu putea fi dect un sprgtor de duzin, la naiba, care a nimerit aici dintr-o pur ntmplare. A scos arma din buzunar i a nceput s strbat, pe rnd, ncperile prin care trecusem eu nsumi. Am auzit cnitul ntreruptorului i l-am vzut trecnd dintr-o camer ntr-alta. Cum putea fi att de convins c ho ul plecase? n fond, oricine ar fi putut s se ascund printre comorile lui. Eu tiam c nu mai era nimeni aici. Dar cum putea fi el sigur de asta? Poate c aa reuise s rmn n via atta vreme, dozndu-i cu chibzuin creativitatea i nepsarea. n sfrit, a venit i clipa binecuvntat, cnd a fost mul umit, tiindu-se singur. A pit pe pragul camerei de zi, ntorcnd spatele

culoarului lung, i a scrutat ncet ncperea, fr s m vad, aa cum m ateptasem. Linitit, i-a bgat revolverul masiv, calibrul nou, napoi n teaca de la subsuoar, dup care i-a scos mnuile, cu micri lente. Lumina era ndeajuns de puternic, nct s-i pot admira n voie trsturile care mi atrseser aten ia. Avea prul negru, lins, i un chip de asiatic, pe care cu greu l-ai fi putut clasifica dup origini, drept indian, japonez ori, poate, chiar ignesc. La o adic, ar fi putut fi chiar italian sau grec. Ochii negri i erau vicleni, iar simetria pome ilor era remarcabil. Era una dintre pu inele trsturi pe care le motenise fiica sa, Dora. Aceasta avea pielea mult mai deschis la culoare. Mama ei fusese, n mod sigur, alb ca laptele. n ceea ce-l privete pe el, tenul su avea nuan a mea preferat, caramel. Deodat, ceva l-a fcut s se simt nelalocul lui. Mi-a ntors spatele, cu privirea a intit asupra obiectului care i strnise nelinitea. Nu, nu eu eram de vin. Nu atinsesem nimic. Dar nelinitea lui ridicase, brusc, un zid ntre mintea sa i a mea. Era cu sim urile n alert, iar asta l fcea s nu mai gndeasc secven ial. Era nalt i avea spinarea foarte dreapt. Purta un impermeabil lung i pantofi lucra i de mn, de genul celor care sunt mereu la mod n magazinele englezeti de pe Savile Row. A fcut un pas nainte, ndeprtndu-se de mine i, din amalgamul de imagini pe care-l percepeam, am n eles c statuia de granit negru era cea care i trezise aten ia. Era evident. Habar nu avea ce reprezenta i cum ajunsese aici. S-a apropiat cu bgare de seam, de parc s-ar fi ateptat ca n spatele statuii s se fi ascuns cineva. Apoi s-a ntors, a scrutat ncperea i i-a scos din nou arma. Prin mintea sa se perindau posibilit ile, ntr-o ordine

aparent. Cunotea un negustor de obiecte de art ndeajuns de prost, nct s-i fi livrat obiectul, lsnd ua descuiat? dar individul respectiv l-ar fi sunat nainte de a veni. Iar statuia? Mesopotamian? Asirian? Brusc, mnat de instincte, a dat uitrii toate considerentele practice i a ntins mna pentru a atinge granitul. Doamne, ct de mult i plcea! i plcea, iar asta l fcea s ac ioneze prostete. La urma urmei, unul dintre dumanii si ar fi putut fi ascuns chiar acolo, n acea ncpere. Dar ce interes ar fi avut un gangster ori un agent guvernamental s aduc un astfel de dar? Oricum, artefactul l fascina. Nu reueam nc s l disting limpede. Mi-a fi scos ochelarii viole i, ceea ce m-ar fi ajutat enorm, dar nu ndrzneam s m mic. A fi vrut s-i citesc admira ia zugrvit pe chip, adora ia cu care privea acest obiect insolit. Sim eam dorin a lui nestvilit de a de ine aceast statuie, de a o avea aici, pentru totdeauna... Era exact acea dorin care m atrsese dintru nceput spre el. Nu se gndea dect la ea. Era fin sculptat, relativ recent, nicidecum din antichitate, din motive stilistice evidente... aproximativ secolul al aptesprezecelea, o ntruchipare n detaliu a unui nger czut. Un nger czut. Era gata s se ridice n vrful picioarelor i s srute suprafa a fin polizat. A ntins mna stng i i-a trecut-o peste fa a i coama de granit negru. La naiba, nu vedeam mai nimic! Cum naiba reuea s disting ceva n ntunericul acesta de pcur? Dar el era la un pas de statuie, iar eu eram la vreo apte metri i jumtate distan , nghesuit ntre doi sfin i care m lipseau de o perspectiv mul umitoare. ntr-un trziu, s-a ntors i a aprins una din micile lmpi cu halogen ce semnau cu nite gngnii din specia clugri elor. A orientat bra ul din o el negru n aa fel,

nct spotul luminos s cad asupra fe ei statuii. Acum, ambele chipuri mi erau superb revelate. Chicotea plin de ncntare. Era o capodoper! N-avea importan identitatea negustorului, uitase de ua gsit deschis, de presupusul pericol n care s-ar fi aflat. A repus arma n teac, fr s se mai gndeasc la ea, i s-a ridicat n vrful picioarelor, pentru a privi chipul ncremenit n durere. Aripi cu pene, nu din cele reptiliene, acum puteam s vd asta. Un chip clasic, robust, cu un nas prelung i o brbie... i totui, profilul iradia o oarecare senza ie de ferocitate. i de ce ar fi fost statuia unui nger neagr? Poate c era doar o reprezentare a Arhanghelului Mihail, mpingndu-i pe diavoli napoi n Iad, furios, o ntruchipare a drept ii divine. Ba nu, prul i era mult prea des i nclcit pentru a fi un nger al Domnului. Purta o armur, o aprtoare pe piept. i, desigur, detaliile cele mai elocvente avea picioare i copite de capr. Era un diavol. Din nou, am tresrit, nfiorat. Semna cu Creatura ce mi se artase. Ba nu, era o tmpenie! Nu sim eam deloc prezen a urmritorului meu. Nu eram dezorientat. Nu-mi era cu adevrat fric. Fusese doar un fior i att. Am rmas nemicat, n continuare. Nu te grbi, mi-am spus. Gndete-te bine. Eti la un pas de victima ta, iar statuia e doar o coinciden care sporete farmecul ntregii situa ii. El a mai aprins o lamp, ndreptndu-i lumina spre statuie. O studia cu o curiozitate aproape erotic. Am zmbit Propria-mi curiozitate mi ddea aceeai senza ie erotic. Aveam n fa un brbat de patruzeci i apte de ani, sntos ca la douzeci i uciga prin voca ie. A fcut un pas napoi, dnd uitrii orice team sau amenin are, admirndu-i noua achizi ie. De unde apruse oare? Cine o adusese aici? Nu-l interesa pre ul. Doar dac Dora... Nu, Dorei n-avea s-i plac aceast creatur. Dora. Dora, care i

sfiase inima n noaptea aceasta, refuzndu-i darul. ntreaga sa atitudine s-a schimbat Nu, nu voia s se mai gndeasc la Dora i la toate cte spusese ea n aceast sear c ar trebui s renun e la ceea ce fcea, c ea nu avea s mai accepte nici un sfan pentru biseric, fiindc, n cazul n care el avea s fie prins, ea nu avea s-l poat ajuta, avea s sufere i s se roage pentru el, c nu voia s primeasc giulgiul. Care giulgiu? Era doar un fals, spusese el, dar era cel mai bun dintre cele pe care-i fusese dat s le vad. Giulgiu? O scurt explorare a min ii lui m-a fcut s-mi ndrept privirile spre o umbr nedefinit care atrna pe peretele opus, o buc ic de pnz prins ntr-o ram, un chip pictat al lui Hristos. Giulgiu. Giulgiul Veronici. Cu numai o or n urm, el i spusese Dorei: A fost fcut n secolul al treisprezecelea, e att de frumos, pentru numele lui Dumnezeu, Dora. Ia-l. Dac nu- i voi putea lsa ie aceste lucruri, Dora..." Aadar, chipul lui Hristos s fi fost pre iosul lui dar? "Nu vreau s le mai primesc, tat, i-am spus. Nu pot..." ncercase s o conving, spunndu-i c acest giulgiu ar putea fi prezentat publicului, ca de altfel toate relicvele aduse de el. Astfel, ar putea strnge bani pentru biseric. Ea ncepuse s plng. Toate acestea se ntmplaser acolo, la hotel, n timp ce eu i David ne aflam la doar c iva metri de ei. "S presupunem c ticloii vor reui s m aresteze, din cine tie ce neglijen de-a mea. mi spui c nu vei lua aceste lucruri? Ai prefera s le ia nite strini?" "Sunt furate, tat! Spusese ea. Sunt murdare. Sunt ntinate." Nu reuea cu nici un chip s-i n eleag fiica. Fusese un ho de cnd se tia. New Orleans. Pensiunea, amestec ciudat de srcie i elegan . Mama sa, beat mai tot

timpul. Btrnul Cpitan care ngrijea magazinul de antichit i. Toate acestea i se nvlmeau n minte. Btrnul Cpitan nchiriase camerele de la fa ad, iar el, victima mea, i ducea n fiecare diminea micul dejun pe tav, nainte de a porni spre coal. Pensiunea, serviciile prestate, btrneii elegan i, St. Charles Avenue. Era n vremea n care brba ii i petreceau serile privind pe geam, n timp ce femeile i etalau plriile extravagante. Acele dimine i pe care n-aveam s le mai triesc niciodat. Visare. Nu, Dorei nu i-ar plcea statuia. Dintr-o dat, nici el nu mai era chiar att de convins c i plcea. Cteodat, gusturile sale erau mai greu de explicat. A nceput s argumenteze n sinea sa, aa cum i-ar fi explicat negustorului care i adusese statuia: "Da, e frumoas, ns e prea baroc! i lipsete acel element perturbator pe care l caut mereu..." Am zmbit. mi plcea mintea lui. i, desigur, aroma sngelui su... L-am adulmecat, anume pentru a-mi strni instinctele de animal de prad. Nu te grbi, Lestat. Ai ateptat luni ntregi, nu strica totul chiar acum. El nsui era un monstru. mpucase cu snge rece, mplntase cu ite n inimile dumanilor si. Odinioar, ntr-o bcnie mrunt, i mpucase inamicul i pe nevasta proprietarului, cu aceeai nepsare. Femeia i sttuse n drum. Apoi ieise din prvlie, ca i cum nu s-ar fi ntmplat nimic. Asta se ntmpla la New York, chiar la nceput, nainte de Miami i de America de Sud. i amintea perfect de acea crim, dndu-mi astfel i mie prilejul s aflu despre ea. Se gndea adesea la nelegiuirile pe care le nfptuise. Astfel, aflam eu nsumi despre ele. Acum studia copitele acestei creaturi, ale ngerului, ale diavolului, ale demonului. Am observat c aripile i ajungeau pn-n tavan. Din nou, nu mi-am putut stpni

un fior. Mi-am regsit brusc sngele rece. Eram cu picioarele pe pmnt i nimic din locul acesta nu venea de pe vreun alt trm. i-a dezbrcat haina, rmnnd numai n cma. Era mai mult dect puteam ndura. I-am vzut ceafa, cnd i-a descheiat gulerul. Am vzut acel loc anume din spatele urechii, acea distan ce desparte lobul urechii de ceaf, care nseamn att de mult pentru frumuse ea unui brbat. La naiba, n-am inventat eu semnifica ia erotic a gtului. Toat lumea tie ce nseamn un gt bine propor ionat. mi plcea la nebunie fiecare prticic a trupului lui, dar mintea sa era cea care m fascina cu adevrat. Frumuse ea lui asiatic i toate celelalte, chiar i aura lui strlucitoare, nu nsemnau nimic pe lng mintea concentrat acum asupra statuii, lsnd deoparte gndul la Dora, spre satisfac ia mea. A ntins mna spre alt lamp cu halogen, ncletndu-i mna pe metalul fierbinte, i a ndreptat-o spre aripile demonului. Am putut vedea astfel cu ochii mei perfec iunea care i srise n ochi, gustul baroc pentru detalii. Nu, el nu colec iona astfel de opere. Era atras de grotesc, iar aceast statuie era grotesc doar ntmpltor. Doamne, era de-a dreptul hidoas! Avea o coam uria i un rnjet pe chip ce-ar fi putut fi desenat de William Blake, i ochi rotunzi, a inti i asupra lui cu o aparen de ur. Blake, ntr-adevr! a exclamat el deodat, ntorcndu-se. Blake. Creatura asta blestemat seamn cu una dintre lucrrile lui Blake. Mi-am dat seama c m privea. mi proiectasem gndul asupra lui, cu o neglijen inten ionat. Am sim it ocul legturii. M vzuse. Vzuse strlucirea luminii reflectat n ochelari sau pata luminoas a prului meu. Am pit nainte cu o ncetineal deliberat, cu minile

n olduri. Nu-mi doream din partea lui o reac ie vulgar, cum ar fi fost scoaterea revolverului din teac. Mi-a rspltit ateptrile. Nu a scos pistolul. S-a mul umit s m priveasc, orbit de strlucirea lmpilor. Razele lmpii cu halogen ntindeau umbra aripilor demonului pe tavan. M-am apropiat. Nu a scos nici un cuvnt. Era nspimntat. Sau, mai degrab, era nelinitit, cu toate sim urile n alert. Ba mai mult, era dincolo de nelinite. Presim ea c aceasta putea fi cea din urm confruntare. Cineva reuise s ajung la el! Era prea trziu ca s mai scoat pistolul, prea trziu pentru a ac iona n vreun fel. i totui, nu-i era fric de mine, n adevratul n eles al cuvntului. Al naibii s fiu dac nu-i dduse seama c nu avea de-a face cu o fiin omeneasc. M-am apropiat de el i i-am cuprins, blnd, fa a n palme. A nceput s tremure, npdit de o sudoare nghe at, reac ie absolut fireasc. i totui, a gsit resurse pentru a ridica bra ul i a-mi azvrli ct colo ochelarii. Ah, ct poate fi de minunat s fiu, n sfrit, att de aproape de tine! am optit. Nu a reuit s articuleze vreun rspuns. Nici un muritor pe care l surprindeam astfel nu reuea dect, cel mult, s rosteasc o rugciune. Dar el nu tia s se roage. M-a privit fix n ochi, apoi m-a cercetat fugar din cap pn n picioare, cu chipul cuprins de palmele mele att de reci, i tia. Nu avea de-a face cu o fiin omeneasc. Reac ia era cum nu se poate mai stranie. Desigur, mi se mai ntmplase s fiu recunoscut drept ceea ce eram, pretutindeni n lume, dar recunoaterea era de fiecare dat nso it de o reac ie atavic, fie rugciune, fie nebunie. Chiar i europenii, mai nclina i s dea crezare legendei lui Nosferatu, urlau cte o rugciune nainte s-mi nfig col ii n grumazul lor.

Curajul acestui criminal, de a m privi sfidtor n ochi, mi se prea ns uimitor. Vei muri aa cum ai trit, am murmurat. Un gnd l-a fcut s ncremeneasc. Dora! A nceput s se zbat din rsputeri, ag ndu-se de mine i realiznd tria ca de stnc a minilor mele. S-a zvrcolit, ncercnd s se elibereze, fr s-i poat desprinde obrajii din menghina minilor mele. M-a cuprins o mil inexplicabil. Nu-l mai tortura astfel. tie prea multe. n elege prea multe. Doamne, l-ai urmrit vreme de luni ntregi, n-are nici un rost s-i mai prelungeti agonia! Pe de alt parte, cnd vei mai gsi oare o asemenea prad! n cele din urm, foamea a nvins judecata. Mai nti, mi-am lipit fruntea de grumazul lui, mutndu-mi mna pe ceafa lui, l-am lsat s-i trag rsuflarea i s simt atingerea pletelor mele, apoi am but. L-am posedat. Am sim it izbucnirea sngelui, apoi... El i Btrnul Cpitan n ncperea din fa , n larma tramvaiului ce trecea pe strad, iar el spunndu-i Btrnului Cpitan: "Dac mi-o mai ar i sau mi mai ceri s o ating, i jur c n-am s m mai apropii niciodat de tine." Iar Btrnul Cpitan i jurase c nu o va mai face niciodat. Btrnul Cpitan, ducndu-l la cinematograf i la cin la Monteleone, apoi cu avionul la Atlanta, dup ce-i jurase c nu avea s o mai fac niciodat. "Las-m doar s- i fiu n preajm, fiule. Las-m s fiu lng tine, i jur c n-am s-o mai fac!" Mama sa, beat cri , pieptnndu-se pe culoar. "Crezi c nu- i tiu mecheriile? Crezi c nu tiu ce faci tu cu btrnul? El i-a cumprat hainele astea? Crezi c nu tiu." Apoi Terry cu gaura de glon n mijlocul fe ei, o fat blond rsucindu-se i prbuindu-se pe podea, a cincea crim, i a trebuit s fii tocmai tu, Terry, tocmai tu. El i Dora se aflau n cabina camionetei. Iar

Dora tia. Dora avea doar ase ani i tia adevrul. tia c el o mpucase pe Terry, pe mama ei. i niciodat, absolut niciodat, nu schimbaser vreun cuvnt despre asta. Cadavrul lui Terry ntr-un sac de plastic. Ah, Doamne, ntr-un sac de plastic... Iar el, spunnd: "Mama s-a dus." Dora nu pusese nici o ntrebare. La numai ase ani, tia. Terry ipnd: "Crezi c-mi po i lua fata, ticlosule, crezi c-mi po i lua copilul? Plec la noapte, cu Jake, iar ea vine cu mine." Bang, eti moart, iubi ico. Oricum, nu te mai puteam suporta. Prvlit grmad la podea, tnra de o frumuse e comun, mbrcat destul de iptor, cu un ort roz i ciorapi cu dantel, avnd unghii ovale de un roz palid i un ruj care pare mereu proaspt. El i Dora, gonind n noapte cu camioneta. i niciodat nu mai scoseser vreun cuvnt despre asta. Ce faci cu mine? M ucizi! mi sorbi sngele, dar las-mi sufletul, ho ule, eti... Ce eti, pentru numele lui Dumnezeu? Cu mine vorbeti? M-am retras, cu sngele picurndu-mi de pe buze. Doamne, cu mine vorbea! Am mucat din nou i, de ast dat, i-am frnt gtul, dar nu voia s se opreasc. Da, da, cine eti? De ce, de ce atta snge? Spune-mi, arde-ai n flcrile iadului! Fii blestemat! i sfrmasem oasele bra elor, i rsucisem mna, smulgndu-i umrul din goacea ncheieturii, ultimele-i picturi de snge erau pe limba mea. Mi-am nfipt limba n ran, d-mi, d-mi, d-mi... Dar ce eti tu, cum te numeti, pentru numele lui Dumnezeu, cine eti? Era mort. Am lsat trupul s cad i am fcut un pas napoi. mi vorbise! Mi se adresase n timp ce-l ucideam? M ntrebase cine sunt! ndrznise s rup vraja! Ah, eti plin de surprize, am optit, ncercnd s-mi limpezesc gndurile.

M sim eam fierbinte, plin de snge. i sim eam gustul n gur. Mi-a fi dorit s-l ridic, s-i sfii ncheietura minii i s sorb ultimele picturi rmase, dar n-aveam puterea s o fac, ar fi fost gre os, nu mai voiam s-l ating! Am nghi it i mi-am lins col ii, pentru a-i sim i pentru ultima oar aroma. El i Dora, n cabina camionetei, Dora doar de ase ani, mama moart, mpucat n cap, de-acum a lui tticu' pentru totdeauna. A fost a cincea crim! mi spusese, cu glas tare, l auzisem cu urechile mele. Cine eti? Cu mine vorbeti, ticlosule? L-am privit, sngele lui mi se scurgea acum n vrfurile degetelor. Am nchis ochii i m-am gndit: Merit s triesc doar pentru asta, pentru a sim i gustul lui, pentru a tri aceste clipe. Apoi mi-am amintit cuvintele pe care i le spusese Dorei, ntr-un bar elegant: "Mi-am vndut sufletul pentru a putea frecventa astfel de localuri." Oh, pentru Dumnezeu, mori odat! am rostit. mi plcea la nebunie arsura dulce a sngelui, dar m sturasem de el, la naiba, ase luni e mai mult dect suficient pentru o poveste de dragoste ntre un muritor i un vampir. Am ridicat privirea. Creatura neagr nu era nicidecum o statuie. Era vie. M privea cercettor. Era vie, i sim eam rsuflarea, n vreme ce m privea, cu ochii adnci i sub fruntea ncruntat a furie. M privea. Nu, nu-i adevrat, am rostit, rspicat. Am ncercat s regsesc calmul profund pe care mi-l induc, de regul, pericolele. Nu putea fi adevrat. Am dat un brnci cadavrului de pe podea, pentru a m convinge c m aflam n acelai loc i c nu nnebunisem. Prad dezorientrii i groazei, am urlat. Am urlat ca un copil nspimntat. Apoi am fugit.

Am nvlit afar, am strbtut holul, am cobort treptele din pasaj i am ajuns n aer liber, n noaptea fr margini. M-am nl at deasupra acoperiurilor i, copleit de oboseal, am lunecat pe o alee ngust, rezemndu-m de un zid de crmid. Nu, nu putea s fi fost adevrat. Fusese doar o ultim proiec ie a min ii victimei mele, o dulce rzbunare, o imagine azvrlit de dincolo de moarte. Fcuse ca statuia s-mi par vie, o fiin ntunecat cu aripi i picioare sfrite-n copite... Mda, am gfit, lingndu-mi buzele. Zceam n zpada murdar a unei alei. Erau oameni prin preajm, dar totul n atitudinea lor prea s m implore: Las-ne n pace! Nu m interesau. Mi-am lins din nou buzele. Mda, rzbunare, am optit. Toat dragostea lui pentru lucrurile acumulate acolo a transformat-o n ur i a ndreptat-o mpotriva mea. tia. tia ce sunt. tia cum... i-apoi, Creatura ce m hituia nu fusese niciodat att de calm, de tcut, de gnditoare. Mereu mi se artase din senin, nl ndu-se ca un fum greu, n larm de glasuri... Nu, nu vzusem dect o statuie. M-am ridicat, furios pe mine nsumi, furios c fugisem, lsndu-m prins n capcana ultimei sale mecherii. Eram ndeajuns de furios pentru a m ntoarce acolo i a lovi pn la epuizare cadavrul, pentru a rsturna statuia care, fr ndoial, se transformase din nou n granit n clipa n care ultima frm de contiin se evaporase din creierul muribund al proprietarului ei. i sfrmasem bra ele i umerii, Iar din grmada de carne nsngerat, el reuise s invoce acea creatur. Dora avea s afle care i fusese soarta. Bra ele rupte i umerii strivi i. Gtul frnt. Am ieit pe Fifth Avenue i am nceput s naintez,

innd piept viscolului. Mi-am nfipt minile n buzunarele hainei de ln, mult prea sub ire pentru a fi potrivit cu acest anotimp, i-am nceput s m plimb fr int. "La naiba, tiai ce sunt i, pentru o clip, ai fcut ca statuia aceea s par nsufle it." M-am oprit, privind pe deasupra bulevardului circulat spre coroanele acoperite de zpad ale copacilor din Central Park. "Dac este vreo legtur cu cele ntmplate, vino i m ia." Acum nu-i mai vorbeam lui, ori statuii, ci Hitaului. Pur i simplu, refuzam s-mi fie team. Parc nnebunisem. Oare unde era David? Vna? Vna... aa cum i plcuse att de mult, ca muritor, n junglele Indiei, vna, cci fcusem din el, pentru totdeauna, vntorul semenilor si. Am luat o hotrre. Aveam s m ntorc imediat la apartamentul pe care-l prsisem n fug. Aveam s privesc n ochi statuia blestemat, aveam s m conving c era nensufle it, iar apoi aveam s fac ceea ce-i datoram Dorei aveam s m descotorosesc de cadavrul tatlui ei. Mi-a trebuit doar cteva clipe pentru a ajunge acolo. Am urcat treptele pasajului ngust din dos i am ptruns n apartament. Nu mai aveam rbdare, nu mai sim eam frica, eram doar furios, umilit i uimit i, ca ntotdeauna n fa a necunoscutului, curios din cale-afar. Miros de cadavru proaspt. Duhoare de snge irosit. Nu auzeam i nu percepeam nimic deosebit. Am intrat ntr-o ncpere minuscul care fusese odinioar o buctrie, i unde mai persistau semnele activit ii din vremea cnd acel tnr care murise i care fusese iubitul victimei mele, se ngrijea de cas. Am gsit ceea ce cutam chiar acolo unde m ateptasem: o cutie pitit sub evria chiuvetei, con innd pungi de plastic verzui, perfecte

pentru transportarea cadavrului. Brusc, mi-a venit n minte c i el i nghesuise nevasta, pe Terry, ntr-un astfel de sac de plastic. Vzusem i adulmecasem scena, n timp ce m osptam din sngele lui. Oh, la naiba! Aadar, el nsui mi furnizase ideea. Am gsit cteva cu ite, dar nici unul care s se preteze unei ciopr iri artistice, de o precizie chirurgical. L-am luat pe cel mai mare, care avea lama din o el carbon, i m-am dus n camera de zi. Am trecut fr ovial pragul, m-am ntors i am privit spre statuia mamut. Lmpile cu halogen rmseser aprinse: raze de lumin orbitoare n semintunericul ncperii. Statuia: un nger cu picioare de ap. Eti un idiot, Lestat. M-am apropiat de ea i m-am pro pit n fa a ei, studiindu-i calm detaliile. Nu cred c era din secolul al aptesprezecelea. Era mai degrab contemporan, executat de o mn de maestru. Chipul purta ntr-adevr sublima expresie a la William Blake. Aveam n fa o creatur rea, schimonosit, cu picioare de ap, avnd ochii sfin ilor i pctoilor lui Blake, plini de inocen i de furie. Brusc, mi-am dorit-o, am nzuit s o pstrez, s o transport, cumva, n casa mea din New Orleans, ca un memento al clipelor n care fusesem ngenuncheat, la un pas de nebunie i moarte. Se nl a n fa a mea, rece i solemn. Apoi mi-am dat seama c toate aceste relicve s-ar fi putut pierde, dac nu ac ionam n vreun fel. De ndat ce moartea sa avea s devin public, toate aceste opere de art aveau s fie confiscate. Asta ncerca el s mpiedice, implornd-o pe Dora, ca adevrata lui avere, tot ce se afla n aceste ncperi, s cad n minile unor strini. Dar Dora i ntorsese spatele i ncepuse s plng, o fecioar copleit de durere, ngrozit i czut prad celei

mai cumplite neputin e, aceea de a face pe plac celui pe care l iubea mai presus de orice. Am privit spre podea. M aflam chiar lng trupul lui contorsionat. Cadavrul prea proaspt, chiar i acum, o epav ciopr it de un nepriceput. Prul lui negru i moale era zburlit, ochii ntredeschii. Mnecile cmii albe erau ptate n rozul murdar al rmi elor de snge scurse din rnile pe care i le provocasem fr s vreau, strivindu-l. Torsul lui forma un unghi nefiresc, hidos, cu pozi ia picioarelor. i frnsesem gtul i ira spinrii. Ei bine, aveam s-l scot de aici. Aveam s scap de cadavru i, mult vreme, nimeni nu avea s tie nimic. Nimeni nu avea s afle c murise. Anchetatorii nu aveau s o scie pe Dora, fcnd-o s sufere. ntre timp, aveam s m ocup de relicve, gsind poate o cale pentru ca ele s-i parvin fetei. Am scos din buzunare actele de identitate. Toate erau false, nimic nu purta numele lui adevrat. l chemase Roger. Eu tiusem asta de la bun nceput, dar Dora fusese singura care l numea astfel. n rela iile cu ceilal i, folosea pseudonime exotice, cu sonorit i ciudate, medievale. Paaportul pe care l-am gsit purta semntura lui Frederick Wynken. Numele mi-a strnit rsul. Frederick Wynken. Am strns toate actele i mi le-am vrt n buzunar, urmnd s le distrug mai trziu. Am purces la treab, cu cu itul n mn. I-am tiat mai nti minile, uimit de delicate ea lor i de manichiura ngrijit. Se vedea c se iubise mult. Ce-i drept, avusese motive din plin. Apoi i-am tiat capul, folosindu-m mai degrab de for a brut dect de vreo ndemnare de mcelar, apsnd cu itul pe tendoane i oase. Nu m-am obosit s-i nchid ochii. Privirea mor ilor e ntru totul lipsit

de mister. Buzele-i erau moi, lipsite de emo ie, iar pielea obrajilor fin, n ciuda ncremenirii mortale. Nimic neobinuit. Toate acestea capul i minile le-am nghesuit n doi saci verzui, apoi m-am opintit pentru a plia ceea ce mai rmsese din trup, vrndu-l n cel de-al treilea sac. Sngele se mbibase n covor i, ridicndu-l, am realizat c acesta nu era dect primul din cteva straturi succesive de covoare, suprapuse ca-n bazarurile turceti. mi prea ru de ele, dar important era c reuisem s pregtesc cadavrul pentru evacuare. Mirosul lui, putrezind, nu avea s mai atrag aten ia muritorilor care locuiau deasupra i dedesubt. i, fr cadavru, nimeni nu avea s tie vreodat cu siguran ce se ntmplase. Era mai bine i pentru Dora, care avea s fie scutit de imaginile mcelului pe care l nfptuisem. Am privit pentru ultima oar trsturile schimonosite ale ngerului, diavolului sau ce va fi fost acea fiin cu o ncrunttur feroce, buze superbe i ochi uriai, lucioi. Apoi, ncrcndu-mi n spinare cei trei saci, ca un Mo Crciun, am purces s m descotorosesc, bucat cu bucat, de Roger. Nu era o btaie de cap prea mare. Aveam s am parte de o or de gndire, n timp ce-mi tram picioarele pe strzile pustii, nzpezite, n cutarea unor antiere abandonate, a unor mormane de gunoi acumulate de o bun bucat de vreme, a unor locuri unde mizeria se acumulase de atta timp, nct nimnui nu avea s-i treac prin minte s caute ceva acolo prea curnd i, cu att mai pu in, nimeni nu avea s fac ordine. Sub un pasaj de autostrad, i-am lsat minile, ngropate ntr-un morman uria de gunoaie. Cei c iva vagabonzi adposti i acolo, nfura i n pturi i strni n jurul unui foc aprins ntr-o cutie de tabl, nu mi-au dat

deloc aten ie. Am nfundat sacul de plastic att de adnc n grmada de deeuri, nct nimeni s nu le poat descoperi, nici mcar din ntmplare. Apoi m-am apropiat de muritorii aduna i n jurul focului i am lsat s cad cteva bancnote lng cutia de tabl. Vntul a fost ct pe ce s le ia pe sus. O mn, o mn vie, desigur, mna unuia dintre vagabonzi, s-a ivit n lumina flcrilor i a prins din zbor bancnotele, retrgndu-se n bezn. Mul am, frate. Amin, am rspuns. De cap am scpat n acelai mod, la mare distan de primul loc, n ghena umed din spatele unui restaurant. Pu ea. N-am mai privit capul pentru ultima oar. M stnjenea, oarecum. Nu era un trofeu. N-a pstra, n nici un caz, capul unei victime drept trofeu. Ideea nsi m dezgusta. Nu-mi plcea senza ia atingerii sacului de plastic, con innd ceva tare. Dac vreun flmnd ce cuta prin gunoaie l-ar fi gsit, nu s-ar fi dus, cu siguran , s anun e poli ia. i-apoi, flmnzii trecuser ceva mai devreme s-i ia por ia de resturi de spaghete, coji de pine i salat de lptuci. Restaurantul se nchisese n urm cu cteva ore. Gunoiul era nghe at. Cu mare greutate, am reuit s strecor capul n adncul ghenei. M-am ntors n ora, plimbndu-m, avnd n spinare sacul ce con inea trunchiul i picioarele. Am luat-o nainte pe Fifth Avenue, am trecut de hotelul n care Dora dormea, extenuat de atta plns, de Catedrala St. Patrick, mai departe, dincolo de magazinele ic. Muritorii se grbeau, adposti i sub umbrele, taximetritii claxonau furioi limuzinele ce naintau greoi. Mi-am vzut de drum. Povara m izbea n spinare, i sim eam mirosul insuportabil i m uram pentru ceea ce fcusem. ns, ntr-un fel, osp ul fusese divin, nct cerea aceast ispire, aceast purificare.

Ceilal i Armand, Marius, to i tovarii mei nemuritori, aman i, prieteni sau dumani m blestemau ntruna fiindc nu m ocupam de "resturi". Ei bine, de ast dat Lestat avea s se comporte ca un vampir cuminte, fcnd cur enie. Ajunsesem aproape de Greenwich Village cnd am gsit un al treilea loc potrivit, un depozit enorm, aparent abandonat, al crui etaj superior avea pardoseala plin de cioburi, provenite de la geamurile sparte. nuntru era plin de tot felul de deeuri, acumulate n grmezi uriae. Am sim it mirosul de carne putrezit. Cineva murise aici n urm cu cteva sptmni. Doar frigul mpiedicase mirosul s rzbat. Sau, la fel de posibil, nimnui nu-i psa de duhoare. Am naintat n ncperea ca o peter . Mirosea a motorin, a metal, a crmid ud. Un munte de gunoi ct o piramid mortuar se nl a n centrul halei. Un camion fusese parcat la o distan periculos de mic de acesta. Motorul era cald nc, dar nu se vedea nici ipenie de om. n cea mai mare dintre grmezi putrezeau mai multe cadavre, am distins dup miros cel pu in trei. Poate erau mai multe. Mirosul m ngre oa la culme, aa c n-am mai stat pe gnduri. "E-n regul, prietene, te-am adus ntr-un cimitir", am mormit. Am nghesuit sacul ct am putut de adnc, printre sticlele sparte, fiile de carton ondulat, fructele strivite, buc ile de lemn i celelalte componente ale unui gunoi eterogen, fiind la un pas de a provoca o avalan. Dup cteva alunecri i tasri, piramida s-a linitit, recptndu-i forma ini ial. Singurele zgomote erau cele produse de obolani. O sticl de bere s-a rostogolit mai ncolo, la c iva pai de monumentul funerar, i a rmas locului, izolat i lucitoare. O vreme, am studiat camionul. Era un hrb anonim,

avnd motorul cald i purtnd nc urmele mirosului ocupan ilor si. De ce mi-ar fi psat ce cutau acetia aici? Cert este c nu ptrunseser pentru prima oar prin por ile masive de metal, parcnd lng mormanul cu putreziciuni, ignorndu-l ori, poate, mbog indu-l periodic. Ba nu, mai degrab l ignorau. Cine-ar parca lng victimele propriilor crime? n metropolele dense ale vremurilor moderne, paradisuri ale criminalit ii New York, Tokyo sau Hong Kong ntlnisem cele mai ciudate activit i ale muritorilor. Criminalitatea societ ii, prin multiplele-i fa ete, ajunsese s m fascineze. Aa ajunsesem s-l descopr i pe el. Pe Roger. Adio, Roger. Am ieit. Ninsoarea ncetase. Peisajul ce m nconjura era dezolant, trist. O saltea desfundat zcea lng peretele halei, acoperit de zpad. Felinarele aveau becurile sparte. Nu eram sigur unde anume m aflam. Am pornit ctre rm, ctre captul insulei, i-am descoperit una dintre acele biserici vechi, construite n vremea cnd Manhattan-ul era stpnit de olandezi. Un grdule de scnduri mprejmuia un mic cimitir n care pietrele de mormnt purtau date incredibile: 1704 ori chiar 1692. Era o cldire superb n stil gotic, o Catedral St. Patrick n miniatur, poate chiar mai complex din punct de vedere arhitectonic, mai plin de mister, o privelite binevenit prin grija pentru detaliu ce vdea bun organizare i credin e nestrmutate n pustietatea pgn a marelui ora. M-am aezat pe treptele bisericii, admirnd curburile line ale arcadelor ntrerupte, dorindu-mi s m topesc n ntunecimea ce nvluia pietrele sfinte. Nu sim eam nicieri n preajm prezen a Hitaului. Faptele mele din aceast noapte nu provocaser nici o

descindere de pe vreun alt trm. Nu auzisem nspimnttorul zgomot de pai. Uriaa statuie de granit fusese nensufle it, m speriasem degeaba. Actele lui Roger se aflau nc n buzunarul meu. Fcnd ceea ce fcusem, i oferisem Dorei cteva sptmni, poate chiar luni, de linite, nainte ca odihna min ii s-i fie tulburat de dispari ia tatlui ei. Iar detaliile nu aveau s-i fie cunoscute niciodat. Cu asta, aventura mea se sfrise. M sim eam bine, mult mai bine dect atunci cnd discutasem cu David. Hotrrea de a m ntoarce i de a privi n ochi monstruoasa statuie fusese cea mai n eleapt. M deranja doar mirosul lui Roger, de care nu reueam s scap. Roger. Cnd ncetasem s-l numesc, simplu, "victima mea"? Acum, gndindu-m la el, l numeam Roger. Sfrisem oare prin a m ndrgosti de el? Dora era cea care-i spunea Roger sau "tat", Roge ori "tticul". "Iubito, sunt Roge, i spunea el la telefon, sunnd de la Istanbul. N-ai vrea s ne ntlnim n Florida, mcar pentru vreo cteva zile? Trebuie s stm de vorb..." Am scos actele false din buzunar. Vntul btea aspru, dar ncetase s ning, iar zpada acumulat ncepuse s nghe e. Nici un muritor nu s-ar fi aezat aici, n umbra arcadei sparte a unei biserici, pe un frig ca acesta, dar mie mi plcea. Am aruncat o privire n paaportul fals. De fapt, ineam n mn un set complet de documente de identitate false, dintre care unele nici nu tiam la ce foloseau. Paaportul purta o viz egiptean. Cu siguran , fcuse contraband i acolo. Numele ales, Wynken, m-a fcut din nou s zmbesc. Era unul dintre acele nume care i fac s rd pe copii. Wynken, Blinken i Nod... Cum suna poezioara aceea? Nu mi-a fost greu deloc s rup hrtiile n buc ele mici

de tot, crora le-am dat drumul n vnt. Ca o ploaie de confetti, ca un gheizer de cenu, s-au rspndit n toate direc iile pe deasupra pietrelor de mormnt, de parc identitatea lui ar fi fost ars ntr-un crematoriu, n semn de ultim omagiu. M sim eam obosit, stul de snge, satisfcut i ni el stnjenit de spaima cu care m destinuisem lui David. Pe drept cuvnt, David m crezuse nebun. Dar, la urma urmei, ce reuisem s dovedesc? Nimic mai mult dect c Hitaul care m urmrea nu ncerca s-l protejeze pe Roger, victima mea, sau, poate, nici mcar nu avusese nimic de-a face cu acesta. Dar oare nu tiusem asta i nainte? Faptul c l ucisesem pe Roger, nepedepsit, nu nsemna c Hitaul plecase. nsemna doar c Hitaul i alegea aa cum voia momentele n care mi se nf ia i c nu avea, se pare, nimic n comun cu ceea ce fcusem. Am privit din nou, cu admira ie, mica biseric. Frumuse ea i complexitatea ei arhitectonic ar fi putut prea nelalocul lor, n contextul celorlalte cldiri din Manhattan. Dar nimic n acest ora straniu nu e cu adevrat nepotrivit, tocmai din cauza amestecului pregnant dintre gotic i modern, pe care l po i ntlni la tot pasul. O plcu aflat n apropiere i informa pe trectori c se aflau pe Wall Street. Aadar, aici ncepea faimoasa strad a marilor afaceri? M-am rezemat de treptele de piatr i am nchis ochii. Aveam s stau de vorb cu David n noaptea ce avea s urmeze. Ce se va ntmpla pe mai departe cu Dora? Dormea i acum, ca un nger, n hotelul de peste drum de catedral? O s mi-o iert vreodat, dac a fi cutezat s o pndesc n tain, netiut, pentru ultima oar, nainte de a considera ncheiat ntreaga aventur? Nu, se sfrise. Era de preferat s o dau uitrii pe fat, s uit silueta fragil ce nainta cu lanterna n mn pe coridoarele pustii,

cu tavan nalt, ale vechii mnstiri din New Orleans. S-o dau uitrii pe curajoasa Dora. Nu semna deloc cu ultima muritoare de care m ndrgostisem. Nu, trebuia s uit de ea. Uit de ea, Lestat, m auzi? Lumea e plin de victime poten iale, dac reueti s priveti oamenii din perspectiva cursului ntregii lor vie i, a ambian ei unei existen e, a personalit ii lor depline, ca s zic aa. Poate c mine m voi ntoarce la Miami, dac voi reui s-l conving pe David s m nso easc. Mine vom reui s stm de vorb pe ndelete. Desigur, s-ar putea s se nfurie c, dei l trimisesem s gseasc un refugiu pentru noi n Turnul Olimpic, eram acum gata s las totul balt i s m ndrept spre sud. Dar, poate c nu vom porni ntr-acolo. Mi-am dat seama c, dac n acea clip a fi auzit paii, dac a fi sim it prezen a Hitaului, n noaptea urmtoare m-a fi aflat, tremurnd, n bra ele lui David. Hitaului nu-i psa ncotro m ndreptam. Iar Hitaul era cum nu se poate mai real. Aripi negre, senza ia unei acumulri de ntuneric, fumul gros i lumina orbitoare. Nu te mai gndi la asta. Nu i-au ajuns attea gnduri sinistre, ntr-o singur noapte? Cnd aveam s mai ntlnesc un alt muritor asemeni lui Roger? Cnd aveam s mai dau peste o strlucire ca a sa? Ah, ticlosul, ndrznise s-mi vorbeasc tocmai atunci, n timp ce savuram uvoiul de snge, rupnd vraja! ndrznise s-mi vorbeasc! Iar apoi, printr-un ultim efort telepatic, fcuse ca statuia s-mi par vie. La naiba! Am cltinat din cap. Oare nu eu nsumi declanasem toate astea? Procedasem oare diferit fa de alte d i? Urmrindu-l vreme de luni ntregi, ajunsesem oare s-l iubesc n asemenea msur, nct glsuisem eu nsumi, n timp ce-l ucideam, exprimnd astfel, din devotament, dezaprobarea incontient a faptelor pe care le comiteam?

Nu. M mul umisem s beau i s-l iubesc astfel, absorbindu-l n mine. Roger, n mine... O main s-a ivit lent din ntuneric, oprind n dreptul meu. Erau nite muritori care voiau s tie dac nu cumva aveam nevoie de adpost. Am cltinat din cap, m-am ntors, am traversat micul cimitir, clcnd peste morminte, i-am prsit zona, ieind spre Greenwich Village, cu micri att de iu i, nct, probabil, muritorii nici nu apucaser s m vad plecnd. Imagina i-v! Le e dat s vad un tnr blond, nvemntat ntr-un costum elegant la dou rnduri i avnd la gt o earf, aezat pe treptele unei biserici. Apoi, dintr-o dat, silueta lui dispare fr urm. Am izbucnit n rs, ncntat de ecoul pe care-l strneau hohotele mele de rs ntre zidurile de crmid. Acum auzeam muzic i zvon de glasuri omeneti, treceam printre oameni plimbndu-se bra la bra , sim eam mirosuri apetisante de mncare. Era plin de tineri n jur, tineri sntoi, crora iarna plin de amrciune li se prea amuzant. Frigul ncepuse s m plictiseasc. l resim eam acut, cu o percep ie aproape uman. mi doream s intru undeva, la cldur.

3 AM FCUT doar c iva pai, pn cnd am dat de o u batant, am mpins-o i am ptruns n holul unui local, un restaurant mi se pare. M-am aezat la bar. Era exact aa cum mi dorisem: o sal ntunecat pe jumtate goal, o atmosfer nclzit, sticle lucind dincolo de tejgheaua circular din centrul ncperii i o larm reconfortant rzbtnd de dincolo de uile deschise ale buctriei.

Mi-am rezemat coatele de tejgheaua barului, cu clciele ag ate de rama de alam care i ddea ocol. Am rmas tcut, pe scaunul nalt, tremurnd nc de frig, ascultnd sporovielile lipsite de sens ale muteriilor, inevitabilele tmpenii i grosolnii ce pot fi mereu auzite ntr-un bar. Stteam cu capul plecat, mi lipseau ochelarii la naiba, mi pierdusem ochelarii viole i! i m gndeam c locul sta mi plcea, era drgu i ntunecat, bezna se insinua pretutindeni, sugernd o lentoare plcut, potrivit cu ora trzie. M aflam oare ntr-un soi de club? Nu tiam i nici nu-mi psa. Ceva de but, domnule? Barmanul avea o mutr lene i arogant. Am cerut o ap mineral. De ndat ce barmanul mi-a aezat paharul n fa , mi-am nmuiat degetele n el i mi le-am limpezit. Individul se ndeprtase deja, dar m ndoiesc c i-ar fi psat de ceea ce fceam, chiar de-a fi nceput s botez bebelui cu apa lui mineral. Ceilal i clien i erau rspndi i pe la mesele abia vizibile n penumbr. La o mas dintr-un cotlon ndeprtat, o femeie plngea, n vreme ce un brbat i spunea pe un ton aspru c se fcea de rs, c toat lumea se uita numai la ea. N-avea dreptate. Nimnui nu-i psa, nici ct negru sub unghie. Mi-am ters gura cu un erve el muiat n pahar, apoi am mpins ntr-o parte paharul cu apa murdar i am mai cerut nc unul. Indolent, barmanul mi-a satisfcut cererea i s-a ndeprtat din nou. Tnr, lipsit de personalitate i de ambi ii. Am auzit un chicotit n apropiere... Fusese brbatul din dreapta mea, aezat la dou scaune distan . l remarcasem n treact la intrare, era tnr i lipsit de miros. Da, nu-i sim eam deloc mirosul, orict mi-a fi ncordat sim urile, iar asta mi se prea din cale-afar de

straniu. Plictisit, m-am ntors i l-am privit. Ai de gnd s-o iei din nou la sntoasa? mi-a optit. Era victima mea. Era Roger, aezat la dou scaune distan , privindu-m calm. Nu era rnit, strivit sau mort. Era teafr, minile i capul erau la locul lor. Nu era acolo cu adevrat. Prea doar c e acolo, n carne i oase, zmbind tcut, amuzat de groaza care mi se citea pe chip. Ce s-a ntmplat, Lestat? m-a ntrebat, cu glasul pe care ajunsesem s-l ndrgesc, n cele ase luni de cnd l tot auzeam. n toate aceste veacuri, nu s-a ntors nimeni s te bntuie, dup ce l-ai ucis? N-am rspuns. Nu era acolo cu adevrat. Nu, nu era acolo. Era o prezen material, dar materialul din care era alctuit era altul dect cel al lumii nconjurtoare. Cuvintele lui David. O estur diferit. Am ncremenit. Ba nu, eram mpietrit, plin de furie i nencredere. S-a ridicat i a venit mai aproape, aezndu-se pe scaunul de lng mine. Cu fiecare clip ce trecea, prezen a lui devenea tot mai concret. Acum auzeam i sunetul pe care l emitea, un sunet viu, dar nu era rsuflarea unei fiin e omeneti. Peste cteva clipe, voi fi ndeajuns de puternic pentru a comanda o igar i un pahar de vin, a rostit el. A bgat mna n buzunarul hainei, una dintre hainele lui preferate, nu cea pe care o purta atunci cnd l ucisesem, ci una pe care o cumprase la Paris. A scos din buzunar bricheta lui dichisit, din aur, i a scprat-o, aprinznd flcruia albastr, foarte periculoas. M-a privit. Prul negru, uor ondulat, i era pieptnat pe spate i ochii i strluceau limpezi. Roger cel chipe. Glasul i era la fel ca atunci cnd era viu. Nici un accent nu-i trda

originile. Se nscuse la New Orleans i cltorise n ntreaga lume. i lipsea morga britanic i lentoarea Sudului. Avea o voce precis, iute. Vorbeam serios, a continuat el. n to i aceti ani, nici mcar una dintre victimele tale nu s-a ntors pentru a- i bntui nop ile? Nu, am rspuns. M uimeti. Chiar nu po i suporta s- i fie fric, nici mcar o clip? Acum prea perfect material. Nu tiu dac i al ii l puteau vedea. N-aveam idee, ns presupuneam c da, era vizibil pentru oricine. Prea un individ ca oricare altul. Cmaa i era ncheiat cu butoni, iar gulerul alb contrasta, la ceaf, cu pletele-i negre. I-am admirat, nc o dat, genele negre, extraordinar de lungi. Barmanul s-a ntors, aducndu-mi nc un pahar cu ap, apoi a plecat fr s-l priveasc. Tot nu puteam fi sigur c ceilal i nu-l vedeau. Putiul era grosolan din fire, i faptul c nu-l bgase n seam pe Roger dovedea, cel mult, c ne aflam la New York, unde o asemenea impolite e era, dac nu fireasc, cel pu in probabil. Cum reueti s faci asta? am vrut s aflu. Aa cum o fac toate fantomele, a rspuns el. Sunt mort. Am murit acum o or i jumtate i trebuie, neaprat, s- i vorbesc! Nu tiu ct voi mai putea rmne aici, cnd va trebui s plec... Dumnezeu tie unde. Dar trebuie s m ascul i. De ce? am ntrebat. Nu fi nesuferit, a optit, prnd jignit. Tu m-ai ucis. Dar tu? C i oameni ai ucis? N-ai ucis-o chiar i pe mama Dorei? S-a ntors vreodat pentru a- i solicita o audien ? Ooh, tiam eu. tiam! s-a vitat el, vizibil tulburat. tii despre Dora! Doamne din ceruri, du-mi sufletul n iad,

dar nu-l lsa s se ating de Dora! Nu fi absurd. N-am s-i fac nici un ru Dorei. Pe tine te voiam. Te-am urmrit n jurul lumii. Dac n-a fi nutrit un respect trector pentru Dora, te-a fi ucis mai de mult. Barmanul a reaprut. Asta a adus pe buzele interlocutorului meu un zmbet extatic. L-a privit n ochi pe tnr. Da, dragul meu, ia s vedem... Va fi ultima mea butur, dac nu m nel, s fie whisky. Am crescut n Sud. Ce feluri de whisky ave i? Ba nu, ia stai! Fiule, adu-mi un Southern Comfort. Rsul i era vesel i discret. Barmanul i-a vzut de drum, iar Roger i-a ntors privirea plin de furie spre mine. Ascult-m, orice-ai fi, vampir, diavol ori demon, nu-mi pas. S nu te atingi de fiica mea. N-am de gnd s-i fac vreun ru, n-a face-o niciodat. Vezi- i de drumul tu spre Iad, dac asta te linitete. Noapte bun. Fiu de c ea. Ct crezi c mai aveam de trit? Picturi de sudoare i npdiser fruntea. Prul i flutura n curentul ce se strnise n ncpere. Nu m intereseaz! i-am rspuns. Ai fost un osp ce-a meritat atta ateptare. Eti mndru de tine, nu-i aa? mi-a aruncat el, pe un ton acid. Sunt convins ns c nu eti chiar att de superficial precum vrei s pari. Zu? Aa crezi? Pune-m la ncercare. S-ar putea s descoperi c nu sunt dect "un sunet de tinichele". Expresia mea l-a pus pe gnduri. Eu nsumi eram uimit. De unde-mi apruser n minte aceste cuvinte? Cum de le rostisem cu atta uurin ? Nu obinuiam s folosesc asemenea metafore. El percepea ndoielile ce m mcinau, mi sim ea

nelinitea. Cum m ghicise? Plisem uor, ca un muritor de rnd, sau afiam o expresie confuz? Barmanul i-a adus butura cerut. Cu bgare de seam, i-a aezat degetele n jurul paharului, ncercnd s-l ridice. A reuit s-l duc la buze i a gustat. Era uimit i recunosctor i, dintr-o dat, cuprins de o asemenea spaim, nct a fost ct pe-aici s se dezintegreze, ca un fum. Iluzia se risipise aproape cu totul. S-a inut ns tare pe pozi ii. Era, n toate, persoana pe care de-abia o ucisesem, o ciopr isem i o ngropasem n trei locuri diferite din Manhattan. Privindu-l, am fost cuprins de grea . Mi-am dat seama c numai un singur lucru m mpiedica s cad prad panicii. Ce anume spusese David odinioar, cnd nc mai era un muritor, despre discu iile pe care le purta cu mine? C n-ar putea ucide un vampir, cci un vampir i-ar putea vorbi de dincolo de moarte. Iar fantoma aceasta blestemat mi vorbea. Trebuie s- i vorbesc despre Dora, a spus el. i-am spus c n-a putea s-i fac vreodat ru, ei sau oricui altcuiva care i-ar semna, m-am rstit. Uite ce e, spune-mi ce cau i aici?! Cnd ai aprut, habar n-aveai c tiu de existen a Dorei. Tot despre Dora voiai s-mi vorbeti? Ct profunzime! Am fost ucis de o fiin foarte profund, ce noroc pe mine, m-a ucis cineva care a tiut s-mi aprecieze moartea la justa-i valoare! A sorbit din butura cu arom dulceag. Era butura preferat a lui Janis Joplin, tiai? a spus el, referindu-se la cntrea a mea preferat. Uite, nu-mi pas, ascult-m mcar din curiozitate. Dar ascult-m. Las-m s- i vorbesc despre mine i despre Dora. Vreau s tii cine-am fost cu adevrat, s nu m judeci dup aparen e. A vrea s i por i de grij Dorei. i ar mai fi ceva, la mine acas, ceva ce-a vrea s... Giulgiul nrmat al Veronici?

Nu, acela e un rahat. tiu, e vechi de patru secole, dar, dac ai destui bani, e o banalitate. Ai aruncat o privire n jur, nu-i aa? De ce voiai s-i dai Dorei giulgiul? am ntrebat. Asta l-a fcut s redevin sobru. Ne-ai ascultat discu iile? De nenumrate ori. Fcea presupuneri, cntrea cele auzite. Prea, de-acum, un interlocutor rezonabil. Chipul lui asiatic exprima o sinceritate deplin, dublat de ngrijorare. Spuneai c ai vrea "s-i port de grij Dorei"? Asta-mi cereai s fac? S-i port de grij? Zu c-i o propunere ciudat! i de ce ii cu tot dinadinsul s-mi spui povestea vie ii tale? Dac te crezi la judecata de apoi i vrei s- i spovedeti pcatele, s tii c nu te-ai adresat celui n drept s te asculte. Nu-mi pas cum ai ajuns ce ai ajuns. Lucrurile din apartamentul tu? De ce i-ar psa unei fantome de ceea ce las n urm? Nu eram tocmai sincer n ceea ce-i spuneam. Exageram cu sarcasmul meu, iar el tia asta. Binen eles c-i psa de ceea ce avea s se ntmple cu comorile pe care le adunase. Cea care l readusese de dincolo de moarte fusese ns Dora. Prul i era acum i mai negru, iar estura hainei cptase parc mai mult consisten . Distingeam amestecul de camir i mtase al fibrei. I-am remarcat unghiile fine, manichiura profesionist executat. Erau minile pe care le ndesasem ntr-un morman de gunoi ceva mai devreme. Nici unul dintre aceste detalii nu fusese vizibil adineauri. Iisuse! am exclamat n oapt. Eti chiar mai speriat dect mine, a rs el. Unde te afli acum? Cum adic? s-a mirat el. Sunt aezat lng tine, ne

aflm ntr-un bar din Village. Cum adic, unde m aflu? Dac te referi cumva la trupul meu, tim amndoi unde l-ai dosit, dup ce l-ai fcut buc ele. De-aceea m urmreti? Nicidecum. Pu in mi pas ce s-a ntmplat cu trupul meu. Nu mi-a mai psat de el din clipa n care l-am prsit. tii prea bine! Nu, nu, vreau s tiu pe ce trm te afli acum, cum e acolo, unde anume eti, ce-ai vzut cnd ai ajuns acolo... A cltinat din cap, afind un zmbet trist. Cunoti rspunsul la aceste ntrebri. Nu tiu unde m aflu. tiu ns c m ateapt ceva, sunt sigur de asta. M ateapt ceva. Poate c am s m risipesc, pur i simplu, n bezn. Mai degrab, ns, a spune c m ateapt cineva, i tiu c nu va atepta la nesfrit. Dar nu tiu de unde anume tiu toate astea. De asemenea, nu tiu de ce mi-a fost ngduit s ajung la tine acum. E vorba fie de pur voin , voin a mea adic, fie de o potrivire de moment... Nu tiu! Am venit ns dup tine. Te-am urmrit cnd ai fugit din apartament i pn cnd te-ai ntors, te-am vegheat n timp ce te descotoroseai de cadavrul meu, apoi am venit aici, cu gnd s stau de vorb cu tine. Sim i c te ateapt cineva, am optit, repetnd cu groaz cuvintele lui. Dar, dac, dup ce vom sta de vorb, nu te vei risipi n neant, unde anume te vei duce? A cltinat din cap i a privit la sticlele nirate dincolo de tejghea, la revrsarea lor de lumin i etichete multicolore. nceteaz cu ntrebrile, a rostit el, tios. Taci odat! Am tresrit. "Taci odat!" mi poruncea s tac. Nu-i pot purta de grij fiicei tale, am spus. Cum adic? M-a privit furios, a sorbit ultimele picturi de whisky din pahar i i-a fcut semn barmanului s-i mai aduc unul.

Ai de gnd s te mbe i? m-am interesat. Nu cred c-a putea. Trebuie s ai grij de ea. Totul va iei la iveal, nu- i dai seama? Am dumani care ar ucide-o, pentru simplul motiv c e fiica mea. Habar n-ai ct de precaut m-am strduit s fiu i nu tii ct e de nesbuit, ct credin are n pronia cereasc. i-apoi, mai sunt i copoii guvernului, care vor pune mna pe lucrurile mele, pe relicve, pe cr i! Eram fascinat. Pentru o clip, uitasem c stteam de vorb cu o fantom. Dintr-o privire, nici n-a fi putut spune care era diferen a. Dar era lipsit de miros, iar zgomotul uor al procesului vie ii care mi parvenea dinspre el n-avea prea mult de-a face cu o activitate real a inimii sau plmnilor. E-n regul, am s fiu sincer, mi-a spus. Mi-e team pentru ea. Trebuie s scape de faima mea. Trebuie s treac o vreme pn cnd dumanii mei o vor da uitrii. Cei mai mul i nu tiu de existen a ei. Dar s-ar putea s afle. Cineva ar putea s-i dea de urm, aa cum i tu ai reuit s o gseti. Nu e neaprat nevoie. Eu nu sunt o fiin uman. Trebuie s veghezi asupra ei. Nu pot s-o fac i nu o voi face. Lestat, de ce nu vrei s m ascul i? Pentru c nu vreau. Vreau s pleci. tiu c asta vrei. Uite ce e, n-am vrut s te ucid, a fost o greeal, mi pare ru, ar fi trebuit s aleg pe altcineva... Minile mi tremurau. Ct de fascinante aveau s-mi par toate acestea mai trziu, cnd aveam s le rememorez! i totui, acum l imploram pe Dumnezeul tuturor fiin elor: oprete-l, f-l s nceteze, f ca toate astea s se termine odat. tii unde m-am nscut, nu-i aa? m-a ntrebat.

Cunoti blocul acela din St. Charles, lng Jackson? Am ncuviin at Pensiunea? am pufnit Te rog, nu-mi istorisi povestea vie ii tale. N-are nici un rost, oricum s-a terminat Ai avut posibilitatea s o aterni pe hrtie ct mai erai nc n via , la fel ca oricine altcineva. La ce mi-ar folosi, dac a cunoate-o? Vreau s- i atrag aten ia asupra lucrurilor care conteaz. Privete-m! Uit-te la mine, te rog, ncearc s m n elegi, s m iubeti i s o iubeti pe Dora, n locul meu! Te implor. Nu era nevoie s-i privesc chipul pentru a n elege teribila-i suferin , acest strigt de ajutor ce-mi era adresat. Exist vreo alt suferin mai mare pe care ne e dat s-o ndurm dect aceea de a asista la suferin a copilului nostru? A celor iubi i? A celor ce ne sunt apropia i? Dora, micu a Dora, naintnd curajoas prin noaptea mnstirii celei vechi. Dora, pe ecranul televizorului, cu bra ele deschise, cntnd. Am nghi it n sec. Habar n-am cum am reac ionat. M-am cutremurat, poate. Vreme de o clip, n-am fost n stare s-mi limpezesc gndurile, dar nu era nimic supranatural la mijloc, ci doar o enorm jale i contientizarea faptului c el era acolo, palpabil, vizibil, ateptnd ceva de la mine. Trecuse pragul cel mare, supravie uise ndeajuns n acest nveli efemer pentru a-mi smulge o promisiune. ii la mine, a optit el. Prea linitit i intrigat n acelai timp. Era ceva dincolo de mul umire. Patima, am murmurat. Patima ta a fost cea care m-a fermecat. Da, tiu, i sunt mgulit. N-am fost clcat de vreun camion sau mpucat de vreun uciga pltit. Tu m-ai ucis!

Tu, iar tu eti, cu siguran , unul din cei mai buni dintre ei. Care ei? Stirpea ta, oricum s-ar numi ea. Nu eti uman. i totui, eti. Mi-ai supt sngele din trup, l-ai absorbit n sngele tu. Chiar acum, trupul tu se hrnete cu el. Sunt convins c nu eti singurul. i-a ntors privirea. Vampiri, a rostit el. Cnd eram copil, am vzut strigoi n casa noastr din New Orleans. Toat lumea vede strigoi n New Orleans. A rs fr s fi avut inten ia, un rs discret, tcut. tiu. Dar eu i-am vzut cu adevrat, i nu numai acolo. N-am crezut ns niciodat n Dumnezeu sau Diavol, n ngeri, vampiri, vrcolaci sau alte asemenea lucruri. N-am crezut n soart ori n schimbrile ce-ar putea afecta ritmul aparent haotic ce guverneaz universul. Dar acum crezi n Dumnezeu? Nu. Am bnuiala c voi exista atta vreme ct mi va fi cu putin n aceast form asemeni fantomelor pe care mi-a fost dat s le vd dup care voi ncepe s plesc. M voi stinge, ca o lumin. Asta m ateapt: uitarea. N-o spun din convingere. Pur i simplu, simt asta, fiindc mintea mea sau ce-a mai rmas din ea, ceea ce m ine nc legat de pmnt, refuz s accepte altceva. Tu ce prere ai? Ambele variante m nspimnt. Doar n-aveam s-i spun i despre Hita. Nu aveam s-l ntreb despre statuie. tiam acum c nu contribuise cu nimic la nsufle irea statuii. n clipa aceea, el era mort, i prsise deja trupul. Te nspimnt? a ntrebat el, respectuos. Ei bine, nu ie i se ntmpl toate astea. Tu eti cel care provoci moartea celorlal i. S- i vorbesc despre Dora. E frumoas. Voi ncerca... Voi ncerca s i port de

grij. Nu. Are nevoie de ceva mai mult de la tine. Are nevoie de un miracol. Un miracol? Uite ce e, eti viu, orice-ai fi, dar nu eti uman. Po i nfptui un miracol, nu-i aa? Po i face asta pentru Dora, ar fi o nimica toat pentru o creatur cu puterile tale! Te referi la un simulacru de miracol de ordin religios? La ce altceva? Nu va salva niciodat lumea fr ajutorul unui miracol, i ea tie asta. Tu ai putea s-l nfptuieti! Ai rmas pe pmnt ca s m bntui, ai venit aici doar pentru a-mi face propunerea asta meschin? m-am nfuriat. Eti incorigibil. Chiar mort, rmi un antajist i un criminal. i dai seama ce-mi ceri? Vrei s pun n scen un spectacol, de dragul Dorei? Crezi c Dora ar fi de acord cu una ca asta? Categoric, l luasem prin surprindere, retezndu-i tot elanul. Insulta era prea mare. A aezat paharul pe tejghea i a rmas locului, calm, scrutnd, n aparen , barul. Avea o nf iare demn i prea cu cel pu in zece ani mai tnr dect fusese n momentul n care l ucisesem. M ndoiesc c ar exista cineva dispus s se rentoarc n lumea asta, ca o fantom, altfel dect cu o nf iare frumoas. Era un lucru firesc. Am sim it cum, inevitabil, fascina ia mea fa de el, victima mea, devenea mai profund. Monsieur, sngele tu curge n vinele mele! S-a ntors din nou spre mine. Ai dreptate, a optit el, plin de amrciune. Ai perfect dreptate. Nu pot s nchei un trg cu tine pentru a nfptui false miracole. Ar fi monstruos, iar ea m-ar ur pentru asta. Acum vorbeti ca un pocit, am spus. A rs nc o dat, re inut. Apoi, redevenit serios, a rostit

plin de emo ie: Lestat, trebuie s ai grij de ea... mcar o vreme. Vznd c nu-i rspundeam, a reluat: Mcar un timp, pn cnd reporterii se vor potoli, iar groaza celor ntmplate se va risipi. Pn cnd credin a nu-i va mai fi pus la ncercare, iar ea va redeveni Dora cea adevrat i se va putea ntoarce la via a ei. Nu merit s sufere din cauza mea, Lestat, n-ar fi cinstit. Cinstit? Spune-mi pe nume, mi-a cerut el. Privete-m. L-am privit, chipul i era marcat de suferin . Era copleit de durere. Nu tiusem c un chip uman poate exprima atta suferin . Acum tiu. M cheam Roger, a spus. Acum prea i mai tnr dect nainte, de parc ar fi cltorit napoi n timp, n mintea sa sau, poate, ar fi redevenit inocent. De parc mor ii, atunci cnd mai bntuie o vreme pmntul, dup moarte, ar cpta dreptul de a-i reaminti inocen a pierdut. i tiu numele, i-am rspuns. tiu totul despre tine, Roger. Roger Strigoiul. tiu c nu l-ai lsat pe Btrnul Cpitan s te ating. I-ai ngduit doar s te adore, s- i dea o educa ie, s te duc pretutindeni i s- i cumpere lucruri frumoase. Dar n-ai avut nici mcar bunul-sim de a te culca cu el, mcar o dat. i spuneam toate aceste lucruri pe care le aflasem n timp ce-i sorbeam sngele, dar nu era nici un pic de rutate n spusele mele. i vorbeam, uimit de rutatea de care suntem n stare uneori, de minciunile pe care tim s le nscocim. O vreme, a tcut. Era copleit. Suferin a lui m orbea i m sim eam cuprins de amrciune i de o groaz profund, oribil, de tot ceea ce i fcusem, lui i altora, tuturor creaturilor vii pe

care le ucisesem naintea lui. Groaz. Care era mesajul pe care ncerca s ni-l transmit Dora? Cum puteam s ne gsim mntuirea? Era oare acelai vechi refren, al adora iei? M observa atent. Era tnr, hotrt, o imita ie magnific a vie ii. Roger. E-n regul, a glsuit, ntr-un trziu, cu blnde e i rbdare n intona ie. Ai dreptate, nu m-am culcat cu Btrnul Cpitan, dar el nu i-a dorit niciodat asta, cu adevrat. Vezi tu, n-a fost niciodat aa, era mult prea btrn. Nu tii cum s-au ntmplat lucrurile n realitate. S-ar putea s ai idee despre vina pe care am resim it-o. Dar nu tii ct am regretat mai trziu c nu am fcut-o, c n-am fcut mcar att pentru Btrnul Cpitan. Nu asta m-a condus ns pe ci greite. Nu decep ia sau furia, sau orice altceva i nchipui c m-au fcut s devin ceea ce am fost. mi plceau lucrurile pe care mi le arta. M iubea. A trit cu vreo doi, poate chiar trei ani mai mult, fiindc m-a cunoscut. L-am iubit la fel de mult pe Wynken de Wilde. Poate c totul ar fi putut avea un alt sfrit. Am fost la cptiul Btrnului Cpitan cnd a murit. Nu l-am prsit nici mcar o clip. tiu s fiu credincios atunci cnd cei pe care-i iubesc au nevoie de mine. Da, aa ai fost i cu fosta ta nevast, cu Terry, nu-i aa? Era o cruzime din partea mea, dar vorbisem fr s gndesc, revznd n minte chipul ei, atunci cnd o mpucase. Iart-m, n-am vrut s spun asta, m-am grbit s adaug. Dar cine Dumnezeu e Wynken de Wilde? M sim eam mizerabil. Doamne, tu ai venit s m bntui, am rostit. Iar eu m simt att de la, Doamne, att de la! De ce ai rostit acel nume straniu? Nici mcar nu vreau s tiu. Nu, nu-mi spune... Mi-a fost de-ajuns. Am s plec. N-ai dect s bntui barul acesta pn la judecata de apoi, nu-mi pas. Gsete- i un individ decent care s te asculte.

Ascult-m, m-a implorat el. ii la mine. M-ai ales dintre at ia... Las-m s- i spun tot ce n-ai apucat s afli. ntr-un fel sau altul, voi avea grij de Dora, voi gsi o cale s o ajut, s fac ceva. Voi avea grij de relicve, le voi scoate de acolo, le voi duce ntr-un loc sigur i am s le pstrez pentru Dora, pn cnd va sim i c le poate accepta. Da!? Iar acum, las-m s plec. Nu te re in, a rspuns el. Da, l iubeam. Voiam s-l privesc, voiam ca el s-mi spun totul, pn la ultimul amnunt! Am ntins mna i am atins-o pe a sa. Nu era viu, nu era carne omeneasc. Dar era plin de vitalitate. Era fierbinte i m excita. El s-a mul umit s zmbeasc. A ntins mna dreapt, mi-a apucat ncheietura i m-a tras mai aproape. i sim eam prul atingndu-mi fruntea, mngindu-mi pielea, o mngiere abia perceptibil. Ochii lui negri erau a inti i ntr-ai mei. Ascult-m, a repetat el, i i-am sim it rsuflarea lipsit de miros. Da, am s te ascult... A nceput s povesteasc pe un ton sczut, grbit. A nceput s-mi spun povestea.

4 E IMPORTANT de tiut c Btrnul Cpitan era un contrabandist, un colec ionar. Am petrecut o seam de ani n preajma lui. Mama m trimisese la Andover, apoi m adusese din nou acas, fiindc nu putea s triasc fr mine. Am urmat coala la iezui i, n-aveam nici un prieten,

nu m sim eam legat de nimeni i de nimic, iar Btrnul Cpitan s-a dovedit a fi omul potrivit. Treaba cu Wynken de Wilde a nceput dup ce l-am cunoscut pe Btrnul Cpitan. Vindea antichit i n Cartierul Francez, lucruri mrunte, ce puteau fi transportate fr mari dificult i. Am s- i spun din capul locului: Wynken de Wilde nu nseamn nimic, absolut nimic, e doar un vis pe care l-am avut odinioar, un plan pervers. Ceea ce vreau s tii este c Wynken de Wilde a fost singura pasiune a vie ii mele cu excep ia Dorei, desigur dar, dac nu- i va psa de el, dup ce voi sfri ce am de spus, nimnui nu-i va mai psa vreodat. Dorei nu-i pas. Ce e cu acest Wynken de Wilde? E ceva legat de art, Binen eles. De frumuse e. Cnd aveam aptesprezece ani, mi-a intrat n cap c voiam s pun bazele unei noi religii, unui nou cult amor liber, d tot ce ai sracilor, nu ridica mna mpotriva aproapelui tu. Cred c- i dai seama, visam la un soi de comunitate Amish mai iubrea . Asta se ntmpla n 1964, epoca copiilor din flori, a marijuanei, vremea cnd la radio nu-l auzeai dect pe Bob Dylan cntnd despre etic i compasiune. mi doream s nfiin ez o nou Fr ie a Vie ii Simple, una care s fie n ton cu valorile sexualit ii moderne. Ai auzit de Fr ie? Da, misticismul popular, n Evul Mediu trziu, care afirma c oricine l poate cunoate pe Dumnezeu. Exact. Ah, nu m ateptam s tii attea. Preo ii i clugrii nu de in monopolul credin ei, cam asta era ideea. Chiar aa. Iar asta a strnit invidie n rndul clerului. Concep ia mea, de tnr exaltat, era ns impregnat de ideile lui Wynken, despre care tiam c fusese influen at de misticismul german i de acele micri populare, de Meister Eckhart i aa mai departe, dei muncise ntr-un

scriptorium i copiase cr i de rugciune dintre cele vechi, pe hrtie pergament. Cr ile lui Wynken erau ntru totul diferite de ale celorlal i copiti. Eram convins c, dac a fi reuit s gsesc toate cr ile lui Wynken, bazele teoretice ale religiei mele ar fi fost justificate. De ce Wynken, ce avea el att de diferit? S- i povestesc n felul meu. Uite cum s-a ntmplat... Pensiunea mamei era dintre cele elegante, n sensul snob al cuvntului. Cunoti genul... Mamei nu-i plcea s-i murdreasc minile, cele trei fete n cas i btrnul servitor negru fceau toat treaba. Btrnii chiriai erau oameni cu stare venituri consistente, limuzine uriae parcate de jur mprejur, trei mese pe zi, covoare roii pretutindeni. Cunoti i tu casa. A fost proiectat de Henry Howard, n stilul victorian trziu. Mama o motenise de la mama ei. O tiu, am vzut-o, te-am vzut parcndu- i maina n fa a ei. A cui e acum? Nu tiu. Am lsat-o s-mi scape, aa cum am lsat attea s-mi scape... ncearc s- i nchipui: e o dup-amiaz ploioas de var, am cincisprezece ani i m plictisesc. Btrnul Cpitan m invit nuntru n apartamentul lui, a nchiriat cele dou saloane de la fa ad i le-a transformat ntr-o ar a minunilor plin de almuri i de alte obiecte de colec ie. Iar acolo, n cel de-al doilea salon, pe o msu ... Da, cred c mi pot nchipui. ... Pe o msu , vd cr ile, cr i medievale! Cr i mici de rugciuni, din Evul Mediu. Firete, sunt n stare s recunosc o carte de rugciune, atunci cnd o vd. n schimb, nu tiu nimic despre codexurile medievale. Cnd eram foarte mic, stteam mereu n altar, mergeam la biseric n fiecare duminic, mpreun cu mama. tiam latina liturgic aa cum se cuvenea. Unde voiam s ajung?

Ei bine, n acel moment, mi dau seama c acele cr i sunt cr i religioase foarte rare, pe care Btrnul Cpitan le va vinde cu siguran . "Ai voie s le atingi, dac eti foarte atent", mi spune btrnul. Timp de doi ani, m-a lsat s vin la el i s-i ascult vechile discuri cu muzic clasic. n acel moment, ncepusem s l atrag din punct de vedere sexual, dar eu nu tiam asta, i faptul n sine nici nu are relevan , deocamdat, pentru ceea ce vreau s i povestesc. n ziua aceea, btrnul tocmai vorbea la telefon cu cineva despre unul dintre vapoarele aflate n rada portului. Cteva minute mai trziu, am pornit spre chei, ctre vapor. Mergeam adesea n port cu Btrnul Cpitan, urcam la bordul unor vapoare. Habar n-aveam, pe-atunci, de ce mergeam acolo. Acum mi dau seama c nu putea fi vorba dect de contraband, mi amintesc de Btrnul Cpitan, aezat la o mas rotund mpreun cu echipajul erau olandezi din cte-mi aduc aminte ntre timp, un ofi er simpatic, cu un accent pronun at, mi arta sala mainilor, camera hr ilor i cabina de radiocomunica ii. Nu m mai sturam. Iubeam la nebunie vapoarele. Pe-atunci, cheiurile din New Orleans erau animate, pline de mrfuri i obolani. tiu. i mai aminteti de frnghiile acelea lungi care legau vapoarele de chei? Erau prevzute cu scuturi de o el mpotriva obolanilor. Erau nite discuri de o el, bine ascu ite, menite s previn accesul obolanilor la bordul navelor. Mi-aduc aminte. n seara aceea, cnd ne-am ntors acas, n loc s merg la culcare, l-am rugat pe Btrnul Cpitan s m lase s intru la el i s m uit la cr ile acelea. Voiam s arunc i eu o privire, nainte ca el s apuce s le vnd. Mama nu era n hol, aa c am presupus c se culcase deja.

S- i mai spun cte ceva despre mama i despre pensiunea ei. i-am spus c era o cldire elegant, nu-i aa? Cred c i po i imagina mobilierul, o imita ie a renascentismului, piese finisate la strung, genul de mobile care au invadat conacele dup 1880. Da, mi amintesc. Imobilul avea o cas a scrilor superb, treptele erau largi i dominate de o oglind uria Henry Howard trebuie s fi fost tare mndru de minun ia aceea de cas a scrilor. Ei bine, chiar n capul scrilor, n antreu, trona uriaa mas de toalet a mamei mele. Imagineaz- i, sttea n holul principal al cldirii, la masa ei de toalet, i se pieptna ntruna! Numai cnd mi aduc aminte de asta, m apuc durerile de cap. M rog, aa p eam cnd nc mai eram n via ... Era o imagine deplorabil, iar eu tiam asta, dei crescusem vznd-o mereu, zi de zi. Am i acum n fa a ochilor imaginea acelei mese de toalet masive, cu tblia de marmur, cu oglinda ornat de filigrane, n fa a creia o femeie n vrst, cu prul negru, se piaptn. tiam, nc de-atunci, c aa ceva nu avea ce s caute n holul unei cldiri elegante... Dar chiriaii? Nu protestau? am ntrebat Cum s protesteze? Fiecare i avea micile sale secrete ruinoase, iar mama le tia pe toate. To i! Btrnul domn Bridey, cel care locuia n fostul hol al aripii servitorilor, domnioara Stanton cea oarb, care sttea n cmru a cea ntunecat de la etaj! Patru dintre camerele nchiriate fcuser odinioar parte din apartamentele servitorilor. Dezordinea m irit. n jurul meu vei gsi mereu ordine, chiar dac vei avea impresia c, din punct de vedere al cur eniei, sunt mai neglijent. Ai remarcat poate acest lucru n apartamentul n care m-ai ucis... Da, ai dreptate, am observat. Dac ar fi s mai locuiesc acolo... Ah, dar asta n-are

importan . Ceea ce vreau s subliniez este c am crezut mereu n ordine, iar cnd eram tnr visam mereu la o cas ordonat. Mi-a fi dorit s devin sfnt, m rog, un soi de sfnt laic. Dar s revin la cr ile Btrnului Cpitan. Continu. M-am repezit la cr ile de pe msu . Una dintre ele avea chiar i husa original. Eram fermecat de micile ilustra ii. Le-am examinat pe toate n acea noapte, plnuind ca, mai trziu, s le studiez mai n amnunt. Firete, nu eram n stare s citesc latina n care erau scrise. Erau prea dense. Prea multe ntorsturi de penel. Exact! De unde tii att de multe lucruri? M bucur c te pot i eu surprinde, n anumite privin e. Hai, spune mai departe. n sptmna care a urmat, le-am studiat temeinic, una dup alta. Chiuleam mereu de la coal. M plictiseam de moarte la cursuri. Eram primul n clas i mi doream s fac ceva nemaivzut. De exemplu, s comit o nelegiuire ct mai strigtoare la cer. Voiai s fii ori sfnt, ori criminal. Chiar aa, dei tiu c multora li s-ar prea contradictoriu. i totui, exact asta mi doream. Cred c n eleg. Btrnul Cpitan m-a nv at o mul ime de lucruri despre cr ile vechi. Cartea nvelit n hus era purtat la cingtoare. Clugrii purtau mereu asupra lor astfel de cr i. Cea despre care i vorbesc era o carte de rugciuni. Alta, care mi s-a prut grozav, era cea mai groas dintre toate, un evangheliar. Desigur, mai era i o Biblie latin. Btrnul Cpitan mi-a povestit cte ceva despre fiecare dintre ele. Nu tiu de ce, cr ile acelea exercitau asupra mea o

atrac ie inexplicabil. Dintotdeauna mi plcuser lucrurile strlucitoare, vechi i valoroase mcar n aparen . Acum aveam n fa a mea obiecte ce preau a reprezenta o sintez unic, miniatural a tuturor acestor virtu i. Am zmbit. Da, tiu despre ce vorbeti. Am avut i eu astfel de revela ii. Paginile erau decorate cu auriu, cu purpur, cu cifre mici, bogat ornamentate. Am luat o lup i am nceput s le cercetez cu mai mare aten ie. Apoi am mers la vechea bibliotec din Lee Circle i-o mai aminteti? i am citit tot ce am putut gsi despre acest subiect: cr ile medievale i cum erau acestea multiplicate de ctre clugrii benedictini. tiai c Dora locuiete la o veche mnstire? N-a fost construit dup planurile Sfntului Gali, dar constituie echivalentul secolului al nousprezecelea al acestora. Am vzut mnstirea, am vzut unde triete. E curajoas, nici nu-i pas de singurtate i ntuneric. Crede n Providen a Divin pn la idio enie i, dac nu va fi distrus, va reui s devin cu adevrat cineva. Mai vreau de but. Vorbesc prea repede, tiu, dar n-am de ales. I-am fcut semn barmanului s-i aduc de but. Continu, i-am cerut. Ce s-a mai ntmplat i cine e Wynken de Wilde? Wynken de Wilde era autorul a dou dintre acele cr i nepre uite pe care le avea Btrnul Cpitan. Vreme de luni de zile, n-am tiut asta. Examinam cu aten ie ilustra iile i, dup un timp, m-am convins c dou dintre copii fuseser executate de acelai artist. Apoi, dei Btrnul Cpitan insista c nu aveam s gsesc nicieri semntura artistului, am reuit s-i descopr numele, caligrafiat n mai multe locuri, n ambele volume. Dup cum i-am spus,

Btrnul Cpitan fcea nego cu astfel de cr i. Le valorifica prin intermediul unui anticar de pe Royal Street. Am ncuviin at din cap. Ei bine, triam cu spaima c, ntr-o bun zi, avea s sfreasc prin a vinde i acele cr i! Crede-m, nu erau ca toate celelalte. n primul rnd, ilustra iile erau extrem de minu ios executate. Pe una i aceeai pagin, gseai motivul vi ei nflorite, iar din flori, psri desenate sorbeau arome. Petalele acelor flori erau mpodobite cu siluete umane. n al doilea rnd, volumele respective erau culegeri de psalmi. La o examinare superficial, aveai impresia c sunt psalmi obinui i, cum sunt aceia din Biblia canonic... Dar... Dar nu erau. Erau psalmi care nu apreau n nici o Biblie. Mi-am dat seama de asta destul de trziu, comparndu-le cu alte edi ii tiprite din aproximativ aceeai perioad, pe care le gsisem la bibliotec. Aveam de a face cu un fel de oper original. Ct despre ilustra ii, acestea nu reprezentau doar animale minuscule, copaci i fructe, ci i oameni, oameni goi care fceau tot felul de lucruri bizare! Bosch. Exact, la fel cu Grdina deliciilor a lui Bosch, exact acelai gen de ilustra ii paradisiace de o senzualitate extrem! Firete, pe-atunci nc nu vzusem tabloul lui Bosch, cel expus la Prado. Dar era acolo, n miniatur, n ilustra iile cr ilor. Acestea erau pline de siluete minuscule ce-i fceau de cap prin vegeta ia abundent. Btrnul Cpitan le numea "Imagini din Grdina Edenului" i spunea c erau o tem comun la copitii din epoca dinaintea tiparului. Dar chiar att de multe, dou cr i pline numai cu astfel de imagini? Nu, aa ceva era neobinuit Trebuia s ptrund misterul acelor cr i, s cunosc traducerea fiecrui cuvin el.

Apoi Btrnul Cpitan a fcut un gest mai nobil dect fcuse vreodat cineva pentru mine, un gest care ar fi putut face din mine un mare conductor religios, i poate c nu e prea trziu s fac din Dora aa ceva, dei credin a ei e cu totul alta. i-a druit cr ile. Da! Mi-a druit cr ile. Ba chiar mai mult. n vara aceea, m-a purtat prin ntreaga ar, pentru a-mi astmpra dorin a de a studia volume manuscrise. Am fost mpreun la Biblioteca Huntington din Pasadena, apoi la Biblioteca Newbury din Chicago i, n sfrit, la New York. Ar fi vrut s m ia cu el n Anglia, dar mama s-a opus. Am vzut astfel tot felul de cr i medievale i am avut prilejul s constat c ale lui Wynken erau altfel dect celelalte. Cele ale lui Wynken erau blasfemiatoare i profane. Nicieri n bibliotecile vizitate n-am mai gsit volume scrise de Wynken de Wilde, dar numele lui era cunoscut! Cu toate acestea, Btrnul Cpitan mi-a ngduit s pstrez cr ile. Am purces imediat la anevoioasa munc de traductor. Btrnul Cpitan a murit n camera lui cu vedere spre strad, curnd dup ce ncepusem ultimul an de coal. N-am mers la cursuri dect dup nmormntarea lui. Am refuzat s-l prsesc. Am rmas lng el nencetat. La un moment dat, a intrat ntr-o com profund. Dup trei zile, era de nerecunoscut. Ochii i erau mereu deschii, iar gura-i forma un oval deformat, prin care rsuflarea trecea greoaie. Am stat la cptiul lui pn n ultima clip. De fapt, cred c am mai spus asta... Da, te cred. Ei bine, aveam n acel moment aptesprezece ani, mama era foarte bolnav. N-aveam bani pentru a urma colegiul de care vorbeau to i ceilal i colegi de la coala iezuit, viitorii absolven i. n ceea ce m privete, visam la copiii din flori din Haight Ashbury, California, ascultam

cntecele lui Joan Baez i mi doream s ajung la San Francisco, pentru a rspndi mesajul lui Wynken de Wilde, punnd bazele unei noi religii. Reuisem s aflu cte ceva din traducerea operelor lui. n aceast privin m ajutase o vreme un btrn preot iezuit, unul dintre acei strluci i latiniti, care era nevoit s-i petreac jumtate din timp dsclind o hait de bie i neastmpra i. M ajutase cu bucurie la traducere, spernd ntr-un plus de aten ie din partea mea, cci petreceam ore ntregi mpreun. Aadar, erai din nou dispus s te vinzi, dei Btrnul Cpitan nc nu murise? Nu. Nu a fost chiar aa, s nu- i nchipui cine tie ce... M rog. Preotul sta era un celibatar adevrat, irlandez de origine, n ziua de azi nu mai ntlneti astfel de oameni. Cred c nici mcar nu se masturbase vreodat. Pentru el, activitatea sexual nsemna s stea n preajma bie ilor i s rsufle mai greu din cnd n cnd. n ziua de azi, via a religioas nu-i mai atrage pe indivizii robuti, i deplin inhiba i, de acest gen. Un astfel de om n-ar fi fost n stare s se ating de un copil, aa cum n-ar fi fost n stare s urce n altar n timpul slujbei i s nceap s ipe. Nici mcar nu tia c simte ceva pentru tine, nu realiza c i fcea o favoare. Chiar aa. A petrecut ore lungi traducndu-l pe Wynken pentru mine. Datorit lui n-am nnebunit atunci. Trecea mereu s m vad, n vreme ce l vegheam pe Btrnul Cpitan. Dac Btrnul Cpitan ar fi fost catolic, printele Kevin ar fi fost cel care i-ar fi dat ultima mprtanie. ncearc s n elegi, te rog. Nu po i judeca oameni ca Btrnul Cpitan i printele Kevin dup criteriile cu care i judeci pe oamenii de rnd. Tot aa cum nu po i judeca nici un biat cum erai tu...

De vreun an de zile, mama avea un prieten nou, un adevrat dezastru. Era o caricatur de gentleman, unul dintre indivizii care vorbesc surprinztor de cursiv, au ochi strlucitori i sunt putrezi pn n mduva oaselor. Provenea dintr-un mediu dubios. Avea prea multe riduri pe chipul altminteri tnr, chipul lui prea npdit de fisuri. Fuma igri du Maurier i spera s se nsoare cu mama pentru a moteni casa. M urmreti? Desigur. Aadar, dup moartea Btrnului Cpitan, singurul tu sprijin a rmas preotul. Aa e. ncepi s n elegi. mpreun cu printele Kevin, lucram mult acolo, la pensiune. i plcea acolo. Venea cu maina, parca pe Philip Street, ocolea casa i urca la mine. Camera mea era situat la etajul al doilea, la fa ad. Aveam parte de o privelite superb la parzile de Mardi Gras. Am crescut considernd c era normal ca un ora ntreg s o ia razna timp de dou sptmni pe an. Am petrecut acolo una dintre nop ile parzilor, ignornd-o suveran, cum numai localnicii o pot ignora. Odat ce-ai vzut-o... i se prea prea frivol. Ai pus punctul pe i, a spus, i s-a oprit, privind lung la butura ce-i fusese adus. Ce s-a ntmplat? am ntrebat, alarmat de atitudinea lui nelinitit. Roger, privete-m. S nu ncepi s te destrami, continu- i povestea. Ce con ineau traducerile din Wynken? Erau scrieri profane? Roger, vorbete-mi! i-a ntrerupt, n sfrit, nemicarea contemplatoare. A ridicat paharul i a sorbit jumtate din con inut, dintr-o nghi itur. E dezgusttor, i totui, mi place. Southern Comfort a fost prima butur pe care am gustat-o cnd eram puti. M-a privit drept n ochi. Nu m destram, m-a linitit el. Am avut ns senza ia c m aflam din nou acas. tii? Am sim it mirosul

camerelor acelora locuite de oameni n vrst, genul de ncperi n care se moare de btrne e. Era ns att de frumos. Unde rmsesem? Ah, da, era n timpul uneia dintre parzile nocturne, cnd printele Kevin a reuit s descifreze un lucru extraordinar: cele dou cr i fuseser dedicate de Wynken de Wilde lui Blanche de Wilde, stpna inimii lui, care, n mod evident, era so ia fratelui su, Damien. Dedica iile erau disimulate n desenele din primele pagini. Aceast revela ie arunca o cu totul alt lumin asupra psalmilor. Psalmii erau plini de invita ii i sugestii lascive, ba chiar am crezut c ntrevd un anumit cod secret pentru ntlnirile lor clandestine. Iar i iar, descopeream reprezentri ale aceleiai grdini ia aminte, vorbim despre ilustra ii miniaturale... Am vzut multe de acest fel. n micile imagini ale grdinii apreau mereu o siluet a unui brbat gol i cinci siluete feminine, dansnd n jurul unei fntni, ntre zidurile unui castel medieval. La o mrire de numai cinci ori, detaliile se distingeau perfect. Printele Kevin se distra de minune. "Nu m mir c nu gsim nici mcar o scen sfnt ori biblic n versurile acestea, mi spunea, printre hohote de rs. Wynken de Wilde al tu a fost un eretic de mna-nti, fie vrjitor, fie adorator al diavolului! n plus, mai era i ndrgostit de femeia asta, de Blanche." Nu era att ocat, pe ct era de amuzat. "Vezi tu, Roger, mi spunea, dac ai contacta o cas de licita ii i ai vinde cr ile, i-ai putea asigura colarizarea de la un capt la altul fie la Loyola, fie la Tulane. S nici nu te gndeti s le vinzi aici. Ar fi de preferat s ncerci la New York, la Butterfield and Butterfield sau la Sotheby's." n cei doi ani care trecuser, copiase de mn, n englez, aproximativ treizeci i cinci dintre poeme, n cea mai lesnicioas dintre traducerile din latin, cea n proz.

Acum ncepuserm s le aprofundm, urmrind repeti iile i imaginile metaforice. ncetul cu ncetul, o imagine de ansamblu ncepea s se contureze. n primul rnd, ne-am dat seama c existaser mult mai multe cr i de acest fel. Noi le aveam n fa pe prima i a treia. La cea de-a treia, n psalmi nu se mai reflecta simpla adora ie pentru Blanche, comparat mereu cu Fecioara Maria, prin puritate i strlucire, ci regseam rspunsuri la un fel de coresponden , despre ceea ce doamna avea de suportat din partea so ului ei. Era o stratagem ingenioas. Trebuie s citeti i tu cr ile astea. Trebuie s te ntorci n apartamentul unde m-ai ucis i s le iei! Aadar, nu le-ai vndut ca s urmezi Loyola sau Tulane? Binen eles c nu. Wynken, punnd la cale orgii, cu Blanche i cele patru prietene ale ei! Eram fascinat. Wynken era un sfnt pentru mine, n virtutea talentului su, iar sexualitatea era religia mea, fiindc fusese crezul lui Wynken care, n fiecare din pildele lui filozofice, codase plcerile trupului. Cred c i dai seama c, n realitate, nu nutream nici un fel de credin ortodox, n-am crezut niciodat cu adevrat. Eram convins c Biserica Catolic era pe moarte. Ct despre protestantism, l consideram a fi o glum. Au trecut ani buni pn cnd am n eles c demersul protestant era fundamental mistic, c protestan ii intesc spre unitatea cu Dumnezeu pe care o propovduise Meister Eckhart i despre care scrisese i Wynken. Eti destul de generos n ceea ce privete abordarea protestant. i spui c Wynken a scris ntr-adevr despre unitatea cu Dumnezeu? Da, prin unirea cu trupul femeii! Era precaut, dar limpede n fond. "n bra ele tale am cunoscut Treimea mai adevrat dect o pot cunoate oamenii." Cam aa ceva. Da, aceasta era calea cea nou, eram convins de asta.

Pe-atunci ns, protestantismul nsemna pentru mine doar materialism, sterilitate i turiti baptiti care se mbtau pe Bourbon Street fiindc nu ndrzneau s o fac la ei acas. Cnd i-ai schimbat prerile? Acum ncerc s- i redau ideile mele doar n linii mari. Vreau s spun c, la vremea aceea, nu credeam c vreuna dintre religiile Occidentului avea vreo speran . Dora crede i ea cam acelai lucru. Dar la Dora voi reveni ceva mai trziu. Ai terminat traducerile? Da, chiar nainte ca printele Kevin s fi fost transferat. Nu l-am mai revzut de-atunci. Mai trziu, mi-a scris, dar ntre timp fugisem de-acas. Eram la San Francisco. Plecasem fr s capt ncuviin area mamei, cu un autobuz al Companiei Trailways Bus, fiindc drumul era mai ieftin cu c iva cen i dect cu Greyhound. Aveam n buzunar mai pu in de aptezeci i cinci de dolari. Risipisem tot ce-mi rmsese de la Btrnul Cpitan. Iar la moartea lui, rudele lui din Jackson, Mississippi, luaser tot din cas! Absolut tot Dintotdeauna mi nchipuisem c Btrnul Cpitan avea s-mi lase ceva motenire. Dar nu mi-a psat. Cr ile fuseser darul su cel mai mare, la fel ca i cina aceea memorabil de la Monteleone, cnd am comandat gumbo1 i el mi-a dat voie s-mi nmoi grisine n sos, pn ce l-am fcut s arate ca un terci. M nnebuneam dup aa ceva. Ce spuneam? Aha! Mi-am cumprat aadar, un bilet pn n California, i mi-a rmas destul ct s-mi cumpr cte-o plcint i o cafea la fiecare oprire. S-a ntmplat ceva ciudat. La un moment dat mi-am dat seama c nu m mai puteam ntoarce din drum. Trecnd printr-un orel din Texas, mi-am dat seama c, chiar de-a fi vrut, nu mai aveam destui bani pentru a-mi cumpra biletul de
1

Tocan de pui cu bame

ntoarcere. Era miezul nop ii. Cred c eram n El Paso. Oricum, am tiut n acea clip c nu aveam s m mai ntorc. M apropiam ns de San Francisco i de Haight Asbury, unde aveam s pun temeliile unei religii bazate pe nv mintele lui Wynken, propovduind iubirea i unitatea i sus innd c uniunea sexual era unitatea divin cutat. Aveam s le art discipolilor mei cr ile. Acesta mi-era visul, dei, s- i spun drept, nu m ncerca nici un sentiment aparte n privin a lui Dumnezeu. Trei luni mai trziu, aflasem c nobilul meu crez nu era ctui de pu in unic. Oraul era plin de hippio i care credeau n amorul liber i, dei le ineam prietenilor mei lungi conferin e despre Wynken, artndu-le cr ile i recitndu-le psalmii. Acestea sunt cu adevrat a toare, crede-m... mi nchipui. ...ndeletnicirea mea de baz era aceea de manager i ef a trei cntre i de rock care visau s devin celebri, dar erau prea droga i ca s-i in socotelile ori s i adune ncasrile de la intrarea n slile de concert sau n cluburi. Unul dintre ei, cruia i spuneam Blue, cnta bine de tot. Avea o voce de tenor i o gam destul de larg. Forma ia avea un sunet al ei sau, cel pu in, aa ni se prea nou pe atunci. Scrisoarea printelui Kevin mi-a parvenit pe cnd locuiam n podul conacului Spreckles din Buena Vista Park. tii cldirea? Da, cred c o tiu. E un hotel acum, nu-i aa? Exact. Pe vremea aceea era o proprietate privat. Mansarda era o ncpere unic, mare ct o sal de bal, prevzut cu o baie i o buctrioar. Asta se ntmpla cu mult nainte ca imobilul s fi fost restaurat. nchiriasem, aadar, mansarda, iar muzicienii mei repetau acolo, i foloseam n comun baia i buctria. Peste zi, ct vreme ei

dormeau, lungi i pe podele, eu visam la Wynken. M gndeam mereu la el i m ntrebam cum a fi putut s aflu mai multe: cine fusese acest om i ce semnifica ie aveau poemele lui de dragoste? Aveam o mul ime de fantezii pe tema asta. ncerc s-mi amintesc cum arta podul acela. Avea, din cte-mi aduc aminte, ferestre orientate spre trei dintre cele patru puncte cardinale i canapele aezate n fa a fiecreia dintre ele, cu perne moi de catifea uzat. De acolo, puteai vedea n toate direc iile, cu excep ia estului, dac nu m nel, o panoram superb asupra ntregului San Francisco. Stteam ore ntregi pe canapele i sporoviam ntruna. Prietenilor mei le plcea la nebunie s le povestesc despre Wynken. Ne propuseserm s compunem o serie de cntece, pornind de la poemele lui. Dar asta nu s-a mai ntmplat. Erai obsedat. Pe deplin. Lestat, trebuie s te ntorci i s iei cr ile, indiferent ce anume vei crede despre mine atunci cnd voi termina de vorbit. Le vei gsi pe toate, n apartamentul meu. Toate cr ile pe care le-a scris vreodat Wynken. Ob inerea lor a fost elul pe care l-am urmrit n via . Am intrat n afacerile cu droguri pentru a mi le procura. Chiar de-atunci, de cnd locuiam n Haight... ncepusem s- i spun de printele Kevin. Mi-a scris o scrisoare, anun ndu-m c cercetase o serie de manuscrise, ncercnd s dea de urma lui Wynken de Wilde. Aflase astfel c Wynken fusese executat sub acuza ia de conducere a unui cult eretic. Discipolii si fuseser n exclusivitate femei, iar scrierile sale au fost oficial anatemizate de biseric. Printele Kevin mi scria c ntreaga poveste era de domeniul trecutului i m sftuia s vnd cr ile. Avea s-mi scrie, mai pe larg, ceva mai trziu. N-a mai fcut-o. Dou luni mai trziu, mnat de un

impuls de moment, am comis o crim multipl, iar asta mi-a schimbat cursul vie ii. S-a ntmplat din cauza drogurilor pe care le vindeai? Da, oarecum, dei nu de la mine a pornit totul. Blue lucra n stil mult mai mare dect mine. Cra "iarba" cu valizele. Eu lucram doar cu pungu e, cu cantit i mici, tii tu... Ctigam din asta cam tot att ct ctigam cu muzica forma iei mele. Blue ns lucra en-gros, i s-a ntmplat s piard dou kilograme de "marf". N-am aflat niciodat cum s-a ntmplat. Am ajuns la concluzia c i uitase valiza ntr-un taxi, dar n-am tiut niciodat sigur. Pe-atunci, n bran se nvrteau o mul ime de copii tmpi i. Se nghesuiau s intre n "afaceri", fr s-i dea seama c toat marfa venea de la un tip cu adevrat vicios, pentru care a mpuca pe cineva n cap era floare la ureche. Blue era convins c avea s reueasc s scape cu fa a curat, gsind o explica ie plauzibil, cum c-l jupuiser prietenii, sau ceva de genul sta. Cei care l aprovizionau aveau ncredere n el, sus inea Blue, i dduser chiar i un pistol. Arma era ascuns ntr-un sertar din buctrie, i spuseser c s-ar putea s fie nevoit s o foloseasc ntr-o bun zi, dar, desigur, el n-ar fi fcut una ca asta, nici n ruptul capului. Cred c, atunci cnd eti drogat, i nchipui c to i ceilal i sunt droga i la rndul lor. Indivizii tia, spunea el, erau de-ai notri, nu trebuia s ne facem griji, totul fusese aranjat. Curnd, aveam s devenim cu to ii celebri, precum Big Brother, Holding Company i Janis Joplin. Au venit dup el ziua n amiaza mare. Eram doar noi doi acas. El era n sala cea mare de bal, n pragul uii, trgndu-le brbi celor doi. Pe mine n-aveau cum s m vad, eram n buctrie, abia dac i auzeam, citeam din Wynken, mi se pare. Oricum, am reuit s-mi dau seama

despre ce se discuta n camera mare. Cei doi veniser s-l ucid pe Blue. l ame eau ntruna, cu glas sczut, c totul avea s se rezolve, c era destul s-i nso easc i totul avea s se lmureasc, trebuia s plece, nu-i aa, iar Blue trebuia neaprat s-i nso easc. Apoi l-am auzit pe unul dintre ei scrnind: "Hai odat, omule!" i, pentru ntia oar, Blue a ncetat s-i debiteze platitudinile hippiote de genul hai c totul se va aranja, hai c n-am fcut nimic ru i aa mai departe. Brusc, s-a fcut linite i am tiut c vor s-l ia cu ei pe Blue, s-l omoare i s-l fac uitat n vreun gang. Li se ntmplase i altora, citisem destule poveti asemntoare prin ziare. Am sim it cum mi se fcea prul mciuc. Mi-am dat seama c Blue n-avea nici o scpare. N-am stat pe gnduri nici o clip. Am uitat cu totul de pistolul din sertarul din buctrie. Cuprins de un puseu de energie, am nvlit n camer. Cei doi erau mai n vrst, aveau figuri ca de piatr, nu erau hippio i, n-aveau nimic boem. Nu erau nici mcar motocicliti din clanurile ngerilor Mor ii. Erau ucigai, pur i simplu. Amndoi au tresrit vizibil, vznd c n calea planului lor de a-l atrage pe prietenul meu afar apruse un obstacol. M cunoti, cred, i tii c sunt la fel de vanitos precum cred c eti i tu. Eram pe deplin convins c m atepta un destin aparte. Am pornit, tunnd i fulgernd, ctre cei doi, gesticulnd larg, cu pai de uria. n minte aveam un singur lucru: dac Blue poate s moar, pot s mor i eu. Iar atunci nu puteam s cred c mie mi se putea ntmpla una ca asta, pricepi? Cred c da. Am nceput s le vorbesc celor doi foarte repede, folosind cuvinte preten ioase, nirndu-le verzi i uscate, ca un filozof psihedelic. M apropiam de ei n tot acest timp, scuipnd cuvinte din patru silabe i inndu-le

conferin e despre violen , mustrndu-i c-mi tulburaser medita ia, "mie i celorlal i", care eram aduna i n buctrie. Chipurile, "eu i ceilal i" tocmai ineam un curs. Deodat, unul din ei a bgat mna n buzunarul hainei i a scos revolverul. Cred c s-a gndit c are s m sperie. mi aduc aminte perfect. A scos arma i a ndreptat-o spre mine. N-a apucat s m ia la ochi, cci i-am smuls pistolul cu ambele mini, l-am pocnit ct am putut de tare, apoi am tras i i-am ucis pe amndoi. Roger a tcut o clip. N-am scos nici un cuvnt. mi venea s zmbesc. mi plcea. M-am mul umit s dau din cap. Sigur c da, aa ncepuse totul pentru el, cum de nu-mi ddusem seama? Nu fusese din natere un criminal. Nu m-ar mai fi interesat, dac acesta ar fi fost cazul. Uite-aa, am devenit un uciga, a continuat el. ntr-o secund. i, nc de la prima lovitur, avusesem un succes nebun. A sorbit nc o dat din butur i a privit n gol, confruntndu-se cu amintirea. Acum prea perfect integrat n trupu-i fantomatic, ca un strung n pardoseal. Ce-ai fcut dup aceea? am ntrebat. Ei bine, n acest punct s-a petrecut schimbarea. Mai nti, am fost gata s chem poli ia ori vreun preot. Sim eam c m ia dracu', voiam s-i telefonez mamei, printelui Kevin, via a mea se terminase. Trebuia s scpm de droguri, via a mea era terminat, mi venea s urlu dup ajutor pe la vecini, toate astea mi treceau prin minte cu o vitez nebun. M-am mul umit s nchid ua i, mpreun cu Blue, ne-am aezat i-am stat de vorb vreme de un ceas. Mai exact, Blue tcea, iar eu vorbeam. ntre timp, n sinea mea, m rugam ca cei doi s nu fi fost atepta i de nimeni jos, n vreo main. Eram ns pregtit i pentru o atare

eventualitate. Dac aveam s aud o btaie n u, tiam ce-mi rmnea de fcut: eram aezat cu fa a ctre u i aveam n mn arma tipului, cu o grmad de gloan e la ndemn. i, n timp ce vorbeam i ateptam, i m uitam la cele dou cadavre care se rceau acolo, n fa a noastr, Blue se mul umea s priveasc n gol, ca i cum toat trenia n-ar fi fost dect o experien cu LSD care mersese prost. Am reuit s m conving c era cazul s-o tergem. De ce s-mi sfresc zilele n pucrie, pentru doi ticloi? Mi-a trebuit cam o or pn s rencep s gndesc logic. Am ters-o imediat, lund cu noi tot ce aveam. I-am sunat pe ceilal i doi colegi din forma ie, dndu-le ntlnire ntr-o sta ie de autobuz, ca s-i ia lucrurile. Le-am spus c se atepta o razie a brigzii antidrog. N-au aflat niciodat ce se ntmplase, de fapt. ncperea era att de plin de amprente, dup numeroasele petreceri, orgii i reuniuni pentru consum de marijuana care se prelungeau pn noaptea trziu, nct eram convins c nimeni n-avea s ne dibuiasc vreodat. Nici unul dintre noi nu avea cazier i, la urma urmei, luasem cu mine arma. Mai luasem i altceva: banii indivizilor. Blue n-a vrut s primeasc nimic, eu ns aveam nevoie de bani ca s-o terg. Ne-am despr it. De-atunci, nu l-am mai revzut pe Blue, nici pe Ollie i Ted, ceilal i doi. Cred c au pornit spre Los Angeles, ca s devin celebri acolo. Blue a devenit, probabil, un drogat irecuperabil. Habar n-am. Eu mi-am vzut de drum. M schimbasem ntru totul din clipa n care se ntmplase. De-atunci, n-am mai fost acelai. Ce anume te-a schimbat? am vrut s aflu. Care a fost sursa schimbrii tale, de ce a fost ea declanat? De faptul c i fcuse plcere s ucizi? Nu, nicidecum. Nu mi-a fcut plcere. A fost un succes neateptat, recunosc, dar nu mi-a fcut plcere.

