Sunteți pe pagina 1din 330

WILBUR SMITH MAGUL Capitolul I irul carelor de lupt nainta iute prin trectoare, asemenea unei reptile ce-i

desfoar inelele. inndu-se bine de anpa carului principal, biatul se uita n sus, spre stncile care-i nconjurau. Pereii netezi de piatr erau sfredelii ca un fagure, marcnd intrrile n mormintele strbunilor. Gropile ntunecoase l priveau pe biat de sus, asemenea ochilor unei legiuni de djlni. Prinul Nefer Memnon se cutremur i-i ntoarse privirea, fcndu-i pe furi, cu mna sting, semnul de ndeprtare a rului. Arunc o privire peste umr la coloana din urma sa i l vzu prin vrtejul norilor de praf, n carul din spate, pe Taita supraveghindu-l atent. Colbul i acoperise pe btrn i carul su cu o pelicul fin, argintie, iar singura sgeat a soarelui care strpungea strfundurile acestei vi adnci sclipea pe particulele de mic de pe faa brbatului i-i ddeau o strlucire ce-l fcea s par rencarnarea unui zeu. Nefer nclin capul n semn de vinovie, ruinat c btrnul fusese martorul trectoarei sale spaime superstiioase. Niciun prin al casei regale Tamose nu trebuia s arate o asemenea slbiciune, cel puin nu acum, cnd era pe cale s devin brbat. Totui, Taita l cunotea mai bine ca oricine, pentru c fusese tutorele lui Nefer din fraged pruncie i i sttuse mai aproape chiar dect propriii prini sau frai. Expresia de pe faa lui Taita rmsese neschimbat, dar, chiar i de la o aa distan, ochii lui btrni preau s-l sfredeleasc pe Nefer pn n strfundurile fiinei sale. Privirea lui vedea totul i nelegea totul. Nefer se ntoarse i se ridic n picioare lng tatl su, care scutur hurile i mboldi caii plesnind din biciul su lung. Valea din faa lor se deschidea abrupt ntr-un amfiteatru imens, unde se aflau ruinele pustii, gata s se prbueasc, ale cetii Gallala. Nefer se nfior vznd, pentru ntia dat, acest faimos cmp de lupt. Pe vremuri, n tinereea sa, Taita nsui luptase n acest loc, atunci cnd semizeul Tanus, seniorul Harrab, distrusese forele ntunericului care ameninau Egiptul. Asta se ntmplase acum mai bine de aizeci de ani, dar Taita i descrisese fiecare detaliu al btliei, iar povestirea fusese att de vie, nct Nefer avusese senzaia c participase el nsui la confruntarea din acea zi fatidic. Tatl lui Nefer, zeul i faraonul Tamose, ndrept carul spre pietrele prbuite ale porii n ruin i domoli caii. La rndul lor, cele o sut de care din spatele su executar cu ndemnare aceeai manevr, iar vizitiii se grbir s coboare de pe platforme ca s nceap s-i adape caii. Cnd faraonul deschise gura s vorbeasc, masca de pulbere de pe obrajii si se sparse ntr-o ploaie de particule fine ce-i czur pe piept. Seniore! Strig faraonul ctre Marele Leu al Egiptului, seniorul Naja, comandantul armatei i ndrgitul su tovar. Trebuie s o pornim iar la drum nainte ca soarele s ating vrful dealului. Vreau s traversm dunele din El Gabar n timpul nopii. Praful de mic fcea s sclipeasc coroana albastr, de rzboi, de pe capul lui Tamose, iar ochii i erau injectai din cauza colerului strns la coluri, cnd faraonul i ndrept privirea spre Nefer: De aici te las s-i continui drumul cu Taita. Cu toate c tia c era inutil s protesteze, Nefer deschise gura s o fac. Escadronul urma s lupte mpotriva dumanului. Planul faraonului Tamose era s se ndrepte spre sud, prin Marile Dune i s eas un drum printre lacurile amare de sod cristalizat, s-i sar inamicului n spate i s taie o bre pn n centru, prin care s nvleasc legiunile egiptene comasate, n ateptare, pe malul Nilului, nainte de Abnub. Tamose urma s uneasc cele dou fore i, nainte ca dumanul s aib timp s se regrupeze, ar trece de Tell el-Daba i ar cuceri fortreaa inamic de la Avaris. Era un plan ndrzne i inteligent, care, dac reuea, i-ar fi dus la un pas de victoria n rzboiul

mpotriva hicsoilor, cu care se luptau de dou generaii. Nefer fusese nvat c btlia i gloria erau sensul existenei sale pe acest pmnt. Cu toate acestea, chiar i la naintata vrst de paisprezece ani, acestea l ocoleau nc. Tnjea din tot sufletul s participe la o victorie i s aib ansa nemuririi alturi de tatl su. nainte ca buzele s-i fi rostit protestul, faraonul l i respinse: Care e prima ndatorire a unui rzboinic? l ntreb pe biat: Nefer i plec ochii: Supunerea, Maiestate, rspunse ncet, fr tragere de inim. S nu uii asta niciodat, ncuviin din cap faraonul, dup care se ndeprt. Nefer se simi dispreuit i dat la o parte. Ochii i ardeau i buza de sus i tremura, dar privirea lui Taita l ntri. Clipi pentru a-i ndeprta lacrimile din ochi i trase de burduful cu ap ce atma ntr-o parte a carului, nainte de a se ntoarce spre btrnul mag cu o fluturare trufa a crlionilor lui dei, pudrai cu colbul