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Jess Maeso de la Torre TARTESOS

Tartessos 2003, Jess Maeso de la Torre 2003, Edhasa Avda. Diagonal, 519-521. 08029 Barcelona 2006, para esta edicin, Ediciones Folio, S.A. Rambla de Catalunya, 135, 08008 Barcelona Fotocomposicin: Lozano Faisano, S.L. (LHospitalet) Impresin: Printer Industria Grfica, S.A. ISBN: 84-413-2158-2 Depsito Legal: B-16685-2006 Edicin especial para este peridico. Queda prohibida su venta de forma separada. AH rights reserved. Ninguna parte de este libro puede reproducirse por ningn medio sin permiso escrito de los propietarios del copyright. Printed in Spain

PREFACIO

El Nufrago de Platea (Primavera, ao 630 a.C.)

El nufrago prendi la fogata con la desalentadora resignacin del desesperado. Como cada amanecer, reiterando un tormento diario, avist el horizonte en su inamovible monotona. Pero de improviso, de entre el albor del mar, emergi la blancura salvadora de una vela griega. Aviv las llamas y agit los brazos, que escaparon de las mangas de un andrajoso velln de oveja. Era el primer navio que divisaba en mucho tiempo y grit desaforadamente, brincando como un poseso. Durante seis meses haba sufrido el hambre, los torturantes graznidos de los cormoranes, el asedio del ocano y el allo de los vientos, rogando a Zeus un rayo exterminador que lo liberara de la condena de la soledad. Poseidn, seor de las aguas, no permitas que pase de largo! rog en medio de un gemido inconsolable. La galera alter el rumbo hacia la isla desierta, y los ojos saltones del nufrago, como los de un batracio espantado, se arrasaron en lgrimas. Haba desechado toda esperanza de sobrevivir, pero al fin un barco annimo se enderezaba para librarlo de una muerte atroz. Al cabo, el navio fonde a menos de un estadio, y confirm que en su cofa ondeaba el signo de la diosa Hera y la cabeza de jabal de Samos, y suspir aliviado. Crujan las cuadernas de pino de Tracia y chapoteaban los remos, y su corazn de marino galop en su maltrecho interior. Descubri en cubierta un frentico alboroto y al timonel vociferar, de pie sobre la amurada, mientras arrojaban un esquife al agua que arrib a la solitaria playa. Descendieron cinco hombres del Icaria, con un odre de vino y una canasta. Tras unos instantes eternos, el capitn griego repar con recelo en el harapiento nufrago, un anciano miope y esqueltico, con el semblante requemado por el sol, que suplicaba conteniendo el llanto. Avizor a su alrededor, quiz maliciando un mal encuentro o una trampa inesperada, y el vejestorio, que exhalaba un ptrido hedor, se ech a sus pies.

Mis splicas a la diosa han obtenido su recompensa! Gracias, amigos mos..., mis salvadores... musit agradecido. Las pupilas del capitn, de una intensidad malvola, se incrustaron en la ruina humana aferrada a sus rodillas. Su extenuacin se reflejaba en los brazos y piernas, en los cabellos ralos y la enmaraada barba preada de piojos, en los ojos cavernosos y en una piel marchita que repugnaba a la vista. Cmo te llamas? pregunt el capitn en la jerga helena. Corobio el Cretense, navegante y mercader con negocios de prpura inform, balbuciendo. Y t, mi salvador? Mi nombre es Kolaios, naukleros de Samos, y un mal viento terral nos ha desviado de la ruta de Egipto. Hemos avistado tus seales por casualidad.
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Loados seis, pero os aseguro que no ha sido el albur, sino el soplo de la poderosa Artemisa quien os ha empujado hasta aqu. Mi situacin se haba convertido en angustiosa, y ya meditaba en arrebatarme la vida. Te abandonaron tus hombres? No advertimos restos de ningn naufragio. El nufrago compuso un ademn de sorpresa y respondi: Abandonado y naufragado, pues cuando intent hacerme a la mar, mi esquife se estrell contra los escollos. Y entonces? Acaso ignoras las noticias sobre el orculo de Thera?
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No s de qu me hablas. Hemos invernado lejos de la Hlade, y no conocemos los ltimos sucesos. Os relatar, pues, la historia de mi desdicha, por la que he de permanecer aqu como un desterrado. Pero antes dejadme probar ese vino y catar el pan. Mis tripas no pueden aguantar ms rog con ojos deseosos. Come y bebe hasta que te sacies lo anim el capitn samio. con voraz ansiedad y sin sutilezas delicadas, el nufrago se ech a pechos el odre, mientras regueros rojizos le empapaban la barba. Devor el pan candeal y un trozo de queso de Kitnos que se desmoronaba en la boca. Satisfecho al fin, y ansioso por vaciar el alma de los sinsabores del aislamiento, sacudi la cabeza y comenz a expresarse con calmosa parsimonia:

El hambre y un sustento miserable aguzan la memoria, aunque no aludir a las tristes desdichas padecidas en este islote. Escuchad empez, es conocido que los moradores de la isla de Thera sufren calamidades sin cuento desde hace aos, como si la desgracia se hubiera confabulado contra sus moradores. Pestes, ataques de piratas, terremotos y las crueles asolaciones de los espartanos. Han debido de provocar la ira de los dioses con graves desatinos. Posiblemente reconoci. El caso es que la gerusa de ancianos de Thera, ante tan persistentes infortunios, envi una legacin al orculo de Delfos con la pretensin de que Apolo Pytico aportara una solucin a sus aflicciones. El cielo se pronunci por boca del dios, que les respondi con una sorprendente decisin: las desventuras de Thera no cesaran hasta que fundaran una colonia en las costas de Libia
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en honor a Atenea.

Respuesta extraa, ciertamente, y ejemplar destino para un pueblo. Sin dilaciones, decidieron cumplir el mandato de Apolo, pues de lo contrario las catstrofes se recrudeceran en la isla, que desaparecera de la faz de la tierra. Cinco ciudadanos fueron comisionados a viajar a Itanos, mi ciudad natal, y rogarme, como marino y conocedor de las riberas africanas que soy, que los condujera a una costa inhabitada donde refundaran una nueva Thera. Me remuneraron con largueza y nos juramentamos ante los dioses que los guiara a un territorio sin dueo, ste donde nos hallamos ahora. Y sabas realmente de la existencia de este desolado islote? He frecuentado esta costa en mis periplos mercantiles explic. No poda defraudarlos, por lo que acept el compromiso. Me placa convertirme en el instrumento del dios, de modo que, tras ofrecer los sacrificios rituales, los delegados y yo partimos en busca de la tierra de promisin. Brincaron de alegra cuando desembarcamos en esta playa, y, habiendo verificado que estaba deshabitada, levantaron aquel altar que veis en honor de Atenea, la de los ojos de lechuza, y tras proveerme de vveres y de un bote regresaron a Thera a recoger a los colonos designados por sorteo, prometindome regresar antes de tres meses. Un rictus de desolacin, como si se inculpara a s mismo, le zigzague en el semblante, y call. Y por lo que veo no han cumplido su palabra, abandonndote a tu suerte. A veces los dioses desbaratan los proyectos ms piadosos de los mortales. No! Desesperado, intent desertar; pero naufragu. Sin embargo, estoy

seguro de que regresarn..., a menos que el mar se haya tragado Thera. Perseverar y me ejercitar en la paciencia...; sin embargo, preciso de provisiones, por si la espera se dilata. S que aparecern, Kolaios! grit mesndose los cabellos. Eres digno de compasin, Corobio, y no cabe duda de que te encuentras en una angustiosa situacin; pero yo no esperara por ms tiempo. Puedes unirte a nosotros y te confiaremos en el puerto que desees. Faltara a mi palabra y a la promesa jurada ante Apolo! se revolvi rabioso. Si parto con vosotros de nada servira haber ocupado este enclave en nombre de los dioses de Thera. Kolaios especul qu empeos escondidos ataban la lengua de aquel hombre, que ocultaba alguna verdad secreta. Quiz la promesa de los tereos de privilegios en el comercio de la prpura o del bronce, u otros tratos inconfesables? El conocimiento de alguna ruta secreta?, pens. Como avispado comerciante, se resista a desaprovechar la ocasin de beneficiarse de una situacin propicia y sacar tajada de su malaventura. Lo siento. No puedo ofrecerte sino un lugar en mi tripulacin. si persistes en continuar en este paraje de desolacin, que puede convertirse en tu sepultura, es cosa tuya. Te dejaremos unos pocos vveres y este pellejo de vino. Los ojos del nufrago se abultaron prestos a saltrsele de las rbitas. No me condenes a morir de hambre, te lo ruego. Es un castigo que me atormenta sin piedad latido a latido, conducindome a la locura ms espantosa. Qu puedes reprocharme? Acaso pretendes que te entregue la mitad de mis provisiones y que perezcan mis hombres por satisfacer tus desquiciadas apetencias? replic crispado el samio. Has perdido el juicio, Corobio? T puedes abastecerte en el prximo puerto donde recales; no me sentencies a una situacin aterradora de hambre y soledad, por Zeus! No puedo anclar en ningn fondeadero hasta Prosopitis. Mis bodegas atesoran ms de mil nforas de aceite y vino de Qyos y fardos de mercaderas perecederas; podra malograr lucrativos beneficios. Lo siento, amigo. Ai nufrago, con la mirada extraviada y sumido en la ansiedad, se le ahog la voz, surgiendo un lamento de sus labios: Y no te mueve la piedad? Llevo meses royendo races y moluscos podridos, y mis entraas no resisten por ms tiempo esta tortura. Lo lamento, Corobio; he procurado auxiliarte respetando las leyes del mar, y

los dioses no me lo demandarn. Estoy amarrado a estas rocas por el juramento. No puedo abandonar! Vmonos! orden tajante Kolaios. All t con tu excntrica locura. Le volvi la espalda con resolucin pero sin dejar de observarlo de soslayo. Moder los pasos con estudiada calma, aguard unos instantes como si la arena lo detuviera y, tal como haba previsto, la fortaleza del nufrago se derrumb. Un llanto silencioso se desliz por sus pmulos, TOC "1-5" y la voz quebrada se elev por encima del estrpito c ^ pada de una clera inarticulada. I yeme, despiadado samio! grit suplicante ^ un secreto por el que suspiran todos los navegantes d ^ aceptaras? Kolaios se detuvo y un hosco silencio se adue del el rostro con falso inters, como el halcn presto a salt; indefensa. Haba calculado el nufrago el precio de sus palabras? Sin aparentar urgencia, aguard una aclaracin del compromiso. A qu te refieres, Corobio? pregunt meloso. Explcate, te escucho. El nufrago, a quien las penurias, el aislamiento y la desesperanza haban convertido en una piltrafa humana, depuso el muro de obcecacin en el que se refugiaba. Me hallo en posesin del gran secreto de los navegantes fenicios. Conozco la ruta exacta para arribar a Tartessos, y estara dispuesto a compartir contigo ese privilegio, a cambio de subsistencias para seis meses.
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La mirada del samio se ilumin con un extrao fulgor, y las piernas se le estremecieron. Poda ser cierto lo que haba escuchado a aquel hombre que demostraba ms demencia que juicio? Alcanzara por unas barricas de vveres la cornucopia del opulento Tartessos, el pas evocador de sigilos, la inviolable fuente de los metales y las riquezas fabulosas, el anhelo que vagaba entre un velo de misterio en las mentes de los marinos griegos? Se deca que el paraso de los metales se alzaba ms all de las columnas de Hrcules, en el ocaso solar y frente a los abismos del ocano, y que sus ros manaban oro y plata, pero ningn griego, salvo Menestheo, Teucro y Odiseo, glorias de los aqueos, los haba avistado. Vena a confirmar lo inexplicable la revelacin del nufrago? Habra tomado

aquella decisin acuciado por las insoportables privaciones, o esconda alguna ruindad? Percibi la sensacin de hallarse frente a una ocasin irremplazable, pero tambin ante una trampa que podra ser tan mortal como la picadura de un escorpin. Su mente se resista a creer que el ofrecimiento no fuera la aagaza de un desequilibrado, por lo que se le acerc fingiendo indiferencia. .sts al corriente del secreto mejor guardado de la tierra? As es replic vanaglorindose. He desempeado el cargo de.oto del prncipe Sicharbas de Tiro. Conozco a la perfeccin sus rutas y maas marineras, y mis ojos, dignidad reservada a pocos mortales, han contemplado las abundancias de Tartessos. Te lo juro por la diosa Hera, Kolaios, el pas tartside no es un mito ni un espejismo, es una realidad! El samio observ con su mirada dominadora al desvalido nufrago, y pregunt codicioso, olfateando la oportunidad. i Y cmo puedo saber que no mientes guiado por la desesperacin, y que no se trata de un subterfugio para embaucarme? Corobio de Itaros no es un charlatn, y nunca se deshonr a s mismo. Los navegantes samios lo rodearon interesados, y el andrajoso anciano se dispuso a divulgar el ms impenetrable secreto de las travesas martimas desde el principio de los tiempos. No se trata de ninguna argucia dictada por el desaliento. Te bosquejar un portulano, y tal cantidad de testimonios, que t, como marino, distinguirs al instante si te engao o no. De todas formas, regresars y podrs tomarte cumplida compensacin si fuera una falsedad. Estaba resignado a morir, y t me has devuelto la esperanza. Aceptas el trato? Kolaios, un hombretn de relampagueantes ojos, era un monumento a la confusin; pero por su consolidada reputacin en el mar Interior no poda dejarse engaar por aquel enfebrecido carcamal. Asentaba su ambicin en el punto de vista prctico del mundo y en la confianza ciega de sus cualidades para el comercio. Pero su lcida mente se precipitaba por un torrente de confusin. Lo contempl con cautela mientras evaluaba la oferta, recelando de su prodigalidad. Tras unos momentos de vacilacin, tom una decisin irrevocable. Accedera a sus pretensiones, aunque su cerebro se llenaba de recelos. Aceptado queda, y que Poseidn, el que cie la tierra, sea garante de nuestro acuerdo. Tu franqueza me honra, as que te entregar vveres para que andes sobrado un ao dijo, estrechndole las manos.

Corobio relacion en voz alta cuanto precisaba para la supervivencia y Kolaios orden a sus hombres: Vosotros, volved al barco y acarread cuanto habis odo, y tambin una cabra, clamos y unas tablillas de cera! Al quedar solos, uno frente al otro, el samio, que no se atreva a cruzar la vista con el nufrago, se anim a reclamar su confidencialidad, propiciando un dilogo que dejase traslucir la verdad de sus conocimientos. Por qu has guardado todo este tiempo secreto tan preciado? Los dioses me han negado progenie y, aunque siempre ansi revelarlo a un navegante griego, nunca hall a ninguno digno de confirselo. Me tengo por un marino infatigable que conoce a los hombres, y t me inspiras confianza. Gracias por tu franqueza, pero ya sabes que ningn griego ha regresado con vida al intentar franquear las Columnas de Hrcules, y es conocido que los monstruos marinos y las corrientes devoran barcos y hombres, antes de que les sea posible avistar el emporio tartside. Es una insensatez aventurarse en semejante empresa. Despus de un silencio sabiamente dosificado, el samio pregunt: Pero existe ese lugar inaccesible que resulta imposible hallar? Por supuesto que s! Todo es debido a la ceguera de los griegos y a las fbulas que han inventado los kinanu sidonn para espantar a los navegantes de la Hlade. Ambicionan para ellos solos el monopolio de los metales tartsicos. Son cautelosos y logran caudales inimaginables en aquel territorio de abundancias, sobre el que poco a poco han ido tejiendo un velo de misterio.
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Siempre tem a esos avarientos cananeos, pero tambin los admiro. Es una raza arrogante y desapegada, pero hbil en el mar y en los negocios asegur Corobio. Atiende, ahora que nos hallamos alejados de odos indiscretos. Jams escuch las palabras de un hombre con mayor inters y me atrajo un aliciente tan fascinador le confes Kolaios. El nufrago pareca apaciguado y mostraba una coherencia portentosa. Se haba operado en l una transformacin, surgida de la profundidad de su alma. Lo que te voy a revelar no es la confidencia delirante de un loco ni la vanidosa

epopeya de un aventurero. Como sabes, desde Chipre a Gadir los fenicios han tendido un colosal puente de enclaves comerciales para unir Tiro con el mtico pas de los metales, ocultando la ruta con un manto de discrecin. Que los nautas griegos no podemos traspasar record. Y crees que mi galera rene las condiciones para una navegacin de esa envergadura? Anda sobrada, y yo te proporcionar las claves para que lo logres. El locuaz nufrago se dej ganar la cordialidad del receloso mercader, que vigilaba todas y cada una de sus palabras, e incluso sus desequilibrados mohines. Mis labios quedarn sellados eternamente, pero disipa ya mis dudas. He aqu lo ms valioso de cuanto has de saber murmur: La navegacin habrs de practicarla de noche para evitar las naves fenicias. De noche? Y cmo, Corobio? Sencillamente, utilizando las estrellas del firmamento, en especial la llamada por los astrnomos phoinik, que imagino conocers. Durante el da, los litorales te irn guiando a los remotos puertos de Iberia. Bogando a medio millar de estadios diarios, podrs avistar las columnas de Hrcules en menos de cincuenta das guiado por la mano sabia de Poseidn.
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Es eso posible? se asombr. Este asunto comienza a interesarme. No te precipites, estos consejos no bastan para arribar a Tartes sos. Acaso quieres ignorar el mpetu de las corrientes que manejan a su antojo los vientos que bufa Eolo? Mis pilotos usan con justeza el timn y la vela, y mis remiches halan los remos con una pericia que los hace insuperables en el Egeo. No es suficiente. Abre tus odos reticentes al saber de Corobio de Itaros. Enumer con profusin una retahila de astros, distancias nuticas y bogadas, y expuso al subyugado mercader los conocimientos acumulados en sus horas de navegacin, as como las claves para atracar en Tartessos, advirtindole: Pero dispon de toda tu pericia para navegar por el estrecho. La Columnas Herakleas estn colmadas de los costillares de osadas naos. En cada ola se oculta una amenaza, as que escucha, pues os puede ir la vida en ello. El nufrago baj los ojos, y le revel con cautela-: Tan slo los fenicios saben que una corriente marina nace en el ocano de los Atlantes y penetra en el mar Interior rastreando

como una sierpe la costa libia, hasta llegar a Egipto, donde rola a norte. All coincide con otro curso marino que desciende del Egeo, donde Poseidn los ata, retornndolo hacia las riberas de los talos, los ligures y los iberos, para morir nuevamente en el ocano de donde parti. Y convirtindose en un peligro mortal para quienes intentan cruzar las Columnas de Hrcules, no es as? Ahora comprendo el pavor a cruzarlas. Pero los fenicios conocen la maniobra para no zozobrar, y por tu compasin hacia m te lo descubrir se expres adusto-. Escucha, Kolaios. Evita la ruta del golfo de la Sirte, pues la corriente contraria arrojara tu cascarn al fondo del mar, o te devolvera como una pluma de nade a Samos. Navega entre Malta y Sicilia en mar abierto, y enfila luego en lnea recta hacia la isla de Pithyussa, ruta que despus te esbozar en las tablillas. De all habrs de halar, a vela y a remo, hasta hallarte frente a los batientes de Iberia. Bordalos sin acercarte al litoral, y la proa de tu barco hallar por s misma las Columnas de Hrcules y sus dos ciclpeos farallones, Calpe y Avyla.
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Una vez all debes lanzar el ancla, y aguardar pacientemente el soplo contrario, el de levante.
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Kolaios comenz a recrearse en un xtasis prohibido, como si hubiera penetrado en un rincn vedado a los mortales. Las intuiciones, antes ambiguas, se aproximaban a una veraz certeza. Y cmo escapar a las furias asociadas de los vientos y las corrientes? Vas a conocer otro de los grandes secretos fenicios para superarlo. Sonri custicamente. En primer lugar, no cruces el canal por el centro, donde se originan hondos remolinos; es el gran error de los profanos, que lo pagan con la vida, y nunca con viento de poniente, que errneamente aprovechan los arrojados para contrarrestar las corrientes y morir destrozados. Detente all, entre el roco fresco de sus ensenadas, y ofrece sacrificios a Hrcules hasta que sople el viento peliota, o de levante. Y no rasgar las velas, hundindome sin remisin en el mar? Sobrevivirs sentenci. Ese clido cfiro, que muchos juzgan diablico, conducir tu galera como una paja seca al sagrado templo de Melqart, luego a la opulenta ciudad de Gadir..., y desde all al prdigo Tartessos. Y cmo sabr que he arribado a Gadir? Siete altares de Hrcules y sus siete faros te irn sealando el camino.

Contemplars el primero de ellos en el faralln de Calpe, y el segundo en Melaria, a un da de navegacin lo ilustr. Vers la tercera efigie del dios coronando los acantilados de Baelo, y la cuarta estatua asomar en los declives de Baessipo; la quinta luce con el fulgor del oro en las rocas de Mergablum, y en el sexto da de travesa aparecer a tu diestra el templo de Melqart. Finalmente, avistars el santuario de Baal Hammn, cerca de la bocana del puerto gadirita.
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Y Tartessos? pregunt avaro de detalles. Justamente frente a las nsulas gadiritas, a medio da de navegacin, divisars con tus ojos incrdulos el gran lago y la fabulosa civilizacin tartside. La mirada de Kolaios pareca perdida en las espumas del mar, resistindose a creer la sorprendente revelacin del nufrago. Haba diluido su desconfianza, y en su rostro asom una culpable delectacin, subyugado por la retrica de Corobio. Me resisto a creerlo, pero, escuchndolo de tus labios amigos, lo creo a pies juntillas. Y he de afrontar algn peligro ms? pregunt con una plida mueca. Con ser el viaje expuesto a peligrosos trances, tu principal empeo consistir en evitar el control del tringulo de hierro de las bases tirias de Cartago y Gadir. De modo que, si quieres evitar un tropiezo, practica la navegacin en alta mar, s astuto como la comadreja y huye como el rayo cuando avistes uno de los barcos fenicios. De lo contrario, Tar tessos se te desvanecera como la niebla en la mano. Y cmo es ese efmero lugar, Corobio? pregunt atrado. Es realmente el pas ms prdigo de este mundo? El astroso hombrecillo se aclar la garganta con vino, y le confes: Es una tierra tan armoniosa como el primer da del Gnesis. El padre Zeus la ha adornado con los ms gratos atributos de la creacin; dulce templanza, aires livianos, vinos embriagadores y frutos copiosos. La habitan gentes hospitalarias que conviven como iguales. Sus hombres son osados marinos, poco belicosos, afables con los ancianos y conviven en armona con la naturaleza. Adiestran caballos, alancean toros y se muestran sedientos de la sabidura helena. En sus valles maduran las palmeras de dtiles almibarados, se cultiva el olivo y la vid, pasta la oveja de lana rojiza y en las entraas de sus colinas abunda el oro, el estao y la plata, con los que forjan el bronce. Tambin el Olimpo es resplandeciente, y a veces Zeus truena colrico. Tartessos se asemeja al Jardn de las Hesprides, y no hallars entre sus gentes a los embrutecidos canallas que pueblan estos mares. Los dioses les han concedido

sus dones y ninguna malicia parece deshonrarlos. No puedo expresarte el gozo que siento, y, si dices la verdad, doy gracias a los dioses, pues no habr navegante en el mundo que no envidie a Kolaios el samio. Es un secreto por el que muchos mataran, y en otros provocara un pavor indecible; pero hoy Artemisa ha unido nuestros destinos en la fortuna. Cada accin prevista por los dioses para cada mortal cristaliza a su tiempo, y estoy persuadido de que cumplirs el mandato de Apolo, Corobio. Pues, amigo mo, si te detienes a pensar en ello, mis parcas exigencias no son nada comparadas con los beneficios que puedes lograr. Tu desinters ha colmado mis ms atrevidos sueos le asegur. No entristezcas tu alma con remordimientos estriles, los colonos de Thera arribarn. Valoro tu valenta, Kolaios, pero t me has devuelto las ganas de vivir, haciendo ms llevadero este suplicio. Ahora la discrecin y la prudencia han de convertirse en tus guas. Cierra tu boca con cerrojo de hierro, pues si se propala el secreto, otros podrn prosperar a tus expensas y a las mas. Seremos mudos cmplices hasta la eternidad confes el samio. Nunca podr agradecerte lo suficiente tu revelacin. Y por qu me lo confiaste a m? Habra de haberlo encomendado al desierto para que nadie lo publicara. Tu sabidura merece mi respeto, Corobio. Me has compensado lo suficiente, y tarde o temprano este enigma se desvelara. Al principio albergaba algunas sospechas, pero prefiero que hayas sido t el elegido, un nauklers samio de sereno carcter, y no un ruin corsario. El azar ha querido que nuestros destinos se unan en un lazo firme. Queda tranquilo, no profanar nuestro secreto con la avidez de la codicia. El capitn samio aspir el aire salado y le agradeci la pasmosa confidencia con una sonrisa agradecida; Kolaios se haba transformado en el poseedor de uno de los ms anhelados arcanos del mundo. No le tembl la mano a Kolaios cuando ofrend en el altar la mansa cabra y verti la sangre y el vino de Lindos por las piedras, implorando al dios de los cabellos azules, serenos cfiros para el viaje al fin del mundo, ante el nufrago y la tripulacin del Icaria. Padre Poseidn, el que hace temblar la tierra, te suplicamos nos colmes con tu favor, nos procures calmada navegacin y liberes a mis hombres del fatalismo

que los embarga. Lbranos de las tempestades y del colrico Breas y permtenos el regreso a nuestros hogares. Que Corobio, nuestro hermano, consume los presagios del orculo, que no flaquee su nimo y que mis ojos contemplen las bonanzas de Tartessos!
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con las valiosas tablillas ilustradas por Corobio a buen recaudo, lo abraz fraternalmente y bes su mano artrtica, abandonando la isla de riscos pelados, mientras oa su ltimo consejo: Os espera una azarosa travesa, pero os compensar! Queda indemne tu dignidad, Corobio replic. Que Hera te favorezca! Kolaios presenta que aquel era un da propicio para emprender el viaje, pues Poseidn los guiaba con impetuosas rfagas de viento sur. Una inconcebible combinacin de azar y osada los empujaba hacia el Reino del Ocaso, aunque ignoraban si lograran contemplarlo. La vela se estremeci, y tras un leve trapeo, galle rumbo a lo desconocido; como una monstruosa hidra, el Icaria cort las azures aguas, maniobrada por la experta tripulacin, que, aunque amedrentada por un pavor supersticioso, haba aceptado adentrarse en las hostiles aguas fenicias con la promesa de riquezas fabulosas. El navegante samio era consciente de que haba ligado su destino a las imprevisibles palabras de un espritu perturbado, un insidioso desesperado, un buen hombre?, y que, de ser una vil patraa, las consecuencias podran resultar devastadoras y sus vidas valer en unos das menos que un siclo de cobre. Haban resuelto no regresar a Samos, relegar la recalada en Egipto y explorar las ignotas puertas del mar de Atlantis. Perseguimos una descabellada quimera, capitn, y moriremos en el empeo aseguraba el piloto, recelando una impostura del nufrago. Qu importa morir aqu o all? Retaremos a los dioses y acabaremos con nuestras penurias para siempre trat de convencerlos. Corobio vio desfigurarse el rastro de la nao samia, y por encima del fragor de las olas percibi la voz ruda de Kolaios: Proa rumbo a Sicilia, y que nos asistan las deidades compasivas! Kolaios, de pie en el castillete de proa, abrigaba una angustiosa desazn y senta su pulso desquiciado, como si los dioses le hubieran desordenado la clepsidra de su destino con un golpe inesperado.

El aguijn del miedo le roa por dentro, mezclndose como un vino agrio con la temeridad que galopaba sin riendas en el estmago. Tema que su osada los enterrara para siempre en el ocano de las tinieblas, pero estaba decidido a entregarse en cuerpo y alma a una prueba insustituible que le devolviera, o bien la muerte y el olvido, o bien el honor y la abundancia. Pero en su naturaleza flua la sabia del riesgo, y grit para alentar a sus hombres: Siento el hlito de la madre Hera y de Zeus prepotente, adelante y boga!
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Luego expuso su rostro curtido al soplo del mar, saturndolo de gotas salitrosas. Su existencia haba cobrado una desafiante dimensin y dej de inquietarse. Acaso el nombre de la legendaria Tartessos no se desvanece en la intangible fantasa con slo nombrarla? especul excitado-. Pero merece la pena averiguar si se trata de un mito o de una realidad. Tal era su fascinadora fragilidad y su seduccin, y Kolaios luchara hasta la extenuacin hasta transmutarla en una certeza; o sucumbira en el intento. En la inmvil lejana, el nufrago, que pareca ignorar el valor del secreto desvelado al samio y lo que podra significar para el plano mundo y la posteridad, rumiaba con inquietud si en su necesidad no haba destapado la caja de Pandora, liberando un enigma atrayente pero enloquecedor, por lo que, alzando los brazos al firmamento, se encomend contrito a los dioses.
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PRIMERA ESTACIN: LA DE LA DIOSA LUNA

La de la fertilidad de los campos y de los vientres, la del Lucero de la Maana. Me he convertido en la seora del desamparo, en la voz de los infiernos y la incierta ventura, la temida pitonisa ante la que todos se sobrecogen. Anae, La Sibila de Noctiluca de Tartessos

EL ORCULO DE TARTESSOS

Tras el invierno, la vida se haba reanudado con bro en Tartessos. El campo verdeaba y se oa el canto de la calandria entre las encinas. El prdigo regazo de la primavera bulla en un estallido de verdor, y de las riberas arribaba una brisa con aromas a bayunco y romero, mientras una atmsfera de calmosa templanza oreaba las aguas del lago Ligur. El frescor amansaba la concupiscente estacin que los tar tesios nombraban de la Luna, en honor de la diosa de la fertilidad, cuando nacan los corderos en la alqueras y germinaban los brotes nuevos en los valles. La nacin tartside practicaba la costumbre de sus antepasados, que contaban sus vidas segn los cursos de la Luna, la benigna deidad luminosa. Y siguiendo su trayectoria nocturna, dividan los meses en dos perodos de quince anocheceres, el de la Luna Brillante, y el de la Luna Oscura, y los aos en cuatro estaciones, la de la Fertilidad, la de la Diosa Madre o de las cosechas, la de Poseidn, en el solsticio de verano, cuando los atunes comparecan en las aguas tartesias, y la cuarta y ms adversa, la de la infausta Madre Tenebrosa, la de la creacin del mundo y el retorno de los espritus del submundo a la tierra. La primera solemnidad del ao invitaba a la dicha de sus moradores y al gusto por la belleza de los paisajes vrgenes y de los armoniosos campos. Los almendros haban florecido, las sementeras verdeaban y se recoga la miel de los panales. Fulguraban las arenas del mar, los montes se cuajaban de sabinas, de vergeles y oleastros, y las mansas olas acariciaban los esteros. En aquel amanecer festivo, por la calzada de los orfebres transitaba con paso vivaz un hombre an joven, de ojos afables y grises, pmulos pronunciados, perfil griego y figura estilizada. De nombre Hiarbas, ejerca como tasador de metales y gozaba del favor del rey. Haba abandonado su morada en el Campo del Alfarero y desechado el palanqun que le ofrecan sus criados, pues en poco tiempo las calles se atestaran de carromatos. Una melena de cabellos castaos untada de leo perfumado le caa sobre frente, hombros y espalda, y cea su distinguido porte con una tnica de lino recogida por un cinturn tallado con el rostro de la diosa Nmesis y dos nades de plata entrelazados. Perteneciente a la casta de los orfebres, fundidores y plateros, una de las siete en las que se divida el reino del Ocaso, descenda cimbreante como un junco y

pletrico de jovialidad por la pendiente de la colina entre un mar de vides, mientras acariciaba un talismn del que jams se separaba, tres tabas de camero baadas en bronce, su primer trabajo como orfebre, en las que haba burilado la inicial de su nombre y a las que confiaba su suerte, pues sostena que los dados de la fatalidad siempre caen del lado de los mortales. En sus pupilas, no obstante, centelleaba un halo de pesadumbre, pues tema a las inexorables fuerzas del cielo. Como hombre consecuente con sus creencias, crea en el destino, aunque no en el azar, y pensaba que all donde los hados lo guiaran, la virtud lo acompaara, y la seguira con agrado en el mar sin orillas de la vida. Eternamente insatisfecho e intolerante con la falsedad, era capaz de responder con un acto de generosidad excepcional al reclamo de la amistad, y su respeto por la palabra empeada era proverbial entre sus afectos y amigos. Rechazaba los elogios y trataba su espritu con rigurosa severidad a travs de una conciencia endurecida en los aos vividos en las minas de Egelasta y en los hornos y fundidores de Cstulo. Viva sin apremios y asentaba su ambicin personal en su innata agudeza para el mercadeo con el metal, as como en la exigencia sostenida en todas las acciones que emprenda. Senta afinidad por lo justo, y de su rostro, atemperado por la ecuanimidad, emanaba un halo bienhechor que magnetizaba a sus semejantes. Hiarbas, fascinado como la mayora de los cortesanos de Tartessos por los lujos griegos, disfrutaba de la emocin esttica de la Hlade, y se comportaba conforme a sus armoniosos cnones. Mantena en su casa a un lirista griego, Alstor de Prgamo, un cantor de naturaleza incierta al que haba manumitido y que amenizaba sus fiestas con su exquisito arte. De su padre, Kulkas, el herrero, haba heredado la lealtad al rey, su escrupulosidad en el trabajo, y el aplomo para salir airoso de las situaciones ms comprometidas. Mientras caminaba, se deleitaba con la perspectiva de la esplendorosa Ciudadela del Lago, Turpa, la urbe sagrada de los tartesios, arropada por la vetustez de sus murallas y lamida por un sol que disipaba la vaporosa niebla de los campos y el estuario del ro Tertis. Efluvios dorados suspendan a la sede de los reyes gerinidas, en el espejismo de un efmero incendio de contraluces. La ciudad se abra como un jardn, rodeada de canales y bosquecillos de mirtos, entre un mar de azoteas blancas que acaparaban la luz del amanecer. En cada casa crecan los rboles frutales y sombreaban los emparrados sobre los patios. Y por encima de la laberntica geometra de los tejados descollaba el palacio real de la estirpe de Argantonio, el rey de la plata, el predilecto de los dioses, el prncipe de los Diez Pueblos, el que gobernaba con ecuanimidad una nacin de hombres libres, el Pas del Ocaso, donde el mar se abismaba en las aguas de los atlantes.

Conforme prosperaba la maana, una marea humana arrib de los poblados de Nabrissa y Colobona y de las lejanas Olba, Onoba y Car tare, en las gabarras de pesca, arremolinndose en las escalinatas del palacio, de donde parta la comitiva real hacia el templo de Noctiluca, el de la Luz Matutina,
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el Lucero que centelleaba el firmamento en la alborada.

Con la festividad arrancaba la primera estacin del ao lunar, festejndose con un jubileo multitudinario en el santuario de la diosa, la deidad alentadora de la fecundidad, a la que ofrendaran los primeros frutos de la tierra y de cuya voz escucharan el orculo de ao nuevo. Gentes animosas acarreaban ramilletes de olivo en carros engalanados de guirnaldas. Sbitamente se hizo el silencio, cuando los cuernos tronaron, y al poco bajo el dintel del portn de bronce compareci la figura inalterable del rey Argantonio en toda su excelsitud, acompaado de su ltima consorte, Erguena, una mujer de mirada fra como el rub, hermosa e inaccesible, de la belicosa tribu de los gymnetes que habitaban las tierras del este en los confines de Tartessos. Desposada con el monarca por un pacto tribal, pasaba por ser una mujer piadosa y callada. El soberano, un hombre de alta estatura, barba derramada sobre su pecho velloso, boca bulbosa y semblante estilizado, sostena en la mano derecha el sagrado gereb, un rollo de cuero ribeteado de oro que encerraba un papiro con el patrimonio heredado de sus antepasados, el poder sellado que lo legitimaba ante la nacin como el soberano de los Diez Reinos. En la otra mano empuaba con majestuosa dignidad el bculo de Gerin, el de los toros rojos, de Nrax, el colonizador, de Grgoris y Habis, los legisladores, y se ataviaba con la vestidura sacerdotal color magenta, y los aderezos de oro, pectorales y brazaletes, que lamidos por el sol refulgan como astros.
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Aquel hombre refinado posea una mirada altiva, aunque un atisbo de melancola denotaba la soledad de los que gobiernan. Amaba que lo honraran, y se senta querido por el pueblo, al que haba conducido a la concordia y a la abundancia, por lo que sonrea con gesto apacible, recibiendo halagado el clamoroso recibimiento. Argantonio, Arganto nio!, invocaban enardecidos. Descendi con serenidad los escalones y se aposent en una carroza de la que tiraban bueyes uncidos, bajo un parasol que sostena un esclavo nmida. Y entre el destello de los gallardetes con los emblemas de Tartessos, el sol, la luna, la cabeza del toro sagrado y el tridente de Poseidn, transmiti la orden formal de partida: Que la Madre y los dioses refulgentes nos alienten! Los jefes tribales y los ancianos del Consejo seguan al rey en carros engalanados

con pmpanos de vides, en medio del alborozo y del canto de los himnos. De repente se alz una polvareda y se oy el ajetreo de un carro aqueo tirado por dos fogosos corceles. En el pescante, manejando bridas y ltigo, resaltaba una atractiva figura que atraa la mirada fascinada de los orantes. El auriga era un hombre de piel oscura y barba puntiaguda, gil y liviano, el admirado prncipe Milo de Gadir. Persona cultivada, un tanto exhibicionista, era el primognito del rey sufete de Gadir, el gran Zakarbaal. Repar en la presencia de Hiarbas, su amigo tartesio, y se hizo ver invitndolo a compartir el carruaje. Hiarbas y el sarm fenicio compartan una amistad sin sombras desde haca dos aos. Ambos haban nacido el mismo da, el primero del mes de la siembra, haca ahora veintisiete aos, y sus horscopos se entrelazaban inslitamente coincidentes. Para el tartesio, Milo era un fenicio distinto a los dems, pues haba creado a su alrededor un mundo paralelo a los de su sangre, ensoador y escasamente mercantil, que lo fascinaba. El extravagante, bello y seductor prncipe mostraba un humor variable y una juvenil vanidad, pero al tartesio lo atraa la singularidad de sus agudezas. De nimo obstinado, que llegaba incluso a desconcertar, desplegaba en sus acciones ms mpetu que talento. Mantena una puerta abierta a lo quimrico, lejos de los afanes diarios, dejndose seducir por los fabulosos cantos de sirena que lo aliviasen de las miserias cotidianas.
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Un sacerdote aurspice del templo de Melqart les haba presagiado que sus vidas se hallaban fatalmente ligadas a Astart y que un da la diosa fenicia los sometera a una prueba pavorosa, anuncio que los mantena unidos a tan inslito presagio. El maestro de metales no ignoraba que el bienestar de su pueblo dependa del emporio fenicio de Gadir, que, apostado frente a las costas tartesias, comerciaba con sus riquezas en los mercados de Oriente, por lo que persista en sostenerlo, enriqueciendo da a da su amistad con el prncipe. Milo, sin sombra de falsedad, lo abraz efusivamente, extremo que no pas desapercibido a Argantonio, quien se felicitaba por la amistosa asociacin. El rey, que posea una opinin inestimable tanto de Hiarbas como del sarm gadirita, su principesco husped, sonri complacido. Dos corazones an no desengaados de la vida que aman la amistad y que juegan a una poltica justa, pero a veces imposible, pens Argantonio, que recibi la salutacin de Hiarbas con una afable sonrisa. Someteremos hoy la eterna incertidumbre de nuestras vidas a la diosa, amigo mo? pregunt Milo, en alusin al augurio que los una.

Mi prncipe, yo siempre dej fluir el albur de mi destino a su libre albedro, y sostengo que aquel anuncio del sacerdote de Melqart fue tan slo el presentimiento de un augur confundido. Milo, que crea a pies juntias en la infalibilidad del vaticinio, le confes: Pues ese anuncio me persigue como una maldicin, Hiarbas, y si est escrito en las tablillas del dios, se cumplir algn da, tenlo presente. T parece que con esas tabas de la fortuna ests libre del infortunio. Olvdate de l, Milo replic, echndose a rer. Asistamos al rito y gocemos de los frutos de la vida. Es la fiesta del nacimiento de la luna! El prncipe, animado por estas palabras, arre a los corceles, cuyas crines flamearon al viento. Alrededor se oa el golpeo acompasado del pandero y los ritmos de las flautas y ctaras que acompaaban los cnticos. Los peregrinos entregaban a los eunucos del templo lminas de bronce donde formulaban las consultas a la sibila, mientras aguardaban en el bosquecillo sagrado la llegada del soberano. El santuario del Lucero o Noctiluca, el viga de los secretos de Tartessos, era para los tartesios un lugar santo habitado por genios beneficiosos donde se invocaba a la diosa. Una cohorte de sacerdotes con los crneos rasurados y brazales en forma de serpiente en sus brazos, el signo de la diosa, recibieron al monarca. Entre el piafar de los caballos y el chirriar de los carros, los clrigos entonaron las loas a la diosa para que bendijera las cosechas y ganados, y recibieron de los devotos los corderos y los toros adornados con cintas de colores que sacrificaran en la buclica festividad. Los oligarcas de los Diez Reinos y los guas de las tribus que haban arribado de sus tierras se llegaban hasta el rey, quien se dejaba envolver por el calor del fervoroso pueblo. Le besaban las manos, recibiendo de su dignidad paternales bienvenidas. Hiarbas aspir el aroma a pino que empalaga ba el aire, instante en el que una sacerdotisa coron al rey con una guirnalda floral, diciendo: Descendiente de Gerin, el de las tres cabezas, la diosa te espera. Argantonio, seguido del cortejo, ingres en el santuario, un recinto de arcaica arquitectura drica que conturbaba por su placidez. Las paredes de terracota irradiaban clidos tonos azafranados y en su interior se palpaba el aliento de la deidad. Alzado sobre el declive de un altozano, floreca en su atrio un olivo centenario, cuyo tronco bes el rey con uncin. Manaba un manantial para abluciones a escasos pasos del peristilo y en el silencio se oa el borboteo de los caos mezclado con el zumbido de las abejas

libando en las flores. En sus aguas residan las influyentes matres, las deidades protectoras de la tierra, los manantiales y la naturaleza, que tanto veneraban los tartesios. Hiarbas, al que la insonoridad y la paz de los mbitos sagrados lo conmovan indescriptiblemente, entorn los ojos cegado por la penumbra. Cuajado de lamparillas de aceite, marfiles de Nimrud, thymaterios donde arda el sndalo y exvotos de oferentes agradecidos, anclas de plata y clices de oro, se ofreca como un remanso de paz. Las marcas de la serpiente y la luna, smbolos de la verdad y la sabidura, exornaban el cortinaje que ocultaba la imagen de la Luna. Y al fondo, alumbrada por hexgonos de luz, una puerta de plata maciza comunicaba el templo con la cueva del orculo, que el vulgo designaba con temor como La Cripta de los Inmortales, una concavidad sumida en las profundidades del santuario que exhalaba vahos profticos y donde la pitonisa, sentada sobre un trpode, reciba las ambiguas palabras de la diosa. Aseguraban con temor que all se custodiaban los patrimonios ms apreciados del reino, la espada de oro del legendario Crisaor, un yelmo del rey Gerin, la coraza de bronce de su nieto Nrax y una lmina de plomo con el primer pacto entre los fenicios de Tiro y el pueblo tart side, as como otros preciados tesoros del conocimiento, de un valor incalculable, que ningn ojo profano poda admirar y por el que muchos poderosos asesinaran. A la crptica gruta tenan acceso nicamente el rey, el sumo sacerdote y la pitonisa de la divina Luna, la diosa a quien tambin adoraban los colonos fenicios en aquel mismo lugar bajo la advocacin de Astar t, Tanit, Selene o Afrodita de Pafos. Y ni los prepotentes sacerdotes de Poseidn, siempre celosos del poder del Lucero, podan penetrar en la cripta y escudriar sus secretos. Unas siervas dedicadas al culto descorrieron las cortinas, surgiendo enseguida la imagen de la diosa con la cabeza circundada de rayos do rados, que los observaba con su mirada fatua. Volutas de incienso, opio y romero nimbaban la venerada efigie de la Altsima, iluminada por unos lampadarios parpadeantes que colgaban del techo. A la seal de un metlico batintn, Argantonio se adelant y verti sobre el ara chorros de aceite y vino, mientras sus tres hijos, an tiernos infantes, depositaban ofrendas bajo el pedestal, vasos de alabastro con perfumes, miel y vinos de Xera, trpodes de bronce y brazales de plata. El rey, hombre devoto de la deidad astral y del que flua una aura serena, alz los brazos a las alturas e invoc a la diosa con una plegaria en la que rog para s y para su pueblo abundancias y paz. Madre de la Luz Incierta, tu servidor, gua por tu voluntad de la nacin

tartside, ruega tu favor, oh, hija de la Tierra. Dama de la Noche, alumbra las sendas de Tartessos con tu luz! El prncipe Milo, en nombre de la urbe gadirita, ofrend a Noctiluca un valioso escabel egipcio de marfil decorado con gemas. Divina Astart Noctiluca, auxilia a Gadir y a sus moradores suplic reverente, enunciando las dos identidades de la dea: la fenicia y la tartesia. Debieron de satisfacerle las invocaciones y ddivas a la diosa, a tenor de las inacabables inclinaciones de las sacerdotisas, momento en el que crujieron los goznes de la puerta argntea, cincelada con las efigies de los antiguos reyes. Se hizo un silencio sepulcral y de entre el velo nebuloso de sahumerios surgi la figura de la nueva pitonisa del orculo. cuanto la rodeaba palideci ante su subyugante presencia. Una arrebatadora y a la vez tmida muchacha de ademanes apacibles y afectada gravedad, de unos dieciocho aos, vestida con un exuberante tocado de ajorcas y un velo traslcido que la cubra desde la cabeza a los pies, se detuvo en el dintel contemplando a los fieles con su mirada reposada. De armoniosas formas, mediana estatura, ondulante como un tallo florecido, con la piel del color del bano, de la tonalidad de las etopes, dominaba la escena sin mostrar el nerviosismo de una nefita. Los presentes enmudecieron y guardaron una supersticiosa compostura. La interlocutora de la diosa, la consejera de sus palabras, los observaba. Avanz con las manos cruzadas sobre el pecho, como queriendo ocultar una brillante sierpe de amatistas. Del velo alzado por una peineta de plata sobresalan una diadema de gatas, y de las orejas, dos pendientes cnicos que amoldaban el valo de un rostro delicadamente maquillado. Y amansando sus ojos negros y puros, la extraordinaria criatura inundaba la atmsfera de enigmas. Hiarbas saba que una nueva sacerdotisa haba sustituido a la vieja adivinadora Maut, una decrpita nonagenaria muerta durante el invierno (segn decan, tras una atroz enfermedad), pero ignoraba que aquella perturbadora joven, que deba de poseer innatas virtudes para la adivinacin, fuera la nueva intrprete de la diosa y la conocedora de los grandes arcanos del reino. A Milo, magnetizado por la sbita aparicin, se le cort la respiracin. Verdaderamente, parece la reencarnacin de Astart declar. Jams conoc a una mujer tan incitante y de expresin tan pudorosa y bella.

Se dice que hasta los sacerdotes de Poseidn la temen asinti Hiarbas. Rey de pueblos, hijo de Poseidn, el de los veloces caballos, descendiente de Gerin, te hallas ante la presciencia de Anae, la vaticinadora de Tartessos, la voz infalible de la diosa! les advirti una de las sacerdotisas. A la turbacin general sigui un mstico mutismo, que se rompi cuando la joven sibila se acomod sobre un sitial tan sagrado como temido, donde las pitonisas de Tartessos pronosticaban los orculos desde el principio de los tiempos. Aspir como si percibiera el hlito o khas ma de la diosa y entr en trance, como sintiendo una fuerza que turbara su espritu. Cerr los prpados, se balance, y al abrirlos seal con su mano profusamente adornada de anillos al rey, a quien revel con una voz tan sedosa como el caramillo de un rapsoda: Rey Argantonio, predilecto de la Madre, protector de los toros sagrados, nauta de la nave tartside que surca las aguas hacia el Ocaso, escucha el inapelable mensaje de la creadora luminosa: Siento la estrella de Tiro palidecer y tornarse en polvo, mientras sus hijas se baten en los mares con los navegantes de la Hlade. No trates de amar a todas las naciones, Soberano de la Plata, pues aunque el destino de Tartessos fue servir de crisol y refugio de pueblos, has de arrodillarte ante el fruto de Pigmalin. Esto dice la diosa. call, creando una atmsfera de inexplicables conjeturas. En un pueblo propenso a abandonarse a las fuerzas de la naturaleza, el consejo de la Madre resultaba tan inapelable como incomprensible, pues con l, para lo bueno o para lo malo, se senta protegido. Pero, contrariamente a aos anteriores, en los que las predicciones eran tan ambiguas que no podan interpretarse con claridad, aquel presagio posea la hondura de una certeza, y no de la acostumbrada palabrera de antao. Tartessos se rega a travs del consejo de las deidades astrales que conciliaban el devenir de sus vidas en los versos salidos de labios de sus pitonisas. Habra entrado en la sagrada locura de la diosa? Era un arre bato de su joven imaginacin?, se preguntaban. Haba aludido a Tiro, la madre de Gadir, la ciudad vecina de la nacin tartesia; a los navegantes griegos, tan anhelados por Argantonio, el ms esclarecido filoheleno de Occidente. Pero nadie haba alcanzado a interpretar la referencia al fruto de Pigmalin. Por qu deban arrodillarse ante l? Argantonio, en contemplativa postura, no movi un solo msculo de la cara, pero en sus gestos pareca dibujarse una preocupacin, como si aquel enigmtico presagio viniera a confirmar un dilema inexplicable que lo inquietara. Sec con el dorso de la mano una gota de sudor que se le deslizaba hacia la barba, e inclin la

cabeza en seal de respeto, aceptndolo. Sin embargo, entre los asistentes, uno haba prestado atentos odos a la prediccin: Milo, el prncipe fenicio, apasionado de los augurios, circunstancia que no pas inadvertida a Hiarbas, que lo vio titubear con el incomprensible vaticinio. Sigui al ritual del orculo el banquete campestre que ofrecan a Argantonio los sacerdotes en el bosquecillo, entre el buclico vaho de los prados y protegidos por lonas, pabellones y tiendas de lino. Rodeado del pueblo, improvis una ferviente pltica que cautiv al auditorio, y luego, con su innata cortesa, invit al pueblo a saborear con espumeante celia los animales sacrificados en la conmemoracin del ao nuevo, sealado fasto que se dilatara hasta el amanecer, cuando en el horizonte se desvaneciera el lucero del alba, una de las deidades de Tartessos.
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Hiarbas alz la mirada hacia las orilla del lago Ligur, surcado por barcas embanderadas que centelleaban con el sol. Extasiado, percibi el clamoreo de los nades sagrados, que explorando las marismas del ro Maneoba se perdan entre el trabado manto de rocinas y eneas. Ola a tomillo y la caliginosa atmsfera propagaba una brisa que se colaba bajo los toldos, que, sabiamente colocados, permitan el paso entrevelado del sol.
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Entre las umbras alfombradas de anmonas y amapolas, los sirvientes apostaron escabeles, pieles de cabra y hules de cervatillo donde se acomodaron los invitados, entre ellos la enigmtica pitonisa Anae, la flamante voz de la diosa, que a la diestra del rey y del extasiado sarlm Milo concitaba las inquisitivas miradas de los comensales. Dispusieron crteras para mezclar vinos, innmeras cazuelitas, nforas de vino de Qyos, jarras de barro y orzas de bronce donde deleitarse con la culinaria tart side, cuyos primeros platos ofrecieron a la divinidad. Hiarbas saboreaba las aceitunas aliadas al modo fenicio y los fru tos del ocano atrapados a gancho y con luna llena, que sazonaba en salsas de ssamo y piones. Murgas de cantores y liristas, que iban de un lado a otro, amenizaban con sus cantos el agreste gape. Y a medida que se alzaba la hilaridad entre los agasajados, corran los vinos de las albari zas de Xera acarreada en odres de piel de toro desde Ulla, y se servan los guisos de perdices, los conejos escabechados y las gelatinas de los toros sacrificados en el ara de Poseidn.
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El cnit del festn campestre se alcanz al servir los ahumados y el garum de las almadrabas de Cilpe, para acompaar a las urtas, pargos y calderetas de rayas, a los huevos de avestruz con habas de Turpila y a los corderos y cabritos acarreados

de las sierras de Ugia, que eran horneados en asadores y chorreados con aceite de Ispali,
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la impagable ddiva fenicia a la civilizacin tartesia.

El festn continu hasta el atardecer, cuando el regocijo se liber en danzas, y los invitados apuraban las fuentes con quesos de Arunda aromados con arropa, cocas con miel, higos de Sexi y empalagosos nctares de bayas, hasta que el convite fue perdiendo la inicial solemnidad y se iniciaron los escarceos amorosos, y los cnticos al gran falo de madera y junco trenzado, smbolo de la fertilidad, que a medianoche sera quemado como homenaje a la diosa de la fecundidad. Hiarbas no dejaba de observar a la pitonisa, que con comedido movimientos distribua las plticas entre el rey, Erguena y el hipnotizado Milo, quien apenas si probaba bocado absorto ante su delicada belleza y sus palabras arrebatadoras. Ensimismado con el rumor de las aguas del manantial, advirti sorprendido que la sacerdotisa se aproximaba al soberano y lo sealaba directamente a l, cuchicheando en el odo del monarca para no ser oda. La inslita incidencia lo dej escamado, pero releg al olvido el lance hasta que la nueva pitonisa, tras mirarlo fugazmente y sonrerle, se incorpor del sitial, instante en el que los convidados, incluso el rey, se alzaron de los asientos respetuosamente y la despidieron. Un coro de eunucos y sacerdotisas la rodearon, y con pasos leves abandon la carpa real en direccin al templo. Una devocin fervorosa la preceda, los admiradores, esclavos de su belleza, se estremecan, y el pueblo callaba inclinndose sumisamente a su paso, pues aquella hermosa mujer perteneca a la diosa celeste y era tenida por la mujer ms sagrada de Tartessos. Y mientras desapareca entre las selvticas frondas, un soplo de viento del monte Abas se uni al retumbo del mar. Hiarbas reflexion, perturbado por el extrao inters demostrado por la sibila, y tambin porque lo haba inquietado hasta lo inexpresable. Por qu me ha sealado con su dedo sagrado? se preguntaba. Qu encerrara la inquietante prediccin que ha alarmado tanto al rey y sobrecogido al sarim Milo de Gadir?

ANAE, LA SIBILA DE NOCTILUCA

El convite prosigui sin la provocadora presencia de la pitonisa, instante en el que Milo, subyugado por la sibila y con el gesto radiante, se reuni con el tartesio mostrndole ufano un arete de sin par encanto. Regalo de la sacerdotisa, sarm? Y desde hoy el ms apreciable tesoro de cuantos poseo proclam el gadirita. La belleza de esa mujer de pltica cultivada se ha cruzado en mi camino ofrecindome su inesperada amistad. Yo, a mi vez, la he obsequiado con mi anillo burilado con los dos delfines de Gadir. No te hagas ilusiones, mi prncipe, las sibilas de la Luna no suelen desposarse tan jvenes, aunque nada las obligue a permanecer clibes lo advirti. Pues yo he rogado a Astart que avive las llamas de este naciente afecto, sobrevenido del cielo como un don divino. Hemos departido sobre los misterios de la vida, y me ha demostrado ser una mujer devota y lcida. Sin embargo, yo no puedo ocultar que su presencia me conturba, pues a su indudable belleza une una mirada de inconsolable melancola. Por qu me habas silenciado su existencia, Hiarbas? La ignoraba, creme. Es el primer ao que revela el orculo. Nadie la conoca salvo Argantonio, su mentor, que celebr con ella el gape en la Cripta de los Inmortales. Pues desde hoy me he convertido en el ms fervoroso adorador de este santuario y de su guardadora enfatiz con la mirada perdida. El curtido semblante de Hiarbas compuso un ademn chispeante, y pregunt: Te ha seducido, o se trata slo de un deseo irrefrenable de tus sentidos? Siento un ardor glido en mi cuerpo, un blando desconsuelo..., algo as como si un hipntico me condujera a un sueo irreal y apacible. Amigo mo, padeces la debilidad y la fuerza del ms voraz de los enamoramientos. Que la diosa te proteja, pues has sido atrapado en un grato tormento le dijo, y le golpe a continuacin el hombro con jocosidad. El fenicio adopt una mueca de asenso, y luego se alegr con su chanza,

bromeando con el que consideraba su mejor y ms respetado amigo. Se ha clavado en mi mente como una daga persa, Hiarbas reconoci arrebatado. El da fue hundindose en un fastuoso ocaso y el frescor hmedo de la anochecida balance las copas de los rboles. Cientos de antorchas, como ojos vigilantes, se encendieron en las inmediaciones del templo, redoblndose el rumor de las antfonas. Con la luna llena refulgieron las riberas, los pjaros enmudecieron y las garzas y gaviotas anidaron en los arenales del lago. Un ejrcito de grillos emiti su nocturno recital y las ranas croaron en el lago, mientras ms all del templo centelleaba el mar con tonos crdenos. Se elev el son de las flautas de caa y se iniciaron las danzas dedicadas a la Luna, segn sus creencias, morada de los muertos y encarnacin de la sexualidad de los cuerpos, el gran enigma de la vida. Oh Luna, matriarca de la fecundidad y del tiempo, almbranos! imploraban los devotos. Los orantes se engalanaban con coronas florales, y las danzadoras de la diosa cubran sus cuerpos con gasas y litros semejantes a los de las ninfas y alseidas que moraban en ios bosques. El multitudinario squito bailaba sin cesar como si de un momento a otro fuera aparecer en el lago el cortejo de Dionisios. Alimenta las savias de los rboles y las fuentes de la tierra! rogaban. Una luna rotunda cubra de candor los oteros de Evora, momento en el que la procesin del falo sagrado parti del templo para dirigirse al altar del lago. Los devotos volvan los ojos implorantes hacia el diamantino astro menor, que conquistaba un cielo estrellado, mientras se perdan en las profundidades del bosque, liberando su excitacin como brbaros silenos. Hiarbas y Milo se incorporaron al cortejo vidos por experimentar las delicias de la vigilia, y se unieron a un grupo de muchachas de rostros aceitunados que entonaban letrillas alusivas al amor. Vestan trajes con bandas fruncidas que revelaban sus bustos desnudos y los pezones coloreados de grana.
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- rgicer, luz renovadora de las estrellas, promtenos la vida! imprecaban mirando al cielo.
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Amistosamente les colocaron coronas de acanto, ofrecindoles vino de Xera, y abrazados, siguieron a los suplicantes, que en afectuosa fra ternidad danzaban alrededor del falo de madera, un risueo dolo con rostro humano que portaban en una tablazn sacerdotes del Lucero. Al arribar a la orilla lo depositaron en el ara de piedra, mientras la voz sonora de uno de los oficiantes,

como un torrente desbocado, iniciaba con su perorata el rito inicitico: Madre del Mar, Astart de los Caballos, Estrella Matutina, Luna venerada y Reina de los Guerreros, vivifica los vientres marchitos y concdele el vigor a las nubiles que alumbren hijos robustos para Tartessos! Retumbaron los panderos y taeron las flautas, y como si la invocacin hubiera desatado una fuerza incontenible, las mujeres estriles y las mozas casaderas, movidas por la fe en la Madre, ejecutaron a la luz de las antorchas la primitiva danza del falo en medio de una frentica voluptuosidad. La msica era delirante y la excitacin las empujaba a espasmdicas contorsiones. Los eunucos les suministraban bebedizos en cuernos de cabra, y las danzarinas se desprendan de las tnicas, de las pieles de cervato y de las difanas sayas, dejando al descubierto sus cuerpos sudorosos, que ofrecan al genio de la fecundidad, en tanto le rogaban los jugos fluyentes de la maternidad, hasta el punto que se desmayaban tras las vibrantes piruetas. - rgicer, rgicer, rgicer!-murmuraban incansablemente al ritmo de sus movimientos. A medida que ascenda el arrebato y baaban en vino y celia al dolo, se unan a los varones de torsos desnudos y cabelleras perfumadas de aceite que las tomaban en la pradera y consumaban lujuriosas cpulas, inflamados por la locura de la Seora de la Luna y Madre del Lucero. Dios Paam, somos tus servidoras, bendcenos con tu simiente! Halaguemos a la diosa! gritaban, ocultndose entre los berzales.
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Las hembras, excitadas con el narctico y la celia, trenzaban la danza cada vez ms frenticas y se abrazaban a la flica efigie, friccionando senos e ingles con el formidable idolillo, mientras suplicaban a Paam que las convirtiera en fecundas madres. Al poco tiempo, en los oteros reinaba el delirio carnal, alumbrado por una luna esfrica, la primera del ao nuevo, que derramaba una fragancia cautivadora sobre los campos. Los dos amigos cieron por el talle a sus compaeras, invitndolas a sumarse a la jarana. Las jvenes de ojos sombreados y pelambres ensortijadas, hechizadas por la danza y sacudidas por el fuego de la naturaleza sucumbieron a la exquisitez de sus amantes, extravindose entre los pinares. Pero rondando la medianoche, las danzas y regocijos se detuvieron. En lontananza se oy la delicada eufona de una orquestina de sis tros y cmbalos, convocando a los dispersos bacantes que dorman entre los juncos,

abrazados a los cntaros de vino, a los pellejos de celia, o a sus amantes. Los taedores y los eunucos de Noctiluca procesiona ban la efigie de la diosa Luna segn un antiqusimo ceremonial cuyo origen se perda en la noche de los tiempos. Investida con los ornamentos sacrales, la imagen negra descollaba en una carroza dorada arrebujada de violetas y ababoles. En la testa exhiba el signo de la vida, un tringulo de oro coronado con un disco solar. Cuando el gento vio aparecer a la Seora de la Vida, la engendra dora de la Estrella Matutina, la que nutra los manantiales, los veneros y las savias de la tierra, la promiscuidad se convirti en recogimiento y en clamores de xtasis religioso. Arrebatadas de fervor, las conmovidas gentes entrelazaban los brazos y disipaban la embriaguez con las lgrimas. Los ms devotos agitaban ramas de olivo y temblaban de pies a cabeza con el taido de los arpistas, en tanto que las vrgenes clamaban contritas a la Altsima de Tartessos portando cestas y nforas con los votos de su castidad. Divina Ama, diosa del Lucero, almbranos con tu luz oraban. Purificaros y rogad a la Doncella de la Luna venturas para la nacin tartside! invocaban los sacerdotes. Ebrios del vino de Xera y saciados tras los impulsivos galanteos, los suplicantes ms rezagados surgan de los boscajes reparndose las vestiduras, y no paraban de clamar a la deidad, que prevaleca sobre un mar de cabezas: Madre de la Luz Incierta, clmanos de fortuna! invocaban. La exquisita msica de las chirimas ces, sonaron los cuernos, y como si el firmamento estrellado se hubiera desplomado de su cenital escenario, el lago se colm de parpadeantes lamparillas de las barquichuelas que atestaban la orilla del lago. Gentes arribadas de Gadir, Tucci, Menestheo, Xera, Ispali, Caura, Uga y Turpila, aguardaban la aparicin del don mgico de la Dama de la Luz Mudable, el lucero del alba, para ofrecerle redomas y alabastros de aceite tirio.
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La sobrenatural escena de las candelas rielando como crislidas y el ardor del pueblo ante la diosa conmovieron lo indecible al fenicio, quien, maravillado, confes: Hiarbas, definitivamente sta es una tierra amada por Astart, y te aseguro que nunca vi un pueblo ms devoto de la diosa Tierra que el tuyo. La Madre es nuestro consuelo ante las desgracias, y si la amamos, seremos tambin temibles como ella ante las adversidades replic.

De repente un vientecillo se alz en tibias rfagas y el lgamo de la noche descendi sobre los campos y marismas, cuando uno de los sacerdotes verti aceite y vino sobre el falo de la fecundidad. Acerc una tea que prendi la lbrica efigie como si fuera de paja seca, momento en el que ardieron centenares de hogueras por los arenales, que permaneceran llameantes hasta el amanecer. Y como un clamor, oraban: Omnipotente Paam, que no cese el flujo de la vida en Tartessos! El sugestivo embrujo de los fuegos reaviv los revoloteos de miradas de lucirnagas que centelleaban cribando el oscuro firmamento, donde refulgan las Plyades, las estrellas que seguan en sus periplos martimos los navegantes de Tartessos. Los ms atrevidos, jinetes sobre airosos caballos, se ocultaron las caras con mscaras zoomorfas, y otros con los ojos pintados de crculos blancos danzaban alrededor de la diosa y del dolo en llamas, mientras otros se pintaban los rostros con tinturas imitando a los animales, para luego, con los rostros irreconocibles, vagabundear por el bosque apremiando a las nbiles, en una barahn da de misticismo y lujuriosa disipacin. A Hiarbas, casi ebrio, comenzaban a pesarle los prpados. Cantaba las canciones con la coral bquica y beba jugo de dtil fermentado con Milo y las lozanas jovenzuelas, juntas las cabezas y renovando los lazos eternos de su amistad, cuando de improviso, y como surgido del aire inmvil de la noche, un rechoncho eunuco le golpe el hombro, plantndose frente a l, con el rostro bobalicn e inexpresivo. Eres t el noble Hiarbas, el consejero del rey? pregunt. S, lo tienes ante ti reconoci su identidad, sorprendido. Al fin te he hallado se alegr insulsamente el eunuco. La gran sacerdotisa del Lucero te reclama, y te ruega que me acompaes al templo. Me requiere la sibila? pregunt. No estars en un error? La pitonisa jams se equivoca indic malhumorado. Sgueme, y ya te purificars en el manantial. La magia de la noche del Lucero pareca haberse paralizado de golpe y la ebriedad se le esfum como disipada por una pcima que le hubiera purgado las venas. Se deber el aviso a la secreta conversacin entre la adivinadora y Argantonio en el banquete?, cavil presa de la confusin. Recogi el manto, gustoso pero alarmado, y se despidi cariacontecido de las muchachas y del prncipe fenicio, en el que atisbo, reflejado en su piel oscura, un sesgo casi inapreciable de la fra daga de los celos.

Hiarbas y el eunuco cruzaron la puerta del santuario envueltos entre la penumbra de un brillo lustral. Se purific y recompuso las ropas en el venero, bebi del agua y se alis la cabellera, que esparci por los hombros en una cascada de bucles rizados. Se respiraba un ambiente de hechizo y senta el poder de la diosa sobre su piel. Bes con uncin sus tabas de la fortuna y las guard en la faltriquera. De entre la penumbra surgi un eunuco de cejas enmaraadas que lo detuvo intimidador. Hiarbas lo conoca de su deambular por el palacio, y el prncipe Milo, hombre bien informado, aseguraba que gastaba una fortuna en cermicas aqueas con imgenes erticas y en papiros egipcios con escenas amatorias, y que posea adems en su celda una rara estatua de Hermafrodita, el fruto nacido de Hermes y Afrodita con la fisonoma de ambos sexos. En aquel instante blanda un caduceo de plata semejante al del dios mensajero, y su sola presencia provocaba desconfianza. Examin al orfebre y, fulminndolo con la mirada, lo conmin con una voz atiplada, que consigui provocar su hilaridad: Eres t Hiarbas, el maestro tasador de metales? As es declar retradamente. He sido convocado por la sacerdotisa. No es costumbre que un no ungido cruce el umbral donde mora el espritu de la Luz, aunque se trate de un ministro del rey. Hiarbas, irritado con la esquiva prepotencia del castrado, sinti la misma antipata que l infunda con su altivez, y lo ignor. Los dioses y sus predilectos suelen comportarse caprichosamente le contest despreciativo. Te hallas ante Lubbo, guardador del Lucero. Velo por la sacralidad de este lugar y no apruebo el capricho de la pitonisa, por lo que te ruego no dilates tu estancia en estas venerables dependencias. Descuida..., pero me debo a su voluntad. Anae vive a la sombra de la Creadora, y si cayera en trance, retrate en silencio y olvida cuando vieras u oyeras, o los dioses te sumirn en la desgracia le advirti. Nadie sino ella ha de prestar odos a la voz de la deidad. Har como dices, Lubbo respondi falsamente convencido. El encuentro con el atrabiliario castrado lo sumi en la confusin, de la que lo sac una mujer, de filosa delgadez y melena negrsima recogida con cintas, al parecer griega o scula

a tenor del siseo con el que hablaba. Vesta una tnica rayada y luca en su pecho un collar de cuentas rematado con una serpiente, el signo de la diosa.
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La sacerdotisa reclama ante su presencia a este hombre, Lubbo. El castrado frunci el ceo por la indignacin al considerar relegada su autoridad ante un extrao, y repuso con despreciativa frialdad: Pido que la deidad luminosa no se irrite en noche tan sagrada. Hiarbas sigui cauteloso los pasos de la sierva, como si fuera a desvelar el secreto de la cueva sagrada o acercarse con irreverencia a la divinidad. Me llamo Ethis, y soy la sierva personal de Anae, la pitonisa. No hagas caso a ese carcamal y a esas mujerzuelas sin testculos que son los eunucos. El tallador conoca que los templos donde habitaban eunucos solan convertirse en mentideros de maledicencias, y no poda disimular el desprecio que senta por aquella femenil casta de barrigones estpidos. Envidia, mujer, la enemiga de la verdad; y terrible aliada si se une al odio. Cuida de tu duea, pues estos farsantes suelen comportarse como chacales, y nadie escapa al tamiz de sus mentes corrompidas confes a la esclava. En el interior se respiraba la benignidad del silencio de los recintos prohibidos, y percibi la inconfundible emocin de la clandestinidad sagrada. Antes de adentrarse en un jardincillo sembrado de granados, un ninfeo con fuentes y galeras, aspir la esencia de sus errticas fragancias y se ensimism con la subyugante quietud de la morada de la sibila de Tartessos. Una sucesin de columnas cretenses sostenan un prtico de zcalos de Arunci decorados con cenefas, delfines, toros y exticos peces, cuyo centro geomtrico cercaba un estanque de loza donde sesteaban unos cisnes deslizndose entre las plantas acuticas, iluminadas por antorchas perfumadas.
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Palideci cuando de entre la difusa atmsfera se le ofreci a los ojos un sugestivo cuadro que le provoc un estremecimiento indescriptible. A travs de la transparencia de un lienzo sostenido por cuatro siervas, se clareaba la silueta desnuda de una mujer, en la que Hiarbas crey reconocer a la pitonisa. Baada por dos servidoras que vertan con deliberada lentitud jarros de agua humeante sobre su cabeza, la visin le caus una enfebrecida excitacin. Quiso volver sobre sus pasos, pero Ethis, la esclava, lo detuvo. Acomdate en aquel escabel, y aguarda. Hiarbas pudo escrutar cmo la delicada desnudez de la sacerdotisa, enmarcada

por el viso de las candelas y las emanaciones del bao, era aseada con pulcritud, perfumada y vestida por las esclavas en un ritual femenino incitante. Entregado a su extasiada observacin, y entre el susurro de los surtidores, le pareci levitar fuera de la realidad. Delicadamente, las domsticas apartaron el pao y la vidente de Tartessos se mostr ataviada con una clmide bordada con espigas que realzaba sus exquisitas formas. El ureo microcosmos de religiosidad, sensualismo e impenetrable misterio sedujeron al orfebre, que no acertaba a articular palabra alguna ante el sobresalto de la alucinante visin. De la virgen de la Luna emanaba aromas a sndalo y agraz, su piel tena el color de la miel madurada, sus turbadores ojos sombreados de estibio, sus pestaas largas, y la cascada de cabello azabache peinada en tirabuzones al estilo cretense eran recogidas por dos fbulas de plata. Nada deshonesto pareca mancillar su hermosura. Pudorosamente ocult el rostro tras un velo de Zedn antes de hablar con su voz aterciopelada: Acrcate y sintate..., esta noche de liviandad invita a la pltica. Como aventado por un resorte, Hiarbas se aproxim para besar el borde del manto de la sibila, que lo observaba con curiosidad. La joven entreabri la boca de cereza maquillada con acanto, surgiendo unos dientes perfectos que esbozaron una sonrisa deleitable. Mi nombre es Anae, y te preguntars por qu te he hecho llamar. No me importa el motivo, seora, pues ningn tartesio suea con tan elevada recompensa como sta. Soy tu ms subyugado servidor. Anae suspir dispuesta a abrir su alma, como la flor ante el roco, y a desplegar sus recuerdos en un ejercicio de veracidad. Titube, y dijo: La causa de mi llamada no es otra que esos smbolos, la diosa y los nades, que luces en tu exquisito ceidor. Hiarbas baj los ojos y los detuvo en las grebas cinceladas de su cinturn, aunque no acertaba a alcanzar la trascendencia de tan familiares signos. Es el emblema de mi tribu. Provengo de Egelasta, la ciudad de las minas de sal, cerca del nacimiento del gran ro, en las montaas Argenteas. Siempre lo llevo conmigo y, junto a mis tabas de la fortuna, me protege del mal contest sin conocer hasta dnde ira el inters de la sacerdotisa.
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Honras entonces a Nmesis, la diosa del trueno? inquiri la pitonisa.

Desde mi niez, y protege el atrio de mi casa replic. Yo fui consagrada a Nmesis, y en su santuario me ilustr sobre los arcanos de la prediccin de Tiresias, el aqueo. Poseo el don de la adivinacin, como Casandra, la hija de Pramo, rey de Troya expli c ella tmidamente. Selene, Nmesis, la Luna, Uti de los etruscos, Astart, Tanit o Afrodita griega son caras distintas de la misma Madre Tierra, y a ellas me debo con mi fervor y mi don. Hiarbas se atrevi a curiosear en su pasado con audaz ligereza: Entonces, perteneces a la tribu de los maessi, los moradores de las fuentes del Tertis? As es, y por eso excitaste mi curiosidad. Nos une la misma sangre. Mi padre fue sacerdote de Endovlicos en el paso de las montaas de la plata, pero cay en desgracia por servir a sus dioses, y, tras ser condenado al exilio, muri ultrajado en el destierro. Argantonio, para enmendar el agravio, se convirti en mi tutor y me persuadi para que me convirtiera en la sacerdotisa del Lucero. Tu mirada se ha teido de tristeza y tu corazn ha destilado pesar. Ese amargo recuerdo forma parte de un pasado ya arrinconado. Los asuntos de la sangre poseen difcil olvido sentenci Hiarbas. Que yo procuro postergar en el extravo del tiempo replic ella. De todas formas, celebro encontrar en Turpa a un miembro de mi clan al servicio de Argantonio. Una sonrisa aflor en sus ojos tras el spero recordatorio, colmando de gozo el corazn del orfebre. Era la primera vez que le sonrea abiertamente la mujer ms respetada de Tartessos, con la que comparta el lazo inviolable de la misma sangre tribal. Luego, la profetisa brome sobre las costumbres de su rstico pueblo, y Hiarbas se sinti complacido al evocar sus tierras. La sibila buscaba la complicidad de un alma amiga entre el frrago de detestables eunucos, una ralea a la que despreciaba cada da ms. A medida que avanzaba la pltica, Anae se sorprenda con las ocurrencias del maestro de metales, que amansaba su corazn, regalndole su sonrisa caudalosa y su pltica jovial. Alejados de odos indiscretos, se entregaron a una conversacin ociosa pero estimulante, tan distinta a las malintencionadas peroratas que mantena a diario con los intrigantes sacerdotes del templo. Para Anae constitua una delicia departir con aquel hombre considerado que se comportaba con exceso de fraternidad. Al fin sonrea dichosa, tras haber hallado

un alma afn, y con sonrojo en sus mejillas le abri los clandestinos pliegues del alma en unas confidencias, a veces desordenadas, que inquietaron a Hiarbas. Ascendieron luego a una terraza cubierta de parras donde arda un pebetero y unas lmparas de aceite. Ola a dama de noche y un delicioso aroma volaba del cabello de la pitonisa. Desde all se adivinaba el sendero plateado del ro, el vasto mar, y la turbadora bveda celeste, cuajada de luminarias. Perteneces al cortejo de dignatarios reales por tu propia voluntad? S, mi seora. No soy rehn de ningn pacto, y por mis conocimientos en el repujado de los metales, y por pertenecer a la casta de los orfebres y fundidores, el rey me acept en el crculo restringido de sus consejeros, y doy gracias a los dioses luminosos por mi propicia estrella. Mi familia vive de la sal y de la extraccin de la plata, y el rey me ha encumbrado por encima de muchos poderosos. Qu ms puedo pedir? Me das envidia, pues eres dueo de tu propio destino dijo ella. Pero t posees la palabra inequvoca de la diosa y determinas el destino de los hombres y de los pueblos. Una existencia suspirada por cualquier mortal. As parece, mi reciente amigo; pero estoy sealada desde que vi la luz de la vida por un sino insoportable que me abruma, creme se sincer. Nuestra estrella nos marca de por vida, pero no nos obliga, seora. La ma s replic espontnea. Fui concebida en Ibolka en una noche inclemente de la ltima luna del mes de las nieves, tras un parto penoso y entre el relampagueo del rayo y la furia de la tempestad. Los sacerdotes aseguraron haber avistado a la diosa Nmesis entre los resplandores, y dicen que sobreviv gracias a su socorro. Fui consagrada a la deidad, y me llamaron la dos veces reencarnada. Lo cierto es que al purificar mi cuerpo sucio de sangre las comadres hallaron el estigma de la diosa.
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Te refieres a la serpiente sagrada? se interes. No, a un antojo en forma de luna escarlata. La divinidad luminosa...! Eres indudablemente una elegida. Predestinada o no por el cielo, siempre me temieron, pues si la luna se halla ligada a la fecundacin, tambin lo est al mundo de los muertos y al ms all. Respiraron el da en que el jefe de nuestra tribu, a un ruego del rey, me confi a este santuario del Lucero. Un honor para el pueblo maesse, me aseguraron al despedirme, mientras desgarraban mi corazn a tiras separndome de los mos.

Tan slo tena once aos, y sobre mi padre haba cado el baldn de la vergenza. Para m signific ms un exilio que una distincin. Un suspiro de aoranza fortaleci la veracidad de sus recuerdos, contra los que pareca revolverse con rabia. El orfebre intent confortarla: Todos temen el poder de tus profecas, incluso el rey Argantonio. Ciertamente, s cmo adentrarme en el corazn de los hombres y en las sendas del devenir, pero soy desdichada. No disfrut de eleccin, y desde que renunci a los mos, he vagado entre la melancola y la desesperanza. Hiarbas no sala de su asombro ante tan inconcebibles confesiones. Por qu? No te comprendo..., tu pena me resulta injustificada. Paulatinamente se fue acrecentando la afinidad entre los conversadores, y la mujer rastre desesperadamente en las experiencias que la amargaban. Por qu? Abrigo un vaco inmenso en mi alma. No puedo tejer el lino como las dems muchachas, moler el trigo, tomar esposo, bajar al ro a lavar mi tnica o secar mis cabellos al sol en la orilla del lago. Mi lecho se perpeta fro y desolado, y me veo obligada a reprimir mis pasiones para convertirme en la seora del desamparo, en la voz de la incierta ventura ante la que todos se sobrecogen. Hiarbas se senta como un extrao inmiscuyndose en una intimidad ajena, y sin poder disimular la pesadumbre que albergaba por la sibila, la adul: Y sin embargo las mujeres de Tartessos te envidian, y tu eleccin tiene un propsito predestinado en la voluntad de los dioses luminosos. No puedo eludir un destino que llevo suspendido a mi espalda, y he de permanecer de por vida en este templo de desiertas sombras. Muerta mi maestra Maut, la anterior pitia, estoy sometida a estrecha vigilancia por Lubbo y su caterva de eunucos. Simulan respetarme, cuando en realidad se confabulan para manejarme a su antojo. Comprendes ahora mi desolacin? Soy como un pajarillo enjaulado que anhela remontarse libre. ' No puedes ausentarte de estos muros? S, aunque siempre acompaada por mi esclava y algn eunuco. Visito el santuario gemelo de Noctiluca, en Mainake, y los de Astart en Ispali y Gadir, de la que soy fervorosa devota, pero echo de menos nuestra tierra. Deplorable la actitud de esos necios castrados observ. Si pudiera perderlos de vista, significara el comienzo de mi felicidad. Gozo

de una existencia despreocupada y me siento respetada, pero no feliz. La reservada atmsfera fomentaba la confianza, y el tasador de metales, despus de un prolongado silencio, se atrevi a suprimir el ttulo de seora; para aproximarse a sus desconsuelos, y ante sus interrogativos suspiros, le habl con el calor de su palabra. Se dice que conoces secretos con los que muchos sabios palideceran. Su boca se contrajo amargamente con la observacin de su interlocutor. Cierto, intimo con enigmas de la Edad de Oro de la humanidad, s leer el calendario de las Lunas y predecir los das fastos y nefastos. Me adentro en los poderes de las plantas y en el lenguaje de los pjaros, y mis ojos pueden leer los arcanos que los Atlantes confiaron a Gerin sobre otros mundos; pero an no he hallado un antdoto para mi soledad. Hiarbas, tratando de consolarla, rastre en los plidos recordatorios que los unan, pero en vano intent entresacar un recuerdo alegre de su memoria. No te compadezcas de tu suerte, pues en ti parecera vanagloria. Aprovecha el don de la diosa para practicar la honrosa tarea de reparar el mal. La autocompasin me avergenza, cierto, y rechazo la piedad de los dems, amo a la diosa y mi misin, pero me revuelvo contra la tirana de Lubbo. Slo el calor de mi esclava y los cuidados del mdico del rey, Sinufer, que me asiste cuando me atosiga la destemplanza, me ayudan a sobrellevar esta carga. Cuenta conmigo para evacuar de penas tu alma, solitaria voz de la diosa. Desde hoy compartir tus desasosiegos y, juro ante la deidad de la Luna y por la misma sangre que nos ata, que te proteger de todo mal y te servir de cayado en las desolaciones concluy su promesa, alzando los ojos al cielo y palpando el ceidor. Detesto convertirme en una carga para nadie, pero, por tu desprendida bondad, desde hoy permitir nuestro trato como si fueras un alegre hermano para m. Preciso de un consuelo que proteja mi vulnerabilidad y un sostn frente a tan indeseable compaa. Gracias dijo ella, y le tom la mano con ternura. Estoy seguro de que en este lugar sagrado alcanzars la paz, Anae. Aunque soy consciente de mi vulnerabilidad, tambin s manejar mi poder asinti. Practicar un rgido autodominio sobre mis sentimientos..., y en fin, Hiarbas, ya conoces mis sueos y mis inquietudes. Has ganado un amigo verdadero, que es como poseer dos almas.

Pues a tu afecto me confiar. Y a propsito, tienes esposa e hijos? La mirada de Hiarbas se reaviv con la indiscreta curiosidad de Anae, mientras beba de una copa ofrecida discretamente por Ethis, la esclava. An no estoy desposado confes ruborizado. Mi padre, el valeroso Kulcas, trata de concertar mi dote, pero yo me resisto ao tras ao. La pitonisa no pudo soslayar una punzada de nostalgia, y la mirada, extraviada en lontananza, se le torn triste. Eres un hombre bienintencionado y me alegra haberte conocido le confi. S por el rey que eres discreto y digno de su confianza. Tus palabras me complacen asinti azorado. Luego la adivina se encerr en s misma, y Hiarbas la percibi desconsolada. Aprovechndose del momento de privacidad, le dijo: Has impresionado vivamente a mi amigo el sarm de Gadir, Milo, que te cree la suma delicadeza y el canon de la hermosura. A una mujer no se la ama porque sea bella o exquisita; y aunque haya irrumpido como un relmpago en sus ojos, siempre he preferido penetrar en mis semejantes por el corazn y los sentimientos. Si te soy sincero, ya reinas como nica soberana en su espritu. Me halaga saberlo, y aunque yo tambin me he conturbado con su trato y palabras persuasivas, mi vida est dedicada por entero a la diosa. No obstante, reconozco que posee un alma revolucionaria aunque generosa, pero vive apesadumbrado con esa profeca que os concierne a ambos. Te ha revelado nuestro secreto?-se extra Hiarbas. Pues, aunque te cueste aceptarlo, nos concierne a los tres le revel. Hiarbas se pasm con la inesperada confidencia de la sibila, y balbuci: A ti, a Milo y a m? No acierto a comprenderte. Por un azar impenetrable, as es le descubri con dulzura-. Desde hace meses me atribula un pavoroso sueo en el que dos guerreros, uno extranjero, arrebatan y ocultan la estatua de la diosa Luna para luego surcar tierras y mares buscndola infructuosamente, cubriendo mi visin nocturna de tinieblas y horror, hasta que despierto convulsa y aterrada, incapaz de interpretarlo. Me llenas de inquietud, Anae, pues yo me he resistido siempre a creerlo.

Las seales me confunden a m tambin, pues hasta hoy no os he conocido, pero es preciso aceptar lo que los dioses dictan. En su sabidura halan de los hilos de los mortales y rara vez podemos sustraernos a sus designios. Significa esto que nuestros destinos se hallan entrelazados, Anae? Como la cadena al esclavo; y desde que franqueaste el dintel de este santuario y te reconoc como uno de los actores de mi sueo, inamovibles vnculos nos atan a un mismo hado, no s si favorable o nefasto, Hiarbas. El hombre enmudeci, sorprendido con la alarmante aseveracin de la pitonisa, quien volvi a sumirse en un vaco inmenso que pareca afligirla. Desamparada en el adverso recinto sagrado, se la notaba presa de una fatalidad que no haba elegido. Con voz ingenua, y aprovechando la brecha abierta, Hiarbas la arrebat del silencio con una pregunta igualmente aventurada: Injurio a tu dignidad si te hago una pregunta sobre el rey, Anae? Hazla con libertad; nada puedo negar a un hermano. Conozco a Argantonio, y tan slo lo he visto palidecer una vez: hoy!, tras pronunciar tu orculo. Acaso aguarda un futuro de alarma a Tartessos? Yo slo presto mi voz a la Todopoderosa y jams interpreto sus anuncios, pero s he de revelarte que el rey suea con vastos planes para engrandecer Tartessos, unos intentos visionarios a los ojos de poderosos enemigos que ansian apoderarse de la fruta jugosa de esta tierra. Se alert como si intuyera un peligro incierto y amenazador. Incierto? pregunt Anae. Es tan real como las estrellas del cielo. A su interlocutor las alarmantes palabras de la sibila lo incomodaron. Ese peligro merodea acaso dentro del crculo de sus leales? El rey confa demasiado en consejeros corruptos que lo envuelven en una tela de araa tan frgil como peligrosa. Y nada puede variar el curso de tu orculo? Ni un pice lo preocup an ms. Rogar, no obstante, a Poseidn, el que sacude la tierra, que te preserve de todo mal; y sacrificar unas palomas en el altar de la deidad para que prospere nuestra naciente amistad. Que la Madre, la de las ureas sandalias,
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sosiegue tu alma, Anae.

La aurora se avecina, acerqumonos al lago para invocar a la Estrella de la Maana le rog. As me siento ms protegida. La esclava Ethis y el orfebre la siguieron en silencio. Su gesto se haba serenado con la conversacin, como se aquieta el mar tras la tormenta, pero reflexion: Se cumplirn los infaustos presagios para Tartessos? Qu crimen tan alevoso habr perpetrado su padre para obligar a intervenir al mismsimo rey?. Hiarbas observ a la mujer de personalidad tan contradictoria y tan refractaria a la sumisin, y admir su coraje. Haba asumido el papel de la voz de la divinidad, y, aunque an viva en la edad de la inocencia, no se dejaba conducir con docilidad por nadie, pese a que en su interior libraba una cruenta batalla entre los sentimiento y su sino. Pero en extraa paradoja, Lukios, espritu de la Luz, la invada por entero. Hiarbas comprendi al instante que haba ganado una amiga enaltecida por su destino en Tartessos, pero perciba tambin que a su alrededor todo se perciba enrarecido, y su corazn, que jams lo desorientaba, le dictaba que la recin iniciada amistad le cambiara la vida. Como cada luna nueva, Anae, con la solitaria presencia de su esclava, y aquella noche del orfebre Hiarbas, se dirigi al altar del embarcadero real a contemplar la ocultacin de la luna y el orto del lucero matutino. Las amalgamas de estrellas se dispersaban, y el perfil del sol despuntaba por los montes de Xera. Las fogatas se apagaban, el falo del genio Paam no era sino un tizn negruzco, y los danzantes entonaban cnticos de despedida. Con la probidad del alba, Tartessos respiraba las bondades del nuevo ao, mientras el templo de Noctiluca nimbaba como el azogue con los contraluces de la amanecida. Anae y Hiarbas aspiraron la lozana de la alborada y avistaron la placidez de La Ciudad del Lago, el monte Abas y los muros de la fortaleza gerinida, la que guardaba el rbol de frutos rojos de Gerin, el padre soberano de la era de los mitos. El renuente astro solar ascendi al fin por los ribazos, y los fanales de las embarcaciones se apagaron. El rostro de la luna se ocult, mientras una estrella fugaz, ltimo testigo de la vigilia, hurtaba el tono purpreo al agonizante apogeo de la noche. La languidez fue quebrada por la perorata lastimera de un sacerdote que invitaba a los peregrinos a regresar a sus hogares y a someterse al designio de los dioses luminosos. En medio del lnguido despuntar, cuando centelle el lucero del alba, Anae, iluminado su rostro por la suave plata del astro, fij la mirada en el rielar del prodigio celeste y enton la conmovedora splica a la diosa csmica, que se

esparci por los marjales como un clangor de campanas: Estrella de la Maana, salvaguarda del mal al pueblo de la paz! Una bandada de nades malvasa traspas los bosques consagrados a la divina Persefonea en direccin a las dunas. Hiarbas lo consider como un signo de buen agero, pero no as la pitonisa, la joven de belleza inaccesible, quien con el fulgor del alba se asemejaba a un espejo de delicada exquisitez que de un momento a otro pudiera quebrarse con el fulgor de la alborada. Hiarbas jams olvidara la excitante noche y la aurora supraterres tre, y los instantes de intimidad vividos junto a la sibila de Tartessos; aunque era consciente de haber desafiado temerariamente al destino.

ARGANTONIO, EL REY DE LA PLATA

La urbe tartside, acariciada por el sol matinal, era un torrente de oro. Acurrucada entre el lindero del lago Ligur y el monte Abas, y al hostigo de las batientes olas del mar, Turpa oreaba aromas a especias, y tambin un tufo a holln de metales, pez y salitre. Sus legendarias colinas, convertidas en vergeles, refrescaban el revoltijo de callejuelas enlodadas con las malolientes bostas de las ovejas y de los asnos cargados de esparteas y cacharros de barro. El emporio tartesio se afanaba en la laboriosidad de sus talleres, donde retumbaba el martilleo de los fundidores de metales, que bruan el bronce con los torsos desnudos o cincelaban la plata a la sombra de los toldos. Ms all de los canales se escuchaba la bulla de los curtidores alisando las pieles con huevos de cuarzo y el voceo de los estibadores y los mercaderes ajustando tratos con los pescadores, que proclamaban a los cuatros vientos la opulencia de Turpa, la nacida bajo el signo de Poseidn, la que cobijaba entre sus murallas una catica maraa de miradores, caravasares, graneros y cobertizos colmados de riquezas, que emergan entre los palmerales y los huertos ubrrimos. Hiarbas, que haba salido temprano de su casa del barrio de los orfebres, evocaba la tarde anterior, en la que, en compaa del embelesado Milo, haba visitado a la seductora Anae en el templo de Noctiluca. Una galante amistad, ms all de la franca camaradera, creca entre los tres amigos, quienes, seguidos por una cohorte de eunucos de mustias facciones, paseaban por los alrededores del santuario hasta que el sol se precipitaba por el horizonte. El pentarca dispensaba a los castrados una mezcla de compasin y repulsa, pues no ignoraba que en su infancia haban sufrido primero la esclavitud y luego crueldades sin fin en los mercados de Oriente, perdiendo sus atributos masculinos a manos de mdicos egipcios y de mercaderes sin escrpulos. Solan ser sumisos con sus amos, dominaban las artes del peinado y de la elegancia en el vestido, y como escribas y archiveros participaban en los negocios de los seores, pero tambin constituan una ralea propensa a la falacia y al rumor que despreciaba. Hiarbas perciba da a da cmo el pulso de un corazn desbocado, el de Milo, explosionaba ante el clarn de hermosura de Anae, y que su embeleso alcanzaba cotas de delirio. Jams haba visto a un mortal tan intensamente seducido como su amigo el navarca de Gadir.

Estaba pendiente de los caprichos ms peregrinos de la sibila y el entendimiento entre sus almas creca ms all de la pasin, en medio de una ternura desconocida, de la que el quilatador de metales se haba convertido en cmplice. La sacerdotisa los necesitaba a su lado, y en su presencia se liberaba del lastre de sus oscuros pensamientos, conversando como una muchacha que retozara con sus infantiles compaeros de juegos. Yerras gravemente al abrigar esperanzas en un amor imposible insista la pitonisa, mirando al fenicio. Acaso el corazn se engaa cuando ama? le haba argido Milo. Y defenders nuestro afecto, aun en contra de los de tu sangre? Llegado el caso, negar por tu causa a mi hermano y a mi padre, pues soy esclavo de tu voluntad asegur l, magnetizado por su mirada. Reflexionando sobre el amor duradero que le prometa el sarm a la sacerdotisa, Hiarbas, que haca el trayecto a palacio en una litera de mano, se confundi entre el prieto gento. Alcanz el corazn de la metrpoli, donde se abra el ruidoso mercado de Turpa. Mercaderes fenicios y metecos se arremolinaban alrededor de los tenderetes en una eufona de voces ininteligibles. Ofrecan a los compradores marfiles, miel, aceite, perfumes persas de Bagayash, linos de Tebas, rollos de papiro, sacos de mijo, espadas de bronce, cntaros de especias del Pas de los Aromas, sillas de montar de Lixus, ssamo indio, cilantro de Sidn, sal, garum de Baessipo y pieles de Calmo y Arunci.
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Franquearon la entrada al templo de Poseidn, donde anidaban las golondrinas y los devotos ofrendaban sus ddivas ante el ara del dios de los ocanos y ramos de olivo ante la Columna de las Leyes, una pilastra donde se exponan, cincelados en verso, los sagrados decretos del rey Habis y los hechos ms relevantes del pueblo tartside; distingui las estatuas de los hroes tartesios, de ms de seis codos de altura, y percibi el lejano mugido de los toros sagrados que campeaban tras el vallado del santuario y las voces de los valerosos enredadores de toros entrenndose en el palenque. Estos clebres personajes de la vida cotidiana solan ejercitarse en el estadio contiguo a la Estancia del Toro, donde adquiran la pericia necesaria para lidiar con las bestias que luego eran ofrendadas al dios del ocano. Un rapsoda ciego, recostado en una columna, cantaba las hazaas de los reyes de Tartessos con voz rota, y Hiarbas le arroj un fragmento de plata.