Niciodat nu mi-a fcut plcere s ucid. S ucizi oameni e o meserie, o meserie grea. Pentru tine, s ucizi e o plcere, dar tu nu eti uman. Nu, n-a fost asta. Faptul c reuisem s o fac, c-mi fusese de-ajuns s m apropii de ticlosul la i s fac gestul la care el se atepta cel mai pu in, asta m-a schimbat. I-am smuls arma, fiindc el nu se atepta ca eu s fac asta, apoi i-am ucis pe amndoi, fr s ovi. Cred c moartea i-a surprins pe nepregtite. V credeau copii. Ne credeau vistori! Iar eu chiar eram un vistor. Tot drumul pn la New York, m-am gndit c m atepta un destin mre . Aveam s devin cineva, iar puterea, puterea de a ucide, pur i simplu, doi oameni, fusese un semn al for ei de care dispuneam. Un semn divin. Nu, un semn al destinului, al sor ii. i-am spus c n-am crezut niciodat n Dumnezeu. Catolicii spun c, dac nu sim i credin fa de Sfnta Fecioar Maria, e cazul s te temi pentru sufletul tu. Ei bine, eu n-am crezut niciodat n Sfnta Fecioar. N-am crezut n nimeni, fie acela om, sfnt sau Dumnezeu. N-am sim it nimic. Iat de ce m-a surprins att de mult evolu ia Dorei, faptul c ea crede cu o asemenea fervoare. Dar s m ntorc unde-am rmas... Cnd am ajuns la New York, tiam c religia mea avea s fie o religie pmntean. tii la ce m refer... Mii de credincioi, putere, extravagan , confort i toate bog iile pmntului la picioarele mele... n eleg. Aceasta fusese revela ia lui Wynken. Wynken o comunicase i discipolelor sale, le spusese c nu avea nici un rost s atepte via a de apoi. Totul trebuia fcut pe loc, clipa trebuia trit, nimic nu era un pcat... Acesta era, prin defini ie, crezul ereticilor, nu-i aa? Da, unul dintre ele. Cel pu in, aa sus ineau

dumanii acestora. Urmtoarea crim am comis-o, pur i simplu, pentru bani. A fost un contract. Eram cel mai ambi ios tnr din ora. Eram din nou managerul unei forma ii de rock, o gac de nenoroci i, treaba nu mergea cum ar fi trebuit, dei erau o mul ime asemeni lor care reuiser s ajung n vrf peste noapte. M vrsem din nou n afaceri cu droguri, dar devenisem mult mai priceput i mi impuneam o disciplin de fier, fr s consum nimic din marfa pe care o vindeam. Aceasta se ntmpla la nceputul perioadei de glorie, cnd "iarba" era adus peste grani de avioane mici i totul semna cu o aventur din Vestul Slbatic. La un moment dat, s-a zvonit c individul cu pricina ajunsese pe lista neagr a unuia dintre marii trafican i locali care era dispus s plteasc, oricui l-ar fi ucis, treizeci de mii de dolari. Tipul era dat naibii de ticlos, to i se temeau de el. Se tia urmrit, dar ieea n lume, ziua n amiaza mare, i nimeni nu ndrznea s mite n front. Cred c toat lumea i-a zis c, pn la urm, tot avea s-o fac cineva. Ct de lega i erau indivizii i de cine anume, habar n-aveam. tiam doar c tipul era vnat, n elegi? M-am asigurat c aa era, apoi m-am gndit la o modalitate simpl de a face treaba. Pe-atunci aveam nousprezece ani. M-am mbrcat ca un puti de la colegiu, cu o flanel i un sacou, m-am tuns n stil Princeton i am luat cu mine cteva cr i. Am aflat unde anume n Long Island locuia tipul i m-am dus int spre el, n timp ce-i parca maina ntr-o sear, pe aleea din spatele casei. L-am mpucat de la un metru i jumtate distan , n timp ce, n sufragerie, nevast-sa i copiii luau cina. S-a oprit din nou, apoi a continuat, plin de seriozitate: Trebuie s apar ii unei specii aparte de animale, pentru a face ceva att de pervers, fr a sim i nici un fel

de remucri. Nu l-ai torturat, aa cum te-am torturat eu pe tine, am rostit, cu blnde e. Eti perfect contient de tot ce-ai fcut, nu-i aa? n elegi cu adevrat! Eu n-am reuit s capt o imagine de ansamblu, n timp ce te urmream. Mi-am imaginat c aveai o minte pervers, c te complceai n propria- i legend romantic. Te credeam un nger deczut, mndru de sine. M-ai torturat? M-a ntrebat, vdit uimit. Eu nu-mi amintesc s fi sim it vreo durere, ci doar o furie cumplit fiindc urma s mor. M rog... Aadar, l-am ucis pe tipul din Long Island pentru bani. Pentru mine, n-a nsemnat nimic altceva. N-am sim it nici o uurare dup aceea, ci doar o senza ie de putere, n elegi? O senza ie de mplinire, pe care mi-am dorit s o retriesc ct mai curnd. i astfel, ai pornit pe un anume drum. Categoric. mi creasem chiar un stil propriu. Zvonul s-a rspndit repede. "Dac ceva pare imposibil de realizat, cheam-l pe Roger!" Eram n stare s ptrund ntr-un spital, mbrcat ca un tnr doctor, purtnd un ecuson pe piept i o map n mn, pentru a ucide un individ n patul lui, nainte ca oricine s i fi dat seama de mecherie. De fapt, chiar am fcut-o. Trebuie ns s n elegi c nu mi-am ctigat averea ca uciga pltit. Cei mai mul i bani i-am fcut din traficul de heroin, apoi de cocain. Afacerile cu cocaina m-au readus n mediul din care pornisem. Am i ntlnit pe c iva dintre acei cowboy ai nceputurilor, cei care treceau cocaina peste grani cu avionul, dup vechile metode, urmnd aceleai rute, cu aceleai aparate de zbor. Cunoti povestea. Azi, toat lumea o cunoate. Primii trafican i de droguri foloseau metode primitive. Totul prea un joc de-a "ho ii i varditii" cu oamenii guvernului. Avioanele lor se luau la ntrecere cu avioanele guvernului i, cnd aterizau, erau

uneori att de pline cu cocain, nct pilotul nici nu avea pe unde s coboare din cabin. Noi ddeam fuga, luam marfa, o ncrcam rapid n mainile cu care venisem i o tergeam ct mai repede cu putin . Da, cam aa ceva am auzit i eu. Acum, n afacerile cu droguri lucreaz genii, oameni care se pricep s foloseasc telefoanele celulare, computerele i tehnici de splare a banilor pe care nimeni nu e n stare s le dibuiasc. Atunci? Atunci, geniul trafican ilor eram eu nsumi! Uneori, toat afacerea devenea mai plictisitoare chiar dect un banal mutat de mobil. Eu am ptruns n aceast lume, ncepnd s-mi organizez o re ea, alegndu-mi cu grij oamenii de ncredere i "catrii" cei care transportau drogurile peste grani . nainte chiar ca cocaina s fi devenit drogul oamenilor de pe strad, fceam afaceri pe picior mare la New York i Los Angeles, cu cei boga i, genul de indivizi crora trebuie s le livrezi marfa la domiciliu. Nu-i prseau niciodat palatele. Ddeau un telefon. Eu mi fceam apari ia. Marfa mea era de bun calitate, m plceau. Am fost ns nevoit s-mi schimb profilul. Nu voiam s devin dependent de acest unic segment al pie ei. M-am grbit. Am fcut cteva afaceri cu propriet i, aa, ca s m dau grozav, i m-am trezit cu o grmad de bani n mn, ntr-un moment n care infla ia era de-a dreptul drceasc. Am fost aproape ruinat. Dar cum ai cunoscut-o pe Terry? Cum s-a nscut Dora? A fost o ntmplare. Sau, dac vrei, un capriciu al destinului. Cine poate ti? M-am ntors acas, la New Orleans, pentru a-mi revedea mama. Am ntlnit-o pe Terry, ne-am fcut de cap, iar ea a rmas nsrcinat. Ce nebunie!

Aveam atunci douzeci i doi de ani i, de ast dat, mama era cu adevrat pe moarte. M-a implorat, la telefon: "Roger, vino acas!" Prietenul ei cel antipatic, cel cu mutra plin de crpturi, murise de curnd. Era singur. Binen eles, ntre timp i trimisesem mereu o mul ime de bani. Pensiunea era acum reedin a ei personal. Avea dou servitoare i un ofer care o plimba prin ora ntr-un Cadillac ori de cte ori avea chef. Se bucura enorm de toate astea i nu-mi punea nici o ntrebare despre provenien a fondurilor. Firete, continuam s-mi mbog esc colec ia de opere ale lui Wynken. La vremea aceea, fcusem rost de nc dou cr i i cumprasem deja apartamentul de la New York, n care mi depozitam comorile. Dar voi reveni mai trziu la toate astea, important e s nu ui i de Wynken. De fapt, mama nu-mi ceruse niciodat nimic. Acum, dormitorul cel mare de la etaj i apar inea. mi spunea c sttuse de vorb cu to i cei ce i-o luaser nainte, srmanul ei frate mai vrstnic, Mickey, mort de mult, sora ei, Alice, moart i ea, i cu mama ei, servitoarea de origine irlandez fondatoarea familiei noastre, ca s zic aa cea care motenise casa de la btrna ei stpn care nnebunise. Mama vorbea mult i cu Micu ul Richard, un frate de-al ei care murise la vrsta de patru ani. Micu ul Richard i ddea mereu trcoale, spunea ea, i o anun a c venise timpul s li se alture. Voia ns ca eu s m ntorc acas. Voia s fiu lng ea, s m tie acolo. tiam i o n elegeam. Sttuse adesea la cptiul chiriailor ei muribunzi. i eu sttusem la cptiul unora dintre ei, al ii dect Btrnul Cpitan. Aadar, m-am ntors acas. Nimeni nu tia ncotro mergeam, nici care-mi era numele adevrat, nici de unde aterizasem la New York. Prin urmare, nu mi-a fost deloc greu s o terg. Am ajuns acas,

pe St. Charles Avenue, i m-am instalat lng ea, n camera n care zcea bolnav. i ineam ligheanul s vomite, i tergeam brbia i o ajutam cu plosca atunci cnd cei de la agen ie n-aveau nici o infirmier disponibil. Desigur, mai erau i servitoarele, dar ea nici nu voia s aud de ele. Nu voia s fie atins de o fat de negrotei, spunea ea. i nici nu voia s-o vad pe infirmiera aceea oribil. Am fcut atunci o descoperire uimitoare: lucrurile astea nu m dezgustau chiar att de mult cum mi nchipuisem. Am splat o mul ime de cearafuri. Sigur, aveam o main de splat, dar eram nevoit s o schimb mereu, la intervale incredibil de scurte. Nu-mi psa. Poate c nu era o atitudine normal. Firesc ar fi fost s-mi fie grea . Oricum, fceam tot ceea ce era de fcut. I-am limpezit plosca de o mie de ori, am ters-o i-am mprtiat pudr nuntru-i, naintea de a o aeza la ndemn, pe marginea patului. mi repetam mereu c nu exist miros care s nu se risipeasc, pn la urm. Nu n lumea asta, cel pu in, am murmurat i, mul umesc lui Dumnezeu, nu m-a auzit. Rutina asta s-a prelungit timp de dou sptmni. Nu voia s fie dus la spital. Angajam n permanen infirmiere, pentru siguran , ca s-i poat msura tensiunea, atunci cnd mi se prea slbit i m speriam. i cntam la pian, i recitam rozariul cu glas tare, m rog, toate scenele obinuite la cptiul unui muribund. ntre dou i patru dup-amiaza, era dispus s primeasc vizitatori. Veneau tot soiul de veriori mai vrstnici. "Unde-i Roger?" ntrebau ei. Nu m lsam vzut. Suferin a ei nu te descumpnise. Nu m doborse, asta-i cert. Cancerul ei intrase n metastaz i nici mcar to i banii din lume n-ar fi putut-o salva. A fi vrut s se nsntoeasc, i nu suportam s-o vd cum se chinuie, dar am avut dintotdeauna o latur

nemiloas, care-mi optea: F ce ai de fcut. Aa c am petrecut n camera ei zile i nop i ntregi de nesomn, pn cnd a murit. Vorbea mult cu fantomele trecutului ei, dar nu le-am auzit i nu le-am vzut. n sinea mea, le rugam: "Micu ule Richard, vino i ia-o! Unchiule Mickey, dac nu mai exist cale de ntoarcere, ia-o cu tine!" nainte de sfrit, a aprut Terry. Era infirmier practicant, aa-i spuneau cei de la agen ie. Era chemat s ajute atunci cnd nu aveau la dispozi ie infirmiere calificate, fiind foarte solicita i. Terry, nalt de un metru aptezeci, blond, era cea mai ieftin i cea mai a toare buc ic ce-mi ieise vreodat naintea ochilor. Totul se potrivea de minune. Fata era un exemplar perfect de gunoi strlucitor. Unghii roz i un ruj rozaliu umed, am spus, zmbind, revznd imaginea pe care mi-o transmisese chiar el. Fiecare lucru era la locul lui, la putoaica asta. Gum de mestecat, o br ar de aur la glezn, unghii vopsite la picioare, un decolteu care se adncea la fiecare unduire a halatului alb de nylon. i, desigur, ochii cu pleoape grele, machia i cu rimel i dermatograf Maybelline. i fcea unghiile n fa a mea, fr pic de jen. i spun, nu mai vzusem niciodat un exemplar att de perfect, de finisat, de... Ah, ce-a putea spune? Era o capodoper. Am izbucnit n rs, Roger la fel, dar a continuat s povesteasc. Mi se prea irezistibil. Era ca un animal micu , lipsit de blan. O fceam mpreun ori de cte ori ni se ivea prilejul. Cnd mama dormea, o fceam n baia alturat, n picioare. O dat sau de dou ori, ne-am dus ntr-unul dintre dormitoarele de la captul culoarului. Niciodat nu dura mai mult de douzeci de minute! Am cronometrat! Nici mcar nu se dezbrca, se mul umea s-i coboare

ciorapii roz pn la glezne. Mirosea ntotdeauna a parfum Blue Waltz. Am rs uor. Dac te-ai auzi pe ce ton o spui, am rs. i, ntre timp, tu te ndrgostisei de ea i i ddeai seama de asta. Ei bine, eram la trei mii cinci sute de kilometri de fetele mele din New York i de bie ii de-acolo, de toate nebuniile care merg mn-n mn atunci cnd te scalzi n bani proveni i din traficul de droguri: grzi de corp care se reped s- i deschid portiera, fete care i optesc la ureche c te iubesc, pe bancheta din spate a limuzinei, excitate fiindc au auzit c, n urm cu o noapte, ai ucis un om. Avusesem parte de atta sex, nct, chiar i-n timpul celei mai plcute fela ii, nu m puteam mpiedica s nu-mi zboare mintea la altceva. Semnm mai mult dect a fi crezut. Eu nsumi am trit n minciun, cu toate puterile de care am avut parte. La ce te referi? a vrut el s afle. N-avem timp de asta. Nu- i va folosi la nimic s tii mai multe despre mine. Mai spune-mi despre Terry. Cum s-a nscut Dora? Terry a rmas gravid, dei lua anticoncep ionale. Era convins c eram putred de bogat! Pentru ea nu conta dac o iubeam sau dac ea m iubea. De fapt, Terry era una dintre cele mai proaste i mai naive fiin e pe care mi-a fost dat s le cunosc. M ntreb dac te-ai hrnit vreodat cu fiin e att de limitate i de ignorante... Iar copilul nscut a fost Dora... Da. Terry era hotrt s se descotoroseasc de copil, n cazul n care refuzam s o iau de nevast. Am fcut un trg: o sut de mii de dolari n momentul n care urma s ne cstorim i nc o sut de mii la naterea copilului. Am folosit, din fericire, un nume fals, ceea ce face ca, ntre mine i Dora, s nu existe nici o legtur oficial. Dup

natere, urma s mi dau acordul pentru divor , n schimbul feti ei mele. "Feti a noastr", m-a corectat ea. "Sigur c da, feti a noastr", m-am grbit s-i dau dreptate. Ce nebunie din partea mea! Ceea ce nu mi-am nchipuit nici o clip, dei era evident i firesc, a fost c femeia aceasta, cu unghiile vopsite, cu venica-i gum de mestecat, infirmiera machiat tot timpul ce purta pantofi cu tocuri de cauciuc, cea care mi ceruse un inel de logodn cu diamante, avea s se ataeze de propriul copil. Era proast, e drept, dar, ca orice mamifer, refuza s lase pe oricine s i ia copilul. O ncurcasem. Am reuit s ob in mcar dreptul de a o vizita pe feti de cte ori puteam. Timp de ase ani, am zburat la New Orleans de cte ori mi s-a ivit ocazia, pentru a o ine n bra e pe Dora, pentru a-i vorbi, pentru a face lungi plimbri mpreun. n elege-m, copilul era al meu! Era carne din carnea mea, de la bun nceput. mi ieea n ntmpinare, fugind, nc din clipa n care m vedea la captul strzii, i-mi srea n bra e. Obinuiam s lum un taxi pn n Cartierul Francez i s-l strbatem, plimbndu-ne. Desigur, ne opream de fiecare dat la catedral. Apoi mncam muffaletas la Central Grocery, tii tu, sandviurile acelea uriae cu msline... tiu. mi povestea de-a fir a pr tot ce se ntmplase n sptmna care trecuse de cnd ne vzuserm ultima oar. Dansam pe strzi, inndu-ne de mn. i cntam. Doamne, ce voce minunat avea, nc de-atunci! Eu n-am avut niciodat o voce grozav. Ea semna ns cu mama i cu Terry, care aveau auz muzical i voce plcut. Copila le motenise talentul. i mergea mintea. Traversam fluviul cu feribotul, n ambele sensuri, cntnd ct ne inea gura.

Mergeam mpreun la cumprturi la D.H.Holmes i-i cumpram haine frumoase. Mama ei nu se supra niciodat cnd o aduceam acas mbrcat frumos, cci, de fiecare dat, eram ndeajuns de inspirat pentru a-i cumpra i lui Terry cte ceva: un sutien cu dantelu e, o trus de farduri de la Paris ori vreun parfum scump, cu o sut de dolari flaconul. Orice, n afar de Blue Waltz! Cu Dora ns, ne distram de minune. Cteodat m gndeam c a fi n stare s ndur orice, cu condi ia s o pot vedea pe Dora o dat la cteva zile. Era vorbrea i plin de imagina ie, ca i tine. Chiar aa, era plin de vise i idei ndrzne e. S n-o crezi naiv pe Dora. Dora e pasionat de teologie. Aceasta m-a uimit. Dorin a de a ntreprinde ceva spectaculos a motenit-o de la mine, dar pasiunea pentru teologie, credin a n Dumnezeu? De unde-ar fi putut veni toate astea? Teologie. Cuvntul acesta m-a pus pe gnduri. ntre timp, eu i Terry am nceput s ne urm. O dat cu vremea, nainte ca Dora s mearg la coal, au nceput i certurile. Eu a fi vrut pentru Dora o coal cu renume, lec ii de dans i de muzic, mi-ar fi plcut s-o iau cu mine n Europa, pentru dou sptmni. Terry s-a fcut foc. Nu voia ca eu s-i transform fiica ntr-o fandosit. ntre timp, hotrse c nu-i mai plcea casa din St. Charles Avenue, pe care o numea "o ruin bntuit". S-a hotrt s cumpere o comelie mpu it, o aa-zis "cldire modern" n stil ranch, pe o strad aproape pustie, de la periferie. Aadar, fiica mea fusese smuls din paradisul colorat al Garden District-ului i strmutat ntr-un loc unde cea mai ndrznea curiozitate arhitectural era supermagazinul local. Deveneam din ce n ce mai disperat, iar Dora ncepuse s creasc, era de-acum destul de mare pentru a fi rpit

de lng mama ei, pe care feti a o iubea totui, ntr-un fel oarecum protector. Ce-i drept, Terry era mndr nevoie mare de Dora. Tocmai atunci, i-a fcut apari ia acel prieten al lui Terry... Exact. Dac a fi ajuns n ora cu numai o zi ntrziere, fiica mea i so ia mea ar fi disprut. Nu-mi venea s cred. Voise s fug de mine! Pu in i psa de cecurile consistente pe care i le trimiteam, prefera s-o tearg n Florida, n compania unui electrician lefter! Dora nu tia nimic despre toate astea. Era n curte, se juca, n timp ce maic-sa fcea bagajele! I-am mpucat pe Terry i pe prietenul ei chiar acolo, n csu a aceea oribil din Metairie n care Terry hotrse s-i creasc fiica mai degrab dect pe St. Charles Avenue. I-am mpucat pe loc. Am umplut de snge mocheta de poliester i mobila de buctrie cu furnir de plastic. mi imaginez scena. I-am aruncat n mlatin. Trecuse mult de cnd nu m mai ocupasem personal de detaliile murdare ale unei astfel de afaceri, dar nu conta, nu era ceva imposibil de realizat. Camioneta electricianului era n garaj. I-am bgat n saci de plastic i i-am ncrcat n camionet. I-am dus destul de departe, dincolo de Jefferson Highway, nici mcar nu mai tiu unde anume m-am descotorosit de ei. Ba nu, greesc, era pe undeva pe lng Chef Menteur. Da, Chef Menteur. I-am aruncat n preajma unuia dintre forturile n ruine de pe malul rului Rigules. Noroiul i-a nghi it numaidect. tiu cum e. Am fost eu nsumi aruncat, drept mort, n mlatini. Dar Roger era prea aprins pentru a-mi asculta biguielile. i-a continuat istorisirea, fr s m bage n seam.

Apoi m-am ntors s o iau pe Dora. Sttea aezat pe trepte, cu coatele sprijinite pe genunchi, mirat c nu era nimeni acas i c ua era nchis. De cum m-a vzut, a nceput s strige: "Tat, tat, tiam c-ai s te ntorci s m iei!" N-am vrut s risc s intru n cas ca s-i iau hainele, nu voiam ca ea s vad sngele. Am urcat n camioneta amicului lui Terry i am pornit la drum. Am plecat din New Orleans, iar camioneta am abandonat-o la Seattle, Washington. Am pornit ntr-o adevrat odisee de-a curmeziul rii. Un drum att de lung, curat nebunie. Vorbeam ntruna. Cred c ncercam s-o nv pe Dora tot ce nv asem eu nsumi. Nimic ru sau autodistructiv, nimic care-ar fi putut s-i ntunece, fie i pentru o clip, viziunile, doar lucrurile bune, tot ce nv asem despre virtu i i cinste, despre adevratele valori i despre ce anume i corupe pe oameni. "Nu se poate s treci prin via fr s lai o urm, Dora, i spuneam. Nu po i lsa lumea neschimbat dup trecerea ta." I-am povestit chiar i visul meu din tinere e, acela de a deveni un conductor religios. I-am explicat c n prezent colec ionam lucruri frumoase, obiecte de art religioas din Europa i din Orient. Fceam comer cu ele, pentru a putea pstra acele obiecte care-mi erau dragi. Am reuit s o conving, desigur, c aa m mbog isem i, lucru ciudat, la momentul respectiv, nici mcar nu mai era o minciun. i, n tot acest timp, ea tia c tu ai omort-o pe Terry. Nu. n privin a asta, greeti. ntr-adevr, mi-au trecut astfel de gnduri prin minte, n timp ce te hrneai cu sngele meu. Dar n-a fost aa. tia c m descotorosisem de Terry, c o eliberasem din ghearele ei i c, de acum nainte, avea s fie mereu alturi de tticul i avea s zboare mpreun cu tticul. Dar asta nu nsemna

nicidecum c ar fi tiut c "tticul" o omorse pe Terry. N-a aflat nici pn n ziua de azi. La un moment dat, cnd mplinise vreo doisprezece ani, mi-a telefonat, suspinnd i mi-a spus: "Tat, te rog spune-mi unde-i mama, unde anume n Florida a plecat ea atunci, mpreun cu tipul acela?" Am jucat teatru, i-am explicat c nu voisem s-i spun c Terry murise ntre timp. Mul umesc lui Dumnezeu, conversa ia avea loc la telefon. La telefon m descurc ntotdeauna de minune, dac nu trebuie s o privesc n ochi. S revenim ns la momentul n care Dora avea ase ani. Tticul a dus-o pe Dora la New York, unde a nchiriat un apartament la Hotelul Piaza. Din acel moment, Dora a avut parte de tot ce-i putea cumpra tticul. Se ntmpla s plng dup mama ei chiar i pe-atunci? Da. Probabil a fost singura persoan care a plns vreodat dup Terry. nainte de cstorie, soacra mea mi-a spus c Terry era o trf. Nu se puteau suporta. Tatl lui Terry fusese poli ist. Era un tip de treab, dar nici el nu reuise s se n eleag cu fiica sa. Terry nu era o persoan simpatic. Era rea din fire, nu era genul de om cu care s- i plac s te ntlneti pe strad, cu att mai pu in i-ai fi dorit s o cunoti ndeaproape sau s o ii n bra e. Familia ei a crezut c o tersese n Florida, lsnd-o pe feti n grija mea. N-au mai aflat nimic, pn n ziua mor ii lor, srmanii prin i ai lui Terry. Desigur, i-au mai rmas cteva rude ndeprtate, care mai cred i acum acelai lucru. Dar nu tiu cine sunt eu cu adevrat, mi-ar fi fost destul de greu s le explic. Desigur, ntre timp s-ar putea s fi vzut ceea ce-a scris presa despre mine. Habar n-am, dar n-are nici o importan . Da, Dorei i era dor de mama ei. ns, dup uriaa minciun pe care i-am spus-o atunci cnd a mplinit doisprezece ani, nu m-a mai ntrebat

niciodat despre ea. Un lucru e sigur: grija pe care Terry i-a purtat-o feti ei a fost desvrit, precum aceea a oricrei mame din ordinul mamiferelor! O grij instinctiv, antiseptic, un devotament de infirmier. Cnd era bebelu, o hrnea ca la carte. O mbrca n haine curate i impecabil clcate, o ducea la lec iile de dans i atepta, sporovind cu celelalte mmici, pn cnd cursurile luau sfrit. Era mndr de Dora. Dar aducea rareori vorba despre ea. Cred c treceau zile ntregi, fr ca privirile lor s se ntlneasc. i spun, era o dragoste instinctiv, de mamifer. Iar pentru Terry, toate erau aa. Mi se pare ciudat c te-ai ncurcat cu o femeie ca ea. Nu, nu e nimic ciudat. Pur i simplu, aa a hotrt destinul. Am creat-o mpreun pe Dora. Ea i-a druit glasul minunat i frumuse ea. De asemenea, Dora a mai motenit de la Terry i tria, ba nu, e un cuvnt prea dur. Dora e o combina ie ntre noi, ntre ceea ce aveam mai bun fiecare dintre noi. Ei, frumuse ea a motenit-o i de la tine... Da, dar prin combinarea genelor a luat natere ceva mult mai interesant. Mi-ai vzut fata. E fotogenic i, dincolo de strlucirea i inuta pe care le-a motenit de la mine, de la Terry a motenit ncp narea. Reuete s converteasc oameni, pe calea undelor! "Care este adevratul mesaj al lui Iisus? ntreab ea, privind direct spre camerele de luat vederi. Iisus e n fiecare strin pe care l ntlni i, n fiecare om srman, flmnd sau bolnav, n vecinul dumneavoastr de alturi!" Iar publicul o crede. I-am urmrit emisiunile. Am vzut-o. Are toate ansele s ajung departe. El a oftat. Am trimis-o la coal. ntre timp, intrasem serios n afaceri. Nimeni nu trebuia s afle c ea era fiica mea. Dora

a schimbat trei coli pn la absolvire. Nu i-a fost uor, dar nu mi-a pus niciodat ntrebri n privin a acestor manevre bizare sau a secretului care marca fiecare dintre ntlnirile noastre. Am reuit s o conving c eram mereu chemat de urgen , ca s salvez o fresc din Floren a, amenin at cu distrugerea de nite idio i, ori ca s explorez o catacomb recent descoperit la Roma. Cnd Dora a nceput s se intereseze mai ndeaproape de religie, aceast pasiune a ei mi s-a prut elegant, de bon ton. Mi-am nchipuit c vasta mea colec ie, aflat n continu expansiune, fusese cea care i inspirase interesul. Apoi, la optsprezece ani, cnd m-a anun at c fusese admis la Harvard i c inten iona s studieze religiile comparate, am fost amuzat. Fr s-i spun, am avut reac ia tipic sexist a unui brbat: "N-ai dect s studiezi ce vrei, important e s- i gseti un so ct mai bogat Iar acum, hai s- i art ultima icoan pe care am cumprat-o!" Dar nclina ia Dorei pentru teologie i credin a ei se dezvoltau mult peste ceea ce trisem eu odinioar. Dora a cltorit pentru ntia oar n ara Sfnt cnd avea nousprezece ani. De atunci, s-a ntors acolo de dou ori, pn cnd a absolvit. Urmtorii doi ani i-a petrecut studiind religiile din ntreaga lume. Apoi i-a venit ideea emisiunii televizate: voia s vorbeasc oamenilor. Televiziunea prin cablu fcuse posibil nfiin area posturilor TV consacrate religiei. Publicul avea posibilitatea s i aleag cutare sau cutare pastor ori s asculte o predic rostit de un preot catolic. "Vorbeti serios?" am ntrebat-o. Nu eram convins c ea credea cu adevrat. ns ea i fixase o serie de idealuri pe care, dei nu le n elesesem niciodat pe deplin, le motenise, oarecum, de la mine. "Tat, ob ine-mi o or de emisie de trei ori pe sptmn i d-mi banii necesari pentru a o utiliza aa cum cred de

cuviin , i vei vedea ce are s se ntmple!" A nceput s mi vorbeasc despre tot felul de probleme etice, despre modul n care ne-am putea asigura mntuirea n lumea de azi. Inten iona s includ n program scurte predici sau lecturi, punctate de secven e de dans extatic i de cntri. De exemplu, n chestiunea avorturilor avea pregtit un discurs lipsit de patim, n care explica de ce, n felul ei, fiecare dintre tabere avea dreptate: via a e sfnt, e limpede, dar o femeie trebuie s hotrasc singur ce anume vrea s fac cu trupul ei. Am vzut emisiunea aceea. Nu mai pu in de aptezeci i cinci de re ele de televiziune au preluat-o n direct! i dai seama ce-ar nsemna aflarea vetii mor ii mele, pentru fiica mea, pentru biserica ei? S-a oprit o clip, gnditor, apoi a reluat, n acelai ritm neobosit. tii, nu cred c am avut cu adevrat vreodat aspira ii religioase, care s nu fi fost necate n vise materialiste glorioase. n elegi ce vreau s spun? Desigur. n cazul Dorei, e cu totul altceva. Dorei nu-i pas deloc de chestiunile materiale. Relicvele, icoanele, toate acestea nu nseamn nimic pentru ea. n ciuda attor piedici de ordin psihologic i intelectual, ea este convins c Dumnezeu exist. S-a oprit din nou, cltinnd din cap, plin de regrete. Ai avut dreptate mai devreme. Sunt un arlatan materialist. Chiar i pentru iubitul meu Wynken, mi-am alctuit un plan ambi ios. Dora nu-mi seamn ns n aceast privin . Mi-am amintit cuvintele lui, rostite odinioar ntr-un bar: "Mi-am vndut sufletul, pentru a avea posibilitatea s pot veni n astfel de locuri." Atunci, l n elesesem. l

n elegeam i acum. S revin la povestea mea. Precum i-am spus, renun asem foarte curnd la ideea de a ntemeia o nou religie laic. n clipa n care Dora a nceput s fie preocupat de chestiunile religioase, nu m mai gndisem de ani de zile la ambi iile mele tinereti. O avusesem pe Dora i-l avusesem pe Wynken drept obsesie. Gsisem mai multe cr i ale lui Wynken i, prin oamenii mei de legtur, pusesem mna pe cinci scrisori diferite din epoc, n care existau referiri la Wynken de Wilde, la Blanche de Wilde i chiar la so ul acesteia, Damien. O serie de cercettori americani i europeni lucrau pentru mine, studiind scrierile misticii germane. Cercettorii mei au gsit un rezumat al povetii lui Wynken n dou texte germane. Se vorbea acolo despre femei care practicau ritualurile pgne ale Dianei i vrjitoria. Wynken fusese alungat din mnstire i acuzat n public. Cu toate acestea, lipseau mrturiile despre proces. Fuseser distruse n Cel de-al Doilea Rzboi Mondial. Dar, n alte pr i, existau documente, pasaje din scrisori. De ndat ce cunoteai cuvntul cheie Wynken de ndat ce tiai unde anume s cau i, te aflai pe calea cea bun. Cnd aveam cte o or liber, m aezam comod n fotoliu i admiram omule ii goi desena i de Wynken sau i memoram poemele de dragoste. i tiam pe de rost toate poemele, le-a fi putut cnta. Cnd, n week-end-uri, m ntlneam cu Dora ne vedeam ct mai des cu putin i le recitam i i artam noile mele descoperiri. Ea mi tolera "acest amestec hippiot de amor liber i misticism", cum l numea ea. "Te iubesc, Roge, mi spunea. Eti ns foarte naiv, dac ai impresia c acest preot nedemn a fost vreun soi de sfnt. Nu fcea dect s se

culce cu toate femeile acelea, nu-i aa? Iar cr ile erau modalitatea prin care le comunica celorlal i... cnd i unde s se ntlneasc." "Dar, Dora, nu vei gsi nici un cuvnt urt sau obscen n opera lui Wynken de Wilde. Po i constata asta, citindu-le!" Pn atunci, adunasem ase cr i. Toate vorbeau numai despre dragoste. Traductorul pe care-l angajasem, un profesor de la Universitatea Columbia, era uimit de misticismul ce se degaja din poezii, de amestecul dintre iubirea de Dumnezeu i cea trupeasc. Dorei ns nu-i spuneau nimic toate astea. Avea deja propriile-i obsesii n materie de religie. Citea operele lui Paul Tillich, William James i Erasmus, precum i o mul ime de cr i despre starea lumii de azi. Aceasta e obsesia Dorei: starea prezent a lumii. Aadar, Dorei nu-i va psa de cr ile lui Wynken, chiar dac am s reuesc s i le dau. Nu, va refuza s se ating de oricare dintre obiectele din colec ia mea, cel pu in deocamdat. i totui, vrei ca eu s am grij ca ele s nu se piard. S-a ntmplat n urm cu doi ani, a oftat el. n pres au aprut dou articole despre mine. Nu era nimic care s fac legtura dintre mine i ea, ns, cred c n elegi, n ceea ce o privete, minciuna mea fusese spulberat pentru totdeauna. Ea bnuise cte ceva. Era inevitabil ca banii mei s provin din surse dubioase, mi-a spus mai trziu. Surse dubioase, a repetat el, cltinnd din cap, apoi a continuat: Ultimul lucru pe care m-a lsat s i-l cumpr a fost mnstirea. Cldirea m-a costat un milion i nc un milion a fost necesar pentru a ndeprta toate profanrile modernit ii, pn cnd totul a redevenit ca pe vremea clugri elor din 1880. Capela, refectoriul, dormitoarele vaste i coridoarele pustii... Chiar i acestea le-a primit cu destul reticen . Ct

despre obiecte de art, nici pomeneal. N-ar accepta niciodat ca eu s-i ofer banii de care ar avea nevoie pentru a-i educa discipolii din ordinul pe care ea, n calitate de teleevanghelist, i i-ar putea strnge. Dar emisiunea ei de la televiziune n-ar nsemna nimic n compara ie cu ceea ce i-a putea oferi eu, transformnd mnstirea ntr-un sediu adecvat. ntreaga mea colec ie, statuile, icoanele, imagineaz- i... "A putea face din tine un lider religios cel pu in de talia lui Billy Graham sau Jerry Falwell, iubito, i-am spus. Nu po i renun a la posibilit ile nemrginite pe care i le-ar oferi banii mei, pentru numele lui Dumnezeu!" A cltinat din cap, copleit de disperare. Acum se ntlnete cu mine doar din compasiune, iar din acest sentiment, fiica mea dispune de resurse nelimitate. Uneori, accept cte un dar. n seara asta, n-a vrut s-l primeasc. La un moment dat, cnd programul ei a fost pe punctul de a falimenta, a acceptat ajutorul meu, dar numai n msura n care banii mei au ajutat-o s depeasc dificult ile. Nu vrea ns s se ating de sfin ii i de ngerii mei. Nici nu se uit la cr ile mele, la toate comorile pe care le-am adunat. Desigur, amndoi am fost contien i de amenin area care plana asupra reputa iei ei. Eliminndu-m, ne-ai fost de ajutor. Dar, ct de curnd, vestea dispari iei mele se va rspndi. "Teleevanghelist finan at de un rege al cocainei." Ct ar putea dura pn cnd vlul secretului ar fi sfiat? Taina trebuie s rmn intact i dup moartea mea, iar Dora trebuie s treac cu bine de aceast ncercare. M auzi, Lestat? Cu orice pre , trebuie s o aju i! Te ascult, Roger, aud fiecare cuvnt pe care-l rosteti. Dar te asigur, deocamdat nimeni n-a reuit s afle despre ea. Dumanii mei nu tiu de glum. Iar guvernul... cine poate ti ce face i cine este, de fapt, guvernul?

Ea se teme de scandal? Nu. I-ar frnge inima, da, dar nu i-ar fi niciodat team. Va accepta orice i-ar aduce destinul. Ea i dorea doar ca eu s renun . Acesta i-a devenit scopul. Nu-i psa de faptul c lumea ntreag ar fi putut afla c este fiica mea. Nu-i dorea dect ca eu s renun la afacerile mele. Se temea pentru mine, aa cum se teme o fiic sau o so ie de gangster. "Las-m s- i construiesc biserica! insistam eu. Accept banii!" Spectacolele televizate au dovedit c ar fi putut s aib succes. Nimic mai mult, ns... De locuit, locuiete ntr-o ruin. Ea nu triete dect pentru cele trei ore de program sptmnale. Vrea s urce de una singur scara ctre cer. Se bazeaz pe publicul ei, pentru a strnge milioanele de care ar avea nevoie. Ai auzit de teoloagele pe care le citeaz, ai auzit-o citindu-le operele, n cadrul emisiunilor? Ai auzit de Hildegard de Bingen, Julian din Norwich sau Teresa din Avila? Ai citit vreo scriere de-a lor? Le-am citit ntreaga oper, am ncuviin at. Femei inteligente care vor s se fac auzite de femeile inteligente. Dar Dora nu s-a limitat la att. Discursul ei atrage pe toat lumea. Nu po i reui n lumea de azi, dac te adresezi cu predilec ie unuia dintre sexe. E imposibil, pur i simplu. Chiar i eu tiu asta, omul de afaceri din mine, geniul de pe Wall Street care sunt, nu are nici o ndoial n aceast privin . Oh, de-a fi avut nc doi ani la dispozi ie, a fi putut s-i pun pe picioare biserica, fr ca ea s o tie... Priveti lucrurile dintr-o perspectiv greit. Nu mai regreta. Dac te-ai fi implicat n nl area bisericii ei, ai fi precipitat descoperirea identit ii tale i scandalul. Nu, din momentul n care biserica ar fi fost destul de puternic, scandalul n-ar mai fi contat. Aici e cuiul. Ea a

refuzat s lucreze n stil mare, iar cnd eti mic, scandalul te poate dobor. A cltinat din cap, furios. ncepea s devin prea agitat, dar asta nu fcea dect s-i sporeasc i mai mult consisten a. Nu pot ngdui distrugerea Dorei... Glasul i s-a stins din nou. S-a cutremurat i a ridicat privirea spre mine. Ce crezi c se va ntmpla, Lestat? m-a ntrebat. Dora trebuie s supravie uiasc, i-am rspuns. Va trebui s se aga e cu toat puterea de credin a ei, n momentul n care moartea ta va fi descoperit. Da. Eu sunt dumanul ei cel mai nverunat, fie viu, fie mort. Biserica pe care vrea s o edifice se afl ntr-un echilibru fragil, pe o coard prea ntins. Fiica mea nu e nicidecum puritan, l consider pe Wynken un eretic, dar nu tie ct de mult n elegerea pe care o manifest ea pentru necesit ile trupeti se apropie de ideile lui Wynken. n eleg. Dar ce se va ntmpla cu Wynken? Trebuie s-l salvez i pe el? Ce-ar trebui s fac cu Wynken? Dora e, n felul ei, genial, a continuat el, ignorndu-mi ntrebarea. La acest lucru m refeream, cnd vorbeam despre ea ca despre o teoloag. A reuit un lucru aproape imposibil, s nve e greaca, latina i ebraica, dei n-a cunoscut n copilrie dect limba-i matern. tii ct de greu este n astfel de cazuri. Da. Din fericire, nu e i cazul nostru... M-am oprit. Un gnd cumplit m izbise n plin. Gndul acesta m fcuse s dau uitrii orice altceva. Era prea trziu ca s mai pot face din Roger un nemuritor. Era mort! Ct timp sttuserm de vorb i el i depnase povestea, nu realizasem nici mcar pentru o clip c presupusesem, n mod firesc, c a fi putut, dac voiam s-l pstrez alturi de mine, s-l mpiedic s plece, s se

destrame. i, dintr-o dat, cu un oc nemilos, mi amintisem c nu puteam, c Roger era o fantom. Stteam de vorb cu un om care murise deja. Situa ia era att de dureroas i de frustrant, nct m sim eam ca lovit de-un trsnet i, dac nu m-a fi ab inut din dorin a ca el s continue, poate c-a fi nceput s urlu de furie i de neputin . Ce-ai p it? m-a ntrebat, observndu-mi frmntarea. Nimic. Vorbete-mi despre Dora. Spune-mi care sunt lucrurile despre care vorbete ea. Vorbete despre sterilitatea prezentului, despre nevoia de inefabil a oamenilor. Atrage aten ia asupra creterii criminalit ii i a debusolrii tinerei genera ii. Inten ia ei este de a crea o religie n care nimeni s nu fie tentat s fac vreun ru celorlal i, o ntruchipare a "visului american". Cunoate Scripturile pe de rost, a studiat Pseudepigrafa, Apocrifele, scrierile lui Augustin, Marcian, Moses Maimonides, e convins c prohibi ia sexual e cea care a distrus cretinismul, o idee deloc original, desigur, dar care le atrage pe femeile care o ascult... Da, n eleg toate astea, dar nu vd de ce n-a fost deloc atras de Wynken de Wilde. Pentru ea, cr ile lui Wynken n-au fost o serie de revela ii, cum au fost pentru mine. Aha! Apropo de cr ile lui Wynken... Ele nu sunt doar perfecte n felul lor, ci sunt unice prin concep ie. Wynken i-a scris opera n ultimii treizeci i cinci de ani dinaintea apari iei tiparni ei lui Gutenberg. Cu toate astea, el a fcut totul de unul singur, spre deosebire de contemporanii si. El nsui a fost copistul, caligraful, dar i miniaturistul care a adugat manuscrisului imaginile cu oameni goi hlduind n Eden i chenarele cu vi de vie ce orneaz

fiecare pagin. A parcurs fiecare etap ntr-o perioad n care, n scriptorium-uri, acestea erau mpr ite ntre indivizi specializa i. i-e mintea la Dora, nu-i aa? D-mi voie s termin mai nti ce am de spus despre Wynken. Lestat, trebuie s recuperezi cr ile. Mda, am spus, uor dezamgit. D-mi voie s te aduc n prezent. Chiar dac Dorei nu-i vor trebui niciodat cr ile, ie i vor plcea, sunt convins. Am toate cele dousprezece cr i ale sale. El a fost un catolic din inutul Rinului, obligat s intre n Ordinul Benedictin cnd era tnr. S-a ntmplat ns s se ndrgosteasc de Blanche de Wynken, so ia fratelui su. Ea a fost cea care a poruncit ca aceste cr i s fie realizate n scriptorium i, uite-aa, a nceput legtura tainic dintre ea i cumnatul ei, clugrul. Am reuit s gsesc o serie de scrisori pe care Blanche le-a scris verioarei sale, Eleanor. Alte cteva ntmplri le-am dedus din con inutul poemelor. Cele mai triste sunt ns scrisorile pe care Blanche le-a scris lui Eleanor dup ce Wynken a fost osndit. Blanche i-a trimis scrisorile pe ascuns, iar Eleanor le-a transmis, mai departe, Dianei. A mai existat i o a patra femeie n aceast stranie rela ie, dar fragmentele interesante, aflate n posesia acesteia, sunt pu ine la numr. Din aceste scrisori, am reconstituit cum s-au ntmplat, de fapt, toate. Se ntlneau n grdina castelului De Wilde pentru a-i pune n aplicare ritualurile, i nicidecum n grdina mnstirii, aa cum am presupus ini ial. Cum anume ajungea Wynken acolo, nu tiu, dar exist cteva men iuni n unele scrisori care par s indice faptul c acesta se strecura, pur i simplu, afar din mnstire i urma o crare secret pn la reedin a fratelui su. Da, ipoteza pare plauzibil. Ateptau pn cnd Damien de Wilde pleca cu treburi acele treburi de care se ocupau

nobilii de felul su dup care se ntlneau, dansau n jurul fntnii i fceau dragoste. Wynken se culca pe rnd cu toate femeile, alteori, celebrau diferite ritualuri. Toate acestea sunt descrise, mai mult sau mai pu in, n cr i. n cele din urm, au fost prini. Damien l-a castrat i apoi l-a njunghiat pe Wynken, n fa a femeilor, pe care le-a nchis. A pstrat ns rmi ele pmnteti ale fratelui su. Dup mai multe zile de interogatorii, femeile nspimntate au fost silite s-i mrturiseasc dragostea pentru Wynken i au dezvluit modul n care comunicau, prin intermediul cr ilor. Damien a luat cr ile, toate cele dousprezece cr i ale lui Wynken, tot ceea ce artistul crease de-a lungul existen ei sale, i dai seama?... Nemurirea lui, am optit. Exact, nemurirea lui, garan ia posterit ii, cr ile! Damien le-a ngropat, mpreun cu cadavrul lui Wynken, n grdina castelului, lng fntna care e nf iat n toate ilustra iile. Blanche era astfel condamnat s priveasc, de la fereastr, locul n care Wynken se odihnea n rn. N-a fost nici un proces, nici o condamnare pentru erezie, nici o execu ie, nimic de felul acesta. Damien i-a ucis fratele, i gata. Probabil a pltit ulterior mnstirii mari sume de bani, sau, poate, nici mcar n-a trebuit s-o fac. l iubeau oare clugrii pe Wynken? Mnstirea e acum o ruin, vizitat de turitii dornici de fotografii pitoreti. Ct despre castel, acesta a fost drmat n cursul bombardamentelor din Primul Rzboi Mondial. i ce s-a ntmplat dup aceea? Cum au fost scoase cr ile din mormnt? Sau cele aflate n posesia ta sunt nite copii? Vorbeti cumva despre... Nu, posed originalele. Am ntlnit i copii, destul de primitiv realizate, fcute la cererea lui Eleanor, verioara i confidenta lui Blanche. ns, din cte tiu, la un moment dat au ncetat s mai fac copii. Au existat n total numai

dousprezece cr i. Nu tiu cum anume au ajuns la suprafa . Pot doar s fac presupuneri. i care ar fi aceste presupuneri? Eu cred c Blanche, mpreun cu celelalte femei, au ieit noaptea, pe ascuns, au dezgropat sicriul sau n ce o fi fost ngropat srmanul Wynken au scos cr ile i au ngropat la loc sicriul, lsnd locul aa cum l gsiser. Crezi c ar fi putut face asta? Da, cred c au fcut-o. Mi le i imaginez spnd, cinci femei ndurerate, la lumina unei lumnri. Nu- i po i nchipui o asemenea scen. Ba da. Cred c au fcut-o, fiindc sim eau acelai lucru ca i mine. Iubeau frumuse ea i perfec iunea acelor cr i. Lestat, tiau c acestea erau nite comori. Obsesia i dragostea te cluzesc n astfel de mprejurri. i, cine tie, poate c voiau oasele lui Wynken. Poate c i-au mpr it ntre ele oasele, cine poate ti? Imaginea descris de Roger mi s-a prut, deodat, din cale-afar de dezgusttoare i mi-a readus n minte, fr nici o clip de ezitare, minile lui, pe care le ciopr isem cu cu itul de buctrie i le aruncasem apoi, nfurate n sacul de plastic. Am rmas cu ochii holba i la aceleai mini, aezate acum pe tejgheaua barului, ce se jucau cu un pahar, lovind nervos cu el n tblia de lemn. Ct de departe n timp ai reuit s reconstitui traseul cr ilor? Nu prea departe. Dar nu e deloc un lucru neobinuit n meseria de negustor de antichit i. Cr ile au aprut una cte una, cel mult cte dou, din colec ii private, iar n dou dintre cazuri, din colec iile unor muzee bombardate n timpul rzboiului. De vreo dou ori le-am achizi ionat pentru o nimica toat. Am tiut ce erau din clipa n care mi-au ajuns sub ochi. Altcineva nu reuise pn atunci s

le identifice. i, ia aminte, oriunde m-am dus, am pus cte-un cercettor s caute astfel de volume medievale. Sunt un adevrat expert n domeniu. Cunosc limbajul artistului medieval. Trebuie s-mi salvezi comorile, Lestat. Nu-l po i lsa pe Wynken s se piard din nou n uitare. i las misiunea de a te ngriji de motenirea mea. Se pare c nu am de ales. Dar ce se va ntmpla cu toate acestea, cu cr ile i cu celelalte relicve, dac Dora n-are s le vrea? Dora e tnr. Se va schimba o dat cu trecerea timpului. Vezi tu, m obsedeaz gndul c undeva, n colec ia mea lsndu-l deoparte pe Wynken printre statui i relicve, se afl un anume artefact care ar putea s-i fie de ajutor Dorei n edificarea noii ei credin e. Po i evalua valoarea obiectelor de art pe care le-ai vzut n apartament? Trebuie s o determini pe Dora s ating din nou acele lucruri, s le examineze, s le simt parfumul! Trebuie s o convingi de enormul poten ial pe care-l reprezint statuile i tablourile. Sunt expresii ale cutrii adevrului de ctre oameni, aceeai cutare care o obsedeaz i pe ea. Dar ea n-o tie nc, atta tot... Dar mi-ai spus c pe Dora n-au interesat-o niciodat tablourile i statuile. F-o s-i pese de ele. Cum? Pot avea grij de toate acestea, desigur, dar cum a putea s-o fac pe Dora s aprecieze o oper de art? Nu n eleg de ce mi ceri aa ceva. Vreau s spun... de ce ndrzneti s-mi sugerezi s o ntlnesc pe preaiubita ta fiic? O vei iubi pe fiica mea, a murmurat el. Ce-ai spus? Gsete ceva miraculos n colec ia mea, de dragul ei. Giulgiul din Torino? Ah, mi placi. Zu c-mi placi. Da, gsete ceva

semnificativ, ceva care s o transforme, ceva la care eu, tatl ei, s fi inut, ceva care ar putea s o ajute. Eti la fel de nebun mort, precum ai fost i n via , tiai? ncerci i acum s pui la cale un antaj, s- i cumperi nuhruirea cu o bucat de marmur ori vreun vechi pergament? Sau crezi cu adevrat n sfin enia obiectelor pe care le-ai adunat? Binen eles c sunt convins de asta. E singurul lucru n care cred! Nu n elegi, tocmai asta ncercam s- i spun? Nici tu nu crezi n altceva... Conteaz doar strlucirea i aurul. Chiar c-mi tai rsuflarea. Tocmai de aceea m-ai ucis acolo, printre comori. Uite, trebuie s ne grbim. Nu tim ct timp avem la dispozi ie. S ne ntoarcem la felul n care o vei convinge pe fiica mea. n cazul ei, prghia cea mai sensibil e ambi ia. i-a dorit acea mnstire pentru a-i pregti misionarele, pentru a-i alctui propriul Ordin. Scopul lui ar fi, desigur, s-i nve e pe oameni ce nseamn iubirea, cu aceeai fervoare pe care au avut-o dintotdeauna misionarii. Ea i-ar trimite femeile misionare n cartierele srace, n ghetouri i n cartierele muncitoreti, pentru a propovdui necesitatea ca o micare a iubirii de semeni s se nasc din nsi inima poporului, urmnd s ajung, n cele din urm, pn la guvernele aflate pretutindeni la putere, fcnd astfel ca toate nedrept ile s nceteze. i ce anume le-ar deosebi pe aceste femei de alte ordine misionare, de franciscani ori de alte soiuri de predicatori...? Ei bine, n primul rnd, ar fi femei, predicatoare! Clugri ele au fost pn acum surori medicale, nv toare ori educatoare, slujnice sau mai tiu eu ce, atunci cnd n-au fost, pur i simplu, nchise n mnstiri, pentru a behi la Dumnezeu, ca tot attea oi plicticoase. Femeile

Dorei vor fi tmduitoarele bisericii, m n elegi? Predicatoare. Vor pune masele n micare prin propria lor fervoare, se vor adresa femeilor, celor defavorizate i lipsite de putere, i le vor ajuta s schimbe fa a lumii. O viziune feminist a religiei. Care are ansa de a reui, o ans egal cu a oricrei alte micri de acest gen. Cine poate ti de ce un clugr din secolul al treisprezecelea nnebunea, n vreme ce altul cpta acces la sfin enie? Dora se pricepe s arate oamenilor cum s gndeasc. Nu tiu! Va trebui s gseti o cale pentru a o ajuta. i, ntre timp, s am grij de ornamentele viitoarei biserici, am completat eu. Da, pn cnd va consim i s le primeasc ori s le transforme n ceva ce-i va fi de folos. Asta ar putea fi o cale de a o convinge. Vorbete-i despre foloasele pe care le-ar putea aduce. Aa ncerci s convingi pe toat lumea, am rostit, plin de triste e. Aa m-ai convins i pe mine. i o vei face, nu-i aa? Dora crede c am urmat o cale greit. Mi-a spus: "S nu crezi c vei cpta mntuirea, dac-mi vei drui toate aceste obiecte pentru biseric!" Te iubete, am spus. I-am citit-o n ochi de fiecare dat cnd v-am vzut mpreun. tiu. N-am nevoie de dovezi n acest sens. N-avem timp s ne contrazicem pe aceast tem. Amintete- i ns, viziunea Dorei este mrea . Acum e singur, dar vrea s schimbe cu adevrat lumea. Spre deosebire de mine, nu se va mul umi s ntemeieze o sect, s devin un guru i s se retrag undeva, urmat de adoratorii ei. Vrea cu adevrat s schimbe lumea. Crede c lumea are nevoie de o schimbare. Nu asta cred to i cei care au de-a face cu religia? Nu. Nu oricine viseaz s devin Mahomed sau

Zoroastru. Spre deosebire de Dora. Dora tie c asta trebuie s fac. A cltinat din cap, a sorbit din nou pu in butur i i-a rotit privirea peste ncperea pe jumtate goal. Apoi s-a ncruntat, ca i cum ar fi fost cuprins de ndoieli. tii ce mi-a spus? "Tat, religia nu vine din texte i relicve. Ele sunt expresia material a religiei." Uite-aa o tot inea. Dup ce studiase atta vreme Scripturile, sus inea c miracolul interior e cel care conteaz. Ascultnd-o, m apuca somnul. S nu rzi de mine! Pentru nimic n lume. Ce se va ntmpla cu fiica mea? a optit el, cuprins de disperare, fr s m priveasc. Uit-te la mine! Semn mult cu fiica mea. Am devenit fanatic, extremist, gotic i nebun. Nu- i pot spune cte biserici am vizitat mpreun cu Dora, cte crucifixuri nepre uite i-am artat, nainte de a le vinde. Am petrecut ore nenumrate admirnd mpreun tavanele baroce ale bisericilor din Germania. I-am druit Dorei relicve superbe, buc i din adevrata cruce, ncrustate cu rubine i safire. I-am cumprat mai multe giulgiuri ale Veronici, lucrri superbe ce- i vor tia rsuflarea. Doamne... Dora n-a sim it niciodat un sentiment nelmurit, de vin, de nemplinire? Fiindc a acceptat fr nici o explica ie dispari ia lui Terry, fr s pun nici o ntrebare vreme de c iva ani? M-am gndit i eu la asta. Dar, dac la nceput a existat aa ceva, Dora a depit de mult vreme momentul. Dora e convins c lumea are nevoie de o nou revela ie. De un profet al timpurilor moderne. Dar nimeni nu devine profet peste noapte. Ea afirm c transformarea trebuie s fie rezultatul observa iei i al tririi, iar nu o revela ie din senin.

Misticii nu cred niciodat n revela iile din senin. Binen eles c nu. Aadar, Dora e o persoan mistic. Asta vrei s spui? Chiar nu tii? Ai urmrit-o, ai pndit-o. Nu, Dora n-a vzut chipul lui Dumnezeu i nici nu I-a auzit glasul, i n-ar min i niciodat n aceast privin , dac la aa ceva te refereai. Dar Dora ateapt clipa aceea, ateapt un miracol, o revela ie! Ateapt ca ngerul s se pogoare asupra ei. Da, chiar aa. Am tcut amndoi deodat. Roger se gndea probabil la propunerea sa ini ial, ca eu s falsific un miracol, de dragul fiicei sale, eu, demonul cel ru care adusesem o clugri catolic dincolo de pragul nebuniei, pe care ntlnirea noastr o stigmatizase pe vecie. ntr-un trziu, s-a hotrt s continue, i l-am ascultat, rsuflnd uurat. Via a mea a fost ndeajuns de plin de bog ie, aa c, la un moment dat, a ncetat s-mi mai pese de schimbarea lumii, dac o dorisem vreodat cu adevrat. Mi-am vzut de via a mea, ornduindu-mi propria mea lume. n schimb, Dora i-a deschis sufletul ctre... ctre ceva foarte complicat. Sufletul meu e mort. Nu-i chiar aa, am ncercat s-l mbunez. Gndul c, mai devreme sau mai trziu, avea s dispar, c trebuia s dispar, devenea, cu trecerea fiecrei clipe, de nesuportat pentru mine, mai nspimnttor chiar dect fusese prezen a lui la nceput. S lsm parantezele. ncep s devin nelinitit..., a rostit el. De ce? Taci i ascult-m. Am pus deoparte o sum de bani pentru Dora, bani a cror legtur cu mine nu poate fi fcut. Guvernul nu se poate atinge de ei, de altfel, nu se

poate atinge de nici un sfan din averea mea, n lipsa unei sentin e judectoreti mpotriva mea. Iar tu vei avea grij s nu se ntmple una ca asta. Vei gsi toate informa iile n apartamentul meu, n mapele negre din fiet, amestecate cu certificatele de proprietate asupra tablourilor i statuilor. Va trebui s pui la adpost toate acestea, pentru Dora. E munca mea de-o via , ntreaga mea motenire. O las n minile tale, pentru ea. Po i s o faci, nu-i aa? tii prea bine, nu va trebui s te grbeti, ai avut grij s scapi de mine n cel mai inteligent mod cu putin . Aa e. mi cer s fiu ngerul pzitor al Dorei, s am grij ca ea s-i primeasc netirbit motenirea... Da, prietene, te implor s faci asta. tiu c o po i face! i nu uita de Wynken! Dac ea va refuza s primeasc acele cr i, pstreaz-le! Mi-a atins pieptul cu mna, ca o btaie n ua inimii mele. n clipa n care numele meu va nceta s mai apar n ziare, dac FBI-ul va permite ca vestea mor ii mele s devin public, ai grij ca banii s ajung la Dora. Banii mai pot salva biserica ei. Dora posed magnetismul necesar, Dora e capabil s-i mplineasc visul de una singur, dac va dispune de fondurile necesare. M n elegi? Poate s devin la fel de cunoscut precum au fost Pavel i Francisc ori chiar Iisus. Dac ndoielile ei teologice n-ar fi inut-o n fru, ar fi devenit de mult o celebritate charismatic. Are tot ce-i trebuie pentru asta, dar gndete prea mult. Preocuprile ei teologice au ntrziat clipa revela iei. A rsuflat adnc. Vorbea repede i am sim it cum m cuprindea un tremur nervos. Sim eam frica emannd dinspre el. Fric de ce anume? Permite-mi s- i dau un citat, mi-a spus ea, noaptea trecut. Am citit amndoi o carte de Bryan Appleyard, tipul

semneaz editoriale n presa englez, ai auzit de el? A scris o carte intitulat S n elegem prezentul. Dora mi-a druit-o. E vorba de lucruri n care fiica mea crede, ntre altele, c am suferi de pe urma unei "srcii spirituale". De acord. Appleyard mai spunea ns ceva, referindu-se la dilema noastr... po i inventa teologii nenumrate, dar, pentru ca ele s fie valabile, ele trebuie s izvorasc din adncul fiin ei. Dora mi-a repetat cuvintele lui... Vorbea despre "o sum a experien ei umane". S-a oprit. Ceva i distrsese aten ia. Disperat, m-am grbit s-l asigur c n elegeam la ce se referea. De fapt, asta caut Dora. Ea se deschide ctre o atare experien . Mi-am dat seama c se ag ase de mine cu aceeai for cu care m ag am eu nsumi de el. Privea dincolo de mine. M copleise o triste e cumplit, ce m mpiedica s mai scot vreun cuvnt. Eu l ucisesem pe acest om! De ce o fcusem oare? Da, era interesant, prin rutatea lui, dar Iisuse, cum putusem oare s...? Oare n-ar fi putut rmne alturi de mine, n starea n care se afla acum? Da, ar fi putut s-mi fie prieten. Era un gnd copilresc i egoist, o tiam. Acum, subiectul discu iei noastre era Dora i pasiunea ei pentru teologie. Sigur c n elesesem ce voia s spun Appleyard. S n elegem prezentul. mi aminteam cartea, aveam s m ntorc dup ea. Mi-am notat n memoria mea supranatural: de citit, imediat. El ncremenise, tcut. De ce anume i-e team? l-am ntrebat S nu m prseti! M-am ag at de el, sim indu-m crud i meschin, gata s

izbucnesc n plns. Eu eram cel care-l ucisese, care-i curmase via a, iar acum nu-mi doream dect s rmn alturi de spiritul lui. Nu mi-a rspuns. Pe fa i se citea spaima. Nu eram ceea ce crezusem, nu eram un monstru cu inima mpietrit. Primejdia de a deveni imun la suferin a omeneasc nu m ptea deloc. Dimpotriv, m lsam cluzit de blestemata empatie! Roger? Privete-m. Vorbete-mi. A murmurat ceva despre Dora, care avea toate ansele s gseasc ceea ce el nu reuise niciodat s gseasc. Ce anume? am vrut s aflu. Teofania, a optit el. Apropierea de Dumnezeu. Ah, ce cuvnt frumos! Cu numai cteva ore n urm, l auzisem rostit de ctre David. Acum, buzele lui l articulaser, la rndul lor. Privete, a sosit timpul, a exclamat el deodat. A fcut ochii mari. Acum nu mai prea speriat, ci uimit. Asculta ceva. Ceva ce ncepusem eu nsumi s percep. Amintete- i de moartea mea, mi s-a adresat, brusc, de parc tocmai l-ar fi strfulgerat un gnd. Spune-i cum am murit. Convinge-o c moartea mea a splat murdria banilor! M n elegi? Aceasta e calea de urmat! Am pltit cu moartea, iar banii nu mai sunt de-acum murdari. Cr ile lui Wynken, totul, totul e curat. nfrumuse eaz lucrurile. Sngele meu a rscumprat pcatele svrite de mine. Lestat, tii prea bine cum s- i foloseti iscusin a limbii. Spune-i! Paii aceia. Ritmul distinct a Ceva ce se apropia, pind fr grab... Murmurul glasurilor, zvonul unei incanta ii, sporovial. M-a cuprins ame eala. Aveam s cad. M-am ag at de el i de marginea tejghelei. Roger! am urlat i sunt convins c am fost auzit de

to i cei afla i n bar. M privea, mpcat, iar chipul i prea, pe neateptate, lipsit de via . Prea descumpnit, prad uimirii... Am vzut cum aripile s-au nl at deasupra noastr. Am vzut cum ntunericul atotcuprinztor izbucnea, ca dintr-o falie vulcanic deschis n inima pmntului, urmat apoi de lumin. Lumina superb, orbitoare. Roger! am strigat iar. Zgomotul era asurzitor, glasurile i incanta ia m mpresurau, iar silueta se apropia, tot mai mare. Nu-l lua, e doar vina mea. M-am rzvrtit mpotriva Creaturii, aveam s o sfii n buc i dac ndrznea s-l ating, aveam s o determin s-i dea drumul! Dar ncetasem s mai vd limpede. Nu mai tiam unde m aflam. Creatura s-a npustit, ca un fum gros, puternic, de nestvilit. n vreme ce negura l nvluia, iar el ncepuse s se risipeasc, am vzut chipul acela, strlucind deasupr-mi, chipul statuii de granit, i-am vzut ochii, rmai singurul lucru vizibil, ochii... D-i drumul! Barul ncetase s mai existe, o dat cu cartierul, cu oraul cu lumea. Nu mai existau dect ei. Dar poate c incanta ia nu fusese dect sunetul unui pahar ce se sprsese. A urmat ntunericul. Nemicarea. Aa mi s-a prut, c o vreme am zcut, incontient, ntr-un loc cufundat n linite. M-am trezit afar, n strad. Barmanul era lng mine, tremurnd, ntrebndu-m descumpnit, cu vocea-i nazal: i-ai revenit, omule? Avea zpad pe umerii vestei negre i pe mnecile albe ale cmii. Am ncuviin at din cap i m-am ridicat, spernd c avea

s m lase n pace i avea s plece. Haina-mi era ncheiat, iar cravata era la locul ei. Minile mi erau curate, iar haina mi era plin de zpad. Zpada, mai frumoas dect oricnd, se aternea tcut, de jur mprejurul meu. Am revenit, mpingnd ua pivotant, n pragul barului. Vedeam cu ochii mei locul n care sttuserm pn n urm cu cteva clipe, i vedeam paharul. Atmosfera localului rmsese neschimbat. Barmanul sttea de vorb cu cineva, explicndu-i plictisit ce se ntmplase, cum m vzuse mpleticindu-m ctre ieire. Fiecare fibr a fiin ei mele mi striga: Fugi! Dar ncotro s fug? S-mi iau zborul, s m nal ? M-ar fi p utut ajunge din urm ntr-o clipit. Nu, era de preferat s pstrez contactul cu pmntul nghe at. L-ai luat peRoger! De aceea m urmreai? Cine eti?! Barmanul a ridicat ochii i m-a privit, nedumerit. Fcusem sau spusesem ceva, fr s-mi dau seama? Ba nu, m mul umisem s bolborosesc. Un brbat, plngnd n pragul uii, o imagine stupid. Dar, fiind vorba despre mine, lacrimile erau de snge. Venise timpul s m fac nevzut. M-am ntors i am ieit din nou afar, n viscol. n curnd, avea s se fac diminea , nu-i aa? N-avea nici un rost s hoinresc prin frig pn n zori, ca o pedeaps. De ce n-a fi gsit un adpost chiar acum? De ce s nu m cufund n somnul aductor de uitare? Roger! Plngeam, tergndu-mi lacrimile cu dosul mnecii. M-am oprit i am strigat, glasu-mi strnind ecouri printre blocuri. Ce eti, blestemat s fii? Cine eti? Fii blestemat! Amintirile m-au npdit, vocile m-au nvluit din nou i, orict m luptam, nu reueam s scap de ele. Chipul acela... Creatura avea chip! O gndire plin de neodihn i o

personalitate mereu nestul. Nu te lsa prad ame elii, nu ncerca s- i aminteti. Cineva, ntr-una din cldirile nvecinate, a deschis fereastra i a urlat la mine, cerndu-mi s-mi vd de drum. "Termin cu urletele!" Nu ncerca s reconstitui cele ntmplate. Dac o faci, i vei pierde din nou cunotin a. M-am gndit la Dora i mi-am spus c, din clip n clip, aveam s m prbuesc acolo unde m aflam, tremurnd neajutorat i bolborosind cuvinte fr n eles pentru oricine s-ar fi apropiat s vad ce era cu mine. Era groaznic, era nfiortor, era, pur i simplu, dezastruos! Pentru numele lui Dumnezeu, ce nsemnase oare expresia final ce se aternuse pe chipul lui Roger? Fusese cu adevrat o exprimare a sentimentelor sale? Fusese mpcare, calm i n elegere sau fusese doar ultima sclipire a unui duh ce se risipea, a unei fantome ce-i pierdea consisten a? Ah! Din nou, urlasem. O mul ime de muritori, iei i la ferestre n puterea nop ii, n ntunericul de deasupra mea, mi cereau s tac. Mi-am vzut de drum, fr int. Eram singur, plngeam fr zgomot. Strada era pustie, n-avea cine s m aud. M-am trt, frnt n dou, plngnd. Nimeni nu s-a oprit pentru a m privi, nimeni nu m-a auzit, am trecut neobservat. mi doream arztor s-mi reamintesc ce se ntmplase, dar mi-era team c, dac a fi ncercat, m-a fi trezit din nou aruncat la pmnt, fr cunotin . Roger, Roger... Doamne, n monstruosu-mi egoism, voiam s alerg la Dora, s cad n genunchi n fa a ei i s-i mrturisesc: iat ce-am fcut, am ucis, am... Eram undeva n centru, aa cred. Blnuri, ntr-o vitrin. Zpada mi mngia, tandr, pleoapele. Mi-am scos earfa

cravat de la gt i mi-am ters sngele lacrimilor de pe fa . Apoi m-am mpleticit dincolo de pragul unui hotel bine luminat. Am pltit pentru o camer, cu bani ghea , lsnd un baci consistent i instruc iuni s nu fiu deranjat n urmtoarele douzeci i patru de ore. Am urcat, am ncuiat ua, am tras draperiile, am oprit nclzirea ce rspndea un miros gre os i m-am trt sub pat, lsndu-m prad somnului. Mai erau cteva ore bune pn la rsritul soarelui, rgaz destul pentru visare. Ultimul gnd ce mi-a fulgerat prin minte, nainte de a adormi, a fost c David avea s se nfurie din cauza celor ntmplate, spre deosebire de Dora, care... Era posibil ca Dora s m cread i s m n eleag. Am dormit butean cteva ceasuri, ignornd zgomotele mrunte ale nop ii de iarn. Cnd m-am trezit, cerul ncepuse s se lumineze. Noaptea era pe sfrite, de-acum urma uitarea, somnul cel greu. Eram bucuros, cci nu-mi mai rmnea timp s m gndesc. Aveam s m rentorc la somnul vampiric, mort laolalt cu ceilal i mor i vii, oriunde se aflau, ascunzndu-se de lumina zorilor ce se apropiau. Am tresrit, auzind limpede un glas. Nu va fi chiar att de simplu. M-am ridicat dintr-un salt, rsturnnd patul, n picioare, am privit n direc ia din care auzisem vocea. Camera de hotel m mpresura ca o capcan. ntr-un col sttea un brbat, un om obinuit. Nu era nici nalt, nici scund, nici chipe ca Roger, nici elegant cum eram eu. Nu era nici tnr, nici foarte btrn, era un brbat ca oricare altul. Plcut la vedere, sttea cu bra ele ncruciate, picior peste picior, i m privea. Soarele tocmai se ivise de dup acoperiuri. Flacra lui

atinsese ferestrele, incendiindu-le cu razele sale. Orbit, n-am mai vzut nimic. M-am prbuit pe podea, ni el prlit, lovindu-m. Am tras patul deasupra mea, ncercnd s m apr. Asta a fost tot. Oricine sau orice o fi fost omul acela, eram lipsit de putere de ndat ce soarele se nl a, orict de gros ar fi fost giulgiul alb de neguri al iernii.

5 FOARTE bine, a spus David. Stai naibii jos, nceteaz s te mai plimbi ncoace i-ncolo! Vreau s recapitulm mpreun fiecare detaliu. Dac trebuie s te hrneti nainte s o facem, putem iei... i-am mai spus, am depit acest stadiu! Nu simt nevoia de snge. mi place la nebunie gustul lui, l ador, dar acum nu simt nevoia s beau snge. M-am osptat din Roger noaptea trecut, cu o lcomie monstruoas. nceteaz s-mi mai vorbeti de snge. N-ai vrea s te aezi aici, la mas? Mi-a indicat locul de vizavi de el. Eu eram n picioare lng peretele de sticl, privind n jos spre acoperiul Catedralei St. Patrick. Ob inuse exact camerele potrivite n Turnul Olimpic, aa c ne aflam chiar la nivelul turlelor bisericii. Apartamentul era imens, cu mult mai mare dect ar fi fost nevoie, dar era domiciliul perfect. Apropierea de catedral mi se prea esen ial. De la fereastr, vedeam crucea din vrful turlelor zvelte, avntate spre cer. Preau foarte ascu ite, ca nite epe ndreptate spre cer, gata s-i primeasc osnditul. Ca i n noaptea trecut, cerul era un puhoi tcut i mtsos de fulgi de zpad.

Am oftat. Uite ce e... mi pare ru, dar n-am deloc chef s recapitulez ce s-a ntmplat. Nu pot. Fie accep i tot ce i-am povestit, fie... cred c-am s nnebunesc. M-a privit cu calm, fr s se ridice de la mas. Apartamentul i fusese livrat "la cheie", gata mobilat. Stilul era cel masiv, att de rspndit n lumea afacerilor: mahon i piele, nuan e de bej, suprafe e bi uite i decora iuni aurii, presupuse a fi pe gustul majorit ii. i, firete, era plin de flori. David avusese grij ca ncperea vast s fie ncrcat de mireasma proaspt a florilor. Masa i fotoliile erau asortate cu restul mobilierului, avnd ns, n acelai timp, un uor aer oriental, chinezesc mai exact, att de la mod. Remarcasem i vreo cteva urne pictate, decorul obinuit n astfel de ncperi. Dedesubt se ntindea Fifty-first Street, pe o latur a Catedralei St. Patrick. La intrarea dinspre Fifth Avenue, oamenii urcau i coborau treptele nzpezite. Omtul nvluia totul, cu mantia-i linititoare. N-avem timp de aa ceva, am argumentat. Trebuie s mergem n centru, trebuie s m asigur c apartamentul e n siguran sau, dac nu, s mutm toate obiectele de valoare altundeva. Nu pot ngdui ca motenirea Dorei s p easc ceva. O vom face, desigur. ns, nainte de a pleca, a vrea s m lmureti ntr-o privin . Descrie-mi-l din nou pe brbatul acela. Nu, nu m refer la fantoma lui Roger, nici la statuia vie sau la Creatura naripat, ci la brbatul care se afla n col ul camerei tale de hotel, la rsrit. Un om obinuit, aa cum i-am spus. Anglo-saxon? Probabil. Trsturi distincte, nordice sau irlandeze? Nu. Un om obinuit. Nicidecum un fran uz, n-a crede. Nu, prea un american de rnd. ndeajuns de nalt, cam ca mine, dar nicidecum uria, cum eti tu. Nu cred c l-am putut vedea

mai mult de cinci secunde. Soarele rsrea. Eram prins n capcan, n ncperea aceea. N-am putut s fug. Mi-am pierdut cunotin a. Am apucat doar s m adpostesc sub pat, iar cnd m-am trezit, brbatul dispruse. Ca i cum n-ar fi fost dect o nchipuire. Dar, i-o jur, n-a fost doar un capriciu al imagina iei! i mul umesc. Cum avea prul? Blond-cenuiu, aproape crunt. Cunoti genul... Blondul-cenuiu poate fi lesne confundat cu un castaniu ncrun it ori cu vreun soi de cenuiu mai intens. Printr-un gest, mi-a confirmat faptul c n elesese. M-am rezemat cu mare bgare de seam de geamul gros. Cu puterile mele, ar fi fost o nimica toat s sfrm peretele de sticl, din cauza unei clipe de neaten ie. La momentul respectiv, o gaf era tot ce-mi lipsea. Categoric, David atepta i alte amnunte de la mine, iar eu m strduiam din rsputeri s-mi amintesc. Din fericire, re inusem ndeajuns de limpede nf iarea brbatului. Avea un chip plcut la vedere, chiar foarte agreabil. Era genul de om care nu impresioneaz prin statur sau fizic, ci prin iste ime, prin inteligen . Prea un individ interesant. Hainele? Nimic demn de luat n seam. Erau negre, mi se pare, poate chiar ni el prfuite. Mi-a fi amintit dac ar fi fost negru strlucitor, o nuan mai aparte sau ceva mai dichisit. I-ai vzut ochii? Ce culoare aveau? Am remarcat doar sclipirea inteligen ei. Nu erau ochi mari, nici culoarea lor nu era intens. Prea un tip normal, cu inteligen peste medie. Avea sprncene negre, dar nu erau din cale-afar de dese. Fruntea i era destul de nalt, prul i era des i pieptnat ngrijit, fr ns un aranjament aparte, cum e prul meu sau al tu.

Eti convins c el a fost cel care i-a vorbit? Da, sunt sigur de asta. L-am auzit limpede. Am srit n picioare, eram pe deplin treaz, m n elegi? Eram treaz. Am vzut soarele. Privete-mi mna. Nu mi recptasem paloarea dinaintea cltoriei n deertul Gobi, cnd ncercasem s m sinucid, lsndu-m prad razelor solare. Locul n care soarele mi arsese mna se vedea ns foarte distinct. i, dei mi ntorsesem la timp capul i nu exista nici o urm vizibil, sim eam usturimea arsurii pe obrazul drept. Cnd te-ai trezit, te aflai sub pat, iar patul era rvit, ca i cum ar fi fost rsturnat, iar apoi readus n pozi ia ini ial? n privin a asta, nu pot exista dubii. Ca dovad, am gsit lampa de pe noptier rsturnat. Crede-m, n-a fost un vis, aa cum nici cele ntmplate cu Roger nu le-am visat. Uite, ce-ar fi s m nso eti pn n centru? Vreau s vezi i tu locul acela, apartamentul lui Roger. De-abia atept, a rostit el, ridicndu-se. N-a pierde aceast ocazie pentru nimic n lume. Voiam doar s te las s rsufli pu in, s te relaxezi, s... S ce? S m linitesc? Dup ce-am stat de vorb cu fantoma uneia dintre victimele mele? Dup ce l-am vzut pe brbatul acela ivindu-se de nicieri n camera mea? Dup ce-am vzut Creatura aceea, monstrul care m-a urmrit de-a lungul i de-a latul lumii, lundu-l pe Roger? Acel vestitor al nebuniei, acel... Dar nu l-ai vzut cu adevrat cum l-a luat pe Roger, nu-i aa? M-am gndit o clip, nainte de a-i rspunde. Nu sunt sigur. Nu sunt convins c imaginea lui Roger mai era nsufle it n acel moment. Prea mult prea calm. Imaginea lui s-a estompat, iar apoi... Apoi, chipul monstrului, sau ce o fi fost acea creatur, a devenit vizibil,

vreme de o clip. n acel moment, eram pierdut cu totul nu mai tiam unde m aflu. Nu-mi dau seama dac Roger s-a fcut nevzut n vreme ce Creatura l nvluia sau a urmat-o de bunvoie. Lestat, nu tii cum s-a ntmplat, de fapt. tii doar c fantoma lui Roger a disprut de ndat ce Creatura i-a fcut apari ia. Asta-i tot ce tii. Cred c ai dreptate. Ia gndete-te. Poate c Hitaul i-a ales aceast modalitate pentru a se manifesta, distrugndu-l pe fantomaticul tu tovar. Nu. Dispari ia lui Roger are o legtur cu apari ia lui. Roger i-a sim it prezen a cu mult nainte ca eu s-i fi auzit paii. i sunt recunosctor lui Dumnezeu pentru un singur lucru. Care? C nu- i pot transmite frica. C nu te pot face s sim i ct a fost de ru. M crezi, iar asta mi-e de-ajuns, dar, dac ai ti cu adevrat cum m simt, m ndoiesc c ai mai fi la fel de calm i i-ai pierde cumptul de gentleman englez perfect. Nu fi chiar att de sigur. S mergem. Abia atept s vd i eu casa comorilor. i eu sunt de prere c nu trebuie s ngduim, cu nici un chip, ca motenirea fetei s se piard. Nu e o fat, e o tnr femeie. Cred, de asemenea, c ar trebui s aflm unde este n acest moment. Am avut eu grij de asta, venind ncoace. n starea n care erai? Am reuit s m ab in ndeajuns de mult pentru a intra n hotel i a m asigura c a plecat. Trebuia s tiu mcar att. O limuzin a dus-o azi-diminea la ora nou la Aeroportul La Guardia. A ajuns la New Orleans azi

dup-amiaz. Habar n-am ns cum am putea s o contactm la mnstire. Nici mcar nu sunt convins c i-a instalat telefonul acolo. Oricum, e n siguran acum, ca atunci cnd Roger mai era nc n via .

UNEORI, frica e un avertisment. Ca i cum cineva i-ar pune mna pe umr i i-ar spune: Nu merge mai departe! Cnd am ptruns n apartament am ncercat vreme de cteva secunde, exact aceast senza ie. Nu merge mai departe! Eram ns prea orgolios pentru a-mi arta teama, iar David prea curios. A luat-o nainte pe coridor, remarcnd, aa cum observasem i eu, lipsa total a oricrei urme de via . Ca i mine, adulmeca mirosul recent al mor ii. M-am ntrebat dac i pentru el mirosul era la fel de insuportabil, ct vreme nu fusese prada lui. Roger! n mintea mea, cadavrul stlcit i fantoma lui Roger se amestecau, alctuind o imagine ce mi izbea contiin a cu for a unei lovituri de pumn. David a parcurs coridorul n direc ia camerei de zi. Am rmas n urm, ovind, i am privit ngerul uria de marmur ce inea n mini scoica destinat apei sfin ite, gndindu-m ct de mult semna acesta cu statuia de granit negru. Blake... William Blake tiuse. Vzuse ngeri i diavoli i le redase corect propor iile. A fi putut sta de vorb cu Roger despre Blake... Dar toate acestea se sfriser. M aflam aici, n mijlocul coridorului. Gndul c trebuia s mi continuu naintarea, pas cu pas, pn n camera de zi, i s privesc din nou statuia de granit mi s-a prut, deodat, mai mult dect puteam suporta. Nu e aici, a rostit David.

Nu-mi citise gndurile. Pur i simplu, dedusese un lucru evident. M privea din camera de zi, de la vreo cincisprezece metri distan . Scldat n lumina zgrcit a lmpilor cu halogen, a repetat: Aici nu se afl nici o statuie de granit. Am oftat, apoi am optit: M va nghi i Iadul... Dei nici un muritor n-ar fi fost n stare, n ceea ce m privea, l vedeam perfect pe David. Era ascuns n umbr. Prea nalt i foarte puternic, aa cum sttea acolo, ntorcnd spatele luminii slabe ce venea de afar. Butonii de aram i sclipeau n lumina lmpilor. Sngele? Sngele i ochelarii ti viole i sunt aici. O dovad perfect. Dovada a ce? M comportam prostete, ncremenit n prag, vorbindu-i de la distan . Am parcurs holul cu entuziasmul condamnatului ce se apropie de eafod i am ptruns n ncpere. n locul unde se aflase statuia nu se vedea acum dect un spa iu gol. Nici mcar nu eram sigur c statuia ar fi putut ncpea acolo. Sfin i de ghips, icoane, unele dintre ele att de vechi, nct fusese nevoie s fie protejate cu sticl n noaptea trecut nu observasem c erau chiar att de multe umplnd pere ii, smulse ntunericului de spoturile luminoase. De necrezut! a optit David. tiam c are s i plac, am rostit, plin de triste e. Eu nsumi a fi fost n culmea ncntrii, dac n-a fi fost att de nspimntat. David studia obiectele de art, plimbndu-i ochii de la statui la icoane. Colec ia aceasta e de-a dreptul magnific! a exclamat.

tii ce sunt astea? Oarecum, i-am rspuns. Nu sunt chiar analfabet, n ceea ce privete arta. Vezi seria aceea de tablouri? m-a ntrebat, artndu-mi un ir de icoane, cele mai fragile din ntreaga colec ie. Acelea? Nu cred c tiu... Giulgiul Veronici, a spus el. Sunt primele copii ale faimosului original, care se presupune a fi disprut n urm cu secole, probabil n timpul celei de-a Patra Cruciade. Aceasta e ruseasc, fr ndoial. Aceea e italian, cu siguran . Iar colo, n teancurile de pe podea, sunt adunate reproduceri ale Drumului Crucii. Era obsedat de gsirea relicvelor, de dragul Dorei. n plus, i plceau i lui aceste obiecte. Acela, giulgiul rusesc al Veronici, a fost adus de curnd de la New York. Ieri noapte, a vrut s i-l druiasc Dorei, dar ea l-a refuzat, n ciuda rugmin ilor lui. Era deosebit de frumos, chiar aa cum l descrisese Roger Dorei. Doamne, aveam impresia c l tiam dintotdeauna, aa cum cunoteam n amnunt fiecare oper de art. Obiectele posedau, pentru mine, semnifica iile ascunse pe care Roger le desluise n ele. Drumul Crucii. Cunoteam, desigur, acest ritual religios care copil catolic nu-l tie? n copilrie, urmasem i eu calea cu paisprezece opriri urmat de Hristos spre Golgota, prin biserica nvluit n ntuneric, oprindu-ne, n genunchi, n fa a fiecrei icoane pentru a rosti rugciunile cuvenite. Alteori, preotul i copiii din suita lui erau cei care parcurgeau procesiunea, n timp ce enoriaii recitau, ntr-un glas, medita iile referitoare la suferin ele ndurate de Iisus la fiecare pas. La cea de-a asea oprire, Veronica i tersese fa a lui Iisus, de sudoare i de snge, cu vlul ei. David se plimba de la un obiect la altul.

Crucifixul acesta e antic, descoperirea lui de ctre specialiti i public ar constitui o adevrat senza ie. Nu po i afirma acelai lucru despre toate obiectele? Ba da, cum s nu. Nu m refer ns acum la Dora i la religia ei, ci le privesc din punctul de vedere estetic. Acestea sunt adevrate capodopere. Ai dreptate, nu le putem lsa la voia ntmplrii. Uite, statuia aceasta pare a fi de origine celtic, din secolul al noulea. E incredibil de valoroas. Ct despre cea de colo, a fost, probabil, adus de la Kremlin. A tcut, acaparat de o icoan reprezentnd Fecioara cu Pruncul. Desenul era puternic stilizat, precum cel al tuturor icoanelor. Imaginea era familiar: pruncul Iisus i pierdea una dintre sandale alergnd n bra ele mamei sale, n timp ce ngerii l chinuiau, artndu-i simbolurile viitoarei sale ptimiri. Capul Fecioarei era nclinat nspre cel al fiului ei, cu o expresie tandr. Aureolele celor doi se ntreptrundeau. Micul Iisus se refugia n mbr iarea proteguitoare a mamei sale, fugind din calea sor ii neierttoare. Cunoti principiul fundamental al icoanelor, nu-i aa? a vrut s afle David. Sunt inspirate de harul divin. Nu sunt create de minile omeneti, m-a corectat David. Se presupune c ar fi imprimate direct pe pnz de ctre nsui Dumnezeu. Aa cum chipul lui Iisus s-a ntiprit pe vlul Veronici? Exact. n vechime, se credea c toate icoanele erau opera lui Dumnezeu. O revela ie materializat. Unele icoane ar fi fost create prin simpla suprapunere a unei esturi peste original, un transfer magic avnd loc n acea clip. n eleg. Potrivit acestei credin e, nici o icoan n-ar avea autor concret.

Chiar aa. Ia privete! sta e un fragment din Sfnta Cruce, ncrustat cu pietre pre ioase. Ct despre aceast carte... Doamne, nu se poate... Ba nu, e o carte de rugciuni celebr, pierdut la Berlin la Finele Celui de-al Doilea Rzboi Mondial. David, ne vom putea ncheia inventarul mai trziu, n linite. De acord? ntrebarea este, ce vom face acum? M scuturasem oarecum de spaima de la nceput, dar continuam s mi ntorc mereu privirea spre locul n care se aflase diavolul de granit. Cci, tiam, acela fusese Diavolul. Dac nu treceam ct mai curnd la treab, spaima avea s m copleeasc din nou. Cum am putea pune la adpost toate acestea, pentru Dora. i, mai ales, unde? s-a ntrebat David. Vino! m-a ndemnat. S aruncm o privire prin dosare i agende i s cutm cr ile lui Wynken de Wilde. Apoi vom alctui un plan i vom lua notrile. Nici s nu te gndeti s i implici pe alia ii ti muritori n aceast afacere, am izbucnit, bnuitor i trebuie s recunosc cu o oarecare rea-voin . Te referi la Talamasca? m-a ntrebat. A ridicat privirea. inea n mini pre ioasa carte de rugciuni ce avea coperta fragil precum coaja unei plcinte rumene. Totul i apar ine Dorei, am continuat. Trebuie s salvm aceste obiecte pentru ea. Iar, dac nu va vrea s le primeasc, cr ile lui Wynken mi vor rmne mie. Binen eles, aa e i firesc, m-a aprobat David. Doamne, Lestat, chiar crezi c mai in legtura cu cei din Talamasca? E drept, n aceast privin ar fi demni de ncredere, dar eu nu vreau s mai am de-a face cu alia ii mei muritori, cum i-ai numit. Nu i-am contactat deloc de cnd m-ai fcut vampir. Nu vreau s-mi vd numele pe un

dosar din arhiv, aa cum i-ai dorit tu. Mai ii minte? "Vampirul Lestat!" Vreau ca ei s-i aduc aminte de mine doar ca de un fost Superior General care a murit de btrne e. Haidem! n glasul lui se putea ghici un dram de lehamite, dar i o nuan de suferin . Mi-am amintit c moartea lui Aaron Lightner, vechiul su prieten, tiase i ultima punte dintre el i Ordinul Talamasca. Un anume mister nconjurase mprejurrile mor ii lui Lightner, dar nu-mi mai aminteam detalii n aceast privin . Fietul se afla n ncperea ce preceda salonul, iar alturi erau nirate cutii pline de documente de tot felul. Am gsit imediat hrtiile legate de chestiunile financiare i m-am apucat s le studiez, n vreme ce David cerceta con inutul celorlalte cutii. Avnd eu nsumi nenumrate propriet i, nu eram tocmai un neofit n ceea ce privete h iul legislativ i mecheriile bancare interna ionale. Curnd, a devenit evident c motenirea Dorei era, ntr-adevr, impecabil ornduit, i nu putea fi atins, cu nici un chip, de cei ce-ar fi ncercat s profite de moartea lui Roger. Totul fusese trecut pe numele ei, Theodora Flynn, nume ce se lega, probabil, de numele pe care l purtase tatl ei n momentul ntocmirii certificatului de cstorie. Era prea mult hr ogrie de cercetat, aa c mi-ar fi fost greu s estimez, fie i aproximativ, valoarea real la care se ridicase, o dat cu trecerea timpului, totalitatea motenirii. n aparen , Dora ar fi putut porni, dac voia, o nou cruciad, pentru a smulge Istanbulul din minile turcilor. Am dat i peste cteva scrisori. Aveam acum posibilitatea de a stabili cu exactitate data la care, cu doi ani n urm, Dora refuzase definitiv s mai primeasc ajutoare din partea celor dou fonduri bneti de care avea cunotin . Ct despre celelalte, m ntreb dac fata avea

ctui de pu in idee la ce i-ar fi putut folosi. Scopul este totul, atunci cnd e vorba de bani. Imagina ia i scopul. Dac i lipsete ori una, ori alta, nu ai puterea de a lua decizii morale. Aa am crezut mereu. Pare o banalitate la prima vedere, dar nu este, dac v gndi i mai bine. Banii nseamn puterea de a-i hrni pe cei flmnzi, de a-i mbrca pe cei goi. Dar ti i cu siguran toate astea. Dora avea la dispozi ie fonduri aproape nelimitate, ba chiar i unele a cror unic menire era aceea de a plti impozitele cuvenite pentru restul fondurilor. Cu o tresrire ndurerat, mi-am amintit cum avusesem de gnd s o ajut pe iubita mea Gretchen sora Marguerite i cum simpla mea apari ie fusese de-ajuns pentru a strica totul. M retrsesem din via a ei, iar banii i aurul se aflau i acum n cufere. i oare nu acesta e ntotdeauna sfritul? Nu sunt un sfnt. Nu m pricep s-i hrnesc pe cei flmnzi. Dar Dora! Gndul m-a izbit, cu o claritate nspimnttoare Dora devenise, de-acum, fiica mea! Devenise micu a mea sfnt, aa cum fusese, nainte, micu a sfnt a lui Roger. De-acum, avea un alt tat, la fel de bogat. M avea pe mine. Ce s-a ntmplat? m-a ntrebat David, alarmat, ridicnd privirea din cutia de carton n care scotocea. Ai vzut din nou vreun strigoi? Vreme de o clip, am fost la un pas de a m lsa prad dezndejdii, dar m-am inut tare i am reuit s-mi revin. N-am scos o vorb, dar am reuit s vd mai limpede totul. Ai grij de Dora! Binen eles, aveam s-i port de grij Dorei i, ntr-un fel sau altul, aveam s o conving s accepte ceea ce i apar inea de drept. Poate c Roger nu alesese cele mai bune argumente, n pledoariile sale. n plus, Roger era acum un martir ce murise aprndu-i

comorile. Da, ultimele lui cuvinte exprimaser o idee valabil... Poate c Dora, dac aveam s i explic ndeajuns de convingtor... Gndurile mi zburau aiurea. Cele dousprezece cr i erau acolo, n fa a mea. mbrcate fiecare cu o pelicul fin de plastic, erau aliniate pe o poli scund, chiar lng fietul metalic. Le-am recunoscut din prima clip. Fiecare purta pe cotor o etichet minuscul pe care Roger nsemnase, cu scrisu-i dichisit, ini ialele: "W de W". Privete, mi s-a adresat David, ridicndu-se i tergndu-i genunchii de praf. Toate acestea sunt acte legalizate privind achizi iile. Totul e curat, n aparen , sau a fost "albit". Sunt zeci de chitan e i certificate de autentificare. A zice s lum toate acestea cu noi. Da, dar cum? i unde s le ducem? Gndete-te, care ar fi locul cel mai sigur? Categoric, camerele tale din New Orleans nu sunt un loc sigur. ns, ntr-un ora cum e New York-ul, nu putem avea ncredere n vreun depozit. Ai dreptate. Am nchiriat un apartament ntr-un hotel, de cealalt parte a parcului, ns... Da, mi amintesc. E locul n care te-a urmrit Ho ul de Trupuri. Aadar, n-ai renun at la acea adres? Oricum, n-are rost s o lum n considerare. Lucrurile astea n-ar ncpea acolo. Spre deosebire de apartamentul din Turnul Olimpic, care ar fi un adpost ideal, a ripostat el. Vorbeti serios? Sigur c da. Unde ar fi lucrurile astea mai n siguran dect acolo? Va trebui s gsim ns o modalitate de a le transporta. Nu putem implica nici un muritor n aceast afacere. Va trebui s ne transformm n crui. Puah! am exclamat, dezgustat. Vrei s spui c va trebui s mpachetm toate astea i s le crm noi nine?

A izbucnit n rs. Chiar aa! Hercule i ngerii au avut de ndeplinit astfel de corvezi. Cum crezi c s-a sim it arhanghelul Mihail atunci cnd a aflat c trebuie s treac din cas n cas, n ntregul Egipt, pentru a-l ucide pe fiecare nti nscut? Ei, haide! Habar n-ai ct de uor e s protejezi astfel de obiecte cu folie de plastic! Eu a zice s mutm totul chiar noi. Va fi floare la ureche. Am putea cltori peste acoperiuri. Doamne, nimic nu e mai enervant dect energia unui vampir novice, am rostit, plictisit. tiam ns c avea dreptate. Puterile noastre erau, oricum, nzecite fa de cele ale unui simplu muritor. Dac puneam umrul, puteam termina treaba chiar n acea noapte. Ce noapte! Retrospectiv, constat c munca fizic e cel mai sigur antidot mpotriva dezndejdii i nelinitii, a spaimei c, din clip n clip, Diavolul te-ar putea apuca de gt, pentru a te tr n pu u-i fr fund! Am fcut rost de o cantitate considerabil de material izolator folii de plastic cu bule de aer care putea nvlui oricare dintre relicve, orict de fragil, ntr-o mbr iare nevtmtoare. Mai nti, am transferat hr ogria i cr ile lui Wynken, examinndu-le n prealabil bucat cu bucat, pentru a m convinge c luasem ceea ce trebuia. Apoi am purces la treaba de salahori. Am procedat conform sugestiei lui David, transportnd sacii ncrca i cu artefactele mai mrunte pe deasupra acoperiurilor, departe de privirile curioase ale muritorilor, dou siluete fantomatice zburnd pe deasupra oraului adormit, ca vrjitoarele ce se ndreapt spre Sabat. Cu obiectele mai mari a fost ceva mai delicat, fiecare din noi fiind silit s ia n bra e cte unul, de fiecare dat, ca ntr-o mbr iare plin de dragoste. Am evitat, cu bun

tiin , ngerul uria de marmur alb. David se ndrgostise ns de statuie, i-mi vorbise despre ea tot drumul. Toat ncrctura a fost transportat n siguran a camerelor din Turnul Olimpic, fr nici o problem, pe scrile de serviciu, n ritmul obligatoriu lent al muritorilor. Coboram cu viteza fulgerului din nalturi, adoptnd inuta unor tineri gentlemeni excentrici ce-i mobilau apartamentul cu obiecte de valoare mpachetate corect n folii de plastic. Curnd, ncperile curate, aternute cu mochete noi, ale apartamentului ce domina Catedrala St. Patrick adposteau o jungl de siluete ambalate, cu aspect fantomatic, multe dintre ele semnnd izbitor cu nite mumii, ori chiar cu nite cadavre mblsmate cu grij. ngerul de marmur alb, ce purta n mini scoica pentru ap sfin it, era, probabil, cel mai masiv dintre toate. Cr ile lui Wynken, mpachetate i legate, se odihneau pe msu a oriental. Nu avusesem nc prilejul s le cercetez cu aten ie, dar nu sosise nc momentul potrivit pentru aa ceva. M-am prbuit ntr-un fotoliu din ncperea de la fa ad, copleit de plictiseala i urtul induse de necesitatea prestrii unei munci att de meschine. David, n schimb, jubila. Aici, siguran a e fr cusur, a declarat el, plin de entuziasm. Trupul lui tnr, masculin, prea nflcrat de personalitatea-i puternic. Privindu-l, aveam uneori impresia c i vd pe amndoi, jucndu-mi n fa a ochilor: David cel vrstnic i tnrul anglo-indian al crui trup l ocupa spiritul acestuia. ns, n majoritatea timpului, cei doi se contopeau, pentru a alctui o fiin , pur i simplu, perfect. Era, fr putin de ndoial, cel mai puternic vampir pe care-l zmislisem vreodat.

Acest lucru nu se datora doar for ei con inute n sngele pe care i-l ddusem, dup attea aventuri prin care trecusem, nainte de a-l transforma. i ddusem ns cu mult mai mult snge dect le druisem celorlal i, riscndu-mi propria supravie uire. Dar asta n-avea nici o importan ... Stteam acolo, pierdut n admira ia propriei mele realizri, plin de praf. Avuseserm grij de tot ce trebuia. n cele din urm, luaserm cu noi i covorul mbibat nc de sngele lui Roger. Asta era tot ce mai rmsese din el, ultima relicv a celui mai recent dintre martiri. Pe Dora aveam s o scutesc de aceste detalii sordide. Trebuie s pornesc la vntoare, a optit David, trezindu-m din reverie. Nu i-am rspuns. Vrei s vii cu mine? Tu vrei s vin? am replicat. A rmas locului, privindu-m ciudat, cu chipul su ntunecat, lipsit de orice urm de dezgust sau repro. De ce nu? Nu- i face plcere s asiti, chiar dac nu sim i nevoia s bei snge? Am ncuviin at. Nu sperasem, nici mcar pentru o clip, c avea s m lase s l urmresc n plin ac iune. Louis nu suporta s l privesc. Cnd, n urm cu un an, fuseserm to i trei mpreun, David fusese mult prea reticent i suspicios pentru a-mi sugera una ca asta. Am cobort n bezna npdit de omt din Central Park. Pretutindeni, dac ascultai cu aten ie, se puteau auzi zgomotele vie ii nocturne a parcului: sforiturile celor fr adpost, mormituri, crmpeie de conversa ie. Acetia erau indivizi puternici, obinui i s se descurce n jungla din inima unui ora ce li se pare celor slabi a fi el nsui o jungl.

David a gsit repede ceea ce cuta un tnr cu easta acoperit de o caschet, cu degetele butucnoase i indu-se prin bombeurile sparte, un hoinar n noapte, singur, drogat i indiferent la frig, adresndu-se cu glas tare trectorilor rzle i ce se fereau din calea lui. M-am retras sub un copac, fr s-mi pese de umezeala zpezii ce-mi ptrundea pn la piele. David a atins umrul tnrului, atrgndu-l blnd ctre sine i mbr indu-l. O abordare clasic. n vreme ce David se apleca pentru a-i sorbi sngele, tnrul a izbucnit n rs i a nceput s vorbeasc. Apoi a amu it, nmrmurit, pn cnd David i-a aezat cu infinit grij trupul lipsit de via la poalele unui copac desfrunzit. Zgrie-norii New York-ului strluceau la sud de noi, n vreme ce lumini ele din East i West Side clipeau, ispititoare. David pstra tcerea. La ce s-o fi gndind, oare? m-am ntrebat. Prea c-i pierduse puterea de micare. M-am apropiat de el. n acea clip, ncetase a mai fi arhivistul calm i erudit. Suferea. Ce e? am ntrebat. tii prea bine, a optit el. N-am s pot supravie ui astfel. Vorbeti serios? Cu toate puterile pe care i le-am druit... Sssst... Ne-am obinuit s ne spunem lucruri pe care le tim inacceptabile pentru cellalt. Ar trebui s ncetm. i s nu mai spunem dect adevrul? E-n regul. Iat care-i adevrul. Acum, te sim i de parc n-ai putea supravie ui n felul acesta. Asta sim i acum, cnd sngele lui se prelinge fierbinte prin vinele tale. E firesc. Dar nu vei sim i mereu acest lucru. Aici e cheia. Nu vreau s mai vorbesc acum despre supravie uire. Am fcut ncercarea suprem pentru a-mi lua via a. N-a mers. n plus, trebuie

s m gndesc la altceva, la acea Creatur care m urmrete i la felul n care a putea s o ajut pe Dora, nainte de a fi ncol it. Cuvintele mele i-au tiat orice replic. Am pornit la plimbare, ca nite muritori de rnd, prin parcul cufundat n bezn. Paii scr iau n zpada nalt. Strbteam crngurile desfrunzite, mpingeam deoparte crengile umede, fr s scpm din ochi cldirile luminate din centrul oraului. Zgomotul pailor m scotea din srite. Eram iritat, i un gnd nu-mi ddea pace: monstruoasa creatur ce mi se nf iase, Diavolul nsui sau cine o fi fost, l urmrise de fapt pe Roger... Dac aa stteau lucrurile, cum rmnea cu brbatul acela, acel om perfect anonim, prin nimic ieit din comun? Omul obinuit pe care l zrisem vreme de o clip naintea zorilor nu-mi ieea din minte. Luminile din Central Park South strluceau acum aproape, cldirile enorme se nl au deasupra noastr cu o arogan pe care nici Babilonul n-o azvrlise, sfidtor, n obrazul cerului. n acelai timp ns, auzeam zgomotele linititoare ale activit ii umane ce nu nceteaz niciodat, nesfritul du-te-vino al taxiurilor. David tcea, sumbru. ntr-un trziu, am rupt tcerea: Dac ai fi vzut ce mi-a fost dat mie s vd, nu te-ai grbi chiar att de tare s ajungi pe lumea cealalt. Am oftat. N-avea nici un rost s-i mai descriu pentru a cta oar? Creatura naripat, cci simplul gnd mi ddea fiori. Sincer s fiu, ideea de a o ntlni mi se pare tentant, a mrturisit el. Sunt convins c nu- i po i imagina asta. Te ispitete gndul de a ajunge n Iad? Alturi de un astfel de diavol?

Ai sim it tu c venea din Infern? Ai perceput prezen a rului? Te-am mai ntrebat, tiu. Ai sim it rul din el, atunci cnd l-a luat pe Roger? A artat Roger vreun semn de suferin ? Aveam impresia c despica firul n patru, fr rost, cu ntrebrile lui. Nu fi chiar att de optimist n prezen a mor ii, i-am spus. Ascult-mi avertismentul. Am nceput s-mi schimb ideile. Ateismul i nihilismul din tinere ea mea mi se par acum copilreti, curat f rnicie. A zmbit ngduitor, aa cum o fcea pe vremea cnd era un simplu muritor ncununat de laurii btrne ii n elepte. Ai citit povestirile lui Hawthorne? m-a ntrebat, cu blnde e n glas. Ajunseserm n strad. Am traversat i-am nceput s ne plimbm n jurul artezienei, ocolind pia a. Da, am rspuns. Le-am citit la un moment dat. i mai aminteti de personajul lui Hawthorne, Ethan Brand, aflat n cutarea pcatului de neiertat? Cred c da. A pornit n cutarea acestui pcat ce nu poate fi iertat i a lsat n urm tovria oamenilor. Parcurgeam acum Fifth Avenue, un bulevard ce nu e niciodat pe deplin pustiu ori ntunecat. A vrea s- i aminteti de un fragment, a continuat David i a nceput s-mi citeze: "Scpase din mn lan ul magnetic ce l lega de umanitate. ncetase a mai fi un membru al fr iei oamenilor, ce deschide por ile firii noastre comune cu ajutorul cheii venicei simpatii, cptnd astfel acces la toate secretele. Devenise acum un observator rece, privind omenirea ca pe un subiect al experimentului su, transformnd brbatul i femeia n marionete, ale cror sfori le trgea dup bunu-i plac, ca ei s svreasc acele crime ce-i erau utile cercetrii sale." Nu i-am rspuns. Sim eam nevoia s protestez, dar n-ar

fi fost cinstit din partea mea. A fi vrut s-i spun c niciodat nu aveam s i consider pe oameni simple marionete. Nu fcusem dect s-l urmresc pe Roger i la naiba! pe Gretchen, n jungla ei. Nu i mnuisem, nu trsesem sforile. Onestitatea fusese cea care desfcuse legtura dintre noi. ns nu la mine se refereau cuvintele lui. Vorbea despre sine, despre distan a care l separa acum de umanitate. Sim ea c este pe cale de a deveni asemeni lui Ethan Brand. D-mi voie s continuu citatul, mi-a cerut el, respectuos, apoi a continuat: "Din acest moment, Ethan Brand devenise un monstru. A nceput s fie un monstru din clipa n care firea sa moral a ncetat a mai ine pasul cu dezvoltarea sa intelectual..." David a tcut, iar eu l-am imitat. sta ne este blestemul, a optit el. nnoirea noastr moral s-a sfrit, n vreme ce, din punct de vedere intelectual, progresm n salturi spectaculoase. Am continuat s tac. Ce-a mai fi putut spune? Disperarea era un sentiment familiar pentru mine. Frumuse ea unui manechin, ntr-o vitrin, era ns de-ajuns pentru a o risipi. Vraja neagr putea fi destrmat de spectacolul luminilor, n jurul unui turn. Silueta fantomatic a mre ei Catedrale St. Patrick o reducea la neant. Dar disperarea revenea mereu, omniprezent. N-are nici un rost, am fost la un pas de a spune, dar cuvintele ce mi-au ieit dintre buze au fost cu totul altele. Trebuie s m gndesc la Dora, am rostit. Dora... Da, a ncuviin at David. Mul umit ie, de-acum va trebui i eu s m gndesc la Dora, nu-i aa?