drumului. Arat-mi monumentul, Tata, comand el. Cei doi oameni att de nepotrivii ca vrst i croir drum prin grmada de care, oameni i cai ce sufocau ngusta uli a oraului n ruine. Dezbrcai pn la piele n aria deertului, douzeci de soldai coborser pe planul nclinat ce ducea spre puurile strvechi i formaser un lan cu cupe menit s aduc la suprafa puina ap amar care se mai afla acolo. Cndva, aceste fntni avuseser ap din belug pentru a stura un ora bogat, bine populat, care nflorea pe drumul negoului dintre Nil i Marea Roie. Apoi, cu secole n urm, un cutremur zguduise stratul de ap i blocase cursul subteran. Oraul Gallala murise de sete. Acum, de-abia dac mai era ap ndeajuns pentru a amgi setea a dou sute de cai i a umple burdufurile din piele cu ap, nainte ca puurile s sece de tot. Taita l conduse pe Nefer pe potecile nguste, prin templele i palatele locuite doar de oprle i de scorpioni, pn cnd ajunser n piaa central, acum pustie. In mijlocul ei se nla monumentul nchinat seniorului Tanus i triumfului su asupra armatei de bandii care aproape c distruseser naiunea cea mai bogat i mai puternic de pe pmnt. Monumentul era o bizar piramid din cranii omeneti, unite ntre ele cu mortar i protejate de un chivot din dale de piatr roie. De la nlimea lor, mai mult de o mie de cranii rnjeau spre biat, n timp ce acesta citea cu voce tare inscripia de pe galeria de piatr: Capetele noastre tiate stau ca mrturie a btliei ce a avut loc aici, unde ne-am pierdut vieile secerai de sabia lui Tanus, seniorul Hairab. Fie ca generaiile care vin s afle din faptele de vitejie ale preaputemicului lord, despre gloria zeilor i puterea brbailor cu inima dreapt. Aa s-a hotart n al paisprezecelea an al domniei zeului faraon Mamose. Aezndu-se n umbra monumentului, Taita l privea pe prin cum se plimb n jurul monumentului i se oprete la fiecare civa pai, cu minile n olduri, ca s-l studieze din fiecare unghi. Dei figura lui Taita prea ncremenit, ochii si trdau afeciunea pe care i-o purta. Dragostea lui pentru tnr i avea rdcinile n cea pentru alte dou fiine. Prima dintre acestea era Lostris, regina Egiptului. Taita era eunuc, dar fusese castrat dup pubertate i, cnd va, iubise o femeie. Din cauza mutilrii sale fizice, dragostea lui Taita era pur i o revrsase toat asupra reginei Lostris, bunica lui Nefer. Fusese o dragoste att de nflcrat, nct chiar i acum, la douzeci de ani de la moartea reginei, se afla nc n centrul existenei lui Taita. Cealalt persoan datorit creia izvorse dragostea sa pentru Nefer era Tanus, seniorul Harrab, n cinstea cruia fusese ridicat acest monument. Lui Taita i fusese mai drag dect un frate. Amndoi erau mori acum, i Lostris, i Tanus, ns sngele lor se unise i curgea viguros n venele acestui copil. Din dragostea lor interzis, cu atia ani n urm, rsrise pruncul care crescuse pentru a ajunge faraonul Tamose, cel care conducea acum escadronul de care de lupt ce i adusese aici; era tatl prinului Nefer. Tat, arat-mi unde l-ai capturat pe eful bandiilor! V ocea lui Nefer trda emoia, dar i iminenta schimbare a vocii din timpul pubertii: Era aici? Fugi spre zidul prbuit din partea sudic a pieei: Mai

spune-mi o dat povestea! Nu, era aici, n partea asta, l inform Taita, ridicndu-se i ndreptndu-se pe picioarele acelea lungi, ca de barz, spre peretele din partea de est. i ridic privirea spre tumul ce sttea s se prbueasc. Ticlosul se numea Shufti, avea un singur ochi i era urt ca Seth. ncerca s scape pe-aici, s sar peste zidul sta. Taita se aplec i culese dintre pietricele o bucat dintr-o crmid de noroi i, brusc, o azvrli n sus, trimind-o pe deasupra zidului nalt. I-am crpat easta i l-am pus jos cu o singur lovitur. Cu toate c Nefer cunotea, fr s aib nevoie de poveti, fora btrnului, ca i faptul c puterea sa de a ndura suferina intrase deja n legend, rmase uluit de acea aruncare. Are vrst munilor, e mai btrn dect bunica, pe care a ddcit-o cnd era mic, aa cum a fcut i cu mine , se minun Nefer. Se spune c a fost martor la dou sute de revrsri ale Nilului i c a ridicat piramidele singur, cu minile goale. Apoi adug cu voce tare: I-ai luat capul, Tata, i i l-ai pus pe grmada asta? Art el spre ngrozitorul monument. tii prea bine povestea, doar i-am spus-o de-o sut de ori, se prefcu Taita c se mpotrivete laudelor aduse propriilor fapte de vitejie. Mai spune-mi-o o dat! Ordon Nefer. Taita se aez pe un bloc de piatr, iar Nefer se cuibri la picioarele sale, ateptnd fericit i sorbind cu nesa cuvintele, pn cnd se auzi cornul de berbec al escadronului, dnd semnalul de ntoarcere cu sunetul su asurzitor, care se sparse n ecouri din ce n ce mai sczute de-a lungul stncilor negre. Ne