Que la Luna, conocedora de los secretos eternos, te premie le agradeci el trovero. Separado de la ciudad por un foso de mansas aguas, se encumbraba el palacio real, una cascada de terrazas abiertas como granadas al sol, de arcilla roja y zcalos de piedra, superpuestas unas sobre otras en armoniosa cadencia. Cromadas con azulejos blancos, azules y granas, eran sostenidas por columnas cretenses que convertan la idlica residencia real en una complacencia para los sentidos. Una guardia ibera con corseletes de bronce y empuando falcatas y escudos redondos guardaba la entrada, cuyo dintel luca una colosal hoz de oro, el signo lunar tartsico, y unos cuernos enormes de bronce. Dos amodorrados trompeteros, que asan sendos karnyx, cuernos de curvo roncn turdetano que tronaban cuando compareca el rey o algn visitante esclarecido, se incorporaron de un salto. - Bakatn, la paz te asista, Hiarbas lo saludaron en la jerga ibera. Hiarbas se ape de las angarillas e ingres en los soleados corredores, por donde deambulaba una legin de sirvientes ataviados con impolutos chitones, algunos de los cuales atraillaban una jaura de podencos, los perros preferidos del rey. Las paredes, decoradas con frescos marinos, competan con los rincones primorosamente exornados con crteras griegas, sedas con el signo luminoso y ebrneas mscaras de dioses que proclamaban la opulencia de su dueo. Un palomar de bronce serva de morada a una camada de palomas que zureaban mansamente en medio de una atmsfera quieta y transparente. Cruz un jardn donde borbolleaba un surtidor bajo una estatua de Aironi, el protector tartesio de las fuentes, y, tras purificarse las manos, penetr pletrico de humor en el saln regio, llamado de los Caballos. Errticas fragancias a rosas, jazmines y clavellinas inundaban el aire. Argantonio haba convocado en aquella maana a los consejeros reales, a los que negociaban las alianzas comerciales con Gadir y a los cinco maestros o pentarcas que regan las principales reas de gobierno o pentarquas, la del Mar, la de los Metales, la de la Tierra, la Palatina y la de Pesas y Balanzas. Hiarbas haba sido elegido por el Consejo de Ancianos, haca ahora tres estaciones, pentarca de los Metales por sus conocimientos en la secreta aleacin del bronce tartesio, u oricalco, considerado en los mercados de oriente el metal ms valioso despus el oro. Siendo un nio haba ejercido de batidor en Egelasta, luego de quilatador de aleaciones, fun didor y finalmente de inimitable orfebre. Nadie como l para detectar si el bronce cincelado por los artesanos de Turpa lograba la mezcla cabal y el fulgor del

fuego, o si el estao llegado de las islas Kasitrides posea la justa pureza. Conoca las minas de Cstulo y Bakenor como la palma de la mano, las toberas, los morteros y los hornos de Olba, y se tena por versado en cada una de las actividades mineras, desde extraer el metal, fusionar el cuarzo para desprender la plata, fundir las magmas con el carbn y el slice, y hasta forjar un thymaterio para quemar incienso, si fuera preciso. Viajaba por los fuegos de las industrias de los Diez Reinos y se haba instruido en las avanzadas tcnicas metalrgicas de los fenicios. No obstante, la extraccin, fundicin y provisin de minerales eran reguladas secretamente por la Pentarqua de los Metales, para la que trabajaba un tropel de escribas, forjadores, herreros y correos, que mantenan a Hiarbas y a los pentarcas informados del proceso de elaboracin del bronce y de la produccin de la plata, las dos inagotables fuentes de riqueza de Tartessos. El metal argentado, en lingotes en forma de naveta, descenda sin cesar por el gran ro en panzudas gabarras, y el cobre de Olba atracaba en el puerto aguardando para ser embarcado hacia Oriente a travs de los agentes comerciales de Tartessos, los fenicios de Gadir, sus todopoderosos socios y vecinos. Argantonio recibi a los pentarcas sentado en el macizo trono de plata de sus precursores, que en sus extremos se alargaba, simbolizando los cuernos de la Luna y de los toros de Poseidn. La luenga barba rizada que ola a agloco, una fina corona de oro, su eminente estatura y la sobreveste ribeteada de prpura le impriman una grandeza incontestable. Hombre propenso a la filantropa, refinado y metdico, se vanagloriaba de reverenciar la cultura griega, que difunda en Tartessos con la enfervorizada creencia de una fe. Amaba la vida complaciente, y Hiarbas, de trato asiduo, jams lo haba visto descargar su ira sobre ningn siervo o esclavo, ni humillar a ningn consejero con palabras despiadadas. Resolva con meticulosa precisin los asuntos de estado, aunque aveces, por un exceso de escrupulosidad, entraba en accesos de clera, pasando en slo un instante de la nobleza a la mezquindad, de la prodigalidad a la cicatera y del optimismo al ms agorero de los pesimismos. Una fuente apostada en medio de los asientos de cedro contena cestillos de esparto con uvas pasas, dulces con miel de Melara, mijo cocido, quesos de Utica y jarras con perfumados vino de Xera y nctar de dtil fermentado. Una luz anaranjada que se filtraba por los cortinajes invada el saln, confirindole un calmoso sosiego. Soplos aromticos rezumaban las esencias de un jardn rayano sembrado de cerezos. Uno a uno, los pentarcas invitados inclinaron la cerviz ante el soberano, que

acariciaba una lechuza blanca asentada en una alcndara de plata. Inici un monlogo con sus predilectos, destilando juiciosamente los elogios entre sus consejeros, pues los dioses le haban concedido el don de la palabra y de la prudencia. Adiestrado en las sutilezas de las leyes tartesias, Argantonio decida sobre los procesos dudosos que enfrentaban a los jueces del Tribunal de Asta. Tartessos se senta guiada por un monarca argumentador y abierto a los hechizos orientales, que despreciaba la esclavitud, forjando de la liberalidad tartside una virtud incontestable. Infatigable viajero, Argantonio, que sobrepasaba la treintena, visitaba con frecuencia a los dciles lomos de sus caballos los territorios de la nacin, domeando con sutil maestra las diferencias de los seores de la guerra, y aunando el refinado gusto de la costa y la barbarie de las montaas. Se vanagloriaba de haber aadido al crculo de sus adeptos a los cabecillas de las facciones ms poderosas, la aristocracia metalrgica, la agrcola y al patriciado comercial del mar, que lo veneraban sin ambages. Haba empaado sus sandalias de holln, aspirado el aire asfixiante de las minas de Cstulo y sentido el fuego de los fundidores de Olba, y no haba poblado tartside que no hubiera recibido el calor cercano de su rey. Temeroso de los dioses, una vez al ao, coincidiendo con la celebracin de la siega, visitaba el templo del Sol en Acci y ofreca en nombre de los diez pueblos un toro blanco al seor del firmamento.
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Atrevido innovador, bajo su indulgente influencia se haban fundado prsperas ciudades en promontorios que dominaban los caminos, centros mineros y calzadas para el comercio de larga distancia, haciendo de Tartessos una comunidad prspera y respetada en toda la ecumene.
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El Pas del Ocaso progresaba como el sol al que adoraban, y al pueblo y a sus vecinos de Gadir, aquel gobernante cuya palabra prevaleca por encima de las leyes les provocaba una confianza infinita. Refractario a la tirana, no haba tartesio que no lo nombrara con el ttulo de padre, pues los amparaba de la rapia de sus seores con equitativa rectitud. Argantonio haba creado la fraternidad de los clanes de Tartessos bajo el imperio inexorable de las leyes esculpidas en oro que guardaban los sacerdotes de Poseidn en la Gran Columna como el ms preciado de los tesoros. Un reino envidiado en occidente prosperaba con una ciudadana libre que garantizaba a los mercados del mar Interior un mar de plata, el bronce dorado, la apreciada miel de

Mellara, Urso y Basti, los frutos de sus feraces campos y unos fondeaderos acogedores para el trueque y el comercio abierto. Bienvenidos a mi casa, nobles pentarcas los salud con aplomo. Que los dioses omniscientes te protejan, gran seor replic Hiarbas. La sala era un estanque en reposo cuando, como era costumbre, se incorpor el ltimo consejero, un hombre de andar presuntuoso que sudaba copiosamente, cejijunto, cabello como la estopa y de ojillos chispeantes, que rezumaban ingenio y picarda. Se trataba del poderoso Balitar de Mastia, guardador del Sello Real, cspide en las jerarquas del reino y manipulador de los centros de decisin, adems de mayordomo y tesorero real, que se excus aduladoramente. Barrign y truhanesco, se comportaba como un experto en ardides para llenar su bolsa y, aunque hijo de campesinos y perteneciente a la casta de los pastores, haba disfrazado su origen propalando que por las venas de sus ancestros corra sangre de reyes. Las abundancias lo haban convertido en un conformista que sola hacer escarnio del resto de los ministros. Se aposent a la diestra de Argantonio, mientras desperdigaba con jactancia su mirada de batracio por entre la concurrencia. Lujuriosa mole de grasa, hinchado por el vino, y las orgas pens Hiarbas, que lo detestaba, pues se comportaba como un camalen del enredo. Bajo la capa de decoro y probidad, esconda una naturaleza eglatra y un alma propensa a la falsedad. Deba su incalculable fortuna a la rapacidad soterrada y a las ddivas de ciertos seores corruptos que ocultaba al rey con falsaria sumisin. Haca valer su influencia en los asuntos de sus grandes aliados, los intrigantes clrigos del templo de Poseidn y del Lucero, granjendose la animadversin de algunos pentarcas, que, no obstante, teman su poder y su sagaz intelecto. El tasador de metales conoca tanto su inclinacin desmedida a los efebos que repintaban las mejillas de arrebol en las tabernas, como su aficin a las ms atrevidas hetairas libias de pelucas leonadas y ojos maquillados, y a espiar desnudas a las concubinas del rey en el estanque de palacio, oculto tras una celosa y masturbndose en silencio, postura en la que lo haba sorprendido un atardecer en el que haba departido con el rey hasta tarde. Desde aquel da, el bilioso ministro, acomplejado por la devocin que le mostraba el rey, lo haba incluido en la nmina de sus competidores. No dejaba de acecharlo con sus ojos saltones, mientras se secaba el sudor de la papada. En un pueblo que haca una cualidad de las licenciosas costumbres, aquella tendencia carecera de importancia si no fuera porque su cuerpo estaba arruinado

por las disipaciones y eran conocidas sus caprichosas excentricidades y su medrar para alcanzar cargos. Los pentarcas lo ob servaban con temor, pues se empleaba con sus enemigos con la engreda crueldad del advenedizo. Advirtiendo el soberano que aguardaban sus palabras, pase su mirada de autoridad sobre sus ministros, mientras un esclavo agitaba un flabelo de plumas. El monarca detuvo la vista en Hiarbas, rogndole que anunciara al Consejo la produccin de metal arribada a Turpa y los lingotes acopiados en los almacenes prestos para ser abastecidos a los fenicios de Gadir. Sea con vosotros la paz del sol luminoso los salud. Ilstranos, Hiarbas, con sentido de recapitulacin, y no nos aburras con insufribles retahilas de onzas, sidos, minas y talentos. Te lo ruego, s breve. El maestro de metales desech los bacos, las ponderas, los pesos de bronce, un papiro de las finanzas del metal con signos tartesios, letras escritas sin separacin y de izquierda a derecha, y una balanza con la que pretenda explicar el valor en alza de la plata, el estao del norte y el bronce tartesio. No obstante, esgrimi un tono seco cuando valor el trabajo de los mineros a los que deban su prosperidad muchos de los presentes, exponiendo los avatares de la fabricacin: Noble regidor del reino del Ocaso y hermanos pentarcas. Los herreros de Castulo, Carpia, Abdera, Erbi y Olba merecen vuestro reconocimiento, y os ruego que los elogiis pblicamente en la reunin de los jefes tribales de Asta. Nadie como ellos para jugarse la vida en las cuevas y filones, soplar las toberas y martillear la plata y el cobre.
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Produccin que presenta una novedosa innovacin este ao, no es as? y compuso el soberano una mirada de complicidad. Instr yenos al respecto. El tesorero real encorv las cejas, y sus orejas de comadreja parecieron salrsele del crneo, que an transpiraba profusamente. Intranquilo, aguard. Me explicar, mi rey. Es conocido que el pasado ao perdimos un cargamento de estao en Albin, donde el ocano hizo zozobrar siete naves. Mermados de esa materia prima, nos vimos obligados a alterar la aleacin habitual, pero, gracias a la tenacidad de los fundidores, hemos logrado una liga de calidad no superada hasta ahora en Tartessos. En Balitar, mostrarse detestable ante Hiarbas era un don innato, por lo que se revolvi en el sitial y con mirada iracunda se dirigi al rey: Has permitido, mi rey, alterar la fusin del bronce tartesio, una tcnica secular que aprendimos de los padres de nuestros padres, y s

tos de los legendarios atlantes? terci, simulando un desconcierto que no senta. Seor, conocas este descabellado asunto? Yo no! Se desencaden un silencio espeso como un estanque de melaza, y Hiarbas crey que aquel urdidor de intrigas dara al traste con sus trabajos, pero domin su lengua y mir al gotoso mayordomo con redoblada ira. Me informaron en todo momento, Balkar, sosigate lo ataj el rey. Lo hemos mantenido en secreto y experimentado hasta lograr el hallazgo de un bronce insuperable y mucho ms consistente, mediante un proceso que se traspasar de generacin en generacin. Te asombrar su tenacidad. Es duro como el granito! El proceso apenas si ha sido modificado, Balkar lo tranquiliz el orfebre. Se ha ocultado la frmula magistral de la aleacin, pues no pocas potencias andan tras nuestro bronce. Y en qu ha consistido ese innovacin? pregunt el pentarca del Mar. Hiarbas comparti miradas de reserva con sus colegas y enmudeci, pero el rey, en la calma de su majestad, le hizo un ademn con la mano tendida: Habla con libertad, nos hallamos fuera de toda sospecha. El pentarca, sin poder soslayar la vanidad, habl con la seguridad del conocimiento: ste es el secreto de la transmutacin: Se han mezclado ocho partes y media de cobre y una y media de estao, y no ocho y dos como era la costumbre, aadiendo en los crisoles un goteo de arsnico en el momento de la sublimacin, un arcano ancestral de mi pueblo, los maessi, para elaborar joyas, aunque jams se haba empleado en vastos procesos. Y el producto ha resultado sublime. Te manifestamos nuestra gratitud por un hallazgo del que se aprovechar nuestro pueblo lo alab el monarca. Tus palabras me abruman y me colman, rey de reyes. Que este trascendental secreto quede sellado en nuestras bocas sentenci Argantonio, mirando uno a uno a sus consejeros. El Saln de los Caballos, as llamado por las cabezas en bronce de quidos que lo exornaban, se convirti en un marjal de expectacin ante la explicacin del pentarca, con Balkar bufando de encono. Hiarbas abri un cofre colmado de ajuares en bronce, espadas, sstulas, brazaletes y trpodes para las solemnidades, que arrancaron la admiracin de los consejeros por su esplendoroso fulgor, y ms an cuando golpe una de las dagas con el basamento de una columna,

desencadenando un relampagueante baleo de chispas, sin que se quebrara o mellara la hoja. Este bronce insuperable nos colocar en una posicin de fuerza frente a los sacerdotes fenicios de Melqart declar. Por vez primera en mucho tiempo, les ofreceremos un producto de ptima calidad, que sabrn valorar...y pagar aadi el soberano. El pueblo se ha ganado el sustento y el bienestar con creces, y es nuestra obligacin no engrosar la bolsa del que ms tiene, sino de compartir la riqueza insisti Hiarbas. Que el beneficio sea repartido con magnanimidad, mi rey. Antes de conceder una oportunidad al tasador de metales, el mayordomo real, hombre desprovisto de piedad, se regode en desconsideradas opiniones hacia las castas inferiores, a las que despreciaba: La chusma ignorante temiendo a los dioses, disfrutando de la andorga llena y de las fiestas en las que se atiborre de vino, se tendr por satisfecha. Hiarbas clav sus pupilas grises en el tesorero, sabedor del sudor de los fundidores, y del acaparamiento avariento de los nobles de las riquezas que arribaban al pas. Despreciativo, le solt: Balitar, como observo que te muestras insensible a las penurias de los oprimidos, te dir que su silencio debera convertirse en un aviso para los gobernantes, y, aunque puedan perdonar a los que los tiranizan, jams absolvern a los que los engaan. Yo he visto morir sepultados bajo una montaa a muchos mineros, y lo hacan por su terruo, por sus hijos..., y por su rey. Aquella rplica son en el pabelln como un cuerno de batalla. Nimiedades prosaicas, pentarca! lo censur con sarcasmo. Promteles pitanza y diversiones, y comern de nuestra mano. Argantonio, comprobando el creciente acaloramiento y el mezquino proceder de su mayordomo, terci con su espontnea condescendencia: Qu ruin viento os ha vuelto tan lenguaraces? Balkar, sabes de mi repulsa a la injusticia y al trato desptico con los ms dbiles. Contente en tus opiniones. A propsito, Hiarbas, en tu informe dices que se han abierto nuevas minas. As es, seor. Sin esquilmar las entraas de la tierra, un yacimiento en Cstulo que produce un talento diario de plata, y en Erbi ms de veinte fortificaciones de purificacin de plata, cuyos lingotes ya descansan en Turpa en las nforas de transporte.

Balkar se frot las manos ante los provechos, y declar: Insuperable! Esta abundancia suena a negocios ventajosos, mi rey. Hasta el da en que se agoten los filones terci Hiarbas o un enemigo poderoso cierre nuestra natural salida al mar; y entonces, el sol de Tartessos habr llegado al ocaso. El pentarca de los Metales no se nos muestra muy optimista sonri Balkar, que se ceb en su cariacontecido rival. Nuestro mercado inevitablemente ha de abrirse en el futuro a otros pueblos y no ceirnos slo al mercado de Gadir opin el soberano. Todos sabis que profeso predileccin por los comerciantes de la Hlade, y en la Asamblea de los Diez Reyes expondr mis planes en este sentido. Hiarbas, recordando el augurio de la sibila, le evoc al rey: Segn el orculo, hemos de desconfiar de los zorros que merodean por nuestra madriguera. No olvidemos las palabras de la sacerdotisa del Lucero. Los augurios siempre nos seducen, pero nunca apuntan un camino nico. Olvdate de las profecas o no podrs conciliar el sueo jams le respondi el soberano. Hiarbas trajo a su mente la figura indeleble de Anae, y se sinti confuso, hasta que escuch el reproche de Balkar, congestionado y rabioso. No te cabe a ti opinar de presagios para reyes protest hostilmente. As que explica a este consejo qu pretendemos comprar y vender a los cananeos de Gadir en esta ocasin. Le pareci intolerable e injustificada la rplica de Balkar, pero apunt: Como siempre, esclarecido tesorero, ofreceremos a nuestros proveedores nforas de miel de Mellara, trigo de Astigi, sal, pieles, plata, oro y bronce, a cambio de marfiles egipcios, vasos samios, joyas tirias, alabastros con aceites perfumados, tejidos, prpuras y crisoles para nuestras minas. El monarca, ni expresivo ni grave, pregunt al orfebre: Y qu precio exigiremos en el templo de Melqart? Juzgo necesario incrementar el costo del metal, aunque sin forzar el trueque. La primavera pasada esta ilustre asamblea decidi usar el lingote de plata y el talento griego
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para las transacciones, tasando una armadura de bronce repujada por los

orfebres de Turpa en sesenta talentos. Este ao, mi seor, no debe valer menos de cien. El mayordomo real se movi crispadamente en el divn y protest: Cien? reproch Balkar. Yo doblara el valor. Esos cicateros gadiritas las revendern en Esmirna, Tiro y Sidn a ms de trescientos! La tasa sugerida por mi colega Hiarbas nos parece justa, ilustre tesorero. Gadir es un comprador vinculado a Tartessos desde hace centenares de lunas, y al que le debemos nuestro progreso corrobor el pentarca del Mar. El rey, hombre de sentencias consumadas, facilit un sesgo mediador a la enconada polmica y la zanj con su voz grave: Concluyamos esta vacua verborrea y, vista la disidencia de pareceres, votemos secretamente y sea el consenso reflexivo el que decida. Un escriba reparti tablillas enceradas, unas lminas plegables de madera que protegan lo escrito con los punzones de las miradas indiscretas. El escrutinio fue claro cuando el monarca contabiliz el acopio de duelas. De los diez votos, ocho aparecan con el dgito cien escrito de izquierda a derecha, otro abogaba por el trescientos, y el ltimo, el del soberano, se mostraba en blanco, segn su sabio proceder. Balkar buf de ira y solt un regeldo sin continencia. Luego dispens a Hiarbas una mirada tan glacial como un tmpano, exigindole, con las venillas de su rostro a punto de estallar: Afina el ingenio en el trato con esos zorros de Gadir, Hiarbas de Egelasta; tu pueblo y tu rey te lo exigen le conmin. En la voz del mayordomo real se adivinaba un ademn de amenaza. Cargado de desagrado, finaliz el consejo, y, tras las lacnicas palabras de despedida, Argantonio solicit reservadamente al orfebre que lo acompaara sin imaginar ste el motivo de la invitacin, circunstancia que no pas inadvertida para el mayordomo. Cruzaron unas galeras donde penetraba la luz a raudales, cuando inesperadamente hizo su aparicin un personaje muy alabado en la corte, tanto por sus excentricidades como por su insondable sabidura. Se trataba de Sinufer de Menfis, el mdico real, que se deca curaba lo incurable con sus prodigiosas timiamas. Ceremonioso, le tendi un gato de pelambre gris que el monarca acun en sus brazos arrullndolo con carioso apego. Este caprichoso animal debe barruntar algn molesto viento, mi seor. Desde que los tirios trasladaran a Tartessos el primer felino, no exista noble que no atesorara entre sus lujos uno de aquellos animales egipcacos adorados en

Bubastis. Es tan afectivo como hurao, Sinufer; acarcialo, y te adorar le recomend afable el rey. El fsico, un egipcio castrado de filosos miembros, formaba parte del crculo personal del rey. Se rapaba el rostro y la cabeza y se adhera una perilla postiza en el mentn. Sola hermosear sus ojos negros con lapislzuli y los labios y pmulos con jena carmes. Sus ocurrentes ingeniosidades cautivaban a la pareja real. La fama lo haba precedido como mdico eminente y se deca que haba sido adiestrado en las artes de la medicina y la momificacin en la Casa de la Vida y de la Muerte de Menfis, y cultivado la ciruga en el templo de Asclepio de Naucratis, dios griego de la medicina. Profesaba una ardorosa inclinacin por los muchachos de alegre sonrisa y ademanes exquisitos, y siempre se le vea acompaado por un mancebo de mirada lnguida, el bello Creuseo, al que obsequiaba con regalos de fbula y al que amaba hasta la enajenacin. Sonriendo, les dio la espalda y desapareci jugueteando con el arisco gato del monarca. El rey y el pentarca se acomodaron en los escabeles de una terraza de arquitectura babilnica cultivada de jacintos y rosas de Canan. Entre hileras de sicmoros reposaban las trtolas en el ramaje, entre una acogedora sinfona de acuticos burbujeos. La bonanza del vergel resultaba sosegadora y Hiarbas aguard las palabras de su rey. Te he llamado porque el aguijn de la inquietud me intranquiliza se confes. Te refieres, mi soberano, al compromiso comercial con Gadir? No, s que t lo concluirs con xito. Me refiero al orculo de la sacerdotisa del Lucero, de la que se dice que te has convertido en confidente. He meditado en los funestos presagios, y quera conversar contigo lejos de odos importunos se sincer. Desconfas de alguno de tus consejeros ms prximos? La lealtad aminora el peso de mi corona, y no recelo de nadie de mi alrededor, aunque he percibido que discrepas de Balkar. Pero no te engaes, aparte de su mal carcter, se comporta como un administrador admirable. El tesoro de Tartessos no para de acrecentarse gracias a su sabia tutela. Hiarbas asinti juiciosamente y dio por zanjada la cuestin, aunque estaba firmemente convencido de que la facultad para actuar del tesorero real se sumerga en la ms absoluta de las incoherencias, pues era difcil de precisar a quin serva

con ms honradez, si a su bolsa o a la del rey. El orculo ronda tambin en mi mente desde aquel da, y te advertir que incluso en la del prncipe Milo, que pareci sobresaltarse al orlo asinti el pentarca. Presiento flaquezas en el equilibrio de los estados, y mis aos de gobierno me han enseado que el porvenir suele superar con creces nuestras ms funestas previsiones dijo el rey, pesaroso. Y t, Hiarbas, que viajas por los tres mares, no percibes extraos cambios en el mundo? Los marinos murmuran que ni los griegos ni los fenicios de Bi blos, Tiro y Sidn podrn sostener por ms tiempo el empuje de los persas. Y roto el equilibrio, aparecern muchos lobos dispuestos a abalanzarse sobre Tartessos. Nos ha tocado vivir un universo en cambio, Hiarbas, y no me resignar a la desgracia de un orculo, ni a que la herencia de nuestros antepasados se borre del tiempo, ahora que florece como una espiga frondosa. Abriremos las abundancias de Tartessos a los mercaderes helenos. Temeraria decisin, mi rey. Corremos el riesgo de perder para siempre a nuestros naturales aliados, los fenicios de Gadir pretendi alertarlo. Si Tiro sucumbe, Gadir, su gemela de Occidente, tambin lo har. No permitir a los gadiritas monopolizarnos eternamente. A veces sus demandas son enojosas de satisfacer. Los tachas de desleales, mi seor? No, pero con otro gallo en el corral, atenuarn su altivez. A Hiarbas le fascinaban los sutiles dotes de persuasin de Argantonio y la innata penetracin para salir de situaciones embarazosas. La pltica, que discurra en la ms absoluta discrecin, se animaba. Sigues propiciando la amistad del sarm Milo? Lo tengo por hombre que no concede su amistad fcilmente. Se muestra leal y me satisface su compaa, mi rey. Se dice que desde la festividad del ao nuevo se ha convertido en un entusiasta asiduo del santuario del Lucero, al que ofrece riqusimos exvotos y limosnas. Los sacerdotes agradecen sus donativos y me place esa relacin. Su padre, el sufete Zakarbaal, ocupa un sentido rincn de mi corazn. Milo est prendado de Anae y siente un delirante amor por ella admiti el orfebre.

La hermosura de esa hembra resulta incomparable, pero es la primera de las pitonisas que consigue sobresaltarme, creme. An no ha sido consagrada a la diosa, pero ya posee un ascendiente irrefrenable sobre el pueblo. Me dirige sin cesar horscopos sobre el reino y mi gobierno; ayer me envi un inexplicable anuncio que me alarma por su misterio, y no s si achacarlo a la ambigedad, o si esconde realmente un asunto por el que preocuparse. La expresin del monarca se torn fra, y se detuvo en sus acostumbradas digresiones. El rey avizor en su derredor, como si recelara de una presencia intrusa, y quedamente le revel a su interlocutor, a quien todo lo que concerna a la pitonisa le inquietaba: Esta tablilla est escrita por su mano..., y sabes qu pronostica? Pues no sabra qu decirte Argantonio? se extra. Pues maldita sea si yo consigo penetrar en su crptico mensaje! Escucha y palidecers: Rey Argantonio, persigues una quimera irrealizable, cuando la Estrella Matutina llora desconsolada como una cierva herida. Desconfa de los avarientos mercaderes de la Hlade, cuyos caprichosos dioses los manejan como el viento a las hojas secas. Qu conoce una ignorante mujer dedicada a la religin de intereses de estado? Me parece intolerable! La verdad es que escapa a toda lgica, pero lo de tu devocin hacia Grecia resulta una clara evidencia, seor dijo el pentarca. Concededle tiempo para que asuma su papel. Su soledad cultiva en ella inseguridad y pesar. Me inquieta este mensaje repuso el monarca. Maana cumpliremos con la ofrenda anual al padre Gerin, y Anae asistir al ritual. Puedo rogarte que intentes averiguar qu amenaza la atormenta, o qu mal la aqueja? S que la maledicencia de los castrados fluye a su alrededor, pero mi alma se perturba por esa paloma de alas de cristal, y es mi deber como rey velar por su sosiego. Es una honrosa tarea, mi seor, que adems satisface a mi alma afn se oblig Hiarbas. En ti deposito mis cuitas, Hiarbas. La veo cada da ms esquiva y parece como si el aliento de esa avecilla sufriera una extraa transformacin. Le enviar a Sinufer para que la atienda con pcimas sabias y su consejo oportuno. A propsito, mi rey, qu capital error cometi el padre de Anae para ser juzgado sumarsimamente? Corre el rumor de que te traicion gravemente. Un gesto de desagrado aflor en el rostro de Argantonio, pero respondi:

Ese enojoso asunto pertenece al pasado, y los hijos nunca han de arrogarse la responsabilidad de los pecados paternos. Si ampar a esa nia no fue para rectificar un error mo, pues fue el tribunal de Asta, y no yo, quien lo juzg, sino porque est tocada por el hlito de la diosa. Nada ms. El soberano despidi al pentarca con un gesto de cmplice confidencialidad, inusualmente clido, y Hiarbas pens que un estrecho lazo de afinidad los ligaba. No obstante, el enigma del sacerdote de Endovli cos, el padre de Anae, segua oculto bajo el velo del misterio. Al quedar el pabelln solitario, imperceptiblemente el toldo de uno de los ventanales se cerr y se movieron con suavidad las cortinas de lino. Una oculta silueta, sumida en la oscuridad de las sombras, se incorpor lentamente, y, para permanecer desapercibida, se detuvo aguardando a que pasaran de largo los criados encargados de los peces del estanque. Luego, tras unos instantes de reflexin, reorden el rompecabezas de palabras que haba recogido de la reservada conversacin entre su rey y Hiarbas el orfebre, y, esbozando una sonrisa custica, desapareci entre la maraa de soleados corredores.

EL RBOL DE GERIN

Hiarbas no haba asistido a nada tan puro como la relacin entre Milo y Anae, que se comportaban como almas gemelas. Sin embargo, el afectuoso trato entre el sarm y la sibila de Tartessos se haba convertido en una presa sabrosa para la murmuracin entre los eunucos de Noctiluca, para quienes el casto amor entre el sidonn y la pitonisa posea el atractivo de lo prohibido. Los castrados propalaban conversaciones ntimas, imputaciones infundadas, provocadores galanteos, insinuaban regalos fabulosos que el fenicio brindaba a la pitia, y maliciosamente tejan una red de rumores tan confusa como incierta. Aun as, Hiarbas saba que la intimidad entre el prncipe de Gadir y la sacerdotisa no haba franqueado el umbral del vnculo fraterno de dos espritus apegados. El descrdito, surgido del vrtice calumniador de los emasculados del templo, se haba transformado en una sucia murmuracin, y hasta palacio arribaban noticias de encuentros en la clandestinidad, de cpulas sacrilegas en los jardines del templo y de profanaciones no probadas, a las que el tolerante Argantonio haca odos sordos. Hiarbas no poda reprimir un sentimiento de repulsin por aquella ralea de eunucos rencorosos que susurraban al rey infundios del bosque sagrado de vora. Otra camada de conspiradores, los sacerdotes de Poseidn, tambin aventaban las pavesas de la insidia, envidiosos de la inclinacin del pueblo a la diosa Luminosa. Hiarbas los escuchaba enfurecido, pero no se atreva a replicar, pues una de las leyes ms veneradas de Tartessos obligaba a respetar la opinin de los ancianos, y el sumo sacerdote de Poseidn, el nonagenario Hilerno, era un venerable viejo, aunque de talante envidioso y ruin. Avanzaba la tercera luna de la primera estacin, y de los ms apartados rincones del reino haban acudido a Turpa los nueve jefes de las tribus de la Tartessos a homenajear al padre de la nacin y a celebrar la asamblea de los Diez Reyes. Tendra lugar en la regia Asta, la morada de los jueces y del Gran Consejo, y se celebraba los aos impares. En ella discutan los asuntos ms graves del reino, y sacrificaban un toro sagrado a Poseidn para que los iluminara en las deliberaciones. Una pastosa calina velaba la atmsfera y, deleitado por las cadencias de la orquestina, el squito alcanz la fortaleza de Gerin, frente al mar Atlantis, cuando

el curso del sol auguraba el medioda. Atrs haba quedado el monte Abas, donde crecan las juncias verdes, y frente a sus ojos se abri la imposta del ocano, blanqueado por las velas niveas de las naos tartsicas. Las gaviotas atravesaban la Atalaya del Viga, el faro observatorio donde los oteadores acechaban a los piratas tirsenos, divisaban las islas gaditanas y el trnsito marino hacia los diques de Turpa.
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El suntuoso grupo descendi de las literas cargadas por porteadores libios, cuando por el camino del este compareci, protegida por un quitasol glauco, Anae, la pitonisa de Tartessos, invulnerable como una esfinge tebana, con la mirada adorable pero atormentada, brillndole entre los zarcillos que exornaban sus menudas orejas. Una estola de biso de color marfil que la cubra desde la cabeza a los pies y un peinado cnico rematado por una peineta de plata realzaban su prvula pero excelsa figura. A pesar del oropel, Hiarbas adivin en su rostro una indescifrable mueca de desconfianza y, menos el rey, que la salud afable, todos inclinaron la cabeza ante la sibila con pavor, y algunos con falsaria hipocresa, como si su presencia atrajera un malvolo influjo astral. El refugio que habitara Gerin, el fundador de la estirpe real de Tartessos, compona un ddalo de baluartes de piedra que se adentraba en el mar. Batido por las olas, guardaba uno de los brazos de la gran isla, frente a los peligrosos rompientes, que segn la tradicin servan de morada a las temibles Gorgonas. Las piedras se proyectaban en busca del embravecido ocano, restaadas por regueros de salitre y verdn. El baluarte, sumido en una maraa de contraluces, eluda la mesura del tiempo. A Hiarbas lo sobrecoga aquel lugar, pues le recordaba la voz cavernosa del sacerdote enseando a los nios del templo el relato de la era de los mitos: Gerin, hijo de Crisaor, habitaba pacficamente los confines de la tierra, cuando Hrcules, el semidis, arrib a Tartessos para cumplir el dcimo trabajo impuesto por Euristeo, saquear los rebaos de toros de nuestro rey que pacan en las laderas del monte Abas y conducirlos a Micenas. Orto, su perro guardin, y el leal pastor Eurytin se le enfrentaron valientemente, pero sucumbieron aplastados por su temible maza. Alertado por los gritos de agona, el pacfico Gerin, el nacido del Ocano, acudi a vengarlos. Se entabl una cruenta lucha, en la que los dioses dividieron sus predilecciones, y decidieron al fin derramar la sangre de Gerin, quien, atravesado por una saeta, muri a manos de Hrcules, el que viste la piel del len. De su cabeza brot un reguero de sangre vivificadora de la que creci el rbol sagrado, que en la estacin de la Plyades florece con el fruto rojo, tan ardiente

como su espritu, el que habita en las profundidades del gran ro, y desde donde proteger eternamente a la raza tartside. Los torreones de la fortaleza, donde anidaban las aves marinas, parecan haber sido plantados por titanes como homenaje postumo al valor de Gerin. Retumbaron los himnos al dios en las bvedas, envueltas en una luz acutica que se colaba por la troneras, teselando vibrtiles espirales que serpeaban por los muros en un juego de luces fantasmagricas. Hiarbas se encontr con la mirada de Anae, pero la solemnidad del momento y la cohorte de los eunucos que la protegan dificultaba la pltica apartada, por lo que desisti de abordarla y notificarle la inquietud del soberano. Con progresiva curiosidad, Hiarbas sigui a la comitiva por los corredores, hasta darse de bruces con un patio esferoidal, donde se eriga un centenario cerezo cuajado de flores rosceas y frutos a punto de sazonar, que muy pronto se llen de dignatarios. El atrio se sumi en un religioso silencio, como alentado por una deidad incorprea que los escrutaba desde las alturas. Un surtidor de piedra gastada verta un reguero de agua que baldeaba el arbusto. Aseguraban las tradiciones que el cerezo, por su selvtico ramaje, serva de referencia a los navegantes que se adentraban en el ro Tertis. Con gravedad, se inici el ritual y reson con el eco la voz de Hi lerno. Loor al rbol de la Vida, nacido de la sangre de la divinidad tricfala. Te imploramos, Poseidn, seor del tiempo y de la vida, que vivifiques la savia de las races, pues el da en que se agoten, Tartessos perecer. Lbranos de las sequas, del flagelo de la langosta, del terremoto, de las lluvias torrenciales y del cfiro inclemente del desierto, y preserva nuestras vidas de las pandemias y de las plagas que aniquilan a nuestros hijos y ganados.
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Verti vino de Colobona sobre el tronco y deposit ofrendas de plata, rogando a Anae concluyera la ceremonia que haban repetido las pitonisas de Noctiluca ao tras ao desde que expirara Gerin. Descendi la sibila del sitial, rozando su manto el suelo con suavidad, y de un nfora colmada de agua del manantial del Lucero derram el lquido sobre el rbol con solemnidad. Argantonio bes el tronco rugoso, y colg sobre una de sus ramas un amuleto, una hoz de oro, smbolo de la luna nueva, de la estirpe gerinida y de Demter el heleno, la divinidad de los campos; cat a continuacin uno de los frutos, que degust con ms fervor que placer, pues an no se hallaban en su dulce madurez. Ambrosa de dioses! proclam.

Sea el nombre de Gerin venerado eternamente declar Hilerno. Una fila de adoradores, los consejeros, los ancianos, los nueve reyes de las tribus, imitaron al monarca en el beso. Hiarbas sinti en su alma que el vetusto lugar conservaba inalterable su arcaica y mgica atraccin. El cortejo real, cumplido el ceremonial, se dispuso a abandonar el recinto, pero sbitamente se oy a sus espaldas el desapacible chirrido de un carromato y el ronco estertor de un cuerno de carnero retumbando cerca de la fortaleza. Se quebr el sacral respeto y todos tensaron los rostros. Ante ellos, y sostenido por dos sacerdotes, compareci Thern, el nonagenario vaticinador de Menestheo, un anciano ciego de serfica decrepitud que muchos tenan por inmortal y otros por loco, pero al que todos profesaban un miedo cerval. Aseguraban que tena acceso a los misterios del destino y que haba fomentado muchos de los viajes de los tartesios allende el mar Atlantis. Descarnado el cuello como el de un buitre, alz sus ojos a las alturas, como si sus elocuentes palabras las inspirara el cielo. Se deca que mantena entendimientos con el mundo subterrneo y con el infernal Averno, y que conoca el devenir de los tiempos, pero que sola mezclar sus augurios en una incoherente confusin de ideas. Tocado con una mitra de color verde, apenas si poda caminar. Intimaba con los secretos del universo, las virtudes teraputicas del veneno de las serpientes y el magnetismo que obraban en las parturientas las gemas y topacios. Se alimentaba slo con miel, y sus ungentos de azufre, leche de perra y glbano curaban los accesos de la piel que los astros enviaban a la tierra, siendo el nico sanador en Tartessos que conoca en qu florestas germinaban las races baaras, talismanes que alejaban a los demonios espoleadores de los mortales. Argantonio, que lo tena por maestro, reverencindolo como a un padre, se hinc de hinojos en tierra, gesto que imitaron los sacerdotes y cortesanos. El invidente augur, exhibiendo el blanco de sus ojos, lo toc con sus dedos esculidos y sarmentosos de largas uas y traz con un punzn de coral el signo de Poseidn, tres estras perpendiculares sobre el pecho del monarca que sonaron en el pectoral como el buril de un herrero. Valindose de la autoridad que le confera su provecta edad y la innata videncia para interpretar los signos y las voces ocultas, pregon a gritos: Escucha, oh Rey de Reyes! Los dioses no auguran vida eterna al rbol de Gerin, y a la estirpe del Ocano. No hemos de burlarnos de las deidades luminosas de Tartessos que soportan con ira contenida a los sanguinarios dolos trasladados por los fenicios del Pas de la Prpura.

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Nuestros dioses incruentos han entrado en confrontacin abierta con las deidades tirias, y asisten con estupor a los sacrificios humanos en nuestro suelo de armona. Es que el pueblo tartesio ha olvidado ya las piadosas leyes de sus antepasados? Pero no es el devenir tan mudable como la voluntad de las divinidades, Thern, padre mo? le replic el soberano, consternado. No te dejes arrastrar por la desidia, regio hijo de los atlantes, pues no se puede vivir eternamente dichoso, si se tienta a los inmortales. no olvides mi augurio, Argantonio: No transcurrirn ms de cinco millares de lunas, irrisorio tiempo para la memoria de los dioses, y la monarqua de Tartessos se oscurecer en la memoria de los hombres. El cielo se volver como el oro, el ocaso se teir de rojo, se oir el retumbo de las entraas de la tierra, y el lgamo inundar canales y ros. La avaricia y el hierro extranjero sofocarn la paz de Turpa, que se extinguir como un sueo en la alborada. No nos sumas en la ms amarga de las incertidumbres, Thern le rog el monarca. As lo atestiguan los dioses y los astros! declar el anciano, y las mentes cavilaron sobre el augurio del adivinador, quien, erguido como una esfinge, sentenci: Un torrente de lgrimas, fuego y devastacin se abatirn sobre Tartessos si adormecemos la piedad de nuestros dioses benvolos. El reino del Ocaso se colmar de clamores de dolor y de estertores de agona, si permites que las deidades vidas de sangre se adoren en nuestra tierra! Propag el aluvin proftico con aplomo, y Hiarbas, a quien no le asustaban las amenazas profticas, qued atenazado por el auspicio. Sin embargo, en un reino donde abundaban desde tiempos inmemoriales las revelaciones fatdicas, el anuncio cay como una losa. Habran de creer la urgente y angustiosa amenaza, o deban relegarla al olvido? Aluda Thern a un cataclismo natural, o se refera a un derrumbamiento moral de la nacin tartside? Nadie aadi una sola palabra al presagio, y cuando el augur ascendi al carromato y desapareci como un trasgo, al rey le asalt un lgubre presentimiento. Argantonio sinti crecer su turbacin, y un invencible temor martille su cabeza ante la gravedad de los terribles sucesos augurados por el vejestorio. Como si hubiera quedado vaco por las advertencias, se alej en la litera, como un perro obediente al que el amo lo hubiera reprendido con rudeza.

Mientras tanto, Anae la sibila, a la que haba asaltado la palidez de la cera, orden a los porteadores alejarse del lugar y, dejando tras de s un penetrante tufillo a algalia, se esfum sin apenas cruzar una mirada con su amigo y confidente el tasador de metales. Hiarbas, confundido por la despreciativa actitud de la sibila, habra de aguardar a su regreso de Gadir, donde acudira con la legacin a tasar el precio del bronce tartesio. Una luna despus, rendira a Anae una visita de cortesa, pero en solitario y sin la empalagosa presencia del sarm Milo. Aprovechara la ocasin para restaar sus melancolas y tratar de elucidar el misterioso mensaje enviado al rey. Le haba prometido convertirse en su consuelo, y mantendra su palabra. Sin embargo, mientras regresaba a Turpa albergaba en su mente la conviccin de que sobre Anae, la diosa de bano, se cerna un crptico enigma de naturaleza desconocida que deba averiguar a toda costa. Kulkas, el herrero y fundidor de plata de Egelasta, le inculc a su hijo Hiarbas que el sacrificio del toro, el animal de robusta testuz y fuerza titnica, habra de respetarlo en el fondo del alma, pues su adoracin se perda en la memoria de los ms ancestrales ritos de su pueblo. Degollar a un animal es propio de matarifes incivilizados, hijo, pero los tartesios expresamos nuestro valor inmolando con respeto a la ms poderosa de las bestias creadas por Poseidn. Rondamos al toro como la hembra corteja al amante, que da su sangre por la vida, y danzamos ante sus ojos reducindolo con la seduccin. As honramos al dios, a nuestros antepasados y a nosotros mismos, y es el destino ineluctable el que decide quin debe morir y quin debe vivir tras el sagrado ritual, su sangre derramada nos vivifica y alienta. No mostramos crueldad y s admiracin, pues barbarie sera no concederle ninguna posibilidad para defender su vida. Existe algo ms bello y honesto, hijo mo? Hiarbas conoca que los faraones de Egipto se hacan pintar escenas de toros en sus tumbas y que los evocaban en los ritos funerarios del ms all como fetiches portadores de vida. Sinufer haba asistido a peleas de toros en el valle del Nilo en honor a Apis, y los parientes cretenses se vanagloriaban de los juegos turicos en su isla blanca, donde los jvenes brincaban acrobticamente por encima del indomable animal en honor al Minotauro. Pero en Tartessos el ritual del toro adquira tintes homricos. Aquel da de la Luna Brillante, lo ms florido de la sociedad tart side se haba trasladado desde la Ciudad del Lago hasta el cercano po blado de Asta, donde se reunira al da siguiente el Consejo de las Diez Tribus, para asistir a la danza y al sacrificio del toro. La vereda que conduca a la urbe real

estaba salpicada de tmulos funerarios y moradas campestres, perdindose entre un mar de viedos que se extendan hasta Xera. Coronaba la ciudadela un altozano que dominaba el lago, y sus soleadas casas apenas si sobresalan entre los bosquecillos de mirtos. Una fragancia a higueras y cipreses embalsamaba la atmsfera, cuando Argantonio compareci con sus invitados en la platea que encerraba la elptica pradera donde los astitanos domaban los caballos, se ejercitaban en las carreras de carros y alanceaban a los toros de Poseidn. Oriflamas y estandartes con los smbolos de Tartessos rielaban con el sol en una panoplia de sedosos colores. Atestada de pblico, cuya dominante pasin era el seuelo de la encarnizada lucha entre el animal y los enredadores, retumbaba en un estruendo ensordecedor, mientras consuman higos, dtiles y refrescos de cidros y celia. Como un haz de espigas agavilladas, un mar de cabezas ruga estirando el cuello, atento a la aparicin de los danzadores. Argantonio, ataviado con el manto azul, la diadema y los pectorales de oro, se acomod en contemplativa actitud en un trono tallado en plata, rodeado de los Diez Reyes, los Ancianos, el gran sacerdote de Poseidn, la sacerdotisa de Astart de Ispali y la pitonisa de Mainake, el templo gemelo de Noctiluca, y de Sinufer, el inconfundible fsico real, acicalado el cuerpo con mixturas. Para Hiarbas, la puesta en escena resultaba inslitamente plstica, pero descubri sorprendido que el sitial de Anae permaneca vaco, lo que le llev a cuestionarse qu dolencia u obligacin litrgica le impediran asistir al sacrificio del toro ungido. A los pies del rey se eriga un altar con tres clices de plata y una estatua de Poseidn escoltado por un ureo carro de tritones marinos. Reson el cuerno y retumb un colosal atabal, momento en el que el gran sacerdote Hilerno, con su habitual afectacin, proclam: Sacudidor de la Tierra, padre de los caballos y de los toros sagrados, acepta la sangre que inmolamos en tu honor! Entre bufidos, compareci el animal totmico. Su bravura haba sido cuidada con esmero en el santuario de Poseidn, cebndolo para el sacrificio. Se trataba de un toro de pelaje crdeno, de alta testuz coronada con una guirnalda de flores y poderosas patas que hacan temblar la tierra. Fue recibido con un aullido de admiracin, que se acrecent hasta el paroxismo cuando, en una carrera vertiginosa hacia las empalizadas, desbarat puntales y traviesas levantndolas por los aires. Sonoras salvas resonaron en el prado cuando, en una escena de incomparable atractivo, compareci una gavilla de burladores de toros, uno por cada tribu,

atlticos, esbeltos, con los miembros y torsos del color del bronce untados de aceite y sus rizadas cabelleras ungidas y anudadas sobre la espalda con cordones dorados, que se aprestaban entre el delirio de los asistentes a cumplir con la sacralidad del juego turico. Sirco, Sirco, Sirco! animaban al lidiador ms celebrado. Vestidos con efmeros faldellines blancos, cintos y sandalias de esparto ligadas a las pantorrillas, se amarraban las muecas con recias correas. Cinco portaban redes, tres unas largas cintas de colores, y dos jabalinas de afiladas puntas de bronce. Inici la danza ritual el vitoreado Sirco, un joven ileate de Astigi de ojos acuosos, delgado como un junco y magro como la cecina, quien ejecut osados quiebros ante la amenazadora testa de la bestia.
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Se sucedieron las centelleantes carreras, las arcaicas danzas ante la testuz del animal, los acrobticos saltos y los galleos de la lidia, a los que se unieron sus compaeros, componiendo un cuadro de ligereza, temeridad y flexibilidad inigualable, entre los bramidos del animal y el clamor de la concurrencia. Sirco se comportaba como un antlope del desierto sorteando la muerte ante el enfurecido bvido, provocando el pavor de sus admiradores. En uno de los saltos, un burlador de msculos de metal, al intentar ahormar al animal con la malla, fue alcanzado en un derrote por los astifinos cuernos y el gento enmudeci. En la arremetida haba intentado en vano enzarzarlo con la red, y su sangre clida resbal por el hombro hasta la pierna, sin que menguara ni un pice su pericia o esgrimiera muestra alguna de dolor, pues sigui con la danza ritual y las galopadas. La muerte rondaba por el prado, y el toro resoplaba de furia. Con el ritmo del timbal lo acosaron sin tregua, segn una ancestral ceremonia que el pblico jaleaba sin cesar. Paulatinamente fueron rodeando al animal, que escarbaba en la hierba con las pezuas. En un crculo compacto le cortaron la salida hacia la empalizada, y el astado pareci amilanarse, aunque los acechaba aviesamente. Sirco y los suyos se zafaban de las cornadas con desenvoltura, aunque otro de los peleadores, un lidiador de Axati que intentaba anudar en la cornamenta una cinta carmes, fue arrojado a los aires por una brusca sacudida, levantndose entre el gritero de la multitud, y cayendo con los huesos del brazo dislocados. El animal, acosado y extenuado, busc la seguridad de los maderos bufando como el trueno. El final del ceremonial se acercaba y, a una seal de Sirco, le arrojaron las redes a las patas, a la cabeza y a los lomos, y con un valor indmito,

lograron domearlo y envolverlo en un ovillo de sogas y redes, ante la mirada ensangrentada del bruto, momento en el que la delirante muchedumbre pate el suelo y las maderas donde se sentaban. La estrategia, conseguida en la primera acometida, haba cumplido con el atvico ceremonial de derrumbar al toro sagrado sin dislocar uno solo de sus huesos. Una andanada de aplausos premi a los burladores, momento en el que reson el timbal con crecidos golpeteos. El hroe solicit las lanzas de puntas de bronce y, teatralmente, recul hasta colocarse en el centro de la pradera. Sus facciones se contrajeron en el impulso del esfuerzo final, y la multitud contuvo la respiracin. Las mujeres lanzaban ayes de intranquilidad, mientras los otros lidiadores sostenan al animal, que pugnaba por soltarse de la trampa. Sirco el sacrificador, Sirco el sacrificador! coreaba el pblico. Sirco bes la estatua de Poseidn, recit una oracin de auxilio y, mirando al gento, compuso unos escarceos ante la masa informe del toro coronado, que se revolva en las redes mugiendo. Tras una corta carrera en la que pareca un corzo de los bosques, el sacrificador lanz un grito fiero jaleado por el pblico y se detuvo a unos pasos de la fiera. Con una pericia magistral, de tres precisos lanzazos, uno tras otro, hundi en el cuello las azconas, que se enterraron como picas en el blando lgamo. El animal se tambale y cay como un fardo, en medio de un charco de sangre fresca y roja. Jade y resopl, para finalmente reposar la cuerna en la tierra hasta morir, instante en el que una partida de mozos liberaron de las cuerdas la convulsa carne y la arrastraron hasta el ara ante el frenes de la multitud, que arrojaba al cerco ramas de olivo y romero. Un sacerdote de tnica talar emergi de entre las cercas con un hacha de bronce, que hendi en la nuca del toro y brot un chorro de sangre clida con la que llen las copas, que luego verti a los pies del dios. Los asistentes permanecieron mudos, mientras derramaba el contenido de las otras dos en el fuego sagrado, cuyas cenizas espolvore entre los asistentes, que se afanaban en rociarse con la sangre del toro, e incluso en bebera. Loor a la deidad de los cabellos azules, padre de nuestro pueblo! exclam el oficiante. Un grito desaforado sali de las gargantas, como un alarido de gloria. La multitud, el rey y los squitos de los rgulos, arrebatados de delectacin, aplaudan a los burladores, quienes desde el coso cosechaban del pblico guirnaldas de laurel:

Sirco, Sirco! gritaban las voces enardecidas. El lidiador se encaram en la empalizada y con la rodilla genuflexa se inclin ante Argantonio, quien lo coron con una rama de mirto, premindolo despus con un cesto que contena diez bolas de bronce, un presente de grandsimo valor en Tartessos, que el lidiador acept con reverencia. El poblado de Asta, entre bocanadas de calor, se convirti en una fiesta que glorificaba al bravo Sirco y honraba al toro sagrado, mientras los Diez Reyes, revestidos de ropajes azules, se dirigieron al Tribunal para juzgar en los sitiales untados de cenizas turicas los incumplimientos de los juros y alianzas. Hiarbas, aturdido con los ecos de la liturgia, se escabull de la celebraciones y, apartando a unos perros que olisqueaban el charco de sangre, se aproxim a un eunuco de Noctiluca, conocido de sus visitas al templo, notndole un gesto de sorpresa. Hizo un ademn de desaparecer, pero el pentarca lo detuvo cogindole de un brazo. No poda negarse a rechazar las consultas del ntimo de su seora, y, con una mueca necia, aguard. Sufre tu seora alguna dolencia? se interes Hiarbas por la pitonisa. A la ama Anae le cuesta resignarse a lo inevitable, y su alma sufre. Explcate, qu quieres decir? lo conmin visiblemente airado. La sibila padece una leve perturbacin del espritu, pentarca, y ocurren cosas extraas a su alrededor. Ella jams pondr los pies en Asta, donde su padre fue condenado por sacrilegio en el Alto Tribunal. No lo sabas? Tan solo s que sobre su memoria penda un ignominioso baldn. Pero la diosa habla directamente por su boca, y est por encima de ti y de m. Yo la admiro, pentarca, y s que sus ansias se elevan por encima de las de los dems mortales replic. Nada grave le ocurre segn Sinufer, el fsico egipcio, que permanece horas junto a su lecho sanando su espritu. Le permiti marcharse y no conceder importancia al asunto, pero pareca que la detestable caterva de castrados se hubiera propuesto quebrar el orgullo de la pitonisa y hurgar sin piedad en el secretsimo fondo de su corazn, ahora sumido en la tristeza. Sin embargo, Hiarbas segua considerndola como un faro fascinador aunque cada da lo confunda ms, en vez de guiarlo. Qu grave falta cometera el padre de Anae para, siendo sacerdote inviolable, merecer un castigo tan ejemplar?, se preguntaba. Presenta a la sibila amenazada por una trgica sucesin de intereses bastardos.

Habra adoptado por voluntad propia una actitud defensiva para sobrevivir? Estaba realmente enferma, o prefera permanecer inaccesible? Encontrara algn modo de ayudarla, sospechando que los eunucos la mantenan secuestrada? Ansiaba postergar su viaje a Gadir e indagar en el Lucero, pero un pueblo entero y su bienestar dependan de sus negociaciones en el templo de Melqart. Su mente se hallaba atascada en un indefectible caos. La esplendente claridad de la tarde sucumba ante un atardecer rojizo que acarreaba el mar, y su pletrica serenidad se fue convirtiendo en amenaza de tormenta. Un vivificante olor a algas marinas hizo que el pentarca acelerara sus pasos, ocultando el impulso de sus temores. Un caballo ruano, solitario en la algaida, relinch en el perezoso ocaso, la antesala de la noche.

LOS DIEZ REYES

Hiarbas, especulando que no haba podido responder como deseaba a la peticin de su rey y satisfacer sus dudas sobre la pitonisa, se adentr en el arrabal de los plateros de Turpa y vagabunde frente a los diques del estuario, donde los marineros se afanaban en el manejo de las barcazas. El cielo, encapotado y gris, amenazaba tormenta. Se aproximaba la hora del crepsculo y bandadas de palomas torcaces huan hacia las umbras. Un grupo de muchachas regresaba a la ciudad por los caminos de sirga, con las cestas colmadas de ropa limpia y los cntaros de agua recogida en la fuente de la muralla. Se apresur entre el catico meandro de callejones donde los asnos rebuznaban aplastados con la carga de capachos y donde los verracos de pelo rojizo hozaban en las escorias. Los talleres de forja y alfarera, cubiertos de espesas lonas, permanecan vacos debido a la fiesta, y los lupanares de hetairas libias, las ms fogosas amantes de la ciudad, se inundaban de una parroquia jaranera. Con la amenaza de la lluvia, los rapsodas y saltimbanquis daban por concluido el repertorio de cantos y acrobacias y los pordioseros recogan sus andrajosas tnicas y platillos; gente soez de la que recelaba el pentarca por sus descaradas bellaqueras. Les larg un arete, que uno de los jorobados cogi al vuelo y mostr con gratitud una boca agradecida pero desdentada y amenazadora. La casa del pentarca se eriga en el Campo del Alfarero, junto a otras mansiones de fachadas arcillosas habitadas por orfebres, en una pendiente donde se respiraba frescor y bonanza. Ingres en el patio, un vergel apretado de trepadoras y enredaderas, donde luca una lamparilla de barro en una hornacina dedicada la diosa Nmesis. Hiarbas bes sus dedos, que luego frot con la imagen, inclinando devotamente la cerviz. Diosa de mi sangre, alienta la vida a los de esta casa suplic. Lo aguardaba impaciente en el brocal del pozo su sirviente personal, Lineo, un liberto no saba si griego, etrusco o tracio, adquirido en el mercado de esclavos de Gadir. Saba conducirse con distincin, y lo haba manumitido, aparte de por su simplicidad de espritu, por ser reservado y por su perseverante fidelidad a la casa. Sobrepasaba en varios aos a su amo y destacaba por su nariz prominente y enrojecida, faz pecosa, expresivos ojillos de hurn y por la piel picada con los estigmas

de la viruela. Sus piernas corvas se asemejaban a dos tensos arcos prestos a quebrarse, y dominaba la virtud de callar y huir a la taberna ms cercana cuando la ocasin lo requera. Hiarbas le haba confiado la administracin de la casa, que manejaba con decoro, donde tambin se albergaban dos concubinas, cuatro siervos, dos mozos de cuadra y un escribano fenicio que constituan el cuerpo domstico del pentarca tasador y consejero del rey, llegado aos atrs de las agrestes tierras del este, y que a los ojos del vulgo deba mantener una reputacin acorde con su cargo. El bao te espera, amo anunci amistoso. No debiste ir solo a Asta. T siempre con tus absurdos recelos, Lineo lo censur. Anda, vete a descansar. Surtidores de plata, un estanque rodeado de higueras y una docena de habitaciones ednicas unidas entre s por peristilos y bancales de flores componan la mansin del refinado pentarca, que hermoseaba con frescos cretenses, pebeteros tartesios, muebles tirios y tapices persas. Los tartesios se significaban entre los pueblos del mar por su inclinacin a los lujos, a los banquetes opparos y sobre todo por la liberalidad de sus costumbres y la sensualidad sin trabas, donde las palabras adulterio o infidelidad no se conocan. Se vanagloriaban de cuidar sus cuerpos, los relicarios de sus almas inmortales, con la pulcritud del aseo y el ejercicio, de venerar a los ancianos por sus sabidura, y a las mujeres, por atesorar la misteriosa encarnacin del enigma de la vida. Insignes gastrnomos, cada gape sola derivar en una desenfrenada bacanal donde disfrutaban sin cortapisas de la existencia, dando rienda suelta a sus emociones y librrimos sentimientos. Probaban de todos los placeres y se haban hecho al lujo y la probidad de una naturaleza indulgente. Disfrutaban sin sobresaltos en su idlico aislamiento, gozando de los hermossimos das invernales y de las clidas noches del esto. Y as, sus proveedores fenicios, que lo saban, los dotaban de los ms exticos lujos orientales, que eran pagados magnnimamente con ros de plata. Odiaban el tedio, rechazaban la imposicin severa de los moralizadores, y amaban el sesteo de las fiestas de sus divinidades luminosas, los juegos de destreza atltica y sobre todo se entregaban a los ritos sagrados de la muerte de los toros de Poseidn, donde ensalzaban a los burladores y retribuan de camino a sus dioses, ofrecindoles su sangre. Sin escrpulos morales, los tartesios se deleitaban con la naturalidad de sus actos, y el libre albedro presida sus relaciones sexuales y amorosas, de las que gozaban con toda plenitud. Y si bien las esposas y esposos cumplan con sus deberes maritales, ambos se prodigaban sin censuras escrupulosas en todos los placeres, a sabiendas de que no recibiran el menor

reproche de sus prdigos cnyuges. Tartessos se haba convertido en el espejo de la liberalidad y el goce de los sentidos, y sus habitantes saboreaban cada da como si se tratara del ltimo de su existencia, sumidos en la dulzura del deleite, la abundancia y el derroche. Palideci el cielo, zigzague el relmpago y reson el trueno, precipitndose sobre Turpa un aguacero refrescante. Hiarbas se desnud en la alcoba, una estancia primorosamente amueblada con ajuares de Etruria y espejos de azogue, e iluminada por lmparas con esencias que colgaban del techo exhalando gratos sahumerios. Lo aguardaban dos muchachas arrebatadoramente hermosas, sus concubinas y amantes, a quienes si bien no les una el lazo nupcial, por su conversacin, los gestos enamorados y la considerada atencin, las consideraba como atentas esposas, sin desconfianzas mutuas. El taido de la ctara de Alstor, segn su testimonio galardonado con palmas de laurel en el oden de Lesbos, le llegaba a travs del alfizar, convirtiendo las turbulentas especulaciones de su mente en apaciguada paz, propicias actitudes para un bao reparador. Alstor, hoy preciso ms que nunca la dulzura de tus ditirambos. Te sonar a sinfona de dioses, amo dijo ste con afectado gesto. Hiarbas se mostraba con las muchachas jovial y magnnimo, y mientras libaba el nctar de un vino aromatizado, calmaba su apetito catando un plato de avecillas ensartadas con uvas, preparadas sobre un anaquel donde destacaban escudillas con gustosas salsas y una jarra de alabastro. Fuera se oa el goteo pertinaz de la llovizna, y Hiarbas aspir el penetrante olor a tierra mojada, mientras susurraba palabras amorosas a las muchachas, quienes, pulcramente maquilladas, se engalanaban con aretes, guirnaldas de ptalos de loto y cortos chitones de hilo con nfulas de selecta distincin. Gratas a la vista, y de ojos melanclicos, las dos jvenes, Nunn y Amukis, una nmida y la otra de Caria, de boca frutal y de provocadoras redondeces la primera, y de excitante blancura y de cabello como un arca de oro la helena, hacan las delicias del cortesano. Entibiado por la calidez precaria de las luces, las concubinas extendieron leos sidonios sobre su torso, hasta que se resign a ser conducido a un bao de calmantes aguas, donde las jvenes se sumergieron tras desprenderse de las ropas y las sandalias de piel de cervatillo. El tibio ambiente fomentaba la relacin ntima, y una poderosa sensualidad se fue adueando de sus dctiles tersuras. Suavemente le friccionaron la espalda con esponjas de Calpe y cepillos de marfil, envolvindolo en la cascada de sus cabelleras y en la lisura de sus senos dciles. La imagen de los amantes desnudos, con los cuerpos y cabellos mojados, y al sesgo de

una luz amielada, invitaban a erticas pasiones. Cada halago y cada friega se convertan en un xtasis que lo conducan a un mrbido letargo. Los velos y ls aderezos yacan en el suelo y un voluptuoso sopor convirti el momento en un deleite. Hiarbas, sumido en la caricia de sus indolentes cuerpos, era hechizado por sus compaeras, a las que besaba las comisuras de los labios mientras rumoreaban anhelosas respiraciones. Sus miembros palpitaban en la tina traspasados de irrealidad, hasta que, estimuladas por su pasional amante y seor, sus corazones latieron con fuerza y en las llamaradas de un delirio salvaje chapoteaban sin aliento los tres cuerpos enredados. Nunn y Amukis temblaban de placer, hasta que, a la postre, Hiarbas midi su tersa masculinidad con la feminidad de sus amantes y alivi su fuego besando sus turgencias como quien besa ptalos de rosa. Fluyeron al fin frvidos torrentes de sus entraas, agotando el ardor de sus desmayados sexos. El chaparrn haba cesado, y un claro de luna lmpido se haba enseoreado de la noche. El alargado xtasis de los amantes se confundi con la chanfaina acstica de la flauta de Alstor, cuando sus miembros exanges se adormecieron en una ensoacin complaciente tras los tiernos sucesos de la noche. Fuera las mudas estrellas lucan en la noche como la plata. Un mensajero palatino a caballo rompi la fresca placidez del amanecer, momento en el que un sol asustadizo deslumbraba la maana. El sonar de una tuba convoc a los diez jefes de la tribus en el palacio de los Jueces, una mansin de cpulas rojas en el poblado real de Asta. Hiarbas, como un gusano somnoliento, se despert sobresaltado, restregndose los ojos. Pidi a Lineo que lo vistiera y, apurando un copn de peltre, tom el camino de Asta en un carro enjaezado tirado por una mua. El da le pareci tan esplendoroso como si fuera el primero de la creacin. Rodeado de vias que verdeaban con brotes nuevos, el Alto Tribunal donde se celebraban las asambleas del reino se haba atestado de un gento expectante que no deseaba perderse la llegada de los reyes. El recinto significaba para los tartesios uno de los lugares ms venerables de la nacin, equiparable al ms sagrado de sus templos. En su interior se juzgaban los casos de disputa apelados al rey, conforme a las centenarias leyes ordenadas por el rey Habis, y los inapelables veredictos eran acatados sin discordia. Un jubileo de curiosos se apartaba al paso del cortejo de los Diez Reyes, quienes acompaados de sus squitos precedan bajo palios al soberano, porteado en una litera por una docena de esclavos nmidas.

Los astianos admiraban los palanquines de los prncipes, vestidos con la ritual clmide azul, el color predilecto del padre Poseidn, y sealaban al severo Elimos, el rey de los cilbicenos, los marinos del mar de los atunes, primo del rey, y con el que haba mantenido fuertes enfrentamientos, llegando incluso a tildarlo de tirano ante el consejo. Arrastraban querellas antiguas, pero, zanjadas las rencillas por Argantonio, guardaba las Puertas de Tartessos con la valenta del ms fiero de los guerreros. Lo segua Abilonus, el jefe de la tribu de los hiberis, los fundidores de metales de Olba, en cuyo pecho destacaba un collar de amatistas engastado con dientes de jabal. Ms atrs, acompaando a Balkar, sobresala la oronda calva de Turibas, un anciano de aire patriarcal, gua de los curetes que habitaban el lago Ligur, pueblo de herreros, forjadores, apacentadores de toros y domadores de caballos, hermanos de sangre de los tartesios y de los etmaneos de Ispali y Kart Yuba. El adusto Aruncio, el jefe de los pacficos ileates, agricultores y ganaderos de las feraces llanuras del ro Tertis, ocupaba la tercera litera. Luciendo unos pectorales de oro, avanzaba Ousos, el reyezuelo de los massieni, raza que poblaba las tierras frente al mar de Malaca; un caudillo de palabra franca que se adelantaba a dos seores de imponente figura, Carmunis y Lidos, gobernantes de los bastulos y bastetanos respectivamente, las gentes de las montaas nevadas del este, tribus de guerreros de largas caballeras que trepaban desnudos por los riscos acarreando capachos de metales. En medio de la admiracin popular, descendi del carruaje y se fundi en un interminable abrazo con Hiarbas el velloso Garos, caudillo de la tribu del Orongis, amigo de su padre y custodio de las minas de plata. Representaba al pas de los arrogantes maessi, hombres de tez morena y mujeres bellsimas, donde floreca el esmeralda de los olivos injertados por los tirios y se trabajaban los filones ms ricos de Tartessos, los de Cstulo y Bakenor. Doy gracias a la diosa por tener la oportunidad de estrechar la mano del ilustre amigo del rey dijo el jefe. Que ella te sostenga, Garos, el honroso gua de los de mi sangre sonri mientras lo besaba en los labios. Y mi padre y mis hermanos? Gozan de la salud del acero. Tu padre Kullcas sabe envejecer con cordura, un verdadero arte. Enva regalos para ti que luego te entregar, Hiarbas. Es feliz martilleando la plata y saboreando el vino aejo que le envo alegr su semblante. Reconocieron las gentes al bello Atienes, el prncipe de los cempsi, un

hombretn de trenzas rubias y ojos azulados de la estirpe celta del ro Anas, la que aseguraba la ruta del estao y de la plata hasta los puertos del norte de Iberia. Cerraba el desfile de la concordia Argantonio, el rey de la plata, el que haba hermanado a los pueblos del sur, conciliando su fuerza en la unin de las diez razas. Se cerraron las puertas del Tribunal y los nueve reyes, con Argantonio a la cabeza, se acomodaron en los ancestrales sitiales de piedra alrededor de una mesa, prodigio de la orfebrera tartside, labrada en plata y taraceada en madera de cedro. Hilerno, el sumo sacerdote de Poseidn, espolvore las ceniza del toro sagrado segn la tradicin, mientras profera anatemas contra los que se levantaran en armas o rompieran las alianzas firmadas por sus antepasados, segn los antiqusimos mandatos del dios del ocano. Que Poseidn el que sacude la tierra maldiga a quien viole los pactos. Sea considerado un perjuro quien los quebrante! contestaron los reyes. Los preceptos del rey Argantonio, prncipe del linaje de Gerin, siempre brotan veraces y su juicio jams lo tuerce la ambicin en el camino recto volvi a proferir. Paz y salud a la sangre sagrada de Gerin! replicaron. Un tragaluz abierto al cielo ail irradiaba sobre las cabezas haces de luz amarillenta, encendiendo de oro las volutas de un aromatizador de incienso. Una respetuosa insonoridad inund de solemnidad la asamblea, hasta que Balkar golpe con el varal el enlosado, iniciando los parlamentos. Habla el rey de reyes de Tartessos, la voz que nadie contradice! Retumbaron las voces de los reyes y la lcida pltica de Argantonio, que admita las quejas y recomendaciones de los rgulos trazando las pautas a seguir frente a los vecinos del norte y a los visitantes que recalaban en sus costas al tufo del metal. Transcurrido un tiempo de discusiones se suscit un movimiento de opinin que divida a los cabecillas de las tribus. Nunca se haban insubordinado contra su voluntad, pero conoca sus titubeos. Argantonio ansiaba hacer partcipes a los griegos en el trasiego de productos de Tartessos y repartir las riquezas entre ellos y los aliados fenicios. Pero la unanimidad en el Consejo pareca no slo imposible, sino que a veces surgan actitudes enconadas y nada alentadoras, por lo que para involucrarlos en su proyecto hubo de esgrimir todo el poder de persuasin de que era capaz:

No podemos atarnos eternamente a Gadir. Hemos de regular el comercio y buscar alianzas ventajosas. Qu ser de nosotros si sucumbe Tiro y con ella los mercados fenicios del Mediterrneo? Abilonus de Olba suaviz el ambiente que se haba adueado de la sesin: Tartessos es un lugar floreciente desde que los fenicios de Gadir aparecieron frente a nuestras costas durante el reinado de Habis. Nos ensearon imprescindibles tcnicas para extraer metales que ignorbamos, escribimos segn sus signos y gozamos de un bienestar impensable gracias a la sagacidad de esos mercaderes cananeos que han propagado nuestras riquezas en el mundo, aunque he de reconocer que logrando grandes provechos a nuestra costa. Y de los mercaderes griegos, recelis acaso? se interes el rey. Decididamente no se pronunci Ousos. Entonces hemos de permanecer de brazos cruzados hasta que Gadir nos devore? asever el monarca. Los monopolios nunca conducen a buenos negocios Se hizo un prolongado silencio, durante el cual los reyes se miraron turbados. Evidentemente, la competencia favorece, pero los fenicios han vedado sus rutas y difcilmente avistaremos una vela griega en nuestras costas corrobor su primo, el cilbiceno. Argantonio se fi de la fuerza de sus argumentos, y un murmullo de duda hizo reaccionar a Karmunis, el gigante de tez morena, quien con el hombro al desnudo y la barba hirsuta, pregunt susceptible: Pero por qu con los griegos? Quines si no, hermano? En tiempos remotos mi antepasado Nrax coloniz Sardinia fundando la ciudad de Nora y comerci con Micenas y las islas del Egeo hasta que aparecieron los fenicios de Tiro. La madre tierra nos ofrece a manos llenas la cornucopia de sus entraas. Hemos de contactar con otros emporios y no fiar nuestra abundancia a un solo cliente.
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Madura la decisin, Argantonio manifest Mentor, zalamero. Elegir al socio ideal cuando se juegan tan ventajosos intereses para Tartessos, no es tarea fcil, y un mal compaero de viaje puede conducirnos a la ruina. Argantonio se preguntaba quin podra ser el asociado ejemplar y recelaba de que alguno estuviera urdiendo algn pacto a sus espaldas. La despiadada lucha

por acopiar riquezas y poder afloraba sin cesar entre sus pares. Pero, sin amilanarse, les refut inapelablemente: Los griegos de Focia comercian con el mbar y el estao en el norte, que acarrean los salvajes bretones hasta la misma Massalia.
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He

mos de esperar, hermanos mos, a perder el monopolio? Es que las comodidades y la buena vida os han convertido en indolentes? Gestos de asentimiento se percibieron en la sala, y Garos, el maes se, en cuyo gobierno se hallaban las ricas minas de la plata, se volvi hacia sus iguales y con un sbito fulgor en las pupilas, dijo: Ciertamente, los focenses dominan una sola ruta, y nosotros tres: la del mar hacia las islas Kasitrides y las dos de tierra, desde Tartessos a Olisipo y a Mainake. En el comercio del estao, el bronce y la plata, no poseemos rivales y podramos salir favorecidos en la pugna entre los fenicios y los helenos.
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Sin la menor apariencia de triunfalismo, Argantonio, madurando la tranquilizadora opinin de Garos, estim que haba llegado el momento de zanjar el asunto y lograr unas aspiraciones largamente anheladas, por lo que arriesg. Os lo prometo: no est lejano el da en el que los sacerdotes de Melqart dejarn de decidir el precio de nuestros metales. Sabais que el patrn monetario de los persas para sus crditos y mercaderas es el talento de plata tartesia? No es hora de sacar mayor provecho de lo que nos pertenece? Y por qu Gadir habr de admitir un cambio tan contrario a sus intereses? pregunt el rey de los massienos. Se negarn, mi rey. Argantonio haba preparado una espectacular sorpresa que no se esperaban sus aliados y que amansara sus dudas. Porque a cambio de admitir nuevos comensales en el gape del metal tartesio, les ofrecer la explotacin directa de algunas minas, su frustrado anhelo, y sus beneficios se cuadruplicarn. No podrn rechazarlo! Un gesto de incredulidad aflor en los rostros de los concurrentes. Y nosotros, habremos de abandonar los filones abiertos por nuestros antepasados? Nos abocaremos a la bancarrota se inquiet el jefe bstulo. Argantonio mostr una sonrisa ambigua, y confirm: A veces nos cegamos con nuestros mezquinos intereses y no apreciamos el

beneficio para el pas. Escuchad, os lo ruego implor. La produccin de plata se ha incrementado con la apertura de dos minas en Cstulo y Bakenor que fundirn ms de un centenar de hornos en el territorio de los curetes, circunstancia que ignoran los fenicios y que cubrir con creces nuestras necesidades. Y en cunto se cifrara ese aumento? se interes el rey Lidos. Condens un dilatado mutismo y con nfasis, respondi el monarca: Aproximadamente en mil talentos de plata ms al ao. Entonces ofrecers a Gadir slo las migajas del banquete. Si no migajas, s un solo plato, aunque suculento brome con nfasis. Ante el ardid manifestado, se desbarataron las dudas con una admiracin, desplegndose a continuacin una discusin de voces concordantes. Los jefes cuchichearon entre ellos sobre la argucia mostrada por su soberano, y, salvo algn reticente, la certeza de lucrativos benficos aflor en sus mentes. La irrefutable evidencia los haba desarbolado. Estaban persuadidos de que podran aumentar sus riquezas sin temor a las represalias de los fenicios, y adems difundir sus productos a los ms recnditos lugares del plano mundo. Mientras tanto, Argantonio los observaba distendido, y despus de la reflexin, una voz parsimoniosa se abri paso: la del celta Attenes, que alz su rostro impenetrable, y sin expresin en sus gestos, manifest: Me jacto de conocer a los fenicios y s que estn obligados a recurrir a recursos excepcionales de plata para contentar a los persas. Accedern a este ofrecimiento, pues anualmente deben pagar el diezmo de Tiro. Yo apoyo sin equvocos el nuevo cambio de rumbo, pues presiento que los diez pueblos ganaremos en prosperidad. Sin poder ocultar su contento y con gesto ceremonioso, el rey dijo: No quiero que Tartessos se apague como se extinguen las brasas en el rescoldo. Sean las piedras las que hablen! y respir anheloso. Balkar tom un cofre de marfil que cubra una bolsa de pao y reparti a cada rey una piedra roja y otra blanca menos al Rey de Reyes para luego, tras unos instantes de reflexin, volver sobre sus pasos y recoger la secreta decisin de los votantes. Con gesto ceremonioso la acerc a Argantonio, quien las arroj al centro de la mesa. Presurosamente, veinticuatro pupilas interesadas leyeron en un movimiento vertiginoso el veredicto. Ocho blancas y una roja revel ufano el rey. Se ha invertido el resultado del ao pasado, y la mayora de vosotros propicia la innovacin. Para el mes de la

siega, iniciar las gestiones con Zakarbaal, el gran sufete de Gadir, y en la prxima asamblea os rendir cuentas del pacto. Tartessos se abrir al mundo como una flor a la templanza de la primavera. Sea por nuestro pueblo! Abilonus, el ms anciano de los prncipes, se aclar la garganta y en un tono de sinceridad y admiracin hacia el soberano confes: No ignoris, reyes del pas del Ocaso, que me disgustan las palabras lisonjeras y que amo la palabra verdica, pero nicamente un hombre como t, Argantonio, sabe cmo conciliar nuestros deseos; y si otras veces te he acusado de tirana, hoy te designo como padre generoso y sagaz rey de reyes. Gracias, mi par dijo con visible satisfaccin el rey. Elogiamos una sabidura que impone respeto, por lo que alabamos tu perspicacia en beneficio de la raza tartside aadi Lidos. Os aseguro que se trata del fruto de una decisin madurada, y me siento honrado con vuestra reflexiva decisin, pues intuyo que un gran cambio se fragua allende el mar Interior y hemos de estar preparados. Argantonio, con la mirada pensativa, recelaba de que an una voluntad se opusiera al cambio y a su proyecto de abrir Tartessos y sus riquezas al mundo, pero, como detestaba a los hombres sin opinin, saba que pronto alcanzara la unanimidad por el convencimiento. Balkar hizo sonar el varal y Argantonio dilat sus ojos, llenos de afabilidad: Bien, amigos, renovemos el pacto de alianza que ha forjado la grandeza de nuestra nacin olvidando rencores redundantes. Hoy refulge la paz entre los clanes de la Turdetania. Los reyes se adelantaron solemnemente. Cada uno portaba en la mano la tsera de la alianza rubricada por sus antepasados, una lmina de bronce donde se declaraba la creacin de la nacin tartside, que fueron alineando en un ara que presida un Poseidn de barbas y cabellos azules. Ningn bronce era anlogo a otro y ostentaban variadas formas zoomorfas, imgenes de jabales, de toros, caballos, nades, lobos, halcones o grullas, pero con la singular propiedad de que cuando Argantonio ensambl la suya, un pez dorado, la composicin final mostr una inslita tsera que representaba la piel extendida de un toro. La alianza de los pueblos de Tartessos haba sido sellada un ao ms. El monarca, con la seguridad que le imprima su liderazgo en la Asamblea de los Diez Reyes, atenu la dureza de sus facciones y asi una copa que contena sangre del toro sacrificado y la volc sobre las tseras, orando con sentimiento:

Que Poseidn, el que cie la tierra, y los dioses luminosos velen por el cumplimiento del pacto dilatndolo en la perennidad de los tiempos. As sea! replicaron todos. Siempre reconoceremos tu potestad, Argantonio. Reson el cuerno en el instante en que el sol enrojeca el horizonte y las calles de Asta se atestaban de los mozos del squito de los rgulos. El vino y la celia corran a raudales y la fiesta se generalizaba en los contornos del recinto sagrado y en los tugurios, donde se sacrificaban cerdos, novillas y corderos para satisfacer el condumio de los escoltas, o se apostaba en las peleas de gallos, las aves de corral tradas por los fenicios a Tartessos. Hiarbas, mortalmente aburrido, buscaba a algn palaciego amigo para proseguir la fiesta en algn tabuco del poblado, cuando vio por azar separarse del grupo de ilustres invitados a tres personajes de gran peso en el reino, pero siempre de presencia inquietante, y sumergirse en las sombras de un recoveco. Como tres conjurados, Balkar, el tesorero real, Hilerno, el sumo sacerdote, y el abyecto Lubbo, el gran eunuco de Noctiluca, a los que se uni luego un desconocido achaparrado y de andar cansino que pareca un mercader por el gorro puntiagudo, formaron un crculo sospechoso. Sus ojos exploraron el encuentro y percibi cmo cruzaban algunas palabras, quizs un trato, y se movan con torpeza y sigilo, pues oteaban sin cesar a su derredor, recelando de la comparecencia indeseable de odos intrusos; hasta que el comerciante asinti y a grandes zancadas abandon el lugar en direccin al embarcadero de Turpa. Escap resueltamente del lugar de observacin y fingi tropezarse con el marchante, quien compuso una mueca airada. Le brillaban unos ojos vidriosos y apestaba a vino barato. Gru con aire ausente y en un idioma confuso, y al orfebre le extra que en vez de enfilar el camino que conduca a la puerta ms inmediata de la Ciudad del Lago, la de Xera, se perdiera por una senda empinada y peligrosa, un pozo de sombras que rodeaba la muralla y que acceda directamente al templo de Poseidn. Pens que aquel detalle casual careca de importancia, pero desde que conociera a Anae se haba convertido en un escamado que todo lo maliciaba, por lo que olvid el incidente y, junto a otros cortesanos, abandon Asta cuando los hlitos humosos de los hogares escapaban al aire. Un denso perfume a cestro nocturno y un sutil viento de levante se propalaba entre el husmo crepuscular, venteando un velo de luminarias que rielaban en el cielo enlutado.
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El pentarca, desechando las aciagas ideas que se precipitaban por su mollera,

especul que aquella poda ser una vigilia propicia para las confidencias del tlamo en su mansin del arrabal del Campo del Alfarero, y se complaci.

GADIR, LA FORTALEZA

Un cielo gris violceo cobijaba la travesa de Hiarbas rumbo a Gadir. A la tenue luz del amanecer, El Tridente, la embarcacin de los legados tartesios que anualmente concertaban el precio de la plata en el santuario de Melqart, bogaba por la baha tartside, lisa como un estanque de azogue, entre las barquichuelas alumbradas por fanales ambarinos, como lucirnagas sorprendidas en sus revoloteos nocturnos. Galleando la vela dejaron a sus espaldas y al pairo de los vientos el puerto fenicio de Menestheo, adormilado entre la bruma. La nave hal gallarda hasta que emergieron las islas gaditanas flotando en el ocano como terrones de almbar. Fuliginosas tonalidades espejearon la cubierta al comparecer el sol, que transfigur las aguas grises en un intenso azul cobalto. Hiarbas, de pie en la tajamar, se asemejaba a un tirano griego envuelto en una capa de lana cananea de Joppa, con botas de cuero y una cinta dorada recogiendo sus cabellos. La brisa espole la proa, y el estandarte de Poseidn flame sobre su cabeza conjurando con su favor un imposible naufragio. Los fuegos parpadeaban en la costa, cuando una flota de gauls, barcos fenicios negros como la pez y con dos imponentes ojos pintados en los flancos, hicieron sonar las trompas, escoltando la galera del enviado hasta el puerto de poniente. Vadearon los rompientes donde se posaban las gaviotas y, con la maana ya prosperando, viraron hacia la bocana del atracadero, asomando a babor la imposta de Gadir, La Fortaleza, un torbellino de blancura envanecido por un cielo pursimo, tan ail como el ndigo de Egipto. Seora del confn de la tierra en el ocano Atlantis, coronaba un faralln de rocas esmeralda abrazadas por murallas ciclpeas.
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El emporio gadirita, codiciada perla de las colonias tirias, lo integraban varias islas de prodigiosa seduccin y de ptimos fondeaderos para el refugio y la mercadera. Los reductos de defensa, las mansiones, los talleres y la acrpolis, se erigan en Eriteia,
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una nsula de altozanos

coronada por el palacio de los sufetes y los templos de Astart y Baal Hammn. Otra isla mayor y estirada hacia el sur, que nombraban Ko tinussa, la de los

olivos silvestres, albergaba en su extremo sur el afamado templo de Melqart, frente al arbreo islote de Antpolis. Hiarbas saba por Milo que Gadir haba sido fundada por el sarm fenice Arzena, prncipe mercader de Tiro, siguiendo el mandato sagrado del orculo y del rey Pigmalin, ms de trescientos aos atrs. Temerarios negociantes tirios haban recalado en las Columnas de Hrcules, transformando la nsulas gaditanas en el centro ms floreciente de Occidente, superando en jerarqua a Cartago, tica y Lixus. Los navios doblaron el promontorio de Astart Marina, el templo cimentado sobre una gruta natural y que sostenido por columnas dricas espejeaba lamido por el albor del amanecer. La caleta donde atrac la galera resultaba un abrigo ideal para el amarre y continuaba en un canal hasta desembocar en la gran baha tartside. Sobresalan en sus aguas las naos de guerra con feroces nombres escritos en caracteres fenicios, la temida flota que preservaba sus rutas de los piratas tirsenos. En la atestada cala, que los tirios llamaban cothon, se balanceaban decenas de barcos calafateados con pez y arcilla. Destacaban las gauloi, naos redondas cargadas hasta las bordas de nforas y sacas de mercancas, las pataikoi con policromos geniecillos benficos prendidos a los mascarones de proa, naos capaces de largas travesas para transportar el oro de la costa de Uphas y los esclavos de Libia, as como las hippoi de pesca, reconocidas por las cabezas de caballo que las engalanaban. Hiarbas descendi la escala seguido del squito de la Pentarqua del Metal, y fueron recibidos por el Wakil Tamkari, un oficial del Consejo de los Veinte de Gadir, de cuyas orejas pendan dos aretes de perlas. Se cubra con un ropaje listado y un gorro puntiagudo ribeteado de prpura, y al son del tintineo de los crtalos lo salud en cananeo, tras las acostumbradas frmulas de cortesa: Salud, pentarca. Que Tanit conduzca sabiamente tus pasos en Gadir. Y Poseidn amanse vuestras aguas replic con modales exquisitos. Los lastres y aparejos se amontonaban por doquier junto a las escorias donde husmeaban los cebones, las gallinas y los gansos. Un intenso hedor a salitre, tripas de pescado y vinagre les revel a los recin llegados la proximidad de las factoras donde se elaboraba el garum de Gadir, una pasta gelatinosa fabricada con las visceras de los atunes, pescados de roca, hierbas olorosas, aceite y otros ingredientes secretos que, una vez macerados y fermentados, hacan las delicias de los ms sibaritas de la ecumene. Atravesaron el peristilo del santuario, muy amado por los marinos. Su techumbre

de placas de bronce, obsequio de Argantonio, centelleaba con la llameante alborada. Sobre el altar oscilaba el fuego sagrado que iluminaba dos ebrneas imgenes de la diada fenicia, Astart Marina sentada sobre una esfinge alada y una flor en el pecho, y de Hrcules tebano, con la maza en una mano y cubierto con la piel del len de Nemea. Tras sacrificar tres palomas y donar un presente al Trono de la Salvadora, Hiarbas renunci a solicitar el orculo de la pitia y deposit a los pies del semidis una rama del rbol de Gerin, su legendario antagonista de la otra orilla.
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Abandonaron el tabernculo y avanzaron entre un laberinto de almazaras y lagares hacia los torreones de la ciudadela, donde, para escarnio pblico, colgaban los cuerpos horrendamente despellejados de dos corsarios. Dejaron a un lado las pestilentes factoras de prpura, donde los operarios trajinaban con el mrex, un molusco con el que coloreaban sus tejidos, y que tras una penosa labor, pues se necesitaban cientos de conchas para extraer una pizca de colorante, exponan al fuego y luego al sol, para que adquiriera los tonos azules, rojos y morados tan estimados en los mercados, donde los vendan a precios exorbitantes. Tras el portaln de bronce y cedro del Lbano se hacinaban ms de cincuenta mil almas entre sidonn, metecos y esclavos, mujeres y hombres de piel morena que vestan gorros frigios y ropones vivaces, atestando las callejuelas repletas de tiendas y almacenes. En las travesas se abran canales para recoger las aguas de la lluvia, dada la escasez de pozos en la urbe, y en el mercado, de un intenso tufo a especias, se extenda un mar de toldos donde se vendan joyas, bronces de Turpa, vinos de Qyos, cntaros de especias, lino de Egipto, prpuras, pebeteros de plata, carnes asadas, pescados, marfiles, espejos de Sidn, sandalias de cuero y esparto, peines y amuletos. A espaldas del gran zoco se alzaban las oficinas especializadas en el intercambio de metales, las escribanas y los bazares de los exquisitos productos de Oriente. Y conforme se acercaban a la acrpolis, en el centro geogrfico de la isla, abundaban los cobertizos de salazones, los talleres de tridracmas, conchas grabadas con flores de loto, las factoras de soplado de cristal, y los almacenes de sedas donde se hilaban delicados tejidos. Acmilas con cntaros rezumantes acarreaban agua a las casas, pues no exista ninguna fuente dentro de Gadir, y deban de trasladarla de un venero que brotaba en el templo de Baal Hammn,
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al otro lado del canal, porque en el esto se agotaban los pozos de las casas.

Un emisario de rostro cetrino hizo resonar la tuba cuando desembocaron frente al Palacio de los Sufetes. En las escaleras, protegido del sol por un palio de tonos carmeses, aguardaba un hombre de porte augusto cuya opulencia era proverbial en Tartessos y que recibi a la legacin calurosamente. Destacaba por la barba sofisticadamente trenzada al modo asirio, gran corpulencia y una frente despejada enfundada en una mitra prpura. Sonri llevndose los brazos al pecho, tras una leve pleitesa con la testa.
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Se trataba del gran Zakarbaal, padre del prncipe Milo, descendiente directo de la realeza de Sidn, primer sufete gadirita, gran magistrado de la Cmara de las Hibrum, las sociedades mercantiles de Gadir, y sumo sacerdote de Melqart y Baal por derecho hereditario. Empuaba un cetro de marfil en una mano y un espantamoscas de plumas de avestruz en la otra, y sudaba copiosamente. El tartesio lo adivin ms envejecido, la mirada fra y la piel apergaminada. Pocas cosas alteraban su recto juicio, pasando por ser un gobernante capaz de desentraar lo justo de lo ruin y digno de confianza para Tartessos. Por el contrario, los navarcas griegos lo acusaban de saqueador y lo vilipendiaban por su inflexible dureza en impedir el acceso de sus naves al emporio tartside. Pero los colonos de Gadir lo consideraban el mejor de los regidores, pues no cargaba al pueblo con impuestos excesivos. Lo rodeaban algunos dignatarios de la urbe, el segundo sufete, que actuaba como censor de las costumbres, los tamkaru, influyentes hombres de negocios, miembros de la Asamblea de Ancianos que promulgaban las leyes y una representacin del Consejo de los Veinte, rgano que dictaba las sentencias, adems del Comandante Supremo de la flota. Tras la corte se estiraban los escribas ataviados con chitones rojos y lo ms florido de la aristocracia gaditana, cuyos ganancias dependan de la actitud conciliadora y las habilidades en el trueque del elegante pentarca que diriga el flujo de los metales de Tartessos. Un beso imperceptible en cada mejilla antecedi a los saludos y a las frases corteses del sufete, que impacientaban al maestro de metales, a quien tan enrevesado ceremonial aburra. Este Consejo y sus sufetes te ofrecen la hospitalidad de Gadir y se sienten honrados con la visita de Hiarbas de Egelasta, el enviado de Argantonio, el gerinida. Que Melqart gue tus pasos en las negociaciones. Y que Astart colme de oro vuestras arcas, pues vuestra fortuna es nuestra prosperidad, Zalcarbaal, a quien mi rey traslada su amistad.

Con la soldadesca, y la concurrencia que se congregaba en la plaza observando la escena, la legacin tartesia fue invitada al palacio, donde residiran varios das como insignes huspedes. Al fin, concluido el gape de la recepcin, Hiarbas pudo saludar en la privanza de su cmara a Milo, su camarada, a quien estrech las manos tras observar la expresin melanclica de su mirada. Me es grato recuperar a un amigo al que hace dos lunas que no vea. Prncipe Milo, en las frescuras de Noctiluca, an suspira la sacerdotisa por ti lo salud-. Doy gracias a mis dioses por hallarte tan saludable. Mi corazn est sumido en un glido invierno mientras no vuelva a encontrarme con mi dulce primavera le confes en voz baja. Sin Anae, me siento tan vaco como una calabaza hueca. No hay peor cadena que la de un amor desquiciado como el tuyo, Milo. Antes, seducir a una mujer me pareca un asunto ftil, pero ahora su solo recuerdo significa una ofrenda diaria a mis ansias de vivir. Cunto la aoro. Me resultan burlescos esos sentimientos en ti, cuando en el trato con las mujeres siempre fuiste el ms grande crpula de Gadir brome. Comprendes entonces mi triste estado? Cuando finalicen los fastos de Tanit le rendir visita, pues sin contemplarla mi vida es una constante tortura. Pero he de salvar el obstculo del eunuco Lubbo, que sin razn recela de m. Acudiremos juntos, Milo. Anae, desde hace un tiempo, se muestra esquiva, triste e inaccesible le inform. A Argantonio le preocupa la duradera melancola de Anae, y me ha rogado que averige las cuitas que esconde en el alma. Olvidadlo, a Anae slo la acucian las penas del amor y la vigilancia estrecha de esos castrados sonri Milo. Slo desea paz y sosiego. Quiero creer que es una mujer celestial con pasiones y anhelos de mortal, nada ms dijo, y el fenicio lo mir con afabilidad. Las palabras parecieron serenar al sarrn, quien, tras unos instantes de reflexin, asi a Hiarbas por el brazo y desapareci con l por el intrincado palacio, donde fulguraba el satn indio de los tapices de Babilonia, los frisos asirios, el alabastro, el mrmol veteado, el bronce tartesio y una profusin suntuosa de ornatos helenos y egipcios. Una noche de placeres en el suburbio de La Sirena aguardaba a los dos amigos. Los das que precedieron a la recepcin, la actividad de Milo y Hiarbas result

demoledora. Se inspiraban una inagotable franqueza que los conduca a dispensarse confianzas mutuas. Y aun a pesar de la sensibilidad del orfebre a los efluvios primaverales, que lo haca estornudar a todas horas y a padecer episodios de la abrasadura febril, visitaron el templo de Baal Hammn, donde, se deca, se consumaban sacrificios humanos en tiempos de calamidades y se arrojaban nios al fuego hasta que el dios colrico saciaba su ansia de sangre primognita, cosa que ningn sidonn se atreva a testificar. Frecuentaron los prostbulos del arrabal de los pescadores, una maraa de callejas con casas de adobe de las que sobresalan vigas de madera, con escaleras de arena y cortinas de esparto, donde se beba a raudales el masikos, (una bebida fenicia fermentada y viscosa aborrecida por el tartesio) y donde los robos y asaltos eran habituales. Recalaron a medianoche en el no menos afamado prostbulo de las Hetairas, el emporio de la prostitucin de la urbe. En busca del amor fcil se colaron en el burdel de Las Nereidas una manceba que se identificaba por una estatua de Tanit, slo frecuentado por extranjeros y regido por eunucos tesalonicenses, donde el sarm, la flor ms ilustre de Gadir, con sus hermosos ojos negros era recibido como un dios entre las rameras de Paphos y Nepolis. Hiarbas, gallardo como una gacela, con la caballera ungida de leo, la recortada barba del color de la miel y su sonrisa afable, se convirti en el blanco de las atenciones de las meretrices, poseedoras de una imaginacin feraz para extraer del arte amatorio placeres inconcebibles. Vendan la belleza de sus cuerpos sin recato por slo unos sidos prostitutas de extica belleza, sirias, egipcias, libias y circasianas de aterciopelada piel, todas ellas consumadas maestras en los sensuales refinamientos de Oriente. Muchas, robadas de sus lejanos poblados, se haban acostumbrado a soportar una vida miserable de crueldad y desesperacin, pero, resignadas a su triste suerte, dispensaban sus favores a los marinos y a los galanos de Gadir. Saborearon en las srdidas cantinas atestadas de facinerosos y truhanas de la peor hez, espesos vinos de Chipre, caballas asadas en pias secas, silfin horneado, dtiles con leche, y panecillos aliados con ga rum, regados con celias del pas de las brumas, que apostaron en graves aprietos a los dos camaradas, incapaces de mantener el equilibrio a altas horas de la noche y guardar sus bolsas de los salteadores y de las prostitutas de ojos rasgados. La vspera de la audiencia en el templo de Melqart, en la vaguedad de una noche embriagadora, Hiarbas se excus a seguir la estela de placeres de Milo, pretendiendo estrilmente conciliar el sueo sobre el lecho de una exedra exornada

con pinturas. Admiraba el oasis imaginario de palmeras y sicomoros dibujados, y apenas si lo conducan a un dbil sopor. Cerca de l se amontonaban los bacos y las tablillas impresas con la oferta anual, mientras cavilaba sobre la estrategia que deba emplear al da siguiente frente al astuto Zakarbaal, la interesada aristocracia comercial y los sacerdotes, tan codiciosos como una camada de hienas. Se incorpor del lecho y degust un arrope de rosas y menta perfumado con canela y un plato de mijo y arroz con queso almibarado, cuando, de improviso, distingui entre el fulgor de las lamparillas la silueta vaporosa de una esclava de piel tostada, adornada con pulseras de Ofir en los tobillos, al modo cartagins, y con las muecas tatuadas, seguramente un regalo de Zakarbaal. Apenas arropada con una clmide que dejaba al descubierto sus delicados contornos, exhalaba un aroma perfumado de agraz y jazmn que arrobaba. Sus rasgos faciales, los labios como ababoles abiertos al roco, y los ojos de ciruela armonizaban con un cuerpo de extica femineidad, como un fruto colmado de almbar. El clima empalagoso de la noche y la clida penumbra invitaban a los secreteos de alcoba, y una ineluctable complacencia corri por las venas del tartesio, quien cedi sin remilgos a una tentacin que se le aproximaba arrebatadora. Ceida la indumentaria a las lneas de su talle, como dos trtolas anacaradas, exhiba sin pudicia unos senos perfectos que parecan jugar con su ajorcas de pedreras. Su belleza era capaz de exacerbar el corazn del ms fro de los hombres, y Hiarbas le roz las mejillas, desatando un gemido de la bella desconocida, quien, en un tumultuoso delirio de los sentidos, se entreg al extranjero, que la posey con las llamaradas de una pasin irresistible. El tartesio haba sentido primero el fuego del desierto y luego la tibieza del palmeral de la sidonita. La luz del alba arrebat de la negrura el templo de Melqart. Apartado en el extremo sur de la isla Kotinussa, proyectaba su arquitectura desde las profundidades del fondo marino hacia la claridad del firmamento. Suspendido en el aire por el flujo de la marea, sus bvedas se clavaban en el cielo la maana del acuerdo entre las dos ciudades aliadas. Las aguas ascendan a borbotones por las aristas de sus muros, plagados de sargazos. A cada golpe de mar progresaba con inmutable flema la medida de las aguas, convirtiendo el templo en una gigantesca tortuga varada en la isla. El fragor de las olas resonaba en los rompien tes como el trueno en la tempestad, momento en el que la galera tarte sia atrac, rasgando el lgamo de las espumas de la drsena. Cuando el pentarca hundi las botas en la arena, se detuvo ante el prodigioso

perfil de la morada terrestre de Melqart, uno de los ms socorrido orculos del mundo conocido, mgico, enigmtico, envidiado por sus tentadores tesoros, visitantes ilustres y sobre todo por el poder sellado en un pacto con la divinidad tiria. El Heraclein, como lo titulaban los griegos, lo encandil por su magno fasto. Al tufo del oro, haba germinado a su alrededor un poblado de fonduchos malolientes, barracas de caizos y tiendas de rafia que la chusma llamaba Heracleia. En el suburbio transitaban los pescaderos con capachos de peces, los falsos devotos y los posaderos que atraan a los clientes mostrando las esterillas y los jergones de paja, entre el eco de los balidos de los corderos que seran sacrificados en los altares. Menudeaban por doquier los buhoneros, los agoreros, los tahres, los mercachifles de aceite de lamparillas, del vino especiado, de los huevos de avestruz, perros cebados, cabritos y palomas, y todo un tropel de efebos y rameras comidas por las bubas que convocaban con gestos impdicos a los peregrinos. Un hedor a letrinas, a pescados podridos, excrementos de asno y humos, unido al aleteo enojoso de las moscas que se arraciman en las charcas, hicieron sentir repugnancia al legado, que se tap la nariz con el manteo. Hiarbas haba visitado el templo regulador de los pactos y saba que a su calor se concluan pinges negocios, pero se notaba conturbado, por lo que frot sus tabas de la suerte, rogando fortuna al oculto poder que posean. Bajo los prticos del templo se interpretaban sueos y se escuchaba al orculo, y an persista el derecho sagrado del asilo a perseguidos y la hospitalidad para los nufragos, que eran respetados tanto por los nativos tartesios e iberos como por los extranjeros que recalaban en sus muros. El subyugador santuario se haba convertido en el mediador de los acuerdos y en el banco de las finanzas de Gadir, que Melqart validaba con el poder de sus cenizas. No se sellaba en el Heraclein pacto alguno, los inviolables asyle, sin el juramento en su nombre, mientras un ro de oro, que los sacerdotes almacenaban en las criptas, les llegaba incesante con las herencias de los poderosos y las tasas de los negocios cerrados bajo su advocacin, as como de las ofrendas de los navegantes agradecidos al dios. El templo de Melqart era el oasis espiritual de los dos pueblos, el fiador de las alianzas entre Gadir y Turpa, el orculo de la eternal sabidura, donde se perciba la presencia de la divinidad asitica renacida del fuego. El pentarca reconoca que los recintos sagrados lo magnetiza ban de forma irresistible, por lo que adopt un aire de circunspeccin.

No ignoraba que los restos del divino Melqart, El Rey de la Ciudad, dorman el sueo eterno en una urna de nice y gatas guardada en ese recinto, tras haber sido acarreados hasta el confn del mundo por los primeros colonos fenicios. Fundador de Tiro, rey deificado de las colonias fenicias, Melqart era venerado como protector de los navegantes, artesanos y agricultores sidonn, motivo por el cual, cada primavera, cuando retoaban los brotes en las arboledas, regresaba a la vida en el secreto ritual del Fuego Renovador. Una corriente de peregrinos varones, pues a las mujeres les estaba vedado ingresar en el oratorio, se detuvo ante la legacin tartside, momento en el que un haz de luz infinita, el rostro del dios, brill en las pesadas puertas, que se abrieron de par en par rugiendo los maderos que las atrancaban. El archirus, o gran sacerdote, que iba descalzo y vestido con una tnica de lino y que circundaba su crneo tonsurado con una cinta de estambres de Pelusio de Egipto, los recibi en actitud afectuosa. Bajarn de sus tronos los prncipes del mar, que se despojarn de sus mantos bordados y se estremecern sobresaltados ante la presencia de Melkart, el Seor de las Grandes Aguas, el Soberano de los Puertos, el Cedro del Lbano ante el que se humillan los grandes de la tierra declam al sacerdote. Aqu estn ante l postradas las naves de Tartessos dispuestas a recibir su don replic Hiarbas, divulgando una frase centenaria. El rey de Biblos, Tiro y Sidn, te dice: Pasa, pues eres bien recibido. Un sacerdote de ostentosa dignidad, con un lunar negruzco en una de las sienes, los preceda. Coincidieron con una oleada de adoradores que se congregaban en el patio, un espacio abierto donde se alzaban dos altares y donde varios sacerdotes protegidos con mandiles de cuero sacrificaban animales que les presentaban los creyentes (salvo los cerdos impuros, que espantaban al dios). Un pandemnium de regueros de la sangre de trtolas y palomas con los plumajes cercenados, pellejos quemados, apocados balidos, berridos y aleteos de las animales inmolados retumbaban en el anillo porticado donde se abran altares dedicados a la Vejez, la Pobreza, al Arte y a la Muerte, y dos hornacinas consagradas al Hrcules egipcio y al tebano, pero sin figuras del semidis, atestadas de ofrendas de piadosos oferentes. Nubes de humo se alzaban oliendo a carne quemada, a incienso y cinamomo, mezcladas con las plegarias de los suplicantes. A la derecha se encumbraba una grada con un pebetero argentado donde se conservaba la llama acarreada desde las Inmortales, las islas flotantes donde se fundara Tiro. A su vera, rodeado de devotos que oraban con los brazos

en alto, un olivo resguardaba con su ramaje una prodigiosa joya que cegaba los ojos: el ureo rbol de Pigmalin. Anlogo al de la capital tiria, en oro puro y de frutos formados por racimos de esmeraldas, disgregaba fulgores que encandilaron al husped. Se inclin Hiarbas piadosamente y, sin pretenderlo, record el orculo de Anae el da del nacimiento de la primavera, y se inquiet cavilando: Sobrecgete ante el fruto de Pigmalin. Qu querra anunciar? El tartesio se purific en una de las dos fuentes de las abluciones, aguas de fresco sabor y que, provenientes de unos pozos excavados en la roca, ascendan y descendan con el flujo de las mareas. Despojado de las botas, avanz hacia la nave del santuario, donde lo aguardaban los proceres gadiritas reunidos en las dependencias del santuario desde la vspera para valorar la oferta de Argantonio. Sbitamente, del interior del templo surgieron los oligarcas de Gadir, presididos por la figura hiertica de Zakarbaal, tocado con la tiara de pedreras de Sumo Sacerdote, las placas pectorales de la deidad y protegido tras un halo de respetabilidad. Su tez, cobriza como el bronce recin removido, delataba preocupacin. Su imponente porte lo agrandaba con un manto de larga cola que deslumbraba. Con curiosidad creciente, Hiarbas pens que en aquel prncipe se ocultaba una inquietante desazn que desconoca. El seor Melqart, dice: Soy un dios y estoy sentado en un trono divino que se encuentra en el corazn de los dos mares exclam recibindolos. Dos columnas de oricalco dorado en forma de yunque, los Pilares de la Tierra, de ocho codos de altura, semejantes a las de los templos de Jerusaln, Pafos, Kitin o Tiro, flanqueaban la puerta del templo, donde resaltaban las imgenes de la vida de Melqart, y las hazaas de Hrcules tebano, con un Dimedes pvido ante la hidra. Indescifrables caracteres burilados en las pilastras narraban la fundacin del templo y de Gadir y marcaban los diezmos de las colonias, los dispendios de la construccin y las costas de los sacrificios.
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S bienvenido a la morada terrenal de Melqart, Seor de Gadir, del Fuego Sagrado y Rey del Templo lo cumpliment Zakarbaal. Me siento abrumado ante el baluarte del Ser Supremo, y doy gracias a mis dioses por visitar el orculo donde se aparece con profti cos susurros. Hiarbas pareci sentir en los poros de su piel la presencia del dios tirio y se conmocion.

Antecediendo al velo prpura que impeda el paso al santo de los santos, se eriga una hornacina orlada de acantos que custodiaba las dos ofrendas ms valiosas del tabernculo, un cinturn y un yelmo crestado de dos gloriosos visitantes, los hroes troyanos Teucro, hermanastro de Ayax y rey de Chipre, y Menestheo, hijo de Peteo, rey de Atenas, cuyo orculo y poblado al otro lado de la baha tartesia recordaban su paso por Gadir. Un resplandor impoluto se materializaba iluminando las ofrendas, que parecieron cobrar vida propia. Algo invisible, pero latente, aleteaba en el rincn sagrado, donde sonaba el tintineo de campanillas sacudidas por el viento. La luz se filtraba por las traceras de las lucernas, mientras alcanzaba los recnditos espacios del ms misterioso santuario de Occidente, cuyo ambiente pareca ocultar un secreto evocador de arcanos enigmas. Hiarbas entreg al sufete una ofrenda en nombre de Argantonio, una hoz de plata que plant junto a los dones de los hroes griegos. Luego oraron frente al velo que ocultaba al dios, y, subyugado por la apariencia escondida de Melqart, el pentarca se vio suspendido en una envolvente atmsfera que lo transportara a otros mundos. A remolque de Zakarbaal, la comitiva abandon el tabernculo y se adentr en un caos de establos y cobertizos, donde se amontonaban las sacas, nforas y jaulas, y almacenes de las aves para los sacrificios. All moraban los sacerdotes, una estirpe jerarquizada en inacabables castas, los rasuradores del dios, los avisadores de la divinidad, los iluminadores del seor, los inmoladores de sacrificios, o los incensarios del santuario, que convivan servidos por un inmenso tropel de esclavos, escribas, mozos de cuadra, y los estrategas de Melqart, una clebre escolta de guerreros reclutada entre los jvenes de las ms acaudaladas familias de Gadir. Como cada ao, los tartesios y gadiritas mantendran la reunin en la Sala de las Tablillas, una dependencia del templo abastecida con miles de lminas asiras de barro, pergaminos helenos y papiros de Tebas que encerraban el saber de la humanidad y que el tartesio veneraba. Alrededor de una mesa de bano donde estaban depositadas las ofertas de Argantonio, se agavillaban los magistrados del Consejo de los Veinte de Gadir. El ambiente se adivinaba enrarecido, y no pas inadvertido a Hiarbas. Un grupo de sacerdotes y comerciantes de rostros circunspectos, los acaudalados droms que detentaban el poder poltico de la urbe, eran presididos por el sufete del mar y la tierra, Zakarbaal, el representante de la monarqua de Tiro y gran rab khum, garante de las finanzas de Gadir. Radiante con las lamparillas de

aceite perfumado con mirra de Arabia, el saln haba usurpado el color del marfil. Hiarbas, a una indicacin del sufete, razon acaloradamente sobre la calidad del bronce recin descubierto, esforzndose en contentar a tan cautelosa clientela. Al cabo, el prncipe fenicio sostuvo la mirada impaciente del pentarca, clavndole sus maliciosas pupilas, plenas de sutileza. Es un honor acoger por segundo ao consecutivo a Hiarbas de Egelasta, enviado de mi esclarecido hermano Argantonio, a quien el Amo de Destino prolongue sus das, y atender a sus palabras. Gracias, seor. Ya conocis mi adicta inclinacin hacia vuestro pueblo. Enseguida aferr las lminas de plomo con las ofertas y, sin mostrar ademn de acuerdo o desacuerdo, precis en un asalto de afabilidad: Ya se superaron los tiempos en los que intercambibamos abalorios y cuentas de vidrio con los reyezuelos de la otra orilla, y hoy el apogeo de Gadir y Turpa proclaman al mundo los provechos de un comercio duradero. Sidonn de Tiro, Biblos y Sidn han mezclado su sangre con vuestra raza, y las relaciones de parentesco entre los dos pueblos nos convierten en una nica nacin dijo, y sonri. Muchos de mis compatriotas viven en las ciudades de Tartessos, aunque con recato de sus opulencias para no despertar envidias, y comparten los mismos dioses. Sus palabras suscitaron murmullos aprobatorios de asentimiento. Amparados por mi rey y las centenarias leyes del rey Habis, aunque Thern de Menestheo no apruebe los sacrificios al panten de los dioses cananeos record juiciosamente, para no desbaratar las relaciones. La actitud custica de Zakarbaal segua inquietando a Hiarbas. Todas las miradas convergieron en l, pero ahuyent su temor con una arrogancia sutil, devolviendo la serenidad de sus ojos fraternos. El sufete, un escurridizo rival para la negociacin, no aludi a los anatemas de Thern y a sus presagios y aprovech para sacudirse el inicial escepticismo. No puedo ocultarte que onerosos peligros se ciernen sobre nuestra alianza, pentarca. Tiro es acosada por los persas, y emergen al otro lado de las Columnas de Hrcules ciudades con espejismos de conquista. Por otra parte, la presencia en el Tirreno de los griegos nos perturba tanto a nosotros como a nuestros parientes cartagineses; episodios que conoce tu rey por mi boca. Lo puedo confirmar sobradamente, seor, y nos inquieta de igual forma.