CUM, CND i ce anume s-i spun Dorei? Aceasta era ntrebarea. Am sosit la New Orleans n seara urmtoare, devreme. N-am gsit nici o urm a lui Louis n casa din Rue Royale, dar acest lucru nu avea nimic neobinuit n sine. Louis hoinrea tot mai adesea. La un moment dat, David l ntlnise la Paris, n tovria lui Armand. Casa era imaculat, ca un vis din afara timpului, plin de mobilierul Ludovic al XV-lea, care mi era drag, de cele mai fine covoare pe care le puteai gsi, iar tapetul era bogat ornamentat. Firete, David cunotea locul, dei nu mai fusese aici de mai bine de un an. ntr-unul din dormitoarele ce aveau perfec iunea unor tablouri, printre scrinuri i mese scunde turceti ce contrastau cu mtsurile de culoarea ofranului, se mai afla i acum sicriul n care se odihnise n cursul primei sale vizite aici, cnd era un novice abia ini iat ntr-ale nemuririi. Binen eles, sicriul era mascat cu iscusin . Ca to i novicii, n afara celor nomazi din fire, David insistase ca sicriul s fie unul adevrat. Louis l disimulase ns ntr-un cufr greu de bronz, un obiect dreptunghiular fr nici o deschiztur aparent, dar al crui capac se deschidea imediat, dac tiai unde anume s apei. Aa cum mi propusesem atunci cnd ncepusem s restaurez aceast cldire n care locuisem odinioar mpreun cu Claudia i Louis, locul meu de odihn fusese anume proiectat. Renun asem la vechiul meu dormitor, care adpostea acum o sufragerie, i construisem o celul din marmur i metal, n pod, chiar sub acoperi. Pe scurt, dispuneam acum de o baz de opera iuni confortabil i eram, sincer, uurat c Louis nu era aici,

pentru a-mi spune c nu credea o iot din lucrurile pe care i le-a fi povestit. Camerele lui erau ntr-o ordine perfect. Apruser cteva cr i noi i un tablou nou, iptor, semnat de Matisse. n rest, totul era neschimbat. De ndat ce ne-am instalat, ne-am asigurat c nu ne pndea nici un pericol, aa cum fac ntotdeauna cei nemuritori, dei le repugn s fac lucruri pe care muritorii le consider fireti. Apoi am hotrt c era timpul s plec, singur, s vd ce mai fcea Dora. Nu-l mai vzusem sau auzisem pe Hita i, binen eles, nici pe Omul Obinuit. Am ajuns la concluzia c oricare din ei ar fi putut s apar n orice clip. Cu toate acestea, m-am despr it de David, lsndu-l s exploreze n voie oraul. nainte de a prsi Cartierul Francez, ndreptndu-m spre centru, i-am fcut o vizit lui Mojo, cinele meu. Dac nu-l cunoate i pe Mojo din Povestea Ho ului de Trupuri, n-am s v spun mai mult dect e nevoie s ti i. E un ciobnesc german uria, pe care l-am lsat n grija unei doamne cumsecade care locuiete ntr-una din cldirile pe care le posed. Mojo m iubete, iar eu l gsesc irezistibil. E un cine, nici mai mult, nici mai pu in, dar e imens, are o blan stufoas, i nu pot sta mult vreme departe de el. Am petrecut o or sau dou cu Mojo, tvlindu-ne prin iarba din grdina din spatele casei. I-am vorbit despre toate cele ntmplate i m-am ntrebat dac era sau nu cazul s-l iau cu mine n centru. Figura lui prelung, de lup aparent feroce, era plin de obinuita blnde e i n elegere cvasiuman. Doamne, de ce nu ne-ai fcut pe to i cini? De fapt, prezen a lui Mojo mi ddea o senza ie de siguran . Dac Diavolul ar fi venit cnd Mojo era n preajma mea... Ce idee absurd! Aveam s m mpotrivesc Iadului cu ajutorul unui cine din carne i snge? Ei bine,

de cnd lumea, oamenii au crezut n lucruri i mai stranii. Chiar nainte de a m despr i de David, l-am ntrebat: Ce crezi c s-a ntmplat, de fapt, ce-o fi cu Hitaul i cu acest straniu Om Obinuit? David mi-a rspuns fr ezitare: Amndoi sunt produsul imagina iei tale. Fr s- i dai seama, ncerci s te pedepseti. E singura modalitate pe care ai gsit-o pentru a te distra n continuare. Ar fi trebuit s m simt jignit. Dar nu eram. Dora era ct se poate de real. n cele din urm, am ajuns la concluzia c trebuia s m despart de Mojo. Aveam de gnd s o spionez pe Dora i, pentru aceasta, trebuia s fiu liber de orice constrngeri. L-am srutat pe Mojo i am plecat. Mai trziu, aveam s ne plimbm pe maidanele noastre preferate de lng River Bridge, prin iarba crescut printre gunoaie. Atta vreme ct natura avea s ne-o permit, aveam s stau ct mai mult cu dragul meu Mojo. Deocamdat ns, Mojo mai putea atepta. Din nou, gndurile mi s-au ndreptat spre Dora. Desigur, fata n-avea de unde s fi aflat de moartea lui Roger. Doar dac, nu cumva, Roger i se nf iase i ei. Dar el nu mi dduse de n eles c acest lucru ar fi fost cu putin . Apari ia sa n fa a mea i consumase, se pare, ntreaga energie. i, la urma urmei, l tiam mult prea preocupat de soarta Dorei, pentru a o tulbura cu bun tiin , bntuind n preajma ei. Ce tiam eu ns despre fantome? Cu excep ia unor apari ii fugare, nu ntlnisem nici una pn la apari ia lui Roger, cu att mai pu in nu sttusem de vorb cu vreuna. Avea s-mi rmn venic ntiprit n minte dragostea lui pentru Dora i straniul amestec de contiin i ncredere nemsurat n sine care l caracteriza. Privind retrospectiv, chiar i apari ia lui mi se prea o dovad

suprem a extraordinarei sale stpniri de sine. Faptul c mi se artase dup moarte nu mi se prea att de neobinuit, cci auzisem destule poveti cu stafii demne de a fi crezute. Dar el mi vorbise, mi se destinuise, iar acest lucru nu putea s fie fcut dect de cineva cu o personalitate din cale-afar de puternic. Am pornit spre centru pe jos, ca un muritor de rnd, trgnd n piept aerul proaspt ncrcat de miresmele fluviului. M bucuram s revd coroanele dese ale stejarilor, casele slab luminate din New Orleans i omniprezenta insinuare a ierbii, florilor i lstarilor de vi din New Orleans, eram acas. Am ajuns prea curnd n dreptul cldirii de crmid roie de pe Napoleon Avenue, vechea mnstire n care locuia Dora. Napoleon Avenue e din cale-afar de frumoas, chiar i n contextul unui ora pitoresc cum este New Orleans. E neobinuit de larg, iar pe axa median, pe unde odinioar circulau tramvaiele, au fost acum planta i copaci umbroi, asemeni celor ce nconjoar mnstirea. Zona victorian a oraului e plin de astfel de paradisuri ale frunzelor. M-am apropiat ncet de cldire, ntiprindu-mi n memorie fiecare detaliu al ei. Ct de mult m schimbasem, de cnd o pndisem ultima oar pe Dora! Mnstirea purta amprenta arhitecturii Celui de-al Doilea Imperiu, cu acoperiu-i mansardat care acoperea att fa ada, ct i aripile prelungi ale cldirii. Ici i colo, iglele alunecaser de pe scheletul acoperiului. n por iunea central, panta era concav, lucru deloc obinuit. Ferestrele arcuite rotund, crmida lustruit de patina timpului, intrarea strjuit de coloane albe nalte ct dou niveluri, treptele cu balustrade de fier forjat, ca la conacele de pe planta ii toate acestea aminteau o vag influen italian, inteligent propor ionat ns. Streini vechi din

aram atrnau la baza acoperiului. Ferestrele nu aveau obloane, dar acestea existaser, cu siguran , odinioar. Ferestrele, vopsite ntr-un alb uzat de intemperii i rotunjite n partea superioar, erau numeroase, mai cu seam la cel de-al doilea i al treilea cat. O grdin vast se ntindea n fa a cldirii, aa cum o vedeam de pe bulevard, desigur, tiam de existen a imensei cur i interioare. ntreaga vecintate era dominat de acest mic univers n care clugri ele, orfanii i tinerele novice se adpostiser odinioar. Stejari seculari umbreau trotuarele. Latura dinspre sud a cldirii era strjuit de mlini btrni. Ocolind cldirea, nu scpam din ochi ferestrele cu vitralii ale capelei cu dou caturi. Am observat o lucire difuz nuntru, de parc lumina divin ar fi fost cu adevrat prezent n acest lca divin un lucru de care nu eram cu adevrat convins. Ajuns n spatele mnstirii, am srit zidul nalt Nu erau prea multe ui zvorte n cldire. Imensitatea ei era cufundat n tcere. Dei frigul iernii blnde din New Orleans era ct se poate de real, rcoarea dinuntru era mai ptrunztoare. Am ptruns cu infinite precau ii pe culoarul de la parter i, imediat, m-am ndrgostit de locul acesta, de propor iile sale, de vastitatea ncperilor. Percepeam mirosul pere ilor recent dezgoli i de tencuial, n amestec cu cel al podelelor din lemn de pin. Totul era lipsit de finisare, avnd acea frumuse e brut care place artitilor ce locuiesc n hale uriae, vechi depozite lipsite de pere i despr itori. Aici nu m aflam ns ntr-un depozit. Cndva se locuise aici, ncperile pstrau ceva din puritatea celor pe care le adpostiser, i am sim it-o de ndat ce am intrat. Am naintat ncet pe coridorul lung i pustiu, ndreptndu-m ctre treptele ce duceau n aripa nord-vestic. Dora se instalase undeva deasupra, n turnul nord-vestic, dar

spa iul locuit de ea nu ncepea dect de la al treilea etaj. Nu sim eam nici o prezen n aceste ncperi. Nu sim eam mirosul Dorei i nici nu auzeam vreun sunet. Auzeam doar fonetele insectelor i ale obolanilor, vnzoleala unui raton care se hrnea pe undeva prin pod. i, desigur, percepeam vag existen a elementalilor, cum i numea David duhuri sau fenomene poltergeist, cum prefer eu s i denumesc. Am rmas locului, cu ochii nchii. Ascultam. Din linitea ce m nconjura preau a se desprinde slabe emana ii ale unor personalit i, ns mult prea ndeprtate i difuze pentru a m impresiona ori a trezi fie i o frntur de gnd. Da, erau fantome aici... dar nu sim eam nici o turbulen spiritual, nici o tragedie nerezolvat sau vreo nedreptate rmas nepedepsit. Dimpotriv, domnea un calm absolut. Casa era un ntreg, posednd parc propriul sine. Cred c duhul acestei cldiri se bucurase atunci cnd aceasta fusese readus la nf iarea ei din veacul al nousprezecelea. Chiar i tavanele, dei nu fuseser proiectate pentru a rmne astfel expuse, erau frumoase fr tencuial, lemnul nnegrit de vreme al grinzilor nu prezenta nici cea mai mrunt denivelare, pe atunci, tmplria era o art. Treptele erau la fel ca la nceputuri. Urcasem mii de astfel de scri n New Orleans. n aceast cldire existau cel pu in cinci astfel de case ale scrilor. Curbura treptelor, uzate de paii copiilor, atingerea mtsoas a balustradei lustruite de nenumrate ori n decursul unui secol, toate acestea mi preau familiare. Palierul intermediar tia n dou o fereastr exterioar, ignorndu-i existen a, sec ionnd revrsarea de lumin care rzbtea din strad. Ajungnd la etajul superior, mi-am dat seama c ajunsesem n pragul intrrii n capel. De afar, aceasta nu

mi se pruse chiar att de vast. De fapt, capela era la fel de ncptoare ca orice alt biseric. Douzeci de rnduri de bnci erau aliniate de o parte i de alta a culoarului central. Tavanul tencuit era boltit, mpodobit fiind cu ornamente de ipsos. Medalioane vechi fixate n pere i marcau locurile unde, odinioar, atrnaser lmpile cu gaz. Vitraliile ferestrelor, dei nu con ineau figuri umane, erau executate cu migal i puse n valoare de luminile felinarelor de afar. Numele sfin ilor patroni ai bisericii erau ncrustate cu litere superb caligrafiate pe pervazele inferioare ale fiecrei ferestre. Nu exista un loc de nchinciune propriu-zis, ci doar o statuie ncoronat a Sfintei Fecioare, la picioarele creia erau aezate cteva lumnri. Locul acesta nu se schimbase prea mult din vremea cnd clugri ele plecaser i cldirea fusese vndut. Chiar i vasul cu ap sfin it era nc de fa , dei nu exista nici un nger uria care s l ofere credincioilor. Era un simplu vas de marmur aezat pe un piedestal. Intrnd, am trecut pe sub loja corului, uimit ntructva de puritatea i simetria ce se vdea n arhitectura cldirii. Oare ce nsemna s locuieti ntr-o cldire n care s ai parte i de o capel proprie? Cu dou sute de ani n urm, ngenuncheasem nu o dat n capela din castelul tatlui meu. Dar aceea nu era dect o cmru de piatr ntr-un cotlon al castelului. i totui, aceast ncpere vast, cu ventilatoare electrice antice ce atrnau din tavan, menite s risipeasc ari a zilelor de var, nu prea cu nimic mai pu in sacr dect fusese micu a capel a tatei. Aceasta era o capel pentru cei de rang regal i, dintr-o dat, ntreaga mnstire mi-a prut a fi un palat, iar nu o cldirea unei institu ii. Mi-am imaginat c locuiam aici, dar nu n condi iile care i-ar fi convenit Dorei, ci n lux, avnd n fa kilometri ntregi de suprafe e lustruite, n fiecare

sear, n vreme ce m-a fi ndreptat spre uriaul sanctuar pentru a-mi rosti rugciunile. Locul mi plcea. Mintea mea construia ipoteze aiurite. Cumpr o mnstire, f din ea propriul tu palat, triete n siguran i grandoare la adpostul zidurilor ei groase, departe de zarva marilor orae, n inima lor, totodat! M sim eam copleit, iar respectul meu pentru Dora crescuse sim itor. Nenumra i europeni mai locuiau i n ziua de azi n astfel de reedin e cu multe etaje, cu aripi aezate fa n fa , deschizndu-se spre imense cur i interioare. Desigur, Parisul numra destule astfel de conace. ns aici, n America, ideea de a tri n belug ntr-o astfel de cldire era cu att mai seductoare. Nu acesta fusese ns i visul Dorei. Dora voia s-i adune aici discipolele, predicatoarele care aveau s propovduiasc Cuvntul Domnului cu fervoarea Sfntului Francisc sau a lui Bonaventura. Ei bine, dac moartea lui Roger avea s-i spulbere brusc orice fel de credin , i rmnea totui alternativa traiului luxos n acest loc minunat. Aveam oare puterea de a schimba visul Dorei? A cui dorin s-ar fi mplinit, dac a fi fcut n aa fel, nct ea s accepte enorma avere a tatlui ei, transformndu-se n prin esa acestui palat? A fi fcut astfel fericit o fiin uman, salvnd-o din mizeria pe care religia o poate genera cu atta uurin ? La urma urmei, nu era o idee rea. De-a dreptul tipic pentru gndirea mea. Imaginea unui Paradis pe pmnt, proaspt zugrvit n culori pastelate, pardosit cu marmur fin i dotat cu nclzire central. Eti groaznic, Lestat. Ce drept aveam s pun la cale astfel de lucruri? Dar de ce nu? Am fi putut tri regete aici, Dora i cu mine,

precum Frumoasa i Bestia din poveste. Am rs sonor. Un fior mi-a strbtut ira spinrii, dar n-am auzit zgomotul de pai. Deodat, m-am sim it teribil de singur. Am ascultat cu aten ie, ncruntndu-m. S nu ndrzneti s te apropii acum de mine, i-am optit Hitaului care nu era acolo. M aflu ntr-o capel. Sunt n siguran ! La fel de n siguran ca i cum m-a afla n catedral. M ntrebam dac Hitaul rdea de mine acum: Lestat, n-a fost dect nchipuirea ta. N-avea importan . Am naintat pe pardoseala de marmur pn la treapta mprtaniei. Da, aceasta mai exista i acum. Privete nainte, la ceea ce vezi, nu- i lsa gndurile s o ia razna. Vocea precipitat a lui Roger mi-a rsunat n auz. Dar Dora mi era drag, nu-i aa? M aflam aici, aveam s ntreprind ceva. Nu m grbeam ns, nu m grbeam deloc. Paii mei strneau ecouri n vasta ncpere pustie. Nu-mi psa. Drumul Crucii, nf iat n basoreliefuri de ghips fixate ntre ferestrele cu vitralii, ddea ocol bisericii. Altarul dispruse din nia adnc, arcuit, n locul su fusese instalat un Iisus uria, rstignit pe cruce. Crucifixurile m-au fascinat dintotdeauna. Exist nenumrate moduri de a reprezenta detaliile rstignirii, iar acestea umplu destule muzee ale lumii, precum i nenumrate biserici i catedrale transformate n muzee. Cea pe care o aveam n fa era ns tulburtoare, chiar i pentru mine. Era uria i uor atins de patina timpului, fiind executat n stilul realist al sfritului veacului al nousprezecelea: estura din jurul oldurilor lui Hristos flutura n vnt, iar chipul i era tras i exprima un chin nemrginit.

Era, cu siguran , una dintre descoperirile lui Roger. n primul rnd, era prea masiv pentru dimensiunile niei altarului, i fusese executat de o mn de maestru, n vreme ce restul sfin ilor rmai pe piedestaluri Sfnta Tereza din Lisieux, drgu n roba-i de carmelit, innd n mini o cruce i un buchet de trandafiri, Sfntul Iosif, cu o ramur de mslin, i chiar Sfnta Fecioar cu coroana-i bogat ornamentat, aezat lng altar erau, mai mult sau mai pu in, artefacte de serie. Executa i n mrime natural, picta i cu migal, nu erau cu adevrat opere de art. Hristosul Rstignit prea s ndemne privitorul s ia o hotrre n privin a sentimentelor contradictorii care l ncercau: fie ceva n genul "Ursc cretintatea cu detaliile-i gre os de sngeroase", fie o alt senza ie, mai dureroas, destinat celor afla i la vrsta tinere ii, cnd fiecare i imagineaz ce-ar nsemna ca minile s-i fie strpunse lent de cuiele acelea uriae. Medita ie. Biseric. Vocea preotului intonnd cuvintele: Tatl nostru. Am sim it, concomitent, scrba i durerea. Apropiindu-m n penumbr, privind sclipirile luminii de afar ce rzbtea prin vitralii, percepeam vecintatea unor amintiri din vremea n care eram eu nsumi un puti sau le permiteam s m asalteze. Apoi m-am gndit la dragostea lui Roger pentru fiica sa, i amintirile s-au risipit, n mintea mea rmnnd doar iubirea. Am urcat treptele care duceau odinioar n tabernacol i n altar. Am ntins mna i am atins piciorul siluetei crucificate. Lemn vechi. Zvon de imnuri, palid i tainic. Am privit chipul i n-am vzut trsturi schimonosite de agonia durerii, ci un chip n elept i calm, aflat poate n ultimele clipe dinaintea mor ii. Un zgomot puternic a strnit ecouri, undeva n necuprinsul cldirii. Am fcut iute un pas napoi, m-am mpiedicat prostete i m-am trezit cu fa a spre intrare.

Cineva ptrunsese n cldire, cineva nainta cu pai egali, fr grab, la etajul inferior, ndreptndu-se spre treptele pe care le urcasem eu nsumi mai devreme. M-am strecurat, fr zgomot, spre intrare. Nu auzeam glasuri i nu sim eam nici un miros! Nici un miros. Inima mi-a tresrit. N-am s accept una ca asta! am optit. Tremuram. Dar unele mirosuri ale muritorilor nu rzbat chiar att de uor, mai erau de luat n considerare i curen ii ce se strneau n aceste locuri pustii... O siluet urca scrile. M-am aplecat pe dup ua capelei n aa fel, nct s-i vd chipul n clipa n care avea s dea col ul scrilor. Dac Dora era cea care urca, aveam s m fac imediat nevzut Dar nu era Dora. Urca treptele cu o asemenea repeziciune i uurin , ndreptndu-se int ctre mine, nct mi-am dat seama cine era de-abia n clipa n care s-a oprit n fa a mea Era Omul Obinuit. Am ncremenit, privindu-l. Era ceva mai scund i nu att de bine fcut ca i mine, obinuit, n toate privin ele, aa cum mi-l aminteam. Lipsit de miros? Nicidecum. Dar mirosul lui avea ceva ciudat, era amestecat cu miros de snge, de sudoare, de sare, i auzeam o uoar btaie de inim... Nu- i chinui mintea, mi s-a adresat el, cu o voce politicoas, pe un ton plin de diploma ie. Stau pe gnduri. S- i fac acum oferta, sau nainte de a sta de vorb cu Dora? Nu sunt sigur care-ar fi varianta cea mai bun. M despr ea de el cel mult un metru i jumtate. M-am rezemat nonalant de ua vestibulului, ncrucindu-mi bra ele. Capela ntunecat se afla chiar n spatele meu. Pream oare nspimntat? Mi-era fric? Aveam s mor chiar acum, de spaim?

Ai de gnd s-mi spui cine eti i ce vrei? l-am ntrebat. Sau atep i s- i pun mii de ntrebri, pn cnd te vei hotr s vorbeti? tii prea bine cine sunt, mi-a rspuns, pe acelai ton lipsit de patim. Ceva anume n nf iarea lui m-a izbit. Propor iile fe ei i ale siluetei sale erau uimitoare, o ntruchipare a normalit ii. Era, ca s zic aa, o imagine tipic a omului de rnd. Exact, a zmbit el. Aceasta e nf iarea pe care am preferat-o mereu, n orice timp i n orice loc, fiindc nu atrage aten ia nimnui. S te plimbi ncoace i ncolo cu o pereche de aripi negre i picioare ca de ap e o modalitate sigur de a-i nspimnta pe muritori. Vreau s pleci dracului de-aici nainte de venirea Dorei! am izbucnit, spumegnd de furie. S-a rsucit, izbindu-i oldurile cu palmele i a izbucnit ntr-un rs nestpnit. Eti incorigibil, Lestat, a rostit el cu vocea-i linitit, deloc impuntoare. Tovarii ti aveau perfect dreptate. Nu-mi po i porunci. Nu vd de ce n-a face-o. Dac te-a arunca afar? Vrei s ncerci? Vrei s mi recapt adevrata nf iare? Vrei s-mi las aripile... Am auzit zvonul de glasuri, i privirea mi s-a nce oat. Nu! am strigat. E-n regul, fie cum vrei tu. Transformarea a ncetat. Praful strnit s-a aezat din nou pe podele. mi sim eam inima btnd, gata s-mi sar din piept. Am s- i spun ce voi face, a zis el. Te voi lsa s- i rezolvi treburile cu Dora, ct vreme acestea par s te obsedeze. Oricum, n-a fi n stare s- i distrag pe deplin aten ia. Cnd vei termina cu toate astea, cu fata i cu

visurile tale, noi doi vom putea discuta n linite. Despre ce anume? Despre sufletul tu, desigur. Sunt gata s te urmez n Iad, am scrnit, min indu-l i min indu-m. Dar nu cred c eti ceea ce pretinzi a fi. Eti ceva neobinuit, o fiin pentru a crei existen , ca i pentru a mea, nu exist explica ii tiin ifice, dar, dincolo de toate acestea, exist un miez al faptelor simple care, o dat dezvluite, ar lsa totul dezgolit, explicat, chiar i penele negre ale aripilor tale... S-a ncruntat uor, fr a se nfuria ns. Nu vom continua n felul acesta, te asigur, a spus el. Deocamdat ns, te voi lsa s te gndeti la Dora. Fata e n drum spre cas. Maina ei tocmai a tras n curte. Voi pleca chiar acum, fr s grbesc pasul, aa cum am venit. i, pentru binele nostru, al amndurora, i voi da un sfat. Care-ar fi acesta? am ntrebat. Las-o n pace pe Dora, definitiv. Las-i pe avoca ii muritori s se ocupe de afacerile ei. Pleac de aici. Avem lucruri mult mai importante de discutat, iar toate acestea nu fac dect s te tulbure. A plecat, paii lui au rsunat sec pe trepte. A ieit pe una din uile laterale. Am auzit-o deschizndu-se, apoi nchizndu-se la loc. Imediat dup aceea, am auzit-o pe Dora intrnd prin ua principal din corpul central al cldirii, aa cum intrasem i eu i cum obinuia ea s intre. A pornit de-a lungul coridorului. Cnta pentru sine sau, mai exact, fredona o melodie. Aroma dulce a sngelui emana dinspre ea. Era n perioada menstrual, nnebunitoare, aceasta amplifica mirosul ispititor al copilei care se ndrepta spre mine. M-am retras n umbra vestibulului. N-avea s m zreasc acolo i nu voiam s tie de prezen a mea, ct

vreme urca treptele spre dormitorul ei de la urmtorul etaj. Urca cte dou trepte o dat, cnd a ajuns la etajul la care m aflam. Pe umr i atrna o saco. Purta o rochie de mod veche, larg i drgu , din bumbac nflorat, cu mneci lungi de dantel alb. S-a ntors pentru a purcede urcarea treptelor ctre etajul superior, cnd, deodat, s-a oprit. S-a rsucit n direc ia n care m aflam. Am nghe at. Nu avea cum s m vad, n lumina aceasta. Apoi a pornit int ctre mine. A ntins mna. I-am vzut degetele albe atingnd ceva pe perete, era un ntreruptor. Un ntreruptor alb, din plastic i, brusc, un potop de lumin s-a revrsat dinspre tavan. Imagina i-v: un intrus blond, cu ochii ascuni n spatele unor ochelari de soare viole i acum cura i, strlucitori, fr nici o urm din sngele tatlui ei mbrcat ntr-un costum negru din stof de ln. Am ntins minile, de parc i-a fi spus: "Nu- i fac nici un ru, nu te teme!" Rmsesem fr glas. Apoi m-am fcut nevzut. De fapt, am trecut pe lng ea cu o asemenea repeziciune, nct n-a apucat s m vad disprnd, ca o pal de vnt iscat din senin. Asta a fost tot Din dou salturi, am ajuns n pod i, printr-o u deschis, m-am strecurat n spa iul ntunecat de deasupra capelei, unde numai cele cteva geamlcuri din acoperi lsau s ptrund lumina slab a strzii. Unul dintre acestea era spart, o cale sigur de scpare. N-am folosit-o. Am rmas locului. M-am aezat, pstrnd tcerea, ntr-un col . M-am ghemuit acolo, cu genunchii la piept, mi-am ridicat ochelarii de pe nas i am privit n lungul podului spre ua prin care intrasem. Nu auzeam ipete. Nu auzeam nimic. Nu fcuse o criz de isterie, nu o rupsese la fug nnebunit. Nu apsase

vreun buton de alarm. Era linitit, nenfricat, dei vzuse un intrus, un brbat necunoscut. Vreau s spun, n afar de un vampir, ce-ar putea fi o amenin are mai mare pentru o femeie singur, dac nu un brbat tnr? Mi-am dat seama c din ii mi cln neau. Mi-am izbit palma dreapt cu pumnul stng. Diavol, om, ce vei fi fost tu, cel ce m ateptai, spunndu-mi c nu trebuie s-i vorbesc fetei, ce pui oare la cale? S nu-i vorbesc fetei? N-am avut nici o clip inten ia de a-i vorbi. Roger, ce s m fac acum? Nu voiam ca ea s m vad aa! N-ar fi trebuit s vin aici fr David. Aveam nevoie de un martor. Omul Obinuit ar fi ndrznit oare s mi se arate i n prezen a lui David? Doamne, l uram! Eram prins ntr-un vrtej. N-aveam s scap cu via . Ce nsemna asta? Ce anume urma s m ucid? Deodat, mi-am dat seama c ea urca scrile. De ast dat, nainta ncet, fr nici un zgomot. Un muritor n-ar fi fost n stare s o aud. Avea n mn o lantern. N-o observasem adineauri. Acum ns, raza ei de lumin rzbtea prin ua deschis a podului, smulgnd ntunericului scndurile prfuite ale acoperiului. A trecut pragul i a stins lanterna. A privit n jur cu bgare de seam, ncercnd s-i adapteze ochii la lumina slab care venea de afar. Datorit ferestrelor rotunde i a felinarelor de pe strad, aflate foarte aproape de acestea, nu era deloc greu s distingi ce se afla n jur. Apoi privirea ei ptrunztoare m-a gsit. Ochii ei erau a inti i asupra col ului n care m pitisem. De ce i-e team? m-a ntrebat, cu o voce blnd. Mi-am dat seama c m fcusem mic acolo n col , cu genunchii strni lng brbie, i c priveam spre ea, n sus. mi... mi pare ru... am ngimat Mi-era team... c te-am speriat. Mi-era ruine c te-am tulburat. M-am sim it

teribil de nendemnatic. A pit spre mine, fr pic de team. Mirosul ei a umplut ncet podul, precum fumul de tmie. Era nalt i zvelt n rochia nflorat de bumbac, cu dantela-i strns la ncheieturile minilor. Pru-i scurt, negru, i acoperea cretetul, ca o cciuli , iar dou bucle adorabile i mngiau obrajii. Avea ochi mari, negri, ce-mi aduceau aminte de Roger. Avea o privire de-a dreptul spectaculoas. Expresia din ochii ei l-ar fi dezarmat pe cel mai feroce dintre prdtori, o raz de lumin i reliefa pome ii, iar gura i vdea relaxarea, lipsa oricrei emo ii. Dac vrei, pot s plec chiar acum, am rostit, cu glas tremurat. Pur i simplu, am s ies de-aici foarte ncet i am s plec, fr s- i fac vreun ru. i-o jur. Nu trebuie s- i fie team. De ce tocmai tu? Nu cred c am n eles aceast ntrebare, am biguit. Plngeam? Sau doar tremuram, nfiorat. Cum adic, de ce tocmai eu? S-a apropiat i a privit n jos, spre mine. Acum o vedeam mai limpede dect oricnd. Ea nu vedea, probabil, dect o claie de pr blond, o sclipire de lumin reflectat de ochelari i o alur tinereasc. i vedeam genele curbate, brbia mic i voluntar i umerii pe care rochia larg cdea att de abrupt, nct prea c nici nu are umeri: o fat trestie, un vis devenit femeie. Trunchiul ei, invizibil n faldurile rochiei, n-ar fi nsemnat mai nimic n bra ele mele puternice. Prezen a ei avea ceva ce m nfiora. Nu era nici rece i nicidecum nspimnttoare, i totui, era ca i cum aa ar fi fost. Sfin enia era oare de vin? M-am ntrebat dac m aflasem vreodat n prezen a cuiva cu adevrat sfnt.

Cunoteam adevratul sens al cuvntului, nu-i aa? De ce ai venit chiar tu s m anun i? a ntrebat, cu glasu-i blnd. Ce anume s- i spun, scumpa mea? am ntrebat, uimit. Despre Roger. Ai venit s mi spui c e mort. i-a ridicat ncet privirea. De aceea ai venit, nu-i aa? Am tiut-o de cum te-am vzut. Am tiut c Roger a murit. Dar de ce ai venit tocmai tu? A ngenuncheat n fa a mea. Am gemut sonor. Aadar, mi citise gndurile! Marele meu secret. Marea mea hotrre. S-i vorbesc? S o conving? S o spionez? S-i sucesc min ile? S o sftuiesc? Fr s-mi dau seama, mintea mea o plmuise brusc cu vestea cea mare: Noroc drgu , Roger e mort! S-a apropiat de mine. S-a apropiat chiar prea mult. N-ar fi trebuit. Peste o clip, aveam s o aud ipnd. A ridicat lanterna. Nu aprinde lanterna! am avertizat-o. De ce nu vrei s o aprind? N-am s-o ndrept asupra fe ei tale. Vreau doar s te vd. Nu. Uite ce e, nu m sperii, dac de asta i-e team, a rspuns ea, simplu, fr a fi deloc tulburat, cu gndurile aglomerndu-i-se slbatic ndrtul cuvintelor, n vreme ce mintea ei mbr ia fiecare detaliu perceput de privire. Cum aa? Fiindc Dumnezeu n-ar ngdui ca o fiin ca tine s mi fac vreun ru. tiu asta. Eti un diavol ori un duh ru. Sau, poate, unul bun. Nu tiu. N-am de unde s tiu asta. Dac a face semnul crucii, poate c ai disprea ca un fum. Dar m ndoiesc. Vreau ns s tiu un singur lucru: de ce i-e att de team de mine? Cu siguran , nu e vorba de virtu ile mele, nu-i aa?

Ia stai, stai aa! Vrei s spui c tii c nu sunt o fiin uman? Da. Am vzut-o, am sim it acest lucru. Am mai vzut i al ii, asemeni ie. I-am vzut n treact, n mul ime, n marile orae. Am vzut multe. N-am s afirm c mi-e mil de tine, ar fi o prostie, dar nu-mi e team de tine. Eti o fiin pmntean, nu-i aa? Categoric, am rspuns. i aa inten ionez s rmn, ct va fi cu putin . N-am vrut s te iau pe nepregtite cu vestea aceasta. L-am iubit pe tatl tu. L-ai iubit? Da. Iar el... el te-a iubit enorm. Voia ca eu s- i spun unele lucruri. Dar, mai presus de orice, voia ca eu s am grij de tine. Nu-mi pari a fi n stare de asta. Parc-ai fi un spiridu ngrozit. Uit-te la tine! Nu de tine m tem, Dora! am spus, cuprins brusc de nerbdare. Nu tiu ce se ntmpl! Da, sunt o fiin pmntean, e drept. Iar eu... Eu l-am ucis pe tatl tu. I-am luat via a. Eu am fcut-o. Iar dup aceea, el mi-a vorbit. Mi-a spus: "Ai grij de Dora!" A venit la mine i mi-a spus s am grij de tine. Nu tu m nspimn i. Situa ia e de vin, n-am mai fost niciodat pus ntr-o asemenea situa ie, n-am fost niciodat nevoit s fac ceea ce fac acum. n eleg! Era nmrmurit. Chipul ei palid strlucea, ca npdit de sudoare. Inima i btea nebunete. i-a plecat privirea. Nu-i puteam citi gndurile, mintea ei era cu totul ferecat pentru mine. Era ns copleit de durere, oricine ar fi putut vedea asta, iar obrajii i se umpluser de lacrimi. Nu puteam suporta una ca asta. Oh, Doamne, a prefera s m aflu n Iad, am murmurat. N-ar fi trebuit s-l ucid. Am fcut-o... Am fcut-o mnat de un motiv foarte simplu. Pur i simplu...

mi-a ieit n cale. A fost o greeal groaznic. Dar apoi a venit la mine. Dora, am petrecut ore ntregi mpreun cu fantoma lui. Mi-a spus totul despre tine i despre relicve, i despre Wynken. Despre Wynken? a zis ea, privindu-m mirat. Da, despre Wynken de Wilde i despre cele dousprezece cr i ale sale. Uite ce e, Dora, dac am s te iau de mn pentru a ncerca s te consolez, poate c-am s reuesc. Dar n-a vrea s ipi. De ce l-ai ucis pe tata? m-a ntrebat. ntrebarea ei nsemna ns mai mult dect reueau s exprime cuvintele. De fapt, m ntreba: "De ce ar face una ca asta o fiin care vorbete aa cum vorbeti tu?" Voiam sngele lui. M hrnesc cu sngele celorlal i. Astfel, reuesc s rmn venic tnr. Crezi n ngeri? Atunci va trebui s crezi i n vampiri. S crezi n mine. Exist lucruri mult mai rele pe fa a pmntului. Uimirea de pe chipul ei era ct se poate de fireasc. Da, sunt un vampir, am rostit, blnd. Nosferatu. Verdilak. Lamia. O fiin pmntean. Am ridicat din umeri i-am cltinat din cap. M sim eam din cale-afar de neajutorat. Exist fel de fel de fiin e ciudate. Dar sufletul lui Roger mi s-a nf iat ca o fantom, dup moarte, i mi-a vorbit despre tine. A nceput s tremure i a izbucnit n plns. Dar nu fusese cuprins de nebunie. Ochii i s-au micorat, plini de lacrimi, iar fa a i exprima o nemrginit triste e. Dora, nu i-a face ru pentru nimic n lume, i jur. N-am s i fac nici un ru... Tata a murit cu adevrat, nu-i aa? a ntrebat i, brusc, s-a prbuit, copleit, cu fa a n mini, cu umerii cutremura i de suspine. Doamne Dumnezeule, ajut-m! a optit. Roger! a hohotit ea. Roger! Apoi i-a fcut semnul crucii i a rmas locului,

suspinnd, fr nici o urm de spaim. Am ateptat. Durerea i lacrimile ei se hrneau cu ele nsele. Copleitoare, triste ea o nvluia. S-a aplecat i s-a prbuit pe podeaua de scnduri. Nu-i era absolut deloc fric de mine. Pentru ea, parc nici n-a fi fost acolo. ncetior, m-am strecurat afar din col . Podul era nalt, permi nd unui om de statura mea s stea n picioare fr nici o problem. Am ocolit-o i am ntins mna, cuprinzndu-i umerii. Din nou, nu a opus nici un fel de rezisten . Suspina, cltinndu-i capul ca ntr-o be ie a durerii. ntindea minile, ncercnd parc s apuce un obiect absent. Doamne, Doamne, Doamne, a strigat. Dumnezeule... Roger! Am ridicat-o. Era uoar, aa cum mi-o nchipuisem, dar astfel de lucruri nu aveau nici o importan pentru cineva care poseda puterile mele. Am prsit podul. Capul ei s-a prbuit pe pieptul meu. Am tiut, am tiut atunci cnd m-a srutat, a rostit, printre suspine. Am tiut c n-am s-l mai vd niciodat. Am tiut... Cuvintele ei erau abia inteligibile. Era att de micu , att de fragil, trebuia s fiu foarte atent. Capul i-a czut pe spate, iar expresia din ochii ei ar fi fcut i un diavol s izbucneasc n plns. Am cobort pn la ua camerei ei. Se rezema de pieptul meu, ca o ppu de crp, fr s mi se mpotriveasc. Sim eam cldura ce emana din camera ei. Am deschis ua. Odinioar fusese o sal de clas ori, poate, un dormitor comun. ncperea era larg i, fiind amplasat n col ul cldirii, avea ferestre largi pe doi pere i, iar lumina strzii o umplea de strlucirile traficului. I-am vzut patul n col ul opus al camerei, un pat vechi de fier, ngust, ce fusese poate odat un pat de mnstire.

Un schelet de metal era menit s sus in o plas mpotriva n arilor, acum inexistent. Vopseaua alb de pe barele de metal era scorojit. Am vzut rafturile pline de cr i, teancuri de cr i pretutindeni, cr i deschise ori nsemnate cu semne de carte, i relicve cu sutele, tablouri i statuete, unele dintre ele druite de Roger pe vremea cnd ea nu tia nc adevrul despre el. Ramele de lemn ale uii i ferestrelor erau pline de inscrip ii cu litere cursive, cu cerneal neagr. M-am apropiat de pat i am ntins-o. Recunosctoare, s-a cuibrit pe salteaua moale, nfundndu-i fa a n pern. Aternuturile erau curate i albe, apretate, iar aroma lor ddea o senza ie limpede de prospe ime, fcndu-le s arate ca noi, dei fuseser splate de nenumrate ori. I-am ntins batista mea de mtase. A luat-o, a privit-o i a spus: Dar e mult prea fin... Ia-o, te rog, folosete-o. Am sute. M-a privit n tcere, apoi a nceput s-i tearg fa a. Ritmul btilor inimii ei se mai ncetinise, dar mirosul i devenise mai pronun at din cauza emo iilor. Era la ciclu. Sngele era colectat fr gre de un tampon de vat ascuns ntre picioare. Mi-aduc aminte i acum de mirosul ei, fiindc era n perioada maxim a ciclului, iar aroma ei de femeie m copleea, delicioas. Gndul de a-i linge sngele nu-mi ddea pace. Nu era doar snge, e drept, dar sngele era vehiculul scurgerilor ei, i am sim it fireasca ispit de a face ceea ce vampirii fac n astfel de mprejurri: s ling sngele de pe buzele crnoase dintre picioarele ei, o cale de a m hrni fr a-i face vreun ru. ns, n mprejurrile date, chiar i gndul acesta era jignitor, iar fapta imposibil. Au trecut clipe lungi, de tcere. M-am aezat pe un scaun simplu, de lemn. O tiam

acolo, lng mine. Se ridicase n capul oaselor, cu picioarele ncruciate, spre mul umirea ei, gsise o cutie cu batiste de hrtie i acum i sufla nasul contiincioas, innd nc n pumnul ncletat batista mea. Prezen a mea o intriga la culme, dar tot nu-i era fric. Era mult prea marcat de durerea pierderii pe care o suferise pentru a se bucura de revela ia confirmrii unei credin e. Alturi de ea se afla o prezen non-uman, o fiin care vorbea i arta, cu toate acestea, ca un om. Nu-i ngduia s zboveasc prea mult asupra acestui gnd, dar nici nu-i venea s-l dea cu totul uitrii. Absen a fricii se datora unui curaj nemaivzut, nu prostiei. Era att de departe de fric, nct un la n-ar fi putut nici o clip s conceap mcar o asemenea senza ie. Ar fi fost o nebunie s o consider fatalist. Nu era aa. Era capabil s priveasc n perspectiv i, prin aceasta, izgonea orice urm de panic. Unii muritori triesc aceast senza ie n clipele dinaintea mor ii, cnd totul s-a sfrit i ultimele cuvinte de adio au fost rostite. Ea privea totul din aceast perspectiv fatal, tragic i nestrmutat. Mi-am a intit privirea n podea. Nu, nu te ndrgosti de ea. Scndurile galbene de pin fuseser cur ate, lcuite i apoi lustruite. Aveau culoarea ambrei. Erau foarte frumoase. ntr-o zi, ntregul palat ar fi putut arta astfel. Frumoasa i Bestia. Iar dintre bestii, sunt, cu siguran , cel mai bun. M-am urt fiindc m sim eam att de bine n astfel de clipe, gndindu-m cum a fi dansat cu ea n bra e pe coridoarele cldirii. M-am gndit la Roger i asta m-a readus la realitate, o dat cu gndul la Omul Obinuit, acel monstru care m pndea, ateptnd. I-am privit biroul: dou telefoane, computerul, alte teancuri de cr i i, undeva ntr-un col , un televizor micu ,

cu o diagonal nu mai mare de cincisprezece centimetri, legat ns de un cablu lung i negru care, tiam, era legtura ei cu ntreaga lume. Am vzut, de asemenea, o serie de alte aparate electronice, cu lumini e care clipeau. Nu era nicidecum chilia unei clugri e. Cuvintele nscrise pe ramele albe ale ferestrelor i uii alctuiau, la o examinare mai atent, fraze: "Misterul e opusul Teologiei", "Stranietatea uimete" i, mai presus de orice, "Fiin a ntunericului, te ascult." Da, m-am gndit, misterul e opusul teologiei, asta ncerca s-mi explice Roger. Ea nu se lsase fermecat de ceea ce i-ar fi putut oferi el, fiindc mistica i teologia erau amestecate n mintea ei, iar el nu-i oferea magia cea potrivit. Roger subliniase n repetate rnduri c ea era o teoloag. Iar el i considera relicvele drept misterioase, aa cum i erau, de fapt. O nou amintire nce oat din copilrie mi-a revenit n minte. Vzusem crucifixul din biserica satului nostru din Auvergne i fusesem ngrozit de sngele pictat ce se scurgea din cuiele nfipte n bra ele lui Hristos. Eram, probabil, foarte mic pe-atunci. La cincisprezece ani, m culcam cu fetele din sat n spatele bisericii pe-atunci, asta fcea s fiu considerat un fel de copil minune, dar n acele vremuri, odrasla boierului juca, de drept, rolul de taur comunal. Iar asta nu mira pe nimeni. Fra ii mei, o leaht de bigo i, infirmaser mitologia local fiind pn peste poate de bine crescu i. E de mirare c fondul genetic local nu avusese de suferit de pe urma virtu ii lor nverunate. Am zmbit. Ei bine, eu reuisem s compensez, din plin, virtutea lor. Atunci cnd vzusem pentru ntia oar crucifixul trebuie s fi avut nu mai mult de cinci sau ase ani. Strigasem atunci: "Ce moarte cumplit!" Mama izbucnise n rs auzindu-m, iar tata se sim ise din

cale-afar de umilit. Circula ia de pe Napoleon Avenue i trimitea pn la noi zgomotele estompate, previzibile i cel pu in n ceea ce m privea ntructva reconfortante. Am auzit-o pe Dora oftnd. Apoi am sim it atingerea minii ei pe umr, ncordat i delicat n acelai timp, degetele-i apsnd armura hainelor, cutnd s discearn consisten a trupului de dedesubt. I-am sim it degetele mngindu-mi obrazul. Din cine tie ce motiv, muritorii procedeaz aa cnd vor s se conving de existen a noastr. ncovoaie degetele n pumn i i trec falangele peste obrajii notri. Este aceasta o cale de a atinge, fr a avea senza ia c eti atins tu nsu i? Presupun c o atingere cu podul palmei sau cu buricele degetelor ar prea prea intime. Nu m-am micat. Am lsat-o s m ating de parc a fi avut de-a face cu o nevztoare creia i-a fi fcut favoarea de a-mi lsa explorat chipul. I-am sim it apoi degetele rsfirndu-mi prul. tiam c n ncpere era destul lumin ca pletele-mi bogate s arate bine. Chiar aa dezorientat cum eram, m ncercau cu neruinare sentimente de vanitate egoist. i-a fcut din nou cruce, dei nu fusese nici mcar o clip nspimntat. Presupun c ncerca s-i confirme o bnuial. Care anume, n-a putea afirma cu certitudine. Se ruga n gnd. i eu pot s fac asta, am rostit, i-am fcut-o: n numele Tatlui, al Fiului i al Sfntului Duh. Amin. Apoi am repetat ntreaga performan , de ast dat n latin. M-a privit cu o expresie de uimire mut, apoi a lsat s-i scape un chicot uor. Am surs, la rndul meu. Stteam aproape unul de cellalt, ntr-un col al ncperii: ea, pe pat, iar eu, pe

scaun. Deasupra umrului ei se afla o fereastr, iar n spatele meu, alta. Ferestre, ferestre, ntregul palat prea alctuit doar din ferestre. Grinzile nnegrite ale tavanului se aflau la mai bine de cincisprezece metri deasupra noastr. mi plcea la nebunie scara la care fuseser construite toate. E destul s v spun c mi ddea senza ia c m aflam n Europa, totul mi se prea absolut firesc. Nici o concesie nu fusese ngduit propor iilor moderne. tii, prima oar cnd am intrat n Notre Dame, dup ce am fost preschimbat n ceea ce sunt, adic ntr-un vampir... S tii, n-am dorit asta, eram pe-atunci o fiin uman ca oricare alta, eram mai tnr chiar dect eti tu acum, i schimbarea s-a petrecut mpotriva voin ei mele. Nu-mi aduc aminte exact dac m-am rugat, dar m-am mpotrivit din rsputeri, pstrez o amintire vie acelei lupte i am aternut-o i n scris. Dar... aa cum i spuneam mai devreme, prima oar cnd am intrat n Notre Dame, m-am ntrebat de ce anume Dumnezeu nu m strivea cu un fulger? Probabil de ii locul tu bine definit n ordinea lucrurilor. Crezi? Chiar crezi asta? Da. Nu m-am ateptat niciodat s ajung fa n fa cu cineva asemeni ie, dar faptul nu mi s-a prut deloc improbabil sau imposibil. To i aceti ani, am ateptat un semn, o confirmare. Mi-a fi putut continua via a pn la capt i n absen a acestui semn... dar ceva din mine mi-a spus c, odat i odat, el avea s vin. Vocea-i era delicat, tipic feminin, dar vorbea cu o ncredere n sine de-a dreptul dttoare de fiori, iar spusele ei preau pline de autoritate, ca acelea ale unui brbat. Iar acum mi te nf iezi tu, aducndu-mi vestea c l-ai ucis pe tatl meu... i mi spui c el i-a vorbit dup moarte. Nu, nu fac parte dintre cei care ar respinge aprioric

o astfel de afirma ie. Ceea ce-mi spui are coeren , iar tu istoriseti cu har. tii, la nceput, cnd eram copil, am crezut n Biblie fiindc tot ce se spunea acolo era att de frumos povestit! De-atunci, am nceput s ntrevd anumite sensuri n via . Am s- i destinui un secret: ntr-o zi, cnd eram mic de tot, mi-am dorit ca mama s fi murit, n aceeai zi, ea a disprut pentru totdeauna din via a mea. i-a putea spune multe lucruri de felul acesta. Ceea ce vreau ca tu s n elegi este c sunt convins c a avea multe lucruri de nv at de la tine. Spui c ai intrat n Catedrala Notre Dame i Dumnezeu nu te-a ucis. Am s- i povestesc ceva ce mi s-a prut dintotdeauna amuzant, i-am spus. S-a ntmplat acum dou sute de ani, la Paris, naintea Revolu iei. Pe-atunci, la Paris tria un clan de vampiri, n cimitirul Les Innocents, cimitirul nu mai exist de mult. Vampirii i fcuser sla n catacombele de sub morminte i se temeau s intre n Notre Dame. Cnd au vzut c eu ndrznisem s o fac, i-au nchipuit i ei c Dumnezeu avea s m trzneasc. M privea, oarecum sceptic. Le-am spulberat credin a, am continuat. Credin a lor n Dumnezeu i n Diavol. Nu uita, erau vampiri. Fiin e pmntene, pe jumtate demoni, pe jumtate oameni, proti i nendemnatici, i totui, erau convini c Dumnezeu i-ar pedepsi. nainte de apari ia ta, credeau cu adevrat? Da. i creaser o ntreag religie, am rspuns. Se credeau slujitori ai Diavolului. Credeau c exist o deosebire. Triau ca nite vampiri, dar existen a lor era mizerabil i, deliberat, o transformaser ntr-o continu peniten . n ceea ce m privete, eram, ca s zic aa, un prin . Bntuiam Parisul nvemntat ntr-o mantie roie cptuit cu blnuri de lup. Dar mantia o motenisem din cealalt via a mea, din cea de muritor. Nu i se pare

impresionant faptul c i vampirii pot avea o credin ? Pentru ei, eu am fost cel care-a adus schimbarea. Nu cred c acei dintre ei care mai supravie uiesc i azi m-au iertat, nici mcar acum. ntre noi fie vorba, nu suntem chiar att de mul i. Oprete-te o clip, a intervenit ea. Vreau s te ascult, dar, mai nti, trebuie s- i pun o ntrebare. Spune. Cum s-a ntmplat cu tata, a fost o moarte rapid sau...? A fost ntru totul lipsit de dureri, te asigur, i-am rspuns, ntorcndu-m cu fa a spre ea. Mi-a spus-o el nsui. N-a sim it nici o durere. Cu chipul ei alb i ochii mari, negri, prea o bufni . Ea nsi avea o nf iare ndeajuns de nspimnttoare. Vreau s spun c, pentru orice muritor, imaginea chipului ei, care prea c eman o for enorm, ar fi fost, cu siguran , dttoare de fiori. Tatl tu i-a dat sufletul fr s-i dea seama c moare, am rspuns. Pentru el, a fost o senza ie extatic, plin de felurite imagini, urmat de pierderea cunotin ei. Spiritul su prsise trupul nainte ca inima-i s-i fi ncetat btile. Ct despre durerea fizic, n-a sim it-o nici o clip, o dat ce sngele i e absorbit, dup ce... Nu, n-a suferit deloc. Am privit-o n ochi. i trsese picioarele sub ea, sco ndu-i la iveal genunchii albi. Am stat de vorb cu Roger vreme de dou ceasuri dup aceea, am zis. Da, dou ceasuri. S-a ntors cu un singur scop: s m conving s- i port de grij. S i mpiedic pe dumanii lui, pe agen ii guvernului i pe to i cei care, dintr-un motiv sau altul, l urmreau, s i dea de urm i, totodat, s veghez ca nu cumva moartea lui... s te fac s suferi mai mult dect ar trebui.

De ce-ar ngdui Dumnezeu una ca asta? a murmurat ea. Ce-are a face Dumnezeu cu toate astea? Ascult-m, draga mea, nu tiu nimic despre Dumnezeu. i-am mai spus-o. Am intrat n Notre Dame i nu s-a ntmplat nimic, niciodat nu... Era o minciun, nu-i aa? Cum rmnea atunci cu El? Cel care venise aici sub nf iarea Omului Obinuit i plecase trntind ua, fr s-i pese de nimic. Cum ndrznise, ticlos arogant? Cum ar putea fi toate acestea n planul lui Dumnezeu? a ntrebat ea. Vorbeti serios, nu-i aa? Uite ce e, i-a putea spune destule poveti. Vreau s spun c aceea de la Paris, cu vampirii credincioi, nu e dect nceputul. Uite, ar mai fi i... i... M-am oprit. Ce s-a ntmplat? Sunetul acela. Paii deloc grbi i, msura i! De ndat ce m gndisem la el, insultndu-l n sinea mea, cuprins de furie, paii se auzeau din nou. Voiam s spun c... am ncercat s continuu, ignorndu-l. Paii se auzeau tot mai aproape. Sunetul era estompat de distan , dar era, fr ndoial, mersul Creaturii naripate, care mi ddea de n eles c nu uitase de mine, pas greu dup pas greu, strnind ecouri ntr-o ncpere uria n care existam independent de prezen a mea n camera Dorei. Dora, trebuie s plec. Ce s-a ntmplat? Paii se apropiau. ndrzneti s vii aici, ct sunt mpreun cu ea! am strigat, ridicndu-m n picioare.

Dora se ridicase n genunchi pe pat. M-am retras ctre u i am ntins mna pentru a o deschide. Paii se auzeau acum mai slab, de parc s-ar fi ndeprtat. Blestemat s fii pe veci n Iad! am optit. Spune-mi ce s-a ntmplat, a zis ea. Te vei ntoarce? M prseti acum pentru totdeauna? Nu, nicidecum. M aflu aici pentru a te ajuta. Ascult-m, Dora. Dac vreodat vei sim i c ai nevoie de mine, cheam-m. Mi-am dus degetul la tmpl. Cheam-m, cheam-m mereu! Ca ntr-o rugciune. Nu va fi o manifestare idolatr, Dora, nu sunt un zeu al rului. Cheam-m. Acum ns trebuie s plec. Cum te numeti? Paii se apropiau, ndeprta i, dar rsuntori, fr a fi localiza i undeva anume n imensa cldire, dar urmrindu-m, obsedan i. Lestat. Mi-am pronun at numele ct am putut de limpede, pentru ea Le-stat , accentund cea de-a doua silab i rostind distinct "t"-ul final. Ascult-m! Nimeni n-a aflat nc despre moartea tatlui tu. O vreme, nimeni nu va ti. Am fcut tot ceea ce mi-a cerut Relicvele lui sunt n siguran , la mine. Cr ile lui Wynken? Toate, tot ceea ce el considera sacru... O avere pentru tine, tot ceea ce-a avut el i a vrut ca tu s moteneti. Trebuie s plec. Se stingea oare zgomotul de pai? Nu eram sigur de asta. Dar nu-mi puteam asuma riscul de a rmne. Voi reveni ct voi putea de curnd. Crezi n Dumnezeu? Aga -te de credin a ta, Dora, cci s-ar putea s ai dreptate n privin a lui Dumnezeu, s-ar putea s ai absolut dreptate! Am ieit de-acolo cu viteza luminii, am urcat ca un fulger scrile i am trecut prin geamul spart din pod, n sus, pe acoperi, micndu-m ndeajuns de repede, nct s nu

aud paii. Dedesubt, oraul se preschimbase ntr-un vrtej ame itor de lumini.

7 CTEVA CLIPE mai trziu, m aflam n curtea din spatele casei mele de pe Rue Royale, n Cartierul Francez, privind spre ferestrele luminate ale casei care mi apar inea de atta vreme, spernd i rugndu-m ca David s fie acas, temndu-m ns c nu avea s fie aa. Ah, ct uram s fug de aceast Creatur! Trebuia s rmn pe loc cteva clipe, pentru a-mi domoli furia. De ce o luasem la goan? O fcusem oare fiindc nu voiam s fiu umilit n fa a Dorei, fiindc nu voiam ca ea s m vad ngrozit, tvlit la pmnt de ctre ticloasa Creatur? Poate c Dora ar fi putut s o vad! Instinctul mi spunea c fcusem bine pierind, pstrnd astfel distan a ntre Dora i Creatur. Eu eram cel urmrit. Trebuia s o protejez pe Dora. Acum aveam o motiva ie foarte puternic pentru a lupta, pentru a m mpotrivi, pentru binele ei, nu al meu. De-abia acum, buntatea fundamental a Dorei ncepea s prind contur, de-abia acum reueam s m gndesc la ea, lsnd la o parte mirosul ademenitor ce emana dintre picioarele ei i chipul de bufni care m privea. Muritorii se mpiedic mereu n via , din leagn i pn-n mormnt. Doar o dat la un secol sau poate chiar dou, ne e dat nou, nemuritorilor, s ne ias n cale o fiin ca Dora. O inteligen elegant i o ntrupare a bunt ii, precum i altceva, ceva ce Roger se strduise din rsputeri s mi descrie, un magnetism care, pn n prezent, nu se dezln uise din capcana scripturii i credin ei.

Noaptea era cald i primitoare. Bananierii din grdin nu fuseser afecta i de nghe ul iernii i se nl au, seme i, lng zidul de crmid. Plantele strluceau, crescute peste msur, iar arteziana ngna un cntec cristalin, rspndind stropi de ap din cornul heruvimului ei de piatr. New Orleans, aroma Cartierului Francez. Am urcat treptele de piatr ctre ua din spate. Am intrat, tropind pe culoar, prad unei confuzii uor de detectat. O umbr traversa camera de zi. David! Nu e aici. Am ncremenit n prag. Era Omul Obinuit. Sttea rezemat de biroul lui Louis, ncadrat de cele dou ferestre, cu bra ele ncruciate relaxat, cu fa a exprimnd rbdare i o ironie de nezdruncinat. S nu o iei din nou la goan, mi s-a adresat el, fr nici o urm de resentiment. De ast dat, te-a urmri. Te-am rugat s-o lai n pace pe fat, nu-i aa? ncercam doar s scurtez ateptarea. N-am fugit de tine! am ripostat, fr a fi ns prea sigur de ceea ce spuneam, dar hotrt ca, din acea clip, acesta s fie adevrul. N-a fost chiar aa! Nu te voiam n preajma Dorei. Aadar, ce vrei de la mine? Tu ce crezi? Mi-am adunat toate puterile pentru a-i rspunde i am rostit: i-am mai spus, dac ai venit s m iei cu tine, sunt gata s te urmez n Iad. Eti scldat n sudoare de snge, mi-a spus. Uit-te la tine, eti foarte speriat. Glasul i era calm, uor de ascultat. Asta m ajut de fiecare dat cnd am de-a face cu cineva ca tine. Ce s-ar fi ntmplat dac-ai fi fost un muritor de

rnd? a ntrebat el, retoric. Ar fi fost de-ajuns s apar o singur dat i s spun ceea ce aveam de spus. Cu tine ns e altfel, tu ai trecut prea multe etape, ai prea multe atuuri de partea ta i, tocmai de aceea, eti acum att de valoros pentru mine. Atuuri? Vrei s-mi spui c a putea s scap de tine? Nu vom merge n Iad? Exist posibilitatea unei judec i, oricare ar fi ea? Crezi c a putea gsi un Daniel Webster modern care s pledeze n favoarea mea? n spusele mele se amestecau ironia i nerbdarea, i totui, ntrebarea mea era logic, una care atepta un rspuns la fel de logic. A fcut un pas spre mine, lsndu-i bra ele pe lng trup, i mi s-a adresat cu linitea-i caracteristic: Lestat, totul a nceput cu viziunea lui David din cafenea. Mai ii minte istorioara aceea? Eu sunt Diavolul. i am nevoie de tine. N-am venit aici pentru a te obliga s m urmezi n Iad i, oricum, tu habar nu ai ce nseamn, de fapt, Iadul. Iadul nu e aa cum i nchipui tu. Am venit aici pentru a- i cere ajutorul! Sunt obosit i am nevoie de tine. Sunt pe cale de a ctiga btlia, e o lupt decisiv pe care nu-mi pot permite s o pierd. Am rmas stupefiat. Vreme ndelungat, m-a privit i apoi, inten ionat, a nceput s se transforme, silueta lui prea a crete i a se ntuneca, aripile s-au nl at din nou, ca un fum erpuind spre tavan, iar zvonul de glasuri s-a fcut auzit, devenind curnd asurzitor, n vreme ce o lumin puternic se aprindea ndrtul lui. Am vzut picioarele-i proase de ap naintnd spre mine. N-aveam loc, nu-l puteam atinge dect pe el i am nceput s urlu. Vedeam strlucirea penelor negre i arcul aripilor nl ndu-se din ce n ce mai sus. Larma se preschimbase acum ntr-un cor nedefinit, i totui, sublim.

Nu, de ast dat n-am s fug! am strigat i m-am repezit la el. Am ntins mna, ncercnd s-l apuc, i degetele mele s-au ncletat pe ncheietura minii lui negre ca noaptea. Am privit drept spre chipul lui imens, chipul acelei statui de granit, de ast dat animat i extraordinar de expresiv, nspimnttoarea larm a incanta iei acoperindu-mi cuvintele, necndu-le. I-am vzut gura deschis, sprncenele ncruntndu-se, ochii si migdala i, uriai, inocen i, deschizndu-se larg i umplndu-se de lumin. I-am inut piept, mna mea stng nctundu-i bra ul puternic. ncerca s se desprind de mine i nu putea. Aha! Nu putea! Apoi l-am izbit n fa cu pumnul drept. I-am sim it tria de granit, supranatural, i am avut senza ia c loveam un semen de-al meu. Dar nu, de ast dat nu aveam de-a face cu consisten a pietroas a unui vampir. Silueta clipi, trecnd n defensiv, imaginea s-a recompus i s-a redresat, apoi a nceput s creasc din nou, l-am izbit pentru ultima oar n piept cu toat puterea de care dispuneam, degetele mele au lovit armura-i neagr, strlucitoare, care i apra toracele n acea clip, eram att de aproape de el, nct am distins literele ncrustate n metalul platoei apoi aripile au btut deasupra mea, ca i cum ar fi vrut s m ngrozeasc. Brusc, a fost departe de mine, uria, e drept, dar reuisem s-l resping, s-l arunc ct colo, blestemat s fie! Fusese o lovitur stranic. Am slobozit un strigt rzboinic, fr s vreau, i m-am repezit n zbor asupr-i, dei n-a putea spune de ce anume m sprijinisem pentru a-mi lua avnt. A urmat un vrtej de pene negre, prelungi, strlucitoare, apoi m-am trezit cznd. N-am ipat, pu in mi psa, nu voiam s strig. Cdeam. M prbueam ntr-un hu cum numai n comare este posibil. Un gol att de perfect, nct mi-e imposibil s-l

descriu. Cdeam cu o vitez enorm. Doar Lumina rmsese. Lumina orbitoare ascundea orice obiect vizibil i era att de frumoas, nct, brusc, nu mi-am mai sim it membrele i nici organele din care sunt alctuit. Nu mai aveam nici form, nici greutate. Doar senza ia cderii rmsese, ngrozitoare, de parc for a gravita iei s-ar fi vrut o garan ie a iremediabilei prbuiri. Glasurile au izbucnit, la unison. i aud cntnd! am strigat. Apoi am rmas nemicat. ncetior, am devenit contient de podeaua aflat sub mine. Suprafa a uor aspr a covorului. Miros de praf i de cear de parchet, mirosul familiar al casei mele. Am tiut imediat c nu prsisem nici o clip ncperea. Se aezase la birou, pe scaunul lui Louis, iar eu zceam pe spate, zgindu-m la tavan, cu pieptul prjolit de durere. M-am ridicat, mi-am ncruciat picioarele i l-am privit sfidtor. El prea oarecum intrigat. Ei bine, se pare c am avut dreptate, a rostit, ntr-un trziu. n ce privin ? Eti la fel de puternic ca oricare dintre noi. Nu, nu tocmai, l-am contrazis, nfuriat. Mie nu-mi cresc aripi, i nu sunt n stare s creez muzica aceea. Ba da, po i i tu s faci asta. Ai creat i altdat imagini, pentru muritori. tii foarte bine c po i. Po i s-i nvlui n vrjile tale. Eti la fel de puternic ca i noi. Ai atins un stadiu interesant n dezvoltarea ta. Am tiut de la bun nceput c nu m-am nelat, n ceea ce te privete. Te invidiez. M invidiezi? mi invidiezi independen a? Uite ce e, d-mi voie s- i spun ceva, Satana, sau cum te vei fi

numind. Nu folosi numele acela, l detest. Asta m ndeamn s-l folosesc mai des, spre a-mi condimenta discursurile. Numele meu e Memnoch, a rostit el calm, cu un gest rugtor. Sunt Diavolul Memnoch. Vreau s ii minte acest lucru. Diavolul Memnoch. Chiar aa, a ncuviin at el. Aa m isclesc, atunci cnd trebuie s o fac. Aadar, d-mi voie s- i spun ceva, Maiestatea ta, rege al beznei. N-am s te ajut cu nimic! N-am s- i slujesc! Cred c voi fi n stare s te determin s te rzgndeti. Cred c, n cele din urm, vei fi n stare s priveti lucrurile din punctul meu de vedere. Deodat, m-am sim it pe deplin epuizat, cuprins de disperare, la captul puterilor. O senza ie tipic. M-am rostogolit pe burt, mi-am cuprins fa a n palme i-am nceput s plng ca un copil. Eram sfrit. Eram extenuat i suferind, iar plnsul mi fcea un bine enorm. N-a fi fost n stare de nimic altceva. M-am lsat n voia plnsului. Sim eam acea uurare care i cuprinde pe cei dobor i atunci cnd dau fru liber durerii. Nu-mi psa dac m auzea sau m vedea cineva. Plngeam fr rgaz. ti i ce cred eu despre plns? Cred c unii nu tiu s plng, i ar trebui s nve e cum s o fac. ns, o dat ce-ai nv at, o dat ce tii cum s plngi cu adevrat, nimic nu se poate compara cu plnsul. i comptimesc sincer pe cei care nu tiu aceast mecherie. E la fel ca i n cazul fluieratului sau al mersului pe biciclet. Oricum, de ast dat, eram prea drmat pentru a m consola prin senza ia plcut pe care mi-o ddea gustul srat al lacrimilor de snge.

M gndeam la clipa aceea, petrecut cu at ia ani n urm, cnd am intrat n Catedrala Notre Dame, iar acei vampiri meschini care m dumneau, slujitori ai Satanei, rmseser uimi i de ndrzneala mea, m gndeam la muritorul care fusesem, m gndeam la Dora, m gndeam la Armand cel din acele zile, bie andrul vampir ce conducea Clanul Vampirilor de sub cimitir, care devenise un sfnt ntunecat, trimi ndu-i hoarda zdren roas s i terorizeze pe muritori, s mprtie moartea, s aduc spaima ca pe o cium. Hohotele de plns m necau. Nu e adevrat! cred c am ngimat. Nu exist Diavol i nu exist Dumnezeu. Nu-i adevrat. Nu mi-a rspuns. M-am ntors i m-am ridicat n capul oaselor. Mi-am ters fa a cu mneca. Nu mai aveam batista, rmsese la Dora. Un vag parfum al Dorei se ntiprise n hainele mele, atunci cnd ea mi se rezemase de piept, un parfum dulce, de snge. N-ar fi trebuit s o las singur pe Dora, prad unei asemenea dureri. Doamne, doar aveam misiunea de a veghea asupra ei! La naiba. Am ridicat privirea spre el. Era tot acolo, cu bra ul odihnindu-se pe sptarul jil ului lui Louis, mul umindu-se s m priveasc. Am oftat. N-ai de gnd s-mi dai pace, nu-i aa? l luasem oarecum prin surprindere. A rs. Chipul i se transformase miraculos, avea acum o expresie mai degrab prietenoas, nu neutr. Nu, sigur c nu, mi-a rspuns pe un ton sczut, ca i cum s-ar fi temut s nu m descumpneasc iar. Lestat, am ateptat vreme de secole apari ia cuiva asemeni ie, te urmresc pe tine de cteva secole. Nu, m tem c n-am s pot s te las n pace. Dar nu vreau s te fac s suferi. Ce anume te-ar putea liniti i convinge s m ascul i? Un dar, un mic miracol, orice, numai s putem ncepe odat...

i cum naiba ai vrea s ncepem? i voi spune totul, iar atunci vei n elege de ce trebuie s nving, a rspuns el, ridicnd uor din umeri. Vrei s spui c... pot s refuz cooperarea cu tine? Categoric. Nu m poate ajuta dect cineva care a ales, de bunvoie, s o fac. Iar eu sunt obosit. M-am sturat de ceea ce fac, am nevoie de ajutorul cuiva. Prietenul tu David a n eles corect partea aceasta, n cursul scurtei sale viziuni ntmpltoare. Viziunea lui David a fost cu-adevrat o ntmplare? Mi s-a prut c am n eles altceva. Nu-mi mai amintesc formularea exact. Aadar, David n-ar fi trebuit s asiste la discu ia dintre tine i Dumnezeu? Mi-e greu s explic ce anume s-a ntmplat atunci. V-am stricat vreun plan, fcnd din David unul asemeni mie? Da i nu. Important e ns c David a n eles corect partea respectiv a discu iei. Sarcina mea e grea, iar eu m-am sturat! n ceea ce privete restul ideilor lui David despre acea scurt viziune, ei bine... A cltinat din cap. Acum ns te vreau pe tine, i e teribil de important ca tu s vezi totul, nainte de a te hotr. Sunt chiar att de ru, nu-i aa? am optit, cu buzele tremurnd. Eram gata s izbucnesc din nou n plns. Din toat aceast lume, cu tot ce-au fptuit oamenii, cu toate grozviile pe care le-au comis mpotriva semenilor lor, cu toat suferin a pe care omenirea le-a impus-o attor femei i copii, tu m vrei pe mine? N-ai gsit pe nimeni altul mai ru dect mine? Presupun c David era prea bun, de aceea nu l-ai ales pe el. N-ar fi fost dispus s nfptuiasc rul pe care-l doreai? Nu-i aa? Nu, Binen eles c nu eti chiar att de ru, mi-a rspuns el cu blnde e. Tocmai asta e, a adugat apoi, oftnd.

ncepeam s disting mai exact detaliile nf irii lui, nu fiindc acestea ar fi devenit mai accentuate, cum se ntmplase n cazul lui Roger, ci fiindc ncepeam s m linitesc. Prul lui era blond-cenuiu, moale i uor ondulat. Sprncenele aveau aceeai nuan , nu erau chiar negre, uor ridicate, ddeau chipului su o expresie ntru totul lipsit de arogan i vanitate. Desigur, asta nu nseamn c prea lipsit de inteligen . Hainele i erau banale, nici nu tiu dac erau cu adevrat haine. Aveau o consisten material, dar sacoul nu avea nasturi, iar cmaa era oarecum prea simpl. Vezi tu, a continuat el, tu i-ai pstrat mereu contiin a. Iar eu tocmai asta caut, nu n elegi? Contiin , ra iune, un el, o motiva ie. Doamne, nu aveam cum s te ocolesc. i-am s- i mai spun ceva: de fapt, e ca i cum m-ai fi chemat tu nsu i. N-am fcut-o niciodat. Ei, haide, gndete-te la provocrile pe care le-ai adresat Diavolului de attea ori. Au fost provocri retorice, bravad, depinde din ce unghi de vedere le priveti. Nu-i chiar aa. Gndete-te la vrstnica Akasha, pe care ai trezit-o i ai fost la un pas de a-i da drumul n lume, a rs el. De parc evolu ia n-ar fi creat destui montri. Apoi a fost aventura cu Ho ul de Trupuri. Te-ai rentrupat ca muritor, ai avut aceast ans, i ai respins-o pentru a redeveni ceea ce erai nainte. tiai c prietena ta Gretchen e considerat o sfnt, acolo n jungl? Da, tiam. Am citit cte ceva prin ziare. Gretchen, draga mea clugri , iubita mea n scurtul rstimp ct fusesem muritor, nu mai rostise nici un cuvnt din noaptea aceea cumplit n care fugise de mine, cznd n genunchi n fa a crucifixului din capela misiunii. De-atunci, i petrecea timpul n continu rugciune, zi i

noapte, abia acceptnd cte ceva de mncare. n fiecare vineri, sute de oameni luau drumul anevoios al junglei, venind uneori chiar de la Caracas i Buenos Aires, pentru a-i vedea palmele i tlpile nsngerate. Aa sfrise Gretchen, pentru unica vin de a m fi iubit. n acea clip, din noianul de gnduri s-a desprins, pentru ntia oar, ca o revela ie, unul anume: dac Gretchen era, cu adevrat, noul Hristos? Nu, nu cred, am rostit cu voce tare, cu rceal n glas. Gretchen i-a pierdut min ile, a ncremenit ntr-o stare de prostra ie isteric, iar vina mi apar ine n ntregime. i ce dac lumea a mai ctigat un mistic ce poart stigmatele lui Hristos. Au fost mii, naintea ei. N-am s rostesc vreo judecat n privin a acelui incident, a spus el. A vrea ns s ne ntoarcem la discu ia noastr. i spuneam c ai fcut totul, n afar de a m chema n mod explicit! Ai sfidat orice form de autoritate, ai ncercat orice experien ai considerat tu c merita. Te-ai ngropat de viu de dou ori i, la un moment dat, te-ai nl at spre soare, cu gnd s te faci scrum. Ce i-ar mai fi rmas de fcut, n afar de a m chema pe mine? E ca i cum ai fi ntrebat tu nsu i: "Memnoch, ce mi-a mai rmas de fcut?" I-ai vorbit lui Dumnezeu despre toate astea? am ntrebat plin de rceal, refuznd s m las atras n capcana lui, refuznd s cad prad curiozit ii i entuziasmului. Da, desigur, a rspuns el. Eram prea surprins pentru a-i riposta. Nu-mi venea n minte nici o replic inteligent. Mici uragane teologice se dezln uiau n mintea mea, i ntrebri agasante de genul "Cum se face c Dumnezeu nu tia nimic despre mine?" nu-mi ddeau pace. ns, n mod evident, trecuserm deja de acest stadiu al conversa iei.

Trebuia s gndesc, s m concentrez asupra a ceea ce mi spuneau sim urile. Tu i Descartes, a pufnit el. Tu i Kant. Nu m confunda, i-am replicat. Sunt Vampirul Lestat, unicul. Mie-mi spui? a surs el. C i semeni de-ai mei, vampiri adic, exist acum n ntreaga lume? Nu m refer la alte soiuri de nemuritori, montri, duhuri rele i alte creaturi, cum ai fi i tu, de pild, ci la vampiri. Nu sunt nici o sut i nici unul dintre ei nu e exact ca mine, Lestat. Sunt ntru totul de acord. Te vreau. Vreau s-mi fii alturi. Nu te deranjeaz deloc faptul c nu te respect ctui de pu in, c nu cred n tine, c nu m tem deloc, nici mcar acum? C ne aflm n apartamentul meu i c eu mi bat joc de tine? Nu cred c Satana ar suporta aa ceva. Eu n-a suporta, i-am fost adesea comparat cu tine, s tii. Lucifer, fiul dimine ii. Le-am spus dumanilor mei i celor care m-au blamat c sunt eu nsumi Diavolul ori c, dac nsui Satana mi-ar iei n cale, l-a trimite la plimbare. Memnoch, m-a corectat el. Nu folosi numele de Satana. Te rog. Nu folosi nici unul dintre numele care urmeaz: Lucifer, Belzebut, Azazel, Sammael, Marduk, Mefistofel i aa mai departe. Numele meu e Memnoch. Vei descoperi foarte curnd c celelalte nu sunt dect felurite compromisuri scriitoriceti sau populare. Memnoch este i a fost dintotdeauna numele meu. Mi se potrivete i mi place. Diavolul Memnoch. S nu-l cau i n vreo carte, cci n-ai s-l gseti nicieri. Nu i-am rspuns. Cutam s-mi pun ordine n gnduri. Era capabil s-i schimbe forma, dar trebuia s existe o anumit esen a sa, invizibil, poate. M confruntasem

oare cu for a acelei esen e invizibile, atunci cnd l izbisem cu pumnul n fa ? Nu sim isem cu adevrat o consisten , ci o for care mi se mpotrivise. i oare, dac l-a fi lovit acum, aceast form uman ar fi fost ndeajuns de ptruns de acea esen , nct s mi se mpotriveasc cu o for egal cu cea a ngerului ntunecat? Da, a venit imediat rspunsul. Imagineaz- i cum ar fi s ncerc s conving un muritor de aceste adevruri. Dar nu acesta a fost motivul pentru care te-am ales. Nu te-am ales fiindc i-ar fi cu mult mai uor s n elegi ce sunt, ci fiindc eti potrivit pentru aceast nsrcinare. Aceea de-ai fi de ajutor Diavolului. Da, de a-mi fi mna dreapt, ca s zic aa, de a-mi ine locul atunci cnd sunt ostenit. Ai fi prin ul meu. Cum de nu- i dai seama ct te neli? Chinurile la care-mi supun contiin a i se par amuzante? Crezi c mi face plcere s fac ru? C pot s m gndesc la ru, cnd privesc frumuse ea chipului Dorei? Nu, nu cred c eti ru, a rspuns el. Aa cum nici eu nsumi nu sunt. Tu nu eti ru, am repetat, privindu-l piezi. Dispre uiesc rul. i, dac nu m aju i, dac l lai pe Dumnezeu s-i fac mendrele n felul Lui, Rul care nu nseamn, de fapt, nimic ar putea s distrug lumea. Voin a lui Dumnezeu e ca lumea s fie distrus? am ntrebat ncet. Cine poate ti? a ntrebat el retoric. Dar nu cred c Dumnezeu va mica mcar un deget pentru a mpiedica acest lucru. Eu nu mi-o doresc, asta-i sigur. Dar cile mele sunt cele drepte, n vreme ce cile lui Dumnezeu sunt sngeroase, dearte i exagerat de primejdioase. tii bine c aa e. Trebuie s m aju i. Sunt pe cale de a nvinge, i-am spus-o. Dar acest din urm veac a fost de nesuportat pentru noi to i

Aadar, ncerci s m convingi c tu nu eti Rul ntrupat.. Exact. Amintete- i. Care a fost ntrebarea pus de prietenul tu, David? A vrut s tie dac ai sim it ceva ru n prezen a mea, iar rspunsul tu a fost negativ. Diavolul este un mincinos faimos. Dumanii mei se pricep de minune la defimri. Nici eu, nici Dumnezeu nu min im niciodat. Uite ce e, nu i cer s m crezi pe cuvnt. N-am venit aici ca s te conving de adevrul spuselor mele, printr-o simpl conversa ie. Te voi purta prin Rai i Iad, dac vrei, vei putea sta de vorb cu Dumnezeu, atta timp ct el i-o va ngdui, i dac tu vei dori acest lucru. Nu te gndi la Dumnezeu Tatl, la En Sof, dar... Ei bine, toate acestea se vor limpezi pn la urm. Dar nimic nu va cpta vreun sens atta vreme ct nu am s fiu sigur de dorin a ta de a ti adevrul, ct vreme nu vei fi dispus, de bunvoie, s- i preschimbi via a lipsit de eluri i semnifica ii ntr-o btlie crucial pentru soarta lumii. Am tcut. Nu prea tiam ce i-a fi putut rspunde. Eram la ani lumin de punctul n care ncepuserm aceast discu ie. S vd Raiul? am optit, realiznd ncet cele spuse de el mai devreme. S vd Iadul? Desigur, a ncuviin at el, rbdtor. Vreau o noapte ntreag pentru a m gndi la tot ce mi-ai spus. Cum?! Spuneam c vreau o noapte de gndire. Nu m crezi. Vrei un semn. Nu, am nceput s- i dau crezare. Iat de ce vreau s m gndesc. Trebuie s cntresc un timp lucrurile. Sunt dispus s- i rspund la orice ntrebare, s- i art orice doreti, chiar acum, pe loc.

Atunci, las-m singur dou nop i. Noaptea aceasta i noaptea zilei de mine. E o cerere destul de rezonabil, nu-i aa? Las-m singur. Categoric, rspunsul meu l-a dezamgit ntructva, trezindu-i poate i unele bnuieli. Dar vorbisem foarte serios. Nu i-a fi putut rspunde altceva. Am tiut-o din clipa n care i rspunsesem, ntr-att de rapid se mpleteau, n mintea mea, gndul i cuvintele. A putea s te refuz? am vrut s aflu. Desigur, a venit rspunsul. M pot baza doar pe propriile-mi puteri, aa cum i tu contezi doar pe for ele tale. Ai putea s fii dezamgit. Sau, la fel, s-ar putea ca eu nsumi s fiu dezamgit. i Dumnezeu? Ah! a exclamat el, dezgustat. Dac ai ti ct de lipsit de importan e aceast chestiune. Nu- i dai seama ct nevoie am de tine. Sunt ostenit, a repetat el, cuprins de o uoar tulburare. Dumnezeu... Dumnezeu nu poate fi dezamgit, el e mai presus de aceste lucruri, e tot ce pot s- i spun. Am s- i acord noaptea aceasta i cea de mine. N-am s te deranjez, n-am s te hituiesc, cum spui tu. Dar mi dai voie s te ntreb ce ai de gnd s faci? De ce vrei s tii? Fie mi acorzi cele dou nop i, fie nu! Eti cu adevrat imprevizibil, a rostit el, zmbindu-mi larg. Chipul lui cptase o nf iare foarte plcut. i nc un lucru m-a izbit: Nu doar propor iile chipului su erau perfecte, ci ntreaga-i nf iare, era prototipul Omului Obinuit. Nu a reac ionat la aceast reflec ie a mea, fie c-mi citise sau nu gndurile. S-a mul umit s mi atepte rspunsul, politicos. Dora, am spus ntr-un trziu. Trebuie s m ntorc la

Dora. De ce? Refuz s i dau alte explica ii. Din nou, rspunsul meu l-a luat prin surprindere. Inten ionezi s o aju i s treac peste confuzia creat de moartea tatlui ei? De ce ai refuza s mi explici un lucru att de simplu? Voiam doar s tiu ct de mult inten ionezi s te implici, ct de mult inten ionezi s-i dezvlui acestei femei. M gndesc la urzeala lucrurilor, cum ar spune David. Adic, ce se va ntmpla cu femeia aceasta, dup ce m vei urma? N-am dat nici un rspuns ntrebrii sale. El a oftat. Fie, doar te-am ateptat secole de-a rndul. Ce-ar mai nsemna, n acest caz, dou nop i n plus? De fapt, e vorba doar de noaptea zilei de mine, nu-i aa? n amurgul zilei urmtoare, voi veni dup tine, chiar aici. Exact. Am s- i ofer un mic dar care s te ajute s crezi n mine. Pentru mine, nu e chiar att de uor precum ar putea prea s i determin nivelul de n elegere. Eti plin de paradoxuri i contradic ii. D-mi voie, aadar, s- i fac un cadou mai pu in obinuit. De acord. Iat darul meu po i s-l numeti un semn. ntreabo pe Dora despre ochiul unchiului Mickey. Cere-i s- i spun adevrul pe care Roger nu l-a aflat niciodat. Parc-ar fi o arad dintr-un salon de spiritism. Crezi? ntreab-o. Fie. Adevrul despre ochiul unchiului Mickey. Acum am s- i pun o ultim ntrebare. Eti Diavolul. i totui, afirmi c nu iubeti Rul. De ce? E o ntrebare lipsit de sens. Sau, dac vrei, am s- i rspund ntr-un mod ceva mai misterios. Pentru mine, n-ar

avea nici un rost s fiu ru. Vei vedea. Oh, e att de frustrant, cci ai avea att de multe de vzut. Dar te opui lui Dumnezeu! Ah, categoric, e dumanul meu nverunat! Lestat, cnd vei vedea tot ceea ce am s- i art, i vei auzi tot ce am s- i spun, cnd vei sta de vorb cu Dumnezeu i vei putea privi lucrurile att din perspectiva Lui, ct i din a mea, mi te vei altura, devenind adversarul Su. Sunt sigur c aa va fi. S-a ridicat n picioare. Plec. Vrei s te ajut s te ridici? N-ar avea nici un rost, i-am rspuns, muctor. Ai s-mi lipseti, am adugat apoi, i cuvintele care-mi ieiser din gur m-au uimit. tiu, a spus el. ine minte, noaptea de mine mi apar ine. Nu- i dai seama c, dac m-ai urma acum, n-ar mai exista nici noapte, nici zi? Da, e, ntr-adevr, ispititor, am ncuviin at. Dar diavolii se pricep cel mai bine la asta: tiu s ispiteasc. Trebuie s m gndesc la ceea ce mi-ai propus i s cer i sfatul altora. Sfatul altora? Prea cu adevrat uimit. N-am s-l urmez pe Diavol fr a spune nimnui acest lucru, i-am replicat. Eti Diavolul! La naiba, de ce-a avea ncredere n Diavol? E absurd! Joci conform unor reguli, regulile trasate de cineva. ntotdeauna exist reguli ale jocului. De ast dat, eu nu le cunosc. Ei bine, m-ai lsat s aleg, aceasta e alegerea mea. Ne revedem peste dou nop i, nu mai devreme. Promite-mi c m vei lsa n pace. De ce? m-a ntrebat el ngduitor, ca i cum ar fi avut n fa un copil rsf at. i-e team c-mi vei auzi paii? Poate. La ce bun o promisiune, ct vreme nu vrei s accep i

adevrul spuselor mele? a spus el, cltinnd din cap, ca i cum comportamentul meu ar fi fost o dovad de omeneasc nebunie. Eti sau nu n stare s i ii o promisiune? Ai cuvntul meu, a rostit el, cu mna pe inim sau, m rog, n locul n care ar fi trebuit s se afle inima. Desigur, o spun cu toat sinceritatea. Mul umesc, asta m face s m simt cu mult mai bine, am rs. David nu va crede o iot, m-a avertizat el. tiu, am rspuns. n cea de-a treia noapte, m voi ntoarce aici dup tine, a rostit el emfatic, cu o nclinare a capului. Sau, dac nu vei fi aici, te voi gsi oriunde te vei afla. i, cu un ultim zmbet, mai luminos chiar dect cel de mai nainte, a disprut Nu s-a fcut nevzut, aa cum o fceam eu, micndu-m cu o asemenea repeziciune, nct nici o fiin uman nu m putea urmri. Pur i simplu, a disprut.

8 M-AM RIDICAT tremurnd, mi-am scuturat vemintele de praf i am observat, deloc surprins, c ncperea nu suferise nici o schimbare din clipa n care intrasem aici. n mod evident, btlia fusese purtat pe un alt trm. Dar care o fi fost acela? Oh, mcar de l-a fi putut gsi pe David. Aveam mai pu in de trei ore pn la venirea zorilor zilei de iarn, aa c am purces imediat n cutarea lui. Nefiind n stare s citesc gndurile lui David i nici s l

chem, n-aveam dect un singur instrument telepatic la ndemn pentru a-l gsi, i anume s caut la ntmplare prin min ile muritorilor care l-ar fi putut vedea trecnd printr-un loc uor de recunoscut. Nu parcursesem nici mcar cale de vreo trei cvartale, cnd mi-am dat seama c percepeam o imagine foarte limpede a lui David i, mai mult chiar, c aceasta mi era transmis de mintea unui alt vampir. Am nchis ochii i am ncercat din rsputeri s stabilesc un contact ct mai elocvent. Cteva secunde mai trziu, David mi-a rspuns prin mijlocirea interlocutorului meu, care se afla chiar alturi de el, i am recunoscut imediat locul n care se aflau. Odinioar, Bayou Road trecea pe acolo, n drum spre suburbiile semirurale i, nu departe de acel loc, fusesem abandonat n mlatini de Louis i Claudia, care credeau c m omorser. Acum, zona se transformase ntr-un parc uria, un crng umbros, plin n timpul zilei de mmici cu odraslele lor, n mijlocul cruia era amplasat un muzeu ce oferea iubitorilor de art expozi ii de pictur adesea interesante. Peste noapte ns, parcul redevenea pdurea de neptruns de odinioar. Unii dintre cei mai btrni stejari din New Orleans creteau aici, pe malul unei lagune erpuitoare ce prea fr sfrit, deosebit de pitoreasc, peste care oamenii aruncaser un pod zvelt. Acolo i-am descoperit pe cei doi vampiri afla i n comuniune mental, departe de crrile bttorite. David arta aa cum m ateptasem, impecabil ca ntotdeauna. Vederea celuilalt m-a luat ns prin surprindere. Era Armand. Era aezat pe o banc de piatr, un bie andru nepstor i plin de praf, cu pru-i lung i castaniu

preschimbat ntr-o claie de bucle nclcite, privindu-m cu o previzibil inocen . Era mbrcat ntr-un costum gros de blugi, alctuit din pantaloni strim i i o jachet cu fermoar. Categoric, aspectul su exterior ar fi putut prea cel al unui om de rnd, vagabond, poate, dac n-ar fi fost chipu-i alb ca pergamentul, mai neted parc dect mi pruse a fi la ultima noastr ntlnire. Aducea oarecum cu o ppu cu ochi de sticl rocat-maronii, o ppu gsit ntr-un pod. mi venea s-l umplu de srutri, s-l cur de praful peregrinrilor sale, s-l fac i mai strlucitor dect era. Asta i-ai dorit mereu, a rostit el cu blnde e. Glasul lui m-a ocat. Dac i rmsese cumva vreo urm de accent fran uzesc ori italian, eu n-o percepeam. Tonul i era melancolic i cu totul lipsit de rutate. Cnd m-ai gsit sub Les Innocents, ai vrut s m scalzi n parfum i s m mbraci n catifea cu mneci brodate, a continuat el. Da, i s i mpletesc prul, prul tu cel att de frumos, am completat, ca i cum m-a fi nfuriat. Ar i bine, drcuor blestemat, numai bun de strns n bra e i de iubit. Ne-am privit n ochi o vreme. Apoi Armand m-a luat prin surprindere, ridicndu-se i apropiindu-se de mine, exact n clipa n care m repezeam s-l cuprind n bra e. Gestul lui nu era unul obinuit, dar era extrem de blnd. Altul, n locul meu, ar fi dat poate napoi. N-am fcut-o. Am rmas un timp mbr ia i, rceala mbr ind rceala, tria de stnc strngnd n bra e tria de stnc. Micul meu heruvim, am optit. Apoi am fcut un lucru ndrzne , sfidtor chiar. I-am zburlit coama nclcit. E mai scund dect mine, dar nu s-a artat deranjat de

acest gest uor ironic. Ba chiar a zmbit, a cltinat din cap, dup care i-a trecut mna prin pr, netezindu-i-l. i-a umflat obrajii, gura i s-a l it ntr-un rs provocator, a ridicat pumnul drept i m-a izbit n coul pieptului, ca din joac. Lovise ns cu toat puterea. ncerca s-mi demonstreze ct era de puternic. A fost rndul meu s zmbesc i am fcut-o. Nu-mi amintesc s fi existat ceva ru ntre noi, am spus. i vei aminti, mi-a rspuns. i, cu siguran , mi voi aminti i eu. Dar ce importan mai au amintirile? Da, important e c suntem aici, mpreun, am ncuviin at. A rs cu poft, dei foarte discret, i a cltinat din cap, aruncnd o privire complice ctre David, ce semnifica n mod evident c amndoi tiau, tiau chiar prea bine. Asta nu-mi convenea defel. David era David al meu, iar Armand era Armand al meu. Nu-mi plcea s amestec planurile. M-am aezat pe banc. Aadar, David i-a spus toat povestea, am zis, privind spre Armand i apoi spre David. David a cltinat din cap, n semn c nu. N-a fi fcut-o fr ncuviin area ta, prin rebel, a spus David, uor ironic. Nu mi-a fi permis una ca asta. Armand a venit aici adus de grija pentru tine. Chiar aa? am spus, ridicnd din sprncene. Ei? tii foarte bine c aa e, a replicat Armand. ntreaga lui atitudine era relaxat. Se pare c mai nv ase cte ceva, hoinrind prin lume. Nu mai avea nf iarea unei icoane. i inea minile n buzunare, ca un tip dur. Iar cau i necazurile cu lumnarea, a continuat el, tot fr grab, furie sau rutate n glas. ntreaga lume nu-i

de-ajuns de mare pentru tine i n-are s fie niciodat. De ast dat, am sperat s pot s- i vorbesc nainte ca roata s se ntoarc. Eti cel mai grijuliu dintre ngerii pzitori, i-am aruncat, cu sarcasm. Da, sunt, a rostit el, fr s clipeasc. Aadar, ce-ai de gnd s faci, vrei s-mi spui i mie? Haide i s ne plimbm pu in, le-am propus. Am luat-o nainte i ei m-au urmat. Cu pai msura i, am ptruns ntr-un lstri de stejari cu iarb nalt, crescut la voia ntmplrii, unde nici cel mai disperat vagabond nu s-ar fi ncumetat s caute adpost. Ne-am croit un mic lumini, cuibrindu-ne n iarba uscat, printre rdcinile negre ce izbucneau vulcanic din solul nghe at. Briza ce adia dinspre lac era tioas i curat i, vreme de o clip, am sim it mirosul oraului. Eram laolalt, to i trei, i Armand m-a ntrebat din nou: Ai de gnd s-mi spui ce vrei s faci? S-a aplecat i, pe neateptate, m-a srutat, un gest copilresc, care nu era chiar att de neobinuit, venind din partea unui european. Ai intrat ntr-un bucluc, se vede de la o pot. Nasturii de o el ai jachetei lui erau reci ca ghea a, de parc s-ar fi teleportat aici dintr-un loc n care bntuia o iarn mult mai cumplit. Niciodat nu tim cu adevrat ct de mari sunt puterile celuilalt. E un joc perpetuu. N-aveam de gnd s-l ntreb cnd ajunsese aici ori n ce fel, aa cum n-a fi ntrebat un muritor n ce fel fcuse dragoste cu so ia sa ultima oar. L-am privit lung, contient c David se aezase pe iarb, rezemat ntr-un cot, i ne privea amuzat. ntr-un trziu, am rupt tcerea: Diavolul a venit la mine i mi-a cerut s-l urmez, s mi arate Raiul i Iadul.

Armand nu a scos un cuvnt, mul umindu-se s se ncrunte uor. E vorba de acelai diavol n care i-am spus c nu cred, cu veacuri n urm, cnd tu credeai n el, am zis. Ai avut ns dreptate, mcar ntr-o privin . Exist, l-am ntlnit. Am ridicat privirea spre David. Vrea s-i fiu aghiotant. Mi-a acordat noaptea aceasta i noaptea zilei de mine, pentru a cere sfatul celor ce-mi sunt apropia i. M va purta prin Iad i prin Rai. Pretinde c detest Rul. David i-a ntors privirea, uitndu-se n gol, n bezna ce ne nconjura. Armand continua s m priveasc n tcere. Am continuat. Le-am spus totul. Am repetat pentru Armand povestea lui Roger i cea a fantomei sale, apoi le-am relatat amndurora vizita mea inopinat la Dora, discu iile pe care le purtasem cu ea i felul n care o prsisem, istorisindu-le, n cele din urm, confruntarea cu diavolul care m urmrea de atta vreme. N-am omis nici un detaliu. Mi-am deschis mintea, lsnd deoparte orice mascarad, permi ndu-i lui Armand s o exploreze n voie. ntr-un trziu, m-am lsat pe spate, ateptnd. S nu-mi spune i lucruri care m-ar umili, i-am implorat. Nu m ntreba i de ce am fugit de lng Dora i nici de ce i-am dezvluit totul despre moartea tatlui ei. Nu pot s uit nici o clip de Roger, de prietenia pe care mi-a artat-o, de dragostea sa pentru fiica lui. Ct despre diavolul Memnoch, pare a fi un individ rezonabil, politicos i foarte convingtor. n ceea ce privete btlia, nu tiu cum s-a petrecut totul, dar tiu c am reuit s-l pun pe gnduri. Peste dou nop i, se va ntoarce i, dac nu m nal memoria i tiu precis c nu m nal mi-a spus c m va gsi oriunde m-a afla. Da, e limpede, a rostit Armand cu voce sczut. Nu te bucuri de necazul meu, nu-i aa? am oftat,

recunoscndu-mi nfrngerea. Nu, Binen eles c nu, s-a grbit Armand s-mi rspund. ns, ca de fiecare dat, nu pari a fi trist din cauza buclucului n care ai intrat. Te afli n pragul unei aventuri i eti doar cu pu in mai precaut dect atunci cnd i-ai luat trupul acelui muritor, lsndu-l pe el s dispar cu al tu. Nu, nu sunt mai precaut. Sunt ngrozit. Cred cu adevrat c aceast Creatur, acest Memnoch, este diavolul. Dac ai fi avut viziunile mele, ai crede i tu acelai lucru. Nu m-a fermecat, Armand, n-a fost numai att. Tu ai fost cel care m-a fermecat. Am luptat cu aceast Creatur, aa c am ajuns s o cunosc ct de ct. Posed o esen care poate s creeze corpuri reale! Poate exista independent de acestea, de asta sunt convins. n rest? Poate c n-au fost dect simple vrji. Sus inea c e n stare s fac vrji, dar afirma c i eu a fi n stare de aceleai lucruri. Creatura pe care o descrii e un nger, a rostit David, descumpnit. Acesta sus ine ns a fi un nger deczut. Diavolul nsui, a declamat Armand. i ce vrei de la noi, Lestat? Ne ceri sfatul? Dac a fi n locul tu, nu l-a urma pe acest duh ru. Ce te face s spui asta? a ntrebat David, nainte ca eu s fi apucat s deschid gura. Uite ce e, tim cu to ii c exist creaturi pmntene pe care nici mcar noi nu suntem n stare s le clasificm, s le localizm ori controlm, a explicat Armand. tim c exist specii de nemuritori, precum i soiuri de mamifere, care au nf iare uman, fr a fi totui oameni. Aceast Creatur ar putea fi oricare dintre ele. n plus, exist ceva deosebit de ciudat n felul n care i face curte... viziunile de comar, urmate de o polite e fr cusur. Aceasta ar putea fi o variant, a ncuviin at David. Dar, la fel de simplu, ar putea spune adevrul. Aadar, el

ar fi cu adevrat diavolul, ar fi perfect rezonabil, aa cum ai sus inut nc de la nceputuri nu un idiot moral ci un nger adevrat, care i cere ajutorul. Nu vrea s te sileasc s faci nimic. A folosit for a doar ca pe un soi de preambul. Eu nu l-a crede, a decretat Armand. Cum adic, vrea s l aju i? Asta nseamn c ai ncepe s trieti simultan att n Iad, ct i pe pmnt? Nu, eu m-a teme de el doar pentru imaginile pe care le descrie, pentru vocabularul pe care l are. Pentru numele cu care se recomand. Memnoch. Are o sonoritate rea. Toate acestea sunt lucruri pe care i le-am spus eu nsumi odinioar. Nu l-am vzut niciodat cu ochii mei pe Prin ul ntunericului, a zis Armand. Am trit veacuri ntregi de supersti ii i am asistat la miracolele fcute de creaturi demonice ca noi nine. Tu ai vzut cte ceva n plus. Dar ai dreptate. Mi-ai spus toate astea mai de mult, iar eu i le repet. Nu crede n Diavol, nu eti copilul lui. Acelai lucru i l-am spus i lui Louis, cnd a venit la mine cutnd explica ii despre Dumnezeu i univers. Nu cred n nici un fel de diavol. Aadar, i reamintesc i ie. Nu-l crede. ntoarce-i spatele. Ct despre Dora, a completat David, ai ac ionat cu nesbuin , dar s-ar putea ca ocul ntmplrilor supranaturale s-i fi fost de folos. Nu cred. De ce? a ntrebat el. Da i-mi voie s v ntreb... crede i ceea ce v-am spus? tiu c spui adevrul, a recunoscut Armand. ns, aa cum i-am zis, nu cred c aceast fiin este diavolul nsui i nici c te va purta prin Rai i Iad. i, sincer s fiu, chiar de-ar fi adevrat... cu att mai mult te-a sftui s nu-l urmezi. L-am cercetat o vreme, luptnd mpotriva ntunericului

pe care eu nsumi l dorisem, ncercnd s-i smulg o impresie asupra adevratei sale preri, i mi-am dat seama c era sincer n ceea ce-mi spunea. Nu percepeam n mintea lui invidie ori vreo ranchiun mai veche ndreptat mpotriva mea. Nu voia s m rneasc i nici s m trag pe sfoar. Trecuse de aceast faz, dac ea existase vreodat. Poate c nu fusese dect o nchipuire de-a mea. Poate, admise el, rspunznd gndurilor mele. Dar ai dreptate, i spun adevrul, sunt sincer i, crede-m, eu n-a avea ncredere n aceast Creatur i n propunerea pe care i-ar face-o, de a colabora. Este conceptul medieval al pactului, a precizat David. i-asta nseamn ceva anume? m-am rstit, ca apoi s-mi par ru. Nu voisem s fiu grosolan. Un pact cu diavolul, a explicat David. S cazi la n elegere cu el. Asta ncearc Armand s te conving s nu accep i. Nu face un pact cu Diavolul. Exact, a ntrit Armand. Faptul c ncearc s transforme n elegerea voastr ntr-o chestiune moral mi trezete cele mai negre presim iri. Chipul su de adolescent era vizibil tulburat i, vreme de-o clip, ochii i-au lucit limpezi, n ntuneric. De ce trebuie s i te supui? Nu tiu dac pune aa ceva la cale, i-am rspuns, descumpnit. Dar ai dreptate. Eu nsumi i-am spus ceva de genul sta, despre un joc care se joac conform unor anume reguli. Vreau s- i vorbesc despre Dora, a rostit David, cu glas sczut. Trebuie s repari ceea ce ai fcut cu ea, ct mai curnd sau, cel pu in, s ne promi i c... Nu pot s- i promit nimic n ceea ce o privete pe Dora. Nu pot, am replicat. Lestat, n-o distruge pe aceast tnr muritoare! a

ridicat David tonul. Dac exist cu adevrat un alt trm, dac spiritele celor mor i ne pot vorbi, nseamn c, poate, ne pot face i mult ru. Te-ai gndit vreodat la asta? David s-a ridicat n picioare, scos din fire, nfuriat, adorabila sa nuan britanic din glas luptnd din rsputeri pentru a men ine un ton decent. Nu-i face ru acestei muritoare. Tatl ei i-a cerut s-i fii un soi de nger pzitor, nu s-i zgudui din temelii credin ele. David, n-are rost s- i continui discursul. tiu ce vrei s-mi spui. Dar, i-o spun de pe-acum, toate acestea m privesc numai pe mine. Doar pe mine. Sunt singur n fa a acestui diavol Memnoch. Voi, amndoi, mi sunte i prieteni, mi sunte i, ca s zic aa, rude de snge. Dar nu cred c oricare din voi m-ar putea sftui ce anume s fac, doar Dora poate. Dora! David a rmas fr replic. Ai de gnd s-i spui toat povestea? a ntrebat Armand, timid. Da. Exact asta am de gnd s fac. Dora e singura care crede n existen a Diavolului. Doamne, acum am nevoie de cineva care crede, am nevoie de un sfnt, i s-ar putea s am nevoie de un teolog. Aadar, m voi adresa Dorei. Eti pervers, ncp nat i nclinat din natere spre distrugere! a strigat David, cu intona ia unui blestem. N-ai dect s faci ce vrei! Se nfuriase, era limpede. Motivele pentru care m dispre uia erau nutrite de convingeri intime, i nu aveam ce s invoc n aprarea mea. Ateapt, l-a domolit Armand, cu blnde e. Lestat, e o nebunie. Parc ai consulta un oracol. Vrei ca fata s fie sibila ta, s- i spun ea, o tnr muritoare, ce crede c ar trebui s faci? Nu e o simpl muritoare. Ea e altfel. Nu s-a temut

deloc de mine. Deloc. Nu se teme de nimic. Parc ar apar ine unei alte specii, i totui, e o fiin uman. E asemeni unei sfinte, Armand. E aa cum, probabil, a fost Ioana d'Arc, cnd i cluzea otirea. tie ceva despre diavol i Dumnezeu, ceva ce eu nu tiu. Vorbeti despre credin , i ceea ce spui pare foarte promi tor, a recunoscut David. Dar la fel s-a ntmplat i cu iubita ta, Gretchen, iar acum e nebun de legat O nebunie mut, am rspuns. Nu scoate nici un cuvnt n afara rugciunilor, sau, cel pu in, aa scriu ziarele. Dar, nainte de apari ia mea, Gretchen nu credea cu adevrat n Dumnezeu, nu uita asta. Pentru ea, credin a i nebunia sunt unul i acelai lucru. N-ai s te-nve i minte niciodat! a spus David. Ce s nv ? am ntrebat. David, voi merge la Dora. E singura persoan la care m-a putea duce. i apoi, nu pot lsa lucrurile aa cum sunt acum. Trebuie s m ntorc la ea i m voi ntoarce. Acum, m voi adresa ie, Armand. Aceast fat, Dora, se afl sub protec ia mea. Nici unul dintre ai notri nu trebuie s se ating de ea. E de la sine n eles. Nu i-a face ru nici n ruptul capului micu ei tale prietene. M jigneti, a zis el, aparent sincer. Iart-m, am spus. tiu. Dar tiu ce nseamn sngele i ct de ispititoare poate fi nevinov ia. tiu ct de ispitit am fost eu nsumi. nseamn c tu eti cel care trebuie s-i pun fru poftelor! a spus Armand, tios. tii foarte bine c nu eu mi aleg victimele. Mi se ntmpl s trec prin fa a unei case, iar din pragul uii s-mi nvleasc-n bra e cei care vor s moar n bra ele mele. Binen eles c nu-i voi face nici un ru. Tu eti cel care nu vrea s uite trecutul. Nu vrei s n elegi c m-am schimbat, c m schimb pe msur ce vremurile se schimb, n msura n care mi st n putin .