cheam faraonul, zise Taita i se ridic s-l conduc pe biat napoi spre porile oraului. Dincolo de ziduri erau un freamt i-o zarv ce vesteau c escadronul se pregtea s ptrund n zona dunelor. Burdufurile cu ap erau din nou pline, iar soldaii verificau i strngeau hamaamentul atelajelor nainte de a-i relua poziiile n care. Faraonul Tamose i plimba privirea peste capetele oamenilor si cnd cei doi intrar pe poart. Cu o nclinare a capului, l convoc urgent pe Taita s i se alture. Cei doi se ndeprtar de escadronul ofierilor, pentru a nu fi auzii. Seniorul Naja fcu un gest ca pentru a le ine companie, ns Taita i opti ceva la ureche faraonului, care se ntoarse i, cu un cuvnt scurt, l trimise napoi pe Naja. Jignit, seniorul se aprinse la fa i-i arunc lui Taita o privire plin de fiere i tioas ca o sgeat de lupt. L-ai insultat pe Naja. ntr-o bun zi n-am s mai fiu pe-aproape s te apr, l avertiz faraonul. Nu putem avea ncredere n nimeni, obiect Taita, pn n momentul n care nu vom fi zdrobit capul arpelui trdtor care se ncolcete n jurul stlpilor palatului vostru. Pn v ntoarcei din aceasta campanie din nord, nimeni, n afar de noi doi, nu trebuie s tie unde l voi duce pe prin. Dar e vorba de Naja! Rse faraonul, respingnd o asemenea idee. Naja i era ca un frate; alergaser mpreun pe Drumul Rou. Nici chiar Naja, prefer Taita s scurteze conversaia. Suspiciunile ncepeau s i se confirme, n ultimul timp, ns nu apucase s strng destule dovezi pentru a-l convinge pe faraon. Prinul tie de ce mergei n cetatea deertului? ntreb, curios, faraonul. tie doar c mergem s aprofundam educaia lui n arta magiei i s prindem pasrea zeului. Foarte bine, Taita, aprob faraonul. Ai fost ntotdeauna rezervat n dezvluiri, dar cinstit. Nu mai e nimic de zis, ne-am spus totul. Mergi acum i fie ca Horus s i ntind aripile deasupra ta i a lui Nefer. S fii cu ochii n patru, Maiestate! n zilele noastre, dumanii pndesc i din spate, i din fa. Faraonul apuc braul magului i l strnse cu putere. Sub degetele sale, braul era subire, dar tare ca o ramur de acacia. Apoi se ndrept spre locul unde l atepta Nefer, lng roata carului regal; biatul avea aerul ofensat al unui celu cruia i se poruncise s se duc napoi n cuc. Maiestate divin, n escadron sunt brbai mai tineri dect mine, fcu prinul o ultim ncercare disperat de a-i ndupleca tatl s-l lase s nsoeasca batalionul de lupt. Desigur, faraonul tia c biatul avea dreptate. Meren, nepotul ilustrului general Kratas, era cu trei zile

mai mic dect el i azi clrea alturi de tatl su pe post de purttor de lance, n unul din ultimele care de lupt. Cnd o s-mi dai voie s te nsoesc n lupt, tat? Continu Nefer. Poate c atunci cnd vei fi alergat pe Drumul Rou. Atunci nici mcar eu n-am s i mai pot interzice ceva. Era o promisiune deart i amndoi tiau asta. Alergarea pe Drumul Rou era un test dificil de clrie i lupt cu armele, pe care puini rzboinici ndrzneau s-l dea. Era o ncercare chinuitoare care seca de puteri, istovea i, adesea, ucidea chiar i un brbat n floarea vrstei, puternic i antrenat s ating perfeciunea. Nefer mai avea mult de mers pn s ajung acolo. Apoi, expresia amenintoare de pe faa faraonului se nmuie i acesta i lu fiul de mn, artnd singurul gest de afeciune pe care l putea face n faa armatei sale: Acum, i poruncesc s te duci cu Taita n deert s i capturezi pasrea zeului i s demonstrezi astfel c ai snge de rege i c eti ndreptit ca, ntr-o bun zi, s pori dubla coroan a Egiptului. Capitolul II Nefer i btrnul stteau mpreun lng drmturile ce fuseser cndva zidurile cetii Gallala i priveau cum se ndeprteaz coloana de care zburtoare. Era condus de faraon, care i nfurase hurile n jurul ncheieturilor, nclinat puin n spate pentru a contrabalansa micarea de trac-iune a cailor, cu pieptul gol i cu perizoma de in nfurat n jurul picioarelor sale musculoase. Coroana albastr, de rzboi, pe cap, i ddea statura i nfiarea impuntoare a unui zeu. n urma sa venea seniorul Naja, care era aproape la fel de nalt i de chipe. Avea o nfiare semea i arogant i i purta arcul mare, dublu-curbat, aruncat pe umr. Naja era unul dintre cei mai mari rzboinici ai Egiptului, iar numele acesta i fusese acordat ca titlu de onoare. Naja era cobra sacr din coroana regal uraeus. Faraonul Tamose i-l conferise n aceeai zi n care trecuser mpreun cu bine prin ncercrile Drumului Rou. Naja nu catadicsi s arunce nici mcar o privire n direcia lui Nefer. Carul faraonului se afundase deja n gura ngust a trectorii nainte ca ultimul vehicul din coloan s apuce s treac la galop pe lng Nefer. Meren, prietenul i tovarul su de nzbtii din copilrie, i rse n fa i i fcu un gest obscen, dup care i ridic batjocoritor