El primer sufete pareci retroceder en sus fatalistas presagios, e insisti: Veo irremediable un golpe de timn que no nos relegue a un lugar de desventaja, ni que Argantonio se embarque en aventuras descabelladas. La exigencia son como un aldabonazo en el cerebro del tartesio. Por alguna razn que ignoraba, conocan los sidonn gadiritas los planes de su rey? Y si no, por qu haba declarado palabras que sonaban a amenaza? Pero no descompuso su porte, que segua inmutable. Se lo transferir a mi rey pues slo a l concierne mudar los pactos. Claro est, Hiarbas; nicamente reflexionaba en voz alta dijo con gesto irnico. Los hechos se deciden por designio de los dioses, pero mis muchos aos me dictan que los mortales se conducen frecuentemente con doblez. La rplica y el hosco gesto del sufete no podan ser ms manifiestos. Entonces, os opondris a ratificar el acuerdo anual? inquiri. Mi rey desea que los pactos entre Gadir y Turpa duren eternamente, seor, e incluso que se incrementen con ms productivas alianzas que l os ofrecer. El sufete, al que se conoca por su fama de difcil negociador, se jact ante sus pares de haber estremecido al tartesio. Los sidonn de Gadir controlaban el cobre del Wadi al-Arab, las especias de Maudi y Saba, los marfiles de Egipto y gran parte de la produccin de oro del pas de Ofir, pero precisaban de la plata y del bronce tartesio. Frot uno de sus anillos con parsimonia y se alis la barba, artificiosamente tintada de alhea. Mientras, el tartesio transpiraba y de la frente le brotaron gotas de sudor. Zakarbaal, quiz conocedor de los planes de Argantonio, pareca dispuesto a no renovar el acuerdo entre las dos naciones, endureciendo su posicin; o se trataba de una trampa para rebajar el costo? Su rey nunca lo absolvera si no suscriba el compromiso, cayendo sobre l un baldn vergonzante. Lo incomodaba la suspicacia de Zakarbaal, quien, al cabo, distendi sus miembros, se arrellan en el divn, y refrend: No te inquietes, Hiarbas, me tengo por hombre de honor y Gadir requiere como el aire que la vivifica el metal de Tartessos, nuestra tierra de provisin. He de revelarte tambin que nuestros orfebres juzgan la nueva aleacin inmejorable. Demostris ser maestros consumados en este dursimo arte. Es un honor para m escuchar estos elogios. Presta odos, pentarca. Hemos meditado detenidamente la oferta y asentimos

en sus requisitos, tal como nos propone tu rey. Esta lmina marcada con el sello de Gadir as lo legitima. El intercambio ser respetado cabalmente y en los plazos marcados; y, si falto a mi palabra, que la clera del dios me aniquile. Que el seor Melqart as lo valide, Zakarbaal dijo el tartesio, sin poder ocultar su excitacin. Espero acreditar a mi rey y a mi pueblo que la era de la amistad sigue viva entre Gadir y Tartessos. Los reyes deben ser guiados por consejeros como t, amigo Hiarbas. El sufete, pavonendose desde el sitial, desgran encomios sobre la nueva aleacin, y Hiarbas pens en su fuero interno que ambas partes se haban concedido una tregua, una pausa en la pelea, conocedores de los convulsos sucesos que se producan al otro lado del mar Interior, dndose mutuamente por satisfechos. Zakarbaal, alzando su voluminosa cabeza, orden a los asistentes: Juremos el acuerdo ante el Seor del Fuego. Acompame, Hiarbas. Con obsoleta dignidad extrajo de una naveta granos de loe, mbar e incienso, que volc sobre un pebetero que honraba una mscara representadora del dios tirio Baal Hammn, rodeada de hojas de acanto y de lotos del monte Siria, finamente cinceladas en plata. Que el dios del Altar de los Perfumes refrende el acuerdo sagrado. As sea! exclamaron en cananeo los presentes. El sufete, haciendo honor a su largueza, le regal para su proteccin personal una estatuilla en oro del dios Ptah, que Hiarbas agradeci. Dirigindose al tartesio, y con un gesto nada alentador, Zakarbaal dijo: Escucha, joven pentarca, y guarda memoria de mi consejo. Atesoras la cualidad de la prudencia, as que recela de los que gobernamos a los pueblos. Nuestras palabras hieren los odos de los que nos escuchan, y en muchas coyunturas incluso nuestros actos ms compasivos avergenzan a los dioses. Retenlo en tu alma, y te evitars sufrimientos. La exhortacin reson en el saln cargando el aire de gravedad, y el legado de Turpa, invadido por la complacencia, bes las mejillas de Zakarbaal, quien rea al fin con liberalidad al confiarle la lmina del pacto sellada con el cuo gadirita: dos atunes invertidos y la efigie de Melqart. El orfebre respir hondamente, y la atesor con esmero en la bolsa. Quien respeta lo pactado se enaltece a s mismo sentenci el sufete. Que los dioses te concedan la longevidad de la vida, Zakarbaal.

Ofrendaron vino a Melqart y libaron una copa de amistad con un nctar de Himera. Retornaron al patio del templo, donde an perseveraban los jubileos de devotos, unos para ofrendar sacrificios y otros para rogar mercedes ante las aras, y prosigui el chorreo de sangre de las inmolaciones. Hiarbas, en nombre de su rey, consagr un cordero que degollaron los servidores y, abrazando a Zakarbaal, se dispuso a abandonar el recinto y aprovechar la marea para regresar a Gadir, donde lo aguardaba el sarm Milo. Pero de nuevo la emocin invadi su rostro. Zakarbaal le regal un anafre humeante, que luego encerr en otro de arcilla y finalmente en una agujereada bolsa de cuero, conteniendo un rescoldo de las ascuas del fuego del templo, don que slo se ofreca a acogidos insignes. S por mi hijo que eres hombre temeroso de los dioses le dijo, y que crees en el destino sealado en las estrellas. Que este fuego de la madre Tiro alumbre el altar de tu hogar eternamente. Mis hijos y los hijos de mis hijos se lo traspasarn unos a otros como el tesoro ms valioso de cuantos hemos posedo, seor respondi Hiarbas, que le dio la espalda. Pero cuando Hiarbas ya se alejaba, repentinamente se revolvi. El sufete se detuvo extraado, y lo interpel con una duda que revoloteaba en su mente atropellando sus pensamientos. Persever en la vehemencia que lo corroa, y le pregunt: Ilustre Zakarbaal, cul es en verdad el fruto del rbol de Pigma lin? El sufete adopt el ademn de un charlatn de mercado, y le revel burln: Cualquier vulgar sidonn lo sabe; la esmeralda!, amigo mo. Es la piedra predilecta de las princesas de sangre real de Tiro. Un oscurecer violceo se enseoreaba del horizonte, forcejeando por no renunciar a la tibieza del lecho marino, cuando Hiarbas enfil hacia el embarcadero, cual renovado Prometeo, el hroe griego que robara a hurtadillas el fuego a los dioses. Un sol exange dispersaba sus medias luces, mientras inciertas sombras emergan en su cerebro. Qu extrao enigma encerrar ese rompecabezas de el fruto de Pigmalin? La esmeralda es su fruto natural? Qu extrao! En pocos das, cuando visite a Anae saldr de dudas y rogar a la dulce sibila que ilumine mis vacilaciones, se dijo, y se reconfort con el pacto sellado. Luego respir aliviado, pues haba salido airoso de una ardua situacin.

Rumbo a Gadir, se qued absorto observando los inacabables vuelos de las gaviotas, que descubran con sus ondulantes planeos los secretos del viento.

LA DONCELLA DE LA LUNA

Tras dos das de galopantes tolvaneras, el cfiro ces. El dios Breas envi aires livianos a Gadir, que se seren abandonada a la quietud de su luminosa hermosura. Entretanto la urbe re posaba entibiada en la templanza, Hiarbas avist desde el mirador del palacio el vaho del atardecer que inflamaba de oro los terrados. La urbe, que con el ocaso iniciaba la fiesta de La Noche de las Mujeres, se transfigur en un estallido de luz salinera. El tartesio, que abandonara Gadir a su pesar con la primera marea del alba, aprovechara las ltimas horas antes de zarpar hacia Turpa, pues con el fausto, Milo le haba pronosticado una velada de despedida excitante. Que Tanit te bendiga, Hiarbas lo salud Milo al llegar. Esta vigilia es una velada de locura para nuestros dioses, y no debemos desaprovecharla. Estoy ansioso por participar en una celebracin cananea dijo. El mijo ha florecido en Menestheo y las higueras germinan en Gadir. Los segadores cantan en los campos de Turpa y ya comparecen los atunes. Hoy es el dcimo da del segundo mes, y las mujeres sido nitas consagran el primer fruto a la diosa. Sgueme, nos aguarda mi primo Munazar, que har las veces de tu anfitrin, pues yo he de acompaar a mi padre al templo! La barca grana del ocaso se resista a naufragar en el horizonte, y en la ciudad se preparaban las rondas de banquetes. En los alrededores del templo de Astart Marina, las vrgenes de Gadir y Menestheo, con coronas de yedras en las cabezas, acarreaban aceites olorosos, vasos con perfumes y ramos florecidos, en una procesin deslumbrante. Los bazares haban cerrado, las gentes se haban echado a la calle y los mercaderes haban rivalizado en suntuosidad alzando arcos de flores y engalanando carrozas tiradas por bueyes blancos. Msicos y efebos flautistas se adelantaban al jubileo de los orantes, camino del templo de la Seora del Ocano, atestado de festivos sidonn y de mujeres. Zakarbaal, con un rimbombante cortejo y acompaado por su primognito Milo, arrib al santuario en una fala opulentamente revestida de aureolas para cumplir con la ofrenda anual de Gadir a la diosa. Cuando Hiarbas y Munazar se presentaron en la cala, una serpenteante procesin de mujeres, recortada por un halo de resplandor acceda al

santuario por la playa en medio de un abisal silencio. Munazar le susurr al odo: Hoy en Gadir se celebra la noche del gobierno de las mujeres. Entonces reinar la cordura, el amor y el grato deleite. El camino de la peregrinacin femenina serpeaba entre las arenas y las sumisas olas de la caleta. Una sacerdotisa revestida de lino recibi al sufete y, tras ofrendar a la diosa un talento de plata, las mujeres y las gentes de la ribera oraron con las manos alzadas hacia el templo, para despus entonar himnos y entregar a las sacerdotisas las ddivas de las cabelleras de sus hijas, ricas donaciones y regalos munficos. Decenas de doncellas entraban y salan del santuario, hasta que surgi la luna y expir el bermejo ocaso, momento en el que se sellaron los portones a cal y canto y el multitudinario jubileo femenil ces. Las piadosas gadiretanas encendieron las lmparas votivas y regresaron a la ciudad cantando alabanzas a Astart, como sacudidas por el deseo incontrolable de los fastos nocturnos, en los que gobernaran la urbe por una sola noche. Pero de repente, con la cala desierta y presto a regresar, Munazar detuvo del brazo a Hiarbas y le seal arrobado: Contempla ahora la misteriosa y bella procesin de las Kirinas. De la entreverada Puerta del Mar surgi una hilera de mujeres con los rostros cubiertos, vestidas de prpura y ocultas con velos negros. Peregrinaban iluminadas por teas cruzando el istmo rocoso que una la cala con el oratorio de Astart. Portaban cestillos de jacintos y azucenas, mientras entonaban tristes cantos elegiacos. Cuatro sacerdotes las precedan con una estatua del bello Adonis, adornada de pmpanos; el tartesio pregunt con mirada dubitativa a Munazar, y ste le explic el sentido de la majestuosa solemnidad que cerraba el ritual de las oblaciones a Astart: Esta procesin rememora a las sagradas Kiniras, las mticas hermanas de Tanmuz, o Adonis, obligadas a ejercer la prostitucin sagrada en honor de Tanit. Ignoraba que an perdurara en Gadir el trato carnal de la deidad. As lo decretaron nuestros dioses en el principio de los tiempos para una buena ordenacin de la vida. Cada ao, en esta vigilia de potestad materna, las vrgenes que han hecho promesa a la diosa, o bien se rasuran la cabeza y ofrecen su cabellera a Tanit, o se entregan al primer extranjero que solicite el favor de sus encantos, tras pagar un bolo al templo y salvar una prueba ritual ante las sacerdotisas. Y por qu ocultan los rostros con velos negros?

Lloran la muerte de Adonis, el amante de Astart. Ahora sacrificarn palomas y trtolas y ofrendarn ddivas florales que llaman el Jardn de Tanit. Luego, en el ms absoluto de los anonimatos y con el rostro oculto, estas meretrices sagradas rendirn el culto de sus castos cuerpos a la deidad donando a la diosa su virginidad por un trozo de metal. Semejante revelacin lo fascin, y en su mirada brill un sbito inters, mezclado con un sesgo de incredulidad. Por un misterio divino que no alcanzaba a comprender, pero que lo seduca, dispuso una picara mueca: Y cualquiera puede acceder al tabernculo para gozar de ese... favor? No faltaran embrutecidos sidonn que lo intentaran; pero te aseguro que lo pagaran con la muerte ms atroz, pues seran crucificados y despellejados vivos. Debe ser extranjero y observar ciertos requisitos. Primero ha de ser aceptado, purificarse y luego ofrecer un presente de metal. Si la Seora lo acepta, puede elegir una virgen de entre las que esta noche se convertirn en las benditas hetairas de la diosa. La mayora son hijas de familias acaudaladas o de potentados, incluso de prncipes. Las menos agraciadas suelen acudir varios aos seguidos hasta que un forastero desconocido las libera del voto. El tartesio enmudeci unos instante mientras aspiraba la vitalizante brisa del mar, resistindose a creerlo. Pero tal costumbre lo seduca hasta extremos inslitos. Crea que estas prcticas se acataban nicamente en Oriente, pero nunca pens que se practicara este rito afrodisaco en la misma Gadir. Su interlocutor, esbozando una grave mueca y molesto, defendi ante el extranjero el derecho legtimo y divino de la prostitucin sagrada: Tratndose de una tradicin inviolable, a los gadiritas no les es permitido hacer reclamos ni propalarlo fuera de estos muros. La diosa de la Vida nos aniquilara. Slo el azar ha de prevalecer en este acto santo. Te animo a que complazcas a la diosa y te ejercites en la piedad hacia las vrgenes de Tanit. A Hiarbas la invitacin de Munazar lo hizo cavilar, al tiempo que la desconocida tradicin lo magnetizaba por su sorprendente morbosidad. Yo? se resisti. Supondra una magnfica ocasin para vivir una nueva experiencia y propiciar el beneplcito de la diosa del mar; pero no me atrevo. Yo te animo a probarlo, pues es uno de los actos ms piadosos de nuestra religin. Si la Creadora te elige, te sealar de por vida con su dedo protector. Pocos lo logran, pero quienes lo consiguen parten transfigurados, creme. De todos modos, eres libre de aceptar o no, y que sea tu corazn el que te lo reclame.

Inexpresivo por el testimonio, Hiarbas se decidi, deseando vehemen temente conocer los secretos del ritual, pues todo lo desconocido lo atraa con fuerza. - Y qu he de hacer?, desconozco esta costumbre. Escchame. Cuando la luna claree en el mar, adntrate en el templo sin recelos y entrgate a la fuerza de Astart. No te deshonres a ti mismo y no quebrantes la sacralidad del templo. Si has de ser elegido, ella te favorecer. Me excusars ante tu primo Milo? Debamos celebrar juntos la festividad de las mujeres, y no quisiera mostrarme descorts con l. Me rog que te dijera que te aguardar hasta el amanecer en La Galera Tiria, la taberna de la ciudad alta, y que regresaris juntos a Turpa dijo, y le sonri. Que la Creadora te conduzca a la felicidad. Que el Seor de los Ocanos te sea favorable, Munazar replic decidido. La luna germinaba como una daga cuando Hiarbas, palpando sus tabas de la fortuna, ingres en el templo cohibido, pues tema cometer un sacrilegio que le costara la vida, aunque le atraa el rito que encerraba la prostitucin consagrada. Siempre haba profesado adoracin a sus dioses, pero los de otras tierras le causaban pavor. Y si bien das atrs le pareci el templo un lugar ruidoso, aquella vigilia se haba transformado en un remanso de paz donde slo se oa el rumor del mar y el chisporroteo de los pebeteros quemando incienso. Bes la frialdad de su astrgalo talismn y respir profundamente. Varios extranjeros, como sombras tenebrosas, merodeaban por el lugar con el mismo deseo de Hiarbas, que ote entre las columnas del santuario aguardando la comparecencia de algn servidor del templo. Sbitamente, uno de los aspirantes, alto y desgarbado, oculto bajo una capa, pareci ocultarse al verlo, y al poco, aprovechando que el tartesio avanzaba hacia el altar, sali precipitadamente. Hiarbas volvi la vista atrs y le pareci que se trataba de un brbaro garamanta, pues se ataviaba con una piel de camello. Pens que tal vez no haba acreditado la prueba, pues se lo llevaban los demonios y maldeca su aciaga suerte entre reniegos. El desconocido, con la cabeza baja para no ser reconocido, o avergonzado por no haber sido elegido, aceler el paso amparndose en los muros.
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Un cortinaje encarnado ocultaba las imgenes de Astart y de Heracles, pero sus siluetas se recortaban en la penumbra amedrentadoras. Aguard inquieto, hasta que una puerta se abri y apareci una sacerdotisa con un candil en la mano:

Sgueme, extranjero le orden, y respeta el lugar sagrado que pisas. Lo condujo por galeras tortuosas tomadas por las sombras, que parecan descender hacia un subterrneo. Las paredes olan a humedad y, con la resina de las candelas, la atmsfera se haca cada vez ms irrespirable. En el vasto silencio se oan pisadas, salmodias y el iscrono murmullo del ocano. El orfebre experiment una sensacin de temor, pues pareca que fueran a desembocar en los mismos infiernos. No tardaron en llegar a una caverna de piedra viva iluminada por una luz vibrante que se mezclaba con las inmateriales volutas del incienso y la mirra. Dentro del haz de su visin, Hiarbas descubri sobre un pedestal de alabastro una prvula imagen de la diosa gadiretana, la Astart o Tanit del Combate, rodeada de un crculo de guirnaldas de flores. Tocada con un yelmo de oro, empuaba un escudo y una jabalina argentada, de pie sobre unos cachorros de len de bronce. Un surtidor de agua salitrosa, invadido por el verdn, borbolleaba cerca del podio. La onrica visin la completaba un coro de sacerdotisas de siluetas andrginas, incitadores ojos y labios acicalados con antimonio, que iban vestidas con flotantes tules. Las paredes intimidaban, pues pendan de ellas exvotos, unos de lujuriosa riqueza, y otros parduscos, como radas cabelleras, huesos ennegrecidos y carcomidos espolones de barcos. El tartesio pens que se hallaba en la cueva del orculo de Tanit. Pstrate ante la diosa y ora, extranjero impuro le ordenaron, pues la irresistible fuerza de Astart late muy cerca de nosotros. No dijo nada, y se arrodill. Inmediatamente dispusieron ante sus ojos una fuente de nice rebosante de un lquido pastoso y brillante, que por sus conocimientos reconoci como mercurio. Los tartesios lo empleaban para purificar las vetas aurferas, y l saba que, de arrojar una lmina de oro o plata en el viscoso lquido, el mercurio las disolvera y las amalgamara con facilidad. Sonri para sus adentros, y descubri por qu fracasaban en el intento de superar la prueba algunos de los aspirantes. Deposita tu ofenda en la crtera, y aguarda la decisin de la Muy Sabia le ordenaron. Hiarbas rebusc en su faltriquera de cuero, desech los aretes de oro y plata que contena, y extrajo una laminilla de bronce, inasequible a la accin del azogue. La arroj en el recipiente, ante la escudriadora mirada de las sacerdotisas, y la densa melaza del mercurio la mantuvo a flote durante un rato; tras mirarse unas a otras con fascinacin y sorpresa, manifestaron:

Es evidente, hombre de la otra orilla, que gozas del favor de Astart y que eres juicioso y perspicaz. El seno de la suprema Hacedora te ampara, y ella te bendecir eternamente. Levntate y ven. El inicial pavor de Hiarbas se transform en llaneza, por lo que se dej conducir por las servidoras de la diosa, que lo empujaron a un remanso de agua estancada dentro de la estancia que ascenda y descenda con el vaivn de la marea. Iluminada por hachones, relumbraba como el mbar cuando lo desnudaron, invitndolo a sumergirse en las aguas. Destellos asustadizos cabrioleaban en la extenuada suavidad del estanque, mientras una docena de manos le refregaban los pies, las ingles, el pecho y los cabellos con esponjas marinas, olorosos blsamos y hojas de agloco indio. Un vapor perfumado ascenda de las vasijas, y el pentarca, hechizado con la sosegadora atmsfera, bebi entretanto un licor almizclado de una copa de oro. Entorn los prpados y se dej envolver en los cuidados de las asistentas, que lo masajeaban con un blsamo adorante. Tras las delicadas atenciones, lo secaron, peinaron sus cabellos, lo embadurnaron con aceites y lo vistieron con sus mismas ropas, perfumndole la recortada barba del color del almbar, instante en que un arpa punte melodiosas eufonas que reverberaron en la gruta. Promete ante la imagen de Tanit que observars el secreto de la cueva y que cuanto veas y hagas jams escapar del secreto de tus labios. Que lo pague con mi vida si revelo cuanto he visto y ver se oblig. De repente, un coro invisible de voces femeninas quebr la quieta calma: Ha muerto el bello Adonis, el de los dulces besos; qu haremos? Llorad y plaid, mujeres, pues gimen las ninfas y oreadas y vaga por las playas de Gadir la bella Astart, que ha perdido a su tierno esposo. Las flores se secan y un dolor implacable devora a la diosa por la muerte del esposo! Ay, Adonis! Traed vasos de oro con blsamos y lavemos su cuerpo yerto, y oremos a Persfone para que nos lo devuelva a la vida. Ay, Adonis! Astart astral, Estrella de la Maana, devulvelo a la vida oraban. T que vertiste ambrosa en el seno materno, t que la obsequiaste con canastillos colmos de confites de dulce miel, t que la amaste sobre los frescos retoos y os elevasteis como cras de nades sobre las espumas del mar y las ramas de los cerezos. Vuelve, Adonis querido, a la tierra de Gadir, donde te aguarda el trono de bano de Zeus Baal, revestido de prpuras de Samos y guilas de marfil de Numidia. Hiarbas se dej envolver por el rumor de las afrodisacas canciones, hasta que una de las sacerdotisas lo invit a seguirla escaleras arriba, en medio de una atmsfera difusa y de un murmullo de ecos lgubres que

comenzaban a asfixiarlo. Accedieron a una galera que se abra al oscuro mar, y la sacerdotisa desapareci. Broncneos candeleras ardan en las paredes, iluminando la efigie de Talmuz o Adonis cubierto por las ofrendas florales de las vrgenes. Al fondo, las casas de Gadir rielaban frente al santuario como braseros de ascuas minsculos. El ocano, que se dilataba como la seda gris hasta la infinitud, abrazaba por los cuatro costados la terraza, legndole su salinera brisa y los reflejos de la luna. Los fulgores de la urbe y las fras estrellas centelleaban como espejuelos sobre las dciles aguas de la caleta, iluminando una estatua de Astart con una paloma en la mano, que transfiguraba el rincn en una subyugante apacibilidad. De pronto Hiarbas se alarm, al aguzar el odo y percibir un tintineo de ajorcas y el bisbiseo de unas llamadas que lo sacaron del embelesamiento. Un grupo de mujeres con los rostros cubiertos con encajes y con los vestidos abiertos, desabrochados los corpios, y de distintos encantos y estaturas, dejaban entrever los erectos pezones coloreados de carmn y tambin sus rizosos sexos. Lo llamaban con los brazos extendidos, prestas a cumplir el voto de la diosa, y con lascivos gestos lo reclamaban, para perplejidad del recin llegado. Elgeme, extranjero, y experimentars los ms puros deleites deca una. Cobjate en mis brazos, y gemirs de placer lo llamaba otra. Ven a m, bello desconocido lo solicit una joven de nivea piel. Lo asalt la duda, y supuso que jams se hallara en su vida en una situacin semejante de tener que elegir entre la hermosura y la exquisitez, en un burdel tan sacro como supraterrenal. Las siete mujeres merecan ser amadas por igual, pues posean distincin y hechizo para atraer al ms reacio de los varones. Se despreciaba a s mismo por no saber decidirse con prontitud, pero perciba que el destino lo conducira hacia la virgen determinada por la diosa, quien posea sus propias leyes y sus signos secretos para sealarle la elegida. tal como haba especulado, acaeci. La ltima oferente de la hilera emiti un suspiro profundo que atrajo la atencin del tartesio. Oculta tras una espesa mscara de timidez, era la nica que se calzaba con unas sandalias de piel de cocodrilo, y aunque exhiba su desnudez morena como las dems, ocultaba la faz con un tul de gasa; y su delicado cuerpo rayaba la perfeccin. No era muy alta, y los pechos del color del bronce, como dos trtolas amansadas, le palpitaban acompasadamente. Sus sensuales formas resplandecan semejantes a las de una enamorada en su primera noche de tlamo, y el tartesio se conmovi. Extasiado, sinti excitada su virilidad, y admir magnetizado los muslos redondeados, los torneados hombros y el vientre trgido. Se

acerc a la enigmtica beldad, del color del moreno abenuz, mientras un incontenible deseo se expanda por sus venas. Acarici la cascada de su melena, que caa como las ramas del sauce sobre la espalda aceitunada, y contempl una joya de espectacular encanto que colgaba de su cuello, una serpiente de oro con los ojos de amatistas y el zigzag de la piel exornado de diminutos diamantes. Fascinado, le susurr: Deslumbras como una novia ante el ara de Astart, mujer desconocida. Deseas satisfacer tu promesa con este extranjero rendido ante tu belleza? La joven no pronunci una sola palabra y, como nica respuesta, lejos de estremecerse, con el rostro oculto, seal con la mano cuajada de anillos una escudilla, donde Hiarbas deposit el obligado bolo de la prostitucin sagrada: dos sidos de oro que resonaron en la quietud de la noche. No exenta de afecto, lo tom por un brazo y lo condujo por unas escaleras hacia un remanso de la playa que el mar lama con sus rumorosas olas. Un rabioso perfume a algalia se dispersaba por su cuerpo, y poco a poco el deseo se delat en la turgente pujanza del tartesio, que notaba un sentimiento de fascinacin por el cuerpo cobrizo que se le ofreca sugerente, como un panal de miel a la boca de un hambriento. Titilaba un crculo de candelas alrededor, avivando el brillo de su piel suavsima. Sobre unas mullidas esterillas de Babilonia, que imitaban un lecho nupcial, cumpliran con el rito de la noche de la divinidad, que tambin consumaban unas parejas ms all, y cuyos cuerpos lstrales destacaban con la luz de las teas. La muchacha tir de l, y se dej manejar con docilidad. Luego lo desnud, hasta que sus carnes se juntaron tumultuosamente, agradecindoselo la joven, que temblaba como una nefita en el amor. Hiarbas la atrajo hacia s con afecto, y aunque senta su entrecortada respiracin, lamentaba no poder contemplar su rostro, resguardado tras el velo. De rodillas, uno frente al otro, aspiraron el olor de sus miembros enfebrecidos por el ms selvtico de los apasionamientos, y exploraron cada poro de su piel. Cedi la joven sin resistencia, insinuante, escuch de su amante requiebros incendiados, como si en sus odos retumbara el fragor de un combate cercano. El extranjero la bes, menos sus labios ocultos por la gasa, envolvindola en sus brazos poderosos y devorando los ocultos embrujos, que palpitaban con cada halago. El sudor corri por la piel de la joven, que tras recobrar el aliento lo enred en un abrazo, mientras le ofreca la ambrosa de sus senos endurecidos y de su sexo incitador. El placer prosper como un torrente, y su cuerpo, lamido por la luna, brillaba como el rub, hasta que un vrtigo embriagador colm a los amantes con el regato de sus clidos efluvios. La joven grit jadeante, como si hubiera llenado un vaco in

finito, y gimi en un prolongado temblor con el arrebatado ardor de una ramera y con el gozo de una virgen desflorada con dulzura. Se acurruc vencida en el regazo de su annimo amante, que la arrop y cubri de lisonjas, y as permanecieron largo tiempo, hechizados por las estrellas y las olas de la caleta, mientras el tartesio perciba una inculpada delectacin. Se incorpor luego la muchacha sin musitar palabra, y se sumergi lejos para ocultar su identidad en las aguas del mar. Sus cabellos negros relucan con el brillo metlico de la luna, que arropaba su desnudez entre los centelleos de la noche. Hiarbas observaba hipnotizado el gotear de agua por sus caderas y espalda, y atrajo sin pretenderlo a su memoria la noche del Lucero y la imborrable silueta desnuda de la sibila, tan incomparablemente hermosa como la joven que tena frente a s. La desconocida emergi al poco del agua, se sec, ocult el semblante con el velo y bes en la frente a su febril e ignorado amante, acariciando con mimo su sedosa caballera, mientras por su barbilla huan dos lgrimas de ternura. Era fingida su tristeza?, medit en un trance que lo embargaba. Ascendi como una diosa la escalera y el tartesio permaneci inmvil admirndola. La separacin de aquella annima criatura le pareci insoportable. Dime al menos tu nombre, te lo ruego le grit. La joven lo observ, encubriendo una punzante opresin en su pecho, y al fin, en la placidez de la noche, se oy su voz tenue y almibarada: Llmame la doncella de la luna. El tartesio abri los ojos desmesuradamente y la lividez aflor en su faz, pues aquel tono cadencioso de voz le era conocido. Su mente se confunda y su razn vacilaba como la llama de una vela agnica. E, invadido por una rara ingravidez, sinti un fro estremecimiento, como si una daga le traspasara las entraas. Despus, slo pudo murmurar: Anae?, eres Anae!..., no puedo creerlo...; por todos los dioses luminosos. Eres t realmente?, respndeme, te lo imploro. La alucinadora visin le suscit una cascada de dudas, pues se rebelaba ante la idea de aceptar que la veleidosa Astart, con su omnmodo poder, lo hubiera arrastrado hacia apariencias engaadoras, o bien que el brebaje ingerido hubiera desquiciado las imgenes que sus ojos haban contemplado. Vuelve, te lo ruego, regresa...! rog suplicante. No recibi respuesta al estril ruego, y se incorpor confundido, dispuesto temerariamente a seguirla, para as cerciorarse de que sus sentidos no lo haban traicionado. Todo a su alrededor pareca envuelto en un halo de misterio y su

silueta se desvaneca entre las sombras como una aparicin. Alcanz las gradas y corri, pero un hosco guardin que atraillaba una jaura de mastines babeantes lo detuvo, conminndolo: Mrchate, extranjero, y olvida lo que has vivido! Abandona este lugar sagrado sin alborotar o lo pagars con la vida. Podra imaginarse confabulacin ms pasmosa del destino?, pens. Ante tan poderoso medio de disuasin, se revolvi con rabia y regres cabizbajo bordeando el camino de la playa, custodiada por centinelas armados con hachas macedonias de doble filo. Un rompecabezas revuelto por la mano de la diosa haba distorsionado hasta la locura una noche imborrable, y por ms que le daba vueltas a su mente, no hallaba respuesta al dulce suceso, pero de infaustos presagios para el futuro. Cmo se lo explicara a Milo? O deba de ocultarlo y sellarlo en lo ms profundo de su corazn? Me cuesta admitirlo, y hasta es posible que mis ojos imaginaran una visin pensaba, pero si es cierto que Anae, por un inconfesable enigma del hado, ha conocido el placer de la vida, qu puedo hacer yo contra los designios de Astart, que la ha asentado en mis brazos?, se consolaba sobrecogido. Aceptando la ineluctable realidad, se dirigi con paso cansino a la ciudad alta, donde Gadir se haba convertido en un festn excitante. Era evidente que los dioses bendecan a los sidonn, la ciudad prosperaba bajo su proteccin, y sus mujeres se alegraban por haber recobrado la libertad por una noche. Efebos, matronas, prostitutas, devotas de Mitra y Astart danzaban enloquecidas, mientras las murgas recorran la ciudad. Las nforas donde beban el vino se adornaban con pitorros flicos, y las hembras, ebrias de poder, deambulaban por las calles acaudillando pandillas de borrachos que las seguan como perros falderos para copular en los prticos del Palacio Nutico y de la Casa del Mar sin el menor recato. Los vinos de Qyos, Xera y Corinto circulaban sin tasa, y en las esquinas se tropez con bufones roncando sonoramente, mientras los bacantes embriagados se enredaban en escenas orgisticas. Una algazara de arpistas casi desnudas, ritmando procaces cantilenas que ruborizaran a una ramera libia, lo detuvieron, y se vio obligado a beber hasta saciarse. En las travesas y en las mansiones gadeiritas se escuchaban las algarabas del festn, que tocara a su fin con la salida del sol, y el tartesio se dispuso a encontrar entre aquel estrepitoso bullicio a sus compaeros, o a Milo, aunque al sarm pareca habrselo tragado la tierra. Comenz a refrescar, y el orfebre, perdida la nocin del tiempo y cansado de deambular por los callejones de Gadir, apart la cortina de un tabernucho ftido,

La Roca de la Sirena, alumbrado por lamparillas de sebo, donde mujeres y hombres, en cmplice mezcolanza y empapados en hidromiel, coman y beban, se amaban y se regocijaban, en un fascinador tumulto, mientras otros se enzarzaban en trifulcas insensatas. Hiarbas, apartando a las rameras de gangoso parloteo y a los marineros, busc sin resultado alguno a los miembros de la legacin y al prncipe gadirita, hasta que se hart de respirar el tufo de los hlitos humanos. Y el sarm Milo? pregunt al ventero en idioma cananeo. Despus de la medianoche, y aprovechando la marea llena, se retir y creo que se dirigi al muelle, pues lo siguieron su capitn, el cmitre y el piloto. Se cans de esperar y se me ha adelantado, pens, y se lament. Los iris del amanecer se despertaban y lucan como luceros en la penumbra de la noche vencida. El alba apunt con una tonalidad roscea, momento en el que el ancla de El Tridente chorre el agua del embarcadero en un fragoso cabrilleo. La galera hendi las aguas gaditanas y enfil hacia la baha tartside, mientras una bandada de gavinas alzaba el vuelo. El pentarca, inmvil en la amurada, contempl la traza de Gadir a un tiro de una flecha, desfigurada sobre el mar y nimbando sobre una bruma plomiza. Pens en Milo con preocupacin, pues arda en deseos de narrarle la inaudita experiencia, aunque silenciando la incgnita aparicin de la compaera de su culpabilidad, que podra acarrearle un dao irreparable a su corazn. Conocera que Anae haba acudido a Gadir a ofrecer su virginidad a Astart, o realmente todo haba sido producto de su enfebrecida mente? cavilaba. Y si Tanit haba apelado a un hechizo para confundirlo, y todo haba sido un sueo fantasioso? Disipara sus sospechas e iluminara sus dudas cuando se entrevistara con ella en el Lucero en los das siguientes, o tal vez poseera razones inescrutables para callar? Un soplo de viento sur hinch las velas y aspir el aire salobre del mar. Estaba escrito en el libro de su vida que se convertira en el instrumento de los dioses, quienes alentaban a su alrededor perturbadores pronsticos. Su turbada mente trataba de reordenar la aceleracin de eventos que le haban acaecido en Gadir, y, como quien olvida una pesadilla borrascosa, pero placentera, evoc con complacencia los instantes de deleite junto a la diosa de bano. Anae? una gozosa delectacin invadi sus solitarios pensamientos.

SEGUNDA ESTACIN:

LA DE LA DIOSA TIERRA

La engendradora de vida, la que multiplica las cosechas y sementeras, la protectora de los pastos inagotables y los rebaos prdigos. Intentar conocer el futuro denota una rebelda insolente contra los dioses y su eterna sabidura. Thern, Augur de Menestheo

LA MADRE TENEBROSA

Hiarbas no slo conservaba el favor del rey, sino que lo vea acrecentarse. Con la aparicin de la Luna Brillante, el soberano lo agasaj en una cena privada junto a un reducido crculo de ntimos. Excus su tardanza achacndola a un urgente asunto de gobierno, y mientras abrazaba a Hiarbas, lo elogi pblicamente por la exitosa legacin de Gadir. El crdeno albor de la anochecida haba declinado, y los sacerdotes de Poseidn coreaban en el templo sacras al dios por el venturoso tratado, cuya lmina de oricalco, sellada por Zakarbaal y Argantonio, se custodiaba en la cripta del templo bajo los auspicios de la divinidad de los cabellos azules. Asistan a la recepcin el atrabiliario Balkar, la hermossima reina Erguena, embellecido su cutis de rosas con rutilantes cadenetas, Hilerno, el sumo sacerdote de Poseidn, con su eterna mueca conspiradora agazapada bajo las cejas hirsutas, Sinufer, el excntrico cirujano real, que suspiraba por su amado Creuseo, el pentarca de la Mar y dos de los prncipes de los territorios limtrofes con Turpa: el anciano Orisn, rey de los curetes, y el primo del monarca, Elimos, ms comunicativo, y beodo como un odre, mientras sobaba las prvidas carnes de una sierva. Hiarbas, conforme transcurra el banquete e ingera copa tras copa, se arrellan con distrada inmodestia en el divn y se evadi de la tediosa tertulia, como si hubiera alcanzado el lmite de los parabienes de los contertulios. Sumido en un reflexivo mutismo, evoc la vivencia en el santuario de Astart, ardiendo en deseos de trasladarse al da siguiente al orculo del Lucero para or de labios de Anae, el blsamo de una aclaracin admisible que lo sustrajera de las negras dudas que se precipitaban por su confusa mente. No haba avistado la nave de Milo, seguramente de escala en el puerto de Menestheo, de autoridad sidonn, y, aun a pesar del sopor provocado por el vino, en su espritu reinaba la inquietud, pues ansiaba que amaneciera cuanto antes para ver a la sibila, con la que tena una cita impostergable. Pero su capacidad para el asombro no se haba agotado, muy a su pesar. De sbito, se escucharon pisadas de sandalias, susurros, resonancias provenientes del corredor, el aleteo de un manto sobre el veteado mrmol, y un criado irrumpi en la sala retrado y le susurr al odo de Sinufer el mdico algo de

grave naturaleza, pues origin que su copa resbalara de sus manos y se precipitara al suelo con estrpito, rompiendo de repente la hilaridad del momento y provocando el silencio ms absoluto en la estancia. Qu ocurre, Sinufer? se interes el rey. Seor, creo que debes or en privado la confidencia que nos trae Lubbo. Del Lucero? Aqu estamos entre adictos y puede hablar con libertad. Que hable libremente ante mis familiares y amigos. Un eunuco, cuyo crneo brillaba debido al sudor, inclin la espalda y se enderez torpemente, para revelar con una preocupante inflexin de voz: Mi rey y seor, Anae, la sacerdotisa de Noctiluca, ha desaparecido. La confusin y la sorpresa se enseorearon del minsculo auditorio, y Hiarbas, que saboreaba un licor de nbeda, se atragant como si hubiera ingerido plomo fundido. Su abotargado cerebro rechaz admitir lo que haba odo, y como si un resorte lo hubiera impulsado, se incorpor del divn. Esta es una noticia extremadamente grave! exclam con aire crispado el mdico, conocida su relacin afectiva con la pitia. La voz del Lucero mancillada, qu blasfemia! Qu serpiente se ha atrevido a profanar el altar de Noctiluca? aadi la reina turbada. Ciertamente, la noticia no resulta nada tranquilizadora. El alarmante aviso cobr fuerza, y no por inesperado y perturbador consigui impactar de un modo tan espectacular en los comensales, pues, considerado el trgico anuncio, ninguno de los presentes encajaba el infortunio que acarreara su prdida a Tartessos. Hiarbas, embargado por el asombro, no acertaba a atinar una conjetura sobre la inslita desaparicin. Piratas, bandoleros de las sierras, algn enemigo sidonn?, pens. El castrado, que aguardaba pacientemente, prosigui con gravedad: Como todos los plenilunios, la pitonisa, al comparecer la luna en el firmamento, y con la sola compaa de su esclava, parti del templo a entonar el himno sagrado en el altar del lago. Compareci la noche y, advirtiendo que no regresaba, un grupo de leales eunucos rastre los alrededores y consult sin levantar sospechas, pero sin xito alguno. Es una tragedia para Tartessos, primo se lament Elimos, confundido. La diosa se nos comunica por boca de esa muchacha iluminada. Qu haremos ahora si carecemos de su palabra?

En un pueblo creyente de los dioses fulgentes se abre un presagio seguro de desolaciones, mi rey se expres hondamente alarmado el egipcio. Argantonio, con un sesgo de aire ausente, interrog al castrado: Y ningn marino de la ribera ha advertido nada que llamara su atencin? Nadie, mi rey respondi el mensajero con conviccin. Nos movemos con discrecin, pues no conviene que cunda el temor entre los devotos que interpretaran su desaparicin como un desaire de la diosa que nos vuelve los ojos. Un pueblo sin el calor de sus dioses es un pueblo hurfano. Acertada disposicin de Lubbo. Habis demostrado prudencia y sabidura dijo el rey. Y las patrullas del lago y del camino de Mainake? Informaron que los caminos permanecan desiertos y que tras la puesta de sol nadie los haba transitado. En el lago reinaba tambin el sosiego, y slo una nave, eso s sospechosa, haba partido con el ocaso rumbo a Olba. Una gavilla de ojos vidos y desorbitados cercaron al eunuco. Qu nave? Habla! terci Orisn. Tenan ante s el lampio rostro del castrado, que babeaba inquieto. La galera de Naso Balbacer, el chatarrero tirseno
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respondi asustado.

Nadie ignoraba la identidad del ms desalmado tratante de carne humana del mar Interior, adems de proveedor de chatarra, que gozaba de una psima reputacin en Turpa. Hiarbas lo conoca y lo detestaba. Individuo escurridizo como sierpe del desierto, era el resultado del siniestro cruce de un corsario etrusco y una ramera libia. Clebre por su rojo lbbede, un gorro fenicio en forma de pia, se le reconoca, aparte de por ser un individuo sanguinario, por exhibir parte del rostro abrasado con pez, quiz como resultado del abordaje de alguna nave portera. Naso Balbacer...? pregunt Elimos. Ese hijo de mala madre sera capaz del ms perverso de los desenfrenos, y vendera a su propia madre por medio siclo de plata. Si ha zarpado hacia uno de mis puertos al anochecer, quiere decir que oculta algo, o que proyecta un largo viaje. Tal vez a la Kasitrides o al pas del mbar? terci Hiarbas. Ha tiempo que esos etruscos proyectan meter las narices en la ruta del norte en busca del estao intervino el rey. Las desgracias nunca vienen solas.

El monarca desestim, sin dejar trascender sus sentimientos, una persecucin inmediata del corsario, aunque tema la irrupcin de los osados tseos en el comercio de los metales y del mbar, que ya comenzaban a dominar las rutas nevadas del norte de las tierras de los talos y etruscos. Es demasiado tarde para enviar una galera a registrarlo. La marea baja nos obligara a emplear los remos, y nos sacaran una ventaja de ms de mil estadios. No obstante, mi rey, no creo que ese bribn se atreviera a tanto; una pitonisa ultrajada atrae la ira de la diosa opin la reina, afligida. Entre rplica y rplica se oyeron lamentaciones indignadas, y el mdico real, Sinufer, visiblemente consternado por la desaparicin de su dulce paciente, record una persuasiva arma de confrontacin. Y qu me dices, mi rey, de los sidonn de Gadir? Parece que se han olvidado antiguas violencias, como el rapto de la princesa lo, que an se recuerda en Oriente. Por el oro, esos cananeos son capaces de los ms siniestros atropellos.
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Hiarbas movi la cabeza y se atrevi a terciar, convencido de su juicio: Los fenicios de Gadir? Desecha esas desconfianzas, Sinufer. No se atreveran a poner en peligro sus lucrativos negocios con Tartessos raptando a una de sus ms sagradas mujeres. Elimos, despreciando al maestro tasador, insisti con vehemencia: Y si conocen nuestros planes de abrir la cornucopia de los metales a los griegos, y pretenden chantajearnos con la pitonisa a la que veneramos? No echis en saco roto la posible participacin de esos avaros sidonn. Yo en tu lugar, primo, enviara espas a Gadir e investigara. Argantonio pareci recobrar su desconsuelo, y reaccion: Creo sobre todas las cosas en la palabra de amistad de Zakarbaal. Como si el agraviado hubiera sido l, el sumo sacerdote aprovech para avivar las llamas antifenicias con su voz maliciosa: Y qu me decs del prncipe Milo? Esconde un raciocinio banal y, conducido por la lascivia, bien pudiera haberla raptado para poseerla. Hiarbas adverta que una insidiosa corriente hostil a Gadir tomaba cuerpo. La probable intervencin de algn sidonn interesado en extorsionar a Argantonio e impedir el progreso de sus planes pareca calar en sus mentes. Milo y la pitonisa se han jurado alianza de amor eterno sentenci.

Sienten por nosotros ms amistad que animadversin, as que os ruego que, en este delicado momento, esmeris nuestra relacin con los sidonn, pero mantened precaucin; as hazlo llegar a los otros pentar cas y reyes, Balkar. La traicin puede permanecer escondida tras cualquier esquina dijo el rey. Hiarbas elev un matiz de mesura en la cuestin, conocida la soledad de Anae en el santuario: No puede tratarse de una determinacin personal de Anae, que haya decidido abandonar el templo por voluntad propia? He dialogado con ella y puedo aseguraros que actuaba como una mujer refractaria al sometimiento. Ignoras el proceder de los que servimos a los dioses, Hiarbas! Anae est marcada por el signo de la diosa y no puede sustraerse a su destino. Se debe al orculo, y a su pueblo dijo Hilerno, el sumo sacerdote, crispado. El soberano, con ademn taciturno, retom la palabra: La desaparicin de la sibila me sorprende, pero sospecho de una posible trama fraguada a su alrededor. Noto en este oscuro asunto el tufo de una confabulacin de desconocidos intereses, que desde hace tiempo no me pasan inadvertidos. Los enseres, cofres y objetos personales siguen intactos y nada de su entorno parece mudado de lugar se atrevi a informar el eunuco. A ambas, seora y esclava, se las ha tragado la tierra, te lo aseguro, oh rey y seor. Argantonio permaneci mudo y con el rostro entre sus crispadas manos, como asimilando la adversidad. Su mirada perdida en el infinito trascenda a las cuitas de los huspedes, y, como era habitual en su proceder, prevaleca el inters de la nacin sobre las opiniones de los dignatarios reales. Alarmndome la desaparicin de la pitonisa, he de confesaros que me intranquiliza ms que se oculte una ruin conspiracin contra Tartessos urdida desde fuera de nuestras fronteras, o desde dentro del reino insisti el soberano. Lo crees as, primo? pregunto Elimos, inslitamente sobrio. En estos momentos no acierto a interpretar este enigma, pero presiento subir por mis sandalias el alacrn invisible de una maquinacin amargamente venenosa. Deploro que Anae se halle en un azaroso trance, pero me horroriza an ms que nuestro pueblo se vea abocado a alguna calamidad ignorada. Los dioses nos ocultarn su rostro. Desde maana, seor, ofreceremos sacrificios ininterrumpidos para aplacar la ira de la divinidad.

Lo apruebo, Hilerno, pero prestadme odos. Vivimos unas circunstancias delicadas, por lo que someto a cuantos nos encontramos aqu al compromiso de sellar los labios hasta que se aclaren los mviles de este inoportuno suceso. Si an permanece en tierras de Tartessos, la hallaremos se comprometi Orisn. Recordadlo: nadie debe revelar una sola palabra de la desaparicin de Anae y de cuanto aqu se ha declarado. Todo se har de acuerdo a mis normas. Se despacharn correos confidenciales al resto de los reyes, y ejecutaremos una investigacin sigilosa e inmediata. Sea por voluntad propia, raptada, o involucrada en un incidente insidioso, los dioses nos iluminarn para devolver el sosiego al orculo de Tartessos. Balkar, extraamente silencioso, asinti con un movimiento de testa: Gobernados por un hombre como t, Argantonio, desenmascararemos a quien ha osado desafiarnos. A los intrigantes de viles ambiciones que puedan merodear en la sombra, los cazaremos sin compasin y pagarn su culpa. Que Poseidn atienda tus deseos indic el rey, imperturbable. En este desagradable asunto, yo dictar las decisiones, y nadie ms; cualquier desvelamiento lo considerar como un delito de lesa majestad. Y os lo prometo, se consumar una venganza ejemplar, que cerrar el asunto conforme requiere nuestro orgullo difamado y la diosa afrentada. Retirmonos, los sucesos han salpicado de incomodidad esta plcida reunin. Hiarbas nunca haba visto a su rey tan apesadumbrado y abatido. La dolorosa nueva los llen a todos de pesar, y el ulico saln qued en silencio. A Hiarbas se le escapaban las razones de tan sbita calamidad para la nacin tartside, desposeda de la interpretadora de la diosa. Resignado a soportar la losa de unos interrogantes inexplicables, recogi su capa y sali cabizbajo. La amistad con la pitonisa y la promesa de ampararla lo incapacitaban para evaluar la inconcebible desaparicin, que adems deba encubrir y silenciar por imposicin del rey en los pliegues ms recnditos de su alma. Anae se comportaba como un espritu indomable, pero, tendra algo que ver con el ritual de la prostitucin sagrada? La habran raptado, o haba escapado de Noctiluca por su propia voluntad? Mientras especulaba, de entre la oscuridad del corredor surgi Sinufer, sigiloso como los felinos que idolatraba. No te han satisfecho los argumentos de la desaparicin de la dulce sacerdotisa, no es as, pentarca? se lament: Qu desgracia ms sombra!

Hiarbas se sobresalt, pues no esperaba la repentina aparicin del egipcio, quien, abrazado al efebo de su pasin, el apuesto Creuseo, acariciaba lascivamente su mejilla. Haba acudido a su encuentro para declararle su desolacin, o para sonsacarlo y comprometerlo? Se puso en guardia, ya que no le pareca recomendable platicar de intimidades con quien se regodeaba en hurgar en las vidas ajenas con femenina curiosidad. Pero, aunque albergaba ciertas reticencias, bien era verdad que el mdico se contaba entre la reducida rbita de amistades de la sibila desaparecida. Existe en todo esto algo que se me escapa, una espina clavada en la mente que me induce a percibir inquietantes deslealtades alrededor del caso dijo Hiarbas. Argantonio da por supuesta la fidelidad de algunos de sus consejeros, y esa negligencia temeraria puede acarrearle serios contratiempos. Me tengo por confidente y amigo de Anae y conozco los entresijos ms recnditos del corazn de esa frgil gacela, pero percibo que algunos miserables buscan su infortunio asever Hiarbas. Tal vez Lubbo, Hilerno y Balkar? se atrevi a aventurar Sinufer, bajando la voz. Son hienas sin alma que envenenan el aliento de nuestro monarca. Como en cualquier cmara palatina, el mundo de los cortesanos se mova en una cinaga de calumnias y chismorreos, por lo que escudri la galera con celo, y verificando que no transitaba un alma, manifest susurrndole al odo: No oirs de mi boca un solo nombre, Sinufer, pero Anae sufra el aborrecimiento de los siniestros sacerdotes de Poseidn y de los eunucos de Noctiluca, quienes codiciaban dominarla a su capricho. Lo sabas? No lo ignoro, pues me convert en el mdico de su alma y de su cuerpo y s que la diosa del Lucero habita de forma oculta en su corazn. Que Imhotep, el sabio, la proteja de todo mal susurr doliente. Dnde se hallar esa dbil avecilla?
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Pienso que quizs haya levantado el vuelo por apetencia personal, acompaada de su sierva; pero tambin resulta muy posible que la hayan raptado para venderla como esclava en algn remoto mercado, o de profetisa en un templucho de caizos y murdago en el pas de las brumas. O no te dice nada la aparicin inexplicable de Naso Balbacer y su huida rumbo al norte? Pobre pajarillo indefenso! se lament el mdico, prximo al llanto. Sin embargo, sospecho de esa caterva de insidiosos conspiradores. No les creo! En cualquier caso, que los dioses luminosos la protejan, pues si antes de la

luna del invierno no la hallamos viva, la habremos perdido para siempre. Y si la han raptado, la medida de su tiempo ser el sufrimiento y el dolor, Sinufer. T tambin piensas que el bello sarm fenicio, Milo de Gadir, anda tras este trgico secuestro? se interes, entre gimoteos. Hiarbas detect que el egipcio, con febril inters, lo iba envolviendo en una sutil urdimbre con el fin de remover doloridas emociones y comadrear con un sentimiento acotado por la amistad del que no deseaba hablar. Milo ama a esa mujer con locura, y no lo creo; pero planean muchos interrogantes en esta enigmtica desaparicin que me inquietan. Que la Luna de Isis nos ilumine, Hiarbas, pues la Madre Tenebrosa cubre con su manto el frgil esquife de Tartessos replic el galeno, ttrico, mientras sollozaba. con paso vacilante, se desvaneci entre las brumosas penumbras. Cinco noches despus, y en pleno desconcierto de su mente, un esclavo nmida entreg en la residencia del pentarca de los metales una tablilla sellada con el cuo del sarm Milo en la que presentaba sus respetos y le rogaba que se reuniera con l, al ocaso, en un tugurio de las afueras de Turpa. Su vacilante caligrafa manaba atormentada: Que Tanit Marina te cubra con su sombra compasiva. Salud. Dilecto Hiarbas, has de consolarme e iluminarme. Adivino que estoy haciendo el ridculo ms espantoso, pues ansio una y otra vez ver a Anae, y con la misma insistencia los eunucos de Noctiluca me aseguran que se halla indispuesta, o que se opone a recibirme. Pero, presintiendo silencios sospechosos, harto de soportar una y otra vejacin de esos castrados, he sobornado a un sirviente del templo, que me ha contestado con este escueto mensaje: Pregunta a tu amigo el pentarca. El sabe de la pitonisa del Lucero. Me ocultas alguna desdicha que no debas compartir con un camarada fiel, a ti que te tengo por hermano? Es difcil describir mi inquietud y mis angustias, pero tampoco me sirve la lstima. La ausencia de mi amada, y sin esperanza de verla, slo puede ser comparable con una muerte lenta. Te aguardo en la posada de El Tritn, fuera de las murallas de Turpa, a la puesta del sol. No faltes, te lo imploro. Tu afecto, Milo de Gadir

El mensaje lo inund de pesar, y un ingrato dilema lo abrum, pues ignoraba cmo resolverlo decorosamente. Deba ocultar la desaparicin de la sacerdotisa por la poltica de labios sellados ordenada por el monarca, cuando Milo mereca cumplida respuesta a sus preguntas de enamorado y amigo; y por otra parte, tampoco poda descubrirle lo acontecido en el templo de Astart, pues se hallaba bajo juramento con su rey y seor. Decidi que, para evitar una tormentosa discusin y herir lo ms en su dolor, declinara la invitacin, dejando las consecuencias en manos del destino, alegando su, por otra parte verdica, destemplanza primaveral. Milo suele comportarse con exasperacin cuando se le contradice, pero me perdonar sin censuras se dijo, y ruego a la deidad luminosa que no recele de la tragedia que se cierne sobre Anae. Despach a Lineo con la excusa escrita en un papiro, y aguard. La tardanza lo desazon, pues transcurran las horas y no retornaba. Pasada la medianoche brill un candil, y el liberto, con cara de pocos amigos, regres con una respuesta que afect al pentarca, abatindolo en el silencio: Mi amo, el sarm compareci en la taberna, y tu contestacin le caus primero una inmensa tristeza y luego una ira desatada. Arroj al suelo las jarras y el vino, y te acus de rasgarle el alma y de ser un prfido amigo y un traidor, adems de cmplice de los que le haban arrebatado lo que ms quera en el mundo. Luego, trajinado por las Furias, se dirigi al embarcadero, donde, sin aguardar al alba, zarp rumbo a Gadir crispado y a toda prisa. Has ganado un enemigo, seor. Este desgraciado acontecimiento ha cercenado de raz una fervorosa amistad truncndola para siempre pens Hiarbas, tal como predijo el orculo hace aos. Pero es mejor no arriesgar juicios y aguardar a que se resuelva la desaparicin de Anae. Hiarbas qued pensativo. Le placa ayudarlo, pero el rey lo haba apostado en una situacin incmoda con su principesco camarada. Slo unas lunas atrs ninguna obsesin perturbaba su nimo, y ahora, cuando los astros anunciaban el esto y los fastos de la diosa Madre con la recogida de las cosechas, graves inquietudes lo desasosegaban hasta el punto de sentir que su mundo se le desmoronaba alrededor, o acaso no trasluca la reaccin de Milo gravedad para su vida y la de Tartessos? La desaparicin de la sibila cobraba de repente una inquietante perspectiva, como si un escorpin se le hubiera metido en las sandalias.

EL AUGURIO DE THERN

A guardando al rey en palacio, Hiarbas sinti el soplo del calmoso edn, il Haba transcurrido la Luna Oscura del mes que los sidonn de Gadir distinguan como el de tammouz, y un aura calurosa remova las areniscas del monte Abas. El pentarca esperaba a Argantonio acomodado frente a unos anaqueles dispuestos para un estimulante bocado que reuna en escudillas de arcilla griega erizos de mar, trufas, gajos de sanda, zumos de seseli para la digestin, celia espumeante, sartas de pajarillos, mijo y pastelillos amielados. Se inclin reverente cuando apareci el rey, saludndolo: Cetro de Poseidn, que tu estirpe prospere eternamente. Salud y paz, Hiarbas, la felicidad se esconde en los prvulos placeres de la vida y en la lealtad de hombres honestos como t le replic el monarca, ufano. Se acomodaron en sillas con respaldos de marfil y conversaron sobre los ltimos envos de metal de las Montaas Argenteas y de los nuevos hornos de Elbi, para concluir platicando del delicado asunto de la desaparicin de la pitonisa. Hiarbas, complacido, pudo constatar que la estrecha complicidad entre l y Argantonio creca da a da, pues lo haca partcipe sin remilgos de las incertidumbres personales que lo desazonaban en la alarmante cuestin. Me atormenta ms lo que se oculta tras este caso, Hiarbas, y a veces veo incluso nuestras vidas amenazadas por una mano oculta le revel el soberano. Parece como si la hubieran raptado los kabyros de los infiernos, o que el mismo Poseidn la transformara en pavesas, celoso de su virtud. Cmo explicar si no que pasada una luna no se tenga el menor vestigio de las dos mujeres? se lament el orfebre. En el rostro del monarca se ley un sesgo de intranquilidad, y su habitual prodigalidad se convirti en un gesto de alarma. Mis consejeros, en cuya rectitud confo, me han comunicado que alguien se ha ido de la lengua, tal vez un castrado de Noctiluca, que ha sealado a los fenicios de Gadir como los autores del rapto. Zakarbaal ha convocado con urgencia al sarm Milo, que se hallaba en el puerto de Menestheo, y hacen sus propias averiguaciones, molestos con las acusaciones que parten de este entorno.

Ahora comprendo los recelos de Milo y la sbita escapada a Gadir pens Hiarbas. Deb dialogar con l, y como amigo, amansar sus desconsuelos. Este oscuro asunto se nos escapa de las manos, mi rey dijo, y nos acarrear tensiones con Gadir. Alguien que se oculta como una mujerzuela tras el velo de la insidia parece interesado en cargar a Gadir con el oprobioso asunto, por lo que no me queda otra opcin que amparar la alianza y restablecer la confianza con nuestros aliados sidonn, cueste lo que cueste. Nos son necesarios para activar mi poltica de equilibrios, Hiarbas. Y qu sugieres que hagamos, mi alto seor? Desentraar cuanto antes esa trama que rodea a la desaparicin de la sibila, y que puedo asegurarte que existe, aun cuando carezcamos de un indicio claro que lo confirme contest, mientras le ofreca una jarra de celia. Se sucedi un inextricable mutismo; Hiarbas carraspe incmodo. Argantonio, que golpeaba nerviosamente el brazo del sitial, le rog afable: T que frecuentabas la amistad de la pitonisa y del sarm, seguro que conoces otro punto de vista ms certero que el de mis agentes. Te hicieron partcipes de alguna confidencia importante? Nada que yo recuerde confes. Hace ms de dos lunas que no visitaba a la sibila, y con el prncipe slo pude conversar en la ofrenda a Astart en Gadir; pero nada de este desagradable suceso se conoca an. Mira, Hiarbas, te tengo por hombre de recursos, reflexivo y gil de mente lo halag. Has concebido alguna hiptesis sobre este turbio asunto? S, he formado mi propia teora y mis especulaciones, gran rey. No creo que se trate de una trama como sostienes, y s del simple rapto por la avaricia de un seguro beneficio asever sin jactancia. Tras muchas horas de conjeturas y cierta confidencia, poseo una hiptesis. Las pupilas del rey se iluminaron como dos candelas de fulgor. Habla entonces! lo conmin, dejando la copa sobre el anaquel. El pentarca trag saliva, y ni exultante ni expresivo, le confes: Debido a mi amistad con la sibila y con el prncipe Milo, su desaparicin me corroe el alma, como si una comadreja se hubiera instalado en mis tripas; y por ms que la he analizado en mi soledad, no hallaba una respuesta que disipara mis dudas. Atormentado por el peso del enigma, rond el muelle y visit Noctiluca sin xito alguno, y cansado de curiosear y escudriar, me dirig como ltimo recurso a

la torre del promontorio, en el arenal de... el rey lo cort: Donde el anunciador de las lunas avisa de los cursos astrales? As es, mi rey. Mis confidentes han interrogado a ese viejo tartamudo sin xito alguno. Pues conmigo desat su lengua, pues desde siempre le he inspirado una confianza ilimitada. Un buen pellejo de Xera obra milagros. Adems, Notos lee en las estrellas y en las cenizas de los fuegos. Su posicin la juzgu como nica para divisar cualquier maniobra extraa en el estuario. El semblante del rey palideci, pero luego clav una mirada acogedora en sus grises ojos, requiriendo una pronta aclaracin: Explcate! Admiti que el atardecer de la desaparicin divis en lontananza a la sibila y a su esclava cantando los himnos del plenilunio, muy cerca de donde atracan las galeras reales, y cuando las sombras se aduearon del malecn, al no divisarlas, crey que haban regresado al templo. Pero con el crepsculo, ote que en la gabarra de Naso Balbacer se produca un extrao bullicio, prisas y carreras, y que al poco levaba anclas rumbo oeste con apresuramiento, pues su vela y la hidra rampante del espoln resultan inconfundibles. Y bien?, ilstrame demand el monarca con ingenuidad. El pregonero de las lunas me revel adems que la marea no era la ptima para soltar amarras, y que ningn marino sensato zarpa a alta mar con la noche recubriendo los cielos y sin la venia del regidor del puerto, pues en la tablilla de partidas no apareca. Me asegur que el corsario haba acopiado agua, vveres y pez para navegar durante un ao, y que el timonel, en la taberna del puerto, fanfarroneaba de pinges beneficios con carne humana, aunque recelaba con pavor de las brumas del norte. No te parece significativo, mi rey? Sopes con calma la informacin el soberano y, tras ponderarla, se expres: Renuevas mi credibilidad de que pronto hallaremos la luz. Sorprendente! Adems, Notos auscult esa misma noche los astros y, tras orar a los siete creadores planetarios, avist a una sacerdotisa descender a los infiernos, flotando sobre una nave de velas blancas hizo una pausa. Y yo te pregunto, seor: acaso no existe una boca de los infiernos en Olba y otra en las islas Kasitrides, el presumible rumbo del corsario tirseno? S balbuci. Pero yo me dejo llevar por la razn, no por supercheras.

Como yo mismo, pero la pista del pirata Balbacer


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resulta ser la nica que poseemos para desentraar este doloroso suceso. He

ponde rado opuestas alternativas al caso y, por ahora, slo un hilo de la madeja ha quedado suelto. Aferrmonos a l como tabla de salvacin y desenmascararemos esa trama que tanto te inquieta, Argantonio. La clave puede hallarse en esa nave! De verdad lo crees as? No se me haba ocurrido recapacitar sobre esa sutil variante. Naso Balbacer detrs de esta confabulacin? Sabemos que trata con fenicios y cartagineses, y que acarrea mensajes de un lado para otro. Tal vez sepa algo que nosotros ignoramos, crucial para descubrir a los intrigantes. Aflor un leve sonrojo en la faz del pentarca, que se sincer con el rey: Mi seor, adems he de confesarte que la noche del Lucero contraje una deuda de honor con la pitonisa, pues promet ante la diosa que la protegera mientras se hallara en Turpa. As lo requera su alma atribulada y los lazos sagrados de nuestra tribu. Los dioses escupiran en mi rostro si la abandonara ante un peligro tan terrible y suerte tan aciaga. Se trata de una trasgresin peligrosa que sacude los cimientos de la nacin dijo con circunspeccin. Argantonio medit sobre las persuasivas razones del orfebre y respondi: Pretendes que persigamos a ese facineroso slo por una sospecha? Es una idea descabellada, y no quiero hablar ms de este asunto. Lo entiendo, mi rey, pero si pones tres galeras a mi disposicin, partir tras ese endemoniado truhn. Nadie recelar de m, pues he embarcado en ese viaje otras veces por mor de mi cargo. Podra aclarar el asunto sin involucrarte, y restableceramos la avenencia entre Turpa y Gadir. Hiarbas, aunque me seduce tu plan, se trata de un proyecto arriesgado y no lo comparto, aunque las intrigas y mentiras me asedien y perciba que a mi alrededor se me unen compaas que me envilecen. El tasador de metales retrocedi. Presenta en su fuero interno que podra tratarse de una presuncin de su mente, pero insisti: Conoces mi cautela, rey de reyes, y sabes que me hallo obligado a acatar mi juramento. Poseo fundadas razones para pensar que el tirseno la ha raptado, como hace con otras muchachas, y pretende venderla en algn mercado del norte, o no nos lo indican as las seales advertidas por el avisador de las lunas? Antes del equinoccio del verano habr regresado a Tartessos y sabremos si se trata de un rapto o de una traicin.

Argantonio permaneci absorto unos instantes, como fraguando un plan en su privilegiada mente, y escuch otro persuasivo argumento de Hiarbas: Aunque slo sea por detener a ese pirata que se ha atrevido a adentrarse en una de nuestras rutas ms inviolables, permteme perseguirlo. Ansio que Anae, Milo y yo mismo quedemos dispensados de toda sospecha, y que mi pueblo recupere la voz de la divinidad. Lo probar, seor, consinteme al menos intentarlo, te lo ruego! El monarca reflexion durante largo tiempo, ausente y reservado, y al cabo, tras un insoportable mutismo, pareci regresar de un mal sueo. Movi la cabeza repetidamente, resistindose a la peticin, con una respuesta dilatoria: Ese argumento me convence ms. Esos osados tirsenos merecen el castigo de ser hundidos en el fondo del mar. Si alguien conociera nuestras rutas marinas ms secretas, Tartessos perecera. No s, no s... se resista. Mientras, el orfebre consideraba que el mayordomo, el gran eunuco de Noctiluca, y quizs el sumo sacerdote de Poseidn ocultaban informacin acerca de la desaparicin de Anae, incluso en connivencia con el pirata. Acaso no los descubri conspirando tras la reunin de los Diez Reyes? No resulta fcil para un ministro fingir una fidelidad que no se siente? Sin embargo, omiti cualquier referencia que pudiera enfurecer al monarca. Saba que, aunque sus exigencias fueran modestas, jams convencera al rey de que sus ms cercanos consejeros intrigaban a sus espaldas. Resultara inconsecuente para un rey precipitar decisin tan delicada. Lo someter al consejo de mi conciencia y te citar maana, cuando los gallos del dios convoquen al da. Aades, mi buen Hiarbas, otras dos virtudes a tus mritos, la generosidad y el arrojo. Que Poseidn te premie. Salud!
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Eres el predilecto de los dioses, manda y te obedecer. Y perdona mi orgullo, pero algo me dice que ese corsario nos ha arrebatado a Anae. Los surtidores centelleaban en el jardn con su borbofleo, cuando el monarca le dio la espalda camino de su privanza. Hiarbas se despidi desencantado, y cuando abandonaba el pabelln, de forma imperceptible, uno de los jardineros que barra con un escobajo de laurel las hojas y cuidaba los granados en flor y los seto de jacintos, recogi sus utensilios y abandon el vergel despacio y con la testa baja. Sigilosamente avizor a uno y otro lado, y penetr sin ser visto en una de las estancias del palacio. All, en presencia de alguien a quien reverenciaba, desgran cuanto haban platicado el rey y el pentarca. El tintineo de unos sidos de plata, la recompensa por su valioso cometido, cerr el efmero encuentro.

Una caterva de seres ocultos en las sombras se empeaban en diluir del plano mundo la estela de la sibila de Noctiluca. Argantonio, a regaadientes y con escamada preocupacin, accedi a satisfacer los deseos de Hiarbas, no sin desagrado. No poda oponerse a la obstinada solicitud del pentarca de perseguir al corsario en los mares del norte. Y si su hiptesis resultaba verdadera, y Naso era el pinculo visible de la trama en la que tanto crea? Le envi una lacnica laminilla de cera que Hiarbas entendi debidamente. En la pulida capa de cera resaltaban algunas frases. La primera revelaba: Siempre tienes la alforja dispuesta y el corazn gil; no te aflijas con remordimientos innecesarios. Adelante con tu obstinacin, pero no adormezcas tu mente, antes bien mantena viva con tu proverbial cautela, y nunca le des la espalda a ese corsario. Ante todo: atrapa la nave tirsena, no lo olvides. Recurre al diekplo de abordaje para destruirla, y que su estela sea borrada en las profundidades del ocano. La segunda le recomendaba: Acude antes al orculo de Menestheo. El sabio Thern te iluminar. Y la tercera le atestiguaba como un padre sentencioso: Un tartesio siempre ha de cumplir las promesas que ha jurado ante los dioses. Que ellos te amparen, aunque mi alma aguardar impaciente. Fuera de la ciudad, cant el segundo gallo, y Hiarbas, embutido en una tnica encapuchada, altos borcegues de cuero, pulido yelmo, coraza de placas de bronce, y armado con una falcata ibera, gui el carro hacia un camino salpicado de tmulos esbeltos como obeliscos que conducan al templo de Menestheo, otro de los sagrados orculos de Tartessos. Afamado por cuidar de los pavos reales, aves que simbolizaban la inmortalidad del alma, la ms acendrada creencia de los tartesios, el santuario era frecuentado por el pentarca cada vez que emprenda un largo viaje por el ocano Atlantis. Alzado en arcilla y adobe y rodeado de estilizados cipreses, cobijaba al nonagenario Thern, el ermitao augur cuya sola contemplacin causaba pavor por su carcter insociable. El interior ola a incienso de Schesbar y a aceite de sebo, y sobre las paredes resplandecan los espolones de plata y un cmulo de riquezas ofrecidas por devotos agradecidos llegados de todos los confines de Tartessos. No tard en hacer su aparicin Thern, el visionario ciego, en medio de una escenificacin casi grotesca. Hiarbas, con la rodilla genuflexa, le entreg un bolo, mientras el anciano lo examinaba con sus artrticos dedos. Ojo del dios que estremece la tierra le dijo-, debo desplazarme al pas del estao para honra de Tartessos, y ruego tu sapiente augurio antes de partir.

Una ilusin alocada alimenta tus empeos, pentarca le espet el augur. Es el destino el que me empuja, sabio augur de Tartessos. De qu destino me hablas, loco muchacho? Suspirar por saber el futuro es una insumisin contra los dioses y su sabidura lo corrigi. Ostensiblemente arisco, y con falta de expresin en su rugosa faz, se ausent como haba surgido, camino de la cueva del orculo, mientras mascullaba inaudibles frases. Al poco resonaron sus roncas invocaciones ante las cenizas. Sus mutismos eran conocidos, y la tardanza acab por exasperar a Hiarbas, pues el sol ya apuntaba por levante y el augur no regresaba. Al fin, cuando pensaba retirarse sin el lenitivo del augurio, surgi el adivino arrastrando sus maltrechas sandalias. Exento de locuacidad, declar: Esto revela el orculo, Hiarbas de Egelasta: El cuerno del narval devorar tus nades sagrados y Poseidn te ser propicio en el pas de las nieblas eternas. La mejor valenta es la prudencia, as que inflama las velas antes del equinoccio del invierno, o perecers; pues aqu, en esta tierra y cerca de sus dioses se oculta la vbora ponzoosa que atormenta a Tartessos. Es todo. Mrchate, y no vuelvas la vista atrs. Hiarbas atesor en el corazn las palabras del anciano, y las memoriz para luego reflexionar en la soledad sobre su significado; animado, le pregunt: Thern, es cierto que los dioses han decretado el fin de Tartessos? El artrtico vaticinador solt un regeldo y le advirti con su voz cavernosa: Los pueblos son como los frutos de la tierra, hijo. Germinan, crecen, nos ceden su fruto y su perfume, y luego se marchitan. Es hora de que la semilla tartesia germine en otros lugares creados por Poseidn. En otros lugares? cavil, escapndosele un tono de incredulidad. El maestro de los metales gir sobre sus pies, deliberando sobre la enigmtica prediccin del adivino, quien, por su calaa, se asemejaba a un brujo conjurador de un villorrio perdido. Como navegante por los mares del norte en busca del estao y el mbar, entenda que manadas de gigantescos peces narvales embestan las naves de poco calado con un cuerno de a veces seis codos de longitud que ostentaban fieramente en sus fauces. Pero qu tendran que ver con su cinturn sagrado? La alusin a la vbora ponzoosa lo intrig, no obstante. A quin se referir?, tal vez a la traicin que, aseguraba Argantonio, se enroscaba en su trono. Y los augurios del vetusto vaticinador sobre el fin de la civilizacin tartside? Una ofuscacin de un viejo extravagante, que su mente y su corazn rechazaban de

plano: Sabio pero confuso anciano revolvedor de conciencias. Habra de temer al azar csmico y sufrir de antemano con las amargas desgracias que le haba anunciado? Se recrimin a s mismo ser tan indulgente con las excentricidades del adivino, asi la empuadura de la daga, y espoleando las muas cabalg hasta Turpa, donde lo aguardaba El Tridente, presto a partir con la primera marea. La maana avanzaba esplendente, y a uno y otro lado verdeaban las vias con los sarmientos y racimos que relucan como gemas. Pero de repente, en la playa que se abismaba a sus pies la luz de un fanal parpade varias veces, y el orfebre, acuciado por la curiosidad, detuvo el carro, piafando las muas con la brusca maniobra. A lo lejos entrevio cmo un esquife fenicio parta raudo frente a la Roca de la Sirena en direccin a Gadir, batiendo los remos con fuerza. Hiarbas, sorprendido, percibi en su interior que, desde el instante en que se haba conocido la desaparicin de la sacerdotisa del Lucero, todo a su alrededor se haba convertido en una pegajosa tela de araa, colmada de peligros.

LAS ISLAS DEL ESTAO

l misterio de la ocultacin de la pitonisa conduca a Hiarbas del vergel tartsico a las fras aguas del norte, el ignoto lugar de las brumas. Albergaba sospechas, pero senta un aliciente tan poderoso en sus entraas que no perciba ni el riesgo ni la amenaza. Su nica obsesin era rescatar a Anae y disipar las dudas que se vertan sobre Milo. Se aventuraba a un horizonte desconocido nutrido de peligros, donde se codeara con criaturas incivilizadas, en un clima hostil. La noche anterior haba cenado con los suyos, reunidos en un banquete inolvidable en el que un lloroso Alstor enton el canto noveno de la Ilada de Homero, el de la embajada a Troya de Aquiles, hroe admirado por el tartesio. Eres fecundo en recursos como Ulises de Itaca. Vuelve pronto le haba rogado. Adivinaron que en su intimidad se debata una annima tristeza por una promesa jurada a la diosa, pero los haba tranquilizado con serenas palabras: Me veo obligado a dejaros por un tiempo. Que no os agote la espera, y no os perdis en conjeturas estriles. Volver, y recuperaremos la placidez perdida revel, sin que nadie comprendiera el motivo exacto de la travesa. El ro Tertis se agigantaba al desaguar en el lago aromado por una flema de jaras y tomillos. Los sonidos del ocano arribaban vivificadores en una maana de la Luna Brillante de la primera estacin, pues ningn tartesio se atreva a surcar los mares en la estacin de la Madre Tenebrosa, cuando segn sus creencias se encabritaban las olas y los espritus de los muertos, unos inmutables y otros lgubres, vagaban por los espacios. El Tridente y las dos galeras porteras dejaron atrs los amarraderos, escoltadas por falas de pesca que hacan sonar los cuernos y trompas, despidiendo la garbosa embarcacin real, en singladura en busca del metal blanco, el estao, el aliado esencial para la forja del bronce tartesio. Remontaron los diques y los fangosos remansos, y a fuerza de remo, las naos enfilaron rumbo al Atlantis, que enviaba las furias ocenicas con

tra las marismas, amenazando con ahogar en la desesperanza de sus embates arenosos el ro. Quin vencer en el encuentro: el comedido ro Tertis, o el omnipotente mar de Poseidn?, se preguntaba Hiarbas. Las velas cuadradas se hincharon y tensaron, y los remeros, de espaldas a la proa, impulsaron los remos entre las portillas de boga en un empuje iscrono, que acompasaban con sus gargantas los remiches y el batir del timbal. En la lnea de flotacin sobresala un saliente de plomo de invencin tartsica que evitaba las rociadas y estabilizaba las panzudas embarcaciones. Poseidn que sacudes la tierra, envanos favorables vientos! Los proretas, oficiales de proa, se desgaitaban ralentizando el ritmo de las bogadas, mientras los espolones, grotescos tritones recubiertos de bronce, deshacan las aguas en funciones de deriva. Sobre ellos, dos ojos colosales vigilaban la ruta con su inerte mirada, entre los ruegos del capitn Orisn: Que los ojos de El Tridente nos libren de las divinidades malignas! Hiarbas abri las aletas de su nariz aspirando la brisa del mar, mientras palpaba sus tabas de la suerte contra los infortunios y su cinturn de la diosa Nmesis. Se senta como un visionario en pos de una quimrica ilusin, mientras a su escriba, Lagutas, un experto en pesos, balanzas y metales nacido en Asido, que siempre lo acompaaba en los viajes comerciales, se le ajetreaban peligrosamente las entraas con el balanceo de la nave.
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Las tripulaciones, integradas por remeros libres dispuestos en dos puentes, una dotacin de soldados iberos, los pilotos, los cmitres, Hiarbas y cinco criados se distribuan entre la cubierta, la sentina y la estiba, repleta de nforas de aceite, odres de agua dulce, arenques, dtiles, cecinas, algarrobas, manzanas, castaas, cabras y cermicas tarte sias. Los afanosos marineros, satisfechos con el esfuerzo de hacerse a la mar y superadas las barras arenosas de la desembocadura del gran ro, prorrumpieron en vtores, orgullosos del esfuerzo. Paulatinamente, los promontorios de Tartessos se desvanecieron de la visin entre el nimbo de un velo caliginoso, del que surgi la proa de una nave fenicia confundida entre los balandros que faenaban en la baha. Detuvo la halada, y el capitn sidonita avist el derrotero que tomaban los tartesios, que en apacible derrota desaparecan rumbo norte, seguidos de una bandada de delfines. Malhumorado y arrojando improperios, el navarca de la nave gadirita, que no era otro que el sarm Milo, imparti la orden de doblar hacia el sur y regresar inmediatamente a la caleta de poniente de Gadir. Un confuso rictus de alarma aflor en su semblante, mientras un doloroso

presentimiento le oprima el corazn rasgndole el alma. Zakarbaal, impaciente, lo aguardaba en palacio, donde deba ser informado de cualquier movimiento de la flota tartesia. El asunto de la sibila, un secreto que irritaba a los dioses, haba alertado a los gadiritas, que recelaban de la discrecin mantenida por Argantonio respecto a la inslita prdida de la sibila. Su olfato para detectar inconfesables trajines segua vivo en su mente cautelosa y se preguntaba: Qu ocultarn, para enviar al mismsimo pentarca de los metales y en fecha tan extempornea?, cavilaba, sin hallar respuesta. Entretanto, a Hiarbas, distrado en sus reflexiones y con los ojos fijos en la inconmensurable masa de agua, lo afliga la preocupacin, pues cualquier contingencia trgica podra haberle sucedido a Anae. Secuestrada como sostenan los eunucos del Lucero? Vctima de una conspiracin, como se obstinaba el rey? Opcin personal, o rapto del facineroso pirata Naso Balbacer? Si segua al corsario tirseno, enfrentndose a albures desconocidos, no era sino por falta de opciones ms slidas. Se haban desatado en el Consejo del rey supuestas maldades de los vecinos sidonn, riesgos amenazantes para Tartessos, abandono de los dioses, y hasta se atestiguaban delitos de lesa majestad, emborronando con la agria tinta de la sospecha la memoria de la pitonisa, quien, en aquellos momentos, probablemente deba de estar sufriendo terribles experiencias. Nada concuerda con su espritu mstico, aunque rebelde, y que me aspen si no andan comprometidos los sacerdotes, los eunucos y Balkar, que esconden un muy dudoso comportamiento en su desaparicin, reflexionaba Hiarbas. El audaz pentarca amaba el riesgo, pero habra de moverse con cautela entre los speros pedregales llenos de vboras que bullan cerca de Argantonio. El estuario del ro Hberis, salpicado de pequeas islas, resultaba peligroso para la navegacin costera. Rodearon los escollos de la isla Car tare y los bajos de Agonis cautelosamente, y Hiarbas desembarc con sus hombres. El desafo lo estimulaba, y se dirigi al santuario de He festo, de esbeltas columnas dricas, donde se adoraba a la divinidad del fuego, para dedicarle el sacrificio de un toro blanco. Recibido con lisonjeros respetos, investig sobre la nave corsaria, sin obtener ninguna respuesta satisfactoria, por lo que remontaron el cauce fluvial por si Naso
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Balbacer se hubiera pertrechado de escorias para venderlas en los abrigos del norte, pues las chatarras y los esclavos eran las nicas mercancas con las que los tartesios y fenicios permitan comerciar a los etrus cos, a los que despreciaban.

Arribaron luego a Onoba, la urbe de los fundidores de cobre, e indagaron en las cuevas de Erbi; los pozos del infierno, la nombraban los nativos, por abrirse en las laderas las embocaduras que comunicaban con el Averno. En una de las quebradas se obraba el copelado purificador del metal, lejos de los poblados, pues los gases resultaban venenosos. Agasajado por el rey Abilonus y por los herreros que trabajaban en los hornos, Hiarbas aprovech para inspeccionar los fuegos de las industrias, los crisoles y las piqueras, agujeros por donde brotaba el metal fundido, que con la penumbra del ocaso se asemejaban a centellas de fuego que guardaran las bocas del reino de Hades. Reinaba una conmovedora fraternidad entre las cuadrillas de forjadores, mientras moldeaban el bronce en las fraguas entre humaradas, polvo rojo y el sordo martillear en los yunques. Esclavos nmidas preparaban las cuas de madera y las poleas egipcias para arrebatar el metal de las cuevas, mientras otras cuadrillas amontonaban en capachos las espadas, los yelmos, las corazas de bronce y los trpodes para los templos, que muy pronto seran embarcados hacia Turpa y Gadir. Nadie ha avistado ninguna vela tirsena por estos puertos, Hiarbas le asegur Abilonus. Debe de transportar una carga humana valiosa, pero por mar abierto. Parece claro: pretende deshacerse de ella en un pas lejano, donde sacar buena tajada, y no se atreve a mostrarla en estos puertos. Nos lleva algunas jornadas de ventaja, pero lo atrapar aunque deba de navegar hasta la isla de las nieves perpetuas, o al pas del mbar. Abilonus, ejercitando una admirable solidaridad, le proporcion, para el intercambio con los norteos, escarabeos egipcios, puales y espadas de oricalco, thymaterios para quemar incienso, yelmos y crteras helenas, muy valorados por los fundidores de metal blanco de Oes trymnia, que los trocaban por el mbar de Abalus y de las aguas del ro Eridano. A Hiarbas le regal una falcata ibera cuya empuadura era una trabajada cabeza de lobo en bronce dorado, que el pentarca agradeci efusivamente.
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Tras dos das con viento terral, rodearon las doradas dunas de Olba, los astilleros de Carpia y las costas de ro Anas, lugar donde se formaban los marineros de Tartessos. Las velas con el signo de Poseidn se hincharon al fin con los vientos del este, y perdieron de vista los ltimos promontorios del reino tartesio, para adentrarse en el azaroso At lantikn Plagos.
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Les aguardaban diez mil estadios de esforzada navegacin, imprevisibles venturas y tormentas de helada cellisca. El capitn de El Tridente, Orisn, un nauta natural de Hipa, de piel reseca como la arcilla y membrudo como un pgil de pelea, sigui la secreta ruta del norte, slo conocida por los navegantes tartesios. La estacin se presentaba propicia para el viaje de ida a las brumosas Kasitrides, con el viento rolando del oeste, y al regreso, en verano, aprovechando que los cfiros soplaban de norte a sur. Cuenta, pentarca, con que, si los cielos y la diosa lunar nos son favorables y orientndonos en la noche por la estrella fenicia, en menos de treinta das habremos arribado a las islas de las nieblas eternas. Y si el viento nos es adverso, Orisn? El capitn percibi sus ocultos temores a un naufragio que diera al traste con la empresa de la secreta bsqueda, y lo confort: Slo temo que los aires aventen flojos, lo que nos obligara a emplear los remos, pero en esta poca el ocano recibe la benignidad de Poseidn. Al cobijo de la costa, cuatro das despus de zarpar de Turpa, doblaron el cabo de los Cynettes, sorteando sus fondos arenosos, donde divisaron los chorros de vapor de las oreas, ballenas y marsopas que emigraban a aguas ms clidas. Aprovecharon un aura del suroeste para adentrarse en el estuario de Olissipo, de conocidas arenas aurferas, donde los tartesios mercadeaban desde tiempos inmemoriales con la sal y oro aluvial. El capitn orden encender los fanales y lanzar el ancla a medio estadio de la embocadura, pues la noche se les vino encima y tema tanto a los arenales como a los saqueadores que infestaban sus orillas.
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Con el alborear de la maana se perfil el embarcadero de Olissipo, donde no se hallaba la nave corsaria que buscaban. Hiarbas esgrimi un gesto de desilusin, pues crea que el miserable Naso Balbacer se hallaba escondido en aquel estuario frecuentado por los tratantes de esclavos. Con una irreprimible mueca de rabia, delat su desolacin. Orisn hubo de reiterar a los especuladores que no venan a comerciar, y el pentarca se acerc con una escolta a Abul, una factora sidonn, delatada por los humos azules de las prpuras que vendan en Conimbriga,
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ciudad aliada de Tartessos, donde un marino gadirita

le asegur que el desalmado Naso, a quien conoca sobradamente, haba aguado das antes all mismo, antes de partir hacia la costa de los belicosos albiones. Cmo se atreve ese bellaco a navegar por nuestra ruta? se lament.

Lleva esclavos para las minas de estao. Un buen negocio, pentarca. Pues rumbo a las tierras hiperbreas, y que Poseidn nos aliente! Hubiera sido un error rumbear a toda vela, pues el pirata podra arrojar por la borda su carga humana y desaparecer. Haba que apresarlo en tierra y no dejarse ver. Tras varias jornadas de navegacin, las tres galeras se deslizaron frente a los amenazadores salientes de Saturni, plagados de grutas marinas cerca de las islas de los Dioses, punto que no podan traspasar las naves de Gadir en sus navegaciones, segn un tratado firmado por Zakarbaal y Argantonio.
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La marea propicia les permiti recalar en el faro de Cronin, en el confn de la tierra, donde los pescadores, entusiasmados con la temprana aparicin de las naos tartesias, les mostraron a gritos sus mercancas y les aseguraron no haber avistado ninguna nave desde el verano anterior. La seguridad de un negocio ventajoso ha debido impulsar a ese loco a cruzar una lnea inviolable para los navegantes aventur el capitn. Pues lo pagar con la vida, Orisn! Tartessos ha de escarmentar a los que la desairan con provocacin exclam el pentarca. Resignados a perseguir al corsario hasta los glidos mares del norte, bogaron enturbiados por una fina cellisca y los embates de un mar tormentoso. Franquearon sin ms contratiempos las puntas de Aryo y Venero, para alojarse en el Gran Golfo, donde rega con fuerza Breas, y al que los tartesios denominaban, con temor, Astrygetn, el mar desolado y yermo.
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Un impetuoso cfiro les hizo escorarse peligrosamente hacia estribor, con grave riesgo para las galeras. Las ventoleras enloquecidas consiguieron que las naos parecieran desgobernadas y abandonadas a los adversos elementos. Los pilotos, asidos a los dos timones laterales, las mantenan con pericia de las violentas sacudidas, pero los soldados y los escribas, aferrados a los cabos, proferan gritos desoladores, mientras arrojaban por la boca cuanto ingeran. Se encomendaban al irascible Poseidn per suadidos de que en uno de aquellos impetuosos ramalazos seran pasto de los monstruos marinos. Hiarbas se rea a sus expensas, pero los reconfortaba: Aguantad!, Poseidn nos da la bienvenida a su morada. No se hizo el mar para los seres creados por Noto!
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geman los iberos.

Costeando el continente y con las velas arriadas, salvaron el fuerte aguacero que caa a torrentes entre el azoramiento de la tripulacin. Cuando amainaron los vientos, haba das que, navegando de noche, conseguan halar mil doscientos estadios, lo que alegraba al capitn y a Hiarbas, que oteaba la lejana con la esperanza de avistar la vela de Naso Balbacer o su grotesco lebbede rojo. Sin embargo, el quimrico bajel tirseno se haba esfumado entre la infinitud de las aguas, y eso exasperaba al pentarca. Su escriba personal, Lagutas, lvido como la cera, crea distinguir en cada acantilado escamosos tritones que hacan sonar las conchas, y sirenas que lo convocaban a su lado con cantos lastimeros. Se tropezaron con un colosal arquitente, como lo llamaban los marinos de Turpa, un pulpo de formidables tentculos, que se emparej a la gaya de estribor. Despeda un hedor insoportable, embadurnado en sus tinturas negruzcas, e intent en vano aferrarse al escurridizo casco, ante el asombro de la tripulacin, que bati los remos para espantarlo. El capitn dispuso que los marineros se hicieran con los tridentes y lo acecharan por si se asa a las cuadernas, cosa harto frecuente. Emerga una cabeza como una tinaja, y como insistiera, cundi la alarma entre la marinera, que vociferaba para ahuyentarlo. Los remiches hicieron resonar las trompas y entrechocaron los escudos, y al cabo, el animal, asustado con las paladas de los remos y por la infernal barahnda, se esfum en las profundidades tal como haba surgido. El piloto, regocijado, asegur: Lo ha atrado el olor a los salazones que acopiamos en la bodega. nimo, dos noches ms y nos hartaremos de cerveza y dormiremos en esteras blandas! los anim el pentarca. Oestrymnia
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se divisa en el horizonte!

Hiarbas paseaba intranquilo por la cubierta, y sus ojos seguan fijos en el mar plateado por la luna. La tripulacin patentizaba los rigores de la travesa, y ya se mostraban rostros violceos, espasmos desgarradores, encas ensangrentadas y toses preocupantes debidas a la carencia de ali mentos frescos, a los lgidos vientos del norte y al agua putrefacta de las cubas. El mismo senta en el estmago los mordiscos del hambre y las cleras abisales, y tema as noches sin estrellas y las despiadadas ventiscas del ocano, pero callaba y jugaba con los marineros a las tabas, su gran pasin. Nieblas turbias y ventarrones de costado retardaron la arribada, hasta que, al fin, el viga, tras una veintena de azarosas singladuras, exclam como enajenado: Mi seor Hiarbas, el pas de los oestrymnios a menos de diez estadios!

La interminable travesa haba concluido, y a media tarde arribaron al inexplorado reino de Oestrymnia, un territorio que los helenos crean habitado por canbales, cuando moraba un pueblo hospitalario que se deca descendiente de los cretenses y tartesios. Hiarbas senta una morbosa fascinacin por aquellas tierras selvticas y verdes. Al divisar las velas de Tartessos, avivaron los fuegos de la costa y botaron un sinnmero de curucos, redondos esquifes de roble y cuero, en las que acarreaban el estao de las Kasitrides. Los recibieron haciendo sonar las caracolas y con muestras de afecto. Ostentaban fama de navegantes audaces y no menos activos negociadores, y sostenan haber nacido de las espumas del ocano, al que adoraban como a su dios padre ofrecindole ddivas y sacrificios de reses. Hastiados de bizcocho aejo, arenques y celia ptrida, y embadurnados en una cascarilla de vomitona, suciedad y salitre, los tartesios daban saltos de alegra en la cubierta, entre el regocijo del capitn y de Hiarbas. Fondearon en un abrigado puerto de laderas rocosas, y vocearon saludos de amistad, devolviendo los taludes los ecos de las voces y el tronar de los cuernos de buey. Desembarcaron en medio de una bruma que apenas si les permita distinguir al jubileo que los aguardaba en la playa. Al frente se ergua, como un oso salido del bosque de abedules, Acco, el jefe tribal, un hombretn de aspecto asilvestrado, cabellos desmaraados, y barba rojiza, sobre la que reposaban unos bigotes retorcidos. Apenas cinco dientes desencajados le bailaban en las encas, dispensndole un aspecto caricaturesco, aunque de sus ojos emanaba un halo conciliador. Se abrigaba con pieles de lobo, cruzadas con un cinturn donde descansaba una descomunal hacha de doble filo. Hiarbas lo tena por aventajado en el arte de la palabra y un gozador nato de los placeres de la vida. Se pavoneaba de poseer ms de una docena de concubinas y tragarse un tonel de cerveza en una sola noche, pero, sobre todas las cosas, se mostraba rigurosamente estricto en el cumplimiento de los pactos. Antes de abrazar a Hiarbas con una cortesa no exenta de brusquedad, lo empuj con su orondo pecho en seal de hospitalidad, y en una jerga entre celta y tartesia, lo agasaj: Los dioses del pilago te han trado hasta mis tierras antes de tiempo, cuando no te esperbamos hasta la segunda luna del solsticio. Pero por los vientos del padre Ocano, que me alegro de rescatar a un hermano! Salud en nombre de las deidades luminosas, Acco. La flota para el intercambio anual arribar a su tiempo, y cargada de abundantes mercaderas. En este viaje me traen otros asuntos y, apartndolo, le susurr al odo la causa de su

repentino viaje, resumindole en pocas frases el rapto de la sibila, sus empeos y los de su rey, noticias todas que asombraron al vigoroso jefe norteo. Y cmo se han aventurado a semejante impiedad y a quebrantar el secreto rumbo tartesio? Los dioses no lo aprobarn. Sabes que esos etruscos, desde su base de Spina en Etruria, codician hace tiempo controlar el comercio del mbar y del estao; y si se hacen con la ruta por mar, crearn graves problemas a mi pas, a mi rey y a mi pueblo. Ni los mismos fenicios de Gadir se hubieran arriesgado a tanto repuso el cabecilla. Se arrepentirn dijo el tartesio. Adems, en la estiba de su apestosa nave se esconde algo muy sagrado para m y para Tartessos, y ay de l si le ha tocado uno solo de sus cabellos! Conociendo el proceder de esos aventureros, han debido de navegar por el mar abierto, orientndose para soltar la mercanca en algn ro de Albin o en la isla de Hierni, donde las sanadoras y adivinas son muy estimadas explic. Que el dios de las aguas se los trague!
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El pentarca modul cuidadosamente el tono para no menoscabar la autoridad del jefe, pues el intercambio del estao tena lugar en aquellos puertos desde haca millares de lunas y se resista a deteriorar los seculares usos del trueque: Nos permites el libre trnsito hacia las Kasitrides y la compaa de unos exploradores de confianza para rastrearlos? Estn en juego el honor de mi nacin y el de mi rey...; y tambin el mo propio. Acco cruz los brazos y Hiarbas estuvo pendiente de sus grasosos labios. Nuestras alianzas juradas ante el padre Sol y el Ocano consienten en cruzar el canal si lo deseis, pero, dada la gravedad del asunto, yo mismo har valer mi autoridad en las islas y te acompaar para facilitar el trato con los albiones. Y, si me concedes la oportunidad, yo mismo le retorcer el pescuezo a ese ganapn cuando lo hallemos. Los hermosos ojos grises del tartesio se colmaron de agradecimien to. Acco le inspiraba una seguridad incalculable, y le mostr su leal confraternidad. Mi gratitud hacia Acco, el sabio gua de los oestrymnios, ser eterna. Con el sol porfiando entre la niebla, la tripulacin tartesia se inclin

deslumbrada por la belleza de un crepsculo supraterrenal de tonos violetas, al que ofrecieron una oveja y un nfora de vino de Xera. Poseidn nos ha concedido lo ms valioso: la vida para gozar de una amistad imperecedera, Acco dijo el tartesio, apoyando su mano en e hombro del amigo. Nuestros gaznates estn sedientos por la travesa, bebamos en hermandad! Los tartesios, enfundados en capas de velln de cabra, siguieron a Acco al poblado, una aldea de chozas de heno, envuelta entre celajes y humos, donde hozaban los cerdos y rumiaban entre el lodo los ganados de pelambres rojas. El reyezuelo se lleg al odo del tartesio y le manifest con zozobra que en los mares del norte se haban avistado griegos de Focea que comerciaban con oro y mbar a cambio de cuentas de cristal y vajillas negras. Lo sabemos, Acco. Esta irrupcin de los tirsenos en estos mares no resulta para mi pueblo una agradable noticia. Los griegos se abastecen del metal blanco, y si nos hurtan ese beneficio, ser una catstrofe, creme. Acco y los oestrymnios siempre se mantendrn como amigos de los tartesios. Lo s, y mi rey se honra de vuestra inamovible adhesin se sincer. Acco le narr con expresivos gestos sus proezas amorosas y los enemigos abatidos con su formidable arma. Ingresaron en un cobertizo destartalado repleto de rsticos bancos, jaulas y odres de cerveza que ola a holln, a resina quemada, a requesn y a estircol, en una amalgama de hedores repugnantes. Decorada con pieles de oso, lobo y corzo, arcos y fanales de sebo, oreaba una clida atmsfera, avivada por un fuego acogedor. Salud y honra de los dioses, a Acco y a su pueblo, de Argantonio, soberano de los Diez Reinos dijo Hiarbas, y abri un fardo que deposit en el suelo, repleto de piezas de marfil, jarros de bronce, arba los, frascos con perfumes y aretes. Acco admir el presente y, vivamente conmovido, asi un cuerno de hidromiel, y con la fiereza de su porte se lo ofreci a Hiarbas, quien lo apur de un trago. Luego, complacido por el tesoro, exclam: Tu seor es generoso, y nuestra fidelidad ser venerada por mi pueblo eternamente! Tuve la suerte de conocer al hombre ms extraor dinario del sur, Hiarbas de Egelasta, y doy gracias al Sol por su bondad. si falto a mi palabra, que Beleos me ciegue los ojos para siempre. Los tartesios y sus aliados golpearon las armas emocionados, y en una desbordante camaradera se entregaron al placer de la mesa. Mujeronas de trenzas

rubias y pechos opulentos sirvieron a los huspedes odres de nctar de bayas y bandejas repletas de arenques, arndanos, huevos de aves marinas y cuartos traseros de una sabrosa res. Pronto se alzaron cantos de guerra, para, al filo de la medianoche, bretones y tartesios, baados en cerveza, enredarse en amorosos escarceos con las rollizas muchachas. Y cuando la luz de las teas se convirti en un parpadeo y slo permaneca el chispear de la lumbre, el festn de bienvenida se haba convertido en una disoluta bacanal, con Lagutas y los tartesios ebrios como odres danzando desnudos sobre las mesas. Hiarbas, echado sobre unas pajas, observaba el excitante jugueteo de las ascuas mientras oa el siseo del viento mordiendo las pieles de la entrada. Detuvo sus cavilaciones en Milo y en Anae, sus dos amigos del alma, cuya nica medida para sus corazones seran la pena y la desesperanza. Pens, preocupado, en lo que le esperaba en la ignota Albion y en la intromisin griega en aquellas heladas tierras, tan alejada de sus ciudades. Desconfiaba de los desconocidos propsitos de los firbolgs, los hombres de los barcos de piel, los isleos de Albin, seres de costumbres repugnantes que, segn Acco, vivan en cuevas donde consuman las cenizas de sus enemigos mezcladas con cerveza y coman animales inmundos, y los no menos temibles cimbrones de la isla de Amrum, que se comunicaban con gruidos y devoraban los corazones de sus vctimas en macabros banquetes. Contaban los marinos que arrancaban de cuajo las cabezas a sus adversarios, y los mismos oestrymnios los teman por su inhumana impiedad, por lo que, apostando sus manos sobre el cinturn de la diosa de las garzas sagradas, Hiarbas se encomend devotamente a Nmesis. Fuera, el relmpago desgarr la vasta negrura de la noche con su fulgor acerado, hiriendo los bosques y acantilados con su luz. La luna menguante, en su ciclo oscuro, fue cubierta por las nubes, no augurando nada indulgente. Al alba, el cielo exhiba un acopio de matices opacos, y haca fro. Hiarbas, desde en el castillete de proa de El Tridente, contempl cautivado las legendarias Islas del Estao. Pocos navegantes del sur haban fondeado en sus ensenadas, salvo los nautas tartesios y Ulises, el aqueo vencedor de Troya. Acco, magnetizado con el prodigio de inge niosidad marinera de las galeras tartesias, se senta maravillado y pregunt a Orisn por sus atributos: En mar abierto se comportan como mquinas de guerra perfectas. Lo observars con tus propios ojos si avistamos a esos fugitivos y empleamos una maniobra de abordaje aprendida de nuestros mayores. Hiarbas se mostraba esquivo. La suerte de la pitonisa lo intranquilizaba. Las

naves tirsenas, habituadas a la piratera, halaban escurridizas como delfines, y ante la aparicin de cualquier agresor, escaparan al ocano si eran descubiertas, por lo que deban mantener la cautela. Cruzando el canal notaban las sacudidas de la marea y los briosos soplos del norte, aun a pesar de que los vendavales haban cesado y las nieblas se haban disipado; pero teman el capricho de los dioses y los vientos huracanados que dieran con sus huesos en las profundidades del estrecho entre el continente y las islas. Tal como haba previsto Acco, al da siguiente avistaron los pajizos cantiles de las Islas Kasitrides, an envueltas en una bruma perlada. Las gaviotas rompan el silencio del paisaje y, en contra de las expectativas de Hiarbas, el aire venteaba con una inslita calidez. Los habitantes de la isla se tropezaron con una mayscula sorpresa al divisar las tres gallardas velas tartesias con el sol rielando sobre las enseas de sus divinizados astros solares. Sintieron miedo, pues en la misma luna haban sido visitados por naves distintas llegadas de los incgnitos pilagos del medioda. Nadie se explicaba tan inusual aparicin y, conforme los barcos franquearon el estrecho, la animacin y un fervor casi religioso corri pollas orillas, con gentes enardecidas deambulando de un lugar a otro. Acco, no oteando la nave tirsena en las islas, exhort a Hiarbas a virar el rumbo a la baha ms prxima, que llamaban de la Colina, habitada por gentes de la raza hermana de los firbolgs, cuyo jefe les informara verazmente de los turbios trnsitos del corsario Balbacer. Algunos albiones, escamados con tal presencia, optaban por ocultarse en los bosques por miedo a ser esclavizados; pero, al observar a algunos oestiymnios en las cubiertas, fue cediendo el miedo hacia una fisgona curiosidad y finalmente a una amistosa aceptacin de los visitantes.
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Qu habra impulsado a aquellos hombres de tez morena a comparecer en tan remotas tierras?, elucubraban en sus supersticiosas seseras, pensando no obstante que antes de ponerse el sol alcanzaran a comprender el propsito de la recalada. De todas maneras, el jefe de la aldea orden que dispusieran en la playa, sobre pieles de morsa, todo aquello con lo que pudieran comerciar con los forasteros, y que los hombres se armaran, pues la mejor defensa suele ser la ostentacin de la propia fuerza. Nos reciben como si trajramos la peste se lament Orisn. Hiarbas se cubri con su capa de tejn, se calz las botas bermejas y desenvain la afilada falcata con la cabeza de lobo. Se anud el cinturn talismn con la diosa que tanta seguridad le infundan, y luego bes sus astrgalos de la fortuna. Una

claridad griscea envolva la atmsfera, tan opuesta a la paleta de rabiosos colores de su natal Tartessos. Precedido por Acco, los iberos y una docena de oestrymnios, saludaron al jefe de la aldea, que no les pareci tan salvaje y que los observaba mudo y sin pestaear. Los hombres que los recibieron cubran su desnudez con vellones, correas y tiras de piel de venado rojo y, a pesar de la miseria que denotaban, los ms acomodados se ataviaban con vistosos capuces de burda lana sujetos con pasadores. El jefe, un gigante tocado con un capacete de dientes de jabal, se guareca en una aparatosa capa con plumajes de alcin. Un crculo de guerreros con armas temibles y escudos de piel de buey los rodearon amenazadores. Se sentaron sobre pieles de lobo, en medio de una fogata, y, con Acco como intrprete de su gutural lenguaje, iniciaron el desesperado trabajo de explicarles el motivo de la recalada. El receloso jefe de los firbolgs se desilusion al comprobar que no venan a comerciar. Hiarbas hubo de prometerle que, una vez conocida la informacin por la que haban desembarcado en Albin, mercadearan con lo que atesoraban en las bodegas. Pero como lo que buscaban se convirtiera en una ardua negociacin, donde ni las conocidas dotes de persuasin del tartesio servan para nada, el pentarca envi a uno de sus hombres por unos abalorios que regal al hasta entonces indiferente cabecilla, quien al instante comenz a hablar por los codos. Hiarbas se sinti ms sereno y aminor el flujo de su alarma. Hiarbas, me dice que el hombre de la cara quemada acarreaba esclavos, no mercaderas, y que doblaron la punta del sur la pasada luna para deshacerse de parte de la carga en las minas de casitero, ms all de los pantanos. Tras observar una interrogacin angustiada en la mirada del tartesio, pregunt Acco: Y no os ofreci mujeres? S...! Pendor, el herrero que vive en el otro poblado, cambi una armadura de metal de Thule por una joven rubia salvaje como una loba. Exhibi alguna mujer de tez morena? insisti Hiarbas, y Acco se lo traslad al cabecilla. Ms de una! Por aqu son muy apreciadas, pero inasequibles. Y, s..., pregunt por el chamn de la tribu, pues aseguraba que una esplndida hembra con la tez del color de la miel posea vastos conocimientos en hechiceras, lea la ventura en las cenizas y penetraba en las virtudes curativas de las hierbas.