Dar cum i-ar putea spune Dora ceea ce vrei s afli? Nu tiu, am rspuns. Dar voi merge direct la ea, mine noapte. Dac-a mai avea destul timp, a pleca chiar acum. David, dac mi se va ntmpla ceva, dac am s dispar, dac... tu tii ce s faci cu motenirea Dorei. El a ncuviin at. i dau cuvntul c voi face totul pentru binele fetei, dar promite-mi c n-ai s mergi la ea! Lestat, dac ai nevoie de mine... a intervenit Armand. Dac acea Creatur ncearc s te sileasc s o urmezi! De ce- i pas de mine? l-am ntrebat. Dup toate relele pe care i le-am pricinuit. De ce? Ah, nu te prosti, m-a implorat el, zmbind. M-ai convins cu mult timp n urm c lumea e o Grdin Slbatic. i mai aminteti de vechile- i metafore? Spuneai c singurele legi adevrate sunt cele ale esteticii, c acestea sunt singurele pe care po i conta cu adevrat. Da, mi-aduc aminte de toate astea. Dintotdeauna m-am temut c ceea ce spuneam, bravnd, ar putea fi adevrat. Mi-a fost team de acest lucru de cnd eram copil. M-am trezit, ntr-o bun diminea , c nu mai credeam n nimic. Ei bine, prietene, n Grdina Slbatic tu strluceti orbitor, a spus Armand. O bntui de parc-ar fi doar a ta i ai putea face orice i-ar trece prin minte n ea. i eu, orict a hoinri, m voi ntoarce mereu la tine. M voi ntoarce pentru a admira nuan ele grdinii n umbra ta ori reflectate n ochii ti i, Binen eles, pentru a asculta ultimele- i nebunii i obsesii uluitoare. i-apoi, suntem fra i, nu-i aa? De ce nu m-ai ajutat ultima oar, cnd am avut nevoie de tine, cnd m aflam ntr-o situa ie disperat, dup ce-mi schimbasem trupul cu un muritor? N-ai s vrei s m ier i, dac- i voi spune, a optit el. Spune-mi.

N-am fcut-o, fiindc speram i m rugam ca tu s rmi n trupul acelui muritor, mntuindu- i astfel sufletul. Am crezut c nu putea s existe vreun dar mai de pre dect acela de a fi din nou om. Te-am invidiat din adncul inimii pentru triumful tu! Nu puteam s m amestec. N-am fost n stare s o fac. Eti copilros i nebun, aa cum ai fost dintotdeauna. El a ridicat din umeri. Ei bine, se pare c din nou i-a fost dat nc o ans de a face ceva cu sufletul tu. De ast dat ns, Lestat, ar fi mai indicat s fii din cale-afar de n elept i de ndemnatic. Acest Memnoch nu-mi inspir deloc ncredere, este mai periculos dect orice duman uman pe care l-ai nfruntat pe vremea n care erai prins n capcana unui trup omenesc. Memnoch al tu nu-mi pare deloc o fiin demn s intre n Rai. De ce te-ar lsa, aadar, s intri acolo, nso it de el? Iat o ntrebare excelent. Lestat, nu te duce la Dora, a intervenit din nou David. Amintete- i c, dac data trecut mi-ai fi ascultat sfaturile, ai fi evitat o mul ime de neplceri! Oh, n privin a asta am fi putut s ne certm pn n zori. Dac i-a fi ascultat sfatul, el n-ar mai fi fost ceea ce era acum, n-ar fi cptat aceast minunat nf iare. Iar eu n-aveam s regret niciodat acea aventur, datorit creia l aveam azi alturi, n-avea s-mi par niciodat ru c el ctigase trofeul crnii Ho ului de Trupuri. Nu, nu puteam. Pur i simplu, nu puteam regreta. Nu m mir c diavolul te vrea att de tare, a spus Armand. De ce? am ntrebat. Te rog, n-o cuta pe Dora, a insistat David, pe acelai ton plin de gravitate. Trebuie. S-a fcut aproape diminea . V iubesc.

M priveau amndoi, bnuitori, nesiguri, descumpni i. Am fcut singurul lucru pe care l puteam face. Am plecat.

9 N NOAPTEA urmtoare mi-am prsit ascunztoarea din podul casei i-am pornit, fr s mai stau pe gnduri, n cutarea Dorei. Nu voiam s-i mai ntlnesc pe Armand i David, nu voiam s-i mai ascult. tiam c nu m puteau mpiedica s fac ceea ce sim eam c trebuia s fac. M chinuia doar o singur ntrebare: cum s fac ceea ce aveam de fcut? Cei doi reuiser, fr s tie, s m conving de un lucru: nu nnebunisem nc de tot. Ceea ce se ntmpla n jurul meu nu era doar o nchipuire. Poate c mi imaginasem o parte, dar, cu siguran , nu toate erau simple plsmuiri ale min ii mele. Lsnd la o parte toate aceste gnduri, m-am hotrt s ac ionez direct, ntr-un mod pe care, fr ndoial, nici David i nici Armand nu l-ar fi aprobat. tiind destule despre obiceiurile Dorei i despre locurile prin care umbla, am abordat-o chiar cnd prsea studioul de televiziune de pe Chartres Street, n Cartierul Francez. i petrecuse ntreaga dup-amiaz nregistrnd o emisiune de o or i stnd de vorb cu cei care alctuiau publicul. Am ateptat-o n pragul unei prvlii din apropiere, ct vreme i-a luat rmas-bun de la "surorile" ei care o priveau cu venera ie. Erau tinere, dar nu tocmai feticane, credeau cu trie c, alturi de Dora, aveau s schimbe lumea, iar nf iarea le era nonconformist, uor neglijent. S-au despr it, iar Dora a luat-o n sens opus, traversnd scuarul, spre maina ei. Purta o hain lung i

neagr, de ln, i cizme cu tocuri foarte nalte, vestimenta ia ei preferat pentru dansurile pe care le executa n timpul emisiunii. Cu prul ei tuns scurt, ca o cap neagr, prea extrem de fragil i de vulnerabil ntr-o lume a brba ilor. Am cuprins-o pe dup mijloc i, nainte ca ea s fi apucat s-i dea seama ce se ntmpl, ne nl am cu o asemenea repeziciune, nct, cu siguran , ea nu putea s vad i s n eleag nimic. I-am optit: Eti cu mine, eti n siguran . Apoi am cuprins-o strns n bra e, ca s nu simt vntul rece i nici viteza cu care cltoream. Am urcat sus de tot, pn la limita la care am ndrznit s m avnt cu ea n bra e, cci ea era vulnerabil i depindea ntru totul de mine. Ignornd uieratul vntului, pndeam sunetele func ionrii corecte a plmnilor i inimii ei. Am sim it-o relaxndu-se n bra ele mele sau, mai exact, pstrndu-i ncrederea. Reac ia fetei fusese la fel de surprinztoare ca i tot ce avusese pn atunci legtur cu ea. i ngropase fa a n haina mea, ca i cum ar fi fost prea nspimntat pentru a ndrzni s priveasc n jur, dar ac iunea ei fusese cum nu se poate mai practic, avnd n vedere frigul ce ne nconjura. La un moment dat, mi-am descheiat haina i am nvelit-o, apoi ne-am continuat drumul. Cltoria a durat mai mult dect mi nchipuisem. Nu-mi puteam permite s pun la ncercare rezisten a unei fiin e muritoare att de fragile. Cu toate astea, pentru ea, zborul nostru nu era nici pe departe la fel de primejdios cum ar fi fost o cltorie cu un avion cu reac ie, propulsat de un combustibil puturos i cu un poten ial exploziv uria. n mai pu in de o or, ne aflam dincolo de uile de sticl ale Turnului Olimpic. Dora s-a dezmeticit, ca trezit dintr-un somn adnc. Mi-am dat seama c, lucru inevitabil,

i pierduse cunotin a, datorit unei serii ntregi de motive de ordin psihic i fizic. i-a revenit ns imediat ce tocurile cizmelor ei au atins pardoseala i m-a privit cu ochii ei uriai, ca de bufni . Apoi i-a ntors privirea spre Catedrala St. Patrick, ce se nl a n toat splendoarea-i impuntoare, de cealalt parte a strzii. Vino, am invitat-o. Te voi duce la lucrurile tatlui tu. Am pornit mpreun spre ascensoare. S-a grbit s m urmeze, nerbdtoare, de parc toate cele ntmplate n-ar fi fost prin nimic ieite din comun i n-ar fi avut nici un motiv s fie nspimntat, aa cum vampirii viseaz dintotdeauna c vor face muritorii, dei visul lor nu se mplinete niciodat. N-am prea mult timp la dispozi ie, i-am spus, n vreme ce ne aflam n lift, gonind cu o vitez ame itoare n sus. Sunt urmrit i nu tiu ce vrea de la mine cel care m urmrete. Trebuia ns s te aduc aici. i, desigur, voi avea grij s ajungi acas n siguran . I-am explicat apoi c nu cunoteam nici o cale de acces n aceast cldire dinspre acoperi. ntr-adevr, locul acesta era cu totul nou pentru mine, cci altfel a fi gsit o alt cale de a intra. I-am explicat toate astea, stnjenit c, dup ce traversaserm un ntreg continent n mai pu in de o or, eram acum nevoit s recurg la un ascensor care bzia i se cutremura n rstimpuri, dar a crui vitez de ascensiune era aproape la fel de miraculoas precum darul zborului meu vampiric. Uile ascensorului s-au deschis la etajul potrivit. I-am ntins cheia i am condus-o spre intrarea apartamentului. Deschide tu ua, tot ce se afl nuntru i apar ine. M-a privit lung, uor ncruntat, apoi i-a trecut mna prin prul rvit de vnt, a introdus cheia n broasc i a descuiat ua Sunt lucrurile lui Roger, a rostit ea, de ndat ce a

tras n piept, pentru ntia oar, aerul din apartament. Recunoscuse dup miros icoanele i relicvele, cu instinctul unui bun anticar. Apoi a vzut ngerul de marmur, aezat pe coridor, n fa a peretelui de sticl, i am crezut c avea s leine n bra ele mele. S-a mpleticit, fcnd un pas napoi, ca i cum ar fi fost convins c aveam s o prind, s o sprijin. Am prins-o cu vrfurile degetelor, mai temtor dect oricnd s nu cumva s o nvine esc, fr s vreau, cu minile-mi puternice. Doamne, a optit ea. Inima i btea nebunete, dar era puternic i capabil de a suporta nenchipuit de multe. Suntem cu adevrat aici, i tot ce mi-ai spus e adevrat. S-a desprins din bra ele mele, nainte ca eu s apuc s-i rspund, i a trecut, cu pai vioi, pe lng ngerul de granit, ptrunznd n ncperea mai larg, de la fa ad. Turlele Catedralei St. Patrick se nl au pn la nivelul ferestrelor. ntreaga ncpere era ticsit de pachete nfurate n folie de plastic, din a cror form se putea deduce c ascundeau un crucifix ori statuia vreunui sfnt. Cr ile lui Wynken se aflau pe mas, la vedere, dar nu era momentul s o sci vorbindu-i despre ele. S-a ntors cu fa a spre mine, i am sim it c m studia, ncercnd s ghiceasc ce se afla dincolo de nveliul nf irii mele. Sunt att de sensibil la acest gen de admira ie, nct, uneori, am impresia c vanitatea e o component a fiecrei celule a trupului meu. A murmurat cteva cuvinte latineti, dar nu le-am n eles, i n mintea mea nu a aprut imediat traducerea lor automat. Ce-ai spus? Lucifer, Fiul Dimine ii, a optit ea, privindu-m cu admira ie sincer. Apoi s-a lsat s cad ntr-un fotoliu capitonat. Era unul dintre obiectele de mobilier comune n astfel de locuri,

ocupate de regul de oamenii de afaceri, banal dar nu mai pu in confortabil. Privirea ei a rmas a intit asupra mea. Nu, nu sunt Lucifer, i-am rspuns. Sunt doar ceea ce i-am spus, att i nimic mai mult. Dar el este cel care m urmrete. Diavolul? Da. Acum, am s- i povestesc totul, iar tu va trebui s mi dai un sfat. Mai nti, ns... am rostit, ntorcndu-m i vznd fietul. Toat motenirea ta, o mul ime de bani despre a cror existen nu tiai, dar pentru care au fost pltite impozitele, toate acestea i apar in i sunt explicate n detaliu n mapele negre din dosarele aflate n fietul acela. Tatl tu a murit dorindu-i ca tu s foloseti aceast avere n folosul bisericii tale. Nu fi convins c, dac i vei ntoarce spatele, vei mplini voia Domnului. Amintete- i, tatl tu a murit. Sngele lui a splat aceti bani. Credeam cu adevrat ceea ce-i spuneam? Oricum, Roger nsui mi ceruse s-i spun aceste cuvinte. Roger mi-a cerut s- i spun toate astea, am adugat cu glas tare, ncercnd s par sigur pe mine. Te n eleg, a spus ea. i faci griji n privin a unui fapt care nu are cu adevrat importan acum. Te rog, vino lng mine. D-mi voie s te cuprind n bra e. Tremuri. Tremur?! E cald aici, dar tu nu pari s-o sim i. Vino. Am ngenuncheat n fa a ei i am strns-o n bra e, aa cum l cuprinsesem pe Armand. Mi-am rezemat capul de fruntea ei. Era rece, dar n-avea s fie nici mcar n ziua nmormntrii ei la fel de rece cum eram eu nsumi, nici o fiin uman n-ar putea fi la fel de rece ca un vampir. Absorbisem frigul iernii de afar, ca un burete de marmur. Dora, Dora, Dora, am optit. Ct de mult te-a iubit i ct de mult i-a dorit ca totul s fie bine pentru tine. Mirosul ei ademenitor era puternic, dar la fel era i

voin a mea. Lestat, spune-mi mai multe despre Diavol, m-a ndemnat ea. M-am aezat pe covor n aa fel, nct s o pot privi. Se ghemuise pe marginea fotoliului, haina neagr se desfcuse, dezvluindu-i genunchii albi i earfa aurie neglijent nnodat. Chipul i era palid, i totui prea c radiaz o energie fermecat, dndu-i o nf iare nu cu mult mai uman dect a mea. Orict ar fi ncercat, tatl tu n-ar fi reuit s- i descrie cu adevrat frumuse ea, am spus. Fecioar din templu, nimf a pdurilor. Tatl meu i-a spus cuvintele astea? Da. n ceea ce-l privete ns pe Diavol, acesta mi-a cerut s- i pun o ntrebare. Mi-a cerut s te ntreb adevrul despre ochiul unchiului Mickey! Tocmai mi amintisem de aa-zisul lui dar. Uitasem s-l men ionez n conversa ia pe care o avusesem cu Armand i David, dar asta n-avea nici o importan , nu-i aa? Cuvintele mele au luat-o prin surprindere i, n mod evident, au tulburat-o. S-a lsat pe spate n fotoliu. Diavolul i-a cerut s m ntrebi una ca asta? Mi-a spus-o ca pe un dar. Vrea ca eu s l ajut. Afirm c nu iubete Rul. Spune c Dumnezeu i este adversar. i voi povesti totul, dar, mai nti, rspunde-mi la ntrebare. El o considera un dar, menit s m conving c este cu adevrat ceea ce se pretinde a fi. Ea mi-a rspuns printr-un gest confuz, ducndu-i mna la tmpl, n vreme ce cltina din cap. Ateapt. Adevrul despre ochiul unchiului Mickey, eti sigur c asta a spus? Tatl meu nu i-a vorbit despre unchiul Mickey? Nu, i nici n-am perceput, n cursul discu iei cu el, vreo imagine legat de acesta. Diavolul spunea c Roger nu

cunotea adevrul. Ce vrea s nsemne asta? ntr-adevr, tata nu tia nimic, a rspuns ea. N-a tiut niciodat adevrul. Unchiul Mickey era, de fapt, unchiul su, fratele bunicii mele. Iar cei care mi-au povestit ce s-a ntmplat cu el au fost prin ii mamei mele. Mama tatlui meu era bogat i avea o cas frumoas pe St Charles Avenue. Cunosc casa i tiu totul despre ea. Roger a ntlnit-o pe Terry n casa aceea. Aa e. Bunica fusese ns srac n tinere e. Mama ei fusese fat n cas n Garden District, ca multe alte tinere irlandeze. Ct despre unchiul lui Roger, Mickey, acesta era unul dintre acei indivizi nepstori care nu valoreaz mare lucru n ochii nimnui. Tata n-a tiut nimic despre adevrata via a unchiului Mickey. Bunica din partea mamei mi-a povestit despre el, pentru a-mi arta c, n ciuda aerelor pe care i le ddea, tata avea o origine social foarte umil. n eleg. Tata l iubise mult pe unchiul Mickey. Acesta murise cnd tata era mic. Avusese gura strmb i un ochi de sticl, i-mi amintesc c tata mi artase poze cu el i-mi povestise cum anume i pierduse unchiul Mickey ochiul. Unchiul Mickey, mi spunea tata, iubea foarte mult artificiile. O dat, se jucase cu nite pocnitori, una dintre acestea explodase ntr-o cutie de tabl i o schij l lovise pe unchiul Mickey n ochi. Aceasta era versiunea pe care o aflasem despre cel pe care nu-l cunoteam dect din poze, cci i el, i bunica muriser nainte ca eu s m fi nscut. Aa. Iar prin ii mamei tale i-au povestit cu totul altceva. Bunicul meu din partea mamei fusese poli ist. tia totul despre familia lui Roger, despre tatl acestuia, care fusese un be ivan, la fel ca i unchiul Mickey. ntr-o vreme,

unchiul Mickey lucrase pentru un agent de pariuri, n tinere e. La un moment dat, a omis inten ionat s plaseze un pariu la o curs, gndind s pstreze banii, fr tirea efului su. Spre ghinionul su, calul respectiv a ctigat cursa. Aha! Unchiul Mickey, tnr pe-atunci i foarte speriat, se refugiase n Barul Corona din Irish Channel. Pe Magazine Street, am completat eu. Barul acela exist de zeci de ani, poate chiar de-un veac. Da. Ei bine, gorilele agentului de pariuri s-au npustit n bar i l-au trt pe unchiul Mickey ntr-una dintre camerele din dos. Tatl mamei mele a asistat la ntreaga scen, dar n-a putut face nimic. Nimeni n-ar fi putut face nimic, cci nimeni nu ndrznea s intervin n astfel de cazuri. Dar iat ce-a vzut bunicul. Oamenii aceia l-au luat la btaie pe unchiul Mickey. Ei au fost cei care l-au lovit, sfrmndu-i cerul gurii, aa c n-a mai vorbit niciodat ca lumea. Apoi l-au lovit n ochi, cnd era czut la podea. Ochiul i-a ieit din orbit. De fiecare dat cnd mi povestea, bunicul folosea aceleai cuvinte pentru a-mi descrie scena: "Ochiul ar fi putut fi salvat, Dora, dar ticloii aceia l-au clcat n picioare. L-au strivit inten ionat, cu bombeurile lor ascu ite." A tcut. Iar Roger n-a aflat niciodat adevrul. Nimeni dintre cei care au cunoscut adevrul nu se mai afl n via , a spus ea. Cu excep ia mea, desigur. Bunicul a murit i, din cte tiu, nici unul dintre cei care au fost atunci de fa nu mai poate fi n via . Unchiul Mickey a murit la nceputul anilor cincizeci. Roger m ducea adesea la cimitir, la mormntul lui. l iubise mult pe unchiul Mickey, cu vocea lui dogit i ochiul lui de sticl. De fapt, din cte-mi povestea Roger, toat lumea l

ndrgea. Chiar i prin ii mamei spuneau c era un om de treab. nainte de a muri, lucrase ca paznic de noapte. Locuia cu chirie ntr-o camer de deasupra Brutriei Baer, de pe Magazine Street. A murit de pneumonie, fr ca vreunul dintre cunoscu ii si s-i fi dat seama c se mbolnvise. Iar Roger n-a aflat niciodat adevrul despre unchiul Mickey. Dac l-ar fi tiut, am fi vorbit, cu siguran , despre asta. Am czut pe gnduri, ncercnd s-mi imaginez scena descris de Dora. Nu percepeam nici o imagine venit din mintea ei, era ermetic nchis puterii mele de ptrundere, dar spusele ei fuseser generoase n privin a elocven ei evocatoare. Cunoteam Barul Corona, ca oricine care a trecut vreodat pe Magazine Street, printre faimoasele cldiri ale Cartierului Irlandez de odinioar. Mi i-am nchipuit pe criminalii cu bombeuri ascu ite, strivind ochiul scos al unchiului Mickey. L-au clcat n picioare, strivindu-l, a spus Dora, de parc mi-ar fi citit gndurile. Cuvintele bunicului erau mereu aceleai: "Ochiul ar fi putut fi salvat, dar ticloii aceia l-au clcat n picioare. L-au strivit inten ionat, cu bombeurile lor ascu ite." O vreme, tcerea a cobort ntre noi. Asta nu dovedete nimic, am spus ntr-un trziu. Asta dovedete c cel care te urmrete, fie el prieten sau duman, cunoate lucruri secrete. Dar tot nu dovedete c el ar fi Diavolul, am insistat i-apoi, de ce a ales tocmai aceast poveste, dintre toate? Poate c a fost i el de fa , a rspuns ea cu un zmbet plin de amrciune. Am rs i eu. Spuneai c, dei e Diavolul, nu iubete Rul, mi-a citat ea cuvintele. Prea ncreztoare i deosebit de convingtoare n

aceast postur. Preluase ea comanda discu iei. Aveam senza ia limpede c avusesem dreptate atunci cnd hotrsem s-i cer ei sfatul. M privea, fr s clipeasc. Spune-mi ce anume a mai fcut acest Diavol, mi-a cerut ea. I-am depnat toat povestea. Am fost obligat s-i povestesc cum i urmrisem tatl, i nu-mi aminteam s fi recunoscut acest lucru mai devreme, prima oar cnd o ntlnisem. I-am spus apoi cum m urmrise Diavolul n acelai mod, neomi nd nici un detaliu, destinuindu-m aa cum o fcusem pentru David i Armand, i m-am trezit ncheind cu aceleai cuvinte misterioase: i spun, oricine-ar fi, orice-ar fi cel care m urmrete, posed o gndire plin de neodihn i o personalitate mereu nestul! Crede-m, e adevrat. Cnd am folosit pentru ntia oar aceste cuvinte pentru a-l descrie, ele mi-au aprut brusc n minte, venite de nicieri. Nu tiu cum anume am reuit s intuiesc acest lucru, dar, crede-m, e adevrat. Mai spune o dat! mi-a cerut ea. Am repetat cuvintele acelea. Ochii ei s-au fcut mici, i Dora i-a rezemat brbia n palm. Lestat, ceea ce- i voi cere s-ar putea s i se par absurd. Comand ceva de mncare. Sau, mai bine, adu-mi tu ceva de mncare i de but. Trebuie s m gndesc la ceea ce mi-ai spus. Am srit n picioare. Cere-mi tot ce doreti. N-are importan ce vei aduce, hran s fie. N-am mai mncat de ieri. Nu vreau ca gndurile s-mi fie tulburate de nimic. Du-te i adu-mi ceva de mncare, apoi ntoarce-te aici. Vreau s rmn singur o vreme, s m gndesc i s m rog, s m plimb ncoace i-ncolo printre lucrurile tatei.

Crezi c nu exist nici o ans ca acest demon s vin dup tine mai devreme dect i-a promis? Nu tiu mai mult dect i-am spus, dar nu cred. Am s m duc s- i aduc ceva de mncare i de but. Am pornit imediat, prsind cldirea, ca orice muritor de rnd. Am cutat unul dintre acele restaurante aglomerate din centru, de unde puteam s cumpr ceva de mncare, ceva ce putea s fie mpachetat i men inut cald pn cnd aveam s ajung napoi la ea. Am luat i cteva sticle de ap mineral de marc, dintre cele dup care muritorii din ziua de azi se dau n vnt. Nu m-am grbit deloc la ntoarcere, plimbndu-m agale cu pachetul n mini. De-abia n clipa n care ua ascensorului s-a deschis la etajul nostru, am realizat ct de neobinuit era comportamentul meu. Eu, vampirul n vrst de dou sute de ani, feroce i orgolios din fire, tocmai fusesem la cumprturi pentru o tnr muritoare, pentru simplul motiv c ea mi ceruse fr ocoliuri acest lucru. Desigur, circumstan ele nu erau nicidecum cele obinuite. O rpisem i o adusesem aici, n zbor, cale de cteva sute de kilometri. Aveam nevoie de ajutorul ei. La naiba, o iubeam. Aceast ntmplare m fcuse ns s trag i nv minte: fata avea puterea, pe care o au uneori sfin ii, de a se face ascultat. Fr s-i pun vreo ntrebare, plecasem s-i cumpr de mncare. Plecasem plin de voie bun, de parc a fi fost vrjit. Am intrat n apartament i am aternut masa pentru ea. ncperea era acum plin de aromele ei amestecate, inclusiv aceea subtil a sngelui menstrual, acel snge mai deosebit, mai parfumat, care se aduna ntre picioarele ei. Camera se impregnase de parfumul ei aparte. Am ignorat dorin a aprig de a m ospta din ea, pn cnd a fi lsat-o fr suflare.

Era aezat turcete n fotoliu, cu minile mpreunate, privind fr int nainte. Am observat c rsfoise mapele din piele neagr, rspndite pe covor. De-acum, i cunotea motenirea sau avea mcar o idee despre dimensiunile ei. Cu toate acestea, nu spre dosarele de pe podea privea, iar sosirea mea nu a luat-o absolut deloc prin surprindere. Fr vreun cuvnt, s-a apropiat de mas, ca i cum nu s-ar fi putut desprinde din visarea n care era cufundat. ntre timp, am rscolit sertarele din buctrie, n cutare de farfurii i tacmuri. Am gsit tot ce trebuia: farfurii din por elan i tacmuri inofensive din inox. Le-am aezat n fa a ei i am desfcut cutiile din carton pline cu mncare ce aburea: carne, legume i un desert oarecare, toate mi erau la fel de strine precum fuseser dintotdeauna, de parc nu m-a fi aflat de curnd ntr-un trup muritor i nu le-a fi savurat pe toate cu o poft nebun. Mul umesc, a rostit ea pe un ton absent, fr s ridice mcar privirea spre mine. Eti foarte drgu c mi-ai adus toate astea. A deschis o sticl de ap i a golit-o fr s rsufle, lacom. n timp ce bea, i-am privit gtul. Nu-mi ngduiam s m gndesc la ea altfel dect cu dragoste, ns aroma ei era de-ajuns pentru a m nnebuni. Destul! Dac nu eti n stare s i controlezi dorin a, mai bine pleac! A nceput s mnnce, indiferent, cu gesturi mecanice, apoi a ridicat privirea. Oh, iart-m, ia loc. Nu po i mnca, nu-i aa? Nu po i s te hrneti astfel? Nu. Dar pot s m aez, am rspuns, zmbind. M-am aezat lng ea, ncercnd s evit a o privi ori a-i adulmeca mirosurile mai mult dect eram obligat s o fac.

Am privit spre col ul opus al ncperii, afar pe fereastr, spre cerul alb. N-a fi putut afirma cu siguran c ningea, dar nu putea fi altfel, fiindc nu vedeam nimic altceva dect un alb fr sfrit. Da, albul acela nu putea nsemna dect c afar ningea sau c New York-ul dispruse fr urm. I-au fost de-ajuns exact ase minute i jumtate pentru a devora toat mncarea. Nu mai vzusem pe nimeni care s mnnce att de repede. La sfrit, a adunat resturile i tacmurile i le-a dus n buctrie. Am fost nevoit s o smulg aproape de lng chiuvet, ca nu cumva s se apuce s spele vasele, i s o aduc napoi n camera de zi. Am avut astfel ansa de a-i ine mna cald i fragil i de a fi foarte aproape de ea. Aadar, ce m sftuieti? S-a aezat i a rmas o vreme tcut, adunndu-i gndurile. Cred c n-ai mare lucru de pierdut coopernd cu aceast Creatur. E absolut evident c te-ar putea distruge n orice clip, dac ar vrea. Are destule ci pentru a o face. Ai dormit tot n casa aceea, chiar i dup ce ai tiut c el, Omul Obinuit, cum l numeti tu, a aflat unde era situat. Asta dovedete c nu te temi de el, n nici o privin . Iar cnd te-ai aflat pe teritoriul lui, ai fost n stare s-l respingi. Ce riti, dac accep i s cooperezi cu el? S presupunem c te poate duce cu adevrat n Rai i n Iad. Faptul c vrea s te conving implic posibilitatea ta de a-l refuza, n cele din urm. Po i s-i spui, ca s folosim cuvintele lui meteugite, c "nu vezi lucrurile din acelai punct de vedere ca i el". Da. Ceea ce vreau s- i spun este c, chiar dac te ar i dispus s vezi ceea ce vrea el s- i arate, nu nseamn neaprat c i accep i propunerea, nu-i aa? Dimpotriv, se pare c el trebuie s fac tot ce-i st n putin pentru a te

convinge s accep i perspectiva lui. i, n fond, orice-ai face, tot vei nclca regulile jocului. Aadar, el nu m poate pcli pentru a m lua cu el n Iad, asta vrei s spui, nu? Vorbeti serios? Crezi cu adevrat c Dumnezeu ar ngdui ca oamenii s fie nela i i dui fr voia lor n Iad? Nu sunt un om, Dora. Sunt ceea ce sunt. Nu inten ionez s m compar cu vreun zeu. Vreau doar s afirm c sunt ru. Sunt Rul nsui. tiu c aa sunt. Aa am fost din clipa n care am nceput s m hrnesc cu oameni. Sunt Cain, ucigaul fra ilor si. Asta nseamn c Dumnezeu te-ar fi putut azvrli n Iad n orice clip. De ce n-a fcut-o? Am cltinat din cap. i eu a vrea s tiu. A vrea s tiu de ce nu a fcut-o. Ct a vrea... Dar tu ncerci, de fapt, s subliniiezi c nu e totul chiar att de simplu, c exist o balan a puterilor implicate, n ambele sensuri. E evident. i sus ii c a crede ntr-o pcleal ar fi de-a dreptul o supersti ie. Exact. Dac vei ajunge n Rai, dac vei sta de vorb cu Dumnezeu... A tcut. Ai merge, dac el i-ar cere s-l aju i, dac i-ar spune c nu este ru, dar c e adversarul lui Dumnezeu, c ar putea s te conving s i schimbi prerea? Nu tiu, a rspuns ea. S-ar putea. Mi-a men ine liberul arbitru pe parcursul ntregii experien e, dar cred c ar fi posibil s l urmez. Tocmai asta e. mi pierd oare voin a i min ile? Pari a fi n deplina posesie a ambelor, precum i a unei puteri supranaturale remarcabile.

Tu sim i rul din mine? Nu, eti prea frumos pentru aa ceva, iar tu o tii prea bine. Dar trebuie s existe n mine ceva putred, ceva vicios, pe care s l sim i. mi ceri s te consolez, iar eu nu pot s o fac, a rostit ea. Nu, nu simt nimic de felul sta. Cred ceea ce mi-ai spus. De ce? S-a gndit vreme ndelungat. ntr-un trziu, s-a ridicat i s-a apropiat de peretele de sticl. Am pus o ntrebare for elor superioare, a spus ea, privind n jos spre acoperiul catedralei. De unde m aflam, nu vedeam nici mcar vrful turlelor. Le-am cerut s-mi trimit o viziune. i crezi c eu a putea fi rspunsul. S-ar putea, a ncuviin at ea, ntorcndu-i din nou privirea spre mine. Nu ndrznesc s afirm c toate acestea se ntmpl din cauza Dorei i a ceea ce-i dorete ea. La urma urmei, tu eti cel care trece prin toate acestea. Am cerut ns un semn i mi-a fost dat s triesc o serie de incidente miraculoase. Da, te cred, aa cum cred n existen a i n buntatea Domnului. S-a apropiat de mine, pind cu grij printre dosarele mprtiate pe podea. Nimeni dintre noi nu poate ti de ce Dumnezeu ngduie existen a Rului. Aa e. i nici de ce acesta exist n continuare pe pmnt. i totui, n ntreaga lume, suntem destui cretini, musulmani, evrei, catolici, protestan i, descenden i ai lui Avraam care suntem mereu tr i n ntmplri i urzeli n care Rul e prezent, n care Diavolul i vr coada, n care exist elemente pe care Dumnezeu le ngduie, n care exist un adversar, ca s folosesc expresia prietenului tu.

Da. Adversar. Acesta e cuvntul pe care l-a folosit. Am ncredere n voia lui Dumnezeu, a spus ea. i crezi c i eu ar trebui s cred n El? Ce-ai avea de pierdut dac ai face-o? Nu i-am rspuns. A nceput s se plimbe ncoace i ncolo prin ncpere, gnditoare, cu pru-i negru cznd n bucle scurte pe obraji. Picioarele-i mbrcate n ciorapi negri preau sub iri, i totui gra ioase n delicate ea lor. Renun ase de mult la haina neagr de ln, i am observat c nu purta dect o rochie sub ire de mtase neagr pe dedesubt. Am sim it din nou mirosul tainic al sngelui ei de femeie i m-am nfiorat. Mi-am ntors privirea. tiu ce a avea de pierdut ntr-o astfel de situa ie, a continuat ea, ntr-un trziu. Creznd n Dumnezeu cu toat fiin a, dac a afla c El nu exist, a ti c via a mi-a fost irosit. A sfri pe patul de moarte, contient c am renun at la singura experien adevrat din univers, care mi-ar fi fost dat s o triesc. Da, exact aa credeam i eu n vremea n care eram viu. Refuzam s-mi irosesc via a creznd n ceva a crui existen ar fi fost imposibil de dovedit. Nu m interesau dect lucrurile i tririle a cror experimentare avea s-mi fie ngduit n cursul vie ii. Exact. Dar, vezi tu, situa ia mea e alta. Tu eti vampir. Din punct de vedere teologic, eti un demon. Posezi anumite puteri i nu po i muri de moarte natural. Ai un anume avantaj. M-am gndit o clip la spusele ei. tii cte s-au ntmplat n lume pe parcursul doar al zilei de azi? a ntrebat ea. Ne ncepem ntotdeauna emisiunile cu astfel de dri de seam. tii c i oameni au murit n Bosnia? n Rusia? n Africa? Cte conflicte s-au declanat i cte crime au fost comise?

tiu la ce te referi. ncerc s i spun c nu e deloc probabil ca aceast Creatur s aib puterea de a te pcli n vreun fel. Aa c eu a zice s ncerci. Las-l s- i arate ceea ce i-a promis. Iar dac, totui, greesc, dac... va reui s te ademeneasc n Iad, nseamn c am comis un pcat de neiertat. Nu, nicidecum. i-ai rzbuna tatl, atta tot. Dar sunt de acord cu tine. O simpl neltorie ar fi prea meschin ntr-o astfel de situa ie. M voi lsa condus de instincte. i i voi spune nc un lucru despre Memnoch, despre Diavol, un lucru care s-ar putea s te surprind. C l-ai ndrgit? tiam asta. Am dedus-o din felul n care mi l-ai descris. Cum s-a putut ntmpla aa ceva? Nu m plac nici mcar pe mine nsumi. Desigur, in la fiin a mea, am s-mi apr existen a pn la ultima suflare, dar asta nu nseamn c-mi place ceea ce sunt. Noaptea trecut mi-ai spus c, dac o s am nevoie de tine, s te chem n gnd, din toat inima. Da. F i tu acelai lucru. Dac te hotrti s o urmezi pe aceast Creatur i vei avea nevoie de mine vreodat, cheam-m! Hai s-o spun mai pe leau: dac nu- i vei putea nfrnge voin a i vei avea nevoie de interven ia mea, trimite- i chemarea! Am s te aud i voi implora cerul pentru tine. Nu voi cere dreptate, ci ndurare. Vrei s-mi promi i c aa vei face? Desigur. Ce-ai de gnd s faci acum? a vrut ea s afle. mi voi petrece orele care-au mai rmas pn n zori alturi de tine. Vom avea grij de motenirea ta. Mul umit numeroaselor mele rela ii din rndul muritorilor, m voi asigura c nimeni nu se poate atinge de averea ta. Tatl meu a avut grij de fiecare aspect al problemei,

ntr-un mod cum nu se poate mai ingenios. Crede-m, aa este. Eti convins de asta? A fcut-o n mod sigur, cu obinuita-i ingeniozitate. A lsat n minile dumanilor si mai mul i bani dect mi-a lsat mie motenire. Ei nu se vor mai gndi, nici mcar n treact, s caute vreun motenitor. De ndat ce vor afla c a murit, se vor grbi, care mai de care, s pun mna pe averea lui. Pari foarte sigur de asta. tiu. Vezi- i de grijile tale, n aceast noapte, i nu- i face probleme n ceea ce m privete. Trebuie s fii pregtit pentru aventura n care eti pe cale de a te arunca. Am privit-o n tcere vreme ndelungat. Eram nc aezat la mas, n vreme ce ea sttea rezemat de peretele de sticl. Prea pictat pe fondul alb al ninsorii, o siluet neagr cu chipul palid. Exist oare un Dumnezeu, Dora? am optit. Rostisem de attea ori aceste cuvinte! Aceeai ntrebare i-o pusesem i lui Gretchen, pe cnd eram muritor, din carne i snge, n bra ele ei. Da, Dumnezeu exist, Lestat, a rspuns Dora. Fii convins de acest lucru. Poate c, fr s-o tii, te-ai rugat la El ndeajuns de tare, vreme att de ndelungat, nct, n sfrit, a consim it s- i acorde aten ie. Uneori m ntreb dac nu cumva Dumnezeu refuz n mod inten ionat s ne aud, dac nu cumva i astup urechile pentru a nu fi nevoit s ne asculte rugile. Vrei s te duc acas sau preferi s rmi aici? Las-m aici. Nu vreau s mai triesc nc o dat o cltorie cum a fost cea de mai nainte. Chiar i aa, mi voi petrece restul vie ii ncercnd s-mi amintesc ce s-a petrecut i dnd gre mereu. Vreau s rmn aici, la New York, n preajma lucrurilor tatlui meu. i faci griji n

privin a banilor? Fii linitit, i-ai ndeplinit misiunea. Deci vei accepta s intri n posesia averii i a relicvelor. Da, desigur, le accept Voi avea grij de pre ioasele cr i ale lui Roger pn cnd preaiubitul su eretic, Wynken de Wilde, va putea fi studiat de cineva care s-l tie aprecia la justa-i valoare. Mai vrei s-mi ceri ceva? am ntrebat-o. A vrea s- i pun o ntrebare... crezi c l iubeti pe Dumnezeu? Categoric, nu. De ce spui asta? Cum a putea s-L iubesc? am ntrebat. Cum L-ar putea iubi cineva? Ce-mi spuneai chiar tu, adineauri, despre lumea n care trim? Nu vezi, toat lumea l urte azi pe Dumnezeu. Nu afirm c Dumnezeu ar fi mort acum, la sfritul veacului al douzecilea. Spun doar c toat lumea l urte! Cel pu in, aa cred. Poate c asta ncearc, de fapt, s-mi spun Memnoch. Cuvintele mele o uimiser. S-a ncruntat, descumpnit i cuprins de triste e. Ar fi vrut s spun ceva. A fcut un gest, ca i cum ar fi ncercat s apuce un buchet invizibil de flori, pentru a-mi arta frumuse ea lor. Cine tie? Nu, l ursc, am rostit, rspicat. i-a fcut semnul crucii i i-a mpreunat minile. Te rogi pentru mine? Da, a rspuns ea. Chiar dac n-am s te mai ntlnesc niciodat dup aceast noapte, dac n-am s gsesc nici mcar vreo urm de dovad a existen ei tale sau a faptului c ai fost cu mine aici n noaptea aceasta, dac nu-mi voi aminti lucrurile pe care le-ai spus, tot n-am s mai fiu niciodat aceeai. Tu eti miracolul meu. Eti o dovad mai de netgduit dect au primit vreodat milioane de muritori. Nu eti doar o dovad a existen ei

supranaturalului, a misterului, a miracolelor, eti nsi dovada a ceea ce cred! n eleg. Am zmbit. Ceea ce spunea era att de logic, att de simetric. i, n acelai timp, era adevrat. Am zmbit, am zmbit cu adevrat i-am cltinat din cap. Ursc despr irea asta, am murmurat. Du-te, mi-a spus, apoi i-a ncletat pumnii, nfuriat. ntreab-L pe Dumnezeu ce vrea de la noi! Ai dreptate. Cu to ii l urm! n ochii ei, mnia a mai sclipit o vreme, apoi s-a stins. M privea acum cu ochii ei mari i strlucitori, lucind mai tare dect oricnd, umezi de lacrimi. Noapte bun, iubito, am spus. Clipa era extraordinar i chinuitoare totodat. Am ieit afar, n viscolul turbat. Uile grele ale Catedralei St. Patrick erau nchise cu un lact M-am oprit pe treptele bisericii i-am privit n sus, spre Turnul Olimpic, ntrebndu-m dac Dora m vedea oare stnd aici, nghe nd n btaia vntului nemilos, lsnd zpada s-mi biciuiasc obrajii, cu blnde ea-i ncp nat, plin de chin i frumuse e. E-n regul, Memnoch, am rostit cu glas tare. N-are rost s mai ateptm. Vino acum, te conjur. Imediat, i-am auzit paii! Strneau parc ecouri pe bulevardul pustiu, printre monstruoasele Turnuri ale Babilonului, iar destinul se apropia o dat cu ei, ignornd vrtejul furtunii de zpad. Am privit n jur. Nu se vedea nici un muritor. Diavole Memnoch! am strigat. Sunt gata! Spaima m npdise. Dovedete ce ai de dovedit, Memnoch. Ai jurat c o vei face! Paii se auzeau din ce n ce mai tare, mai aproape. Oh, se hotrse s-mi ofere o reprezenta ie pe cinste.

Amintete- i, trebuie s m convingi s- i accept punctul de vedere! Aa mi-ai promis! S-a strnit un vnt turbat, dar n-a putea spune de unde anume. ntreaga metropol prea goal, nghe at, mormntul meu. Zpada se nvrtejea, formnd nme i n fa a catedralei. Turnurile se pierduser n viscol. I-am auzit glasul, foarte aproape, lipsit de trup, i totui, att de cald, de intim. Fac-se voia ta, dragul meu, a rostit. S pornim, aadar, la drum!

10 ERAM n miezul vrtejului, iar vrtejul era un tunel. Ne nvluise ns o tcere att de adnc, nct mi puteam auzi rsuflarea. Memnoch era lipit de mine, m cuprinsese cu un bra puternic. i vedeam chipul ntunecat din profil i-i sim eam coama mtsoas mngindu-mi obrazul. Nu mai era Omul Obinuit, ci se preschimbase n ngerul de granit, aripile i se nl au deasupr-mi, protejndu-m mpotriva vijeliei. Pe msur ce ne nl am, ignornd gravita ia, dou lucruri mi-au devenit limpezi n minte. n primul rnd, am constatat c eram nconjura i de mii i mii de suflete, distincte unele de altele. Da, am spus "suflete"! Ce-mi era dat s vd? Distingeam siluete ivindu-se din vrtej, unele dintre ele pe deplin antropomorfe, altele doar chipuri, m nconjurau din toate direc iile, entit i spirituale distincte sau, poate, indivizi, i le auzeam, ca un zgomot de fond, glasurile oapte, strigte, urlete ca de lup amestecndu-se cu uierul vntului. Spre deosebire de precedentele apari ii ale lui Memnoch,

nu mai sim eam acum acest sunet continuu ca pe o durere, cu toate acestea, l sim eam pulsnd n mine pe msur ce urcam, nvrtindu-ne parc n jurul unei axe. n rstimpuri, tunelul se ngusta i sim eam sufletele apropiindu-se de noi, apoi se lrgea, pentru a se ngusta iar cteva clipe mai trziu. Al doilea fapt pe care l-am observat curnd a fost acela c bezna de pe chipul lui Memnoch se dizolva cu fiecare clip ce trecea. Profilul su devenise strlucitor, ba chiar de-a dreptul translucid, la fel se ntmplase i cu straiele-i lipsite de consisten . Picioarele de ap ale diavolului ntunecat deveniser acum picioarele unui brbat solid. n ansamblu, Creatura neagr ca fumul se preschimbase ntr-o fiin cristalin ce reflecta lumina, fiind ns, n acelai timp, flexibil i cald, ntr-un cuvnt, vie. mi veneau n minte pasaje din scripturi, fragmente de viziuni profetice i poeme, dar acum n-aveam timp pentru a le evalua, analiza i sigila n vreun cotlon al memoriei. Memnoch mi s-a adresat, cu glasu-i care, din punct de vedere tehnic, nu putea fi auzit, dar care mi-a rsunat n minte cu rezonan ele familiare, lipsite de orice urm de accent, ale Omului Obinuit. E greu s ptrunzi n Rai fr nici o pregtire prealabil, aa c vei fi, cu siguran , uimit i descumpnit de ceea ce- i va fi dat s vezi. Dar, dac nu vei vedea mai nti Raiul, vei tnji dup el de-a lungul ntregii noastre cltorii. Te voi duce, aadar, direct la por ile lui. Obinuiete-te cu gndul c rsetele pe care le vei auzi nu sunt simple hohote de rs, sunt o expresie a bucuriei. Le vei auzi ns ca atare, cci e singura cale prin care, din punct de vedere fizic, ai putea percepe i recep iona acel sunet al extazului. De-abia rostise ultima silab, cnd ne-am trezit ntr-o grdin, pe un pod ce traversa un pru. Vreme de o clip,

lumina care sclda peisajul m-a orbit i am nchis ochii, creznd c soarele sistemului nostru solar m gsise, n sfrit, i era pe cale de a m arde, aa cum s-ar fi cuvenit s fiu ars, ca un vampir preschimbat ntr-o tor i prefcut, pentru totdeauna, n scrum. Dar aceast lumin care venea de pretutindeni i de nicieri era pe ct de ptrunztoare, pe att de inofensiv. Am deschis ochii i mi-am dat seama c ne aflam din nou ntr-o mul ime alctuit din sute de indivizi. Pe malurile prului, ca i n toate celelalte direc ii, am vzut aceste fiin e salutndu-se, mbr indu-se, conversnd, plngnd sau strignd. Ca i nainte, siluetele nu erau toate la fel de bine conturate. Ici i colo, cte un brbat prea solid, de parc m-a fi mpiedicat de el pe strzile unui ora, un alt individ prea a nu fi dect un chip uria, al ii nu erau dect fii nvrtejite de materie i lumin. Erau fiin e diafane pn la limita destrmrii, iar altele erau invizibile, dar le percepeam prezen a, tiam c erau acolo! Numrul lor era imposibil de determinat cu exactitate. Spa iul ce ne nconjura era fr margini. Apele prului sclipeau n lumin, iarba era de un verde att de intens, nct prea un simbol al nsi naterii vie ii, redat ntr-o pictur ori ntr-un film de anima ie. M-am ag at de Memnoch i m-am ntors pentru a-l privi n noua sa nf iare luminoas. Era acum exact opusul ngerului ntunecat, dar chipul su avea aceleai trsturi ca i statuia de granit, iar n ochi acelai zmbet straniu. nchipui i-v ngerii i demonii lui William Blake i-l ve i avea n fa . Expresia lui era mai presus de inocen . Acum vom intra, a rostit el. Mi-am dat seama c m ag am de el cu ambele mini. Aadar, nu acesta e Raiul! am strigat, dar vocea mi-a rsunat ca o oapt discret, numai ntre noi doi. Nu, a rspuns el, zmbind i conducndu-m spre

captul podului. Cnd vom intra, ine-te tare. Trebuie s fii contient c te afli n trupul tu pmntesc, orict de neobinuit ar fi el, i c sim urile i vor fi copleite. Nu vei putea percepe ceea ce vei vedea cu aceeai intensitate pe care ai sim i-o dac ai fi mort, dac ai fi un nger sau aghiotantul meu, ceea ce eu vreau s devii. Nu era timp pentru discu ii. Trecuserm puntea, i por i uriae se deschideau n fa a noastr. Nu puteam s disting coama zidurilor. Sunetul ne nvluia. Semna ntr-adevr cu un rs, valuri dup valuri de hohote limpezi i sntoase, dar aceste hohote de rs preau a fi, n acelai timp, amestecate cu un imn de slav. Ceea ce-mi era dat s vd m copleea n aceeai msur ca i sunetul. Era, pur i simplu, cea mai dens, mai vie, mai bogat i, n acelai timp, orbitor de frumoas privelite pe care o admirasem vreodat. Limbajul nostru omenesc ar avea nevoie de nenumrate sinonime pentru "frumos", ceea ce ochii mei vedeau, cuvintele nu pot descrie nici mcar ntr-o msur infim. Din nou, eram nconjura i de oameni, de fiin e luminoase. De ast dat, nu mai erau simple siluete, ci posedau o form antropomorf distinct, aveau bra e, picioare, fe e radioase, pr, veminte de tot felul, dar straiele lor nu preau a avea o semnifica ie anume. Oamenii acetia se micau, se plimbau singuri sau n grupuri, se mbr iau, se ineau de mn. Am privit spre dreapta, spre stnga i apoi n jur i, n toate direc iile, am vzut aceste fiin e, nenumrate, cufundate n conversa ie sau altfel de rela ii: unele se srutau, iar altele dansau, grupurile se mpu inau sau se mreau, se adunau laolalt ori se risipeau. ntr-adevr, amestecul dintre dezordinea aparent i

ordine constituia un mister. Nu era un haos. Nu vedeam confuzie pe chipurile lor. Preau cu to ii cuprini de veselia marii ntlniri de pe urm. O revela ie perpetu era mprtit de to i participan ii la aceast adunare, o n elegere din ce n ce mai mare a clipei pe care o triau, plimbndu-se grbi i sau lenei (sau chiar nefcnd nimic). Erau pretutindeni, n vile nconjurtoare, pe coline i pe crri, n crnguri i n cldirile ce preau a fi crescut una dintr-alta i care nu semnau cu nici o construc ie pe care s o fi vzut vreodat pe pmnt. Cldirile nu preau a fi case, dar nici palate. Dimpotriv, erau foarte mari, umplute de aceeai lumin strlucitoare ca i grdina, cu coridoare i trepte ce se mbinau, unindu-le ntre ele. Cu toate acestea, ornamentele bogate le acopereau pere ii, cu suprafe e i texturi att de variate, nct observarea atent a fiecreia mi-ar fi luat o venicie. Mi-e greu s redau senza ia de percep ie simultan a attor lucruri. Sunt nevoit s descriu secven ial, ndreptndu-mi aten ia spre anumite fragmente ale acestui mediu strlucitor i fr margini, pentru a risipi ct de ct negura ce nvluie, n memorie, amintirea ntregului. Vedeam poduri arcuite, turnuri, ncperi largi, galerii, grdini, cmpii, pduri i cursuri de ap. Se contopeau unele ntr-altele, iar eu cltoream printre ele, cu Memnoch alturi, sim ind strngerea minii lui linititoare. Privirea mi era mereu atras de spectacolul unei sculpturi superbe, de grandoarea unei cascade, de florile multicolore sau de cte un arbore uria ce se nl a spre cerul de un albastru fr pat., Memnoch m tempera din cnd n cnd, fcndu-m s-mi ndrept ochii n alt parte, ca i cum a fi fost prins ntr-o ching care m-ar fi mpiedicat s cad. Am rs, am plns, am rs i-am plns n acelai timp, cu trupul cutremurat de emo ii. M-am ag at de el i-am ncercat s-i privesc peste umr, m-am zvrcolit n bra ele

lui ca un prunc, ntorcndu-m pentru a ntlni privirea cte unei persoane care m privea n treact, ori a intindu-mi vreme ndelungat ochii asupra grupurilor, adunrilor i cuplurilor care se formau i se despr eau, micndu-se n toate direc iile. Deodat, ne-am aflat ntr-o ncpere uria. Doamne, dac David ar putea vedea asta! am strigat. Cr ile i sulurile de pergament se ntindeau n iruri nesfrite, iar modul n care acestea ateptau, deschise, s fie citite i examinate, nu avea nimic ilogic ori surprinztor. Nare rost s priveti, oricum nu- i vei aminti nimic, a spus Memnoch. Mi-a smucit mna de parc a fi fost un ho de buzunare ncercasem s pun mna pe un sul de pergament umplut de explica ii absolut aiuritoare, referitoare la o rela ie anume dintre fotoni i neutrini. Memnoch avea ns dreptate. Cunoaterea dobndit s-a risipit imediat, iar grdina ne-a nvluit, n timp ce m prbueam iar n bra ele lui Memnoch. Am privit n jos i-am vzut un covor de flori de o nemaintlnit perfec iune. Florile acestea artau aa cum florile de pe pmnt ar putea deveni dup milenii de evolu ie. Nu tiu cum altfel a putea descrie ct de perfect erau desenate contururile petalelor. Culorile nsei erau att de bine definite i de fin delimitate, nct, brusc, m-am ndoit chiar c spectrul de culori era acelai ca i al nostru. De fapt, spectrul de culori cunoscut de noi nu constituia aici o limit. Pe acest trm func ionau alte legi. Sau, poate, era doar o extindere a spectrului cunoscut, care mi oferea posibilitatea de a vedea combina ii de culori imposibil de vzut, din punct de vedere chimic, pe pmnt. Frnturile de rsete, de cnt, de conversa ii, au devenit asurzitoare, nbuindu-mi toate celelalte sim uri. Deodat, m-am sim it orbit de intensitatea sunetului, i totui,

lumina dezgolea fiecare detaliu pre ios. Safirin! am strigat, creznd c identificasem verdele-albstriu al frunzelor uriae care ne nconjurau, unduind tainic. Memnoch a zmbit i a ncuviin at din cap, mpiedicndu-m din nou s ntind mna pentru a atinge Raiul, ntr-o ncercare zadarnic de a percepe i mai profund grandoarea a ceea ce vedeam. Dar n-am s le fac nici un ru dac le ating, nu-i aa? Mi se prea imposibil ca orice din ce se afla aici s poat fi distrus, ncepnd cu zidurile de cuar i cristal, cu turlele lor infinite i sfrind cu lstarii fragili de vi dulce ce erpuiau printre crengile grele de fructe i inflorescen e ale copacilor. Nu, n-a vrea, n-a putea s le fac vreun ru! am optit. mi deslueam propria voce, dei glasurile care m nconjurau preau c o acoper. Privete! Uit-te la ei! Privete-i! Mi-a ntors capul, obligndu-m parc s nu m cuibresc la pieptul lui, ci s privesc spre mul ime. Mi-am dat seama c asistam la crearea unor noi alian e, c eram martor la reunirea unor familii, grupuri de rude i prieteni adevra i, fiin e a cror cunoatere reciproc era profund, creaturi ce mprteau aceeai form de manifestare fizic i material. i, pentru o clip, pentru un singur moment binecuvntat, am vzut cum toate fiin ele, de la un capt la altul al acestui spa iu fr margini, erau legate ntre ele, atingndu-i fie o mn, fie vrfurile degetelor, fie un picior. ntr-adevr, clanurile se amestecau, triburile se rspndeau printre nenumratele familii care se mpreunau, formnd na iuni. Mul imea alctuia o singur configura ie, palpabil, vizibil, alctuit din infinite conexiuni! Fiecare era legat de fiecare, individualitatea fiecruia se mbina cu individualitatea celuilalt!

Am clipit, ame it, gata s m prbuesc. Memnoch m-a sprijinit. Privete iar! m-a ndemnat, sus inndu-m. Dar eu mi-am ferit privirea, tiam c, dac a fi vzut iar acea imens interconectare, m-a fi prbuit. A fi pierit, rpus de singurtatea la care eram condamnat, cu toate c, ntr-un anume fel, fiecare fiin pe care a fi putut-o vedea era, incontestabil, o individualitate distinct. Cu to ii sunt ei nii! am strigat, cu minile ncletate la ochi. Auzeam asurzitoarele cntece din ce n ce mai tare, cascade de voci puternice. i, mai presus de toate acestea, ritmurile suprapuse erau att de antrenante, nct am nceput eu nsumi s cnt. Cntam, laolalt cu to i ceilal i! ncremenisem, eliberat din bra ele lui Memnoch vreme de o clip, i-mi auzeam glasul cum se nl a spre inima universului. Cntam, cntam, dar cntecul meu era plin de nostalgie, de o imens curiozitate, de frustrare, ca i de admira ie. Mi-am dat seama, am sim it n sinea mea c nici unul dintre cei afla i aici nu se sim ea nemul umit ori amenin at, plictisit ori copleit, cu toate acestea, no iunea de "frenezie" nu putea fi aplicat vnzolelii constante, venicei nestatornicii de chipuri i siluete la care eram martor. Cntecul meu era singura not trist n paradis, dar triste ea se preschimba pe dat n armonie, ntr-un fel de psalm ori de imn, un imn de slav, de recunotin . Am strigat. Cred c am strigat un singur cuvnt: "Dumnezeule!" Nu era o rugciune, o implorare, ci, pur i simplu, o exclama ie extatic. Ne aflam n pragul unei ui. Dincolo de ea, peisajele se schimbau cu repeziciune, i mi-am dat seama c, de cealalt parte a balustradei, se desfura panorama ntregii lumi.

Dar, pe parcursul epocilor pe care le cunoscusem, nu mai vzusem niciodat lumea astfel. Toate secretele trecutului erau dezvluite de privelitile acelea. Ar fi fost de-ajuns s m aplec peste balustrad i a fi putut arunca o privire n vremurile dinaintea apari iei omului sau n antica Mesopotamie. Dac voiam, puteam asista la naintarea legiunilor romane prin pdurile inuturilor mele de batin i marea erup ie a Vezuviului, revrsndu-i oribila cenu uciga asupra Pompeiului antic, nc viu. Totul era acolo, putnd fi cunoscut i n eles. Rspunsul la toate ntrebrile, aroma altor timpuri, gustul erelor trecute... Am alergat spre balustrad, dar aceasta prea a se ndeprta cu fiecare pas pe care-l fceam n direc ia ei. Alergam tot mai tare spre ea, i, cu toate astea, distan a nu se micora. Am realizat, brusc, c acea imagine a lumii ar fi fost amestecat cu fumuri, incendii i suferin , iar vederea lor mi-ar fi ntunecat copleitoarea senza ie de bucurie. Cu toate acestea, trebuia s vd. Nu murisem nc. Nu aveam s rmn aici. Memnoch a ntins mna, pentru a m opri. Dar eu alergam mai repede dect el. O lumin orbitoare s-a ivit deodat naintea mea, o surs direct de lumin, infinit mai fierbinte i mai strlucitoare dect splendida lucire care scldase pn atunci tot ce m nconjura. Mnunchiul de lumin a crescut n intensitate pn cnd lumea de dedesubt, peisajul nnegurat de fum, de groaz i de suferin , s-a umplut de albul strlucitor, preschimbndu-se ntr-o abstrac iune incandescent. Memnoch m-a tras deoparte, acoperindu-mi ochii cu minile sale. L-am imitat, observnd c el nsui i plecase capul, ascunzndu-se n umbra mea. Am auzit un suspin. Sau s fi fost un geamt? N-a putea spune cu exactitate. Vreme de o clip, acel sunet a

umplut ntreg universul, acoperind strigtele, rsetele i cntrile, o jale fr margini, izbucnit din adncurile pmntului, s-a adunat n acest sunet, n acest suspin al lui Memnoch. Am sim it cum strnsoarea lui slbete, eliberndu-m. Am ridicat privirea i, n potopul de lumin, am vzut din nou balustrada balconului ce domina lumea. Lng ea sttea o siluet unic. Prea a fi un brbat nalt, sprijinit de balustrad, privind n jos, n hul cuprinztor. S-a ntors, m-a privit i a ntins mna, chemndu-m. Avea prul i ochii negri, un chip simetric i fr nici o urm de rid, iar atingerea degetelor sale era foarte ferm. Am tras adnc aer n piept. Am devenit contient de soliditatea i, n acelai timp, fragilitatea propriului meu trup, n timp ce mna sa o atingea pe a mea. M aflam n pragul mor ii. Dac, n acea clip, a fi ncetat s mai respir, a fi ncetat s m mic, pierznd orice legtur cu via a, a fi murit, cu siguran ! Fiin a m-a tras spre sine. Din trupul su se revrsa lumin, amestecndu-se cu lumina din spatele i din jurul su, i totui, chipul su se vedea acum mai limpede, mai detaliat. Am vzut porii pielii sale de un auriu ntunecat, stria iile buzelor sale, umbra de pe chipul su proaspt brbierit. Apoi mi s-a adresat, cu glas tare, rugtor, un glas ce-i vdea inima frnt, o voce puternic, masculin, chiar tinereasc. Nu-mi vei deveni niciodat adversar, nu-i aa? N-ai face-o, nu-i aa? Nu tu, Lestat, nu, nu tu! Doamne, Dumnezeul meu! Cuprins de o nesfrit suferin , am fost smuls din bra ele Lui, de pe trmul Lui. Din nou, vrtejul ne-a mpresurat. Plngeam, izbind cu

pumnii n pieptul lui Memnoch. Raiul dispruse! Memnoch, d-mi drumul! Dumnezeu, a fost nsui Dumnezeu! Memnoch i-a sporit strnsoarea, luptnd din toate puterile pentru a m trage dup sine, n jos, pentru a m supune, obligndu-m s cobor. Ne prbueam, din nou ncercam acea senza ie oribil a cderii. Spaima m paralizase, nu puteam protesta, nu puteam s m ag de Memnoch. Nu-mi rmnea dect s m las n voia curentului rapid al sufletelor care urcau i coborau, privindu-m. ntunericul se pogora din nou, devenind tot mai intens i, deodat, am sim it iar atingerea aerului umed, plin de mirosuri familiare. Apoi, dintr-o dat, totul s-a sfrit i s-a fcut linite. Eram din nou ntr-o grdin. Era linite i era frumos. Dar ne aflam de ast dat pe pmnt, nu n Rai. Eram acas, pe pmnt, iar aromele naturii nconjurtoare nu m dezamgeau. Dimpotriv, m-am prbuit n iarb i degetele-mi au spat, sim ind atingerea pmntului. Am sfrmat bulgrii moi ntre degete i-am sim it pe limb gustul de rn. Soarele strlucea deasupra noastr. Memnoch era alturi i m privea. i strnsese aripile imense. Eram dou siluete cvasi-umane, scldate n lumina soarelui: una din ele se tvlea n rn, plngnd ca un copil, n vreme ce cealalt, silueta unui nger adevrat, atepta alturi, cu soarele preschimbndu-i coama ntr-o coroan de foc. Ai auzit ce mi-a spus? am strigat, ridicndu-m. Glasul meu ar fi trebuit s rsune ca un bubuit asurzitor, i totui, se auzea doar ndeajuns de tare, nct s m pot face n eles. A spus: "Nu-mi vei deveni niciodat adversar!" L-ai auzit! Mi-a rostit numele. Memnoch era pe deplin calm i, firete, infinit mai seductor i ncnttor n aceast palid nf iare angelic

dect ar fi putut vreodat fi purtnd chipul Omului Obinuit. Binen eles c i-a rostit numele, a spus el, privindu-m fix. Nu vrea ca tu s m aju i. i-am mai spus, sunt pe cale de a nvinge. Dar cum am intrat acolo? Cum de-am putut ptrunde n Rai, dac-i suntem adversari? Vino cu mine, Lestat, fii aghiotantul meu i vei putea intra i iei din Rai ori de cte ori vei dori. L-am privit, mut de uimire. Vorbeti serios? Chiar am putea iei i intra acolo? Da. Oricnd, aa cum i-am spus. Ai citit Scriptura? Nu sus in autenticitatea celorlalte fragmente, nici mcar nu pledez n favoarea originalit ii ei poetice, dar vei putea s intri i s iei din Rai, dup cum i va fi vrerea. Nu vei apar ine acelui loc pn cnd nu vei fi rposat i acceptat, dar i garantez c, dac vei fi de partea mea, vei putea vizita Raiul cnd vei dori. Am ncercat s realizez ce mi spunea, de fapt. Am ncercat s-mi nchipui galeriile, biblioteca aceea, cu irurile-i nesfrite de cr i, i mi-am dat seama c amintirea lor se nce oase, i pierduse consisten a, detaliile dispruser. mi aminteam cel mult o zecime din cte vzusem, poate nici mcar att. Ceea ce v-am descris aici, n carte, este ceea ce mi-am amintit atunci i mi mai amintesc acum. Vzusem ns cu mult mai multe lucruri minunate! Dar cum se poate ca El s ne ngduie s ptrundem n Rai? am exclamat. ncercam s m concentrez asupra celor citite n Sfnta Scriptur. David mi vorbise odat despre Cartea lui Iov, despre Satana, cruia Dumnezeu i spune, ca ntr-o doar: "Unde ai fost?" Exista undeva o explica ie a lui bene ha elohim, curtea Raiului...

Noi suntem odraslele Lui, a spus Memnoch. Vrei s afli cum a nceput totul, ntreaga poveste a Crea iei i Cderii, sau nu- i doreti dect s te ntorci i s te arunci n bra ele Lui? Ce-ar mai fi oare de aflat? am ntrebat Dar tiam. n elegeam ce anume ncerca Memnoch s-mi spun. i apoi, pentru a fi primit n rai, se cereau ndeplinite anumite condi ii! Nu puteam s m duc acolo, aa, pur i simplu. Desigur, aveam de ales: fie s l urmez pe Memnoch, fie s m rentorc pe pmnt. Acceptarea mea n Rai nu era ns nicidecum de la sine n eleas. Remarca lui Memnoch de mai nainte fusese sarcastic. Nu puteam s m ntorc n Rai i s m arunc n bra ele Lui. Ai dreptate, a ncuviin at el. i, n acelai timp, greeti. Nu vreau s vd Iadul! am rostit, ridicndu-m i privind n jur. Ne aflam ntr-o grdin slbatic, n Grdina mea slbatic, plin de lstari cruzi i de arbori btrni, de iarb crescut n voie, de orhidee rsrite din muchiul gros de pe scoar a copacilor, de psri ce sgetau printre ramuri. Nu vreau s vd Iadul! Nu vreau, nu vreau!... Memnoch nu mi-a rspuns. Prea a cntri lucrurile. ntr-un trziu, a rupt tcerea. Vrei sau nu s cunoti rostul tuturor lucrurilor? Eram convins c, dintre toate creaturile din lume, tu vei vrea s cunoti adevrul. Credeam c vei dori s cape i orice frntur de informa ie ce i-ar fi fost ngduit! Vreau! am strigat. Sigur c vreau s tiu, am optit. Dar... Nu cred c pot. i pot spune tot ce tiu eu nsumi! a spus Memnoch pe un ton blnd, ridicnd uor din umerii si puternici. Pletele i erau mai netede i mai dese dect prul omenesc, uvi ele mai groase i, cu siguran , mai strlucitoare. Vedeam rdcinile firelor de pr din vrful

frun ii sale nalte. Acum, coama i se mai mblnzise parc, iar carna ia fe ei i devenise i mai fin, cu nasul bine conturat, buzele largi i pline, linia voluntar a brbiei. Am observat c aripile nu dispruser cu totul. Se putea distinge desenul penelor, dar numai dac mi mijeam ochii i l cercetam n compara ie cu fondul ntunecat al scoar ei unui arbore. Nu reuesc s-mi adun gndurile, am spus. tiu ce gndeti despre mine, i spui c sunt la, c ai ales un la. Crezi c ai fcut o greeal. Dar, i spun, nu pot gndi limpede. L-am vzut Mi-a spus: "Nu mi vei deveni niciodat adversar!" Iar tu tocmai asta mi ceri! M-ai dus n fa a Lui, iar apoi m-ai smuls de lng El. El nsui a ngduit acest lucru! a rostit Memnoch, cu o uoar ridicare din sprncene. Aa s fie oare? Desigur! a rspuns Memnoch. Dar de ce mi-a vorbit? De ce m-a privit aa? Fiindc era ntruparea lui Dumnezeu, iar Dumnezeu ntrupat sufer i simte ca un om. De aceea i-a druit att de mult. Suferin ! Ah, suferin ! A privit spre cer, cltinnd din cap. S-a ncruntat uor, ngndurat. n aceast nf iare, figura lui nu putea s exprime furie i nici nu avea cum s fie schimonosit de vreo emo ie neplcut. Blake, cu ngerii i demonii si, vzuse, cu siguran , asemeni mie, Raiul. Dar a fost, cu adevrat, Dumnezeu, nu-i aa? am ntrebat, temtor. A ncuviin at din cap. Da, a fost Dumnezeu cel Viu, a rostit el. A privit n deprtare, printre copaci. Nu prea deloc mniat, nerbdtor, nici mcar ostenit. Din nou, nu credeam c el ar fi putut ncerca asemenea triri. Mi-am dat seama c asculta zgomotele din grdina cea linitit, i

c eu nsumi le puteam auzi. Adulmecam... animale, insecte, parfumul greu al florilor de jungl, acele plante sufocate de cldur ce sufer muta ii la fiecare genera ie, inflorescen e cum numai o pdure virgin poate nate, n adncuri ori pe culmile ei. i, deodat, am sim it mirosul de om! Erau oameni aici, n pdure. Ne aflam ntr-o pdure ce exista cu adevrat. Sunt oameni aici, am spus. Aa e, a rspuns el i mi-a zmbit, plin de cldur. Nu eti la. Vrei s- i spun totul, sau s te las s pleci? Acum tii mai mult dect vor afla milioane de oameni pe parcursul vie ii lor. Nu tii ce s faci cu aceast cunoatere, cum s- i continui existen a, cum s redevii ce-ai fost... dar ai avut prilejul unic de-a arunca o privire n Rai. Vrei s te las s pleci? Chiar nu vrei s tii de ce am atta nevoie de tine? Ba da, vreau s tiu, am optit. Dar mai presus de orice, mai mult dect toate, a vrea s tiu cum putem sta noi doi aici, unul lng cellalt, dei suntem adversari, cum se face c ar i aa cum ar i, dei eti diavolul i cum... cum... Am izbucnit n rs... Cum de art eu nsumi aa cum art, dei sunt un diavol? Asta a vrea s tiu. Niciodat, de-a lungul existen ei mele, n-am vzut s fi fost nclcate regulile estetice ale lumii. Frumuse ea, ritmul, simetria, acestea sunt singurele legi pe care le-am cunoscut i mi s-au prut fireti. Dintotdeauna, am numit lumea Grdina Slbatic. Fiindc legile ei au fost mereu nemiloase i indiferente la suferin ... n lume conteaz doar frumuse ea fluturelui prins n plasa de pianjen, a slbticiunii ce zace n savan, cu inima nc btnd, n vreme ce leii i ling sngele ce se prelinge din rana de la gt. Da, i n eleg i i respect modul de gndire, a

ncuviin at Memnoch. Cuvintele tale reflect ceea ce eu nsumi cred. Dar, acolo sus, am vzut ceva mai mult! am continuat. Am vzut Raiul. Am vzut o Grdin mai evoluat, care a ncetat a mai fi Slbatic. Am vzut-o. Am nceput din nou s plng. tiu, tiu, a rostit el, ncercnd s m liniteasc. E-n regul, am spus, dezmeticindu-m, ruinat. Mi-am scotocit buzunarele, am gsit o batist de in i mi-am ters fa a. Batista pstra mirosul casei mele din New Orleans, casa n care batista, ca i hainele pe care le purtam, se odihnise n dulap pn la ora amurgului, chiar n seara aceasta, nainte ca eu s fi pornit la drum i s o fi rpit pe Dora din mijlocul strzii. Era oare aceeai noapte? N-aveam habar. Mi-am dus batista la gur, adulmecnd aroma oraului, a prafului i a cldurii din New Orleans. Mi-am ters buzele. Fie! am exclamat, cu rsuflarea tiat. Dac nc nu te-ai sturat de mine... Nici pe departe! a rspuns el, pe tonul politicos pe care obinuia i David s-l foloseasc. Atunci, spune-mi povestea Crea iei. Spune-mi tot. Hai, spune-mi! Eu... Da...? Trebuie s tiu! S-a ridicat n picioare, i-a scuturat iarba adunat pe straie i a zis: Asta ateptam. De-acum, putem ncepe cu adevrat.

11

S NE plimbm prin pdure ct vreme stm de vorb, mi-a propus el. Nu te deranjeaz, nu-i aa? Nu, nicidecum, am spus. A ndeprtat ultimele fire de iarb de pe straiul fin, o rob simpl, fr ornamente, un vemnt ce ar fi putut fi purtat ieri ori acum un milion de ani. Era doar cu pu in mai nalt dect mine i nu cu mult mai solid dect oamenii de rnd. Avea nf iarea pe care o au ngerii din poveti, cu excep ia aripilor care i men ineau aparen a diafan, ascunzndu-i conturul dup o mantie fin de invizibilitate. Ne aflm n afara Timpului, mi-a spus. Nu- i face griji n privin a brba ilor i femeilor. Nu ne pot vedea. Nimeni dintre cei de-aici nu ne poate vedea, de aceea mi-am pstrat nf iarea. N-am s fiu nevoit s recurg la trupul diavolesc ntunecat, pe care El mi l-a hrzit, pentru vizitele pe care le fac pe pmnt, i nici la nf iarea Omului Obinuit, pe care am ales-o eu nsumi pentru a trece neobservat. Vrei s spui c nu mi-ai fi putut aprea pe Pmnt sub nf iarea- i de nger? Nu fr o mul ime de rugmin i i certuri, de care, sincer s fiu, n-am chef, a rspuns el. nf iarea aceasta e mult prea seductoare, ar fi atrnat greu n balan , n favoarea mea. Aa, art prea bun. Nu pot intra n Rai, dac nu am acest chip. El nu vrea s-mi vad cealalt fa , i nu-l condamn. La drept vorbind, pe Pmnt mi-e mult mai uor s circul artnd ca un Om Obinuit. M-am ridicat, tremurnd, acceptndu-i ajutorul. Mna lui era cald i puternic. De fapt, atingerea lui avea consisten a pe care o avusese i Roger spre sfritul ntlnirii noastre. M sim eam ntreg i apar inndu-mi doar mie nsumi. N-am fost deloc surprins, descoperind ct de nclcite

mi erau pletele. Mi-am trecut o mn prin pr i mi-am scuturat hainele de praf i de ierburi. Cu excep ia ctorva pete greu de observat, costumul negru pe care l mbrcasem la New Orleans nu p ise nimic. Gulerul cmii mi era sfiat, eu nsumi o fcusem, cutnd o cale de a-mi uura respira ia. n rest, nf iarea mea era cea a obinuitului dandy, contrastnd cu luxurian a grdinii jungl, ce nu semna cu nimic din cte vzusem pn atunci. Chiar i o privire superficial era de ajuns pentru a constata c nu era o pdure tropical, ci una mult mai deas, cu o nf iare primitiv. Spui c suntem n afara Timpului. Ei bine, suntem n afara lui, dar ne micm de-a lungu-i n orice direc ie vrem, mi-a explicat el. n acest moment, dac vrei cu adevrat s tii, ne aflm cu doar cteva mii de ani naintea epocii tale. Aadar, n-ai de ce s- i faci griji. Animalele nu ne pot face nici un ru. Avem posibilitatea de a observa, fr a schimba nimic din ce ne nconjoar. Vino, cunosc bine locurile acestea i, dac m urmezi, vei vedea c ne putem croi cu uurin cale prin slbticia care ne nconjoar. Am multe s- i povestesc. S nu te miri dac lucrurile vor ncepe s se schimbe n jurul nostru. Dar trupul tu? Nu e doar o iluzie? Pare a fi teafr, ntreg. ngerii sunt, n mod normal, invizibili, mi-a rspuns Memnoch. Asta nseamn c suntem imateriali, n sensul materiei pmntene, al universului fizic sau din orice punct de vedere ai ncerca s descrii materia. Dar, ceva mai devreme, ai intuit corect: posedm un corp esen ial i putem aduna n jurul acestuia destul materie, din felurite surse, pentru a crea un trup pe deplin func ional, la care putem, oricnd dorim, s renun m. naintam ncet, fr

prea mari greut i, prin iarba deas i nalt. Fiind ncl at cu bocanci ndeajuns de grei, din cauza iernii newyorkeze, nu aveam nici o dificultate n a pi pe terenul accidentat. Ceea ce vreau s subliniez, a reluat Memnoch, privind cu ochii uriai, migdala i, n jos, spre mine (cci era mai nalt dect mine cam cu o palm), este c trupul meu nu e vreun trup de mprumut i nici un nveli lipsit de substan . Este trupul meu, creat din materie prin propria-mi voin . Cu alte cuvinte, este rezultatul logic al atragerii de ctre esen a mea a tuturor materialelor de care e nevoie pentru alctuirea lui. Aadar, ai aceast nf iare pentru c, n realitate, dac n-ai fi invizibil, aa ai arta. Exact Trupul diavolesc este o pedeaps, Omul Obinuit e un subterfugiu. Aceasta este adevrata mea nf iare. Raiul e plin de ngerii ce-mi seamn. Tu i-ai ndreptat aten ia n mod special asupra sufletelor omeneti, dar ngerii erau acolo, chiar dac nu i-ai observat. Mi-am ncordat memoria. Vzusem oare fiin e mai nalte, naripate? Era posibil, dar nu eram convins. n minte mi-a rsunat din nou tunetul magnific al Raiului. Am retrit bucuria, siguran a i, mai presus de toate, mul umirea celor afla i n Rai. Dar nu, nu vzusem nici un nger... mbrac aceast form atunci cnd m aflu n Rai sau n afara curgerii Timpului. Atunci cnd sunt n voia mea, ca s zic aa, cnd nu sunt legat de pmnt. Al i ngeri, arhanghelii Mihail i Gabriel pot aprea oricnd doresc pe pmnt, cu nf iarea lor cea glorioas. Materia atras de for a lor magnetic le d nf iarea cea mai frumoas, cea pe care le-a dat-o Dumnezeu cnd i-a creat. ns, de cele mai multe ori, prefer i ei nf iarea de Oameni Obinui i, fiindc e mult mai uor aa. A-i coplei pe oameni cu prezen a noastr nu-i deloc de folos scopurilor pe care le urmrim.

Tocmai asta-i ntrebarea. Care sunt scopurile acestea? Dac nu iubeti Rul, ce faci, de fapt? S ncep prin a- i istorisi povestea Crea iei. i voi spune dintru nceput c nu tiu de unde, cum i de ce s-a ivit Dumnezeu. Nimeni nu tie. Autorii mistici, profe ii de pe ntreg Pmntul, hindui, zoroastrieni, evrei sau egipteni , to i au recunoscut imposibilitatea n elegerii originii lui Dumnezeu. Pentru mine, nu aceasta este ntrebarea, i n-a fost niciodat, dei bnuiesc c, o dat ajuni la captul Timpului, vom ti. Aadar, Dumnezeu n-a fgduit niciodat c vom afla de unde a venit El. tii ceva? m-a ntrebat, zmbind. Cred c nici El nu tie. Cred c acesta e, de fapt, scopul existen ei Universului material. El crede c, urmrind evolu ia Universului, va afla de unde vine. Ceea ce El a pus n micare, vezi tu, nu e dect o uria Grdin Slbatic, un gigantic experiment, pentru a vedea dac, n cele din urm, evolu ia nu va produce fiin e asemeni Lui. Cu to ii, am fost crea i dup chipul i asemnarea Sa... Fr ndoial, El este antropomorf, dar, repet, nu e o form material. Atunci cnd, n Rai, s-a ivit acea lumin orbitoare, cnd i-ai ferit tu nsu i privirea, era El. A ncuviin at din cap. Dumnezeu, Tatl, Dumnezeu, Esen a, Brahma, Bunul Dumnezeu, En-Sof, Yahweh, Dumnezeu! Atunci, cum po i afirma c este antropomorf? Esen a Lui posed o form, la fel ca i esen a mea. Noi, primele Sale crea ii, am fost crea i dup chipul i asemnarea Sa. El ne-a spus-o. Ne-a fcut, asemeni Lui, invizibili. Apoi a pus Universul n micare, pentru a explora dezvoltarea acelei forme n starea ei material. n elegi? Nu tocmai. Cred c Dumnezeu s-a luat pe sine drept model. A

creat un univers fizic ale crui reguli s aib drept rezultat final al evolu iei fiin e asemntoare cu El. Iar aceste fiin e urma s fie materiale. Cu o singur i foarte important diferen . Dar s-au ivit multe surprize. mi cunoti prerea. Prietenul tu, David, a auzit-o ntmpltor n vremea cnd era muritor. Cred c planul lui Dumnezeu a euat lamentabil. Da, David a spus ceva de genul sta, spunea c ngerii aveau impresia c planul lui Dumnezeu n privin a Crea iei a dat gre. Exact. Eu cred c El a pus totul la cale, la nceput, pentru a afla ce s-ar fi ntmplat dac El ar fi fost Materie. i mai cred, de asemenea, c era n cutarea unui indiciu referitor la felul n care ajunsese ceea ce era, voind s tie de ce El, ca mine i ca tine, avea forma pe care o avea. Urmrind evolu ia omului, El sper s-i n eleag propria evolu ie, dac aceasta a avut loc cu adevrat. i, dac a izbutit sau nu, po i judeca tu nsu i. Stai o clip, l-am ntrerupt. Dar, dac El e duh, lumin sau nimic, cum anume i-a venit ideea de a crea Materia? Vezi, tocmai aici e misterul cosmic. Dup prerea mea, imagina ia Lui a fost cea care a creat Materia, i-a prevzut apari ia ori a tnjit dup existen a ei, fiindc o cunoscuse nainte. i cred c aspira ia Sa a fost factorul hotrtor. Vezi, Lestat, dac El nsui i-a avut originea n Materie... asta ar nsemna c totul nu e dect un experiment menit s descopere cnd i n ce mprejurri Materia ar putea s evolueze pentru a da natere unui nou Dumnezeu. Dac nu El a creat Materia, dar i-a imaginat-o i i-a dorit-o, efectul apari iei acesteia asupra Lui nu putea s fie dect acelai. i-a dorit Materia. n lipsa ei, nu se sim ea satisfcut. Altfel, n-ar fi creat tot ce a creat. N-a fost o

ntmplare, pot s te asigur. D-mi voie ns s- i atrag aten ia asupra unui fapt: nu to i ngerii sunt de acord cu aceast interpretare, unii nici mcar nu simt nevoia unei explica ii, iar al ii au elaborat teorii complet diferite. Aceasta este ns teoria mea i, de vreme ce eu sunt Diavolul i nu de ieri, de azi, ci de secole de vreme ce eu sunt Adversarul, Prin ul ntunericului, Stpnitorul Lumii Oamenilor i al Infernului, cred c prerea mea merit luat n seam. Urzeala ntregului univers e imens, ca s folosesc un cuvnt ce nu descrie nici pe departe dimensiunile sale, dar ntregul proces al evolu iei a fost un experiment pus la cale de El, ct despre noi,ngerii, am fost crea i cu mult nainte ca acest proces s fi nceput. Cum era nainte de existen a Materiei? Nu- i pot spune. tiu, ns nu-mi pot aminti. Exist o explica ie simpl a acestui fapt: o dat cu Materia, a fost creat i Timpul. ngerii au nceput din clipa aceea s existe nu doar n rela ie cu Dumnezeu, n perfec iunea Lui cereasc, ci i n raport cu Timpul. Pot s m detaez ntructva i s rememorez ce-a fost nainte de-a exista Timpul i Materia, dar nu- i pot descrie acea faz primar. Materia i Timpul au schimbat totul complet. Simpla lor existen i-a pus amprenta asupra strii pure care le-a precedat, punnd-o n umbr, eh, cum s- i explic...? Au eclipsat-o? Exact. Materia i Timpul au eclipsat Timpul dinaintea existen ei Timpului. i aminteti mcar c erai fericit nainte? Interesant ntrebare. S ndrznesc oare s afirm asta? s-a ntrebat el retoric, continundu-i specula ia. S ndrznesc a afirma c-mi amintesc aspira ia din acea stare incomplet mai mult dect mi amintesc fericirea deplin ce

a urmat? Pot oare spune c, n acel moment, erau mult mai pu ine lucruri ce se cereau n elese? Nu trebuie s subestimm efectul pe care l-a avut asupra noastr crearea universului fizic. ncearc, pentru o clip, s- i imaginezi ce nseamn Timpul i ct de descumpnit te-ai sim i dac el n-ar exista. Ba nu, nu asta voiam s spun. Ceea ce vreau s subliniez este c, n absen a Timpului, n-ai fi contient de propria- i fiin , fie n func ie de mplinire sau eec, fie n func ie de orice micare nainte sau napoi, sau n func ie de orice efect. Cred c n eleg. Senza ia e asemntoare cu cea a oamenilor foarte btrni care uit totul dintr-o clip ntr-alta. Sunt ca nite legume, cu ochii deschii, ns nu mai sunt umani, nu mai apar in rasei, fiindc nu mai percep nici o senza ie legat de ei nii sau de ceilal i. Analogia ta e perfect. i totui, d-mi voie s te asigur c i aceste persoane vrstnice, mutilate de neputin a lor, continu s aib suflete care, la un moment dat, vor nceta s mai depind de creierele lor distruse. Suflete?! am exclamat. naintam fr grab, dar fr s ovim nici o clip. ncercam s nu-mi las aten ia distras de vegeta ia luxuriant i de flori, florile ns m-au vrjit dintotdeauna. Aici, mi era dat s vd flori a cror existen mi s-ar fi prut de-a dreptul imposibil n lumea noastr. i totui, recunoteam unele specii. Aceasta era lumea, aa cum fusese odinioar. Da, ai dreptate. Sim i cldura care ne nvluie? E o epoc de mari prefaceri n evolu ia planetei. Cnd oamenii vorbesc de Grdina Edenului sau de Paradis, i "amintesc" de aceast epoc. nseamn c urmeaz o nou epoc glaciar. Da, cea de-a doua epoc glaciar abia urmeaz s vin. Dup trecerea ei, lumea se va rennoi, iar Paradisul

se va pogor din nou pe Pmnt. Pe parcursul glacia iunii, brba ii i femeile vor evolua. i dai seama ns c, chiar dac facem abstrac ie de acest lucru, via a continu s existe de milioane de ani? M-am oprit i mi-am cuprins fa a n mini. ncercam s m gndesc la tot ce auzisem. (Dac sim i i nevoia i voi s face i acest lucru, reciti i ultimele dou pagini.) Dar El tia ce avea s fie Materia, nu-i aa? am ntrebat. Nu sunt convins de asta, a rspuns Memnoch. El a luat smn a, esen a, i i-a dat o form care a devenit Materia. Nu tiu ns cum anume a prevzut ce avea s nsemne existen a ei. Vezi, disputa noastr tocmai de aici pornete. Nu cred c El poate s prevad consecin ele propriilor ac iuni. Nu cred c-L intereseaz acestea. Acest lucru a dus la declanarea btliei care ne opune. Aadar, El a creat Materia, descoperind ce era aceasta pe msur ce o crea. Da, Materia i energia, care, aa cum tii, sunt interschimbabile. El le-a creat, i presupun c nsi cheia cunoaterii Lui se afl n cuvntul "energie". Dac oamenii vor ajunge vreodat n punctul n care ngerii i Dumnezeu vor putea fi explica i n mod satisfctor n limbajul uman, energia va fi cheia ce va deschide por ile cunoaterii. Aadar, El era energie n stare pur, am dedus. Crend universul, a fcut ca o parte din aceast energie s se preschimbe, cumva, n Materie. Da, i astfel a creat un circuit independent de El nsui. Desigur, nimeni nu ne-a spus aceste lucruri de la bun nceput. El nu ni le-a spus. De fapt, cred c nu le tia nici El, aa cum, cu siguran , nici noi nu le tiam. tiam un singur lucru: c eram uimi i peste msur de crea iile Lui. Eram pe deplin surprini de senza ii, de gust, de cldur, de soliditatea i for a gravita ional a Materiei

aflate n confruntare cu energia. tiam doar ceea ce ne era dat s vedem. Iar ceea ce vedea i era universul n expansiune. A i fost martorii Big Bang-ului. A fi mai sceptic n privin a folosirii acelui cuvnt. Da, am vzut nceputul existen ei universului. Am vzut cum toate se puneau n micare i am fost coplei i de ceea ce vedeam. Acesta este motivul pentru care aproape fiecare religie existent pe pmnt celebreaz grandoarea, mre ia i geniul Creatorului. Iat de ce primele imnuri nl ate vreodat pe pmnt cnt gloria divin. i noi am fost impresiona i, aa cum, mai trziu, oamenii nii aveau s fie impresiona i. n min ile noastre angelice, Dumnezeu ni se prea Atotputernic, Miraculos i mai presus de n elegere nc dinaintea apari iei omului. Strbtnd acum aceast grdin minunat, a vrea s- i reamintesc c am fost martorii a milioane de explozii i transformri chimice ale moleculelor anorganice, nainte ca "via a" s fi aprut, n cea mai nensemnat dintre formele ei. Mun ii s-au nl at. Da. i ploile? Erau torente de ploi. Vulcanii erupeau. Fr ncetare. Nu- i po i da seama n ce msur ne minunau toate acestea. Am privit atmosfera cptnd consisten , am fost martorii schimbrii compozi iei sale. Apoi... Apoi au urmat ceea ce voi numi, n cele ce urmeaz, Cele Treisprezece Revela ii ale Evolu iei Fizice. Prin revela ii m refer la ceea ce ni s-a nf iat nou, ngerilor, care asistam la desfurarea ntregului proces. i-a putea prezenta fiecare detaliu, i-a putea descrie fiecare celul, a fiecrui organism ce s-a dezvoltat vreodat

pe pmnt. Dar n-ar avea nici un rost, oricum nu i-ai putea aminti totul. i voi spune doar att ct vei putea ine minte, ca s po i lua o hotrre, ct vreme mai eti nc n via . Acum sunt n via ? Desigur. Sufletul tu nu a trecut niciodat prin experien a mor ii fizice, nu a prsit niciodat pmntul, cu excep ia zilei de azi, cnd m-ai nso it n aceast cltorie. tii prea bine c eti viu. Eti acelai Lestat de Lioncourt, dei trupul tu a suferit o transformare ca urmare a invaziei alchimice a unui duh strin, ale crui avataruri le-ai nregistrat tu nsu i. Pentru a te nso i... dac m voi hotr s te urmez... va trebui s mor mai nti, nu-i aa? Binen eles, mi-a rspuns Memnoch. M-am oprit din nou, cuprinzndu-mi capul n palme. Am privit iarba pe care o striveam sub tlpile cizmelor. Sim eam lumina adunndu-se ca un roi de insecte n soarele care apunea deasupra noastr. Apoi am ridicat privirea, vznd sclipirea verde a reflec iei pdurii n ochii lui Memnoch. A ridicat mna, cu un gest lent, dndu-mi parc prilejul s m ndeprtez de el, apoi a aezat-o pe umrul meu. Gestul mi-a plcut, vdea respect. Eu nsumi fcusem acest gest de nenumrate ori. Alegerea i apar ine, nu uita. Po i s redevii exact ceea ce ai fost. Nu i-am putut rspunde. Gndurile-mi erau limpezi: nemuritor, material, pmntesc, vampir. N-am rostit ns aceste cuvinte. Cum ar fi putut cineva s se ntoarc n aceast stare? i, din nou, I-am revzut chipul i I-am auzit cuvintele: Nu vei deveni niciodat dumanul meu, nu-i aa? Reac ionezi foarte bine la ceea ce i spun, a constatat

el, plin de cldur. tiam c aa va fi, din mai multe motive. Care ar fi acestea? l-am ntrebat. Spune-mi. Simt nevoia unei ncurajri. Plnsul de adineauri, laolalt cu toate emo iile, m-a descumpnit. Dei, trebuie s recunosc, nu prea m ncnt ideea de a vorbi, acum, despre mine... Tu faci parte din ceea ce noi am nfptuit, a rostit el. Ajunseserm n fa a unei uriae pnze de pianjen, suspendat deasupra potecii de-a lungul creia naintam. Respectnd truda micului animal, Memnoch s-a aplecat, strngndu-i aripile, pentru a nu o distruge. L-am imitat. Eti curios din fire, asta-i virtutea ta suprem, a continuat el. Vrei s tii. Acelai lucru i l-a spus i mai vrstnicul tu tovar, Marius. El, care supravie uise mii de ani, s-a artat dispus s rspund ntrebrilor puse de vampirul novice care erai, tocmai fiindc ai ndrznit s le rosteti! Ai vrut cu nverunare s tii! Acelai lucru m-a atras i pe mine. Lsnd la o parte toate obrzniciile tale, ai vrut s cunoti adevrul! Ne-ai jignit adnc att pe mine, ct i pe Dumnezeu, fr s- i pese dar cui i pas n ziua de azi Blasfemia nu e deloc ieit din comun, ns, dincolo de aceasta, n cazul tu ceea ce te determina s o proferezi era o nencetat uimire i o curiozitate de nestpnit. Tu ai tiut s priveti cu admira ie Grdina Slbatic, nu te-ai mul umit doar cu un simplu rol n cuprinsul ei. Iat de ce te-am ales tocmai pe tine. n eleg, am oftat. Cele spuse de el aveau noim. Desigur, mi aminteam de clipa n care Marius mi se destinuise, spunndu-mi cam aceleai cuvinte pe care mi le spunea acum Memnoch. Eram, de asemenea, contient c dragostea intens pe care i-o purtam lui David i, mai nou, Dorei, se datora acelorai trsturi pe care le descoperisem la ei: o dorin de

cunoatere care ignora orice spaim i faptul c erau gata s-i asume consecin ele cutezan ei lor. Doamne, Dora, ce s-o fi ntmplat cu ea? Vezi, asta m-a surprins dintotdeauna la tine: uurin a cu care i lai aten ia distras. Tocmai cnd eram convins c-am reuit s te uimesc i s te prind n mreje, tu faci un pas napoi i ceri s i se rspund n condi iile impuse de tine. Nu nseamn c eti mai pu in curios, ci e doar modul n care ncerci s cape i controlul asupra celor aflate. Vrei, aadar, s m convingi c acum e timpul s o dau uitrii pe Dora? i-a fi cu adevrat recunosctor. N-ai de ce s- i faci griji, crede-m. Prietenii ti, Armand i David, au gsit-o pe Dora i i poart de grij fr ca ea s tie. Mi-a zmbit ncurajator i a cltinat din cap, oarecum ironic. Nu uita, nepre uita ta Dora dispune ea nsi de resurse mintale i fizice considerabile, a adugat el. i-ai ndeplinit angajamentul luat fa de Roger. Credin a ei n Dumnezeu a inut-o departe de lume cu ani de zile n urm. Ceea ce i-ai artat n-a fcut dect s-i ntreasc convingerile. Dar s nu mai vorbim despre ea. Vreau s- i istorisesc mai departe povestea Crea iei. Da, te rog, f-o. Unde rmsesem? Aadar, la nceput nu exista dect Dumnezeu i noi, alturi de El. Posedam o form antropomorf, dar nu o numeam astfel, fiindc nu ne cunoteam adevrata nf iare material. Eram contien i de existen a membrelor, a capetelor, a chipurilor noastre, executam micri pure, celeste, coordonndu-le fluid, dar nu tiam nimic despre Materie ori despre forma material. Apoi, Dumnezeu a creat Timpul i Universul. Am fost uimi i i, imediat, cuprini de venera ie. Dumnezeu ne-a spus: "Privi i i veghea i, cci ceea ce ve i vedea e att de frumos, nct va depi nchipuirile i

ateptrile voastre, ba chiar i pe ale Mele." Acestea au fost cuvintele lui Dumnezeu? Da, asta ne-a spus, mie i celorlal i ngeri. Ne-a ndemnat s privim i s veghem. i, dac ai citit cr ile sfinte, i vei aminti c, n cele dinti texte, noi, ngerii, eram numi i veghetori. Aa e, n Cartea lui Enoch i n multe dintre scrierile vechi ebraice. Exact. Ct despre celelalte religii ale lumii, cu ale cror simboluri i limbaje eti mai pu in familiarizat, acestea con in referiri la o serie de fiin e similare, o ras de creaturi divine care vegheaz asupra omului i i preced apari ia. Desigur, sunt o mul ime de nflorituri, dar esen a este prezent. Noi am fost martorii Crea iei lui Dumnezeu. Am precedat-o, deci nu tim cum ne-am nscut noi nine. Dar am fost de fa cnd El a creat stelele! Spui, aadar, c toate religiile sunt n aceeai msur valabile, ca i religia la care, n mod evident, ne referim? Vorbim despre Dumnezeu ca nite europeni catolici... Esen a e cuprins n nenumrate texte, scrise n ntreaga lume. Unele dintre ele, care con ineau informa ii cosmologice de o uimitoare acurate e, s-au pierdut, altele sunt cunoscute omenirii, n sfrit, exist texte care au fost uitate, dar care, o dat cu trecerea timpului, vor iei din nou la iveal. O dat cu trecerea timpului. Practic, toate con in aceeai poveste. Ascult-mi ns punctul de vedere i nu- i va fi greu s faci legtura cu referin ele ce- i sunt cunoscute i cu simbolurile deja familiare. Dar... Revenind la valabilitatea celorlalte religii... Aadar, fiin a pe care am vzut-o n Rai nu era Hristos. N-am spus asta. De fapt, am afirmat c cel pe care i-a fost dat s l vezi a fost Dumnezeu ntrupat. Ateapt ns

pu in, i totul se va limpezi. Ieiserm din pdure i ne aflam acum pe culmea ce domina o vale. Pentru ntia oar, i vedeam pe oamenii al cror miros mi atrsese aten ia: un grup ndeprtat de nomazi sumar mbrca i, naintnd prin iarba nalt a malului. Erau treizeci, poate chiar mai pu ini. Iar Era Glaciar abia urmeaz s vin, am repetat. Am privit n jurul meu, ncercnd s memorez detaliile arborilor uriai. Mi-am dat seama imediat c pdurea se schimbase. Privete-i cu aten ie pe oamenii aceia, m-a ndemnat Memnoch. Uit-te! Ce vezi? Mi-am mijit ochii, ncordndu-mi sim urile supraomeneti. Sunt brba i i femei care seamn mult cu oamenii prezentului. Da, apar in speciei noastre, sunt Homo sapiens sapiens. Exact. Ce observi la chipurile lor? Afieaz expresii pe deplin omeneti, descifrabile pentru un om al zilelor noastre. Unii sunt ncrunta i, al ii stau de vorb, unul sau doi par cufunda i n gnduri. Brbatul cu pr crunt, rmas n urma grupului, d impresia c ar fi nefericit Ct despre femeia aceea cu snii mari... eti sigur c nu ne poate vedea? Nu poate. Privete n direc ia noastr, dar nu ne vede. Prin ce se deosebete ea de brba i? Prin existen a snilor, desigur, i prin faptul c nu are barb, spre deosebire de brba i. i poart prul mai lung i, ei bine, e drgu , are o siluet delicat, e plin de feminitate. Nu poart n bra e nici un copil, dar celelalte femei da. E, probabil, cea mai tnr din grup sau n-a apucat nc s nasc. Memnoch a ncuviin at din cap. Impresia c femeia ne putea vedea persista. i mijise

ochii, asemeni mie ceva mai devreme. Avea chipul prelung, oval, apar innd acelei categorii pe care arheologii aveau s o numeasc omul de Cro-Magnon. Nu avea nimic din nf iarea unei maimu e, nici semenii si nu aveau nimic simian. Cu toate acestea, nu apar inea rasei albe. Pielea i era de un auriu ntunecat, precum cea a na iunilor arabe ori semitice, apropiat ntructva de culoarea pielii Lui, aa cum mi apruse mie n Rai. Prul negru i flutura n vnt cnd se ntorcea pentru a privi n jur, pe msur ce nainta. Sunt goi, cu to ii. Memnoch mi-a rspuns cu un rs scurt. Ne-am napoiat n pdure. Valea a rmas undeva n urma noastr. Atmosfera era umed, ncrcat de miresme. Deasupra noastr se nl au trunchiuri de conifere i ferigi imense. Nu mai vzusem niciodat ferigi att de nalte, cu frunzele mai mari dect cele ale unui bananier. Ct despre conifere, le puteam asemna doar cu uriaii arbori cu nf iare barbar din pdurile vestului Californiei, care mi treziser dintotdeauna un sentiment nelmurit de team i singurtate. Memnoch i continua netulburat naintarea, ignornd luxurianta jungl tropical n care ptrunseserm. n deprtare se auzeau rgete nfundate, iar prin vegeta ie foneau, nevzute, fel de fel de viet i. Sub picioare ni se aternea un covor gros de muchi catifelat. Pn i pietrele preau vii! Deodat, am devenit contient de mngierea rcoroas a unui vnticel. Am privit peste umr. Valea luminoas dispruse, cu oameni cu tot. Ferigile umbrite se nl au ca un zid n locul unde ne aflaserm cu numai o clip mai devreme. Mi-a trebuit cteva secunde pentru a-mi da seama c ploua, dar stropii se opreau n verdea a coroanelor arborilor i doar sunetul linititor al curgerii lor ajungea pn la noi.

Cu siguran , picior de om nu clcase vreodat n aceast pdure, ce montri se puteau ivi oricnd din penumbra nconjurtoare? Memnoch a dat la o parte, cu uurin , frunziul i a continuat s mi se adreseze, n timp ce ne vedeam de drum. Haide! m-a ndemnat. Acum am s trec la amnunte, la ceea ce eu am numit Cele Treisprezece Revela ii ale Evolu iei, aa cum noi, ngerii, le-am perceput i am discutat despre ele cu Dumnezeu. Trebuie s n elegi c nu voi vorbi dect despre lumea aceasta alte planete, stele i galaxii nu au ce cuta n discu ia noastr. Aadar, vrei s spui c suntem singura planet din ntregul univers care adpostete via a? Spun doar c lumea, Raiul i Dumnezeul meu sunt singurele pe care le cunosc. n eleg. Aa cum i-am spus, am fost martorii unor transformri geologice complexe, am vzut mun i nl ndu-se, mri lund natere, am asistat la deriva continentelor. Fr ncetare, nl m imnuri de laud Creatorului acestor minun ii. Tu nu- i po i imagina ce nseamn cntrile cereti, ai auzit doar un crmpei din imnurile unui Rai plin de suflete omeneti. Atunci ns nu existau dect glasurile noastre, unite ntr-un cor celest, i fiecare schimbare aducea cu sine noi psalmi, noi imnuri. Fiecare suna altfel dect cel precedent. Nu erau mai armonioase, erau ns diferite. ntre timp, ne gsiserm o ocupa ie care ne ncnta: coboram n atmosfera pmntului, fr s ne pese de compozi ia ei i ne pierdeam n contemplarea feluritelor detalii. Minu iozitatea vie ii ne solicita o concentrare pe care nu o experimentaserm, pn atunci, n regatul ceresc.