vocea, pentru a se face auzit pe deasupra zornitului tnguitor al roilor: O s-i aduc n dar capul lui Apepi, s te joci cu el, promise el, iar Nefer l ur, privindu-l cum se ndeprteaz n goan. Apepi era regele hicsoilor, iar Nefer nu avea nevoie de jucrii: era brbat acum, chiar dac tatl su refuza s-o recunoasc. Cei doi rmaser mult vreme tcui dup ce carul lui Meren dispru, iar colbul se reaez pe drum. Apoi, fr s scoat vreun cuvnt, Taita se ntoarse la locul unde erau priponii caii. Strnse chinga armsarului su, i trase fustanela dintr-o singur micare i nclec, cu uurina unuia cu mult mai tnr. Odat clare pe spinarea goal a animalului, prea s fi devenit una cu acesta. Nefer i aminti legenda care spunea c btrnul fusese primul egiptean care stpnise arta echitaiei. nc mai purta titlul de Maestru al Celor Zece Mii de Care, acordat lui, mpreun cu Aurul Mririi, de doi faraoni, n timpul a dou domnii. Un lucru era sigur: era unul dintre puinii care ndrzneau s clreasc pe spinarea animalului. Majoritatea egiptenilor priveau acest exerciiu cu scrb, considerndu-l cumva obscen i lipsit de demnitate, ca s nu mai spunem c prea i riscant. Nefer nu avea astfel de scrupule i, sltnd pe spinarea mnzului su preferat, Ochi-de-Stele, ncepu s uite de proasta sa dispoziie. Nici nu ajunseser bine n vrful dealului, c aproape i recptase entuziasmul. Arunc o ultim privire plin de jind spre pana de praf din deprtare, lsat de escadron n partea de nord a orizontului, dup care se ntoarse hotrt cu spatele la ea.

Unde mergem, Tata? Vru s tie. Mi-ai promis c mi spui, dup ce plecm. Taita era ntotdeauna reinut i plin de secrete, dar rareori ntr-att de ascuns ca acum, cnd era vorba de destinaia final a cltoriei lor. Ne ndreptm spre Gebel Nagara, l inform Taita. Nefer nu mai auzise niciodat numele acela, dar l repet ncetior; suna att de romantic i de plin de amintiri! Emoia lucrurilor ce aveau s vin l fcu s se nfioreze, i biatul scrut marele deert ce se ntindea n faa sa. O infinitate de coline zimate i dezolante se ntindea spre orizontul devenit albastru din cauza ariei i a deprtrii. Culorile stncilor aspre uluiau privirea: aveau albastrul mohort al norilor ce vestesc furtuna, galbenul din penajul psrii-estor, roul unei rni proaspete i strluceau precum cristalul. Atmosfera ncins le fcea s danseze i s tremure n faa ochilor. Taita cuprinse locul acesta teribil cu o privire ncrcat de nostalgie. Chiar aici era pustiul n care se retrsese dup moartea preaiubitei sale regine Lostris; venise n slbticie abia trndu-se pe picioare, asemenea unui animal rnit. Apoi, pe msur ce anii se scurgeau, lund cu ei o parte din durerea inimii lui, se simise din nou atras de misterele i de calea zeului celui mare, Horus. Plecase n pustiu n calitate de doctor i chirurg, ca maestru al tiinelor cunoscute. Singur, n fortreaa deertului, descoperise cheia ce deschidea porile i uile minii i spiritului dincolo de care puini se ncumet s ptrund. Intrase ca om i ieise la lumin ca un prieten apropiat al marelui zeu Horus, adept al misterelor stranii i al tainelor pe care puini i le pot nchipui mcar. Taita se ntorsese printre oameni numai dup ce regina Lostris l vizitase n vis, n timp ce dormea n petera sa de pustnic la Gebel Nagara. Era din nou fecioara de cincisprezece ani, proaspt i nubil, o floare a deertului ce mbobocea pentru prima dat, cu roua ngreunndu-i petalele. Chiar i n somn, Taita simea cum i se umple inima de iubire, ameninnd s i sparg pieptul. Drag Taita, i optise Lostris, mngindu-l pe obraz ca s l trezeasc, tu ai fost unul din cei doi brbai pe care i-am iubit vreodat. Tanus e cu mine acum, dar, nainte s ni te alturi i tu aici, trebuie s mai duci la bun sfrit o sarcin pe care am s i-o dau. Nu m-ai dezamgit nici mcar o dat. N-ai s-o faci nici acum, nu-i aa, Taita? Sunt la ordinele tale, stpn! Propria voce i suna straniu chiar i lui. n noaptea asta, la Teba, oraul meu cu o sut de pori, se va nate un prunc. E fiul unicului meu copil. Numele acestui prunc va fi Nefer, ceea ce nseamn pur i perfect la trup i la suflet . Dorina mea e ca el s duc mai departe motenirea mea i a lui Tanus pe tronul Egiptului de Sus. Totui, mari i grele ncercri se pregtesc deja n jurul micuului. Nu va putea reui fr ajutorul tu doar tu l poi proteja i cluzi n via. n toi aceti ani pe care i i-ai petrecut singur n deert, cunotinele i talentele pe care le-ai deprins i-au fost revelate doar n acest scop. Du-te la Nefer! Grbete-te s ajungi la el i rmi cu el pn cnd i vei ndeplini misiunea. Apoi vino la mine, scumpul meu Taita! Am s te atept, iar biata ta brbie mutilat i va fi napoiat. Vei fi din nou ntreg la trup cnd