Aquella revelacin le pareci a Hiarbas excitante, y un ademn de alegra aflor en su rostro, pero qued en suspenso. Esboz una sonrisa triunfal y su fro escepticismo se fue desvaneciendo. Se tratara de Anae? Ansioso inst a Acco: Y se encuentra aqu..., entre vosotros? No! exclam, y aadi con pesar: Peda por ella dos ruedas de oro. El desaliento borr el jbilo, pero, intrigado, Hiarbas domin el inicial entusiasmo y pens que habra de acumular una decepcin ms a su bsqueda. Y no sabes en qu otra aldea la pudo ofrecer? pregunt de nuevo. El terco jefe, que empezaba a recelar de los extranjeros mirndolos aviesamente, se encogi de hombros y escupi en el suelo, tras esbozar una mueca de enojo. Luego se dirigi a Acco entre risotadas, quien traslad la pregunta a su amigo: Veo que ests muy interesado por esa hechicera. Acaso es tu mujer que te ha abandonado, o tu hermana que te teme? El tartesio los mir a ambos exasperado y, sustituyendo sus grandes esperanzas por la arrogancia, fulmin al jefe con el furor de una mirada decepcionada. No!, pero es una sacerdotisa marcada con la seal de la diosa de la Luna, una pitonisa sagrada para mi gente concluy colrico. Rodeado de rostros hoscos y con el murmullo de la vacua verborrea, Hiarbas slo ansiaba escapar de all antes de or de nuevo los sarcasmos de aquel salvaje irreverente. Pero la voz de un viejo tullido son de entre la muchedumbre: Esa mujer de piel morena fue ofrecida al chamn del dolmen del pantano, segn me asegur Caerleon, el chamarilero que comercia con pieles. El pentarca, desvanecidos sus alientos, pareci de nuevo intrigado. El anciano le infunda certidumbre. Lo mir fijamente y le sonri, pronunciando palabras de agradecimiento. Luego regal un arete de plata al carcamal que les haba brindado un sesgo de ilusin con su revelacin, que de nuevo abra una va para encontrar a Anae. Acco correspondi a la ayuda y, acercndose a Hiarbas, le susurr al odo: El santuario se alza en direccin norte, a medio da de caminata. Si no la hallramos all, daramos un rodeo hacia el ocaso, donde se encuentra el templo de las Diecinueve Piedras. No pierdas la confian za, el oro todo lo puede, y esa mujer es sin duda la adivina que buscas y se halla no muy lejos de aqu. El jefe, que apestaba como un puerco, se incorpor y los avis:

Acco, debis tener cuidado. Los hombres de los pantanos no pertenecen a nuestra raza, sino a la de los celtas goidelos, y la noticia de vuestra llegada se ha propagado como el viento. Que Taranis, el fulmi nador, os gue, pues no ser fcil convencerlos de vuestras desprendidas intenciones. Iremos bien armados y nos encomendamos al dios de las aguas. Restaban algunas horas de sol, y las mujeres del poblado, que observaban a los extranjeros mientras despiojaban a sus crios, improvisaron unos toscos tenderetes que rellenaron con pieles curtidas de castor y nutria, ropas tejidas de lana, cestas de mimbre con mbar y estao, estatuillas en madera de fresno, huesos de uro, carne de cerdo y peines elaborados con huesos de ballena, a los que los tartesios, acarrendolos de las galeras, contrapusieron los exquisitos productos de los orfebres y alfareros de Turpa y odres llenos a rebosar de mosto de Xera que entusiasmaron a los nativos. El tartesio se interes por el altar de Odiseo, el hijo de Laertes, rey de Itaca que, segn aseguraban los marinos helenos, haba navegado hasta las Kasitrides tras la cada de Troya. Les mostraron un cmulo de rocas en forma de rstica pirmide de la altura de un hombre, y una vetusta columna ennegrecida por el musgo, con extraos signos, en modo alguno griegos. El tartesio, decepcionado, pero ante la duda, rez junto con Orisn, admirador de las hazaas del taimado rey aqueo, por un viaje pacfico de regreso, ofrendando a continuacin un pez y una jarra de vino, que verti sobre las estras de la pilastra. De vuelta a los botes, en un anochecer ceniciento, Hiarbas admir el resplandor de la luna, danzando vibrtil sobre la umbra de las glidas aguas marinas, y elev sus ojos a la desnudez del cielo rogando su apoyo. Senta que le ardan las entraas y que la impaciencia ascenda en su pecho conforme pasaban las horas. Sumisamente, se encomend a la diosa luminosa y su inicial escepticismo abri paso a una renovada esperanza. No haba resultado estril el largo viaje, y perciba que existan fundadas esperanzas de haber hallado una pista creble que los condujera a Anae. Nada lo hara apartarse de su propsito, y, al fin, todo pareca encajar en la retorcida maraa de su desaparicin. No obstante, algunas dudas martilleaban su mente: Me escamotear la suerte esquiva el rescate de la sibila frustrando mis sospechas? Sern errneas mis conjeturas? Habr advertido Balbacer nuestra arribada?. Slo de una cosa estaba seguro: debera emplear sus armas ms persuasivas y contar con el auxilio de los veleidosos dioses.

LAS PIEDRAS SAGRADAS

l rumoroso bosque pareca deshabitado y el aire ola a primavera, cuando, agotados por la caminata, rogaban a Acco el lenitivo de una pausa reparadora. El silencio acompaaba los pasos de la comitiva, y una arboleda impenetrable de abedules serva de techumbre a un camino, a trechos surcado de marcas azules estampadas en los troncos que agriaban la supersticin de los tartesios, y en especial de Acco, quien besaba con sus labios temblorosos su amuleto contra el mal y el aojo. En secreto se encomendaban al risueo Lug, dios de los caminantes, rogndole la proteccin frente a los espritus de aquella selva impregnada de sombras, en la que se presenta un poderoso influjo. Se oa el murmullo de los manantiales y el corretear de las ardillas sobre el musgo, mientras la claridad de la alborada se trasluca a travs de las ramas de los rboles, encendiendo de tonalidades esmeralda el vergel de flores silvestres y la mullida alfombra de hojarascas que pisaban con pavor. A Hiarbas, aquella profusa naturaleza afinada por el trino de miradas de pjaros y los secretos susurros de las espesuras le pareca fascinadora, y respiraba hondamente sus aromas. Pero de repente se alertaron por el revuelo de una bandada de grajos que avent un hedor insoportable. Cuervos de la diosa Aife, mal presagio! exclam Acco, al tiempo que los detena. Echaron mano de las armas y, siguiendo el vuelo de las espantadas aves, apartaron la maleza con prudencia, hasta darse de bruces con un calvero prximo a unos acantilados que se precipitaban al mar. Ante sus ojos se ofreca un cuadro de horror que los oblig a detenerse, como aferrados por una garra invisible. Una roca, tinta en sangre cuajada, revelaba lo que quedaba de una nia, cuya cabeza haban estrellado los sacrificadores contra la piedra y arrancado luego el corazn, en un sacrifico telrico. Sus huesos y unos tendones carcomidos por las alimaas yacan envueltos entre jirones sanguinolentos, y a sus pies, surcada de regueros resecos, brillaban un

cuchillo y una redoma de alabastro vaca. Un trazo dibujado con carbn, el signo del rayo de la diosa Tinia de los etruscos, ensalzaba con su ttrico zigzag la espantosa inmolacin. Hiarbas, que aborreca los sacrificios humanos y a los vidos impos por enterrar sus manos en la sangre de los inocentes, volvi la vista atrs y dijo: Naso Balbacer ha ofrecido a sus dioses un pavoroso sacrificio para que stos le sean propicios. Esa chiquilla debera de hallarse enferma o imposibilitada. O quizs aguarda productivos negocios cuando se ha desprendido de esta infeliz replic Orisn, que dio un paso atrs espantado. Hiarbas trajo a su memoria un recuerdo que nunca haba podido borrar de su memoria: tres aos atrs tuvo que inspeccionar, como oficial del Metal, una galera de Naso Balbacer, acusado de contrabando de bronces tartesios. En las apestosas bodegas no descubri una sola lasca de metal, del que seguramente ya se habra desembarazado antes, pero s sorprendi la ms monstruosa de las mercancas. En apenas cincuenta codos se hacinaban medio centenar de hombres, mujeres y nios vestidos con andrajos, con las mejillas ennegrecidas y envueltos en inmundicias. Un sayn los golpeaba con una barra roma para que dejaran de lamentarse, y las bubas y heridas, curadas con vinagre y polvo de cal, les supuraban entre un hedor irrespirable. A un sirio que haba intentado huir le haban despellejado los pies y se relama entre lamentos en un lgamo sangriento que horrorizaba a la vista, y varias pberes alzaban las manos con la mirada desconsolada, ensuciadas con el semen de sus compaeros de cautividad, o tal vez con el de los hombres de Naso, quienes, en una barahnda de promiscuidad, satisfacan sus instintos ms primitivos con aquellas infelices, quienes, arrebatadas o vendidas por sus familias, haban ingresado en el lado ms oscuro de la existencia humana: la esclavitud. En su informe a Balkar slo pudo consignar que el tirseno no traficaba con el metal tartesio, omitiendo la inhumana visin sobre la que los mandatarios del puerto nada podan alegar, pues los esclavos provenan de otras latitudes. Ese miserable ha aadido un ultraje ms a la nmina de sus atrpelos sentenci el tartesio, esgrimiendo una clera mal contenida. La cubrieron con piedras y, por respeto a la vctima inocente, siguieron en recoleto silencio. Con las manos en las empuaduras de sus armas, cruzaron bajo los terraplenes de dos poblados protegidos con empalizadas, donde sus retrados habitantes, que los observaban con recelo, convivan con los rebaos de hirsutas reses, los lanudos carneros y sus peludos caballos.

El paisaje intimidaba, y Hiarbas no dejaba de rumiar sobre el hallazgo de la muchacha sacrificada. Olieron el humo de fogatas cercanas, y Acco los detuvo con gestos imperiosos. Unos tmulos funerarios y una piedra pintada con tres anillos azules les anunciaba que penetraban en un nemeton, un bosque sagrado habitado por demonios que hechizaban a los caminantes si lo profanaban. Un centenar de viejos robles, entre los que corra un manantial cristalino, circundaban el colosal monumento ptreo, formado por una laja de descomunales dimensiones de la que pendan ramas de murdago y calaveras humanas. Sustentada por tres monolitos incrustados en la tierra, y grabada con trazos ininteligibles, ocres y azules, posea el atractivo de lo arcano.
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En los rostros de los caminantes aflor un rictus de sobresalto por lo sobrenatural, y Hiarbas, aterrado, acarici su cinturn y ech mano de las tabas, que apret con no poco recelo. Un crculo de troncos, que en verdad eran toscas imgenes de dioses, rodeaba las piedras, y de ellos colgaban smbolos sagrados, soles de bronce y negras estatuillas dedicadas, segn Acco, a Sequana, la diosa de la curacin, cuyos poderes se asociaban al agua benfica que menudeaba por el reguero. Ms all, en la puerta de una choza de heno por cuyo techo escapaba una lnea de humo blancuzco, un vetusto hombrecillo con cara de duende, barba rala y cabellos niveos los miraba mientras maceraba hojas y semillas en un mortero de granito Ese viejo chamn o druida es Nehavin, un interpretador de sueos inform Acco, quien rog silencio al grupo, para luego depositar bajo el monolito una vasija con miel, carne cruda y una crtera que le entreg Hiarbas. El anciano alz los ojos y experiment un estremecimiento de sorpresa. Se adelant torpemente y avanz hacia las piedras, donde implor, encorvado. Al cabo, los intimid con el bculo de roble en el que se apoyaba. El vaho de la sangre se ha adueado del aire y la liebre sagrada anuncia infortunios. El extranjero de la cara marcada y el gorro cnico ha retado a los espritus, y su avaricia le acarrear desdichas les advirti, en un alarde proftico. La sabia curadora, esa joven de tez tostada y cabellera de rizos que buscis, no se halla aqu. Se ha convertido en la nueva servidora de Karavn, en el templo del Sol. No te asombres con esta nueva indicacin, Hiarbas. La seguiremos y la recuperaremos. Conozco al chamn de los goidelos, un hombre temible pero justo. Deba creer a aquel ruinoso vejestorio sucio de mugre? Se dilua en la fatalidad el paradero de Anae? Decidi confiar en Acco, mientras se preguntaba

dnde se hallara el desconocido lugar que pareca haber amedrentado a los oestrymnios con tan slo nombrarlo. Se detuvieron a pernoctar fuera del lgubre recinto, al relente, a unos pasos de unos avellanos centenarios para protegerse de los lobos, de las arpas y de los espritus tenebrosos que no osaran acercarse a un permetro consagrado a Sequana. Acco dispuso una ronda de vigas, pero pocos conciliaron el sueo. La brisa marina sopl inclemente y una pertinaz llovizna, como una cascada vivificadora, se col por entre las ramas de la fantasmagrica arboleda. Hiarbas experiment una punzante soledad, y rebuscando en el fondo del alma slo hall decepcin e inquietud. Anae se le escapaba como la suave lluvia que caa sobre aquel lugar de presencias invisibles. La habilidad camalenica de Balbacer me subleva. Dnde se hallar el ms miserable de los humanos? Ha roto los sueos de mis dos ms dilectos amigos y ha desquiciado mi sosiego, pero expiar su maldad de una forma ejemplar. Lo juro por Nmesis de la tormenta! Hiarbas, al amanecer siguiente, se incorpor como picado por un tbano. El aoso druida, moqueando la nariz frente a la suya, lo observaba con su mirada de sapo, y, tras inclinar la cabeza con fervor, le rode el cinturn de los nades con una rama de murdago, ante el asombro de la escolta y del propio Hiarbas, que se le escapaba el piadoso apego a aquella joya. Le sonri medrosamente, y con resquemor rehicieron sus pasos camino del templo del Sol, al que los oestrymnios designaban con temor de Las Diecinueve Piedras. Con un ojo en el camino y otro en el ramaje, atravesaron un bosque de hayas, donde el roco fulguraba como la plata, mientras los corazones de los recelosos viandantes, unos junto a otros, maliciaban de cualquier ruido de los linderos. Rebosaban de incertidumbre; y sta creci conforme el camino se empinaba en un inseguro equilibrio, hasta que se toparon con otro poblado, fortificado tras un alto muro de piedras mohosas. Deteneos! los contuvo Acco. Son cazadores goidelos, capaces de las ms crueles mezquindades y sanguinarios como diablos. Un grupo de ceudos guerreros armados les impeda el paso. Acco se adelant e interrog al jefe del clan, un achaparrado pero temible tipo que se adornaba la testa con un yelmo de astas de ciervo, como Lug, el dios herrero, sobre el paradero de los tratantes de esclavos, a los que pareca haber tragado la tierra. Aparecieron muchos ms guerreros, rudos y sucios, envueltos en toscos calzones y capas de piel de oveja. A Hiarbas le pareci que, como todos los albiones que haba conocido, no posean el menor gusto por la exquisitez y estaban faltos de modales y de cualquier

moral civilizada. Se peinaban los cabellos con cal, rgidos como virotes, y las pocas mujeres que asomaban sus cabezas entre las empalizadas se ataviaban con sayones parduscos y se pintaban las mejillas con bayas de tonos violceos, dedicndoles gestos soeces, cuando las miraban. El jefe, que montaba una yegua enjaezada con campanillas de bronce, hablaba una lengua que hasta al oestrymnio le cost trabajo entender; pero til, al fin y al cabo. Hiarbas, aseguran que los tirsenos se han dividido en dos grupos. Naso se encamin al santuario del Ocaso para vender a una hechicera, y los otros levantaron anclas rumbo a la isla de Herni para canjear esclavos por oro. Llevan las bodegas repletas de metal, y dicen que, como son gente despreocupada y cruel, algunos saqueadores andan tras ellos para asaltarlos. Ahora el peligro para la pitonisa se ha duplicado. Sigamos! Volveremos sobre nuestros pasos en direccin suroeste. Para ello hemos de atravesar los pantanos y, con suerte, maana avistaremos el templo solar. Que la Luna, madre del trueno, se muestre compasiva con Anae implor Hiarbas. Sin perder de vista a los hoscos aldeanos, a los que dejaron en el suelo un fardo con abalorios y una crtera de arcilla roja, se escabulleron por las espesuras hasta, que extenuados y con los pies castigados por los guijarros de las inhspitas veredas, la hmeda cinaga, los llanos selvticos y las laderas de peascos, la partida de buscadores compareci a un tiro de arco del santuario del Sol, un imponente crculo de piedras compuesto por diecinueve ciclpeos monolitos de la altura de tres hombres, al que preceda un redondel de madera exornado con lanzas de slex y guirnaldas de abedul y acebo. La Colina Sagrada, Hiarbas, y fin de nuestro camino! -anunci Acco. A los avisos del jefe siguieron los murmullos de los tartesios y, al cabo, el ruego reprobador de Hiarbas, que los silenci. Reinaba un bullicioso ajetreo en el templo, donde un millar de guerreros danzaban alocadamente entre las lumbres, clamando venturas al sol del ocaso. El so brecogedor lugar pareca fuera de la realidad, como si hubieran retrocedido muchas lunas en la noche de los tiempos, y Hiarbas se preguntaba si hallara explicacin en aquel telrico espacio y al enigma que lo haba conducido desde el otro lado del mundo. Con esta luna comienzan las festividades del solsticio del verano les explic Acco. Agradecen el ganado y la cosecha, y los druidas goidelos aplacan a los dioses irritados ofrendndoles las cabezas de los enemigos de la tribu, o de algn

nio sacrificado a la Luna. Desde el oculto observatorio pudieron contemplar vagamente cmo los lugareos hacan saltar a sus lanudos ganados entre el humo purifi cador de las hogueras de tejo verde y roble, asustados con el resonar de los tambores, las flautas de los bardos, los latigazos y las voces de los boyeros. Los sacerdotes, identificados por las tnicas talares y los cayados, peroraban sobre la largueza de los dioses y rogaban un pacfico cambio csmico, mientras otros oraban frente a los troncos, que no eran sino rsticas imgenes de sus dioses. Aljanos la plaga y las lluvias torrenciales, y envanos tu calor de vida! imprecaban. Las antidas de los marjales alzaron el vuelo con los mugidos y los clamores de la colectiva histeria, saturndose el cielo de bandadas de grullas, patos, garzas y cisnes, a los que, alborozados, saludaron de rodillas. Qu es lo que imploran, Acco? se interes el tartesio. Ruegan la germinacin de la avena, la fecundidad para los manadas y la victoria para sus guerreros, que ofrecern las calaveras de sus rivales a Donn el Oscuro. Este invierno ha sido duro y se han sucedido las epidemias y las hambrunas continu. Los gritos de euforia ante la aparicin de las aves acuticas se deben a que, como mensajeras de los dioses, son portadoras de buenos augurios. Tensos e intranquilos por la inaccin, aguardaban con la respiracin contenida a que Acco decidiera salir a campo abierto. Se pavoneaba de conocer al jefe celta de aquella tribu y a la mayora de los druidas, a los que consagraba ofrendas cada vez que acceda a la gran isla a proveerse de estao para Tartessos, pero no se atreva a detener el rito de la purificacin. Advirtiendo la impaciencia de Hiarbas, cuyo corazn le galopaba dentro del pecho como un potro indomable, el grupo se puso en marcha. Era tal vez la ltima oportunidad para encontrar a Anae, y, sin poder moderar su entusiasmo, Hiarbas acariciaba el logro con la punta de los dedos. Fueron recibidos con un sigilo que deriv en un murmullo multitudinario de sorpresa, aunque de una cortesa obsequiosa. Se adelant un grupo de druidas, de facciones inexpresivas, que polla blancura de las tnicas de lana parecan figuras de alabastro. Orisn solt una irrespetuosa exclamacin y uno de los ancianos lo acech con una mirada tan ofendida como severa que lo amedrent. Se adornaban con talismanes del signo de la vida y guarnecan las cabezas con laureadas de murdago y hiedra.

El druida mayor, al que una joroba deformaba la espalda, se apoyaba sobre un bastn puntiagudo terminado en un cuerno de narval. Su luenga barba le llegaba hasta las ingles y, aunque su presencia anonadaba, los tranquiliz su porte patriarcal. Segn Acco, era un filid, es decir, un profeta, gran druida y sacerdote cltico que conoca los abismos de la naturaleza. Atenda por el nombre de Karavn y aseguraban que lea en los cambios csmicos el futuro y que por su boca hablaba el dios Tarantis, el Fulminador de los hombres. Entraba en frecuentes convulsiones en las que se comunicaba con el ms all, y su poder en la regin de los celtas goidelos era omnmodo, pues ejerca las veces de chamn y juez supremo de la tribu. No conviene irritarlo, es poderoso y practica exorcismos de espritus malficos le susurr Acco. La integridad de vuestra sibila depende de l. A los recin llegados se les cort el habla. Los hombres consagrados al Sol callaban, y el templo pareca haber cado en un letargo de mutismo con su inesperada llegada. Tan slo se oa el resonar de las olas en los acantilados y sus alientos entrecortados. El oestrymnio se adelant y se llev la mano al pecho en seal de respeto. Luego lo abord con palabras conciliadoras: Acco y sus amigos tartesios, llegados de los mares del austro y de las frtiles tierras del sur, se inclinan ante el dios alentador y ante el que intima con los abismos de la naturaleza, Karavn el sabio. El gua del pueblo hermano de allende el canal es siempre bien recibido en este lugar donde se adora al Sol y se aplica su justicia replic Karavn. Mi husped, Hiarbas el tartesio, hombre ilustre en su reino, ansia ofrendar un don al divino astro, al que en su nacin tambin reverencian y temen. Pasad sin recelo invit el sacerdote obsequioso. Habis llegado justo en el momento en el que las muchachas ofrendan los presentes al sol vivificador. Mujeres de mejillas coloreadas con bayas de ran, suaves cejas y cabelleras del color del trigo maduro, componan un grupo seductor. Coreaban loores al sol, se adornaban con tnicas de colores vivos e iban profusamente enjoyadas de brillantes carbnculos y broches de bronce cosidos a las vestiduras. Portaban en las manos calderos de plata repujados con rostros de la diosa Medb, grifos y leones y agitaban ramos de murdago y enebro. Dos de ellas, probablemente vrgenes, tiraban del ronzal de una yegua soberbia, blanca como la leche, enjaezada con campanillas de oro y de cobre. Acco, en voz baja, instruy al tartesio: Es la yegua sagrada de esta tuath o tribu goidela. Ser engordada, sacrificada y consumida en la fiesta de Beltaine, en la ltima luna del esto.

Otras jvenes mostraban discos dorados que representaban el panten de la tribu: Lug, el Ser Supremo de los cielos; Donn, con astas de ciervo en la cabeza y un rosario de diosas afables, como Aife y Scthach, rodeadas de pjaros, grullas y cisnes, toscamente cincelados. Karavn invit a los recin llegados a seguirlos hasta el altar de las ofrendas y a los hoyos sagrados que lo rodeaban y que solan llenar de ofrendas para calmar a los espritus subterrneos, momento en el que una densa niebla gris, como una marea, ocult las piedras, y detuvo la procesin. La voz de Karavn reson cavernosa, cuando elev el cntico al Sol: All nada es mo ni tuyo, y aunque la llanura de Fl sea suave de ver y ms estimulante que la cerveza de Tir Mr, nuestros enemigos conocern la desolacin del infernal Magh Mr, oh Sol de los cielos infinitos. Loor a Tarantis, dios vengador de nuestro pueblo! repetan todos. Conforme concluyeron los cantos, la neblina se fue disipando y el tibio sol volvi a enseorearse del firmamento. Sin embargo, sbitamente, los visitantes tartesios detuvieron sus pasos, quedando como petrificados por la pavorosa aparicin que se les interpona en su lnea de visin. Hiarbas palideci y se asi al brazo de Acco, tambin estremecido con el escalofriante espectculo. Con el terrible marasmo, una fra lasitud les ascendi por las rodillas hasta el estmago. El desconcierto los haba magnetizado de tal forma que les oprima el corazn. La tumultuaria aparicin que se respiraba alrededor del ara provoc un murmullo de estupor que escap de sus bocas como un lamento entrecortado: Por todos los dioses! exclam Hiarbas, paralizado por la feroz impresin. Encima de los troncos chorreaban las an sangrantes cabezas de al menos doce corsarios tirsenos, con las lenguas fuera, crdenas y descarnadas. Con las barbas resecas y los aretes de las orejas como asas fnebres, parecan querer hablar en la macabra crispacin de su contorsin postrera. Y en medio de ellas, con una mueca diablica, la faz requemada, con los cabellos pegados por el opaco sudor y la sangre y con las cuencas de los ojos vaciadas como negros cuvanos, la testa de Balbacer, de la que flua un lquido repugnante. Qu profanacin habrn perpetrado para merecer tan atroz muerte?, se preguntaba Hiarbas sobrecogido. Acco balbuce al odo de Hiarbas una entrecortada explicacin: Los goidelos sostienen que las cabezas arrancadas a los enemigos y ofrendadas como ddivas abogarn en el ms all por los vivos ante Beleos. Aseguran que al cortarlas los preservan del mal y les prestan buena ventura.

Visiblemente afectados, los sureos observaron cmo las sangrantes pruebas de su pecado proseguan ms abajo. En las fosas donde se hincaban los lefios se apreciaban regatos sanguinolentos y un amasijo de visceras de carne humana enterrada, que comenzaba a pudrirse, lo que indicaba que aquellas aterradoras hoyas se haban convertido en sus tumbas definitivas. Son pozos de sacrificios balbuci Acco. Han sido inmolados en una ceremonia ritual antes de cortarles las cabezas, la morada donde reside el alma, el valor y la inteligencia de los hombres, segn este pueblo. Las Furias y las Erinias, perseguidoras de los mortales que han cometido crmenes insensatos, se han vengado con excesiva animosidad, Acco. Sacrificndolos as creen haberles arrebatado el espritu y la fuerza. En ese preciso instante, el gran chamn exclam alzando los esculidos brazos: - Tir Inna m Beo, ste es el Santuario de la Vida! - Tir man, y la tierra sagrada! le replicaron los otros sacerdotes. En su pesada marcha hacia el templo de heno y piedra dejaron de reparar en el holocausto, mientras dialogaban entre ellos con apagados cuchicheos, y las muchachas depositaban en el altar los calderos entre cantos acompaados por los panderos. Sitiados por la angustia, los tartesios especulaban que ellos podan convertirse en las siguientes vctimas de aquellos brbaros. Hiarbas no se atreva a interesarse por Anae, pero al menos se congratulaba de que su cabeza no luciera en alguna de aquellas macabras estacas. Acco, con expresin de ansiedad, pregunt: Qu aberrante delito han cometido, Karavn? Casi con delectacin, y esgrimiendo una sonrisa sarcstica, replic ste: El ms ignominioso de todos, Acco. Los tratamos segn las leyes de la hospitalidad celta, pagamos con munificencia los esclavos con oro, casitero en abundancia y mbar, e incluso Lagn, el jefe del clan, les ofreci su choza y sus mujeres; y esos impos, cmo pagaron nuestro cobijo y nuestro pan?, pues, pretendiendo con alevosa temeridad robar el Rostro del Sol, la efigie de este pueblo temeroso que la venera desde el inicio de los tiempos! Que las Tres Madres del submundo devoren sus almas! exclam aterrado en respuesta Acco. Cmo se atrevieron a tanto? aadi. Expeditiva forma de hacer justicia opin el tartesio. Han pagado como chivos expiatorios sus maldades; lo tenan merecido. Seguidme los conmin el druida jorobado, que los precedi en su marcha.

Lo que aquel pueblo denominaba templo no era sino un srdido chamizo de madera y paja, no mayor que una de sus chozas, donde el rstico oropel del suntuario se converta en una tenebrosa monomana, pues las calaveras aparecan talladas o pintadas en los objetos que toscamente lo exornaban. Unas brillaban embalsamadas en aceite de cedro, otras servan de caduceo a unos alargados bastones, y una gran orza de barro guardaba una veintena de aterradores crneos. Pequeas calaveras doradas adornaban los herrajes y dinteles y otra serva de vaso de las abluciones. El druida se justific desabrido: Lug el Justiciero nos ha transferido el poder para decidir las honras y las penas de los hombres, y estos impos se torcieron del camino de la verdad. Tal como sola comportarse, altivo y jactancioso, Karavn tir de una soga de mimbre para despejar un tragaluz de piel de nutria, por donde se col un haz de luz vivsima que ilumin la parte oscura del santuario, una pared de brezo que amparaba el codiciado objeto de las avaricias de Naso y los piratas, una rutilante rueda dorada, el Rostro del Sol, de al menos tres codos de dimetro, en oro pursimo, que encarnaba la deidad csmica. El Rostro del Dios que nos preserva de todo mal! exclam sealando el dolo. Debe valer diez talentos, y hubiera hecho rico de por vida al tir seno. Por Iduna
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la sabia que este smbolo induce a la reverencia, Acco.

Enmarcada entre rodelas, la rueda se sostena en una pirmide de crneos, quiz de criaturas sacrificadas en aquel mismo lugar o de enemigos vencidos por aquel sanguinario pueblo. El tartesio y Acco, asombrados ante su magnificencia, oraron con las palmas de las manos levantadas frente a la joya urica, y comentaron en voz alta, para congraciarse con el chamn: La codicia hace presa fcil en los hombres mezquinos, y Naso lo era. Ese ruin, mientras apeteca lo incierto, perdi lo que posea seguro replico el oestrymnio. El tartesio, para ganarse la confianza del chamn, extrajo del zurrn un vaso de plata repujado con adornos vegetales, ejecutado con primor por orfebres de Turpa, y se lo ofreci a Karavn, quien, halagado, lo ajust sobre un trpode de cobre a los pies del anillo solar. El sacerdote, aturdido con la esplendidez del presente, le dijo con amabilidad:

Disfruta de mi hospitalidad y del favor de la divinidad, extranjero. Karavn les suplic luego que le dieran noticias del reino del Ocaso, y asociados de buen grado salieron al crculo de piedra, momento en que una espesa niebla envolvi las colosales piedras, aunque disfrutaban de la clemencia de un hmedo y clido oreo. Apostaron a los forasteros en dos chozas, les facilitaron comida y agua y los invitaron a participar en la fiesta, agasajo que declinaron pues se hallaban exhaustos y teman desagradar a su brutal dios, que pareca saciarse nicamente con exhalaciones de sangre. Hiarbas, impaciente, persisti en la vehemencia de su bsqueda e inst a Acco para que indagara sobre el paradero de Anae, de la que no se apreciaba ni el menor rastro. No le salan las palabras, pero al fin balbuce: Venerable Karavn, el tartesio ha navegado durante cuatro lunas siguiendo a ese insensible pirata que se pudre en los infiernos, quien antes de profanar este santuario se atrevi en Tartessos a raptar a una mujer consagrada a la diosa, para luego venderla como esclava, enfrentndose a los dioses. Todo parece indicar que vendi a esa sacerdotisa a este templo... Se refiere a una mujer morena con la marca de la diosa aadi el tartesio, con el corazn en un puo. El druida celta pareci exasperarse con la pregunta, pero se interes: Te refieres a una joven que cura y que conoce la fuerza de las plantas? Ese blasfemo asegur que era su carga ms preciada y que, por su sabidura, vala tres ruedas de oro. Ignoraba que hubiera sido ofrendada a tus dioses. Naci con la marca de Nmesis, la terrible, y es muy posible que se trate de la sacerdotisa que busco, noble druida replic ansioso. En mi patria predice el futuro y pronostica las calamidades de mi pueblo. El perverso que nos la vendi, antes de cometer su execrable crimen, sostena que en tu tierra era apreciada por su saber arcano, y ciertamente es morena como el roble viejo. Interesante... dijo pensativo. Puedo asegurar sin riesgo de falsear que se trata de una pitonisa sagrada y por tanto inviolable. Por vez primera, el chamn pareca intimidado, y, tras componer un raro visaje con los ojos, se seren y los invit a gozar del favor de su acogida. En su cabaa, de brezo y piedra, colgaban cuchillos ganchudos, amuletos, bastones rematados con el cuerno del narval, un telar, un horno para el pan, manojos de hierbas y dos jergones de paja limpia. Ola a humo aceitoso de sebo y la mugre se amontonaba

por los rincones. Un bho, inmvil sobre un palo, abri sus metlicas pupilas, acechndolos, instante en el que una joven preada que soplaba un fuego de ramas de bejn los invit a hidromiel y a un requesn exquisito. Pero, por ms que el tartesio mir en cada rincn, all tampoco se hallaba Anae, ni traza de su posible presencia, por lo que, desencantado, se mordi los labios con exasperacin. Sin embargo, cuando se acomod a la luz del interior, Acco le toc el hombro sealndole una zona de la estancia que permaneca en la oscuridad. Hiarbas percibi que su interior se convulsionaba, que su piel se estremeca y tensaba, y que sus ojos se abran desmesuradamente. La dicha le hizo latir las sienes y sus pulsos se aceleraron. Suspendida con una soga y aprisionada en una gran cesta de mimbre, como una presa cobrada en la red del cazador, se acurrucaba una criatura viviente que al or a los huspedes se removi con torpeza, musitando incoherencias y palabras inconexas. El pentarca esboz una sonrisa de regocijo, y, presa de la excitacin, observ que era joven, de pelo azabachado cado en rizos sobre la frente, al uso tartsico, que usaba una tnica azafranada, muy comn en Tartessos, que la piel de sus brazos y de su cuello, nicas al descubierto, era del color de los dtiles maduros del desierto y que los cnicos aretes de sus orejas eran semejantes a los que usaban las hembras de su pas. El corazn le dio un vuelco de exultante dicha, y ahora rogaba que el chamn accediera a su apremiante deseo. Ya no le caba duda alguna, los dioses a los que veneraba, enternecidos, premiaban su generoso sacrificio concedindole el don de hallar a la sacerdotisa del Lucero, que, por una razn ignorada, se hallaba confinada en aquella jaula de juncos en el pas de los goidelos. La mgica incgnita iba a despejarse. No exista conspiracin, como especulaba Argantonio (y se congratulaba por ello), sino el inters mezquino de un corsario que se haba encontrado con una sentencia brutal por su afn de tratar con carne humana. Ahora debera encontrar el modo de convencer a Karavn de que permitiera entregrsela, y un calambre recorri su espalda. Duerme bajo los efectos de un hipntico, pues se comporta salvajemente; aunque acepto que conoce las virtudes curativas de las races. A Hiarbas no le caba duda de que aquella conducta encajaba con el carcter indmito de la pitonisa del Lucero, siempre insumisa y renuente al cautiverio. Estoy en condiciones de comprrtela al precio que fijes, insigne druida dijo haciendo gala de su poder de persuasin. Mi rey y mi pueblo, apenados por una prdida que atenta contra el cielo, as lo esperan de tu clemencia, y te agradecen haber ejercido justicia con su nefando captor. Y por qu habra de cedrtela? Esta mujer me es rentable y necesaria.

Mis dioses poderosos podran enojarse al verse desposedos de su voz adujo, y oje con el rabillo del ojo al druida, calibrando las secuelas de su arriesgada aseveracin; mientras, la joven se revolva en la red. S, se supone que debera ser indulgente, pero qu reclamarte a cambio?, dos de tus hombres como esclavos?, un rescate en oro? pregunt, pero se detuvo meditabundo. Pero no! Desde que arribaste a este meneton, comprend que eras un mensajero de los creadores benevolentes, extranjero. Agach la cabeza, y alzando la prominente corcova, se plant frente a Hiarbas. Acco, Lagutas y Orisn no salan de su estupor, y el tartesio jams hubiera pensado que el efecto producido por sus palabras causara tan fulminante cambio, aunque no le encajaba aquello de mensajero de los dioses. Aguard hasta que Karavn, blandiendo el cayado del narval, apunt a su cintura hasta causarle una punzada doloro sa que le hizo dar un paso atrs, aterrado. Por todos los kabyros del infierno, ha esperado para rematarnos aqu, en este horrible pajar, se dijo espantado. Ese cinturn que lleva con la diosa y los nades sagrados confirman mis palabras de que Lug el Poderoso habla por tu boca. Este templo del Sol se sentira halagado si lo donaras como ofrenda, y siempre recordaramos a su generoso enviado. Es el precio que te exijo La mirada del pentarca escudri sorprendida la cara del chamn, que acechaba expectante la rplica a su oferta, que le devolvera a Anae. El tartesio enarc las cejas y record el vaticinio de Thern en Menestheo, percibiendo a cientos de estadios su autntico e irnico significado, que entonces l haba credo un ataque de los monstruos marinos: El cuerno del narval har desvanecerse tus aves sagradas. Se resista a renunciar a un objeto de gran valor afectivo, pero Anae se mereca la privacin de aquel balaje y de todas las joyas salidas de los orfebres de Turpa y Gadir juntos, por lo que, melanclicamente, se lo desabroch y con gesto enftico lo acomod en las manos del sacerdote, quien exhibi una sonrisa ufana y una dentadura negra y espantable. Los nades representan el curso del sol y nos protegen del mal. Loada sea Mebd, la Madre! Es lo ms valioso de cuanto poseo. Te lo ofrezco como rescate de esa mujer explic Hiarbas, que saboreaba por anticipado el aorado encuentro. Cunto haba deseado poder estrechar de nuevo su cuerpo dcil! La hembra de las manos curativas te pertenece. Restituyela a la diosa. La sierva que haban visto al entrar, a una orden del augur hal del dogal que

soportaba el peso de la cesta, y el bulto con la muchacha, replegado sobre s mismo, cay al suelo como un fardo. Ayud a la jo ven a salir de la envoltura, mientras era observada con impaciente curiosidad por Acco y el tartesio, quien, intranquilo por recogerla, la atis baba entre la penumbra de la cabaa buscando las trazas de semejanza con la sibila. Pero en una vertiginosa sucesin de sentimientos, troc su expresin de complacencia por una mueca de incredulidad, pasando del aturdimiento a la sorpresa, y por ltimo a una decepcin inarticulada que no pas inadvertida para el adivino y para Acco. Que me lleven los diablos! Quin es esta impostora que ha suplantado a Anae? Esta mujer no es la pitonisa de Tartessos mascull desconcertado. Me han confundido las apariencias y mi fatigada mente. Es tan semejante! Y entonces quin es?-balbuci el oestrymnio en lengua tartesia. La joven que haba usurpado la personalidad de la pitonisa en sus anhelos, tambin de tez morena y de cabellos oscuros, algo mayor en edad que Anae y ms esbelta, fue tambin presa del asombro. Aquel hombre distinguido, de cabellera castaa y rizosa, arrogante como un dios, de nostlgicos ojos grises y vestido a la usanza tartesia, seguro que no haba arribado al fin del mundo con el nico propsito de liberarla de su orfandad y del vaco inmenso que sufra. Su mente, abotargada por la droga, no consegua hilar pensamientos coherentes, y farfull pasmada: He odo en esta inmunda choza la lengua de mi tierra? Quin eres t? Acaso has arribado del pas de la miel para rescatarme? Luego suplic y maldijo su suerte, para terminar gimiendo desconsolada. El druida no entenda qu ocurra, y en su ladina mirada pareci sospechar que all se fraguaba un ms que probable error. Hiarbas, furioso por la presencia impostora de la misteriosa mujer, e intuyendo que ya nada podra subsanarse sin causar a aquella desvalida compatriota un dao irreparable, dio por buena la prdida de su cinturn talismn, dispuesto a aceptar el spero fracaso. Al contemplarla tan apenada y acobardada, los bucles revueltos y los pmulos humedecidos por un llanto desalentador, sinti lstima. La turbacin del rescate, sumo sacerdote, me ha sumido en una emocin irreprimible minti, a travs de su intrprete. Por fin hallo a la mujer que busco. Es ella. La situacin se mostraba tan equvoca que una marea de confusin cabalg por sus entraas, sumindolo en un mar de cavilaciones. Tras unos instantes de duda y contrariado por la inesperada impostura, se vio no obstante atrado por la

voluntariosa esperanza de la desconocida de conseguir la libertad, por lo que solicit al augur que la mantuviera en su choza hasta la partida, y cuando estuvieran lejos ya la acribillara a preguntas. Pasmosa cabriola del destino se repeta a s mismo. Cul ser la identidad de esta mujer y el motivo de hallarse cautiva en este remoto pas? Y, cmo encajar tan inesperado fracaso? Hiarbas ponder la rara coincidencia con la sibila y un sinfn de dudas se despearon como nubarrones de tormenta por su mente, y cuanto ms miraba a la joven, ms se desesperaba por el misterio compensatorio y con tan imprevisible revs, que haba dado al traste con su bsqueda. Ciertamente, se asemejaba en algunos de sus rasgos a la pitonisa, era de rostro agraciado, pero, quin poda ser aquella desconocida tar tesia por la que Balbacer haba cruzado el ocano y que reuna anlogas cualidades a las de Anae? Cada mortal posee su propia hora, y su propio hado, se dijo entre pensativo y sorprendido. Las mismas preguntas se formulaba Hiarbas mientras al da siguiente se alejaba del santuario, tras una noche de angustiosos sueos y de atormentarse por tan inexplicable fiasco. Los contraluces del alba y el cielo quebradizo suministraban vida propia a las espectrales piedras. Como un sortilegio le lleg el hedor de las errticas vaharadas de la carne quemada y putrefacta y el ulular de las manadas de lobos hambrientos que infectaban los bosques cercanos. Que la Madre Tierra confunda a esos incivilizados! mascull Orisn. Decididamente, Hiarbas no simpatizaba con aquella abominable raza de celtas goidelos ni con sus sanguinarios dioses. El orfebre se senta defraudado y crea que pagaba su engreimiento de creer hallar a la sibila en las Kasitrides con desmedida presuncin. Abatido, crea que las experiencias vividas en Albin y su chasco no hacan sino agravar el incierto destino de la sibila. La desconocida rescatada le haba asegurado que ninguna mujer con las caractersticas de Anae formaba parte de la mercanca humana de Naso Balbacer, y eso lo abrum an ms. Su maltrecho corazn adivinaba la desgracia que se cerna sobre Anae, y tras un viaje estril, no se entrevea ninguna otra alternativa de su paradero. Haba desafiado a la suerte, y sta le haba vuelto su rostro con el ms despreciativo de los desengaos. Una lluvia menuda que pronto se convirti en torrencial hizo correr regueros embarrados por las laderas cubiertas de musgo y sus perfiles se agrandaban en el horizonte con el flameo de las caticas fogatas. Con los cabellos pegados en la frente, mientras caminaban por la senda resbaladiza soportaban el goteo de los rboles y las rfagas fras del mar. El viento soplaba con fuerza, cuando oyeron gruidos de perros, y temieron un cambio de opinin del druida chamn, por lo que aceleraron el paso, escupieron en el suelo y trataron de olvidar aquel lugar de desolacin.

LA VELA DEL JABAL ROJO

uin eres, mujer? la interrog Hiarbas. Ahora, tu esclava respondi con impecable firmeza. No estoy de humor para aguantar simplezas. Cmo te llamas? le pregunt severo sobre la cubierta del barco, admirando su poderosa sensualidad, increblemente fresca tras los vestigios de la esclavitud. La joven rescatada inici su rplica, concisa y desapasionadamente: Mi nombre es Nobe. Pertenezco a la tribu de los cilbicenos de Calpe y a la casta de los sanadores. Ejerca la curacin de males cerca del faro de los Atunes, en el segundo altar de la Columnas Hercleas, donde mi nombre es venerado. Sanaba huesos dislocados y suministraba a los marinos elixires salidos de mis manos, hasta que ese aventurero tirseno me separ de los mos con engaos y brutalmente, para conducirme a este lugar de donde tu generosidad me ha liberado. Maldecir mientras viva a ese animal lujurioso de Balbacer que quebr mi vida para siempre, pues en este infierno he apurado el amargor de la desolacin y la ms humillante de las degradaciones.
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Hiarbas se admiraba de que, por un azar impenetrable, hubiera redimido de la esclavitud a aquella desconocida pero efusiva mujer; aun as, admiti: No era mi voluntad liberarte, pero por un antojo del destino te hallas libre y entre gente amiga. Andreasta, la diosa de la fortuna, te ampara con su manto, no cabe duda. Me has rescatado de los infiernos, y por ello quiero mostrarte desde la profundidad de mi alma el agradecimiento que merece tu corazn compasivo. No quise deshonrarme a m mismo. Eso es todo. Tu escriba me ha contado parte de tu vida y s que eres ministro del rey Argantonio le dijo. Yo soy una curadora alabada en la costa, y gentes de Mainake, Baessipo y Sexi caminaban muchos estadios para que los sanara. Tullidos, lisiados y mujeres de vientres marchitos acudan en busca de mi ayuda,

pero en mi esclavitud, no pude aferrar me a un solo recuerdo que atenuara mi desgracia. Tu fama te haba precedido, y hasta ese estrafalario chamn te profesaba un gran respeto. Pag por ti un precio exorbitante, segn dijo. Que recuper al da siguiente, el muy ladino ironiz. Es un ignorante embaucador que simula entrar en trance con los espritus. Sin embargo, la sirvienta, en la luna que viv entre ellos, me ense el poder curativo de algunas plantas, desconocidas hasta ahora para m. Hiarbas la desoy, impaciente por ejercitar con los corsarios un pronto escarmiento, y cambi el sesgo de la conversacin, agitado por la curiosidad: Sabes qu fue del barco tirseno y de la otra partida de esos bergantes? Esos rufianes se separaron, y unos quince pusieron rumbo a otra isla ms al ocaso para saldar al resto de los esclavos le inform. Puado de bastardos! Conoca bien a esos pobrecillos continu; algunos bstulos y gymnetes murieron en las bodegas. Sobrevivieron los nmidas, casi unos nios, y los emplearn en las minas de oro. Morirn sumidos en la miseria, cargados de grilletes, ciegos y famlicos, en estas sombras tierras, y alejados del calor de sus hogares; y slo por la incontinente avaricia de ese diablo sin alma. Nobe se revolva con furia contra su desventurada prueba, y la pesadumbre se apoder de ambos. El orfebre la consol con su franca mirada: Ya se pudre en el Averno y encontr la recompensa que buscaba. En cuanto a ti, el tiempo cicatrizar tu desgracia, mujer. Yo me vengu de esos embrutecidos piratas ejercitando la ms caritativa accin que he llevado a cabo en mi vida se sublev. Sus manos estaban teidas en sangre de muchos inocentes a los que arruin la vida. Que te vengaste? se asombr el pentarca. No acierto a comprender. Quin crees que alert a Karavn de que proyectaban robar el Rostro del Sol mientras durmieran? Yo! Saba lo que maquinaban esas bestias desde su llegada al santuario, y no pude hallar mejor modo para desagraviarme. Tragu mucha hiel y bajezas sin fin, y goc viendo cuando los destripaban y cmo gritaban como cerdos en el matadero. Los dioses luminosos guiaron tu voluntad se admir Hiarbas. Posees talento y fe; sobrevivirs. Ya no me cabe duda de que una poderosa estrella te protege.

Pero la esclavitud no posee redencin; es como descender en vida a un mundo terrorfico donde las palabras compasin y sentimiento no existen. Y yo debo dar gracias al cielo, pues, por ser una mujer bendecida, me respetaron. Traumtica deba de haber sido la experiencia de aquella muchacha para destilar tanto odio contra Naso. No pareca una hembra vulgar y, aunque nada indigno pareca rozarla, se vea agotada por los sufrimientos, lo que hacia que Hiarbas tolerara su frialdad en el trato con sus ruines captores. El pentarca la observaba con apego y le pareca una rplica fiel de la sibila, con los ojos incitantes y su atractiva morenez. Aliviado, renunci a sondear ms en sus afligidos recuerdos. Qu hars conmigo cuando arribemos a Tartessos, seor? Perteneces al rey Argantonio. El, con su equidad, lo decidir. Pero es a ti, Hiarbas, a quien guardar gratitud imperecedera. Zanjemos el asunto. Cualquier navegante tartesio hubiera obrado igual. Lo dudo, as que djame que pruebe mi prodigalidad contigo. Pudiste abandonarme en aquel lugar de locura sin arriesgar tu pellejo, por lo que te regalar dos dones que compensarn tu gesto benefactor confes amansada. Con una voz no desprovista de simpata y ternura, la tranquiliz: No me debes nada, olvdalo dijo. Qu puedes ofrecerme t? La joven no pudo disimular su reconocimiento, y gruesas lgrimas corrieron por las mejillas, sorprendiendo a su interlocutor: T decides sobre el trabajo de los fundidores y herreros de Tartessos, no estoy en lo cierto? lo interrog ms serena. As es dijo un tanto sorprendido. Escucha, mi salvador. La sierva del chamn me descubri que las hojas de una planta que esos salvajes llaman pestwurf remedia la afeccin de los pulmones de los mineros. Tus trabajadores te lo agradecern en el futuro, y tal vez se salven muchas vidas. Le mostr a continuacin unas hojas del herbaje teraputico y un saquito con semillas que haba sustrado antes de abandonar la choza. Unes a tu inteligencia una magnanimidad que te honra, mujer. La vida de los mineros de Tartessos resulta muy dura y desdichada. Unos son iberos esclavos de guerra, otros presos y convictos, y los ms libres; pero a todos sin excepcin los atormenta el mal de los pulmones, que se ha convertido en una calamidad. Cuando en un ao puedas administrrsela, te alabarn, seor, pues sus

efectos son verdaderamente prodigiosos; reducirs sus lgrimas y las de sus mujeres e hijos, que nunca podrn ser aminoradas con latigazos, ni con jornales de miseria asegur, demostrando as la bondad de su compasivo corazn. La muerte de un hombre agonizando en la mina siempre me atraves el alma, creme replic. Y cul es el segundo regalo? Me has sugestionado. Se trata de una revelacin que te complacer an ms, y puede que eclipse de tu rostro ese halo de desasosiego que enturbia tu mirada. La mir no sin cierto recelo, y, con una irona mordaz, se ri: Qu conoces t de mis sentimientos e inquietudes, mujer insolente? Ms de lo que imaginas dijo. La tripulacin sospecha del verdadero motivo de este viaje, y murmura acerca de la desaparicin de la pitonisa de Noctiluca, que la diosa la ampare, all donde se halle. Insensatos enredadores. Un hecho confidencial y secreto, comidilla de marineros! exclam desconcertado. Y lo que has de desvelarme atae a la sibila? As es, mi seor dijo ella afable. El malnacido de Balbacer me mantuvo encadenada en ese barco pestilente, en un cuchitril donde sola dormir y forzar a las nias cautivas con las ms degradantes humillaciones. En mi memoria estn grabados a fuego todos y cada uno de los das de mi esclavitud, y recuerdo que la noche que segn el capitn Orison desapareci la sibila, ese malnacido estuvo bebiendo hidromiel con un mercader de esclavos harto sospechoso. Algo usual entre corsarios la refut Hiarbas. Ese detalle carece de importancia. No te impacientes. El interlocutor, al que slo pude ver el perfil, era obeso, velloso y lgubre como un sepulturero, de cejas de lobo, con un aro en la oreja, y hablaba la jerga de la isla de Nora. Penda de su cinto una bolsa repleta y, segn sus palabras, haba conseguido el ms pinge negocio de su vida. Y qu tiene de extrao eso? Lucros propios de mercaderes. Pero negocios inexplicables, y si no, qu me dices de sus palabras? Prstame odos, pues el odio y la desesperacin afinan los recuerdos. Esto fue lo que sostuvieron: He de trasladar a una mujer, al parecer dama principal del templo del Lucero a un lugar del mar Interior; pero de forma clandestina. He cobrado como si hubiera de acarrear cien pasajeros. Adems, me han pagado con metal de Himera, el del gallo. Los dioses me son propicios y muy pronto podr retirarme.

La muchacha, trag saliva, y evocando sus frescos recuerdos, prosigui: Balbacer le replic desabrido y en tono de reprimenda, lo que me hizo redoblar la atencin y no olvidar aquella escena. Lo rebati con estas palabras: Los tratos con esa gente distinguida resultan al final gravosos. No, no me gusta ese asunto, y a la larga ese botn te puede quemar en las manos. Y despus, ahitos de licor, se marcharon a la bodega a refocilarse con alguna indefensa mujer, a la que obligaran a rebajarse hasta convertirla en la cloaca ms inmunda. El silencio los envolvi en una calma de inquisitivas miradas y afn atraccin. No estuvo conversando un mercader de esas trazas con Balkar y los sacerdotes, el atardecer del Consejo de los Diez Reyes? Hiarbas buscaba una pista que reforzara sus tesis, y se interes vivamente en aquella escena. He de meditar detenidamente sobre tu confidencia. Puede tener relacin con los inexplicables hechos que acaecieron aquella vigilia, sin duda. En Turpa, seor, puedes investigar qu embarcaciones zarparon ese da rumbo al Mediterrneo. Te puede servir de ayuda para dar con el paradero del misterioso negociante, y hallar la clave de este embrollo que te aflige. Hay algo que me preocupa an ms. En Tartessos no se suele pagar con ese metal impreso con el gallo rojo de Himera; los fenicios de Gadir tampoco lo emplean, y el que se recauda en Turpa se deposita en el templo de Poseidn. Resulta muy extrao, y a la vez inslitamente revelador! Prueba algo?; si es que puedes confesrmelo, seor. Sin ni siquiera recapacitar, y en recproca confidencialidad, le revel: Mi primera impresin tras la desaparicin de la sacerdotisa fue que elevados personajes, celosos del ascendiente de la sibila, ocultan una cnica maniobra y merodean tras esa desaparicin; aunque ignoro el motivo. hoy tus palabras vienen a reafirmar mi teora. Pero, cundo advertir Argantonio la impostura que estn urdiendo ante sus mismos ojos?, pens. Desconfa de los poderosos; pueden lastimar tu compasivo corazn. Has aadido esperanza a un asunto en el que se haban cerrado las puertas, y que adems, para mi desgracia, ha cercenado una amistad con un amigo que se desespera en Gadir con el alma partida. T tambin has trocado mis tristezas en ilusin Cuenta desde hoy con mi proteccin, mujer. Mi alma tambin sabe

comportarse con reconocimiento. La mir con afabilidad. Nobe, por toda respuesta, solloz suavemente expulsando con las lgrimas el dolor que haba acumulado durante su esclavitud. La niebla se propag perezosamente, mientras el medroso sol del norte se esforzaba en caldear los nimos tartesios. Cuatro desapacibles das hubieron de esperar, agotados y ateridos de fro, la aparicin de la nave etrusca que haba navegado hasta la isla de Her ni a saldar el resto de los esclavos. Hinchada por el viento del oeste, la vela parduzca, como un pjaro de mal agero, los delat en la raya del alba. Hiarbas, en la amurada, respir aliviado, y sin vacilar se dispuso a cumplir la orden expresa de Argantonio: Capitn, el mandato del rey fue terminante: en avistando el navio corsario maniobra de diekplo de ataque. Con las tres galeras, le daremos caza. La acorralaremos como se acorrala a un puerco herido. Todos a sus puestos, maniobra de embate! orden Orisn, y las naos, ocultas en una cala de la isla ms septentrional de las Kasitrides, se aprestaron a cortarle el rumbo. Hiarbas se encaj la coraza, las botas altas de piel de antlope, el yelmo de bronce empenachado con plumas azules, y blandi la falcata ibera con la efigie del lobo ibrico. En una boga inadvertida, las tres naos, amparadas en la niebla, se acercaron por detrs a la embarcacin etrusca, mal calafateada y peor pertrechada. Cuando los piratas descubrieron la trampa, intentaron maniobrar para escapar a mar abierto, pero ya era demasiado tarde. Incapaces de reaccionar con rapidez, los ladrones de los mares se preguntaban atnitos de dnde haban salido aquellos demonios tartesios; profirieron rabiosos gritos. Les lanzaron venablos estriles, una salva de flechas incendiarias de azufre, picas y garfios que se perdieron en las aguas. El Tridente se coloc a babor del navio corsario y rechaz varios abordajes; la segunda nave, a estribor, pegada al costado, y la tercera mantuvo la posicin, siguiendo la estela de los forajidos. A la orden del capitn, y en un arriesgado pero rapidsimo ataque, las dos naves arremetieron con los espolones de bronce la lnea de remos enemiga, y, como un gigante que abatiera con sus manos una hilera de frgiles varillas, la destrozaron. Cundi el pavor y la confusin en los tirsenos, que, desesperados hasta la impotencia, no daban crdito al sagaz ardid. Para su incredulidad, y ante sus mismas narices, El Tridente efectu una arriesgada ciaboga, maniobrando con extraordinaria habilidad, hasta situarse frente al castillete de popa de la embarcacin pirata.

Los sorprendidos adversarios corran por la cubierta descontrolados, incapaces de mover un solo cabo. Estaban a merced de la galera tarte sia, que, con una velocidad de vrtigo y aprovechando el viento favorable, asest una fuerte embestida con el espoln de bronce en el casco que parti la nave en dos. Se oy un brusco crujido, luego sobrevino una tolvanera de lamentos, jarcias partidas, cuerpos mutilados y la hi dra del espoln volando por los aires, en una vorgine de destruccin y muerte. Milagrosamente, y slo por unos instantes, se mantuvo a flote en medio de un profundo silencio, para luego irse a pique lentamente a medio estadio de la costa de Albin. Como tragada por las fauces de un monstruo abisal desapareci en el ocano gris, su inesperada y fra tumba. Sigui un torbellino de aguas agitadas, el borboteo de las olas, y finalmente la calma total. Se han buscado su propia condenacin sentenci Hiarbas. Por la cabeza de Poseidn, que han pagado cara su osada y la impiedad con sus semejantes! replic el capitn, quien orden entonces el regreso a las islas. Hemos limpiado el mar de una carroa inmunda y salvado el secreto de la ruta del estao, pentarca. Argantonio nos lo premiar. Nadie de entre los piratas haba sobrevivido, y las fras corrientes arrimaron algunos cadveres a la playa, donde se alzaba la solitaria ara de Ulises. Un repentino aguacero se precipit sobre las naves tartesias, que regresaron a la isla a recoger a los oestrymnios, admirados stos con la fulminante maniobra, grandiosa y terrible para sus ojos, a los escribas y a la misteriosa Nobe, que con el corazn encogido, rezaba a Iduna por el feliz regreso del pentarca del rey, el nico hombre por el que haba sentido respeto en su penosa existencia. Devolvieron a Acco y a sus hombres a Oestrymnia, donde los aguardaban unos toscos hombres de piel morena de la tribu de los simios, llegados desde las islas durante su ausencia con un gran cargamento de metal blanco. Conocan vocablos tartesios del secular comercio, y hablaban incluso de remotos parentescos y casamientos entre las dos razas, por lo que agasajaron a Hiarbas como a un dios. Pronto acallaron sus miedos, la sed y el hambre, y gozaron con su obsequiosa esplendidez por espacio de cuatro das, durante los cuales disfrutaron de sus msicas deleitosas, de la cerveza y de las jvenes de trenzas doradas que recitaban leyendas y cantaban canciones alrededor del fuego. Su hospitalidad era proverbial, y su amistad con los tartesios ineluctable y sincera; pero los tartesios aoraban la luz de su tierra y sus aires perezosos, y ansiaban regresar. Una veintena de derrotas, y de nuevo saborearan los clidos aromas del sur. Era una alborada de brumas cenicientas, el sol prestaba alicados filamentos

violetas al ocano Atlantis que surcaban en viaje de regreso las naves tartesias, con las bodegas atestadas de estao y mbar pero sin la sibila del Lucero. La primera Luna Brillante del segundo fasto, el de las sementeras y el cambio csmico se anunciaba propicio. Proa a alta mar, apuntando a Tartessos, la morada de los dioses de la luz! orden el capitn Orisn. Hiarbas, que manoseaba las tabas de bronce, sinti la proximidad de Nobe. La mujer haba sucumbido a atroces desdichas y a una pavorosa soledad, abandonada e indefensa en un pas extrao, aunque todava le restaban residuos de su distinguida condicin. Se senta apaciguada y experimentaba un profundo respeto por su protector, que haba advertido que el alma de aquella sorprendente hembra se alimentaba de insospechadas armonas. Mir a los ojos del pentarca, como una paloma sumisa, y la mirada penetr en sus ms recnditos pliegues. Le suscitaba al pentarca veneracin, por lo que, en un alarde de serenidad, le descubri: Rehso regresar a mi casa, donde, a pesar de ser venerada por las gentes, por mi esclavitud sera considerada una mujer impura. Se ha apoderado de m ese anhelo y no puedo eludir mi destino. La diosa de la Luna as lo ha querido, y ansio compartir mi vida contigo, como esclava o sierva. Los dioses luminosos, con su sabidura, me han fijado a tu estela y a ella me unir, mi seor. Por toda respuesta, Hiarbas le dedic una mirada de inefable ternura, pues el destino teja a su alrededor ligaduras de afecto y consideracin mutua. Una seguridad recproca se despleg entre los dos extraos, quienes, unidos por las recientes desventuras, procuraban no doblegarse frente al desnimo. Tras un choque de convencimientos, sus corazones anhelantes de consuelo, mezcla de afectividad y atraccin, percibieron que unas ascuas nacientes se deslizaban en una ilimitada confianza que se haba adentrado en sus almas sin que apenas lo advirtieran. Anae se le haba escapado de las manos como si fuera azogue. Esa era la irrefutable evidencia tras su fracasada travesa, y el orfebre se suma en la tristeza, pues haba errado por exceso de vanidad. Su hiptesis se haba esfumado como la bruma, y su proverbial agudeza para resolver asuntos espinosos haba quedado por los suelos, perdiendo con ello su reputacin de hombre cauteloso. Haba pasado las ltimas noches en vela imaginando a qu terribles experiencias estara sometida la pitonisa de Noctiluca, y se atormentaba en una agitada preocupacin. Esclava? Herida? Encadenada en un lugar desconocido? Libre? La ilusin se sostiene con la paciencia lo consol.

S, pero Argantonio reprochar mi precipitacin. Promet ante la diosa de Noctiluca protegerla, y no cejar en el empeo. Soy obstinado como un asno y muy pronto desvanecer este inexplicable enigma. Lo juro por la diosa! Dulcifica con la resignacin tu fracaso, o te atormentars estrilmente. La renuncia no naci conmigo, Nobe, pero parece como si la bsqueda de la pitonisa de Tartessos formara parte del misterioso propsito de los dioses. Poseo la ntima certeza de que el luminoso Lukios apoyar tu intento le anim Nobe, acariciando su mano curtida por el mar. Desde aquel momento, la envolvi en un fervoroso afecto. Un sol anaranjado pincelaba la bocana del puerto de Turpa, arropada como un velo de seda por las aguas del mar y del ro Tertis, cuando las galeras porteras y El Tridente arribaron al fin, con los rostros de sus tripulantes bronceados por el salitre y las brisas marinas. Aspiraron los aires con olor a juncias, entre el clamoreo de las gaviotas y el gritero de los marineros que los saludaban. Hiarbas el pentarca y Orisn el navarca han regresado de las nsulas Kasitrides! Loados sean los dioses de la luz grit el anunciador de las lunas. Mientras la tripulacin prorrumpa en griteros de contento, Lagutas besaba la cubierta entre sollozos. Hiarbas se acerc a la borda y respir el soplo lmpido de Turpa, la ciudad que amaba y cuya medida era el hombre. Haba por el embarcadero un constante ir y venir de marinos, dignatarios con tnicas blancas, esclavos de crneos rapados, escribas con sus pesas, metecos, fenicios y arrogantes soldados iberos. Desataron los remos y trabaron las barras de los timones, cuando de repente, de entre el bosque de mstiles, el orfebre distingui una vela desconocida con la cabeza de un jabal sobre un fondo prpura. La esbelta galera de proa dorada posea dos mstiles y cincuenta remos en dos bancales, y por su casco, largo y brillante, se asemejaba a una fortaleza. Hiarbas jams haba visto en Tartessos embarcacin tan poderosa y de aspecto tan marinero. Una nave griega en Turpa?-pregunt a Orisn. Por Poseidn y sus tritones, qu extrao! la avist desconcertado. Se trata de una pentecontera samia, la ms rauda balandra de las que surcan el mar. Estos navios terminarn con el poder de los fenicios sidonn, Hiarbas. Y qu har amarrada al malecn real? insisti en su duda el orfebre. Acaso Argantonio no es un conocido amante de la sabidura, de las costumbres

y de las luces griegas? A nadie se le escapa que pretende invitarlos como socios en el negocio del metal tartesio. Imposible, Orisn! En nuestra ausencia no ha habido tiempo para enviar una embajada a la Hlade, no lo comprendes? Qu inslito, por Iduna! Pues se ha colado como un zorro en las mismas narices de los sidonn, que deben estar al acecho y bufando. Esto se vena venir, pentarca! exclam antes de estallar en una carcajada. Desembarcaron con las barbas crecidas y sucias las tnicas. Unos ruidosos muchachos danzaban a su alrededor, con la esperanza de una limosna. Nobe, arrebatadoramente bella, y Hiarbas, con la rizada melena ondeando sobre los hombros, se dirigieron con la marinera a sacrificar ante Poseidn por el feliz regreso. Se abrieron paso entre los artesanos, los alfareros y mercaderes, sentados bajo los toldos con las sacas y cntaros de mercaderas, de los aceiteros y de los hortelanos que vendan los sazonados frutos de la campia. Ascendieron por el gradero, y el templo de los toros sagrados pareca flotar con su marmrea blancura, ingrvido entre el casal de la ciudad y los bosquecillos de mirtos. Posiblemente fuera la banca ms poderosa del reino, y Hiarbas aborreca a sus avaros sacerdotes, viendo la barahnda de comerciantes, cavil: Mercado y templo, empresas indisociables en todos los negocios y en todos los mundos. Imperturbable, con su rostro cetrino y cruzado de arrugas, los aguardaba en el atrio Hilerno, el sumo sacerdote, quien los recibi con rencorosa cortesa. Adelantndose, Hiarbas les ofreci una copa de vino de Xera, atestiguando: El de los cabellos azules aplac con su mano a los genios de los vientos, y comparecemos agradecidos a inmolar una ternera por su indulgencia, Hilerno. El sacerdote los purific con humo de ramas quemadas de laurel, y Hiarbas apost en sus manos artrticas una lmpara de malaquita verde y una bolsa con oro, como bolo del pago del animal del sacrificio, momento que aprovech el vejestorio para, con una reprobacin malvola, susurrarle: Y la Virgen de la Luna no regresa con vosotros? No, a mi pesar, y se tiene alguna noticia de ella, gran sacerdote? lo apremi el pentarca. Nada, todo sigue en la calma ms absoluta. La Oscura Madre la sigue ocultando bajo su velo dijo abatido. Err en mis predicciones, como el jugador que apuesta a las tabas y pierde. Slo la diosa conduce los propsitos de los mortales.

Los toros bramaron inusualmente en la luna negra, signo indudable de que la sibila contina bajo el auspicio de tenebrosos presagios. El rey, que sabe de tu llegada, te aguarda impaciente. Ah!, conocers a un navegante samio que arrib a Turpa en la pasada luna esplendente. Inslito, verdad? Cul es su nombre, noble Hilerno? Kolaios, naukleros de Samos. El orfebre retuvo el nombre con inters, y con la tripulacin se dispuso a entrar al templo. Tema el escarnio de los sacerdotes por su frustrado viaje, y se sinti como un desdichado y un timorato. Indignado, lo obsequi con una mirada de desprecio, pues no conceba palabras en las que anidara tanta falsedad. Una simple pregunta se converta en los labios del clrigo en un ultraje. Hiarbas, acompaado de Orisn el navarca, traspas la maraa de casas de adobe y ladrillo del barrio de los pescadores, y los postigos se abran al paso de la litera, camino de la Casa de los Navieros, donde habran de entregar las tablillas informando sobre el viaje y el trueque efectuado. A la salida se agitaba reflexionando sobre los argumentos con los que respondera al rey y las excusas que esgrimira por su inapelable fracaso. Intercedera por Nobe, pero estaba persuadido de que la eliminacin de la nave corsaria colmara de satisfaccin a Argantonio. A ella se abrazara con ahnco. Se abstrajo de sus cavilaciones para ensimismarse de nuevo con el carguero griego avistado a su llegada, una nave de ms de cuarenta codos que lo fascinaba por su prestancia y por la vela del jabal rojo plegada sobre la verga. No se hablaba de otra cosa en Turpa y la recalada del nauta samio, Kolaios, se haba convertido en tema predilecto de las plticas de los mentideros, animados por los fantasiosos relatos de los marinos, que aseguraban que la galera haba arribado a Tartessos sin sus tripulantes poner pie en tierra durante el trayecto.
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Eso no es posible. Ni espoleados por el carro de Poseidn repetan los pilotos en las tabernas. Por Lineo conoca que haba anclado una luna despus de la partida a las costas del norte y que el rey Argantonio lo haba acogido con extraordinarias muestras de hospitalidad, hasta el punto de alojarlo en su palacio como husped ilustre y permitirle incluso, en compaa de los pentarcas de la Mar y de la Tierra, visitar los hornos y fundidores de Erbi y Olba. Pero lo ms asombroso que se narraba en los embarca

deros era que, con la ltima Luna Brillante de la estacin tercera, regresaba a Samos portando en sus bodegas cerca de un centenar de talentos de plata y un presente de valor inapreciable para el templo de Hera de Samos cincelado por el maestro Rades, el ms ilustre de los orfebres de Turpa. Adems, comentan que esos samios han labrado un ancla de plata maciza para la nave y as proclamar al mundo la opulencia de Tartessos. Con qu clarividencia se comporta Argantonio! Ya ha aparejado el cebo en la caa para que piquen los griegos y se traguen el anzuelo. En unos aos este puerto se transformar un enjambre de velas de Fo cia, Corinto, Samos, Mileto y Atenas; y Turpa no habr conocido jams tantas abundancias. Sin embargo, no dejo de preguntarme, cmo se las habra ingeniado ese Kolaios para burlar el cerco fenicio y recalar en Tartessos sin trabas? Hiarbas, te contestar, como veterano marino que soy, y porque conozco las argucias de esos griegos, que el motivo es, sencillamente, que este casual viaje haba sido proyectado en Samos con todo secreto y celo. Insinas acaso que no se trata de una mera casualidad, Orisn? Accidente? Arrastrados por el mar a estas costas? Estos experimentados marinos saban hacia dnde navegaban, y levaron anclas en la poca en la que la flota fenicia an no haba partido hacia Oriente. Los samios conocen las corrientes de Libia como la palma de su mano, y circulaban noticias por las islas jonias del agobio de un explorador que aguardaba a los colonos de Thera. Algunos conocan que secreteaba con cartas confidenciales para navegar por occidente, y que, acuciado por el hambre, bien podra permutarlas por vveres, o simplemente venderlas, si era convenientemente estimulado. Taimada treta, jugar con el hambre de un desesperado. Al menos, as lo consideran mis colegas del mar, mareantes curtidos en mil rutas y aagazas. El lucro no conoce de sentimientos. Y crees que un navio samio se desviara de su rumbo por un soplo adverso? Imposible! Naves de Samos fisgonean desde hace tiempo las rutas del estao y la plata, intentando arrebatarle los provechos a Gadir, y el rey as lo ha entendido. Y si no por qu atestaban las bodegas con productos apreciados en Tartessos para comerciar en Turpa? Samos, en competencia con Corinto y Argos, presume de ser el foco metalrgico ms poderoso de la Hlade, de poseer los broncistas ms eximios y de contar con el templo de Hera, el lugar de trueque de metales ms importante del mar Jnico.

Se produjo un prolongado silencio, y el orfebre se qued pensativo. Luego suaviz su preocupacin con un gesto de indiferencia: As que el de Icaria ha acudido para husmear en mis metales... Ciertamente, Hiarbas, aunque tambin para eliminar a un molesto intermediario, Gadir. Los persas engullen el bronce extrado en Tartessos con una avidez insaciable, y qu queda para los griegos? Nada!, ni una migaja del festn. Las ciudades jonias sucumben arruinadas, y Corinto, gran rival de Samos, se yergue dominadora en el comercio del bronce. Los samios se ven obligados a ejecutar osadas exploraciones como sta para no perder la hegemona en Grecia. Y sin sospecharlo han sido recibidos con todos los honores por el mismsimo rey, que ejercitar la tarea de habilidoso conciliador de pueblos, pero, lo van a consentir los gadiritas y los cartagineses, Orisn? La opulencia de Gadir est supeditada a Tartessos, y se conformarn con el oportuno ofrecimiento de nuestro rey. Orisn no haba acusado, pero tampoco haba exculpado, al navegante griego. Sin embargo, Hiarbas, que desconfiaba de los celos entre marinos, no poda ocultar el ansia ntima por conocer al sagaz nauta y desentraar sus verdaderas intenciones. Una flgida vibracin inundaba el turquesa del firmamento, que se filtraba por los ventanales del palacio. A Hiarbas lo haba invadido un imprevisto desasosiego y necesitaba confortarse de su flaqueza. Saba que Argantonio era el paradigma de la comprensin, pero tambin de las exacerbaciones ms extremas. Y como juez omnipotente entendera lo que los dioses haban dictaminado? Con qu veleidoso capricho acta la fatalidad!, se deca. Se atormentaba reflexionando en que, si Argantonio no le conceda una nueva oportunidad para enmendar su error y borrar el estigma del fracaso, qu sentido cobraban su abnegacin y los peligros corridos en los mares del norte?

KOLAIOS, EL SAMIO

l alba, el aire de Turpa aquilataba una prodigiosa transparencia y bandadas de alondras anunciaban la maana con sus majestuosos vuelos. Hiarbas, antes de abandonar su casa, se desliz por la puerta entreabierta de la estancia de Nobe, que viva las primeras lunas de libertad apostada en una nube de placidez. Haban alcanzado el punto sutil de la armona y reparado sus sentimientos como se recompone un rompecabezas desbaratado y sus afectos crecan con la convivencia cotidiana. Dorma an, envuelta entre sbanas desordenadas, descubriendo los hoyuelos aceitunados de su cuerpo, mientras el pecho palpitaba con el ritmo de la respiracin. Los bucles de su pelo exhalaban un perfume a nardos que arrobaba, y el pentarca la contempl con delectacin, pero tambin turbado por la intrusin en la privanza de la muchacha, que de improviso se despert complacida por la inesperada aparicin. Anhelaba verte, perdname si te he incomodado. El rey me aguarda y parto para el palacio. Un grato silencio de placer los envolvi, y Hiarbas, encendido, apeteci apagar el ardor de las venas en su regazo; pero se reprimi. Una vida, uno junto a otro y sin reservas, no ha hecho ms que nacer, mi seor. An conservo el sabor de tus besos incendiados en mis labios dijo, y le dedic una afectuosa mirada, como quien reproduce un gesto sincero. Despus de los despechos y decepciones, Hiarbas lo acept como un indicio prometedor. An se regocijaba con la evocacin de la fresca delicadeza de Nobe cuando la galera real se desliz por las aguas del lago Ligur entre los perfiles de un paisaje difano, esmeradamente delineado por una naturaleza prdiga. Repercuta el fragor de los cangilones de las norias y el rumoreo de las garzas sobrevolando las alqueras, y los collados despedan un sutil aroma a siegas y a vias en sazn. Al pentarca an lo corroa el remordimiento de haber errado en sus predicciones sobre la desaparicin de Anae, y contemplaba junto al rey, que sostena a su felino

favorito en los brazos, el hervidero de luz de las riberas. Argantonio, con desconocida apata, conversaba en la cubierta con Hiarbas en presencia del sumo sacerdote Hilerno y de Balkar, quien lo observaba con sus ojos rencillosos. Lo despreciaban por el intil viaje al mar hiperbreo de las Kasitrides, se regodeaban con sus pesares, y sostenan desdeosos secreteos a sus espaldas que lo mortificaban. La atmsfera estaba enrarecida y Hiarbas, atrincherado en los pesares de su fracaso, se senta como un extrao. Relat al rey las peripecias vividas en Albin y le confi un morrin con las tablillas donde se puntualizaba el prolijo relato. El monarca, sin hacer escarnio de su frustracin, se asociaba paternalmente a su fiasco, agradecindole en nombre de la corona el denuedo mostrado en la bsqueda, que tildaba de infructuoso contratiempo. El rey, que pareca declinar hablar del tema, dominaba sus gestos. Le narr los das de efervescencia vividos en Turpa con la llegada de Kolaios de Samos y la pentencontera de casco carmes, la galera roja, como la apodaba el pueblo, y los ventajosos mercados que se abran para la nacin. Durante la pltica soslayaron referirse a la sibila, sobre la que no se conoca ni una pista, ni un rescate reclamado, ni una confidencia. Se la haba tragado la tierra. Los informes desfavorables de los agentes desplegados por la topografa tartesia y el mutismo ordenado por el soberano as lo imponan. Hiarbas intentaba no atormentarse y, aunque se revolva como un animal malherido, insista en la sospecha de que tras la infamante desaparicin de Anae se hallaban involucrados cortesanos cercanos al trono. Para alcanzar sus codiciosos propsitos, Balkar, los eunucos del Lucero y los sacerdotes de Poseidn fantaseaban sobre la sibila desaparecida con infamantes acusaciones. Pero cmo convencer al soberano sin argumentos slidos ni pruebas fehacientes? Pero, quien posea en sus arcas las valiosas monedas de Himera con el gallo sagrado, sino el templo y la tesorera real, nicos centros que podan negociar con ese metal? Sostena con obcecacin su teora sobre el complot larvado de los prepotentes sacerdotes, pero algo en su mente le dictaba que no deba divulgarlo, y menos al monarca. S que mis palabras te disgustan, Hiarbas, pero, tras amargas meditaciones, insisto en que la desaparicin de la sacerdotisa encierra una odiosa intriga que me corroe como una aguijn hundido en mi mente. Las deidades luminosas nos lo desvelarn tarde o temprano, mi seor. Y entonces nada pudiste sonsacarle a esos nefandos tirsenos? Ni una palabra, pues no conseguimos encontrrnoslos cara a cara. Pero, para

tu descanso, te aseguro que sus negras almas vagan en los infiernos asegur. Con Argantonio, que le provocaba una confianza paternal, se sincer: Seor, la mujer cilbicena, que rescatamos por un inescrutable designio del azar, habl de un desconocido mercader al que no reconoci, pero que mantuvo una singular conversacin con Naso Balbacer. Fanfarroneaba de trasladar al otro lado del mundo de una mujer eminente del Lucero, y podra aportarnos un estimable rastro. El rey, que pareca resignado a ver perdida para siempre a la sibila, y hastiado de platicar de un caso que lo conturbaba, no tom en consideracin el indicio y, en tono escptico, incluso esquivo, apunt: Nadie zarp de estos muelles con Anae a bordo; de eso puedes estar seguro. Pero, a quin buscar ahora?, a un marino sin rostro que parti hace diez lunas con destino desconocido? Olvida tu obsesin o amargars tu existencia. Hiarbas, desilusionado, desech comunicarle los otros detalles que conoca. Resgnate a su prdida. Nada has de reprocharte, mi generoso pentarca, aunque no deseo que los dioses me demanden el haberme opuesto a tu juramento. Lo estaba incitando a no cejar en sus empeos y a persistir en la indagacin? Lo induca a husmear en los posos ocultos de la supuesta trama?, o bien le estaba sugiriendo que abandonara la bsqueda por motivos que ignoraba? Unos criados les sirvieron bandejas argentadas colmadas de pastelillos de miel de Melaria, vinos de Colobona, densos y almizclados, y un elixir helado con ptalos de azucenas, que agradecieron, agobiados por el sofocante calor. Pasas por ser uno de mis consejeros ms discretos y eres digno de toda mi confianza. Escucha: El samio me confirma tensiones en los mercados de Oriente que ratifican mis recelos. La fuerza destructora de los persas parece no detenerse y han puesto sus ojos en las ciudades fenicias del Lbano, pero maana lo harn en las ricas polis del Egeo, Samos, Mileto o Focea. Y qu ocurrir despus? Lo ignoro, pero es un peligro que no podemos soslayar, mi rey dijo Hiarbas, contrariado. Kolaios se ha ofrecido a enviarme desde Grecia informes al respecto. Maana hablars con l, Hiarbas, pues por qu no especular con que la ocultacin de la pitonisa no es sino un sntoma ms de los ambiciosos planes de una fuerza extranjera interesada en nuestro metal? Mi amado rey, me cuesta trabajo unir la desaparicin de Anae a

acontecimientos tan lejanos y dismiles; dispnsame, pero he de manifestarte mi ignorancia en alta poltica confes Hiarbas, y su gris mirada del color de la plata, plena de discrecin, se pos en los ojos serenos del soberano. En el gobierno de un reino todo cambio que atae a su seguridad, por muy pequeo que sea, resulta sospechoso. Est en juego nuestra supervivencia. Hiarbas asinti con la cabeza por respeto, pero lamentaba que sus pareceres sobre el paradero de Anae fueran tan antagnicos. La embarcacin regres al muelle de Turpa cuando el sol escoca en los ojos, brillando en los almcigos y aliagas que enredaban la torre del oteador de las lunas, Notos, el confidente de Hiarbas. Descendi el rey, pero inesperadamente se revolvi, manifestndole: Ah, pentarca, dispon de esa mujer cilbicena como te plazca. Presiento que su liberacin y esas prodigiosas hierbas curativas de las que me has hablado significan buenos auspicios para estas tierras. Que Iduna, la Sabia, la proteja. Gracias, mi soberano. A tu magnanimidad deber la libertad y su dicha. Lo agradeci serio, pero pens mientras besaba su mano: No doblegarn mis nimos. Soy constante como la luna en el firmamento, y desenmascarar a los impostores, aunque me vaya la vida en el empeo. Hiarbas descendi por la escala no sin antes intercambiar una mirada de resignacin con Sinufer, el mdico real, que se hizo el encontradizo con sus modos delicados y que, al parecer, ya saba que su afecta amiga, la sibila de Noctiluca, no haba regresado de su mano al hogar perdido, ignorando en qu pramo, cueva, desierto o zahrda sufrira la amargura del cautiverio. Cmo puede haberse evaporado de la faz de la tierra y nadie sepa nada? Sinufer, s que te atormentas como yo porque la amas, pero alguien cuya identidad no puedo divulgar asegura que tal vez sufra soledad y destierro muy lejos de las bondades de Tartessos. Que la diosa no la abandone! dijo apesadumbrado. Rezo a Osiris y a Maut, seora del cielo, para que la rescaten del horror de la noche inacabable rog. El tasador de metales saba que el egipcio la idolatraba, y sinti compasin por l. Y mientras se acoplaba en la silla de manos, abrig el presentimiento de que era considerado como un estorbo en aquel trgico e inextricable asunto. No volaban los pajarillos en Turpa, y el aire inmvil y asfixiante destilaba como un crisol flamgero la calina que prevaleca en el ambiente. Las casas de adobe quemaban, y los bronces del templo despedan fuego.

Hiarbas pensaba que no poda existir otro lugar donde hallar a un griego perdido que la pradera del templo de Poseidn donde se ejerci taban los atletas y los enredadores de toros, o en el hipdromo donde corran los briosos caballos de Xera e Ispali. Diariamente, los atletas de la Estancia del Toro, para mejorar su condicin fsica y luego danzar gilmente ante las bestias de poderosos cuernos, se adiestraban en las arenas del Campo del Caballo. Se avezaban en las habilidades del pugilato, la equitacin, la carrera, el tiro de arco, la jabalina, y el lanzamiento de discos de caliza roja, en cuya disciplina eran insuperables. Absorto en la contemplacin de los lidiadores de cortos faldellines, cuerpos untados de aceite y bucles ungidos, se encontraba Kolaios bajo un parasol de seda sostenido por un esclavo, espantando las moscas con un abanico de plumas de avestruz. Das antes, rodeado de palafreneros, navegantes y eruditos, Hiarbas lo haba conocido en palacio y se haba granjeado su amistad. Desde entonces, entablaban sesudas conversaciones sobre la produccin de plata y las rutas marinas de los tartesios, pues el orfebre dominaba con aceptable soltura la jerga jnica. Kolaios le pareca un hombre franco, pero sin embargo falto de escrpulos a la hora de negociar, nico propsito por el que haba recalado en el reino del ocaso. Sobresala en el arte de la diplomacia, sin engaar a nadie en sus lcitas pretensiones, y se comportaba como un sibarita consumado. Hablaba varias lenguas y se mostraba tan fogoso e intuitivo como un nmada del desierto. No abrigaba ningn resentimiento contra los fenicios sidonn y se resista a cebarse en la proverbial avaricia de los fenicios. Prjimos de ralea ingeniosa e inquieta, deca de ellos. No finga lealtades que no senta, salvo a sus lucros, y se esforzaba en negociar con el rey una futura ruta comercial entre Samos y Tartessos, idea que halagaba a Argantonio y que al pentarca le pareca muy justa y lucrativa. Mi dilecto Hiarbas! exclam jovial. Echaba hoy de menos tu compaa y tu erudita pltica. Lo abraz calurosamente. Salud, naukleros. Qu opinin te merecen las artes de los burladores de los toros se interes. Inmejorables. Cualquiera de ellos podra competir en el Altis de Olimpia con atletas de Crotona, Memea, Argos o Atenas, y alcanzar el laurel del triunfo. Los irritantes insectos los mortificaban, y el samio no pudo reprimirse: Que Zeus Miode, protector de las picaduras de los tbanos, nos asista. Jams sufr el ardor de tantas moscas juntas! exclam mientras las espantaban.

Los establos de los toros del dios las atraen. Protejmonos bajo aquel emparrado, y platiquemos ante un cntaro de hidromiel fresca. El fracaso de la bsqueda de Anae en Albin haba despojado a Hiarbas del aura de hombre comunicativo. Pasaba los das y las noches insomne, incluso desengaado ante el derrotero tomado por la inexplicable desaparicin de la pitonisa, de modo que, en aras de su reciente confraternidad, se sincer con el samio, sonsacndole sobre el supuesto azar de los vientos que lo haban atrado a Tartessos. Mi decisin fue la suma de los afanes de un pueblo herido, y las esperanzas de mi Samos amada, que se desespera acosada por los persas le explic. Y sobre el nufrago cretense que nos procur las cartas de navegar, tan slo te revelar que ese majadero enloquecido mereca cuanto le sucedi. El progreso no se puede ocultar a nuestros semejantes. Los griegos llevis el aguijn del riesgo en el cuerpo. Nos inflama incluso antes de abandonar la cuna. Desde que Ulises y Teucro arribaran a estas tierras y Hrcules consumara tres de sus doce hazaas en tu patria, el rapto de los toros de Gerin, el exterminio del can Cerbero y el robo de las manzanas de oro del jardn de las Hesp rides, estos parajes han ejercido un influjo hechizador sobre los navegantes de la Hlade. Estas tierras alegran el corazn del que las contempla. Territorios fascinadores asegur. He avistado con mis propios ojos el Lago del Infierno en Onoba, la isla de Sarpedn y la fortaleza de Gerin, en cuyas cuevas dicen que habitan las Gorgonas, y mi corazn se abre al asombro. Con todo, zarpo contrariado por no haber navegado por las islas de Circe, Calipso y Syrie, las que los griegos llamamos Afortunadas, y sobre las que los pilotos tartesios habis tejido un velo de sigilo infranqueable. Que ocultis? Cualquier nauta nacido bajo este cielo se dejara arrancar la piel a tiras y tragar pez incandescente antes de descubrir una sola palabra de las ancestrales rutas tartesias por el mar de Atlantis. Constituyen nuestro gran secreto! Sin embargo, ante el mudo asombro del tartesio, el griego baj el tono de voz y quiso satisfacer una curiosidad que lo turbaba hasta el punto de hurtarle el sueo. Un picaro fulgor chispe en su mirada de zorro, y, aun a sabiendas de que contravena un secreto revelado por el mismo Argantonio, inquiri de sopetn: Qu sabes de esos colonos que tu rey enva en secreto a las inexploradas islas atlnticas, a unas latitudes ignoradas por griegos y fenicios?

Hiarbas qued atrapado en un rictus de mudo aturdimiento, creciendo en su mente el desconcierto. Su semblante era todo un monumento al estupor. A qu asombroso enigma se refera que l, un pentarca del Consejo, desconoca? Qu misterio agazapado en un secreto inslito conoca aquel extranjero, cuya existencia l ni siquiera sospechaba? Que el Lucero de la maana me ciegue si s de qu me hablas, Kolaios. La tensin por la torpe indiscrecin paraliz los labios del samio, quien, ruborizado, esboz una mueca de disculpa por la farragosa situacin. Nada impo me ha movido a preguntarte, Hiarbas. Excsame. Creo que lo que te he revelado, en contra de la cortesa que os debo, tiene algo que ver con las profecas de Thern, el augur de Menestheo se excus Kolaios. Simplemente me has confundido. S conozco que Thern predice un terrorfico desenlace para Tartessos, pero nada ms. Hiarbas conjetur las ms peregrinas deducciones sobre la sorprendente revelacin del navarca griego. Ciudadanos tartesios emigrando a las costas de frica y a las islas desperdigadas del mar Atlantis por recelo de una profeca catastrofista? Decididamente, algo se mova en Tartessos que su instinto no alcanzaba a comprender. Tal vez en alguna ocasin Argantonio lo hiciera confidente de tan extraordinario anuncio. Luego esboz una mueca de ignorancia y, a modo de disculpa, le dijo: Te envidio, Kolaios. Mi retorno de las islas Kasitrides, despus de una precipitada decisin, no ha podido constituir un fracaso ms rotundo y me presiento fuera de las decisiones del Consejo. Un viaje penoso del que he regresado sin satisfacer ni mis pretensiones ni las del rey me ha relegado definitivamente. El navegante quiso congraciarse con su amigo, y trat de confortarlo: Te refieres al caso de la pitonisa de Noctiluca y de su esclava desaparecidas en extraas circunstancias? He odo muchos rumores desde mi llegada. Tambin conoces un suceso sellado por el juramento de un restringido crculo de ministros del rey? le pregunt de sopetn, extraado. El samio simul ignorancia y, para no granjearse su hostilidad, explic: Por el mismo Argantonio. l lo cree vinculado a una prfida trama contra Tartessos, y me ha suplicado auxilio para aconsejarle dentro de las ms estricta confidencialidad. He aceptado sin condiciones, pues tu soberano, hombre sapiente y desprendido, se ha comprometido a ayudar a mi pueblo en tiempos de desolacin.

Alentado por la confidencia, sus desilusionadas pupilas se excitaron y esboz una sonrisa de complicidad. Para mitigar su desilusin, le confes: Me veo sumido en una vigilancia recelosa y cuantos me rodean me parecen hostiles adversarios. Me siento vaco, como huyendo de demonios que me acosan. Sufres la soledad del investigador sometido a un juramento, y eso no es bueno para tu sosiego. Y t, te has creado alguna opinin sobre esa extraa desaparicin? S, Hiarbas. Estimo, como t, que esa mujer consagrada a la diosa ha sido raptada en oscuras circunstancias; pero, como el rey, sostengo que la cuestin excede a la esfera del templo y del palacio, y que un pueblo ajeno a Tartessos intenta perturbar el comercio en el mar Interior asegur categrico. Me mantengo escptico ante esa opinin, pero me conmueve la suerte corrida por la sibila, con la que me hallo atado por una promesa de sangre. Y porque mi alma sangra de inquietud, te narrar algunos sucesos que nadie conoce. Escucha, amigo mo y el orfebre le refiri las cuitas de la sibila en el Lucero, la hostilidad de los eunucos y sacerdotes de Poseidn, el testimonio del anunciador de las lunas, el apego a Milo y, sobre todo, la revelacin de Nobe sobre el annimo mercader y la conversacin con Naso Balbacer. Kolaios se repleg en su rechoncha humanidad, frunci los ojos azulsimos, y al cabo, emiti en forma de pregunta una deduccin apasionada: Me hablas de una recompensa esplndida en el rico metal de Himera, y de un mercader sin escrpulos que asegura haber consumado un generoso negocio transportando a una mujer al otro lado del mar? As es como me lo narraron, Kolaios, y me merece toda la credibilidad. Pues entonces resulta incuestionable que quien lo recompens pregona jerarqua y no tema que investigaran las bodegas del barco. Pero he de serte sincero, aunque te aflija: si el destino final del viaje era un lugar remoto del Mediterrneo, y adems el beneficio era cuantioso, resulta claro, y presumo de conocer a esos mercaderes, que su destino final era el mismsimo infierno. Qu infierno? pregunt con escandalizado desconcierto. Ese annimo capitn posiblemente se diriga a Kitin, en la isla de Chipre, el centro de esclavos ms afamado del mundo y donde se cuecen las transacciones de carne humana ms importantes del mar Interior. A esa mujer la ha quitado de en medio algn pjaro de altos vuelos y por un mvil capital, pues su presencia en Turpa no conviene a unos oscuros propsitos que t y yo ignoramos.

En el nimo del tasador de metales, el esbozo de pesimismo se troc en una anhelante ansiedad. Ni una palabra sali de sus labios, pero procuraba recomponer sus maltrechas ideas. Un nuevo reto pareca ofrecrsele ante los ojos, aunque el caso se enmaraaba y se desenmaraaba a cada paso que emprenda. Su alma estaba sometida a la bsqueda de la sibila, y atravesara mares y tierras con tal de hallarla; pero aquella nueva perspectiva lo desazonaba. Habra de fiarse del nauklers samio, un hombre cuya nica fe consista en venerar el lucro y el dinero? Tu opinin coincide con mis sospechas y con las de quien me lo revel se expres el tarteso. Estoy seguro! No desfallezcas, aprovecha la oportunidad y ruega a los dioses para que te alumbren en la bsqueda. Yo te brindo mi galera para conducirte a Oriente, pues si te ayudo a ti, s que favorezco a tu rey. De qu ofrecimiento me hablas? se expres con espontaneidad. Al final del verano se celebra en Kitin la festividad del maz, que honra a Astart. Al tufo del oro y la carne esclava acuden mercaderes de la Hlade, de Asira, Egipto, Palmira, Frigia y Mesopotamia. Demandan esclavos de todas las raleas y precios, y te aseguro que no existe otro emporio de igual lujo, y un manjar como la valiosa pitonisa del Lucero no puede ofrecerse en cualquier mercaducho. Y si no la hallo en Kitin y aado a mi bsqueda un fracaso ms? recel. Siempre nos quedar Tiro, el ombligo del mundo para cualquier negocio. Esta oportunidad que te procuro puede constituir el ltimo y definitivo esfuerzo que te conduzca a desvelar la desaparicin de la sibila de Tartessos. Aunque a m me corresponde la decisin final, Argantonio debe aprobarla; y no creo que acceda muy benvolo a la idea de que el responsable de la produccin de metal de Tartessos abandone de nuevo estos negocios. Acaso no quedan otros pentarcas para ocuparse de ese menester? Yo lo convencer, pues desea hace tiempo someter sus preocupaciones a algn orculo de la Hlade. Aprovecha la ocasin que te brindo y no conviertas tu pesquisa en una obcecacin, arruinando tu vida lo anim-. El augurio se pronunciar inequvoco sobre el rapto y la posible conspiracin. Kitin puede convertirse en el punto final de tus indagaciones. Soportaba sobrada intranquilidad, sabiendo a Anae desaparecida, a su amigo Milo enfrentado y a su monarca receloso. No le asustaba el riesgo; medit acerca de la solidaridad del extranjero y experiment un sbito estmulo, un retador envite que lo apostaba quiz frente a la definitiva oportunidad para dilucidar el

caso de la desaparicin de la voz de la Luna. Cundo parte el Icaria para tu tierra, Kolaios? pregunt vido. En la penltima luna de esta estacin. El mal tiempo se echa encima y debo apresurarme. Al pentarca le roa la duda, como si un dios caprichoso le hubiera desordenado de nuevo la vida, ocultndole las piezas de su destino. Pero su corazn haba tomado una decisin de forma irrevocable y decidida. Antes he de visitar a Kulcas, mi padre, en las fuentes del Tertis apunt. Si para entonces no ha aparecido la sibila, y Argantonio as lo decreta, te acompaar a Samos y me conducirs a Kitin; y si fuera ineludible, a uno de los orculos de la Hlade. Pero innmeras preguntas corren por mi mente acechndome como agudos cristales. Honras con esta decisin a tu talento, tanto como a tu monarca. El desafo me estimula y me seduce, y ms an cuando estaba pensando en que no era posible rendirme. Que la diosa Luna me otorgue valor! Que Zeus, el que amontona las nubes, amanse a Breas y nos aliente. Se despidieron y, cabizbajo, Hiarbas rode el recinto donde se guardaban las leyes en verso de los tartesios, el archivo real abastecido con bronces antiqusimos y las lminas de plomo con los pactos jurados por los nueve pueblos aliados. Los toros bramaron en los establos, y se alz una tenue brisa en el lago que aport al ambiente un deleitoso aroma a pinos. La esfera de luz segua enseoreada del firmamento, dispersando unos jirones grises germinados en el ocano. Sin poder reprimirse, rememor el secreto revelado inconscientemente por el samio sobre la colonizacin secreta de las desconocidas tierras del mar Atlantis. Era uno ms de los vastos e ineluctables planes de Argantonio, cuya mente no cejaba de urdir sueos? Los das calurosos se iban deshojando en Turpa y los granados se preaban de zumosos frutos. Retorn a su mansin, reconfortado por el desconcertante rumbo que pareca tomar su estrella, una aventura a la que deba arriesgarse si quera restaar la agobiante congoja de su espritu. El tiempo se le desgranaba con desmayados ritmos, y el asunto de Anae se le haba tornado tan opresivo que la oferta del samio lo alentaba. Lineo le ofreci trozos de meln almibarado, diciendo: Un marino sidonn de Gadir trajo esta tablilla para ti, Hiarbas.

Al fin el desconfiado sarm Milo se acuerda de m y contesta a mis continuados correos? Ya haba desistido de recibir noticias de mi enojado amigo. No cabe duda que se trata de una buena noticia, y mi corazn se regocija. Siento desilusionarte, amo, pero lleva estampado el sello de su padre, el todopoderoso Zakarbaal, el gran sufete de Gadir. Con alarma, camuflada tras un velo de hasto, se desplom en el camastro, sumindose en la benignidad empalagosa de la alcoba, donde comparecan los murmullos del puerto y el roce de las hojas en el jardn. Abri el mensaje, dispuso una candela parpadeante a su lado, y ley la rotunda caligrafa, no sin resquemor: Que Tanit y la luz de Baal Hammn el celeste Seor de los Tronos, te protejan. A Hiarbas de Egelasta, pentarca de los Metales, en Turpa.
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Ante tu desprendida preocupacin por mi hijo Milo, no tengo por menos que excusarlo en aras de vuestra aeja y posiblemente extinguida amistad. No s a qu obedece la negativa a escribirte, quizs a una aprensiva suspicacia, o a la animadversin hacia quienes en Tartessos lo han asociado a la desaparicin de la sacerdotisa de Noctiluca, a la que Milo se halla encadenado por una fuerza cenital. Abandonado a azarosas influencias, su futuro se reduce a la bsqueda de la pitonisa, y ninguna otra cosa lo inquieta ni inmuta. Lo domina la pereza y una amarga convulsin se ha apoderado de su espritu, empujndolo a la desidia y al abatimiento, como si le hubieran suministrado un veneno de vboras, o helado el corazn. Su innata tendencia a la independencia y a la ensoacin lo arrastran en sentido opuesto a las obligaciones de su grado. Para ahogar las penas, ha partido hacia las colonias sidonn de Libia, donde, asegura, sosegar el nimo. Aunque mi abatido hijo no lo admita, s que ests consagrado a la bsqueda de la pitonisa y que persigues su rastro sin desmayo para acallar a los incrdulos y desenmascarar a los insidiosos, aunque puede ser que sus esfuerzos resulten tan infecundos como el vientre de una hembra estril. Pero confiemos en que la luz siga inexcusablemente a la oscuridad y se rasguen sus zozobras como un velo de seda, diluyendo el halo misterioso que rodea a prdida tan sagrada para Tartessos. Como gobernante, no puedo despegar mis labios y debo simular ignorancia, pero no relegues al olvido el consejo que te proporcion en el templo ante Melkart, desconfa de los poderosos. Ruego a Astart que t y Milo, mi primognito de alma indcil e insatisfecha, recuperaris los das perdidos. En Gadir, el tercer da del mes de schebaz de la tercera estacin.