Acolo, totul fusese limpede i vast, nu-i aa? Chiar aa. Totul n ceruri era scldat de lumin, iar Dragostea Divin nu implica nici un fel de detalii mrunte. Ajunseserm n dreptul unei cascade maiestuoase, ce nl a curcubeie de stropi prvlindu-se cu zgomot ntr-un mic bazin cu ap cristalin. M-am oprit o clip, sim ind atingerea nviortoare a stropilor reci pe mini i pe fa . La rndu-i, Memnoch prea s aprecieze acest scurt rgaz. Am observat, pentru prima oar, c era descul . i-a strecurat vrful piciorului n ap i a lsat curentul s i se nvolbure printre degete. Avea unghii ngrijite, de culoarea fildeului. n timp ce el i ndreptase privirea spre bulboana plin de vrtejuri, aripile i-au devenit vizibile, nl ate deasupra lui asemeni unor piscuri, i am distins picturile fine de ap ce aderau la suprafa a penelor. Apoi aripile s-au strns, precum cele ale unei psri, s-au pliat pe spatele lui i s-au fcut nevzute. nchipuie- i acum legiunile de ngeri, mul imile de toate rangurile cci exist ranguri ! cobornd pe pmnt i ndrgostindu-se de felurite lucruri simple, precum nvolburarea acestor ape sau culorile schimbtoare ale soarelui cnd strpunge perdeaua atmosferei acestei planete. Erau toate acestea mai interesante dect Raiul? Da. Trebuie s recunosc c da. Firete, la rentoarcerea n Rai, bucuria era deplin, mai ales atunci cnd Dumnezeu era mul umit. Dar curiozitatea ne mna mereu napoi, pe pmnt. Astfel, am devenit contien i de min ile noastre, de faptul c gndeam. S revin ns la Cele Treisprezece Revela ii... Cea Dinti Revela ie a fost transformarea moleculelor anorganice n molecule organice... din piatr seac au aprut, ca s zic aa, micile molecule vii. Uit pdurea

aceasta. Ea nu exista pe-atunci. Privete ns ochiul de ap. n altele asemenea lui, prinse n scobiturile fierbin i ale mun ilor, agitate i saturate de gazele emanate din mruntaiele pmntului, a nceput totul au aprut cele dinti molecule organice. Un strigt de uimire s-a nl at pn n ceruri: "Doamne, privete ce-a nfptuit Materia!" Iar Atotputernicul a ncuviin at, cu obinuitul su zmbet ngduitor, repetnd: "Atepta i, privi i i veghea i!" i, stnd noi de veghe, am fost martorii Celei de-a Doua Revela ii: moleculele au nceput s se organizeze n trei forme materiale: celule, enzime i gene. Foarte curnd dup apari ia primelor astfel de celule, s-au ivit i formele mai complexe, multicelulare. Ceea ce primele molecule ne fcuser s bnuim devenise de-acum evident: o scnteie de via anima aceste lucruri, agita ia lor prea s aib un el, orict de primitiv. Aceasta ne dovedea, chiar dac nu foarte limpede, c acele mici fiin e posedau o frm din esen a vital pe care noi o posedam din abunden . Lumea se umpluse de minuni de tot soiul. Pe msur ce priveam, formele multicelulare purtate de ap au alctuit primele alge primitive, apoi primele ciuperci, iar fiin ele minuscule, verzi, au cucerit, n cele din urm, i uscatul. Spuma verzuie, care vreme de milioane de ani plutise la marginea mrilor, s-a trt pe rmuri i, din mruntele fiin e verzui, trtoare, au rsrit ferigile i coniferele uriae pe care le vezi n jurul nostru. Noi, ngerii, aveam o statur anume. Ne era dat acum s ne plimbm printre aceste lucruri, n lumea acoperit de verdea . ncearc din nou, dac vrei, s- i nchipui imnurile de slav ce se nl au ctre cer, imagineaz- i bucuria lui Dumnezeu care percepea toate acestea prin propria Sa intui ie, precum i din istorisirile i imnurile ngerilor!

ngerii au nceput s se rspndeasc pe ntreg pmntul. Au nceput s se desfete n locuri anume. Unii, preferau mun ii, al ii, vile adnci, unii apele, iar al ii, pdurile cu umbre de un verde ntunecat. Aa s-au nscut deci legendele despre duhurile apelor i ale pdurilor, pe care oamenii le-au venerat mai trziu, am dedus eu. Ai dreptate. Dar s nu anticipm! Reac ia mea la aceste prime Dou Revela ii a fost aceeai ca a multora dintre tovarii mei: de cum am detectat acea scnteie de via care emana din plantele multicelulare, am sim it i moartea acelei scntei, pe msur ce un organism l devora pe altul sau l copleea, lipsindu-l de hrana necesar. Le vedeam nmul indu-se i distrugndu-se! Ceea ce la nceput nu fusese dect un schimb de materie i energie, cpta acum o nou dimensiune. Asistam la preludiul Celei de-a Treia Revela ii. Ea nu ne-a devenit ns limpede dect n clipa n care primele organisme animale, radical deosebite de plante, i-au fcut apari ia. Urmrindu-le micrile hotrte, ce vdeau o mai mare posibilitate de alegere a variantelor de ac iune, am sim it c scnteia de via pe care o distrugeau era cu adevrat asemntoare cu via a care pulsa n noi nine. i ce se ntmpla cu aceste mrunte creaturi, cu micile animale i plante? Ei bine, ele mureau. Se nteau, triau i mureau, ncepnd apoi s se descompun. Aceasta a fost Cea de-a Treia Revela ie a Evolu iei: Moartea i Descompunerea. Chipul lui Memnoch a devenit mai sumbru dect l vzusem vreodat. Pstra expresia de inocen i venic uimire, dar un amestec de spaim i dezamgire l adumbrise, era, poate, mirarea naiv n fa a unei oribile concluzii. Cea de-a Treia Revela ie a fost Moartea i Descompu-

nerea, am repetat. Iar tu ai fost ngrozit. Nu, nu ngrozit! Am presupus c nu putea fi dect o greeal! M-am nl at la Rai, cuprins de dezndejde. "Privete! i-am spus lui Dumnezeu. Fiin ele mrunte i nceteaz via a, scnteia de via poate fi stins spre deosebire de via a Ta sau a noastr iar ceea ce rmne putrezete, se descompune!" N-am fost singurul nger care s-a nf iat lui Dumnezeu, strignd acestea. Se pare ns c mirarea mea era mai adnc impregnat de spaim i descumpnire. Frica se cuibrise n inima mea. Nu tiam asta, dar ea apruse o dat cu perceperea mor ii i a descompunerii, iar acest sim mnt mi prea a fi o pedeaps. i ce-a spus Dumnezeu? Ce crezi c mi-a rspuns? C totul fcea parte dintr-un plan. Exact. "Vegheaz. Vegheaz i privete, i vei constata c nu se ntmpl, de fapt, nimic nou, totul nu e dect venicul schimb de energie i materie." "Dar scnteia?" am strigat. "Sunte i creaturi vii, a rostit Dumnezeu. Era firesc ca inteligen a voastr s perceap, n cele din urm, aceste lucruri. Acum, vegheaz. Vor mai urma i altele." Dar suferin a, pedeapsa...? Totul s-a lmurit n urma unui Sfat Divin. Discu ia cu Dumnezeu nu implic doar cuvinte i fraze coerente, ci i o imens dovad a iubirii Lui, acea lumin pe care ai vzut-o, care te nconjoar i strbate orice. Dumnezeu mi-a druit n elegere i convingerea c acea suferin pe care o ncercasem nsemna, totui, c nu trebuia s-mi fie nici o clip team. Aha. Apoi a urmat Cea de-a Patra Revela ie. Amintete- i ns, ordinea n care eu i istorisesc aceste revela ii e

arbitrar. Aa cum i-am spus, nu voi intra n detalii. Am numit Cea de-a Patra Revela ie, cea nceput o dat cu apari ia plantelor nflorite, Revela ia Culorii. Crearea florilor a nsemnat ivirea unei modalit i cu totul noi, cu mult mai ciudat i, categoric, mai frumoas, de mperechere a organismelor vii. E de n eles, mperecherea existase i nainte. Chiar i animalele unicelulare se uneau, pentru a se nmul i apoi. Florile, ns! Florile aduceau n natur culori nemaivzute pn atunci dect, poate, n spectrul curcubeului! Erau culori pe care le cunoscuserm n Rai i pe care le crezuserm a fi exclusiv celeste, acum ns, ne era dat s constatm c ele nu erau nicidecum un apanaj al cerurilor, ci puteau s evolueze, prin procese naturale, n marele laborator care era pmntul. Culori la fel de extraordinare apruser, cam n acelai timp, i la creaturile mrii ori la petii apelor calde. Florile m-au uimit peste msur cu frumuse ea lor nemaintlnit. Cnd a devenit evident faptul c speciile de flori aveau s fie nenumrate, c desenul petalelor nu va fi niciodat acelai, imnurile noastre de slav s-au nl at din nou spre ceruri cu o asemenea for i armonie, nct orice compara ie cu aceste cntece nu putea fi dect palid i nensemnat. Dar bucuria noastr era ntunecat de o alt constatare. Aceast ezitare ce ne umbrea ncntarea era provocat de Revela ia Mor ii i a Descompunerii. O dat cu apari ia florilor, ea s-a accentuat, amestecndu-se cu imnurile noastre recunosctoare, cci atunci cnd florile i ofileau petalele, cnd acestea se aterneau n rn, pierderea suferit ni se prea cu att mai greu suportabil. Scnteia vie ii strlucise puternic n aceste flori, ea sclipea i n arborii i plantele tot mai mari care creteau de-acum pretutindeni, din abunden . ns, o dat cu

aceast dezvoltare, cretea i umbra. Mai mult dect oricnd, priveam nmrmuri i pmntul. A spune chiar c, n esen a lui, chiar i Raiul se schimbase. Tot cerul, Dumnezeu i ngerii de toate rangurile laolalt, i ndreptase acum aten ia spre pmnt. Nu mai era posibil s stai, pur i simplu, n Rai i s nal i imnuri de slav. Cntecele trebuia s cuprind i o laud a Materiei i a procesului vie ii. Firete, ngerii care compuneau imnurile cele mai complexe, mbinnd aceste elemente, au inclus moartea, descompunerea i frumuse ea ntr-o formulare mai coerent dect a mea. Am fost tulburat Mintea-mi era plin de neodihn. Ceva din firea mea devenise, nc de-atunci, greu de mul umit.. I-am adresat aceste cuvinte lui David, cnd i-am vorbit despre tine pentru prima oar, cnd m hituiai, am rostit, uimit. Expresia vine dintr-un vechi cntec ce mi-a fost nchinat de ctre evrei, dar care se regsete cu greu n traducerile prezentului. Acestea au fost cuvintele Oracolului Sibilic, n descrierea pe care le-a fcut-o Veghetorilor... adic nou, ngerilor trimii de Dumnezeu pentru a observa. Avea dreptate. mi plac poemele ei, n msura n care mi le amintesc. Am adoptat aceste cuvinte cnd am vorbit despre mine nsumi. Numai Dumnezeu tie ce anume i determin pe ceilal i ngeri s fie mereu mul umi i. ntreaga expresie a lui Memnoch se schimbase, devenind mai sumbr. M ntrebam dac muzica celest pe care mi fusese dat s o aud con inea i acele revela ii sumbre despre care mi vorbise mai devreme sau dac bucuria pur fusese reinstaurat. Nu, ceea ce se aude acum n Rai e deopotriv muzica sufletelor omeneti i a ngerilor. Sunetele sunt ntru totul altele. D-mi voie ns s mi reiau istorisirea Revela iilor,

care sunt greu de n eles altfel dect ca un ntreg. Cea de-a Cincea Revela ie a fost cea a Encefalizrii. Animalele se diferen iaser de plante, cu ctva timp n urm, n mediul acvatic, iar creaturile gelatinoase ale nceputurilor erau pe cale de a-i dezvolta sistemul nervos i scheletul. Din acest moment, a nceput encefalizarea: creaturile aveau capete! Nu ne-a scpat, desigur, nici mcar pentru o clip, asemnarea cu noi, ngerii, care aveam capete, la rndul nostru. Procesele gndirii ale acestor organisme n evolu ie aveau loc n cap. Cu noi se petrecuse acelai lucru, era evident! N-a fost nevoie s ni se spun acest lucru. Datorit inteligen ei noastre angelice, ne cunoteam propria alctuire. Ochii erau elementul cheie. Aveam ochi, care erau parte a creierului nostru i ne coordonau micrile, reac iile i cutarea cunoaterii mai mult dect oricare alt organ de sim . n cer s-a iscat tumultul. "Doamne, ce se ntmpl? am rostit. Aceste creaturi au evoluat, dezvoltndu-i forme concrete, membre, capete..." Imediat, imnurile s-au nl at, extazul amestecndu-se de ast dat cu nedumerirea. Cu team, l-am ntrebat pe Dumnezeu cum era cu putin ca aceste fiin e nscute din Materie s aib capete. Apoi, chiar nainte ca reptilele s fi nceput s se trasc din mare pe uscat, a fost rndul Celei de-a asea Revela ii, care m-a umplut de groaz. Creaturile cu membre i capete, bizare i att de diverse n structura lor, aveau chipuri! Chipuri asemeni nou. Chiar i cea mai umil dintre fiin ele acestea avea doi ochi, un nas i o gur. Nu putea fi dect un chip, precum al meu. Mai nti capetele, apoi chipurile, expresia prezen ei inteligen ei n mintea lor! Eram ngrozit! Am adresat ntrebri de-a dreptul obraznice lui Dumnezeu: "Tu vrei ca toate acestea s se ntmple? Unde se va sfri aceast evolu ie? Ce sunt aceste creaturi?

Scnteia vie ii strlucete tot mai tare, din ce n ce mai fierbinte, i moare tot mai greu! i dai seama ce se ntmpl?!" O parte dintre tovarii mei, ngerii, s-au speriat i mi-au spus: "Memnoch, pui la prea grea ncercare rbdarea Domnului! n mod evident, exist o nrudire ntre noi, Fii lui Dumnezeu, orict am fi de minuna i, locuitori n bene ha elohim, i aceste creaturi. Capul, chipul... e evident. Dar cum ndrzneti s pui la ndoial planul lui Dumnezeu?" N-au reuit s m liniteasc. Eram prea plin de suspiciuni, i la fel erau cei care mi mprteau teama. Nelmuri i, ne-am ntors pe pmnt, i ceea ce am vzut ne-a ndemnat s bntuim lumea n lung i-n lat. Acum aveam prilejul s-mi compar statura cu cea a lucrurilor ce m nconjurau i eram liber s zbovesc la umbra copacilor, n iarba moale, ascultnd-o cum crete i gndindu-m la toate acestea, n vreme ce paleta nesfrit de culori mi ncnta privirea. Cu toate acestea, presim irea unui dezastru nu-mi ddea pace. Atunci s-a ntmplat ceva nemaiauzit. Dumnezeu a venit la mine. Dumnezeu nu trebuie s prseasc Raiul pentru a cobor pe pmnt. E de-ajuns s Se extind, ca s zic aa. Lumina Lui s-a pogort asupra mea, m-a nvluit, cuprinzndu-m, iar El mi-a vorbit. Binen eles, senza ia atingerii Lui a fost imediat linititoare. Fusesem departe de binecuvntarea cereasc vreme ndelungat, iar acum eram nvluit n dragoste i linite de ctre aceast binecuvntare. Nu putea s existe mul umire mai mare. Am dat imediat uitrii toate ndoielile i durerea. Povara mor ii i a descompunerii, care mi apsa ca o pedeaps mintea, a ncetat s m mai chinuie. Dumnezeu mi-a vorbit. Eram unit cu el i nu mai aveam contiin a propriei mele forme n acea clip. Fusesem att

de aproape de multe ori n trecut, ca n clipa n care El m zmislise, dndu-mi drumul n lume. Cu toate acestea, prezen a Lui ndurtoare n acele clipe era un dar nesperat. "Tu vezi mai mult dect vd ceilal i ngeri, mi-a spus El. Te gndeti la viitor, priveti lucrurile n perspectiv, un concept pe care ceilal i de-abia ncep s l n eleag. Ei sunt asemeni unor oglinzi ce reflect mre ia fiecrui pas nainte. Tu ns ai ndoieli. Nu ai ncredere n ceea ce nfptuiesc." Aceste cuvinte m-au fcut s sufr. "Nu ai ncredere n mine." Nu mi gndisem spaima ca pe o dovad a nencrederii. De-abia realizasem c n elegerea profund a lucrurilor era un semn ndeajuns de gritor pentru Dumnezeu, cnd El m-a rechemat n ceruri i m-a sftuit ca, din acel moment, s mi continuu observarea din acel punct de ansamblu, fr a mai cobor att de adnc n abisurile lumii nfrunzite. n timp ce Memnoch mi povestea toate acestea, m mul umeam s-l privesc. Ne aflam n acelai loc, pe malul prului. Ideea de a-mi fi povestit despre linitea pe care i-o dduse discu ia cu Dumnezeu nu prea a-l fi linitit deloc. Dimpotriv, prea i mai nerbdtor s povesteasc mai departe. M-am ntors, aadar, n Rai, dar, precum i-am spus, am gsit totul schimbat ntreaga aten ie a Raiului era ndreptat spre Pmnt Prefacerile ce aveau loc erau singurul subiect al conversa iilor celeste. Niciodat n-am fost att de contient de schimbrile petrecute, ca n acele clipe. ntr-un trziu, m-am nf iat lui Dumnezeu, am ngenuncheat i mi-am descrcat inima de ndoieli, exprimndu-mi recunotin a pentru faptul c El binevoise s coboare la mine. I-am cerut ngduire s m ntorc din nou pe Pmnt. Mi-a dat unul dintre sublimele Sale rspunsuri evazive,

ce semnifica, n esen : "Nimeni nu i-a interzis ceva. Eti unul dintre veghetori, iar datoria ta este s observi..." Aadar, am cobort din nou pe Pmnt... Ateapt o clip, am intervenit. Vreau s te ntreb ceva. Spune, m-a ndemnat el. Dar hai s ne continum, ntre timp, plimbarea. Putem traversa rul pe pietre. L-am urmat, fr prea mari dificult i, pe calea indicat. Cteva minute mai trziu, lsaserm n urm zgomotul cascadei i ptrunseserm ntr-o pdure mai deas dect cea dinainte i, din cte-mi prea mie, plin de creaturi de tot soiul. Iat i ntrebarea mea, am insistat. Raiul i s-a prut vreodat plictisitor n compara ie cu Pmntul? Nu, niciodat. Pmntul era ns n centrul aten iei n acel moment. Nu puteai s te afli n Rai i s dai uitrii Pmntul, n condi iile n care acesta era unicul subiect al observa iilor i al cntecelor. Asta-i tot. Nu, Raiul era la fel de fascinant i de binecuvntat ca ntotdeauna. De fapt, accentul sumbru, recunoaterea mor ii i descompunerii se adugase infinitei diversit i a aspectelor ce puteau constitui un subiect de imnuri ori conversa ii n Rai. n eleg. Prin aceste revela ii, Raiul a devenit mai complex. Categoric! Amintete- i mereu de muzica celest, s nu ai niciodat impresia c aceasta ar fi un clieu al religiilor. n celebrarea minunilor, muzica atingea mereu piscuri noi. Vor trece milenii pn cnd instrumentele muzicale vor atinge nivelul n care ar putea fi considerate mcar o palid imita ie a cntului ngerilor glasurile lor amestecndu-se cu btile aripilor i interferndu-se uneori cu vnturile ce se nl au dinspre Pmnt. Am cltinat din cap. Ce s-a ntmplat? a ntrebat el, vzndu-mi

descumpnirea. Spune, vd c vrei s mai spui ceva. Mi-e greu s mi gsesc cuvintele. Mi-e att de greu s n eleg Raiul, fiindc n-am avut de unde s aflu, pn acum, c Raiul e att de preocupat de soarta Pmntului. Dimpotriv, o via ntreag am auzit contrariul, mi-a fost denigrat starea material, ca o nchisoare a sufletului. Ei bine, i-a fost dat s vezi cu ochii ti Raiul, a concluzionat el. Dar s continuu: Cea de-a aptea Revela ie a fost prsirea mrii de ctre animale. Acestea au ptruns n pdurile care acopereau uscatul i au gsit ci pentru a se adapta la via a terestr. Apruser reptilele. Ele au evoluat, devenind dinozauri, montri uriai pe care nici mcar puterea unui nger nu i-ar fi putut opri. Aceste fiin e aveau capete i chipuri, iar picioarele lor asemeni picioarelor noastre puteau nu doar s noate, ci i s peasc, mai mult chiar, unele dintre aceste reptile mergeau ridicndu-se n dou picioare, ridicndu-i la piept membrele anterioare atrofiate, asemntoare bra elor noastre. Am asistat la aceast evolu ie, aa cum a fi asistat la nte irea unui foc. Dintr-o mic scnteie, o sclipire fierbinte, m confruntam cu o adevrat explozie! Insectele au nceput i ele s se dezvolte, n nenumrate forme. Unele dintre ele i-au luat zborul, dar nl area lor era foarte diferit de a noastr, chiar monstruoas. Lumea era npdit de toate aceste noi specii de fiin e, vii, mictoare i nfometate. Creaturile se hrneau unele cu altele, aa cum se ntmplase nc de la nceputuri. Acum ns mcelurile ce precedau ospe ele erau de propor ii mult mai mari, adevrate btlii ce se ddeau ntre oprlele ce se sfiau n buc i. Apruser i reptilele zburtoare, care se prvleau din ceruri asupra przilor mai mrunte, purtndu-le n cioc pn la cuiburile lor. Modalit ile de nmul ire se schimbau. Pn n acel

moment, fiin ele se nteau din ou. Apoi o creatur mrunt a nceput s nasc pui vii. Am petrecut milioane de ani observnd evolu ia fiin elor vii, stnd de vorb cu Dumnezeu despre ceea ce vedeam, cntnd cnd frumuse ea m copleea i tulburnd pe toat lumea cu ntrebrile mele. Dezbateri largi se iscau. Se cuvenea oare s ne punem ntrebri? Privi i, scnteia vie ii strlucete orbitoare atunci cnd cte o oprl uria i d sfritul! Mereu, Dumnezeu m nvluia, ori de cte ori aveam impresia c nu-mi voi mai gsi niciodat linitea. "Privete mai ndeaproape urzeala lucrurilor, m-a sftuit El. Cu bun tiin , tu nu i ndrep i aten ia dect spre anumite detalii." Mi-a amintit, aa cum o fcuse dintru nceput, c n univers nu existau pierderi, c animalele ce se descompuneau deveneau hran pentru alte animale, c schimbul de materie i energie se realiza acum prin Ucidere i Devorare, Digestie i Excre ie. "Atunci cnd sunt cu Tine, sunt capabil s discern frumuse ea ntregului proces, I-am rspuns. Cnd cobor ns pe Pmnt, cnd m rostogolesc n iarb, vd lucrurile altfel." "Eti ngerul Meu veghetor, mi-a spus El. ncearc s depeti aceast contradic ie!" M-am ntors din nou pe Pmnt i am avut parte de Cea de-a Opta Revela ie a Evolu iei: apari ia psrilor cu snge cald, cu aripi acoperite cu pene! Am zmbit. n parte, din cauza expresiei fe ei sale, o expresie de n elegere i rbdare, i de elocin a cu care descrisese aripile. "Aripi cu pene! a zis el. Mai nti, ne vedem chipurile zugrvite pe capetele insectelor i ale oprlelor monstruoase! Iar acum, iat, exist o creatur cu snge cald, mai fragil, n care flcruia vie ii abia plpie i care are aripi cu pene! Zboar, asemeni nou. Se nal , i

desface aripile i plutete n vzduh. Pentru ntia oar, strigtul meu dezndjduit n-a fost singurul ce s-a fcut auzit n ceruri. Mii de ngeri se artau uimi i c o creatur minuscul, ivit din materie, avea aripi acoperite cu pene, ca ale noastre. Penele acelea o fceau s alunece uor, purtat de vnt. Iat c, i n aceast privin , lumea material gsise o coresponden cu lumea celest. n Rai se iscase o adevrat furtun de cnturi, exclama ii i strigte. ngerii urmreau psrile n zbor, le nconjurau i le cercetau cuiburile unde puii ieeau din ou i creteau, ajungnd, n cele din urm, la maturitate. Ni se oferise prilejul s asistm la procesul naterii, creterii i maturizrii acestor creaturi, dar nu crezuserm c ele vor sfri prin a ne semna att de mult. i Dumnezeu a tcut n tot acest timp? am ntrebat. Nu, a rspuns Memnoch. De aceast dat, ne-a adunat laolalt i ne-a ntrebat dac nu vzuserm oare destule pentru a nu ne lsa astfel prad groazei i orgoliului. Orgoliul, ne-a spus El, era suferin a care ne mcina. Eram jigni i de faptul c o creatur att de nensemnat, care nici mcar nu avea cu adevrat un chip, avea totui aripi. Ne-a dat o lec ie usturtoare i ne-a avertizat: "V spun nc o dat: acest proces va continua i ve i fi martorii unor ntmplri ce v vor uimi. Sunte i ngerii mei, mi apar ine i, iar ncrederea voastr n mine nu trebuie s ovie niciodat!" Cea de-a Noua Revela ie a fost dureroas pentru ngeri. Pe unii i-a umplut de oroare, pe al ii, de spaim. Cea de-a Noua Revela ie oglindea emo ia pe care o strnise n inimile noastre. Mamiferele i fcuser apari ia pe Pmnt. Strigtele lor de durere se nl au mai sus, spre ceruri, dect strigtele oricrui alt animal de pn atunci. Promisiunea spaimei pe care o ghicisem doar, o dat cu

descoperirea mor ii i a descompunerii, se mplinea acum n mod hidos. Cnturile ce se nl au dinspre Pmnt se schimbaser. Cuprini de spaim i de nedumerire, nu ne rmnea dect s ne strigm uimirea, iar cnturile au devenit mai ntunecate i mai complexe. Cu toate acestea, atitudinea lui Dumnezeu i lumina pe care o radia El rmaser neschimbate. i, n sfrit, a venit i Cea de-a Zecea Revela ie a Evolu iei. Maimu ele mergeau n dou picioare! Era un afront la adresa lui Dumnezeu! Regseam n creatura proas i diform, cu dou mini i dou picioare care i slujeau la mers, imaginea dup care fuseserm noi nine crea i! Mul umesc Cerului, i lipseau aripile, e adevrat, nu era nicidecum nrudit cu fiin ele naripate. Cu toate acestea, sub privirile noastre uimite, fiin a material, acoperit cu pr, nv ase mersul biped, se slujea de ciomege, era brutal, slbatic, sfia carnea inamicilor si cu col ii ascu i i, lovea, muca, i spulbera pe to i ce ndrzneau s-i stea n cale, murdrind astfel imaginea lui Dumnezeu i a fiilor Si, ngerii. Mu i de uimire, i-am examinat minile. Avea degetele mari opozabile? Nu lipsea mult, asta-i sigur. Nevenindu-ne s credem, am urmrit adunrile acestei semin ii- S fi fost oare un limbaj ceea ce ne era dat s auzim, o expresie elocvent a gndirii? Cu siguran , aa prea a fi! Care era oare planul lui Dumnezeu? De ce ngduise El una ca asta? Oare aceast revela ie n-avea s-I trezeasc mnia? Dar lumina divin strlucea fr ncetare, ca i cum n-ar fi sim it iptul maimu ei muribunde, ca i cum vpaia ce prsea trupul maimu ei sfiate n buc i de dumanii ei mai puternici n-ar fi beneficiat de nici un dram de aten ie. "Nu, nu, e de necrezut, e de negndit!" am rostit. M-am nl at din nou spre ceruri, iar Dumnezeu mi-a spus,

simplu, fr s m consoleze, de ast dat: "Memnoch, dac eu nu m simt batjocorit de apari ia acestei fiin e, dac ea este crea ia Mea, de ce anume te sim i tu ofensat? Fii mul umit, Memnoch, exprim- i satisfac ia, minuneaz-te i nu M mai tulbura! De jur mprejuru- i se nal imnuri care-Mi vestesc mplinirea fiecrui detaliu al Crea iei mele. ntrebrile tale sunt asemeni unor acuza ii, Memnoch! nceteaz!" M-am sim it umilit. Cuvntul "acuza ii" m nspimntase, zpcindu-mi gndurile. tiai c "Satan" nseamn n ebraic "acuzatorul"? Da, am ncuviin at S povestesc mai departe. Dei conceptul n sine era nou pentru mine, am realizat c nu ncetasem nici o clip s l acuz pe Dumnezeu. Sus inusem c ntregul proces al evolu iei nu putea s duc acolo unde dorea El. Acum, El mi-a cerut, direct, s ncetez i s examinez totul cu mai mare aten ie. Totodat, mi-a ngduit s cunosc din nou, ntr-o perspectiv mai larg, imensitatea i diversitatea evolu iei la care asistasem. Pe scurt, ntr-o frac iune de secund, mi-a permis s vd totul din propriul Su punct de vedere, la care n-aveam s am niciodat acces. Cum spuneam mai devreme, m-am sim it umilit. "mi ngdui s m altur ie, Doamne?" am ntrebat "Desigur!" mi-a rspuns El. Eram mpcat i nvluit n lumina divin, i totui, eram asemeni unui animal, cu sim urile mereu n alert, gata oricnd s dau ochii cu dumanul care m pndea, treaz i nspimntat, ntrebndu-m: Dar ce se petrece, de fapt, acolo? Privete i ia aminte! Acestea sunt oare cuvintele pe care trebuie s le folosesc sau ar trebui s rostesc simplu, precum autorul Cr ii Genezei: "Uit-te!". Cu o for de nestvilit, Bipezii proi executau acum ritualuri stranii,

vdind un comportament complex. D-mi voie s nu m opresc dect asupra celui mai semnificativ dintre acestea: bipezii proi i ngropau mor ii. Mi-am ndreptat privirea piezi spre Memnoch, nen elegnd. Acesta era att de captivat de propria sa povestire, nct, pentru ntia oar, a prut cu adevrat nefericit, dar fa a lui i-a rmas la fel de frumoas. Nefericirea nu-i altera deloc trsturile. Nimic nu-l putea schimba. Faptul c-i ngropau mor ii a fost Cea de-a Unsprezecea Revela ie a Evolu iei? am ntrebat. M-a privit lung, i i-am detectat frustrarea de a nu reui s se fac pe deplin n eles, de a nu-mi putea comunica exact sensul gndurilor sale. Ce semnifica ie avea ngroparea mor ilor? am insistat, nerbdtor s aflu. Mai multe, a optit el, agitndu-i degetul. Acest ritual al ngroprii se altura unei solidarit i pe care nu o mai ntlnisem, pn atunci, la nici o alt specie grija celor puternici fa de cei slabi, hrnirea i ajutorarea celor rni i i, n sfrit, nmormntarea cu flori. Flori, Lestat! Florile erau presrate de la un capt la altul al cadavrului depus cu bgare de seam n groapa spat n pmnt Cea de-a Unsprezecea Revela ie a Evolu iei a fost nceputul existen ei Omului Modern. Cu mers mpiedicat, ovitor, privind mereu n urm, dar avnd chipul mai asemntor cu al nostru dect al oricrui animal, omul modern i fcuse apari ia pe pmnt. Omul modern cunotea afec iunea pe care, n ntregul univers, doar noi, ngerii, i Dumnezeu care ne crease o cunoteam. Omul modern i extindea aceast afec iune asupra semenilor si, omul modern iubea florile, asemeni nou, i suferea cnd, cu flori, i ngropa mor ii. Am tcut ndelung, gndindu-m la spusele lui

Memnoch i la ideea sa de baz c el, Dumnezeu i ngerii reprezentau idealul spre care rasa uman evolua, sub privirile lor atente. Nu m gndisem niciodat s privesc evolu ia dintr-o asemenea perspectiv. Imaginea lui Dumnezeu, aa cum l vzusem, rezemat de acea balustrad, i vocea Lui, ntrebndu-m cu convingere: Nu vei deveni niciodat adversarul Meu, nu-i aa? mi-au revenit n minte. Memnoch m privea. Am ntors capul. Sim eam de-acum o puternic loialitate fa de el, acest sentiment de ncredere fiind dat de povestea pe care mi-o spunea i de emo iile pe care le investea n aceasta. n acest context, cuvintele Dumnezeului ntrupat mi umpleau mintea de confuzie. E firesc, a rostit Memnoch, n semn de rspuns la confuzia mea. ntrebarea pe care ar trebui s i-o pui este urmtoarea: Cunoscndu-te aa cum, cu siguran , te cunoate, de ce El nu te consider deja adversarul Su? Nu ghiceti? Uimire. Tcere. A ateptat pn cnd am fost din nou gata s l ascult. La un moment dat, credeam c acea clip nu va mai veni. Atras iremediabil de el, cuprins de venera ie, sim eam nevoia irepresibil de a fugi de ceva att de copleitor, de revela ia care amenin a structura de baz a min ii mele. Fiind alturi de Dumnezeu, a continuat Memnoch, vedeam tot ceea ce vedea El: pe oameni cu familiile lor, adunrile lor cu ocazia naterii i a mor ii, ceremoniile de ngropare a mor ilor, cu flori i pietre funerare. Vedeam ceea ce vedea El, pretutindeni i n toate timpurile, complexitatea deplin a fiecrui aspect al Crea iei, fiecare molecul de ap, fiecare sunet ieit din gura oamenilor sau a psrilor, i toate acestea erau un produs al mre iei

pure a lui Dumnezeu. Din inim mi izbucneau imnuri cum nu mai nl asem niciodat pn n acea clip. Dumnezeu mi-a spus din nou: "Rmi lng Mine, n ceruri, Memnoch! Privete de-aici, de la distan !" "Chiar trebuie, Doamne? am ntrebat. Vreau att de mult s-i privesc i s-i veghez. Vreau s ating cu minile-mi invizibile pielea lor att de fin." "Eti ngerul Meu, Memnoch. Aadar, du-te i vegheaz i amintete- i c tot ceea ce vezi a fost creat potrivit voin ei Mele." nainte de a prsi din nou Raiul, am privit n jos, spre Pmnt, i-am vzut cum obiectul Genezei forfotea de ngerii veghetori, i-am vzut pretutindeni, contemplnd plini de fascina ie locurile pe care le ndrgiser, precum i-am spus mai devreme, din pduri pn-n vile mun ilor i pe rmurile mrii. Ceva n atmosfera Pmntului mi prea a se fi schimbat, apruse un nou element: un vrtej de particule? Nu, asta sugereaz ceva mai consistent dect ceea ce mi s-a prut c percep n acel moment. Dar era ceva nou, asta-i sigur. Am cobort pe Pmnt, i ceilal i ngeri mi-au confirmat imediat c i ei percepuser prezen a noului element n atmosfera planetei, dei acesta nu depindea deloc de existen a aerului, precum celelalte creaturi. "Cum se poate una ca asta?" am ntrebat. "Ascult! m-a ndemnat ngerul Mihail. E de-ajuns s ascul i i vei auzi." Iar Rafael a adugat: "E ceva invizibil, i totui, e viu! Ce-ar putea exista n lumea aceasta, ceva nevzut i viu totodat, n afar de noi nine?" Sute de al i ngeri s-au adunat laolalt, pentru a discuta despre acest lucru, pentru a-i descrie propriile experien e legate de noul element, de aceast nou prezen nevzut

ce prea c roiete n jurul nostru, fr s ne bage n seam, iscnd un fel de vibra ie, acel sunet optit pe care ne strduiam cu to ii s l auzim. "Tu eti de vin! mi-a spus unul dintre ngeri, n-are importan care e numele lui. L-ai dezamgit pe Dumnezeu cu toate acuza iile i cu furia ta, iar El a creat altceva, o fiin invizibil diferit de noi i care posed puterile noastre! Memnoch, trebuie s te duci la El i s afli dac are de gnd s se descotoroseasc de noi i s lase aceast nou fiin nevzut s domneasc!" "Este oare cu putin aa ceva?" a ntrebat Mihail. Dintre to i ngerii, Mihail e cel mai calm i mai rezonabil. tii asta din legende, acelai lucru l afirm i angelologia, folclorul, toate povetile oamenilor. El a fost cel care le-a atras aten ia ngerilor descumpni i asupra faptului c micile prezen e nevzute pe care le percepeam nu aveau cum s ne egaleze puterea. De-abia reueau s ne fac s le auzim, dei nimic nu putea s ne fie ascuns nou, ngerilor. "Trebuie s aflm ce sunt, am spus. Noul element e legat de pmnt, e o parte a lui. Nu e de origine celest. E aici, slluiete prin pduri i coline." Cu to ii au ncuviin at. Eram fiin e crora nu li se putea ascunde compozi ia vreunui obiect sau alctuirea vreunei creaturi. Tu ai avea nevoie de mii de ani pentru a n elege pe deplin structura azotului sau alctuirea unei bacterii. Noi le descifram imediat. i totui, ne venea greu s n elegem noul element. Sau, ca s zic aa, nu reueam s-l recunoatem drept ceea ce era. Da, n eleg. Am ascultat. Ne-am ntins bra ele i am sim it c elementul, dei lipsit de trup i nevzut, poseda o anume continuitate i o individualitate, mai exact, o multitudine de individualit i. Iar acestea suspinau i, ncetul cu ncetul, acel sunet se fcea auzit tot mai distinct pe trmul

propriei noastre invizibilit i, de ctre urechile noastre. Memnoch i-a ntrerupt din nou povestirea. n elegi deosebirea pe care ncerc s i-o descriu? m-a ntrebat. Erau individualit i spirituale, i-am rspuns. n vreme ce stteam pe gnduri, ntinzndu-ne bra ele i cntnd pentru a consola acele entit i aflate n suferin , n vreme ce strbteam nevzu i ntinderile Pmntului, un lucru uimitor ni s-a dezvluit, fcndu-ne s dm uitrii explorrile. Sub ochii notri, Cea de-a Dousprezecea Revela ie a Evolu iei se prvlea ca o stnc din nalt. Ne-a izbit precum lumina din Rai, ne-a fcut s uitm de plnsetele entit ilor nevzute, a spulberat ra iunea, preschimbndu-ne cnturile n vaiere i rsete. Iat care a fost Cea de-a Dousprezecea Revela ie a Evolu iei: femela din specia uman ncepuse s se deosebeasc de masculii speciei sale mai mult dect femelele din oricare alt specie antropoid! Sub ochii notri, femela devenea tot mai frumoas i mai seductoare. Fa a i era lipsit de pr, iar membrele ei posedau o gra ie aparte, comportamentul ei transcendea necesit ile supravie uirii, devenea tot mai frumoas, precum florile, precum aripile psrilor. Din maimu ele proase se nscuse o femel cu piele fin i chip strlucitor. i, dei noi nu aveam sni, iar ea nu avea aripi, semna izbitor cu NOI!!!! L-am privit n tcere, fr s clipesc. Nu trebuia s m chinui deloc pentru a-i n elege spusele. tiam. L-am privit, i-am cercetat chipul frumos i pletele, membrele fin conturate i expresia plin de tandre e i am tiut c avea dreptate. Nu e nevoie s fi studiat evolu ia speciilor pentru a n elege c, la un moment dat, o asemenea schimbare se produsese. Memnoch era ntruparea cea mai gritoare a feminit ii, mai presus de oricare alt creatur. Era asemeni ngerilor

de marmur sculpta i de Michelangelo. Fizicul lui poseda precizia absolut i armonia feminit ii. Memnoch era, vizibil, agitat. Prea gata s-i frng minile. M privea insistent, de parc ar fi vrut s vad n mine i dincolo de mine. Curnd, a continuat el, Cea de-a Treisprezecea Revela ie a Evolu iei ni s-a nf iat. Masculii s-au mperecheat cu cele mai frumoase dintre femele, cu cele mai zvelte, cu cele a cror atingere era mai plcut, a cror voce era mai suav. Masculii rezulta i din aceste mperecheri erau la fel de frumoi ca i femelele. Au aprut astfel fiin e umane cu piele de diferite nuan e, existau acum oameni cu pr rocat sau auriu, negru sau cu bucle brune, ba chiar i cte unii cu plete de un alb surprinztor, culoarea ochilor lor avea o varietate infinit, nenumrate nuan e de verde, brun, cenuiu ori albastru. Brba ii i pierduser nf iarea venic morocnoas, chipul pros i atitudinea de maimu e. De asemenea, strluceau de frumuse ea tovarelor lor femele. Am tcut. Mi-a ntors spatele, dar nu fiindc l-a fi suprat cu ceva. Prea c simte nevoia unei pauze, pentru a-i aduna puterile. M-am trezit privindu-i aripile lungi, adunate laolalt, capetele erau gata s ating pmntul pe care stteam, iar penele strluceau, uor fosforescente. S-a ntors din nou cu fa a spre mine i, desprins din beatitudinea angelic, fa a i era acum o masc a descumpnirii, plin de gra ie. Erau acolo, n fa a noastr, mascul i femel, crea ia Lui i , cu unica excep ie a faptului c unul era femel, iar cellalt mascul avnd nf iarea chipului lui Dumnezeu i a ngerilor Lui! Aici se ajunsese! Aici! Dumnezeu, despr it n dou! ngerii, despr i i n dou! Nu tiu ct vreme au reuit ceilal i ngeri s m re in,

ns, n cele din urm, au obosit, iar eu m-am repezit spre ceruri, cu mintea nflcrat de gnduri, ndoieli i presupuneri. Cunoteam furia. O nv asem de la mamiferele aflate n suferin . ipetele i gemetele rzboaielor dintre antropoide m nv aser ce nsemna furia. Descompunerea i moartea m nv aser s m tem. ntreaga crea ie a lui Dumnezeu m pregtise pentru a m repezi acum n fa a Lui i a rosti: "Asta i-ai dorit?! Propriu- i chip, despr it n dou?! Scnteia vie ii strlucete cu o vlvtaie uria de cte ori vreunul dintre ei moare, fie el femel sau mascul! E grotesc aceast despr ire, e monstruoas! Acesta i-a fost planul?!" Eram copleit de furie. Aveam senza ia unui dezastru. Mi-am ridicat bra ele, chemndu-l pe Dumnezeu s m lmureasc, s m ierte i s mi mntuiasc spaimele cu n elepciunea i siguran a Lui, dar El nu mi-a rspuns. Nimic. Nici lumin, nici cuvinte, nici pedeaps i nici judecat. Mi-am dat seama c m aflam n Rai, nconjurat de ngeri care m priveau, ateptnd. Atotputernicul nu mi-a rspuns, dar lumina Lui continua s strluceasc, netulburat. Plngeam. "Privi i, lacrimi asemeni lacrimilor lor!" le-am spus celorlal i, dei lacrimile-mi erau lipsite de substan . Plngnd, n vreme ce m priveau cu to ii, am realizat c nu eram singurul care plngea. Cine mi se alturase? Am privit n jur, cercetndu-i pe rnd: am vzut toate corurile ngerilor, veghetorii, heruvimii, serafimii, ofanimii. Cu to ii aveau chipurile ncruntate, misterioase. i totui, auzeam un plnset! "De unde vine plnsul?" am strigat. i atunci, am tiut. Au tiut cu to ii. Ne-am adunat, cu aripile strnse, cu capetele plecate, i-am ascultat. nl ndu-se spre ceruri dinspre pmnt, am auzit glasurile

acelor duhuri nevzute, acele individualit i invizibile. Ei , cei lipsi i de substan , erau cei care plngeau! Iar plnsul lor ajungea pn n Rai, n vreme ce Lumina Domnului strlucea etern deasupra noastr, a tuturor. "Vino i mrturisete, m-a ndemnat Rafael. Vegheaz, aa cum ni s-a poruncit." "Da, trebuie s aflu despre ce e vorba!" i-am rspuns i am cobort n atmosfera pmntului, laolalt cu ceilal i, antrennd, ca ntr-o vijelie, acele mrunte creaturi nevzute care se vitau i plngeau. Apoi strigtele oamenilor ne-au atras aten ia, amestecndu-se cu plnsul invizibililor. Laolalt, ca ntr-un singur suflet, i totui, o mul ime, am cobort ntr-o mic tabr a frumoaselor fiin e umane cu pielea neted. n mijlocul acesteia, un tnr zcea, gata s moar, zvrcolindu-se prad ultimelor dureri n patul pe care semenii si l ncropiser din iarb i flori. Muctura ucigtoare a unei insecte era cea care i pricinuise febra. Totul fcea parte dintr-un ciclu firesc, ne-ar fi spus Dumnezeu, dac L-am fi ntrebat. Vaierul celor nevzu i plana ns deasupra victimei muribunde, iar lamentrile fiin elor umane se nl au mai cumplite dect puteam ndura. Din nou, am izbucnit n plns. "Taci i ascult!" m-a sftuit Mihail cel rbdtor. Ne-a ndemnat s privim cu to ii dincolo de micu a aezare i de trupul chinuit al celui cuprins de febr. Glasurile duhurilor, adunate laolalt pentru a plnge, prindeau contur, deveneau vizibile! Pentru ntia oar, vedeam cu ochii notri duhurile! Roiau i se despr eau din nou, bntuiau, se rostogoleau i recdeau, fiecare dintre ele avnd contururile nelmurite ale unei fiin e omeneti. Slbite, aruncate de colo-colo de

vnt, rtcite i nesigure, notau n atmosfer, deschizndu-i bra ele spre brbatul care trgea s moar. n cele din urm, acesta i-a gsit sfritul. A tcut. Memnoch m-a privit, ateptnd parc din gura mea urmarea. Un duh s-a ridicat atunci din trupul muribund al brbatului, am rostit. Scnteia vie ii a devenit vpaie i nu s-a stins, ci a devenit un duh invizibil, asemeni celorlalte. Duhul a prsit trupul i s-a alturat celorlalte duhuri, care se adunaser pentru a-i iei n ntmpinare. Aa e! A oftat adnc, apoi i-a desfcut bra ele. A rsuflat adnc i a tras aer n piept, ca i cum s-ar fi pregtit s dea glas unui urlet. A privit spre cerul ascuns de coroanele uriae ale copacilor. ncremenisem. De jur mprejurul nostru, pdurea fonea, suspinnd parc. l sim eam tremurnd, presim eam iptul care se aduna n sinea lui, gata s erup cu for a unei teribile furtuni. Dar Memnoch s-a mul umit s-i plece capul, i strigtu-i s-a stins nainte de a izbucni. Pdurea se schimbase din nou. Era pdurea timpurilor noastre, alctuit din stejari, arbori ntuneca i a cror siluet mi era cunoscut, recunoteam florile slbatice i muchiul, ghiceam n penumbr micile zgomote ale psrelelor i fonetul roztoarelor mrunte. Am ateptat. Vzduhul era plin de aceste duhuri, a reluat el. De ndat ce le percepusem conturul nelmurit i le auzisem zumzetul nencetat al glasurilor, nu mai era cu putin s le ignorm, chiar de-am fi vrut. Ca o cunun, ele mpresurau pmntul. Erau spiritele mor ilor, Lestat! Erau duhurile oamenilor mor i. Suflete, Memnoch?

Suflete. Sufletele evoluaser din materie? Da. Dup chipul i asemnarea Sa. Suflete, esen e, individualit i invizibile. Suflete! Din nou, am ateptat n tcere. Memnoch i-a adunat gndurile. Vino cu mine! a rostit. i-a ters fa a cu dosul palmei. Cnd mi-a ntins mna, am sim it pentru ntia oar atingerea aripii lui, mngindu-mi lungul trupului i umplndu-m de un fior asemeni fricii, i totui, att de diferit de aceasta. Sufletele prsiser trupurile fiin elor umane, a spus Memnoch. Erau ntregi i vii i pluteau deasupra oamenilor din al cror trib proveneau. Nu ne puteau vedea, nu puteau s vad Raiul. Nu-i puteau vedea dect pe cei care le ngropaser trupurile, pe cei care i iubiser de-a lungul vie ii, pe propriile lor odrasle, care le splaser cu grij trupurile nainte de a le aeza, cu bgare de seam, cu fa a spre rsrit, n mormintele aternute cu podoabele ce le apar inuser odinioar. Dar oamenii care credeau n existen a lor, cei care-i venerau strmoii, le sim eau prezen a? am ntrebat. Bnuiau c strmoii lor erau de fa , n stare spiritual? Desigur, mi-a rspuns Memnoch. Prea mult prea absorbit de gnduri pentru a-mi rspunde altceva. Mintea mi era plin de aromele pdurii i de culorile ei ntunecate, de nesfrita bog ie a brunului, auriului i roului profund care ne nconjurau. Am privit spre cer, lsnd lumina s m nvluie, fragmentat de crengi, mohort, i totui mrea . n gndurile mele nu era loc dect pentru acel vrtej de suflete care ne nconjurase n ascensiunea noastr spre

Rai, ca i cum ntreaga atmosfer dintre pmnt i ceruri ar fi fost plin doar de suflete omeneti, plutind pentru vecie n deriv. ncotro s se ndrepte, n acea mare de ntuneric? Pe cine s recunoasc? De cine s se apropie? Fusese doar o iluzie sau Memnoch rdea cu adevrat? Rsul lui era mrunt i plin de amrciune, discret i chinuit. Ba nu, mai degrab cnta, plin de blnde e, de parc melodia ar fi fost o expresie fireasc a gndurilor sale. Emana din mintea lui, aa cum aromele eman din flori, era un cntec, cntecul su ngeresc. Memnoch, am ndrznit s rostesc. tiam c suferea, dar nu mai puteam s ndur. Dumnezeu tia? am ntrebat. Dumnezeu tia c brba ii i femeile i dezvoltaser esen e spirituale? tia de existen a sufletelor lor, Memnoch? Nu mi-a rspuns. Din nou, i-am auzit cntul, acel sunet mrunt. Privea i el n sus, ctre cer. Cntecul i se limpezise acum, un imn sumbru, plin de umilin , strin de muzica noastr mai organizat i msurat, i totui, plin de elocven a durerii. Privea norii ce se prvleau deasupra noastr, cei mai albi i mai grei nori pe care-mi fusese dat s-i vd vreodat. Putea oare aceast pdure s rivalizeze cu ceea ce vzusem n Rai? Cu neputin de gsit un rspuns. tiam ns, fr putin de tgad, c frumuse ea cerurilor nu diminua cu nimic frumuse ea pdurii. Aici era miracolul. Aceast Grdin Slbatic, acest Eden posibil, acest loc strvechi era miraculos, cu toate limitrile sale. Brusc, n-am mai fost n stare s privesc, s vd frunzele minuscule unduind n jos, am tiut c nu voi putea iubi acest loc pn cnd n-aveam s cunosc rspunsul la ntrebarea mea. Nimic, de-a lungul vie ii mele ntregi, nu mi se pruse att de esen ial. Dumnezeu tia de existen a sufletelor, Memnoch? am repetat tia?!

El s-a ntors spre mine. Cum s nu fi tiut, Lestat? mi-a rspuns. Cum s nu fi tiut? Cine crezi c s-a repezit imediat n ceruri pentru a-i spune? Crezi c a fost vreodat surprins, luat pe nepregtite, n bine ori n ru, luminat ori ntunecat de oricare dintre vetile pe care I le adusesem n Venica-I i Omniscienta Lumin? A oftat din nou, prnd a fi n pragul unei cutremurtoare explozii, fa de care toate izbucnirile lui de pn atunci aveau s par mrunte. Curnd ns, a fost din nou calm i mpcat cu sine. Am pornit din nou la drum. Pdurea i depna pe lng noi arborii mamut, fcnd loc foarte curnd altor specii, mai zvelte, pline de gra ie, i, ici-colo, cte unui petic de iarb nalt ce unduia n btaia unei adieri. Briza purta pe aripile ei aroma apei. Am vzut cum adierea i ridica pletele grele, blonde, dezvluindu-i obrazul. Am sim it eu nsumi rcoarea ei ptrunzndu-mi n mini i n cap, dar nu n inim. Am ajuns ntr-un loc deschis, o vale adnc i slbatic. n deprtare se vedea un lan muntos cu pante nverzite, din loc n loc, cte un plc de copaci ntrerupea monotonia covorului unduitor de secar slbatic. Pdurea se ntindea pe versan ii muntelui i ale colinelor, trimi ndu-i rdcinile adnc n inima stncii. Pe msur ce ne apropiam de aceast vale, printre crengi am vzut sclipirea jucu a unui ru sau a valurilor mrii. Am ieit din codrul secular. Pmntul ce se ntindea naintea noastr era un miracol al fertilit ii. Flori galbene i albastre creteau aici din abunden , iscnd din loc n loc jerbe de culoare. Am recunoscut, ntre arbori, mslini i pomi ce aveau crengile plecate i ntortocheate, din care rodul era adunat de multe genera ii. Lumina soarelui sclda toate acestea ntr-o baie de aur.

Am strbtut cmpul cu secar slbatic, spre marginea apei. Malul era splat cu blnde e de valuri limpezi care, retrgndu-se, scoteau la iveal pietricele viu colorate. Nu vedeam rmurile acestei ape nici spre dreapta, nici spre stnga. Malul cellalt, dei ndeprtat, era alctuit din mun i ce-i prvleau domol colinele spre unde, asemeni rdcinilor arborilor verzi ce le mpnzeau. Am ntors capul. Peisajul aflat n urma noastr era identic. Coline din care se nl au din loc n loc ancuri de stnc, kilometri ntregi de pante uor accesibile, acoperite de pomi fructiferi, n care se deschideau gurile negre ale peterilor. Memnoch tcea. nnegurat de gnduri triste, privea dincolo de apele limpezi, spre orizontul ndeprtat, unde mun ii puneau stavil ntinderii de ap. Unde ne aflm? am ntrebat ncet. A tcut ndelung, nainte de a-mi rspunde. ntr-un trziu, a rostit: Aici se ncheie, deocamdat, povestea Revela iilor Evolu iei. i-am dezvluit ceea ce am vzut cu ochii mei, o schi palid a ceea ce vei afla pe deplin atunci cnd vei muri. Ceea ce a rmas de istorisit e nsi inima povetii mele, pe care mi-ar plcea s i-o spun ct vreme ne aflm aici, n acest loc minunat, dei att fluviul acesta, ct i oamenii care au trit pe malurile lui nu mai exist de foarte mult vreme. Vrei s- i spun unde ne aflm? Iat rspunsul: aici m-a aruncat El, cnd m-a izgonit din Ceruri. Aici am czut.

12

DUMNEZEU MI-A STRIGAT: "Ateapt!" M-am oprit, aadar, la Por ile Raiului, mpreun cu alaiul de ngeri care m nso eau peste tot i fceau tot ceea ce fceam eu. Fr s mi se alture, Mihail, Gabriel i Uriel erau i ei de fa . Memnoch, acuzatorul Meu, a rostit Dumnezeu, cu blnde ea-i caracteristic, ntr-o strfulgerare de lumini. nainte de a veni n Rai i de a- i ncepe diatriba, du-te napoi pe Pmnt i cerceteaz toate cele vzute adic omenirea cu mare grij i respect, ca atunci cnd vei veni la Mine, s- i fi dat deja toate ansele de a fi n eles i cercetat tot ce am fcut Eu. Omenirea face parte din Natur i se supune Legilor Ei, care i s-au dezvluit deja. Nimeni n afar de Mine nu poate s le n eleag mai bine dect tine. Du-te i privete cu ochii ti. Atunci i numai atunci o s-i chem n Rai pe to i ngerii de toate rangurile i harurile i o s ascult tot ce-o s vrei s-Mi spui. Ia-i cu tine pe to i cei care caut aceleai rspunsuri ca tine i las-Mi Mie ngerii crora niciodat nu le-a psat, n-au observat ori nu s-au gndit la altceva dect s vie uiasc n Lumina Mea. Memnoch a tcut. Ne-am plimbat agale, pe malul rului ngust, pn cnd am ajuns la nite pietre astfel dltuite de natur, nct te puteai aeza pe ele. Nu sim eam nici un fel de oboseal fizic, dar schimbarea de situa ie mi ntrea temerile, accentundu-mi puterea de concentrare i dorin a de a asculta ce-mi spune. Memnoch s-a aezat lng mine, uor nclinat spre stnga, ascunzndu-i aripile. Dar, mai nti, le-a ridicat, ntinse, cea stng nl at sus de tot, deasupra capului meu, imens i nfricotoare. Apoi aripile i-au disprut. Nu avea loc de ele cnd se aeza, nici mcar dac i le aduna la spate, aa c prefera s le fac s dispar. Imediat ce-a terminat de vorbit, a continuat

Memnoch, s-a iscat n Rai mare tulburare, referitor la cine vrea i cine nu vrea s coboare, ca s studieze Crea ia. Trebuie s n elegi, aa cum i-am mai spus, c ngerii erau to i mai presus de Crea ie, aa cum era ea, mul i dintre ei petrecuser deja ani ntregi pe Pmnt, se ndrgostiser de praie i vi, chiar i de deerturile care ncepuser s apar. Dar Dumnezeu mi adresase mesajul mie n special Du-te i afl tot ce po i despre Omenire! i se punea ntrebarea cine era la fel de interesat i de pasionat de misterele rasei omeneti ca mine. Stai pu in, am intervenit eu. Dac nu te superi, c i ngeri sunt cu totul? Ai spus c Dumnezeu vorbea de "toate rangurile" i "toate harurile"... Ai citit, cu siguran , o parte din adevr n cr i, mi-a rspuns el. Dumnezeu ne-a creat mai nti pe noi, arhanghelii Memnoch, Mihail, Gabriel, Uriel i pe mul i al ii, de ale cror nume nu s-a auzit niciodat, nici din greeal, nici inten ionat, aa c n-am s le pomenesc nici eu. Numrul arhanghelilor? Cincizeci, n total. Noi am fost primii crea i, cum i-am spus, dar despre ordinea n care am aprut se vorbete att de mult n Rai, nct mie mi-a pierit interesul pentru acest subiect. n plus, sunt convins c eu am fost cel dinti. Dar nu asta conteaz. Noi suntem cei care comunicm direct cu Dumnezeu i cu Pmntul. De aceea am fost numi i ngeri pzitori sau arhangheli, n unele scrieri religioase slabe se spune c avem un rang mai mic. Nu suntem de rang mic, ci avem personalitatea i flexibilitatea cea mai mare ntre Dumnezeu i om. n eleg. Dar Raziei? Metatron? Remiel? Memnoch a zmbit. Bnuiam c ai auzit de ei. Fac parte dintre arhangheli, dar nu- i pot explica toate lucrurile acum. O s le afli dup moarte. i, oricum, e prea greu de n eles

pentru mintea omeneasc, fie ea de vampir. Foarte bine. Dar ai spus c numele se refer la entit i reale. Sariel este o entitate. Da. Zagzgel? La fel. Acum las-m s continuu, s m in de plan. Aa cum i-am spus, noi suntem mesagerii Domnului, ngerii cei mai puternici, iar eu am devenit repede Acuzatorul Lui, dup cum vezi! Satan nseamn acuzator, am zis eu. Toate celelalte nume oribile care nu- i plac au o legtur oarecare cu ideea de acuzator. Exact. Primii teologi, cunoscnd numai por iuni din adevr, au crezut c eu l acuz pe om, nu pe Dumnezeu, exist motive pentru asta, vei vedea. S-ar putea spune c am ajuns Marele Acuzator al tuturor. Prea pu in exasperat, dar vocea i-a revenit, calm i msurat. Dar pe mine m cheam Memnoch, nici un alt nger nu este i nici nu va fi mai puternic sau mai n elept dect mine. n eleg, am spus, din polite e, dar i pentru c nu m ndoiam de spusele lui, de ce m-a fi ndoit? Dar cele Nou Coruri? Exist i ele. Cele Nou Coruri, desigur, care alctuiesc bene ha elohim. Foarte precis descrise de ctre savan ii evrei i cretini, gra ie vremurilor de revela ii i, poate, de calamit i, dei cu greu s-ar putea determina natura fiecrui eveniment n parte. Prima Triad este format din Trei Coruri, serafimii, heruvimii i tronurile sau ofanimii, cum i numesc eu. Aceast Prim Triad este, n general, legat de gloria lui Dumnezeu. Sunt cu to ii robii Lui, se bucur de lumina care i poate orbi sau nuci pe al ii i nu se deprteaz niciodat prea mult de ea. Uneori, cnd m supr i m adresez Raiului ntreg, i acuz iart-mi expresia nc o dat c sunt lega i de

Dumnezeu de parc ar fi atrai de un magnet, fr s aib voin sau personalitate proprie, aa ca noi. ns ei le au, da, le au, chiar i ofanimii, cei mai pu in vizibili sau elocven i de fapt, se pare c ofanimii n-au scos o vorb de eoni i orice ngeri din Prima Triad pot fi trimii de Dumnezeu s fac un lucru sau altul. Au cobort pe Pmnt, iar unii dintre serafimi s-au artat n toat splendoarea lor brba ilor i femeilor. Spre lauda lor, l ador pe Dumnezeu la modul absolut, cad imediat n extaz n prezen a Lui i se umplu de fiin a Lui complet, aa c nu-i pun ntrebri i sunt mai asculttori sau mai contien i de El, depinde de cum gndete fiecare. A Doua Triad este format din Trei Coruri, numite de oameni Stpniri, Virtu i i Puteri. Ca s fiu sincer, deosebirile dintre ei i ngerii din Prima Triad sunt foarte mici. Cei din a Doua Triad stau pu in mai departe de Lumina Domnului, ns att de aproape ct se poate, innd seama de harurile lor, i, probabil, nu sunt att de n elep i cnd vine vorba despre logic sau despre ntrebri. Cine tie? Fr ndoial c aceia din a Doua Triad sunt cu to ii asculttori. Dar, nu e mai pu in adevrat c mai mul i vin i pleac de la cea de a Doua Triad, de la Pmnt la cer dect dintre devota ii, magnetiza ii i, uneori, arogan ii serafimi. i dai seama c se poate discuta mult pe tema asta. Cred c n eleg. Ambele triade cnt mereu cnd se afl n Rai i mai tot timpul cnd coboar pe Pmnt. Cntecele lor se ridic la Rai firesc i necontenit, nu erup voit triumftoare, asemenea cntecelor mele sau ale celor ca mine. Nici nu le ntrerup vreme lung, aa cum le ntrerup arhanghelii pe ale lor. Dup moarte vei putea auzi cntecele tuturor triadelor. Dac le-ai auzi acum, te-ar distruge. i-am dat voie s auzi

pu in din Freamtul Raiului, dar numai de att o s ai parte, de freamt acel sunet de cntece mbinate cu rsete, erup ii aparent bizare de sunete cereti. Am ncuviin at. Fusese o senza ie deopotriv dureroas i extraordinar s le ascult. Triada Cea Mai de Jos cuprinde nceptori, arhangheli i ngeri, a continuat Memnoch, dar nici aici lucrurile nu sunt prea clare. Pentru c noi, arhanghelii, suntem cei mai puternici i mai importan i, cu personalitatea cea mai puternic, cei mai curioi i mai preocupa i. Ceilal i ngeri cred c avem cusururi din cauza asta. Unui serafim obinuit nu-i trece prin minte s pledeze pentru mil fa de omenire. i-am fcut, precum vezi, doar o prezentare general. ngerii sunt nenumra i. Ei se plimb. Cteodat se apropie mai mult de Dumnezeu, iar cnd autoritatea i apas prea tare, se deprteaz de El, prefernd s dea napoi i s cnte o melodie duioas. Aa se ntmpl mereu. Important e c ngerii pzitori de pe Pmnt, veghetorii, absorbi i cu totul de Crea ie, se trag din aceste ranguri! Au venit chiar i din rndul serafimilor i au petrecut milioane de ani pe Pmnt pn s se ntoarc acas. E un lucru obinuit s pleci i s revii. Ornduirea pe care i-o descriu e fireasc, dar nu rigid. ngerii nu sunt perfec i, i-ai dat deja seama. Sunt fiin e create. Nu tiu tot ce tie Dumnezeu, e clar i pentru tine, ca pentru toat lumea. Dar tiu foarte multe, tot ceea ce poate fi cunoscut de-a lungul Timpului, dac doresc s tie, iat ce-i deosebete pe ngeri. Unii vor s cunoasc totul n Timp, altora nu le pas dect de Dumnezeu i de reflectarea Lui n sufletele cele mai devotate. Am priceput. Vrei s spui c fiecare are dreptate n felul su, dar, pe de alt parte, se i nal asupra lucrurilor.

De cele mai multe ori, au dreptate. ngerii sunt fiin e individuale, asta e cheia. Noi, cei czu i, nu alctuim o specie unic, dac nu cumva chiar faptul c suntem cei mai n elep i i mai n elegtori ne transform ntr-o specie unic. Dar eu nu cred. Continu, l-am ndemnat. Memnoch a rs. Doar nu credeai c am de gnd s m opresc? Nu tiu. Eu crei specii i apar in? Nu m refer strict la mine, Lestat de Lioncourt, ci la ceea ce sunt... un vampir. Tu eti un fenomen pmntean, la fel ca fantomele. Ajungem i la asta imediat. Cnd Dumnezeu ne-a trimis pe Pmnt s veghem, dar, mai ales, s studiem omenirea n ansamblul ei, ne-am artat, ca i pmntenii, foarte interesa i de mor i cununa aceasta de suflete pe care le auzim i le vedem nconjurnd lumea, ntr-un spa iu pe care l-am numit imediat eol, deoarece ni s-a prut c trmul sufletelor plngtoare era trmul ntunericului pur. eol nseamn ntuneric. Iar spiritul care i-a fcut pe vampiri... Ai rbdare. E foarte simplu. D-mi voie s- i prezint lucrurile aa cum le-am vzut eu. Dac n-am s procedez aa, cum o s-mi n elegi atitudinea? Ceea ce- i cer , s-mi fii mna dreapt , este un lucru personal i absolut, aa c nu-l po i cuprinde cu mintea dac nu ascul i. Continu, te rog. Bine. O ceat de ngeri s-a hotrt s m urmeze, s se apropie ct mai mult posibil de Materie, ca sa adunm la un loc, pentru noi, toate cunotin ele noastre, spre o mai bun n elegere a lor, aa cum ne-o ceruse Dumnezeu. Mihail a venit cu mine, la fel i o ceat mare de arhangheli, c iva serafimi i c iva ofanimi. Pe lng ei, c iva ngeri de rang inferior, foarte ndrgosti i de Crea ie i curioi s

afle ce m-a fcut s m supr att de tare pe Dumnezeu. Nu- i pot spune exact c i am fost. Dar, cnd am ajuns pe Pmnt, am luat-o pe drumuri separate, s observm lucrurile. Ne ntlneam deseori i cdeam de acord asupra celor vzute. Ne unea interesul fa de spusele lui Dumnezeu, anume c Omenirea face parte din Natur. Pur i simplu, nu ne puteam imagina c e adevrat. Am plecat n explorare. Eu am aflat foarte repede c brba ii i femeile triau acum n grupuri mari, erau complet diferi i de celelalte primate, i cldeau adposturi, se vopseau pe trupuri cu multe culori, femeile stteau deseori separat de brba i i credeau n ceva invizibil. Dar n ce anume? Oare n sufletele strmoilor, ale celor dragi care au murit, n spiritele intuite n aer, deasupra Pmntului, fr trup i tulburate? Da, n ele credeau, dar adorau i alte entit i. i nchipuiau c exist un Zeu care a creat animalele slbatice, cruia i aduceau sacrificii sngeroase pe altare, considernd c acest aspect al Dumnezeului Atotputernic avea o personalitate cu limite clare, uor de mul umit sau de nfuriat. Nu pot spune c am fost surprins n mod deosebit. Vzusem deja primele semne ale acestor manifestri. La urma urmei, am cercetat vreme de milioane de ani pentru a te regsi n revela iile mele. ns, apropiindu-m de altare i auzind rugciunile stranii adresate zeului animalelor slbatice, vznd cu ct grij i deliberare era dus la capt sacrificiul uciderea unui berbec sau a unui cerb am fost ocat nu numai de faptul c oamenii ncepeau s semene cu ngerii, dar i de acela c bnuiau adevrul. Ajunseser la el instinctiv! Exista un zeu. tiau asta. N-aveau idee cum arat, dar tiau de existen a lui. Iar aceast cunoatere instinctiv prea c izvorte din

aceeai substan ca sufletele lor supravie uitoare. Dar s fiu mai explicit. Contiin a de sine i contiin a propriei mor i au creat un sim al individualit ii distincte n oameni, iar individualitatea se temea de moarte, se temea de anihilare! A vzut-o petrecndu-se, tia ce nsemna. i se ruga zeului s nu permit ca un asemenea lucru s-i gseasc rostul n lume. Tocmai aceast tenacitate a individualit ii a fcut ca sufletul omenesc s rmn n via dup ce prsea trupul, imitndu-l, fr s se destrame, ca s zic aa, ag ndu-se de via , perpetundu-se, lund forma singurei lumi pe care o cunotea. Am pstrat linitea. Eram prins de povestire i nu doream dect ca Memnoch s-o continue. Dar, firesc, mi-a venit n minte Roger. M-am gndit la el, pentru c era singura fantom pe care o cunoscusem vreodat. Iar descrierea lui Memnoch corespundea perfect fantomei lui Roger, att de bine conturat i de hotrt. Ah, da, cu siguran , a revenit Memnoch, probabil tocmai de aceea i-ai adus aminte de el, dei, la vremea aceea, noi credeam c e unul dintre cele mai enervante lucruri din lume. N-ai vrut s vin Roger la mine? Am stat la pnd. Am ascultat Am fost uimit, la fel ca tine, dar fusesem uimit i de alte stafii, naintea lui. Nu mi s-a prut ceva extraordinar, dar, sigur, n-a fost mna mea, dac la asta te referi. Dar s-a petrecut att de aproape de venirea ta! Lucrurile par s se lege. Da? i care-i legtura? Caut n tine nsu i. Nu crezi c mor ii au mai ncercat s- i vorbeasc? Nu crezi c fantomele victimelor tale te-au urmrit cu urletele lor? Firete c victimele tale se sting n extaz i cuprinse de o

confuzie total, fr s fie contiente c tu le-ai cauzat moartea. Dar nu se ntmpl ntotdeauna aa. Poate c tu eti cel care s-a schimbat! Amndoi tim c l-ai iubit pe muritorul sta, Roger, l-ai admirat, i-ai n eles vanitatea i dragostea pentru cele sfinte, misterioase i costisitoare, pentru c astfel de nsuiri exist i n tine. Da, e adevrat, fr ndoial. Dar tot cred c ai fost implicat n venirea lui. A prut ocat M-a privit pre de cteva minute, parc gata s se nfurie, apoi a rs: De ce? De ce m-a preocupa de o asemenea apari ie? tii ce vreau de la tine! tii ce nseamn dorin a mea! Nu eti strin de revela ia mistic sau teologic. tiai i cnd erai viu, un biat din Fran a, care a n eles c s-ar putea s moar fr s afle n elesul universului i a fugit la preotul satului, ca s-l ntrebe: "Crezi n Dumnezeu?" Da, dar lucrurile s-au petrecut n acelai timp. Iar cnd spui c nu au nici o legtur, eu... pur i simplu, nu te cred. Eti cea mai afurisit creatur! Chiar asta eti! Exasperarea lui, dei uor amuzat, era sesizabil. Lestat, nu vezi c ceea ce te-a ndemnat spre complexitatea lui Roger i a fiicei lui, Dora, e acelai lucru cu cel care m-a ndemnat pe mine s vin la tine? Ajunsesei la un punct n care cutai supranaturalul. Strigai Raiului s fie pustiit! L-ai luat pe David, a fost, probabil, cel dinti pas adevrat ctre pericolul moral absolut! i po i ierta c ai fcut din copila aceea vampira Claudia, pentru c erai tnr i prost Dar s-l transformi pe David, mpotriva voin ei sale! S-i iei sufletul i s-l prefaci n vampir? A fost crima crimelor, strigtoare la cer, pentru Dumnezeu! Tocmai pe David, cruia noi i-am dat voie s ne priveasc o dat, att de mult ne-a interesat el i drumul pe care avea s-l aleag, oricare ar fi fost.

Ah, deci i-a i aprut inten ionat. Credeam c i-am spus-o deja. Dar Roger i Dora, pur i simplu, mi-au ieit n cale. Da. Era de ateptat ca tu s alegi victima cea mai strlucitoare i fascinant! Un om la fel de bun n ceea ce fcea m refer la crime, escrocherii, ho ii ca tine. A fost un pas curajos. Foamea ta crete mereu, devenind tot mai periculoas pentru tine i pentru cei din jur. Nu te mai intereseaz nici cei czu i, nici cei sraci, nici asasinii. Cnd l urmreai pe Roger, urmreai puterea i mrirea. Unde te-au dus ele? Sunt tulburat de ceea ce simt. De ce? Pentru c simt c te iubesc, i eu ntotdeauna sunt foarte atent cu asemenea sentimente, o tim amndoi. M simt atras de tine. Vreau s aflu tot ce ai s-mi spui! Dar, cu toate astea, cred c min i n legtur cu Roger. i cu Dora. Cred c lucrurile sunt legate ntre ele. Cnd m gndesc la Dumnezeu ntrupat... M-am oprit, incapabil s continuu. M copleeau senza iile Raiului, cele pe care mi le aminteam, le sim eam, iar respira ia mi se transformase ntr-o durere mult mai adnc dect cea pe care erau n stare s o exprime lacrimile. Probabil c am nchis ochii. Pentru c, atunci cnd i-am deschis, mi-am dat seama c Memnoch mi luase minile ntr-ale lui. Erau calde, foarte puternice i neobinuit de fine. Ct de reci trebuie s-i fi prut ale mele... Ale lui erau mari, perfecte, ale mele, de o albea ciudat, sub iri, lucitoare, cu unghii scnteind, ca ntotdeauna, asemenea ghe ii n soare. S-a ndeprtat de mine, lsnd n loc un sentiment chinuitor. Am rmas cu minile n epenite, rigide, sim indu-m foarte singur.

Sttea la c iva metri de mine, cu spatele, privind apa ngust. I se vedeau aripile, uriae, tremurtoare, de parc o tensiune interioar i punea n func ie, involuntar, aparatul muscular de care erau ataate. Arta perfect, irezistibil i disperat. Poate c Dumnezeu are dreptate! a spus furios, dar cu voce joas, uitndu-se nu la mine, ci la ap. n legtur cu ce? l-am ntrebat, ridicndu-m. Nu voia deloc s m priveasc. Te rog, Memnoch, nu te opri. Sunt clipe n care am impresia c o s m prbuesc, rpus de lucrurile pe care le aflu. Continu, te rog. Te implor. Aa tii tu s- i ceri iertare, nu? m-a ntrebat cu blnde e. Apoi s-a ntors ctre mine. Aripile i dispruser. A venit spre mine ncet i s-a aezat la dreapta mea. Haina i era prfuit la tiv. Am observat amnuntul nainte de a-l gndi. n pletele lungi, nclcite, i se ag ase o frunz verde. Nu, nu-i chiar aa, i-am rspuns. Nu era o scuz. De obicei, spun exact ce gndesc. I-am cercetat fa a profilul parc sculptat, absen a total a prului de pe pielea cu aspect att de omenesc Imposibil de descris. Dac te ui i la o statuie dintr-o biseric n stil renascentist, de dou ori mai nalt dect tine, dar perfect, nu te sperii, tiind c e de piatr. Dar el era viu. S-a ntors, parc sim ind c-l studiam. S-a uitat adnc n ochii mei, apoi s-a aplecat n fa , cu privirea limpede, scldat n multe culori, i i-am sim it buzele moi, fine i uor umede atingndu-mi obrazul. Un fior cald a trecut prin trupul meu rece, o flacr aprinznd fiecare prticic din mine, aa cum numai sngele, sngele viu, ar fi putut s aprind. Am sim it o durere n inim. Poate c am apsat degetul exact la locul potrivit de pe piept. Ce sim i? l-am ntrebat, refuznd s m las rvit de

emo ii. Simt sngele din sute de suflete, a optit el, simt un suflet care a cunoscut o mie de suflete. Le-a cunoscut? Sau doar le-a distrus? Vrei s m ndeprtezi din ur fa de tine nsu i? Sau vrei s-mi continuu povestea? Continu, te rog, continu. Omul l-a inventat sau l-a descoperit pe Dumnezeu. Vorbea calm, n acelai fel politicos, aproape umil, ca nainte. Au fost perioade n care triburile adorau mai mult de o zeitate, considernd c ea ar fi creat partea aceasta sau cealalt a lumii. Da, oamenii tiau de existen a sufletelor supravie uitoare ale mor ilor, da, se ndreptau spre ele cu gndul i le aduceau ofrande la morminte. Plngeau n fa a lor, le implorau ajutorul la vntoare, la naterea unui copil, n orice clip. Noi, ngeri fiind, am cercetat atent eolul, pe msur ce am ptruns n el, iar substan a noastr nu a tulburat deloc lcaul care apar inea sufletelor... numai i numai lor... Ne-am dat seama c ele se ntreau, n supravie uirea lor, datorit grijii pe care le-o acordau cei de pe pmnt, prin dragostea oamenilor, prin faptul c oamenii se gndeau la ei. Era un proces. Sufletele acelea erau entit i individuale, posednd intelect, curiozitate i interese diferite, asemenea ngerilor. Ele gzduiau ns toate sentimentele omeneti, dei n multe dintre ele orice emo ie era pe cale de a se stinge. Unele suflete, de exemplu, tiau c erau moarte i cutau s rspund rugciunilor rostite de copiii lor, ncercau din rsputeri s le dea sfaturi, s le vorbeasc, cu toat puterea adunat n glasul lor spiritual. Se luptau s li se arate copiilor. Uneori reueau, pentru cteva clipe scurte, strngnd n ele particule nvolburate de materie, prin for a absolut a substan ei din care erau fcute.

Alteori le apreau n vis, cnd sufletul omului viu, adormit, se deschidea ctre ele. Le povesteau despre durerea i ntunericul mor ii i-i ndemnau s fie curajoi i puternici n via le ddeau sfaturi. Sufletele preau, cel pu in cteodat, contiente c credin a i grija fiilor i a fiicelor lor le ntreau. Cereau ofrande i rugciuni, le reaminteau copiilor de ndatoriri. ntr-o anumit msur, sufletele erau cel pu in confuze, cu o singur excep ie. Credeau c au vzut tot ceea ce era de vzut. Nu tiau nimic despre Rai? l-am ntrebat. Nu, n eol nu ptrundea nici lumina, nici muzica Raiului. Din eol se vedeau ntunericul i stelele, i oamenii de pe pmnt. Aa ceva e de nesuportat. Nu i dac te crezi zeul copiilor ti, i i ctigi energia doar privind liba iile de la mormntul tu. Nu i dac i plac cei care i ascult sau nu sfaturile i- i rabd sau nu mnia, nu i dac po i comunica din cnd n cnd cu ei, ob innd rezultate spectaculoase. Pricep. Le apreau copiilor drept zei. Numai drept zei ancestrali de un anume fel. Nu ca i Creatori ai universului. Fiin ele umane aveau idei clare despre ambele aspecte, aa cum i-am spus. Problema eolului m-a absorbit n ntregime. L-am strbtut n lung i-n lat. Unele suflete nu tiau c muriser, doar c erau pierdute i oarbe, i nenorocite i plngeau ntruna, ca i copiii oamenilor. Erau att de vlguite, nct nu cred c sim eau prezen a celorlalte suflete. Altele erau complet dezorientate. Credeau c nc mai triesc! i urmreau familiile, ncercnd zadarnic s se fac ascultate de fiica sau fiul care le uitaser, dei nu puteau fi nici auzite, nici vzute. Ei bine, aceste suflete care

credeau c triesc nu aveau prezen a de spirit de a strnge materie ca s se poat arta n visul celor vii, tocmai pentru c nu tiau c erau moarte. Pricep. n sfrit, unele suflete tiau c li se artau muritorilor ca stafii. Altele credeau c sunt n via i c toat lumea s-a ntors mpotriva lor. Altele se lsau n voia sor ii, vzndu-le i auzindu-le pe celelalte suflete, dar fiind, n acelai timp, departe de ele, de parc ar fi fost indiferente sau ar fi visat Iar alte suflete se stingeau. Cteva au murit chiar sub ochii mei. Mi-am dat seama n curnd c multe dintre ele erau pe moarte. Sufletul muribund rezista o sptmn sau, poate, o lun msurat de oameni, dup ce prsea trupul, pstrndu-i forma, apoi ncepea s se sting. Substan a lor se dispersa treptat, la fel ca substan a dintr-un animal la moartea sa. Se pierdea n aer, se rentorcea, probabil, la puterea i substan a lui Dumnezeu. Aa s-a ntmplat? am ntrebat, disperat. For a lor se ntorcea la Creator, flacra lumnrii revenea la focul venic? Nu tiu. i nici nu am vzut flcrui plutind spre Rai, atrase ctre nalturi de un foc puternic i iubitor. Nu, n-am vzut nimic de felul sta. Din eol nu se vedea Lumina lui Dumnezeu. Un trm lipsit de consolarea dumnezeiasc. Cu toate acestea, sufletele erau fiin e spirituale, create dup imaginea noastr i a Lui, ag ndu-se de imaginea aceea, nfometate de via a de dup moarte. Acesta era marele lor chin. Foamea de via a de dup moarte. Dar, dac n-ar exista aceast via , atunci sufletul s-ar stinge, pur i simplu? Nu, nicidecum. Foamea prea nnscut. Trebuia s dispar n eol nainte ca sufletul s se dezintegreze. Cu

adevrat, sufletele treceau prin foarte multe experien e n eol, iar cele mai puternice se considerau zei sau oameni trecu i n trmul Dumnezeului cel bun. Ele ctigau putere chiar i pentru celelalte, pe care le influen au, le ntreau ca s nu moar. Memnoch a tcut, de parc n-ar fi tiut cum s continue. Apoi a revenit: Cteva suflete au n eles lucrurile ntr-un mod diferit. tiau c nu sunt zei, ci oameni care au murit Erau contiente c nu puteau schimba destinul celor care se rugau la ele i c liba iile erau, n general, simbolice. tiau. tiau c sunt moarte i se considerau pierdute. S-ar fi rencarnat, dac ar fi putut Pentru c numai n trup gseau lumina i cldura, i odihna pe care o cunoscuser dintotdeauna, pe care nc o sim eau. Iar uneori aceste suflete chiar reueau s se rencarneze! Am fost i eu martor la mai multe feluri de rencarnri. Am vzut suflete cobornd inten ionat i lund trupul unui muritor stupefiat, punnd stpnire pe trupul i mintea lui i trind n el, pn cnd omul aduna destul for pentru a le alunga. Ai auzit despre asemenea lucruri. To i oamenii tiu ce nseamn. Ai luat n stpnire un trup care nu- i apar inea, iar al tu a fost luat de alt suflet. Da. ns nu erau dect zorii unei astfel de inven ii. Sufletele inteligente care nv au regulile ei, devenind din ce n ce mai puternice da, era un lucru care merita urmrit. Ceea ce a reuit s m nspimnte pe mine care sunt un Acuzator ngrozit de Natur, cum spune Dumnezeu ceea ce nu am putut ignora a fost faptul c sufletele acestea i influen au cu adevrat pe femei i pe brba i! Existau deja profe i printre oameni. Fumau sau beau o licoare, ca s li se ntunece mintea i ca un suflet mort s vorbeasc cu glasul lor! i, ntruct aceste spirite , pentru c de acum nainte

trebuie s le numesc spirite , nu tiau dect ce nv au pe pmnt i n eol, deseori ndemnau fiin ele umane s fac greeli grave. Le-am vzut ordonnd oamenilor s se lupte, comandnd execu ii. Le-am vzut pretinznd sacrificii de fiin e omeneti. Ai vzut crearea religiei de ctre om, am intervenit. Da, n msura n care omul poate crea ceva. S nu uitm Cine ne-a creat pe to i. Dar ceilal i ngeri ce credeau despre aceste revela ii? Ne adunam, ne povesteam lucruri uimitoare, apoi porneam din nou n explorare. Pmntul ne pasiona mai mult dect oricnd pn atunci. n general, reac iile ngerilor erau diferite. Unii serafimii, n special credeau c ntreg procesul este nemaipomenit, c Dumnezeu merita nenumrate imnuri de slav, spre lauda Crea iei Lui, care a dus la naterea unei fiin e capabile s emane o zeitate invizibil dinluntrul ei, zeitate care, la rndul ei, o supunea la eforturi tot mai grele pentru supravie uire sau i comanda s porneasc la rzboi. Pe urm veneau ngerii care spuneau: "E o greeal, un lucru abominabil! Sufletele oamenilor s pretind c sunt zei! E ceva de nedescris, o blasfemie care trebuie oprit imediat." i, n final, reac ia mea plin de patim: "E nspimnttor i se va ajunge la dezastre tot mai mari! Este nceputul unei ere cu desvrire noi n via a omului, o via fr trup, dar contient i nepstoare , care ia avnt cu fiece clip i umple atmosfera lumii cu entit i ndrzne e i puternice, la fel de ignorante ca i oamenii n jurul crora se nvrtesc." Snt convins c i al i ngeri au fost de acord cu tine. Da, chiar la fel de vehemen i, dar Mihail mi-a spus: "Memnoch, ncrede-te n Dumnezeu, Cel care le-a fcut pe

toate. Numai Dumnezeu cunoate Planul Divin." Mihail i cu mine am purtat cele mai lungi discu ii. Rafael, Gabriel i Uriel nu coborser pe pmnt, nu fceau parte din misiune dintr-un motiv foarte simplu. Cei patru nu merg niciodat n acelai loc. Este o lege a lor, un obicei, o... dorin ca doi dintre ei s se afle ntotdeauna n Rai, la chemarea lui Dumnezeu. Ei nici nu pleac mpreun n acelai timp. De data asta, Mihail a fost singurul care a vrut s m urmeze. Mai exist arhanghelul Mihail? Binen eles! O s-l cunoti. L-ai putea vedea i acum, dac vrei, dar el n-ar vrea s vin. Nu, n-ar vrea. E de partea lui Dumnezeu. Dac mi te alturi, n-o s te considere un strin. De fapt, vei fi surprins de ngduin a pe care Mihail o arat strdaniilor mele. Raiul mi le trece cu vederea, altfel nu mi s-ar da voie s fac ceea ce fac. Memnoch m-a privit direct. To i cei din bene ha elohim pe care i i-am descris triesc. Sunt nemuritori. Cum ai putut crede c lucrurile ar sta altfel? Da, n eol erau suflete care acum nu mai exist, sub nici un fel de form cunoscut mie, ns pot exista n forme tiute de Dumnezeu. n eleg. A fost o ntrebare prosteasc, am recunoscut. Dar cnd priveai n jurul tu, cnd te umpleai de team, ce legtur ai stabilit cu ceea ce spusese Dumnezeu despre natur? Percepeai ntr-adevr omenirea ca fcnd parte din natur? N-am fcut nici o legtur dect n ceea ce privete schimbul nesfrit de energie i materie. Sufletele erau energia, totui, re ineau cunotin e din materie. n afar de asta, n-am gsit nici o cale de potrivire. ns Mihail avea un alt punct de vedere. Ne aflam pe o scar, nu-i aa? Cele mai de jos molecule de materie anorganic reprezentau treptele de jos. Sufletele fr trup ocupau treapta de deasupra omului, dar sub ngeri. Pentru Mihail, nu era dect o

procesiune curgtoare. ns, din nou, Mihail era convins c Dumnezeu le fcuse pe toate inten ionat i aa voia s se petreac lucrurile. Nu puteam fi de acord! Pentru c m nfiorau suferin ele sufletelor. i pe Mihail l ndurerau. i acoperea urechile. Iar moartea sufletelor m ngrozea. Dac sufletele ar putea tri, atunci de ce s nu tie toat lumea? Au fost ele condamnate s triasc venic n ntuneric? Ce alt lucru din natur mai era astfel condamnat s rmn neschimbat? Oare ajunseser ele asemeni asteroizilor ce dobndiser senza ii i se nvrteau ntruna pe orbita planetei, nite luni n stare s ipe, s plng i s se jeleasc? "Ce se va ntmpla? l-am ntrebat pe Mihail. Triburile se roag mai multor suflete care le devin zeit i. Unele sunt mai puternice dect celelalte. Uit-te la rzboaiele de peste tot, la btlii." "Dar, Memnoch, mi-a rspuns el, primatele au procedat la fel i nainte de a avea suflete. n Natur fiecare fiin mnnc i este mncat de alta mai puternic. Tocmai asta ncearc Dumnezeu s- i spun de cnd ai nceput s strigi, s protestezi mpotriva suferin ei de pe Pmnt. Aceste suflete-zei-spirite sunt expresii ale oamenilor, fac parte din omenire, sunt nscute i sprijinite de oameni, chiar dac le-ar spori for ele att de mult, nct s-i manipuleze la modul ideal, ele tot din materie sunt nscute i tot din natur fac parte, dup cum a spus Dumnezeu." "Aadar, natura este aceast oroare care se dezvluie, am spus eu. Nu e destul c rechinul devoreaz puiul de delfin dintr-o nghi itur i c lupul strivete ntre din i fluturele, nepstor la frumuse ea lui. Nu e destul. Natura trebuie s mearg mai departe i s fureasc din materie aceste spirite chinuite. Natura este foarte apropiat de Dumnezeu, dar departe de El n aceeai msur, aa c

numai eol e numele potrivit pentru acest loc." Spusele mele au fost prea mult pentru el. Nu po i s-i vorbeti aa arhanghelului Mihail. Pur i simplu, nu are rost Aa c mi-a ntors spatele imediat, dar nu de suprare, nici de team c fulgerul lui Dumnezeu m-ar putea rata, lovindu-l pe el n aripa stng. A plecat n linite, de parc mi-ar fi spus: "Memnoch, eti nerbdtor i lipsit de n elepciune". S-a ntors i a rostit comptimitor: "Nu ptrunzi n adncimea lucrurilor, Memnoch. Sufletele de-abia au nceput s evolueze. Cine tie ct de puternice pot deveni? Omul a ptruns pe trmul invizibilului. Dac e menit s devin la fel ca noi?" "Dar cum s-ar putea ntmpla aa ceva, Mihail? De unde s tie sufletele ce sunt ngerii i ce e Raiul? Crezi c dac am deveni vizibili i ne-am arta n fa a lor, spunndu-le c..." M-am oprit Pn i eu mi-am dat seama c aa ceva era de neconceput. N-a fi ndrznit, nici dac-ar fi trecut milioane de ani. De-abia mi-a trecut prin minte posibilitatea asta, de-abia am nceput s cugetm la ea, c al i ngeri au venit lng noi i ne-au spus: "Cei vii tiu c suntem deja printre ei." "De unde au aflat?" i-am ntrebat eu. Orict de ru mi-ar fi prut de omenire, nu-i consideram pe brba i i pe femei prea detep i. Dar ngerii mi-au adus explica ii imediat. "Unii dintre ei ne-au sim it prezen a, aa cum au sim it sufletele moarte. Cu aceeai parte a creierului care sesizeaz alte lucruri invizibile, v spun c am fost sim i i, iar acum ne vor imagina. O s vede i." "Asta nu poate fi dorin a lui Dumnezeu, a intervenit Mihail. Eu zic s ne ntoarcem n Rai numaidect." Majoritatea au fost de acord cu el de ndat, ca ntotdeauna, pstrnd tcerea. Stteam singur, privindu-i pe to i.

"Ei? am ntrebat. Dumnezeu mi-a dat o misiune de ndeplinit. Nu m pot ntoarce pn cnd nu voi fi n eles. i nc nu am n eles." S-a pornit o zarv mare. n cele din urm, Mihail m-a srutat, n felul n care o fac ngerii, discret, pe buze i pe obraji, apoi s-a nl at spre Rai, urmat de toat ceata. Eu am rmas singur pe pmnt. Nu m-am rugat lui Dumnezeu, am privit n mine nsumi i mi-am zis: Ce s fac acum? Nu vreau s fiu vzut drept nger. Nu vreau s fiu adorat, asemenea sufletelor supravie uitoare. Nu vreau s-L supr pe Dumnezeu, dar trebuie s-I ndeplinesc porunca. Trebuie s n eleg. Acum sunt invizibil. Dac a face exact ceea ce fac sufletele inteligente? Adic, s adun materie i s-mi construiesc un trup, s adun destule particule micu e din toat lumea. Cine, n afara lui Dumnezeu, tie mai bine dect mine din ce e omul fcut, cine tie mai bine dect mine alctuirea esuturilor, a celulelor, a oaselor, a fibrelor i a creierului? Aa c m-am pus pe treab. Mi-am concentrat ntreaga putere i voin ca s-mi construiesc un nveli din carne, complet, i am ales, fr s m gndesc, s fiu brbat. Vrei s m explic? Nu, am rspuns. mi nchipui c vzusei destule violuri, nateri i lupte zadarnice, ca s faci alegerea cea mai n eleapt. tiu, cci am fcut-o eu nsumi. Corect. Dar uneori stau pe gnduri. Oare lucrurile n-ar fi stat cu totul altfel dac a fi ales s devin femeie? Mi-ar fi stat n putere. Femeile ne seamn mai mult, s tii. ns, dac noi suntem i brba i, i femei, atunci suntem mai mult brba i dect femei. mpr irea nu e egal. Dup tot ce mi-ai artat, sunt de acord. Aadar, aveam un nveli din carne. A durat ceva mai mult dect te-ai fi ateptat. A trebuit s-mi amintesc fiecare

prticic a cunoaterii din memoria mea de nger. A trebuit s construiesc trupul, apoi s-mi introduc substan a exact n felul n care s-ar fi introdus substan a vie ii naturale, i a trebuit s m predau trupului complet, adic s m nvluiesc n el, s ptrund n el cu adevrat i s-i ating limitele, fr s intru n panic. Apoi a trebuit s privesc cu ochii lui. Am ncuviin at n linite, cu un surs vag. i eu renun asem la trupul meu de vampir pentru unul omenesc, aa c mi imaginam mcar o parte din experien a prin care trecuse Memnoch. Dar nu eram deloc dispus s m laud cu asta. N-am sim it nici o durere, a continuat Memnoch. Numai supunere. M-am nvluit pe mine nsumi, mi-am nvluit substan a fr nici un motiv temeinic, dintr-un instinct al Naturii, ca s folosesc cuvntul preferat al lui Dumnezeu. Mi-am lsat libere numai aripile, aa c aveam statura unui nger i, ndreptndu-m spre lacul limpede din apropiere, m-am privit. L-am vzut, pentru prima oar, pe Memnoch ntr-o form material. M-am vzut pe mine nsumi, prul blond, ochii, pielea, toate darurile cu care Dumnezeu m nzestrase n forma invizibil, acum vizibile sub forma unui corp, a crnii. Mi-am dat seama de ndat c depisem msura! Eram prea mare. M mistuia substan a din mine! N-ar fi mers. Aadar, mi-am schimbat forma imediat i mi-am redus din trup, pn cnd am ajuns la dimensiunea unui om. Vei ti cum s procedezi i tu, dac rmi cu mine, dac alegi s m urmezi, s mori i s-mi fii mna dreapt. Acum d-mi voie s- i spun c nu e nici imposibil, nici foarte simplu. Nu e ca i cum ai apsa tastele unui calculator, lsndu-te comod pe spate i ateptnd ca aparatul s- i execute comenzile, rnd pe rnd. ns nu e nici un lucru greu, care s- i cear s fii foarte contient, E

nevoie doar de cunoatere, rbdare i voin angelic. Lng lac se afla acum un brbat gol, blond, cu ochi deschii la culoare, foarte asemntor cu cei care populau regiunea, poate mai aproape de perfec iune dect ei i nzestrat cu organe fizice de mrime normal, deloc neobinuite. Pe msur ce substan a mea ptrundea fiecare organ, n scrot i n penis, mai ales, am sim it ceva total necunoscut mie ca nger. Absolut necunoscut. Ceva care implica mai multe senza ii. Am aflat direct ce este sexul, brb ia, o anumit vulnerabilitate uman, nu doar privind i bnuind. Pe deasupra, eram i foarte surprins de puterea din mine. M ateptasem s fiu cuprins de umilin n forma adoptat! S tremur, lipsit de demnitate, n fa a nimicniciei mele, n fa a imobilit ii i a nenumratelor altor lucruri, pe care le-ai sim it i tu cnd i-ai schimbat trupul cu unul omenesc. mi aduc aminte foarte limpede toate senza iile. Cu mine nu s-a petrecut aa. Nu mai avusesem niciodat o form material. Nu m gndisem niciodat, dar niciodat, s m transform. Nici nu-mi trecuse vreodat prin cap s vreau s-mi vd imaginea reflectat ntr-o oglind pmnteasc. tiam cum art, m reflectasem n ochii altor ngeri. tiam din ce sunt fcut, pentru c m vedeam cu ochii mei de nger. De-acum ns eram un brbat, Mi-am pipit creierul din craniu, mecanismele umede, nclcite, aproape haotice, straturi peste straturi de esut, ascunznd stadiile timpurii ale evolu iei, amestecate cu o bog ie de celule superioare din cortex ntr-o manier ce prea absolut ilogic, i totui, era cea natural natural, dac tiai ceea ce eu, ca nger, tiam. Ce anume? am ntrebat, ct am putut de politicos.

Emo iile strnite n creier m luau n stpnire fr ca, mai nti, s fiu contient de ele. Asta nu i se poate ntmpla unui nger. Emo iile noastre nu trec de bariera min ii noastre contiente. Nu sim im teroarea ira ional. Cel pu in, eu n-am sim it-o. i, orice-ar fi, nu credeam asta stnd n picioare pe pmnt, n trupul unui brbat. Ai fi putut fi rnit sau ucis n forma asta? Nu. De fapt, ajung i aici, imediat. M aflam ntr-o zon slbatic de pdure, chiar aici, n aceast vale care este Palestina, contient c trupul meu putea servi drept hran animalelor slbatice. Aa c am ridicat n jurul meu un scut foarte solid, de substan ngereasc. Ac iona pe principii electrice. Cnd un animal se apropia de mine, aa cum s-a ntmplat destul de repede, era imediat respins de scut. Astfel aprat, m-am hotrt s m ndrept spre coloniile, apropiate, de oameni i s m uit atent la toate, tiind foarte bine c nimeni nu m putea rni, lovi sau ataca. Dar, mi-am zis, apari ia mea nu va fi miraculoas. Dimpotriv, m voi feri de lovituri i m voi purta n aa fel, nct s nu fiu bgat n seam. Am ateptat s se ntunece i m-am dus la cea mai apropiat aezare, care era i cea mai ntins din zon i devenise att de puternic, nct acum lua tribut de la aezrile vecine. Era un spa iu larg, rotund i nconjurat de un zid, plin de colibe n care locuiau brba i i femei. n fiecare ardea cte-un foc. Locul de adunare se afla n mijlocul lor. Aveau por i care se ncuiau noaptea. M-am furiat nuntru, m-am ascuns lng o colib i ceasuri ntregi m-am uitat la ce fceau oamenii din aezarea asta seara, apoi noaptea. M-am trt de la o colib la alta, m-am uitat atent, din pragul uii, i am vzut multe lucruri. A doua zi, i-am urmrit prin pdure. M-am luat dup o

ceat de vntori, observndu-i astfel, nct ei s nu m observe pe mine. Dac m vedeau cumva, o luam la fug, deci ac ionam logic i previzibil. Nimeni nu s-a luat dup mine. Vreme de trei zile i trei nop i, am stat n apropierea acestor oameni care duceau un trai nfloritor. Le-am aflat limitele, nevoile i durerile fizice i, treptat, poftele, pe care le-am descoperit, dintr-o dat, arznd i n mine. Iat cum s-a ntmplat. Era n seara celei de-a treia zile. Gsisem deja numeroase argumente care-mi sus ineau ideea c oamenii nu fac parte din Natur. Aveam un caz pe care s i-l prezint lui Dumnezeu. Eram gata s plec. Un lucru, ns, care i-a fascinat mereu pe ngeri i pe care eu, n trup omenesc, nu-l experimentasem nc, era unirea sexual. Ca nger invizibil, te po i apropia destul de mult de cei care se mperecheaz, le vezi ochii ntredeschii, le auzi gemetele, atingi snul cald al femeii i-i sim i inima btnd nebunete. Am fcut asta de nenumrate ori i mi-am dat seama c unirea pasional , trit cu adevrat , era vital pentru cazul meu. tiam ce nseamn durerea, oboseala, tiam cum triau acei oameni, cum gndeau i cum i vorbeau. Dar nu tiam nimic despre unirea sexual. n seara celei de-a treia zile, n timp ce stteam chiar aici, la malul apei, departe de aezare, i priveam spre dreapta, ctre zrile ndeprtate, a venit spre mine, aprnd ca de nicieri, o femeie frumoas, fiica omului. Mai vzusem nenumrate femei frumoase! Aa cum i-am spus, cnd am vzut pentru prima dat frumuse ea femeilor... nainte ca omul s aib pielea fin i fr pr... fusese unul dintre ocurile Evolu iei Fizice pentru mine. n cele trei zile, cercetasem de la distan multe femei frumoase, ns, deoarece m ascundeam, nu ndrznisem s m apropii de ele prea mult. La urma urmei, aveam un

trup i m strduiam s rmn neobservat. Dar triam n el de trei zile, ia seama, iar organele lui, perfect construite, au reac ionat imediat la vederea femeii care avansa curajos de-a lungul malului. O femeie revoltat, fr un brbat sau alte femei care s-o pzeasc, tnr, ndrznea , pu in suprat, cu prul lung. O femeie frumoas. Nu avea pe ea dect o blan aspr de animal, sus inut de o curea din piele roas. Era descul , cu picioarele dezvelite de la genunchi n jos. Pr lung i negru, ochi albatri o combina ie ispititoare fa tnr, dar pe care suprarea i revolta imprimau trsturile de caracter: durere, cutezan i parc o dorin de a-i face ru singur. M-a vzut. S-a oprit, dndu-i seama c e vulnerabil. Iar eu, pentru c nu m gndisem nici o clip la haine, stteam gol n fa a ei i o priveam. Organul meu o dorea, o dorea chiar atunci, imediat, cu ardoare. Am sim it primele senza ii i mi-am imaginat cum va fi unirea sexual. Primele semne ale dorin ei adevrate. Timp de trei zile, am trit cu mintea, ca un nger. Acum vorbea trupul, iar eu ascultam cu urechi de nger. ntre timp, ea nu a fugit de mine, ci a fcut c iva pai nainte. n sufletul ei temerar, a luat o hotrre bazat pe o experien necunoscut mie, dar a luat-o: m va primi cu bra ele deschise, dac eu aveam s-o doresc. i, prin micri line i gra ioase ale oldurilor, printr-un gest al minii drepte cu care i-a ridicat prul, lsndu-l apoi s alunece, m-a ajutat s n eleg. M-am dus la ea. M-a luat de mn i am urcat pe stnci, acolo unde se vede petera, deasupra umrului tu stng, n susul pantei. M-a dus acolo i, cnd am ajuns la intrare, mi-am dat seama c dorin a ei era la fel de arztoare ca a

mea. Nu era virgin. Oricare i-ar fi fost povestea, nu era o nceptoare ntr-ale pasiunii trupeti. tia ce s fac i voia s o fac, oldurile ei m atingeau deliberat, iar cnd m-a srutat i i-a pus limba n gura mea, am tiut ce urmrea. Eram copleit. O clip am mpins-o napoi, ca s m uit la ea, la frumuse ea ei material misterioas, un corp din carne ce avea s putrezeasc, dar care rivaliza cu al oricrui nger. Am srutat-o i eu, violent, fcnd-o s rd i s se mping cu snii n mine. n cteva secunde eram prvli i pe muchiul peterii, aa cum i vzusem pe muritori fcnd de nenumrate ori. Cnd am ptruns-o, am sim it pasiunea, am sim it ceea ce nici un nger nu avea cum s simt! Nu avea nimic de-a face cu ra iunea, contemplarea, compasiunea, ascultarea sau ncercarea de a n elege. Eram nuntrul ei, copleit de poft, la fel ca ea, muchii fragili ai micii ei guri vaginale m strngeau de parc ar fi vrut s m devoreze, i, penetrnd-o ntruna, din nou i din nou, s-a nroit toat i i-a dat ochii peste cap, iar inima i s-a oprit. Am terminat n acelai timp. Am sim it sperma ptrunzndu-i n corp, umplndu-i cavitatea cald i tensionat. Corpul meu se zvrcolea n acelai ritm intens, pe urm, senza ia aceea absolut nou, de nedescris, s-a stins treptat. Am czut epuizat lng ea, innd-o cu un bra . I-am cutat fa a cu gura, ca s-o srut i i-am spus, n limba ei, amestecnd cuvintele: "Te iubesc, te iubesc, te iubesc, fiin dulce i frumoas, te iubesc!" Mi-a zmbit n elegtor i respectuos i s-a lipit de mine, apoi mi s-a prut c plnge. Neglijen a o condusese la afec iune! Suferea n adncul sufletului, i sim eam durerea prin palmele minii ei! Dar n mine cunoaterea zvcnea ca un tumult!

Avusesem un orgasm! Trisem senza ia aceea fizic la maximum, senza ia ncercat de oameni cnd se mperecheaz! Priveam tavanul peterii, incapabil s m mic sau s vorbesc. Apoi, ncetul cu ncetul, mi-am dat seama c s-a speriat de ceva. S-a sprijinit de mine, s-a ridicat n genunchi i a luat-o la goan. M-am ridicat n capul oaselor. Lumina coborse din ceruri! Cobora din Rai, era lumina lui Dumnezeu i m cuta! n genunchi, apoi n picioare, am ieit afar n fug. "Iat-m, Doamne! am strigat Sunt plin de bucurie! Doamne, Dumnezeule, ce senza ii am trit!" Am nl at un imn mre , iar particulele materiale ale corpului meu au nceput s se dizolve, le ndeprtam, prin puterea vocii mele de nger. Am revenit la nl imea mea adevrat, mi-am ntins aripile i am cntat, mul umindu-i lui Dumnezeu pentru ceea ce cunoscusem n bra ele femeii. Vocea lui Dumnezeu s-a auzit, plin de mnie: "Memnoch! Tu eti nger! Ce caut un nger, fiul lui Dumnezeu, lng fiica oamenilor?" nainte s rspund, lumina s-a retras i m-a lsat ntr-un vrtej. Rsucindu-m, aripile mi s-au prins n el. Am vzut-o pe femeie acolo jos, la malul mrii, alergnd ngrozit de ceea ce vzuse i auzise. Ea fugea, iar eu eram ridicat spre Por ile Raiului, care pentru prima dat au luat nl imea i forma mea, aa cum au luat nl imea i forma ta, ca s mi se trnteasc n fa . Lumina m-a orbit i am czut, tot mai jos, greu ca plumbul, aa cum i tu ai czut n bra ele mele, numai c eu eram singur, singur i aruncat din nou, invizibil, dar plin de vnti i lovituri, cu lacrimi n ochi, pe pmntul umed. "Ce-ai fcut, tu, veghetorul Meu?" am auzit vocea Domnului, optit, ns clar, n ureche. Am nceput s plng, incapabil s m controlez.

"Dumnezeul meu, e o nen elegere. D-mi voie... D-mi voie s- i prezint cazul..." Rmi cu muritorii pe care-i iubeti att de mult! mi-a strigat. Las-i pe ei s propovduiasc n locul tu, pn Mi se domolete mnia. mbr ieaz carnea pe care o adori i care te-a stricat. S nu mai vii n fa a Mea pn nu trimit dup tine, cnd o s vreau Eu." Vntul s-a pornit din nou i, cnd m-am ntors pe spate, mi-am dat seama c nu mai am aripi, ci trupul i mrimea unui om. Eram n trupul pe care mi-l creasem singur, aranjat cu mrinimie de Atotputernic ca s mi se potriveasc pn la ultima celul. M durea tot, stnd acolo pe pmnt i gemnd, mpovrat de amrciune. Nu m mai auzisem niciodat plngnd cu glas omenesc. Era un glas domol, lipsit de cutezan i disperare. Nu m ndoiam c sunt tot nger, c Dumnezeu m iubete. tiam c era suprat, da, dar mai fusese suprat de nenumrate ori nainte. Ceea ce sim eam era durerea despr irii de El! Nu mai puteam s m ridic, cu voia mea, la Rai! Nu-mi puteam prsi trupul. Ridicat n capul oaselor, cu bra ele nl ate, mi-am dat seama c asta ncercam s fac cu toat fiin a mea, dar nu eram n stare, iar triste ea m-a copleit ntreag, att de puternic i de absolut, nct mi-am plecat capul ntr-un gest de neputin . Se lsase noaptea. Stele mpnzeau cerul, la fel de departe de mine, de parc Raiul nu mi-ar fi fost aproape niciodat. Am nchis ochii i am auzit vaietul sufletelor din eol. Le-am auzit venind lng mine, ntrebndu-m cine sunt, ce vzuser, de unde am fost aruncat pe pmnt? nainte trecusem neobservat, transformarea mea se fcuse n linite, n tain, dar, cnd Dumnezeu m-a azvrlit pe pmnt, am czut spectaculos, ca un nger, i am luat

imediat forma unui om. Tot eolul striga de curiozitate i tulburare. "Doamne, ce s le spun? Ajut-m! l-am implorat." Atunci am sim it parfumul femeii. M-am ntors i am vzut-o venind ctre mine, cu pruden . Cnd mi-a vzut fa a, cnd mi-a vzut lacrimile i disperarea, s-a apropiat cu ndrzneal, frecndu-i aceeai sni calzi de pieptul meu i lundu-mi capul n minile ei tremurnde.