vei sta alturi de mine, cu mna ta n a mea. S nu m dezamgeti, Taita! Niciodat! Strigase n vis Taita. Nu te-am dezamgit niciodat n timpul vieii, n-am s-i nel ateptrile nici acum, n moarte. tiu c n-ai s-o faci, i Lostris i oferi n dar unul dintre zmbetele ei dulci i de neuitat, n timp ce imaginea ei se pierderea n noaptea pustie. Taita se trezi cu faa scldat n lacrimi i i strnse cele cteva lucruri pe care le avea. Se opri la gura peterii doar ca s se orienteze dup stele. Instinctiv, cut cu privirea steaua luminoas a zeiei. n cea de-a aptezecea zi de la moartea reginei, cnd se svrise ritualul de mblsmare, steaua aceea apruse dintr-o dat pe cer, un astru mare i rou, care strlucea ntr-un loc unde nu se mai aflase nimic pn atunci. Taita o zri i i se nchin n semn de supunere. Dup asta, se ndrept cu pai hotri spre vest, n direcia Nilului i a frumoasei ceti a Tebei, cea cu o sut de pori. Asta se ntmplase cu paisprezece ani n urm, iar acum el tnjea dup locurile acelea linitite, cci

numai acolo i putea reface puterile deplin, pentru a putea duce la bun sfrit misiunea ncredinat lui de Lostris. Doar atunci ar putea s i transfere ceva din puterea lui prinului. tia prea bine c puterile ntunericului, despre care l avertizase Lostris, le ddeau trcoale. Vino! i zise biatului. S coborm i s prindem pasrea zeului. Capitolul III n cea de a treia noapte dup ce lsaser n urm Gallala, pe cnd constelaia Mgarilor Slbatici ajunsese la zenit pe cerul nopii, faraonul opri escadronul pentru a le permite cailor s fie adpai i oamenilor s ia masa frugal compus din came uscat la soare, curmale i prjitur dhurra din mei, rece. Apoi, ddu ordinul de reluare a poziiilor. Nu se auzi sunetul scos de cornul de berbec folosit n mod obinuit, fiindc se aflau pe teritoriul unde carele hicsoilor patrulau adesea. Coloana pornise iari, n pas de trap. Pe msur ce se ndeprtau, peisajul se schimba n mod izbitor. Ieiser, n sfrit, din inutul acela srccios i ajunseser la poalele dealurilor ce strjuiau valea fluviului. Dedesubt, la mare deprtare de locul unde se aflau ei, i ntunecate n lumina lunii, se zreau peticele de vegetaie deas ce marcau cursul mreului Printe, Nilul. Parcurseser o poriune considerabil n jurul oraului Abnub i se aflau n spatele principalului corp de armat al hicsoilor de pe malul fluviului. Dei aveau o for mic fa de cea a unui inamic de talia lui Apepi, erau cei mai buni conductori de care de lupt din armata lui Tamose, ceea ce nsemna c erau cei mai destoinici din ntreaga lume. n plus, aveau avantajul elementului-surpriz. Cnd faraonul le propusese aceast strategie pentru prima dat i i informase c va conduce personal expediia, consiliul su de rzboi se opusese cu toat vehemena de care puteau da dovad n faa cuvntului unui zeu. Chiar i btrnul Kratas, cndva cel mai temerar i mai slbatic rzboinic din armata Egiptului, i smulsese barba crunt i deas i rcnise: Pe prepuul jegos i puturos al lui Seth, nu iam schimbat scutecele de rahat ca s vd cum te duci direct n braele drgstoase ale lui Apepi! Era, probabil, singurul brbat care ar fi ndrznit s i vorbeasc att de direct unui rege-zeu. Trimite pe altcineva s fac treaba asta ingrat! Condu coloana de deschidere, dac asta i face plcere, dar nu te ngropa n deert, s fii devorat de vrcolaci i de djini. Tu eti Egiptul; dac Apepi pune mna pe tine, pune stpnire pe noi toi. Dintre toi membrii consiliului, numai Naja fusese de partea lui, ns Naja era ntotdeauna loial i cinstit. Acum, izbutiser s strbat deertul i se aflau n spatele liniilor inamice. A doua zi, n zori, urmau s ncerce acel atac disperat prin care s sparg o bre n armata lui Apepi i s permit altor cinci batalioane, cu o mie de care, s nvleasc nestvilite i s li se alture. Simea deja gustul dulce al victoriei pe limb. nainte de a se ridica pe cer noua lun plin, avea s i ia cina n slile din palatul lui Apepi, la Avaris. Trecuser aproape dou secole de cnd Regatul de Sus i cel de Jos ale Egiptului fuseser desprite i, de atunci, inutul din nord fusese condus fie de uzurpatori egipteni, fie de cte un invadator strin. Tamose tia c lui i era destinat s i alunge pe hicsoi i s reuneasc cele dou regate. Doar atunci putea s poarte, cu deplin justificare, coroana dubl a Egiptului i s obin deplina aprobare a vechilor zei. Aerul nopii i sufla n fa, destul de rcoros ca s i amoreasc obrajii, iar purttorul su de lance se pitula n spatele tbliei carului, n cutare de adpost. Singurele sunete care se auzeau erau fcute de roile ce scrneau pe zgura aspr, de lncile ce zngneau imperceptibil n teci, i, din cnd n cnd, de avertismentul: Atenie, groap! , transmis de la un car la altul. Brusc, ntinderea vii secate de la Gebel Wadun i apru n faa ochilor, iar faraonul Tamose fcu semn trupelor s opreasc. Valea secat era un drum neted care avea s i duc la cmpia aluvionar a fluviului. Faraonul i arunc friele purttorului su de lance i, dintr-o sritur, ajunse cu picioarele pe pmnt. i dezmori membrele nepenite ce ncepuser s l doar, i, fr s se ntoarc, auzi carul lui