De modo que Milo supone que formo parte de la camarilla de quienes lo acusan con el dedo inculpador del rapto reflexion taciturno Hiarbas. A veces el ardor de la amistad se troca en malquerencia. Acaso sufrir mordido por el alacrn de los celos? Y Zakarbaal, al que advierto en su caligrafa distante y preocupado, por qu muestra ese recelo tan calculador y una enfermiza aversin a su hijo, que tan slo rechaza ser manejado por un padre seversimo? Piensa, como yo mismo, en la intervencin de los sacerdotes y del tesorero real Balkar, los poderosos seores de Tartessos en la desaparicin? La primera noche de la Luna Esplendente, en la mansin del pentarca corri el vino y la celia del norte entre el melodioso canto de Alstor, disfrazado de la musa de la lrica, Terpscore, coronado de vides y acompaado de unos rapsodas tartesios que taan caramillos. Alstor arranc de su ctara aspergios que hicieron suspirar a la sanadora, que gimi como una plaidera. Nobe, la hija ms amada de mi corazn. No se olvidaron de ti los dioses que te condujeron en el carro de Apolo a la patria de las dulzuras. La fiesta estaba dedicada a Nobe, que conviva con el orfebre desde la llegada de las Kasitrides. Pronto tomara casa propia, donde quienes la conocan reclamaban el blsamo de sus curas y los conocimientos en las hierbas sanadoras. Hiarbas escenific el fin de la esclavitud de Nobe en una ceremonia ntima e imperecedera en la que participaron sus amigos ms fraternos. Tu destino, amada ma, fluye por ros de recnditas inteligencias que hacen de tu corazn un marjal de bondad y dulzura, pero nunca de cadenas. Ceremoniosamente, le arrebat un ritual grillete de plata que rodeaba su cuello que dedicaron a la diosa Luna colgndolo de un olivo, mientras le ofrendaba una lmina de bronce sellada por el soberano que restauraba su perdida libertad. Arrebatadoramente hermosa, agradeci a los invitados el afecto, reconocindole a su salvador: Mi adorado benefactor, sin ti, mi alma seguira encadenada. Nobe, tu pesadilla de afliccin ha concluido; ahora sintete libre y amada manifest Hiarbas, que le entreg como regalo un collar de oro que representaba un racimo de brotes de olivo. El gozo de la sanadora creci cuando Hiarbas tom de una naveta de bronce un puado de frutos de granado y se lo ofreci para que los probara despus de catarlos primero, el smbolo tartside del amor indisoluble y del compromiso afectivo. La muchacha reconoci la munificencia del monarca y el cario de Hiarbas, elevando a continuacin su canto de gratitud al difano astro menor que

rielaba en el tinte de la noche. Son el tamboril y las muchachas bailaron la danza de la Vendimia, instante en que se encendieron las candelas, y se liberaron palomas blancas, smbolo de la libertad recobrada. Recorrieron el jardn a la luz de la luna, abandonados a las influencias de sus destellos benefactores, y disfrutaron de la melanclica velada, que la sanadora jams olvidara. La fiesta prosigui por las dependencias de la casa, pero Nobe, hembra de intimidades, se vio atrada hasta el arrebato por el orfebre, al que rescat y condujo a la alcoba. El albor lechoso del cuarto menguante alumbr la estancia y una humedad cargada de roco descendi del ro. Con una voz apenas audible, susurr palabras de arrullo, sintindose encadenada a aquel hombre de selecto espritu a travs del embeleso y la gratitud. Merced a su magnanimidad, los das de agrio acbar se haban transmutado en feliz bonanza. Tentadora en la caliente oscuridad de la noche, con el cabello peinado en tirabuzones, perfumada con benju de Arabia, las mejillas coloreadas con antimonio, las pestaas negras y sinceras, y cimbrendose con el candor de una virgen, se abandon acurrucada en el ardoroso pecho de su libertador. Se desprendi del velo y de una efmera clmide bordada con fimbrias de plata, dejando libres unos muslos irreales y unos senos palpitantes. La pesadilla de la esclavitud y sus atroces experiencias no haban dejado ningn rastro en su piel. Nobe, hoy mi corazn vuelve a rezumar inquietud se sincer Hiarbas. La fortuna me vuelve a desafiar con toda su crudeza y me incita a abandonarte. La voz de la diosa te llama lejos de esta tierra, verdad? De nuevo has de tomar las sandalias y las alforjas y partir en pos de tu pesadilla. -Lo asumo como un gustoso reproche, pero as es. La bsqueda de la Sibila me persigue como un fantasma en la noche. S que no es vida andar deambulando por atajos de este plano mundo, pero queda por resolver un jeroglfico crucial, y un fatigoso juramento apremia mi espritu. - Y has de renunciar a una vida de placeres viajando a los confines del orbe por una insatisfaccin que slo a ti parece preocuparte? La desaparicin de la pitonisa me ha traspasado a una realidad desconocida. Preciso de una prueba concluyente que me libere de la promesa contrada con ella y sosiegue mi alma. Nobe dej caer sus ropas y tan slo se qued con el collar regalado por el pentarca, que se estremeca en su pecho palpitante, y con los aretes de sus dedos y tobillos. Se cruzaron miradas de devocin, se arrullaron con el bro de una pronta

despedida, se besaron como enamorados dulcemente seducidos por la danza de la vida, y la sanadora, entre caricias, se enrosc en sus miembros como una cabalgante madreselva. Creci en su corazn el bello amor que senta por el orfebre de ojos grises, y lo acos con sus dctiles caricias, resbalando por sus turgencias. El idlico momento adquiri la medida de una felicidad intemporal. Con la boca entreabierta y el movimiento de sus manos, suaves como plumas y abrasadoras como carbones, embriag a su amante, que se incendi con la fineza de su piel amada. El cuerpo de la mujer, aceitunado como el hayuco y fresco como la aurora, se removi embriagado por el placer, y, como la ola de un ocano embravecido, envolvi y arras las ansias de Hiarbas, que la adoraba. Le ofreci las bayas carmeses de sus senos pintados con limaduras de coral, el clido sexo, oscuro como los dtiles del palmeral, y los valles de su piel de bano; el enamorado, su tersa virilidad, mientras jugueteaba con sus pechos y la lozana de las caderas redondeadas. Al rato, tras jadeos encendidos, los cuerpos, enrojecidos por las candelas, se abrasaron en el fuego, aniquilados por la incandescencia de la pasin. Fuera, la noche de la libertad amansaba con indolencia los sicmoros, los bancales de rosas, las olorosas asclepias y los cidros, donde las trtolas languidecan con el calor de la vigilia. Las conjunciones de estrellas rielaban en un rastro difuso, iluminando los borboteos de la fuentecilla. De la dormida ciudad comparecan debilitados rumores, que se mezclaban con los arrullos de los amantes. Hiarbas, arrobado, le confes: En la lejana evocar el placer de tu compaa y el encanto de tu piel. Estos momentos hechizadores parecen vividos fuera del tiempo. Nada alterar el tesn de mi espera y te aguardar con el alma inquieta, Hiarbas le asegur ella con tristeza-. Rezar a mi dios Bel, la divinidad de los sanadores, para que te devuelva indemne. Lineo y yo cuidaremos de tu casa y de tus intereses hasta que regreses.
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Despleg sus cabellos oscuros, cubrindose con pudicia, y, ebrios de placer, se abandonaron en una tregua indulgente hasta que not un suspiro de afliccin de Nobe delatando congoja. Lo amaba con un hondo afecto, pero imaginaba que quizs aquella noche fuera la ltima en la que intimara con Hiarbas en la privacidad de su lecho, pues una promesa de amor duradero resultaba improbable mientras no concluyera la bsqueda de la sibila. Sin embargo, la mujer que haba sufrido el fro del invierno eterno en su alma

perciba que al fin alguien escuchaba las inquietudes de su alma atormentada. Mientras, un Hiarbas adormecido, pensaba que parte de su corazn veneraba a aquella mujer, y que su emocin no era ficticia. Deriv las reflexiones al prximo empeo que podra colocarlo en el filo de la navaja, pero ningn mortal nacido de madre poda desviar ni un pice lo que los dioses haban tejido en el telar de su azarosa vida. Se encontraba dispuesto a servir a su rey y a la deuda contrada con la sibila; pero, podra cambiar con su compromiso el curso de los sucesos y el capricho de los dioses? Los astros centelleaban en la negrura y le parecan iris sombros que le auguraban pesadumbres al otro lado del mar, en la legendaria Hlade.

LA GALERA ROJA

Desvelada Turpa por una luz de fragilidad difana, el avisador de las lunas resopl el cuerno cuatro veces, seal inequvoca de que anunciaba el plenilunio, y en el santuario de Noctiluca sonaron los himnos de alabanza. La diosa nos muestra su rostro perfecto! clamaron. Loor a la Luna! Hiarbas regresaba de Egelasta en un caravasar que transportaba fardos de plata y odres de vino, con un pauelo apretado al rostro, cubierto de polvo y con las manos agrietadas por al ronzal de la cabalgadura. Turpa se le ofreca como un vergel de frescor despus de cuatro jornadas de abnegada marcha, de cancula agobiante, de reposo bajo las estrellas, de caminos polvorientos, moscas enojosas, el temor de los bandidos que infectaba las trochas de las sierras y la atormentadora estridencia de las chicharras en los linderos. Recobr el aliento al aspirar la brisa marina y divisar la ciudad rociada de partculas doradas, con las arboladuras y mstiles balancendose ante la rada, los miradores, las argentadas cpulas del templo y el ureo monte Abas. Suspendida entre el oasis de los palmerales y los bosque cilios de olivos, la ciudad fulguraba como un ascua de fuego. Rumoreaban las olas y las aguas del lago y los abejorros zumbaban en las vias, mientras las golondrinas acariciaban en vuelos vertiginosos los cipreses de Turpa. Hiarbas se sinti atrado por las fragancias, y se soseg. Pronto abrazara a Nobe y gozara de su solcita compaa, antes de partir al saco del mar Interior. Los gallos anunciaron el alba, dos das ms tarde, y en las dos ciudades aliadas, que se miraban una a otra en las orillas opuestas del golfo tartside, Gadir y Turpa, se anunciaban negociaciones y alianzas. Argantonio y Zakarbaal ansiaban rubricar un acuerdo definitivo, y la inmejorable oferta brindada por el soberano tartesio as lo propiciaba: No despreciemos, noble Zakarbaal, una oportunidad que se nos despliega cuando soplan a nuestro alrededor vientos de inseguridad le haba escrito Argantonio. Velemos como hombres temerosos de los dioses por mantener nuestra vieja prosperidad. El saln del trono del palacio de Turpa, hasta entonces un remanso de paz, se haba convertido en un palenque de pugilato dialctico. Argantonio, que no bendeca el viaje de Hiarbas al otro lado del mar, se opona sin paliativos a tan descabellada aventura. Las avecillas de la pajarera del jardn revoloteaban

soliviantadas ante la acalorada diatriba, en la que participaban el airado rey, el naukleros samio y un cariacontecido Hiarbas. No ser, mi buen Hiarbas, que anhelas evadirte de tus deberes y resarcirte de la frustracin de las Kasitrides? se revolvi el monarca. Yo no preciso de ese absurdo alarde. Te quiero aqu, a mi lado, ordenando el flujo de los metales. Andas errado, mi gran seor; deseo satisfacer mi juramento, s, pero sobre todo servirte y verificar por m mismo qu se fragua allende las Columnas Heracleas. Sera trgico para nuestra nacin ignorarlo. Detesto convertirme en agorero de tragedias replic el rey, pero te abocas a un nuevo despropsito. Rey de reyes Argantonio, es llegado el momento de precaver terci el griego. Concdele a este hombre honesto una oportunidad para cumplir su promesa y servirte en un momento crucial para el mundo. Una productiva alianza entre Samos y Turpa significara beneficio para ambas ciudades. Deseo que l se convierta en el garante y en el enviado de nuestro acuerdo. El rey cavil en silencio, y al fin, hastiado de tanta pltica vacua, cedi ante los argumentos del samio y a los reiterados ruegos de Hiarbas, aunque contrariado. Poseo la confianza de que obrars nicamente en beneficio de tu pueblo, y eso me consuela. Posees un corazn disgustado, pero domnalo y no confundas tus anhelos con lo que exigen tu nacin y tu rey dijo y le tendi la mano. Rastrea el mal que nos acecha, y pacta con Samos en mi nombre. Me guiar con ese sentimiento y con tu mandato, rey mo. Hiarbas le asegur con el semblante gozoso que para la primavera retornara sin falta y que sus colegas de la pentarqua solventaran con lucidez sus negocios. Kolaios, con razones elocuentes, lo anim a perseguir en su compaa al ignoto mercader en el bazar de esclavos de Kitin y a visitar Tiro, donde comprobara con sus propios ojos la alarmante presin persa. A falta de otras opciones, Hiarbas, accedo; pero no es una eleccin sensata. Una mujer, aunque marcada por la diosa, no debera interponerse en tu futuro. Un hombre debe actuar segn los dictados de su alma, mi alto seor. Me has puesto a prueba, y no te arrepentirs de tu sabia decisin asegur. El monarca, tras la tumultuosa pltica, vislumbr los beneficios del viaje. Haba asentido para obtener de primera mano noticias sobre las ansias colonialistas de los persas en las metrpolis fenicias y en las islas griegas, y tambin con el propsito de abrir una senda de entendimiento con Samos; su rostro se distendi.

Slo te exijo cordura y perspicacia. Ten los ojos bien abiertos y los labios sellados, y procura que tu identidad no sea desvelada si no fuera preciso. Me preocupa sinceramente el destino de la sacerdotisa, pero servir a mi pueblo, mi rey. Si precisara para asunto reservado como ste a un hombre incorruptible y plenamente unido a mis deseos, se seras t lo halag el monarca. Hiarbas se mostr sincero y, ante la honradez en sus exigencias, dijo: Tu confianza, mi rey, me honra. Esta vez no te defraudar. Te muestras como un espritu inquieto que traza quimeras con una tozudez insolente. Partirs con Kolaios en el Icaria con la misin de delatar a quienes estn interesados en hozar en la miel de Tartessos, pero regresa para la primera luna de primavera. Rezar a Iduna para que te proteja, insensato, que vuelves a poner la vida en peligro. Responder a las demandas de mi sangre con prudencia. Me comportar como un hombre entre dos mundos y me conducir con dignidad. Que lo dioses luminosos te devuelvan con las alforjas llenas, Hiarbas. Brindaron con unas copas desbordantes de vino aejo, aromatizados por un aire tornadizo que ascenda del ro oliendo a pinos. Al abandonar el palacio, una puerta se abri quedamente y Balkar, el intrigante palaciego, avanz hasta colocarse frente a un Hiarbas turbado. Buscas salvar tu reputacin, insistiendo en la inocencia de Anae? Sirvo al rey como t, y cumplo con un voto sagrado a la diosa, Balkar. Nada indigno me mueve. Ingenuo pentarca!, la inocencia a veces se encubre como una flor cndida que oculta la picadura ms mortfera, y resulta tan semejante a la locura! Desapareci erguido y mordaz, tras mirarlo como una hiena provocadora. Cruzando las aguas de la apacible baha, en el palacio de los sufetes de Gadir, en la urbe alta, despertaba la atencin la figura adusta de un hombre an joven que, a pesar del bochorno, se cubra con una capa. Con la faz demacrada haba acudido al reclamo de Zakarbaal, su padre, quien, con las manos a la espalda, oteaba los cantiles del puerto y las azoteas del barrio de los tintoreros, cerca de la cala de poniente. Pase meditabundo la mirada entre el laberinto de callejuelas donde hormigueaban afanosamente los gadiritas, gentes mundanas y atareadas, y un

tropel de recuas de jumentos y rezongonas muas cargadas de gneros. Mientras aguardaba a los miembros del Consejo, se deslumbr con los capiteles de bronce de los templos y los frontispicios babilnicos, los columbarios financiados por su bolsillo y las urnas funerarias de allende las murallas, ensimismndose en el brillo plateado de las cisternas y en el magenta del ocano gadirita. El saln, ornamentado de pebeteros, quimeras aladas, smbolos celestes en marfil y astrales tapices de Sidn, rielaba con la luz azafranada del sol. Oy voces y salutaciones y, al revolverse autoritario, las placas de oro que le adornaban el torso tintinearon. Asi el espantamoscas y lo movi nerviosamente para, en presencia de los recin llegados, sealar al callado joven y manifestar en el familiar idioma cananeo: Ha llegado la hora de rehabilitarte ante tu linaje y tu pueblo, Milo, pues tu reputacin se torna resbaladiza y contraria a los intereses de Gadir. Jams vi a un prncipe comportarse con la indocilidad con la que te empleas. La sangre de los reyes sacerdotes de Tiro y Biblos te reclama sumisin desde lo alto. El interpelado, en un tono reprobatorio, replic: Y cmo podr mi alma escapar de las cadenas que la atenazan? Todo lo que me rodea me parece ftil y tedioso, padre. Deambulo por un tnel en el que slo distingo negruras. No aceptis mis consejos, y todo cuanto ejecuto en bien de Gadir os importuna El sufete se alis la barba trenzada, y suspir paciente: Escucha. En dos das, el navegante samio husped de Argantonio zarpa para su isla con una fortuna en sus bodegas, despus de recibir del rey tartesio el ofrecimiento de abrir sus puertos a los comerciantes de Samos; Gadir no puede permanecer ajena a ese cambio de estrategia. Nos preguntamos con insistencia si se trata del viaje aislado de un osado mercader, de una casualidad, o nos hallamos ante una operacin comercial de gran envergadura. No tememos la mudanza de Argantonio en contra de nuestros intereses, pero nos horroriza pensarlo intervino uno de los dignatarios presentes. No resulta nada tranquilizador, Zakarbaal, crenos terci otro. Y qu pretendis de m? pregunt Milo, receloso, pues todas las miradas se haban fijado en l. Precisamos que alguien de confianza siga al samio y averige si en poco tiempo hemos de navegar remo con remo junto a los griegos por el mar de Afuera, o convertirnos en sus competidores.

Gadir posee curtidos pilotos que servirn a la ciudad mejor que yo. Ante la terminante evasiva, el gran sufete, para granjearse su favor, emple una argucia decisiva que penetr en su mente como una saeta nmida: El pentarca Hiarbas de Egelasta, tu otrora amigo, parte para Sainos en la pentecontera, e ignoramos con qu cometido. Nuestros agentes nos aseguran que posee una pista definitiva sobre el paradero de la sibila de Noctiluca, y esta cmara desea encomendarte la secreta misin de seguirlo. Nos inquieta esa singular asociacin. Cuatro pares de ojos se fijaron en l con miradas de aves rapaces. Milo necesitaba huir de aquel lugar. En su cabeza zumbaban los recuerdos como un enjambre de martirizantes avispas, y mientras ensimismaba la apagada mirada en el humo del sahumerio, cavilaba que al fin una luz, aunque prvula e insignificante, se le abra en el horizonte. Saba que Hiarbas haba regresado de las Kasitrides con las manos vacas, y bien por iniciativa propia o por orden de su rey, intentaba husmear en un nuevo rastro que poda conducirlo al desconocido paradero de Anae, la de la piel de miel madura y boca de frutas sazonadas. Era lo nico que le interesaba, y le seduca la experiencia. Se removi inquieto. Por qu razn se neg Hiarbas a conversar con l cuando se lo pidi? Acaso no era prueba suficiente de que le ocultaba alguna terrible verdad? Por qu alz un muro de silencio y de sospechas entre los dos? Su miserable comportamiento lo haba alejado definitivamente del calor del corazn de Anae, pero ansiaba seguir su estela y probar su ingratitud. Quieres librarte de m como si fuera un loco peligroso, padre? As lo crees, insensible? Te hallas expuesto a la malvola opinin de los poderosos de Gadir, as como de los nobles cercanos al trono de Argantonio, que, interesados, no te inculpan pero tampoco te absuelven. Resulta ineludible que te reivindiques a sus ojos, pues t me suceders un da en el cargo que hoy ostento y representars al dios ante el pueblo de Gadir, Milo. Antes debes demostrar valor y virtud para merecerlo. Es decir, que me debo a los intereses de Gadir por encima de mis sentimientos personales. Es eso lo que me quieres transmitir? Y mis sentimientos y opiniones? Malhumorado, el sufete espes la dureza de sus facciones, que se contrajeron en un rictus de severidad. La mirada le fulgur como el carbunclo. Mira, hijo, el sitial del gobernante es un fro lugar que suele verse rodeado de aduladores, aunque vaco de amigos. Cuando lo ocupes asumirs una nica servidumbre, la prosperidad de Gadir y la seguridad de sus moradores.

La afirmacin del gran sufete, paternal y comedida, fustig sus entraas. Consider el ofrecimiento con dignidad, y observ el gesto de su padre, de los tres vetustos magistrados y de un sacerdote malhumorado; pero tambin la malsana curiosidad que traslucan sus pupilas. Altivo, el sarm se distendi y respondi: nicamente el retorno de la sacerdotisa de Noctiluca podra concillarme con el mundo y con los dioses de mi ciudad. Pero no recelis, accedo a servir a Gadir. Aunque obstinado, eres lo ms valioso de mi vida y el elegido por los dioses tirios. La razn y la prudencia han hablado por tu boca, hijo. Abrigamos mxima confianza en tu ingenio, y partirs con la flota de la plata que parte en dos das para pagar el diezmo a Tiro. Recibirs instrucciones precisas y secretas de mi propia mano. Sin mostrar alegra, aunque con la mirada irnica, Milo acarici su barba fina y puntiaguda y alis su pelo azabachado. Luego su voz se alz de nuevo rota y amortiguada: Padre y nobles seores, vivimos tiempos de recelos, donde si ejerces el poder se te obliga a poseer dos caras y a incubar en tu corazn represiones contra tus semejantes, odios y oscuros mtodos para conservarlo; no s si yo soy digno de sostener esa gravosa prpura. Tratar por amor a mis antepasados de salir airoso en la prueba, pero si el asunto de la sacerdotisa de Tartessos concluyera en un dramtico fiasco y no consiguiera elucidar el misterio en el que se me inculpa, someter mi vida a la decisin del orculo de Melkart y me ofrecer voluntariamente al dios. Esta es mi inapelable decisin. A Zakarbaal se le cort la respiracin; se cruzaron miradas sesgadas. Su hijo, extrao en su conducta desde haca tiempo, pareca desear ofrendar el futuro de sus aos al seor del cosmos, el Ser Supremo Baal, y brindarse al sacerdocio de por vida, como aos antes hiciera su primo Munazat. El sufete dej caer el espantamoscas, crisp su faz de bronce y, sin poder ocultar el repudio que senta por semejante disparate, replic: Has perdido la razn, Milo, por Baal-Por? Presta odos a lo que te exhorto con el alma rota. Espera a tu regreso, y tal vez esa locura se haya desvanecido de tu mente, y tus palabras no sean sino un mal recuerdo. No se te exige un esfuerzo traumtico, y creme, ninguna mu jer merece el sacrificio de un hombre. Reprime tus emociones y que tus empeos engrandezcan Gadir. La rplica fue acompaada por un gesto de reproche. Al destino dejo esta inapelable decisin, padre sentenci.

Slo Tanit es duea de nuestras vidas y su divinidad nos inspira. Cumple con tu deber, Milo, a cambio de nuestra gratitud le replic con dureza. Servir de fisgn y de perro de presa no merece tanto honor se revolvi. Se precipitaron sus palabras como lpidas en tumbas vacas, y no pasaron inadvertidos sus ademanes de reto. Zakarbaal, extraviado el aplomo, se retorci las manos con impotencia, perplejo ante la conducta de su primognito. Y bufando, sali de la sala mientras Milo permaneca ofuscado e inmvil como una estatua e inmerso en la impalpable contemplacin de un sueo que pareca inextinguible. Gadir, la ciudad del fin del mundo, acurrucada entre las aguas como una sirena dormida, fue sacudida sbitamente por el aliento desquiciado del viento del este. Los postigos y ventanucos golpearon con fuerza y se cimbrearon las palmeras, esparciendo un polvo seco que siseaba por las callejuelas. Cabrille bajo las rendijas, dispersndose por todas partes, mientras el sarm se alejaba del palacio royendo negros pensamientos y con el semblante oprimido por el pesar y el desdn. El crepsculo, entre velos malvas y violetas, anunciaba una noche ventosa. La Luna Esplendente de la tercera estacin aromatizaba un aire acariciante, y el astro sol crepitaba entre las cpulas del reducto de Gerin. Las speras rdenes del piloto del Icaria retumbaban en el embarcadero, y los cuernos de Turpa tocaban una bullanguera fanfarria despidiendo al navio samio, en cuya proa descollaba un terrorfico jabal coloreado con colmillos amarfilados. Sus habitantes abandonaron perezosamente los jergones y se abrieron cortinas y contraventanas, congregndose en el muelle una expectante marea humana dispuesta a despedir a la indmita embarcacin griega. Ya parte la galera roja! se iba pasando la voz. Sacrificaron un toro blanco y un toro negro, smbolos del da y la noche, en el ara de Poseidn, y los sacerdotes ejecutaron las aspersiones rituales del casco con sangre de las reses inmoladas. Los augurios haban sido favorables, por lo que la tripulacin convirti la nave en un ajetreo de laboriosidad. Sbitamente se hizo el silencio y unos estibadores ascendieron la escala portando el regalo que el rey Argantonio ofreca al templo de Hera en Samos. Cincelado en el taller del maestro Rates, representaba un colosal vaso arglico para ofrendas. Laureado con acantos y quimeras, era sostenido por un trpode de bronce formado por tres atlantes con la rodilla genuflexa, de diez codos de altura, diestramente tallados en maciza platera. Una exclamacin de asombro sali de las bocas de los congregados, que vitorearon al rey y al emocionado

navegante griego. Este ltimo, con lgrimas en los ojos, cruz sus manos en el pecho en direccin a las terrazas del palacio real, donde el soberano de los Diez Pueblos presenciaba la salida de la nao helena rodeado de sus hijos. Salud Kolaios! Larga vida al compasivo Argantonio! clamaron los curiosos. Hiarbas le toc el hombro y, con voz franca, lo confort: La audacia, o te lleva al fracaso o a la gloria; t has alcanzado el cielo. Fui atrevido, cierto, Hiarbas, pero tambin padec temores sin nombre antes de recalar aqu. Sal al encuentro de mi destino y hall el calor de unos semejantes de generoso corazn. Quedo atado irremisiblemente al recuerdo de Tartessos. El pentarca alz los ojos hacia el gento, donde descubri sollozantes a Lineo, a Alstor el arpista, a Nunn, a Amukis, al plaidero Lagutas y a Nobe, la mujer por la que senta una devoradora atraccin, pues penetraba como nadie en los secretos ms recnditos de su espritu, sosegndolos. Afectado por la desazn de la despedida, los salud. Cuando la galera, empujada por la corriente del Tertis, vir hacia la vastedad del ocano, lament abandonar su patria, a sabiendas que lo haca con la reticencia del rey; pero se consolaba con las maravillas que le deparara el extico viaje y la esperanza de hallar a Anae. Pensativo se deca: Por qu extraa paradoja se mostr Argantonio tan reticente a la partida y al tiempo me rog atormentado que le sirviera de ojos y odos en las ciudades que visitara? Qu enigma se oculta tras la desaparicin de la pitonisa de Noctiluca?. Un sombro presentimiento le sugera que los genios de la fortuna rean taimadamente a sus espaldas y trataba de retener las imgenes de su patria para luego evocarlas en la lejana. Apret la daga con la cabeza de lobo en el pomo y las tabas de la fortuna, y bajando los ojos, se encomend contrito a la diosa del Lucero. El flautista comenz a taer con fuerza el ritmo sicinio de la remada y los once remiches libios desnudos de la fila superior y los doce de la inferior alzaron los remos a una. Nunca los tartesios, curtidos aventureros de la mar, haban contemplado una nave desaparecer tan vertiginosamente de sus ojos con unas paletadas tan iscronas y rotundas partiendo las aguas como si de melaza se tratara. Al comparecer frente a las islas gadiretanas, una luz filtrada por las invisibles celosas del mar, envolva como un torrente la Gadir sidoni ta. Hiarbas aor en un recuerdo de nostalgia a su amigo Milo, pues era ajeno a que en la cala de poniente doce equipadas naves gauls, alertadas por los vigas, se aprestaban a

seguir la estela de la nave samia y a espiar, como el halcn a la presa, cada unos de sus movimientos por el mar Interior, simulando un rutinario viaje comercial a Tiro. Animado por la halada, el tartesio grit hacia el infinito pilago: Poseidn, el de los cabellos azules, concdenos vientos tan ligeros como las alas del pensamiento! y los nautas griegos lo jalearon: Que Zeus, el que amontona las nubes, domine el viento Euro. Hiarbas estaba persuadido de que, tras aquel aventurado viaje al otro lado del mar, su corazn o su alma, o quiz ambos, retornaran henchidos de gozo; o heridos fatalmente. Distrado en sus cavilaciones y mecido por la apacible navegacin, Hiarbas observaba hora tras hora la marinera bogada del Icaria, aorando los efmeros dulzores de Turpa. Cruzaron sin novedad las Puertas Tartssi cas y los Siete Faros de Hrcules, y se ajustaron a las costas de Libia, al favor de las corrientes. La nave no cabeceaba como las galeras tartesias, y la vela, henchida como un pellejo de piel de toro, arrastraba el huso gigantesco del casco, un monstruo rojo que pareca atrado por un invisible reclamo abisal. Acechaba el cruento batir de los remos y a los bogadores de cabezas rapadas, que entonaban con la bogada baladas de una tristeza abrumadora por la condena a morir cada da en la crcel marina. Sometidos a continuas vejaciones, preados de bubas agusanadas, soportaban una vida desdichada, encadenados a los bancos en postura encorvada, con las manos en carne viva, las espaldas desgarradas por la fusta del cmitre, mal alimentados y peor vestidos. Cuando no remaban eran conducidos a un cuchitril inmundo donde se oan voces lastimeras y a veces furibundas peleas que eran acalladas a bastonazos. Muchos se entregaban a la sodoma, y cuando arribaban a puerto, si el oficial estaba de buen humor, autorizaba el paso a algn viejo putn al que escarnecan y en el que descargaban sus ms bestiales instintos, posiblemente contagindose del morbo pestilente, que a la postre supondra la liberacin de sus miserables existencias. Al pentarca la rudeza del trato y los despojos humanos esclavizados en los bancos lo perturbaban. Soportaron tormentas livianas tras franquear las islas de Pityussa y Cromiussa, y Hiarbas oa el lejano bramar del trueno enfurecido y el rayo zigzagueante; aunque navegaba en un navio seguro, asa los astr galos de la fortuna y los besaba, pues los misterios de la bveda celeste le infundan temor y sometimiento a los dioses. Aunque la nave de Kolaios era una carguera, presa deseada y fcil de vencer en combate, ningn pirata se atreva a intentarlo siquiera, pues saban que resultaba intil perseguirla, ya que desaparecera de sus ojos como un inatra pable nerval. Por las noches, la luna flotaba a su lado, espejeando con miradas de reflejos la senda acutica, y el pentarca se ensimismaba

perdiendo la mirada en los centelleos, que le reportaban nostalgia de Tartessos. Coman arenques, aceitunas, higos de Esmirna, pan cenizoso y guisos de correosa cabra. El tartesio sufri la abrasadura de una fiebre ligera tras una severa disentera, que mitig con una timiama de galbano proporcionada por un chancero Kolaios, quien lo cuid solcitamente. Restituidas las fuerzas, avistaron Sicilia, la isla de las tres puntas. Amainaron la vela y recalaron en Messina, la ciudad repoblada por la Medusa, y donde se crea que Vulcano escupa fumaratas blancas por la boca del volcn Etna. No fueron tragados por los tritones, como narraran de Ulises en la Odisea, y con buen tiempo y el mar como una acequia, aguaron y sacrificaron un cordero y una nfora de vino a Afrodita Marina en el promontorio de Eryx, el ptreo faro salvador de la nsula. Que Poseidn Enosigeo, amparo de navegantes, nos proteja! rogaron. Decidi Kolaios, muy conocido en aquellos puertos, investigar por su cuenta sobre la suerte de Anae por si en los mercados de Akrai o Himera hubiera recalado una nave con mercaderas y esclavos de ms all de las Columnas Heracleas, sin que sus pesquisas obtuvieran respuesta alguna. Kolaios, que posea reputacin de conocer por el olor la procedencia de cualquier embarcacin, fue el primero en percibir que eran seguidos por una flotilla fenicia. La vio anclar al abrigo, entre un ajetreo infernal de estibadores, pedigeos y escribas que revolucion el puerto, y supuso que no eran ajenas al viaje del Icaria. Rumbo a la Isla de los Afortunados y que Poseidn y Breas nos valgan! orden, recelando de sus movimientos, pues inexplicablemente la flota se dividi en dos, unos rumbo sur, hacia Cartago, y otros tras el Icaria.
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La templanza acutica los envolvi los tres das siguientes de boga y soportaron aguaceros impetuosos. La estrella fenicia desapareci del firmamento, oscuro como la pez, por lo que, para evitar los rompientes, anclaron a dos estadios de Cefalonia para con la aurora cruzar el cabo de Sidern y recalar en Malia, ciudad de la blanca isla de Creta, la del mar zarco, el culto al toro sagrado y los acantilados mortferos. Segn Kolaios, el antiguo reino del Minotauro lleg a aunar noventa ciudades rivales en riqueza, civilizacin y tolerancia, y su marina haba surcado el mar Interior antes que ninguna nacin helena. Avistaron el abandonado palacio de Cnossos, una maraa inextricable de ruinosas estancias, azoteas y galeras desvencijadas, tomadas por las higueras silvestres, las zarzas y bejucos, y morada de cuervos y lagartijas.

Hiarbas no ignoraba que haban habitado en l el legendario rey Minos y su esposa Pasfae, que, insospechadamente enamorada de un toro blanco enviado por el padre Poseidn, haba mantenido amores ilcitos con la bestia, naciendo de la antinatural relacin el terrorfico Minotauro, un monstruo con cuerpo de hombre y cabeza de toro que se ocultaba en el laberinto construido por Ddalo, donde se saciaba con la carne de las doncellas atenienses, hasta que fue exterminado por el hroe griego Teseo con la ayuda de Ariadna, hija del rey Minos. La leyenda tartesia hablaba de relaciones entre ambos pueblos, de estirpes comunes e incluso de lazos familiares, lenguajes y tradiciones anlogas, como las danzas ante los toros sagrados, las escrituras y los signos de los bronces, y un pronosticado final de su cultura tristemente paralelo, pues un violento cataclismo y la irrupcin del volcn de Thera haban acabado con el florecimiento cretense aniquilando su esplendor. Hiarbas consider que se trataba de un pueblo muy afn a los tartesios, alegre y hospitalario que amaba la vida y la belleza. Seguan lidiando los toros sagrados como en el mismo Tartessos, en medio del fervor y el respeto, y sus acrobticos lances le recordaron las verdes praderas de Asta y Turpa. No se levantaban templos ni santuarios en la ciudad, pero sus palacios, lujosos y labernticos, coronaban las colinas de floridas terrazas. Los muros exornados de pinturas y los frtiles jardines sembrados con bancales de flores hechizaban a la vista por su vivaz coloracin y esencias. Kolaios, en secreto, realiz semejante operacin que en Sicilia, visitando a conocidos mercaderes de esclavos; pero sin xito. Nadie conoca al tratante de esclavos, ni se hablaba de que una sibila de Occidente hubiera sido vendida en los mercados de Pylos, Citera o Phaistos, por lo que Hiarbas consuma sus escasas esperanzas de hallarla como los granos van cayendo inexorables en el reloj de arena. El samio, observando su deplorable estado de nimo, cambi de planes y, aunque no era hombre muy devoto de los dioses y nicamente crea en los vientos, en sus remeros y los caudales que transportaba en su nave, le dijo sonriente: Hiarbas, no debemos dejar ninguna puerta sin cerrar, as que maana al amanecer visitaremos la sagrada cueva de Psycro. All se adora a la Madre Tierra y la pelade Andrmaca, famosa pitia, augura el porvenir a los navegantes. Lo consideras necesario? Antes de asistir a Corobio, el nufrago, la visit; y creo en sus cualidades mnticas. Es la pitonisa ms acreditada de Grecia por inspirar a los navegantes

helenos en sus arriesgados viajes, impulsar sus pe riplos inciertos a mares ignotos e iluminar las singladuras a los vastos ocanos. Y sus respuestas son tan confusas como las de todos los orculos? Su chresms, o sea, la prediccin oracular que me augur a m, no pudo ser ms certera. Hoy, al regreso, interpreto con claridad que se ha cumplido al pie de la letra. Presta odos a lo que me dijo: Kolaios de Samos, averiguars el secreto de Ulises y sustituirs en otros mares lejanos tu vieja ancla por otra cuyo fulgor envidiar la luna. No lo comprendes, Hiarbas? Ante la prolongacin del expectante silencio del pentarca, Kolaios continu: Ulises traspas las Columnas de Hrcules, como yo mismo. Mi ancla es de plata maciza, obsequio de tu rey, y no brilla como la diosa de la noche? El tartesio, admirado, apost su mirada en el infinito y le confes: Ciertamente, se ha consumado con una precisin innegable impropia de la ambigedad de los orculos. Hombres y mujeres de toda la ecumene peregrinan a Psycro para liberarse de sus miedos y de la crueldad de sus dudas. Por un bolo justo podrs acceder a los misterios del azar. Se cuentan augurios rigurosos de esta pitonisa, que posee una red inmejorable de confidentes en el mar Interior, con seales ms seguras que las de un rey. Una cohorte de anfictiones, sacerdotes y domsticas la sirven, y su fama de insobornable ha trascendido. Pues a la sacerdotisa de Psycro someter mis desconsuelos asinti. Hiarbas no poda conciliar el sueo tendido sobre los cordajes, y se ensimism contemplando las rutilantes estrellas. Acumulara nuevas dudas sobre su alma la pitonisa de Psycro, o aportara una luz a su maltrecho nimo? Kolaios le haba asegurado que dispensaba consuelo a los desolados y buscadores, y se soseg. En la inquieta vigilia, el mar le pareca ms lgubre que nunca, y exanges recordatorios hacia Anae, Nobe y Argantonio embalsamaban las asperezas de la soledad. Sin embargo, no ahuyentaban sus inaccesibles dudas. No poda evitar los reproches de su propio corazn, pero no deseaba aadirle ms afliccin, pues suprimira de golpe su valor. Acaso no resultaba extremadamente peligroso abandonarse al desnimo?

TERCERA ESTACIN:

LA DEL DIOS POSEIDN

La de las lgrimas en el cielo, la del tiempo de las vides y los cabalgantes pmpanos, la del vino rojo y los atunes en las Columnas Hercleas. El destino de los mortales es un mar sin orillas imposible de cercar. Andrmaca, la pela de Psycro Creta

ANDRMACA, LA PELADE DE PSYCRO

La aurora devor las sombras, y un sol heroico disip con sus extenuados lamidos las nieblas de Creta y su abrupta orografa. Monte arriba, escalaron el camino del santuario serpeado de cipre ses. En sus linderos discurran regueros de aguas rumorosas, y al hacerse ms empinado, se troc en tortuoso. Jalonado de altares de piedra con el signo del toro, brillaban con rabiosa claridad. Los jilgueros piaban en las ramas de los olivos y se ola el humo de los carboneros y de las fogatas de los fundidores de cobre. A lo lejos oyeron los taidos de los sistros de unos pastores y se detuvieron a comprarles unos cuencos de leche recin ordeada, hasta que alcanzaron la cima de la montaa, un claro abierto en un bosque donde prevaleca un silencio mstico. Nubes grises se movan lentamente, cuando oyeron unos himnos apagados que los hicieron detenerse. Frente a ellos se abra una boca oscura en la roca caliza, el arcdico santuario de Psycro, donde unos peregrinos madrugadores descendan por las hmedas gradas, siendo tragados por la sima de la diosa. Hiarbas y Kolaios avanzaron, momento en el que una sacerdotisa, esgrimiendo un cayado con el signo de la serpiente, los detuvo conminatoria antes de que articularan palabra alguna: Deteneos extranjeros!, os hallis en el centro del orbe, el eje donde el caos dio origen a la vida, la morada de la Madre Tenebrosa, la seora de la Vida, la Muerte, el Destino y la Fuerza. Qu deseis? Provenimos de los confines del mundo para depositar ofrendas en el santuario como agradecimiento, y tambin para consultar a la pitia dijo el samio, y mostr un cesto con munficas ddivas de granos de plata. Pasad, y si habis de preguntarle a Andrmaca la sibila, aguardad en la roca y no osis tocara con vuestras manos impas o pereceris. El grupo de marinos samios permaneci afuera, y el nauklers y el pentarca descendieron por unos peldaos ruginosos a un templo natural de paredes rocosas que chorreaban un fluido salitroso. Colgaban rezumantes estalagmitas como columnas de estuco que hubiera fagoci tado la diosa Madre de su garganta en un alarde de poder. Sala un consultante y en su rostro afloraba consuelo. En unos momentos pasaron de las ms siniestras tinieblas a una luz bruida y el tartesio sinti que el fro le suba por la espalda, refrendando la insignificancia de los

mortales ante la presencia de lo divino. Kolaios se detuvo y lo anim a seguir solo. Las gastadas sandalias de Hiarbas hacan que resbalara, y se coga a las antorchas de bronce colgadas de los muros. En el recinto reinaba una armoniosa paz que se difunda con pereza y se experimentaba el influjo de una fuerza invisible. Contempl magnetizado cmo entre las oquedades de las calizas fulguraban estatuillas de la diosa, pequeos aurigas, Poseido nes de bronce, Artemisas de plata, Apolos con ctaras, fornidos atletas, miniaturas de coral y campanillas de bronce donadas por los peregrinos. Hundida en las profundidades, una estatua encinta de la diosa Madre velada por el vaho del incienso, con grandsimos pechos y abultadas extremidades corrodas por el tiempo, sin rostro y con la cabeza hundida en sus enormes senos, impona por su solemnidad; y rodendola, un lago de aguas sulfurosas, el soplo del orculo, se estancaba alrededor de la roca donde se ergua la deidad. Frente a la rolliza imagen de piedra, se tropez con la figura de una majestuosa mujer, Andrmaca la sibila o pelade de Psycro, cuya fama haba trascendido las fronteras de la Hlade por la certera precisin de sus orculos. Segn Kolaios, no exista marino en Creta que no reclamara sus infalibles predicciones ni rey heleno que no la consultara con fe y respeto. Aposentada como una efigie marmrea en un solio de piedra, lo vigilaba de soslayo con su mirada encendida. Atesoraba una belleza fra pero cegadora, y sus rasgos, de una perfeccin arrebatadora, aparecan lvidos como la cera. Se tocaba con una diadema de gemas, calzaba altos coturnos dorados y se engalanaba con una falda de volantes, al modo cretense, que dejaba entrever un torso desnudo y lujuriante. Dos serpientes de oro se enlazaban en sus brazos. Qu te atribula, extranjero? pregunt, tronando su voz con el eco-. Hablar contigo hasta que esta clepsidra se agote, no la malgastes. Hiarbas, en un griego deplorable, se expres con pesadumbre y respeto: He atravesado el mar consternado por la desaparicin de la pitonisa de Tartessos y por negros nubarrones que se ciernen sobre mi pueblo. Vagos indicios me inducen a pensar que la codicia o la envidia la ha trado contra su voluntad a este trmino del mundo reverber su voz. Una servidora de la Madre arrebatada de su tabernculo? Eso nos tememos los que la amamos y respetamos, seora. Nada ha trascendido en este santuario, donde la diosa no duerme ni de da ni de noche, ni los marineros han murmurado de rapto y venta de una pelade. Las

vidas de los hombres son soplos en la eternidad, pero la nuestra es sagrada. Ya que eres versada en teogonias, ruego tu auxilio le implor. Mi pas se ha sumido en las tinieblas, desposedo de la voz de la Luna. Has de saber, hombre del mar, que no existe fuerza ni virtud humana que pueda impedir lo que el destino le prescribi a la pitonisa el da en que naci. El sino es un mar sin orillas duro de cercar. Slo los muy sabios veneran y temen a Adrastea, la diosa del destino replic la pelade. La vesnica sacerdotisa orden que prendieran el pebetero ritual, del que se evadi un espeso humazo a resina, romero y opio que congestionaba la garganta y que ocult a la pitonisa. Las siervas dispusieron a sus pies la cesta con los dones, dndole a beber de una copa de piedra que consumi de un trago. El cuerpo de la sibila se estremeci, su semblante de delicada tersura se troc en inmensamente lvido y prolongados suspiros brotaron de su boca. Hiarbas abrigaba la sensacin de que, de un momento a otro iba a emitir el presagio; sin embargo, cerr los ojos y, sudorosa, cay en un mutismo amedrentador que dur una eternidad, hasta que las domsticas extrajeron de una cesta una serpiente que colocaron sobre los hombros de la adivina. Transportada a otros mundos, ella la acarici creando gestos circulares con sus manos. Luego manose unas piedras coloreadas que una y otra vez variaba de lugar. Andrmaca abri pdicamente los ojos, momento en el que las siervas la ocultaron con una cortina de pao prpura. Con ojos invisibles pero clarividentes, y con un tono de cansancio en la voz, precipit su augurio con tenebrosidad, en un eco que impresion al trmulo solicitante: La serpiente duerme en el templo de la diosa de las Tinieblas, por qu la buscas en estas aguas, extranjero? Reside en el reino de los muertos, pero vive, habita bajo la tutela de la deidad de las tumbas, la que tiene el poder de la vida y del ms all, pero su alma se agita en la tristeza. Vete, y no tientes a la diosa Fortuna, pues tu vida puede ser cortada como una flor del camino lejos de tu patria. Y mi pueblo, seora, ha de conocer el hado de la desgracia y el horror? pregunt conturbado. Negros adversarios sin rostro avanzan por el mar para turbar al pueblo de la paz. Su gloria se desmorona ante mis ojos, pero los restos de la estirpe restaurarn su destino en el ocano.

Hiarbas sinti una lacerante agitacin sin adivinar el alcance preciso de la ininteligible prediccin sobre Anae y Tartessos. Grab en su mente las hermticas palabras que, a pesar de su vaguedad, en cualquier momento hallaran cabal esclarecimiento, pero que resonaron ms en su conciencia que en sus odos. Hundiendo los pies en el acutico reguero de la cueva, le volvi la espalda agradecido, bebi de la fuente y ascendi los escalones cabizbajo, donde lo aguardaba Kolaios, a quien le revel el augurio, pero tampoco el samio pudo interpretarlo con exactitud. En su alma haba brotado una nueva herida. Anae en el templo de las Tinieblas? A qu desconocido lugar se referira? se preguntaba. Qu nueva locura se une al desconcertante enigma de la pitonisa del Lucero? A qu lbregos enemigos sin cara se haba referido?. Las esperanzas de localizarla, lejos de esclarecerse, se desvanecan, y la advertencia de Andrmaca le martilleaba las sienes como una maldicin: Tu vida puede ser cortada... Habra de temer sus conocidas virtudes quiromnticas conociendo su prestigio? Fuera, un sol coronado de nubes amoratadas le inspir lastrados pensamientos de nuevos fracasos en sus pesquisas. Hiarbas no dormira aquella noche, acuciado por las dos sorprendentes predicciones. Ech sobre la espalda el morrin de sus pertenencias, e iniciaron el camino de regreso. En uno de los altares, un pastor que vigilaba un rebao de ovejas los mir y les ofreci un ramo de olivo. El tartesio, en su solitaria zozobra, palp las tabas de la suerte y, ante el dilema del porvenir, especul si no se habra embarcado en otra aventura descabellada. La maana penetraba con sus estiletes de luz en el lecho marino, desvelando la zarca inmensidad del mar salpicado de islas arropadas con cmulos de casas blancas. Surcaron el Egeo espoleados por un breas propicio en direccin norte, husmeando en los puertos donde se mercadeaba con seres humanos. Recalaban en los embarcaderos ms sucios de las Cicladas sin perder la esperanza de hallar alguna noticia sobre el paradero de Anae. Salvaron los batientes de Thera, Cos, Halicarnaso y Mileto, muy cerca de la costa, con el viga atento a las naos corsarias de los calcedonios, la hez ms abyecta de la Propntida. Este mar est plagado de forajidos, y nos corresponde a los barcos rojos de Samos purgarlo de inmundicias. Navegaremos con prudencia explic Kolaios al tartesio, quien, ensimismado, avistaba el laberinto de luminosas islas sesteando en el vasto mar azur. El ciclo de la luna haba cubierto un periplo entero, cuando un ensordecedor gritero sacudi la cubierta y la marinera prorrumpi en saltos de alegra. Ya nadie recordaba a Corobio, atareado y feliz en sus menesteres de explorador de tierras y fundador de colonias en la costa de Libia. Haban regresado al fin a casa tras una

homrica aventura que les reportara fama, honores y riquezas. Kolaios, dirigindose a sus hombres, exclam: Por el escudo de Minerva, que los dioses nos han sido propicios! Kolaios, Kolaios, Kolaios! lo vitore su enardecida tripulacin. El viga haba avistado las cumbres del monte Cercetio, que sinuosamente mora en el apacible seno de la ciudad de Samos, un mar de casales ocres amparados por inexpugnables fortines que la protegan de los piratas y de los vidos persas. Encumbrado en la acrpolis verdeada por encinas, sobresala el palacio de Astipalea, residencia de Egialco, el tirano de la ciudad, y ms all de la cresta roquera, el inmortal templo dedicado a Hera de Argos, un santuario donde se la adoraba y se negociaba con los metales. Loados sean los dioses y la sabia Hera, que han propiciado el regreso or Kolaios con los brazos alzados, entre el resonar de las trompas de los barcos de guerra y los saludos de los pescadores. Con la vela de jabal rojo desplegada y los remos alzados, el Icaria atrac en un astillero artificial, donde Hiarbas avist, entre humos, aserradoras y fraguas, y cmo construan naves colosales de dos puentes y cien remos, cosa nunca vista en Occidente, que lo dej maravillado y con la mirada interrogante. Hiarbas, ningn ojo extranjero ha contemplado lo que t le revel Kolaios, sealando la fortaleza marina. Es nuestro gran secreto; las llamamos samainas, veloces naves que pronto surcarn el mar como reinas indiscutibles de sus aguas. El muelle se inund de una marea humana, que abandon sus quehaceres atrada por el sonido de las trompas y la seguridad de novedosas noticias. Ciudadanos ociosos, soldados, mercaderes y chillonas comadres que deambulaban por el muelle discutiendo en los tenderetes de los tejedores, pescaderos y de los alfareros samios, famosos por sus perfumadores de alabastro, se aproximaron al malecn hacindose lenguas sobre el regreso de Kolaios, quien envi sendos mensajes, uno al palacio y otro a los sacerdotes, ordenando a sus hombres que se asearan para ofrendar a la diosa. Ha regresado Kolaios del mar Ignoto! gritaban, y murmuraban acerca de si el Icaria haba alcanzado las orillas del fin del mundo, como algunos atestiguaban. Sobre Samos caan a plomo haces de luz que empapaban de blanco albor los tejados, los diques y el curso del ro Kesio, una saeta de plata que atravesaba la urbe, y los declives de los altozanos de Ampelos, donde se alzaban las mansiones de los nobles y navarcas, por encima de la lnea del horizonte.

Muy pronto residir en una de esas lujosas villas, amigo Hiarbas, gracias a la munificencia de tu rey confes Kolaios, exaltado. Y tambin a tu ingenio y a tu intrepidez, amigo, dos virtudes nada desdeables en incrementarlas. un hombre de mar. Ahora procura conservarlas e

Los hombres de Kolaios improvisaron una hilera de jumentos donde cargaron las sacas con la plata tartesia y la argentada crtera, regalo de Argantonio, ayudados por los bouleutas, los ediles de la ciudad, que protegan al hroe de sus enfervorizados conciudadanos. La procesin, seguida por una enardecida multitud que vitoreaba al naukleros, se dirigi al templo para depositar el fabuloso tesoro en las criptas del recinto ms protegido del orbe griego. A los espectadores de la comitiva les produca una peculiar fascinacin contemplar el tesoro acarreado desde las fabulosas Hesprides por el aclamado Kolaios, al que vitoreaban a su paso. No se hablaba de otra cosa en Samos, y retazos de extravagantes noticias haban recorrido la isla desde que la nave surgiera en las aguas jnicas. Hablaban de ocanos transitados por hidras gigantescas, de islas de jardines ednicos donde reinaba la primavera eterna y de montaas donde la plata, el cobre y el oro se derretan con el solo contacto del sol. Observaban boquiabiertos a Hiarbas, quien, con el cabello rizoso, pmulos prominentes, rostro moreno y andar sereno, la clmide blanca ribeteada de prpura y las sandalias doradas, los fascinaba. Lo sealaban con supersticiosa admiracin como a un descendiente de los atlantes, allende el reino del Ocaso. Es un enviado del Rey de la Plata cuchicheaban las alcahuetas. Atravesaron entre aclamaciones el gora, los templetes de Hermes y Afrodita, el arsenal y el anfiteatro, e ingresaron en una calzada empedrada, el camino sacro (atestado de enfervorizados samios), que conclua en el llano de Khora, un vergel de oteros donde los contraluces realzaban el legendario templo de Hera, el orgullo de Samos, un tabernculo festonado de acantos de oro que pareca cado del firmamento por su atrevida esbeltez. Un bosque de aosos olivos circundaba el solar sagrado, donde los pavos reales, smbolo de la deidad, vagaban entre los peregrinos. Fueron recibidos en el adyton, el prtico de entrada, por la Gerusa de Ancianos, los arcontes de la Casa del Mar y por el todopoderoso Egialco, el tirano de Samos, un hombre de cabeza cana, miope, frente despejada y mirada perversa, que, ataviado con un peplo de lino bordado con palmas, no dejaba de observar la carga acarreada por sus conciudadanos.

Es un hombre de temperamento egocntrico y taimado como un hurn le confes Kolaios al tartesio. Cudate de l, pues matara por un arete de oro. Entre laudatorias alabanzas, abraz clidamente a Kolaios como si se tratara de la encarnacin de Jasn rescatador con sus argonautas del Vellocino de Oro. Lo invit a penetrar de su brazo en el ms sacro de los tabernculos samios, el Herain, donde reinaba un fervor contenido y silencioso. Iluminado por flameros perfumados y aromatizado por los errticos sahumerios que purgaban los hlitos humanos, resplandeca como el sol en el orto. El templo de los templos de Samos induca a los orantes a aceptar la condicin de su insignificancia y de la fragilidad humana. La expectacin ascendi en el contemplativo mutismo del gento, que, abigarrado, aguardaba las palabras del envidiado nauklers llegado de las temibles Columnas Hercleas por deseo de la alentadora Hera. Al ofrecer ante la diosa el vaso ritual salido de las manos de Rates, el platero de Turpa, se detuvieron las respiraciones. Despojado de la lona que lo ocultaba, irradi un fulgor que materializaba a travs de los tragaluces, una claridad vivsima que se disgreg por el santuario. La primorosa armazn y los adornos plateados brillaron ante los ojos del jubileo como si cien astros se hubieran filtrado de repente en el santuario. El tirano acall al rendido auditorio: Por la diosa de los pavos reales, jams se vio semejante ofrenda! Argantonio, rey de reyes de Tartessos, lo consagra a Hera la inmortal! declam el navegante, y rog a Hiarbas que lo auxiliara a ofrecerlo. Samos y Hera aprecian un obsequio tan rico e impagable dijo el tirano, maravillado. La diosa, encarnada en una efigie en madera de cedro amarfilado sobre un pedestal de jaspe, era representada por una matrona reclinada en una cline, un divn de oro puro, como si se hallara a punto de participar en un gape celestial. Los crtalos sonaron, los pebeteros exhalaron nubes de sndalo y mirra, y los sacerdotes se prosternaron ante la deidad, agradecidos por el opulento exvoto. Hera est satisfecha con tu pica hazaa, Kolaios, y Samos se alegra de tu regreso de las Aguas oscuras! proclam al sumo sacerdote. Kolaios, que se pavoneaba ante sus conciudadanos como un hroe olmpico, declam ante la diosa una retahila interminable de elogios hacia Tartessos y su rey Argantonio, amigo perdurable de Samos y prximo al corazn de sus habitantes, y relat con palabras alentadoras el excepcional periplo al otro lado del universo plano y las lunas vividas en el Reino del Ocaso. Luego deposit en el tesoro

templario las sacas con la plata y los talentos acarreados desde Turpa, y, ante la desmesurada opulencia, jams vista en Jonia, se ahogaron voces de asombro. En ningn tiempo en la historia de la Hlade se haba concluido un viaje tan arriesgado como fructfero, navegando hasta los legendarios confines del mar Interior y regresando para contarlo. La portentosa noticia se haba propalado como el viento por las islas jnicas, prego nando al universo heleno que Samos, la emprendedora, haba hallado la ruta hacia el fabuloso Tartessos, y que Kolaios haba incorporado su nombre a la vetusta crnica donde se glosaban los nombres de otros ilustres nautas de Grecia, como Hrcules, Anfloco, Teucro, Ulises o Menestheo, convirtindose por gracia de los dioses en el nauklers ms acaudalado de cuantos surcaban los mares regidos por Poseidn. Egialco se aproxim con gesto desconfiado, aunque corts. Sus amoratados labios se estremecieron, y proclam amistoso: Se ha ordenado grabar una lpida que pregone nuestro agradecimiento a tu rey, y la gerusa ha decretado la elevacin de una estatua para ti, Kolaios, pues has acreditado que las quimeras, si se persiguen con talento y ahnco, se logran. Tartessos aguarda con los brazos abiertos a los navegantes samios, y sus riquezas estn abiertas a un comercio ecunime y amistoso asegur Kolaios. Que Hera, la diosa de la inmortalidad, nos una eternamente! le replic. El pentarca asinti con gentileza, pero el gobernante, como afligido por un doloroso pesar que ocultara su corazn, inclin el rostro apesadumbrado. Rayando el lamento, les revel al tartesio y a Kolaios, susurrndoles: Qu pesadumbre arruina mi espritu! Deploro que un descubrimiento tan largamente anhelado nos llegue en un momento de desolacin para Samos. Menosprecias un secreto por el que Grecia entera suspira? os preguntar el navarca. Soplan para Samos vientos de tormenta aadi Egialco. Hemos de guardar nuestro propio huerto de los zorros y dejar para otros tiempos el apetecible bocado de Tartessos. Y lo que os testifico lo expreso con amargura y dolor. La revelacin del tirano, expresada con una frialdad preocupante y como un veredicto que pareca sentenciar futuros viajes a Turpa y cercenarlos en su inicio, colapso la mente de los recin llegados. Qu es lo que has querido decirnos, Egialco?-pregunt Kolaios.

El tirano los mir con su gesto aptico y calculador. Acudid maana por la noche al simposio de palacio, y entre el vaho del vino y el candor de la flauta del poeta Liscrates, saldris de dudas les dijo misterioso. Durante tu ausencia se han precipitado onerosos sucesos que desconoces.
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Qu ha ocurrido Egialco? insisti, inquieto. Nuestra isla gime y llora por las cuchilladas de la traicin refrend hermtico. Hiarbas busc la reaccin provocada en el semblante de Kolaios y slo hall perplejidad. Intercambiaron una mueca de desconcierto, y enmudecieron. Que me lleven las Furias si entiendo qu verdad oculta! exclam. Qu grave error o vergenza haba cometido su amigo Kolaios, o qu alarma se cea sobre la acogedora ciudad de Samos, para desechar la cornucopia de la fortuna que se les ofreca sin riesgos y a manos llenas? A qu traicin se refera? Desairaba el tirano la proeza de su amigo Kolaios, una empresa inimaginable en la historia nutica de la Hlade?

KITIN, EL MERCADO DE ESCLAVOS

Un mirador bajo un emparrado de pmpanos preados de uvas tintas acoga al cenculo de amigos del dspota de Samos, el esquivo Egialco, quien, envuelto en un impecable himatin amarfilado y con las facciones abotargadas por el licor, sostena una copa de vino de Qyos. Con una expresin de desafo, se recompona una corona de vides que le rodeaba la cabeza, cuando se sumaron los dos invitados. En el festn no participaban ms de siete varones, excluidas las mujeres, segn la costumbre jonia, mientras recomendaba a los contertulios catar el lechal sazonado con miel y ajenjo y unos higos almibarados de Efeso, que acompaaban con nctares de Rodas, Beocia y Byssatis. Un crepsculo infrecuente tintado de violeta inundaba la terraza, mientras Kolaios se revolva en el divn, inquieto como un spid. Antes de que el tirano se derrumbara bajo los efluvios del vino, Kolaios lo interpel circunspecto. Egialco, tienen que ver tus desilusionantes palabras de ayer con nuestra alianza con Corinto, o se trata del yunque persa que intenta aplastarnos? pregunt, viendo que el gobernante callaba. Liscrates, el poeta zurdo de Samos, punteaba una buclica cancin en el arpa, pero detuvo la tonada, pues mencionar la maldita ciudad de Corinto en palacio se haba convertido en una blasfemia y su solo nombre provocaba repulsa. Para subrayar la rplica, el tirano se incorpor, pues el peristilo se haba colmado de enojo y Kolaios precisaba de una explicacin. Kolaios, espero que mis palabras no te desilusionen ni te aflijan. Antes de que zarparas para Occidente, Samos gozaba de una fructfera alianza con Corinto, frente a nuestra eterna rival Mileto; pero la naturaleza de los hombres es mudable y se mueve por las sendas de la ingratitud explic, y bebi ruidosamente. Abandon una Samos enseoreada de un emporio floreciente record. Pero que precisaba del bronce tartesio y de nuevos mercados, razn por la que partiste hacia el ocaso por decreto de la diosa y de la Geru sa lo corrigi el dspota. La faz rosada del nauta se encendi, y su mirada se clav en la del tirano.

Y qu desgracia ha trastocado ese equilibrio y nuestro poder? dud Kolaios. Una impa y calculada decisin del turbulento Periandio, tirano de Corinto, que para arruinar a Samos y hundirnos en la miseria nos ha traicionado alindose con nuestro ms encarnizado rival, Mileto. Repudi nuestros pactos y se ha asociado con ese vil de Trasbulo, la rata inmunda que gobierna Mileto. Ambos han unido sus fuerzas y tratan de asfixiarnos sin piedad. Kolaios se sinti como si todos sus proyectos se hubieran desmoronado de golpe, y eludi cualquier discusin sobre ese asunto. Sus labios se cerraron, pero al cabo dijo: Siempre desconfi de los devotos de Dionisos, y ese infame Periandio de Corinto no es sino un manipulador de imposturas. Nuestra alianza durar eternamente, jur ante la dea el muy ladino. Que Hera lo confunda! Pues asume la cruda realidad a la que se ve abocada Samos. Es hora de resistir y de transigir, y luego de rescatar con cautela el espacio que Corinto y Mileto nos ha usurpado con su rapacidad. Despus emprenderemos la ansiada aventura de Tartessos. No nos queda otro remedio que aplazar los tan ansiados contactos con Occidente, y te lo expreso con mi corazn abatido. El tirano se haba expresado con frialdad, y Kolaios, que posea intereses comerciales en Tiro, fingi un falso inters y prosigui con las consultas. Y los persas? Dejaron alguna vez de ser nuestra peor pesadilla? No tendrn algo que ver en esa mudanza en los tratados? lo interrog Kolaios. No, en modo alguno. El yugo persa de Asurbanipal, un gobernante cruel y avaricioso, nos estrangula absorbiendo el metal tartsico; pero es ajeno a esta alianza. El strapa de Lidia tiene puestos sus ojos en Tiro, y la cercana nos hace recelar. Sin embargo, de momento Grecia se halla fuera de peligro. As que confiemos que cese el pattico maridaje entre Corinto y Mileto, y entonces reanudaremos el contacto con tu patria, Hiarbas.
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El tartesio, que asenta inteligentemente, le respondi preguntando: Cada pueblo posee sus enemigos naturales, y, para nuestra desgracia, no existen las fronteras seguras. Es por eso que divis en el astillero una actividad frentica y una flota de fortalezas marinas presta para ser botada? se atrevi a aventurar. Unes a tu buen juicio una gran perspicacia. As es. Un pueblo golpeado, primero ha de restaar las heridas, y luego, restaurados los alientos, rebelarse contra el

opresor. Por eso lamento que el espectacular hallazgo de Kolaios no pueda ser aprovechado y debamos aguardar a tiempos mejores. Los dioses lo han decidido de esta manera, y Hera, nuestra protectora, as lo determina. Al sorprendido Kolaios y al pentarca les pareci desatinado desaprovechar una ocasin tan propicia para entablar pinges negocios que significaran el apogeo de Samos, por lo que el tartesio asegur con un viso de reproche: Mi rey lo lamentar con desolacin. Ansiaba hace muchas lunas una alianza con alguna potencia helena, pues su amor por la Hlade es proverbial, y de su generosidad Kolaios puede darte fe. Con una alicada nota de mordacidad en su rostro, el tirano se lament: Lo conocemos, y mi alma destila pesar. La diosa Fortuna jams absolver nuestra vacilacin, pero es nuestro deber salvar antes la supervivencia de nuestro pueblo. Y si es posible, guardaremos el secreto de Kolaios celosamente. Pero hasta cundo? Saber gobernar es saber escoger, y nadie mejor que t para saber lo que conviene a tu pueblo dijo Hiarbas. Kolaios se sumi en un estado de mudez colrica, y aunque le ofreca a Egialco convertirse en un nuevo rey Midas, el monarca de Frigia que cuanto manipulaba converta en oro, el tirano lo rechazaba sumido en el miedo y la indecisin. Qu veleidosos y despticos son a veces los gobernantes!, pens. Un creciente aroma a cestro nocturno ascendi hasta el palacio, y el espectro invisible de la embriaguez se fue espesando en la sangre de los comensales conforme vaciaban una tras otra las jarras de oloroso vino griego. A medianoche retazos de bruma baados por la luna se apropiaron del mirador, condensndose luego en un fresco roco que presagiaba el cambio de tiempo. El rostro del Icaria hendi las aguas jonias rumbo a Kitin, en Alasia, la primera colonia fenicia de ultramar, punto estratgico para el trueque de seres humanos y gran emporio del codiciado metal. En la cubierta, Hiarbas respiraba un aire de inquietud, pues se hallaba de nuevo en otra senda para hallar el paradero de la sibila del Lucero; o perderlo para siempre. Confiaba en la premonicin del samio, diestro en negocios y
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contactos comerciales, pero comprenda que buscaba un prvulo esquife en la vastedad de un ocano de dilemas. No desesperes; en Kitin o en Tiro hallars la respuesta a tus preguntas. Los ms granado y vil de la trata de seres humanos se negocia en esos mercados.

Kolaios, que haba llevado una actividad inagotable en Samos adquiriendo casas, negocios, barcos y haciendas, soportaba en la amurada los speros vientos reinantes, que vapuleaban la proa en una arriesgada sucesin de sacudidas. Se haba ofrecido a acompaarlo y de paso inspeccionar los negocios que posea en Tiro, a medias con un aristcrata cananeo. Ese sidonn contestar a tus dudas y a las de tu rey, Hiarbas le haba dicho. Es listo como un hurn y lleva la vida de un strapa. Sus odos han odo secretos de estado que ni el rey de Asiria conoce. Anclaron en el muelle pesquero en la raya del alba, donde fueron asaltados por una caterva de mugrientos chamarileros que les ofrecan pescados asados, frutas, salchichas humeantes y vino aguado de Salamina. A la ciudad, los isleos no la llamaban Kitin, sino Kardihadast, la ciudad nueva, pues un terremoto la haba devastado aos antes. Fundada por el mtico rey Belos de Sidn, segn pregonaba un obelisco tras las murallas, se hallaba, como todas las metrpolis fenicias, sometida al oneroso dominio persa de la Quinta Satrapa. Rodeada por un mar que rayaba la opacidad, se enriqueca gracias a su afanoso puerto y a los esclavos llegados de todo el orbe. Hiarbas y Kolaios, embutidos en capas frigias, enfilaron hacia el arrabal de la Bambula, un suburbio plagado de amenazas donde merodeaban reatas de leprosos que anunciaban con cencerros su inmunda presencia. Desembocaron en una bulliciosa plaza donde se eriga el templo de Astart y el celebrado mercado de esclavos, cuyos tenderetes se abriran al salir el sol. Se colaron en una taberna atestada de trajinantes y camelleros, donde saciaron el hambre con leche de cabra, tocino y mijo hervido, y, confindose a los dioses, se dispusieron a buscar a Anae entre el laberinto de miseria humana. Kolaios lo anim: Por la lechuza de Atenea, que hoy intuyo a mi alrededor buenaventura. Los atrajo la estrepitosa algaraba, y, tras atravesar unas callejuelas pestilentes atestadas de carros, se dieron de bruces con una plaza de capacidad gigantesca donde se alzaba el ms afamado santuario de Astart del mundo sidonn, un tabernculo a cielo abierto que franqueaban dos columnas cuadradas y colosales, anlogas a las de Melqart en Gadir. Eran famosos en la ecumene sus sacerdotes barberos, pues devotos llegados de las cercanas urbes de Salamina, Tamazos y Lapithos ofren daban sus barbas a Tanit, que luego depositaban en los botroi, vasos fabricados en el muy preciado bronce tartsico. Kolaios entreg un aro de plata, confindose a la deidad en la bsqueda. Auxilanos, madre Astart, y que se nos muestre el rostro de tu hija, la sibila de Tartessos.

El recinto ola a sangre fresca de los sacrificios, a voltiles quemados, a humanidad y a bosta, y las martirizantes moscas de muladar y los tbanos parecan haberse adueado de la pestilente atmsfera del templo. El tartesio adquiri una tortolilla que entreg a un sacerdote y, elevando las manos al cielo, rog a la diosa que le concediera el don de hallar a Anae entre la marabunta de esclavos que se ofrecan en los estrados. Pudo comprobar que, sin recato alguno y entre los olivos sagrados, ejercan la prostitucin sagrada las hierdulas o rameras de la diosa, as las llam Kolaios, aunque en una actividad ms burda que la vivida en la imborrable noche de Tanit de Gadir, donde el fascinador ritual converta el acto sexual en memorable. Hiarbas, agarra bien la bolsa, pues aqu te roban el alma sin que lo adviertas. No muestres un desmedido inters por la muchacha, si la hallramos. Djame hacer a m, y si la descubrieras, trame de la manga. Yo regatear por ti. Te lo agradecer eternamente, Kolaios dijo ansioso por comenzar. Deambularon frente a los tenderetes, dispuestos en geomtricas hileras, donde se vendan los ms inimaginables artculos, joyas, negras cermicas corintias, imgenes de dioses, perfumes, armaduras, vinos, ropajes, camellos y cuanto pudiera comprarse con metal o cambiarse en buen lucro, bien en dialecto drico o en cananeo. Paulatinamente, se adentraron en el lugar ocupado por los tablados de esclavos, donde se ejerca el mayor trfico carnal que Hiarbas haba presenciado jams. Con impaciencia manifiesta, sob sus tabas de la suerte, pues el corazn pareca evadrsele del pecho, e iniciaron la bsqueda en el laberinto. Avizoraba la cabeza con fruicin, tienda tras tienda, y como enloquecido examinaba las caras, vido por reconocer en sus desvados rasgos el amado rostro de la sibila. Pero una y otra vez contemplaba la misma expresin de desesperacin de los cautivos y los mismos gestos de desaliento, prximos al embrutecimiento y a la locura; pero no el rostro hermoso y familiar de la sacerdotisa de Noctiluca. Pensaba que el mercado de esclavos de Kitin podra convertirse en el escenario de la mayor satisfaccin si encontraba entre aquella miseria humana a la pitonisa, o en el del ms spero de los desengaos. Pero donde buscar?, se desesperaba. Cientos de esclavos de todas las razas, carios, lidios, frigios, tracios o macedonios, atados los pies y las manos con dogales de esparto, sucios unos, cansados otros y sometidos todos a la crueldad de sus dueos, posaban sus pupilas ansiosas en sus futuros dueos, posiblemente tan despiadados como sus captores, pero con la esperanza de una vida ms llevadera en la que padecieran con menos frecuencia el castigo del bastn y el ltigo. Plidos y demacrados, con cicatrices y moratones, muchos marcados con el hierro, nios emasculados y nias violadas pero con los

hmenes recosidos para ser vendidas como vrgenes, eran ofrecidos en los estrados a grandes gritos: Eunucos deTebas, emasculados en la Casa de la Vida. Cien sesker! Una turba de individuos regateaban con los mercachifles y babeaban ante las esclavas mientras las manoseaban sin pudor, en tanto murmuraban entre ellos obscenidades, pellizcando sus nalgas y sobando sus pechos y rostros, mientras preguntaban el precio, siempre considerado abusivo. Entre los cautivos se contaban todas las razas y raleas imaginables. Jvenes de Acaya, matronas rechonchas de Mesenia, nubiles de bucles rubios de Arcadia, nios de tez plida y etopes como la pez, que muy pronto serviran de diversin a cualquier depravado, o de rameras o efebos en alguna cantina, formando parte de la interminable legin de hijas de la noche y de los muchachos de placer que atestaban los sucios puertos de mar del Mediterrneo. Conforme avanzaba el da, el gran mercado se fue tornando en una vorgine multicolor de encantadores de serpientes, perfumistas, vendedores de espejos y marfiles, sanadoras, especieros, barberos, proxenetas, cambistas, amigos de lo ajeno y mercaderes ataviados con aparatosas tnicas y con los lbulos ensartados de perlas. Se amalgamaban en un pandemnium de olores empalagosos, confusas lenguas y ruidos ensordecedores, mientras traficaban con la carne humana en una deshumanizada almoneda. Asistan comerciantes de las cuatro partes del mundo y razas de las que Hiarbas ni tan siquiera conoca la existencia. Nmidas de Sicca, cananeos de Sidn con gorros en forma de pia, egipcios de crneos oblicuos, ismaelitas de rostros tatuados, griegos de la Propntida, arios de Iliria y Tesalia, nmadas de ojos rasgados de Palmira, arrogantes persas de Lidia, con las barbas trenzadas, libios de piel atezada y medos de tiaras perladas, e incluso corteses hindes.
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Los vendedores elogiaban sus mercancas hasta la exageracin, y a cualquier seal Hiarbas volva los ojos anhelosos hurgando los rostros de las jvenes ms suculentas, algunas de las cuales le dedicaban deshonestos movimientos invitndolo a comprarlas. Eh, amigo, esta pelirroja har rejuvenecer tu verga; anmate! Saldaban sus negocios con gestos, aunque tambin se oan ofrecimientos y tratos en caldeo, egipcio y circasiano, cuyo sentido ignoraba Hiarbas, mientras eran anotados por escribas que redactaban los contratos de compraventa en amarillentos papiros de Menfis y en tiras de plomo. El patrn ms comn de

cambio era de tres reses o cincuenta sidos por un esclavo, canon que alcanzaba cifras astronmicas con los eunucos y las impberes del Peloponeso. Criminales convictos a los que se les ha conmutado la vida por el trabajo en las minas! ofreca un tirio-. Una ganga, diez sidos por cabeza! Al tartesio, sudoroso y extenuado, le lloraban los ojos de tanto acechar las tarimas con la avidez propia de un demente, por si entre los tenderetes hallaba a Anae. Pero no fulguraba su belleza entre las muchachas ofrecidas al escandaloso pblico, y el pentarca se impacientaba. Pasaron las horas y les mostraron incontables jvenes vendidas por marineros sin escrpulos, robadas en caravasares y barcos, o expoliadas en sus aldeas, matronas de pechos como cntaros para la procreacin, slfides etopes, hembras morenas y beldades rubias del pas de los albio nes..., pero ni rastro de la sibila. Regias cortesanas de Cirenaica! pregonaban. Vrgenes de Beocia! Cay un repentino y fugaz aguacero que increment el pestilente olor a estircol y excreciones, pues en el colosal rastro tambin se vendan elefantes indios, camellos de Eritrea, dromedarios de Cirene, asnos y caballos de Laconia. Un husmo irrespirable emerga de los charcos y pilones, por lo que los recin llegados se guarecieron bajo el toldo de un mercader heleno de Citera, amigo de Kolaios, y que profiri a grandes gritos: Ulises reencarnado, enaltece mi tienda. Salud, Kolaios! Exhiba productos selectos protegidos por dos arqueros babilonios, y en sus tenderetes lucan los topacios de Zafarca, los palos de Bactriana, las caras races de Baars contra el mal de ojo, los linos de Taprobana, los perfumes de Arabia, las perlas de Ormuz, los corales de tica y los trpodes de Gadir y Turpa, que clientes adinerados compraban ocultos en literas adornadas con penachos de avestruz y bolas de oro. El samio, con discrecin y voz baja, se interes por la carne distinguida y le pregunt con reserva si conoca la venta de una pitonisa robada en Occidente. Viejo bribn, quieres calentar tu lecho con lindezas exticas, ahora que te revuelcas en la riqueza, eh! contest dndole un golpe en el estmago. Los mercaderes cananeos, y sabes que no comparto simpatas con esa raza, atesoran el monopolio de esos negocios prohibidos, que slo ellos explotan, y aunque tratan sin piedad a los esclavos, poseen las ms atractivas hermosuras, incluso mujeres tocadas por las deidades. Por qu no preguntas a Mattn, el sidonita? A ese chacal no se le escapa una beldad como la que me describes, aunque sea sagrada y huela al incienso del orculo.

Ese saco de manteca, lujurioso y amasador de riquezas? Odio tratar con tan gran bellaco, pues no me agradan las compaas que envilecen. Por las alas de Hermes que se es tu hombre, Kolaios. Vistalo! El bazar del sidonita no se asemejaba a los cobertizos de caas ni a los toldos malolientes del resto de los mercaderes. Mattn rega una casona de adobe repintada de tonos ocres, de cuyos muros sobresalan ramas de sicmoros y tilos. Sobre el dintel un pretencioso bronce pregonaba: El Prtico de Astart. Sobre los techos apuntaba un aura que anunciaba fortuna, y en el pentarca, que pareca acumular temor, se adivinaba un sesgo de esperanza. Por Kolaios saba que Mattn, un viejo corrompido y ruin, compraba nios robados en medio mundo y que, abandonados en las callejas de cualquier ciudad, los revenda luego a los pederastas ms sealados de Oriente, procurndose desorbitadas ganancias. No menos afamadas eran sus bellas cortesanas de Bizancio y Que roneso, compradas o secuestradas, que poblaban los gineceos ms exquisitos de Persia, Arabia y el Lbano al servicio de depravados seores y prncipes mercaderes que las empleaban en sus orgas ms licenciosas. Bes las tabas de la ventura repetidas veces, y se encomend a sus dioses luminosos. Diosa de la Luna, que mis ojos contemplen a tu predilecta! rez. Mattn no tard en recibirlos. Se trataba de un hombrecillo, abombado como un tonel y de andar cojitranco, que incitaba a la sonrisa por sus grotescas orejas de soplillo, de las que pendan dos aljfares de Mascate. Ola a almizcle para mitigar su aliento nauseabundo y manoseaba nerviosamente un collar de amuletos del dios Nebo y de Rahab, el genio de los maleficios, que colgaban de su papada. Agitaba con afectacin un flabelo de plumas de garza y pareca sofocado. Por el velo de Tanit! clam. Tengo ante mis ojos al nauklers Kolaios, el ladrn ms insigne que pari madre, el que nos ha hurtado a los kinanu sidonn el gran secreto del pas del Ocaso? Los griegos han encontrado a un nuevo Odiseo, y yo he recuperado un cliente incalculablemente opulento. Nada que no deba a la voluntad de Hera y a mis denodados esfuerzos. Que Astart, la estrella de la maana, ilumine tu casa, buen compaero. Baal cre el mar para las criaturas y la inteligencia para que lo surcaran. Que los siete dioses planetarios te protejan, viejo amigo dijo. Vienes a gastarte la plata tartssica en mi humilde establecimiento? Cabe dentro de lo probable, pero lo que busco puede extremadamente preciado y excepcional para ti replic, remiso. resultar

Aqu podrs hallar una rplica exacta hasta de la misma Isis. Tanteo una joven con la tez del bronce fundido, delicada, con un sello especial de distincin..., y cmo te dira...?, como rozada por el aliento de Afrodita. Algo diferente, venido de las tierras desconocidas del ocano Atlantis. Y dudas de que el viejo Mattn pueda satisfacerte? Por el ojo sacrosanto de Baal, pasad al santo de los santos de mi modesta tienda! A Hiarbas aquella contundente manifestacin hizo que acusara un tenue estremecimiento y que sus manos transpiraran con levedad. Ingresaron en un patio refrescado por un estanque invadido por nenfares al que se abran cinco habitculos, cuyas puertas guardaban eunucos armados con cayados. Salan de ellas clientes de semblantes satisfechos que acordaban con los escribas alguna compra largamente suspirada. El tratante, frotndose las manos con codicia, los condujo al primer cubculo, un cuartucho que ola a mustio, iluminado por un tragaluz, donde un grupo de muchachas, esbozando una ligera sonrisa, insinuaban sus desnudas formas ocultas a la clientela con tenues gasas. Una joven etope de pelo ensortijado y ataviada con una piel de leopardo rode el cuello del tartesio como una pantera en celo. Vrgenes arribadas desde Lagash, Nnive y Gaza, de extica feminidad, y morenas como los frutos de las palmeras. Te agradan, Kolaios? Hiarbas las oje embelesado, observando sus miradas sedosas del tono de las ciruelas, lnguidas y provocadoras, entre las que no se hallaba para su desesperanza la sacerdotisa del Lucero. Gui al samio defraudado, y salieron. Deseas acaso una mujer destinada a copular y maestra en el refinado arte del tlamo, aunque no intacta? Si es as, tengo lo que buscas, Kolaios. Consumadas maestras en la putera, raptadas en los prostbulos de Persia y la India, y ardientes meretrices arrancadas de casas de placer de Halicarnaso. Unas barraganas entradas en carnes, con los sexos al descubierto, algunas con la piel tatuada, arrebatadas en el saqueo de alguna ciudad y que acabaran sus tristes vidas en cualquier ramera o en el campamento de algn ejrcito de fortuna, movan lascivamente los senos, removan las lenguas libidinosamente y hacan sonar las joyas de los brazos y tobillos, que desalentaron al orfebre, pues en ninguna reconoci a la mujer de sus desvelos. El samio y el tartesio, con aire de urgencia, intercambiaron opiniones en voz baja, y desistieron. No se ajustan a lo que preciso, Mattn; tal vez algo ms selecto. El tratante, que tema dejar escapar a tan calificado cliente sin aliviarlo de la bolsa, les ofrend una copa de peltre con denso vino de Naxos, y lo adul:

Intuyo tus preferencias. Sgueme y contemplars unas beldades nicas, mis mercaderas ms preciosas! dijo, retorcindose las manos con fruicin. Sobre unas esterillas de esparto, y engalanadas con faldas multicolores al estilo cretense, unas mujeres plenas de hechizo, arribadas en caravanas de Judea, Egipto y Libia, los escrutaban temerosas. Algunas eran morenas y se asemejaban a la sibila, pero estaban lejos de su belleza y distincin. Segn el mercader, eran diestras en taer la flauta y agitar el sitro y haban sido formadas en las nobles artes del amor en una distinguida ramera de Sardes regentada por una favorita del strapa de Susa. Los dos compradores las admiraban embelesados, y el samio, para evitar ser considerado un mirn miserable, acept el precio de una joven de cabello castao, mirada perdida y ojos de almendra que cantaba como la mismsima ninfa Eco. La precisar para las fiestas que he de ofrecer a mis amigos..., pero veamos qu otro gnero puedes ofrecernos en esta Babel de lujuria, truhn taimado. Siempre suelo dejar para el final lo ms distinguido, pues en esa sala se encuentran las nias de mis ojos. Las he adquirido a un mercader hermano de Gadir. Me han asegurado que son puras, y alguna de origen aristocrtico, arrebatadas cuando deambulaban solas en las fiestas de Astart o perdidas en alguna calleja. Su fiereza y su insumisin las convierte en arrebatadoras, creedme. Hiarbas atrajo inmediatamente a su memoria el plido recuerdo de la vigilia de la diosa en Gadir. Y si la hubieran raptado aquella misma noche? Los sidonn estis desposedos de alma, pero conocis la manera de agradar a un hombre se expres el samio, quien, riendo abiertamente, lo felicit. S que a alguna las buscan denodadamente, e incluso sus acaudaladas familias han ofrecido rescate; pero me he negado a aceptarlo, pues mis clientes se merecen artculos de sublime prestancia como los que vais a contemplar. Una est atada con cadenas, slo para evitar un mal desvaro, pues se muestra arisca. Y de dnde provienen, Mattn? se interes el tartesio, impaciente. Mi annimo extranjero, unas de las cataratas del Nilo, de Saba, la ciudad maud que dio una esposa a Salomn, otras del Lugar del Vaco y una de ms all de las Columnas Heracleas, una belleza del color de las aceitunas, indmita como una pantera y de nobilsima cuna. Vais a palidecer ante su contemplacin. Parece una deidad escapada del Olimpo.
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El sidonita, para convencer a los dos fingidos compradores, les ofreci un apetecible vino de dtiles y adul su gusto por lo refinado. Simularon

desentendimiento en la compra que le ofertaba Mattn, pero, con un gesto de complicidad, se manifestaron que bien podan haber dado al fin con la tan buscada sacerdotisa de Noctiluca. Acaso, por lo expresado por el tratante, no se perfilaba una imagen ms que precisa de la pitonisa de Noctiluca, mujer rebelde, esclarecida y raptada ms all de las Puertas Tartsicas? El pentarca se inquiet, e hizo esfuerzos por contener la respiracin, que se le disparataba rebelde y ansiosa. No obstante, un ruego debilitado del vendedor de esclavos los desvi con embaucadora insistencia hacia otro lugar ms alejado. Mientras las preparan, nobles seores, os mostrar unos esclavos que servirn para tus fundidores de bronce o de galeotes de tus embarcaciones, Kolaios. Los acompa a un cobertizo, un hediondo pozo con olor a pocilga y san de teas, donde un racimo de nubios unidos por los tobillos con una cadena de hierro, famlicos e indiferentes, fueron presentados como valiosos remiches para la boga. Hiarbas acechaba de hito en hito la puerta que haban sobrepasado, donde presumiblemente podra hallarse la sibila, y desazonado y tenso, rog a la Luna que se cumplieran sus deseos. Es tu voz sagrada, mi diosa. Haz que se nos revele sana y salva, or impaciente. Mientras, Kolaios adquiri finalmente seis mancebos de saludable aspecto, a quienes sacaron de la oquedad a golpe de ltigo. Condcelos al Icaria con la muchacha, y en cuanto lleguen all te los pagar. El divino Hammn te ha inspirado, ilustre nauklers. No te arrepentirs. Cundo nos mostrars a esas bellezas de dioses? le record Hiarbas. Tu joven amigo muestra la impaciencia de un enamorado, Kolaios. Ahora mismo contemplaris a las pberes ms primorosas de los dos mundos. Un nico rayo amarillento se filtraba en la estancia en la que Mattn se jactaba de atesorar sus productos predilectos. La atmsfera se condensaba agobiante, y el halo de espesor que envolva a las esclavas inspir a los recin llegados una visin ilusoria. A un primer golpe de vista, entre el vaho de las lamparillas veladas por pantallas de mbar, abarcaron entre sus sutiles satenes la excelsitud de la perfeccin femenina. Jams Hiarbas haba contemplado hermosuras tan turbadoras. Unas mujeres de talles esculturales, morenas unas y rubias otras, que los enfebrecidos compradores contemplaron entre la media luz de las candelas, dio rienda suelta a sus fantasas ms erticas. Las esclavas, mientras tanto, en posturas indolentes, desplegaban sus encantos sin apenas fijarse en los huspedes de su amo. Hiarbas explor la escena con ojos vidos y vacilantes.

Transcurridos unos instantes de pasmo, se acostumbraron a la acaramelada penumbra, instante en el que una de las esclavas, cuya silueta apareca encorvada, tir bruscamente de los grilletes a los que se hallaba sujeta, acaparando la atencin de los dos clientes. En su admiracin, Hiarbas confirm que se trataba de una belleza olivastra, de curvas voluptuosas y de pelo negro como una noche sin luna. Sera la sibila de Noctiluca? Los velos ocultaban el trazo de sus hechuras, pero podra tratarse de Anae. De improviso, como si se hallara ante una aparicin, comenz a proferir alaridos, y con una animosidad que impona temor, se desmara la cabellera con las manos y ocult el semblante, mientras se desplomaba en el suelo. El tartesio percibi que las sienes le ardan y las piernas le flaqueaban. La irritante calidez del aposento no contribua a reanimarla, y Hiarbas, esquivando a los eunucos, alz a la muchacha tendida, con el corazn pegado al paladar y el pulso desquiciado. La desfallecida cautiva se volvi hacia Hiarbas con una ternura que le rasg el corazn. Cuando la tuvo ante s, cara a cara, mirada contra mirada, Hiarbas comprob con desolacin que aquella tierna nbil no era Anae, sino una joven de edad y proporciones similares a las de la sibila del Lucero. Ese mismo sentimiento de frustracin ya lo haba experimentado con dolor a muchos estadios de aquel sensual lugar, y baj la mirada con resignacin. Qu oponer contra el esquivo destino? Las pupilas le centellearon a la esclava, verdes como esmeraldas, cuando los ojos de Anae, clidos y oscuros, proclamaban insumisin; pero con las vistosas ropas y la morenez cobriza haba desorientado al enajenado buscador, a quien, adems, perturbaba el anhelo desmesurado por hallarla y la precaria luz que alumbraba la estancia. - Kurs, seor, mtame y acaba con mis sufrimientos le implor en griego, entre sollozos de desolacin. Existe ms desdicha que la esclavitud? Los eunucos la arrebataron de los brazos del tartesio con delicadeza y, entre gaidos de desconsuelo, la ocultaron por un portillo. Despus se percibieron golpes secos, quizs de garrotazos, y el tartesio volvi sobre sus pasos. Hiarbas susurr a Kolaios: Otra vez el deseo indeliberado, mi indisciplinada ingenuidad y el rebelde anhelo de hallarla me han vuelto a traicionar. Las apariencias y mis afanes me ofuscan. La diosa Astart debi de hechizarme la noche en que profan a una mujer que le estaba consagrada. Son como dos gotas de agua, aunque de miradas muy opuestas. Vaymonos de aqu!

El mercader, al que no haba pasado inadvertido el inusitado proceder del acompaante del nauklers, tom la palabra ceudo: Kolaios, acaso te has conducido con doblez en mi casa, cuando yo te he ofrecido la calidez de mi hospitalidad? Es este hombre el familiar de una de estas esclavas y viene desde lejos a ultrajarme en mi propia casa? Los visitantes intercambiaron miradas inexpresivas, y Hiarbas apreci el helor de los ojos del sidonita clavados en su rostro. Pens en Anae y en Nobe y dese abofetearlo por dedicarse a la profesin ms repugnante del mundo, sumiendo la vida de sus semejantes en la desesperanza. Y aunque en su corazn arreciaba menosprecio, se contuvo. Yo te responder dijo en un fenicio perfecto. Mi nombre es Hiarbas de Egelasta, pentarca del rey Argantonio, soberano de los Diez reinos de Tartessos, y que la Luna me ciegue si algo espurio nos ha trado a tu morada. Con persuasivas razones le narr la razn por la que Kolaios lo haba acompaado hasta Kitin y la desesperacin en la que se hallaba sumido su reino al haber extraviado a la persona ineludible para interpretar las palabras de la diosa. Mattn, conmovido, hundi la barba en el pecho, y dijo: Perdonad mi subida de tono y mis asperezas. Cuanto atae a los dioses y al pacfico pueblo que ha hecho poderosa a mi patria, tambin a m me incumbe. Apartmonos all, donde estaremos alejados de odos entrometidos. Hiarbas sigui al cicatero sidonn con desdn y sin fiarse de su palabra. Faltara a la verdad si os dijera que ignoro esa desaparicin. El mercader gadirita que me provee de gneros me lo refiri, pues ha desquiciado las relaciones entre tu rey y el sufete Zakarbaal. Pero podis estar tan seguros como que la noche sigue al da, de que esa mujer sagrada no ha sido vendida en ninguno de los mercados de Oriente, y si miento que Baal-Zebub, dios de las plagas, me siegue la vida y avente mis caudales a los cuatro vientos. Kolaios asinti convencido. Jurar un cananeo por la deidad de los infiernos significaba al menos temor y palabra veraz, y cuanto se trajinaba en el saco del mar Interior con esclavos pasaba inexcusablemente por el acecho de aquel vido y cojo barrign que controlaba el negocio de la trata humana. Hiarbas, que observaba sus reacciones escptico, lo interpel con frialdad: Y eso fue cuanto te cont? pregunt con una mirada desafiante. No, me revel algo ms, y ciertamente extrao dijo el mercader, en voz apenas audible-. Un comerciante incircunciso que negocia con libios le asegur en

Gadir que parta hacia Oriente con un valioso cargamento de esclavos capturados en el pas de los albiones, con el que hara el negocio de su vida pues cobraba en metal de Himera. Y qu tiene eso de extrao, Mattn? pregunt el orfebre, que volvi a or de nuevo el pago con metales marcados con el gallo sagrado. Escucha y comprenders musit. Un marino que ha echado los dientes en el mar como el gadirita sabe cundo un barco se traslada con las bodegas y los paoles colmados y cundo estn vacos. En la bodega de ese embustero viajaba solamente un pasajero..., una mujer, y la nave, que flotaba ligera como una pluma, no recal en Oriente, por lo que hubo de detenerse en Sicilia, Quirnos
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o Sardinia. No os parece realmente inconcebible?

Sabes el nombre de ese tratante? se interes. No lo conozco, pues no comercia en estos mercados; pero s que zarp de Gadir y que su embarcacin haba anclado antes en algn puerto de tu tierra. Aprovecha esta valiosa pista, aunque te aconsejo que renuncies a ese viaje hasta la primavera. Pronto comparecern los diablos en el mar embravecindolo, las celliscas, los piratas sin escrpulos y los glidos fros del norte. Con tu testimonio albergo alguna seguridad; gracias dijo sin falsedad. Sin el recurso de una certeza firme no existe esperanza posible. Que Iduna te proteja. Cuando marcharon del bazar del sidonn, la dubitativa mirada de Hiarbas era fuego. Adonde lo conduciran los desquiciados auspicios que recoga en el camino como granos de trigo? Era su sino vagar errante por el mundo en pos de una quimera inextricable, de un fantasma inaccesible? Se haba convertido en el peregrino del desengao cruzando apestosas cinagas, ocanos negros y arrostrando peligros sin cuento, como un cazador persiguiendo una presa ficticia? Poda fiarse de la informacin del interesado mercader? Mi obcecacin me ha jugado otra mala pasada y siento repulsa por mi proceder, Kolaios; dispnsame confes al samio, y agach la cabeza. Menospreciarte t cuando has obrado por exceso de generosidad? Perdmonos en la taberna de Sotes el egipcio, y all, entre vaso y vaso y mujeres clidas, descargars tus bilis. An nos queda Tiro, nuestro ltimo recurso. Mi socio Narbaal, de la estirpe real, hombre sibarita y refinado, entiende de la trata de esclavas y se gasta una fortuna en mujeres. Sombros abismos se desplomaban sobre su cabeza, y el espectro de sus fallidas sospechas le estall en la cabeza como un estruendo insonoro, como una maldicin

hecha carne y hueso. Pasos infructuosos lo haban conducido a Kitin, donde al parecer confluan todos los rastros, pero stos se haban transmutado en humo, y el dedo acusador del fracaso lo arrastraban a la aceptacin de la ms que probable prdida de la sacerdotisa de Tartessos. Sus argumentos se haban tambaleado en sus cimientos, y un nudo en la garganta, ardiente como la arena del desierto, lo oprima hasta estorbarle la respiracin. La decepcin se haba adueado una vez ms de su nimo. Pero no bien hubieron desaparecido, cuando un hombre de crneo rasurado emboscado en una capa, y seguido de dos escoltas, se escurri sin ser visto en la casa de Mattn, el tratante de esclavos. Se oyeron confusos pasos y la voz de comadreja del mercader gordinfln, meliflua y servil: Por Baal-Samin seor de los siete cielos, mis ojos se refrescan al recibir en mi humilde casa al sarm Milo de Gadir! Qu te trae por aqu, mi noble y dadivoso prncipe?

TIRO, EL JARDN DE LOS DIOSES

En el clarear de la gris decadencia del otoo, entrado el mes de elu lise, el Icaria zarp rumbo a Tiro, en la ltima navegacin del ao. Imperaba la Luna Oscura de la cuarta estacin, la de la Creacin del Mundo, y no presagiaba bonanzas. Aproando hacia levante contra las plomizas olas, se henda la nao del jabal rojo, guindose por los fuegos de la costa, como ojos de cclopes que avistaran desde la lejana. Rol un fuerte viento de costado, y el recelo aflor en la mirada del navarca samio. Pero tras un da de singladura, asom al fin la imposta de Tiro entre la bruma que la envolva como un sudario blanco. El viga grit desaforado, deteniendo la boga de los remeros, pues no era la nica aparicin que se mostr ante sus ojos en la bocana del puerto. Una intimidante presencia vigilaba sus movimientos, como el len que acecha la presa. Una escuadra de barcos de guerra persas, armados con espolones y con el puente de combate erizado de escudos y lanzas, controlaba el trasiego martimo que entraba o sala del refugio tirio. El samio escupi con ira. Asurbanipal, ese rey persa de brutalidad injuriosa est ahogando a las ciudades fenicias con vejatorios agravios, y lo que ahora es acoso maana se convertir en devastacin y muerte, Hiarbas. Malditos brbaros! Y no los detiene la rebelin y la protesta de Tiro? Esos malnacidos saquean a manos llenas los caudales que llegan de las colonias. Que las Furias y las vengadoras Eumnides los atormenten! Decir Tiro era nombrar en Fenicia el Jardn de Dios. Tal como tantas veces le haba referido Milo, la metrpoli materna se asemejaba a un cascarn ureo en medio de un mar sumiso y azul. Hiarbas avist la hermosa ciudadela, el oleaje de iridiscencias diamantinas reflejadas en las azoteas, el fascinante palacio de los reyes, los jardines turquesa, los viedos y un diluvio de luminosidad granate que estallaba en los miradores de las mansiones en una marea de opulencias que pregonaban su generosa naturaleza.
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Cuentan las crnicas que Melkart fund la ciudad sobre dos islas que navegaban a la deriva, las rocas ambrosianas, y que l fij en el ocano.

Los dos puertos, el Sidonio y el Egipcio, comunicados a travs de un canal hervan de actividad atestados de embarcaciones gadiritas, cartaginesas y griegas. Frente a la isla se divisaba Ushu, como Menestheo frente a Gadir, el primitivo poblado en tierra firme, lamido por los rayos del crepsculo. De all acarreaban el agua, la madera de cedro, los alimentos y el mrex para fabricar la prpura. El Icaria, tras circundar la isla vigilado por los persas, ancl en el puerto norte. Por Lycos el luminoso, Tiro y Gadir se asemejan como dos gotas de agua! Nunca contempl nada ms parecido, Kolaios exclam el tartesio, sorprendido. Un mundo efmero que ser arrasado, si Zeus Potente no lo remedia. Y dices bien: Gadir fue fundada a imagen y semejanza de Tiro le explic. La ms ilustre ciudad de Oriente y ahora la ms frgil. Un laberinto de opacidades la arrullaban en la sedosa luz del anochecer, y el tartesio, deslumbrado con el esplendor de Tiro, crea haber arribado a Gadir, la aorada fortaleza hermana en medio del mar Atlantis. Restallaba el oro de los templos, el tapiz azafranado de sus azotes, las blancas villas de los mercaderes y la mancha verdemar de sus palmeras y moreras. En la probidad de la amanecida, Kolaios, el orfebre y los dos pilotos desembarcaron de la galera roja y, confundidos entre la multitud, atravesaron la Puerta de Tanit, un fortn de ms de cien pies de altura que cerraba un portn de cedro de Labanaan tachonado de clavos de bronce. Lo sobrevolaban bandadas de pjaros cenicientos y estaba atestado de soldados, pordioseros comidos por la sarna y cambistas, que sorteaban los cadveres empalados de dos tirios horrendamente torturados, empapados en sangre y baados en sus propios excrementos.
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Ahuyentados por el espantoso espectculo los recin llegados se perdieron entre el gento. En cada esquina se tropezaban con patrullas persas que deambulaban por la ciudad, entre un sofocante hedor a salmuera y bosta de camellos y dromedarios. Debe de ser una experiencia pavorosa sentirse conquistado observ Hiarbas. Muchos de sus prncipes han sido crucificados o arrojados a las fieras por resistirse a la conquista. No soplan buenos vientos en esta parte del mundo. En las proximidades del puerto de Tiro se extenda un mar de lonas abarrotado de chillones mercaderes, circundado de miradores desde donde se oteaba la arribada de los barcos coloniales. Se dejaron envolver entre la multitud, y el tartesio pudo

comprobar que los tirios integraban un pueblo tan emprendedor como sus hermanos gadiritas, que se procuraban el bienestar confiados a su sagacidad comercial, a pesar del dramtico asedio al que se vean sometidos por los persas, que escudriaban entre los tenderetes como hurones con las corazas de escamas de acero, rostros cetrinos y barbas rizosas. No intervenan en la vida de los ciudadanos, pero Tiro era una ciudad secuestrada por tiranos invisibles y amenazadores. En Tiro se ejecutaban las transacciones en kaspu, pago en plata, empleando lingotes, discos y anillos de diferentes tamaos, sistema monetario que Hiarbas conoca por los sidonn de Gadir. Adquiri por una mina, equivalente de unos cincuenta sidos, una copa de oro de inapreciable repujado que regalara al regreso a Argantonio y abalorios de gatas para Nobe, Nunn y Amulas, que guard en la faltriquera, a buen recaudo de los ladrones de bolsas.
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A cada paso reavivaba su curiosidad, e insisti en visitar los tres templos de la ciudad (Astart, Baal y Melqart), religiosa costumbre de todo extranjero temeroso de los dioses que arribaba a Tiro. En este ltimo ofrendaron un bolo que les garantizase proteccin en las aguas fenicias y en la bsqueda de la sacerdotisa. Dos titnicas columnas de oro, cuyas rplicas se alzaban en su homnimo de Gadir, franqueaban junto al olivo sagrado el solemne santuario del Seor de la Ciudad, Melqart, hijo de Zeus y Asteria, fundador de Tiro, donde los devotos confiaban sus dones. En una estela de cedro burilada en plata relumbraba la leyenda: Melqart ha resucitado de entre los muertos. En el prtico donde se sacrificaban los animales, centenares de lucernas alumbraban tres efigies barbadas tocadas con mitras cnicas de marfil, ante las que rezaban los peregrinos, pidindole las gracias en papiros abarquillados que insertaban en los recovecos de los nichos y en los pliegues de las tallas. Una representaba, segn la inscripcin ca nanea, a Hiram, el fundador del imperio mercantil de la ciudad, constructor de los astilleros y aliado de Salomn de Israel, el monarca que haba engrandecido la ciudad con las exploraciones al pas de Ophir, cuyas naves regresaban a Tiro atestadas de gemas. En la segunda hornacina se eriga el venerado icono de Ithobaal, con una tiara de plata en la testa, al rey que extendi el poder de Tiro hasta allende el mar; y al costado, solitaria y enigmtica, deslumbraba la imagen inquietante de Pigmalin, el soberano cuya hermana, Elissa, fundara la ciudad de Cartago. Hiarbas evoc la enigmtica frase de Anae dirigida a Argantonio, y no pudo por menos que estremecerse: Sobrecgete ante el fruto de Pigmalin.