13 M-A DUS napoi n aezare, n spatele por ilor. Brba ii i femeile s-au ridicat de lng focuri, iar copiii au fugit spre mine. Contient de frumuse ea mea angelic, nu m-au surprins privirile lor admiratoare. Dar m-am ntrebat ce aveau de gnd s fac, n numele Domnului. M-au aezat, mi-au dat s mnnc i s beau. Eram vlguit. Trei zile nu busem dect ap i nu mncasem dect fructe slbatice culese din pdure. M-am aezat cu picioarele ncruciate i am mncat carnea gtit care mi s-a dat. Femeia mea, fiica oamenilor, s-a lipit de mine, ca i cnd ar fi amenin at pe oricine ar fi ncercat s ne provoace, apoi a nceput s vorbeasc. n picioare, cu bra ele ridicate i cu voce tare, le-a povestit ce vzuse. Folosea cuvinte simple, dar destule ca s descrie cum a dat peste mine pe malul apei, gol, cum mi s-a dat, considerndu-m sfnt i adorndu-m, tiind c nu sunt de pe pmnt De-abia o ptrunsese smn a mea, c o lumin grozav a cobort de deasupra i a umplut petera. A fugit nspimntat, dar eu am pit fr team, cunoscnd-o, i n fa a ei m-am preschimbat, aa c ea a vzut prin trupul

meu, dar eu tot acolo eram, foarte nalt i cu aripi! Viziunea fiin a prin care a vzut ca prin ap n-a inut dect o clip. Apoi am disprut, tot att de clar cum stau acum, aici. Ea s-a zbtut, s-a zvrcolit, a privit, s-a rugat la strmoi, Creatorului, demonilor din deert, a cerut ajutorul tuturor celor puternici, cnd, deodat, am aprut din nou, transparent ca s rezum spusele ei, ns vizibil, naripat i uria cznd pe pmnt cu o lovitur care ar fi ucis orice brbat dei brbat devenisem i eu dar teafr, dup cum vedea toat lumea, trntit n rn. "Doamne, m-am rugat, ce s m fac? Femeia spune adevrul! Dar eu nu sunt Dumnezeu. Tu eti Dumnezeu. Ce s m fac?" N-am primit nici un rspuns din Rai, nu l-am auzit nici n urechi, nici n inim, nici n creierul meu complicat. Grupul de asculttori, n jur de treizeci i cinci la numr, dac nu puneam la socoteal copiii, a rmas tcut. Fiecare se gndea la cele auzite. Nimnui nu-i venea s cread, dar nici nu se grbeau s m provoace. Ceva din comportamentul i inuta mea i inea la distan . Nici nu era de mirare. Nu m-am umilit, n-am tremurat de spaim i nu mi-am dat la iveal suferin a. Nu nv asem s-mi exprim suferin a ngereasc prin nveliul carnal. Stteam locului, pur i simplu, contient c, dup aprecierea lor, eram tnr, atrgtor i misterios, iar ei nu aveau curajul s m rneasc, cum deseori i rneau pe al ii, s m njunghie, s m n epe sau s m ard, cum procedau cu dumanii sau chiar cu aceia dintre ai lor pe care i dispre uiau. Dintr-o dat, grupul a nceput s murmure. Un brbat foarte btrn s-a ridicat i a vorbit n cuvinte mai simple dect ale femeii. A zice c folosea jumtate din vocabularul ei obinuit. Dar i-a fost destul s se exprime i s m ntrebe direct:

"Ce-ai de spus despre tine?" Ceilal i au reac ionat de parc ntrebarea ar fi venit din partea unui geniu. Poate c aa era. Femeia s-a aezat, s-a lipit strns de mine i, cu o privire imploratoare, m-a luat n bra e. Mi-am dat seama de un lucru: soarta ei depindea de mine. Se temea pu in de oameni, de neamul ei. Dar nu de mine! Interesant. La asta duc afec iunea i dragostea. i minunile, mi-am zis. Iar Dumnezeu spune c oamenii fac parte din Natur! Am stat, scurt vreme, cu capul n piept. n cele din urm, m-am ridicat, am ridicat-o i pe ea, perechea mea, de fapt, i, n cuvinte familiare limbii ei, dintre care unele pe care copiii le adugaser deja vocabularului genera iei din fa a mea, iar adul ii nu le tiau, am spus: "Nu vreau s v fac nici un ru. Am cobort din Rai, ca s nv despre voi i s v iubesc. Nu v doresc dect tot ce-i mai bun de la Dumnezeu!" Au urmat o agita ie vesel, oamenii aplaudau n picioare, cei mici sreau n sus i n jos, n consens. Lilia, femeia de lng mine, se putea altura din nou grupului. Fusese alungat i condamnat la moarte nainte de a m ntlni. Acum ns avea un sprijin. Se ntorsese cu o zeitate, un zeu, o fiin din cer... spre care cei din jur ntindeau minile, articulnd silabe i mbinri de silabe. "Nu! am strigat Nu sunt un zeu. Nu eu am fcut lumea. i eu, asemenea vou, l ador pe Dumnezeu, pe Cel care a fcut-o." Vorbele acestea au fost acceptate cu mare ncntare. Frenezia a nceput s m ngrijoreze. Mi-am sim it clar limitele corpului, vzndu-i pe ceilal i cum danseaz, ip i lovesc lemnele din foc. Frumoasa Lilia se ag a de mine. "Acum trebuie s dorm!" am rostit dintr-o dat. Era adevrul adevrat. Nu dormisem dect vreo or n cele trei

zile de cnd aveam trup omenesc i m dureau toate, eram vnt i alungat din Rai. Voiam s m ntorc la femeie i s uit de durere n bra ele ei. To i au czut de acord. Ni s-a pregtit o colib. Oamenii au alergat de colo-colo s ne aduc pieile i blnurile cele mai bune i moi i, n linite, ne-au condus la cuibul nostru. M-am culcat pe spate, pe pielea unei capre de munte, lung i moale. "Doamne, ce doreti s fac acum?" am ntrebat cu glas tare. N-am primit rspuns. N-am sim it dect linite i ntuneric, i bra ele Fiicei oamenilor n jurul meu, lascive i iubitoare, pline de tandre e i pasiune, acea tain, acea combina ie, acel miracol viu, prin care dragostea i pasiunea nvleau n mine. Memnoch s-a oprit. A prut brusc extenuat. S-a ridicat i a mers din nou pe malul apei. Clca nisipul fin i pietrele. I-am vzut, o clip doar, conturul aripilor, poate aa cum le vzuse i femeia, umerii apleca i, cum sttea cu spatele la mine, i fa a aparent ngropat n palme. Memnoch, ce s-a ntmplat? Sunt sigur c Dumnezeu nu te-a prsit aici. Ce-ai fcut? Ce s-a ntmplat cnd te-ai trezit a doua zi diminea a? ntr-un sfrit, s-a ntors cu un oftat, apoi a venit i s-a aezat din nou pe piatr. Pn diminea a, am posedat-o de mai multe ori, i acum zceam pe jumtate mort de oboseal. Am mai nv at o lec ie. Dar tot nu tiam ce-a putea s fac. Ct ea a dormit, m-am rugat lui Dumnezeu, lui Mihail i altor ngeri. M-am rugat ntruna, ntrebndu-i ce trebuie s fac. tii cine mi-a rspuns? Sufletele din eol, am dedus eu. Da! Ele mi-au rspuns. De unde-ai tiut? Cele mai puternice spirite din eol mi-au auzit rugciunile ctre Creator, for a i esen a plnsului meu, scuzele i pledoaria

pentru mil i iertare, i n elegere le-au auzit pe toate, le-au absorbit n ntregime, ca pe dorul mistuitor de copiii lor. Cnd a rsrit soarele, cnd s-au adunat to i brba ii i femeile din grup, am tiut un singur lucru: orice mi s-ar fi ntmplat, oricare ar fi fost voin a lui Dumnezeu, sufletele din eol nu vor mai fi la fel! Au nv at prea mult din glasul acestui nger czut n Materie, care l-a strigat pe Dumnezeu din Rai fr pic de chibzuin . Binen eles, nu am sim it impactul revela iei. N-am stat s-l gndesc cu glas tare. Cele mai puternice suflete ntrezriser deja Raiul. Acum erau contiente de o Lumin care l-a fcut pe un nger s plng i s implore cu disperare, pentru c se temea c n-o s-o mai vad niciodat. Nu m gndisem la asta, rugndu-m. Deloc. Dumnezeu m prsise acolo. La asta m-am gndit. Dumnezeu m prsise. Am ieit n fa a mul imii care cretea. Brba i i femei veneau din celelalte aezri ca s m vad. A trebuit s prsim mprejmuirea i s ieim afar, pe una dintre cmpii. Uit-te la dreapta, spre pant. Vezi locul acela unde se ntinde cmpia i apa cotete? Da. Acolo ne-am adunat. n curnd mi-a fost limpede c to i brba ii i femeile adunate ateptau ceva de la mine, s le vorbesc, s fac minuni, s-mi ntind aripile, nu bnuiam ce anume. Lilia s-a ag at de mine ca de obicei, ademenitoare i frumoas, plin de mirare. Ne-am urcat mpreun pe stnca aceea... vezi, acolo, pietrele lsate de ghe ari cu milioane de ani n urm. Acolo. Ea s-a aezat. Eu, n picioare, n fa a oamenilor, m-am uitat spre cer i mi-am desfcut bra ele. Din toat inima, l-am rugat pe Dumnezeu s m ierte, s m ia napoi, s m fac s dispar, ca un punct culminant al intruziunii mele printre acei oameni, s-mi dea voie

s-mi reiau nf iarea angelic, invizibil, i s m nal . Am dorit, mi-am imaginat, am ncercat n orice fel s-mi reiau nf iarea anterioar. N-am reuit Sus, pe bolt, am vzut ceea ce vedeau i oamenii. Cerul albastru, norii pufoi, albicioi, cltorind spre rsrit, i luna, neclar. Soarele mi ardea umerii i cretetul capului. Dintr-o dat mi-am dat seama cu groaz c aveam s mor n corpul sta! C am pierdut nemurirea! Dumnezeu m fcuse muritor i-mi ntorsese spatele. M-am gndit mult la asta. O bnuisem de la bun nceput, acum ns, cu grab omeneasc, eram convins de acest adevr. Am sim it cum crete furia n mine. M-am uitat la brba i i la femei. M-am gndit la vorbele lui Dumnezeu, care mi-a spus s rmn cu cei pe care i-am ales, cu trupul pe care l-am preferat Raiului. i am luat o hotrre. Dac aa aveam s sfresc, dac aveam s mor n trupul acesta omenesc, ca to i oamenii, dac mai aveam doar cteva zile, sptmni sau ani de trit att ct poate supravie ui un corp printre pericolele vie ii atunci o voi face n cel mai frumos fel pe care-l cunosc. Trebuie s-i ofer lui Dumnezeu tot ce am mai bun. Dac trebuie s mor, atunci s mor ca un nger! "Te iubesc, Dumnezeul meu!" am strigat. i mi-am chinuit creierul s gsesc fapte mre e pe care s le ndeplinesc. Mi-a venit n minte un lucru logic i imediat, poate evident. O s-i nv pe aceti oameni tot ce tiu! N-o s le povestesc doar despre Rai, Dumnezeu i ngeri, la ce le-ar folosi? O s le povestesc i despre asta, Binen eles, i-o s-i ndemn s caute o moarte linitit i pacea n eol, pentru c la ele vor putea ajunge! Dar acesta era cel mai pu in important lucru pe care-l puteam face. Nu nsemna nimic! Mai bine s-i nv despre

lumea lor tot ce puteam percepe logic i lor le era nc necunoscut. Am nceput s le vorbesc imediat. I-am condus n mun i i n peteri i le-am artat filoanele de minereu, spunndu-le c metalul, fierbinte, ieea bolborosind din pmnt sub form lichid i c, dac-l renclzeau, se nmuia i se puteau face mai multe din el. Reveni i la mare, am luat pmntul moale i am modelat omule i, ca s le art ce simplu era s-i fac! Lund un b , am desenat un cerc pe nisip i le-am vorbit despre simboluri. Le-am artat cum puteam desena un simbol pentru Lilia, al crei nume amintea de floarea dup care i ea a fost numit. i cum putem desena un simbol pentru ceea ce eram eu... un brbat cu aripi. Am desenat imagini peste tot, artndu-le ce uor e s legi imaginea de concept sau de lucruri concrete. Spre sear, am adunat n jurul meu toate femeile i le-am artat posibilit i de a lega curelele de piele mestecat fapt care nu le trecuse niciodat prin minte mai multe feluri complicate de a le mpleti i de a le uni n buc i mari. Totul era logic. Tot ceea ce tiam eu, ca nger, despre lumea ntreag. Oamenii cunoteau deja fazele lunii, dar nu i calendarul solar. I-am nv at cte zile sunt ntr-un an, n func ie de micarea soarelui i a planetelor, i cum pot scrie asta n simboluri. Curnd am luat lutul de pe maluri i am modelat farfurii plate, pe care am desenat, cu be ioare, stelu e, imagini din cer i ngeri. Apoi le-am lsat s se usuce la soare. Am rmas cu ei zile i nop i ntregi. I-am nv at din ce n ce mai multe. Cnd un grup obosea de prea multe lec ii, mergeam la altul i examinam ce fcuser oamenii cu cele nv ate de la mine, ncercnd s le mbunt esc modul de lucru.

Multe lucruri le aflau singuri, tiam asta. Arta de a ese urma s-o descopere destul de repede, ca s-i fac haine mai frumoase. Toate erau bune i frumoase. Le-am artat pigmen i asemntori cu ocru rou, pe care l foloseau deja. Am luat din pmntul gol lucruri care s le ofere culori diferite. Orice lucru care-mi venea n minte, fiecare pas nainte pe care-l gndeam, l mprteam i lor. Le-am mbunt it limba, i-am nv at s scrie i o muzic de un tip cu totul necunoscut. Au venit la mine multe femei, mereu i mereu , iar Lilia s-a dat la o parte , pentru ca smn a ngerului s ptrund n ct mai multe dintre ele, "fiicele atrgtoare ale oamenilor". Memnoch s-a oprit din nou. Avea inima sfiat de amintiri, ochii dui, reflectnd albastrul stins al mrii. Am vorbit foarte ncet, precaut, din memorie, gata s m ntrerup la orice semn de-al lui. Am citat din Cartea lui Enoch: "Iar Azazel... le-a artat metalele i tiin a lucrrii lor, br ri i bijuterii, i cum s foloseasc antimoniul, nfrumuse area pleoapelor i tot soiul de pietre pre ioase i vopsele colorate." S-a ntors ctre mine. Prea incapabil s vorbeasc. A continuat citatul cu voce calm, aproape la fel de nceat ca a mea: "i a rsrit necredin a i s-au nfptuit pcate trupeti, iar ei au mers pe crri greite... A fcut o scurt pauz. i cum oamenii mureau, ei plngeau, iar plnsul lor se ridica la ceruri." Un zmbet uor i amar i s-a ivit pe fa . Ce zace printre cuvintele rostite de tine i de mine, Lestat? Minciuni! I-am nv at civiliza ia. I-am nv at despre Rai i despre ngeri! Asta-i tot ce i-am nv at. N-am vrsat snge, n-am svrit frdelegi, n-am adus montri uriai pe pmnt. Minciuni peste minciuni, totul e ngropat n minciuni!

Am ncuviin at, fr nici o team, fiind ncredin at c spusele lui erau adevrate, vznd lucrurile clar, din punct de vedere al evreilor care, mai trziu, au crezut cu atta trie n purificare i lege, i le-au considerat drept murdare i diavoleti... vorbind mereu despre ngerii pzitori, nv torii aceia, ngerii care se ndrgostiser de fiicele oamenilor. N-a fost nici o vrjitorie, a zis Memnoch linitit. N-am fcut farmece. Nu i-am nv at s-i fac sbii! Nu i-am nv at ce e rzboiul. Dac n alt loc de pe pmnt apreau nout i, iar eu le aflam, atunci le spuneam i lor. Pe valea altui ru, oamenii strngeau grul cu secera! n Rai existau, printre ofanimi, ngeri rotunzi, ngeri sub form de roat, iar dac forma era imitat de materie, dac o bucat de lemn lega dou buc i rotunde, se putea construi un obiect care s se rostogoleasc pe ro i! A oftat. Nu dormeam, eram nnebunit. Pe msur ce tiin a curgea din mine, pe msur ce oamenii oboseau i se luptau sub povara ei, m duceam n peteri i spam simboluri pe pere i. Am spat imagini din Rai i ngeri. Am crestat lumina lui Dumnezeu. Am muncit neobosit pn m-au durut to i muchii mei omeneti. Cnd n-am mai putut s le ndur tovria, stul de femei frumoase, m-am refugiat n pdure, mngiat de Lilia, pretinznd c trebuie s vorbesc singur cu Dumnezeul meu, i acolo m-am prbuit. Am zcut n linite deplin, alinat de prezen a mngietoare a Liliei, i m-am gndit la toate cte se ntmplaser. M-am gndit la ceea ce voisem s-i prezint lui Dumnezeu, la cele nv ate de mine de atunci, toate potrivindu-se perfect pledoariei mele! Nimic din ceea ce vzusem la oameni nu mi-a schimbat gndul c l rnisem pe Dumnezeu, c l pierdusem pentru totdeauna, c aveam eolul, la care s m gndesc cu nerbdare, pe venicie, c

lucrurile acestea erau adevrate i eu le cunoteam, c-mi bteau n inim i n suflet. Dar nu-mi puteam schimba gndul! Pledoaria pe care vrusesem s o prezint n fa a Celui Atotputernic demonstra c oamenii se afl deasupra naturii, o depesc i cer mai mult din partea Lui, i tot ceea ce vzusem mi ntrea spusele. Cum s-au ndreptat ctre tainele cereti... Cum au suferit, cutnd ceva care s le justifice suferin a! Dac ar exista un Creator, un Creator care s aib motivele lui... A fost cumplit. Iar n miezul lucrurilor sttea taina dorin ei. Cnd am ajuns la orgasm, cnd am sim it c smn a mea ptrunde n femeie, am trit o stare de extaz asemntoare fericirii din Rai, legat numai i numai de trupul aflat dedesubtul meu i, pre de o clip, dac nu i mai pu in, am tiut, am tiut, am tiut c oamenii nu fac parte din Natur, c sunt mai buni, locul lor e lng Dumnezeu i lng noi! Cnd au venit dup mine, tulbura i n credin a lor , voiau s afle: nu existau montri invizibili peste tot? Rspunsul meu a fost: Nu. Exist numai Dumnezeu i Judecata Cereasc, prin care toate sunt predestinate, i sufletele lor din eol. Cnd m-au ntrebat dac brba ii i femeile rele, care nu respectau legea, erau arunca i n focul venic o idee foarte obinuit printre oameni m-am ngrozit i le-am spus c Dumnezeu nu ar permite aa ceva. E o atrocitate. Le-am explicat nc o dat c nu trebuie s venereze sufletele mor ilor, ca s uureze suferin ele lor i pe cele proprii, c nu trebuie s se team de moarte, ci s alunece uor n ntuneric, cu ochii ndrepta i spre lumina strlucitoare a vie ii de pe Pmnt. Le-am spus toate astea pentru c, pur i simplu, nu tiam ce altceva s le spun.

Blasfemie! Am fcut-o, cu adevrat am fcut-o. i acum, care va fi soarta mea? O s mbtrnesc i o s mor ca un nv tor adorat, iar nainte de moarte dac n-o s-mi curme via a vreo boal sau vreun animal slbatic o s sap n piatr i n lut tot ce voi putea Apoi o s merg n eol, o s atrag sufletele ctre mine i-o s le spun: "Striga i ctre Rai!" O s le-nv s priveasc n sus, cci acolo este lumina! A tras aer n piept, vrnd parc s sting focul din fiecare vorb care-l ardea. Am citat iari din Cartea lui Enoch: "Iar acum, sufletele celor mor i strig i plng la por ile Raiului." Da, i cunoti scriptura ca un Diavol priceput, mi-a spus Memnoch cu amrciune n glas, dar fa a lui era att de trist i plin de comptimire, iar ironia rostit cu atta simpatie, nct nu m-a atins deloc. Cine tia ce avea s se ntmple? a continuat el. Cine tia? Da, da, aveam s ntresc sufletele din eol pn cnd strigtele lor aveau s zdrobeasc por ile Raiului i s le drme. Dac ai suflete, iar sufletele tale vor crete, atunci po i fi ca ngerii! Era singura mea speran , s-i conduc pe cei uita i de Dumnezeu. Dar Dumnezeu n-a dat voie s se ntmple asta, nu-i aa? Nu te-a lsat s mori n trupul acela. Nu. i nici n-a trimis Potopul. nv tura mea n-a fost tears de potop. Ceea ce a rmas i s-a pstrat n mit i n scriptur a fost prezen a mea adevrat, nv tura dat de mine, ideea c omul era n stare s fac tot ce l-am nv at, era ceva logic, nu vrjitoresc, poate c sufletele ar fi reuit singure s ptrund pn i secretele Raiului. Mai devreme sau mai trziu, tot ar fi ajuns s le n eleag. Dar cum ai scpat? Ce s-a ntmplat cu Lilia? Lilia? A, Lilia. A murit venerat ca so ia unui zeu.

Lilia. Fa a i s-a luminat i a rs. Lilia, a repetat, avnd-o n fa a ochilor, scoas din amintire. Lilia mea. Alungat i mprtindu-i soarta cu a unui zeu. Dumnezeu te-a luat nainte de asta? A pus capt celor ndeplinite de tine? Ne-am privit o clip. N-a fost chiar aa de simplu. Sttusem acolo vreme de trei luni, cnd m-am trezit i-am descoperit c Mihail i Rafael veniser dup mine: "Dumnezeu vrea s vii acum", mi-au spus ei limpede. Iar eu, Memnoch cel nemntuit, am spus: "Da? Atunci de ce nu m ridic El de aici, de ce nu face ce dorete?" Mihail, cu o figur comptimitoare, a spus: "Memnoch, din dragoste pentru Dumnezeu, revino la starea ta din propria- i voin . nal - i trupul, zboar cu aripile spre Rai. El te vrea numai dac tu vrei s vii! Gndete-te nainte de a..." "Nu, dragul meu, nu trebuie s m previi, i-am spus. Vin singur, cu ochii plini de lacrimi. Am ngenuncheat i am srutat-o pe Lilia care dormea. S-a trezit i m-a privit. mi iau rmas-bun, perechea mea, nv toarea mea." Am srutat-o, apoi, ntorcndu-m, am devenit nger vizibil i pentru ea, lsnd materia s m defineasc, pentru ca, proptit n coate i plngnd, s m vad pentru ultima oar i s-i aduc aminte de mine la nevoie. Pe urm, invizibil, m-am ntors acas, mpreun cu Mihail i Rafael. La nceput, nu mi-a venit s cred. Trecnd prin eol, sufletele m-au strigat, chinuite, iar eu mi-am deschis bra ele a consolare. "N-o s v uit niciodat! V jur! O s le spun celor din Rai durerea voastr!" Urcam i urcam ntruna, lumina cobora s m ntmpine, iar dragostea fierbinte a lui Dumnezeu , orice-ar fi fost, preludiul judec ii, al pedepsei sau al iertrii, nu tiam . M nvluia

i m purta spre nl imi. Strigtele de fericire din Rai mi rsunau puternic n auz. To i ngerii din bene ha elohim erau aduna i. Lumina lui Dumnezeu pulsa din mijlocul lor. "Voi fi pedepsit?" Nu sim eam dect mul umirea c vedeam lumina din nou, chiar dac ar fi fost pentru scurt vreme. N-am putut s-o privesc direct. Mi-am dus minile la ochi. i, aa cum se ntmpl la o adunare cereasc, serafimii i heruvimii s-au strns n jurul lui Dumnezeu, astfel c razele de lumin au nit din spatele lor, binecuvntate, de o strlucire suportabil. Vocea lui Dumnezeu s-a auzit imediat, ptrunztoare: "Vreau s- i spun ceva, ngerul Meu curajos i sfidtor. Am pregtit un concept la care s te gndeti cu n elepciunea ta ngereasc. Este conceptul Gheenei, a Iadului. Cuvntul mi s-a dezvluit cu toate implica iile lui. Foc i chin venic, a continuat Dumnezeu, opusul Raiului. Spune drept, Memnoch, este asta o pedeaps destul de mare pentru tine opusul gloriei pe care ai cutat-o la fiicele oamenilor? Este asta o condamnare potrivit suferin a venic sau pn la captul Timpului?

14 RSPUNSUL MEU a venit imediat, a precizat Memnoch, ridicnd uor din sprncene, n timp ce m privea. "Nu, Doamne, n-ai s faci asta nimnui. Suntem cu to ii creaturile Tale. Ar nsemna s nspimn i orice fiin sau lucru fcut deliberat. Nu, Doamne. Cnd brba ii i femeile de pe pmnt mi-au spus c visaser astfel de chinuri care

s aduc durere i nenorocire celor ri, i-am asigurat c nu exist i nici nu va exista un astfel de loc." Raiul a rsunat de rsete, de la un capt la altul. Rdea fiecare nger, acelai rs dintotdeauna, melodios, plin de ncntare i uimire, dar era rs, nu cntec. Numai unul dintre ei nu rdea. Memnoch. Eu nsumi. Vorbisem cu toat seriozitatea i eram uimit c ngerii rdeau de cuvintele mele. Dar s-a petrecut un lucru mai mult dect ciudat. Dumnezeu a rs i el, i nc mai rdea blnd alturi de ei, la unison, innd ritmul, i numai cnd El s-a oprit au tcut i ceilal i. "Deci le-ai spus aa ceva, Memnoch, mi s-a adresat El. C nu va exista Iadul Pedepsei Venice a Rului. Niciodat. Niciodat nu va exista un asemenea loc." "Da, Doamne, aa le-am spus. Nu mi-am imaginat de ce s-au gndit la el. Numai c uneori se nfurie att de tare pe dumanii lor..." Rsetele s-au fcut din nou auzite, dar Dumnezeu a cerut tcere. "Memnoch, i-ai lsat pe pmnt toate celulele de muritor? Ai toate capacit ile de nger? Nu faci pe prostul din obinuin ?" Am vorbit fr s in seama de rsetele strnite. "Nu, Doamne. Am visat clipa asta. Despr irea de Tine a fost un chin. Am fcut ce-am fcut din dragoste, nu-i aa? tii mai bine dect mine." "M tem c da. Din dragoste, da, e adevrat." "Doamne, am visat c o s m lai s vin naintea Ta, ca s- i explic totul, s- i nf iez ceea ce mi-a trecut prin minte cnd am vzut-o ntia oar pe fiica oamenilor i m-am dus la ea. mi ngdui?" Linite. Prezen a Divin nu mi-a rspuns, dar brusc mi-am dat seama c unii dintre cei ce triau n bene ha

elohim se apropiaser de mine. La nceput, mi-am zis c nu fac dect s se mute i s-i ntind aripile n lumin, dar am sim it n spatele meu o legiune de ngeri care sttuser tot timpul la marginea mul imii, iar acum erau mpini ctre mine. i cunoteam, Binen eles, pe unii dintre ei mai bine, din discu iile purtate, erau ngeri de toate rangurile. Nelmurit, i-am privit mai nti pe ei, apoi am ridicat privirea ctre Stpnul Divin. "Memnoch, a rostit Dumnezeu, rupnd tcerea. Cei din spatele tu, cohortele tale, cer i ele ca dorin a s- i fie ascultat, vorbete, aadar, spernd c vei vorbi i pentru ei." "Nu n eleg, Doamne." Dar am n eles n secunda urmtoare. Le-am vzut fe ele ndurerate, am vzut cum se ineau dup mine, de parc a fi fost protectorul lor. Mi-am dat seama imediat ce se ntmplase: rspndindu-se pe ntreg pmntul, ngerii acetia procedaser exact ca mine. "Nu cu attea nfloriri i inventivitate, mi-a spus Dumnezeu. Dar i ei au cunoscut cldura i legtura tainic dintre brbatul i femeia care se mperecheaz, i ei au descoperit c Fiicele oamenilor sunt frumoase i le-au luat de so ii." S-a iscat iari un tumult. Unii rdeau vesel, de parc toate ar fi fost bune i frumoase, al ii erau uimi i, iar veghetorii strni aproape de mine, pu ini la numr fa de cei din bene ha elohim, m priveau dispera i, unii chiar acuzator, iar din mijlocul lor a rzbtut o oapt. "Memnoch, te-am vzut cnd ai fcut-o." Mi s-a prut oare sau Dumnezeu rdea? Nu l-am auzit. Razele de lumin scldau capetele, umerii i umbrele serafimilor i ale heruvimilor, iar bog ia dragostei prea venic i neschimbat, cum fusese dintotdeauna.

"Fiii mei din Rai au cobort n triburi de pe ntreg pmntul, ca s cunoasc plcerea crnii, aa cum ai cunoscut-o i tu, Memnoch. Dar, cum am spus deja, cu mult mai pu in fler i dorin de a sfida Firea, i nu anume pentru asta, cu scopul de a-mi zdrnici Planul Divin." "Iart-m, Doamne, am optit, iar din legiunea strns n spatele meu a rsunat un cor de voci la fel de respectuoase." "Dar voi, cei din spatele lui Memnoch, ce ave i de spus n aprarea voastr, de ce-a i fcut, ce-a i descoperit i ce mrturii ave i a aduce n fa a Judec ii Cereti?" Linite. ngerii s-au prosternat n fa a lui Dumnezeu, cerndu-I iertare i abandonndu-se n minile lui, nct nu mai era nevoie s vorbeasc. Numai eu am rmas n picioare. "Doamne, mi se pare c am rmas singur." "N-ai fost oare singur dintotdeauna, tu, Fiule, care nu crezi n Domnul tu?" "Dar cred n Tine, Doamne! am strigat, suprat dintr-o dat. Cred! ns nu n eleg lucrurile astea i nu-mi pot liniti mintea ori fiin a, mi-e imposibil... Nu, nu e imposibil, dar nu... nu mi se pare cinstit s tac. Mi se pare cinstit s spun ce am de spus. Cred c cel mai bun lucru pe care pot s-l fac e s spun ce am de spus, iar cel mai bun lucru care-mi st n putere e s fac voia Domnului." Cei din jur au nceput cu to ii s murmure, n afar de veghetori, care nu ndrzneau s se ridice i-i strngeau aripile ca nite psri speriate n cuib. Se auzeau murmure, cntece, frnturi de melodii i rsete, ntrebri rostite cu voce sczut. Fe e se ntorceau spre mine pline de curiozitate i chiar de mnie, cu sprncene ncruntate. "Atunci, spune ce ai de spus! a vorbit Dumnezeu. Dar nainte de a ncepe, adu- i aminte, de dragul Meu i al celor de fa , c Eu le tiu pe toate. Cunosc omenirea aa cum tu

nu o po i cunoate niciodat. I-am vzut altarele nsngerate, dansurile n ploaie, sacrificiile fumegnde, am auzit strigtele rni ilor, ale celor chinui i, fcu i s dispar ncet. Vd firea omenirii aa cum vd Natura n apele i pdurile slbatice. Nu-mi irosi Timpul, Memnoch. Sau, ca s vorbesc mai pe n eles, nu irosi Timpul petrecut cu Mine." Aadar, venise, n sfrit, clipa. M-am pregtit n linite. Niciodat, n toat existen a mea, nu trisem un eveniment mai important Am sim it ceea ce s-ar putea numi tulburare, poate, sau extaz. Aveam audien . i nu tiam s m ndoiesc de mine! Eram deja furios pe ngerii din spatele meu, cei tcu i, cu fe ele la pmnt! Mi-am dat seama deodat c, atta vreme ct ei stteau acolo, lsndu-m singur n fa a lui Dumnezeu i a Judec ii Sale, nu voi rosti un cuvnt. Mi-am pus minile la piept i am ateptat. Dumnezeu a nceput s rd, mai nti uor, apoi tot mai tare, apoi tot Raiul I s-a alturat. Iar El le-a spus celor czu i, veghetorilor: "Ridica i-v, fiii Mei, sau o s rmnem aici pn la sfritul Timpului." "Rzi de mine, Doamne, i o merit Dar i mul umesc." ngerii din spatele meu s-au ridicat fluturnd din aripi, nal i i drep i, aa cum numai oamenii stteau acolo jos, pe pmnt "Doamne, cazul meu e simplu, dar nu-l po i neglija. O s-l prezint ct pot de simplu i de bine. Pn la un anumit moment al dezvoltrii, primatele de acolo de jos fceau parte din Natur i ascultau de legile ei. Cnd le-a crescut creierul, s-au fcut din ce n ce mai inteligente, iar luptele cu celelalte animale au devenit aa de sngeroase cum le-a vzut i Judecata Cereasc. Este adevrat. Dar, o dat cu inteligen a, s-au dezvoltat

mijloacele prin care omenirea i provoca singur durere. Cu toate acestea, nimic din ceea ce am vzut n rzboaie, execu ii, nici n aezrile i satele largi nu depete violen a din regatul insectelor, al reptilelor sau al mamiferelor inferioare, care se lupt, orbete i fr sens, pentru dou lucruri numai: supravie uire i perpetuare." M-am oprit din polite e, dar i ca s vd efectul vorbelor rostite pn acum. Dumnezeu tcea. Am continuat: "Apoi s-a ajuns la un punct, totui, cnd primatele, care deja semnau destul de bine cu Propria Ta Imagine, ca i Noi, s-au despr it de natur ntr-un mod evident Nu a existat, pur i simplu, un moment al apari iei contiin ei de sine, Doamne, cnd logica vie ii i a mor ii s le fi devenit clar. Dimpotriv, contiin a de Sine s-a dezvoltat dintr-o capacitate complet nefireasc de a iubi. Atunci s-a despr it omenirea n familii, clanuri i triburi mici, legate ntre ele prin cunotin e intime despre individualitatea fiecruia mai degrab dect prin recunoaterea speciei, iar ele s-au unit prin suferin i bucurie, prin legtura dragostei. Doamne, familia omului e deasupra naturii. Dac ai cobor i ai..." "Ai grij, Memnoch! m-a avertizat Dumnezeu." "Da, Doamne, am ncuviin at eu, ducndu-mi minile la spate, ca s nu fac gesturi ndrzne e. Ar fi trebuit s spun c, atunci cnd am cobort i m-am uitat la o familie din lumea pe care ai creat-o, creia i-ai dat voie s se dezvluie n toat splendoarea ei, am privit familia drept o floare nou, cum n-a mai fost alta, un mugur de emo ie i gndire care, n afec iunea ei, fusese separat de tulpina naturii din care se hrnise i lsat la voia ntmplrii. Am sim it dragostea, Doamne, am vzut-o, am sim it dragostea brbatului i a femeii unul pentru cellalt i pentru copiii

lor, dorin a de a se sacrifica pentru cellalt, de a-i plnge pe cei mor i, de a-i cuta sufletele n via a de apoi i de a se gndi c, atunci, vor fi din nou mpreun cu ele. Din sentimentul dragostei i al familiei, din aceast rar i nemaintlnit prosperitate , att de creativ, Doamne, nct prea fcut din Imaginea Crea iilor Tale , au rmas sufletele vii i dup moarte! Ce alte fiin e ale Naturii mai poate face asta? Toate dau napoi pmntului ce au luat din el. n elepciunea Ta e prezent pretutindeni, to i cei care sufer i mor ascuni n spatele cerului Tu se scald, din mil, n neglijen a violent a planului care, n cele din urm, le aduce moartea. Brbat i femeie, nu-i aa!? n inimile lor, iubindu-se unul pe altul, fiecare cu perechea lui, cu familia lui, i-au imaginat Raiul, Doamne. i l-au nchipuit: vremea cnd sufletele se vor reuni cu familiile lor i mpreun vor cnta de fericire! i-au imaginat eternitatea pentru c dragostea lor o cere, Doamne. Au conceput aceste idei aa cum i concep copiii! Iat ce am vzut eu, ca nger veghetor." Linite din nou. Raiul tcea, nu se auzeau dect sunete pmnteti, vuietul vntului, freamtul apelor i plnsul, plnsul ndeprtat al sufletelor de pe pmnt i din eol. "Doamne, am continuat, oamenii tnjesc dup Rai. Imaginndu-i venicia sau nemurirea, nu tiu pe care anume din acestea, sufer nedreptatea, despr irea, boala i moartea mai mult dect orice animal. Sufletele lor sunt generoase. n eol ei caut s descopere ceea ce depete dragostea de sine i ajutorarea sinelui n numele Dragostei. Dragostea trece de la Pmnt la eol i de la eol la Pmnt, fr oprire. Ei ncearc s- i mblnzeasc mnia, pentru c tiu c eti aici! Vor s afle totul despre Tine. i despre ei. tiu, dar vor s tie mai mult!" Iat esen a spuselor mele. Dar, din nou, Dumnezeu

nu mi-a rspuns i nu m-a ntrerupt "Mi-am dat seama c asta este cea mai mare realizare a Ta: omul contient de sine, imaginndu-i Timpul, cu un creier destul de capabil s nve e i s se dezvolte att de repede, nct noi, veghetorii, cu greu vom mai putea ine pasul. Dar suferin a, chinul, curiozitatea... Toate acestea alctuiesc o lamenta ie adresat anume urechilor ngerilor, ale lui Dumnezeu, dac-mi dai voie s spun aa. Ceea ce am venit eu s Te ntreb, Doamne, este dac sufletele acestea, fie ele ale oamenilor, fie din eol, se pot bucura de o raz din lumina noastr. Oare nu pot primi i ele lumin, aa cum animalele primesc ap, dac sunt nsetate? Oare nu sunt ele vrednice, o dat bucurndu-se de ncrederea divin, de un loc ct de mic n Grdina Ta nemrginit?" Linitea era tern, de neimaginat, ca Timpul dinaintea Timpului. "Oare nu s-ar putea, Doamne? Dac nu ncercm, care va fi soarta sufletelor supravie uitoare nevzute, dect aceea de a se face tot mai puternice i de a fi tot mai legate de carne, fr s aib alte revela ii despre adevrata natur a lucrurilor, n afara unor idei corupte, bazate pe mrturii incomplete i team instinctiv?" De data asta, am renun at la rgazul ce s-ar fi cuvenit i am continuat imediat: "Doamne, cnd mi-am creat un trup, cnd am ptruns femeia, a fost pentru c era frumoas, da, era frumoas i semna cu noi, i mi-a oferit un fel de plcere necunoscut nou. Plcerea e, s fii sigur, Doamne, mult mai mic fa de mre ia Ta, dar i mrturisesc, cnd m-am culcat lng ea i ea lng mine i am cunoscut plcerea mpreun, flacra pasiunii a nit asemenea cntecelor din nalturi! Inimile noastre s-au oprit deodat. Am cunoscut venicia prin trup, brbatul din mine sim ea c femeia a cunoscut-o

i ea. Am cunoscut ceva ce se ridic deasupra oricror ateptri pmnteti, ceva Divin." M-am oprit. Ce-a mai fi putut aduga? Poate doar s-mi fi mbog it spusele cu exemple, pentru Cineva care le tia, oricum, pe toate. Mi-am mpreunat bra ele i am plecat privirea cu respect, meditnd i ascultnd sufletele din eol. Pre de o clip, plnsetul lor vag, ndeprtat, mi-a distras aten ia, m-a scos din Rai i am n eles c m strigau i-mi reaminteau de promisiunea mea, spernd c m voi ntoarce la ele. "Doamne, iart-m, am czut n capcana minunilor Tale. i am greit, dac nu aa ai plnuit" nc o dat, linite copleitoare, de parc n jurul meu ar fi fost pustiu. O pustietate de neimaginat pentru oameni. Am rmas fidel convingerii mele, pentru c nu puteam face altceva dect ceea ce fcusem, i am sim it, n adncul inimii, c fiecare cuvnt pe care l-am rostit era adevrat i neatins de team. mi era clar c, dac Dumnezeu m-ar azvrli din Rai, orice mi-ar face, a merita. Eram ngerul creat de El, la porunca Lui i, precum avea s fie vrerea Lui, putea s m distrug. nc o dat, mi-au revenit n memorie strigtele din eol i m-am ntrebat, cum s-ar fi ntrebat oamenii, dac m va trimite acolo n curnd sau dac mi se va ntmpla un lucru mai nfricotor, pentru c n Natur erau nenumrate exemple de distrugere chinuitoare i catastrofe, iar pe mine, nger fiind, m putea face s trec prin orice chin ar fi crezut de cuviin . "M ncred n Tine, Doamne, am zis, dintr-o dat, gndind i vorbind n acelai timp. Altfel, a fi czut i eu cu fa a la pmnt, ca ceilal i veghetori. Asta nu nseamn c ei nu se ncred n Tine, ci c eu cred c Tu vrei ca eu s n eleg buntatea, c substan a Ta e buntatea, i nu vei permite ca sufletele s plng n bezn i ignoran . Nu vei lsa omenirea s mearg mai departe fr cea mai vag

bnuial despre Divinitate." Pentru prima oar, Dumnezeu a vorbit calm i neceremonios: "Memnoch, tu le-ai oferit mai mult dect o vag bnuial." "Aa e, Doamne. Dar sufletele mor ilor i-au inspirat i i-au ncurajat pe oameni, iar ele nu fac parte din Natur, aa cum am vzut, ci devin tot mai puternice. Dac exist un fel de putere, natural i peste capacitatea mea de n elegere, atunci sunt mai mult dect uimit. Pentru c ei par a fi fcu i din ceea ce suntem i noi fcu i. Sunt invizibili, fiecare este o individualitate cu voin proprie." Dup o clip de tcere, Dumnezeu mi-a spus: "Foarte bine. Te-am ascultat. Acum vreau s te ntreb ceva. Pentru tot ceea ce ai dat tu omenirii, ce anume ai primit n schimb?" M-a mirat ntrebarea. "S nu-Mi vorbeti de dragoste, Memnoch. De puterea lor de a se iubi unul pe altul. Despre asta Judecata Cereasc tie destul i este de acord. Dar ce i-au dat, Memnoch? Ce ai primit n schimbul riscului pe care i l-ai asumat cnd ai ptruns pe trmul lor?" "Confirmarea, Doamne, am rspuns grbit, cutnd adevrul curat, netirbit. Dac vedeau un nger, tiau ce este. ntocmai cum am bnuit eu." "Ah!" Un hohot de rs a rsunat de pe Tronul Ceresc i a cuprins Raiul ntreg, att de puternic, nct trebuie s fi ajuns i la ure chile sufletelor celor mai slabe i mai zbuciumate din eol. Cerurile se scuturau de rs i de cntece. La nceput, n-am ndrznit s spun ori s fac ceva, dar apoi, poate suprat, poate din ncp nare, a zice, am ridicat bra ul.

"Dar eu am vorbit serios, Doamne! Nu eram doar o fiin din visurile lor. Ai plantat Tu o astfel de smn pentru asta cnd ai creat Universul, ca fiin ele create s ridice glasul ctre Tine? Spune-mi, Te rog. Orice-ar fi, pot afla i eu?" ngerii s-au adunat n grupuri acum linitite, rsul s-a stins treptat i a fost nlocuit de o melodie feeric, un imn al rbdrii lui Dumnezeu, o recunoatere a rbdrii Lui cu mine. Nu m-am alturat vocilor care cntau. Am privit razele lungi de lumin din spatele lui Dumnezeu, iar misterul ncp nrii mele, suprarea i curiozitatea m-au mblnzit oarecum, dar nu m-au mpins la disperare. "Cred n Tine, Doamne. Tu tii ce faci. Trebuie s tii. Altfel... suntem pierdu i." Am tcut, mirat de vorbele mele. Depeau orice provocare pe care i-o adresasem lui Dumnezeu pn atunci, depeau orice propunere pe care o fcusem. ngrozit, am privit lumina divin i m-am ntrebat: Dac nu tie ce face, dac n-a tiut niciodat? Mi-am dus minile la gur ca s pun stavil cuvintelor nesbuite i s-mi opresc creierul s mai gndeasc lucruri rele i blasfematoare. l cunoteam pe Dumnezeu. Era acolo, iar eu stteam n fa a Lui. Cum ndrzneam s m gndesc la aa ceva? "Nu te ncrezi n Mine", mi-a zis El, reflectndu-i gndurile n cuvintele cele mai potrivite. Mi s-a prut c lumina lui Dumnezeu se rsfira, sclipitoare, pretutindeni. Siluetele serafimilor i ale heruvimilor se micorau pn la transparen , lumina m copleea, nfiorndu-m de tainele ascunse ale tuturor ngerilor, am sim it, o dat cu ei, c Dumnezeu ne iubea pe to i cu o dragoste att de mare cum nu ne imaginam i nu puteam dori mai mult.

Apoi Dumnezeu a vorbit, dar cu totul altfel dect nainte, pentru c spusele Lui voiau parc s alunge ardoarea iubirii care depea puterea min ii cugettoare. Le-am auzit, totui, i mi-au ptruns adnc n inim. "Du-te n eol, Memnoch, i gsete acolo, din milioanele de suflete, mcar zece care s merite s ni se alture n Rai. Spune-le ce vrei, cnd le cercetezi, numai gsete zece demne s triasc lng noi. Adu-le la Mine, i-atunci vom vedea." Eram n extaz. "Doamne, pot s-o fac, pot, pot!" am strigat. Mi-au reaprut deodat n fa chipurile lui Mihail, Rafael i Uriel, pn atunci eclipsate de lumina lui Dumnezeu, acum n retragere, mai uor de suportat. Mihail prea speriat, ngrijorat pentru mine, iar Rafael plngea. Uriel doar privea, insensibil, nu era nici de partea mea, nici a sufletelor, a nimnui. Avea figura ngerilor de dinainte de existen a Timpului. "Pot s plec acum? am zis. i cnd trebuie s m ntorc?" "Cnd vrei, mi-a spus Dumnezeu. i cnd ai s po i..." L-am n eles. Dac nu gseam acele zece suflete, nu aveam voie s m ntorc. Am ncuviin at. Logica Lui nu avea cusur. Am n eles. Am acceptat. "Pe pmnt, anii zboar ca vorbele noastre, Memnoch. Aezarea ta i cele vizitate de al i ngeri sunt acum orae, lumea se nvrte n Lumina Raiului. Ce pot s- i spun, dragul meu, dect c trebuie s te duci n eol i s te ntorci cu cele zece suflete ct de repede po i." Eram pe cale s vorbesc din nou, s ntreb ce se va ntmpla cu veghetorii, legiunea de ngeri supui, ini ia i n ale trupului, cnd a venit rspunsul lui Dumnezeu. "Ei te vor atepta n Rai, ntr-un loc potrivit pentru ei. Nu

vor cunoate hotrrea mea, nici soarta lor, pn n-ai s-mi aduci sufletele, Memnoch, sufletele pe care s le gsesc demne de Casa Mea Cereasc." "Am n eles, Doamne. Acum am s plec, cu nvoirea Ta!" Fr s mai ntreb nimic despre restric ii sau limite, eu, Memnoch, arhanghelul i acuzatorul lui Dumnezeu, am prsit Raiul imediat i am cobort pe trmul eteric i ce os din eol.

15 DAR, MEMNOCH, l-am ntrerupt, nu i-a dat nici un criteriu! Cum trebuia s evaluezi aceste suflete? Cum puteai ti? Memnoch a zmbit. Da, Lestat, exact aa am fcut i, crede-m, nu aveam nici un fel de ndoieli. Nici n-am ajuns bine n eol, c au i nceput s m obsedeze criteriile de intrare n Rai. Aa procedeaz El, nu? Eu L-a fi ntrebat. Nu, n-am avut de gnd. Am plecat i m-am apucat de treab! Cum i-am spus, aa procedeaz El, iar eu tiam c singura mea speran era s gsesc un criteriu i s-l aplic, nu n elegi? Cred c da. Binen eles c da. Acum gndete-te la ce- i spun: numrul locuitorilor de pe pmnt s-a ridicat la milioane i s-au construit orae, dei nu peste tot, ci mai ales n valea unde coborsem i unde se gseau peterile ai cror pere i i nsemnasem. Oamenii se deplasaser spre nord i spre sud ct s-a putut, aezrile, oraele i cet ile lor atinseser diverse trepte de dezvoltare. Trmul oraelor se numete

Mesopotamia acum, aa cred, sau o fi Sumer?... sau Ur?... Savan ii votri fac zilnic descoperiri. Imagina ia nestvilit a oamenilor despre nemurire i unirea cu cei mor i a dat natere pretutindeni religiei. Pe Valea Nilului se dezvoltase o civiliza ie surprinztor de stabil, n timp ce rzboiul era n toi pe trmul numit ara Sfnt. Aadar, ajunsesem n eol, pe care nainte l cercetasem numai pe dinafar i care e imens. n el nc se aflau suflete care povesteau ntruna despre via a nesfrit i milioane de alte suflete a cror credin i dorin arztoare de venicie le condusese n locul acesta nspimnttor. Speran ele absurde au adus numeroase suflete n pragul nebuniei. Alte suflete au devenit att de puternice, nct exercitau un fel de domina ie asupra altora. Altele au nv at s coboare pe pmnt, s scape de influen a celorlalte suflete invizibile i s se plimbe n apropierea trupului n care vor intra, pe care l vor influen a, i vor face ru sau l vor iubi, depinde de fiecare caz n parte. Lumea e populat de spirite! Unele, care au uitat complet c au fost oameni, au devenit ceea ce brba ii i femeile vor numi ntotdeauna demoni, umblnd n cutarea przii, nerbdtori s posede, fcnd ravagii sau nelegiuiri, dup cum le permit mprejurrile. Iar unul dintre ele a intrat n mama i tatl vampirilor, ai celor ca mine. Da, cu siguran . Amel se numea cel care a produs muta ia. Dar n-a fost singurul. Sunt i al i montri pe pmnt, la grani a dintre vizibil i invizibil, ns marea lovitur ndurat de omenire a fost ntotdeauna soarta milioanelor de oameni. Muta iile n-au influen at niciodat istoria. i da, i nu... Oare un suflet nebun, care strig prin gura unui profet omenesc, exercit vreo influen , dac

vorbele profetului sunt nregistrate n cinci limbi diferite i se vnd astzi pe rafturile magazinelor din New York? Hai s zicem c procesul pe care i l-am descris lui Dumnezeu a continuat, unele suflete au murit, unele au devenit mai puternice, altele au reuit s se ntoarc n alt trup, dei la vremea aceea nu tiam cum de s-au priceput s-o fac. Dar acum tii? Rencarnarea nu este deloc o ntmplare obinuit. Nu te gndi la ea. Sufletul rencarnat nu ctig aproape nimic. i po i nchipui situa iile care o fac posibil. Distrugerea unui suflet de copil cnd are loc ncarnarea adic, dac ea presupune ntotdeauna o substituire n trupul nou este o variabil pentru fiecare situa ie n parte. Cei care se rencarneaz mereu nu pot fi ignora i. Numai c rencarnarea, ca i evolu ia vampirilor i a altor nemuritori de pe pmnt, afecteaz un numr mic de suflete. nc o dat, acum discutm despre soarta omenirii ca ntreg. Despre ntreaga omenire. Da, n eleg, poate mai bine dect crezi. Bine. Aadar, nu aveam nici un criteriu, dar m-am dus n eol i am descoperit acolo o copie extins a pmntului! Sufletele i-au imaginat i au proiectat, n existen a lor invizibil, tot soiul de cldiri, montri i creaturi pestri e, o imagina ie dezln uit, fr cluz cereasc. Dup cum m-am ateptat, mai erau nc multe suflete care nu tiau c sunt moarte. Am nimerit n mijlocul acestui loc, ncercnd s rmn invizibil, s nu mbrac nici o form care ar fi putut fi distins dintre celelalte, dar mi-a fost greu, pentru c eolul e un trm al invizibilului. Aa c am nceput s strbat n semintuneric drumurile mohorte, amestecndu-m printre creaturile malformate, pe jumtate formate ori neformate nc, gemnd n moarte sau muribunde, eu, n forma mea de nger.

Cu toate acestea, sufletele nedumerite nu m-au bgat prea mult n seam! Prea c majoritatea ar fi avut vederea strmb. tii c starea asta a fost descris de amani, de sfin i, de cei care s-au apropiat de moarte, au trecut prin ea, au fost nvia i i au continuat s triasc. Da. Ei bine, sufletele umane nu vd dect fragmente. Eu am vzut ntregul. M-am plimbat peste tot, fr team i ignornd Timpul, poate c eram n afara lui, dei el trecea ntruna, i m-am dus pe unde am vrut. O cas a sufletelor nebune. Cam aa, numai c n ea erau multe conace, ca s folosesc termeni din scriptur. Sufletele cu credin e asemntoare se adunaser la un loc, n disperarea lor, i au ncercat s-i ntreasc reciproc credin ele i s-i stpneasc temerile. Dar lumina pmntului era prea slab ca s-i nclzeasc, iar lumina Raiului nu ajungea pn acolo. Aa c ai dreptate, m aflam ntr-o cas de nebuni, n Valea Umbrei Mor ii, lng nfricotorul ru cu montri, pe care sufletele nu ndrzneau s-l treac n drumul spre Rai. Binen eles, nimeni nu trecuse vreodat de el. Primul lucru pe care l-am fcut a fost s ascult. Am ascultat cntecul oricrui suflet doritor s-mi cnte, adic s-mi vorbeasc pe limba mea, am surprins orice afirma ie, ntrebare sau presupunere care mi-a trecut pe la urechi. Ce altceva mai tiau sufletele? Ce ajunseser ele? n scurt timp, am descoperit c existau straturi n acest loc nfiortor, al beznei, straturi nscute din voin a sufletelor de a cuta altele, la fel cu ele. Locul era stratificat, terifiant, dominat de haos, dar exista totui un fel de ordine dat de gradul contiin ei de sine, al resemnrii, al nedumeririi sau al furiei din fiecare suflet. Cel mai aproape de pmnt se aflau cei mai pctoi,

care nu ncetau s se zbat ca s mnnce, s bea i s-i posede pe al ii, care nu acceptau sau nu n elegeau cele ntmplate. Imediat dup ei venea stratul sufletelor care nu fceau altceva dect s se lupte ntre ele, s ipe, s urle, s se mping, s se-nghionteasc, strduindu-se s fac ru, s depeasc, s invadeze sau s evadeze, ntr-o confuzie fr speran . Ele nu m-au vzut niciodat. Dar oamenii le-au vzut i le-au descris n multe manuscrise de-a lungul veacurilor. Sunt convins c nu eti surprins de cele auzite. Departe de aceast lupt, cel mai aproape de pacea Raiului , evident, indica iile mele nu sunt exacte , se aflau sufletele care au n eles c au plecat din Natur i c se gseau altundeva. Unele erau acolo de la nceputuri, dar toate dobndiser un comportament rbdtor, priveau calme Pmntul i sufletele din jur, pe care, din dragoste, ncercau s le ajute s-i accepte moartea. Ai gsit sufletele care iubeau. Toate sufletele iubesc. Toate. Nu exist suflet care s nu iubeasc ceva, chiar dac acel ceva e numai n mintea lui sau e un ideal. Dar, ntr-adevr, am descoperit dragostea senin i aductoare de pace, o dragoste imens pentru cellalt, pentru cei afla i dedesubt. Unii se uitau numai la Pmnt i nu cutau altceva dect s rspund rugciunilor celor dispera i, nevoiai sau bolnavi. n vremea asta, pe Pmnt avuseser loc rzboaie cumplite, civiliza ii ntregi fuseser distruse. Suferin ele de toate felurile sporiser nencetat, nu doar n func ie de nv tur sau dezvoltare cultural, ci urmnd un plan care depea puterea de n elegere a unui nger. Cnd am privit Pmntul, nici mcar n-am ncercat s vd ce anume conducea pasiunile unui grup dintr-o jungl n compara ie cu grupuri din alt jungl sau de ce un popor a avut nevoie

de genera ii ntregi pentru a ridica piatr peste piatr. ntr-un anume fel, tiam totul, dar nu aveam o misiune pe Pmnt. Mor ii alctuiau trmul meu acum. M-am apropiat de sufletele care priveau cu mil i prere de ru, de cele care, prin puterea gndului, se strduiau s-i influen eze pe al ii spre bine. Am vzut zece, douzeci, treizeci, mii. Mii de asemenea suflete am vzut, n care speran a renaterii sau a rspl ii dispruse definitiv, suflete resemnate complet cu moartea, cu venicia ei, sufletele ndrgostite de trupurile pe care le vedeau, aa cum ngerii fuseser ndrgosti i i nc mai erau. Am stat n mijlocul lor i am nceput s le vorbesc, pe ici, pe colo, cnd le puteam atrage aten ia. Mi-a fost limpede n curnd c nu le interesa ce form aveam, pentru c presupuneau c mi-o alesesem eu, aa cum ei i-o aleseser pe a lor. Unele dintre ele semnau cu brba i i femei, altora nici nu le psa cum artau. Bnuiesc c m considerau destul de nou n eol, pentru c produceam mult agita ie cu bra ele, picioarele i aripile. Dac li te adresai foarte politicos, le puteai distrage aten ia de la Pmnt, aa c am nceput s le pun ntrebri, amintindu-mi s caut numai i numai adevrul, fr s fiu indiscret. Cred c am stat de vorb cu milioane de suflete. Am colindat tot trmul vorbind cu ele. De fiecare dat, cel mai greu era s le distrag aten ia fie de la Pmnt, fie de la vreo fantasm a vreunei existen e pierdute, ori s le smulg dintr-o stare de contemplare aerian, n care concentrarea nu era prea dificil, dar presupunea un efort de care nu erau capabile. Sufletele cele mai n elepte i mai iubitoare nu doreau s le plictisesc cu ntrebri. Numai treptat au n eles c nu eram muritor, ci aveam o substan cu totul diferit, iar

ntrebrile mele aveau de-a face cu un punct de referin din afara Pmntului. Vezi, asta era problema. Stteau de atta vreme n eol, nct nu le mai interesa motivul Vie ii sau al Crea iei, nu mai blestemau un Dumnezeu pe care nu-l cunoteau, nu mai cutau un Dumnezeu care se ascundea. Cnd am nceput s pun ntrebri, au crezut c fceam parte dintre sufletele noi aflate jos de tot, visnd la pedepse i rspl i care niciodat nu vor veni. Sufletele n elepte i contemplau vie ile trecute ntr-o reverie panic i cutau s rspund rugciunilor venite de jos, aa cum i-am spus. i supravegheau rudele, membrii clanului, propriile na iuni, pe cei care le atrgeau aten ia prin manifestri religioase de mare amploare, priveau cu amrciune suferin ele oamenilor, i doreau s le fie de folos i ncercau s-i ajute cu gndul, cnd puteau. Aproape nici unul dintre sufletele acelea puternice i rbdtoare nu cuta s se rencarneze. Unele dintre ele o fcuser n trecut. Coborser pe pmnt i descoperiser, n ultim instan , c nu-i amintesc via a anterioar, aa c nu aveau nici un motiv s se tot nasc! Mai bine s zboveasc aici, n eternitatea cu care erau obinui i, i s contemple frumuse ea Crea iei, cci li se prea ntr-adevr frumoas Crea ia, dup cum ni s-a prut i nou. Tocmai din ntrebri, din conversa iile nesfrite i profunde cu mor ii au ieit la iveal care trebuia s fie criteriile mele. Mai nti, ca s merite Raiul , ca s aib, ct de ct, o ans n fa a lui Dumnezeu, sufletul trebuie s n eleag via a i moartea n sensul lor cel mai obinuit. Am gsit multe suflete care le-au n eles. Apoi trebuie s n eleag i s aprecieze frumuse ea Crea iei Domnului, armonia ei aa cum o vedea Dumnezeu, ca pe o viziune a Naturii nvluit n cicluri nesfrite i suprapuse ale supravie uirii, reproducerii, evolu iei i dezvoltrii.

Multe suflete n elegeau i lucrurile astea. Da, multe. ns cei care credeau c via a e frumoas, sim eau c moartea e trist, nesfrit i nspimnttoare. Ar fi ales s nu se fi nscut, dac ar fi avut ocazia! Nu tiam cum s procedez n fa a unei asemenea convingeri, care era foarte rspndit. De ce ne-a mai creat El, oricine-ar fi, dac trebuie s rmnem aici pentru totdeauna, nici n afar, nici parte din ceva? Trebuie s ne scufundm, s trecem iari prin aceleai chinuri, pentru cteva clipe de mre ie, pe care n-o s le apreciem mai mult dect ultima oar, pentru c nu putem lua cu noi ceea ce tim cnd ne natem din nou! ntr-adevr, n acest punct numeroase suflete i opreau evolu ia sau schimbarea. Erau foarte ngrijorate i pline de mil fa de cei vii, ns tiau ce nseamn durerea, iar de fericire nu-i mai aminteau deloc. Se ndreptau spre pace, iar pacea le aprea drept cea mai fericit stare la care puteau ajunge. Pacea, ntrerupt numai de zbaterea pentru a rspunde rugciunilor, era ceva deosebit de dificil, dar pentru mine, ca nger, foarte ispititor. Am rmas mult timp alturi de aceste suflete. Dac le-a putea spune, m gndeam, dac a putea ncepe s le nv , le-a aduna n jurul meu, le-a pregti pentru Rai, dar n starea de acum nu sunt pregtite i nu tiu dac o s m cread. Dar dac o s m cread i-o s se umple dintr-o dat de dorin a de a merge n Rai, iar Dumnezeu n-o s le primeasc? Trebuia s fiu foarte atent. Nu puteam s proclam cunoaterea de pe vrful stncilor, cum am fcut n scurta mea edere pe Pmnt. Dac urma s intervin n evolu ia unuia dintre cei mor i, el trebuia s aib anse foarte mari ca s m urmeze n fa a Tronului lui Dumnezeu. n elegerea vie ii i a mor ii? Nu era destul. Resemnarea n fa a mor ii? Nu era destul. Nepsare n fa a vie ii i a

mor ii? Cu att mai pu in. Nedumerire i plutire panic? Nu. Un astfel de suflet i pierduse caracterul. Era la fel de departe de un nger precum cerul de pmnt. n cele din urm, am ajuns ntr-o zon mai mic dect celelalte, cu mai pu ine suflete. Acum voi face o compara ie. ine minte, sunt Diavolul. Am stat mult timp n Rai i n Iad. Aa c, dac am spus pu ine, am fcut-o ca s- i construieti tu o imagine potrivit n minte. De dragul descrierii, hai s zicem c erau cteva mii de suflete, poate mai multe. Oricum, erau numeroase. S nu te ndoieti. Te-am n eles. Sufletele de aici, pur i simplu, m-au uimit cu strlucirea lor, cu linitea lor, cu gradul de cunotin e pe care-l atinseser i-l pstraser. Mai nti, aproape fiecare avea form de om, n totalitate. i percepuser forma original sau, poate, cea ideal, invizibil. Artau ca ngerii! Erau brba i, femei i copii invizibili mbrca i n haine care le fuseser dragi pe pmnt. Unele suflete erau noi i veniser din moarte preocupate i cercettoare, gata pentru a ncerca s ptrund orice mister. Altele nv aser totul n eol, de-a lungul veacurilor, ferindu-se i temndu-se s nu-i piard individualitatea, indiferent ce lucru nfiortor s-ar fi ivit. ns erau vizibile! i antropomorfe, dei transparente, ca toate spiritele, unele mai palide, ns toate puteau fi vzute clar i se vedeau i ele nsele. M-am plimbat printre ele, ateptnd s m mustre, dar mi-am dat seama imediat c m vedeau altfel dect celelalte. Priveau toate lucrurile din alt unghi. Erau mai obinuite cu subtilit ile invizibilului, pentru c i acceptaser condi ia. Dac am ales s fiu ceea ce eram, atunci aa s fie, i spuneau ele, i m apreciau foarte sincer pentru ct de bine am reuit s cresc att de nalt, s am aripi i pr lung, i haine fluturnde. La cteva clipe de la sosirea mea, am sim it fericire n jurul meu. O fericire

resemnat, nici un fel de adversitate sau curiozitate ndrznea . tiau c nu sunt un suflet omenesc. tiau, pentru c ajunseser la un punct n care n elegeau acest lucru! n elegeau foarte mult despre sufletul la care se uitau. i n elegeau mult i despre lumea de dedesubt. Unul dintre ele avea form de femeie. Nu era Lilia mea, pentru c n-am mai vzut-o ntruchipat n nici o alt form, ci o femeie moart pe la mijlocul vie ii, cu mul i copii, dintre care unii erau cu ea, al ii nc pe pmnt. Sufletul ei tria ntr-o senintate strlucitoare. Adic evoluase la un nivel invizibil att de ridicat, nct ncepea s emane ceva asemntor cu lumina lui Dumnezeu! "De ce eti att de deosebit? am ntrebat-o. De ce sunte i to i cei aduna i aici att de deosebi i?" Femeia m-a ntrebat cine sunt cu o precizie care m-a uimit. Sufletele moarte nu pun ntrebri. Se cufund n preocuprile i obsesiile lor neajutorate. Dar ea m-a ntrebat: "Cine eti i ce eti? N-am mai vzut pe cineva ca tine aici. Numai cnd triam..." "Nu vreau s- i spun nc, i-am rspuns. Dar vreau s nv de la tine. mi spui cum de pari att de fericit? Eti fericit, nu-i aa?" "Da, sunt lng cei pe care i iubesc. Uit-te n jos, privete totul." "Atunci nu- i pui nici un fel de ntrebare? am insistat. Nu vrei s tii de ce te-ai nscut, de ce-ai suferit, ce i s-a ntmplat cnd ai murit sau de ce eti aici?" Spre surprinderea mea i mai mare, a nceput s rd. Nu auzisem pe nimeni rznd n eol. Avea un glas lin, mngietor, fericit, dulce, de parc ar fi fost fiica ngerilor, cred c i-am rspuns cntnd, firesc, i sufletul ei a izbucnit ca un mugur, aa cum au explodat de bucurie sufletele ncarnate cnd au nv at s se iubeasc. S-a

nclzit i s-a deschis ctre mine. "Eti frumos", mi-a optit cu respect. "Dar de ce sunt att de nenoroci i ceilal i de aici, de ce voi, cei pu ini, tri i n pace i fericire? Da, tiu, am privit dedesubt. Eti alturi de cei dragi. Dar la fel sunt i ceilal i." "Nu mai suntem supra i pe Dumnezeu. Nici unul dintre cei de aici. Nu-L urm." "Dar ceilal i l ursc?" "Nu neaprat, mi-a rspuns ea delicat, foarte atent la ce-mi spunea, de parc a fi fost uor de jignit. Ei nu-L pot ierta pentru toate astea., pentru lume, pentru ce s-a ntmplat, pentru eol, trmul n care suntem. Dar noi putem. Noi L-am iertat. Din motive diferite, dar to i la asta am ajuns, s-L iertm. Suntem de acord c vie ile noastre au fost nite experien e nemaipomenite, pentru care merit s suferim i s ne doar, iar acum ne bucurm de fericirea pe care am cunoscut-o, de clipele de armonie, i L-am iertat c niciodat nu ne-a explicat, nu ne-a dat nici o lmurire, nu i-a pedepsit pe cei ri i nu i-a rspltit pe cei buni, L-am iertat pentru tot ce nu a fcut, dei sufletele, vii sau moarte, s-ar fi ateptat s fac. L-am iertat. Nu suntem siguri, dar bnuim c el cunoate un secret de alungare a suferin ei i de a rmne buni. Dac nu vrea s-l spun, ei bine, El e Dumnezeu, ns, orice-ar fi, l iertm i l iubim, n iertarea noastr, dei poate c nu-I va psa niciodat de noi mai mult dect de pietrele de pe plaja de dedesubt." Rmsesem fr cuvinte. Stteam nemicat, lsnd sufletele s se adune n jurul meu din proprie voin . Atunci, unul foarte tnr, sufletul unui copil, mi-a spus: "La nceput ni s-a prut un lucru groaznic c Dumnezeu ne-a adus pe lume ca s fim ucii, aa cum am fost cu to ii cci vezi, noi trei de aici am murit n rzboi dar L-am iertat, tiind c, dac a putut crea ceva att de frumos ca

Via a i Moartea, atunci trebuie s n eleag." "Vezi? mi s-a adresat un alt suflet. Iat cum stau lucrurile. Am suferi din nou, dac ar trebui. Am ncerca s fim mai buni i mai iubitori unii cu al ii. Dar a meritat." "Aa e, a intervenit un altul. Mi-a trebuit o via ntreag pe Pmnt s-L Iert pe Dumnezeu, dar am fcut-o nainte de a muri i am venit s locuiesc aici, alturi de ceilal i. Uite, dac te strduieti, ai s observi c am fcut din locul sta un fel de grdin. Nu ne e deloc uor. Lucrm numai cu mintea, cu voin a, cu amintirile i imagina ia, dar construim un loc n care ne amintim ceea ce a fost bun. l iertm i l iubim c ne-a oferit chiar i att." "Da, chiar i att, a zis un altul. i suntem recunosctori i-L iubim foarte mult. Cu siguran c acolo, n ntuneric, nu e dect Nimicul, am vzut at ia obseda i de Nimic i de Mizerie, nct nu au cunoscut niciodat bucuria noastr." "Nu e uor, a intervenit altul. Am luptat mult. Ne-a plcut s facem dragoste, s bem, s dansm, s cntm, s fugim be i prin ploaie, dar n spate se afl haosul, absen a. Eu sunt recunosctor c mi s-au deschis ochii, c-mi amintesc i vd totul de aici." Mult vreme am rmas tcut, fr s le rspund. Sufletele mi vorbeau n continuare, ca i cum lumina din mine, dac se vedea ct de ct, i atrgea. De fapt, cu ct le rspundeam mai mult, cu att se deschideau mai mult n fa a mea, prnd c-i n eleg mai clar rspunsurile, vorbind mai profund i mai intens. n curnd am n eles c sufletele de aici veniser din toate popoarele i strbtuser toate crrile vie ii. Multe dintre ele erau rude foarte apropiate, dar nu toate. Unele, destul de multe, nu-i mai vzuser neamurile pierdute n alte pr i din eol. Altele fuseser ntmpinate, chiar la moarte, de ctre cei pe care-i pierduser. Acetia erau oameni din ntreaga lume i toate credin ele lor se

adunaser n acest loc, unde lumina ncepea s strluceasc. "Vie ile voastre de pe pmnt au avut vreo trstur comun?" le-am ntrebat, ntr-un sfrit. Nu mi-au rspuns. Nu tiau. Nu se ntrebaser unii pe al ii despre vie ile lor, iar cum ntrebrile mele curgeau repede i la ntmplare, era limpede c nu avuseser nimic de mpr it! Unii oameni fuseser boga i, al ii sraci, unii trecuser prin suferin e cumplite, al ii nu suferiser deloc, triser n tihn i prosperitate, ajunseser s iubeasc Crea ia chiar nainte de moarte. ns am observat c, dac voiam, puteam ncepe s numr i s evaluez rspunsurile. Cu alte cuvinte, toate sufletele nv aser s-L ierte pe Dumnezeu n feluri diferite. Era foarte posibil ca un fel anume s fie mai bun i mult mai eficient pentru un suflet dect pentru altul. Poate. Nu eram sigur i nu aveam cum s tiu. Am cuprins sufletele n bra e i le-am strns lng mine. "Vreau s veni i cu mine ntr-o cltorie, le-am spus, vorbind pentru fiecare, convins c tiam exact cum stau lucrurile. Vreau s veni i cu mine n Rai, s sta i n fa a lui Dumnezeu. Poate c n-o s in mult i-o s-L vede i numai o clip, poate c n-o s v dea voie s-L vede i deloc. Poate c o s v ntoarce i aici fr s fi nv at nimic, fr s fi suferit. Adevrul e c nu v pot garanta ce se va ntmpla! Nimeni nu-L cunoate cu adevrat pe Dumnezeu." "tim asta", mi-au rspuns. "V invit s merge i cu mine la Dumnezeu i s-i spune i ce mi-a i spus mie. Acum o s-mi rspunde i la o ntrebare: eu sunt Memnoch, arhanghelul Lui, din neamul ngerilor de care a i auzit pe vremea cnd tria i. Veni i cu mine?" Cteva suflete au ezitat, mirate. ns majoritatea au rspuns ntr-un glas, amestecnd cuvinte ntr-un singur

rspuns: "Venim. O clip doar de-ar fi s-L vedem pe Dumnezeu, privilegiul de a-l vedea merit orice. Dac nu e aa, atunci nu-mi voi aminti mirosul dulce al mslinului, prospe imea ierbii pe care m culcam. Dac nu e aa, atunci n-am gustat niciodat vinul i nu m-am culcat lng cei iubi i. Venim." Unele suflete m-au refuzat. N-am vzut c se retrseser dect pu in mai trziu. Au vzut ce eram, de fapt, un nger, i au n eles ceea ce lor nu li s-a dat, pierzndu-i linitea i puterea de a ierta ntr-o clip. M-au privit lung, ngrozite sau suprate, sau amndou. Celelalte s-au grbit s le schimbe hotrrea, dar acestea nu s-au lsat. Nu, nu voiau s-L vad pe Dumnezeu, care-i abandonase Crea ia, lsnd-o s ridice statui zeilor pe altare, n toat lumea, ca s se roage n zadar pentru interven ia Lui sau pentru Judecata de Apoi! Nu, nu, nu! "Veni i! le-am spus celorlal i. Haide i s intrm n Rai. S ne adunm for ele. C i suntem? De zece ori o mie? Un milion? Ce importan are? Dumnezeu a spus zece, dar nu numai att. A spus cel pu in zece. S mergem!"

16 AM S primesc rspunsul de la Dumnezeu ntr-o clipit, m-am gndit. Fie avea s ne dea voie s intrm n Rai, fie avea s ne alunge napoi cu Puterea Lui, aa cum m alungase pe mine pe Pmnt. Poate c o s ne fac s disprem cu to ii, pentru c-mi va judeca reuita sau eecul nainte de a ajunge noi la por ile Raiului. Ce-mi spusese El, n Nemrginita Lui n elepciune? "Vino napoi imediat ce ai s po i."

Am strns sufletele aproape de mine, cum te-am strns i pe tine cnd te-am ridicat, i am plecat din eol, n lumina copleitoare a Raiului care cdea peste ziduri i por i. nc o dat, acele por i, pe care nu le vzusem niciodat n lumile mele ideale anterioare, s-au deschis i ne-am pomenit, un arhanghel i cteva milioane de suflete omeneti, chiar n mijlocul Raiului, n fa a ngerilor uimi i, rznd i artnd spre noi, mira i i perpleci, aduna i n jurul nostru ntr-un cerc uria, strignd ca s atrag aten ia tuturor, pn cnd, ntr-un sfrit, s-a fcut linite. Pn acum, toate-s bune, mi-am zis. Am intrat i sufletele oamenilor! Ele i vedeau pe ngeri i erau copleite de bucurie. De cte ori mi amintesc, mi vine s dansez i s cnt. Jubilau. Cnd ngerii au dat drumul ntrebrilor i exclama iilor lor cntate, au nceput i ele s cnte. Raiul nu va mai arta niciodat la fel. tiu asta. Am tiut-o i atunci, imediat. Iat ce s-a ntmplat. Sufletele aduseser cu ele puterea de proiectare nv at n eol, adic puterea de a crea n jurul lor, din invizibil, un fel de mediu al lor, aa cum l doreau, dup care tnjiser, n care i puteau da fru liber voin ei. Geografia Raiului s-a schimbat complet i imediat, dobndind capacit i infinite. S-au nl at turnurile i castelele, i palatele pe care le-ai vzut cnd te-am dus acolo, palatele i bibliotecile boltite, grdinile, proiec iile fascinante ale florilor n toate direc iile, lucruri pe care ngerii nu se gndiser s le aduc n Rai... Toate erau acolo. Copacii creteau, maturi, ropotele de ploaie fremtau de miresme. Cerul se nclzise, era plin de culori rspndite pretutindeni, tot mai intense. Sufletele au luat materialul invizibil din care era fcut Raiul, oricare ar fi el energie, substan , lumina lui Dumnezeu, puterea Lui creatoare i ne-au nconjurat ntr-o clip cu nite construc ii mre e, reprezentri ale curiozit ii lor, concep ia lor despre

frumuse e i dorin ele lor! Au adus n Rai tot ceea ce nv aser pe Pmnt, dndu-i un aspect fascinant i irezistibil. Un asemenea tumult nu mai auzisem de la Crearea Universului. Nimeni nu s-a artat mai uimit dect arhanghelul Mihail, care m privea lung, parc dojenindu-m: "Memnoch, i-ai adus n Rai!" nainte de a apuca s rosteasc ceva, sufletele nc adunate la un loc, de-abia ncepnd s n eleag c-i puteau atinge pe ngeri i lucrurile pe care i le-au imaginat, s-a ivit lumina lui Dumnezeu En Sof nl ndu-se i rspndindu-se din spatele serafimilor i heruvimilor, cobornd apoi lin peste suflete, copleindu-le i dezvluindu-le secretele, aa cum i ngerii sunt dezvlui i. Sufletele umane strigau de bucurie. ngerii cntau imnuri de slav. Am nceput i eu s cnt, cu bra ele larg deschise: "Doamne, iat sufletele demne s locuiasc n Rai, i uite ce au adus n Rai. Doamne, uit-Te la Crea ia Ta, la sufletele celor pe care i-ai creat din cele mai mrunte celule, le-ai dat un trup i apoi le-ai trimis n eol, iar acum au ajuns n fa a Tronului Tu. Suntem aici, Doamne! Am fcut-o, am fcut-o. S-a ntmplat. M-am ntors i Tu mi-ai dat voie s intru!" Am ngenuncheat, fiindc deja vorbisem prea mult. Cntecele iscaser frenezie, un sunet pe care omul nu-l poate suporta. Se nl au imnuri din toate pr ile. Sufletele umane deveneau tot mai vizibile, pn ce le-am vzut clar, aa cum ne vedeau ele pe noi i cum se vedeau ntre ele. Unele s-au prins de mini, srind n sus i n jos, asemenea copiilor. Altele plngeau i strigau, cu lacrimi pe obraji. Atunci lumina s-a mrit. tiam c Dumnezeu va vorbi.

Am tcut cu to ii. Alctuiam cu to ii bene ha elohim. Dumnezeu a zis: "Copiii Mei, copiii Mei iubi i. Memnoch st alturi de milioanele de suflete, iar ele sunt demne s locuiasc n Rai." Vocea Domnului a sczut, iar lumina a devenit mai puternic i mai cald, Raiul ntreg fiind numai resemnare i dragoste. M-am aezat obosit, ridicndu-mi ochii spre cerul albastru, imens, cu stele venic scnteietoare. Auzeam sufletele oamenilor agitndu-se n toate pr ile, imnurile i incanta iile de bun venit ale ngerilor. Auzeam tot. Imitndu-i pe muritori, am nchis ochii. Oare Dumnezeu a dormit vreodat? Nu tiam. Cu ochii nchii, stteam nemicat n lumina Lui. Dup to i anii aceia ne-sfri i petrecu i n eol, eram din nou n siguran , i-mi era bine. n cele din urm, mi-am dat seama c serafimii veniser lng mine, trei sau patru dintre ei, nu fusesem atent. Stteau i m priveau, fe ele lor desluindu-se neclare n lumina orbitoare. "Memnoch, Dumnezeu vrea s- i vorbeasc doar ie, singur", mi-au spus. "Cum s nu, imediat!" Am srit n picioare. Departe de mul imea extaziat, m-am pomenit ntr-o linite perfect, numai eu, cu mna la ochii pleca i, foarte aproape de Dumnezeu.

17 "DESCOPER- I Ochii i uit-te la Mine", mi-a spus. M-am supus ntr-o clip, contient ca asta putea

nsemna distrugerea mea, c totul n-a fost dect o nebunie i o nen elegere. Lumina radia uniform, strlucitoare, dar suportabil, iar n mijlocul ei, proiectat acolo, am vzut clar o apari ie asemntoare mie. Nu pot spune c era un chip omenesc. Apari ie, persoan, expresie asta vedeam, iar Apari ia se uita direct la mine. Era att de frumoas, c nu ndrzneam s m mic sau s-mi mut privirea de la ea, dar a nceput s scnteieze, i am fost nevoit s clipesc, luptndu-m s nu-mi acopr ochii, ca s nu alung viziunea. Lumina s-a estompat i a sczut n amploare, era suportabil, nu m orbea. Am stat pe loc, bucuros c nu-mi acoperisem fa a. "Memnoch, te-ai descurcat bine, mi-a spus Dumnezeu. Ai adus din eol suflete demne s triasc n Rai. Ai sporit bucuria i extazul ceresc. Te-ai descurcat bine." I-am mul umit cum am putut, de fapt am rostit un imn de adorare, repetnd cele binecunoscute, anume c Dumnezeu crease toate sufletele i c, n mila Lui nemrginit, le-a dat voie s vin la El. Asta te face fericit, nu-i aa?" m-a ntrebat. "Numai dac i Tu eti fericit, Dumnezeul meu", am rspuns, ceea ce nu era cu totul adevrat. "Du-te lng ceilal i ngeri, Memnoch. Te iert c i-ai fcut un trup omenesc fr voia mea, te iert c te-ai mpreunat cu fiicele oamenilor. i sprijin speran ele legate de sufletele din eol. Acum las-m i f ce vrei, dar nu mai interveni n Natur sau n omenire, dac tot spui, greind, c ea nu face parte din Natur. Doamne..." am rostit, timid. "Da???' "Doamne, sufletele pe care le-am adus din eol nu snt dect a suta parte din toate cte se afl acolo, o parte i

mai mic din cele care s-au dezintegrat sau au disprut de la nceputul lumii. Dumnezeul meu, eolul e plin de nelmuriri i nen elegeri. Sufletele aduse sunt numai cele alese." "Ar trebui s fiu surprins de ce-mi spui? Cum s nu tiu?" "Snt convins c-mi dai voie s m ntorc n eol, s nal acele suflete care nc nu sunt demne de Rai. Sunt convins c mi dai voie s le purific de orice ru care le ine departe de fericirea cereasc." "De ce?" "Pentru fiecare milion de suflete salvate se pierd alte milioane." "Eti contient c tiu asta, nu?" "Doamne, fie- i mil de ele! Fie- i mil de oamenii de pe Pmnt care vor s ajung la tine prin nenumrate ritualuri, ca s te mblnzeasc." "De ce?" Nu i-am rspuns. Eram mut de uimire. Apoi am continuat: "Nu- i pas de sufletele care plutesc n nedumerire? Care sufer cumplit n bezn?" "De ce mi-ar fi?" Am luat iari o pauz. Era vital ca rspunsul meu s conteze pentru El. Dar mi s-a adresat El: "Memnoch, po i s-mi numeri stelele? tii cum se numesc, le cunoti orbitele, destinul lor n Natur? Po i s-mi spui, mcar aproximativ, cte grun e de nisip sunt n mare?" "Nu, Doamne, nu pot." "Sunt fiin e, printre cele create de mine, care se nmul esc cu miile, iar dintre ele numai o parte supravie uiesc: petii mrilor, broatele estoase, insectele zburtoare ale aerului. Se nasc o sut, poate un milion

dintr-o specie ntr-o singur zi i doar cteva triesc i se nmul esc. Nu tii lucrul sta?" "Ba da, Doamne. tiam i n vremurile de mult apuse. tiam cnd s-au dezvoltat animalele. tiam." "Atunci ce importan are pentru mine c numai o mn de suflete vin la Por ile Raiului? Poate c o s te mai trimit n eol peste ctva Timp. nc nu- i pot spune." "Omenirea simte i sufer!" "Iar ne certm pe seama Naturii? Omenirea e crea ia Mea, Memnoch, i se dezvolt dup legile Mele, chiar dac tu nu le n elegi." "Dar, Doamne, toate fiin ele de sub soare mor, odat i-odat, iar sufletele pot tri la nesfrit! Sunt n afara ciclului! Sunt fcute din voin i cunotin e invizibile. Am convingerea c, dup legile Tale, sunt menite s vin n Rai, cum s-ar putea altfel? Te ntreb, Doamne, i Te rog s-mi rspunzi, pentru c, cu toat dragostea mea, eu nu n eleg." "Memnoch, invizibilitatea i voin a sunt ale ngerilor Mei care-mi respect legea." "Da, dar ei sunt nemuritori. Tu vorbeti cu noi, ni Te dezvlui, ne iubeti i ne lai s vedem lucrurile." "Nu crezi c frumuse ea Crea iei dezvluie omului lumina Mea? Nu crezi c sufletele, pe care chiar tu le-ai adus aici, s-au dezvoltat dintr-o percep ie a mre iei lucrurilor create?" "Mai pot veni foarte mul i n Rai, cu pu in ajutor. Suntem pu ini aici. La ce se gndesc animalele de jos i nu au? Vreau s spun, leul viseaz carne de gazel i o vneaz, nu-i aa? Sufletele omeneti se gndesc la Dumnezeul Atotputernic i l doresc." "Mi-ai dovedit-o deja. Ai dovedit-o pentru tot Raiul." "Dar nu sunt dect foarte pu in suflete! Doamne, dac ai avea un trup, dac ai fi cobort, cum am cobort eu..."

"Ai grij, Memnoch." "Iart-m, Doamne, dar nu-mi pot dispre ui strdaniile care-mi spun c, dac i-ai face un trup, cum mi-am fcut eu, ai cunoate mai bine fiin ele pe care numai crezi c le cunoti!" Nu Mi-a rspuns. "Doamne, lumina Ta nu ptrunde trupul omului. l confund cu cel de animal, ntotdeauna l-a confundat! Tu le tii pe toate, numai pe cele mrunte nu! Nu po i sau n-ai putut prsi sufletele din eol, lsndu-le s se sting n agonie. N-ai da voie brba ilor i femeilor de pe Pmnt s sufere fr motiv. Nu cred! Nu cred!" "Memnoch, Eu nu trebuie s spun ceva dect o dat." Am tcut. "Sunt bun cu tine acum." "Da, eti, ns greeti de dou ori, pentru c ai sta s ascul i imnuri de laud ntruna. Sufletele ar putea s vin la Tine i s- i ridice imnuri de slav." "N-am nevoie de imnurile lor." "Atunci de ce cnt?" "Tu, dintre to i ngerii mei, eti singurul care M acuzi! Care nu crede n Mine. Sufletele pe care le-ai adus din eol se ncred n Mine, i tu, nu! sta i-a fost criteriul cnd le-ai ales! ncrederea lor n n elepciunea lui Dumnezeu." N-am putut s tac: "Cnd aveam trup, am aflat un lucru care mi-a confirmat toate bnuielile de dinainte i pe toate care au urmat. Ce s fac, Doamne, s Te mint? S- i spun minciuni sfruntate? Ai creat n omenire ceva ce nici Tu nu n elegi pe de-a-ntregul! Nu exist alt explica ie, iar dac este, atunci nu exist Natur i nu exist legi." "Pleac din fa a Mea, Memnoch. Du-te pe Pmnt, s nu te mai vd, i amestec-te cu Nimicul, m auzi?" "ncearc, Doamne. F- i un trup, ca mine. Tu, care po i

face orice, nvluiete-Te n carne..." "Taci, Memnoch." "Sau, dac nu ai curajul, dac nu e demn de Creator s-i n eleag Crea ia n fiecare celul a ei, atunci oprete toate imnurile nl ate de ngeri i de oameni! Oprete-le, dac spui c nu ai nevoie de ele, i cerceteaz Crea ia, ca s vezi ce nseamn ea pentru Tine!" "Te alung, Memnoch!" a strigat El. Dintr-o dat, m-am trezit nconjurat de Rai, de ntregul bene ha elohim, cu milioanele de suflete ale celor mntui i, cu Mihail i Rafael n fa a mea, privind ngrozi i cum eram mpins napoi, n afara por ilor, ntr-un vrtej. "N-ai mil de Crea ia Ta, Doamne! am strigat ct am putut de tare, ca s acopr cntecele triste. Brba ii i femeile fcu i dup asemnarea Ta Te dispre uiesc pe drept, pentru c ar fi fost mai bine pentru aproape to i dac nu s-ar fi nscut!" Memnoch a tcut. S-a ncruntat uor, ngndurarea spndu-i pe frunte doar o dung fin i perfect simetric, apoi a lsat capul n jos, ca i cum ar fi ascultat ceva. S-a ntors ncet ctre mine. L-am privit i eu. i tu ai fi fcut la fel, nu-i aa? Dumnezeu s m ajute, nu tiu. Peisajul se schimba. Uitndu-ne unul la altul, lumea din jur se umplea de sunete noi. Mi-am dat seama c se aflau oameni prin apropiere, pstori cu turme de capre i oi, n deprtare se vedeau zidurile unui ora, iar mai sus, un deal i nc o aezare mai mic. Ne aflam, ntr-adevr, ntr-o zon populat, veche, dar nu foarte departe de a noastr. tiam c oamenii nu ne pot vedea sau auzi. Nu trebuia s mi se spun. Memnoch se uita n continuare la mine, ntrebtor, ns

nu tiam ce voia s afle. Soarele ne toropea pe amndoi. Mi-am sim it minile umede de transpira ie nsngerat. Mi-am ters fruntea i m-am uitat la sngele de pe mini. Memnoch era nvluit ntr-o palid strlucire, nimic mai mult, i m privea struitor. Ce s-a ntmplat? l-am ntrebat. De ce nu-mi spui? Ce s-a ntmplat? De ce te-ai oprit? tii al dracului de bine ce s-a ntmplat. Uit-te la hainele tale. Sunt straie mult mai potrivite pentru deert. Vreau s mergi cu mine... acolo, peste dealuri. S-a ridicat i l-am urmat imediat. Ne aflam n ara Sfnt, fr ndoial. Am trecut pe lng nenumrate grupuri de oameni, pescari de lng un orel de la marginea mrii, al ii i pzeau caprele i oile sau le mnau spre aezri nvecinate sau locuri mprejmuite cu ziduri. Totul mi se prea foarte familiar. Chiar deranjant de familiar, depind senza ia de dj vu sau impresia c a fi trit acolo nainte. De parc locul mi-ar fi fost imprimat pe creier. M refer la tot ceea ce m nconjura, chiar i la un brbat gol cu picioare strmbe care, trecnd pe lng noi fr s ne vad, urla ca un nebun, proptindu-se pe un b de trestie. De sub straturile vaste de pietri, veneau spre mine, mpresurndu-m, forme, stiluri i tipuri de comportament foarte cunoscute din Scriptur, din gravuri, din ilustra ii decorative i din filme. Era un loc sacru, dar n egal msur familiar, n toat mre ia lui arztoare i curat. Oamenii ieeau n fa a peterilor n care locuiau, sus, pe dealuri. Ici i colo, grupuri mici stteau la umbr, sub copaci, mo ind sau vorbind. Oraul pulsa n spatele zidurilor ndeprtate. Nisipul mbcsea aerul, mi intra n nri, mi se lipea de buze i de pr. Memnoch i ascunsese aripile. Straiele lui, ca i ale mele, artau pline de murdrie. Cred c erau fcute din

pnz sub ire, pentru c aerul circula prin ele, aa lungi i simple cum preau. Pielea noastr, corpurile noastre, rmseser neschimbate. Cerul era de un albastru intens, iar soarele dogorea deasupra mea, la fel ca deasupra oricrei alte fiin e. Transpira ia era cnd binevenit, cnd de nesuportat. M-am gndit, trector, c n orice alt ocazie m-a fi uitat cu drag la soare, numai la el, la minunea pe care Copiii ntunericului nu aveau voie s-o cunoasc. n ultima vreme l uitasem, pentru c, aflnd Lumina lui Dumnezeu, Soarele ncetase a mai lumina pentru mine. Am urcat dealurile stncoase, pe crri abrupte, trecnd peste mormane de pietre i copaci sfrma i, pn cnd, n cele din urm, n fa ne-a rsrit o pat uria de nisip uscat, arznd i unduindu-se domol n btaia usturtoare a vntului. Memnoch s-a oprit chiar la marginea deertului, la hotarul dintre pmntul tare, pietros i aspru, i nisipul moale, obositor. L-am ajuns, pentru c rmsesem pu in n urm. M-a cuprins cu bra ul stng, aezndu-i degetele-i solide i mari pe umrul meu. Gestul mi-a fcut o mare bucurie, pentru c presim eam un fel de team, de fapt, n mine cretea groaza, o premoni ie a unui ru mai mare dect a fi crezut c exista. Dup ce m-a alungat, a spus Memnoch, am umblat aiurea. intea cu privirea deertul i ceea ce, la orizont, preau a fi stnci aride, fierbin i, dumnoase, ca deertul nsui. Am strbtut drumul pe care i tu l-ai strbtut deseori, Lestat. Lipsit de aripi, cu inima frnt, am colindat oraele i rile de pe Pmnt, de-a lungul continentelor i pustiurilor. O dat o s- i povestesc, dac vrei. Acum nu are rost.

D-mi voie s- i spun numai ce e important, anume c n-am avut curajul s m fac vizibil sau s m art omenirii, ci m-am ascuns printre oameni, nevzut, nendrznind s-mi fac un trup, de team s nu-L supr iari pe Dumnezeu. Mi-a lipsit puterea s m altur, deghizat n vreun fel oarecare, oamenilor n lupta lor, de team s nu le fac ru. Tot pentru c m temeam, nu m-am ntors n eol. Nu voiam s sporesc suferin a de acolo. Numai Dumnezeu putea elibera sufletele. Cum puteam eu s le ncurajez? Dar vedeam eolul n vastitatea lui, sim eam durerea sufletelor i m gndeam cu mirare la noile, complicatele i mereu schimbtoarele nedumeriri ale oamenilor cnd prseau o credin , o sect sau un crez, ca s ajung pe trmul acela nefericit al ntunericului. Odat, mi-a trecut prin minte o idee ndrznea . Dac ajungeam n eol, le puteam da atta nv tur sufletelor, nct s-l transforme singure, s-i dea forma speran ei, nu a dezndejdii, s fac din el, cu vremea, o grdin. Milioanele de suflete alese, pe care le dusesem n Rai, i fcuser din locul lor o grdin. Dar dac nu reueam, i spoream haosul? Nu aveam curajul s ncerc. Nu, pentru c m temeam de Dumnezeu i de neputin a mea proprie de a-mi ndeplini visul. Tot colindnd, mi-am formulat teorii nenumrate, dar nu am schimbat nimic din ceea ce credeam, sim eam sau i spusesem lui Dumnezeu. De fapt, m rugam Lui deseori, dei el mi rspundea doar prin tcere, spunndu-i c eu nc mai credeam cu trie c i prsise cele mai reuite crea ii. Uneori, din oboseal, i aduceam doar laude. Alteori nu-i spuneam nimic. Cutam, ascultam... observam... Memnoch, pzitorul, ngerul czut. Nu tiam c cearta mea cu Dumnezeu de-abia ncepuse. ns, la un moment dat, m-am pomenit ndreptndu-m ctre vile pe care le vizitasem ntia oar, spre locul unde

oamenii construiser primele orae. Pentru mine, acesta era trmul nceputurilor, pentru c, dei oameni nsemna i se ridicaser din multe na iuni, aici m mpreunasem cu fiicele oamenilor. Aici am nv at, n trup omenesc, lucruri despre care i acum sus in c Domnul nsui nu le cunoate. Venind aici, am ajuns la Ierusalim, la numai c iva kilometri spre vest de locul n care ne aflm acum. Am aflat imediat c romanii guvernau ara, c evreii suferiser ntr-o captivitate lung i cumplit, c primele aezri triburile n care oamenii credeau ntr-un singur Dumnezeu se aflau acum sub domina ia politeitilor, care le desconsiderau legendele. Triburile monoteiste erau i ele mpr ite n mai multe credin e, unii evrei erau farisei, al i saduchei, al ii nc se strduiau s formeze comunit i nentinate n peterile din spatele dealurilor. Dac exist o trstur datorit creia vremurile acelea merit s fie remarcate adic una prin care s se deosebeasc total de altele atunci aceasta e puterea Imperiului Roman, care se ntindea mai mult dect orice alt imperiu apusean cunoscut de mine i care a ignorat Marele Imperiu Chinez, de parc n-ar fi trit pe acelai pmnt. Aveam convingerea c un lucru anume m atrsese spre aceste locuri. Am sim it o prezen nu att de puternic precum o chemare hotrt, totui cineva m striga, cu toat puterea glasului. Trebuia s caut, trebuia s merg mult. Poate c se afla aici cineva care m urmrea i m ispitea. Nu puteam fi sigur. Am venit aici i am colindat Ierusalimul, ascultnd ce aveau de spus oamenii. Vorbeau despre profe i i oameni sfin i din slbticie, despre argumente ale legii i purificrii, i despre voin a lui Dumnezeu. Despre cr ile sfinte i obiceiurile sfinte. Despre oameni ce vor fi "boteza i" n ap,

ca s se mntuiasc n fa a Domnului. i mai vorbeau despre un brbat care nu de mult plecase n slbticie dup botez, pentru c atunci cnd a pit n Iordan i i s-a turnat ap pe cap, cerurile s-au deschis i s-a vzut Lumina de la Dumnezeu. Astfel de poveti se auzeau n toat lumea. Cea de acum, dei obinuit, m atrgea. Asta era ara mea. Condus parc de o mn nevzut, strbtnd Ierusalimul spre rsrit, n deert, sim urile mele ngereti ascu ite m avertizau c m aflam n apropierea unui lucru misterios, care inea de sacru i pe care un nger l presimte, dar omul nu. Judecata mea l respingea, totui eu naintam ntruna, n ari a zilei, fr aripi i nevzut, prin mijlocul deertului. Memnoch m-a tras lng el i am pornit amndoi prin nisip. Nu era chiar att de adnc cum crezusem, ns ardea i era plin de pietricele. Am mers printre canioane i am urcat pante, ajungnd n final la un fel de loc aranjat, unde se adunaser pietre, probabil pentru cei deprini s vin aici din cnd n cnd. Era un loc la fel de obinuit ca toate celelalte n care am rmas mult timp. Un reper n deert, ca s zic aa, un monument, poate. De-abia ateptam s-i continue Memnoch povestea. Ardeam de nerbdare. El a ncetinit pasul. Am ajuns la o arunctur de b de pietrele adunate. M apropiam tot mai mult de semnele pe care le vezi i, cu ochi de nger, am urmrit un om vreme ndelungat. Iar ochii mei mi spuneau c nu era om, c, dimpotriv, ardea n el un foc dumnezeiesc. Nu mi-a venit s cred, ns m-am dus i mai aproape de el, neputnd s m opresc. Am rmas pe loc chiar aici, unde suntem acum, fixnd cu privirea silueta aezat pe piatra din fa a mea, uitndu-se la mine. Era Dumnezeu! Nici urm de ndoial. Avea trup ars de soare, pr i ochi negri, ca oamenii deertului, dar era

Dumnezeu! Dumnezeul meu! Sttea acolo, n trup de om, privindu-m cu ochi omeneti i dumnezeieti. Vedeam lumina din El, dinluntrul Lui, ascuns lumii de Trupul Su, cel mai puternic scut ntre Rai i Pmnt. Dac m-a ngrozit ceva mai mult dect revela ia vederii Lui, atunci a fost faptul c se uita la mine, c m recunotea i c m atepta, c tot ceea ce sim eam pentru El, privindu-L, era numai dragoste. Cntm ntruna cntece de dragoste. Oare acesta e cntecul pentru Crea ia ntreag? Vzndu-L cu pielea ars de soare, nsetat, flmnd i cu ochii plini de suferin n ari a toropitoare a zilei, m-am temut pentru El, pentru Dumnezeul Atotputernic din El, i m-a copleit dragostea. Precum vezi, Memnoch, am venit", mi-a spus, cu voce de om, n limb omeneasc. Am czut cu fa a la pmnt naintea Lui. O fcusem din instinct Am ntins minile, ca s-I ating cureaua sandalei. Oftnd, cu trupul fremtnd, uurat de alungarea singurt ii, iubirea de Dumnezeu i mul umirea pe care mi-o aducea, am nceput s plng de bucurie c eram lng El, c l vedeam i m ntrebam ce nsemna prezen a Lui. "Ridic-te i vino lng Mine. Acum sunt om i Dumnezeu, dar Mi-e fric." Glasul Lui m-a micat adnc, att de omenesc, totui vibrnd de n elepciune divin. Vorbea n limba din Ierusalim, cu accentul locului. "Doamne, cum s- i alin durerea?" L-am ntrebat, pentru c suferea, fr ndoial. M-am ridicat. "Ce ai fcut i de ce?" "Am fcut exact ce Mi-ai spus, Memnoch, a rspuns El, cu un zmbet minunat, de vis. M-am ntrupat. Numai c am fcut-o mai bine dect tine. M-a nscut o muritoare, n

care chiar Eu mi-am plantat smn a, i, timp de treizeci de ani, am trit pe Pmnt, mai nti copil, apoi brbat De multe ori M-am ndoit nu, am uitat chiar i n-am crezut c sunt Dumnezeu!" "Te vd i Te cunosc. Eti Dumnezeul i Stpnul meu." Eram att de ocat de chipul Su, pe care L-am recunoscut sub masca de piele care-i acoperea oasele craniului. O clip, dar numai att, am retrit sentimentul din fa a apari iei Sale strluminate. Avea i acum aceeai expresie pe fa a-I omeneasc. Am ngenuncheat. "Tu eti Dumnezeul meu." "tiu, Memnoch, dar n elege: m-am ntrupat ca s uit, ca s aflu ce nseamn, cum ai spus tu, ca s cunosc suferin a omului, de ce se teme el i ce dorete, ce poate s nve e aici sau acolo sus. Am fcut ce Mi-ai spus, mai bine dect tine, am fcut-o aa cum o face Dumnezeu, mergnd pn la capt!" "Doamne, nu Te pot vedea suferind, am spus repede, incapabil s-mi iau ochii de la El, gndindu-m c sufer de foame i de sete. Las-m s- i terg sudoarea. S- i aduc ap, s Te duc la ap ntr-o clipit ngereasc. Las-m s Te mngi, s Te spl i s Te mbrac n haine potrivite pentru Dumnezeu cobort pe Pmnt." Nu. n zilele acelea cnd m credeam nebun, cnd de-abia mi aminteam c sunt Dumnezeu, cnd tiam c am renun at la atotputernicie ca s cunosc suferin a i mrginirea, poate c M-ai fi convins. Poate c i-a fi acceptat oferta. Dar acum, nu. tiu Cine sunt i Ce sunt, i tiu Ce se va ntmpla. Ai dreptate, Memnoch, exist suflete n eol gata s intre n Rai. Chiar eu o s le duc acolo. Am nv at ce M-ai ispitit s nv ." "Doamne, eti mort de foame i te arde setea. Schimb pietrele astea n pine cu puterea ta, i mnnc. Sau las-m s- i aduc de mncare."

"Ascult-M, o dat mcar! m-a certat El, cu zmbetul pe buze. Nu mai vorbi de mncare i de ap. Cine e omul aici? Eu! Adversar imposibil ce eti, diavol certre ! Taci acum i ascult. Am trup de om. Fie- i mil i las-m s spun ce am de spus." A rs iar, plin de buntate i simpatie. "F- i i tu un trup, alturi de Mine. Fii fratele Meu i stai lng Mine, Fiul lui Dumnezeu lng fiul lui Dumnezeu, i hai s stm de vorb." L-am ascultat imediat i, fr s m gndesc prea mult, mi-am creat un trup apropiat de cel pe care-l vezi acum. Mi se prea tot att de natural ca i gndirea. M-am mbrcat ntr-un strai asemntor i m-am aezat lng El. Eram mai nalt, nu m gndisem s-mi micorez lungimea membrelor, dar am fcut-o n grab, ca s fim doi oameni la fel, ct de ct. Eram totui nger, nu sim eam nici foame, nici sete, nici oboseal. "De cnd eti n pustiu? L-am ntrebat. Oamenii din Ierusalim zic c ai plecat de aproape patruzeci de zile." "Cam aa, a ncuviin at El. A venit vremea s-ncep s preo esc, asta voi face vreme de trei ani. Am s-i nv ce trebuie s tie ca s ajung n Rai . S cunoasc Crea ia i s n eleag c ea se dezvluie voit, s-i aprecieze frumuse ea i legile care-i fac s accepte suferin a i nedreptatea aparent, i durerea n toate formele ei, le voi promite glorie la sfrit celor care n eleg, sufletelor care-L vor n elege pe Dumnezeu i faptele Sale. Asta o s le dau Brba ilor i Femeilor, exact ce ai vrut tu s le dau, cred." N-am ndrznit s rostesc o vorb. "Dragostea, Memnoch... Am nv at s iubesc cum ai spus tu. S iubesc i s pre uiesc brba ii i femeile. M-am culcat cu femei i am cunoscut extazul iubirii trupeti, scnteia de fericire de care vorbeai cu atta convingere, cnd Eu nu m gndeam c voi dori un lucru att de

mrunt. O s vorbesc despre dragoste mai mult dect despre orice altceva. Voi spune lucruri pe care brba ii i femeile le vor rstlmci. Dar dragostea va fi mesajul Meu. M-ai convins i m-am convins eu nsumi c ea nal Omul deasupra animalului, dei toat Omenirea nu e format dect din animale." "Vrei s spui c o s-i nve i cum s iubeasc? Aa cum i vei nv a s nu se mai lupte n rzboaie i s se adune la un loc, ntr-o singur form de adorare?" "Nu, nici vorb. Ar fi o interven ie ilogic i Mi-ar strica tot planul pe care am nceput s-l aplic. Ar opri dezvluirea universului. Memnoch, pentru Mine oamenii nc fac parte din Natur, numai c sunt mai buni dect animalele. E o problem care ine de etapele dezvoltrii. Da, oamenii se revolt mpotriva suferin ei i sunt contien i de ea cnd sufer, dar, ntr-un fel, se comport exact ca animalele inferioare, fiindc suferin a i face mai buni i i conduce spre evolu ie. Sunt destul de iu i la minte s-i n eleag valoarea, n timp ce animalele nu nva dect s evite suferin a instinctiv. Ct triesc, oamenii pot fi mbunt i i prin suferin . ns ei fac parte din Natur. Lumea se va dezvlui ntotdeauna, plin de surprize. Unele vor fi neplcute, oribile, altele minunate, altele doar frumoase. Dar se tie sigur c lumea va continua s evolueze, iar Crea ia se va dezvlui ntruna." Da, Doamne, dar suferin a e un lucru ru." "Memnoch, ce te-am nv at cnd ai venit la Mine prima oar, spunndu-Mi c decderea i moartea erau un lucru ru? Nu n elegi fascina ia suferin ei omeneti?" "Nu. n eleg doar nruirea speran elor, a dragostei i a familiei, alungarea linitii sufleteti, durerea peste putin , omul mpovrat de ea, prbuit n amrciune i ur."