Naja apropiindu-se din spate. O voce joas ddu un ordin, iar roile i ncetar scrnetul pentru a face loc tcerii, dup care paii hotri, dar uori, ai lui Naja, anunar c acesta ajunsese lng faraon. De aici ncolo, pericolul de a fi descoperii va fi mai mare, aprecie Naja. Uit-te acolo, jos! Braul su lung i musculos arat pe deasupra umrului faraonului, spre locul unde valea ddea spre cmpie i unde se zrea o singur lumini licrirea palid, galben, a unei lmpi cu gaz. Acela e satul El Wadun, unde spionii notri ne ateapt ca s ne infiltrm printre rndurile hicsoilor. Am s merg n recunoatere la locul de ntlnire, s m asigur c drumul e sigur. Ateptai aici, Maiestate, am s m ntorc imediat. Vin cu tine. Te rog, ar putea fi trdtori acolo, Mem, i se adres el regelui pe numele de copil. Tu eti Egiptul. Viaa ta e prea preioas ca s o riscm. Faraonul se ntoarse s priveasc faa ndrgit, usciv i plcut a prietenului su. Dinii albi ai lui Naja sclipir n lumina stelelor cnd acesta zmbi, iar faraonul l btu uor, dar afectuos i plin de ncredere, pe umr: Du-te repede i ntoarce-te la fel de repede, accept el propunerea. Naja i duse mna la inim i se ntoarse n fug la carul su. Salut din nou cnd trecu prin dreptul regelui, iar Tamose zmbi i i ntoarse gestul, dup care l urmri cu privirea cum se ndeprteaz spre drumul croit n albia secat. Cnd ajunse la malul neted, acoperit de nisip aspru, Naja ddu bice cailor, care o luar la galop n direcia satului El Wadun. Urmele roilor trasar un desen de umbre negre pe nisipurile argintii, nainte s dispar dup prima cotitur a drumului. Cnd carul se pierdu n noapte, faraonul se ntoarse spre coloana care atepta i le vorbi ncet soldailor, spunndu-le multora pe nume, rznd ncetior cu ei, ncurajndu-i i ludndu-i. Nici nu era de mirare c l ndrgeau toi i l urmau oriunde i-ar fi condus, chiar i la captul lumii. Capitolul IV Seniorul Naja conducea carul cu pruden, cobornd pe malul stng al albiei secate. Cnd i cnd, i arunca privirea n sus, spre crestele dealurilor, pn cnd recunoscu, n sfrit, la orizont, tumul de pe stnc, distrus de vnt, nclinat uor, i mormi satisfcut. Ceva mai departe, ajunse la locul unde umbra unei urme de picior se zrea prsind drumul pentru a urca spirala pantei abrupte de la poalele strvechiului turn de veghe. Dup ce i spuse ceva purttorului su de lance, Naja sri de pe platforma carului i i potrivi arcul pe umr. Apoi smulse creuzetul de lut din suportul lui i pomi n sus pe potec. Era att de bine ascuns i de ntortocheat, nct, dac n-ar fi memorat fiecare curb i cot existente, s-ar fi rtcit de o mie de ori pn s ajung n vrf. n cele din urm, pi pe meterezele de sus ale turnului. Acesta fusese construit cu multe secole n urm i era o ruin acum. Se feri s se apropie de margine, cci asta nsemna s cad de la nlimea aceea n abisul vii de sub turn. n loc de asta, gsi un mnunchi de vreascuri ascunse de el ntr-o fisur a peretelui i le scoase la lumin. Construi iute o piramid micu din beele de foc, dup care arunc tciunii n creuzet, iar, cnd acetia se ncinser, frmi o mn de iarb uscat i presr pulberea peste ei. Se aprinse o flacr, pe care o folosi drept mic semnal luminos. Nu fcu nicio tentativ de a se ascunde, dimpotriv, rmase n dreptul luminii, astfel nct cine l-ar fi privit de jos l-ar fi vzut stnd n vrful turnului. Flcrile se stinser, pe msur ce vreascurile arser cu totul. Naja se aez s atepte pe ntuneric. La scurt vreme, auzi o pietricic rostogolindu-se pe poteca din piatr de sub ziduri i scoase un fluierat ascuit. Primi ca rspuns un semnal asemntor i, atunci, se ridic n picioare. Ls lama de bronz a sbiei sale ca o secer liber n teac i potrivi o sgeat n arcul pe care l ncorda, gata s trag. Dup cteva momente, o voce strident i strig ceva n limba hicsoilor. El rspunse, fluent i cu naturalee, n