Una brisa sutil compareci del mar, y en la mente de Hiarbas cobr vida la sincera amistad entre Anae, Milo y l mismo, por lo que, rebuscando un lenitivo entre sus mustios recuerdos, adquiri una tablilla a un sacerdote de crneo rasurado, que adornaba la cabeza con una banda de lino; y para consolarse de las tristes nostalgias que lo atormentaban, punte en la blanda cera: Porque la amistad es infinitamente ms tolerante que el amor, suplico a la divinidad que Milo de Gadir reconsidere nuestra desgracia, pues el que goza de un amigo verdadero posee dos almas, y la situ bajo la imagen, musitando al cielo una sentida plegaria a sus dioses luminosos, en la que implor recuperar la amistad del prncipe gadirita, y hallar a Anae. Hiarbas no poda disimular su impaciencia y, manoseando las tabas del azar, acuci al samio para adelantar la visita al influyente sarm Nar baal. A media maana, tras un grupo de acemileros y su recua de asnos cargados de sacos que parecan arrastrar tras de s todo el polvo de la ciudad, Kolaios lo condujo a la factora de su poderoso consocio, un noble de la estirpe real de Tiro y persona de gran influencia. El aristcrata haba amasado una ingente fortuna rigiendo la compaa ms acaudalada de Tiro, El Cedro de Simira, cuyo emblema, un rbol del Lbano dentro de un sello circular dorado, se distingua en muchos de los artculos fenicios que se saldaban en puertos y mercados del mar conocido, as como tambin en las velas de las gauls fenicias que navegaban por el Mediterrneo. Narbaal era un hombre de ademanes impacientes, barba trenzada, nariz ganchuda y con una verruga en el pmulo que deformaba su afilado rostro. Reluca en sus gordezuelos dedos un joyero completo, y mientras los aguardaba, mordisqueaba una raja de sanda y beba un refresco de nbeda. Al verlos aparecer, analiz con sus escrutadoras pupilas al desconocido acompaante del samio, y recibi con entusiasmo a su socio. Conocida la excepcional noticia que se relataba en los puertos de Oriente, celebr calurosamente su vuelta de Tartessos y mostr su alegra por ser el cofrade del hombre ms reputado de la ecumene. No hay marino de este mar que no narre con celos el viaje de Kolaios al edn de las Hesprides, y yo tengo ante m a la leyenda viva. Que Tanit, la gran madre, enaltezca tu estrella! exclam mientras lo abrazaba. Y quin es tu husped? Un tartesio llamado Hiarbas de Egelasta, pentarca del rey Argantonio. Ms que una contestacin, pareci haber odo un anhelo largamente deseado, por lo que ilumin sus ojillos y le tendi las manos.

El primer tartesio que Isthar me concede la gracia de visitar mi casa. Hablas el cananeo? Ardo en deseos de que me describas las dulzuras de tu tierra. As es, Narbaal, y te saludo con un canto que aprend en Gadir: El bano y la plata para la Dama de Tiro, las garzas de nevado marfil para Astart, la que se yergue en el pedestal de bronce, la que escucha mi voz recit en un sidonn perfecto. Este canto lo escuch en el templo de Astart de Gadir la noche ms inolvidable de mi vida. El sufete Zakarbaal me honra con su amistad y el sarm Milo come en mi mesa. Te ofrezco la sal y el pan de mi humilde solar seal Narbaal, corts-. Celebraremos este encuentro con un suculento gape y con un bao reparador. El dicharachero Narbaal, ministro de confianza del rey Baal de Tiro, ostentaba la relevante funcin de wakil tamkari, alto oficial comisionado para las transacciones mercantiles de Tiro. Diriga el trfico del puerto, el karum, la red productiva de la ciudad cananea, y de su sensata mano partan los fondos para los comerciantes sidonn que surcaban el ocano. De carcter dominante, controlaba la casi totalidad de las sociedades lucrativas de Tiro, que dependan directamente de palacio, posea ms de un centenar de naves propias, una fortuna incalculable, y su nombre era temido en todo el mar Interior. Los navarcas fenicios reciban del tesoro manejado por Narbaal la plata necesaria para comerciar, o su equivalente en mercancas, de cuyo adelanto deban rendirle cuentas al regreso de las navegaciones y pagar un porcentaje de las ganancias al palacio, treinta por cada ciento. Nada que se cociera en cualquier puerto a diez mil estadios de distancia era ajeno al diplomtico agente, de semblante renegrido pero de ingenio clarividente. Kolaios, mientras el fenicio imparta rdenes a los secretarios y escribas, le susurr en el odo al tartesio para que disipara sus recelos: Tiene fama de astuto y pasa por el ms rico tamkaru fenicio, un agresivo hombre de negocios. Lo llaman los ojos invisibles de Tiro, y se desliza con la suavidad y la crueldad de la araas. Es avispado como un lince, y no hallars un banquero ms sagaz que este zorro sidonn. Habla cien lenguas brbaras y opera con inconcebible sutileza a travs de una red de agentes que se esparce por el mundo, rindindole cuentas a travs de los correos reales. Un pez gordo, segn puedo constatar. Podr ayudarme en mi busca? No lo dudes, por eso nos hallamos aqu y ri con irona. Su opulencia es conocida, y el rey Baal come de su mano. El gobernador persa, ese saco de podredumbre que vigila la ciudad como un buitre, el bujarrn de Belshadua de

Susa, le lame el trasero con tal de mantener su cargo. Narbaal de Tiro, sumamente jovial, volvi sobre sus pasos y, bromeando con su consocio Kolaios, se interes por los negocios comunes. Qu me traes en las bodegas del Icaria, ladrn de secretos? El samio hizo caso omiso del mordaz comentario y le adelant: Quiz sea la ltima vez que pilote mis barcos, pues es llegada la hora de disfrutar de una vejez plcida antes de que Queronte me pasee por la Estigia; aunque nuestra sociedad seguir inclume, no temas. El gusanillo del trueque siempre se agit en tu sangre le record. Pero me siento cansado, y he de gozar de la fortuna que me ha proporcionado Tartessos dijo Kolaios. Tus carros pueden descargar del Icaria ms de cien nforas de aceite de piedra del ro Oxus, betn, alumbre y greda con destino a la Casa de la Muerte de Menfis, para que tus clientes egipcios embalsamen a sus muertos y tambin sacas de no tro para el blanqueo de los tejidos y la fabricacin del vidrio. Lo trasladamos del peligroso ro Axio, y te costar ms caro. Has regresado de Tartessos, de un periplo grandioso y heroico que se propala por toda la Hlade y me procuras tan slo quincalla sin valor? Desembucha, odre de vino! He guardado lo ms valioso para el final, y as procurar sacarte ms oro, pero trata de que no lo adviertan los sabuesos persas. Ochenta talentos de plata de Tartessos, azufre de las islas Eolias para los bataneros de Tiro, albayalde para las rameras, que nunca vi tantas ni ms viejas en Tiro, y sandraca amarilla de Capadocia
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por si quisieras envenenar al gobernador persa.

Me haces feliz!; pero calla esa bocaza de comadre, griego necio, que aqu hasta las paredes oyen. Despus hablaremos, en la privanza de mi casa. Puso su dedo en la boca con gesto cmico, que hizo sonrer al tartesio. Ascendieron a un esplndido carruaje tirado por cuatro muas enjaezadas y entoldado con un parasol de Zedhn. El samio, ante el inters del oficial regio, le inform del objeto de la recalada de Hiarbas, tan lejos de su remoto pas, y el tirio, vivamente conmocionado, le manifest con ademn espontneo: En tiempos remotos nuestros antepasados raptaron a la princesa lo, hija del rey Inaco, junto a otros muchachos de Argos, y desde entonces a los fenicios nos tachan de ladrones de doncellas, acusndonos de la secular enemistad con los

griegos. Pero en este caso, y me jacto de conocer cuanto se salda y compra en este mar, no ha llegado a mis odos una venta tan singular. Es una mujer de tez morena, de especial belleza y de carcter rebelde revel el tartesio. Y, por lo que me aseguras, una elegida de la diosa. Una joven as no se vende como ramera o esclava, pues qu objeto tendra conducirla de tan lejos y con tantos mritos para tan poca ganancia? Este asunto apunta alto, creme, y, si realmente la han raptado, en ningn caravasar de oriente se ha vendido. Resulta pasmoso que ningn mercader sepa nada, y menos an de ese negociante desconocido. Ser de poca monta y slo mercadear con desechos humanos intervino Hiarbas, que le narr lo referido por Nobe. Me parece an ms extrao. Si ha llegado a venderse, o bien la operacin se ha efectuado en el mar de Afuera, o bien la ha retenido como mercanca propia ese desconocido negociante. De todas formas, si para su desgracia, la han ofrecido en el continente, en Massalia o Etruria, jams la hallars; tenlo por seguro. Y no podras aguzar las orejas y enterarte de algn negocio fraudulento de algn templo, o del capricho de cualquier cliente antojadizo? rog Kolaios. Mi gente se halla fuera de toda sospecha, y nadie ha faltado al cdigo de no tocar a una sacerdotisa marcada con el signo divino; y si alguien lo ha perpetrado, lo colgar de los pulgares despus de despellejarlo. Pondr en marcha mi servicio de agentes maana mismo, y antes de la primavera tendris noticias mas en Samos. Asunto inconcebible y de chocante contradiccin, os lo aseguro! Tu generosidad me conmueve confes Hiarbas, y he contrado una deuda contigo, Narbaal. El tartesio cavil que iba envileciendo cada da que transcurra su juiciosa reputacin en la bsqueda de Anae, pero, tras las palabras del tirio, la ilusin lo sumi en una clida certidumbre: En qu annimo desierto de negruras llorar la voz del Lucero su desamparo y su soledad?. En la residencia del oficial, una suntuosa mansin enjalbegada en clidos tonos azules, los aguardaba emboscado en una litera un enigmtico aristcrata de ostentosa apariencia, silueta andrgina y rutilante atuendo. Los ojos, oscuros como el tizn, centelleaban en un semblante donde destacaba un hoyuelo en la barbilla. A Hiarbas le pareci uno de esos perfumados figurines sidonitas corrompidos, cacareadores y de vida disipada que frecuentaban a las realezas fenicias y que ya conociera en Gadir, por lo que se previno.

Cre que no aceptaras mi invitacin! exclam Narbaal al desconocido, y le present a sus huspedes. Este es mi socio, el gran Kolaios de Samos, gloria de los mares, y su invitado Hiarbas, pentarca de Tartessos. Amigos!, mi pariente Urizat Barca, del Consejo de los Trescientos de Cartago. Me hallo ante la presencia del astuto Kolaios? Qu placer! minti el aristcrata. Un cartagins en Tiro? Pintoresca reunin, se dijo el tartesio. Al mismo tiempo, unos marineros llegados del Icaria descargaron en el vestbulo dos lrnax de plomo, cofres ticos repletos de presentes, que el samio abri, ofrecindoselos al anfitrin. Colmados de valiosos metales de Bactriana, primorosos espejos de marfil y oro de la Clquida, y un yelmo de hierro fundido por los clibes, los primeros herreros que haban templado ese metal, inundaron de gratitud a Narbaal de Tiro, que le sonri con calidez. Ya eras generoso cuando an ignorabas que Tartessos existiera. Gracias, amigo. Hiarbas, que se mova con aire ausente, le ofreci un presente de Turpa. Estos pectorales de plata y las polainas de bronce tartside son un presente de Argantonio para ti y para tu rey. Acptalos, te lo ruego. El fenicio, un prncipe que rezumaba gentileza y talento, ante el presente que le ofrendaba el extranjero se agach para acariciarlos con sus dedos vidos. Contempl el brillo y burilado de las dos joyas tartesias, en un oricalco de inconcebible pureza y maestra, y lo agradeci con gratitud: Baal el clemente y yo mismo no olvidaremos este gesto de largueza. Comparecieron en la casa dos invitados ms, tambin prncipes fenicios; uno perteneciente a la ms alta magistratura de Tiro, y el otro, de semblante circunspecto, fue presentado como el rector de la Casa de la Sabidura. A los miembros de este estamento los llamaban los Sabios de las Estrellas, pues intimaban con los secretos de la astronoma, los cursos celestes, la cartografa, la arquitectura y las matemticas. Hiram, su hijo ms dilecto y constructor del templo de Salomn, haba pertenecido al digno colectivo de los Sabios de Tiro. Se desvistieron, para ataviarse con cortos chitones de lino, y platicando ingresaron en una cmara donde todo era sosiego y templanza, si bien a travs de una celosa se filtraba el voceo heterogneo de la ciudad y los perezosos rumores del mar. Las paredes fulguraban con los mosaicos que ensalzaban la actividad comercial de Tiro gauls cargados de cofres, vasos de oro y cobre, vendedores sidonn de

gorros picudos y mantos encarnados exhibiendo en prtigas colmillos de elefante, linos, telas de colores, pteras de bronce y una cenefa representando el bestiario de los animales conocidos por los fenicios camellos, ibis, avestruces, dromedarios, delfines, mrices, oreas, caballos, monos, rinocerontes, hipoptamos y antlopes, finamente trazados, as como desnudos femeninos que probaban el carcter libertino de su dueo. Lmparas griegas y pebeteros de arcilla donde ardan piedras incandescentes exhalaban un vaho a mirra, nardos y leo de semillas que muy pronto hizo sudar a los invitados, que se echaron en unos catres para ser masajeados por esclavas de Palmira de sugestiva belleza y ojos rasgados, apenas cubiertas con faldellines. Hiarbas, tendido de espaldas, afloj sus msculos, se someti a las tonificantes friegas y se adormeci en una placentera ensoacin. Entregados a la sensual friccin, los otros invitados conversaban de rutas, agravios persas y mercaderas, cautivados por los habilidosos cuidados que aromaban las masajistas con ungentos y leos extrados de alabastros y redomas. El samio, que percibi a Narbaal preocupado y suspirando hondamente, inquietado por su estado de desconsuelo, procur serenarlo: Qu te preocupa, Narbaal? No has regresado de la embajada a Jerusaln con buenas noticias? Desembucha, ests entre amigos. Por eso os he convocado a esta pltica privada, porque la situacin de Tiro se agrava por momentos y ya no podemos soportar ms bellaqueras de esas bestias creadas por Arriman, los insaciables persas. El acoso y la irracionalidad de las que somos blanco nos resultan intolerables confes con tristeza. Adems, mi adversa visita a Jerusaln, enviado por el rey, viene a confirmar mis sospechas de que Tiro es cruelmente acosada por demonios desatados. Algo muy penoso has debido soportar en Jerusaln para sentirte tan abatido, t que amas la ventura dijo el sabio, cuyas cejas eran breas de pelo. Su ademn revelaba una desazn contenida. Expresaba congoja, y la mirada, dolorida, denunciaba pesar. Confes: He regresado con vida de milagro, amigos. Ya no slo nos acucian los persas, sino tambin los israelitas, nuestros aliados perpetuos. Mi legacin a Jerusaln ha constituido un fracaso rotundo, y mi corazn se halla conturbado. Estn muy lejos las relaciones de cordialidad perduradas desde David y Salomn, y de nuestro rey Hiram, y el apego a Tiro de los reyes Manass y Ajab. El samio, con un acento de sinceridad, lo seren de sus pesares:

Muy pronto han olvidado a Jezabel y Atala, princesas fenicias que compartieron trono con los reyes judos; y que la tribu hebrea de Aser se asent en los territorios fenicios de Acco y Monte Carmelo. Los persas alientan ese desprecio, no me cabe la menor duda. El anfitrin convino con su interlocutor con el rostro pleno de inquietud: El asunto es an ms grave! El nuevo soberano de Israel, Josas, ha arrasado con saa los altares de los dioses fenicios y ha asesinado a los sacerdotes y prostitutas sagradas del templo de Ben-Hinnn para congraciarse con los persas; presenci las tristes secuelas de tales desmanes, para mi desdicha, pues preferira haber muerto antes. Por Melqart, nuestro Seor celeste, ese afrentoso sacrilegio no debe quedar impune! le replic uno de los magistrados, vivamente alterado. Y qu podemos hacer si Asurbanipal nos mantiene amordazados? se lament Narbaal. Seguramente lo han incitado esa casta de profetas enfebrecidos que pueblan Israel terci el segundo husped, indignado. As es; pero prestadme odos, pues hube de tragarme la hiel de un presagio nefando. Me hallaba en la entrada del templo de Jerusaln, cuando uno de esos pordioseros visionarios me tach de impo, hacindome reo de avaricia y falsedad, y acusndome de las idolatras que haban irritado a su Dios sin nombre. Y, no contento con ello, lanz una prediccin sobre Tiro que me hel la sangre y que an conmueve mi alma. Si no llegan a intervenir los guardias a tiempo, la chusma que abarrotaba la explanada del Hekal
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de Jerusaln, me hubiera lapidado all mismo sin compasin.

Qu experiencia ms traumtica, amigo mo! exclam el samio. Los huspedes contrajeron un rictus de terror religioso y la superchera corri por sus semblantes, pues conocan que los augurios de los profetas judos solan encubrir la ira de su dios, por lo que hurgaron temerosos en sus talismanes. Y qu presagio te lanz, para que tu nimo refleje tanta angustia? pregunt el griego. Aterrorizado, mand a mi escriba que reprodujera el temible presagio sinatico en una tablilla y lo guardara a buen recaudo en el santuario de Melqart. Escuchad la profeca de aquel perturbado que an se aparece en mis sueos: Escucha, oh Israel, esto dice Adonay Yahv, me dijo. Has quebrantado mi ley, Tiro idlatra, y corrompido tu espritu, por lo que levantar contra ti a los pueblos, como el mar levanta sus olas.

Derruirn tus murallas y demolern tus torreones arrogantes, acuchillarn a tus hijas, saquearn tus mercancas y barrer el polvo de tus callejas, dejndote como la roca desnuda. La Ciudad del Cedro se convertir en botn de las naciones, y el son de sus ctaras ya no se oir ms en las impas orgas que ofenden a Yahv, y tus hijos lo vern para su desgracia y dolor. Los comensales se miraron estupefactos, y un murmullo de ira se alz pattico en la estancia, pues nadie desconoca que desde antao los profetas israelitas solan atinar en sus aterradoras predicciones. La arrogancia de esos alucinados raya la demencia! exclam Kolaios, iracundo. Y qu han dictaminado los astrlogos de Melqart? Que la profeca, muy a nuestro pesar, est revelada desde el principio de los tiempos, y que slo Melqart puede detenerla con su poder. Por lo que tal vez prosperen los sacrificios de nuestros primognitos para aplacar a Baal Hammn. Tiro, la Estrella del Lbano, el Jardn de los Dioses, convertido en cenizas! Que Tanit aparte de nosotros este adverso presagio dijo el sabio. Maana sern Tiro, Sidn, Joppa, Ascaln y Biblos, y muy pronto las ciudades griegas de Asia tambin se desvanecern tragadas por la crueldad de esos persas sin alma se lament Kolaios. Narbaal, verificando que la congoja los embargaba, los invit con aire jovial: Amigos, condenemos la fatal prediccin al olvido y ahoguemos el desnimo en el bao. Ah desterremos los pesares, antes que nos ahogue el corazn. No soy de los que se desaniman con el terror de un interesado augurio. Los anim a pasar a un pabelln cercado por exticos arbustos de Mesopotamia y rosas de Judea que exhalaban olorosas rfagas. La embalsamada umbra sedujo a los huspedes, que olvidaron la prediccin del profeta hebreo saboreando sorbos helados de vino de Corinto y deleitndose con la relajante sinfona de los alabastrinos surtidores, que vertan sus aguas en una tina decorada con delfines, y con la sutil presencia de unas jvenes nubias de piel de gacela, melenas negras y recatada mirada, que se desprendieron de los cendales, para sumergirse en la templanza de la alberca. Abandonados a la inmersin acutica, los comensales cerraron los prpados, momento en el que las esclavas frotaron sus miembros con manos de seda, acicalando luego sus cabellos y barbas con cepillos de pelo de camello. Las doncellas se movan como peces, mientras les acercaban bandejas de mbar, que a modo de barquillas flotaban en la mansa superficie colmadas de erizos de mar,

murena aderezada con organo y mjol, moras sazonadas con vino aejo, dulces vinos de Chipre y un raro licor de hojas de nepente, un potente opiceo que, segn Narbaal, regocijara sus espritus trasportndolos a complacientes ilusiones. Hiarbas y Kolaios, avanzada ya la tarde, se convirtieron en el centro de las preguntas, cuyas respuestas los convidados y Narbaal escuchaban con placer, mientras el cartagins, con altanera, los miraba con desprecio; extremo que no les pas inadvertido. El samio, alentado por el estimulante nctar y el ambiente de cordialidad que reinaba en el estanque, explic: Con la presencia de los persas en Tiro, la urbe camina por senderos extraviados, y nunca la not tan mustia y amedrentada. El smbolo del sol y la estrella de ocho puntas lucen en los estandartes de la ciudad, y he comprobado con horror cmo cuelgan algunos empalados en las murallas.
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Narbaal lo escrut con mirada preocupada, y contest apenado: Tiro se convierte a pasos agigantados en un emporio agnico, un coloso de pasado admirable que se derrumba. Asurbanipal nos aplasta, y, como ya hizo con los habitantes de la ciudad de Acco, pronto nos deportar en masa a Asira, para convertirnos en esclavos de los strapas de Perspolis, Sardes o Ecbatana. Y entonces qu ser de nosotros, de nuestros dioses y de nuestros hijos y bienes? Tiro se halla herida de muerte. Un fin que, infelizmente, parece adelantarse en el tiempo se lament el cartagins, con sospechosa deferencia. Qu habra querido insinuar realmente Urizat Barca, conocida la rivalidad entre las aristocracias mercantiles de Tiro y Cartago? Pareca que, espoleado por el vino y por la llaneza emanada del elixir, lanzaba a la palestra un adelanto de las consignas que traa desde Cartago para proponerlas ante el atribulado Consejo de Tiro. Kolaios, apesadumbrado, sentenci: Tiro se aboca hacia el fin y con ella toda Fenicia, y tal vez tambin sus colonias. Por qu han de verse afectadas las colonias? replic Barca. No lo creo as. Las ciudades allende el mar prosperan y se engrandecen, y si Tiro desaparece, en el orden establecido por la divinidad, incumbira a otra ciudad sidonita mantener el control y regentar los asentamientos fenicios en el mundo. Y qu linaje real que no sea el de Tiro, surgido de la sangre de Melqart, es capaz de fletar y cargar naves y mantener el prestigio de Fenicia en el mar? le

tir de la lengua Narbaal. Pues una casta regia que por decisin divina mantiene intactas las virtudes de Tiro, Arvad y Biblos. La era de los mitos ha concluido, primo! Narbaal se acarici la barba, e intuyendo la cnica maniobra, inquiri: Cartago, quiz? Por qu no? insisti. Cartago ha madurado lo suficiente como para desempear el papel de la nueva Fenicia en el orbe, ante la precariedad en la que vive la madre Tiro. Os arrastris ante los persas como criados! Y con qu derecho os arrogis esa potestad, primo mo? pregunt el anfitrin con ademn de reproche, y todas las miradas se clavaron en el jactancioso Barca. Con una temeridad ofensiva, el cartagins desorbit sus turbias pupilas, revelando una actitud intolerable que dio pie a una disputa entre primos: Cartago se yergue hegemnica en el mar de Occidente. No nos sentimos una colonia, como Gadir o Lixus, sino una metrpoli soberana fundada por la princesa Elissa, la hermana del rey Pigmalin, quien en el sptimo ao de su reinado zarp para Libia y fund Cartago en nombre de la sangre de Melqart. Nuestras apetencias no deben sonarte a gratuitas, sino a la aspiracin legtima de unos descendientes directos de reyes. Siempre hemos asegurado la soberana mercantil de las colonias tirias y hemos respetado los Consejos y tradiciones de Gadir, Lixus, Utica o Cartago; pero, ante todo, hemos de salvaguardar los intereses de la nacin fenicia. Cartago no ha adoptado una medida sabia, Urizat, y siento contradecirte. No nos oponemos a conservar los vnculos entre la metrpoli y Cartago, pero hemos de pactar el secular diezmo que entregamos a Tiro y rebajarlo, o suprimirlo. El diezmo siempre constituy un objeto de discordia entre ambas ciudades, y a la postre se convertir en una guerra abierta que acrecentar nuestras aflicciones, Urizat. Dioses, creencias, lazos, parentelas y orgenes tirados por tierra. Me apenas. El samio bebi con delectacin del nctar, y, mostrndose conciliador, intent calmar la animosidad del cartagins, quien con un provocador sarcasmo irrumpa peligrosamente en la resbaladiza senda del ultraje. Aborreca su talante, su engredo desabrimiento y sus maneras descorteses, pero terci: Como heleno, me hallo dividido en la disputa; pero no cabe duda de que los cartagineses siempre habis atesorado una sutil perspicacia para prever los

cambios polticos, mamada claro est de las ubres de la madre Tiro. Sin embargo, no creis que os ciega la ambicin? Urizat Barca lo observ con un atisbo de reto y pareci impacientarse: Si posees el poder, puedes predicar y hacer lo que desees, Kolaios. Aguardad a que finalice el convite y las hienas acaben con la carroa., Una clera sorda roa por dentro a Barca, y, obstinndose en la defensa de su ciudad, irgui la testa como un gallo de pelea, levantando la voz desabrido: La aventura martima de Cartago no puede detenerse, y as lo cree el Consejo de los Ancianos, dispuestos a asumir el papel que ya Tiro no puede ejercer. Este es mi mensaje, que trasladar al rey Baal: la aristocracia de Cartago ha decidido irrevocablemente desgajarse de la corte sacerdotal de Tiro, por lo que ya no pagar ms diezmos y navegar por s misma de aqu en adelante. Los tirios, incrdulos, paralizaron sus gestos en una enojosa tensin, ante la renegada retrica del cartagins, que los observaba retador. Tiro siempre ser el sostn y el consuelo de sus colonias dijo Narbaal. No podis ignorarla! Hiarbas, que hasta aquel punto haba mantenido un diplomtico silencio, tom la palabra, inquieto por las graves disensiones que all se vertan: Y Gadir? Pasa por la colonia ms antigua y poderosa de Tiro, y quiz los gadiritas no aprueben los planes de agresiva expansin y liderazgo de Cartago. El cartagins, esbozando una tmida risita triunfal, apur la copa del opiceo, y su mirada aflor altiva. Refutando con desdn la defensa del tartesio con su necia palabrera, lo interrumpi: La gran favorecida de las riquezas de Gadir fue siempre Tiro, y con ella expirar, pues se hallan unidas a la misma estrella, por lo que habrn de resignarse a morir juntas. La nada tranquilizadora respuesta del cartagins se adentr en los odos del extranjero como un estilete, como si un hurn le mordiera las tripas, y poco menos sintieron los tirios. En una interrogacin apasionada, insisti: Y a Tartessos, el eterno aliado de Gadir, lo incluye Cartago en sus propsitos? Barca se turb como si hubiera sido desenmascarado de golpe. Las palabras del tartesio haban quebrantado su mscara de falsedad, y, con insolencia, manifest

alterado por la droga y el vino griego: La nacin tartside ha convertido en poderosa a Gadir, y es llegada la hora de que Cartago disfrute tambin de ese suculento panal, antes de que se llene de moscones indeseables se quej, en clara alusin a los griegos. La faz del samio se encendi escandalizada como una lumbre atizada por el viento, pero enmudeci por estima al anfitrin. El tartesio, en cambio, sosteniendo el centelleo de sus pupilas, le espet con glida indiferencia: No s si te expresas con exceso de franqueza o de manifiesta demencia. Ciertamente, habis puesto vuestros ojos en nuestro metal? Tal vez el vino de Samos y el brebaje de nepente te hacen expresar desvarios. Barca pareci naufragado en su propia necedad, y con el rostro abotargado, sonri con sarcasmo. Su petulancia rayaba el desprecio e, inflamado por el nctar que beba sorbo a sorbo, hinch su semblante de fatuidad y lanz una provocadora premonicin al intruso que haba osado inmiscuirse en asuntos de los sidonn y, con la fijeza de un halcn, se dirigi a su presa: Escucha forastero: la esmeralda de Tiro se har pronto duea del mundo. El encuentro, decididamente, no iba a ser pacfico; pero aquella palabra trajo a la memoria del tartesio un antiguo enigma, y la luz brot en su mente. La esmeralda de Tiro? se interes perturbado. A quin te refieres, Urizat? A Cartago, claro est! El fruto de Pigmalin (la esmeralda) se halla maduro. Nunca faltarn tiranos que deseen aplastar a sus semejantes replic el tartesio. Pero aunque tiranicis a cien pueblos, habris de temer a otros cien, pues las furias no perdonan a los opresores. El tono de amenaza result perfecto, y en Hiarbas, la certeza se ilumin en su cabeza como si un velo de sombras se hubiera descorrido ante los ojos. Haba recuperado el discernimiento sbitamente, y su mente se haba liberado de una carga antigua. Se senta como un pajarillo que hubiera quebrado el cascarn, y su memoria se librara de un peso insostenible. Ahora, con la jactancia del cartagins, le encajaba una de las piezas de aquel retorcido acertijo iniciado al final del invierno en el Lucero, el mismo da que conociera, no saba si para su dicha o para su infortunio, a la sibila Anae. Cartago era el fruto de Pigmalin, la ciudad ante la que la sibila haba augurado que Tartessos habra de sobrecogerse y arrodillarse! Cmo fui tan necio,

emborronando mi mente con absurdas conjeturas? Y Milo y Zakarbaal de Gadir lo saban. Los temores de Argantonio no resultaban tan infundados. Conoca las pretensiones de Cartago, y el latente peligro que se cerna sobre la nacin tartside. Argantonio, ahora tan lejano, haba agregado un nuevo talento a su instinto privilegiado, y arda en deseos de prevenirlo sobre las alarmantes palabras odas de los labios del cartagins, traicionado por los efluvios del licor. Haciendo un examen retrospectivo, record las palabras de Zakarbaal en el templo de Melqart de Gadir, en clara alusin a la princesa hermana de Pigmalin y fundadora de Cartago. Las esmeraldas?, las piedras que lucen las princesas de Tiro, reson en su alma. Cartago, el fruto de Pigmalin! As que una tortuosa trama se incubaba en las zahrdas de Cartago, pens. Ignoraba si algn da se cruzaran sus caminos, pero aborrecera eternamente a aquel petimetre engredo de Urizat Barca, que, tras una capa de descaro, se recreaba como un pavo repartindose el mundo. Te engrandece la apasionada defensa de Gadir que has esgrimido con dignidad, Hiarbas, y comparto tu alarma confes Narbaal. Ahora, abandonemos la placidez de la alberca, pues nos aguarda una tarde deliciosa. El anfitrin hizo un aparte con el tartesio y le cuchiche quedamente: Joven amigo, Tanit la Muy Sabia te ha otorgado el arte de la discrecin, y sospecho que Argantonio lo apreciar; pero que tu rey no desdee el poder de los lobos de Cartago que no respetarn ni fronteras ni lealtades. Tu corrompido pariente, a quien ya no le queda ni una sola gota real, ha desatado la lengua con los hlitos del licor. Se trata de una tcnica que aprend de los persas en Nnive, que emborrachaban a los embajadores para sonsacarlos y que, desdichadamente, ha reflejado la evidencia de cules son las intenciones de nuestra hija Cartago dijo. Que Tanit ampare a Tiro. Y no te preocupa la ambicin de poder demostrada por Barca? se interes el tartesio. No; tiempo ha que Cartago nos considera como el estircol de sus sandalias. Y cmo remediarlo? A pesar del estado pesaroso del anfitrin, se acomodaron en unos divanes de brocado para concluir con una velada excitante y ceder a la complacencia de los efluvios de los vinos almizclados, mientras sus mentes vagaban con la delectacin de las esclavas que irrumpieron de puntillas en la cmara. Se oy una msica

acogedora, y las cortesanas, esbeltas como slfides y morenas como el abenuz, amansaron sus deseos, y sus frvidos ojos centellearon en la penumbra con las candelas. El tartesio, tendido en un divn incrustado de ncar, abraz a una de las jvenes de ojos rasgados que se le ofreca sugerente sobre los cojines desperdigados dedicndole su sonrisa viril; y el ejemplo cundi entre los invitados, que, embriagados de deseo, se escabulleron bajo las parras perfumadas, y beban los nctares y la hidromiel de Biblos. Paulatinamente se regocijaron en una embriaguez que los transport a una pasional sensualidad. Al poco slo se percibieron barruntos de cuerpos desnudos, como palos en el crepsculo que huyeran hacia la noche cmplice. Y frente a las tentadoras turgencias que lo aplastaban con dulzura, Hiarbas acept los acosos de la esclava, que, como una sierpe, se cea con ardor a su cuerpo, hermoso como el de un dios. Se amalgamaron y fundieron hasta que sus expertos labios asentaron un vnculo de pasin, dibujndole en su piel los dciles aleteos de sus mimos y ternezas. Tus ojos grises me incitan a una fatal fascinacin dijo embelesada la esclava. Refrscame con el agua fresca de tus labios replic. Finalmente, una clida agitacin, suave como una cascada de ptalos, lo condujo a un placer ignorado, como se asientan en la suavidad de la pradera dos corceles tras la galopada. Hiarbas, vencido por el blando cansancio, pensaba con complacencia que haba consumado parte del empeo de su viaje, y que su rey se sentira satisfecho con los trascendentales secretos que sus odos haban escuchado aquella tarde. La vigilia, propagndose por los declives se deslizaba hacia un mar inflamado por el purpreo crepsculo, y un airecillo con aromas a dama de noche se colaba furtivamente por la estancia, donde reinaba la sensualidad. Notas aterciopeladas de arpas geman tras las celosas, y las preocupaciones del tartesio se debilitaban. Disfrutaba salvajemente del fruto de ojos malva que lo segua acariciando asido a su pecho, en un vuelo de sedosos arrumacos. Mientras, las lgrimas de la noche lustraban la penumbra del firmamento, llorando por la desgraciada Tiro.

LAS TABAS DE LA FORTUNA

El reino del invierno germin ventiscas y escarchas, y un cielo moteado de nubes plomizas velaba las colinas del Ampelos, en Samos. Hiarbas, melanclico de las dulzuras de Tartessos, invernaba en la acogedora mansin de Kolaios, el ms rico nauklers de la Hlade, exceptuando a Sstratos de Egina, un negociante dorio que nadaba en el derroche y haba amasado tras aos de comercio la ms prvida de las fortunas de Grecia. El tartesio, desazonado tras el fracaso en la bsqueda de Anae, y aguardando las noticias de Narbaal, su ltima esperanza, se haba sumido en la blandura de la armona perfecta, la isonoma griega de la que presuma su anfitrin, rodeados de placeres, de bellos efebos y hermosas afroditas prestas a cambiar el peplo de lana por el chitn transparente y prodigarse en el juego del amor. Engalanado de guirnaldas de laureles y oculto el rostro con mscaras, bailaba al son de la lira el kordax, la danza sagrada de los dioses samios, en banquetes inacabables y orgas escandalosas en las que Kolaios recitaba versos de Hesodo y Anfin vestido de doncella. Un da inusualmente clido visitaron en una galera con la rostra de un caballo alado la isla de Leuce, donde se alzaba la tumba de Aquiles el plida, el que causara infinitos males a los troyanos. Hiarbas, que veneraba al hroe griego, sacrific un cabritillo, rogndole un regreso venturoso a Occidente y el hallazgo de Anae. Sin embargo, Hiarbas aguardaba impaciente que los das se alargaran y compareciera el misterio de la vida en los campos, la Estacin de la diosa Luna, y que las aguas del mar trocaran su lgamo ceniciento por el renacido azul de los cabellos de Poseidn. Kolaios y el tartesio no desaprovecharon la ocasin para profundizar en su hermandad, platicar con los filsofos en la Academia de Hera y visitar los teatros y odeones de Samos con Liscrates, el arpista del tirano. Hiarbas platicaba en el gimnasio con el nauklers, hasta el punto de confesarse ntimas confidencias y emplazar en sus corazones un sentimiento de amistad imperecedera. El samio, no obstante, notando que el nimo de su husped se saturaba de nostalgias sobre el paradero de la sacerdotisa, y que los remolinos del mar se eclipsaban con las bonancibles mareas de la cercana estacin, lo alegr con una noticia, no por inesperada menos deseada:

Hiarbas, tu prxima partida hace improbable que visitemos el orculo de Apolo en Delfos, o el de Focia o Hysias, pues los sacerdotes promantis no abren el templo hasta bien entrada la primavera y para entonces t ya estars lejos. Y qu has dispuesto Kolaios? Ningn nauta se atreve an a navegar. Escchame: A slo medio da de navegacin de Samos se halla Mileto, y en esa ciudad rival y odiosa que ha dado al traste con mis pretensiones y con el sueo de Argantonio, se encumbra el orculo de Ddime, un santuario servido por la familia de los Brnquidas, los que intiman con los muertos. El tartesio esboz un rictus de duda, pues no guardaba buenos recuerdo de Psycro, y se resista a otra consulta. Y habremos de descender al Reino de las Sombras? se resisti. El can Cerbero consiente que accedan los mortales, pero no que escapen. No!, no se halla entre mis antojos cruzar la laguna Estigia
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y tropezarme cara a cara con Caronte.

Ni tan siquiera cruzaremos el bosque de Persfone, el que antecede al reino del Hades sigui Kolaios la chanza. Tan slo rogaremos a los augures que rueguen a la diosa de las almas inmortales que te revele si Anae sigue viva o por el contrario yace en el confn de la Tinieblas. Te seduce la idea de visitarlo? Hiarbas dud, pero se acoga a cualquier pretexto que le ofreciera esperanzas o la certeza del fracaso. Probemos por ltima vez, y quiz la diosa se muestre benevolente. No puede acudir cualquiera a ese templo, pero te aseguro que por su favor la dea se aparece en sueos y ayuda a encontrar a seres queridos o extraviados. En una birreme estaremos de regreso en dos das. Nunca me agrad la necromancia y en la estacin del retorno de los espritus, la de la Madre Tenebrosa, a los tartesios nos est vedado viajar; pero me acoger a esos presagios como el nufrago a la tabla salvadora. La anochecida apuntaba fresca, y un atisbo de la Luna Brillante clareaba el bosque de laureles de Ddime. Bajo el roble sagrado se hallaba Hiarbas con una copa en la mano y envuelto en una recia capa de lana, pues el fro se le colaba hasta los huesos. El chirrido de los grillos y el allo de una lechuza solitaria incomodaban la quietud del santuario asitico, rodeado de un sortilegio que conmova. Se le aproxim un arisco sacerdote y se incorpor inquieto.

Bbete el elixir, extranjero, y ten por seguro que en tus sueos te hablar Persfone, como hizo con los reyes de la Hlade camino de Troya le asegur en una irrupcin de gentileza, influido por la rica ddiva ofrecida al templo por Kolaios, un murcilago de oro y un cordero negro para el sacrificio, animales rituales del dios de los Infiernos. Mi alma anhela resolver un enigma impenetrable, y a ella me abandono. Que Hermes calme al can y Orfeo lo adormezca con su lira dijo el sacerdote. Rogaremos para que Persfone, esposa del dios de lo Inexorable, se te descubra y satisfaga los pesares de tu corazn. Aguarda aqu! Hiarbas ingiri unos sorbos de nctar y se recost bajo el rbol, muy cerca de una fuente lustral. Al cabo, comenz a soplar un viento impetuoso que alz sus cabellos al viento, retorcindose en el manteo. El cielo crepuscular, encarnado como la sangre, dio paso a la negritud de la noche, momento en el que percibi un zumbido en las sienes y su estado de nimo, antes taciturno, se troc en copioso alborozo. Se encendieron las lmparas del templo y, como salida de la nada, surgi de entre la floresta una procesin de bacantes, taedores de arpas, doncellas coronadas con mirtos y sacerdotes dominados por el fervor religioso que conducan en unas angarillas la efigie de Hcate, la divinidad lunar. La coral bquica rogaba al padre Zeus y a la diosa Dem ter que permitiera regresar al mundo de los vivos a su hija Persfone, la que acoga a los muertos en las estancias del tenebroso imperio, y la promisin de una vida dichosa en el ms all con cantos ritmados por sistros. Hiarbas rechaz unirse a la comitiva, pues esperaba una seal de los sacerdotes para penetrar en el templo y percibir de la diosa la interpretacin de sus bsquedas. Sbitamente se abrieron las jambas del oratorio, rasgando la tenebrosidad una luz vivsima, como si mil flameros se hubieran encendido al unsono. Dejaban a la vista un lugar alucinante que pareca flotar fuera del tiempo, con las columnas exornadas de guirnaldas, unas mesas servidas con suculentos manjares y ninfas ataviadas con sutiles tules danzando alocadamente y prestas a ofrecer placer y los secretos de la diosa a los iniciados en el culto eleusino. De repente, entre una admirable inocencia, y envuelta en el nimbo de volutas, compareci Persfone bajo la apariencia de mujer en todo su esplendor y acompaada de su jaura de perros infernales. Con la oscura cabellera recogida con cardas de marfil, mostraba los divinos smbolos del Averno en las manos, el murcilago de bronce, el narciso de plata y una granada de zafiros carmeses, mientras una mscara de oro pursimo, que impona

por su severidad, le ocultaba el rostro. El tartesio, extasiado ante la exaltacin corporal de la deidad, beba del elixir aguardando su testimonio definitivo sobre el paradero de Anae, mientras le llegaban los arcaicos ditirambos de la diosa cantados por los orantes. Tras el arbusto escudriaba sin ser visto la sobrecogedora aparicin, y alz emocionado las manos al firmamento implorando con los ojos asolados en sollozos: Diosa de la Luna de Tartessos, Hcate griega hija de los titanes, reina invencible del esplendor luminoso, suplica a Persfone que me ilumine con su revelacin y me revele el paradero de Anae. Sigue con vida? Ha muerto? A la seal de un batintn, criaturas disfrazadas de stiros cornudos condujeron a la aparicin hasta una estatua que representaba a Hcate lunar con sus tres caras, y Hiarbas observ cmo unos sacerdotes depositaban a sus pies el cordero ofrecido por Kolaios y el murcilago dorado. Persfone, ayuda al extranjero a hallar la sacra autopsia, o sea la contemplacin de la verdad, te lo rogamos; escchalo, pues es un devoto de los dioses luminosos. Somos nefitos hijos de la luz y no de las tinieblas. Pronnciate. La diosa asinti con la cabeza, y al instante la despojaron del manto y de la cartula dorada y todo se oscureci a su alrededor. La deidad, de una hermosura sobrecogedora, con un chitn etreo como nica vestimenta, alz el semblante y dispers su mirada sobre el rincn que ocupaba el tartesio. Hiarbas percibi un sudor fro en la espalda y su nimo se agobi, ahogando una exclamacin de estupefaccin. Persfone era Anae, sus mismos rasgos perfectos, sus ojos insondables, sus labios de almbar. Se haba encarnado la deidad en el grcil cuerpo de bano de la pitonisa del Lucero? Un eco formidable, un zumbido que se adentraba en los lmites de lo inaudito, lo condujo a una voluptuosa agitacin. Algn espritu maligno la haba transportado a aquel templo remoto, pero l se haba juramentado a devolverla al templo de Noctiluca y arrostrara cualquier peligro, aunque fuese del ms all, para lograrlo. Con el cabello erizado, dej la copa en el fro mrmol y se incorpor lentamente, mientras musitaba: Anae, Anae, al fin te he encontrado! Hblame! e inici una desaforada carrera. Los iniciados coreaban himnos sacros, y cuando el pentarca cruz jadeante las graderas, las puertas se cerraron a cal y canto impidindo le el paso. Por ms que las golpeaba, nadie acuda en su auxilio, lo que le hizo sentirse desamparado e inerme. Finalmente, un vahdo se apoder de su mente y

perdi la nocin del tiempo. Una voz sonora y lejana, como el eco de una cascada, repeta una y otra vez: En el reino del Ocaso la voz de la Luz es ahora la voz de las Tinieblas. Un vrtigo de luces embriagadoras confundieron su magn, e implorando como un nio, entre lamentos, se sumi en un sueo de sobresaltos y de golpeos de cmbalos, en una oleada de sopor, en una sacudida de oscuridad que lo condujo a un vaco negro e infinito, del que lo despert al da siguiente Kolaios zarandendole el hombro. Vmonos, Hiarbas. Qu te respondi el orculo en tus sueos? Has resuelto tus dudas? El tartesio, con los ojos desorbitados e irascible como un demente, respondi: nicamente o esto: En el reino del Ocaso la voz de la Luz es ahora la voz de las Tinieblas. Y que me aspen si s interpretarlo! Pero te aseguro que Anae se halla ah dentro, en el santuario; la vi anoche con mis ojos en la procesin de los bacantes. Hablemos con los sacerdotes, te lo ruego. El samio se sonri como si oyera a un borracho desequilibrado. Anae, procesin, iniciados? Has perdido la razn? Permanec a tu lado toda la noche, y, tras consumir el elixir, penetraste en un profundo sueo y no has hecho sino dormir y roncar; y con el fro de la amanecida has buscado la calidez del prtico le confi. Lo has soado todo, creme, pero en esas palabras que an recuerdas puede residir la clave de lo que buscas, amigo mo. Hiarbas contuvo el aliento, y el corazn le dio un vuelco. Luego, desmoralizado y sintindose ridculo, sentenci: He contemplado a Anae convertida en sacerdotisa del Hades y diosa de los infiernos replic. Ese sueo es una autntica necedad, ella representa la luz y la palabra de Noctiluca, cmo va a servir al mundo de las sombras profundidades? Acaso la sacerdotisa de Psycro, en Creta, no te revel tambin que moraba junto a la deidad de la noche? Recuerda la casual coincidencia. Anae en los Infiernos? Que me ciegue el padre Sol si s a qu se refieren! Anae? Tinieblas? De improviso apareci un sacerdote, que le entreg una rama de laurel bendecido y, con una voz cascada, le explic: El deseo del corazn se ha adelantado a tus sensaciones conscientes. La diosa dirige desde el alma cuanto nos ocurre, y te ha hablado desde las zonas ms

inaccesibles de tu espritu revelndote la verdad. Sigue su voz y hallars a quien buscas, extranjero. Pero dnde he de indagar? Ddime te ha tocado con su poder sobrenatural, y la diosa jams yerra. T no has elegido la ensoacin, sino ella, que te la ha transmitido. Aunque a veces la frontera entre la realidad y la fantasa resulta imperceptible. Su corazn sabore nuevamente el acre acbar del desaliento cuando abandonaron, ateridos, el inhspito orculo. Senta el estremecimiento de hallarse apresado en una trampa letal, en una situacin de insatisfaccin y desesperanza, huyendo de s mismo y de la sombra huidiza de Anae, convertida en un distorsionado jeroglfico. Los dioses, lo zarandeaban sin compasin entre risas, medias palabras y burlas, como si de un juguete entre sus manos se tratara. El mortecino cielo giraba sobre su cabeza, mientras en alguna oquedad de la infinitud azulada una prfida deidad revolva las piezas del juego malvolamente. La prediccin de los orculos de la Hlade y la insistente obcecacin de unir a Anae con las Tinieblas y la deidad de la muerte lo perturbaban hasta la desesperacin. Comenz a llover, y una torva fra los empap hasta los huesos. Era la poca de luna llena y los das embalsamaban aires placenteros. Los cielos cargaban el aire de efluvios calmosos anunciando el fin del invierno, cuando un gauls fenicio ancl en el puerto de Samos. Descendi por la escala un jovenzuelo tirio que portaba un papiro para el noble Kolaios, con un lacre estampado con el sello de la compaa El Cedro de Simira y la marca de Narbaal de Tiro. Los presurosos garabatos trazados por el amanuense exponan: A los nobles Hiarbas de Tartessos y Kolaios de Samos. Que Tanit os preserve de todo mal. Segn mis infalibles contactos, todo parece revelar que un rufianesco marino natural de Nora que trafica con esclavos, velloso y gordinfln y al que llaman Tndaro, desembarc la pasada primavera en Nora, en la isla de Sardinia, a una dama annima procedente de Turpa, de nombre y origen desconocidos, por cuyo servicio cobr una esplndida recompensa. Esa matrona, aunque en el anonimato y alejada del mundo, an vive all. un dato an ms suculento ofrecido por mis agentes. Un distinguido mercader, de nombre Piroes llamado La Grulla, por su aspecto esculido y zancudo, que mercadea en Occidente con selectas cermicas de Atenas y Tebas, intimaba

frecuentemente con la pitonisa de Noctiluca antes de su desaparicin, acarrendole mensajes secretos de origen desconocido. Ese sapo de mar esconde una segunda y execra ble aficin, espa para los chanani de Cartago. No desprecies estas pistas, y que tu rey siga al tal Piroes cual hurn a la liebre, pues en l puede hallar algunas de las claves de sus temores. Que la bsqueda te sea fructfera, Hiarbas, y que tu bro no se menoscabe, pues rozas con los dedos el laurel de tu generosa bsqueda, que por otra parte mereces.
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En otro orden de cosas, sabas, Hiarbas, que el noble sarm Milo de Gadir persigue la estela de tus pasos como el trueno sigue al relmpago? Inverna en Tiro y, aunque alude a una antigua amistad, te repudia y detesta a causa de esa pitonisa desaparecida. Ahora es cuando estoy firmemente convencido de que en esa parte del mar de Atlantis se urde una conjura de inopinadas proporciones, a la que Cartago no es ajena. Vuestro perseverante amigo, Narbaal, a quien Melqart asiste. En Tiro, en el plenilunio del mes de Schebaz. Salud y valor. Hiarbas recapacit durante unos momentos, y en la lejana agradeci a Narbaal la confidencia de unas pruebas fiables que al fin concedan una luz ms que precisa a sus pesquisas sobre el esquivo y secreto paradero de Anae. El mercader obeso y truhn descrito coincida con la imagen trazada por Nobe y con el mismo desconocido que descubri merodeando con los eunucos y el intrigante Bulkar en Asta. Pero la aparicin en escena del enigmtico Piroes, la Grulla, vendedor de nforas ticas, lo alarmaba hasta lo indecible. Narbaal lo haba sealado con el dedo de la sospecha. Su corazn se colm de ansia. Con encendida ilusin, como el enfermo desahuciado que se aferra a la milagrosa timiama del sanador, le cont a su anfitrin: Mi dilecto Kolaios, he de asirme a estas sorprendentes revelaciones y alertar a mi rey. No puedo quedarme aqu. Es como estar paralizado viendo cmo crece una flor. Ha llegado el momento de ascender el ltimo peldao de esta busca enloquecida que me ha zarandeado de uno a otro lado del mar como a un cascarn sin timn. Ahora ya sabes adonde dirigirte y a quin buscar, y eso me colma de gozo. Al fin los dioses se muestran magnnimos con quien se excedi en generosidad. Todo parece indicar que esa doncella es Anae y que en ese extrao Piroes radica una de las claves de todo este galimatas se ilusion. Finalizaron nuestras tertulias oyendo los versos de Homero y la voz armnica de Liscrates, los

paseos hasta el oden y mis ratos entre hornos y fundidores con los orfebres de Samos, de los que he aprendido tcnicas magistrales de inapreciable valor. Las flotas ya se aprestan para surcar los mares y los arspices de Hera consideran la luna propicia para zarpar. Pero antes, aguarda dijo, y de un cofre extrajo un papiro amarillento que extendi ante sus ojos atnitos-. Recibe este presente de un amigo indeleble. Qu es esto, Kolaios? se interes. Te has convertido en propietario de la birreme que te transportar de regreso a Tartessos dijo Kolaios grave. Forjada en los astilleros de Samos, es conocida como la Ixion en honor al amante de Hera, al que en esta isla veneramos como dios consorte. Un capitn samio, mi fiel Folos, te acompaar hasta Nora, y desde all regresar. El embarque hasta las costas de Iberia correr por tu cuenta. En modo alguno puedo admitir presente tan esplndido se opuso con franqueza. Acptala como prenda de nuestra confraternidad. Poseo ms de un centenar. As Argantonio sabr que en un futuro prximo las velas del jabal de Samos sern avistadas de nuevo en la tierra ms prvida de cuantas cre Zeus. Tu esplendidez me abruma, y no debera consentir una donacin que puede ascender a ms de seis centenares de dracmas observ conmovido. Que Hera no permita que olvide a un hombre honesto que ha hecho de la amistad una virtud. Acptalo insisti. Qu menos puedo restituir a quienes me ofrecieron un tesoro que ni en diez vidas podr dilapidar? Aguarda lo detuvo conminatorio Hiarbas, y de su faltriquera de cuero entresac un pao, y de l una joya en oro pursimo y gemas, que se adue de toda la luz del crepsculo. Esplendorosa como un amanecer, palpitaba en la mano del tartesio. El pavo real de Hera! exclam y se extasi el samio en su asombro. Es para ti, Kolaios se la ofreci. Ya sabes que mi oficio es el de orfebre. Pues bien, he frecuentado el taller de Eumnides, donde la repuj para dedicrsela a Anae. Pero, como mi sueo se va convirtiendo en una quimera, si la encuentro en Nora tiempo habr de tallarle una nueva. Conseguirs lo que te has propuesto. Te sobra valor y audacia le dese conmovido.

A veces creo que tan slo la esfinge egipcia de Tebas conseguira desentraar este loco acertijo le asegur, y entrelazaron los brazos apegadamente. No me separar de su embrujo hasta que la parca me convoque en mi hora postrera, Hiarbas declar, estrechndolo clidamente-. Gracias, amigo! El corazn del tartesio palpitaba de impaciencia, pero tambin de arrojo para afrontar el ltimo envite, antes de hallar a la sibila, y escapar al fin de su onerosa carga. Sin haber hallado una respuesta concluyente a sus dudas, aunque s unas pistas consoladoras, Hiarbas se hizo a la mar en viaje de regreso a Tartessos, con parada inexcusable en Nora, y con el anhelo de abrazar a Nobe y a los suyos. Un celaje de nieblas envolva el laberinto de las Cicladas, cuando la Ixion, una prvula pero marinera galera, zarp de Samos capitaneada por Folos, un hombre de voz cascada y peor carcter, dejando atrs las riberas de Naxos y Melos, islas sembradas de viedos, brezos y olivares, que en el recin iniciado mes de munichion se coloreaban con el manto de las primeras flores. Que Calipso, hija de Atlante, sople cfiros apacibles! grit Folos. Como en un surco y con viento terral, avistaron el golfo de Laco nia, mientras la Ixion se meca en la calma avistando las estribaciones del monte Tainarn y los fondos marinos de la isla de Citera. Sacrificaron en honor a Afrodita, la deidad que surgiera de aquellas mismas espumas, donde era honrada en un arcdico templo de dricas composturas. Hiarbas conversaba con el capitn, que atenda el timn de reojo mientras bordeaban los arrecifes de Messen, antes de recalar en el puerto de Pylos, donde cargaron tinajas de aceite y fardos con penetrante olor a cedro de un cobertizo propiedad de Kolaios con intencin de venderlos en Nora. Surcaron a remo el mar Jnico con la vela flcida, atentos a los peliotas, los cfiros calientes de Nubia, y se adentraron dos das despus en el brazo costero de Cefalonia, atestado de pinazas de pesca con las redes flotando sobre el canal y las avecillas reposando en sus declives. Hiarbas, instalado en la covacha de popa, tiritaba de fro, pues la brisa se colaba con glidos silbidos por las rendijas de la lona e incluso las estrellas destilaban an frialdad. Maana rumbearemos hacia el mar libre, Hiarbas, para luego, calculo que en dos singladuras, cruzar los estrechos de Mesina y recalar en Nora, para eludir as a los corsarios samnitas. En esta poca del ao, sin apenas trnsito, navegar hacia Sardinia al pairo de las costas de Poseidonia, temible cueva de piratas que temo puede resultar arriesgado.

Deberemos de ser ms astutos que Ulises de Itaca y eludirlos. En ti confiamos, Folos lo alent. Y ms giles! Esos desalmados carecen de corazn. Roban hombres, mujeres y nios y saquean e incendian los poblados de las costas. Luego desaparecen con su carga humana, dejando a sus espaldas fuego y devastacin y un futuro de esclavitud para los capturados. Que Hera nos proteja! A medida que transcurra la Luna Brillante, la Ixion dej atrs las costas de Sicilia, cruzndose entonces con algunos barcos que reanudaban la actividad marinera con la nueva estacin, y con una galera corsaria que desapareci hacia Elea desistiendo de perseguir a la rapidsima bi rreme samia. Se aventuraron rumbo norte, en la ltima singladura antes de enfilar rumbo a Nora, donde el tartesio haba depositado sus ltimas esperanzas de dar con Anae. La vspera, con el sol agonizando por el horizonte, volcaron el ancla a dos estadios del abrigo de Elea, ciudad de los ypigos, en una noche apacible y sin ruidos, salvo el susurrante oleaje, y vigilando la costa, aunque Hiarbas crea innecesaria tal precaucin. Al alba se aclararon las azuladas brumas, las que preceden con su tibieza a la primavera, y la birreme se llen de actividad, dispuesta a zarpar con la primera luz. El capitn, no obstante, atisbo a travs del velo neblinoso un mstil desconocido y enarc las cejas con inquietud. La tripulacin intuy la preocupacin y, con miradas de curiosidad, siguieron la muda indicacin del capitn, para constatar boquiabiertos cmo una nave corsaria aguardaba el amanecer para asaltarlos. Piratas samnitas a proa, capitn! grit el viga. Rpidamente, los marinos corrieron desaforados de un lado para otro. Tranquilos! Los sortearemos en sus propias narices. Rumbo a mar abierta, timonel! Desplegad la vela y a todo remo! Antes de que respiren, nos habremos esfumado ante sus inmundas pupilas vocifer Folos, enrojecido. Pero su voz se quebr, y no tuvo necesidad de preguntar al viga qu amenazante cuadro de horror se abra a sus espaldas. Cuatro manchas confusas y mal delimitadas les impedan la huida. Y cuando la niebla clare, avistaron otros tantos barcos corsarios aguardndolos a poniente, a menos de cinco largos, tapados por los jirones de bruma y con las proas enfilando la galera. Mugrientos samnitas armados con lanzas y arcos con flechas de brea, que esgriman furiosamente, atestaban las cubiertas, acompasando con los insultos unos gritos horrsonos.

Por el guila del padre Zeus, que malaventura! balbuci Folos, incrdulo y aterrado. Hiarbas ya vea su birreme zozobrando envuelta en llamas, y su propia vida pendiente de un hilo. Sus esperanzas de vivir se derrumbaron en slo un instante. Intentaran huir, pero, hacia dnde? En menos que canta un gallo, los piratas, abarloando los costados de la galera samia, la rodearon y, aunque eludieron el primer abordaje, decenas de garfios volaron por los aires y los remos se abatieron uno tras otros como bejucos secos. Los vociferantes aventureros tendieron pasarelas sobre la cubierta de la Ixion y corri la primera sangre de los que intentaban presentar batalla. Se alzaron alaridos de impotencia, y Folos, desgafiitndose, los exhortaba a tirar las armas y aceptar lo inevitable. Seguramente los haban estado siguiendo desde Sicilia, y la galera samia constitua un suculento bocado para aquellas carroas del mar. A latigazo limpio y sin oponer resistencia, la tripulacin, formada por quince hombres, fue agavillada entre los aparejos y, aunque algunos desesperados marineros, entre ellos Hiarbas, intentaron lanzarse al mar para no entregarse cobardemente a los corsarios, fueron detenidos violentamente y conminados a arrodillarse. El tartesio alz sus ojos grises, suplicando: Quedaos con la carga y la plata, y dejadnos marchar, os lo imploro! Sin embargo, su desesperado ruego slo hall la cruel sonrisa de un hombre con una cicatriz en el pmulo, blancuzca y repugnante, y una mirada que albergaba ferocidad, quien, de un puntapi en el rostro, lo arroj sobre el cordaje, para cebarse despus con su cuerpo, al que moli a patadas. Exnime, recobr el conocimiento entre una batahola de gritos, quejas de heridos, hombres encadenados, brutalidad y golpes. Senta un raudal de nuseas subirle del estmago, la boca seca como la estopa, las costillas doloridas y un reguerillo clido bajndole por la boca hasta la sotabarba. Tena la nariz hinchada como una bota y perciba un intenso dolor cerca de las sienes, donde se palp una incisin sangrante. Los piratas se repartan el botn, mientras arrojaban al agua pasto humano para los tiburones de dorsos blancos que aleteaban alrededor del barco. Los remeros que tenan encharcados los pulmones y los marineros ms viejos, que no podran vender en ningn mercado, eran lanzados a las fras aguas sin piedad ni miramiento alguno. No les infundan compasin ni los rostros aterrados ni las llamadas de conmiseracin, y redoblaban la saa con los capturados, sobre quienes descargaban su clera.

Ms tarde se oyeron aletazos bruscos de los carroeros, aullidos espeluznantes, y luego el silencio y el borboteo de una mancha sanguinolenta que se diluy entre las arremetidas del mar. Los forajidos ataron a uno de sus navios la intacta Ixion y, aprovechando la marea, pusieron rumbo a su guarida, una playa con un embarcadero abandonado cercana al puerto etrusco de Caere. Los recin apresados, aterrados ante su suerte, helada la sangre de sus humores, se tornaron taciturnos y dejaron de lamentarse, mientras el tartesio dispona sus cinco sentidos en alerta buscando una salida a aquella situacin tan pavorosa. Los navios franquearon un abrupto cantil y anclaron al atardecer en un poblado donde los aguardaba una gentuza de la peor calaa. El futuro no se presentaba nada halageo y el espectro de una muerte violenta planeaba sobre sus cabezas. Hiarbas no pudo sino ahogar un lamento de desaliento, mientras un pramo de desesperacin lo abata sin remisin. Los alinearon en el arenal, y el jefe, un hombretn brutal y desaliado, de cabellos grasientos y maliciosos ojillos de rata, que esgrima un ltigo rematado con bolas de plomo, exclam iracundo: Desde hoy carecis de nombre, no sois nada, sino carne de horca, esclavos de mi propiedad, de Coribantes, quien tratar de sacar el mejor de los provechos de vuestras pellejas. No me gusta lisiar a mis esclavos, pero si alguno intenta huir o urdir algn motn, le aguarda una muerte lenta y horrible. Entre carcajadas, seal un palmar donde se exhiban atados cuatro esclavos siniestramente torturados, an vivos. Dos de ellos, sujetos con cepos, haban sido flagelados y sus cuerpos se haban convertido en una pura llaga que era atacada por enjambres de moscardones. A otro le haban quemado las manos con brea y arrancado las uas de los pies y el cuero cabelludo, y al cuarto, quizs el cabecilla de la revuelta, le haban mutilado las orejas y cegado los ojos, antes de crucificarlo y despellejarlo para escarmiento del resto de cautivos. Gruan de forma espantosa, con los ojos fuera de sus rbitas y las bocas entreabiertas, emitiendo un sollozo lastimero y rogando el fin. Hiarbas, en lo ms recndito de sus entraas, alberg la intencin de abalanzarse sobre aquella bestia y morir all mismo dignamente, pero la creencia tartsica de la fatalidad de entregarse a la muerte por voluntad propia, sus miembros tumefactos y el recuerdo de Tartessos lo disuadieron del intento. Arrastrndolos sin conmiseracin y provistos de mazas, los sayones los encerraron en una bodega inmunda, revueltos entre escorias y con un hedor insoportable a carne quemada, paja podrida y orines. A media tarde les dejaron una cesta con pan negro y un odre de vino aguado que disputaron como alimaas los recin llegados y los antiguos enjaulados que se pudran en aquel cobertizo de

atmsfera irrespirable. El espanto mantena tensos a los tripulantes de la Ixion, que se mesaban los cabellos, e incluso maldecan al tartesio, por cuya culpa se hallaban privados de libertad y prestos a ser vendidos como esclavos. Hiarbas, entretanto, consolado por un Folos extraamente impvido, se morda los labios y senta un dolor profundo en el alma por haberlos conducido a tan degradante humillacin y a un devenir espantoso. Con la luz del alba, su situacin cobr la dureza de la cruda realidad. Los piratas se comportaban como gente sin alma: coman serpientes, lagartos, huevos de aves, puercoespines y perros, y dorman en las cuevas de los acantilados. El ttrico lugar no era sino un depsito de esclavos de donde slo saldran para ser vendidos. Para el tartesio, comenzaba una vida de horror y desesperanza. Cada amanecer los sacaban del pozo atndolos con grilletes, y tras alimentarlos con un nauseabundo sopicaldo de sebo y avena, los obligaban a trabajar en la construccin de un lienzo amurallado, cargando ladrillos y argamasa en un quehacer agotador. Bajo el sol inclemente y a veces acosados por la lluvia, cumplan con el trabajo, segn Coriban tes, para mantener enhiesto el nimo, no engordar y ganarse el pan que coman. Corran los das y las noches desposedos de fe y sostenidos por la mutua afliccin. Una noche, el exasperado tartesio form un crculo con la tripulacin de la Ixion y les rog en voz baja que, si alguno era vendido con prontitud, se juramentara en procurar hacer llegar un mensaje a Kolaios, nico nauklers en el Mediterrneo que poda rescatarlos, pues posea barcos, influencias y plata abundante. Pero de repente se oy una carcajada de sarcasmo en un rincn oscuro, desde dentro del cobertizo, que les paraliz el aliento: Qu ilusos sois, griegos. Este Coribantes es un mercader de poca monta que suele vender sus esclavos para las minas de alumbre de L pari y Melos, o quiz para las del Ponto, y las de minio de Carmania, una cloaca de mierda y sangre donde atado al hierro no duras ni un ao. Yo sigo aqu hasta que sane este brazo dislocado, pero en unas semanas todos estaremos atados a una carlanca partiendo mineral a cien pies bajo tierra dijo, y solt una carcajada escalofriante. Qu muerte ms atroz, por Hera suspir Folos con desesperacin. Ironas de la vida, amigo. El pentarca y tasador de metales de Tartessos, la gran ubre del metal del mundo, condenado a reventar en una mina. As de mudable gira la rueda de la Fortuna. Padre Zeus, auxlianos!

Haca tanto calor en el agujero que cada hora que pasaba Hiarbas maldeca a sus captores y a su infortunio, agotado por el sufrimiento de la esclavitud, que lo iba embruteciendo da a da. En los amaneceres depositaba su mirada en el horizonte y se encomendaba al Lucero del alba, rogndole una pronta liberacin, pues no era hombre de dejarse vencer. Era capaz de matar por un mendrugo de pan o por una holgura en el sucio calabozo minado de insectos y excrementos, y por las noches, acurrucado como un gusano herido, se atormentaba por su aciaga estrella y evocaba en la memoria cada uno de los pasos ejecutados buscando a la sibila y su desconsuelo lo hunda an ms en la tristeza, hasta que el sueo lo venca. Comenz a sufrir los estragos de su sensibilidad a los efluvios de la primera estacin, y tosa y se ahogaba sin poder contar con el lenitivo de las hojas maceradas, sustradas junto con el morrin de sus pertenencias. Con la segunda Luna Oscura, sufrieron una nueva afliccin. El piloto, algunos remeros y un cmitre de la Ixion fueron sacados de la mazmorra y, despus de asearlos con cal y agua de pozo, los raparon y vistieron con un chitn pardo para conducirlos a un destartalado carromato que se perdi entre un velo de polvo. Ya no volveran a ver a aquellos desgraciados compaeros de cadenas, y las lgrimas descendieron en silencio por sus pmulos. Cumplidos veinte das de enclaustramiento, Hiarbas san de los moratones, pero se senta an debilitado y consumido por la calentura. Perciba sobre su nuca los ojos vigilantes de sus verdugos y el picor de los tbanos, y, apenas tapado con unos harapos, con la barba crecida y los miembros tumefactos, su aspecto se asemejaba al de un pordiosero. Dorma sobre el fro albero rodeado de deyecciones, sumergido en un hedor ptrido, mientras el hambre lo acuciaba como un suplicio. Pero era la falta de libertad y la impotencia de no poder rebelarse contra aquella situacin lo que torturaba su alma, sumindolo en una afliccin inconsolable. Aquel destierro atroz separado de los que amaba lo descorazonaban de tal forma que rogaba a sus dioses que le enviaran la muerte y extinguieran as su martirio. Uno de los samios agoniz lentamente en la insalubre reclusin, quiz de abatimiento y, para su pesar, el cuerpo sirvi de pitanza a una jaura de alanos, mientras que uno de los remiches de la Ixion fue azotado con bastones romos por negarse a ingerir el apestoso condumio. Sus apenados gruidos les traspasaban el alma, y Hiarbas, incapaz de enfrentarse a su amargo signo y acobardado por el yugo de la esclavitud, se rebelaba contra su destino, abocado a un fin cruel y a hundirse sin mrito en tan siniestra cloaca. Evocaba a Nobe, a la que ya jams contemplara, y su corazn apenado se hermanaba en el mismo sufrimiento que soportaban como l millares de seres humanos esclavizados en el mundo, que

perdan el amor a la vida arruinando su voluntad de vivir. Se hallar Anae tambin en esta terrorfica situacin?, cavilaba. Odiaba la cuerda de camo con la que lo amarraban y los fros grilletes que descarnaban sus pies, pensando qu clera, y de qu dios, haba provocado con sus acciones. Qu maldades he cometido para cosechar tortura tan cruel? Quin podr rescatarme, si ninguno de mis apegados conoce ni tan siquiera el lugar donde me hallo? Slo el sueo eterno me librar de este suplicio. Tras sus dramticos soliloquios, y desvariando por el hambre, su espritu lo conminaba a resignarse; saba que, de no ser as, perdera la ltima ocasin de sobrevivir. Se le erizaban los cabellos con slo pensar en convertirse en esclavo de las minas, y no poda soportar la crueldad de los carceleros ni la eternidad en la que se convertan las horas entre gemidos que, estaba seguro, lo conduciran a una locura inevitable. Divina Luna, Seora del Destino, ahuyenta de m este amargor y envame una muerte digna y breve suplic en la gelidez de una noche de angustia, con los ojos arrasados por el llanto. Los empujaron al arenal una maana tormentosa en la que el aullido de los perros ahond su pavor. Termin por caer una tromba de agua que alivi la gravedad de la atmsfera, pero no sus nimos. Unas mujerucas que apestaban a sudor les rasuraron las barbas y cabellos y los refregaron con sucias esponjas, embadurnndolos luego con aceite para realzar su musculatura. El fuego consumi los roosos trapos que los envolvan, y les colocaron un chitn de rstico velln y un pantaln tracio. El capitn, los marineros que an quedaban por vender y Hiarbas fueron unidos por una cadena y confinados en una tartana que vigilaban cuatro esbirros armados con facas. Haba llegado el infausto da del trato. Atravesaron senderos extraviados que serpeaban entre bosques de pinos, hasta que oyeron cascos de caballeras, el rasgueo de las velas en el embarcadero y los rumores de una ciudad prxima, y la ruda voz de Coribantes, quien, desde el pescante, voceaba como un desequilibrado: El mercado de Caere nos espera, carroa repugnante! Se acab la buena vida y comeros gratis mi pan, gandules. Hoy mismo cambiaris de dueo. Con la primavera se celebra aqu el Fanum Voltumnae, la asamblea de las doce ciudades etruscas que honran al dios Tinia o Zeus dijo Falos-. Las fiestas duran una luna, pero para nosotros hoy se inicia nuestro verdadero horror. Poned buena cara, que presiento buenos negocios y depende de vuestra jeta alegre el menestral de las minas que os elija! volvi a berrear el pirata, y una

feroz risotada, coreada por sus esbirros, reson en la covacha donde se hacinaban los esclavos, incapaces de sublevarse contra la opresin. Hiarbas no saba si abandonarse a una sensacin de optimismo por haber abandonado el antro de tormento en el que haba penado, o sumirse en la ms abismal de las pesadumbres. Lo que s afloraba en su mente era el horror para el futuro de pesar que se abra ante su adversa vida, cuyas nicas dimensiones seran en adelante la desdicha, la ms sombra de las torturas y un fin inhumano. Los excitantes fastos de Zeus Tinia significaban para la Caere etrusca das de mercado, abundancias, dinero, diversin y bullicio. Negociantes del ms heterogneo jaez ligures, etruscos, latinos, fenicios y sculos de Siracusa, se daban cita en un caravasar donde se ofrecan los ms extravagantes gneros, se regateaba por una fruslera y se porfiaba con ahnco el precio de la plata. Trataban con talentos euboicos por odres de vino de Cumas y por aceite de Veyes, pero sobre todo se tasaba la carne humana para las minas expuesta en mugrientos estrados. Una riada de mercaderes examinaba la mercanca humana, cuando de repente uno de ellos se apart del grupo, embebido en oscuros pensamientos. Luca un ropn largo y se humedeca la nariz con un pauelo perfumado. Aguz el odo, pues haba percibido por casualidad a un quincallero que pregonaba joyas tartsides, y se resisti a rechazar su intuicin de hallar una inesperada rareza. Pregunt al bisutero por los precios, mientras trasteaba los admirables abalorios tallados por los orfices de Turpa. Pero, de improviso, sus giles dedos se detuvieron atrapados por su singular belleza. Entre los aderezos esparcidos por la tabla hall unas atrayentes tabas de carnero embutidas en bronce dorado, con una inicial grabada en la parte convexa, que prendieron su desvada atencin. Singular juego de tabas... lo adul. Cunto pides por l? No menos de seis sidos. Estn dorados en oricalco tartside! elogi su mercanca. Te ofrezco tres sekher; pero dime, dnde te has hecho con ellas? Me las vendi esta misma maana Coribantes el samnita, el tratante de esclavos; quizs l pueda decirte dnde las consigui. Levanta su tienda frente a los establos. Sean cuatro sidos, amigo! y cerraron el trato. El desconocido comprador, como embelesado por algn recuerdo, qued inmvil, y una evidencia que pareca buscar albore en su mente. Sopes las tabas en la mano como si hubiera sucumbido ante un hechizo. Admir el signo tallado,

una H tartesia, y, seducido por la orfebrera, se ensimism en su contemplacin. El comerciante gir sobre sus talones y encerr en el puo los as trgalos. Anduvo la distancia que lo separaba de la tarima de Coribantes como si deseara conocer la identidad de su antiguo dueo. Se ubic en un lateral y pase la mirada por entre los cautivos encadenados, observndolos uno a uno con mrbido inters. En las tabillas que colgaban de sus cuellos poda leerse: Trabajadores de Minas-Galeotes. Nadie pujaba por la embrutecida mercanca, cinco mujeronas, un hombre maduro y otro ms joven aunque de aspecto lastimoso, por lo que el vendedor, vido por concluir la jornada ventajosamente, se dirigi al recin llegado, que trataba de ocultarse tras otros fisgones. Noble seor, necesitas prospectores para las minas, o remeros para tus galeras? Estos dos magnficos esclavos poseen experiencia en ese menester. Quinientos sidos por el lote propuso zalamero. Hiarbas levant los ojos, que mantena cerrados abstrado por el oprobio de verse ofrecido ante la chusma como una ramera portuaria. Alertado por el ofrecimiento del mercader, pos su mirada en el cliente y tuvo que reprimir un grito de sobresalto, como si tuviera ante s una aparicin diablica o hubiera sido mordido por un escorpin venenoso. Su debilidad y el asombro lo hicieron tambalearse, y el sudor recorri su espalda erizndole el vello de la nuca. Las rodillas le fallaron, y, petrificado por la revelacin de un fantasma del pasado, sus pupilas se agrandaron a la par que su perplejidad. No, diosa de mis antepasados..., no, no puede ser!, pens pvido. El capitn samio advirti que algo anmalo perturbaba a su compaero de infortunio al identificar al comprador, y lo contuvo con fuerza, pues pareca que iba a perder de un momento a otro su precario equilibrio. Trescientos; ni uno ms le ofreci. Necesito galeotes para mis naves. El comerciante clav su mirada fra como el acero en el tartesio, esgrimiendo una sonrisa de menosprecio que lo espant an ms. Aceptado! dijo Coribantes, agrandando su grotesca cicatriz con la sonrisa. No te arrepentirs; son fuertes como el pedernal y sanos como lechones. El comprador le volvi la espalda con aire de indeferencia, y orden a uno de sus hombres, que lo seguan como escoltas a una prudencial distancia: Conducidlos a mi nave y encadenadlos al primer banco; comprobaremos cmo reman, y si sirven para ese trajn. Pgale, y recoge las tablillas de venta.

Hiarbas pos los ojos en su nuevo amo, reclamando el lenitivo de la caridad y un gesto de clemencia, pero solo hall una sonrisa de rencoroso placer aflorando en sus labios. Estaba a su merced, y una decepcin insoportable se aviv en sus venas, mientras su instinto elucubraba qu hubiera sido preferible, si una muerte atroz en una mina perdida, o arrojar los pulmones por la boca encharcados en sangre en una embarcacin donde su dueo se haba convertido, por mor del destino, en el ms deletreo de sus adversarios. Conoces a ese cananeo? le susurr al odo el capitn samio. S, es el sarm Milo de Gadir musit Hiarbas, con una expresin sobrecogedora. Hace slo doce lunas nos llambamos el uno al otro hermanos, y ahora, por una artimaa del destino, me he convertido en su esclavo. Entonces, estamos salvados! dijo, gimiendo de jbilo el samio. Yo hubiera preferido morir en el mar o ser sepultado en una cantera de azufre. La venganza es un plato exquisito para cualquier fenicio; suelen saborearlo por anticipado, y luego con sanguinaria frialdad. Que Lycos el Luminoso nos proteja, Folos! La venganza es un placer que slo dura un da, no desesperes. S que se avecinan cambios dramticos, pues para un sidonn es ms fcil perdonar a un enemigo que a un amigo, e intuyo que pagar con creces la lealtad a mi rey y por un desafortunado desaire que le infring no ha muchas lunas. A Hiarbas el mercado pareca darle vueltas mientras le retiraban los grilletes, y su nimo abatido por el enclaustramiento y el adverso hado estall hecho aicos. La fatalidad haba cercenado sus empeos y extraviado cualquier esperanza de vivir. No lograra alertar a su rey del peligro cartagins, vivir con los suyos placenteramente y envejecer junto a Nobe, y ya jams podra hallar a Anae, quiz condenada a su misma suerte. Su alma no admita ms afliccin, y ante la incertidumbre del destino lanz al aire sofocante del mercado de esclavos un lamento de impotencia: Qu siniestro astro celeste me persigue, diosa ma? Morir en el anonimato, reventado en una galera fenicia? Ser capaz de semejante tropela aquel a quien consider como el ms afecto amigo del alma? Pero, para su infortunio, no exista ni fuerza humana ni divina que impidiera lo que el destino y los espritus invisibles determinaban.

EL TORMENTO DEL GALEOTE

El prncipe fenicio, hombre de espritu contradictorio, ni olvidaba el agravio ni perdonaba a su otrora amigo, que, atado al banco, se enfrentaba al horror de la esclavitud y al ms abominable de los trabajos forzados. Los gaulos gadiritas, con los caballos esculpidos en las proas, rasgaron las aguas tirrenas. Restallaba el ltigo en la cmara de los remeros, que, de pie sobre la bancada, se movan a una sola voluntad acompasando la boga con sus quejidos lastimeros. Que los ojos de Baal Hammn espanten a las bestias del mar! Adelante, rumbo a Alalia! vocifer el comandante, el prncipe Milo de Gadir, protegido con polainas de metal y con la barba salpicada de gotas saladas.
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Hiarbas, aturdido por el vaivn de la birreme, no se acostumbraba al hacinamiento con sus camaradas de esclavitud (nmidas, tracios, iberos y nubios), convictos y salteadores los ms, que le rociaban la cara con una lluvia de gotas de sangre y sudor. Conjuraba sus pesares empujando el remo con furor y rogando al tornadizo Breas que despachase un viento propicio y pudiera as retomar fuerzas con el descanso, o agonizara all mismo agotado por la batida. Con la noche ya cerrada, ces el parcheo del tambor y la vela se despleg henchida por un soplo del este, mientras una tormenta arrojaba un remolino de relmpagos y una lluvia fina que refresc sus cuerpos abrasados. Los remeros, jadeantes y sudorosos, se tendieron en los bancos arrojando salivazos, al tiempo que un marinero reparta esponjas empapadas en vinagre y ssamo, con las que los galeotes se restaaron los araazos del ltigo, las manos despellejadas y los hombros lacerados, adems del miserable sustento: un cuartillo de vino y un coscurro de pan con un salazn, que apuraron vorazmente. Recuperad el resuello, msera carroa! se mofaba el capataz. En el pozo de podredumbre, los penados, con los rostros roosos, se asfixiaban en sus propios tufos y supuraciones, y se poda palpar el acre tufillo del miedo y del rencor en cada uno de ellos. No rega ninguna ley en las bancadas, sino la del ltigo de los cmitres que sembra ban el espanto y la de la infalible parca, que no haba da que no los visitara. Hiarbas, que se vea vinculado a su pesar a aquellos proscritos de mirada

animalesca, se tumb en las duelas y sinti el menudo correteo de las ratas sobre sus pies. Desalentado, rog a los espritus superiores que le enviaran fortaleza para soportar el suplicio y no quitarse la vida con sus propias cadenas. Transcurrieron das de arrasamiento de su naturaleza, mientras el sufrimiento lo conduca a una indolente apata. No hallaba en su interior el temple necesario para soportar el tormento y se tragaba las lgrimas, amargas como el acbar. Haban muerto dos galeotes del esfuerzo arrojando sangre por la boca, devorados por la consuncin y la disentera, y en su fuero interno Hiarbas no dejaba de reflexionar que no poda existir en la tierra peor castigo ideado por la mente humana que el tormento del remo. A algunos las heridas se les gangrenaban y los gusanos se deslizaban por las purulencias, por lo que acababan muriendo entre lamentos de pesadilla. Cruzaba lacnicas palabras con el capitn Folos y con un nmida con cara de perro y comido por las liendres, de nombre Nexo, con el que compartan el travesao del banco, y que besaba con devocin un diente de cocodrilo engastado, su talismn protector. Apenas si poda respirar, su cabeza eran roosas costras, y las privaciones lo haban conducido a la locura, pues hablaba solo y rea a carcajadas mientras remaba. Durante la noche, hora en la que los demonios laceraban su mente con la desesperacin, navegaban tras el derrotero de la estrella fenicia en medio de una monotona inalterable. En los descansos, el tartesio se extasiaba en el rielar de la luna y le imploraba aliento para soportar el esfuerzo, mientras mordisqueaba un arenque reseco. Luego de unas horas de postracin, encendan nforas horadadas que servan de faroles para sealar a las dems naves gadiretanas la situacin de la nao capitana. tras un mal sueo, chasqueaba la fusta del cmitre, clavndosele en las sienes los gritos de los sicarios que los conminaban a remar ante la proximidad de la costa, que adivinaban a travs de las bordas, por donde los galeotes solan aliviar la vejiga y el vientre, acomodando sus esfnteres al borde. Los ojos se le infectaron y de ellos supur pus, y con el sudor le picaban como si cien abejorros le aguijonearan al mismo tiempo. Nexo, rebajado a un despojo humano, ataba uno de los cazos a una soga y se provea de agua del mar con la que le lavaba los prpados entre halada y halada. Con los brazos tumefactos, los pulmones ardindole y la espalda ensangrentada, volvan una y otra vez a bogar, doblando cabos y costeando canales. Un atardecer esplendoroso accedieron a una rada de un azul diamantino que Hiarbas no consigui identificar como Kir nos,

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Sardinia, Sicilia o un puerto del pas de los figures.

Demos gracias a Baal Safn, el dios del mar, por una navegacin serena, y al divino Anat, el que amontona las nubes en el firmamento! clam Milo, mientras le sacrificaban unas trtolas, entonando un canto marinero de gratitud. En cuanto hubieron atracado, les arrojaron unas algarrobas y escudillas con cebada, y el tartesio, observando a los estibadores del embarcadero, ambicion como nunca la libertad. Luego, se sumi en el sortilegio de una pacfica luz que se filtraba por las barandas y evoc en los complejos lmites de su memoria lo vivido en las ltimas lunas: los viajes, las tempestades, los peligros, los orculos consultados, el asalto de los piratas y sus propsitos truncados; abrumado por la angustia, cerr los prpados, pues, aunque lograba soportar el tormento del cuerpo, no poda dominar los espantos de su imaginacin. Los navios gadiritas se deslizaron al amanecer del noveno da por la bocana del puerto crsico con las vergas y velas izadas, y de nuevo hubo de padecer el tormento del remo, el tambor resonando en sus odos como un clamor de batallas, la suciedad, las ratas, el ftido hedor humano, el salitre, la sangre y los rostros bestiales de los remeros, que rogaban a sus dioses que les enviaran un rayo fulminador que los liberara del suplicio. Hiarbas, para no hundirse en el vaco de la melancola y despreciarse a s mismo, apretaba los dientes, se aferraba al remo y, aunque las manos le ardan, maldeca su suerte y al sanguinario sarm Milo, hasta que horas despus cesaba el horrsono son del cmitre y quedaba ahogado por la tos sobre el banco cubierto de orines, esperma y esputos. Estaba firmemente convencido de que sus fuerzas no resistiran hasta arribar a Gadir, y que el azulado reino de Poseidn se convertira en su tumba, las espumas salitrosas en su mortaja y las inmutables estrellas en su nico epitafio. Algunos de los galeotes estaban minados por la consuncin, y no tardara muchos das en contagiarse del mal de los pulmones y echar el alma por la boca. Anclaron tras la dura remada frente a la costa de Sardinia para aguar, y pudieron descansar unas horas. Al regresar los marineros de refocilarse con las rameras del puerto, nuevamente la escoria humana fue conminada a remar al pairo de la ribera. Hiarbas no se haba recuperado an del esfuerzo de las remadas, y senta que el corazn se le escapaba entre los dientes. No volver a gozar de las delicias de mi patria, y no hay pena mayor para un tartesio que morir lejos de su tierra atado a un remo, se lamentaba. Sbitamente, Nexo, el nmida, comenz a patalear y a arrancarse con las uas los

bubones que le supuraban en el cuello, y tras proferir alaridos de enajenacin, cay fulminado en el bancal echando espumarajos por la boca entre espeluznantes convulsiones. Hiarbas tendi sus manos encadenadas para auxiliarlo, y un sonoro chasquido zigzague en sus espadas. A remar, galeote! bram uno de los esbirros, repitiendo el castigo. Demostrando un apresuramiento pasmoso, dos marineros lo desencadenaron y arrojaron al mar el cadver descarnado como quien lanza una piltrafa a los perros. El dolor lo afligi en lo ms profundo de sus entraas y un silencio de solidaridad cundi entre los bogadores, que iniciaron un canto elegiaco dedicado al sueo eterno de Nexo en una lengua que el tartesio apenas conoca, pero que canturre con los ojos asolados por el llanto. Tambin se sobrevive alimentado por el odio mascull para s. Tarde o temprano les aguardaba aquel destino, aunque nadie borrara de su mente el sentimiento de verse libre, pues mientras subsistiera en ellos ese sentimiento, alimentaran la esperanza de librarse de la atroz servidumbre: Renunciar a la libertad es renunciar a ser un hombre, se repeta Hiarbas. Un da se suceda a otro con penosa lentitud, y la flota fenicia se detena en algunos puertos del Tirreno a mercadear. Cuando soplaba un viento norte o peliota, desplegaban la vela salvadora, detenindose la brega y el martirio del remo. Una tarde, resignado a su suerte, Hiarbas se cubri el rostro con las manos sangrantes y, tras mirar compasivamente a Fo los, su socio de pesares que demostraba poseer agallas en medio de tanta desgracia, se animaron: Que no desfallezca nuestra fe. Los dioses no pueden abandonarnos, Hiarbas, fuerza y valor. Moriremos atados a este remo de pino. Cuando se llega al techo del dolor, tan slo se espera el fin o la locura, Folos le espet abatido. El tartesio suspir, liberando una rabia inarticulada y feroz. Cuando soplaba una brisa favorable, no se precisaba de los remeros hasta la singladura siguiente, por lo que entre una batahola de gritos, y ya en alta mar, les retiraban los grilletes. Sin protestar, se alinearon en el exiguo pasillo y escoltados por los esbirros ascendieron unos escalones, para ser enclaustrados como piojos en costura en una cmara llena de paja. Hiarbas, el primero en la bancada y ltimo en ser desencadenado de la argolla, arrastr los pies, pero al penetrar en el cubculo, fue detenido por el capataz, quien lo maniat y de un empujn lo abati en uno de los bancos, hacindole temer lo

peor. Te lo suplico, breme de un tajo, y que Tanit te lo premie. Librame de esta tortura! rog con el gesto crispado al verdugo. Muvete carroa! Y sube a la cubierta lo inst con agresividad. Una vez arriba, le arroj cal y un balde de agua y con una esponja le elimin las inmundicias adheridas a su cuerpo y los piojos de la hirsuta cabellera y la crecida barba, para ponerle luego un decoroso chitn de estamea y unas sandalias de esparto. Ante su perplejidad, y de un empelln, fue introducido violentamente en una camareta donde se hallaba, de pie y en actitud cautelosa, el prncipe Milo, quien haba experimentado una espectacular transformacin. Se haba rapado el crneo y colocado una perla abombada de Simhala en una de las orejas. La dureza de sus facciones se vea realzada por una despiadada mirada, y, velado por la penumbra, su antigua apostura se asemejaba a la caricatura de un vulgar tratante de esclavos y no a un atildado prncipe. El austero cubil estaba decorado con dagas asiras y redondelas que representaban a los terrorficos genios sidonn del submundo, adems de un adusto Resef de bronce, protector de los navegantes gadiritas. Un catre desordenado ocupado por cueros pintados con las rutas, una piedra de amolar espadas y un anaquel de madera con frutas y unas jarras de vino constituan todo el espartano exorno de la camareta. Hiarbas, enflaquecido, con costras en la piel, despellejado por el suplicio del ltigo y cohibido por la humillacin, lo mir con gesto de suspicacia, pero con toda la dignidad que fue capaz de mostrar. Sorprendido, amigo ingrato? pregunt el prncipe. El tartesio retorci el gesto. Su miedo era real, pero el tormento del cepo de la tortura, el remo y la desesperacin lo incitaban a soltar reproches: S, efectivamente, me has desgarrado el alma; nunca pude imaginar que un da mudaras mis cadenas por grilletes de galeote y no por la libertad, y que siendo mi hermano te convirtieras en el caprichoso dueo de mi destino. Veleidades del azar que altera los proyectos de los mortales ironiz el antao amigo. Acaso has olvidado el augurio de Melqart y el sueo de tu sibila? La diosa nos ha sometido a una prueba an ms terrible que la que predijo el orculo y la misma Anae. Somos espantajos en mano de los altsimos, y el enfrentarme a ellos me ha granjeado inconvenientes intolerables. Pero si mi estrella es reventar en una galera fenicia, en recuerdo de nuestra antigua amistad te suplico que me proveas de cicuta o de una espada. Supondra una liberacin

quitarme la vida le rog el tartesio. En un tono de amenaza, mientras apretaba los puos, le espet: Tan fcilmente quieres pagar tu culpa? Y sin sufrimiento, desleal? En la faz del fenicio resultaba ilegible su apacibilidad, y Hiarbas, con voz neutra y apagada, se sincer: Desconozco de qu agravio me hablas, y no creo haber faltado al cdigo de la amistad; pero si pretendes librarte de m y as saciar tu sed de venganza, no me dejes morir lentamente encadenado al remo, pues me llevara a odiar al cielo rog con gravedad. Demuestra tu grandeza de prncipe. Veo que tu memoria es flaca. Yo no perdono, condeno! Acaso no se me castig a m a la muerte del alma, privndome de quien ms veneraba? Te llam y no acudiste a mi desesperado ruego. Sin duda, Milo, pero tu acusacin es infundada. Por razones de palacio que desconozco, no se me permiti hablar de la desaparicin de Anae, pues lo hubiera pagado con la vida y pecado contra mi rey. Te lo aseguro, no conozco su paradero y llevo muchas lunas tras su rastro, como el perro tras el amo perdido. Aventasteis a una avecilla pura y de noble corazn, y no os lo perdonar se lament el fenicio. La intimidacin acentu su clera, ms no su mirada, donde an se adivinaba que coexistan sentimientos contradictorios. El amor posee cien maneras de hacemos dichosos, y otras mil de partirnos el alma. Contstame a una pregunta que me angustia, te lo ruego, Milo. Ha sido casual que me hallaras en Caere, o formaba parte de tu desquite particular por haber perdido a Anae? El viejo Mattn de Kitin y Narbaal en Tiro me orientaron tras tu pista e intenciones, y seguir una nave roja de Samos resulta muy fcil para un marino. S que me acechabas desde Gadir, pero me pregunto por qu motivo. Milo se removi y mir con dura intensidad al cautivo. Mi padre recela de la desaparicin de Anae, y algo no acaba de encajar en su desaparicin. Malici de tu imprevisto viaje a las Kasit rides, y sobre todo de la prevencin de Argantonio sobre siniestras maniobras que se urden contra Tartessos explic. Y Gadir, lgicamente, no puede permanecer ajena a cuanto se agita en tu tierra. Vosotros sois la concha y nosotros el cangrejo enquistado en el cascarn. El signo de Gadir, por designio del dios, est unido al de Tartessos.

El esclavo asinti, y quiso pensar que an subsista un rescoldo de la vieja camaradera en su voz, aunque velada por una ptina de rencor. Envalentonado decidi que deba aventarla si aspiraba a abrir un portillo a su fatalidad, y apost por lo nico que podra abrir su corazn: la poltica de estado y su aorada Anae, dos afectos que lo atraan como el imn a la ferralla. Yo s s qu peligro se cierne sobre mi tierra; y tambin sobre Gadir dijo envalentonado. El gadirita lo examin de arriba abajo, sin otra expresin que sorpresa. T? se extra visiblemente. Sobre Gadir? Destil Hiarbas una juiciosa interrupcin para exacerbar an ms su curiosidad. As es. Asist a una reunin en Tiro, en casa de wkil tamkaru Narbaal, que ofici de excelente anfitrin, a la que asistieron tambin ilustres miembros del Consejo y de los Sabios de Tiro, el nauklers Kolaios de Samos, y un arrogante prncipe cartagins de estirpe real tiria. La selecta informacin que all se divulg la pagara cualquier rey con intereses en este mar con una esplndida recompensa..., pero esa revelacin morir conmigo en el remo. Me mientes para sonsacarme algn provecho, insolente remero! lo acuchill con sus pupilas encendidas. Y no olvides, desecho humano, que tu vida est en mis manos y depende de mi capricho. El prisionero, con gesto cansado y casi sin fuerza en la voz, lo ret: Puedes retomar a Tiro e interrogar a Narbaal, con el que s que te entrevistaste; y si falto a la verdad, arrjame al mar atado a una piedra. Regresar y caer preso de esos desalmados persas? se sonri. Tiro se ha convertido en el lugar ms inseguro del universo. Precisamente en el acoso a Tiro por los persas se oculta la chispa que aventar un da no muy lejano el fuego por el Mediterrneo dijo, y al fenicio la risa hiriente se le hel en los labios. Qu conoca de inters tan capital su compaero de antao?, deliber. Se habl en ese cenculo de un complot que atae a nuestras dos ciudades? pregunt el prncipe, cautivado. Como la noche sigue al da, Milo asegur Hiarbas, y un vahdo de debilidad lo hizo tambalearse. Y que la Luna me fulmine con un rayo si te engao. Los efluvios de un oloroso vino de Corinto y unas oportunas hojas de nepente destaparon una codicia oculta en el anonimato, y unos labios que se desplegaron sin tasa revelaron lo que seguramente no querran manifestar sobrios.

Quin y qu revel de tan capital inters para Gadir? se interes. Puedo someterte a tormento hasta que me supliques parlotear por las orejas, pero, conocindote, s que tendra que matarte sin or un solo quejido de tu boca. El tartesio haba declarado lo suficiente, sin mencionar nombres, para colocar a su interlocutor en una tesitura de la que sera muy difcil sustraerse. Persisti unos segundos atrincherado tras su muro de suficiencia, mientras perciba su reaccin. Finalmente, con atrevimiento casi suicida, se aventur a proponerle: Milo, te brindo un acuerdo, aunque alcanzo que en mi situacin suena a insolencia, en recuerdo de tu padre, el gran Zakarbaal, a quien estimo. El fenicio, exasperado y como aguijoneado en su orgullo, se alz amenazndolo: Qu? Ofrecerme t a m un arreglo, sabandija sin nombre? Y no menciones a mi padre, ahora que gozo de su ausencia! Veo que sigues siendo persuasivo como un spid del desierto y astuto como un hurn, pero necio. No te saldrs con la tuya y perecers entre cadenas, mal amigo. No lo lamentars, Milo de Gadir. Hablemos de hombre a hombre, o de tratante a tratante, ya que no lo deseas de amigo a amigo insisti el tartesio. Milo cruz los brazos y reflexion cabizbajo. Su nerviosismo se incrementaba. Hiarbas saba que los deseos por averiguar la confidencia que haba dejado caer se refugiaban bajo una capa de falsa dignidad y que terminara cediendo, si es que su corazn soador no se haba convertido en piedra. Pase por la cabina como una bestia enjaulada observando al tartesio de reojo. Con tono de reproche, profiri con enquis tada animosidad: Habla, antes de que me arrepienta y sirvas de pitanza a los peces! No si antes no juras por Resef y tu seor Melqart que nos liberars de las cadenas al samio y a m. A cambio, yo te revelar hasta el ltimo detalle de cuanto o en la morada de Narbaal, y te aseguro que satisfars a tu padre de tal manera que te encumbrar ante los poderosos, pues les proporcionars un servicio crucial y recuperars el prestigio que mereces, y tambin su afecto. Ante las inmodestas exigencias del orfebre, se coloc frente a su cara: Insolente esclavo, cmo te atreves a hablarme as? Mi prestigio? Me importa una higa mi prestigio! Yo gobernar un da Gadir, y la convertir en la ciudad ms poderosa de Occidente lo atemoriz airado. Y Anae? Qu sabes de su paradero, piltrafa insultante? No hay trato sin esa informacin. El tartesio, que esperaba lo peor, reprimi sus sentimientos y dispuso a

contribucin de su ltima oportunidad cuantas dotes de conviccin conoca. Trag saliva, y se esforz en el tono amistoso para amansarlo: Conocers al mismo tiempo los entresijos de uno y otro dilema. El motivo de variar el rumbo de mi nave y atravesar los estrechos de Mesina no era otro que perseguir la pista de Anae, quien segn una misiva confidencial de Narbaal, puede estar, no s si recluida o por voluntad propia, en cierto lugar de estas costas que slo yo conozco. Milo enmudeci y compuso un ademn de sorpresa y asombro. Por Baal Hammn y los siete genios planetarios! Ese desnaturalizado de Narbaal ha preferido revelar a un desconocido noticias vitales, ocultndoselas a m, su pariente y aliado. Yo nicamente prest odos cautos a cuanto se deca, y quien se fue de la lengua tal vez ignoraba que yo conozco vuestra habla a la perfeccin. Adems, en el infausto tema de Anae le habl con un corazn limpio. Te despojar de las cadenas, pero tu vida me seguir perteneciendo le espet el sarm. Hiarbas perciba que de un momento a otro se desplomara en el suelo, pues su estado no le permita ms esfuerzos, pero no poda dejarse vencer. La sed, el hambre y el agotamiento lo conducan a una pesadez que lo suma en la desidia, pero aun as rebusco bro en sus nimos. Entonces declino el trato, sarm. T acarreas en la sangre el gusanillo del trueque y conoces sus maas; yo no, pero soy un tartesio, y para m la vida y la independencia son los dones ms queridos, y sin ellos me es indiferente morir. Mi libertad, a cambio de los secretos que conozco. Con la faz escandalizada, le reproch airadamente el prncipe: Ni lo suees! T encarnas el suplicio que mi alma ha destilado muchas lunas. Un da te supliqu el blsamo de tu amistad y t me ignoraste, prefiriendo que me hundiera en el lodazal de la sospecha. Habra de cargar el tartesio con una culpa ajena, y morir sin batallar entre aquella cbila de embrutecidos galeotes? Agotado, persever: Recapacita, y jralo sellando una tablilla en presencia de testigos y de Resef, que nos contempla. El tormento para los dos, o la esperanza para ambos. T eliges, prncipe. Milo contempl la piltrafa humana en que se haba convertido el pentarca de

Tartessos, y advirti que si no aceptaba moriran con aquel hombre apreciados entresijos que concernan a los afectos que ms reverenciaba, Gadir y Anae. Convencido a medias, reconoci colrico: Maldito seas!, t ganas. Pero no te hagas ilusiones. Es tanto el aborrecimiento que atesora mi alma, que puedo arrepentirme. Expertos atormentadores te aniquilarn lentamente y clamars la muerte a mis pies. No lo hars cuando te revele mis valiosos secretos. Milo orden a los dos pilotos que accedieran al camarote, donde bosquej con un punzn jura y promesa de liberar a los dos esclavos, ante el divino protector de las aguas fenicias y amansador de las tormentas. Los atnitos navegantes pensaban que su seor haba perdido el juicio pactando con aquel proscrito. Al sellarlo, manifest: Si falto a mi palabra, que Resef me oculte el camino de la luz futura. Hiarbas exterioriz un amargo agradecimiento con un hilo de voz, y de repente, no pudiendo soportar la debilidad, se desplom como un ovillo desmadejado. Farfull incoherencias al abrir los ojos unos instantes despus, y bebi unos sorbos de hidromiel que le acerc el fenicio a los labios agrietados. Devor un pastelillo de almendras que le ofreci, hasta que recobr el resuello. Milo, que lo observaba con aire ensombrecido, dijo: Escucho tu historia, y espero que no se trate de una fbula para nios. El tartesio carraspe y cerr los prpados para concentrarse. Luego, en un tono conciliador, resumi los detalles desde que conociera la desaparicin de la sibila, sus sospechas sobre el entorno de los cortesanos palatinos de Turpa, la imposicin de Argantonio de no divulgar la noticia so pena de muerte, la revelacin del anunciador de las lunas, el extrao augurio en Menestheo y el fiasco en las islas Kasitrides, donde sufri tan traumticas experiencias. Pendiente de sus labios, el sidonn no perda palabra de la apasionada narracin del rescate de Nobe y sus misteriosas confidencias, y cuando le coment las advertencias ledas en la carta enviada por Zakarbaal, su padre, aflor en su rostro la ms pasmosa perplejidad. Me insisti en que desconfiara de los que rodean a los reyes, y yo te pregunto: no es acaso esa vomitiva ralea de sacerdotes de Poseidn y los eunucos del Lucero los que trajinan tras todo esto? La odiaron desde el primer da que puso el pie en Noctiluca corrobor. Le confes la oposicin de Argantonio a aprobar su viaje por el Mediterrneo

junto a Kolaios, de la inefable vivencia en el templo subterrneo de Psycro y del desvelamiento en el onrico sueo de Ddime en Mileto, donde hasta lleg a percibir el aliento de Anae. Una diosa malvola, celosa de su belleza, ha mudado el corazn de los hombres en su contra. Si no, cmo es que ha desaparecido de la faz de la tierra? Y por qu la relacionan al Reino de las Tinieblas? Qu extrao enredo! La fisonoma del tartesio se ensombreci, como si se sintiera culpable. Descorramos juntos el velo de esta nefanda ocultacin que ha enfrentado nuestras vidas propuso. Hallmosla y sofoquemos las habladuras que unen su rapto a vuestra amistad. A veces me angustio y no puedo dejar de preguntarme: por qu esta incongruente cerrazn donde todos mienten y fingen no saber nada? Su desaparicin se mueve en una sospechosa complicidad que parece no poseer lmites, y siento un vaco que hiela mi alma; pero un da tomar justa venganza de esos impos se sincer Milo. Unicamente puedo confesarte mi ignorancia en el asunto, y si miento que la Luna me prive de la vida ahora mismo enfatiz el tartesio. Para m la presencia de Anae resulta insustituible, y renunciara a todo por ella. Jams he amado tanto a una mujer, Hiarbas confes Milo. Concluy el pentarca, con la boca reseca, relatndole la visita al vendedor de esclavos Mattn y a Narbaal en Tiro y la actitud arrogante y dominadora de Urizat Barca, que dej la estupefaccin dibujada en la faz del gadirita. El fruto de Pigmalin, Cartago!, el enigmtico augurio de Anae en el templo del Lucero resumi el pentarca. Cartago, claro! Se trata de una revelacin de eminente importancia, pero no le concedas excesiva trascendencia. El vino nos hace declarar necedades a veces. Los das de gloria de Tiro llegan a su fin, y la hermandad entre Gadir y Tartessos se ver seriamente amenazada, Milo. Yo as lo he percibido. T y yo estamos condenados a ser testigos de traumticos cambios. La era de la llaneza de los hombres concluy hace ya tiempo sentenci. El escepticismo del fenicio pareca haberse disipado como la niebla, y aunque la informacin de Urizat Barca no lo haba sorprendido como Hiarbas esperaba, s demostr gran inquietud por saber del paradero de Anae, la amada arrebatada de su corazn. A partir de aquel conmovedor instante, exhibi ms consideracin con

el tartesio, a travs de una plida sonrisa. Sus ojos castaos, antes chispeando fuego, se colmaron de magnanimidad, y el pentarca, que temblaba por su flaqueza, le regal una calurosa seal de afecto con su sonrisa perfecta. Y crees que se trata de Anae? pregunt Milo, ansioso. Ha llegado el momento, si tu clemencia y nuestra alianza as lo determinan, de cruzar el umbral de la verdad. En Nora puede hallarse el paradero de una misteriosa dama, Anae?, trasladada all por un tratante de esclavos de nombre Tndaro. Esta vez todos los indicios parecen sealarla. Tndaro? se extra. Conozco a ese mercader, pero... Milo, no desechemos la ltima oportunidad de desvelar el misterio le pidi implorante Hiarbas. He permanecido separado del mundo y creado un vaco asfixiante en mi rededor. A l nos acogeremos como el nio al seno materno le prometi el de Gadir. Sigmoslo. Presiento que es el ltimo eslabn de la cadena de enigmas. Al amanecer partiremos hacia Caralis, y en dos singladuras fondearemos en Nora. Que Tanit nos favorezca! A propsito, realmente hubieras permitido que reventara atado a ese remo? Me resisto a aceptarlo, Milo. Antes de haber hallado esta prueba que guardo como un afectuoso tesoro, tal vez s y de un morrin extrajo una tablilla que el pentarca reconoci como la que haba ofrecido en el templo de Melqart de Tiro con el ruego de recuperar la amistad del sarm de Gadir. Esta declaracin sincera de amistad te ha salvado, Hiarbas. Ella me impuls a seguirte, rescatarte de las manos de Coribantes y reconciliarme contigo. Es un canto veraz a la amistad. Y por qu me infligiste castigo tan inhumano? Pude haber muerto! El remo ha significado una prueba para purgar tu pecado de infidelidad, Hiarbas. Parece que, por vez primera en muchas lunas, el cielo me protege replic, afectado. Pero no sometas jams a un amigo a ese tormento, mtalo antes. Cruciales fueron tambin tus tabas, halladas por casualidad en un mugriento tenderete del mercado de Caere. Ellas me condujeron a la trailla de esclavos. Haba pasado junto al estrado sin reparar en ti, y esa misma tarde zarpbamos, por lo que nos hubiramos perdido para siempre.