"N-ai fost destul de ptrunztor, Memnoch. Nu eti dect un nger. Refuzi s n elegi Natura, aa ai procedat de la nceput. Voi aduce Naturii lumina Mea, aa ntrupat, vreme de trei ani. O s propovduiesc cele mai n elepte lucruri pe care le cunosc i le mrturisesc sub nf iare i minte omeneasc. Apoi voi muri." "Vei muri? De ce? Cum adic, s mori? Sufletul Tu va pleca..." M-am oprit, nesigur pe vorbele mele. Dumnezeu a zmbit. "Ai i tu suflet, Doamne, nu-i aa? Vreau s spun c n acest trup de fiu al omului, Tu eti Dumnezeu i fiecare prticic din Tine e plin de lumin... N-ai suflet, nu-i aa? N-ai suflet de om!" "Memnoch, nu deosebirile sunt importante. Eu sunt Dumnezeu ntrupat. Cum s am suflet omenesc? Important e c voi rmne n trupul sta care va fi torturat i omort, iar moartea mea va sta mrturie a dragostei Mele pentru cei pe care i-am creat i i-am fcut s sufere aa de mult. O s le mprtesc durerile i suferin ele." "Iart-m, Doamne, dar mi se pare c greeti." Mi s-a prut c se amuz din nou. A zmbit linitit, cu ochii negri plini de ngduin . "Greesc? Unde e greeala, Memnoch? C o s mbrac forma zeului muritor din pdure, pe care brba ii i femeile i l-au imaginat i l-au slvit din vremuri imemoriale, un zeu muritor, simbol al ciclului naturii nsi, n care to i trebuie s se nasc i s moar? Voi muri i m voi ridica din mor i, aa cum zeul acela s-a ridicat n fiecare mit al eternei rentoarceri a primverii dup iarn, la toate na iunile lumii. Voi fi zeul nimicit i nl at, iar lucrurile se vor petrece cu adevrat aici n Ierusalim, nu ntr-un ritual nlocuit cu oameni. Fiul lui

Dumnezeu nsui va ndeplini adevrul legendei. Am hotrt s o sanctific prin moartea Mea. Voi iei din Mormnt. nvierea Mea va confirma eterna revenire a primverii dup iarn, va arta c n Natur toate cele ce au evoluat i au locul lor. Dar, Memnoch, eu prin moartea Mea voi fi inut minte. Prin moarte. Va fi groaznic. Nu nvierea Mea i-o vor aminti, po i s fii convins, pentru c mul i n-o vor vedea i nu vor crede n ea. Dar moartea Mea, moartea Mea va veni s confirme miturile, ntrit de toate legendele de dinaintea ei, va fi un sacrificiu al lui Dumnezeu, ca s-i cunoasc Crea ia. Exact cum Mi-ai spus." "Nu, Doamne, ateapt, e o greeal!" "Ui i ntotdeauna cine eti i cu cine vorbeti", Mi-a reproat cu blnde e, ntr-un amestec de uman i divin care m obseda. Frumuse ea Lui m-a ptruns i am ezitat n fa a Ei, copleit nc o dat de ncredin area c greea. "Memnoch, i-am spus lucruri pe care numai tu le tii despre Mine. Nu-Mi spune c greesc. Nu irosi clipele petrecute cu Fiul lui Dumnezeu! Nu po i nv a de la Mine, dac sunt ntrupat, aa cum nve i de la oameni? Oare nu am nimic s te nv , arhanghelul Meu iubit? De ce te ndoieti de Mine? Ce vrea s spun vorba ta, greeal?" "Nu tiu, Doamne, nu tiu ce s- i rspund. Nu-mi gsesc cuvintele. Dar tiu c nu va fi bine. Mai nti, cine Te va chinui i Te va omor?" "Locuitorii Ierusalimului. Voi reui s-i rnesc pe to i, pe evreii care in la tradi ie, pe romanii cei nendupleca i, pe to i i va jigni mesajul orbitor al dragostei Mele, al lucrurilor pe care ea le cere oamenilor. Voi dispre ui credin ele altora, ritualurile i legile lor. i voi cdea pe mna justi iei lor. Voi fi acuzat de trdare i condamnat cnd voi vorbi despre Divinitatea Mea, cnd voi spune c sunt Fiul lui Dumnezeu, ntrupat... i M vor tortura pentru mesajul

Meu cu atta cruzime, nct nu-l vor uita niciodat, cum nu-Mi vor uita crucificarea i moartea." "Crucificarea? Doamne, ai vzut oameni murind pe cruce? tii ct sufer? Sunt btu i n cuie i se neac, atrn istovi i, incapabili s se ridice sub povara propriei greut i, i mor sufoca i de snge i durere." "Binen eles c am vzut. E o execu ie obinuit. njositoare i omeneasc." "Nu, Doamne! am strigat. Nu se poate. Nu vrei ca nv tura ta s se ncheie cu o nfrngere i o execu ie, cu atta cruzime, cu moartea!" "Nu va fi o nfrngere. Memnoch, nv tura mea m va face martir! Oamenii i sacrific zeului bun miei nevinova i nc de la nceputuri! Ii ofer instinctiv Domnului ceea ce are valoare, ca s-i arate dragostea. Cine tie mai bine dect tine, care i-ai urmrit n fa a altarelor, le-ai ascultat rugciunile i ai struit s le ascult i Eu? Pentru oameni, dragostea nseamn sacrificiu." "Doamne, ei fac sacrificii pentru c se tem! Sacrificiul nu are nimic de-a face cu iubirea de Dumnezeu, nu-i aa? Toate sacrificiile: Copii sacrifica i zeului Baal, attea alte ritualuri oribile rspndite n lume. Sunt nscute din team! De ce s cear dragostea sacrificiu?" Mi-am pus minile la gur. Nu mai judecam, eram ngrozit. Nu m sim eam capabil s alung fiorul groazei care se esea n jurul meu. Am gndit cu glas tare: "Greeti, Doamne. Cum s decad Dumnezeu, n trup de om, ntr-un chip att de cumplit? Cum s-i fac oamenii aa ceva lui Dumnezeu? Vor fi oare contien i de faptele lor, vor ti c Tu eti Dumnezeu? N-ar putea... Doamne, vor face totul fr s n eleag nimic. i asta va aduce haos i ntuneric!" "Binen eles. Ce om cu mintea ntreag L-ar crucifica pe Fiul lui Dumnezeu?"

"Atunci ce nseamn asta?" "C m-am supus omenescului din dragoste pentru cei pe care i-am creat. M-am ntrupat, Memnoch. Am un trup de treizeci de ani. Vrei s M lmureti i pe Mine unde greesc?" "Greeti murind aa. E un fel murdar de a ucide, un exemplu sngeros pentru rasa uman! Spui c vor ine minte moartea Ta? Mai degrab dect nvierea din moarte, din lumina lui Dumnezeu iradiind din trupul Tu de om i alungnd suferin a?" "Lumina nu va izvor din trup. Trupul va muri. Voi afla ce e moartea. Voi merge n eol i voi rmne acolo trei zile, alturi de cei mor i, apoi M voi ntoarce n acest trup i voi nvia. Da, oamenii i vor aminti de moartea Mea. Cum s nviu dac nu Mor?" "Nu muri i nu nvia, am struit eu. Te implor. Nu te sacrifica. Nu te scufunda n ritualurile lor sngeroase i prost cluzite. Doamne, ai sim it vreodat miasma altarelor? Da, i-am spus s le ascul i rugciunile, dar nu m-am gndit niciodat s Te cobori din nl imi, ca s miroi duhoarea sngelui de animal mort, sau s-i vezi ochii paraliza i de groaz cnd i se taie gtul! Ai vzut copiii sacrifica i zeului Baal?" "Memnoch, acesta e drumul ctre Dumnezeu, ales de om. Miturile sunt la fel n toat lumea." "Da, pentru c nu le-ai pus capt niciodat, le-ai lsat s se petreac, ai lsat oamenii s se dezvolte, iar ei s-au uitat cu groaz la strmoii lor animalici, au vzut c sunt muritori i au ncercat s mblnzeasc un zeu care i-a prsit. Doamne, ei caut n elesul i nu-l gsesc." S-a uitat la mine ca la un nebun. "M dezamgeti, Memnoch, mi-a mrturisit cu blnde e. mi rneti inima de pmntean." S-a ntins i m-a mngiat pe fa cu mini aspre,

mini de om care a muncit, a trudit cum eu n-am fcut-o niciodat n scurta mea vizit pe pmnt. Am nchis ochii, tcut. M-a strfulgerat o revela ie, o intui ie, am n eles dintr-o dat unde era greeala, dar puteam oare gndi cu glas tare? Puteam oare vorbi? Am deschis ochii sub mngierea Lui, sim indu-I degetele aspre, privindu-I ochii nfunda i. Se nfometase, suferise n pustiu i muncise n to i cei treizeci de ani! Asta era greeala! "Unde greesc, arhanghelul Meu, unde?" m-a ntrebat cu rbdarea-i nemrginit, mpletit cu consternare omeneasc. "Doamne, oamenii au ales ritualuri care aduc suferin , pentru c nu se pot feri de suferin a din Lumea Natural. Lumea Natural trebuie depit! De ce s treci prin suferin ele oamenilor? Sufletele lor ajung n eol nimicite, zvrcolindu-se de durere, negre ca tciunii focului arztor al suferin ei, nenorocirii i violen ei la care au fost martori. Suferin a e un ru n lume. Aduce degradare i moarte. E un lucru nfiortor. Doamne, nu po i crede c suferind astfel vei face bine cuiva. Suferin a, putin a de a sngera i de a cunoate durerea i anihilarea, ele trebuie alungate din lume, dac vrei s ajungi la Dumnezeu!" i-a luat minile de pe fa a mea, n tcere. "ngerul Meu, mi-a spus apoi, Mi-eti mai drag acum cnd am inim de om. Ce pur eti! Ce strin eti de imensa Crea ie Material!" "Dar eu Te-am ndemnat s cobori pe pmnt! Cum s fiu strin de ea? Eu sunt veghetorul! Vd ceea ce al i ngeri nu ndrznesc s vad, de team c vor plnge i Te vei supra pe ei." "Memnoch, tu nu tii ce e trupul. E un concept prea complicat pentru tine. De unde crezi c au luat nv tur sufletele din eol? Oare nu din suferin ? Da, ajung acolo

sub povara suferin ei, dac nu au reuit s ptrund dincolo de ea pe Pmnt, iar unele sunt disperate i se sting. Dar n eol, de-a lungul veacurilor de suferin i dorin , altele se purific. Memnoch, via a i moartea fac parte din Ciclu, iar suferin a apare dup aceea. Nimeni nu e scutit de ea! Sufletele iluminate pe care le-ai adus din eol au cunoscut-o, au nv at s-i accepte frumuse ea i tocmai de aceea au meritat s intre pe Por ile Raiului!" "Nu, Doamne, nu-i adevrat! Ai n eles greit. Complet greit. Acum n eleg ce s-a ntmplat." "Da? Ce vrei s spui? C Eu, Dumnezeu, care am trit n acest trup treizeci de ani, nu am ajuns la adevr?" "Tocmai asta e! Ai tiut tot timpul c eti Dumnezeu. Ai pomenit de clipe n care Te credeai nebun sau uitai cine eti, dar acelea s-au scurs foarte repede. Prea repede! i acum, planificndu- i moartea, tii cine eti i nu vei mai uita, nu-i aa?" "Nu. Nu voi uita. Sunt Fiul lui Dumnezeu ntrupat, venit s-Mi mplinesc datoria, s-Mi svresc minunile. sta e lucrul important." "Atunci, Doamne, nu tii ce nseamn s ai trup!" "Cum ndrzneti s crezi c tu tii?" "Cnd m-ai prsit n trupul acela, cnd m-ai alungat, ca s rmn cu fiicele oamenilor, s am grij de ele, n primele veacuri de existen a Pmntului pe care ne aflm acum, nu mi-ai promis c o s m duci napoi n Rai. Doamne, nu eti cinstit n ceea ce faci. Ai tiut tot timpul c Te vei rentoarce, c vei deveni iari Dumnezeu!" "Cine n elege mai bine dect Mine ce poate sim i un trup?" m-a ntrebat. "Cineva care nu e convins c el e Creatorul Nemuritor al Universului, I-am rspuns. Orice muritor atrnat pe o cruce de pe Golgota, lng Ierusalim, tie mai bine dect

tine!" S-a uitat la mine cu ochi mari, dar nu m-a provocat. Tcerea Lui m-a linitit. i, nc o dat, for a lui, Dumnezeu iradiind n om, m-a orbit i l-a fcut pe ngerul din mine s tac i s i se arunce la picioare. Dar nu! "Doamne, nici cnd m-am dus n eol n-am tiut dac m voi rentoarce n Rai. Nu n elegi? Eu nu pretind c n eleg totul, ca Tine. N-am sta de vorb aici dac ar fi aa. Dar nu mi-ai promis c m vei primi napoi. Aa c suferin a i ntunericul mi-au vorbit i m-au nv at, pentru c mi-am asumat riscul de a nu trece de ele niciodat. Nu n elegi?" A stat mult pe gnduri, apoi a cltinat din cap, ntristat. "Memnoch, tu eti cel care nu n elegi. Cnd sunt oamenii aproape de Dumnezeu, dac nu atunci cnd sufer din dragoste pentru ceilal i, cnd mor pentru ca al ii s triasc, cnd se arunc n moarte, ca s-i apere pe cei ce rmn dup ei sau adevrurile despre via i moarte, pe care le-au nv at de la Crea ie?" "Dar lumea nu are nevoie de aa ceva! Nu, nu, nu. Nu are nevoie de snge, de suferin e, de rzboaie. Nu ele i-au nv at pe oameni s iubeasc! Animalele fceau aa, ucigndu-se ntre ele. Ei au nv at din cldura i din afec iunea pentru cellalt, din dragostea pentru copii, din iubirea aflat n bra ele perechii lor, din puterea de a n elege suferin ele celuilalt i de a-l apra, de a se ridica deasupra slbticiei, pentru a-i cldi o familie, un clan, un trib care s aduc tuturor pacea i siguran a!" A urmat o linite nesfrit. Apoi Dumnezeu a rs ncet. "Memnoch, ngerul Meu, tot ce ai nv at despre via ai nv at n pat." Am cumpnit cteva clipe. Vorbise cu dispre i ironie.

"Ai dreptate, Doamne. Dar suferin a este att de grea pentru oameni, nedreptatea att de ngrozitoare pentru mintea lor, nct pot distruge toate lec iile nv ate n pat, orict de fascinante ar fi ele!" "Dragostea la care ajungi prin suferin , Memnoch, e mai puternic dect cea la care ajungi prin nevinov ie." "De ce spui asta? Nu Te cred! Nu cred c n elegi, Doamne. Ascult-m. Exist o ans de a i-o dovedi. Una singur." "Dac te gndeti o singur clip s intervii n nv tura Mea, n sacrificiul Meu, dac crezi c po i stvili i rsturna for a care m ndreapt spre el, atunci nu eti nger, ci diavol!" "Nu- i cer asta. F cum doreti. nva -i, rnete-i, f-i s Te aresteze, s Te judece i s Te crucifice, da, f-o. Dar f-o ca om!" "Asta i vreau." "Nu, vei ti tot timpul c eti Dumnezeu. Eu i spun s ui i c eti Dumnezeu! ngroap- i divinitatea n trup. ngroap-o i rmi cu credin a Ta n Rai, nestrmutat i de netgduit, ca i cum ai fi dobndit-o prin revela ie. ngroap n pustiul sta convingerea c eti Dumnezeu. Numai atunci vei suferi ca un om. Numai atunci vei cunoate suferin a cu adevrat. Numai atunci va fi alungat ntreaga mre ie a suferin ei! Numai atunci vei n elege ce simt oamenii cnd li se smulge carnea i li se scurge sngele, cci e sngele Tu. E o ticloie!" "Memnoch, oamenii mor pe Golgota n fiecare zi. Important e c Fiul lui Dumnezeu tie c moare pe Golgota n trupul unui om." "Oh, nu! Ar fi un dezastru!" Mi s-a prut ntristat dintr-o dat i am crezut c va plnge pentru mine. Avea buzele arse i crpate din cauza uscciunii, minile att de sub iri, c i se vedeau venele.

Nu era un om neobinuit, dimpotriv, unul sfiat de ani de munc grea. "Uit-te la Tine, i-am spus. Eti mort de foame i de sete, istovit, pierdut n ntunericul vie ii, printre relele nscute chiar din snul naturii, i visezi la gloria Ta cnd vei iei din acest trup. Ce fel de lec ie este o asemenea suferin ? Pe umerii cui vei arunca vina uciderii tale? Ce se va alege de muritorii care Te-au negat? Ascult-m, Te rog, Doamne. Dac nu renun i la Divinitate, atunci oprete-Te. Schimb- i planul. Nu muri. Mai nainte de toate, nu te lsa ucis! Nu atrna de un copac, asemenea zeului pdurii din legendele greceti. Vino cu mine n Ierusalim, s cunoti femeia i s afli gustul vinului, plcerea de a cnta i de a dansa, bucuria cnd se nate un copil i toat fericirea care ncape i eman din inima omului! Doamne, sunt momente n care oamenii cei mai ri i in copiii n bra e, propriii lor copii, iar fericirea i mul umirea lor sunt sublime, aa nct nici o grozvie a pmntului nu poate distruge pacea din mintea lor! Asta e puterea omului de a iubi i de a n elege! S ajungi la armonie, n ciuda oricror piedici. Brba ii i femeile sunt n stare de aa ceva. Da, sunt. Hai, vino i danseaz alturi de oameni. Cnt cu ei. Srbtorete cu ei. mbr ieaz brba ii i femeile i afl ce este carnea!" "Mi-e mil de tine, Memnoch. Mi-e mil de tine, ca de muritorii ce M vor omor, nen elegndu-Mi legea Dar Mi-i imaginez pe aceia pe care suferin a Mea i va impresiona adnc, care nu o vor uita, care vor cunoate dragostea Mea pentru muritori, att de mare, nct M-am lsat omort n mijlocul lor nainte de a deschide por ile din eol. Sim ind aa cum sim i tu, vina i va fi o povar imposibil de suportat." "Vina mea? Care vin?"

"Tu ai cauzat toate acestea, Memnoch. Tu eti cel care Mi-a spus c ar trebui s cobor pe pmnt i s-Mi iau trup de om. Tu eti cel care M-a ndemnat, m-a provocat, iar acum nu eti n stare s n elegi miracolul jertfei Mele. Iar cnd ai s-l n elegi, cnd vei vedea c sufletele mbunt ite prin suferin urc spre Rai, ce vei spune despre descoperirile tale meschine i nensemnate, fcute n bra ele fiicelor oamenilor? Ce vei gndi? Nu- i dai seama? Voi rscumpra suferin a, Memnoch! O s-i confer poten ialul maxim n ciclul Vie ii i al Mor ii! O voi face s dea roade, o voi lsa s-i cnte biruin a!" "Nu, nu, nu! M-am ridicat i am strigat la el. Doamne, f cum te rog eu. F ce vrei, dac trebuie, ntemeiaz miracolul pe un omor, dac asta i-e voia, dar ngroap- i certitudinea Divinit ii, ca s mori cu adevrat, astfel nct, atunci cnd i vor bate cuie n mini i n picioare, s sim i exact ceea ce simte un om, nu mai mult, iar cnd vei ptrunde n bezna din eol, sufletul Tu s fie unul omenesc! Te rog, Doamne, Te implor. n numele omenirii, Te implor! Eu nu vd viitorul, dar niciodat nu mi-a fost mai team de el dect acum." Memnoch a tcut. Eram singuri n deertul nesfrit, Memnoch uitndu-se n deprtare, eu tremurnd lng el. N-a fcut-o, nu-i aa? l-am ntrebat Memnoch, Dumnezeu a murit tiind c e Dumnezeu. A murit i a nviat, dar a tiut tot timpul. Lumea discut despre asta i-i pune mereu ntrebri, dar El a tiut. Cnd L-au pironit n cuie, a tiut c e Dumnezeu. Da. Era om, ns omul acela n-a fost nicicnd lipsit de puterea lui Dumnezeu. Deodat, ceva mi-a distras aten ia. Memnoch prea prea zguduit ca s vorbeasc n continuare. Peisajul se schimba. M-m uitat spre cercul de pietre i

am observat o siluet aezat pe ele, un brbat cu pielea i ochii negri, vlguit i plin de nisip. Cu toate c era om pn n cele mai ascunse fibre ale trupului su, era, fr ndoial, Dumnezeu. Am rmas nmrmurit. Eram dezorientat. Nu tiam drumul, nici nainte, nici napoi, habar nu aveam ce se afla n stnga sau n dreapta. Eram mut de uimire, dar nu m temeam. Brbatul acela cu ochii negri se uita, pur i simplu, la noi cu cele mai ngduitoare priviri, acceptndu-ne prezen a cu o dragoste pe care o observasem i n Rai, cnd s-a ntors i m-a luat de mini. Fiul lui Dumnezeu. Vino aici, Lestat, i-am auzit vocea uman domoal prin vntul deertului. Apropie-te. M-am uitat la Memnoch, care l privea i el i-mi zmbea amar. Lestat, orice ar face el, e ntotdeauna mai bine s ascul i ce- i spune. Blasfemie. M-am ntors, nfiorat. Am pornit direct spre El, contient de fiecare pas trt prin nisipul fierbinte, vzndu-L tot mai clar: un brbat obosit i suferind. Am ngenuncheat n fa a Lui i L-am privit. Dumnezeul Cel Viu, am optit. Vreau s vii la Ierusalim, mi-a spus. El s-a ntins i mi-a netezit prul pe spate, iar mna era cea descris de Memnoch, uscat, aspr, nnegrit de soare, la fel ca sprncenele. ns vocea Lui plutea ntre natural i sublim, avea un timbru mai mult dect angelic. Era vocea care mi se adresase n Rai, dar modelat de timbrul omenesc. Nu I-am rspuns. Nu eram n stare s fac nimic. tiam c nu m voi mica pn cnd nu-mi va spune. Memnoch

sttea la o parte, cu bra ele ncruciate, privindu-ne. ngenuncheat, uitndu-m n ochii lui Dumnezeu ntrupat, eram, de fapt, singur n fa a Lui. Vino la Ierusalim, a repetat Dumnezeu. N-o s in prea mult, nu mai mult de cteva minute, poate, dar vino cu Memnoch la Ierusalim, n ziua mor ii Mele, i ncearc s-Mi priveti Patimile s M vezi cu coroana de spini, purtndu-Mi crucea. F asta pentru Mine nainte de a te hotr dac l vei servi pe Memnoch sau pe Dumnezeu. tiam, cu fiecare prticic a corpului meu, c nu m puteam duce. Nu puteam suporta! Nu mai puteam privi. Eram paralizat. Nesupunere, blasfemie nu despre asta era vorba. Nu puteam suporta un asemenea gnd! M-am uitat fix la El, la chipul Su ars de soare, la ochii blnzi i iubitori, la nisipul de pe obraji. Prul negru era n dezordine, nclcit de vnt, ndeprtat de pe fa . Nu! Nu pot! Nu pot! Ba da, po i, m-a asigurat El. Lestat, curajosul meu, care a adus moartea attor oameni. Chiar te-ai ntoarce pe Pmnt, fr s arunci mcar o privire la ceea ce i ofer? Chiar ai renun a la ansa de a M vedea ncoronat cu spini? Gndete-te la ocaziile scpate i la ce- i ofer eu acum. Nu, n-ai s dai napoi, nici dac te-ar ndemna Memnoch s-o faci. tiam c are dreptate. Dar nu m puteam mpca cu gndul. Nu puteam merge la Ierusalim s-l vd pe Hristos purtndu-i crucea. Nu puteam. Nu eram destul de puternic. Am tcut. Un gnd rebel m condamna la confuzie i paralizie absolut. Pot s m uit? am ntrebat. Am nchis ochii, apoi i-am deschis i L-am privit pe El i pe Memnoch, care se apropiase, iar acum m cerceta cu o expresie rece, ct de rece putea, de fapt, nu era deloc rece, ci mai degrab senin.

Memnoch, a vorbit Dumnezeu Cel ntrupat, adu-l cu tine, arat-i drumul, las-l s vad mcar pu in. Tu s-l cluzeti, apoi po i s- i continui cercetarea i s- i urmezi chemarea. S-a uitat la mine i mi-a zmbit. Ct de fragil prea, cu toat mre ia Lui! Un om cu cearcne la ochi din cauza soarelui, cu din ii strica i, un brbat. Adu- i aminte, Lestat, mi s-a adresat. Asta nu e dect lumea. Iar tu cunoti lumea. eolul ateapt. Ai vzut Lumea i Raiul, dar nu ai vzut Iadul.

18 NE AFLAM n ora, un ora al pietrelor de culoare maro nchis, galben-stins i lut. Trecuser trei ani. Trebuia s fi trecut Nu tiam dect c ne gseam ntr-o mul ime de oameni, nfura i n straie pestri e i vluri, zdren ui i, c sim eam mirosul transpira iei i cldura respira iei sttute, c m sufoca duhoarea deeurilor umane i a cmilelor. Dei nu ne bga nimeni n seam, mul imea ne apsa, oameni nespla i se frecau de mine, se mpingeau n fa a mea, nisipul mbcsea aerul dintre zidurile oraului, strzile nguste, aa cum mbcsea aerul deertului. Oamenii se grupau n fa a uilor mici i rotunde ori priveau de sus, de la ferestre. Funinginea se mbina cu nisipul nesfrit. Femeile se strngeau una lng alta, acoperindu-i chipul cu vluri, mbrncindu-se pe lng noi. Mi-am dat seama dintr-o dat c gloata ne mpingea cu atta for , nct nu m puteam mica n voie. Disperat, m-am uitat dup Memnoch. Era lng mine, aruncnd priviri calme n jur. Nici unul din noi nu strlucea nefiresc printre oamenii aceia

mohor i i soioi, fiin e obinuite care triau vremurile grele ale nceputurilor. Nu vreau! am strigat, afundndu-mi clciele n pmnt, n mijlocul gloatei care se freca de mine, ncercnd s rezist Nu cred c pot! Nu pot privi, Memnoch, nu pot, nu-mi cere asta. Nu... Nu vreau s merg mai departe. Las-m s plec, Memnoch! Taci, s-a rstit el, suntem aproape de locul pe unde va trece. M-a cuprins protector cu bra ul stng i m-a lipit lng el, fcndu-ne loc printre oamenii din fa a noastr fr efort, se prea, pn cnd am ajuns n rndul din fa , alturi de cei care ateptau pe o strad mai larg, pe msur ce mul imea avansa. ipetele erau asurzitoare. Pe lng noi treceau solda i romani, cu uniformele murdare de nisip, cu fe e obosite, plictisite. Peste drum, de partea cealalt a mul imii, o femeie frumoas, cu capul acoperit de un vl alb, a ridicat minile, ipnd. Se uita la Fiul lui Dumnezeu, pe care acum l vedeam i noi. Mai nti a aprut bara transversal masiv a crucii de pe umerii lui, marginile ieite n afar, la stnga i la dreapta Lui, apoi minile Lui, legate de ea atrnnd din funii, sngele picurnd din ele. Avea capul aplecat, prul nclcit i soios, acoperit-de coroana aspr i neagr a spinilor ascu i i, de-o parte i de alta, oamenii erau mpini ctre ziduri, unii l batjocoreau, al ii tceau. De-abia avea loc s mearg cu povara n spate, cu hainele-I rupte, cu genunchii lovi i i nsngera i, dar nainta. Mirosul de urin venea nbuitor de lng zidurile nvecinate. i tra picioarele spre noi, cu fa a ascuns. A czut, un genunchi alunecndu-I pe pietrele din strad. n spatele Lui veneau cei care crau stlpul lung al crucii care urma s fie btut n pmnt.

Solda ii din spate L-au ridicat imediat i I-au aranjat bara de pe umeri. I-am vzut fa a la c iva metri de noi. Ne-a privit pe amndoi. Ars de soare, cu obrajii sup i, gura deschis i tremurnd, ochii negri a inti i asupra noastr , o figur tern. i curgeau picturi de snge pe fruntea n epat de spini, adunate n rule e care se prelingeau pe pleoape i pe obraji. Pe pieptul gol se vedeau, prin straiele rupte, dungi roii de bici! Dumnezeul meu! Mi-au sczut iari puterile. Memnoch m-a sprijinit. Ne-am uitat amndoi n ochii Lui. Mul imea continua s ipe i s njure, s strige i s se nghionteasc, copiii ncercau i ei s vad ceva, femeile boceau. Al ii rdeau. O gloat imens, hidoas, duhnind sub soarele nendurtor care-i trimitea razele ntre zidurile ptate de urin! El a venit i mai aproape. Ne recunoscuse? S-a cutremurat, istovit, sngele curgndu-i pe fa , pe buze. A tras aer n piept, parc s-ar fi necat. Haina de pe umeri, sub lemnul dur, era ud de sngele scurs din urmele lsate de bici. Nu mai putea suporta povara, dar cei din spate l mpingeau ntruna. S-a oprit direct n fa a noastr, cu ochii pleca i, cu fa a ud de transpira ie i snge, apoi i-a ridicat ochii ncet ctre mine. Plngeam, neputndu-m stpni. La ce eram martor? Un act de o brutalitate nemaintlnit nicieri n alte locuri sau timpuri, dect n legendele i rugciunile din copilria mea, animate de o vitalitate grotesc. Sim eam mirosul sngelui. l sim eam. Vampirul din mine sim ea sngele. mi auzeam suspinele. Am ntins bra ele. Dumnezeul meu! Linitea a acoperit pmntul. Oamenii urlau i se mbrnceau, dar nu pe trmul n care ne aflam noi. El sttea i ne cerceta ndelung, pe mine i pe Memnoch, iei i n afara timpului, prelungind clipa n toat for a ei, n toat

agonia ei. Lestat, vrei s guti? m-a ntrebat cu un glas att de slab, nct de-abia l auzeam. Doamne, ce spui? am strigat, cu vocea necat de lacrimile pe care nu le puteam stpni. Sngele. Gust-l. Gust Sngele lui Hristos. Pe fa I-a aprut un zmbet de resemnare, nfricotor, o grimas, sub crucea grea, trupul I-a fost cuprins de convulsii, sngele i curgea, proaspt, la fiecare respira ie spinii i ptrundeau mai adnc n frunte, iar dungile de pe piept se umflau i prin ele curgeau noi iroaie de snge. Nu, Doamne, am strigat iari, ntinznd minile ctre El. I-am atins bra ele slbite, legate de crucea uria, bra ele sub iri, lovite, sub mnecile sfiate, sngele arznd n fa a mea. Sngele lui Dumnezeu, Lestat, mi-a optit. Gndete-te la tot sngele omenesc pe care l-ai supt cu buzele. Al Meu nu merit? i-e team? Suspinnd, I-am luat gtul n palme, am atins crucea cu ncheieturile degetelor, L-am srutat pe gt i am deschis gura fr s vreau, fr s m lupt, i mi-am nfipt din ii n carne. L-am auzit cum geme, un geamt lung, rsuntor, ridicndu-se i cobornd i umplnd lumea, iar sngele mi-a nit n gur. Crucea, cuiele btute n ncheieturile Lui, nu n mini, ncheieturile mele atingnd lemnul, trupul Su zvrcolindu-se i rsucindu-se ca i cnd ar fi vrut s scape n ultimele clipe, capul czut pe cruce, epii nfigndu-se n east, cuiele din picioare, ochii rostogoli i, loviturile de ciocan, apoi lumina, Lumina nemrginit nl ndu-se aa cum se nl ase peste balustrada Raiului, atotcuprinztoare, tergnd pn i gustul sngelui cald, suculent care nvlea n mine. Lumina, nsi lumina i fiin a din ea, dup chipul i asemnarea Lui! Se stingea

treptat, molatec, domoal, lsnd n urm un tunel nesfrit, o crare ce ducea, tiam, de la Pmnt ctre Lumin. Durere! Lumina disprea. O despr ire chinuitoare! Trupul mi-a fost scuturat de o lovitur foarte puternic. Am fost azvrlit din nou n mul ime. Ochii m usturau din cauza nisipului. n jurul meu, ipete. Aveam snge pe limb, mi curgea pe buze. Timpul m apsa, cald, sufocant. El sttea n fa a noastr, ne privea lung i-i curgeau lacrimi ce se amestecau cu snge. Dumnezeul meu, Dumnezeul meu, Dumnezeul meu! am ipat, nghi ind ultimele picturi de snge. Suspinam. Silueta femeii de peste drum se contura, vizibil. Dintr-o dat, glasul ei a acoperit strigtele i njurturile mul imii, aduntura oribil de oameni josnici i lipsi i de sim ire care se luptau s-L vad. Dumnezeul meu! a strigat ea, cu voce ascu it. I-a ieit n cale. n fa a lui, i-a scos vlul de pe cap i, cu amndou minile, i-a acoperit fa a. Doamne, Dumnezeule, eu sunt Veronica. Adu- i aminte de Veronica. Doisprezece ani a tot curs snge din mine, i cnd i-am atins poala vemntului, m-am vindecat. Spurcata, jegoasa! a ipat gloata. Ai clcat legea! Nelegiuito! Fiul lui Dumnezeu, ndrzneti! Necurata, spurcata! Mul imea striga, frenetic. Oamenii au ntins minile spre ea, dar parc nu le venea s-o ating. O ploaie de pietre a nit n direc ia ei. Solda ii nu tiau ce s fac, erau zpci i i furioi. Dar Dumnezeu ntrupat, aplecat sub crucea grea, s-a

uitat la ea i i-a spus: Da, Veronica, vlul tu... ncet, draga mea, vlul tu... Femeia I-a acoperit chipul cu pnza alb, nou i moale, ca s absoarb sngele, transpira ia, s-L aline, s-L mngie. Chipul Domnului S-a imprimat clar pe pnza alb pentru o clip, apoi, cnd a vrut s-L tearg uor, solda ii au tras-o napoi. Ea a ridicat vlul cu ambele mini, ca s-l vad to i. Fa a Lui era ntiprit pe el! Memnoch, privete! i-am strigat. Uit-te la vlul Veronici! Chipul se imprimase pe pnz perfect i fr cusur, cum nici un pictor nu l-ar fi putut desena, de parc vlul ar fi surprins figura lui Hristos ca un aparat de fotografiat, numai c imaginea era vie, rupt din carnea Lui, din sngele Lui, iar ochii perfec i, buzele, i ele, desvrite. To i cei de lng ea vedeau asemnarea. Oamenii se mpingeau i ne nghionteau, ca s vad mai bine. S-au auzit din nou ipete. Mna lui Hristos a alunecat din frnghia care o legase de cruce, s-a ntins i a luat vlul. Femeia a czut n genunchi plngnd, acoperindu-i fa a. Stupefia i, nuci i, solda ii loveau mul imea cu coatele, rstindu-se la cei care opuneau rezisten . Hristos s-a ntors i mi-a ntins vlul. Ia-l, pstreaz-l! Ascunde-l, ia-l cu tine! Am apucat pnza, ngrozit c a putea strica imaginea. Minile se ntindeau dup ea. Am strns-o la piept. A luat vlul, a strigat cineva. Am fost mpins napoi. Lua i vlul! O mn s-a luptat s mi-l smulg. Cei care au nvlit ctre noi au fost bloca i de al ii, veni i din spate ca s vad minunea, i ne-a mpins cu slbticie

din calea lor. Am fost mbrnci i napoi de gloata furibund, arunca i n toate pr ile de trupurile slinoase, n straie rupte, prin urletele i ipetele descreierate care nso eau blestemele. Mul imea a disprut cu totul din fa a mea. Strigtele de "Vlul! Vlul!" nu se mai auzeau dect foarte vag. Am mpturit cu grij vlul, m-am ntors i-am luat-o la fug. Nu tiam unde era Memnoch, nu tiam nici ncotro alergam eu. Am luat-o n jos, pe strada ngust, apoi pe alta, apoi iari pe alta, pe lng iruri de oameni crora nu le psa de mine, ci mergeau s vad crucificarea sau, pur i simplu, i urmau calea obinuit. M ardea pieptul de atta alergat, nu m mai ineau picioarele pline de vnti i lovituri. Am sim it din nou gustul sngelui lui Dumnezeu i m-a strfulgerat o lumin. Orbit, am luat vlul n mini. L-am ridicat i l-am ascuns bine n haine. Nimeni n-o s mi-l poat lua. Nimeni. De pe buzele mele a rsunat un vaiet nfricotor. Mi-am ridicat ochii spre cer. Se schimbase ntre timp, nu mai era cerul albastru de deasupra Ierusalimului, nici aerul nu mai era plin de nisip, am fost ridicat ntr-un vrtej, din fericire, iar Sngele lui Hristos mi nclzea pieptul, inima, mi-o nconjura, Lumina mi sclda ochii, iar minile mele strngeau vlul. Vrtejul m purta n linite i pace. M strduiam din toate puterile s privesc n jos, s caut pe sub straie, de fapt nu mai erau straie, ci purtam din nou haina i cmaa, costumul mbrcat la New York, printre zpezi. Lipit de cma, sub vest, am pipit vlul mpturit! Credeam c vntul mi va sfia hainele i-mi va smulge prul de pe cap. ineam cu hotrre de pnza mpturit care sttea, ocrotit, lng inima mea. De pe Pmnt se ridica fum i se auzeau ipete din nou.

Oare erau mai nfricotoare dect cele care-l nconjuraser pe Hristos pe drumul Golgotei? M-am lovit de un perete i am czut cu o lovitur zguduitoare. Pe lng mine goneau cai gata s m loveasc cu copitele, sco nd scntei din pietre. n fa a mea, o femeie sngera, trgea s moar, cu gtul rupt i sngele curgnd din nas i urechi. Oamenii fugeau n toate pr ile. Am sim it din nou miros de snge amestecat cu urin. Era un ora n rzboi. Solda ii prdau i trau victimele pe sub pasajele boltite, de undeva de sus rsunau ipete, iar flcrile erau att de aproape, mai-mai s-mi ard prul. Vlul! Vlul! am spus, pipindu-l, aflat n siguran ntre vest i cma. Un soldat m-a lovit puternic cu piciorul n cap. Am czut lat pe pietre. Mi-am ridicat ochii. Nu eram deloc pe o strad, ci ntr-o biseric boltit, cu galerii peste galerii de arcade i coloane romanice. n jurul meu, printre mozaicuri de aur sclipitor, brba i i femei erau trnti i la pmnt i clca i de copitele cailor. Trupul unui copil a fost azvrlit n zid, deasupra mea, craniul a pocnit, iar el a czut mort, la picioarele mele. Clre ii i biciuiau pe cei care fugeau, tindu-i cu paloele. O explozie de flcri a luminat ca ziua. Brba i i femei i cutau scparea prin portaluri, dar solda ii i urmreau. Pmntul era o baie de snge. Lumea era necat n snge. n jur i deasupra, fe ele de pe mozaicurile din aur priveau, transfigurate parc de mcelul la care erau martore. Sfin i, sfin i, sfin i. Flcri se nl au i dansau. Cr i ardeau n grmezi! Icoanele cdeau, sfrmate n buc i, iar statuile zceau grmad, nnegrite de fum, de flcrile care devorau strlucirea aurului din care erau fcute.

Unde suntem? am strigat. Vocea lui Memnoch s-a auzit chiar lng mine. Sttea ghemuit lng zid. n Sfnta Sofia, prietene, mi-a rspuns. Nu-i nimic. Doar Cruciada a Patra. I-am ntins mna stng, ca s nu dau drumul vlului din dreapta. Ai n fa cretinii romani care-i omoar pe cei greci. Asta-i tot. Egiptul i ara Sfnt in de trecut, deocamdat. Vene ienilor li s-au dat trei zile s prade oraul. A fost o hotrre la nivel politic. Binen eles c au venit cu to ii aici ca s rectige ara Sfnt, unde i noi am fost nu de mult, dar btlia nu era posibil, aa c autorit ile le-au dat mn liber solda ilor s-i fac de cap prin ora. Cretinii omoar cretini. Romanii mpotriva grecilor. Vrei s ne plimbm pe afar? Vrei s vezi mai multe? Milioane de cr i se pierd acum. Manuscrise n greac, aramaic, etiopian i latin. Cr ile lui Dumnezeu i ale oamenilor. Vrei s te plimbi prin mnstiri, s vezi clugri ele trte afar din chilii i violate de cretini? Constantinopolul e jefuit. i asta nc nu-i nimic, crede-m. M-am culcat pe pmnt, plngnd, ncercnd s nchid ochii ca s nu vd, dar n-am putut. Tresream la fiecare zgomot de copite ce rsuna periculos de aproape, m sufoca duhoarea sngelui scurs din copilul ucis, proptit de piciorul meu, greu i nemicat, ca un obiect ud, scos din ap. Lng mine zcea cadavrul unui brbat cu capul pe jumtate smuls din gt, din care sngele iroia pe pietre. O siluet a czut peste el, cu genunchii rsuci i, minile nsngerate cutnd s se aga e de ceva, dar negsind dect cadavrul proaspt al copilului, pe care l-a aruncat ntr-o parte. Cporul era acum aproape rupt. Vlul, am optit. A, da, pre iosul vl, a zis Memnoch. Vrei s schimbm

decorul? Putem merge la Madrid, s vedem un autodafe. tii ce-i asta? Evrei tortura i i ari de vii pentru c nu vor s se converteasc la cretinism. Poate c ar trebui s ne ntoarcem n Fran a, s vedem cum sunt ucii catarii n Languedoc. Trebuie s fi auzit de legendele despre ei cnd erai tnr. Erezia a fost complet eradicat, tii, peste tot. O misiune plin de succes a Prin ilor Dominicani, care se vor ndrepta apoi mpotriva vrjitoarelor, Binen eles. Avem multe posibilit i. Poate c vrei s mergem n Germania, s fim martori la martiriul anabaptitilor. Sau n Anglia, s vedem cum regina Maria i arde pe cei care s-au ntors mpotriva papei pe vremea cnd domnea tatl ei, Henric. Hai s- i povestesc o scen nemaipomenit, pe care am vzut-o de mai multe ori. Strasbourg, 1349. Dou mii de evrei urmeaz s fie ari acolo n luna februarie a acestui an, acuza i de Moartea Neagr. Asemenea lucruri se ntmpl peste tot n Europa... Cunosc istoria, am strigat, ncercnd s-mi trag rsuflarea. O cunosc! Da, dar e altceva s-o vezi cu ochii ti, nu? Aa cum i-am spus, asta e nimica toat. Grecii i romanii vor fi separa i pentru totdeauna. Pe msur ce puterea Constantinopolului scade, noii Oameni ai Cr ii, musulmanii, vor nvli cu miile peste aprarea slbit a Europei. Vrei s vezi una dintre acele btlii? Putem merge direct n secolul al douzecilea, dac vrei. n Bosnia sau Her egovina, unde cretinii i musulmanii se bat chiar acum. Bosnia i Her egovina sunt pe buzele locuitorilor din New York astzi. i, n timp ce trecem n revist Oamenii Cr ii musulmani, evrei, cretini de ce s nu mergem n sudul Irakului, s ascultm strigtul kurzilor mor i de foame, ale cror fntni au fost otrvite i care sunt extermina i? Dac vrei, putem s rmnem la locurile sfinte: moschei,

catedrale, biserici. Ne-am putea folosi de metoda asta ca s ajungem n prezent. ine minte, nici o propunere pe care i-am fcut-o n-a exclus oamenii care nu cred n Dumnezeu sau n Hristos. Oamenii Cr ii, despre ei vorbim, despre Cartea care ncepe cu Un Singur Dumnezeu, schimbndu-se i dezvoltndu-se mereu. Acum i mai trziu, documente de o valoare inestimabil vor fi distruse de flcri. Iat dezvluirea Crea iei, iat Evolu ia: suferin sanctificat de cineva, fr ndoial, pentru c to i oamenii pe care-i vezi ador unul i acelai Dumnezeu. Am tcut. Din fericire, Memnoch s-a oprit, dar btlia nu. A avut loc o explozie. Flcrile s-au ridicat att de sus, nct vedeam sfin ii de pe tavan. ntr-o singur strfulgerare, bazilica mi s-a artat n toat splendoarea ei: ovalul mare, rnduri peste rnduri de coloane, semiarcadele mre e sprijinind cupola de deasupra. Lumina a sczut, apoi a explodat din nou, n timp ce strigtele se auzeau cu i mai mare intensitate. Am nchis ochii i am stat nemicat, fr s iau n seam loviturile de picioare care treceau peste mine, zdrobindu-mi spatele n fug. Aveam vlul, aa c eram linitit. Oare poate fi mai ru n Iad? am ntrebat cu glas stins. N-am crezut c Memnoch m va auzi, de zgomotul luptei. S fiu sincer, nu tiu, mi-a rspuns el cu acelai ton moale, de parc legtura dintre noi ne ajuta s comunicm fr efort. Dar n eol? Sufletele pot pleca de acolo? Crezi c m-a lupta cu Dumnezeu, dac nu ar fi aa? m-a ntrebat el, jignit numai la gndul c ar exista un Iad

etern. Scoate-m de aici, te rog, am optit. mi odihneam capul pe podea. Mirosul de blegar era amestecat cu cel de urin i snge. Dar cel mai tare m deranjau strigtele. Strigtele i zgomotul necontenit al metalului! Memnoch, scoate-m de aici! Spune-mi ce e cu lupta asta dintre tine i Dumnezeu! Spune-mi care sunt regulile ei! M-am ridicat anevoie n capul oaselor, trgndu-mi picioarele sub mine, tergndu-mi ochii cu mna stng, iar cu dreapta strngnd vlul. Fumul a nceput s m nece, ochii mi ardeau. Spune-mi, la ce te-ai referit cnd ai spus c ai nevoie de mine, c vei ctiga lupta? n ce const lupta dintre tine i Dumnezeu? Ce vrei s fac? De ce te lup i cu el? Pentru numele lui Dumnezeu, ce trebuie s fac? Mi-am ridicat privirea. Sttea relaxat, cu un genunchi ridicat, bra ele ncruciate i chipul senin, cnd rou, cnd palid. Era murdar de sus pn jos, parc vlguit de o nenorocire cauzat de neputin . Pe figur nu i se citea nici sarcasm, nici amrciune, ci preocupare privirea-i era fix, ca i cele de pe mozaicurile din jur, martore neputincioase la aceleai evenimente. Aadar, lsm n urm at ia ani? Attea rzboaie? Nesocotim at ia martiri. Nu duci lips de imagina ie, Lestat. Las-m s m odihnesc, Memnoch. Rspunde-mi la ntrebare. Nu sunt un nger, sunt un monstru. Te rog, hai s mergem. Bine. Vom pleca. Ai fost destul de curajos, exact cum mi-am nchipuit. Ai plns mult i din adncul sufletului. Nu i-am rspuns. M durea pieptul. ineam mna dreapt pe vl, iar cu stnga mi-am acoperit urechea. Cum s m fi micat? Ateptam oare s fac el ceva i s fim iari ridica i de un vrtej? Oare membrele mele m mai ascultau?

Mergem, Lestat, a repetat el. uierul vntului se ridica i mai amenin tor. Se apropia vrtejul, iar zidurile czuser deja. Am apsat vlul de piept. Acum odihnete-te, mi-a optit Memnoch. n jurul nostru, sufletele se nvrteau n semintuneric. Mi-am proptit capul de umrul lui, n timp ce vntul mi rvea prul. Cu ochii nchii, l-am vzut pe Fiul lui Dumnezeu ptrunznd ntr-un spa iu larg, ntunecos i pustiu. Din corpul su, razele de lumin se rsfrngeau n toate pr ile, scldnd sute de siluete umane zbuciumate, forme ale sufletelor, forme ale spiritelor. eolul, am rostit cu greutate. ns noi eram cuprini de vrtej, iar imaginea exista numai n ochii min ii. Lumina a crescut din nou, razele convergeau ntr-o singur flacr, ca i cum a fi stat chiar lng El. Cntecele rsunau din ce n ce mai tare i mai clar, nbueau vaietele sufletelor din jurul nostru, pn cnd vaietele i cntecele la un loc au devenit ele nsele nchipuire i vrtej. O singur viziune.

19 ZCEAM nemicat undeva, ntr-un loc deschis, pe un teren stncos. Vlul era tot la mine, l sim eam, dar nu ndrzneam s-l scot afar i s-l examinez. L-am vzut pe Memnoch. Sttea ceva mai departe, n toat splendoarea lui, cu aripile-i mari, nemicate, strnse la spate. L-am vzut pe Dumnezeu ntrupat, nl ndu-se, cu gleznele i ncheieturile nroite de rni, dar splat i curat, iar statura Sa era precum a lui Memnoch, mai mare dect al unui om de rnd. Purta straie noi, albe, i era

pieptnat, dei prul nc-i strlucea de nuan ele sngelui nchegat Prea c trupul Su iradia mai mult lumin dect nainte de crucificare, c lumina nsi era mai intens dect a lui Memnoch. ns nu se ddea nici o lupt, pentru c din amndoi izvora, firesc, aceeai lumin. Stteam ntins i-i ascultam cum se certau. Cu coada ochiului am observat, nainte ca vocile lor s-mi ptrund clar n auz, c ne aflam pe un cmp de lupt plin de mor i, altul dect cel din Cruciada a Patra. Era limpede, nu trebuia s-mi spun nimeni c ne ntorseserm n timp, cndva nainte, fiindc hainele i armurile m-au trimis cu gndul la un secol anterior, al treilea, probabil. Ne aflam la nceputurile omenirii. Cadavrele pu eau. Aerul era plin de insecte care se hrneau cu ele, stoluri de vulturi ciuda i zburau mai jos, ca s smulg buc i din trupurile umflate, hidoase, ale solda ilor mor i. n deprtare rsunau urletele unor lupi care se bteau. Da, n eleg! a spus Memnoch nervos. Nu vorbea nici n englez, nici n francez, i totui l n elegeam perfect. Por ile Raiului sunt deschise pentru to i cei care mor n elegnd i acceptnd armonia Crea iei i buntatea lui Dumnezeu! Dar ceilal i? Dar celelalte milioane de suflete? Te ntreb nc o dat, a vorbit Fiul lui Dumnezeu. De ce s-mi pese de ceilal i, care mor fr s n eleag, fr s accepte i s-l cunoasc pe Dumnezeu? De ce? Ce sunt ei pentru mine? Copiii crea i de Tine, asta sunt! Merit s intre n Rai, dar nu tiu s gseasc drumul spre el! Numrul celor care nu ajung acolo este de nenumrate ori mai mare dect numrul pu inilor oameni care se bucur de n elepciune, ndrumare, experien , intui ie, har. Iar Tu tii bine asta! Cum po i lsa attea suflete s se piard n eol, s dispar cu totul ori s cutreiere pmntul ca spirite rele? N-ai venit

s le salvezi pe toate? Am venit s-i salvez pe cei care vor s fie salva i! a exclamat Dumnezeu. i repet c e vorba de un ciclu, de o succesiune natural, c pentru fiecare suflet care se va sclda n lumina Raiului, milioane de alte suflete se vor prbui. Ce valoare are s n elegi, s accep i, s tii, s vezi frumuse ea? Ce-ai vrea s fac? S aju i sufletele pierdute! Ajut-le. Nu le prsi n vrtej, nu le abandona n eol milenii la rnd, numai ca s ctige n elegere din ceea ce nc mai vd pe Pmnt! Ai fcut mai mult ru, asta ai fcut! Cum ndrzneti? Ai fcut mai mult ru! a repetat Memnoch. Uit-te la cmpul sta de lupt. Crucea Ta a aprut pe cer naintea btliei, iar de-acum ea va deveni emblema imperiului! De la moartea celor care au fost martori la nvierea Ta, numai c iva s-au ridicat de pe Pmnt la Lumin, restul, mul imea, s-a pierdut n ceart, lupt, nen elegere, a putrezit n ntuneric! Lumina mea e pentru cei care vor s-o primeasc. Nu-i destul! Dumnezeu ntrupat l-a lovit cu for pe Memnoch peste fa . ngerul s-a dat napoi, cltinndu-se, cu aripile desfcute, gata s-i ia zborul. Dar s-a linitit din nou, lsnd numai cteva pene albe, gingae s pluteasc n aer. Memnoch a atins cu mna locul unde l-a plmuit Dumnezeu. Se distingeau clar urmele degetelor, roii, asemenea rnilor de la gleznele i ncheieturile lui Hristos. Foarte bine, a vorbit Dumnezeu ntrupat. Dac i pas mai mult de acele suflete dect de Dumnezeul Tu, atunci soarta ta va fi s le strngi la un loc! eolul s fie regatul tu! Adun-le acolo cu milioanele i nva -le s ajung la lumin. Nici unul nu va disprea, pentru c tu ai puterea s le aduci din nou la via , nici unul nu se va

pierde, ci to i vor fi rspunderea ta, nv ceii ti, urmaii ti, servitorii ti. Dar, pn atunci, eolul nu va rmne pustiu! Pn n ziua n care toate sufletele vor veni drept la Por ile Raiului, tu vei fi adversarul Meu, diavolul Meu, condamnat s petreci nu mai pu in de o treime din existen a ta pe Pmntul pe care-l iubeti att de mult, i tot att n eol sau n Iad, cum vrei s-i zici regatului tu. i, numai din cnd n cnd, prin bunvoin a mea, vei avea voie s vii n Rai, ngrijete-te ca atunci s fii tot nger! Pe Pmnt fie ca oamenii s te ia drept diavol! Zeul slbatic zeul dansului, al buturii, al petrecerii, al crnii i al tuturor lucrurilor pe care le iubeti ndeajuns de mult, nct s m provoci pe Mine! Aa s te vad oamenii, dac ai puterea s reziti. Aripile tale s fie negre ca funinginea i cenua, s ai picioare de capr, asemenea lui Pan nsui! Sau, dac preferi, rmi un simplu om, da, i fac hatrul sta din mil, ca s po i sta printre ei, dac tot crezi c a fi om e aa de grozav. Dar un nger printre ei, niciodat! Niciodat! N-am s te las s te foloseti de forma ta de nger, ca s-i nedumereti i amgeti, s-i nuceti sau s-i umileti. Tu i veghetorii ti i-a i amgit destul. Dar ai grij ca, atunci cnd vii la Mine, s ai veminte potrivite, aripile albe ca zpada, la fel ca hainele. Amintete- i s fii tu nsu i pe trmul Meu! Sunt n stare! a exclamat Memnoch. Sunt n stare s-i nv , s-i cluzesc. mi dai voie s conduc Iadul cum vreau eu i s cer, n numele lor, s vin n Rai. Pot s repar tot ceea ce le-a fcut ciclul Tu natural de pe Pmnt. Foarte bine, vreau s vd i eu cum! a spus Fiul lui Dumnezeu. Trimite-mi mai multe suflete, dup ce le vei fi purificat. D-i drumul! Sporete-mi slava! Crete numrul celor din bene ha elohim. Raiul e nemrginit i i apreciaz

eforturile. Dar s nu te ntorci pentru totdeauna pn ce nu i-ai ndeplinit datoria, pn ce drumul de la Pmnt la Rai nu va fi al tuturor celor care mor sau pn ce lumea nu va fi distrus, adic pn ce evolu ia nu va fi atins punctul n care eolul, dintr-un motiv sau altul, se va goli. ine minte ce- i spun, Memnoch, vremea asta s-ar putea s nu vin niciodat! Am promis c Universul nu va avea margini! Misiunea ta printre osndi i va fi lung. Dar pe Pmnt? Care sunt puterile mele? Zeu-Capr sau om, ce pot s fac? Ceea ce trebuie! Avertizeaz-i pe oameni. Avertizeaz-i, astfel nct s vin la Mine, nu n eol. Pot s fac asta dup cum cred eu de cuviin ? Spunndu-le c eti un Dumnezeu lipsit de mil, c e o ticloie s ucid n numele Tu, c suferin a pervertete i chinuie, i-i osndete victimele mai degrab dect s le mntuiasc? Am voie s le spun adevrul? Am voie s le spun c, dac ar veni la Tine, ar trebui s renun e la religiile Tale, la rzboaiele Tale sfinte i la martiriul Tu impresionant? C ar trebui s caute s n eleag misterul crnii, extazul dragostei? mi dai voie? mi dai voie s le spun adevrul? Spune-le ce vrei! Dar, de fiecare dat cnd i vei ndeprta de biserica Mea, de revela ia Mea, amgindu-i i stricndu-le mintea, de cte ori i vei abate din drum, riti s primeti un nou nv cel n coala ta diavoleasc, pe care va trebui s-l nve i. Iadul tu va fi aglomerat i sufletele nu vor mai ncpea n el! Nu din cauza faptelor mele, Doamne. Va fi plin de suflete, dar numai datorit ie! ndrzneti!... Las lumea s se dezvolte, Dumnezeul meu, aa cum ai spus Tu c trebuie. Numai c, de acum, fac i eu parte

din ea. Iadul, la fel. mi vei da i ngerii care cred la fel ca mine, s lucreze pentru mine i s ndure ntunericul alturi de mine? Nu! Nu- i voi da nici un spirit angelic! Caut- i ajutoare printre muritori. F-i pe ei demoni! Veghetorii care au czut o dat cu tine s-au pocit. Nu- i voi da nici unul dintre ei. Tu eti nger. Descurc-te singur. Prea bine. Voi rmne singur. nln uiete-m n trup de pmntean, dac vrei, cci eu tot voi nvinge. Voi aduce n Rai, prin eol, mai multe suflete dect vei aduce Tu deschizndu-i Por ile. Voi aduce mai multe suflete schimbate care vor slvi Raiul dect vei aduce Tu vreodat prin tunelul Tu ngust. Eu voi fi cel care va umple Raiul i- i va spori lauda. Vei vedea. S-a lsat tcerea. Memnoch era stpnit de furie, Dumnezeu ntrupat la fel, se prea. Amndoi, fa n fa , la fel de nal i. Aripile lui Memnoch s-au nl at spre spate, ca semn al puterii, iar lumina lui Dumnezeu ntrupat a izvort mai puternic i mai copleitoare. Dintr-o dat, Dumnezeu ntrupat a zmbit. Oricum ar fi, Eu voi triumfa, nu-i aa? a ntrebat El. Te blestem! a ripostat Memnoch. Nu, nu m blestemi, l-a contrazis Dumnezeu abtut, dar cu blnde e. A ntins minile spre fa a lui Memnoch, fcnd s dispar semnele lsate de suprarea Sa pe pielea de nger. Dumnezeu ntrupat s-a aplecat i l-a srutat pe gur. Te iubesc, adversarul meu viteaz! M bucur c te-am creat, eti la fel de bun ca toate cele nscocite de Mine. Adu-Mi suflete! Nu eti dect o parte a ciclului, a naturii, strlucitor ca fulgerul sau ca vulcanul n erup ie, ca o stea ce explodeaz dintr-o dat, la mare deprtare n galaxie, aa c trebuie s treac mii de ani pn cnd oamenii de pe pmnt s-i vad lumina. Eti necru tor, I-a reproat Memnoch, fr s cedeze.

O s-i nv s te ierte pentru ceea ce eti : Mre , Creator Infinit, dar Imperfect. Dumnezeu ntrupat a rs ncet i l-a srutat din nou, pe frunte. Sunt un Dumnezeu n elept i rbdtor. Sunt Cel care te-a creat. Imaginile au disprut. Nici mcar nu s-au stins treptat, ci, pur i simplu, au disprut brusc. Stteam ntins, singur pe cmpul de lupt. Duhoarea venea de la gazele ce m nvluiau, otrvindu-mi respira ia. Ct vedeam cu ochii, era plin de cadavre. Un zgomot m-a fcut s tresar. Pe lng mine a trecut un lup slab, cu respira ia gfit. S-a aplecat deasupra mea. Am ncremenit. I-am vzut ochii i botul ndrzne ndreptat spre mine, i-am sim it rsuflarea fierbinte, puturoas. A scos un urlet din adncul mruntaielor. Am nchis ochii i am pipit vlul cu mna dreapt. Cnd i-am sim it din ii pe gtul meu, m-am ntors imediat i l-am mpins. S-a mpiedicat, a schellit i, n cele din urm, s-a ndeprtat spre cadavrele din jur. Am respirat adnc. Cerul de deasupra era cerul de pe Pmnt din timpul zilei. Am urmrit norii albicioi, cura i, orizontul vast din spatele lor, am ascultat zumzetul insectelor n ari i mute n zbor neregulat deasupra cadavrelor i vulturii mari, hidoi i cocoa i, opind peste mor i. Din deprtare se auzea plnsul unui om. Cerul era senin. Norii se deplasaser, elibernd soarele n toat strlucirea lui. M-a nclzit pe mini i pe fa , a nclzit i cadavrele puturoase, n descompunere, de lng mine. Probabil c mi-am pierdut cunotin a. Am vrut s se ntmple aa. Am vrut s recad pe pmnt, s m

rostogolesc i s mor cu fruntea lipit de el, s-mi duc mna n hain, ca s vd dac vlul e la locul lui.

20

GRDINA Ateptrii. Locul panic i senin din fa a Por ilor Raiului. Un loc din care sufletele aduse acolo de moarte se ntorc, uneori, ca s li se spun c nu a sosit nc vremea i se pot ntoarce acas. n zare, sub strlucirea azurie a cerului, i-am vzut pe cei mor i nu de mult, salutndu-i pe mor ii mai vechi. Adunare dup adunare. Se mbr iau, se chemau. Cu coada ochiului, am surprins zidurile nalte i ame itoare i Por ile Raiului. Erau i ngeri acolo, mai transparen i dect ceilal i, cor lng cor, micndu-se liberi prin cer i cobornd printre grupurile de muritori care treceau puntea. Cnd vizibili, cnd invizibili, se plimbau, priveau, se nl au i dispreau n albastrul nemrginit al cerului. Din spatele zidurilor, sunetele Raiului se auzeau stinse i dureros ademenitoare. Cu ochii nchii, mai c-mi nchipuiam strlucirea culorilor de safir! Toate cntecele aveau acelai refren: "Intra i, intra i, veni i lng noi. Haosul a disprut Aici e Raiul." Dar eu eram departe de toate acestea, ntr-o vale mic, printre flori slbatice, gingae i albe, pe malul verde al rului pe care l treceau toate sufletele n drum spre Rai. n locul unde m aflam rul era mai degrab un torent nestvilit de ap care fremta: dup foc i rzboi, dup funingine i snge, dup miasme i durere, toate rurile sunt la fel de mre e precum era acesta. Apa cnt pe mai multe voci, alunec peste pietre, prin

vlcele, rbufnete cu furie peste ridicturile de pmnt i se rostogolete vijelioas, n ritm nvalnic de fug i canon. Iarba se apleac uimit s-i priveasc goana. M-am proptit de trunchiul unui copac. Un soi de piersic venic n floare, niciodat lipsit de muguri i rod, cu crengile plecate nu a supunere, ci a bog ie, mireasm i ofrand, dou cicluri, al frunzei i al florii, etern contopite n fruct. Deasupra, printre petale fluturnde, revrsndu-se ntr-un ocean linititor, psrelele sreau vesele. Iar mai sus, ngeri, ngeri i iar ngeri, parc fcu i din aer, spirite uoare ce scnteiau din loc n loc, ca s se piard apoi n vzduhul luminos. Paradisul frescelor, al mozaicurilor. Nici o art nu-i atinge perfec iunea. ntreba i-i pe cei care au venit aici i s-au ntors. Cei ale cror inimi s-au oprit pe masa de opera ie, ca sufletele s-i ia zborul spre grdina aceasta, i care i-au recptat apoi trupul. Nimic nu-l poate ntrece. Aerul m nconjura, mbietor i rcoros, nlturnd treptat, strat cu strat, negreala i murdria de pe haina i cmaa mea. Dintr-o dat, ca trezit dintr-un comar, am dus mna n hain i am scos vlul. L-am desfurat i l-am prins de margini. Chipul ardea pe pnz, ochii negri m fixau, sngele era rou aprins, ca nainte, culoarea pielii, desvrit, ca ntr-o hologram, dei chipul unduia aproape insesizabil n adierea vntului. Vlul nu fusese nici murdrit, nici rupt i nici nu-i pierduse perfec iunea ini ial. Am sim it c m nbu i c inima-mi bate nebunete. Cldura mi ardea fa a. Ochii erau fici, ca atunci cnd se ntipriser pe pnz, fr s se nchid. Am apropiat vlul de mine, l-am mpturit speriat i, de ast dat, l-am strecurat chiar lng piele, sub cma. M-am chinuit s-mi nchid

nasturii n butonierele potrivite. Cmaa mea era ntreag. Haina, dei murdar, nu era sfiat, ns nu mai avea nici un nasture, nici mcar butonii care mpodobiser manetele, fr alt rost dect cel decorativ. M-am uitat la pantofi. Erau rup i, de-abia-i mai ineam n picioare. Ce ciudat artau, ce deosebi i de to i ceilal i pantofi pe care-i vzusem n ultima vreme, fcu i din piele fin. Mi-am trecut mna prin pr, fcnd s alunece petalele roz i albe ale copacului pe pantaloni i pe pantofi. Memnoch! am strigat brusc. M-am uitat n jur. Unde era? M lsase singur? n zare, la mare distan , mul imea sufletelor fericite traversa puntea. Oare por ile chiar se deschideau i se nchideau ori era doar o nlucire de-a mea? n stnga, lng nite mslini, am observat o siluet pe care n-am recunoscut-o imediat. Era Memnoch, preschimbat n Om Obinuit. Sttea chircit, privindu-m cu ochi triti i nemica i. Trupul su a nceput s creasc, s-i dezvolte aripi negre i uriae, picioare de capr, ncovoiate i rsucite, chipul de nger strlucind ca granitul negru. Memnoch, Memnoch al meu mi se nf ia din nou ca diavol. Nu m-am dat napoi. Nu mi-am acoperit fa a. I-am cercetat torsul nvelit, felul n care haina i ascundea picioarele hidoase, acoperite cu blan. n urma lui rmneau gropi n pmnt, ns bra ele i minile sale erau la fel de frumoase, iar prul la fel de bogat, dei negru ca smoala. n toat Grdina Raiului, el singur era lipsit de culoare, opac, vizibil i, cel pu in pentru mine, lipsit de transparen . Lucrurile sunt simple, mi s-a adresat. Le-ai n eles. Aripile-i negre s-au strns, mbr indu-i trupul, ndoite lng picioare, ca s nu ating pmntul. S-a ndreptat spre mine, o apari ie animalic hidoas,

purtndu-i trupul i capul perfecte, mpovrtoare, ale unei fiin e nctuate n nf iarea pe care omul i-o atribuie diavolului. Ai dreptate, mi-a zis el cu glas stins, ndurerat. i-a adunat aripile ca s se poat aeza. Zeul capr aezat n fa a mea, cu plete nvolburate, dar cu fa a senin ca ntotdeauna, nici mai aspr, nici mai bun, nici mai n eleapt sau mai crud, pentru c se ntruchipase din ntuneric, nu din carne. A nceput s vorbeasc: Iat ce a fcut Dumnezeu, de fapt. mi spunea ntruna: "Memnoch, n Univers totul este folosit... te foloseti de toate... n elegi?' i El a cobort pe Pmnt, a suferit, a murit i s-a ridicat din mor i ca s sfin easc suferin a omului i s-o pre uiasc, ea fiind calea spre sfrit. Sfritul era iluminarea, superioritatea sufletului, ns mitul zeului n suferin , al zeului muritor fie c vorbim despre Tammuz al sumerienilor, fie de Dyonisos al grecilor, fie de oricare alt zeitate din lume a crei moarte i dezintegrare a precedat Crea ia a fost o prejudecat omeneasc! Au gndit-o oamenii care nu-i puteau imagina c Crea ia s-a nscut din nimic i c nu presupunea sacrificii. Zeul muritor care d natere Omului era o idee nou n mintea celor prea primitivi pentru a concepe un lucru absolut i perfect. Aa c El a respectat miturile umane a devenit Dumnezeu ntrupat care ncearc s explice lucrurile de parc ele ar avea n eles, cnd, dup toate probabilit ile, nu au. n eleg. Unde e sacrificiul Su pentru facerea lumii? El n-a fost Tiamat, ucis de Marduk. Nu e Osiris, tiat n buc i! La ce a renun at El, Dumnezeul Atotputernic, ca s creeze Universul material? Nu-mi amintesc s i se fi luat ceva. E adevrat c Universul s-a nscut din El, dar nu in minte

s-i fi sczut puterea ori s fi fost schilodit n vreun fel prin actul Crea iei fizice! A rmas acelai Dumnezeu i dup ce a creat planetele i stelele! Dac i s-a ntmplat ceva, atunci puterea I-a crescut sau El nsui a crescut i mai mult n ochii ngerilor, care i cntau despre nf irile noi i variate ale Crea iei sale. A crescut n fa a noastr prin nsi natura sa de Creator, pe msur ce evolu ia i urma calea. Cnd a cobort pe pmnt ca Dumnezeu ntrupat, a imitat legendele pe care oamenii le inventaser ca s ncerce s canonizeze suferin a, s se conving c istoria nu este o oroare, ci are un sens. A ptruns cu for a n religia inventat de om i a copleit-o cu Harul Su Divin, a sfin it suferin a prin moartea Sa, dei aceasta nu fusese sfin it prin crea ia Sa. n elegi? A fost o Crea ie fr vrsare de snge i fr sacrificii, i-am rspuns, cu voce stins, dar cu mintea mai treaz dect oricnd. Asta vrei tu s spui. ns El crede ntr-adevr c suferin a e sfnt sau poate fi sfnt. Nimic nu se irosete. Toate lucrurile sunt folosite. Da, ns eu cred c El a adus cu Sine, n Universul Lui, stricciuni ngrozitoare durerea omeneasc, nenorocirea, putin a de a suporta nedrept i cumplite i le-a gsit un loc, folosindu-se de cele mai nfricotoare supersti ii ale omului. Dar ce se ntmpl cnd oamenii mor? Gsesc oare credincioii tunelul, lumina i pe cei dragi lor? Dac au trit o via linitit i nfloritoare, da. Se ridic drept spre Rai, fr ur i resentimente. La fel fac i unii care nu cred deloc n El sau n nv turile Sale. Pentru c sunt prea lumina i. Da. Iar asta sporete gloria Lui i a Raiului, care crete necontenit i se mbog ete cu suflete noi, din toate col urile lumii.

Dar i Iadul e plin de suflete. ntocmai, iar sufletele din Iad sunt mult mai multe dect cele din Rai, sta e ridicolul situa iei. n ce loc de pe planet a domnit El, fr ca acolo s existe sacrificiu de sine, nedreptate, persecu ie, chinuri, rzboaie? nv ceii mei sunt pe zi ce trece tot mai mul i i mai nedumeri i. Oamenii triesc clipe de o asemenea srcie i groaz, nct pu ine suflete se nal spre El cu adevrat mpcate. Iar Lui nu-i pas. ntocmai. El spune c suferin a fiin elor contiente seamn cu decderea, ajut la nl area sufletelor! Trufa, El privete din nl imile sale un masacru i i se pare fascinant. Vede brba i i femei care nu iubesc mai mult dect atunci cnd i pierd pe cei dragi, cnd se sacrific unul pentru altul din cauza unei no iuni abstracte de-a Lui, cnd armata cuceritoare ucide pacea cminului, risipete turma i ridic trupurile copiilor n vrful suli elor. Justificarea lui? St n natur. n ceea ce a creat. Iar dac sufletele nfrnte i nrite trebuie s cad mai nti n mna mea, fiindu-mi supuse n Iad, cu att mai puternice vor deveni acestea! ndatorirea ta e din ce n ce mai grea. i da, i nu. Trebuie s ctig aa cum a vrut El. Iadul este un loc al suferin ei. Hai s ne gndim cu aten ie. Ia aminte la ce a fcut El. Cnd a deschis larg por ile eolului, cnd a cobort n bezna din eol, sufletele s-au adunat n jurul Su. I-au vzut mntuirea, rnile de la mini i de la picioare, iar moartea Lui pentru ei a devenit miezul preocuprilor lor, i-atunci Binen eles c L-au urmat spre Por ile Raiului, fiindc ntreaga lor suferin a dobndit, dintr-o dat, un sens. Dar oare avea sens? Po i s-i dai ciclului natural un sens, doar prin simpla scufundare a Eului tu Divin n el?

E destul numai att? Ce se ntmpl cu sufletele necate n amrciune, care nu ajung s nfloreasc sub clciele rzboinicilor, cu cele mutilate de nedrept i apstoare, care intr n venicie blestemnd, ce se ntmpl cu ntreaga lume nou suprat pe Dumnezeu, att de suprat, nct s-l blesteme pe Iisus Hristos i pe Dumnezeu nsui, cum a fcut Luther, Dora, tu, noi to i? Oamenii din a doua jumtate a secolului al douzecilea n-au ncetat s cread n El. Dar l ursc, l resping. Sunt furioi pe el. Se simt... se simt... Superiori, l-am completat, contient c repeta exact cele spuse de mine Dorei. l urm pe Dumnezeu. l urm. Aa e, v sim i i cu adevrat superiori Lui. i tu te sim i superior. Da. Nu pot s le art celor din Iad rnile lui. Nu asta le va convinge pe acele victime ndurerate, ncrncenate de o durere peste puterea Lui de imagina ie. Nu pot dect s le spun c preo ii dominicani au fost cei care, n numele Lui, i-au ars de vii, zicnd c sunt vrjitori. Sau c distrugerea familiilor, a clanurilor i a satelor a fost un lucru firesc, pentru c minile i picioarele Sale nsngerate erau pe steagul purtat ctre Lumea Nou. Crezi c asta i-ar scoate din Iad, dac ar afla c toate s-au ntmplat cu voia Lui? C primete alte suflete, care n-au cunoscut nici un dram de suferin ? Dac ar fi s-mi ncep nv tura cu ideea asta Hristos a murit pentru voi ct crezi c-mi va trebui ca s educ un suflet din Iad? Nu mi-ai spus ce este Iadul i cum i nve i pe cei de acolo. O fac aa cum cred eu de cuviin , te asigur. Mi-am aezat tronul deasupra tronului Su aa cum spun poe ii i cei care-au scris Biblia tind c, pentru a ajunge

n Rai, sufletele nu trebuie s sufere, c n elegerea lui Dumnezeu nu cere post, pedeaps, crucificare i moarte. tiu c sufletul omului transcende natura i pentru asta nu are nevoie dect s vad frumuse ea! Iov a fost tot Iov nainte de a suferi. La fel i dup! L-a nv at suferin a ceva nou? Dar cu ce o nlocuieti n Iad? Nu ncep prin a le spune c, pentru El, ochiul uman exprim desvrirea crea iei cnd privete cu oroare un trup mutilat, aa cum o face i cnd privete linitit o grdin. El struie c totul se afl n grdin. Grdina ta Slbatic, Lestat, este versiunea Lui despre perfec iune. S-a dezvoltat din aceeai smn , iar eu, diavolul Memnoch, nu reuesc s-mi dau seama de asta. Am mintea simpl a unui nger. Atunci cum de te lup i cu El n Iad, i totui ctigi Raiul pentru sufletele condamnate? Cum? Ce crezi c este Iadul? Pn acum trebuie s- i fi format deja o prere. Mai nti, Iadul este ceea ce noi numim purgatoriu. Oricine poate fi mntuit. Am n eles asta din cearta voastr pe cmpul de lupt. Prin ce suferin e trebuie s treac sufletele din Iad ca s merite Raiul? Tu ce crezi? Nu tiu. Mi-e team. n curnd o s ajungem acolo, nu-i aa? Da, dar a vrea s tii la ce te atep i. Nu tiu la ce s m atept. tiu doar c fiin ele care au luat via a altora trebuie s sufere. S sufere sau s plteasc? Care-i diferen a? Pi, s zicem c i s-ar oferi ocazia s-l ier i pe Magnus, vampirul care te-a fcut i pe tine vampir, s

zicem c s-ar afla n fa a ta i i-ar spune: "Lestat, iart-m c i-am luat via a de fiin muritoare i te-am scos n afara naturii, c te-am fcut s bei snge ca s trieti. F ce vrei cu mine, ca s m po i ierta." Ce-ai face? Ai ales un exemplu nepotrivit. Poate c l-am iertat. Nu cred c era contient de ceea ce fcea. Nu-mi pas de el. Era nebun. Un monstru din Lumea Veche. Mi-a artat calea diavolului dintr-un impuls denaturat, impersonal. Nici mcar nu m gndesc la el. Nu m intereseaz. Dac trebuie s caute iertarea cuiva, atunci s-o cear de la muritorii pe care i-a omort cnd nc mai exista. n turnul lui se afla o nchisoare care adpostea oameni omor i, brba i tineri care semnau cu mine, adui acolo ca s-i pun la ncercare, chipurile, dar pe care i-a ucis, nu i-a ini iat. Mi-i amintesc i acum. Dar e o singur form de masacru, grmezi de cadavre de brba i tineri, to i blonzi, cu ochi albatri. Fiin e tinere, crora le-a furat energia, via a nsi. Pe el ar trebui s-l ierte to i cei pe care i-a omort, n orice fel. Ar trebui s ob in iertarea de la fiecare n parte. Am nceput s tremur din nou. Eram foarte obinuit cu furia... Ce tare m nfuriam, i de cte ori, atunci cnd al ii m acuzau c atacam nebunete brba i i femei! i copii. Copii fr aprare. Iar tu? Ce crezi c i-ar trebui ca s ajungi n Rai? m-a ntrebat Memnoch. Aparent, probabil c e suficient s lucrez pentru tine, i-am rspuns, provocator. Cel pu in, aa cred, din cte mi-ai povestit. Dar nu mi-ai spus exact ce faci tu! Mi-ai povestit despre Crea ie i Pasiune, despre felul tu de a proceda, despre felul Lui de a proceda, mi-ai descris cum i te opui Lui pe Pmnt, aa c-mi pot imagina unde duce opozi ia asta. Amndoi suntem senzuali, amndoi credem n n elepciunea trupului, a crnii.

Aa este. Dar nu mi-ai explicat ndeajuns ce faci n Iad. De unde tii c-o s ctigi? Ai s trimi i sufletele repede, direct n bra ele lui Dumnezeu? Repede i total resemnate. Dar acum nu- i vorbesc nici despre oferta pe care i-am fcut-o, nici despre lupta mea mpotriva Lui pe Pmnt. Te ntreb: dup toate cte le-ai vzut, cum crezi c ar trebui s arate Iadul? Mi-e fric s- i rspund, pentru c acolo mi-e locul. Nu i-e team cu adevrat de nimic. Continu. Spune ceva. Cum ar trebui s arate Iadul, prin ce suferin e trebuie s treac un suflet ca s merite Raiul? E oare destul s spui "Cred n Dumnezeu", "Iisuse, cred n suferin a Ta"? "mi pare ru pentru toate pcatele pentru c te-au atins pe Tine, Dumnezeul meu?" Sau e suficient s spui "mi pare ru c, atunci cnd am trit pe Pmnt, n-am crezut n Tine, dar acum tiu c exiti cu adevrat, uite-aa, brusc, ajunge s m uit o dat la locul sta infernal, i sunt pregtit! N-a mai pctui, te rog, trimite-m repede n Rai." Nu i-am rspuns. Oare to i trebuie s ajung n Rai? m-a ntrebat. Chiar to i? Nu, asta nu se poate. Nu i cei ca mine, fiin e care au torturat i-au omort alte fiin e, nu i oamenii care, prin faptele lor, au nmul it pedepse grele, ca boala, focul sau cutremurele. Nu i oamenii care au provocat ru altora, un ru la fel de mare, dac nu i mai mare dect cel cauzat de calamit ile naturale. Nu e drept ca ei s ajung n Rai, dac nu tiu, dac nu-i dau seama, dac mintea lor nu n elege ce au fcut! Raiul s-ar transforma ntr-o clip n Iad dac ar ajunge n el fiecare suflet nemilos, egoist, viciat. Nu vreau s ntlnesc n Rai montrii nemblnzi i ai Pmntului! Dac e att de uor s ajungi n Rai, atunci

suferin a lumii seamn foarte bine cu... Cu ce? Cu nenduplecarea, am optit. Cum anume crede un suflet, care s-a stins n durere i confuzie, c ar putea fi iertat? Un suflet contient de nepsarea lui Dumnezeu? Nu tiu. Cnd i-ai descris pe cei alei din eol, primul milion de suflete pe care le-ai dus la Por ile Raiului, n-ai amintit de montri nemblnzi i, ci de oameni care-l iertaser pe Dumnezeu pentru nedrept ile din lume, nu-i aa? Ba da. Pe ei i-am descoperit i pe ei i-am nl at la Por ile Raiului. Dar ai vorbit despre ei ca i cum ar fi fost victime ale nedrept ii lui Dumnezeu. Nu te-ai atins de cei vinova i, de cei ca mine pctoii, autorii nedrept ilor? Nu crezi c au i ei povestea lor? Unii poate c au o justificare, coplei i de prostie i netiin , de teama de autoritate. Nu sunt sigur. ns mul i dintre rufctori sunt, probabil, asemenea mie. tiu ct sunt de ri. Nu le pas. Fac ceea ce fac pentru c... pentru c le place. mi place s transform oamenii n vampiri. mi place s beau snge. mi place s omor. Dintotdeauna mi-a plcut. Oare chiar sta-i motivul pentru care bei snge? Numai din plcere? Oare nu din cauz c ai fost transformat ntr-o mainrie supranatural perfect, venic nsetat de snge, numai de snge rupt de existen i transformat ntr-un Copil sclipitor al Nop ii de ctre o lume nedreapt, creia nu-i psa de tine, aa cum nu-i psa de copiii mor i de foame noaptea, prin Paris? Nu-mi justific nici faptele, nici ceea ce sunt. Dac asta crezi, dac de asta vrei s conduc Iadul alturi de tine ori s-l acuz pe Dumnezeu, atunci ai fcut o alegere greit.

Merit s pltesc pentru ceea ce le-am furat oamenilor. Unde se afl sufletele celor ucii de mine? Erau oare pregtite s intre n Rai? Au ajuns n Iad? i-au pierdut identitatea i rtcesc i acum n vrtejul dintre Rai i Iad? Am vzut cu ochii mei suflete purtate de vrtej, care trebuie s-i gseasc locul. Ai dreptate. A fi putut trimite suflete n vrtej. Eu sunt ntruchiparea lcomiei i a cruzimii. I-am devorat pe muritorii pe care i-am ucis ca pe mncare sau butur. Nu m pot justifica. Crezi c vreau s te justifici? Am justificat eu vreun act de violen pn acum? Ce te face s crezi c te-a pre ui mai mult dac te-ai justifica, dac te-ai apra? Am aprat eu pe cineva care l-a fcut pe altul s sufere? Nu. Atunci? Ce este Iadul i cum poate fi condus? Nu vrei ca oamenii s sufere. Nici pe mine nu vrei s m vezi suferind. Nu-l po i arta pe Dumnezeu cu degetul, spunnd c tot ce face El e bun i are un sens! Nu po i. Eti opusul Lui. Atunci, ce este Iadul? Tu ce crezi? mi-a ntors Memnoch ntrebarea. Cu ce idee te-ai mpca tu, moral vorbind, nainte de... de a m respinge brusc? nainte de a fugi de mine... n ce fel de Iad ai crede i l-ai crea, dac ai fi n locul meu? Unul n care oamenii s-i dea seama de ceea ce au fcut celorlal i, n care s fie pui fa n fa cu fiecare prticic de ru, s-o simt, astfel nct niciodat, dar niciodat s nu mai fac rul respectiv, un loc n care sufletele sunt educate, n sensul adevrat al cuvntului, trezindu-le contiin a rului pe care l-au fcut, nv ndu-le cum l-ar fi putut evita i ce ar fi trebuit s fac n schimb. Cnd vor n elege, aa cum ai spus tu

despre cei alei din eol, cnd vor fi n stare s-l ierte nu numai pe Dumnezeu pentru tot haosul, ci i pe ei nii pentru propriile lor greeli, propriile lor reac ii nspimnttoare de furie, propriul lor dispre i meschinrie, cnd i vor iubi pe to i ceilal i, ntr-o iertare absolut, atunci vor merita Raiul cu adevrat. Iadul ar trebui s fie locul n care sufletele vd urmrile faptelor lor, dar n care n eleg perfect i se comptimesc pentru c au tiut att de pu ine lucruri. Exact. S tii ce i-a rnit pe al ii, s- i dai seama c n-ai tiut, c nu te-a nv at nimeni, dar aveai puterea! i s ier i, s- i ier i victimele, pe Dumnezeu i pe tine nsu i. Da, aa ar trebui s fie Iadul. Ar pune capt suprrii, nelegiuirilor mele. Pumnul meu nu s-ar mai ridica amenin tor, dac l-a putea ierta pe Dumnezeu, pe al ii i pe mine nsumi. S-a oprit. Sttea cu bra ele ncruciate, ochii larg deschii, sprncenele negre parc neatinse de aerul umed. Aa e Iadul, nu? l-am ntrebat, ovitor. Un loc... un loc n care nve i s n elegi ceea ce ai fcut altor fiin e...n care ajungi s- i dai seama ct suferin ai pricinuit altora! Da, i e un loc cumplit. Eu l-am creat i l-am stpnit, ca s adun sufletele bune i cele rele, pe cei care au suferit i pe cei care au adus suferin . Iar singura lec ie a Iadului este Iubirea. Mi-era fric, la fel de tare ca atunci cnd am intrat n Ierusalim. Dumnezeu iubete sufletele mele cnd se duc la El. Le consider drept o justificare a cilor Sale! Am zmbit cu triste e. Rzboiul l fascineaz, boala este asemenea culorii violete pentru privirea Lui, iar sacrificiul de sine o laud a gloriei Sale! De parc El s-ar fi sacrificat vreodat! ncearc

s m copleeasc cu numere. Nedreptatea s-a rspndit n numele crucii mai mult dect n numele oricrei alte cauze, embleme, filozofii sau credin e nscute pe Pmnt. Voi goli Iadul att de repede, suflet dup suflet, spunnd adevrul despre suferin ele oamenilor, despre ce tiu i sunt capabili s fac ei, nct sufletele vor nvli asupra por ilor Sale. Dintre cei care vin n Iad, cine crezi c se simte cel mai nelat? Cine este mai mnios i mai nenduplecat? Copilul mort ntr-o camer de gazare dintr-un lagr de exterminare? Rzboinicul plin de snge, cruia i s-a spus c, dac-i nimicete pe dumanii statului, i va afla locul n Valhalla, Paradis sau Rai? Nu i-am rspuns. Tceam, l ascultam, l priveam. S-a aplecat n fa , atrgndu-mi aten ia mai mult, i s-a transformat, chiar n fa a ochilor mei, din diavolul cu picioare de capr, din omul slbatic, cu copite, ntr-un nger, n Memnoch, nvemntat n haina sa larg i simpl, cu ochii senini cercetndu-m pe sub sprncenele aurii, scruttoare. Iadul este locul n care eu ndrept nedrept ile Lui. Iadul este locul n care eu creez o stare sufleteasc anumit care ar fi putut exista, dac n-ar fi distrus-o suferin a! Iadul este locul n care i nv pe brba i i pe femei c pot fi mai buni dect El. ns Iadul este i pedeapsa mea pentru c L-am nfruntat, trebuie s merg acolo ca s ajut sufletele s-i ncheie ciclul aa cum l vede El, s triesc alturi de ele! Dac nu le ajut, dac nu le educ, rmn acolo pentru totdeauna! Dar Iadul nu este cmpul meu de btlie. Iadul este cmpul meu de btlie. Lestat, nu m lupt cu Dumnezeu n Iad, ci pe Pmnt. Cutreier lumea ca s drm orice edificiu cldit de El pentru sfin irea

sacrificiului de sine i a suferin ei, a violen ei, tiraniei i distrugerii. i ispitesc pe brba i i pe femei din biserici i temple ca s danseze, s cnte, s bea, s se destrbleze n mbr iri amoroase. Fac tot ce pot ca s scot la iveal minciuna de la temelia religiilor Sale! ncerc s strpesc minciunile pe care le-a lsat s se rspndeasc pe msur ce Universul s-a dezvluit. El este singurul care se poate bucura de suferin fr team de pedeaps! Pentru c El este Dumnezeu, nu tie i nici n-a tiut vreodat ce este suferin a. A creat fiin e cu mai mult contiin i mai iubitoare dect El. Victoria final asupra rului dintre oameni va veni numai o dat cu detronarea Lui, o dat i pentru totdeauna, cnd va fi demistificat, ignorat, repudiat, dat la o parte, cnd brba ii i femeile vor cuta binele, dreptatea, morala i iubirea aproapelui pentru totdeauna. Dar ei asta ncearc s fac, Memnoch! Chiar ncearc! Asta vor s spun cnd afirm c-L ursc. Asta a vrut i Dora s spun cnd m-a ndemnat s-L ntreb de ce ngduie s se ntmple toate astea! Cnd a strns din pumni! tiu. Aadar, vrei s m aju i s lupt mpotriva Lui i-a Crucii sau nu? Vrei s vii cu mine n Iad, n Iadul acela mizer, al recunoaterii dureroase, ptat de obsesia suferin ei? Nu-mi vei fi de folos ntr-un singur loc, ci peste tot La fel ca mine, vei ajunge n curnd s descoperi c smoala Iadului e la fel de nesuferit ca Raiul. Extazul din Rai te va face s doreti s cure i rul pe care Dumnezeu l-a fcut, vei cuta s nve i sufletele nedumerite, s le aju i s se ridice din noroi ctre lumin. Cnd te bucuri de lumin, nu le po i uita! Asta nseamn s m serveti. S-a oprit o secund, apoi m-a ntrebat: Ai curajul s-l vezi? Vreau s-l vd.

Te previn, e Iadul. Imagina ia mea tocmai ncepe s lucreze... Nu va exista la nesfrit. Va veni ziua cnd fie lumea ntreag va fi distrus de muritorii care-l ador pe Dumnezeu, fie to i cei care vor muri vor fi ilumina i i se vor aduna n jurul Lui, mergnd direct n bra ele Lui. O lume perfect sau o lume distrus, sau amndou ntr-o zi Iadul i va afla sfritul. Iar eu m voi ntoarce n Rai, mul umit s stau acolo n primul moment al existen ei mele de la nceputul lucrurilor. Ia-m cu tine n Iad, te rog. Vreau s-l vd. A ntins mna i m-a mngiat pe pr, apoi mi-a cuprins fa a n palmele calde i binefctoare. M-a copleit o senza ie de linite. De attea ori a fi putut s- i iau sufletul n trecut! Aproape c-l vedeam eliberndu-se din tine, ns trupul tu supranatural, creierul tu supranatural, curajul tu de erou nu voia s-i dea drumul, monstrul voia s rmn ntreg, iar sufletul tremura i intra iari n el, arztor, i nu-l puteam atinge. Acum risc s te arunc n Iad nainte de vreme, cnd nc te po i hotr dac vrei sau nu s mergi acolo, spernd c vei putea suporta ceea ce vei vedea i auzi i c te vei ntoarce la mine, ca s m aju i. S-a ntmplat vreodat ca sufletul meu s zboare spre Rai, peste voin a ta, n ciuda vrtejului? Tu ce crezi? mi aduc aminte c, o dat, pe vremea cnd triam... Da? Am trit o clip de aur, cnd beam i vorbeam cu Nicholas, un bun prieten, n hanul din satul meu francez. A venit clipa de neuitat, cnd toate lucrurile preau c pot fi ngduite, eliberate de orice oroare trecut sau viitoare. O singur clip, o clip ame itoare. Am descris-o o dat, am ncercat s-o retriesc. Un moment n care a fi putut ierta

i oferi orice, poate c nici n-am existat cu adevrat atunci: toate rmseser undeva n trecut, n afara mea. Greu de spus. Dac ar fi fost s mor n clipa aceea... Dar te-a cuprins teama cnd i-ai dat seama c, i dac ai fi murit, tot n-ai fi n eles nimic, c poate nu e nimic... ...Aa-i. Acum ns m tem de un lucru i mai grav. C exist ceva anume i acest ceva poate fi mai ru dect dac n-ar exista nimic. Ai dreptate. Brba ii i femeile au nevoie de foarte pu in ca s-i doreasc uitarea. Foarte pu in. Imagineaz- i, s doreti s nu fi trit deloc... tiu despre ce vorbeti. M tem c-o s retriesc senza ia. Frica ta e una n eleapt, dar niciodat n-ai fost mai pregtit dect acum pentru ceea ce vreau s- i dezvlui.

21 VNTUL btea cu furie peste terenul pietros, imens for centrifug care dizolva i elibera sufletele ce se zbteau pentru ca, n cele din urm, s evadeze, lundu-i trup de om i cznd cu greutate la Por ile Iadului, ori se plimbau de-a lungul zidurilor nalte, printre scnteile de foc, tnjind i implorndu-i pe cei de afar. uierul vntului acoperea vocile. Sufletele ntrupate se zbuciumau, se zvrcoleau sau alergau nebunete, ca i cum ar fi cutat ceva anume, un lucru mrunt i pierdut, ca apoi s-i ridice bra ele, lsndu-se nc o dat n stpnirea vrtejului. O femeie slab i palid a ntins minile s cuprind nite bebelui care plngeau rtci i, unii dintre ei prea

mici ca s poat merge. Spiritele copiilor cutreierau i se tnguiau sfietor. Ne-am apropiat de por i, de arcadele sparte i nguste ce se ridicau negre i lucioase ca onixul prelucrat de artizanii medievali. Aerul era plin de ipete de jale, pretutindeni se ntindeau minile spiritelor ca s ne cuprind, iar oaptele ne nvluiau asemenea n arilor i mutelor de pe cmpul de lupt. Fantomele m trgeau de pr i de haine. Ajuta i-ne, da i-ne drumul, blestema i s fi i, duce i-m napoi, elibera i-m, v blestem pe vecie, ajuta i-ne, ajuta i... s-a auzit un strigt revoltat. Am fcut eforturi s vd mai clar. Pe lng mine alunecau chipuri triste, guri a cror respira ie fierbinte i usturtoare mi ardea pielea. Por ile nu erau deloc solide, ci doar intrri obinuite. n spatele lor stteau mor ii salvatori, mai reali, clar i viu colora i n aparen , dar totui transparen i, fcnd semn sufletelor pierdute, urlnd ca s acopere vjitul fioros al vntului, strigndu-le pe nume i spunndu-le c trebuie s intre, c acolo nu se afla Pierzania. Sus, pe ziduri, ardeau tor e i lmpi. Cerul era brzdat de fulgere mari i torente de scntei, de parc s-ar fi tras cu toate tunurile din lume, i vechi, i noi, iar mirosul prafului de puc i al sngelui umplea aerul. Lumini izbucneau nentrerupt, ca ntr-un spectacol fascinant oferit unei cur i chinezeti din vechime, apoi ntunericul s-a lsat din nou, rece, sub ire i ireal, peste tot. Intra i, au glsuit mor ii salvatori, spirite desvrite, la fel de hotrte ca Roger, purtnd veminte din toate timpurile i popoarele, brba i i femei, copii, btrni, nici un trup opac, dar nici slbit, ndreptndu-se ctre valea din spate, ncercnd s-i ajute pe cei chinui i, blestema i, pierdu i. Mor ii salvatori din India, cu sari-urile lor de mtase, cei din Egipt, cu haine de bumbac, cei din

mpr ii de mult apuse, purtnd giuvaeruri i straie de curte sclipitoare, costume din lumea ntreag, veminte cu pene, pe care le numim slbatice, reverende negre preo eti, croite dup gustul fiecrui popor, de la cele mai simple la cele mai rafinate. M-am ag at de Memnoch. Era oare fascinant sau hidoas toat mul imea de suflete adunate din toate na iunile i timpurile? Goi, albi, negri, asiatici, toate rasele micndu-se ncreztoare printre sufletele rtcite i nedumerite. M dureau tlpile din cauza pmntului plin de bolovani negri i coji presrate printre ei. De ce toate astea? De ce? Oriunde te uitai, numai rpe ce se ridicau i coborau, transformndu-se n stnci abrupte sau n adncimi neptrunse, n care se evapora un fum ntunecos, de parc ar fi fost abisul nsui. Pe por i, lumina se reflecta n scnteiri, treptele se rsuceau ame itoare de-a lungul zidurilor pustii, abrupte, spre adncuri ascunse vederii, presupuse doar, ori ctre uvoaie de ap nroit de snge, din care ieea fum. Memnoch, ajut-m! i-am optit. Nu ndrzneam s iau mna de pe vl, ca s-mi acopr ambele urechi. Urletele mi mucau sufletul ca nite topoare gata s-l taie n buc i. Memnoch, nu mai suport! O s te ajutm cu to ii, mi-au strigat spiritele salvatoare. Cteva dintre ele m-au nconjurat din toate pr ile, m-au srutat i m-au mbr iat, cu priviri curioase. Lestat s-a ntors. Lestat e aici. Memnoch l-a adus napoi. Hai, intr n Iad! Vocile se amestecau, ridicndu-se, apoi stingndu-se, ori se suprapuneau, ca ntr-un cor ce recita Rozariul, fiecare alt fragment de rugciune. Te iubim.

Nu- i fie fric. Avem nevoie de tine. Rmi cu noi. Scurteaz-ne timpul pe care trebuie s-l petrecem aici. Le-am sim it atingerea moale i uoar, dei eram ngrozit de lumina din jur, nefireasc, de flcrile exploziilor care sfiau cerul, de mirosul de fum ce-mi ptrundea nrile. Memnoch! L-am prins de mna lui neagr, i el m-a tras dup sine: o siluet neclar, ochii parc scrutnd regatul aflat n stpnirea lui. Dedesubt, acolo unde se despica muntele, se ntindeau cmpii nemrginite, pe care se plimbau mor i care se certau, cei pierdu i i suspinnd, cercetnd nfricoa i, cei condui, aduna i i alina i de spiritele salvatoare, cei alergnd zadarnic n cerc, mpiedica i de spiritele adunate, ca s-i gseasc scparea. De unde venea lumina Iadului, nefireasc i implacabil? Torente de scntei, flcri nind brusc, roii comete arcuite deasupra vrfurilor stncoase. Dintre stnci rzbteau urlete, jelanii i bocete triste. Mor ii salvatori se grbeau s-i ridice pe cei czu i, s-i ndrume pe cei ajuni cu mare greutate la trepte, la por i, la gurile peterilor sau la o crare. Blestemat s fie! Blestemat s fie! Ecoul rbufnea dintre mun i i se stingea n vi. Unde-i dreptatea, dup tot ce s-a fcut? Nu-mi po i spune... ... Cineva trebuie s fac dreptate... Vino, te in de mn, mi-a spus Memnoch i a pornit. M conducea, cu aceeai privire hotrt, pe scrile ce rsunau de ecouri, abrupte, periculos de nguste, ncolcite n jurul stncii.

Nu mai pot suporta! am strigat. Cuvintele mi s-au spulberat n aer. Cu mna dreapt am pipit din nou vlul mpturit, apoi m-am proptit de zidul zgrun uros i frmicios. Erau oare spturi n stnc? Mai ncercaser i alte mini s se aga e i s urce stncile? ipetele i vaietele mi-au estompat judecata. n fa a noastr se ntindea o alt vale. Sau o lume vast i complex, asemenea Raiului? Pentru c se gseau n ea nenumrate palate i turnuri, i arcade n culori ntunecate, siena i ocru, aur lustruit, dac nu nnegrit de cocleal, ncperi pline de spirite de toate vrstele i din toate popoarele, discutnd, innd prelegeri, luptnd sau chiar cntnd, unele sprijinindu-le pe altele ca pe noi prieteni ctiga i n urma unui ir de nenorociri, solda i n uniforme, din rzboaie vechi i noi, femei mbrcate n straiele negre, rudimentare, ale rii Sfinte, sufletele lumii moderne, mpodobite cu gteli acum prfuite i pline de funingine, aa nct tot ceea ce odat strlucise acum era stins, de parc nici o culoare n-ar mai fi sclipit, glorioas i primejdioas. Spiritele se vicreau i se mngiau pe fa , altele ddeau din cap, strigndu-i mnia, strngndu-i pumnii. Suflete n straie nchise, oropsite, de clugr, clugri e cu broboade neatinse, prin i cu mneci bufante din catifea, brba i goi care mergeau de parc niciodat n-ar fi purtat haine, veminte din pnz vrgat i dantel veche, din mtsuri moderne, scnteietoare, esturi artificiale, groase i aspre, tunici mslinii de soldat, armuri de bronz scprtor, haine rneti din pnz de proast calitate, costume din ln fin cu croial modern, veminte argintate, toate nuan ele de pr se nclceau i se amestecau n btaia vntului, chipuri de toate rasele, cei btrni ngenuncheau cu minile mpreunate, capete lipsite de pr, cu pielea gtului uor zbrcit, trupurile

transparente ale sufletelor tinere, care muriser de foame, beau din ru cu gura, ca i cinii, altele stteau pe spate, cu ochii ntredeschii, ndrepta i ctre stnci i copaci cu coaja roas, cntnd i visnd, rugndu-se. ncepusem s m obinuiesc cu ntunericul. Vedeam clar detaliile, sesizam mai uor fiecare prticic din imaginile care mi se perindau prin fa . Cci, pe lng fiecare suflet adevrat, nenumrate alte siluete dansau, cntau sau se vicreau imagini proiectate de un suflet ctre altul, ca s poat comunica. Imaginea nspimnttoare a unei femei cuprinse de flcri nu era dect o himer a sufletelor care urlau i sreau n foc, ncercnd s-o dezlege de stlp, s sting flcrile care-i devorau prul, s-o salveze din agonia cumplit! Era Locul Vrjitoarelor. Ardeau toate! Salva i-le! O, Doamne, le arde prul! Solda ii care alimentaser tunul i-i astupau urechile ca s nu-i asurzeasc zgomotul loviturii nu erau dect o iluzie a legiunilor de suflete ngenuncheate i jeluitoare, iar uriaul care mnuia un topor doar o fantom pentru cei care-l fixau cu privirea, recunoscndu-se n el cu stupoare. Nu pot... Nu pot s privesc! Prin fa a mea se perindau imagini ale crimelor, ale torturilor, att de fierbin i, nct mi ardeau fa a Spiritele erau trte spre moarte n cazane cu smoal care fierbea, solda ii cdeau n genunchi, cu ochii mari, un prin al unui regat persan, de mult apus, ipa i srea cu bra ele deschise, privirile-i negre reflectnd focul. Protestele, ntrebrile i descoperirile continuau, tnguite sau optite. n jur nu se auzeau dect voci pentru cei ce aveau curajul s le asculte, s le disting din corul de ipete furioase. Da, da, m-am gndit i am tiut... ...Dragii mei, micu ii mei...