aceeai limb, i atunci se auzir paii a cel puin doi oameni urcnd pe meterezele de piatr. Nici chiar faraonul nu tia c mama lui Naja fusese hicsos. Pe parcursul anilor de ocupaie, invadatorii adoptaser multe din obiceiurile egiptenilor. Din cauz c femeile lor erau mult prea puine, muli hicsoi se cstoriser cu egiptence i, de-a lungul timpului, de la o generaie la alta, sngele li se amestecase. Un brbat nalt i fcu apariia pe metereze. Purta un coif de bronz ce i sttea strns pe cap, iar n barba deas i legase panglici multicolore. Hicsoii ndrgeau mult culorile iptoare. Seneth s te aib n paz, vere, mri el, desfcndu-i larg braele, iar Naja primi mbriarea cu cldur. Fie ca el s i zmbeasc i ie, vere Trok, dar avem puin timp la dispoziie, l avertiz Naja i art spre primele degete ale zorilor ce mngiau cerul la rsrit cu atingerea delicat a unei iubite. Ai dreptate, vere. Generalul hicsos se desprinse din mbriare i se ntoarse s ia un pachet nvelit n pnz de in de la locotenentul su, care sttea la mic distan n spatele lui. i ntinse pachetul lui Naja, care l desfcu, n timp ce aa tciunii din foc. La lumina flcrilor, inspect tolba cu sgei ascuns n pachet. Tolba era confecionat din lemn uor, dar rezistent, i acoperit cu piele meteugit prelucrat i cusut. Lucrtura era superb. Aceasta fcea parte din echipamentul unui ofier de rang nalt. Naja desfcu repede capacul i scoase una dintre sgeile dinuntru. O examin rapid, rsucind-o ntre degete ca s i verifice echilibrul i simetria. Sgeile hicsose erau inconfundabile. Penele micue erau vopsite n culorile iptoare ale regimentului din care fcea parte arcaul, iar coada era marcat cu sigiliul su personal. Chiar i n cazul n care lovitura iniial nu ar fi fost fatal, capul din cremene al sgeii era ras i legat de coad n aa fel nct, dac vreun chirurg ar fi ncercat s scoat sgeata din carnea victimei, capul s-ar fi desprins de coad i ar fi rmas adnc nfipt n ran, provocnd cangren i ducnd, astfel, la o moarte lent i dureroas. Cremenea era mult mai rezistent dect bronzul i nu se ndoia, nici nu se turtea dac se lovea de vreun os. Naja puse sgeata la loc n tolb i nlocui capacul. Nu putea risca s aduc nite arme att de diferite cu el n car. Dac erau descoperite printre lucrurile sale de rnda sau de purttorul de lance, ar fi fost uor de inut minte i prezena lor ar fi fost greu de explicat. Mai sunt multe lucruri pe care trebuie s le discutm. Naja se aez i i fcu semn lui Trok s i urmeze exemplul. V orbir n linite pn cnd Naja se ridic, n sfrit: Ajunge! Acum, fiecare tie ce are de fcut. A sosit, n sfrit, vremea s acionm. Fie ca zeii s zmbeasc la vederea faptelor noastre! Trok i Naja se mbriar din nou, dup care, fr alte cuvinte, Naja plec n fug n josul meterezelor, cobornd apoi pe poteca ngust ce ducea la poalele dealului. nainte de a ajunge jos, gsi o ascunztoare pentru tolba cu sgei, undeva, ntr-o crptur fcut n stnc de rdcinile unui copac cu epi. Peste tolb aez o piatr de mrimea unui cap de cal i care, de departe, chiar semna cu aa ceva. Crengile strmbe ale copacului formau o cruce uor de recunoscut pe cerul nopii. Avea s recunoasc locul fr nicio greutate. Dup asta se ndrept, pe potec, spre locul unde l atepta carul, n albia secat. Capitolul V Faraonul Tamose zri carul ntorcndu-se i i ddu seama, dup modul impetuos n care conducea Naja, c o nenorocire era pe cale s se ntmple. ncet, le ordon oamenilor s urce n care i s stea cu armele trase, pregtii pentru orice. Carul lui Naja suia, cu un zornit constant al roilor, din fundul albiei secate pn la locul unde ateptau

ceilali, iar, cnd ajunse n dreptul faraonului, seniorul sri din atelaj. Ce s-a-ntmplat? Vru s tie Tamose. Zeii ne-au binecuvntat, i zise Naja, nemaiputnd s i stpneasc tremurul vocii, de emoie. Ni-l servesc pe Apepi pe tav. Cum se poate aa ceva? Iscoadele mele m-au condus la tabra unde a oprit regele duman, la o distan foarte mic de locul unde suntem noi acum. Corturile lui sunt ridicate chiar dincolo de primul ir de dealuri, acolo, spuse i art n urm cu sabia tras. Poi s fii sigur c e Apepi? Abia putu Tamose s i ascund emoia. L-am vzut clar n lumina focului lor de tabr. Nu mi-a scpat niciun detaliu: nasul mare, coroiat i barba care strlucea ca argintul n lumina focului. Nu poi s confunzi o aa statur: se ridic asemenea unui turn deasupra tuturor celor din jurul lui i poart coroana vulturului pe cap. Ce fore are cu el? ntreb faraonul. Cu arogana ce-l caracterizeaz, nu i-a luat dect o gard cu mai puin de cincizeci de oameni. I-am numrat i jumtate din ei sunt adormii, cu lncile aezate n piramid. Nu suspecteaz nimic, iar focurile de veghe ard puternic. Un atac rapid pe ntuneric i i-am luat ca din oal. Du-m acolo unde e Apepi, porunci faraonul i, dintr-un salt, fu pe platforma carului. Naja prelu conducerea coloanei, iar nisipurile argintii i netede ale albiei secate amortizau zgomotul roilor, astfel nct escadronul ajunse la ultima cotitur ntr-o linite fantomatic; acolo, Naja ridic pumnul strns ca s ordone oprirea. Faraonul veni lng el i se aplec spre prietenul su: Unde e tabra lui Apepi? Dincolo de irul de dealuri. Mi-am lsat iscoadele s-l