Los mortales somos dominados por el mudable azar y nada pueden contra l los dioses. La buena suerte nunca llega demasiado tarde, La existencia de los mortales est hilada de casualidades. Pero ests seguro que los dioses a los que invocamos causan efectos decisivos en los seres humanos? No lo creo, Hiarbas; el cielo simplemente nos ignora. Or palabras amistosas tan lejos de la patria no tena precio para su alma magullada. E inclinndose, el tartesio le bes las mejillas con inefable gratitud y recogi las tabas de su ventura personal que el gadirita le tendi acogedoramente. Se las llev a los labios con veneracin, gimiendo como un nio. No obstante, nunca podra relegar al olvido cada instante vivido en la esclavitud en el pozo de la playa o atado al remo de galeote. Su mente encerr como un cofre maldito los hilos que personificaban recuerdos rebosantes de amarguras, aunque por su debilitada memoria an se precipitaba la visin intacta de las brutalidades, golpes y sufrimientos que no se alteraran jams. Sin embargo, ahora, vuelto a la vida, rechazaba cualquier imagen de su tormento y goz con la recobrada libertad.

LA DAMA DE NORA

Hiarbas era la viva imagen del desasosiego y la inquietud. Adecentado y cauterizadas las llagas por un griego que ejerca en el puerto de Nora y, segn su anuncio, mdico de Asclepios,
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arrastraba an los estigmas de la esclavitud en su depauperado cuerpo.

Haban liberado a Folos, quien antes de partir para Samos en una escuadra de Naxos haba prometido a Hera no cejar hasta rescatar a su tripulacin aunque hubiera de emplear toda su vida y recursos en el empeo. Nuestro sombro futuro fue iluminado por el relmpago de la fortuna se despidi del tartesio. Amigo Folos, haber superado la ms espantosa de las desgracias me hace sentir el ms feliz de los hombres, y no pienso convertirme en prisionero del pasado. Que la Luna nos asista en el regreso a la patria dijo al abrazarlo. Convino con Milo en averiguar discretamente el paradero de la enigmtica dama de Nora, y, para no ahuyentar a la presa tan arduamente perseguida, se intern en la ciudad camuflado bajo el disfraz de un sa gum ibero. Deambul por las serpenteantes callejuelas de rancio abolengo tartside, pues Nora haba sido fundada por el rey Nrax, antepasado de Argantonio, y por un puado de temerarios navegantes del Reino del Ocaso muchas lunas atrs. Luca en los dinteles el emblema de la Hoz de Oro, la Luna Ascendiente de Tartessos, y sus usos no podan ser ms semejantes. Sus habitantes, virtuosos taedores de arpa y no menos excelentes marinos, eran conocidos en el Tirreno por sus placeres escandalosos y su promiscuidad. Esplndidos en los festines y en las sutilezas de la mesa, solan acabar sus fastos en orgisticas bacanales a las que invitaban a cuantos forasteros visitaban la isla. De refinadas costumbres y apasionados por los juegos, la danza de los toros y el culto al cuerpo, chocaban con las austeras formas de sus vecinos isleos. Las mujeres, morenas y bellas hasta el arrobamiento, mientras cardaban la lana en los soportales o tejan en los telares lucan los rostros maquillados y los tirabuzones de sus cabelleras embellecidos con cintas y peines anacarados, como las matronas de Ullia, Asta o Ispali. Y si las comadres griegas permanecan en el segundo plano del gineceo, las norenses, como en Turpa, discutan en los convites con los ms sesudos filsofos y, como dijeran los fenicios

cananeos de los tartesios, sus actos estaban posedos por el amor, el dilogo afn y la delicia de vivir. Las calles, inundadas de frescor, olan al pescado frito, el vino y las especias que se vendan a las puertas de unos tabancos de techos de caizos, donde Hiarbas pudo comprobar que se ejercitaban an en los juegos heredados de Tartessos, como el kottabo, pues media docena de beodos lanzaban sobre el blanco de una corteza de alcornoque los proyectiles de cobre con dispar acierto. No se identific como pentarca de.Argantonio para no levantar sospechas, sino como un comerciante de Turpa, socio de los recin llegados sidonn, que precisaba mercadear con Tndaro, sobre quien recibi informacin, aunque escamada: Ese gordinfln hace muchas lunas que no mercadea por aqu le asegur un portuario. Es posible que ya no regrese por estos pagos. Aseguran que se ha retirado a Nicaea, emporio cercano a Massalia, donde ese bergante se mueve entre lo ms granado de la colonia.
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Y no conocis a una acaudalada mujer, probablemente de raza tartesia, que hubiera sido desembarcada aqu por Tndaro en la primavera pasada? Su interlocutor reflexion y, al cabo, algo sorprendido, le susurr: Tartesia? Cometes un error, amigo mo. Tndaro descarg efectivamente a una rica hembra de Turpa, pero no de casta tartside. Dice ser natural de la ciudad de Siris y, si no me equivoco, vive regaladamente en el arrabal de los metecos. Es rica, pero muy reservada, y apenas si mantiene trato con nadie; se declara devota del altar del Rayo Sagrado y de la diosa Minerva Atenea, en cuyo templo la podrs hallar al atardecer. Se despidi del informante, y a cada paso que daba recapacitaba, tasaba sus palabras y no sala de la confusin. La mujer una ypiga de Siris? Por qu una gente tan apreciada por su hospitalidad se mostraba tan recelosa? Sera esa misteriosa dama Anae oculta bajo una identidad falsa? De quin si no podra tratarse, cuando todos los indicios la sealaban como la desaparecida sibila de Tartessos? El corazn se le aceler como un alazn desbocado, pues el crptico enigma de la desaparicin de la sibila de Tartessos estaba prximo a revelarse ante sus ojos. Excitado, mir de soslayo y advirti a un fenicio que le segua los pasos. Milo no se fa ni de su aliento, pens con irona. Un lozano perfume a frutales en flor purificaba las cercanas del templo de la

deidad de la sabidura. Hiarbas ansiaba que la verdad se desvelara al fin, y apresur el paso al ascender entre un paraje de belleza verdemar. Sin dejarse notar, el hombre de confianza del sarm Milo lo segua a distancia armado con una falcata ibera. Delatada y confirmada la presencia de la pitonisa, Hiarbas, segn acuerdo con el prncipe, deba regresar al navio y ambos le rendiran visita posteriormente, convirtiendo el encuentro tan largamente anhelado por las tres almas afines en un acontecimiento memorable. A uno y otro lado del camino se abra un prado donde crecan las anmonas y violetas y maduraban las higueras. Ms lejos, pastaban los rebaos y se oa el canto de la alondra, trino considerado como de buen augurio. Perfilado por una lnea azul, el mar estallaba en espejuelos que le obligaban a entornar los ojos por su fulgor. Y descollando en un calvero de olivos, como una quilla hendiendo el cielo, apareci ante sus ojos un altar con la efigie de Atenea carbonizada por un rayo. Diosa lunar de Tartessos, no aadas ms pesar a mi espritu y que mis odos al fin escuchen la voz sagrada de tu pitonisa, te lo imploro or solemne. Muy honrada en aquellas islas, la diosa se simbolizaba con una media luna a sus pies, como la deidad de Noctiluca. Tras el ara se encumbraba un templete de madera techado de tejas rojas donde anidaban las golondrinas. El arcdico recinto lo soportaban columnas de jaspe y un frontn triangular exornado con silenos, medusas, mnades, y un Acheloo malicioso, el dios etrusco de los ros y los ocanos. Los sesgados rayos del sol le conferan al santuario un aspecto turbador, y del portn de bronce escapaba un errtico vaho de resina quemada de los purificadores de tufos humanos. Hiarbas fisgone en los rincones del templo y comprob los semblantes de las devotas que encendan las candelas ante el tabernculo de Atenea. No se encontraba Anae entre las orantes y tampoco poda hallarse en el interior, pues la diosa era servida tan slo por arspices y fulguratores varones, por lo que Hiarbas se cobij bajo la cornisa e, impaciente, aguard a que compareciera la aorada sibila de Tartessos. Pas el tiempo con el tartesio al acecho, y la mujer de sus infortunios no acuda. En el recinto sacro reinaba una aquietada calma, y con el corazn en un puo y el vientre revuelto se consuma sin poder disimular el desasosiego. Los guardianes del santuario comenzaron a desconfiar del excntrico visitante, quien abandon el peristilo y se sent sobre una piedra, avizorando la testa en todas direcciones en un intento por vislumbrar a la sibila por alguna de las trochas. Habra sido alertada por algn confidente? Sentira sospecha de la escuadra fenicia atra cada en el puerto y rehusaba abandonar la seguridad de su retiro? Los

adoradores de la diosa entraban y salan, y el tartesio se alarm con la espera. La reconoci de inmediato y el pulso se le aceler hasta el paroxismo. El sol declinaba en un raudal de espejismos dorados, y el pentarca se incorpor como impelido por un resorte. Su delgadez, la nariz peculiar, el collar con la luna en el pecho alzado y los bucles intensamente negros de su cabello flameaban con la refulgencia del atardecer. Resaltaba su distinguido atuendo, las ureas sandalias y una estola ribeteada de palmas de oro. Era Ethis, la esclava y confidente de Anae, y como donde hay humo suele haber fuego, Hiarbas dedujo que la seora no deba de andar lejos de la sierva. La persecucin del gran secreto al fin reciba su premio, y se conmovi. Como el destello de un placentero sueo, compareci en su plido recuerdo la figura de Anae. Respir aliviado y su rostro ensombrecido se regocij. Cuando la mujer ascendi las gradas, el tartesio la abord excitado: Ethis! La esclava volvi el rostro hacia su desconocido interlocutor y compuso un gesto de desconocimiento y extraeza, pues ignoraba quin era aquel hombre que en la lengua tartside volvi a interrogarla con su seductora voz: No me conoces, Ethis? Soy Hiarbas, el tartesio. Sin conviccin, respondi convirtiendo el pasado en presente: Hiarbas el pentarca? Te encuentro consumido y ojeroso, ms viejo y sin la apostura que tanto atraa a las mujeres en Turpa. Ests enfermo? Soy el mismo, mujer. He recorrido el mundo y sufrido penosos avatares buscndoos; pero al fin Iduna me concede el don de encontraros. Loada sea! Encontrarnos? se asombr ella, enarcando las cejas. Acaso tu rey no sabe que me he afincado aqu en Nora por mandato expreso suyo? No te comprendo. Un golpe de asombro colapso su mente, y una prolongada digresin hizo zozobrar el encuentro. Luego balbuci atnito, con la mirada vida. Pero, tu seora Anae no se halla contigo? Aqu, en Nora? se desconcert an ms. Has perdido el juicio? Me he convertido en una mujer libre por decisin de Argantonio. En mi casa guardo una tablilla sellada por Balkar donde se me concede la libertad. El tartesio, pvido, la miraba con los ojos, paralizado por la tirantez del instante y sin comprender semejante incongruencia.

Extraa contradiccin. Y entonces, Anae...? pregunt presa del desconcierto. Pues en algn lugar de Tartessos, claro est respondi con recelo. Por qu me haces esa pregunta? Es que le ha ocurrido algo perverso a mi compasiva seora? Te expresas con exceso de incoherencia, y no te entiendo. El matiz en la voz del hombre son como si sentenciara algo innegable: Anae desapareci del templo de Noctiluca hace cuatro estaciones, mujer, cuando ella y t orabais un atardecer ante el Lucero Luminoso. He recorrido los dos mares buscndola, mientras agentes del rey han perseguido su rastro por caminos y ciudades del interior de Tartessos, sin resultado. La mujer esboz una expresin de ineluctable aplomo, y sin sombra de duda, lo detuvo, abriendo su corazn como la flor se despliega al sol: No puede ser, pentarca! Mi seora no ha abandonado Tartessos. La ltima vez que la vi platicaba con Argantonio, tu rey asever contundente. El argumento ilumin un horizonte nuevo y turbador y una mueca de pasmo se dibuj en su faz. Qu...?, con el rey? Acaso pretendes burlarte de m? se resisti a creerla. La conversacin se tomaba espesa, y entre el enajenamiento y la frustracin, el pentarca respiraba con vivacidad anhelando conocer la veracidad de aquel enigma desconcertante. Confundido, balbuci desatinos, pero la liberta lo apacigu: Sernate y prstame odos, aunque hayas atrado la inquietud a mi retiro y jurara no narrar a nadie lo que aconteci el atardecer de nuestra separacin y de mi libertad. Yo no soy clarividente, y apenas si discierno nada de este embrollo, pero te lo relatar, por tratarse de ti, y extrae t las conclusiones precisas. Vayamos al altar. No quiero mancillar un lugar sagrado con palabras de desesperanza la invit, viendo que el fenicio los espiaba a hurtadillas. All te escuchar lejos de odos indiscretos. La mujer dio rienda suelta a sus sentimientos con un palpable temblor en su voz, sofocando con sus recuerdos la insistencia del orfebre, que la escuch con atencin e incluso con recogimiento. Aquel crepsculo del que me hablas, mi seora conclua el himno de la diosa, cuando un criado vestido con la sobreveste azul de palacio se inclin ante ella rogndole que accediera a entrevistarse con el monarca, que la aguardaba en la galera real como tantas otras veces.

Embarcamos en una fala y nos dirigimos a la embarcacin que se hallaba amarrada muy cerca. Ella conoca a uno de los servidores, un ibero achaparrado, con el que departi cordialmente. Y no os sorprendi la llamada del rey? He de reconocer que cierto aire de misterio rodeaba la escena, pero no era la primera vez que el seor Argantonio la convocaba a su presencia para consultarle graves asuntos y conocer la prediccin de la diosa. Ascendimos la escala entre las penumbras del ocaso, y mientras yo aguardaba en el puente, ella fue invitada a pasar a la camareta regia, donde fue recibida por el soberano. A Argantonio siempre le preocup su lnguido estado de nimo. Ciertamente. El caso es que, cuando el anunciador de las lunas tron el cuerno saludando a la noche, el palaciego que nos haba acompaado se me acerc y me dijo: Mujer, tu seora Anae ha sido reclamada por el rey para menesteres no menos sagrados y ya no regresar ms al Lucero, donde por otra parte no es feliz. De modo que Argantonio, en pago a tu silencio, te ofrece la libertad. Aqu tienes la tablilla que lo confirma y un estipendio de treinta talentos de plata para que tu vida sea placentera en lo sucesivo. Hecha un cerrojo a tu boca, si deseas conservarla. Partirs esta noche en una nave de Nora. Una nueva vida de lujo y emancipacin se abrir para ti por tu comprensin y silencio. Con los ojos inflamados y una voz compulsiva, Hiarbas pregunt: As que todo esto ha sido un fraude premeditado, un vil fingimiento, por la Luna de los nades sagrados! Pero por qu? exclam fuera de s. Juraras ante la diosa lo que me ests revelando, mujer? Que la sabia Atenea me aniquile aqu mismo con un rayo si falto a la verdad respondi furiosa, pero prosigui: Me interes por si algo malo le suceda, pues oa su lloro incontinente, y el cortesano, afable, me asegur: Gime amargamente por abandonar el santuario, pero acepta abandonarlo y as restaar las penas de su nimo atormentado en otro lugar de Tartessos. Un nuevo quehacer se inicia para ella, y no temas por su guarda y seguridad. Pero olvida cuanto has vivido esta tarde o perders la libertad e incluso la vida. Advertiste que fuera obligada? pregunt turbado. No. He meditado en muchas ocasiones que sufriera un trgico desenlace, pero puedo asegurarte que en ningn momento fue forzada ni percib que violentaran su voluntad. Es ms, sali de la cmara, me abraz como una hermana y me dijo apesadumbrada, pero serena: Ethis, acepta la proposicin sin recelos; vete y s libre y feliz. No temas por m, sigo bajo el manto protector del rey. Luego me

trasladaron secretamente, para no levantar sospechas, a la galera de Tndaro. Al amanecer parti mos hacia Gadir y luego hacia Nora. Constitua su nica mercanca, y por lo que me dijo, haba sacado ms provecho que si hubiera trasladado un cargamento de esclavos; y ya nunca ms lo he vuelto a ver. Suspendido entre dudas insolentes, pregunt, desconcertado: Y no pensaste que todo fuera una pantomima, que el rey no estuviera en el barco realmente, y que alguien quisiera deshacerse de tu ama, provocando un dao irreparable a la voz de los dioses luminosos? Vi a Argantonio con mis propios ojos. Acaso dudas de la veracidad de mis palabras? declar enojada. Sin hallar sentido a aquella enigmtica asociacin rey, rapto y sibila, qued aturdido, revolvindose interiormente contra la turbadora revelacin. Si t hubieras conocido alguna vez la esclavitud, comprenderas que aceptara sin pensar y que por mis venas fluyera un deleite indescriptible. Llor de alegra, y vol libre como el pajarillo al que abren la jaula, puesto que nada innoble haca. La diosa haba odo mis plegarias, y gem de jbilo. S, claro, me pongo en tu lugar y nada te reprocho, pero, me aseguras por Atenea que el rey se hallaba en el pabelln de la galera? Ante la insinuacin de que anduviera errada, o mintiera, lo ataj: S, y por qu habra de mentirte? Pregntale a l y te lo confirmar sentenci tajante. Una punzada estremeci el espritu atormentado del tartesio, que se resista a conceder crdito a lo que oa. La voz se le estrangul en el gaznate y el vrtigo se arremolin en su desorientada mente, mientras sus msculos se desmadejaban como hilachas. Cmo podra explicar la enigmtica revelacin? Planeara sobre el rapto un colosal malentendido, o una perversa simulacin cuyos propsitos ignoraba? Haba especulado con muchas conjeturas sobre la desaparicin, pero nunca con aquel sesgo impredecible. El asunto se malquistaba en una senda de contrasentidos. La sorprendente confidencia, que no haca sino confundir an ms el enigma, careca de lgica para l, un apasionado valedor de la razn. Si esta mujer no es una consumada simuladora, algo comienza a oler a podrido en Tartessos, se dijo con profundo pesar. Por qu Argantonio, su amigo y seor natural, haba silenciado el enigmtico

encuentro, permitiendo que diera pasos infructuosos y arrostrara peligros sin fin que podan haberle costado la vida y la libertad? Cmo un rey podra deshonrarse a s mismo obrando tan ruinmente con su ms leal servidor? Ocasionalmente, a la realeza le deleita mezclarse con la ruindad, pero aquella hipocresa y fingimiento lo sumieron en la turbacin. Tendra que ver con el asunto de la trama de estado tan pregonada por Argantonio entre sus ms fieles valedores? Las palabras de Ethis le eran suficientes, y lo que presenta de la extraa conducta del rey lo inundaba de recelos y de pesar. La terrorfica verdad y el perpetuo dilema de la sacerdotisa estaba an ms enmaraado que cuando partiera de Turpa, y segua envuelto bajo un manto de misterio. Se preguntaba si deba eliminar definitivamente de sus sospechas a la banda de confabuladores regios, pero, si no era obra de aquellos depravados, de quin entonces?, del rey de Tartessos? Y por qu? No!, su mente y corazn lo rechazaban rotundamente; sin embargo, lejos de aliviar sus dudas, stas se agravaban. No concordaba la revelacin con la forma de obrar del monarca tartesio, pero la evidencia lo sealaba con el dedo acusador. Argantonio tena que concederle una oportunidad para enmendar aquel agravio, o se abocara a las simas de la locura. Qu sentido posea entonces su abnegacin? Apesadumbrado, dijo al fin: Ethis, te suena el nombre de Piroes, aunque sea vagamente? Claro repuso-. Conoc a ese zanquilargo mercader en Noctiluca, pues venda cermica fina de Atenas y ofreca ricos presentes a mi seora y al templo. Pasaba algunos ratos con Anae ensalzando las bellas crteras griegas que le compraba. Ambos admiran ese hermossimo arte, y siempre me parecieron amigos. Dej de preguntarle para sumirse en sus introspecciones; cuanto ms cavilaba ms se atormentaba con los fantasmas del pasado. Pensaba en el sarm Milo, a quien deba ocultar la participacin de su rey para no enturbiar an ms las relaciones entre Gadir y Turpa, y tambin para conservar su libertad. Pero al arribar a Tartessos, cara a cara con el soberano, elucidara el secreto ms sorprendente del libro de su vida. No puede ser posible, se repeta. Te voy a solicitar que, en aras al recuerdo de tu seora, no comentes, ni si te lo preguntara el mismsimo prncipe Milo, cuanto me has revelado. Amo demasiado mi libertad y a ella me he aferrado; y te lo he revelado por ser quien eres y porque mi confesin la puede ratificar Argantonio, si no lo ata un silencio cuya causa ignoro. Le sobrevino a Hiarbas un irascible sentimiento de rebelin interior, y suspir.

Qu ceguera me ha tenido ofuscado hasta ahora! se lament. Como si una inconfesada atraccin por la sibila lo persiguiera todava en lo ms hondo de su alma, le pregunt a la liberta, con el corazn en la mano: Ethis, antes del hecho que me has relatado, visit Anae el templo de Astart de Gadir en la noche del fausto de la diosa? Te lo supli co, confisamelo. Me corroe el alma, y no s si fue un sueo o un encantamiento de la deidad. T me lo preguntas a m, cuando fuiste su testigo? y sonri con picarda. S, claro. Anae es adoradora de Astart, de la que se siente hija predilecta. Sostena voto de ofrecerse en la prostitucin sagrada, y all acudimos secretamente en la noche del fasto. Segn me relat, deba entrevistarse con alguien que luego no acudi; pero s, cumpli el voto, ofrendando su virginidad a la Seora del Mar con tu imprevisible complicidad. Me descubri que haba sido la experiencia ms memorable de cuantas haba vivido en su existencia. Hiarbas not como si la mujer hubiera entrado a saco en sus esencias ms recnditas y se sonroj. Una incgnita crucial para mi vida se ha esclarecido; gracias Ethis, pero me pregunto dnde penar su frgil vulnerabilidad, y si Milo de Gadir supo de este encuentro. Lo desconozco, pero Anae siempre tuvo predileccin por el sarm y pasaban horas y horas entregados a una amistad insobornable. Que la diosa te proteja, y tenme presente en tus preces, Ethis manifest agradecido. Promteme, pentarca, que no revelars a nadie dnde me encuentro. La libertad es un don tan preciado que estara dispuesta a matar por conservarla. Pierde cuidado, mujer. Tus inesperadas revelaciones no franquearn jams mis labios, aunque hayas aadido una duda intolerable a mi alma. Hiarbas precisaba de la calma para sopesar el sortilegio que encerraban y, sobre todo, para digerir el asombro que le produca la participacin de su rey en la ocultacin de Anae. Bes en las mejillas a Ethis, la poseedora de un secreto terrible, y volvi sobre sus pasos ponderando los raros sucesos que le haba revelado. Qu enigma encierra este asunto en el que todos fingen y mienten? Qu locura se ha adueado de l? El crepsculo, como el bronce en el fundidor, perfilaba en las nubes un torbellino de rojos jirones convocando a la noche. Del templo de Menrva Atenea

escapaba el sonido armnico de los sistros y las campanillas. Un halcn plane majestuoso sobre el valle, y la luna surgi pacfica en el firmamento granate, cubriendo de sombras las trazas del templo. A Milo, que aguardaba como un len enjaulado al tartesio, se lo llevaban los demonios cuando Hiarbas le narr la conversacin mantenida con la esclava, mutilando la crucial referencia a su rey y lamentndose de un nuevo fracaso. Por Tanit Marina! Es que ya ni los cielos entienden de piedad? Que no ha abandonado Tartessos? Una nueva frustracin a incrementar en mi ya dilatado inventario de desengaos. Decididamente, la Luna nos ha abandonado, Milo aadi Hiarbas, abatido. Corroborada la informacin de Ethis por el piloto, que haba indagado por su cuenta, Milo pate el catre, arroj al suelo el anaquel y los vasos de vino y grit confundido, con el rostro deformado por la ira: En algn lugar de Tartessos? Acaso los dioses planetarios han transgredido nuestras estrellas hasta la demencia? Has de hallar su paradero, Hiarbas. Consguelo aunque slo sea por no ver despedazadas dos almas amigas. No cejar en el empeo, aunque deba involucrar al mismo rey dijo con la mirada baja. Te lo ruego, amigo mo, antes de que mi doliente espritu se extinga desgarrado. Goza de tu libertad. Por ahora no puedo visitarte en Turpa, pues los vientos soplan en mi desfavor. Tenme al tanto de tus averiguaciones. Hiarbas compareci en el embarcadero de Turpa dos lunas despus con la alforja de sus escasas pertenencias al hombro, el alma angustiada, el cuerpo quebrantado y una voraz calentura que lo renda. Se haba desatado un aguacero antes de atracar, pero no se detuvo ni se resguard de las inclemencias. La lluvia caa a cntaros, desplomndose copiosa como el llanto de una diosa enojada. Le corra a borbotones por la cara y la espalda, mientras el barro le enlodaba las ropas y las sandalias. Al presentarse ante su morada, empapado y aterido, hubo de llamar a gritos a Lineo, que no tard en asomar su cara de fauno por el postigo, y, cual Telmaco a la vuelta de su padre Ulises, dej escapar una exclamacin de incredulidad. Gozoso, alz las manos: Ha llegado el amo! Sean dadas gracias al espritu de los ocanos exclam sollozante. Contemplaron cariacontecidos la varonil apostura de su seor convertida en un

despojo de piel macilenta y huesos prominentes, que atrajo la conmiseracin de los siervos y amigos, quienes se negaban a creer lo que sus ojos vean. Se detuvo Hiarbas a rezar ante el ara de la diosa familiar, Nmesis, y del fuego que le regalara Zakarbaal, entre los lamentos de Nobe, Lagutas, Nunn y Amukis, que gritaban como plaideras mientras le besaban las manos y el rostro. Qu perverso dios te ha maltratado tan severamente? clam Nobe, que le acariciaba las mejillas. La fatalidad, que me convirti en un nufrago de mares que bramaban en torno a m. Descend a los infiernos, pero ni la fuerza del cielo pudo mudar lo que las estrellas me haban prescrito cont desolado. Les reparti los regalos adquiridos en Nora, unos topacios de Za barca y mbar para las mujeres, races contra el aojo y un antiveneno para Lineo, hombre supersticioso, y para Nobe cristales de Bactria na para usarlos con las parturientas y antimonio y lausonia de Corinto para su tocador. Luego, junto a Nobe, con una tristeza indescriptible, se sumi en el hogareo calor de la alcoba. Resultara enojoso intentar suavizar su inabarcable pesar, hasta el punto de hacerle olvidar sus desventuras. Y sin dejar de cavilar, se mortific con el inconcluso misterio de la sacerdotisa y con el inconcebible proceder de su soberano, que haca que el aorado regreso a Turpa se convirtiera en una pesadumbre: Qu mascarada haban urdido en tomo a la pitonisa, y por qu razn se hallaba involucrado el mismsimo Argantonio? En su pas se senta como un extrao, y su regreso se haba trocado en agrio como la hiel.

CUARTA ESTACIN:

LA DE LA MADRE TENEBROSA

La de la creacin del mundo, la de la lluvia, la del sueo y el letargo de la vida, y el retorno de los espritus celestes, perfectos e inmutables. Existen pilares inconmovibles en la fe de los mortales que no se pueden rebasar impunemente, sin provocar la ira de los dioses. Mntor, rey sacerdote de Ataecina

LA VISITA DEL REY

Una desdichada Luna Oscura hubo de permanecer Hiarbas postrado en el lecho, agotado y anmico, bajo los cuidados de Nobe, quien, con la mirada fija en el horizonte, haba aguardado con callado desconsuelo su regreso. La sanadora, tras predecir el futuro de su salvador segn las variantes de las estrellas, no lo abandon, durmiendo a su lado, atenta a su maltrecha salud. Nobe se haba granjeado la simpata de los inquilinos de la casa, en especial el de Lineo y Alstor, que la veneraban. Velaba con dulzura sus pesadillas nocturnas, pues los fantasmas del pasado comparecan cada vigilia en el negro submundo de los recuerdos como tarntulas pavorosas que resucitaran los golpes, el hambre, el remo y la inhumana vida de galeote. Cur sus ojos supurantes con un ungento de nardo y centurea, y los sufrimientos del estmago perjudicado por la esclavitud con un grumoso kak, una pasta de harina fermentada usada por los garamantas del desierto con miel, almendras, ssamo y cilandro, y un jarabe de mdula de palmera, almstiga e hinojo, de invencin propia y de gran sutileza aunque amarga, que fue restableciendo las fuerzas del depauperado Hiarbas. Nobe, mujer perseverante, ya haba olvidado la lacra de su esclavitud y la funesta nocin de sus semejantes que mantena en su corazn, Consideraba a Hiabas su alma gemela, unidos por la atroz experiencia de las cadenas y por la ventura de haberse liberado de los grilletes por un azar de la fortuna. Hiarbas amaba a aquella mujer incompatible con la desesperacin, que le haba devuelto el ansia de seguir viviendo con la constante presencia de su delicadeza, y no conceba el futuro sin su compaa amiga. En el pentarca perviva an un nimo desordenado y sombras reflexiones espoleaban su mente da y noche. Sostena, contra sus sentimientos heridos, un acto de rebelda contra el rey, y ni las palabras conciliatorias de la sanadora lo apaciguaban. Paulatinamente, fue recobrando el bro y respiraba el aroma de Nobe, su piel perfumada, y el torrente azabachado de sus tirabuzones que le caan sobre la frente y el cuello. Una tarde de debilitados murmullos, le acarici mansamente mientras conversaban de los azares sufridos, hasta que un ardor galopante los aboc al deseo de sus cuerpos, que tantas veces haban anhelado en su do

lorosa ausencia. Nobe era para l la calma y el blsamo que su alma precisaba, y, como un nufrago a su libertador, se aferr a su sensible corazn. Tras incontenibles abrazos, se desbocaron hacia lances apasionados, excitados con las delicias de los besos y arrumacos. Despojada de joyas y oropeles, tersa y fresca como un clavel, Nobe lo soseg con sus ojos de avellana y le brind su clida desnudez. Exploraron entre suspiros sus honduras y se entregaron a sentidas prcticas amatorias que confluyeron en estrpitos de pasin y complacencias embriagadoras. Hiarbas haba vuelto a la vida, y su nimo se hallaba al fin pletrico. Aspirando el olor balsmico de la dama de noche y las refrescantes dalias y azucenas, disfrutaban de sus xtasis amorosos, mientras la linfa de la fuerza recorra renovada sus venas como un torrente en primavera. Entre susurros, platicaban sobre la cosecha de las hojas de pestwurt tradas en el zurrn desde las Kasitrides, y que, sembradas en las laderas de Evora, aquel mismo verano se suministraran a los mineros y fundidores de Cstulo, Elbi y Onoba. Una maana, el orfebre se atrevi a conversar sobre el tab encerrado en su mente, y le comunic a Nobe las desconcertantes nuevas sobre el misterio de Anae, as como la sospechosa intervencin del soberano en el rapto. Me corroe la mente la presencia de Argantonio en su desaparicin, y sobre todo su silencio. Siempre le atribu la perfeccin y la rectitud, pero esos sentimientos se me han perdido por el camino. No lo juzgues precipitadamente quiso convencerlo ella, con su suave voz. l aguarda quizs un gesto de tu parte. Acude a palacio. Su dudosa actuacin me inspira temor, y mi honor ultrajado me exige renunciar a la pentarqua de los Metales y alejarme de Turpa. No servir a un seor que juega con mis sentimientos. Regresar a mi tierra. No te precipites en tus conclusiones. Envale un mensaje; y convncete, amado mo, la clave se halla en Piroes, el mercader de Nora. Trata de encontrarlo y l te conducir hasta la clave de la desaparicin. Seguir tus consejos, pero si el rey no me ofrece una explicacin, regresar a Egelasta y cerrar este captulo de mi vida de deshonor. Cariacontecido, reclam de Lineo un clamo y un trptico de cera, y, con presura, rasg la amarillenta capa, que cedi blandamente ante el punzn de bronce: Clementsimo Argantonio, sostn y gua de los Diez Reinos, amado de los dioses luminosos y soberano en la paz de la nacin tartside.

Que Poseidn y la trada luminosa cubran tu trono con su manto de sapiencia. Conoces mi regreso del otro lado del mar, y ruego discul pes mi demora en presentarme a tus pies, pero, debido a avatares que ya te narrar en persona, arrib a Turpa con el nimo exhausto y el cuerpo gravemente debilitado. Sin embargo, la divina Luna, la Muy Sabia, premiando su obstinacin, me concedi la oportunidad de descubrir por el camino algo asombroso y desentraar el verdadero sentido del orculo que prevena a Tartessos sobre el fruto de Pigmalin, y hoy conozco el riesgo que se cierne sobre nuestra tierra. Mi corazn destila amargura, pues he padecido la condenacin ms diablica creada por la maldad de los hombres y conocido cierta revelacin sobre el paradero de la pitonisa Anae, capital motivo de mi viaje, y, para mi desgracia, las noticias recabadas en mi accidentado peri pl o por el Mediterrneo me han revelado un fraude que mi corazn y mi mente me impiden aceptar. Aguarda contestacin tu leal servidor hasta la muerte, que precisa del ungento de la verdad, o extraviar su fe en su rey y seor para siempre. Hiarbas de Egelasta, hombre libre de la casta de los fundidores en la tribu de maesses y Pentarca de los Metales. En Turpa, el cuarto da de la segunda Luna Esplendente. Ya se vendimiaban las vides, se degustaban los mostos en los tabancos y los das despuntaban clidos entre cielos impolutos. La exedra de la casa de Hiarbas clareaba de calidez, cubierta de pmpanos de uvas tintas, y borboteaba el surtidor del jardn, un remanso de frescor donde el orfebre se adormeca y recuperaba sus bros. Cabalgantes enredaderas, campanillas y yedras serpeaban por los cordajes de un toldo bajo el que Hiarbas, arrullado por el canto de los pjaros que anidaban en el ciprs, aspiraba los aromas de los jazmines, donde zumbaban las abejas. Se refrescaba a intervalos con un refrigerio de hidromiel, mientras degustaba calas de meln amielado. Como el martillo del herrero, incesante y tenaz, segua creyendo que el destino haba ridiculizado sin misericordia su cndida fe y que su rey y amigo lo haba expuesto deliberadamente a la deshonra y al ridculo dejndolo vagar tras una bsqueda falsa que, por otra parte, le haba abierto sus ojos castos a la bazofia de la poltica. Haba apostado su vida por la inocencia de la sibila y abrigado en su corazn un honesto afn, e incluso guardaba en su corazn la esperanza de juzgarla inocente; pero la esquiva fortuna lo haba zarandeado como un espantajo. De improviso oy voces, el sonido cercano de una tuba, el fragor de carros y

caballeras y correteos apresurados por la casa. No tardaron en comparecer Alstor y Lineo con los gestos demudados y, tras ellos, un jubileo de oficiales palatinos que precedan al rey Argantonio en persona, quien, en actitud teatral y dominando al tropel de siervos desde su altura, ingres en el jardn ante la perplejidad del orfebre, que no pudo dominar su asombro. Pocos cortesanos podan presumir en Turpa de haber recibido la visita del rey de la Plata, por lo que se incorpor de un salto y se inclin ante el soberano, quien, tras abrazarlo con efu sividad, lo oblig a acomodarse. El empaque del monarca resultaba arrebatador: la tnica azul de la realeza cayndole elegante hasta las sandalias de cervatillo, los brazaletes y pectorales de oro exornando su pecho y la barba rizada que brillaba como el azogue. Distinguiendo su lozana cimbreaba su complexin membruda, mientras de la tez cobriza le caan gotas de sudor que secaba con un pauelo de lino de As tapa. Ningn detalle de la casa escap a su sagaz examen, y, tajantemente, orden:
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Que nadie nos moleste. He recuperado a un amigo y mi alma se regocija. El orfebre se senta halagado, pero, en una actitud defensiva, baj los ojos evidenciando afliccin. Con qu excusa intentara explicarse el rey y enmendar sus sospechosos silencios? Aquel monarca al que idolatraba por haber apartado de la miseria a su pueblo, el modelo del que haba imitado maneras y gustos y por el que experimentaba una desmesurada admiracin le transmita desde su conversacin con Ethis una amarga hostilidad. Por un mecanismo de defensa aguard callado, pues un obstculo poderoso se interpona entre ambos. El rey no percibi el esperado entusiasmo por visitar su morada, sino un ambiente enrarecido, como si alarmantes mudanzas afectaran la paz de la morada del ms prudente de sus ministros. Argantonio, mi rey, me otorgas un inmerecido honor al visitar mi casa dijo, ofrecindole una copa de fresca celia y la dulcera de las confituras, que el monarca se llev a los labios con su acostumbrada distincin. Tu mensaje ha puesto alas a mis pies, y parece al fin que en este jeroglfico torcido comienzan a encajar las piezas que faltaban. En Tiro adquir para mi rey una copa digna de un dios olmpico, pero me la robaron los piratas con el resto de mis pertenencias intent desviar el rumbo de la conversacin. Qu importa, si has regresado! Celebro que te hayas repuesto, aunque tu cabellera rala y tus miembros mustios muestran sufrimiento y pesares. Qu te ha

ocurrido? En mi viaje he conocido la esclavitud, el ms atroz de los suplicios y la lacra ms ignominiosa concebida por el ser humano, y slo por la magnanimidad del prncipe Milo de Gadir he vuelto a la vida y recuperado la libertad. El rey se conmovi y qued sin habla. Percibi una sacudida en su voz, que le hizo balbucir, atropellndose en sus palabras: Qu disparates dices!, t, esclavo? Cuntame y no seas avaro en tus explicaciones. El pentarca dud, pero la almendrada mirada del soberano, de comprensin y ansia, se haca acreedora de sus confidencias. Por otra parte, anhelaba conocer de una vez por todas el paradero de Anae, y su rey poda revelrselo. Atiende mi vergonzante historia, gran seor, cuando an el salitre de las lgrimas espolvorea mis mejillas. No tendrs mejor y ms atenta audiencia que la ma. Te escucho. Sin omitir un solo detalle, descarg su corazn con sentidas palabras narrndole el periplo por el mar Interior, sus desconsuelos, las penalidades sobrevenidas, la negativa del tirano de Samos a emprender nuevos viajes, sus desventuras, el fin venidero de Tiro, el dictamen de los orculos de Psycro y Ddime, los luctuosos sucesos de su apresamiento por los piratas y la liberacin de las cadenas. Omiti de momento la comprometida revelacin de Ethis en Nora, pero se detuvo en las confidencias de Mattn, Narbaal y de Urizat Barca, que dejaron pensativo al soberano, aunque se sonri burlonamente como si una certeza concluyente se asentara en aquel preciso instante. Nada has de reprocharte. Tu tributo personal obtendr muy pronto su retribucin y disfrutars de das de gloria. Has ennoblecido a tu estirpe y rendido un servicio sin pago a tu rey. Este mundo puede llegar a ser muy cruel para un hombre honesto como t. No busco que me compadezcas, mi rey, pero descend a los infiernos sin necesidad alguna se lament. Tu febril bsqueda de la sibila llevaba implcito un servicio a tu pueblo, pero a veces el velo del afecto destruye los senderos de la razn. Mi corazn lo lamenta. Persegu una quimera y pude perder la vida, aunque he conocido luces insustituibles para ti. Inapreciables, Hiarbas exclam el soberano. Al fin los cartagineses se

despojan de su careta de ambicin! Tus pesquisas vienen a ratificar mis sospechas. Cartago, el envenenado fruto de Pigmalin! Con esta flagrante revelacin ya slo nos queda desenmascarar al instigador principal y al resto de los traidores que an se ocultan en Turpa. Ahogaremos la confabulacin antes de que prospere. Una inexplicable duda lo alert, y, dejando traslucir su confusin, pregunt: El resto, seor? Acaso ya se ha descubierto a alguien? Argantonio se contuvo unos instantes y, tras observarlo con una mezcla de dureza y simpata, se pronunci con su proverbial gravedad: Claro, a Anae la pitonisa, el objeto de tus desvelos. A Hiarbas le tembl el cuerpo y abri sus ojos desorbitadamente. Si Poseidn hubiera abierto en aquel momento la tierra bajo sus pies, o la Medusa hubiera irrumpido en el jardn esgrimiendo su malfico rostro, no hubiera sentido el aturdimiento que los pliegues de sus entraas percibieron con tan impredecible mazazo. Atnito, farfull sin resignarse a admitirlo: Anae? As es para nuestra desgracia, mi buen Hiarbas. Entonces, mi rey, conocas el paradero de Anae desde un principio? S respondi sin ambages. Y sigue siendo el secreto mejor guardado del reino. La mente de Hiarbas era un torrente de incomprensibles contradicciones que palpitaban en sus labios indecisos, y Argantonio, observando la confusin de su pentarca, dijo: La tortuosa poltica de Cartago no conoce lmites, y lo que antes constitua simplemente una hiptesis, gracias a ti se ha convertido en una rotunda conviccin; aunque hayas saldado un precio muy alto que lamento, creme. Pero entonces, Anae no fue raptada, seor? pregunt, mientras un sudor fro le culebreaba por la nuca y su faz se enrojeca de ira. No. Fue apartada de su sagrada tarea. Acusada, y probado el delito de conjura contra la nacin, se halla confinada muy lejos de aqu. Y por qu lo silenciasteis antes de mi partida a Albin y a Tiro? insisti Hiarbas-. No mereca mi abnegacin que me lo advirtierais? Pude morir en el intento estrilmente. De divulgarlo hubiramos corrido un peligroso riesgo, pues alertara a los

otros implicados en la trama. Se trataba de un arresto que deba silenciarse a toda costa; por bien de nuestro pueblo y por piedad a la diosa. No!, no puedo creerlo, por Nmesis la terrible! replic estupefacto el pentarca. Prstame odos, Hiarbas. Comprendo tu natural aturdimiento e incluso tu exasperacin y tu clera mal contenida, pero ejercita la comprensin y atiende a la evidencia que vas a conocer. Gobernar a veces produce dolor. Hiarbas, intrigado, crea que una trama se haba urdido contra la vulnerable Anae, pero escuch con silencioso respeto, en tanto que la desazn abotargaba su mente. Anae una conspiradora? Hace dos primaveras, Zarkarbaal de Gadir nos advirti de la presencia de espas cartagineses en nuestros puertos, donde pretendan sobornar a los pilotos para conocer nuestras ancestrales rutas martimas que conducen a tierras que generan riquezas sin parangn. Esa persistencia nos alert, por lo que Balkar y yo decidimos abrir los ojos y blindar el secreto ms preciado a ojos ajenos, comisionando a Lubbo a convertirse en el guardin de los secretos de Tartessos. Qu secretos, Argantonio? No logro comprender nada. El monarca, tras un mutismo transitorio, baj el tono de su voz y dijo: Las arcaicas cartas de navegacin que se atesoran desde tiempos inmemoriales en la Cripta de los Inmortales. El gran arcano de Tartessos y nuestro ms preciado legado! Sbitamente, el orfebre pens que el rey haba sido engaado y que su teora de la confabulacin de los sacerdotes, cortesanos y eunucos en el rapto de Anae cobraba fuerza, por lo que alegr su mirada y respondi espontneamente: Expusiste el cuidado de un dcil cisne a cargo de dos lobos! El rey se esforz en mantener su dignidad, y lo mir con fras pupilas. Calla y escucha. Emite tus comentarios cuando concluya lo ataj con aspereza. Pasaron las semanas y notamos que alrededor de la nueva sibila, Anae, confluan extraas casualidades que nos intrigaron. Yo en principio me resist a aceptarlo, como t mismo, pues siendo una nia de excepcionales cualidades para la adivinacin, la adopt y la traslad a Turpa porque su padre, sacerdote de Endovlicos, haba sido condenado al destierro por practicar sacrificios humanos en un santuario del norte, aberracin prohibida y condenada en estos reinos por nuestros dioses de la luz y por nuestras leyes.

Pero eso no acredita nada, Argantonio. Con un tono desabrido, y agitado por la impaciencia, le recrimin con severidad: No te comportes como un necio impaciente y atiende a mis palabras. Comprobamos que visitaban a Anae ciertos mercaderes, que observaba una conducta impropia de una mujer consagrada a la deidad y que frecuentaba amistades de dudosa reputacin y templos sidonn donde hasta lleg a ejercer la prostitucin como una ramera de puerto explic, y call con circunspeccin. A Hiarbas le dio un vuelco el corazn, y se agit en su divn, desolado. Incluso llegamos a sospechar de la amistad que os brind a ti y al noble sarm Milo, aunque pronto los dos quedasteis fuera de toda sospecha, pues resultaba evidente la pureza de vuestras intenciones; aunque ella os utilizaba para sus perversos propsitos, sobre todo a Milo, quien le revel secretas confidencias sobre el comercio gadirita y las rutas africanas de Gadir. Sin embargo, poco a poco, el cerco teleolgico de nuestras pesquisas la fue cercando. Pronunci el augurio anual con sospechosa crudeza, sigui mi ruego paternal a que t lograras desenterrar sus cuitas, y acab con una negativa poco creble a asistir a los solemnidades sagradas y al sacrificio del toro, encerrndose en su celda. Hiarbas record su inquebrantable negativa a dejarse ver, y curiose: Por qu dej de aparecer en pblico? Desprecia a los dioses? No, era sencillamente porque en aquellos momentos en que las dependencias de Noctiluca quedaban desiertas, ella penetraba en la Cripta de los Inmortales y perpetraba la ms abominable de las traiciones. Cul, mi esclarecido seor? Reproducir y expoliar las rutas tartesias con el propsito de filtrrselas a gente enemiga. En una interpelacin ms de angustia que de racionalidad, pregunt con cautela: Perdona, mi rey, y tmalo como una alternativa razonable, posees certezas de lo que aseguras, o slo se trata de una hiptesis de Lubbo y Balkar? Insistes con contumacia en el enredo cortesano, verdad? Resulta impropio de un instinto observador como el tuyo; te dejas llevar por el desdn, y el apego a esa mujer te ofusca. As es, las poseemos dijo, y de su faltriquera de piel de nice extrajo una rara joya que se inund de reflejos en la mano del soberano.

Reconoces esta alhaja en forma de serpiente, Hiarbas? Las piernas le temblaron y la garganta se le resec. Cmo no iba a reconocer el aderezo que adornaba el pecho desnudo de la pitonisa en la noche ms inolvidable de su vida, en el templo de Astart de Gadir, y que luca en su cuerpo lustrado por las olas del mar y la luna? Sus ojos, abatidos, aguardaron la respuesta. Argantonio puls teatralmente las lentejuelas de los fros ojos de la sierpe, que se abri como un joyero dejando entrever un papiro amarillento enrollado que el monarca despleg ante sus ojos incrdulos. En l se apreciaba, burdamente perfilada, una ruta martima con los puertos sealados en rojo carmes, vientos y corrientes dominantes y los estadios milimtricamente expuestos entre las costas, sealadas en tintura negra de Egipto. Tras unos momentos de tirante reflexin, el rey precis grave: Haba copiado y transcrito secreta y pacientemente uno de los portulanos que se ocultan en la cripta, el de la ruta de las Kasitrides, el primero que grabaron nuestros antepasados hace miles de lunas para ocultarlo a la voracidad de los ambiciosos. Hiarbas se resista a aceptar la incuestionable evidencia, por lo que hundi el rostro entre las manos, aceptando lo irrefutable. Jams pude imaginar tal perfidia en una mujer santificada por la deidad. Anae una desleal de su pueblo! Me siento burlado confes. Y slo transcribi ste? As parece, pues lo jur por la deidad lunar en la galera real con lgrimas en los ojos; pero se neg rotundamente a revelar la identidad de sus cmplices, negando incluso que los haya y alegando que lo hizo por vengar la memoria de su padre, el sanguinario sacerdote de Endo vlicos, hombre ruin y prfido. Evidente falsedad, mi seor reconoci Hiarbas, consternado. Me cuesta creerlo. Por tratarse de una mujer elegida por el cielo y amada de mi corazn, no fue sometida a juicio, ni humillada, ni denigrada, sino apartada de Noctiluca y confinada en un lugar slo conocido por m y por Balkar. Tal vez, ejercitando la paciencia, habras descubierto al resto de los implicados, seor, si es que los hubiera en Turpa o sus aledaos. En Turpa no creo, Hiarbas. No se atreveran a conspirar ante mis narices. Slo sabemos que la noche que se entreg a ti en el atrio de Astart de Gadir se aprestaba a facilitar la sierpe con la carta marina a uno de los conspiradores, pero

no lleg a contactar con l por causas que desconocemos. Los recuerdos se le atropellaron en la memoria, pero evoc un detalle que aquella noche le haba pasado desapercibido y sin embargo adquira extraordinaria relevancia en aquel instante. Yo me cruc antes de verla con un garamanta desgarbado y hosco que me volvi la cara. Un brbaro garamanta? Es raro ver por Gadir a esos asilvestrados guerreros del desierto. Ese encubridor debi de disfrazarse... y, no distinguiste ningn rasgo peculiar en su faz? No..., slo recuerdo que era larguirucho y caminaba con torpeza..., pero gir el rostro resueltamente y lo ocult con el embozo cuando me vio, encubrindose luego en las sombras, mientras balbuca improperios que achaqu al rechazo de no ser elegido por la diosa. Extraa conducta para un devoto de Astart. Aunque hemos avanzado en nuestras sospechas gracias a ti le asegur-Dudbamos acerca de a qu potencia extranjera serva la pitonisa, pero ahora los indicios apuntan a Cartago definitivamente. Se cre en el patio un silencio embarazoso, que quebr Hiarbas: Y qu la indujo a traicionar a Tartessos? La codicia, la ambicin...? El soberano no vacil, y respondi: Su sangre. Contrariado por la acusacin, el orfebre se revolvi con frialdad. Su sangre es mi sangre. No existen traidores al rey entre los maessi. Te minti. Fue criada en una cueva sagrada de tu clan, pero nada ms. El padre es ibero, de la tribu trdula, y su madre... es cartaginesa. Cartaginesa? se sorprendi y sonri: Eso explica muchas cosas! As es. Se llama Sulcis y es una kahent, es decir, una sacerdotisa de Baal Hammn, de las que participan en los impos molk de Cartago, esos sacrificios humanos de nios primognitos. Residi un tiempo en Gadir, donde era conocida por su promiscuidad, y, tras esposarse con el padre de Anae, intent extender el culto de ese dios sangriento en las fuentes del Orongis y en las Montaas Argenteas, pero fueron denunciados por el jefe Garos, y el Consejo de Jueces de Asta los conden al destierro de por vida.

Y Anae, ha obrado por despecho, o quizs inducida por su madre? Tal vez manejada. Es posible que desde un lugar desconocido aticen las ascuas de esta trama, pero yo apuesto por implicados de ms alta prosapia. El orfebre compuso un semblante de enternecedora conformidad. Cun equivocado estaba, seor confes angustiado. Que la Luna serena exculpe el mal que ha obrado a su pueblo y a s misma... Me has abierto los ojos, cerrados a la verdad, y en parte has restituido la paz de mi alma atribulada. Lo celebro, Hiarbas, y lamento la tragedia que has tenido que vivir, pero este pueblo te compensar con creces algn da por tu abnegado sacrificio. Necesitbamos de tu ardorosa inocencia para desenmascarar la conspiracin. Haba participado en una farsa indigna, pero el haber servido a su rey meritoriamente mitigaba su decepcin. Y qu opinas de ese mercader, Piroes? Sabemos por Narbaal de Tiro que espa para Cartago y que frecuentaba el santuario de Noctiluca. Balkar y Lubbo lo conocen, pues son sus clientes habituales. Vende artculos de lujo, a los que el gran chambeln y el eunuco son muy aficionados. No crees que si recala en Turpa debera ser apresado, mi rey? Su implicacin ha puesto mi cabeza a urdir la tela de araa que lo atrape, pues, conocida su identidad, puede resultar crucial su testimonio. Posiblemente sea el correo de la mente instigadora que promueve la conspiracin desde la sombra. Puede suponer la ltima ocasin que se nos presente, mi rey. l posee todas las respuestas. Cierto asinti. Lo vigilaremos estrechamente y aguardaremos a que esta vez nos conduzca hasta los dems involucrados. La prxima luna, con la celebracin de la Madre, se renen en el mercado de Turpa mercaderes llegados de los puertos cercanos fenicios, libios y tartesios. Ese truhn no desaprovechar la ocasin, bien para intercambiar mercaderas o para contactar con algn otro secuaz, una vez eliminada la sibila del escenario. Acertada apreciacin, Argantonio. Pero, quin lo vigilar? Debe tratarse de un individuo escurridizo. El avisador de las lunas, agentes a mi servicio y un esclavo de confianza seguirn sus pasos. Tambin he pensado en tu liberto, ese paticorto con mirada de ave rapaz, pues si Piroes advirtiera la presencia cercana de algn palaciego podra

recelar y dar al traste con la operacin explic. Parece inteligente. Tus deseos son rdenes, y Lineo posee talento y agudeza para ese menester, te lo aseguro replic satisfecho. Deseo colaborar, seor, aunque mi corazn an segregue desolacin y te hayas servido de mi generosidad, lo que bien pudo costarme el pellejo..., y disculpa mis sinceras palabras. Ests en tu derecho de reprocharme que me valiera de tus desprendidas ansias por hallar a la pitonisa, pero no poda revelarte su paradero, aun a costa de causarte dao. No obstante, no es menos cierto que en ambos viajes trat de disuadirte de que embarcaras, pero tu juramento de sangre a la sibila y tu amor al riesgo me lo impidieron. Siento confesrtelo, mi rey, pero mis dudas llegaron a ser intolerables. Sin embargo, tus palabras de adhesin y afecto me han devuelto gran parte de mi antigua fortaleza y confianza en ti. Como gobernante, siempre trato de no confundir las razones de estado con el sentimiento personal; y si me benefici de tus esfuerzos, fue en provecho de Tartessos, no del mo, y con el nico objeto de desentraar esta malvola conjura tan real como el sol que nos ilumina desde lo alto. Sin embargo, he vivido experiencias tan infaustas que hubieran abatido al mismo Heracles insisti con amargura. Lo deploro por ti y por el desdichado sarm Milo, convertido en otra vctima de la infame sibila. Unicamente los notables de limpio corazn salen reforzados de los infortunios. Milo ama apasionadamente a Anae, y sufre en silencio, cosa que lamento. Los reyes no podemos concedernos semejantes lujos. Por su ciu dad debe renunciar a esa perversa mujer y relegarla al olvido para siempre. Es un prncipe de corazn magnnimo y recapacitar. Que Iduna le preste fuerzas. Milo morir de melancola, y se extinguir como una candela sin aceite se pronunci. Esa hembra tambin a m me ha abierto una herida difcil de restaar y penetrado a saco en mi alma. Expusiste mucho en ese empeo; y como s que an queda en tu mente un halo de duda sobre la conducta de Anae, maana, cuando salga el sol, un palanqun pasar a recogerte. Tus ojos contemplarn lo que ningn tartesio que no fuera de sangre real, pitonisa o sumo sacerdote ungido han visto jams; y palidecers, pero tambin calibrars la alevosa falsedad de la sibila. Serenamente, pos su mano en el hombro del pentarca.

Ahora s que tu compasivo corazn nunca me olvid, mi rey. Tu dignidad, Hiarbas, permanece intacta, creme. Por qu habra de comprometer a la deshonra a mi consejero ms querido? dijo, y le sonri. Una serenidad deleitable se adue de su nimo. Haba perseguido estrilmente el rastro de la sibila de Tartessos durante muchas lunas, arrostrando peligros inimaginables, y sta, por los antojos del azar, no se haba movido de su tierra. Amarga irona de los dioses! Desconoca el lugar preciso donde se hallaba oculta, pues el soberano lo haba silenciado, pero algo le dictaba en su interior que muy pronto la tendra ante s, y en sus ojos almibarados hallara la tan ansiada verdad. Bes con dignidad la larga y sedosa mano del monarca, y le sonri levemente. Reinaba el silencio y la maana era toda frescor y blandura en el buclico templo del Lucero. Turpa se desperezaba oculta por humos blanquecinos, con los nades sagrados batiendo el cielo en busca de las frescuras del ro Tertis y del lago Ligur. Argantonio, seguido de Balkar, con su barrign seboso, como una bamboleante mole hidrpica, descendi de su palanqun, y Hiarbas los imit, siguindolos a una prudencial distancia. Y si antes lo haba tildado de hipcrita y de monstruo insensible y lascivo, ahora senta apego hacia l. Las manos le transpiraban y su seguridad se haba convertido en un puro dilema. No haba podido conciliar el sueo, y se preguntaba insistentemente qu secreto vedado a otros mortales pensaba mostrarle el rey. Quizs el escondrijo donde ocultaban a Anae? Los aguardaba Lubbo, el gran eunuco de Noctiluca, apostado en las escalinatas del templo agitando una lmpara con su habitual ademn avinagrado. Sin proferir palabra se uni a los recin llegados, inclinando la testa ante el rey, a quien bes la orla del manto. Encomendmonos a la diosa y roguemos su proteccin dijo el rey. El silencio gobernaba el sacro contorno, mientras el castrado los condujo por un portillo hasta una escalera de piedra que se adentraba en las simas del santuario. Pronto la angostura desemboc en un rellano terroso iluminado por candiles, y luego en una oquedad de turbadoras sombras, escasamente iluminada por teas de mbar. Un vapor lechoso con olor a salitre ascenda del suelo, y un sitial de piedra negra con el tringulo distintivo de la diosa se alzaba en el centro geomtrico de la caverna. Aqu la pitonisa de la Luna acoge los mensajes de la deidad y predice el devenir explic el rey al pentarca, quien, aspirando la atmsfera salada, asinti

con sofoco. Abrid la cripta! orden despus con prepotencia. En el fondo reluca una puerta de rutilante oricalco, aunque de vasta fbrica, hacia la que se dirigieron silenciosamente. Lubbo, con patente esfuerzo, descorri el cerrojo que la sellaba maniobrando un gozne oculto. Hiarbas saba bien que la cueva encubra enigmticas historias sobre visiones, tesoros secretos y dramas inexplicables. De inmediato un crujido retumb en la gruta, reduplicndolo el eco como un fragor de olas. Hiarbas, has brindado a tu nacin valiosos servicios y soportado duras pruebas. Unas plantas medicinales que aportarn salud a nuestros fundidores y un secreto que ahorrar dolor a tu nacin aadindole prosperidad dijo el rey. As que descubre con la devocin de tu corazn los arcanos de Tartessos, y cubre tus labios con el silencio para siempre. Que la diosa elimine tus escrpulos. El pentarca se adentr respetuosamente en la estancia, que pareca acumular toda la fluorescencia del astro sol, pues, sin lmpara alguna visible y en el ms asombroso de los portentos, la inundaba una luz vivsima e incorprea. Vacil unos instantes, y en su espacio visual se acumul tal acopio de insospechados prodigios que, sin conceder crdito a lo que superaba lo concebible, musit: Por la Luna Sabia! Jams pude ni imaginar lo que mis ojos contemplan!

LA CRIPTA DE LOS INMORTALES

Una cmara de ensueo, ofuscadora y deslumbrante, se abra ante l. Un templo sin dioses donde el oro, la plata y el bronce poblaban de reflejos cegadores una atmsfera mtica y turbadora. Pareca dotada de vida propia, y, en su esplendor, evocaba la antesala de la morada de las deidades luminosas. Hiarbas respir con temblor, familiarizndose con la abrumadora imagen, y paulatinamente se dej embargar por el prodigio del que disfrutaban sus ojos, un mausoleo erigido para el descanso eterno de los reyes de la era heroica, que bajo el templo de Noctiluca dorman su sueo eterno convertidos en guardianes de los secretos de Tartessos. El pentarca crea haber profanado la quietud de sus inquilinos, y mir con duda a Argantonio, qtie lo invit a seguirlo sin reservas. Una luz etrea deleitaba la estancia, recubierta de lminas de plata martilleada. Su arquitectura pentagonal, sostenida por cimbras de bronce, posea un aura especial que lo converta en fascinante. No ola a cerrado, pues un hilo de aire puro se filtraba por rendijas invisibles. Contempl la grandiosidad de los tesoros que se descubran en la regia necrpolis, que, como una colmena, contena anaqueles de cedro, copas de alabastro, espejos sidonitas, redomas egipcias con aceites perfumados y yelmos de oro puro rielando como estrellas en el firmamento. Fij las retinas en los polidricos perfiles de cinco sarcfagos de jaspe transparente, que como gigantescas crislidas guardaban las reliquias de los legendarios prncipes de Tartessos, sus corazas y sus cetros de pedreras. Parecan levitar dentro de sus sepulcros, liberados de la abrumadora carga de la mortalidad, y las cinco urnas formaban un crculo desconcertante como si sus embalsamados huspedes conversaran desde la eternidad sobre los empeos vividos en su encarnadura terrenal. Oli la tenue putrefaccin de los carcomidos cuerpos, vislumbr los cartlagos rodos, las vestiduras de pocas inmemoriales deshilachadas y mustias, la carne corrupta y los frgiles huesos reducidos a amalgamas terrosas. Una fulmnea visin de descomposicin, detenida por la momificacin, gobernaba en aquel lugar de rancia alcurnia que atesoraba las momias de los arcdicos soberanos de Turpa, cuyos espritus parecan vagar por la inquietante cmara.

La estancia reciba la iluminacin de cuatro placas de bronce dorado apostadas en los rincones, obtenida del exterior por algn tragaluz oculto que reflejaban con su artificio un fulgor azafranado. Argantonio orden a Lubbo y Balkar que aguardaran, y las puertas se cerraron tras ellos. Hiarbas lo prefiri, pues la presencia de los dignatarios lo incomodaba. La Cripta de los Inmortales! exclam el rey, y se inclin besando las lpidas con veneracin, mientras le explicaba estremecido: Aqu yacen alejados de la iniquidad del mundo, los restos de los cinco monarcas de Tartessos de las edades picas. Cada uno de ellos fue enterrado con su Gereb, el rollo con el patrimonio detallado que reciba de su padre, y que cada uno se encarg de incrementar. El pentarca observaba cada detalle con mirada ansiosa y reverente. Ante ti se abre la vivida memoria de nuestra nacin, el testimonio de la verdad sobre Tartessos, el relicario del saber tartesio y el resumen de la aventura nutica de nuestro pueblo le explic. Por Poseidn que no imagin nunca que existiera este tesoro bajo los cimientos del orculo. En este primer sarcfago se guardan las cenizas de Crysaor, el guerrero de la espada forjada por los dioses. Nacido de la Medusa, se desposara luego con Callirhoe, la hija del Ocano, origen y principio de nuestro pueblo, que l ofrend a Poseidn y a las deidades luminosas. Siento una emocin indescriptible, mi rey, pues siempre cre a tus remotos antepasados fruto de las fbulas de los sacerdotes. En modo alguno, Hiarbas. Las cenizas que contemplas pregonan la veracidad de sus historias. Admira en este segundo sarcfago unos huesos ennegrecidos de Gerin, el padre de Eryteheia y de nuestra estirpe, el rey de los ganados de toros, que, segn las leyendas, muri en lucha desigual contra Heracles. El patriarca amado por la nacin e inmortalizado por los griegos musit, notando con repugnancia la amojamada calavera reseca y carcomida. El tercero contiene los restos del gran Nrax, su nieto, el colonizador de Sardinia, en tiempos de Hyllus, uno de los hijos de Heracles. Nos encontramos ante el insigne maestro de los navegantes tartesios, el amigo de los soberanos de Creta y devoto del culto al toro sagrado lo ilustr visiblemente emocionado. Desde nio, siempre quise asemejarme a l. Rodearon los panteones cincelados segn estticas helenas, y el pentarca advirti que cada uno de los resecos restos guardaba entre el polvo su propio

gereb, el rollo de cuero y oro con el testamento personal, que parecan querer atesorar en el ms all. Advirti que las dos ltimas lpidas estaban unidas por una cadena de bronce dorado. Y estos dos, por qu permanecen unidos por una leontina, seor? As quiso mi padre que permanecieran aunadas las ltimas morada de los egregios civilizadores de Tartessos, Gargoris y Habis, padre e hijo, fundadores de mi dinasta. Ellos nos instruyeron en el cultivo de las mieses, los rboles y las vias; tambin a arar los campos con bueyes, a domar los caballos, a obtener la miel de los panales, y ordenaron la vida social del reino con decretos honrados. Las justas leyes que nos rigen desde hace seis mil lunas le record. Tambin al prudente Habis, el salvado de las aguas, debemos la ramificacin en siete castas de nuestro pueblo, las tcnicas de los trabajos que nos han hecho prsperos, los primitivos pactos con los sidonn de Gadir y muchos de los conocimientos de la extraccin del metal, el comercio y la pesca. Loada sea su memoria! replic el pentarca. Argantonio le seal con el bastn de plata las credenciales en bronce de los primeros pactos entre los Diez Reinos, las alianzas con Nora, Gadir, Lixus y Utica, de exuberante maestra orfebre. Le narr con admiracin la semblanza de las centenarias coronas que all se atesoraban, los pectorales afiligranados y los vetustos caduceos, que slo salan de aquel lugar en las grandes celebraciones. Uno de los metales labrados que admir al orfebre con ms curiosidad representaba los cursos celestes de la luna, raras elipses astrales, meridianos incgnitos, las trayectorias de los planetas y las ms fabulosas constelaciones, que slo conocan los sacerdotes de Poseidn. Hiarbas, traspasado al ms infinito de los hechizos, escuchaba las ardorosas explicaciones del soberano, quien, con voz impostada, le sealaba el origen de los objetos que se atesoraban en aquel opulento relicario del pasado. Con indescriptible afn intelectual, segua al rey, quien se revolvi: Pero aun constituyendo cuanto te he mostrado presencias trascendentales de la memoria colectiva de Tartessos, yo cumplo lo que prometo, y te voy a descubrir el mvil que hizo convertirse a Anae en una sacrilega estafadora merecedora de mi ira y de la muerte ms execrable. El pentarca mud el entusiasmo de su rostro por el de sorpresa. Te hallas en un espacio consagrado a la sabidura de nuestra raza con la que intiman slo los muy notables. Se trata de conocimientos transmitidos a travs del

tiempo y que en el flujo incesante de la vida sern cedidos a nuestros hijos ms capaces, de generacin en generacin. El rey se dirigi inesperadamente al sepulcro de Crysaor, y con el solo esfuerzo de sus manos corri un palmo la transparente lpida que lo cubra. A Hiarbas no le inspiraba confianza interrumpir la paz perpetua de los hroes inmortales, y retrocedi unos pasos. De inmediato, un tufo a aejo aislamiento y humedad y un suave aroma a ungentos se extendi por la sala. No caba duda de que haban sido momificados por fsicos egipcios, pues no observ putrefaccin, ni gusanos voraces, ni la ptrida podredumbre de la muerte entre los parduzcos vestigios. Argantonio extrajo el Gereb de su reinado, perdido en el abismo del tiempo, el correoso cilindro guardado en la tumba. El momento le pareci al pentarca inquietante, e, incapaz de dominarse, dej escapar una leve exclamacin. Sigui un tiempo imprecisable en el que Argantonio abri el rollo pausadamente y desdobl su contenido, una piel de cervatillo agrietada pero primorosamente iluminada con signos tartesios donde se precisaban distancias martimas, puertos de recalada, vientos adversos y favorables, y hasta el ms mnimo detalle de la navegacin por el mar Atlantis. Hiarbas, ansioso por discernir su secreto, se adelant: Una carta martima! Ciertamente, y has podido comprobar que cada una de las momias de los cinco reyes atesoran otros tantos gereb con idntico tesoro, las cinco rutas nuticas que han hecho de los tartesios el pueblo de navegantes ms emprendedor de Occidente, y que cualquier potencia matara y extorsionara por poseer. Basados en clculos exactos de astronoma y cartografa, su cabal ejecucin no tiene precio. Despleg el amarillento pellejo sobre la lpida, desvanecido el polvo que lo recubra. Los mrgenes aparecan invadidos por miniaturas coloreadas con oros opacos y tintas carmeses, monstruos marinos de las tierras que representaban, centauros, grifos y nereidas, en un efecto de tal vivacidad que el orfebre alab sin ambages su hermosura. Es una obra maestra, sin duda alguna, y, aunque ajado, conserva an el color. Refunde con precisin la ruta a las islas Kasitrides, las tierras de las breves noches de verano. Fue creado por mareantes tartesios en el reinado de Habis, el Hijo de las Aguas, y su valor es incalculable. Los pilotos las memorizan, uno por cada ruta, hasta sus ms nfimos detalles en la Academia del Mar, y no est permitido reproducir copia alguna, pues podra caer en manos indeseables. Y se fue el gran pecado de la pitonisa.

Quiso mercadear con lo ms inviolable de nuestra nacin, Hiarbas. Arrastrado por una indescriptible ansiedad, el pentarca sigui al rey, que ejecut idntica operacin en el segundo atad, el de Gerin. Una lista apretadsima de nombres, diminutos unicornios y distancias ocenicas cubran los mrgenes, mientras que ilustraciones ocres y negras trazaban ignotos trayectos. Qu navegacin representa este cuero, mi seor? La que conduce a los pescadores tartesios a una fuente inagotable de las riquezas del mar. La denominamos la de El Mar de Afuera. Se halla al oeste de las Columnas Tartssicas y conduce a una isla de fecunda fertilidad, poblada por toda clase de rboles frutales, rica en agua y de vientos clidos.
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La que llamamos Schera, donde se dirigen nuestros barcos en el equinoccio de verano? le pregunt. As es, y no es producto de la fabuladora mente de nuestros marineros, como aseguran los tirios. Esta ruta la controlan mi primo Elimos y los nautas cilbicenos, que comercian con las almadrabas del atn. Con deliberada lentitud, Argantonio acarici el mrmol del tercer sarcfago, el de Nrax. No caba duda de que amaba a su emprendedor antepasado. La luz se haba espesado. Hiarbas, amante del mar, perciba en su interior un deleite ilimitado. El soberano separ el cuero del gereb, y lo instruy: El tercer pergamino detalla el itinerario del mar Interior que sigui Nrax para colonizar la isla de Sardinia. Aqu puedes distinguir los siete templos de Hrcules, el modo de cruzar las Columnas sin abocarte al naufragio, los torbellinos del estrecho, la costa de los massienis, la isla de Cromiussa descrita con precisin, los cfiros y la derrota correcta para acceder a Sicilia, Kirnos y Sardinia. Todo un portento de la medicin marina tartside. Hiarbas lo examin con ansiosa mirada, y, concluida la apasionada interpretacin del rey, sus ojos se posaron en el asombroso hule de marear, las seductoras representaciones y los seres excntricos y fantsticos dibujados en los ngulos del pergamino. Experiment un infinito orgullo por la destreza empleada en los pliegos por los cartgrafos del templo de Poseidn y de los audaces navegantes de Turpa. Nadie, ni los griegos ni los sidonn, posea cartas de navegar tan bellas y acertadas como las que admiraba con sus ojos. Abramos la cuarta y la quinta urna. Ha de ejecutarse al unsono. Por eso mi padre los uni con la cadena, para que ningn hombre solo pudiera separarlas. El

gereb real contiene los periplos ms secretos e inexplorados de nuestro pueblo. Ni los afamados pilotos de Gadir los conocen!, pero los cartagineses escupiran a sus dioses por poseerla. Anae jams pudo separar las lpidas por s misma, y eso me reconforta asegur el monarca. Empuja hacia m un codo la lpida y yo secundar tu esfuerzo con la siguiente. Menos espantosos que los anteriores, aquellos restos regios posean la piel tegumentosa y sus rgidos esqueletos an no se haban reducido, como los anteriores, a una pasta negruzca. A pesar de las preciadas celadas que ocultaban sus crneos, las armaduras y la ordenada sucesin de sus dientes intactos convertan no obstante las calaveras en pavorosos espantajos. Sobre la lpida sepulcral, Argantonio extendi los dos pellejos, que a fuerza de ser alisados con bolas de cuarzo se asemejaban a un suave lino. A diferencia de los anteriores, ms primitivos, los dos ltimos denotaban haber sido trazados con finos clamos egipcios e iluminados por escribas de Asta, los ms renombrados de Tartessos. Hiarbas alab su extraordinaria belleza, los signos arcaicos del alfabeto tartside, las prvulas imgenes de las ciudades y los templos y las apretadas miniaturas de los cuatro vientos (el Euro, el Noto, el Cfiro y el Breas), que invadan con sus mofletudos rostros las esquinas de los cueros, en tonos esmeraldas y bermellones, parecan haber sido acabados instantes antes. Tienes ante tus ojos las rutas del ocano que envuelven el plano mundo. El que los fenicios llaman mauk, el mar del crculo? As es. El primero descubre los misterios de la costa occidental de Libia. Los tirsenos andan tras esta ruta como hurones. Muchos de los productos con los que se mercadea en Turpa proceden de estos territorios.
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Lina tarea esplndida! lo alab sin poder sofrenar su entusiasmo. Ni yo mismo, que frecuento la amistad de muchos nautas, tena noticia de su existencia. Pocas personas saben de este rumbo, esencial para nuestro comercio, Hiarbas. Desde hoy, t perteneces a ese limitado cenculo seal con amistosa cordialidad. Y ahora presta atencin, pues vas a admirar la joya de esta insuperable coleccin de cartas marinas. Hiarbas la examin apasionadamente, con el acecho de su gil intelecto. Se trata de la ruta de las islas Afortunadas? se adelant. Ciertamente, aunque Habis la nombra como la de las islas de Ninguaria. Hasta los marineros ms viejos que navegan conmigo al norte aseguran que es

una fantasiosa quimera, propia de comadres asustadas y de marinos locos. No es as, Hiarbas se sonri el monarca. Actan como leales hombres de la mar, fieles a sus ancestros. El Tridente, la galera con la que navegaste a las Kasitrides, ha realizado tres navegaciones a esa tierra. Fascinante!, y lo creo porque lo oigo de tus labios. Este paradisaco archipilago lo forman seis islas que distan diez mil estadios de Turpa. Sus campos florecen como vergeles. Baadas por el Atlantis, que se amansa en sus costas como un cervatillo, constituye un blsamo para los sentidos. Adems, en sus valles se cultivan las ms raras especias de frutales que imaginar pudieras.
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Y no supone arrostrar un peligro desconocido navegar hasta ellas? se interes el pentarca. Sus pacficos habitantes nos han ofrecido los dones de la hospitalidad y nos animan a asentarnos en la que los antiguos griegos llaman la Makron Nsoi, la isla de los Elegidos. Nuestros contactos se acrecientan y en futuras lunas los ensancharemos. El capitn Orisn, el ms esforzado navegante con el que cuenta el reino, y tu buen amigo, asegura haber avistado la isla de Ogigia, donde habita la ninfa Calipso,
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la hija de Atlante, divina entre las diosas.

Es se el destino de algunas embarcaciones de colonos que parten sin que an hayan regresado? Kolaios, nuestro dilecto amigo, se lo preguntaba. As es, Hiarbas. Es un secreto guardado en la ms absoluta de las reservas. Aprovechando el paso de los atunes por el estrecho, mi primo Elimos encubre entre la flota de embarcaciones de pesca otras con cil bicenos dispuestos a iniciar una nueva vida en aquellas tierras de promisin. Nadie recela, pues creen que persiguen a los atunes, pero se desplazan al mar ignoto, rumbo suroeste. Y tiene algo que ver esta repoblacin escondida, mi rey, con los urgentes presagios de Thern? Y tambin con las antiguas profecas depositadas en el templo de Poseidn. Bronces indefinidos que nos aseguran una convulsin coincidiendo con la prxima era del Centauro. Pero hemos de creer que los cuerpos celestes invocados por las profecas puedan aniquilar lo que los dioses crearon? Qu auguran esos sagrados escritos, mi seor? pregunt Hiarbas con el corazn encogido.

Los aurspices aseguran que, por un desatino de las leyes de la naturaleza, los canales rebosarn de lodo, las arenas nos devorarn, los valles se convertirn en pramos y un desconocido cataclismo, no sabemos si natural u originado por la avidez del hombre, si enviado por los dioses o engendrado por nuestros enemigos, eclipsar la estrella de Tartessos no ms all de tres o cuatro generaciones. Por qu los dioses se mostrarn tan inclementes con un pueblo devoto? se resisti a creerlo. Quiz porque hayamos perdido su favor abandonados a la disipacin y a las delicias de la vida regalada. O porque as lo hayan decidido en su providencia. Ignoramos la naturaleza del fin de nuestra raza, por lo que quizs ha llegado el momento de que la nacin tartside se disperse por estas islas del mar de Afuera, antes de desvanecerse en el polvo. Hiarbas pens que Argantonio no poda disimular su angustia por las predicciones de Thern, que aseguraba la consumacin de Tartessos por la promiscuidad de los luminosos dioses con las sangrientas deidades fenicias. Luego volvi sus ojos hacia el memorial nutico, y se sincer: Ni en la ms onrica de las ensoaciones hubiera imaginado que esta cripta atesorara secretos tan esenciales para nuestro pueblo, mi seor. Estas pieles miniadas poseen la fuerza de cien tormentas y de mil ocanos irritados, y ahora comprendo que unos insensatos ambiciosos estn dispuestos a traicionar y matar por poseerlos. Por eso hube de abortar la conducta de Anae y apartarla de aqu. Qu decepcin sufri mi corazn, Hiarbas! Debi de urdir su plan de hacerse con las cartas lenta y ladinamente. Slo ella, Balkar, Lubbo y yo mismo podemos franquear esta sala, y el gran eunuco recel, pues la frecuentaba sospechosamente; aunque con el poco tiempo que sirvi de voz de la diosa, tan slo pudo plagiar, y muy toscamente, una de las cartas marinas, la de las islas del Estao. Yo tardar en reponerme del golpe, seor. Apost mi vida por ella se lament contrito. El monarca suspir, frot sus manos como si se liberara del polvillo de los rancios pellejos, y sus ojos se iluminaron comentando las excelencias de las tierras de ms all del ocano. En la nsula que los naturales designan como Thene, donde se han instalado algunas familias cilbicenas, se alza la mansin predilecta del Sol, una formidable montaa coronada por las nieves eternas. Sus
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lunas son apacibles y benignas, y los pilotos me aseguran haber avistado las fabulosas islas de los Stiros, y a unas veinte singladuras en direccin a poniente, se abre una deliciosa tierra, el Jardn de las Hesprides. El aire es el ms saludable del universo, y all reside el rbol de los frutos de oro, que es como decir la abundancia. Imagino que quienes las habitan vivirn dichosos y sin inquietudes. Como inmortales dijo. Y hasta sus fuentes sanan las enfermedades. Crecen sin labrar las arboledas gigantescas, los papiros, los siluros, las frulas y las palmeras datileras. Un edn de dioses que hace ms deleitosa la vida. El pentarca remiraba los minuciosos cueros nuticos, y no sala de su asombro. Argantonio los enroll con fervor y los deposit en los sepulcros. Corrieron las lpidas, y el recinto recobr de nuevo la paz de la eternidad. Reconozco que estos tesoros del conocimiento tartesio propician ilcitas acciones en mentes mezquinas afirm el soberano. Este lugar de misterios mueve a la reverencia. Bien, Hiarbas, te has nutrido con las maravillas que esconden las entraas del santuario de Noctiluca y te has convertido en un elegido entre los elegidos. Si bien deseaba mostrrtelo para que tu alma se serenara y comprendieras la tortuosa traicin que consum la pitonisa, no es menos cierto que precisaba distinguirte con mi confianza, pues muy pronto el Consejo y yo mismo te confiaremos un menester de ms alta responsabilidad. A m, seor? Me tratas con generosidad se sorprendi, intrigado por el anuncio. Perteneces a la casta de los que practican el noble arte de la fundicin del metal, y has sido elegido para servir a tu pueblo en otras instancias ms capitales. No puedo anticiparte nada, pero en la fiesta del toro sagrado lo sabrs. Venga, salgamos!, preciso respirar aire puro. Los fragores del mar llegaban rumorosos y una llameante brisa del sur sacuda las copas de los abedules acuchillando con su fuego los brezales del bosque sagrado. Callaban los pjaros con la calina, pero zumbaban las abejas y chirriaban las chicharras, y el silencio del santuario invitaba a la meditacin y al sosiego. El aire estaba impregnado de un olor a algas marinas que revitalizaba. Hiarbas, mientras caminaba junto al rey, constat con halago que el crudo desdn con el que lo obsequiara el gran mayordomo Balkar se haba transformado en gentileza, seguramente no ajena a las promesas del monarca, una alternativa

que lo halagaba. Confortado, rompi el silencio: Es ahora, Argantonio, cuando debemos estrechar el cerco de quienes rondan tras el alevoso intento del robo de las cartas marinas. Basta con pensar y reconstruir. No sera posible visitar la cmara personal de Anae? Algo me dice que entre sus enseres y pertenencias podra hallarse algn indicio provechoso. No he dejado de pensarlo. Se practic un minucioso registro, pentarca indic Lubbo. No prescindamos de ningn indicio por extrao que parezca dijo el rey. Sea como dices. Vamos! Los cuatro hombres accedieron al aposento de la pitonisa, ahora desierto y sin inquilina que lo habitase. Enjalbegado en color anaranjado, estaba decorado con delfines azules y sus columnas en tonos ocres. Ola a cedro y sus enseres no eran muy numerosos: un lecho, un arcn de madera de olivo, una baera argentada, un trpode para sahumerios y un telar con cestillos de hilos, donde o Anae, o Ethis, la esclava, haban abandonado inconcluso un tapiz que encarnaba el instante en que los enamorados Ares y Afrodita se besaban bajo la mirada airada de Cronin. Hiarbas, que buscaba otra cosa, y mientras el rey, Balkar y Lubbo conversaban en la entrada con otros sacerdotes, pase la mirada por el habitculo, y, sorprendido, fij su mirada en un estante de estuco. Prudentemente, se acerc para examinar los objetos que lo adornaban. Unos cosquilieos de ansiedad lo azoraron, y se detuvo en la contemplacin de tres nforas ticas de extraordinaria belleza. No le caba duda de que Anae deba recibir comunicaciones de sus cmplices, y salvo Milo, fuera de toda sospecha, no se tenan noticias de contactos con personas ajenas al santuario. La clave del enigma debe de hallarse en los presentes que reciba del mercader Piroes, que no poda arriesgarse a entregarle mensajes escritos, sino signos o dibujos cifrados, le haba asegurado la perspicaz Nobe. no andaba descaminada. Sbitamente, tras una observacin pausada, sinti como si una luz hubiera emergido luminosa en su mente.

TRES NFORAS TICAS

Durante un buen rato, se sumi en la minuciosa exploracin de las nforas. Cromadas sobre un fondo negro, las tres vasijas griegas formaban un conjunto esttico de figuras que encarnaban con perfeccin otras tantas escenas mitolgicas de sospechosa coincidencia con los hechos acaecidos en torno a la sacerdotisa. Se debati en un concienzudo anlisis, hasta en sus ms nfimos detalles, hasta que en un arrebato de inspiracin acert a atribuir sentido a las escenas bosquejadas en sus vientres. Ponder los dibujos y los hall sencillos y explcitos. En la primera nfora destacaba una figura de la diosa Artemisa, deidad de la Luz Lunar, acompaada por un fretro y por la seora de la muerte, Nmesis. Qu extrao!, se dijo. La segunda vasija reproduca a un Apolo matando a la serpiente Pitn en Delfos, y un epgrafe en caracteres jonios con una aterradora leyenda que ley con estupefaccin:CORROMPE desde ahora ESTE LUGAR. Finalmente, fij sus vidas pupilas en un tercer vaso, ms redondo y de asas pequeas, en el que se distingua un Ulises vagante por el mar Atlantis. Al fondo se apreciaba una costa y un altar extraamente familiares en la memoria de Hiarbas, pues se trataba del admirado por sus ojos en las playas de las Kasitrides, el que los albiones llamaban el ara de Ulises el aqueo. Crey haberse tropezado con un indicio claro que le rondaba desde haca algunas lunas, y una jubilosa certeza se encendi en sus pupilas. Zigzague una idea sutil, como un relmpago que se deslizara por su mente inundndola de transparencia. Las escenas descritas en las nforas no se haban elegido al azar, sino que constituan secretos mensajes dirigidos a Anae con una orden terminante que deba ejecutar. Diosa de la luz incierta! murmur encandilado. Sus acompaantes, que seguan conversando ajenos a sus pesquisas cuchicheando sobre la depravada sibila, se aproximaron a la alacena. La extraa compostura del pentarca los alarm. Qu ocurre, Hiarbas? Has hallado algn indicio? Mi gran seor Argantonio, a veces los ojos de la ficcin van ms all de la lgica, y creo haber descubierto una pista razonable. Eres distinguido por tu sapiencia en la cultura griega, y me hallo firmemente persuadido de que en estos vasos se hallan las claves de la sospechosa conducta de Anae. Pretendo someter a tu intelecto su interpretacin, pues

presiento que no estn dibujados al azar, sino que encierran un mandato rotundo. Argantonio lo mir con desconcierto, sin poder disimular sus dudas. Investigu cuanto proceda del exterior y jams pude detectar un papiro equvoco, un correo cifrado o una conversacin sospechosa intervino Lubbo. Sin embargo, pienso que, por qu no ha de hallarse la respuesta en estas nforas, inadvertidas por m hasta ahora? Hasta ese momento, Argantonio se haba limitado a elucubrar con reticencia sobre el disparatado argumento de su pentarca, pero, tras una somera reflexin, tom en sus manos la primera de las vasijas y durante unos instantes la escrut como un pedagogo absorto en una elucubracin insondable. Luego, como si hubiera escapado de la burbuja de sus vacilaciones, alz la voz: No cabe duda de que las imgenes aqu dibujadas no lo estn por capricho, y ciertamente guardan una sorprendente analoga con los hechos acaecidos con Anae. Admirable! dijo, y se le encendi la mirada. Recordis la muerte de la anterior pitonisa, Maut, en sospechosas circunstancias y despus de arrojar el alma por la boca como si la hubieran envenenado? pregunt excitado. Anae era an una nefita dijo Lubbo, y ya estaba sealada para sucedera. An se recuerdan aquellos luctuosos hechos con dolor, mi seor. Pues observad el dibujo de este vaso. Resulta inslitamente aterrador! el rey, haciendo honor a las vastas sapiencias que su formacin helena le otorgara, fue analizando una a una las figuras que componan la estampa all ilustrada. Veis a la dea Artemisa armada con el casco y el arco? Pues bien, cuando as aparece sugiere la advocacin de la terrible Apolosusa, la castigadora de las mujeres, y simboliza la muerte. Reparad en que detrs aparece una enigmtica matrona envuelta en un velo junto a las puertas del infernal Trtaro; es Hcate, diosa de los sepelios, que vela un fretro con una mujer vieja dentro, y sobre su pecho una alarmante flor. De qu flor se trata, seor, y qu representa? se interes Balkar. Se trata de una rosa, y en este adverso caso simboliza la muerte. El desconcierto se adue de la estancia, que qued en silencio. No puede estar ms claro exclam Hiarbas, abriendo las manos. Pienso que Anae recibi el mensaje de deshacerse de la anciana pitonisa, con lo que tendra el paso franco a la Cripta de los Inmortales, a secretos inescrutables del

Lucero y a una posicin de privilegio en el reino. Pudiera ser as!, pero, y las otras vasijas? Deben de poseer una lgica sucesin de rdenes, pues de lo contrario se convertirn en un jeroglfico desquiciado e intil que nos alejara de una conclusin veraz. La poseen, mi rey asegur categrico Hiarbas. Examnalas, y detente en la pavorosa inscripcin de la siguiente. Surgieron murmullos de inters, y el rey los acall arrebatado con la interpretacin de las sorprendentes ilustraciones. Haca muchas lunas que no perciba un entusiasmo como aqul. Lo haba tomado inicialmente como un juego, pero a cada mirada descubra singulares analogas con la traicin de la sibila. Examin la segunda crtera, y sus ojos se abrieron a una asombrosa conclusin Apolo y la serpiente Pitn!, el smbolo de la destruccin para los griegos dijo con asombro. Esta sierpe, que es sinnimo de podredumbre y traicin, quiso devorar a Apolo, pero el dios, armado con las flechas forjadas por Hefestos, la deidad del fuego, se aventur en la cueva donde habitaba para exterminarla, y mientras le daba muerte, grit: Envenena este lugar para siempre!. Esa bella figura lo representa. Con el paso del tiempo se sacraliz la gruta conocindose con el nombre de Pytho, hoy convertida en el afamado orculo de Delfos, donde se celebran las fiestas de la Septeria en honor de la hazaa del dios. Fascinante y aleccionador! dijo Balkar. Y entonces, qu te sugieren la ilustracin y la inscripcin, mi rey? Bueno..., no se me ocurre pensar sino que primero Anae habra de deshacerse de la vieja pitonisa, y luego tratar de corrompernos con sus falsos e interesados augurios; y a fe ma que estuvo a punto de lograrlo envenenando mi corazn y conducindonos a la enemistad con nuestra aliada Gadir. An recuerdo con pavor su primera profeca y la insistencia en que rompiramos las relaciones con Zakarbaal! Daarnos y enojarnos con Gadir dijo Balkar. Pero, quin maneja desde las sombras los hilos de esta trama?, me pregunto. El cerco se cierra, y la verdad ahogar muy pronto a los perversos intervino Balkar excitado. El escepticismo desapareci entre los adustos consejeros tras las argumentaciones del rey, que fueron recibidas con clido consenso. Intensamente atrados por la clarificacin del enigma de los vasos griegos, valoraron la penetracin del rey.

Y qu nos revela el tercer jarrn, Hiarbas? Verifcalo, seor, con tus propios ojos respondi, y le mostr el nfora adornada con una evocacin de los viajes de Ulises por el ocano. De modo que ahora esos conspiradores nos trasponen a la homrica Odisea! Veamos! dijo intrigado. Hiarbas le ofreci la crtera con la firme seguridad de que con un examen minucioso se volcaran contundentes argumentos a favor de sus tesis, aclarndose el pozo de oscuridades que envolvan la confabulacin cuya cspide personificaba la pitonisa. Tiene que ver con el intento de robo del cuero de la ruta del estao. Repara minuciosamente en los detalles de la costa y del cielo, gran seor indic persuasivo el pentarca. De inmediato, el rey se sinti prendido por la escena representada en la jarra tica, que estudi de nuevo con meticulosidad. Su gesto de indiferencia haba cambiado y sus conclusiones cobraban la fuerza que Hiarbas deseaba. Argantonio estaba cada vez ms convencido de que aquellas escenas constituan mensajes cifrados de los conspiradores y una orden que ejecutar. Veo un altar en la ribera y una constelacin en el cielo. Orion, quizs? Ciertamente asever Hiarbas. Y no te sugiere nada, mi rey? As, a simple vista..., no y la volvi a analizar. A m s respondi ufano. Se trata de Albin, el territorio de los belicosos filbolgs, el que visit en compaa de Acco, jefe de los oes tryminnios. An evoco en mi mente la ennegrecida pilastra y el montn de piedras mohosas semejando a una pirmide. La misma que representa esta escena! De modo que le sealaban la primera carta marina que deba robar y transcribir en la cripta exclam el monarca, rojo de ira. La ruta del estao! Esa es tambin mi firme conclusin, mi rey. El monopolio del metal blanco que tanto anhelan los cartagineses. Suspiran ha tiempo por conocerlo convino. Y adems, le determinaban cundo deba entregar la carta robada y en qu lugar. Cmo puedes asegurar tal profusin de detalles? pregunt dubitativo el eunuco. Para causar impresin y afianzar sus creencias, Hiarbas se pavone: Alguien recuerda qu constelacin reinaba en el firmamento el da del fasto

de Astart, y vspera del apresamiento de Anae? El orfebre prolong su mutismo, para al fin explicar sin vacilaciones: Yo s lo retengo en mi memoria, pues me hallaba en Gadir, en una de las ms inolvidables noches de mi existencia. Cmo olvidarlo! Contempl el firmamento y vi cmo prevaleca sobre todas las constelaciones la luminosa Orion. Es razonablemente verosmil convino el rey. Pero, por qu deba entregar la copia de la carta marina en el santuario de Tanit? Cmo lo deduces? Hiarbas, buscando una reaccin de complacencia en sus interlocutores, se dej caer con displicente gesto: No aprecias sobre la nave de Ulises, un caduceo alado que se dirige hacia un tringulo dorado, el signo de la diosa gaditana? El soberano dedic una furtiva ojeada al nfora, y reconoci alarmado: En verdad as parece! exclam escrutando el grabado, y asintieron todos al unsono. Su pequeez lo haca pasar inadvertido. Explcate! Hiarbas, esbozando un tono de afectada humildad, argument: El caduceo de Hermes representa un mensajero; es decir, ella, Anae. Un mensaje, el papiro oculto en la sierpe de oro que yo mismo pude admirar en su pecho, y finalmente un lugar preciso, el templo cuyo smbolo es un tringulo, el prtico de la prostitucin sagrada del templo de Astart en Gadir. As de concluyente. Nos falta el desconocido que habra de recibirlo, pero estoy seguro de que lo atraparemos pronto, pues se trata de Piroes, el mercader desgarbado que ocult su identidad aquella noche, y que no pudo entrevistarse con Anae. Ya no me cabe duda, y ms sabiendo de su condicin de agente de Cartago enfatiz el rey. Su figura desvada, el tosco disfraz de garamanta y el andar torpe lo sealan como el seguro receptor de la carta marina asever el pentarca. Nada de mensajes escritos, nada de entrevistas indiscretas, ni un nombre, slo dibujos cifrados. Ratas astutas! dijo Balkar. rdenes cifradas y tajantes. El monarca se mostr complacido por la incuestionable resolucin del pentarca, que contribua, con bastantes trazas de verosimilitud a descubrir el secreto de la conspiracin. Adems, el habitual tinte reprobador de Balkar se haba trocado en cumplidos a su penetracin. Bien pudo as suceder como dices. Pero, quin ser el instigador que rige a

estos perversos?, me sigo preguntando. Quin maneja los hilos? Mi rey, yo slo he elucidado el misterio de la tercera crtera; tuyos son los mritos de revelar lo que ocultaban las primeras, aunque todo puede ser una mera especulacin. Yo hubiera pasado ante ellas sin tan siquiera mirarlas, creme. Hiarbas pase la calidez de sus ojos por los rostros de sus interlocutores, y realiz una estudiada pausa. Luego, la irrevocable conclusin asom dibujada en su cara. Mi rey, confo en que cuanto hemos desvelado aqu sirva para algo. La trama que se cierne sobre Tartessos, sea su origen cartagins, sidonn o tartesio, est pronta a desvelarse, y lo capital es que nos conduzca al cabecilla. Supongo que, como hombre sagaz que eres, ya posees tu propia solucin. Sin gran mrito por mi parte, y ya te lo anticip en palacio. Despus de las escalas en Tiro, Samos y Nora, presiento que el esclarecimiento definitivo reside en la persona del mercader Piroes, sealado por los agentes tirios como espa de Cartago. Resulta evidente que l es el conducto que pone en conexin al cerebro y a los cmplices en estos territorios. Estas conclusiones extradas de las nforas ticas, siendo interesantes, no dejan de parecerme meras reflexiones. Se precisan pruebas ms fundadas. Y por qu crees, Hiarbas, que esos mensajes dibujados en las crteras nos llevarn al nudo de la trama? se interes Balkar. Porque, desaparecida la sibila del escenario, Piroes y sus mensajes, es decir, los vasos griegos, nos conducirn al nuevo interlocutor, quizs el definitivo eslabn de esta cadena, y al desvelamiento final de la crptica verdad que nos inquieta dijo con firmeza-. S que se han dado directrices al respecto, y por eso, cuando la quilla de la nave de Piroes recale en Turpa sus pasos han de ser sometidos a una estrecha vigilancia. Se han tomado precauciones y le cerraremos el cerco, Hiarbas asegur el rey. Que la diosa de la Luz nos inspire! Bien, mis fieles, ya tan slo me cabe recordaros que cuanto se ha desvelado aqu no debe traspasar nuestros labios y los bendijo antes de volverles la espalda. Que la Altsima te ampare, gua de Tartessos se expresaron a una. Les aguardaba una agobiante espera que poda convertirse en insufrible. Una sombra de impaciencia asom en sus miradas. Habra acertado el pentarca en sus aventuradas deducciones?

Demasiada afliccin en torno a una mujer!, pensaba Hiarbas. Sin embargo, ya no le caba duda alguna de que alguien, desde el oscuro anonimato, urda una fatdica intriga contra su rey y su nacin. Pero quin, y cmo descubrir sus retorcidas intenciones? Hiarbas saba que a la perversidad de los traidores suelen seguir otras felonas ms malvolas para alcanzar sus codiciosos planes. Y algo en su mente le aseguraba que, al fin y a la postre, la perfidia se nutre de su propia ponzoa y que el mismo veneno que incubaban con su falsedad los desenmascarara tarde o temprano. Paulatinamente restaaba sus heridas con la consideracin mostrada por el soberano, quien le haba confirmado sin ambages una amistad incontestable que lo enalteca a los ojos de los ms poderosos de Tartessos. Llameaba un medioda abrasador, quizs el ms ardoroso del esto, y el lmpido firmamento, que ola a mieses segadas, fue traspasado por una bandada de nades que se dirigan a los marjales del lago. Favorable presagio. Que la Luna nos muestre la luz rog a la diosa.