... n bra ele tale, pentru c tu niciodat... ... Tot timpul m-am gndit, iar tu... Te iubesc, te iubesc, te iubesc, da, te iubesc, ntotdeauna... nu, n-ai tiut. N-ai tiut, n-ai tiut. ... i am crezut tot timpul c era cum am zis, dar tiam, sim eam... ... Curajul de a te ntoarce i de a spune c nu era... N-am tiut! N-am tiut! n cele din urm, vocile s-au unit ntr-un ipt nesfrit. Nu Am tiut! n fa a mea se ridica zidul unei moschei pline de suflete care ipau i-i fereau capetele de ghipsul care cdea peste ele. Tunetele artileriei acopereau totul. Spiritele se ntindeau peste tot. N-am tiut, n-am tiut, se jeluiau ele. Mor ii salvatori ngenuncheau mpreun, cu ruri de lacrimi brzdndu-le chipul. Da, n elegem, n elegem. i n anul acela, doar s merg acas i s fiu cu... Da... Am czut cu fa a nainte. M-am mpiedicat de o stnc i am ajuns n mijlocul unei mul imi viermuitoare de solda i, czu i i ei n mini i n genunchi, suspinnd i trgnd unii de al ii, alturi de spectrele celor cuceri i, ucii, mor i de foame, ipnd ntr-o singur voce. A urmat un lan de explozii, fiecare mai violent dect cealalt, aa cum numai lumea modern putea s produc. Cerul era luminat ca ziua, dac ziua poate fi lipsit de culori, necru toare i apoi transformat n bezn. ntuneric vizibil. Ajuta i-m, scoate i-m de aici, am strigat, dar nimeni nu m-a luat n seam. Cnd l-am cutat pe Memnoch, n-am vzut dect c uile unui lift se deschid dintr-o dat i scot la iveal

imaginea vag a unei ncperi moderne, larg, plin de candelabre sofisticate i podele lustruite, acoperite de covoare fr margini. Strlucirea grea a lumii noastre tehnologizate. Roger a venit spre mine n fug. Roger, n jacheta de mtase mov, dichisit, i pantalonii croi i pe picior, cu prul parfumat i minile ngrijite. Lestat, a strigat. Terry e aici, to i sunt aici. Lestat! S-a ag at de haina mea, privindu-m cu aceeai ochi pe care-i tiam, ai spiritului i, totodat, ai omului din bra ele mele, cercetndu-m, respirndu-mi n fa , ncperea dizolvat n fum, spiritul indistinct al lui Terry, cu pr blond, mbr indu-l uluit, buzele ei roz, nedesfcute, aripa lui Memnoch cobornd, despr indu-m de ei, podeaua desfcndu-se cu o pocnitur. Am vrut s-i spun despre val, am insistat eu. M-am luptat s scap din strnsoarea lui. Pe aici! Cerurile s-au deschis cu un alt uvoi de scntei, norii au fost alunga i, s-au ciocnit unii de al ii, fulgerele s-au apropiat de capetele noastre i s-a pornit un potop de ploaie rece ca ghea a. O, Doamne, o Doamne, o Doamne! am strigat. Asta nu poate fi coala ta! Doamne! Nu! Privete! Privete! A artat spre Roger, czut n mini i n genunchi, rsucindu-se ca un cine printre victimile sale: brba i cu bra ele deschise care-l implorau, femei care-i rupeau hainele ca s-i arate rnile, murmurul vocilor nl ndu-se amenin tor, de parc ntreg zgomotul Iadului ar fi rsunat dintr-o dat, iar Terry Terry nsi nc l mai mbr ia. Roger sttea culcat pe pmnt, avea cmaa rupt, picioarele goale, mul imea dezln uit se ngrmdea n jurul lui. ntunericul rsuna de mpucturi, pocnete de arme automate care scuipau la nesfrit gloan e

nimicitoare, ntr-o furie nestpnit. Lumina dintr-o cas licrea printre crcei de vi , printre copaci monstruoi. Roger s-a ntors ctre mine, a ncercat s se ridice, dar a czut din nou i lacrimile au nceput s i se scurg pe obraz. ... Fiecare fapt, fiecare fapt, Lestat, aa cum s-a petrecut, iar eu nu am tiut... Nu am tiut... S-a ridicat naintea mea amenin tor, ntrebtor, dar s-a pierdut iari printre cei mul i din jurul lui. i vedeam venind din toate pr ile. Decorurile se schimbau unul dup altul, culori cenuii ncepeau s luceasc sau s se tearg, amestecate ntr-o cea groas. Din toate col urile, pe cmpiile nspimnttoare, zgomotoase i pline de mnie ale Iadului, rsreau sufletele purificate. S-a auzit btaia tobelor, ipetele ascu ite provocate de torturi cumplite, o mas de oameni n haine albe, grosolane, se nghionteau printre butucii n flcri i fceau semne cu minile ctre sufletele care se micorau, strigau, cuprinse de remucare, recunoscndu-i pcatele. Doamne, Dumnezeule, amndoi suntem ierta i! Oare de unde venea vrtejul acela plin de mizerie i duhoare? Sufletele de deasupra s-au ridicat cu bra ele deschise, hainele li s-au rupt sau au disprut ntr-o clip printre vemintele amestecate ale celor salva i, iar tunelul s-a deschis. Am vzut lumina, am vzut nenumrate suflete zburnd libere prin tunel, ctre adierea cereasc. Era un tunel perfect rotund, care se lrgea pe msur ce sufletele se nl au pentru o singur clip binecuvntat, repede trectoare, cntecele Raiului rsunau n tunel, ca i cum n-ar fi fost alctuit din btaia vntului, ci dintr-un material solid, prin care rzbteau sunetele diafane, ritmate, de o

frumuse e peste putin de imaginat, ce strbteau suferin a devastatoare a Iadului. N-am tiut, n-am tiut! Vocile creteau. Tunelul s-a nchis. M-am mpiedicat, ntorcndu-m n toate pr ile. ntr-o parte, solda ii chinuiau o femeie cu suli ele, n timp ce al ii suspinau i cutau s se arunce ntre trupul ei rsucit i cli. n alt parte, bebelui alergau pe picioarele grsu e i ntindeau minile ca s fie lua i n bra e de ta i sau mame nlcrimate, sau de criminali. Imobilizat la pmnt, mpovrat de armur, cu barba lung i roie, cu gura deschis a urlet, sttea un singur zeu blestemat, care la rndu-i l blestema pe diavol i destinul. Nu, nu, nu! Cine st n spatele uilor acelora? a vorbit un spirit salvator, a crui siluet eteric, albicioas, se nvluia n pletele lucitoare. M-a atins pe obraz cu mna-i moale. Uit-te acolo... Uile duble stteau gata s se deschid, pere ii acoperi i de cr i. Victimele tale, dragul meu, to i cei pe care i-ai ucis! M-am uitat la soldatul culcat pe spate, bolborosind pe gura nconjurat de barba roie: Niciodat, niciodat n-am s mai spun c a fost drept, niciodat, niciodat... Nu e victima mea, am strigat. M-am ntors i-am luat-o la fug. M-am mpiedicat, am czut din nou n fa , peste trupurile moi. n spatele meu, ruineleunui ora pustiit de foc, ziduri se drmau pretutindeni, tunuri bubuiau i aerul se umplea din nou de un gaz otrvitor. Oamenii se prbueau tuind, cu respira ia tiat, corul de voci care strigau NU AM TIUT s-a amestecat ntr-o secund, mai ru dect nainte! AJUTOR! am strigat.

Nu mai sim isem niciodat atta uurare n strigt, atta laitate, astfel nct s urlu ctre Cel de Sus, din locul acela prsit de Dumnezeu, unde aerul nu era dect strigte neauzite de nimeni, n afar de mor ii salvatori care zmbeau. nva , dragul meu. nva . oapte asemenea sruturilor. Spiritul unui brbat indian cu turban pe cap i chipul msliniu. nva , tnrul meu drag. Ridic- i ochii, privete florile, privete cerul... Un spirit salvator dansa n cercuri. Vemntul alb i juca printre nori i izbucniri de funingine i murdrie, picioarele i se cufundau n rn, dar reuea s se roteasc, sigur pe el. Nu-ncerca s m pcleti, nu-i nici o grdin aici, am strigat. Stteam n genunchi, cu hainele rupte, dar tot mai adposteam vlul sub cma! l aveam. Ia-m de mini... Nu, d-mi drumul! Mi-am dus mna repede ca s acopr vlul. naintea mea a rsrit o siluet mic ce a ntins bra ele ctre mine: Biat blestemat, biat murdar, umbli pe strzile Parisului asemenea lui Lucifer, nvluit de lumin aurie! Gndete-te la ce mi-ai fcut! Crciuma a prins contur, silueta s-a prbuit pe spate, lovit de pumnul meu uciga, butoaiele s-au rostogolit, iar be ivii nenoroci i din jur s-au npustit asupra mea. Nu, opri i-v! am rcnit. Lua i-l de pe mine. Nu-mi aduc aminte de el. Nu l-am omort. Nu-mi aduc aminte, v spun, nu... Claudia, unde eti? Unde eti tu, cea pe care am nedrept it-o? Claudia! Nicolas, ajuta i-m! Erau oare aici, rtci i de vrtej, ori pleca i de mult prin

tunel, ctre gloria strlucitoare de deasupra, ctre cntecele binecuvntate care eseau linitea n armonia i melodia lor? M-am rugat s fie deja pleca i, dui acolo sus. mi pierdusem demnitatea strignd, dar ce dispre uitor mi rsunau propriile strigte n urechi. Ajutor! S m ajute cineva! Trebuie s mori ca s m slujeti? m-a ntrebat Memnoch. S-a ridicat n fa a mea ngerul de granit al ntunericului i i-a desfcut aripile. O, da, alung ororile Iadului, te rog, formele astea monstruoase! Urli n Iad aa cum cntai n Rai. Aceasta e mpr ia mea, acesta e locul unde vom lucra mpreun. Adu- i aminte de lumin! M-am lsat pe-o parte, rnindu-mi umrul stng, dar tot n-am dat drumul vlului. Deasupra, cerul albastru mi s-a artat ntr-o strfulgerare, i am vzut florile de piersic cznd de lng frunzele verzi ale pomului, rmnnd numai roadele zemoase pe crengi. Fumul mi n epa ochii. O femeie ngenuncheat mi-a spus: Acum tiu c nimeni, n afar de mine, nu m poate ierta, dar cum am putut s-i fac aa ceva, era aa de micu , cum am putut... Am crezut c era vorba de altceva, a optit o tnr care m prinsese de gt i mi-a atins nasul cu al ei. Dar tii c-i destul s fii bun, s-l iei de mn i... Iart! a strigat Memnoch i a eliberat drumul, dnd sufletele uor la o parte. Dar mul imea s-a strns i mai mult, chipuri palide goneau deasupra mea, cutnd uurarea pe care eu n-o vedeam. Iart! mi-a poruncit Memnoch din nou. L-a smucit pe clugrul umplut de snge, cu hainele sfiate, picioarele bicate i arse de foc.

Puterea e n inima ta! a vorbit Memnoch. Fii mai bun dect El, mai bun, fii tu exemplul lui. l iubesc... chiar i pe El... s-au auzit optind tot mai stins buzele sufletului. Nu, El n-a vrut s suferim atta... N-a vrut. A trecut el ncercarea? am ntrebat. A trecut cu bine ncercrile Iadului, prin vorbele rostite adineauri? Au fost destule? Ignorarea lui Dumnezeu a fost destul? E nc aici, trndu-se prin mizerie, ori l-a luat i pe el tunelul? Memnoch, ajut-m! L-am cutat peste tot pe clugrul cu picioarele arse. L-am cutat ntruna. Turnurile oraului s-au drmat n urma unei explozii. Moscheea uria se prbuise nainte. Un brbat a tras n cei care fugeau. Femei acoperite de vluri strigau i cdeau la pmnt. Clopotul btea din ce n ce mai puternic. Dumnezeule, Memnoch, bate un clopot, ba nu, mai multe. Sunt clopotele Iadului, Lestat, dar nu bat pentru oricine! Bat pentru noi, Lestat! M-a apucat de guler, ca i cum ar fi vrut s m ridice n aer. Adu- i aminte de vorbele tale, Lestat, clopotele Iadului, le auzi chemarea! Nu, d-mi drumul. N-am tiut ce vorbesc. Am fabulat. Am vorbit prostii. D-mi drumul. Nu mai pot suporta! n jurul mesei, sub lumina lmpii, c iva oameni discutau apleca i peste o hart, c iva se mbr iau i artau diferite locuri marcate n culori terse. Unul dintre ei a ntors capul. Un brbat? Un chip? Tu! D-mi drumul. M-a azvrlit de un perete acoperit de rafturi cu cr i,

cotoarele sclipeau n lumin, cr ile se rostogoleau, lovindu-m pe umeri, Doamne, membrele mele nu mai suportau. Am strpuns cu pumnul globul pmntesc montat pe suportul elegant de lemn. Un copil ngenuncheat se uita spre mine, cu orbitele goale. Am vzut ua i-am fugit. D-mi drumul! Nu pot. Nu vreau! Nu vreau! Nu vrei? Memnoch m-a apucat de bra ul drept, mi-a aruncat priviri ntunecate, i-a desfcut aripile, le-a nl at, estompnd lumina i nfurndu-m, ca i cum a fi fost n stpnirea lui. Nu vrei s m aju i s golesc locul sta, s trimit sufletele n Rai? Nu pot s-o fac! i-am strigat. Nu vreau! Furia m-a cuprins dintr-o dat. Am sim it cum mi alunga teama, tremurul i ndoiala, mi curgea prin vine ca metalul topit. Vechea furie, hotrrea lui Lestat. Nu vreau s fac aa ceva, nici pentru tine, nici pentru El, nici pentru ele, nici pentru nimeni! M-am dat napoi cu pai mpletici i, privindu-l fix. Nu pot s fac aa ceva. Nici mcar pentru un Dumnezeu att de orb ca El, nici pentru altcineva care-mi cere un asemenea lucru. Sunte i nebuni. Amndoi! Nu te voi ajuta. Nu. Refuz. Eti n stare s-mi faci una ca asta, s m prseti, a ipat Memnoch, uluit, cu fa a convulsionat de durere, lacrimi licrind pe obrajii negri, lucioi. Eti n stare s m lai cu toate astea, s nu miti un deget n ajutorul meu, dup tot ce-ai fcut, Cain, uciga de fra i, de fiin e nevinovate? Nu m po i ajuta... Oprete-te, oprete-te. Nu. Nu pot s suport. Nu pot schimba lucrurile. Nu pot crea aa ceva! Nu pot rbda! Nu pot preda ntr-o astfel de coal! Vocea mi ieea rguit din gtul ars de durere. Zgomotul parc mi nghi ise cuvintele, dar el mi le-a auzit. Nu, nu, nu te voi ajuta, nu n locul sta, cu regulile de aici, nu n alctuirea asta.

Niciodat, niciodat! Laule, a rcnit el. Avea ochii migdala i larg deschii, iar pe fruntea i obrajii tari, negri, scnteia focul. Sufletul tu e n minile mele, i ofer mntuirea la un pre pe care l-ar ceri to i cei care-au suferit aici milenii la rnd! Eu nu. Nu vreau s m altur durerii, nu, nici acum, i nici alt dat... Du-te la El, schimb regulile, d-le un sens, f-le mai bune, dar nu face aa ceva, e un lucru peste putin de ndurat pentru un om, nu e drept, nu e drept, e de necrezut. Aici e Iadul, prostule! La ce te-ai ateptat? C-l vei sluji pe stpnul Iadului fr s suferi? N-am s le fac aa ceva! La naiba cu tine i cu mine! Mi-am ncletat din ii. Clocoteam i m zbuciumam n hotrrea mea. Nu vreau s particip la asta mpreun cu ei! Nu n elegi? Nu pot accepta! Nu m pot dedica unui astfel de el! Nu mai pot rbda! Acum te prsesc, mi-ai dat posibilitatea s o fac, m duc acas! Elibereaz-m! M-am ntors. M-a prins iari de bra , i atunci furia din mine nu a mai cunoscut limite. L-am mpins napoi, ctre sufletele care se stingeau i se mpleticeau. Mor ii salvatori se rsuceau n toate pr ile ca s vad ce se ntmpl i s strige, cu chipurile palide, lunguie e, alarmate i agitate. Du-te! a spus Memnoch, blestemnd, nemicat pe pmnt, acolo unde l aruncasem. Dumnezeu mi-e martor, te vei ntoarce la mine, nv cel, ngenuncheat spre moarte, i nu vei mai primi niciodat oferta de a fi prin ul meu, ajutorul meu! Am nghe at privind peste umr trupul lui czut, cotul scobind aripa moale, neagr, n timp ce se ridica pe picioarele cu copite. A venit nc o dat spre mine, cu acelai mers chioptat. Ai auzit ce-am spus? Nu te pot sluji! am strigat ct am putut. Nu pot.

M-am ntors pentru ultima dat, convins c n-o s m uit napoi, dar cu un singur gnd n minte: scparea! Am luat-o la fug i nu m-am oprit. M-am mpiedicat pe rna i malul alunecos, clcnd apsat peste praie i printre grupuri de mor i salvatori, printre sufletele plngtoare. Unde sunt scrile? Unde sunt por ile? Nu m po i opri! N-ai dreptul. Moartea nu m-a luat! am strigat fr s m uit n spate i fr s m opresc. Dora! David, ajuta i-m! am strigat. Vocea lui Memnoch s-a auzit aproape lng urechea mea. Lestat, nu face asta, nu pleca. Nu te ntoarce. E o nebunie, nu- i dai seama, pentru Dumnezeu, te rog, dac eti n stare s-l iubeti mcar pu in pe El, dac iubeti sufletele de aici, atunci ajut-m! NU! M-am rsucit i l-am mpins cu putere. S-a mpiedicat i a alunecat pe scrile abrupte, o figur nucit, cu aripi imense, ce se zbteau grotesc. M-am rsucit cu spatele la el. n fa se vedea lumina, sus de tot, i ua. Am fugit spre ea. Opri i-l! a strigat Memnoch. Nu-l lsa i s ias! Nu-l lsa i s ia vlul cu el! Are vlul Veronici! a ipat unul dintre mor ii salvatori, ntinzndu-se dup mine prin ntuneric. Am continuat s alerg, dei alunecam, pas cu pas, mpiedicndu-m, cu picioarele arznd de durere. Sim eam cum se apropie mor ii salvatori. Opri i-l! Nu-l lsa i s plece! Opri i-l! Lua i-i vlul! a strigat Memnoch. E sub cma. Nu trebuie s fug cu vlul! Am fluturat mna stng i i-am mpins pe mor ii

salvatori, lovindu-i de o stnc. Ua se ntrezrea undeva sus, vedeam lumina. O vedeam i tiam c e lumina Pmntului, strlucitoare i fireasc. Memnoch m-a cuprins de umeri i m-a ntors spre el. N-ai s mi-l iei! m-am rstit. Dumnezeu s m ierte, dar n-ai s-mi iei vlul! am ipat. Cu mna stng l-am dat la o parte i m-am eliberat din strnsoarea minilor lui. L-am mpins iari, dar s-a npustit asupra mea, ajutndu-se cu aripile, i m-a trntit pe trepte. Mi-a strpuns ochiul stng cu degetele! Durerea a explodat n mine, cnd mi-a deschis pleoapele i mi-a nfipt degetul n orbit. Masa gelatinoas a nceput s mi se scurg pe obraz, pe degetele tremurnde. Am auzit respira ia grea a lui Memnoch. O, nu... s-a lamentat el, cu mna la gur, privind cu groaz la ceea ce m uitam i eu. Ochiul meu, ochiul meu rotund i albastru, tremurnd i scnteind pe trepte. To i mor ii salvatori l priveau, uimi i. Calc-l, zdrobete-l! a ipat unul dintre ei i a nit nainte. Hai, zdrobete-l, nimicete-l! a strigat nc o voce. Nu, nu, s nu face i asta! Opri i-v! s-a rugat Memnoch. Nu n mpr ia mea, v interzic! Strivi i-i ochiul! Era ansa mea. Am luat-o la fug pe scri, mai mult zburnd dect atingndu-le, i am ptruns cu capul i cu umerii n lumina i pacea zpezii. Liber.

M AFLAM pe pmnt. Aterizasem pe solul nghe at i alunecos.

Alergam, fr un ochi, cu sngele curgndu-mi din orbit, cu vlul sub cma, prin vijelia furtunii, printre nme i. n plnsul meu rsunau ecourile zgomotelor din cldirile ntunecate zgrie-nori seme i din oraul pe care-l cunoteam. Acas. Pe Pmnt. Soarele tocmai apusese, ascuns de vlul negru al furtunii rscolitoare, zpada alb nghi ea amurgul iernatic. Dora, Dora, Dora! Alergam ntruna. Umbrele muritorilor se deplasau anevoie prin furtun, pe crrile nguste i alunecoase, mainile se trau prin viscol, lumina farurilor scruta albea a atotcuprinztoare. Zpada era att de deas, nct am czut i m-am ridicat n genunchi. Dar nu m-am oprit. Arcadele i clopotni a Catedralei St Patrick se nl au n fa a mea. Catedrala St. Patrick. n spatele ei, sgeata Turnului Olimpic nea spre cer, din sticl lucioas ca piatra prelucrat, aparent invincibil, nfricotor de nalt, ca i cum Turnul Babel ar fi ncercat s ajung direct n Rai. M-am oprit. Inima era gata s-mi sar din piept. Dora, Dora! Ajuns la intrarea hotelului am vzut luminile ame itoare, podeaua lustruit, mul imea de muritori, afla i peste tot, cutnd s afle ce anume s-a micat att de repede, nct n-au vzut aproape nimic. Muzica languroas i lumina molatic, revrsarea cldurii artificiale! Am gsit scara, am urcat-o iute ca vntul, ca funinginea ce se ridic spre co, i am nvlit pe ua de lemn a apartamentului, mpleticindu-m. Dora! Era acolo. I-am sim it mirosul, am adulmecat iari sngele dintre picioarele ei, i-am vzut chipul drgla, palid i ndurerat. De o parte i de alta, ca doi spiridui ivi i

din paginile cr ilor de poveti, Armand i David, vampirii, montrii, amndoi privindu-m perpleci. M-am strduit s-mi ridic pleoapa stng, dar ochiul nu mai era acolo. Mi-am rsucit capul ntr-o parte i-n alta, ca s-i vd clar pe to i trei, cu singurul ochi rmas, cel drept. n orbita goal, acolo unde fusese ochiul, ace nenumrate ale durerii m n epau uor. Groaza de pe fa a lui Armand, n vemintele sale vechi, dichisite: hain de catifea groas, ca scoas din cutie, dantel modern, bocanci lucioi ca sticla. Chipul, nc asemntor cu ngerul lui Botticelli, era brzdat de durere la vederea mea. David mil, comptimire. Amndoi ntr-unul singur, englezul mai n vrst i corpul tnr n care fusese nchis, sufocat n mbrcmintea de iarn din tweed i camir. Montri mbrca i ca oamenii, ns adevra i, pmnteni! Chipul luminos i firav al Dorei. Dora mea, zvelt, mistuit de dor, cu ochi negri. Dragul meu, dragul meu, sunt aici! a strigat ea. M-a cuprins de gt cu bra ele-i micu e, calde, fr s-i pese de zpada ce-mi cdea din pr, de pe haine. Am ngenuncheat, mi-am ngropat fa a n fusta ei, aproape de sngele dintre picioare, sngele pntecelui viu, sngele Pmntului, sngele Dorei, scurs din corpul ei, i am czut pe spate. Nu puteam nici s vorbesc, nici s m mic. M-a atins cu buzele. Eti n siguran acum, Lestat, mi-a spus ea. Sau David? Eti lng noi. Sau Armand? Suntem aici, a spus ea. Uita i-v la picioarele lui. Nu mai are dect un singur

pantof. ...La haina lui, rupt... fr nasturi. Dragul meu, dragul meu, m-a srutat Dora. Am culcat-o pe spate, atent s n-o zdrobesc cu greutatea mea, i-am ridicat fusta i mi-am lipit obrazul de coapsele ei goale, fierbin i. Mirosul sngelui mi umplea nrile. Iart-m, iart-m, am optit. Am ptruns cu limba prin chilo ii sub iri, am rupt bumbacul care acoperea prul pubian, dnd la o parte tamponul ptat, i am supt sngele dintre labiile ei roz, sngele scurs din pntec, nu snge obinuit, ci sngele ei, din corpul ei tnr, puternic, snge rspndit peste celulele fierbin i ale vaginului, snge care nu nsemna durere, sacrificiu, numai re inerea ei fa de mine, fa de ceea ce fceam, cci limba mea ptrundea adnc n ea, iar buzele mele sugeau sngele care curgea mereu, ncet, prin prul moale, lingnd fiecare pictur. Necurata, spurcata! Aa rsunaser strigtele pe drumul Golgotei, cnd Veronica i spuse lui Dumnezeu: "Doamne, am atins poala hainei Tale i sngele nu mi-a mai curs". Necurata, spurcata! Necurat, Doamne, i mul umesc, necurat, am optit, lingnd locul ascuns, nsngerat, ptruns de gustul i mirosul sngelui, al sngelui ei dulce, locul n care sngele curge liber i nu se fac rni, nu trebuie s fie rni, sngele ei intrnd n mine, n semn de iertare. Viscolul btea la ferestre. l auzeam, l miroseam. Zpada alb, orbitoare, vijelia nfricotoare din New York, o iarn grea, nghe nd totul sub mantia ei. Dragul meu, ngerul meu, a optit ea. M-am ntins, respirnd greu, deasupra ei. Sngele era n mine acum. Supsesem din pntecele ei tot sngele care trebuia s curg. Linsesem pn i tamponul lipit de piele. Dora s-a ridicat, acoperindu-m cu bra ele ncruciate,

aplecat nainte, vrnd parc s m protejeze de privirile lor a lui Armand, a lui David. Nu m mpinsese, nu ipase, nu m respinsese cu scrb, iar acum mi inea capul n palme, fiindc plngeam. Eti n siguran , mi-a spus din nou. Mi-au spus c eram n siguran . Cu to ii au spus Siguran , de parc ar fi fost un cuvnt magic. Siguran , siguran , siguran . O, nu! am strigat printre lacrimi. Nu, nici unul dintre noi nu e n siguran . i nici nu vom fi, niciodat, niciodat...

22 N-AM VRUT s-i las s m ating. De fapt, nu eram nc pregtit s renun la nimic, nici mcar la pantoful rupt. ine i-v pansamentele, prosoapele fierbin i i confortul! M-am ag at de taina ascuns n sn, sub hain. Un giulgiu, asta le-am cerut, o estur grea n care s m nfor. A gsit curnd, nu mai tiu ce era, o ptur sau un pled, oricum era moale i clduros. Apartamentul era aproape gol. Mi-au spus c averea lui Roger fusese mutat, trimis n sud prin mijlocirea unor muritori de ncredere. Cea mai mare parte a statuilor i icoanelor se aflau acum n orfelinatul din New Orleans, adpostite n capela pustie pe care o vzusem, cnd n ea se afla doar acel crucifix. Ciudat prevestire! Treaba nu fusese nc dus la bun sfrit. Mai rmseser cteva obiecte pre ioase, un cufr sau dou, cutii cu tot soiul de acte i dosare. Lipsisem trei zile. Toate ziarele i emisiunile de tiri

vuiau de-acum de vestea mor ii lui Roger. Nicieri ns nu se specificase unde i cum fusese descoperit cadavrul acestuia. Lupta pentru putere n lumea ntunecat a cartelurilor drogurilor era n plin desfurare. Reporterii se sturaser deja s tot sune la postul de televiziune unde lucra Dora, pentru a ntreba de ea. Nimeni nu avea habar unde se afla. Nimeni n-avea de unde s tie c ea era aici. Pu ini erau cei care tiau de existen a orfelinatului n care plnuia s se ntoarc, dup ce toate lucrurile lui Roger aveau s fie transportate acolo. Re eaua de televiziune prin cablu i anulase emisiunea. Fiica gangsterului ncetase a mai propovdui. Nu vorbise i nu se ntlnise cu nici unul dintre discipolii ei. Din ziare i din frnturile vzute la televizor, aflase c ntregul scandal o transformase ntr-un mister minor. n principiu ns, era considerat a fi doar un drum nfundat, din punctul de vedere al presei, o teleevanghelist care nu avusese habar de faptele tatlui ei. Alturi de David i de Armand, pierduse orice contact cu lumea de afar, n vreme ce asupra New York-ului se dezln uia cea mai cumplit iarn din ultimii cincizeci de ani, un potop de zpad trimis din ceruri, tria aici printre relicvele tatlui ei, ascultnd povetile miraculoase spuse de cei doi, nconjurat de aten ia lor, nesigur nc n ceea ce privea viitorul ei, dar continund s cread n Dumnezeu... Acestea erau ultimele nout i. Am luat ptura moale i m-am ndeprtat de ei, de-a curmeziul apartamentului, ncl at cu un singur pantof. Am intrat n ncperea cea mic. M-am nfurat n ptur. Fereastra era acoperit, soarele nu avea cum s ptrund. Nu v apropia i, le-am spus. Trebuie s dorm adnc, un somn de muritor. Voi dormi toat noaptea i mine,

toat ziua, apoi am s v povestesc totul. Nu m atinge i i nu v apropia i de mine. mi dai voie s dorm n bra ele tale? a ntrebat Dora, alb, n pragul uii, aromind a snge, flancat de ngerii ei pzitori, vampirii. ncperea era cufundat n ntuneric. Singura pies de mobilier era un scrin ce adpostea cteva antichit i rzle e. Pe coridor mai rmseser ns statui. Nu, i-am rspuns. De ndat ce soarele va rsri, trupul meu va face orice pentru a se apra de orice intrus muritor. Nu pot s te las s dormi alturi de mine. Atunci, d-mi voie s fiu mcar acum, o vreme, lng tine. Ceilal i priveau peste umerii fetei, fixnd orbita goal, peste care pleoapele atrnau stinghere. Cu siguran , pierdusem snge. Dar sngele nostru se usuc rapid. Ochiul mi fusese smuls din rdcin. Cum arat, oare, rdcina ochiului? Sim eam, pe buze i n snge, gustul dulce al sngelui delicios sorbit de la ea. Lsa i-m s dorm, am murmurat. Am nchis ua i m-am ntins pe podea, strngndu-mi genunchii la piept, sim indu-m n siguran n pliurile clduroase ale pturii groase. Adulmecam mirosul acelor de pin i al arinei ce-mi pta hainele, sim eam duhoarea fumului i a buc ilor de excremente uscate i, binen eles, cel al sngelui, al sngelui omenesc de pe cmpurile de btlie, al sngelui din Sfnta Sofia, cnd pruncul mort se prbuise asupr-mi, mirosul baligii i al pucioasei din Iad. Toate acestea erau acolo, nfurate cu mine n ptur. Strngeam n pumn un col al vlului lipit de pieptu-mi gol. Nu v apropia i, am mai optit nc o dat celor doi nemuritori ncremeni i n fa a uii, prad nedumeririi i nelinitii. Apoi am adormit.

Dulce odihn. Blnd ntuneric. De-ar fi aa i moartea. De-ar fi i moartea doar un somn fr de sfrit, n care s te cufunzi lin, pentru a dormi de-a pururi.

23 AM RMAS fr cunotin vreme de douzeci i patru de ore, trezindu-m de-abia n seara urmtoare, dup ce soarele apusese dincolo de norii iernatici. Deasupra scrinului din lemn masiv fuseser aranjate cu grij un schimb din hainele mele de gal i o pereche de pantofi. Am ncercat s-mi dau seama cine alesese toate acestea dintre vemintele pe care David le adusese, ceva mai devreme, de la hotelul meu. Desigur, doar el ar fi putut fi. Am zmbit, gndindu-m ct de des, n via a noastr, David i cu mine ne lansaserm n aventura vemintelor, mpreun. Vede i voi, dac un vampir omite detaliile vestimentare, povestea sa pare lipsit de sens. Chiar i cele mai grandioase personaje mitice atunci cnd sunt furite din carne i oase poart grija ireturilor de la sandale. Brusc, m-a izbit faptul c m ntorsesem de pe trmul unde vemintele i schimbau nf iarea potrivit voin ei celui care le mbrca. Am devenit contient de noroiul care mi pta hainele i de unicul pantof cu care eram ncl at. M-am ridicat, pe deplin treaz, am scos vlul din sn, fr a-l despturi, fr s ndrznesc s-l privesc, dei, prin el, am avut impresia c vd, pentru o clip, chipul ntunecat. Mi-am scos hainele cu grij i le-am ntins, ordonat, pe ptur, astfel nct nici mcar un ac de pin s nu se piard. Am intrat apoi n baia de alturi obinuita

ncpere mbrcat n gresie rezistent la aburi i m-am mbiat ca un muritor ce se boteaz n Iordan. David mi lsase la ndemn toate cele necesare: un pieptene, o perie, o foarfec. De fapt, vampirii n-au nevoie de prea multe astfel de lucruri. Am lsat ua bii deschis. Dac ar fi ndrznit cineva s intre, a fi srit de ndat de sub jetul fierbinte i i-a fi poruncit s ias imediat. ntr-un trziu, am ieit de sub du, umed i curat, mi-am pieptnat cu grij prul, l-am uscat i mi-am mbrcat rbdtor vemintele cele noi: ortul de mtase i osetele negre, pantalonii de ln pur, cmaa, vesta i un sacou albastru la dou rnduri. Apoi m-am aplecat i-am ridicat vlul mpturit. L-am inut n mn, dar n-am ndrznit s-l desfac. Vedeam ns bezna prin estur. De ast dat, aveam certitudinea acestui lucru. Am vrt vlul n sn, ncheindu-mi vesta deasupra lui, la to i nasturii. M-am privit n oglind. Artam ca un nebun ntr-un costum de la Brooks Brothers, un demon cu o coam slbatic, blond i plin de bucle, cu gulerul descheiat, privind cu singuru-i ochi n oglind. Ochiul, Doamne Dumnezeule, ochiul! Degetele-mi au pipit instinctiv locul rmas gol, pleoapele zbrcite ce ncercau s ascund orbita goal. Ce s fac? Ce s fac? Ah, de-a fi avut mcar o earf ngust, elegant. Dar nu aveam. Chipul mi era desfigurat de absen a ochiului. Mi-am dat seama c ncepusem s tremur violent. Am observat apoi c David mi pregtise i o cravat, una dintre cravatele mele late, asemntoare unor earfe. Era din mtase violet. Mi-am nfurat-o n jurul gtului, ridicndu-mi gulerul cmii i, privindu-m n oglind, am avut senza ia c admiram unul dintre vechile portrete ale lui Beethoven.

Am vrt captul cravatei earf n despictura vestei. n oglind, violetul ei fcea s-mi strluceasc ochiul violet rmas teafr. ns, prin contrast, bezna din partea stng mi atrgea privirea, n loc s mi-o distrag. Mi-am ncl at pantofii i am aruncat o privire spre maldrul de haine zdren uite. Am cules de pe podea cteva crmpeie de noroi uscat i o frunz putred i le-am depus cu grij pe ptur, dornic s nu las nimic s se piard, dup care am ieit pe culoarul lung. Era cald n apartament, iar atmosfera purta un vag parfum de tmie, aducndu-mi aminte de bisericile catolice din vechime, n care un biat din cor legna, la captul unui lan , recipientul cu tmie ce ardea mocnit. Intrnd n camera de zi, i-am descoperit pe to i trei, aeza i roat n spa iul iluminat din plin, lumina preschimbnd pere ii de sticl n oglinzi dincolo de care zpada continua s se atearn pe strzile cufundate n bezn ale New York-ului. Voiam s vd zpada. Am trecut de ei, fr s le dau aten ie, i mi-am lipit privirea de geam. Acoperiul Catedralei St. Patrick era alb de zpada proaspt, din care turlele se nl au seme e, lipsite de omt, dar avnd fiecare ornament decorat n alb. Strada era aternut cu un strat uniform de alb. ncetaser oare plugurile s mai cure e caldarmul? Am vzut oameni trecnd pe strad. Erau oare doar cei vii? I-am privit cu ochiul rmas, cel drept. Acum nu vedeam dect ceea ce era viu. Am scrutat acoperiul catedralei, gata s m las cuprins de panic, ateptndu-m s vd vreun gargui trezindu-se la via , pndindu-m. Nu sim eam ns nici o prezen , n afara celor trei din ncpere, pe care i iubeam i care ateptau rbdtori s pun capt melodramaticei tceri autocomptimitoare n care m nchisesem. M-am ntors ctre ei. Armand era din nou nvemntat

desuet, n catifea i dantele, aliniindu-se, n mod paradoxal, la moda neoromantic, pe care oricine o putea gsi n prvliile aflate acolo, jos, n hul de dincolo de peretele de sticl. Prul castaniu i atrna liber, pletele lungi nvluindu-i umerii ca i odinioar, cu veacuri n urm, cnd, n calitatea sa de sfnt al Satanei printre vampirii parizieni, nu-i ngduia deertciunea de a-i ciunti fie i o singur uvi . De ast dat ns prul i era curat i strlucitor, contrastnd plcut cu sngeriul ntunecat al hainei de catifea. Ochii si triti i venic tineri erau a inti i asupr-mi, am sim it imboldul de a-i mngia obrajii de copil, de a-i sruta gura ngereasc. Era aezat n dreptul mesei, tcut, plin de dragoste i curiozitate, n vreme ce pe chip i se zugrvea o vag umilin ce-mi ddea parc de n eles c toate disputele noastre erau de-acum uitate i c el se afla aici doar pentru mine. Da, i mul umesc, am rostit cu glas tare. David sttea alturi, privelitea trupului su zvelt, de anglo-indian brunet, fiind la fel de plcut vederii ca i n noaptea n care fcusem din el unul asemeni mie. Era mbrcat n obinuitul su costum din tweed englezesc, cu petice din piele la coate, o vest asemntoare cu a mea i o earf de camir menit s-i protejeze gtul de frigul cu care, n ciuda puterilor de care dispunea, nu reuise s se obinuiasc. Senza ia de frig e stranie, pentru cei ca noi. Ai sentimentul c po i ignora frigul, i chiar l ignori o vreme, pn cnd, brusc, te ptrunde pn n mduva oaselor. Dora, Dora mea, sttea fa n fa cu Armand, iar David edea ntre ei, fa n fa cu mine. mi rezervaser, dac eram dispus s-l accept, desigur, scaunul aezat cu spatele la peretele de sticl i la cerul ntunecat. L-am privit ndelung: un simplu obiect func ional, un scaun negru, lcuit, cu un design oriental, probabil de origine chinez,

i, n mod vizibil, costisitor. Dora s-a ridicat de pe scaun. Purta o rochie lung i simpl, de mtase stacojie. Cldura ei artificial o nvluia ca ntr-o goace, fcnd-o s se simt n siguran . Bra ele albe i erau dezgolite. Chipul i era marcat de ngrijorare, iar buclele negre tunse scurt i erau pieptnate ntr-o manier ce fusese la mod n urm cu optzeci de ani i revenise la mod acum. Ochii mari, de bufni , radiau o dragoste nemrginit. Ce s-a ntmplat, Lestat? a rostit ea. Te rog, te implor, spune-ne. Unde i-e ochiul? a ntrebat Armand. Era exact genul de ntrebare pe care m ateptam s mi-o pun. David, englezul de mod veche, se ridicase de pe scaun imediat ce Dora se ridicase, din polite e. Armand nici nu se clintise. M-a privit fix, punndu-mi ntrebri, fr ocoliuri: Ce-ai p it? Mai ai ochiul? Am ntors privirea ctre Dora. Ar fi putut salva ochiul acela, dac ticloii aceia nu l-ar fi strivit! am spus, citnd cuvintele ei, despre unchiul Mickey i despre ochiul lui, clcat n picioare de gangsteri. Despre ce vorbeti? a ntrebat ea, uimit. Nu tiu dac, n cele din urm, mi-au strivit ochiul, am spus, iritat de tonul dramatic ce-mi rzbtea din glas. Nu erau gangsteri, ci strigoi, iar eu am fugit i mi-am lsat ochiul acolo. Era singura mea ans de scpare. L-am lsat n prag. Poate c l-au strivit ori poate c l-au ntins, ca pe un bulgre de seu, habar n-am. Unchiul Mickey a fost ngropat cu ochiul lui de sticl? Da, cred c da, a ngimat Dora, mirat. Nu mi-a spus nimeni, dar aa cred. Am sim it cum ceilal i doi i cercetau mintea, l-am sim it pe Armand cercetnd-o pe-a mea, descoperind imaginile

unchiului Mickey, snopit n btaie n barul Corona de pe Magazine Street, i cea a gangsterului cu pantofi cu vrful ascu it, strivind sub talp ochiul scurs al unchiului Mickey. Dora a tras adnc aer n piept Ce i s-a ntmplat? A i mutat toate lucrurile lui Roger? am ntrebat. M rog, aproape toate? Da, se afl n capela de la St. Elisabeth, n siguran , mi-a rspuns Dora. "Sfnta Elisabeth", acesta era numele de odinioar al orfelinatului. N-o mai auzisem niciodat pronun ndu-l. Nimeni nu se va gndi s le caute acolo. Presei nu-i mai pas de mine. Dumanii lui se lupt s pun stpnire pe averea lui, i golesc conturile din bnci i ucid pentru a pune mna pe cheile unor seifuri. Printre cei care i-au fost apropia i, fiica sa nu mai nseamn nimic, e ruinat, lipsit de importan . Mul umesc lui Dumnezeu c e aa, am zis. Tu le-ai spus c a murit? Ct se va mai prelungi povestea lui Roger, i care-i rolul pe care l-ai jucat tu n toate astea? I-au gsit capul, a explicat Armand, linitit. Cu glas sczut, mi-a relatat cele ntmplate. Nite cini vagabonzi dezgropaser capul dintr-un morman de gunoaie i se luptau pentru el, sub un pod. Vreme de un ceas, un btrn vagabond ce se nclzea la un foc improvizat i-a urmrit, nainte de a-i da seama c javrele se luptau i ltrau n jurul unui cap de om. A anun at autorit ile, acestea au luat capul i, dup analize genetice ale pielii i prului, au descoperit c era vorba de Roger. Analiza dentar nu le fusese de nici un ajutor, Roger avusese din i perfec i. Din acel moment, nu mai rmsese dect ca trupul nensufle it s fie identificat de ctre Dora. Se pare c el a dorit s fie descoperit, am spus. Ce te face s crezi asta? a ntrebat David. Unde-ai

fost? Am vzut-o pe mama ta, m-am adresat eu Dorei. I-am vzut prul blond i ochii albatri. n curnd, vor fi n ceruri, mpreun. Ce tot spui, dragul meu? a ntrebat Dora. ngerul meu, despre ce vorbeti? Aeza i-v cu to ii, le-am cerut. Am s v spun ntreaga poveste. Asculta i-m, fr s m ntrerupe i. Nu, nu vreau s m aez, nu vreau s ntorc spatele cerului i vijeliei, zpezii i catedralei. Nu, am s m plimb ncoace i-ncolo, ascultndu-mi eu nsumi povestea. Lua i aminte! Tot ce-am s v spun mi s-a ntmplat S-ar putea s fi fost o neltorie, poate c am fost tras pe sfoar. Dar tot ce-am s v spun am auzit cu urechile mele i-am vzut cu ochii mei! Le-am spus tot, de la nceputul nceputurilor, chiar i ceea ce le mai povestisem o dat, fiecruia n parte, lucruri pe care le tiau, dar pe care nu le auziser niciodat aflndu-se cu to ii laolalt: ncepnd cu prima privire fatal pe care i-o aruncasem lui Roger, cu dragostea pe care o nutrisem imediat pentru zmbetul lui cu din i strlucitori i ochii si negri, plini de vinov ie, totul, pn n momentul n care m npustisem prin ua apartamentului, cu o noapte n urm. Le-am spus tot. Fiecare cuvnt rostit de Memnoch sau de Dumnezeul ntrupat. Tot ce vzusem n Rai i n Iad i pe Pmnt. Le-am vorbit despre culorile i mirosul Ierusalimului. Le-am vorbit, le-am vorbit, le-am vorbit... Povestea a fcut ca noaptea s treac pe nebgate de seam. A nghi it ceas dup ceas, n vreme ce m plimbam de colo-colo, vorbind, repetnd acele secven e pe care voiam s m asigur c le n eleseser aa cum se cuvenea: etapele evolu iei care i uimiser pe ngeri, vastele biblioteci ale Raiului, piersicul cu fructe i flori, Dumnezeu, soldatul ce

zcea pe spate n Iad, refuznd s se predea. Le-am descris interiorul Sfintei Sofia. Le-am vorbit despre brba ii goi de pe cmpul de btlie. Iar i iar, le-am zugrvit Iadul. Le-am descris Raiul. Mi-am repetat cuvnt cu cuvnt discursul n care i explicam lui Memnoch de ce nu-l puteam ajuta, de ce nu puteam s fiu nv tor n coala lui! M-au privit, coplei i, n tcere. Mai ai vlul? m-a ntrebat Dora, cu buzele tremurndu-i. l mai ai? Privirea ei era att de blnd, nct am tiut c m-ar fi iertat imediat, chiar de i-a fi spus c nu, nu-l mai aveam, l druisem unui ceretor de pe strad. Vlul nu dovedete nimic, am spus. Indiferent ce s-ar fi ntiprit pe vl, nu nseamn nimic! Oricine e n stare s scorneasc astfel de scamatorii ar putea confec iona un astfel de vl! Nu dovedete nici adevrul, nici minciuna, nici neltoria, vrjitoria sau teofania. Cnd erai n Iad, i-ai spus lui Roger c aveai n minile tale vlul? m-a ntrebat ea, pe acelai ton blnd, cu chipul strlucitor n lumina lmpilor. Nu, Memnoch nu m-a lsat s o fac. Am apucat s-l ntlnesc doar pentru un minut. n clipa asta era acolo, n fa a mea, iar n clipa urmtoare dispruse, iar locul i fusese luat de un altul. Dar se afl pe drumul cel bun, ctre Rai. O tiu, sunt sigur c e aa, cci e iste i i-a dat seama ce e de fcut, iar Terry l va nso i! Vor ajunge n bra ele Domnului, doar dac nu cumva Dumnezeu e un vrjitor de doi bani i toate astea au fost o minciun. Dar de ce m-ar fi min it? Cu ce scop? Nu crezi n ceea ce i-a cerut Memnoch? a ntrebat Armand. De-abia atunci mi-am dat seama ct era de tulburat de cele auzite, ct de mult i semna copilandrului care era atunci cnd fusese preschimbat n vampir, ct era de plin

de tinere e i de gra ie pmnteasc! Ba da, cred! am rostit. L-am crezut, dar totul ar putea fi doar o minciun, nu vezi? N-ai sim it c- i spunea adevrul? a insistat Armand. C avea cu adevrat nevoie de tine? Ce spui? am ntrebat, uimit. Ne-am ntors oare n vremurile de odinioar, cnd ne certam dac suntem sau nu slujitorii Domnului sau ai Satanei? Te certai cu Louis n Teatrul Vampirilor dac suntem odraslele Satanei sau ale lui Dumnezeu. Da! a strigat Armand. Spune-mi, l-ai crezut? Da. Nu. Nu tiu, am ngimat. Nu tiu! am strigat apoi. l ursc pe Dumnezeu la fel cum l-am urt dintotdeauna. i ursc pe amndoi, fie blestema i! Dar Hristos? a ntrebat Dora, cu ochii plini de lacrimi. S-a sacrificat cu adevrat pentru a ne mntui, pentru c-i era mil de noi? Da, n felul Su. Da. Poate. Probabil. Cine poate ti?! Dar El nu i-a ndurat patimile ca un om, aa cum l implorase Memnoch, ci i-a purtat crucea ca ntrupare a lui Dumnezeu. V spun, ei joac potrivit altor reguli dect noi! Cele nscocite de noi sunt reguli mai bune, mai drepte! Crede i-m, suntem jucrii n minile unor nebuni! Ea a izbucnit n hohote nbuite de plns, copleit de durere. De ce, de ce nu ne este ngduit s aflm adevrul? Nu tiu! am spus. tiu doar c i-am vzut, c mi s-au artat, c m-au lsat s-i vd. i totui, nu tiu nimic! David era ncruntat, asemeni lui Memnoch cnd se adncea n gnduri. ntr-un trziu, a ntrebat: i dac toate astea n-au fost dect o serie de imagini i de trucuri, iscate pe seama a ceea ce se afl n mintea i n sufletul tu, care-a fost scopul? Dac propunerea sa, de-a-i deveni aghiotant ori prin , n-a fost sincer, ce anume

l-a determinat s ac ioneze aa? Tu ce prere ai? am izbucnit. Ochiul meu e acolo, la ei! i jur, nimic din ce-am spus nu e o minciun contient a mea. Da, ochiul meu e acolo, fie blestema i! Nu tiu ce-ar fi putut nsemna toate acestea, dac n-au fost adevrate, de la prima i pn la ultima silab. tim c tu crezi c acesta e adevrul, a intervenit Armand. Da, crezi n tot ce-ai spus. Ai mrturisit-o. Iar eu cred c e adevrat. Am crezut asta de-a lungul ntregii mele cltorii prin aceast vale a mor ii! Nu vorbi ca un fanatic de rnd, l-am mustrat, plin de amrciune. Vzusem ns nflcrarea din ochii lui Armand. Ghicisem extazul i suferin a din privirile sale. ntreaga-i fiin era transfigurat de credin , de bucuria convertirii. Hainele din cealalt ncpere, a spus David, calm i ngndurat. Le-ai strns laolalt, iar analiza lor tiin ific ne-ar putea oferi indicii. nceteaz s mai gndeti ca un savant Acestea sunt Fiin e ce joac un joc pe care doar ele l pot n elege. Ar fi o nimica toat pentru ele s fac n aa fel, nct acele de pin i noroiul ce mi s-a lipit de haine s par a fi... Dar ai dreptate, am pus deoparte acele relicve, am reuit s le salvez, am salvat totul cu excep ia blestematului de ochi, pe care l-am lsat n pragul Iadului, pentru a scpa, pentru a-mi salva via a. Da, vreau i eu s analizm dovezile ce ne-ar putea fi oferite de haine. i eu vreau s tiu unde se afl pdurea n care m-am plimbat, ascultndu-l! Te-au lsat s le scapi, mi-a atras aten ia David. Dac i-ai fi vzut chipul, cnd a vzut ochiul czut pe prag. Ce expresie avea chipul lui? a vrut s afle Dora. Groaz, o groaz fr margini c aa ceva se ntmplase. Vezi tu, am impresia c, atunci cnd a ntins

mna ca s m prind, uite-aa, degetele lui au ptruns n orbit, smulgndu-mi ochiul. Nu voise dect s m apuce de pr. Atunci cnd degetele lui au intrat n orbit, a ncercat s i le retrag, iar ochiul s-a desprins, mi s-a scurs pe obraz. El a rmas nmrmurit de groaz! l iubeti, a remarcat Armand n oapt. Da, l iubesc. Da, cred c are dreptate. Dar nu cred nimic din toate astea! De ce n-ai vrut s accep i? a ntrebat Armand. De ce n-ai vrut s-i dai sufletul tu? O, ct de nevinovat i era glasul, venit din adncul inimii sale supranaturale, veche de secole, i totui copilroas, att de puternic, nct fusese nevoie s treac veacuri ca ea s poat bate, fr a le primejdui, n preajma inimii unor muritori! Micul diavol, Armand! De ce n-ai acceptat? a insistat el, aproape implorndu-m. Te-au lsat cu bun tiin s le scapi, cu un scop precis, a declarat David. A fost asemeni viziunii pe care am avut-o eu n acea cafenea. Da, au avut un scop anume, am ncuviin at. Dar am reuit oare s le dejoc planurile? L-am privit insistent, pe el, cel care ajunsese la vrsta n elepciunii, ca muritor. David, le-am ncurcat oare planurile cnd i-am luat via a, dndu- i via venic? I-am sfidat oare altfel, n cine tie ce chip necunoscut? Ah, de mi-a aminti ce spuneau glasurile pe care le-am auzit la nceput. Rzbunare. Cineva spunea c n-ar fi doar o simpl rzbunare. Dar nu reuesc s-mi amintesc dect crmpeie lipsite de sens. Ce s-a ntmplat, spune-mi? Vor veni oare dup mine? Am izbucnit din nou n plns. Ce stupid! Am renceput a-l descrie pe Memnoch, n toate nf irile sale, chiar i cea a Omului Obinuit, i totui att de excep ional prin

propor iile sale, le-am vorbit din nou despre zgomotul de pai, despre aripi i fum, despre mre ia Raiului i cntecele ngerilor... Toate acele suprafe e, toate minun iile vzute de profe i i descrise n cr ile lor, n cuvinte ce le compar cu pietrele pre ioase, cu vpaia, cu aurul, cu ghea a i zpada imaculat, toate erau acolo, am optit. Iar El mi-a poruncit: "Bea-mi sngele!" i eu am fcut-o! S-au apropiat cu to ii de mine. i nspimntasem. Vorbisem prea tare, nnebunit, posedat de viziune. Erau n jurul meu, n picioare, mbr indu-m. Sim eam cldura minilor ei albe, de muritoare, i sprnceana neagr a lui David, lipit de obrazul meu. Dac m-ai lsa, a nceput Armand, strecurndu-i degetul sub gulerul cmii mele, dac mi-ai ngdui s beau, a ti... Nu, n-ai afla dect c sunt convins c am vzut toate acestea, nimic mai mult! i-am replicat. Nu, a cltinat el din cap. A recunoate sngele lui Iisus, dac l-a gusta. Am cltinat din cap. Lsa i-m, le-am spus. Nici mcar nu tiu cum va arta vlul. Poate c va fi doar o crp pe care mi-am ters sudoarea nsngerat, n timp ce dormeam. Da i-v la o parte! M-au ascultat, formnd un triunghi aproximativ echilateral, la oarecare distan de mine. Pn de curnd, sttusem cu spatele spre peretele dinspre interior, pentru a putea vedea n orice clip zpada. Acum eram nevoit s ntorc capul spre stnga pentru a privi pe geam. I-am msurat din priviri. Mna mi s-a strecurat n interiorul vestei i-am scos vlul mototolit. M-a ncercat o senza ie inexplicabil, abia sesizabil, pe care nu a reui s o exprim n cuvinte, nici cu glas tare i nici n gnd, o

senza ie aparte, cauzat de fluturarea acelei esturi antice. Am scos vlul, fr s-l privesc, i l-am ridicat, aa cum Veronica l ridicase pentru a-l arta mul imii. Tcerea adnc s-a nstpnit n ncpere. To i au ncremenit. Apoi l-am vzut pe Armand cznd n genunchi, iar Dora a slobozit un strigt prelung, sfietor. Doamne Dumnezeule! a ngimat David. Tremurnd, am lsat n jos vlul, continund ns a-l ine desfcut, cu ambele mini, i am ridicat privirea, pentru a-l vedea reflectat n oglinda peretelui de sticl. Am privit cu team, de parc vlul ar fi fost o Gorgon gata s m ucid cu privirea ei necru toare. Chipul Lui! Chipul Lui, ntiprit pe pnza vlului. Dumnezeul ntrupat, privindu-m dintr-o reproducere n cele mai mici detalii, ars n estura vlului, nu pictat ori brodat, ci ars n nsi materia fibrei. Chipul Lui, Fa a lui Dumnezeu, aa cum artase ea n clipele acelea, cu sngele prelingndu-se din rnile spate de coroana de spini. Da, am optit. Da, da. Am czut i eu n genunchi. Da, imaginea Lui e acolo, pn n cele mai mici detalii. Am sim it cum ea mi-a luat din mini vlul. L-a fi smuls napoi, dac oricare altul ar fi ncercat s o fac. ns l tiam n siguran n minile ei mici. l inea desfcut, rotindu-se, astfel nct s vedem cu to ii ochii Lui negri strlucind n estur! E Dumnezeu! a strigat ea. E vlul Veronici! Strigtele ei erau triumftoare, pline de bucurie. Tat, ai reuit! Mi-ai druit vlul! A nceput s rd, asemeni celei care-a avut viziunea suprem, dansa n cercuri largi, innd vlul desfcut, cntnd mereu unul i acelai cuvnt. Armand era zdruncinat, dobort, czut n genunchi. Lacrimile de snge i se prelingeau pe obraji, dre stacojii pe

marmura alb a pielii. Descumpnit i umil, David se mul umea s priveasc. Studia vlul ce se rotea prin aer, n minile Dorei. Mi-a scrutat chipul, apoi i-a ndreptat privirea spre fa a desfigurat de plns a lui Armand, copilandrul cu privirea rtcit, mbrcat n catifea i dantele, ptate acum de lacrimile-i nsngerate. Lestat, mi-ai adus chipul Domnului! a strigat Dora, izbucnind n lacrimi. Ni L-ai adus nou, tuturor. Nu- i dai seama? Memnoch a pierdut! Memnoch a fost nfrnt. Dumnezeu a nvins! L-a folosit pe Memnoch pentru a-i mplini elul, l-a condus pe Memnoch precum i-a fost voia prin labirintul dorin elor lui ntunecate. Dumnezeu a triumfat! Nu, Dora, nu! Nu po i crede una ca asta! am strigat. Dac nu e adevrat? Dac totul n-a fost dect o grmad de minciuni? Dora! Ea a nit pe lng mine, a strbtut n goan culoarul i a ieit. Am rmas nmrmuri i to i trei. Am auzit zgomotul ascensorului ce cobora. Luase cu ea vlul! David, ce-are de gnd? David, ajut-m. Cine ne-ar putea ajuta, acum? a murmurat David, dar n cuvintele lui nu se ghicea nici convingerea disperrii, nici amrciunea, ci venica sa cumptare. Armand, revino- i n fire. Nu te lsa copleit, l-a ndemnat, trist. Armand ns era rtcit. De ce? a ntrebat el, nu mai era dect un copil czut n genunchi. De ce? Cu siguran , aa artase i atunci, cu veacuri n urm, cnd Marius l eliberase din minile vene ienilor care-l luaser sclav, un bie andru menit s devin un sclav al desfrului, un copil adus n palatul Nemuritorului. De ce n-a crede? Oh, Doamne, dar cred! E cu adevrat chipul Mntuitorului!

S-a ridicat anevoie n picioare, de parc-ar fi fost beat, i a pornit pe urmele ei, mpleticit, cltinndu-se. Cnd am ajuns n strad, ea sttea pe treptele catedralei, strignd: Deschide i por ile! Deschide i biserica! Am adus vlul! A izbit n uile grele intuite cu almuri, cu piciorul drept. De jur mprejuru-i se adunaser muritori, curioi, murmurnd ntre ei. Vlul! E Vlul! au strigat. Oamenii l-au privit, cnd ea s-a ntors i l-a ridicat, ca s-l arate. Mul imea i s-a alturat i, cu to ii, au nceput s izbeasc cu pumnii n por ile bisericii. Cerul de deasupra ncepuse s se lumineze. Soarele se nl a, dincolo de norii plumburii ai iernii, urmndu-i inexorabil calea,aducnd cu sine lumina-i alb, fatal nou, dac nu aveam s ne punem ct mai curnd la adpost. Deschide i uile! a continuat ea s strige. Din toate direc iile se apropiau muritori, gfind, cu gurile cscate, apoi cznd n genunchi de ndat ce vedeau vlul. Pleca i, cuta i-v un adpost, pn cnd nu va fi prea trziu, ne-a spus Armand. David, ia-l, du-l de aici. Dar tu, ce-ai de gnd s faci? am ntrebat. Voi fi martor. Voi rmne aici, cu bra ele deschise, iar cnd soarele va rsri, moartea mea va fi o mrturie a miracolului, a strigat el. n sfrit, uile uriae s-au deschis. Siluetele nvemntate n negru s-au retras, uimite. Cea dinti raz de lumin argintie a czut asupra vlului, urmat de altele mai calde, razele galbene ale lmpilor electrice i cele mai palide ale candelelor, purtate parc de suflul de aer cald ce venea dinuntru. Chipul lui Iisus! a strigat ea.

Preotul a czut n genunchi. Cellalt, mai vrstnic, clugr, preot sau ce-o fi fost, a rmas cu gura cscat, cu privirile a intite asupra vlului. Doamne Dumnezeule, a rostit el, fcndu-i cruce. Nu credeam c n via a mea, Doamne... e vlul Veronici! Oamenii treceau pe lng noi, mpleticindu-se n fug, pe urmele ei, bulucindu-se la intrarea n biseric. Le-am auzit ecoul pailor rsunnd n vasta ncpere. Nu mai avem timp, mi-a optit David la ureche. M mbr iase, ridicndu-m de la pmnt, puternic ca Memnoch, de ast dat, vijelia nu era nicieri, ci doar zorii de iarn mijind i zpada care cdea fr ncetare i din ce n ce mai multe strigte i hohote de plns, pe msur ce sumedenie de brba i i femei se apropiau de catedral. Clopotele din turn au nceput s bat frenetic. Haide, Lestat, vino cu mine! Am pornit n fug, umr la umr, orbi i de lumina dimine ii, n vreme ce din urm am auzit glasul lui Armand acoperind vuietul mul imii. Fi i martori cu to ii, acest pctos va muri pentru El! Duhoarea focului ne-a izbit, precednd explozia de lumin. Strlucirile ei ne-au nso it, oglindite n zidurile de sticl ale zgrie-norilor pe lng care treceam. Am auzit ipetele. Armand! am urlat. David m-a tras dup el, n jos, pe treptele de metal, strnind ecouri asemeni dangtului revrsat din turnurile catedralei de deasupra noastr. Ame it, m-am lsat n voia lui, renun nd la orice urm de voin , continund s strig, copleit de durere: Armand! Armand! ncet-ncet, am nceput s disting silueta lui David n bezna ce ne nconjura. Ne aflam ntr-o ncpere umed i nghe at, o pivni aflat sub o alt pivni , dedesubtul unei cldiri prsite, prin care vntul se zbtea cu vaiere

prelungi, ascu ite. David scobea pmntul nghe at. Ajut-m, mi-a strigat. mi pierd sim urile, lumina ne va ajunge din urm, soarele rsare, ne vor gsi. Nu, aici n-au s ne gseasc. Am nceput s sap, trgndu-l dup mine, mereu mai adnc, acoperindu-ne cu rna noroioas. n bezna de-aici zgomotele oraului n-aveau s ne tulbure somnul. Nici mcar btile clopotelor. Se deschisese oare tunelul dinaintea lui Armand? Urcase sufletul lui n ceruri? Sau rtcea, pierdut, dincolo de Por ile Iadului? Armand, am optit i, nchizndu-mi ochii, am vzut chipul chinuit al lui Memnoch: Ajut-m, Lestat! Cu ultimele-mi puteri, mi-am dus mna n sn, spre a m convinge c vlul era acolo. Dar nu, vlul dispruse. l-l druisem Dorei. Vlul era la Dora, iar ea l luase cu ea n biseric. Niciodat nu-mi vei fi duman!

24 STTEAM unul lng altul pe coama zidului scund ce desparte Fifth Avenue de Central Park. Trecuser trei nop i. Trei nop i de cnd pndeam. Ct vedeam cu ochii, ctre ora, se ntindea irul de oameni, cte cinci sau ase n linie, brba i, femei i copii, cntnd i opind pe loc ca s nu le nghe e picioarele. Clugri e i preo i alergau de colo-colo, mpr ind ciocolat cald i ceai celor ce se plngeau de frig. Din loc n loc, n butoaie mari de tabl, ardeau focuri. i toate astea, ct vedeam cu ochii, pn departe. Rndul ncepea departe, n centru, erpuind prin dreptul

vitrinelor strlucitoare de la Bergdorf Goodman i Henri Bendel, prin fa a magazinelor de blnuri scumpe i bijuterii i a librriilor, croindu-i drum ctre catedral. David sttea n picioare cu bra ele ncruciate, rezemat de zid. Eu edeam pe coama zidului, ca un copil, cu un genunchi ridicat i brbia rezemat de pumnul strns sprijinit pe genunchi. Priveam nainte cu ochiu-mi sntos i i ascultam. Din catedral se auzeau strigte de uimire i hohote de plns. Fr ndoial, un alt credincios atinsese o batist de vlul miraculos i minunea se repetase: imaginea se transferase, identic, pe suprafa a alb a batistei! Toate acestea aveau s se repete, la un moment dat i mine noapte, i poimine, i nimeni nu tie n cte alte nop i: icoana avea s se zugrveasc singur pe o bucat de estur atins de ea, ca o flacr de nestvilit ce se propag dintr-un crng ntr-altul. Vino, m-a ndemnat David. S-a fcut frig. Am pornit agale. ncotro? am ntrebat. Acolo sus, ca s vedem ce-am vzut noaptea trecut i n noaptea dinainte? Ca s m zbat din nou s ajung la ea, tiind prea bine c orice demonstra ie de for , orice folosire a nsuirilor mele supranaturale n-ar face dect s confirme miracolul? Nu m va asculta. tii prea bine. Cine crezi c va veni n zori pe treptele catedralei, spre a arde confirmnd autenticitatea miracolului? Mael e acolo. Aha, da, cum de nu m-am gndit? Un preot rmne preot, chiar de-a fost un preot druid. Aadar, aceasta va fi diminea a n care el a ales s se prbueasc n flcri, ca Lucifer. n zorii zilei ce trecuse, cel ce se sacrificase fusese un butor de snge vagabond, venit de numai Dumnezeu tie

unde, necunoscut nou. La ivirea zorilor, se preschimbase ntr-o tor vie, n fa a roiului de aparate de fotografiat i camere de luat vederi. Ziarele erau pline cu imaginile sinistrului autodafe. Pline cu imagini ale Vlului nsui. Ateapt o clip, i-am cerut. Ajunseserm n Central Park South. Cei aduna i aici cntau, ntr-un glas, un vechi imn solemn cu accente militante: Dumnezeule Sfnt, ludat fie numele Tu, Stpn a toate cte suntem, ne nchinm ie! Am rmas locului, ncremenit de uimire, privindu-i. Durerea din orbita goal prea mai cumplit, cu fiecare or ce trecea, i o dat cu trecerea timpului, i sim eam tot mai acut profunzimea seac. Sunte i nebuni cu to ii! am strigat. Cretinismul e cea mai sngeroas dintre toate religiile care-au existat vreodat n lume. Eu pot depune mrturie c aa e! Taci i f cum i-am spus, a rostit David, trgndu-m dup el, pierzndu-ne n vnzoleala continu a mul imii ce se mbulzea pe trotuarele nghe ate, nainte ca vreunul dintre cei de-acolo s ne fi bgat n seam. Fcuse de nenumrate ori asta i ncepuse s se plictiseasc de ndrtnicia mea. N-aveam motive s-l condamn. La un moment dat, un grup de poli iti m nfcaser. Puseser minile pe mine i ncercaser s m trag dup ei, afar din catedral. ncercam s-i vorbesc Dorei. Dup ce m-am lsat trt n fa a bisericii, mi-au dat drumul i s-au retras. Sim iser c eram lipsit de via , aa cum simt to i muritorii. Sim iser i se ndeprtaser, murmurnd ceva despre Vl i despre miracolele acestuia, lsndu-m acolo, neputincios. Poli itii erau pretutindeni. Stteau de paz, gata s sar

oricui n ajutor, servind ceaiuri celor nfrigura i ori nclzindu-i minile vinete de frig deasupra flcrilor din butoaiele de tabl. Nimeni nu ne bga n seam. De ce-ar fi fcut-o? Eram doi indivizi ca oricare al ii, o parte a mul imii, pielea noastr strlucitor de alb nu ieea de loc n eviden , datorit albului orbitor al zpezii ce lumina chipurile tuturor acestor pelerini ce rtceau cntnd prin preajm. Vitrinele librriilor erau ticsite de Biblii i de cr i de teologie. O piramid de cr i nvelite n hrtie fin de culoarea lavandei afia un titlu pe msura evenimentelor: Veronica i vlul ei de Ewa Kuryluk, dincolo, n cealalt vitrin, ntreg spa iul era ocupat de alt carte, cldit n stive nalte: Chipuri i locuri tainice de Ian Wilson. Pe strad, o mul ime de oameni mpr eau propriile lor crea ii, gratis sau pe bani. Mi-era dat s aud accente de pe ntreg cuprinsul Statelor Unite: din Texas, din Florida, din Georgia ori California. Biblii, Biblii i iar Biblii, vndute ori druite. Un grup de clugri e mpr ea icoane cu Sfnta Veronica. Cele mai cutate erau ns fotografiile color ale Vlului nsui, instantanee surprinse de fotografi n biseric i apoi multiplicate n mii de exemplare. Ne rmurit gra ie divin, ne rmurit gra ie divin, cnta un grup de oameni la unison, legnndu-se cu bra ele ridicate, fr a-i prsi locul din rnd. Gloria, n excelsum Deum! a izbucnit un brbat cu barb lung, desfcndu-i bra ele. Pe msur ce ne apropiam de biseric, am vzut grupuri compacte de oameni, angajate n discu ii aprinse. n mijlocul unui astfel de grup, un tnr vorbea repede, pe un ton nsufle it: n secolul al paisprezecelea, a fost recunoscut oficialdrept Sfnta Veronica. Se crede c Vlul ei s-a

pierdut n timpul Celei de-a Patra Cruciade, cnd vene ienii au pustiit Sfnta Sofia. A fcut o pauz, ridicndu-i ochelarii czu i pe vrful nasului, apoi a continuat: Desigur, ca ntotdeauna, Vaticanului i va trebui o vreme pentru a-i exprima o prere asupra celor ce se ntmpl aici. ns aptezeci i trei de icoane au fost deja fcute dup chipul icoanei originale, n fa a a nenumra i martori, care sunt gata s depun mrturie, asupra celor vzute, n fa a Sfntului Scaun. Mai ncolo, c iva brba i mbrca i n negru, preo i probabil, adunaser n jurul lor un numeros auditoriu. N-am spus c iezui ii n-au ce cuta aici, spunea unul dintre ei. Ziceam doar c nu se cuvine ca ei s preia ini iativa. Dora a cerut ca franciscanii s fie pstrtorii Vlului, dac el va prsi vreodat aceast biseric. n spatele nostru, dou femei discutau cu nsufle ire despre testele la care fusese supus Vlul, rezultatele cercetrii privind vrsta acestuia erau mai presus de orice ndoial. Soiul acela de cnep nu se mai cultiv nicieri n lume. Ar fi cu neputin de gsit vreo bucat dintr-o astfel de estur, i, vezi tu, nsi noutatea i cur enia esturii e un miracol n sine. ... Toate sunt fluide ale corpului, fiecare parte a imaginii, derivate ale fluidelor unui trup uman. N-avea nici un rost s distrug nici mcar o prticic din Vl pentru a afla asta! Asta e... ...Ac iune enzimatic. tii ns cum sunt interpretate lucrurile de felul acesta. Nu, nu i de ctre New York Times. New York Times nu va afirma niciodat c trei arheologi au declarat Vlul autentic, dac n-ar fi adevrat. Nu autentic, draga mea, ci doar mai presus de orice explica ie tiin ific.

Dumnezeu i Diavolul sunt nite idio i! am exclamat. Un grup de femei i-a ntors privirile surprinse ctre mine. Accept-l pe Iisus drept Mntuitorul tu, fiule, a rostit una dintre ele. Du-te i vezi cu ochii ti Vlul. El a murit pentru a ne mntui de pcate. David m-a tras deoparte. Nimeni nu ne mai bga n seam. Grupurile de dezbateri se niruiau mai departe, animate de filozofi i martori ai miracolelor ori de cei ce se prvliser pe treptele catedralei, cu ochii iroind de lacrimi, fermeca i de ceea ce vzuser. L-am vzut, l-am vzut cu ochii mei, era chipul lui Iisus. Mai ncolo, n umbra unei coloane, lipit de aceasta, o umbr nalt, ca de pianjen: silueta masiv a vampirului Mael, invizibil poate pentru cei din jur, ateptnd ivirea zorilor pentru a pi n lumin, cu bra ele deschise n cruce. Din nou, ne-a privit piezi. i voi! a rostit el n oapt, adresndu-ni-se, trimi ndu-i glasul nefiresc, n tain, doar nou. Vino, nfrunt soarele, cu bra ele deschise! Vino, Lestat! Dumnezeu te-a ales s-i fii mesager. Haide! m-a ndemnat David. Am vzut destule pentru noaptea asta i pentru multe nop i de-acum ncolo. i unde s mergem? am izbucnit D-mi drumul, nceteaz s m mai tragi de bra ! David, m-ai auzit? Uite, i-am dat drumul, a spus el pe un ton politicos, cobornd tonul, ca pentru a-mi face moral. Ninsoarea se mai domolise de-acum, iar focul sfria ntr-un butoi de tabl, alturi. Cr ile, ce s-a ntmplat cu cr ile? Cum Dumnezeu putusem s le dau uitrii? Care cr i? m-a ntrebat el, lundu-m de mn, pentru a m feri din calea trectorilor.

Ne-am oprit lng o vitrin dincolo de care se vedeau chipurile celor intra i acolo pentru a se nclzi. Priveau cu to ii, fascina i, ctre biseric. Cr ile lui Wynken de Wilde. Cele dousprezece cr i ale lui Roger! Ce s-a ntmplat cu ele? Sunt acolo, n turn, a spus David, calm. Ea i le-a lsat ie. i-am mai explicat toate astea, Lestat. i-a spus chiar ea, asear. De fa cu at ia al ii, era cu neputin s fi spus adevrul. i-a spus c relicvele i apar in. Trebuie s lum cr ile! am strigat. Doamne, ct de nebun fusesem! S uit de cr ile acelea att de frumoase! Linitete-te, Lestat. nceteaz s le mai atragi mereu aten ia. Apartamentul a rmas neschimbat, i-am spus. Dora n-a vorbit nimnui despre el. Ni l-a dat nou. Nu va spune nimnui c noi am fost vreodat acolo. Mi-a promis. i-a ncredin at orfelinatul, Lestat, nu n elegi? A tiat orice legtur cu via a ei dinainte. A renscut, ca pstrtoare a Vlului. Dar nu tim! am gemut Nu vom ti niciodat cu siguran dac e adevrat! Cum poate accepta toate acestea, cnd nu tim i nici nu putem afla dac e mcar un smbure de adevr! David m-a mpins, lipindu-m de zid. Vreau s ne ntoarcem i s lum cr ile, am declarat. Binen eles, aa vom face, dac asta i doreti. Ct oboseal m copleise! Pe trotuar, mul imea cnt, Iar El merge alturi de mine, mi vorbete i m las s-I rostesc numele. Apartamentul era neschimbat. La prima vedere, ea nu mai revenise aici, aa cum nici unul dintre noi nu mai urcase n turn, din noaptea aceea. Doar David trecuse pe-aici, n treact, pentru a arunca o privire. Nu min ise.

Totul era ca nainte cu trei nop i. Cu o singur excep ie: n ncperea cea mic n care dormisem nu mai rmsese dect scrinul. Hainele mele i ptura pe care le adunasem, pline de noroiul i acele de pin dintr-o pdure din vremuri apuse, dispruser. Tu le-ai luat? Nu, mi-a rspuns el. Cred c ea a fost. Sunt relicvele mesagerului divin. Din cte tiu, se afl acum n minile func ionarilor de la Vatican. Am izbucnit n rs. Iar ei vor analiza materialul i toate fragmentele de materie organic culese de pe solul pdurii. Sunt hainele mesagerului divin, s-a scris i n ziare, a spus David. Lestat, trebuie s- i vii n fire. Nu po i bntui lumea muritorilor aa. Eti o amenin are pentru tine nsu i i pentru ceilal i. Eti o amenin are la adresa tuturor. O amenin are? Dup toate astea, dup tot ce-am fcut, crend un miracol ce are s dea ap la moar exact religiei pe care Memnoch o ura cu atta patim? Oh, Doamne! Sssst! Mai ncet, m-a avertizat el. Cr ile sunt n cufrul de colo. Aadar, cr ile fuseser tot timpul aici, n aceast micu ncpere, dormisem alturi de ele. M sim eam mult mai bine acum i, ntructva, ideea de a le ti n siguran m consola. M-am aezat pe podea, cu picioarele ncruciate, i am nceput s plng, legnndu-m ncoace i-ncolo. Ct de stranie era senza ia de-a plnge cu un singur ochi! Dar oare mi curgeau lacrimi i din ochiul stng. Nu. Chiar i izvorul lacrimilor mi fusese smuls. David se oprise n prag. Lumina reflectat de peretele de sticl i scotea n eviden profilul cu trsturi puternice i expresia calm. Am ntins mna i am ridicat capacul cufrului. Era un

cufr chinezesc fcut din lemn, n care fuseser sculptate o sumedenie de figuri mrunte. Cr ile erau acolo, toate dousprezece, acoperite cu nvelitorile pe care le confec ionaserm, pentru a le proteja i feri de umezeal. Nu era nevoie s le deschid pentru a ti toate astea. Acum, ar fi mai bine s plecm, a propus David. Dar, dac ai de gnd s ncepi din nou s strigi, dac ai de gnd s le repe i din nou oamenilor toate acele... tiu ct eti de obosit, dragul meu prieten, i-am spus. mi pare ru, nici nu tii ct de ru mi pare. Ct i ddusem de furc pentru a m scoate din nvlmeala muritorilor, pentru a m ine departe de ei. Din nou, mi-au venit n minte poli itii. Nici mcar nu ncercasem s le opun rezisten . Mi-a venit n minte felul n care se retrseser, cu pai ovitori, unul cte unul, de parc o component neobinuit a moleculelor din care erau alctui i i-ar fi sftuit, n virtutea instinctului de conservare, s procedeze astfel. S se retrag, s fug. Iar ea vorbise despre mine ca despre un trimis al Domnului. Era att de sigur pe sine! Trebuie s plecm! a repetat David. E timpul. Vin i al ii ncoace, iar eu n-a vrea s-i ntlnim. Tu vrei? Vrei s rspunzi ntrebrilor Pandorei, nedumeririlor lui Santino sau ale mai tiu eu cui? Ce altceva ne rmne de fcut? Vreau s plecm ct mai curnd posibil. Crezi c a fost o nebunie din partea mea, nu-i aa? l-am ntrebat, ridicnd privirea. i al cui nebun ai fost? Al Diavolului sau al lui Dumnezeu? Tocmai asta-i, am izbucnit. Nu tiu. Spune-mi, ce crezi tu? Ar trebui s plecm, a spus el, evitnd rspunsul. Dac nu plec de-aici chiar acum, m voi altura mine diminea lui Mael i oricui l va mai nso i, pe treptele

bisericii. Vin i al ii, i recunosc i-i simt venind. Nu, nu po i face una ca asta! am strigat. Dac totul n-a fost dect o minciun? Dac Memnoch n-a fost cu adevrat Diavolul i nici Dumnezeu n-a fost Dumnezeu? Dac toate astea n-au fost dect o fars sinistr pus la cale de nite montri cu nimic mai buni dect noi? Nu se poate s te gndeti s li te alturi pe treptele bisericii! Via a noastr pe Pmnt e tot ce avem! Aga -te de ea! Tu nu tii. Nu tii ce nseamn vrtejul acela i Iadul. Habar n-ai. Doar El cunoate toate regulile. Doar El de ine monopolul adevrului! Iar Memnoch mi L-a descris de nenumrate ori drept nebun, drept un idiot din punct de vedere moral. S-a ntors ncet, iar lumina se juca cu umbrele chipului su. Cu glasu-i blnd, m-a ntrebat: Spune-mi, Lestat Chiar crezi c-ar fi cu putin ca sngele Lui s fie acum n tine? Sper c n-ai nceput s crezi i tu asta! l-am repezit. Nu, tu n-ai voie s crezi! Nu crede. Refuz s joc acest joc stupid. Refuz s m pronun ! Am adus cu mine Vlul doar pentru ca tu i Dora s da i crezare povetii mele, asta-i tot. i uite, uite ce nebunie s-a ales, n cele din urm! Vreme de-o clip, mi-am pierdut cunotin a. Pentru o secund, mi s-a prut c vd din nou Raiul. L-am vzut, stnd rezemat de balustrad. Am sim it din nou mirosul acela oribil care, att de des, se ridicase din rna cmpurilor de btlie, din strfundurile Iadului. David a ngenuncheat lng mine, strngndu-m n bra e. Privete-m, nu e momentul s te lai copleit! m-a ndemnat el. A vrea s plecm chiar acum, trebuie s ieim de-aici. M n elegi? Ne vom ntoarce acas. Apoi ai s-mi spui nc o dat povestea, ai s mi-o dictezi, cuvnt cu cuvnt.

La ce bun? n cuvintele scrise vom gsi adevrul, recitindu-le, vom descoperi cine i ce rol a jucat n ntreaga istorie. Vom afla dac Dumnezeu te-a folosit sau Memnoch a fost acela. Dac nu cumva Memnoch te-a min it tot timpul sau dac Dumnezeu... Ah, povestea e att de nclcit, nct i d dureri de cap, nu-i aa? Nu, nu vreau s o aterni pe hrtie. Dac-ai scrie tu povestea, n-ar fi dect o versiune oarecare, ntre attea altele. De pild, ce le-a spus ea reporterilor, cine au fost vizitatorii ei nocturni care i-au adus Vlul? i hainele care mi-au fost luate! Dac vor reui s izoleze de pe ele probe ale esuturilor mele? Haide, ia cr ile! Am s te ajut i eu, avem trei sacoe la dispozi ie dar nu vom avea nevoie dect de dou. Ia legtura asta, iar eu o voi lua pe cealalt. I-am ascultat ordinele. Am aezat cr ile n cele dou sacoe. Acum puteam porni. De ce le-ai lsat aici, dei ai trimis toate celelalte lucruri la orfelinat? Ea a dorit ca volumele s- i rmn ie, mi-a rspuns David. M-a rugat s am grij ca ele s ajung n minile tale. Apoi i-a druit toate celelalte. A tiat orice legtur cu trecutul. Micarea ei i atrage de-acum pe fundamentaliti i fanatici, pe cretinii de toate riturile, att apusene, ct i rsritene. Trebuie s ncerc din nou s-i vorbesc. Nu, e imposibil. Vino! Am o hain mai groas pentru tine. mbrac-o! Ai de gnd s-mi por i mereu de grij de-acum nainte? Poate. Ce-ar fi dac m-a duce chiar acum la ea n biseric i a da foc Vlului?! A putea s-o fac. A putea-o face doar

cu puterea min ii, a putea face ca Vlul s explodeze! Atunci, de ce n-o faci? M-am cutremurat. Eu... Eu... D-i drumul! Nici mcar nu e nevoie s intri n biseric. Puterile tale ac ioneaz la mare distan . Ai putea s dai foc Vlului. Dar ce s-ar ntmpla dac acesta n-ar arde? S presupunem ns c ar lua foc i ar arde de tot, s-ar preface n cenu, precum vreascurile pe care le aprinzi n vatr cu puterea min ii. Ce s-ar ntmpla dup aceea? Am nceput din nou s scncesc. Nu, nu puteam s fac aa ceva. Mi-era cu neputin , cci nu eram sigur. Pur i simplu, nu tiam ce s cred. Dac ac ionasem potrivit dorin ei lui Dumnezeu, aceasta era oare inten ia sa? Lestat! David m privea fix, sfredelindu-m cu privirea sa autoritar. Ascult ce- i spun i ine minte. Nu te mai apropia de ei! S nu mai svreti nimic din ceea ce ei ar putea considera drept un miracol. Nu mai po i s faci nimic. Las-o s-i spun povestea n felul ei, las-o s vorbeasc despre mesagerul ngeresc. De-acum, spusele ei au intrat n istorie. A vrea s stau de vorb cu reporterii! Nu! N-am s mai ridic glasul, i promit. Nu voi speria pe nimeni, i jur, David... Poate mai trziu, Lestat, dac ai s o mai doreti. Poate mai trziu... S-a aplecat i mi-a mngiat prul. Vino cu mine. E timpul s plecm.

25

ERA FRIG n orfelinat. Zidurile groase de crmid, lipsite de orice urm de izolare, re ineau frigul, fcnd ca atmosfera de-aici s par chiar mai rece dect iarna de afar. Mi s-a prut c-mi reamintesc aceast senza ie. De ce-mi druise mie fosta mnstire, fostul orfelinat? De ce? Mi le druise toate, o dat cu tot ceea ce motenise de la el. Ce puteau s nsemne toate astea? Nimic mai mult dect c ea dispruse, se fcuse nevzut, ca o comet ce traverseaz cerul. Exista oare vreo ar pe acest pmnt unde re elele de televiziune s nu-i fi purtat chipul i vocea, Vlul i povestea? Noi ne aflam ns acas. Eram aici, n New Orleans, pe micul nostru domeniu. Aici nu ningea, se sim ea doar mireasma dulce a mslinilor i aroma fad a magnoliilor roz ce-i lepdaser petalele n grdina de mult lsat n paragin a mnstirii. Petale roz, risipite n rn. Era att de linite aici! Nimeni nu cunotea existen a acestui loc. Aadar, de-acum nainte, Bestia l putea lua n stpnire, spre a-i reaminti de Frumoasa pierdut, ntrebndu-se dac Memnoch mai plngea oare, n fundul lui de Iad, ori dac, nu cumva, laolalt, amndoi Fiii lui Dumnezeu se prpdeau de rs n ceruri! Am ptruns n capel. M ateptasem s gsesc aici mormane de hrtie de mpachetat mototolit, cutii, lzi i couri. Cnd colo, m-am trezit ntr-un sanctuar. Toate erau aezate la locul lor, aa cum se cuvenea. Totul fusese despachetat, fiecare obiect fusese ters de praf i lucea n penumbr. Statui ale Sfntului Anton, ale Sfintei Lucia cu ochii scoi aeza i pe o tav, Pruncul Iisus de la Praga, sculptat cu fine e n stil spaniol, icoane atrnnd pe pere i, ntre ferestre, la nl imea potrivit.

Cine-a fcut toate astea? David plecase. ncotro? Avea s se ntoarc oricum, aa c n-avea importan . Aveam la mine cele dousprezece cr i. Aveam nevoie de un loc mai cald n care s m aez poate pe treptele altarului i de pu in lumin. Avnd un singur ochi, lumina nop ii ce se strecura prin ferestrele nalte cu vitralii nu-mi mai era de ajuns, ca odinioar. O siluet se vedea n vestibul. Lipsit de miros. Un vampir. Unul dintre cei pe care-i creasem eu nsumi. Nu se putea altfel. Unul mai tnr. Louis. Inevitabil. Tu ai fcut toate astea? l-am ntrebat. Tu ai aezat fiecare lucru la locul su n biseric, cu atta grij? Mi s-a prut c aa se cuvenea, a rspuns el. A pornit ctre mine. l vedeam limpede acum, dei fusesem nevoit s ntorc capul pentru a-mi focaliza privirea asupr-i, dup ce ncercasem zadarnic s deschid ochiul stng, care-mi lipsea. nalt, palid, ni el nfometat. Prul negru, tuns scurt. Ochii verzi i plini de blnde e. Mersul plin de gra ie al celui ce nu vrea s fie bgat n seam, mersul tcut, de felin. Haine simple, negre, ca vemintele evreilor newyorkezi aduna i n fa a catedralei pentru a asista la ntregul spectacol. Asemeni celor din secta Amish, veni i cu trenul pentru a fi martorii miracolului, arbora o expresie senin. Vino cu mine, acas, mi-a spus. O voce att de cald, de uman. Vei avea timp destul s te ntorci aici ca s reflectezi. De ce n-ai veni cu mine acas, n cartier, printre lucrurile noastre? Dac ar fi existat pe lume cineva care s m poat consola, acela n-ar fi putut fi dect el. El, cu o nclinare uoar a capului, cu felul n care m privea struitor, ncercnd parc s m apere de ceea ce se temuse c eu sau poate noi to i a fi putut p i. Vechiul meu prieten gentilom, tandrul meu nv cel,

educat n egal msur spre a-i folosi manierele victoriene, dar i pentru a se comporta ca un monstru adevrat. Ce s-ar fi ntmplat dac Memnoch l-ar fi ales pe el? De ce n-o fcuse oare?! Ce-am fcut? am ntrebat, pierdut. Care-i voin a Domnului? Nu tiu, mi-a rspuns, aezndu-i cu blnde e mna peste mna mea. Glasul lui blnd era asemeni unui balsam pentru nervii mei. Vino acas. Am ascultat ore n ir, la radio i la televizor, povestea ngerului nop ii care a adus Vlul. Hainele zdren uite ale ngerului au fost date n grija preo ilor i a oamenilor de tiin . Dora e purtat pe bra e de mul ime. Vlul a svrit vindecri miraculoase. Din ntreaga lume, mul imi de oameni se revars ctre New York. M bucur c te-ai ntors. Voiam s te tiu aici. L-am slujit oare pe Dumnezeu? E oare cu putin ? Pe Dumnezeu, pe care nc l ursc? Nu i-am auzit nc povestea, a spus el. Ai s-mi povesteti, nu-i aa? O voce calm, lipsit de emo ie, pentru o ntrebare direct. Sau ar fi mult prea chinuitor s- i reaminteti? Ateapt pn cnd David va aterne totul pe hrtie, i-am sugerat. O va face din memorie, am adugat, atingndu-mi tmpla. Avem o memorie att de bun, nct uneori m ntreb dac nu cumva unii dintre noi nu i amintesc chiar i acele lucruri care, de fapt, nu s-au ntmplat niciodat. Am privit n jur. Unde suntem? Oh, Doamne, am uitat. Ne aflm n capel. Uite ngerul ce ine vasul n mini, uite i crucifixul. Era aici i nainte. Ct de rigid i lipsit de via mi se prea acum, n compara ie cu Vlul cel strlucitor. Au artat i Vlul n programele de tiri? l arat mereu, a zmbit el, fr pic de ironie, ci doar cu o ne rmurit dragoste n priviri.

La ce te-ai gndit cnd ai vzut Vlul, Louis? Mi-am spus: iat-l pe Hristos, cel n care am crezut odinioar. M-am gndit c acesta era Fiul lui Dumnezeu, aa cum mi-l nchipuisem pe vremea cnd eram copil, iar aici nu erau dect mlatini, a explicat el, rbdtor. Vino acas. S plecm de-aici. Sunt... sunt anumite lucruri aici. Ce anume? Duhuri? Fantome? Nu prea deloc nspimntat. Sunt mici, dar le simt prezen a, i tii prea bine c nu am puterile tale, Lestat. A zmbit iar. Bnuiesc, aadar, c tii despre ce vorbesc. Nu le sim i? Am nchis ochii. Sau, mai exact, ochiul. Am auzit un zgomot nedefinit, larma unei mul imi de copii naintnd n rnd. Mi se pare c recit tabla nmul irii. Ce recit? s-a mirat Louis, apucndu-m de bra . Cum adic, recit tabla nmul irii? tii doar, pe vremuri copiii nv au tabla nmul irii ca pe o poezie, uneori o i cntau: doi ori doi fac patru, doi ori trei fac ase, doi ori patru fac opt... Nu- i aminteti? Da, i aud cntnd. M-am oprit Sim isem o prezen , chiar la intrarea n capel, n vestibul, ntre uile care despr eau culoarul de capel. Acolo, n umbr, m ascunsesem eu nsumi din fa a Dorei. Era unul din stirpea noastr. Nu putea fi altcineva. Era btrn, foarte btrn. i sim eam puterea. Era cineva acolo, un vampir att de vrstnic, nct poate doar Memnoch i Dumnezeul ntrupat ar fi putut s n eleag, sau Louis, poate i el, dac se hotra s dea crezare amintirilor pe care le avea din scurtele-i ntlniri cu cei vrstnici... Haide, n-am de gnd s m ascund aici, tremurnd de frica lui! am rostit i am pornit ntr-acolo. Cele dou sacoe cu cr i mi atrnau pe umrul drept,

sim eam povara sacoelor din pnz ieftin. Mna dreapt mi rmsese liber, iar ochiul rmas vedea mai limpede dect oricnd. Mcar att tot mi mai rmsese. Cine era noul venit? E David, a rostit Louis, cu glas calm, o simpl constatare, ca i cum ar fi vrut s m liniteasc, pe tonul pe care mi-ar fi spus: Vezi, n-ai motive s- i faci griji. Nu, nu e singur. Privete chiar lng el, ncearc s ptrunzi mai adnc n bezn. Nu vezi? E o siluet de femeie, att de alb i att de puternic, nct, avnd n vedere locul n care ne aflm, ar putea prea doar o statuie. Maharet! am exclamat. Aici sunt, Lestat, mi-a rspuns ea. Am izbucnit n rs. Nu tot aa i-a rspuns i Isaia lui Dumnezeu? "Aici sunt, Doamne!" Ba da, a ncuviin at ea. Vocea i era abia audibil, ns limpede, de parc trecerea timpului ar fi purificat-o, desprinznd-o de trup, imaterial. M-am apropiat, traversnd capela i ptrunznd n micul vestibul. David i era alturi, ca un locotenent gata s-i ndeplineasc imediat orice dorin . Ea era cea mai vrstnic dintre noi sau, m rog, aproape cea mai vrstnic, Eva semin iei noastre, mama noastr, a tuturor, singura rmas. Acum, privind-o, mi-a revenit n minte adevrul despre ochii ei: pe vremea cnd era nc o muritoare, i scoseser ochii, iar cei cu care m privea, ochii pe care i folosea de atunci erau mprumuta i, erau ochii unui muritor. Sngerau n orbitele ei, ochi de om, lua i de la un mort sau poate de la cineva nc viu, n-aveam cum s tiu. i folosea o vreme, ct timp sngele vampiric reuea s i men in n func iune. i totui, ct de palizi preau, pe chipul ei minunat. Cum spunea Jesse? C ar fi dltuit n

alabastru. Iar alabastrul ngduie trecerea luminii. Nu voi lua ochiul unui muritor, am optit. Ea nu a scos nici un cuvnt. Nu venise aici pentru a m judeca, nici pentru a-mi da sfaturi. Dar, n acest caz, ce cuta aici? Ce voia de la mine? i tu vrei s auzi povestea? Bunul tu prieten englez spune c totul s-a ntmplat precum i-ai povestit Spune c toate cntecele pe care le-am auzit la televiziune sunt adevrate, c tu eti ngerul din noapte, c tu eti cel care-a adus Vlul i c a fost de fa i i-a ascultat istorisirea. Nu sunt un nger! N-am vrut s-i dau Vlul! L-am luat doar ca pe-o dovad. Am luat Vlul fiindc... Glasul mi-a pierit. De ce l-ai luat? m-a ntrebat ea. Fiindc mi l-a dat Hristos! am optit. Mi-a spus: "Ia-l!", iar eu l-am luat. Am izbucnit n plns. Ea atepta. Rbdtoare, solemn. Louis atepta David atepta i el. ntr-un trziu, am reuit s-mi domolesc suspinele. S aterni pe hrtie fiecare cuvnt, David. S nu lai deoparte nimic, orict ar fi de ambiguu, m auzi? N-am de gnd s scriu eu povestea Nu o voi face. M rog, poate doar dac... Dac tu n-ai s reueti s- i aminteti chiar tot, cu exactitate, te voi ajuta. Ce vrei? De ce-ai venit? Nu, n-am s scriu nimic. De ce-ai venit, Maharet? De ce-ai ales s mi te nf iezi? De ce-ai venit n noul palat al Bestiei, de ce? Rspunde. Ea nu mi-a rspuns. Prul de-un rocat palid i atrna, despletit, pn n talie. Purta veminte simple, care-ar fi trecut neobservate oriunde, n orice ar: o rochie lung, strns n talie cu o centur, fusta acoperindu-i partea superioar a cizmelor din picioare. Sim eam acut mirosul de snge omenesc al ochilor ei. i, sclipindu-i n orbite, ochii ei stranii m ardeau, vederea lor mi era de

nesuportat. N-am s iau ochiul vreunui muritor! am izbucnit. Dar mai spusesem asta i mai devreme. Eram oare insolent i arogant fa de ea, care era att de puternic? N-am s mai iau via a vreunui om, am rostit, exprimnd ceea ce avusesem de gnd s spun de la bun nceput. Niciodat, niciodat, niciodat, ct voi mai tri, orict a suferi, orict a fi de nfometat, n-am s mai rpesc via a vreunui muritor, n-am s mai ridic mna asupra vreunuia dintre semenii mei, fie el om sau dintre noi, nu-mi pas, n-am s mai... Eu... Cu ultimele-mi puteri, voi... Am s te in aici o vreme, a rostit ea. Un timp, vei fi prizonierul meu. Pn cnd ai s te liniteti. Ai nnebunit. N-am s te las s m ii nicieri. Am pregtit lan urile pentru tine. David i Louis m vor ajuta. Ce-i asta? Voi doi... a i ndrzni una ca asta? Lan uri? Vorbeti de lan uri? Dar ce sunt eu, Azazel azvrlit n genune? Memnoch s-ar prpdi de rs, de-ar auzi una ca asta, dac nu mi-ar fi ntors spatele pentru totdeauna. Nici unul din ei nu s-a clintit ns. Au rmas ncremeni i locului, imensa putere con inut n trupul ei suplu i alb se fcea sim it pe nevzute. i sim eam suferind. Le adulmecam durerea. i-am adus asta, a rostit ea, ntinznd mna. Dup ce vei citi ce e scris aici, vei urla i vei plnge, iar noi vom avea grij ca tu s rmi aici, n siguran , pn cnd ai s te liniteti , orict de mult va dura. Asta-i tot. Vei rmne aici, sub protec ia mea. Vei fi prizonierul meu. Ce? Ce e asta? am ntrebat. Era un pergament mototolit. Ce naiba e asta? am strigat. Cine i-a dat-o? Refuzam s o iau, s o ating. Cu for a creia mi era cu neputin s m opun, mi-a

luat mna stng, obligndu-m s las cr ile s cad pe pardoseal, i a aezat n palma mea cocoloul de hrtie. Mi-a fost dat spre a- i fi nmnat. Cine i l-a dat? am vrut s aflu. Cel al crui scris l vei recunoate. Citete. La naiba! am izbucnit i, cu degetele minii drepte, am despturit pergamentul ifonat. Ochiul meu. Ochiul meu strlucea acolo, pe fondul literelor aternute ngrijit. Cocoloul con inea ochiul meu, mpachetat ntr-o scrisoare. Ochiul meu albastru, ntreg i viu. Gfind, l-am luat i l-am mpins napoi n orbit, dincolo de pleoapele care m usturau amarnic, am sim it cum nervii i vasele de snge i croiau drum ctre creier, refcnd legtura. Lumea a explodat, n integralitatea ei. Ea tcea, privindu-m fix. Spui c-am s urlu? am strigat Spui c voi plnge? Ce crezi c vd acum? Vd doar ce-am vzut i nainte, nimic mai mult. Am privit de la dreapta la stnga, cumplita pat de ntuneric dispruse, lumea era din nou ntreag naintea mea vitraliile i cei trei, nemica i, privindu-m. Oh, mul umesc, Doamne! am optit. Dar ce nsemna asta? Era o rugciune de mul umiri sau, pur i simplu, o exclama ie! Citete ce e scris pe pergament! m-a ndemnat ea. Un scris arhaic, ce nsemna asta? O iluzie! Cuvinte scrise ntr-o limb care nu era deloc o limb, i totui, cuvintele erau att de clare, nct o singur privire mi-a fost de-ajuns pentru a le deslui, erau scrise cu snge, cu cerneal i cu funingine: Prin ului Meu Mul umiri pentru o treab bine fcut. Cu dragoste,

Diavolul Memnoch. Minciuni, minciuni, minciuni! am urlat. Am auzit zornitul lan urilor. Care-i metalul cu care crede i c m-a i putea Mntui, alunga din lume?! Blestema i s fi i cu to ii! E o minciun! Nu, nu l-ai ntlnit! Nu el i-a dat asta! David i Louis, mpreun cu ea, cu puterea-i nemrginit, strns nc din vremuri imemoriale, dinainte ca primele tbli e de lut s fi fost scrijelite la Ierihon, m-au mpresurat, copleindu-m. De fapt, ea a fost cea care m-a prins, eram asemeni unui prunc ndrtnic, blestemnd i zvrlind nrva din picioare. M-au trt prin ncperile ntunecate, n vreme ce urletele-mi se striveau zadarnic de zidurile groase, pn n ncperea cu ferestre zidite, cufundat n bezn, pe care o aleseser. M-au nln uit acolo, n beci, n timp ce m zvrcoleam, blestemnd. Minciuni, minciuni, sunt numai minciuni! Nu cred nici o iot! Dac-am fost tras pe sfoar, Dumnezeu a fcut-o! strigam fr ncetare. El m-a pclit. Nu poate fi adevrat dect dac El m-a nelat, El, Dumnezeul ntrupat. Nu Memnoch. Nu, nu, niciodat. E o minciun! ntr-un trziu, am ncetat a m mai zbate, neajutorat. Nu-mi mai psa. Lan urile ce m mpiedicau s izbesc n pere i pn cnd pumnii mi s-ar fi preschimbat n carne vie ori s-mi zdrobesc capul de zidurile groase de crmid, mi provocau o ciudat senza ie de confort. Minciuni, minciuni, totul nu-i dect o uria panoram a minciunilor! Asta am vzut! Un spectacol al minciunilor, n arena circului! Nu totul e minciun, a rostit ea. Nu chiar tot. Tocmai aici se ascunde cheia dilemei vechi de secole. Am amu it. Sim eam cum rdcinile ochiului stng se nfigeau tot mai adnc n creier. Mcar att mai aveam. mi

recptasem ochiul. Gndindu-m la groaza de pe chipul lui, vznd c-mi scosese ochiul, la povestea ochiului unchiului Mickey, n-am mai putut rbda. Am nceput din nou s urlu. Ca prin cea , mi s-a prut c aud glasul blnd al lui Louis, protestnd, implornd-o, certndu-se cu ea. Am auzit zgomotul zvoarelor trase, am auzit unghiile ce se nfigeau n lemnul de esen tare al uii i, din nou, l-am auzit pe Louis implornd. O vreme, doar o vreme... i-a rspuns ea. E prea puternic, asta-i tot ce putem face pentru el. Alternativa ar fi s-l nimicim. Nu! a strigat Louis. L-am auzit i pe David ridicnd glasul. Nu putea s fac una ca asta. Nu, n-o voi face, a rspuns ea calm. Dar va rmne aici pn cnd eu voi spune c poate pleca. Au plecat. Cnta i! am optit, adresndu-m fantomelor copiilor. Cnta i... Dar mnstirea era pustie. Toate micile duhuri fugiser. Mnstirea mi apar inea. Mie, slujitorul lui Memnoch, prin ul lui Memnoch. Eram singur n nchisoarea mea.

26 DOU NOP I, trei nop i. Afar, n oraul apar innd lumii moderne, mainile goneau pe bulevardul larg. Treceau cupluri, optind n umbrele nserrii. Un cine urla. Patru nop i, cinci nop i? David sttea lng mine, citindu-mi manuscrisul ce con inea povestea mea, tot ceea

ce spusesem, notat aa cum i amintise el, din cnd n cnd se oprea, pentru a ntreba dac scrisese corect, dac astea fuseser cuvintele mele, dac aa arta imaginea pe care voisem s i-o descriu. Ea i rspundea. Din locul n care edea, n col , rostea fr grab: Da, asta i-a spus, acestea i-au fost cuvintele. Asta i citesc i n minte. Sunt exact aceleai cuvinte, exprim ceea ce a sim it. ntr-un trziu, dup vreo sptmn, s-a apropiat de mine i m-a ntrebat dac nu eram nsetat de snge. Nu voi mai bea niciodat snge, i-am rspuns. M voi usca i voi ncremeni, ca o statuie de calcar. Voi sfri prin a fi uitat n vreo firid. ntr-o noapte, Louis i-a fcut apari ia, naintnd cu senintatea unui capelan care ptrunde ntr-o nchisoare, imun la puterea legii, dar ferindu-se s o ncalce. Cu gesturi msurate, s-a aezat lng mine cu picioarele ncruciate. i-a ndreptat privirea n gol, nendrznind s m priveasc, de parc-ar fi fost nepoliticos din partea lui s se uite la mine, cel nfurat n lan uri i n propria-mi furie. i-a aezat degetele pe umrul meu. Se pieptnase, prul i era aranjat i prins n spate, iar nu plin de praf, ca n vremea din urm. i hainele-i erau curate i noi, de parc s-ar fi mbrcat de gal anume pentru a m vizita. Am zmbit n sinea mea la acest gnd. Obinuia ns s o fac uneori, iar cnd i-am vzut nasturii antici, din aur btut cu perle, am tiut c se mbrcase att de elegant numai de dragul meu i am zmbit, ca un bolnav cnd cineva se ndur s-i nlocuiasc compresa umed de pe frunte. Am sim it strnsoarea degetelor lui pe umr, o alt senza ie plcut, pe care nu m sim eam ns deloc dator s o dau n vileag.

Am citit cr ile lui Wynken, mi-a spus el. tii, le-am luat, m-am ntors dup ele. Rmseser n capel. A ridicat, n sfrit, privirea spre mine, o privire limpede, plin de respect. i mul umesc din suflet, i-am rspuns. Mi-au scpat din mn n ntuneric. Le-am lsat s cad, cnd am ntins mna s iau ochiul. Sau ea a fost cea care mi-a luat mna? Oricum, am scpat din mn sacoele n care se aflau cr ile. Nu m pot mica din cauza lan urilor. Am dus cr ile la noi acas, pe Rue Royale. Sunt acolo, alturi de celelalte nestemate pe care le-am adunat pentru a ne ncnta privirile. Da. Te-ai uitat la acele miniaturi? Vreau s spun, le-ai privit cu mare aten ie? am vrut s aflu. Eu n-am apucat s le vd. Adic... Totul s-a ntmplat att de repede i n-am apucat nici mcar s deschid vreuna dintre ele. Dac ai fi vzut i auzit felul n care strigoiul lui mi le-a descris atunci n bar... Sunt superbe. Sunt de-a dreptul minunate. Ai s vezi, te vei ndrgosti de ele. Te ateapt ani ntregi de plceri, la lumina unei lmpi, alturi de ele. Eu n-am apucat dect s le rsfoiesc i s citesc vreo cteva pasaje, cu ajutorul unei lupe. Ochii ti sunt ns mai ageri dect ai mei. Poate c... ntr-o bun zi... am putea s le citim mpreun. Da, toate cele dousprezece cr i, a ncuviin at el. Mi-a vorbit pe ndelete, cu un entuziasm blnd, despre miraculoasele miniaturi, despre omule ii cei mrun i, despre animale i flori, despre leul ntins alturi de miel. Am nchis ochii. i eram recunosctor pentru mul umirea pe care mi-o adusese. tia c n-aveam de gnd s mai vorbesc, de ast dat. Voi fi acolo, n camerele noastre, ateptndu-te, mi-a spus. Nu te vor mai ine mult vreme aici.

Ct timp o fi trecut? Mi s-a prut c afar vremea se nclzise. Se prea poate ca David s fi venit, nu tiu. La un moment dat, am nchis ochii i mi-am astupat mental urechile, refuznd s ascult orice sunet ce mi era adresat. Auzeam, n schimb, fonetul frunzelor n amurg, cnd cerul era nc nroit la apus, iar ceilal i vampiri nc mai dormeau. Auzeam psrile ciripind pe ramurile stejarilor de pe Napoleon Avenue. i auzeam pe copii! Da, copiii veneau. i auzeam cntnd. Uneori prindeam din zbor cte o oapt ghidu, furiat n tcerea nconjurtoare. Alteori, tresream auzind pai pe trepte. De dincolo de ziduri, asurzitoare, mi parvenea larma amplificat a nop ii electrice. ntr-o sear, cnd am deschis ochii, lan urile dispruser. Eram singur, iar ua beciului era deschis. Hainele-mi erau numai zdren e, dar nu-mi psa. M-am ridicat, prind din ncheieturile ndurerate de atta amor eal i, pentru ntia oar n noaptea aceea, mi-am dus mna la ochi i l-am pipit. Era acolo, teafr, dei tiusem asta, cci vzusem tot timpul cu el. ncetasem ns a m mai gndi, iar gndul recptrii vederii mi fugise din minte. Am ieit din orfelinat i-am traversat curtea interioar. Vreme de-o clip, mi s-a prut c ntrevd un leagn vechi, din bare de o el, de soiul celor ce umpleau vechile locuri de joac. Am vzut barele ncruciate de sus inere i grinda, apoi leagnul nsui i copiii care se jucau, feti e cu buclele n vnt, pe care mi se prea c le aud rznd. Am ridicat privirea, uimit, ctre ferestrele cu vitralii ale capelei. Copiii dispruser. Curtea era pustie. Palatul mi apar inea. Ea tiase orice punte ce o mai lega de trecut, ndreptndu-se spre culmile victoriei.

Am mers ndelung pe St. Charles Avenue. M-am plimbat pe sub stejarii pe care-i tiam, pe caldarmul brzdat de dungi din teracot, trecnd pe lng case mai vechi sau mai noi i pe Jackson Avenue, curios amestec de taverne antice i firme de neon, cldiri moderne, ruine sau magazine extravagante, un blci al deertciunilor ce se prelungea pn spre centru. Am ajuns n dreptul unui magazin pustiu, n care odinioar erau expuse automobile de lux. Vreme de cincizeci de ani, aici se vnduser maini costisitoare, acum nu mai era dect o hal uria i goal, cu pere ii din sticl. Mi-am vzut silueta oglindit perfect n acetia. mi recptasem vzul, netirbit, amndoi ochii albatri mi erau teferi. M-am vzut pe mine nsumi. A vrea s m vede i i voi acum. Vreau s m privi i, aa cum m nf iez vou, jurndu-v c aceast poveste e adevrat. Fiecare cuvnt e adevrat, vine din inima mea. Sunt Vampirul Lestat. Asta-i ceea ce am vzut. Asta-i ceea ce am auzit. Asta-i tot ce tiu. Totul. Crede i n mine, crede i n cuvintele mele, n ceea ce am rostit i a fost aternut pe hrtie. Sunt aici, eroul propriilor mele visuri. ngdui i-mi s-mi pstrez locul ntr-ale voastre. Eu sunt Vampirul Lestat. Acum, ngdui i-mi s trec din fic iune n legend. 9:43,28 februarie 1994 Adieu, mon amour!