LAS LGRIMAS DE LA LUNA

Desde la visita al Lucero, Hiarbas despleg una actividad inagotable. Extenuado, y para liberarse de la calidez de la cancula, se refugi en el frescor de su mansin. Sin embargo, como una piedra de molino aprisionndole el corazn, se preguntaba una y otra vez en qu secreto lugar se hallara enclaustrada Anae. Anhelaba cruzar unas palabras con ella, palabras de amistad, de reproche y de desolacin. Saba que Argantonio y Zakarbaal se haban cruzado mensajes confidenciales y que el pentarca de la Mar y Balkar haban viajado a Gadir, adems de intercambiar cartas secretas. Despus de una ajetreada maana en la Casa de los Metales, sesteaba la vspera de la festiva conmemoracin de la Madre Tierra en su mansin en el Campo del Alfarero, degustando un nctar de moras con dtiles y olorosos higos. Aguz el odo entre el confuso eco de los rapaces correteando por los adarves, de las acmilas de los alfareros que transitaban por el laberinto de callejas de Turpa, y oy vagamente a Lineo conversando con un sidonn en el atrio. Un liviano estremecimiento lo agit, y al instante, el liberto quebr la quietud del vergel anuncindole con el rostro desencajado: Hiarbas, una tablilla urgente del prncipe Milo. Recompensa al mensajero, y djame solo, Lineo indic, asindola. Desat la cuerda de esparto que anudaba el trptico y ech un rpido vistazo el sello de las siluetas de dos pescados y la efigie de Melqart. La cuidadosa caligrafa de Milo surga atormentada en las pulcras hendiduras en la cera. En los renglones crey vislumbrar de una ojeada la vasta decepcin que destilaba su alma. Que la Luna nuble mi vista, pero slo intuyo pesar murmur, y ley: Al noble Hiarbas de Egelasta. Salud, y que Tanit, engendradora de Vida, germine en tu corazn perdurables alientos, ya que a m me atormenta sumindome en la desesperacin. Tu rey y mi padre han dialogado secretamente sobre los acontecimientos que tanto conocemos t y yo, enalteciendo tu trascendental gestin allende el mar. De modo que, asidos a la misma brida, han jurado proteger y robustecer la eterna alianza entre Gadir y Tartessos. Sin embargo, mi padre (acatando rdenes del Consejo) me ha prohibido

cualquier relacin con la que fuera sacerdotisa del Lucero, so pena de destierro y negacin de mis derechos a la sucesin, confirmando as las noticias que ya conocamos por Ethis de que Anae ha sido recluida por Argantonio al atribuirle la ms horrenda de las deslealtades: rebelarse contra su autoridad y profanar a la diosa que sirve. Puede creerse semejante felona? Sabes acaso dnde la ocultan? Indcamelo, te lo ruego, para consolarla con mis lgrimas. Ausencia y muerte son sinnimos, y yo camino por un desierto de sombras desde que desapareci de mi vida. Como el reo a su condena, me someto a estos testimonios en su contra con rabia y rechazo, pero no olvido que los reyes se mueven entre sentimientos caprichosos y sustituyen las estimas por tirnicas mudanzas. He elevado a tu soberano una peticin de clemencia para Anae, findome a su notoria prodigalidad, pero no he sido escuchado, infligindome con fras negativas una terrible afliccin en mi corazn. No obstante, en el sufrimiento adoro an ms si cabe las dulzuras de mi aorada Anae, sabindola inculpada, pero aguardo de la compasiva Astart, conocedora del alma de los seres humanos, que pronto la absuelva del agravio que la avergenza. Mientras, convulso por los inslitos acontecimientos, te confieso a ti, mi imperecedero amigo, que me hallo sumido en la ms honda de las desdichas. Mi padre ha perdido la confianza en m, e incluso me ha revelado que, aunque me viera rogar limosna ante la puerta de un templo, pasara de largo sin mirarme si me oye ni tan siquiera mencionar a mi querida Anae. Existe peor desprecio que el de los de tu propia sangre? Sin embargo, puedo asegurarte que estoy convencido de su honestidad, y que los nefastos dioses escarnecen por envidia a la mortal ms hermosa que cre el padre Baal Hammn sobre la tierra. La amistad posee una esencia slida y constante que espero perdure entre nosotros, Hiarbas. Envame noticias de Anae, aunque sean onerosas para mi espritu, pues la tragedia se abre paso en mi vida y no ver cumplidos los deseos de mi corazn. En ti deposito mis esperanzas. Encuentra el lugar donde se halla y mi gratitud ser eterna. Gadir, en la luna creciente de la tercera estacin. Milo, sarm de Gadir Los fantasmas de la melancola atribularon al pentarca tras la lectura. El futuro del sarm gadirita merodeaba por los sombros desiertos de la enajenacin y la tristeza, y pensaba que, aunque Anae jurara con sus mismos labios ante el ara de Poseidn su prfida alevosa, Milo la seguira

creyendo la ms honesta de las doncellas. Deplor que Zakarbaal escarneciera a su hijo tan speramente por causa de un amor puro, y que su sentimiento de lmpido afecto se desvaneciera por los azares del destino. Milo, el soador, el extravagante, el noble amigo, se haba convertido en un alma errante inundada de incertidumbres que saboreaba la bilis ms agria de la vida. Saba que su nimo no poda experimentar ms desdicha y afliccin, y los ojos se le humedecieron. En el misterio de un alba apaciguada la ciudad se despert hechizante anunciando las fiestas de la Madre Tierra. Los campos olan a espigas recolectadas, y bandadas de pjaros recorran con sus grises fantasas los cielos de Tartessos en busca de las umbras y de los granos de las eras. Las gaviotas se cobijaban en los aleros de los templos y se adentraban en los estuarios en busca de alimento. Los sacerdotes bendecan los lagares y graneros rebosantes, y consagraban las cosechas y los toros que seran sacrificados en el coso de Asta, rogando al padre Poseidn el fin de la plaga de langosta que haba asolado los campos de Astigi. Falas exornadas con coronas de sarmientos descendan ro abajo, colmndose el lago de barquichuelas, mientras los muelles de Turpa se atiborraban de barcos, colmos de exticas mercancas arribadas de Naukratis, Tiro, Susa, o Corinto. A la convocatoria del primer da de fiesta, y con la oportunidad de adquirir gneros nuevos, los compradores y mercaderes atestaron con su bullanga el mercado de Turpa, donde prevaleca un rabioso tufo a salchichas hervidas, especias, almendras y golosinas azucaradas. No obstante, al amparo de la algaraba festiva, cuatro sombras salidas del palacio se deslizaron por el laberinto de calles y comparecieron en el mercado simulando husmear entre los tenderetes para no ser advertidos. Intercambiando seas de connivencia, se apostaron en las cercanas del puesto del mercader Piroes, quien, para su desdicha, y tal vez olindose un encuentro indeseable, no haba comparecido en Turpa, sino que haba enviado a uno de sus socios, un vocinglero siciliano que garantizaba las excelencias de sus crteras griegas y abalorios egipcios. Lineo, oculto tras un grosero sagm ibero, se escurri bajo los toldos e inform a Hiarbas del fiasco, y ste al escptico Balkar, que aguardaba acontecimientos en el palacio, lamentndose de que el mercachifle les hubiera dado esquinazo, dando as al traste con el plan trazado para capturar al sucesor de Anae en la cadena de conspiradores. O acaso la artimaa de los mensajes en los vasos griegos era tan slo el producto de su mente febril?

Al pentarca se le conmovieron las entraas como las de un toro embravecido, pero segua sosteniendo que la conducta de Piroes albergaba turbios propsitos. Haba sido alertado por alguien dentro del reino? Le haban informado de su visita a Ethis en Nora? Recelaba de alguna celada y por eso se mostraba cauteloso, ocultando su desgarbada figura? El caso era que el navio del espa cartagins haba anclado en el embarcadero, pero no as Piroes, quien, por sus raras mercaderas, gozaba de gran crdito entre los clientes tartesios. La decisin de Argantonio al respecto, desde el templo de Poseidn, donde asista a los ritos, lleg una hora despus terminante y firme a travs del gran chambeln: La importancia de la confabulacin obliga a perseverar en la vigilancia del socio de Piroes. Provoquemos al azar, y aguardemos pacientemente. Hiarbas, de pltica con Nobe en su mansin, no se desesperaba y aguardaba una seal. Nobe, la maniobra se consumar tarde o temprano. Lo s! le confi a la sanadora, impaciente, antes de que sta abandonara la casa. No flaqueis en la espera. Todo plan perverso suele permanecer invisible hasta que un error balad, un desliz imprevisto, lo descubre todo. No me abandones hoy. Preciso de tu agudeza le rog con ternura. Deseas que peque contra mi diosa protectora? Voy a dedicar mi ofrenda ante el altar y regresar pronto. Alstor me acompaar dijo, y le regal una sonrisa encantadora. Hiarbas suspiraba como un animal enjaulado. Minado por la ansiedad, verificaba que los acontecimientos no se sucedan como haba previsto, desbaratando sus sospechas, que, convertidas en estriles, otorgaran la razn al cada vez ms incrdulo Balkar. Ya pareca or los sarcasmos ante el rey, y se irritaba con slo pensarlo. Sin embargo, estaba persuadido de que la traicin se deslizaba escondida en alguna parte de Turpa. Se desgranaron las horas, y ni Lineo ni ninguno de los agentes de palacio resollaban, y las vasijas, sobadas por damas de alcurnia y emperifollados aristcratas seguan en el mismo lugar. Hiarbas aguardaba en la tensa espera, y an fiaba su suerte a los dos das que restaban de mercado, y sobre todo al ltimo, cuando se sacrificaban los toros sagrados en el coso de Asta y acudan gentes de la costa, de las riberas del ro y del lago, acaudalados seores de los puertos y ricos orfebres de Onoba. Ocultara alguno de ellos la identidad del inspirador de la conjura? Los fragmentos de este jeroglfico pueden encajar de la manera ms inconcebible y en el momento menos esperado, se conformaba.

El astro sol crepitaba en medio de un mar de encarnados nimbos y de una benvola brisa, cuando Nobe y Alstor, el bello lirista que idolatraba a la joven, regresaron del templo. La mujer se mostraba fascinante en su aceitunada morenez, y Alstor exhal un suspiro tras el asfixiante calor padecido en los andurriales de Turpa. La sanadora, que comparta sus desasosiegos, se aproxim para besarlo. Ninguna noticia de Lineo? pregunt. Descansa, an queda tiempo. No te desesperes. Ya comienzo a pensar que a Balkar le asiste la razn y que me he convertido en un estpido visionario que inventa desquiciadas conjeturas replic. Has ofrendado ya tu libacin a la Madre? He dispensado una limosna para las caridades del santuario, y luego hemos paseado por el dique. Deseaba examinar la galera de ese desalmado de Piroes, pero no he observado nada anormal. Nada anormal? terci acalorado Alstor. Y qu me dices, querida, de ese vicioso de Creuseo flirteando con los marineros como un putn de puerto? Lo conozco bien aunque tratara de esconderse. Es una mala ramera! Hiarbas entenda que entre los afeminados y artistas existan rencillas y rivalidades casi femeninas, e interesado en el comadreo, le pregunt. El amante de Sinufer ofreciendo sus encantos a unos rudos marinos? Lo haca a escondidas y con la idea de ahormarse con algn piloto bujarrn, el muy galanteador! replic con sarcasmo el msico. Despus lo vi descender oculto con el capote, para que no lo reconocieran y con cara de pocos amigos. Hiarbas, pensativo y con gesto distrado, pareca no prestar odos al chismorreo del malhumorado Alstor. Permaneci un rato abstrado y meditabundo, como si su mente estuviera ausente, pero inmerso en una devoradora ocupacin mental, como si el tiempo se hubiera detenido para l. Nobe lo not alterado, e incluso confuso. Fij sus ojos en los de l, rogando una explicacin a aquel repentino cambio de humor. Qu te ocurre, amado mo? El tasador de metales, con la mirada extraamente exultante, exclam: Vuestro paseo por el embarcadero y la informacin de este amado arpista pueden resultar decisivos! Sinufer, el mdico del rey, nunca permitira que a su efebo predilecto le pusieran las manos encima unos marineros zafios. Viste, mi dulce Alstor, si portaba o esconda algo al descender la escala?

No, se envolvi en un manto azul y se esfum con rapidez. En pleno esto arrebujado en una capa? Rpido, que preparen el palanqun!, me traslado a palacio. Os amo, pues me habis proporcionado la llave del enigma sin saberlo! dijo, tras besarlo en las me jillas como un demente. Aunque antes he de visitar a mi amigo Notos, el avisador de las lunas. Nobe lo vio desparecer raudo, sin entender una sola palabra sobre tan extraa reaccin. Con gesto dubitativo, mir al lirista: Querr la diosa Madre al fin auxiliar a este hombre que ha hecho de la perseverancia una virtud? Los ojos abombados de Notos, el viejo pregonero de las lunas, se alborozaron al ver ascender a la torre mirador al pentarca Hiarbas. Veneraba a aquel hombre que no se comportaba de forma arrogante como los de su casta y se mostraba franco con los de las castas inferiores; l, que perteneca a la pobre condicin de los pescadores, no reciba sino desprecios de los navarcas. Hiarbas era el nico noble al que se atreva a acercarse, y su presencia le era tan grata como el pellejo de vino de Xera que siempre lo acompaaba cuando ascenda al torren a platicar, o a avistar las estrellas. El rostro, curtido por el viento marino, se le ilumin. Rascndose la rala cimera de cabellos grises, lo invit a extasiarse con un crepsculo que tornaba el polvo de la calina en jirones purpreos. El padre sol nos regala la vista con un ocaso mgico, seor lo salud. Su sabia mano nos proteja, Notos. Contstame a una cuestin que te ruego quede entre t y yo. Ha zarpado alguna chalupa real este medioda con rumbo..., diramos que infrecuente? curiose, pasndole el odre del nctar. Por ejemplo la del mdico egipcio del rey? pregunt. Una nota de incredulidad chispe en la gris mirada del dignatario real, tasando como intuitiva la perspicacia del centinela. Sinufer!, pens perplejo para sus adentros. Por su mente procesionaron los personajes que podan estar involucrados en la confabulacin, pero nunca se haba detenido en la figura afeminada y pulcra del cirujano real, cuya culpabilidad era corroborada ahora por el astuto vigilante de los astros. Su certera sagacidad y los misteriosos movimientos de su amante, el bello efebo Creuseo, confirmaban que el sanador se reafirmaba como la siguiente pieza de la prfida sucesin de conspiradores. O quizs el ruin mdico era la mente capital de la conjuracin? Sinufer, el fsico de Argantonio? pregunt sorprendido. Pudiera ser que tal vez se dirigiera al Lucero, o a Caura, a ofrendar a la Madre.

No creo que lo empujaran motivos piadosos, seor balbuci. Algunas barcazas atestadas de cortesanos han tomado ese rumbo durante el da, pero la del mdico ha cruzado el lago y ha ascendido por el ro Maenoba a todo remo, e iba slo con dos criados armados con una alforja y con ropas de viaje. No te parece raro? Maana se alancean los toros de Poseidn, y la familia regia y la corte acudirn a aclamar a los danzadores y a sacrificar a los dioses. No es propio de un hombre libre y poderoso transitar por donde le plazca? No especules, el vino te hace desbarrar, Notos. No s, algo me huele mal, seor. Ese egipcio y su amanerado galn han merodeado emboscados por la galera de Piroes desde el amanecer, y luego esa repentina marcha sin aguardar la marea propicia y prximos el ocaso y la noche. No me parece lgico, pentarca. El orfebre no necesitaba ms argumentos, y cnicamente cambi el curso de la pltica, mientras dejaba caer en la mano del viga dos lascas de metal, agradecindole las atinadas confidencias. Un ocaso fascinante, no es as, viejo amigo? Ms lo ser el amanecer. Cudate, seor! y ri. Era noche de plenilunio, y los tartesios, devotos de la Luna, celebraban la vigilia de las Lgrimas de la Luna, la benefactora lluvia de estrellas que, proveniente de las Perseidas, surcaba la bveda celeste acarreando bienhechores auspicios para los mortales. Era noche de hechizos, de buenos presagios, de parpadeos de las estrellas, de fiestas alegres y de intercambio de regalos entre seres queridos, que se echaban a la calle para presenciar fervorosamente el suceso astral. La hermosa ciudad de Turpa, un ascua de lucernas y faroles, lejos de entregarse al reposo, se prodigaba a una desenfrenada disipacin de banquetes, en un voluptuoso deleite donde la moderacin no tena cabida. Orgullosos de sus dioses luminosos y de la prodigalidad de sus dones, los tartesios, amantes de la msica y del exceso de los sentidos, gozaban de las delicias de la noche csmica y de la aromtica ciudad jardn lamida por el fulgor de los efmeros cometas que coloreaban de vidrio las azoteas. Corra el vino a raudales, y las doncellas, sin complejos morales, bailaban ante las puertas la danza de la luna y se entregaban a sus amantes en las umbras del lago refrescado por las adelfas. Hiarbas y Balkar, en el atrio del palacio, aguardaban a Argantonio, orante en el templo de Poseidn, donde adoraba una arcaica imagen negra de la Madre hasta

que se ocultaba el sol y cesaba el prodigio celeste. Compareci adusto, y en su rostro tostado se adverta el cansancio. Las franjas de su manto estaban arrugadas tras haberse postrado ante la diosa, y su mirada permaneca perdida. Su altura los dominaba y caminaba dueo de la situacin, haciendo tintinear los pectorales y brazaletes. Se alegr al ver en el peristilo al pentarca, a quien salud con efusividad, despidiendo a sus hijos y a su esposa, la reina Erguena, majestuosa con sus penetrantes ojos garzos, quien dedic una sonrisa al orfebre antes de retirarse. Rogndole que pasaran a sus aposentos, se desprendi de los abalorios, mientras Hiarbas le narraba los acontecimientos sucedidos durante la jornada en torno a Piroes, Con gesto contrariado y expresin impaciente, lo escuch; y cuando sali a relucir el nombre de Sinufer, una mirada de estupor cruz sus pupilas asombradas. Tanto Balkar como Hiarbas repararon cmo la angustia se apoderaba de su rey y seor, que balbuci: No puedo creerlo! Pero con qu objeto? Come de mi plato y yo lo enaltec entre mil! Esta trama se ha convertido en una pesadilla para m. Sinufer es mi confidente y amigo, y sana tanto los malos humores de mi cuerpo como los de mi nimo. Cmo es posible que est implicado en esta sucia maniobra? rechaz la posibilidad. S que te puede resultar inconcebible, pero as parece Argantonio. Y no puede incluso ser el cabecilla de esa diablica cuadrilla de traidores? Me he mostrado escptico ante el asunto de las crteras, pero cada vez estaba ms convencido de que la conspiracin posea su vrtice de maldad en este palacio. Pero por qu Sinufer? Me resulta inadmisible, Balkar clam desalentado. He inspeccionado su cmara, y, efectivamente, envuelta en una bolsa de lino ha recibido de su amante Creuseo una nfora helena procedente de la nave de Piroes y del mismo obrador corintio de las que atesoraba la sibila. Un sirviente lo ha corroborado. Adems, Sinufer me ha mentido, seor: me rog licencia para asistir a los ritos del templo de Isis Astart de Ispali, y Notos, el avisador de las lunas, lo ha visto dirigirse a Tucci de forma oculta y sospechosa. Traedme esa vasija; pronto! Debo examinarla. Hiarbas y Argantonio despojaron el nfora del lienzo de estamea y la remiraron como si del tesoro de Crisaor se tratara. Los asombr la pulcritud de los dibujos sobre el fondo oscuro, en un tono azafranado, que representaba tres matronas vestidas con clmides de pliegues sedosos. Se trataba de otro aviso amenazador? De un mandato fatal? Argantonio, tras cerrar el velo de sus cobrizos prpados como si tratara de

recordar una leccin olvidada, volvi a impartir una disertacin magistral sobre la teogonia de los griegos. Acerc la crtera a un flamero de aceite y la inund de claridad. Luego los ilustr: Esta primera diosa que veis es Nmesis, la de la divina clera, la deidad siniestra. Observad su codo replegado y el dedo en la boca, que indica a los mortales que acallen sus palabras para siempre. Funesta fi gura, mis perseverantes amigos, siempre relacionada con el trnsito a la otra vida. Y la otra diosa alada, a quin muestra seor? pregunt Hiarbas. A Andrastea revel, y cuando se representa coronada de narcisos, con un velo negro sobre la cara y con las alas doradas abiertas, insina a los que la contemplan que un crimen ha de ser castigado con rapidez. Se adora en tica, y tambin all se la teme por sus funestos augurios. Como veis, porta una lanza y una copa de licor amargo en sus manos que auguran una venganza especial y una muerte inminente; en este caso, por envenenamiento. Por la diosa Luna! exclam Hiarbas. Y la tercera divinidad, mi gran seor, qu nuevo espanto encarna? inquiri Balkar. Su mera contemplacin me estremece. Como si precisara ms luz, la aproxim a la candela y se ensimism en su contemplacin, pero nada explic a sus interlocutores. Al fin, desolado, revel: Muestra a la Oscura Dama de la Muerte. Carece de nombre, es hija de la Noche y del Trtaro, y no se la adora en ningn templo alzado por la mano del hombre. Observad la mariposa que luce sobre la cabeza y la clepsidra del tiempo que sostiene en la mano siniestra. Ambos atributos simbolizan que el tiempo del mortal sealado por su mano ha expirado, y ha de morir. Argantonio se detuvo en la explicacin y sus gestos destilaron afliccin. Una mueca de pesar cruz su mirada contrita, como si un espejo le enviara a los ojos una imagen no deseada de desolacin. Lamento confesroslo, pero esta nfora predice un final de infortunio. A quien visitar Sinufer, y todo predice que es a Anae, va a morir, y ya nada podemos hacer para salvarla. Qu trgico revs! La diosa no me lo perdonar. Fue un error, mi seor, confiarle el secreto de su paradero, aunque se hallara enferma dijo Balkar. Quin iba a figurarse que su corazn atesoraba el alacrn de la traicin? Cuando Mntor, su custodio, nos comunic que se negaba a ingerir alimentos y

que su alma se le escapaba del cuerpo, me aterroric, pues la diosa me demandar en mi muerte cuentas sobre su hija predilecta. Y en quin confiar para su restablecimiento? Pues naturalmente, en mi mdico personal, fiel amigo, adems de serlo tambin de la pitonisa. Qu error! Que los dioses me exculpen dijo apesadumbrado. Obraste con tu acostumbrada compasin y generosidad, mi rey. En un principio slo Balkar y yo conocamos el lugar secreto del confinamiento de Anae, pero le mostr al lobo el lugar donde guardaba a mi corderillo ms frgil. No te lamentes seor, quin iba a imaginarlo? lo consol el mayordomo. Maligno egipcio; sea maldecido hasta la eternidad! Creo que an hemos de soportar una prueba horrenda. As me lo dicta el corazn. Imperdonable decisin! Me sonsac con malas artes su paradero; sabiendo que la amaba tanto y mostrndose tan apesadumbrado, ced llevado por la compasin. Hiarbas, ante la infausta explicacin, rog al soberano que le revelara ms detalles sobre el paradero exacto de la pitonisa. Es llegado el momento en el que has de descubrirme, mi rey, una confidencia crucial que desconozco? Ya no existe motivo para ocultrmela. As es. Has de conocer el destino donde purga su yerro Anae, aunque sea demasiado tarde. Lo supona, seor dijo ensombrecido. Me siento hombre temeroso de los dioses, y cuando la pitonisa confes su deslealtad por encarnar la voz de la Luna, me opuse a que fuera juzgada en proceso pblico o conducida al patbulo o al destierro, as que dispuse que la enclaustraran en el apartado santuario de la diosa Proserpina-Ataecina,
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en el pas de los belicosos cempsis, a tres jornadas de Turpa.

El de la Dea Infernal, prximo al camino de la plata? se interes Hiarbas. As es. El templo donde se adora a la deidad de los ojos claros, la que todo lo ve y todo lo sabe, la controladora de nuestras vidas. Confi su guardia y custodia a su rey sacerdote, el fiel y recto Mntor, un hombre sabio de dotes profticas. En tan aislado lugar pasara desapercibida y expiara su culpa. Y ahora, salvo que la diosa lo confunda, o estemos errados, ese mdico apstata va a perpetrar una venganza prfida.

Antes de comprometer al principal inspirador, si no es l mismo, la van a silenciar para siempre. Jams dud de Sinufer, y a la postre ha resultado ser un maestro de la simulacin y del engao! se lament Hiarbas, desolado. Si no actuamos con sagacidad y premura, lunas de tenebrosidad y servidumbre se precipitan sobre Turpa. Trataremos de impedirlo, mi regio seor. Conviene al cuerpo desentumecerlo de los regalos y comodidades se resign Balkar. Hemos de adelantarnos a ese perverso desalmado e intentar detenerlo. El rey se fij en la crtera, como si contuviera un maleficio, y orden: Se hacen precisas dos actuaciones inmediatas. La primera: apre sad al efebo de Sinufer y confinadlo en los stanos del templo; y la segunda: debemos avisar a Orisn para que disponga la galera real dentro de la ms absoluta de las reservas. Hiarbas y t partiris con mi escolta personal ibera e intentaris impedir una muerte estril. Si no lo lograrais, cosa ms que probable, arrestad vivo a ese egipcio sin alma. Os lleva un da de ventaja, pero si surcis el mar abierto y remontis el ro Hiberus con caballos frescos, no tardaris ms de un da en arribar al santuario. As se har, mi rey, y extremaremos los cuidados. Que Poseidn, el que hace temblar la tierra, os acompae. La estrellada noche se enseoreaba del firmamento, el oscuro escenario donde la diosa otorgaba sus lgrimas benefactoras. Las gentes danzaban el baile sagrado en los prticos de los templos para atraerse la buenaventura, pero el palacio rezumaba turbacin. Argantonio, postrado el nimo, les volvi la espalda rechazando los ruegos de su esposa de acompaarla al mirador. Hiarbas alz los ojos atrado por el fulgor quebradizo de los fugaces cometas, que como dardos de luz asaeteaban el cielo. Lo encendan con destellos plidos, como un sortilegio misterioso que amparara a los tartesios, quienes ofrendaban a la Madre Tierra sus gozos y vidas. Pero tambin, en aquella vigilia mgica, los llantos del cielo flotaban en el aire condenando con sus ndices llameantes a la pitonisa del Lucero, la prisionera del rey. Al pentarca, ante el grave sesgo que tomaba el asunto de la sibila, lo roa un pavor supersticioso que se apoder de su corazn. Abandon el palacio a medianoche, pensando que al fin haba abarcado el crptico significado de los dos orculos, el de Psycro de Creta y el de Ddime de Mileto, que unan la identidad de Anae con la deidad de las Tinieblas. Habita bajo la tutela de la deidad de las tumbas, le haba augurado

Andrmaca, la pelade, y sus palabras se haban cumplido al pie de la letra. Despus recel del desinteresado ofrecimiento de Balkar a comandar la escolta que prendiera al mdico, conocida su propensin a las comodidades y la vida muelle. Sorprendente comportamiento!, cavil Hiarbas. Tras el alba surgira la luz, clausurando el episodio ms aciago de su vida.

LA DIOSA DE LAS TINIEBLAS

El calor aplastaba los crneos de la escolta real, que, a lomos de caballos de largas crines y tras la sufrida marcha, cabalgaba por un camino selvtico. Apestaba el aire a sirle de cabras y por los pedregales merodeaban las serpientes y los lagartos. Nubes de insectos se cebaban en jinetes y monturas, y con los cuerpos cenicientos de polvo, las manos llagadas por los ronzales, exanges y empapados de sudor, comparecieron a un tiro de arco del recinto sagrado, la oculta crcel de Anae, cuando el crepsculo horneaba de grana sus techumbres. La lnea azul de las sierras lo recortaban en un horizonte matizado por el verdor de los encinares, quemados por los aires calientes del sur. La comitiva compareci ante el solitario templo de Ataecina, la deidad de ultratumba que veneraban los iberos cempsi, y a la que los devotos solan sacrificar carneros negros, con lo que se aseguraban un trnsito seguro de la laguna del ms all y una resurreccin honrosa tras la muerte. Encaramado en un terroso altozano y envuelto en el silencio y la soledad, el santuario palacio alzaba su arquitectura, en ladrillos de adobe rojo. Orientado al naciente solar, prevalecan los tonos ocres y las cenefas de pizarras azules que brillaban como manantiales. Habremos llegado demasiado tarde, Balkar? malici el orfebre. En unos instantes sabremos si hemos acertado en la prediccin replic ste, con gesto desconfiado. Un agrio presentimiento me dicta que se nos estremecer el alma. Ante el fragor de las caballeras, algo inusitado en tan idlico lugar, aparecieron en los postigos las cabezas de los sacerdotes que recelaron con temor del nutrido grupo armado. Sin embargo, al divisar el estandarte gerinida se oyeron voces de tranquilidad. Mntor, el rey sacerdote, un anciano de mejillas hundidas, embutido en una manto negro y con el cayado en una mano rematada en afiladas uas, compareci con su cohorte de asustados servidores. Slo el enloquecedor chasqueo de las chicharras perturbaba el sacral silencio del lugar. La razn recomendaba prudencia, por lo que Mntor mantuvo una actitud de reserva y Hiarbas pos su mano en una daga. Dejando al descubierto unos dientes amarillentos, los recibi poco acogedor, llenando el ambiente de equvocos y barreras. Les ofreci los dones de la hospitalidad, una jarra de vino, pan y sal, pero saludndolos esquivo:

Bienvenidos a la morada de Proserpina-Ataecina. Qu acongoja a Argantonio, que me enva en el mismo da a su mdico personal y a su mano derecha? Salud, esclarecido Mntor, que Poseidn, el de los caballos veloces, te enaltezca. Goza an de tu hospitalidad Sinufer, el cirujano real? se arriesg a preguntar. Aqu permaneci la tarde de ayer, ejerciendo su sabidura, pero, concluido su cometido de sanar a la sibila, parti a medioda con destino a Turpa para honrar al dios. Qu ocurre? pregunt excitado. Que la diosa tenga piedad de ella rog Balkar. Despus te relatar el motivo de tan inesperada visita. Condcenos sin demora al aposento de la pitonisa, te lo ruego, y avisa al curandero de la comunidad! Sin embargo, el sacerdote lo detuvo con insolencia, enarbolando altivo el bastn. Por la Serpiente Sagrada, hay pilares inconmovibles que no se pueden rebasar impunemente sin incurrir en su ira! La pitia, que ahora descansa, recibe las honras que precisa como amada de la diosa, y sigue sometida por mis sacerdotes a la filial vigilancia que nos solicit el rey. Detente! Discutieron con pasin, y gesticularon irritados, uno por defender la independencia del templo y el otro por saber pronto de la integridad de Anae. Argumentaron sobre represalias de la diosa, y la ira de Argantonio. Finalmente, Hiarbas terci en la discusin y, elogiando la sabidura y prudencia del sacerdote, se mostr conciliador, implorndole: No se trata de una caprichosa injerencia, sabio Mntor. Poseemos adversos presentimientos sobre la visita de Sinufer, y creemos que la vida de la sacerdotisa del Lucero corre peligro explic. Peligro? pregunt acongojado. Ha sido asistida por el fsico real de su extenuada debilidad, pues se negaba a comer, y ahora duerme plcidamente en su celda; pero si se cierne sobre su sagrada persona una amenaza, es otra cosa. Ligereza indigna de hombre sabio como t. Precdenos! manifest Balkar. Antes de aceptar la obligada invitacin al interior del santuario, Balkar se volvi con gesto iracundo al jefe de los guerreros, un mercenario ibero tuerto y cargado de cicatrices, al que orden en tono amenazador: Oficial, toma a seis hombres y apresa a Sinufer en nombre del rey, y condcelo cargado de cadenas a Turpa! Pagars con tu vida si se quita la suya o si huye. Extrema la prudencia, te las has de ver con un zorro escurridizo.

Antes del amanecer capturar vivo a ese cerdo traidor, por Neto el terrible. Bakatn!, queda en paz replic el militar, en su spero dialecto ibero. El mito de los guerreros iberos era suficientemente reconocido en todo el territorio. Sumisos a sus caudillos y al aterrador dios del sol y la guerra, Neto, con fe inmutable, se mostraban implacables en el combate y sanguinarios con sus adversarios. Fortalecidos por la necesidad, incansables en la carrera, austeros y esforzados, disciplinados y temibles, preferan inmolarse en matanzas cruentas, antes que entregarse vivos al enemigo. Y tan aterradores mritos los haban rodeado de una aureola de pavoroso prestigio que intimidaba a las tribus del sur. Haba que rendirse a la ineluctable evidencia: Sinufer no escapara con semejantes perseguidores tras los talones. Despus de sortear el brocal de un pozo y un patio de poyetes blancos donde creca un cidro, Balkar, Mntor y Hiarbas, seguidos de una hilera de desorientados sacerdotes, ingresaron en las estancias del lado este. Mntor golpe la puerta, y al no recibir respuesta la abri con mesura. El espacio visual, iluminado por un ventanuco entrecerrado, mostr una habitacin sumida en una sobrecogedora penumbra donde sobresalan una lucerna parpadeante, un telar, un brasero, una copa kilix, vaso griego para abluciones, y, como pattico contrapunto, un catre de heno donde una mujer, sola y desamparada, yaca como un gusano pisoteado y con la cabeza desmayada. El pentarca se acerc de puntillas y, movindola con levedad, musit: Anae, soy Hiarbas, el que jur protegerte ante la diosa. Se produjo un silencio lgubre y slo se percibi una entrecortada respiracin y unos quejidos apenas audibles. La cabellera azabache de Anae caa en cascada hacia un costado, pero la aceitunada tez de su cuello no luca como el cobre, y la transparencia del mbar que el tartesio recordaba no eran sino lividez y sequedad. Sbitamente, los brazos se le contrajeron y volvi el rostro, en otro tiempo de bano y ahora afilado, ojeroso y gris como la ceniza, que reflejaba los ltimos estertores de la muerte. Su levsima tnica revelaba un cuerpo esculido que haca pocas lunas fascinaba. Despojada de su natural frescura, de las ajorcas y diademas, incitaba a la conmiseracin y a la lstima. An le palpitaba la garganta y, aunque el orfebre verific la abrasa dura de una calentura mortal, su piel ola al balsmico perfume que le recordaba la noche en el templo de Astart. El tsigo suministrado por el egipcio le devoraba las entraas, y sus insondables ojos negros, antes implacables como un tormento y ahora mustios por el lloro, se dilataban intentando intilmente prolongar la vida.

Despus de desvelos y peligros incalculables, ocultaciones, cadenas, ansiedades y obsesiones malogradas, Hiarbas se hallaba al fin junto a la tan buscada Anae, pero en qu estado! Con el sutil delirio de la ponzoa y el fatal veneno en la linfa de sus venas, agonizaba frente a l. Pronto, que le suministren un vomitivo!, ha sido envenenada grit, y mostr un vaso de alabastro vaco bajo el catre. Ola a cardamomo y arsnico, y mediante l Sinufer haba cumplido con la horrenda obligacin del verdugo. Ante el asombro de lo inesperado, los sacerdotes repararon consternados en la desgracia de la que eran pasivos cmplices con los ojos fuera de sus rbitas. Algunos se apartaron de la puerta arrancndose los cabellos, y asolados por el llanto corrieron por las galeras profiriendo lamentos de angustia. Anae era una mujer marcada con el signo de Nmesis, y su muerte poda acarrear la clera de la diosa por cometerse el abominable sacrilegio dentro de sus muros. Hiarbas, ensimismado en la contemplacin de la pitonisa, descubra que de aquella prodigiosa hembra, an en plena juventud, ya no dimanaba el aplomo de su antigua dignidad. Haba extraviado el dominio absoluto de sus gestos y la serenidad de su mirada. Sus labios se haban trocado en dos lneas amoratadas y sus otrora luminosos dientes, en una sucesin de oquedades desvadas. La belleza de Tartessos, la predilecta de la diosa, la voz de la Luna reposaba como una avecilla herida en aquel lugar consagrado a la Muerte, olvidada de los dioses, vulnerable y convertida en una piltrafa por un filtro fatal. Que Ataecina golpee con toda la fuerza de su mano al profanador que se ha atrevido a atentar contra el destino de la sibila, y que su alma vague en la confusin por toda la eternidad! rog Mntor, colmado de ira. Luego asi con brusquedad el brazo al mayordomo real, y le rog: Permite que mis sacerdotes y yo aplaquemos la ira celeste ejecutando una cabal venganza con ese mdico impo. Entrganoslo, Balkar! La justicia, segn la ley de la Columna de Poseidn, pertenece al soberano Argantonio. Unicamente ante l responder de su crimen. Al cabo compareci un sanador picado por las viruelas, quien, con el rostro congestionado, le dio a beber una pcima negruzca y ftida que, segn sus palabras, contena leche de cabra, estoraque y centurea y que le producira de inmediato el vmito, si el veneno an era reciente. Tras ingerir unos sorbos ruidosamente, Anae se sumi en un profundo sopor y comparecieron indicios imperceptibles de que su estmago reaccionaba al electuario. Mientras, una docena de ojos anhelantes la vigilaban con pavor e impaciencia. Abri la boca y una

lengua negruzca e hinchada se abri paso, entre desgarradoras arcadas que liberaron un lquido cetrino y agrio. La moribunda recuper levemente la cognicin, y comenz a sudar copiosamente mientras pareca musitar una oracin. Mntor mand cerrar la puerta, quedando solo con los dos tartesios, a los que implor piedad por su imperdonable negligencia. Que Argantonio me exculpe! rog. Cmo iba a imaginar siquiera que quien curara sus males se comportara como su ms cruel verdugo? Que la diosa compadezca mi imprevisin. No te inquietes, Mntor. Tras esta fechora se esconden intereses ms perversos. Aguardemos la reaccin..., parece renacer a la vida. Anae abri los prpados, y con una visible afliccin distingui frente a ella un rostro conocido y cariosamente amado. Se miraron intensamente, sin hostilidad ni indiferencia, como escudriando los meandros inextricables del pasado: Hiarbas balbuci agnica, asindolo del brazo. Anae!, no s si apiadarme de ti o aborrecerte por tu monstruosidad, pero al fin mis ojos pueden contemplarte, tras muchas lunas de denodada bsqueda. Mi corazn destila amargura al contemplar al cisne ms hermoso de Tartessos vencido por la ponzoa de un renegado. Por qu la diosa ha permitido tan salvaje iniquidad? La divinidad... nada tiene que ver con mi suplicio se esforz en hablar. La maldad, la ambicin..., la revancha estril..., y la voz de mi padre desde ultratumba exigindome... venganza... me abocaron a un empresa insensata. Y al final, para qu?..., s, me muero... y siento vaco, fro y espanto. Se revel con justeza el sueo que te aterraba y que me confiaste la noche en la que nos conocimos; slo que fue la voz de la diosa, t misma, la que nos hel la sangre a nosotros, confundiendo nuestras vidas. Yo no, sino... los dioses..., amos de vidas y almas dijo tenuemente. Hiarbas, a quien inspiraba una profunda ternura, la arrop con el cobertor y evoc los tiempos de amistad entre tres almas afines, los ratos pasados con la slfide de la galanura, la incomparable luna del firmamento tartesio, e intent creer que realmente vivi una noche memorable en Gadir. Nos amamos bajo el aliento de la diosa, o slo fue un sueo, Anae? como su boca estuviera rebosante de recuerdos, confes melanclica:

Un sueo? Fue la ms dichosa... de las realidades..., la noche ms hermosa y apasionada de cuantas he vivido musit. Lamentaste la prdida de tu virtud. T... me convertiste en mujer complacida..., y aunque siempre he amado a Milo...al que Astart proteja en su soledad...contigo me estremec..., y mi alma palpit de dicha. Eres el nico hombre... que se adentr en mis entraas con inefable dulzura. Pero t esperabas a otro hombre, verdad, Anae? A Piroes, el mercader, quiz? la interrog, y en su mirada agnica pudo leer la alarma. Los ojos de Anae se colmaron de lgrimas y volvi a sentir un infinito desaliento que prolongaba su agona. Desconcertada, le pregunt: Cmo es que conoces t... esas cosas? S..., lo esper pero no compareci. Su expresin afloraba atormentada y transpiraba un sudor ftido. Con la mirada velada por la frustracin, bebi unos sorbos de agua, y recobr el resuello con un atisbo de lucidez que aprovech para reflexionar con el tartesio en un tono lastimero, mientras se agarraba a su brazo y le acariciaba su barba. Mantienes tu amistad... con mi adorado Milo? se interes Anae. S, claro, aun despus de un borrascoso interludio de ofuscaciones en el que se convirti en mi dueo y seor. Fui galeote de su galera, y luego me liber de la esclavitud, cuando te buscaba intilmente por este cruel mundo. Anae no entendi tan ocultas palabras y la congoja se apoder de ambos. Cumpl mi promesa de protegerte y no abandonarte a merced de la impostura continu, en un alarde de sntesis. Durante muchas lunas te he buscado desde los glidos mares del norte hasta el ltimo rincn del mar Interior, y no me detuvo ni la crudeza del invierno, ni el fuego de la cancula. Fui hecho cautivo por los piratas, pas hambre, penalidades y sufrimientos, y contempl muy cerca de m el iracundo rostro de la muerte. Creme, los dioses me zarandearon como a un Teseo que buscaba a la predilecta de la Luna, y al fin te encuentro, moribunda, para confirmar lo inexplicable. No puedo creerlo. Slo hombres como t son capaces de responder con tanta nobleza y amistad..., y ya no quedan en este universo atroz e inhumano. Los maessi solemos cumplir lo que prometemos ante la diosa, y t, la seora de Astart, reinabas en mi recuerdo. El orculo de Psycro, en Creta, y el de Ddime, en Mileto, me predijeron que te habas convertido en la voz de la dea de las Tinieblas. No lo comprend, pero hoy se han consumado infelizmente.

Siempre obraste... con sobrado altruismo..., pero Argantonio saba de m, de que estaba involucrada..., y de mi destierro... Cmo no te lo revel? Aspiraba averiguar la identidad de quien os maneja en la sombra. Aprovechndose de tu generoso denuedo...?, pues tampoco lo sabr por mi boca prometi con capciosa desconfianza. Ni yo te pedir que traiciones tu conciencia; sera intil, conocindote. Que la diosa te glorifique... por... tu consideracin. Te han utilizado, y al final te han barrido como a un trasto intil. Yo no quise hacer mal a mi pueblo..., sino al rey... que haba destrozado el corazn de mi padre. A m slo me anim la venganza..., no la traicin dijo, y trag saliva. Y a Milo..., lo ves... con frecuencia? Vive confinado en Gadir, como un enloquecido al que le hubieran ultrajado el alma. Pobre Milo, tan soador, tan idealista... gimi tenuemente. Te ruego que no lo juzgues con rigor. No es sino una vctima de su misma estirpe..., pero atesora un corazn atormentado. Toma..., entrgale esto en mi nombre. La sibila, con gesto de desamparo, le desliz el anillo donde se hallaban burilados los dos delfines, el valioso y caro regalo de Milo. Su desmayado nimo no soportar tu muerte, Anae. No...no lo resistir, pero acelerar nuestro encuentro... en el ms all. La inmortalidad de nuestras almas... zanjar esta tragedia... intil. Amas verdaderamente a Milo? Siempre detest pertenecer a una persona..., pero s..., ocupa un lugar de privilegio en mi alma respondi agotada. Y..., cmo diste conmigo... en el preciso momento en el que Sinufer... me visitaba para sacrificarme? Argantonio y yo desciframos la ingeniosa artimaa de las crteras griegas. T., y el rey... habis descubierto... el secreto de nuestros esfuerzos? Aads un mrito ms... a vuestras clarividentes inteligencias..., pero no podris detener... el curso del tiempo... ni la decisin que tejen los dioses. Sonri. Cada vasija significaba un mandato que cumplir. Balkar, que permaneca en la sombra, quiso aprovecharse de su locuacidad y se le acerc al odo, preguntndole con imperturbable serenidad:

Anae, no te lleves al reino de Hades un secreto que puede arruinar a quienes te engrandecieron. Recuerda la munificencia de nuestro rey. Revlamelo, mujer, quin acosa con la traicin a Tartessos y os incita desde la sombra? La desahuciada sibila, con un hilo de voz quejumbrosa, como si soportara sobre su esculido cuerpo la ms infinita de las desolaciones, alz el cuello con impotencia y, casi desvanecida, en un esfuerzo supremo pregunt en tono de burla. Generosidad? El rey... arruin... a mi familia... y me haba condenado de por vida... a vivir entre castrados carceleros de tnicas blancas. No le debo nada. Tus padres fueron juzgados por infringir las leyes de Habis y nuestras costumbres ms sagradas replic Balkar. Y los conden el Consejo de los Ancianos de Asta, no el rey. El compasivo Argantonio se comport siempre con piedad. Pues a mi padre retorno..., antes de enloquecer... en este lugar... de desventura... espiada por veinte guardianes sin escrpulos ni mascu linidad. Ya... nada me importan las miserias del mundo..., y t... me pides... que en este trance postrero..., cuando la parca me acecha..., los delate? No! Nunca fue tan grata la libertad en Tartessos como bajo el rey ms justo de los justos: Argantonio reclam Balkar, airado. La plena libertad... slo existe en el mundo de los sueos. Este veneno que he ingerido a sabiendas... ha supuesto, al fin..., la llave de mi liberacin revel. Se dira, por el doloroso esfuerzo, que la sibila haba articulado sus ltimas palabras, crispando el rostro en la contorsin postrera. Aquella piltrafa humana, hastiada de los hombres, arroj un espumarajo bilioso por la boca, retorcindose del dolor en un espasmo de agona. Despus de unos instantes de suma ternura, apret la mano de Hiarbas transida por la helada frialdad de la muerte, dedicndole una mirada entraable, para luego en el delirio llamar a Milo y pronunciar unas palabras extraas. La sibila de Tartessos, a la que la adversidad haba golpeado terriblemente, expiraba al poco aniquilada por el mortfero veneno egipcio. Y su cuerpo, desposedo del alma y arruinado por la locura, se asemejaba a una glida efigie de alabastro. La sibila del Lucero ha muerto, que la diosa de los Ojos Claros la acoja dijo Hiarbas grave. Ha cruzado la puerta de fuego de Atao
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y se dirige al ro subterrneo para trasladarse al oscuro ms all. Que su

trnsito sea seguro dijo el sumo sacerdote, apesadumbrado. Haba atravesado el umbral de la vida tras un horrible sufrimiento. La desolacin se adue del pentarca, que le cerr los ojos tras contemplar por ltima vez la tibieza de la faz y su belleza marchita. Jams conseguira borrar de su recuerdo la angustia con que haba pronunciado sus lti mas palabras. La pena devast su temple, y un ahogo intenso se agarr a sus entraas, como si hubiera tragado una soga de esparto. Se revolva contra los desquiciados sucesos, mientras unas lgrimas saladas resbalaron por sus pmulos. Las fras estrellas han dictado la ms cruel de las sentencias, pens. La sibila de Tartessos, tumba de enigmas inconfesables, se haba llevado al reino del Hades el secreto del principal urdidor de la confabulacin contra el reino y el monarca. En qu personaje se encarnara la enigmtica identidad del dirigente de la trama? En Sinufer, el egipcio, tal vez? Era hombre cercano a Argantonio, y desde dentro del palacio podra haber manejado los hilos con inmunidad, mientras serpeaba bajo sus sandalias sin ser advertido. Pero el velo de las apariencias resulta a la postre transparente. Anae se haba prestado al engao y vendido su voluntad, y el precio pagado haba sido su vida. Hiarbas estaba seguro de que el enojoso asunto pronto sera descubierto, as como las inescrutables razones del resto de los insidiosos. Los hasta ahora pasos infructuosos se convertiran muy pronto en firmes pisadas, y el crculo del cabecilla de la tortuosa confabulacin se estrechaba inexorablemente. Aquella era una noche de lucirnagas, dolor y lgubre vigilia.

LA CONFESIN

Una luna espectral plateaba la apacibilidad del santuario, que con su placidez parecan unirse a la trgica muerte de la pitonisa. La noche haba comparecido y el recital de los grillos haba sido acallado por las voces de los sacerdotes, que coreaban oraciones elegiacas a la diosa de las Tinieblas implorando la inmortalidad para la elegida envenenada. Recogieron el cuerpo, lo purificaron con esencias de cinamomo y mirra y lo condujeron en una fnebre procesin iluminada por antorchas de resina hasta la gran cmara del santuario, el sacro Zaronah, negro y perfumado con incienso del Pas de los Aromas y mbar del lejano Abalus. Enlucido de rojo, el templete atesoraba suntuosos objetos dedicados al culto, un altar oval y una negruzca talla de Ataecina con los ojos blancos como la leche y las pupilas rojas como el fuego, espantosas como dos luceros aciagos. Hiarbas manose sus amuletos, pues desconoca si el poder de aquella mirada intensa era infausto o halageo. De las paredes pendan valiosos arybalos de Naucratis, espejos de marfil, platos de oro con ciervas talladas el signo de la diosa, caballos de bronce, campanillas de plata pulida, estelas y arreos dorados ofrendados por los guerreros cempsi, devotos de la Reina de la Noche, y vitreas caretas de esmalte, posiblemente las efigies de antiguos sacerdotes y jefes. Enmudecieron los ruidos, y se vel su muerte en un silencio slo quebrado por los lamentos de unas plaideras vestidas de negro que partan el alma. Hiarbas observaba la fra piedra donde yaca el cuerpo sin vida de Anae, con el pecho flcido y un rictus macabro deformando su rostro, y pens que la nica conspiradora inapelable de la vida era la muerte, la administradora implacable del mundo, la que se carcajea de los humanos y no olvida el momento en que ha de segar la vida de cada mortal. A Anae la haban sealado los orculos de Psycro y Ddime como la moradora del Mundo de las Tinieblas, y no haban errado. Apesadumbrado, evoc tambin a Thern, que la haba marcado como la vbora ponzoosa. Ahora todo concordaba, y en el rompecabezas de dudas encajaban una a una las macabras piezas de su destino. Quin reinar en el ms all? Cmo vagarn nuestros espectros en el Trtaro? Reconoceremos a nuestros antepasados en el reino de las Tinieblas?, cavilaba.

Pasada la medianoche, bajo el bilioso fulgor de las antorchas, trasladaron el cadver hasta las lindes del templo, donde los sirvientes haban alzado un tmulo para incinerarla. Resonaban las salmodias y la voz de Mntor: Ha comparecido la Muerte, pero tras ella luce la vida inacabable! Una lechuza ulul en el momento que Mntor depositaba un huevo coloreado de avestruz a sus pies, el signo de la inmortalidad tartesia, y prendi los sarmientos secos de la pira funeraria. Las llamas brincaron en torno al famlico cadver de la sacerdotisa, minado por el ayuno y el veneno, iluminando las estelas funerarias y el campo de tumbas, los adustos rostros de los presentes y las copas de los fresnos que, como fantasmagricos cclopes, contemplaban el fuego purificador. Algunos sacerdotes se cortaban los bucles de las barbas y los arrojaban al fuego, mientras el pontfice alimentaba la fogata derramando aceite y vino en ofrenda a la deidad, implorando: Atacina, si hemos provocado tu ira, no nos castigues con dureza! Entretanto saltaban las ltimas chispas y la pira se extingua en azulinas llamaradas, en la mente de Hiarbas se despeaban los recuerdos vividos junto a la sibila, las noches del Lucero y de Astart, su deslumbrante desnudez, la delicia insaciable de su piel morena, los momentos de amistad junto al sarm Milo, y tomando un vaso de alabastro con leo de Judea lo vaci sobre sus cenizas. Sinti en lo ms profundo de su ser que algo infinitamente augusto lo una al espritu de la pitonisa, conmovindolo hasta el punto que improvis una plegara recitada con los brazos extendidos: El spid del veneno ingrato ha mordido tu juventud, Anae. Todo se ha desvanecido, una amistad, una poca dorada, tu perfume durable. Apenas si has gozado de los placeres de la vida, y ya has abandonado la tierra en una agona desgarradora, cuando se desplegaba ante ti un destino mimado por la Luna. No acierto a comprender el delirio de tu ingratitud hacia tu pueblo, y me acongoja como tartesio, pero quiero pensar que slo has sido la paradjica vctima de un visionario y de una errnea locura. Que Nmesis, siempre despierta, no eternice su castigo, te absuelva y te acoja entre los inmortales concluy. A Hiarbas le costaba tolerar la imagen de la muerte. La ceremonia conclua, cuando el sol naciente busc la vida en las espesuras con vidriados trazos, y bebi el roco con sus tibiezas. Los sacerdotes desollaron un carnero lanudo y lo ofrendaron en honor de Anae, arrojando al fuego el velln, que engendr una llamarada blanca.

Hiarbas, por tu bien, no interfieras en la justicia del rey, y no intentes redimir la memoria de Anae, pues en los anales de Tartessos ser recordada como una hembra maldecida. Y si ha sido respetada no es por ser mujer, sino por ser sagrada; pero cabe dentro de la fragilidad original de las mujeres, que carecen de voluntad y atinado raciocinio dijo Balkar, desabridamente. No te muestres riguroso con ella, gran tesorero, se vio rodeada por la confusin y los miedos, y su fatal estrella debe abrumarnos. Con frecuencia se traiciona por debilidad ms que por designios premeditados. Cuando el rey la encumbr, nunca mostr gratitud, sino soberbia replic. Una mujer que odia y ama a la vez es capaz del mayor de los excesos. Se aproxim al hlito de la diosa, y no resisti su fuego devora dor manifest Hiarbas apesadumbrado. Una soledad infinita se apoder del pentarca, quien, con el anillo de Anae y el vaso de sus cenizas en el talego, emprendi, tras un breve descanso, el camino de regreso, confundiendo amanecida con amargor. Cuando espolearon los caballos, una bandada de palomas que anidaban en los encinares emprendieron un vuelo confuso. Una de ellas, zarca y brillante, que de plata pareca, ascendi hacia el firmamento azul, perdindose en el infinito, y Hiarbas pens en Anae, la voz perdida de Noctiluca, a la que nunca recordara como una mujer maldita. Los rescoldos de la pira mortuoria se extinguieron, y a pocos estadios del templo, los temibles mercenarios del rey avistaron oculto entre los humos de un miserable poblado de chozas un carro tirado por dos muas rezongonas que desapareca por el camino del sur, el que conduca a los poblados mineros de la sierra y luego a Tucci. A pesar de la tenue viveza del albor, vieron fulgurar tras el arriero y los siervos el oblicuo crneo del egipcio, que no haba advertido la llegada de sus perseguidores. El oficial detuvo la cabalgadura y se protegi con la mano del sol. Atrapadlo! orden desabridamente. Los aguerridos iberos, ferralla en mano, rodearon el carromato con vertiginosa destreza, mientras destapaban la lona que ocultaba a un Sinufer adormilado y ajeno al peligro que se le vena encima. Al comparecer ante los atnitos ojos del mdico el destello de las dagas, un mudo espanto lo atenaz. Primero pens que se trataba de salteadores de caminos, pero inmediatamente su tortuosa fisonoma se troc en pavor. Acorralndolo, lo conminaron a descender, y comprendi al instante que haba sido descubierto, que su vida vala menos que un siclo de cobre y que el ambicioso plan en el que se mova como una serpiente de Nubia se abocaba al ms rotundo de los fracasos.

Intuy que huir hacia un cercano encinar, donde revoloteaban unos buitres carroeros, concluira en una muerte indigna, cazado como un conejo, por lo que, en una maniobra gil, asi el zurrn de sus pcimas y una redoma que contena venenoso cardamomo, intentando llevrselo a la boca. Pero una mano de hierro, brutal y expeditiva, aplast el frasco contra el pescante. Tu vida ya no te pertenece, perro egipcio. De ella y de tus traiciones has de responder ante el rey clam violento un ibero, ordenando a continuacin que lo maniataran. Una corriente de espanto se adue del fsico, que temblaba con los ojos espantados y una expresin enloquecida. El, el respetado mdico real, el rico e influyente cortesano, se estrujaba el cerebro y no acertaba a comprender qu podra haberse malogrado en un proyecto que crea perfecto e ignorado; y sobre todo, quin lo habra delatado. Los das aciagos se sucedan en Turpa, que reluca como el oro viejo. Apenas haba tenido tiempo Hiarbas de desatar las alforjas del viaje, cuando al da siguiente el rey lo cit en palacio, donde tuvo que relatar la trgica y anunciada muerte de Anae. Argantonio le rog que asistiera al juicio de Sinufer, y agobiado por el cansancio regres a la cada de la tarde al Campo del Alfarero. Tras orar ante sus dioses familiares, se dirigi a la cmara seguido de la solcita Nobe, que bes sus mejillas. Sbitamente, el viento del este arranc una brisa matizada de polvo impalpable, y al poco tiempo se sumi en un xtasis inefable alojado en la tina de bao, con la dulce y desnuda compaa de la sanadora. Comi y bebi con ansia queso, pastelillos de cordero, dtiles y dulces brevas del huerto, mientras narraba a su sorprendida amante el pattico final de la sacerdotisa. Un final infausto que viene a corroborar tus sospechas, Hiarbas. Con la deslealtad nunca se puede disfrutar de un corazn apacible, y tarde o temprano las pruebas acusan a los malvolos, acarrendoles desgracias. He sido testigo de una muerte estril y cruel; aunque agoniz con bro, aceptando irrevocablemente su fatal estrella. An me siento confundido. No la exculpes, Hiarbas, no ha sido vctima de la calumnia o la sinrazn, sino de sus propias ambiciones y baldas venganzas le contest ella con firmeza. Sin embargo, al parecer hemos vuelto al punto de partida se lament desilusionado. Se ha detenido acaso la intriga? Conocemos quizs al gran inspirador? Se trata de Sinufer? La explicacin se halla ahora en ese mdico desleal, si consiguen que suelte la

lengua asegur. Nobe obedeci a sus deseos, se ensimism en su mirada de ternura, tendida sobre un cobertor de lino de Egipto perfumado de aloe y agraz. La sensualidad y la voluptuosa veladura de la piel morena de la hembra provocaron al pentarca estremecimiento, dejndose acariciar con docilidad. Los vientres se juntaron, y susurraron palabras de amor nunca pronunciados hasta entonces, mientras sus alientos preludiaban la dulzura de un encuentro salvaje. Hiarbas aprenda en las simas de su cuerpo con lentas caricias y ansiosos besos. Fresca y opulenta, Nobe nunca le haba parecido tan sobrenatural en la calma, ni su morenez felina haba revelado un talle tan hermoso en la calidez del agua almizclada. Un leve temblor lo arrebat, sacudiendo sus entraas, y el amante, atravesando sus ojos, destiladores de esencias perfumadas, acarici sus senos colmos, que como dos palomas anidaban en su manso pecho. Y envueltos en la cascada de la Luna Brillante, se brindaron un xtasis nunca antes experimentado. Cubierta de sudor, y con la boca tmida y entreabierta, le dijo: Sentiste pena de mi dolor y de mi cautividad, rescatando mi libertad. Ya jams podr amar a nadie ms que a ti y no lo dej contestarle. Antes de la raya de un amanecer perezoso, el pentarca abandon el lecho, tras un reparador descanso. Turpa reposaba tranquila, y slo el canto de los jilgueros y pinzones en las alamedas quebraban la quietud de la alborada. Con un ansia afanosa, y a la media luz de las candelas, se decidi al fin a escribir una tablilla al sarm Milo, en la que deba proceder con un difcil equilibrio entre su promesa de confiarle cualquier noticia de Anae, y su lealtad a Argantonio y a la causa. Humedeci el punzn, abrillant su sello personal, y rasgue luego con firme entereza: A Milo, sarm de Gadir. Salud. Nunca mi mano se mostr tan temblorosa al comunicar una noticia, pero la amistad es ms virtud cuanto ms se demuestra en el infortunio. Segn razones que no vienen al caso, mi rey me revel el secreto paradero de Anae, cuya infidelidad me ha sido demostrada. Puedo asegurarte que vendi su alma a la diosa de la venganza y prest su voz sagrada a la traicin. Irrit al que serva, quien, a la postre, la tuvo que condenar con equidad. Se encontraba recluida ms all de las fronteras del reino, en territorio de los cem psi, y se supo en palacio que la acechaba un peligro amenazador. Acudimos a auxiliarla, pero fue demasiado tarde, amigo del alma, pues un enviado de los infiernos, un secuaz del mal, se nos haba ade lantado, envenenndola sin misericordia, burlndose de los carceleros con su doblez y

engao. El mal atrajo al mal, y Anae ha cruzado la laguna de la vida en la ms angustiosa de las muertes, aunque ya descansa en paz en el oscuro submundo. S que esta nueva te causar un penoso dolor, y ya nunca podremos refugiarnos en su mirada fraterna, ni t cobijarte en su regazo dulcsimo. Qu desgracia, Milo! Ni Ataecina, la de los ojos de lechuza, pudo protegerla, y vencida por la Parca ha sido conducida en la flor de su vida al sombro abismo de la muerte. Los dioses hendieron sus rayos en tu amada, la prodigiosa sibila de Tartessos, que muri en mis brazos con la serenidad de una herona confundida. Sus ltimas palabras fueron para ti, as como esta valiosa reliquia que te acompao y una bolsa con parte de sus cenizas. Ofrecimos sacrificios en su honor ante el tmulo, y la diosa qued satisfecha. Les ruego a los dioses que te otorguen el valor necesario en este cruel trance, pues ni en tus familiares puedes refugiarte. Pronto, en la festividad de Baal Ham mn, te rendir visita, te narrar detalles de su aciago final, y te confortar. Hiarbas de Egelasta. Turpa, en la cuarta luna de Addaru . El palacio de Argantonio ola a jazmines en flor, y el trino de los ruiseores arracimados en los lamos amenizaba la maana. Las fuentes volcaban chorros difanos por los caos de plata, pero el aire esparca un tufo de enrarecida sospecha. Hiarbas observ que los criados cuchicheaban a su paso agavillados en corrillos de murmuracin, pues las malas nuevas haban arribado a Turpa con el mdico encadenado. Temiendo la ira de los dioses por la muerte de la voz de Noctiluca, se inventaban conjeturas sobre la suerte del egipcio y se murmuraba de sacrilegios inconfesables en el sagrado Lucero, y de ciertos nobles de Mastia y de la costa cilbicense* que haban sido investigados por supuestos tratos con los cartagineses. Balkar lo recibi comunicativo, incluso con estima, mientras se refrescaba con un abanico de fino plumaje. Y aunque se le notaba tullido por el viaje y con el natural agarrotamiento por la cabalgada, pareca preocupado por conocer la declaracin del arrestado. Tendr algo que ocultar esta bola de sebo?, se preguntaba Hiarbas, que an desconfiaba del hosco dignatario. Ese gran bellaco escupe escorpiones y blasfemias y reniega hasta de su sangre. Lo han torturado, y ni aun as ha soltado su bocaza un solo , * Entre la actual Cdiz y Tarifa. nombre. Es duro de pelar, pero se angustia cavilando quin le habr delatado

asegur. Ser juzgado segn las leyes de Habis? Dado lo grave y reservado del asunto, Abilonus de noba, Hilerno, tres jueces del tribunal de Asta y yo mismo lo juzgaremos suma rsimamente. No se derrumbar fcilmente, y entonces no habremos adelantado nada. El rey presidir la causa, y no se mostrar conciliador. Muchos creen que es el cabecilla de la conjura. El ambiente en el Saln del Trono era glacial, y el ceremonial severo y escrupuloso. Seis sillas de tijera y un sitial de alto respaldo aguardaban al monarca y a los magistrados, mientras dos escribas, sentados en sendas esterillas, alisaban los papiros y afilaban las plumas con estiletes. Compareci Argantonio formal y fro, vestido con la ritual estola azulada. El gran sacerdote de Poseidn, siguiendo el ancestral protocolo, esparci ceniza sobre sus pies, recordndoles que eran mortales y que slo a los dioses luminosos y al padre Poseidn corresponda juzgar a los hombres. A una indicacin suya, dos guardias armados con arcos de fresno y hachas iberas empujaron al interior de la sala al mdico encadenado, quien, con la cabeza baja y el cuerpo sangrante por el tormento, no articul palabra. El diestro en ciruga aprendida en el templo de Ascle pio de Prgamo y medicina sagrada de Menfis se arrodill envuelto en un amasijo de sucios jirones. Su crneo repugnaba por los abscesos sanguinolentos y en su cara amoratada sobresalan dos pupilas dilatadas que se mofaban de sus acusadores con un rictus mordaz. Sin embargo, la desercin de alguno de sus cmplices lo torturaba, y la impotencia de no saber quin lo haba delatado, o cmo lo haban descubierto, lo enloqueca. Le temblaban las piernas como hojas de sicmoro batidas por el viento, y, como si aguardarse la aparicin de un colrico Poseidn que lo aplastara, pase la vista con cruel expresin de uno a otro lado. La atmsfera se volva sofocante, y el silencio lo embargaba todo. Argantonio inici la vista, penetrante y brusco: No existe traicin en Tartessos que escape a mis ojos vigilantes. Advierte una de las leyes de la Columna, no maquines mal alguno contra el que ha depositado en ti su confianza, y si lo haces, s reo de la ira del dios del mar. Comenz a destilar sus ideas haciendo referencia a los filsofos griegos, de cuyas mximas era tan asiduo, ante un auditorio expectante: Se dice en las goras de la Hlade que las acciones de nuestros semejantes, o merecen nuestra risa o nuestras lgrimas y tu vil ultraje, Sinufer,

me merece sobre todas las cosas desprecio. Jams pude concebir que formaras parte de la insidiosa confabulacin que pretende arruinar la prosperidad de los Diez Reinos. T, que comas a mi diestra y vivas esplndidamente al dictado de nuestras leyes. Qu mal viento hizo cambiar tu razn? Cmo podemos juzgar con comprensin tus crmenes?, contesta! Con voz temblorosa, el taimado fsico escogi la senda de la sumisin: Poderoso rey, asumo que las acusaciones son graves y que merezco el peor de los castigos, pero he sido vctima de una irreflexin que me ha conducido a tomar decisiones errneas. Perdname, hijo del dios! Promesas de riquezas velaron mi mente y sucumb a la tentacin de ostentar dignidades que no merezco. Ninguno de los jurados, conociendo su prfida mente, crey los falsos elogios y las ficticias disculpas. Balkar, en su cometido censor, lo ataj: Ahrrate zalameras innecesarias, rata de muladar, y no nos ofusques con tus despropsitos. No ignoramos que, tras esta burda trama en la que intervenais la pitonisa, Piroes el mercader y t mismo, trajina la mano siniestra de Cartago, ansiosa por usurpar las rutas marinas de Tartessos. La contundencia de la aseveracin, el tono reprobador de Balkar y su innegable claridad hizo que el reo sintiera un escalofro por la espalda, sumindolo en la ms absoluta de las perplejidades. Y pretendiendo justificarse, profiri una lisonja envenenada: La presencia de Cartago en Tartessos no tiene que significar desolacin. Ante la precariedad de Tiro, podra convertirse en una bendicin para esta tierra. Y hasta Gadir se beneficiara de una tutela emprendedora apoyando un cambio de estrategia en las rutas comerciales. Sus palabras no podan haber sonado ms indignas y desacertadas. Mi miserable mdico, adems de conspirador, asesino y delator, nos resulta ahora un ministro sesudo que pretende impartirnos consejos dijo el rey. En un amigo leal estas palabras podran considerarse una opcin reflexiva, pero en ti, que has maquinado a la sombra de tu bienhechor, producen nuseas. Ahrrate tus desvariados juicios y revela a este tribunal la identidad del conspirador principal de esta insensata trama exigi Abilonus. Quin os gua? O eres t? Sinufer alz por vez primera su mirada de bho nocturno, y de su nariz corva surgi un hilo de sangre. Haba comprendido que su actitud sumisa no le conduca sino a la muerte, por lo que adopt un altanero talante de reto. Ya se lo manifest al carcelero dijo fingidor, creyendo que bas

taba un solo nombre para salvarse. Recibamos los mensajes desde Cartago del sarm Urizat Barca a travs de Piroes, quien, mediante un mensaje grabado en un vaso griego, nos ordenaba la accin que debamos acometer Hiarbas se alboroz. Y qu os prometieron si colaborabais, impo? pregunt Balkar, rojo de ira. Ya lo he confesado en las mazmorras! exclam. Anae nunca exigi nada, pues cooperaba en remembranza de su padre injuriado y por mandato de su madre, la sacerdotisa de Cartago. A m me prometieron dignidades sacerdotales y haciendas en Tartessos, y a Piroes una gobernacin en la ciudad de Utica, si conseguamos persuadir para la causa a algn influyente seor o nos hacamos con las cartas y portulanos de las rutas martimas de Tartessos. Una sorda exclamacin de aborrecimiento recorri la sala. Pero no comprendais que ese despropsito significaba una aberrante locura imposible de lograr? Cmo podrais socavar el poder de un reino poderoso como Tartessos, tres insignificantes inmundicias como vosotros? Todo estaba sutilmente planeado hasta que descubristeis a Anae. Contbamos con el poder creciente de Cartago y con la cooperacin de un prestigioso personaje que muy pronto se convertir en el adalid de la causa de Cartago en esta parte del mundo, arrastrando tras de s a los ms influyentes prncipes y mercaderes de Occidente que recelan de la expansin griega. Ests hablando de vuestro jefe? se apresur a preguntar Balkar. As es, pero no lo delatar, y ruego que Osiris lo proteja. Jams conoceris su nombre. A las palabras del inculpado sigui una premiosa pausa de silencio en la que los jurados se intercambiaron miradas de incredulidad. El rey habl: Sentencian las leyes de Habis por las que se rige Tartessos: El que es leal a su seor eleva su mirada con humildad, y el que es desleal con soberbia y traicin convirtindose en reo de la clera del dios. Te han movido intereses bastardos y te has prestado a una maniobra a mis espaldas que pagars cara. El egipcio no se inmut; antes bien, sonri, y el arrebato del rey subi de punto. No estaba dispuesto a mantener con aquel simulador una conversacin sobre erudicin poltica. Continu: Ahora comprendo, mal amigo, tu inters por conocer el paradero de la pitonisa, el celo que mostrabas por su salud y cmo me convenciste con sutilidad de serpiente para ocuparte de sanar su cuerpo. De qu forma tan burda ca en el engao! As que t eras esa sombra im

precisa que senta en mi nuca en cada movimiento, el espectro camuflado, el invisible odo que todo lo adverta. Ahora comprendo cmo mis decisiones eran conocidas a poco de ser tomadas. No mereces mi indulgente misericordia! La ambicin nubl mi mente. Absulveme! No quiero vagar eternamente en el astro errante. Argantonio sigui interrogndolo, instndole con severidad: Unicamente puedes moverme a no arrojarte a los perros, hiena del Nilo, si nos revelas de inmediato la identidad de ese conspirador todopoderoso que maneja desde la sombra los entresijos de esa confabulacin, el nombre oculto del que en estos reinos se atreve a quebrar la paz de Tartessos! De lo contrario sers devuelto al verdugo, que te martirizar hasta que ruegues la muerte por compasin. El rostro del mdico se agit en una expresin de furor ilegible. Junt las cejas sanguinolentas y de su mirada de ave rapaz surgi un brillo aterrador que sobrecogi a los jurados. Congestionado, los amenaz: Me habis sometido al hierro y a la flagelacin, y de mi boca no ha brotado su nombre, ni escapar nunca. Soy refractario al dolor y un ungido de Anubis. En la Casa de la Vida de Menfls me instru en cmo soportar los ms espantosos suplicios. Soy consciente de que voy a morir, y ni crucificndome, despellejndome con ltigos de cuero o vertindome plomo en las visceras conseguiris hurtarme una palabra ms. No temo a la muerte ni al tormento y no me convertir en el delator de nuestro mentor! Argantonio se incorpor y se dirigi resueltamente hasta su antiguo mdico. Sonri sobre la agorera premonicin del reo y le replic impertrrito: Efectivamente, nos has proporcionado un argumento irrefutable que evidencia tu desprecio a la vida, asesinando a sangre fra a la joven sibila. Recib rdenes precisas. Haba que silenciarla, y lo ejecut sin crueldad. Habr que reconocer tu compasiva benevolencia, pero atiende, infame renegado dijo el rey, en tono enigmtico. Sostienen los filsofos griegos que la naturaleza ha concedido al hombre un don inefable, la brevedad de la vida, pues la inmortalidad nos conducira a la demencia. Pues bien, si decides no revelarnos el nombre de vuestro gua, un joven muy querido por ti, y que vers aparecer dentro de unos instantes, dar por consumada su existencia de una forma atroz y espantosa. Bien conocen los dioses que soy hombre renuente a la violencia, pero tu obstinacin me obliga a emplear el tormento ms cruel. Se oyeron pasos acelerados, un quejido casi femenino y una orden

terminante; luego comparecieron en el dintel dos guardias iberos vestidos con vellones de lana sujetando a un joven de melena rizada y dorada, modales amanerados y expresin perfecta, que como una mujerzuela se pintarrajeaba los prpados de lapislzuli y las mejillas de polvo de alhea, ahora mugrientas por el llanto y la vigilia. Se vesta con un chitn griego desbaratado, y sus coturnos corintios cubiertos de lodo convertan su elegancia en un desalio que causaba piedad. Creuseo, el efebo favorito del mdico, cuyo rostro se asemejaba a la mscara de Tala, al encontrarse de frente con la hiertica corte de jueces presidida por el rey, y al descubrir aterrado cmo su protector, el influyente Sinufer, se arrodillaba torturado, no pudo refrenarse y ahog un lamento:
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Por las sandalias de Astart, qu te han hecho, Sinufer! Qu ocurre? El mdico, con la mirada lujuriosa de un simio, se estremeci, y rabioso protest por la irrupcin de Creuseo en tan lamentables condiciones, pero las cadenas se lo impedan. Su artificiosa fachada de seguridad y su altanera se resquebrajaron como aventadas por un viento libio. Qu perfidia urda aquel calculador monarca con su predilecto? Se temi lo peor y aguard aterrado. Argantonio se incorpor enftico del sitial de plata y marfil. Su rostro se ergua impenetrable, como el de una efigie tallada en caliza. Desabrido, hizo una seal imperiosa y uno de los oficiales acarre un fardo de esparto anudado con una soga que coloc en el centro de la sala. Su interior pareca poseer vida, pues se agitaba como si encerrara entre sus asperezas alguna criatura inquieta deseosa de romper las ataduras y escapar del encierro. Ese saco, asno traidor, contiene veinte vboras atrapadas en los pedregales de Uga. La picadura de una bastara para matar a un hombre. El rey escenific una pausa, y todas las miradas se clavaron en l aterradas. Adopt luego la ms iracunda de las actitudes, y prosigui implacable: O nos revelas de inmediato quin es el gran instigador de la trama, o se lo incrustaremos en la cabeza a tu bello efebo, que expirar enloquecido con la ms violenta de las muertes y en medio de una intolerable agona. T decides. Eficaz y definitivo recurso de disuasin, pens el pentarca, pvido. La mirada del reo se convirti en expresin de pavor, y alz el cuello como un autmata horrorizado. El poda resistir cierto umbral del dolor, pero aquella tierna criatura de bucles de oro, a la que idolatraba con debilidad morbosa, aquel cervatillo inocente y delicado, no tolerara el

veneno de las ariscas spides de las sierras, y no deseaba ni pensar el tormento que habra de soportar antes de morir. Entretanto, en un estertor fatal, el bello Creuseo, cuyos orines de pnico se deslizaban piernas abajo, alz los ojos almendrados devastados por las lgrimas. El refinado pimpollo imploraba al egipcio que ejercitara su compasin con la carne que tanto gustaba de acariciar y besar. An resonaba la amenaza del rey, cuando se alz la voz del mdico: Rey vanidoso!, quiera Thot el creador ensombrecer los das que te quedan de reinado, porque ni amparndoos tras vuestras murallas impediris el saqueo de vuestras riquezas, el incendio de vuestras ciudades y la muerte de los hijos de vuestros hijos por la poderosa Cartago los amenaz. El mdico fue interrumpido por el rey Abilonus en un espontneo sentimiento de rechazo hacia las amenazas del mdico traidor. Recitas sandeces como un demagogo borracho. Cllate, y habla! Cmo te atreves a amenazar al soberano de Tartessos? Acaso crees que somos una nacin cobarde que no se defender de la opresin de la espada? Quin es el inductor de vuestros crmenes? le espet un juez. Habla! El fsico, encorvado por el dolor y con la mirada llameante, los provoc: Que Osoris, el juez supremo, perdone mi debilidad, que no es ma, sino por no causar a mi dulce Creuseo un tormento insoportable y mortal dijo, buscando alguna reaccin de prodigalidad. Mi pobre e inocente avecilla del perfumado pas de Qus.
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No te resta nada, ni tan siquiera la esperanza de la vida. Venga, vomita el nombre de vuestro inductor y jefe! lo inst el mayordomo real. Dejaris libre a Creuseo? inquiri. Sabes que s. La palabra de Argantonio no posee doblez replic Hilerno. Que Anubis, el dios chacal, os nuble la vista si no la cumpls. Modera tu arrogancia, alimaa del desierto! lo ataj uno de los jueces. Dice una las leyes esculpidas en el templo de Poseidn: En la fidelidad, el tartesio ha de mostrar siempre un corazn tranquilo y por ningn precio ha de permitir ser comprado contra su seor. T te has vendido por oro, y merecers la ms dura de las penas. Suelta el veneno de tu boca inmunda, perro egipcio! grit Abilonus.

Call durante unos momentos que parecieron eternos, como sumido en una impenetrable deliberacin que fragmentara su intelecto y su angustiado corazn. Al fin se derrumb, y se mordi los labios con rabia. Apret los dientes, y, desafiando con sus ojos incendiados a los presentes, revel: El sarm Milo de Gadir, hijo del sufete Zakarbaal. El es nuestro gUa' El mundo pareci quebrarse en infinitos pedazos, como el frgil cristal.

LA DECISIN DE MILO

Las palabras cayeron rotundas, como una lpida sobre un sepulcro hueco. A Argantonio se le hel la sangre con la insospechada confesin, y en su rostro aflor un gesto de incredulidad, como si su mente no lo tolerara. Qued desmadejado en el trono, en medio de un profundo mutismo. Los ministros intercambiaban miradas de asombro, y en el saln slo se oa el zumbido de las errticas moscas. Milo, el amado sarm de Gadir, el husped predilecto del rey, el sucesor de Zakarbaal, el fiel aliado, resultaba ser a la postre el annimo instigador de la trama y el brazo ejecutor de la agresiva poltica de Cartago en Occidente? Haba sido su amistad una descarada mentira? Habran de aceptar que su rostro ocultaba un corazn desleal? Les costaba creer que hubiera llegado hasta ellos con la docilidad de la araa, para, con mentiras y falsas dulzuras, traicionarlos. A Hiarbas se le cort el aliento y las rodillas le temblaron. Hasta ese extremo lo haba llevado su desesperado amor por Anae? Su clera inconexa le peda abalanzarse sobre aquel embustero y arrancarle el alma all mismo. Pero no quiso arriesgar juicios morales, pues tras un ocano de mudez, Argantonio, anticipndosele, manifest arrojando fuego por las pupilas: Mientes para salvarte, engendro de una serpiente! Eso es una falacia que imputas sin pruebas, zurcidor de mentiras! Que Horus, el halcn sagrado, me haga vagar por la oscuridad eterna si miento, y bien saben mis dioses que merezco la muerte por traicionar a un hombre al que venero. No obstante... La frivolidad que exhiba Milo y la capacidad para mudar opiniones siempre me inquietaron reconoci el sumo sacerdote Hilerno. El pentarca se sumi en el desconcierto. Pero reflexion, concedindole visos de credulidad a la imputacin del egipcio y su tajante juramento. Cmo poda haberlos embaucado durante tanto tiempo? Hasta dnde puede llegar la sed de poder para quebrar amistades tan acendradas? Milo un conspirador y traidor a su patria y a Tartessos? Qu afn inconfesable lo haba llevado a entregarse en manos de los ambiciosos cartagineses? Se haba convertido en un loco visionario adelantado a su tiempo?

No, no poda ser! Por otra parte, no posee el corazn razones que la razn ignora? Y, por qu habra de mentir un hombre que se abocaba a ser ajusticiado y que se jugaba la vida de quien ms idolatraba? Argantonio se vio encadenado por los contradictorios impulsos de su corazn convulsionado, por lo que exigi al reo una explicacin inmediata: Prueba lo que dices, o ejercitar mi amenaza sin compasin! Y, como emergiendo de la antesala de la muerte, Sinufer propuso: Convocad a su padre, Zakarbaal, y l mismo os lo revelar. No ha mucho que tambin supo por Narbaal de Tiro de su fidelidad a la causa de Cartago y de sus tratos ocultos con Urizat Barca, con quien intrigaba en secreto. Pero, por qu habra de conspirar contra su padre, Gadir y sus aliados? Milo sufra constantes vejaciones por parte de su propio padre, que lo humillaba ante los poderosos de Gadir, incluso amenazndolo con separarlo de la sucesin a favor de un primo suyo, por lo que busc la ayuda de una Cartago deseosa de precipitar los acontecimientos con su intervencin en esta parte del mundo. Obra entonces por despecho asocindose con una banda de canallas? se pregunt Abilonus, acaricindose los dientes de jabal. Tal vez replic. Alindose con Cartago tendra el paso franco hacia la ms alta magistratura de la ciudad sin esperar la muerte de su padre, y apoyara a los cartagineses frente a los griegos, que ya merodean por el Tirreno. De modo que Cartago nos acecha para precipitarse sobre nuestra plata. O ellos, o los griegos. Esa es la disyuntiva, y Milo as lo intuy revel altanero el reo. Los helenos se hacen acompaar de la sabidura, del trato justo y de la amistad, y los cartagineses del hierro y la desolacin replic el rey. Argantonio encaj un golpe que no esperaba, como si de improviso se le hubiera desvelado ante los ojos un futuro desolador. Se resista a aceptar que Milo, al que quera como un hijo, fuera el instigador de la conspiracin junto a su mdico personal y la protegida sacerdotisa de Noctiluca. Acaso los dioses vuelven la cara al ms compasivo y devoto de los pueblos?, se dijo. Entretanto, Hiarbas, que saba de la severidad en el trato de Zakarbaal hacia Milo, quiz provechosa por su carcter tornadizo, insista en negarse a creerlo, escudriando al egipcio con pupilas encendidas. Intentar desacreditarlo en su desesperacin?, pens, y rog la venia del soberano para tomar la palabra.

No le prestis odos! Milo nunca hubiera dispuesto la muerte de Anae. Desconoca la orden asegur el reo. Al poco de llegar de Tiro, donde se entrevist en secreto con el prncipe Urizat Barca, su padre confin al sarm Milo en una celda del templo de Baal Hammn, y Piroes, aunque lo intent, no pudo consultarle la terminante orden arribada desde Cartago. De ninguna de las maneras la hubiera aprobado; l amaba con locura a la sibila sacrificada a los pies de Ataecina insisti el pentarca. Milo es un hombre ambicioso y venera el poder, y no sabis cunto! En l es una enfermedad sin cura. Ya nadie esperaba un gesto humano del monarca. Qu malvados sentimientos anidaban en el espritu del prncipe fenicio para merecer semejante respuesta? La traicin, segn las seculares leyes de Habis, constitua en Tartessos el pecado ms execrable; de modo que uno de los jueces lo atraves con una mirada de desdn, y dictamin inclemente: Aquel que aflige a su rey con la traicin alimenta a los dioses en su contra. Y entonces, cmo pretendes que nosotros ejercitemos la generosidad contigo? Nadie es castigado en Tartessos, si no lo es por sus propios crmenes; y si Poseidn lo abate con su brazo, que no sea considerado como desgraciado, sino como un reo digno de escarmiento, dice el cdigo sagrado de las Columnas. Nuestros antepasados claman justicia, justo seor reclam Bulkar. Estoy preparado para morir, pero me acojo a vuestra benevolencia dijo el egipcio sollozando. Argantonio asinti con la cabeza, mientras los jueces investigaban en los legajos, papiros y en las lminas de bronce de las leyes del rey Habis. No tardaron en corroborar en los retricos dictmenes del pasado la sentencia que mereca el mdico feln. Argumentaron en voz baja, deliberaron sobre las pruebas, y, convencidos de la justicia de su veredicto, se lo comunicaron al soberano, quien, tras escucharlo, se detuvo a reflexionar con las manos sobre su rostro. En la sentencia la palabra misericordia no poda tener cabida. Luego, con los labios crispados y emergiendo de su reflexivo sopor, se alz del estrado exornado con marfiles. Dirigindose a los escribas, sentenci spero: Alzo el bculo de la palabra infalible, la que habla por los Diez Reyes, y reclamo el derecho a amparar Tartessos de las insidias de sus enemigos. No dejaremos esta ofensa sin castigo, y por tan alevosa traicin determino que Sinufer de Menfis sea condenado a morir. Ordeno que sea borrado de los anales del

templo el nombre de Anae, la sacerdotisa de Noctiluca, y prescribo para Creuseo el exilio. Sean enviados legados a Zakarbaal de Gadir para que responda antes de una luna y ante este mismo trono de la infame conducta del sarm Milo, su primognito, o los pactos y alianzas entre los dos pueblos sern revocados y abolidos. Que se cincele en oricalco esta sentencia y sea apostada para afrenta pblica en las Columnas del templo del padre Poseidn, el de los cabellos azules, a cuyo justo amparo nos acogemos. Ha hablado el rey! Que su palabra se transcriba y se acate! clam el juez. El mdico, arrastrndose ante el jurado, rog misericordia; pero el dedo de la ley lo haba sealado de forma irrefutable. Inmediatamente, y a una seal regia, el soldado rasg de un tajo el saco y el mdico, arrojando salivazos por la boca como un perro rabioso, emiti un alarido de pavor mientras el efebo gritaba desgarradoramente, bandose con sus propias inmundicias. Sinufer se agarrot, aguardando la picadura mortal de las vboras. Cartago empedrar sus palacios con crneos tartesios! grit colrico. Que Anubis os ciegue! Sin embargo, para general sorpresa, escaparon del fardel, raudas como pensamientos, dos cras grises de conejo, animal muy abundante en Tartessos, que desaparecieron por los corredores. Sinufer, sintindose burlado, maldeca y escupa a sus jueces, que sonrean ante el ardid del soberano, que haba desatado la lengua del egipcio con un seuelo infantil. Os mesaris los cabellos y rasgaris vuestras vestiduras, porque de nada servir mi muerte! Perderis vuestras riquezas y la vida de placeres. Desyelo, Argantonio. Has obrado segn tu piadoso corazn y conforme a las milenarias leyes de este pueblo dijo Balkar. Que Konsu el tebano os maldiga. Tarde o temprano os inclinaris como el junco ante su poder, y habris de esconderos en las sierras, mientras contemplis vuestra propia ruina! advirti el inculpado.
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Abilonus, que lo mir con repugnancia, consol luego al rey: Lo deshonroso no es el cadalso que le espera, sino las acciones inconcebibles que ha perpetrado contra ti, que lo enalteciste con largueza. Argantonio, con la mirada desolada, convoc a sus ministros en la privanza de sus habitaciones; y mientras se alejaba del saln, confes:

Me result muy amarga la infidelidad de Anae, injustificada y dolorosa la de Sinufer, pero me parece intolerable el proceder del prncipe gadirita. Preciso de una explicacin convincente de los sidonn de Gadir y de las excusas irremplazables del sufete Zakarbaal, o se habr extinguido para siempre y sin remedio la paz ente los dos pueblos. Si no podemos mantener la concordia con honor, dejar de ser una paz duradera, mi seor lo apoy Hiarbas con impasibilidad. Ratas de cenagal! deplor Balkar. Habremos de aceptar que Milo nos confundi con su perverso talento. El ser humano no deja de descubrirse como un compendio de contrasentidos. Argantonio, absorto en sus propios pensamientos, se pronunci: Pero, para su desgracia, Milo ha sido vendido por el mismo a quien compr. Los chacales se han devorado entre s. Demos gracias a Iduna por haber abortado la deslealtad y a los prfidos con su soplo huracanado. Desaparecieron por los corredores, pero el semblante de Argantonio abarcaba un rictus de preocupacin y de desasosiego. La ambicin ha supuesto para Milo la sombra que ha apagado sus sueos, el estircol de su apetecida gloria. Renunci a lo que era por lo que codiciaba ser y se ha cubierto de ignominia. Que Astart lo absuelva, se dijo Hiarbas. El avisador de las lunas hizo resonar el cuerno con rebato y alarma. Desde la atalaya, anunciaba con roncos retumbos, seis das despus de la sentencia a Sinufer, la presencia de una flotilla de Gadir de gauls con las retadoras cabezas de caballo en los espolones, como si un ejrcito de quidos acuticos amenazaran la placidez de Turpa. Los remos se hundan en el ocano, que ondeaba sereno como un pauelo de seda azul. Veinte naves de Gadir por el ocaso, y estn avanzando! grit. Los pescadores que echaban las redes se paralizaron, y los moradores, al reclamo del cuerno, abandonaron los jergones; Turpa entera se agrup bajo las palmeras del embarcadero. Nadie recordaba, desde haca muchas lunas, la comparecencia en los muelles tartesios de una escuadra gadirita tan nutrida. Hacan sonar los clarines de atraque y enarbolaban el estandarte del gran sufete con la efigie de Melqart, evidenciando su comisin amistosa. Apresuradamente, comparecieron los dignatarios con las tnicas orladas, oficiales bizarros, un ir y venir de soldados y un aturdido Balkar que se ape de un palanqun. La galera comandante alz los remos y atrac en la drsena. De ella

descendi un heraldo que parlament con un Balkar hiertico y con cara de pocos amigos. Por los mentideros de Turpa haca das que, coincidiendo con la Luna Oscura, corran como un torrente desbocado falseadas noticias, exageradas por la voracidad del rumor, y se comadreaba de pactos violados, de ejecuciones secretas y de traiciones bajo el trono del rey a las que, segn se deca en voz baja, no era ajeno el sarm Milo de Gadir. Aseguraban enemistades entre tartesios y sidonn, as como la clera contenida del gran padre Argantonio, por lo que el pueblo permaneca en esquivo silencio, aguardando un enrgico desaire hacia el aliado del otro lado de la baha que purificara el ultraje y el orgullo herido. Pero advirtieron que Balkar asenta con la cabeza cortsmente y cmo por la escala descenda, soberbio como un pavo real, Zakarbaal de Gadir seguido del ms lujoso squito que jams se haba presentado en el muelle de Turpa: Que Baal-Shamn, creador del cosmos, proteja a tu rey y a tu pueblo! salud el gran sufete. Sea Poseidn, el que cie la tierra, quien os acoja con armona, Zakarbaal, seor de Gadir, de la regia estirpe de Tiro le replic Balkar. La gente, que alzaba los pescuezos ansiosa, difundi exclamaciones de asombro ante el centelleo de los diamantes, topacios y amuletos que exornaban las orejas y manos de los fenicios, y ante las sedas de sus gorros puntiagudos, las prpuras de Lixus y las violadas estolas de Frigia con las que se cubran los droms, los aristcratas gadiritas del Consejo de los Veinte. Relucan en sus rostros cetrinos las perlas de Ofir y la alhea roja que enalteca sus barbas rizadas. El sufete del mar y la tierra firme y rab khum, gran sacerdote de Baal Hammn, con afectada dignidad se acomod la capa de tafetn de Babilonia y se cobij en la litera, cubierta con un parasol de hilos de oro. Confundidas entre el bullicio, se alzaron dos cabezas interesadas, las de Nobe y Hiarbas, que observaban expectantes si tras el sufete apareca la figura de Milo la cabeza visible de la intrigante trama que muy pocos conocan, anhelando cruzar unas palabras con el sarm que los sacaran del marasmo de dilemas en los que an se hallaba; pero el prncipe no compareci, por lo que una tristeza infinita sacudi al orfebre: Cmo pudo aprovecharse de mi amistad tan insidiosamente?. Entretanto, la multitud haba prorrumpido en gritos y silbidos contra el cortejo de Gadir, que pareca la comitiva de un strapa de Susa, altanera, pero disciplinada. Una abundante escolta de iberos, con las tnicas de lana, el gorro de

fieltro pegado a las cabezas y las falcatas de doble filo desenfundadas, rodearon a los vecinos gadiritas. Amasadores de riquezas, cananeos avarientos! les gritaban. El gento hubo de plegarse ante la fiereza de los norteos, y prorrumpi en gritos de protesta sin saber a ciencia cierta el motivo por el que los increpaban. La marea humana acompa a la comitiva al son metlico de las tubas, del seco parcheo de los timbales y de las cuerdas de los afinados nebal, mientras un sol implacable caa a plomo sobre Turpa, paralizada por la inesperada visita.
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Lobos, raza de vboras! los maldecan algunas comadres. En la puerta de la Hoz de Oro le ofrecieron a Zakarbaal los obsequiosos dones de la hospitalidad, la sal y el pan candeal, y tras ascender las escalinatas de la residencia regia, un deleitable obsequio para la vista y un delirio de floreadas terrazas, la cohorte se perdi entre el intrincado laberinto de galeras. La puerta de bronce se cerr a cal y canto, y el estruendo de la muchedumbre se convirti en ensordecedor, aclamando entre vtores a su rey e infamando con insultos al sufete de Gadir. Con una mano regalis y con otra nos robis! clamoreaban. Transcurrieron las horas y la batahola de imprecaciones no cesaba. El ambiente amenazaba con tomarse incontrolable. La gente aguardaba acontecimientos, mientras saciaban su sed con zumos de moras y limones, melones zumosos y agua fresca que vendan los aguadores en rezumantes cntaros de barro. Los alborotadores y mensajeros del rumor cuchicheaban en los corrillos y hablaban de tumultos, de disputas y de acaloramientos entre el sufete y el rey. Segn los alcahuetes y recaderos, un jardinero palaciego hablaba de apresamientos y violencias dentro del saln del trono. Ya lo decan nuestros abuelos, no te fes nunca de un fenicio! Una rebelda latente contra Gadir y sus gobernantes se palpaba en el ambiente, y Hiarbas, temeroso de la turbamulta, se tema lo peor. Respetaban a los dioses tirios por razn de simple superchera, pero les infundan temor, y cualquier da saltara la chispa del enfrentamiento. Adems, los tartesios, amantes de la armona con sus vecinos, no ignoraban que duplicaban sus provechos a costa de las riquezas de sus minas y campos, que ejercan la usura con descomedimiento, a veces el abordaje y el pillaje en el mar de Afuera, y que imponan sus insaciables dioses, por lo que el clima de enfrentamientos ascenda con el sofocante calor.

Ya propagaban los infaustos presagios de Noctiluca, que haban cado piedras de la Luna; y el viejo Thern asegura que la constelacin del Cocodrilo se ha transmutado en miles de estrellas respondan en voz baja unos locuaces chamarileros que haban abandonado sus tenderetes. Habladores de lenguas impostoras! grit un pescador. Hiarbas y Nobe, que se vieron rodeados por unos mendigos andrajosos y unos marinos mutilados con las encas sangrantes que miraban a la sanadora con lascivia, se alejaron del insoportable hedor humano. El pentarca se negaba a aceptar los chismes de los maldicientes, e incluso se sonrea con las exageradas habladuras, pero sinti alarma cuando vio entrar por el postigo lateral al logoteta Manto, el comandante de la guardia real y del ejrcito tartesio, un ibero hercleo de la tribu de los trdulos que no conoca ni la piedad ni el miedo. Abandonemos este lugar, Nobe. No me gusta el cariz que toma esto. Mientras se escabullan, la puerta palatina se abri de par en par, pero ni el monarca ni el sufete comparecan, por lo que la alborotadora turbamulta comenz a gritar escarnios malsonantes contra los sidonn, y ms cuando emergi del interior, en marcial y compacta formacin, una horda de guerreros iberos con los carcaj en bandolera y enarbolando lanzas con puntas de fresno que intimidaban. Tomaron posiciones en las gradas, y el gento enmudeci. Turpa no estaba acostumbrada a tan excepcionales demostraciones de fuerza, y sus habitantes recelaron. Brillaban con el sol las picas asiras de bronce, las celadas de plata forjadas en las fraguas de Cstulo, las placas de oricalco de las corazas y los arcos de los mercenarios nmidas, que se apostaron en las gradas del palacio y del cercano templo de Poseidn. El asombro aument cuando sonaron los bronces del santuario y un venerable anciano engalanado con la tnica talar de lino compareci en el prtico del tabernculo y anunci a la alertada concurrencia que se ofreceran sacrificios de toros en el ara del santuario, prctica nicamente reservada a los grandes fastos, a los tiempos de calamidades astrales o ante previsibles hostilidades. En opinin de Hiarbas, aquel inexplicable derroche de sacrificios traa adversos presentimientos, y pensaba que la algaraba, dominada por el miedo y la ignorancia de los hechos podra convertirse en un tumulto indomeable. Guerreros e inmolaciones no provocaban precisamente buenos presagios, y al pentarca le dio un vuelco el corazn. Habran llegado a un punto de inaceptable entendimiento los dos gobernantes, o incluso a una declaracin de guerra por el detestable y poco amistoso proceder de Milo?

El pueblo protest y exigi a gritos una aclaracin a los excepcionales acontecimientos que se haban precipitado aquella maana de esto en Turpa, y algunas mujeres comenzaban a angustiarse en el preciso instante en el que del interior del palacio surgi una msica zumbona y deleitosa de chirimas, arpas, nebales, tamboriles y flautas. Tras ella, en la cima de la jerarqua, como si los inspirara el aliento de los dioses, las figuras impvidas y sonrientes de Argantonio de Tartessos y Zakarbaal de Gadir, que se abrazaban gozosos ante la perplejidad de cientos de miradas. En toda su grandeza y boato, enarbolaban, uno el cetro de topacios de los antepasados tirios, y el tartesio el cayado de plata que perteneciera a Gerin, smbolo del poder sobre los Diez Reinos. En su hieratismo pareca que nada pudiera perturbarles, y el pueblo, consciente de que se haba dejado llevar por volubles habladuras, los aclamaba sin cesar. Expresando mediante un gesto visible que bendeca la inalterable amistad entre los dos pueblos, Argantonio bes las mejillas del sufete, quien, a su vez, sobrecogido por la estima del monarca tartesio, lo abraz con efusividad derramando lgrimas de devocin. Un heraldo hizo resonar la tuba, para luego clamar a los cuatro vientos: Sea homenajeado el sol y se extienda ms all de las estrellas, porque los dos pueblos han revalidado la amistad y los pactos eternos! La muchedumbre prorrumpi en vtores y sinti que se deshacan sus angustias y se desechaban los infaustos augurios. Intuan que los lazos que los unan a los sidonn de Gadir permanecan tan perdurables como el amparo del hombre sabio que los gobernaba, el gran Argantonio, que iniciaba la procesin hacia el templo en una litera de color jacintino que comparta con el sufete. Los penachos de plumas y las esferas de plata que adornaban el palanqun relucan como el azogue, mientras el rumor del gento los acompaaba, buscando la aprobacin de Poseidn, el dios del poderoso tridente. Slo existe la paz; en la confianza, Nobe, pero me pregunto, cmo habrn saldado el espinoso asunto de la participacin de Milo en la conjuracin? o acaso todo ha sido una vil patraa? pregunt Hiarbas a su compaera. Tal vez no hayan extinguido sus mutuos recelos, pero al menos los han dejado en suspenso ante el temor al enemigo comn. El rey te lo revelar. Lo que el orfebre no se imaginaba era que la respuesta que lo angustiaba de tal forma fuera a ser satisfecha sin dilacin ni respiro pala sus maltrechos sentimientos. En aquel mismo instante, en Gadir, un escriba apresurado rasgaba un mensaje en una tablilla de plomo cot destino a Hiarbas de Egelasta.

Asi la mano de la muchacha y admir su cabellera azabache, peinada en rizos con sartas de diminutos peines de oro, el bermelln de sus labios como granadas y el antimonio de sus prpados, que conferan a su maduro rostro del color de la miel aeja, una tonalidad perturbadora. Hiarbas, confuso, sin dejar de admirar a aquella hembra fascinante, le confes sin poder contenerse: Bendita sea la diosa que te puso en mi camino. T te mostraste ante m como la primavera que renace la vida, y renovaste mis ganas de vivir. Mis entraas no podrn suspirar por otro hombre. Soy el cautivo de tu corazn, Nobe le confes. Sus nimos, despus de muchas lunas, brotaban al fin benignos. Desaparecieron entre la bulla, antes de sumirse en las frescuras de su morada del Campo del Alfarero y escuchar sumergidos en la alberca de los caos el canto del ruiseor y paladear refrescos de nbeda y limn, agotados por el espejismo de calor que ascenda por las callejas de Turpa, abrazada por la prodigiosa inmensidad de un cielo azul ndigo. En la probidad de la maana, dos das despus, y en medio de un ddalo de suaves contraluces, recibi Hiarbas un correo procedente de Gadir, que abri y ley con temor, pues testimoniaban una mano temblorosa y torturada: De Milo, a Hiarbas, en Turpa, Salud, y que Astart, la generadora de la tierra te acompae. Mi dilecto amigo, atormentado por los graves escrpulos de mi conciencia y ardiendo en deseos de reparar los errores que me inculpan de deslealtad a mi casta a Gadir y a tu rey, que seguro ya conoces, he decidido abandonar los placeres mundanos y, ataviado con la tnica blanca de la pureza, consagrar mi vida al creador del universo, Baal Hammn, en los fastos que lo ensalzarn en Gadir con el cambio de la Luna, para as escapar del envilecimiento que se ha arrojado sobre m. Pues, qu futuro me aguarda en el mundo cuando los de mi estirpe y mis amigos ms queridos pronuncian contra m sombros y amenazadores anatemas? Con resignada pena ignoro si el tiempo me absolver, pero si algo reprocho a mi malentendida conducta es haber perdido a mi amada en mi loca obsesin, y tal vez tu probada amistad. Nadie ha comprendido mis visiones y, aun cuando t no ignoras que los dioses desdean las desgracias humanas, ante ellos y ante los hombres esclarecer mi dudosa conducta, que me ha convertido en reo del desprecio del mundo y me ha

granjeado la repulsa de mi raza. Comoquiera que esta ceremonia religiosa de consagracin est vedada a extranjeros, te envo con el correo un hbito talar del dios Nabu, la deidad de los escribas, con el cual podrs acceder al templo sin ser importunado. Demuestra ser amigo el que lo es en el infortunio, y el mo supera lo insondable. Que la diosa ame a mi nico amigo, y que en su comprensin absuelva mi equivocacin. Hiarbas permaneci magnetizado con los trazos del trptico, y en su rostro se ley una sorpresa reverencial ante la impredecible decisin del sarim. En sus creos signos haba encontrado la respuesta a sus interro gantes sobre la conciliacin hallada por los dos gobernantes. El espinoso asunto de la conjura podra haber empujado a la beligerancia a Gadir y Tartessos, pero la decisin de Milo de consagrarse al sacerdocio lo haba evitado. No obstante, le asom un atisbo de incredulidad cautelosa. Milo, descubierta su felona, daba por s mismo los pasos que labraran su propia degradacin personal. Divulgada su infamia, asuma su responsabilidad en la traicin a su patria y a sus aliados, mostrndole la decisin tomada sobre su vida futura. Se retirara del mundo y de sus fastos y se consagrara a Baal Hammn y a la religin de por vida. Al parecer, este remedio, por las muestras de adhesin exhibidas en las escalinatas del palacio, haba reparado el incmodo despropsito y satisfecho a Argantonio, el amante de la concordia. Hiarbas acogi con estupor el arreglo, tal vez alcanzado en aras de una paz duradera entre los dos emporios aliados. Sin embargo, a Hiarbas le costaba aceptar que Milo, cabeza e instigador de la intriga, se ungiera con el leo sagrado e ingresara en la casta sacerdotal de Gadir, prometiera votos de celibato, se rasurara la cabeza y enclaustrara su principesca identidad en un ropaje talar para entonar himnos, interpretar sueos o inmolar cameros en el altar. Saba que miembros de la familia real gadirita haban elegido el camino del sacerdocio y que su primo Munazar, al que haba conocido en la noche de Astart, rega como rector la venerable comunidad de Melqart. Pero acaso su pecado no haba sido pavoroso y de consecuencias espantosas para Gadir y Turpa? Purificar su memoria recluyndose en el templo para siempre. Muerta Anae, su corazn no debe apetecer nada ms, y all expiar sus execrables pecados. Quiera el dios implacable que logre el sosiego de su espritu, y que Tanit lo acoja como hombre de dios, pues los hechos se suceden nicamente por su designio, dijo para s. Silenciara la invitacin a Nobe y al mismo rey, atesorndola entre los inslitos

recuerdos de su vida, en un morral atestado de tristes desventuras.

LA FUENTE DEL RECUERDO

Era una tarde de tibiezas embalsamadas, en la que el mar gadirita corveteaba revuelto, y el templo de Baal Hammn
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se perfilaba inti midador en el purpreo horizonte de Gadir.

Alzado en tiempos inmemoriales por los fundadores de la colonia, los prncipes mercaderes de Tiro, su legendaria topografa se encaramaba sobre unas rocas escarpadas que centelleaban con el color del fuego en el extremo de Kotinussa. A su sacro calor acudan los marinos tras los viajes, y luego de cumplir con las rituales