supravegheze, indic Naja poteca spre tumul de veghe din vrf. In partea aceea ndeprtat se gsete oaza ascuns. Sunt nite curmali i o fntn cu ap dulce acolo, iar corturile lui sunt ntinse printre copaci. Vom lua o mic patrul cu noi n tabr. Doar atunci putem s facem planul de atac. Naja anticipase ordinul i, cu cteva vorbe scurte, alese un grup de cercetare format din cinci oameni. Fiecare dintre acetia era legat de el printr-un legmnt de snge; erau oamenii lui, cu trup i suflet. Avei grij la sbii, i avertiz Naja. S nu scoatei un sunet. Apoi, cu arcul dublu-curbat n mna stng, pi pe potec; faraonul era chiar n spatele lui. Urcar n ritm alert, pn cnd Naja vzu crengile ncruciate ale copacului cu epi nlndu-se pe cerul dimineii. Se opri brusc, ridic braul drept pentru a cere linite i ascult. Ce e? opti faraonul, venind pe urmele lui. Mi s-a prut c aud voci vorbind n limba hicsoilor, acolo, sus, pe creast, rspunse Naja. Ateptai aici, Maiestate, ct m duc eu s v eliberez calea. Faraonul i cei cinci ostai se lsar jos, lng potec, n timp ce Naja se furi mai departe. Ocoli un bloc de stnc imens, iar silueta sa ntunecat dispru din vederea celorlali. Minutele treceau lent, iar faraonul ncepu s se neliniteasc. Zorii se apropiau cu repeziciune. Regele hicsos avea s ridice tabra n curnd, s se ndeprteze i n-o s mai pun mna pe el. Cnd se auzi un fluierat ncetior, sri n picioare nerbdtor; era imitarea priceput a trilului unei privighetori. Calea e liber, murmur faraonul, ridicnd legendara sabie albastr. Urmai-m! Urcar mai departe, iar faraonul ajunse la stnca nalt care bloca poteca. O ocoli i se opri dintr-o dat. Seniorul Naja l nfrunta, de la o distan de douzeci de pai. Erau singuri, ascuni privirilor celor din spate de stnca imens. Arcul lui Naja era ncordat, cu sgeata intind spre pieptul gol al faraonului, nainte s poat face vreo micare chiar, n mintea faraonului se fcu lumin i i ddu seama ce avea s i se ntmple. sta era lucrul josnic i scrbos pe care Taita l simise plutind n aer, cu puterile lui de clarvztor. Lumina era destul de puternic pentru a reui s cuprind cu privirea fiecare amnunt al dumanului pe

care l iubise ca pe un prieten. Coarda arcului era tras cu putere, ajungnd pn la buzele lui Naja i fcndu-le s se strmbe ntr-un zmbet nfiortor, n timp ce ochii aurii ca mierea i cruzi ca ai leopardului pornit la vntoare l ardeau pe faraon cu strlucirea lor. Penele sgeii erau purpurii, galbene i verzi, iar capul sgeii era confecionat n stilul hicsoilor, din cremene ascuit ca o lam, fcut s ptrund prin bronzul armurii i coifului oricrui adversar. Fie ca zeii s-i dea via venic! Rosti Naja ncet vorbele care, n gura lui, sunau ca un blestem; n aceeai secund, slobozi sgeata, care zbur din arc vibrnd i zbmind, de parc ar fi fost nsufleit. Sgeata prea s se ndrepte spre int destul de ncet, precum o insect zburtoare a crei neptur e otrvitoare. Penele rsuceau coada sgeii, care fcu o rotire complet pe parcursul celor douzeci de pai. Cu toate c privirea faraonului era ager i toate celelalte simuri ascuite datorit pericolului de moarte n care se afla, acesta nu reui s fac dect o micare lent, ca ntr-un vis urt, mult prea ncet ca s evite proiectilul. Sgeata i ptrunse n mijlocul pieptului, n locul unde btea inima regal, n colivia coastelor. II lovi cu zgomotul unui bloc de piatr care cade de la mare nlime n albia plin de ml gros a Nilului, iar jumtate din coad i strpunse pieptul. Fora impactului l fcu pe faraon s se nvrt pe loc, aruncndu-l pe stnca roie a blocului de piatr. Pentru o clip, se ag de suprafa dur cu degetele fcute ghear. Capul de cremene al sgeii i sfredelise trupul, numai fulgii acoperii de snge nchegat ieeau din muchii contractai care se conturau n partea dreapt a irei spinrii. Sabia albastr i czu din mn, i el reui s scoat un strigt slab, nbuit de cheagurile de un rou aprins ale sngelui care venea din plmni. ncepu s alunece n genunchi, cu picioarele strnse sub el, n timp ce unghiile trasau urme slabe pe roul stncii. Ambuscad! Ferii-v! Se auzi strigtul slbatic al lui Naja, care sri nainte i i strecur un bra n jurul pieptului faraonului, chiar sub sgeata ce i strpunsese pieptul. Grzi, la mine! Rcni din nou, sprijinindu-l pe regele muribund. Doi soldai puternici aprur ntr-o clip de dup zidul de piatr, rspunznd la ordinul lui de regrupare a forelor. Vzur dintr-o privire c faraonul fusese dobort, ca i mnunchiul de pene colorate de la baza sgeii. Hicsoii! Exclam unul din ei, n timp ce l smulser pe faraon din strnsoarea lui Naja i l trr la adpostul stncii. Ducei-l pe faraon napoi, la carul su, ct i in eu piept inamicului, porunci Naja, i fcu o piruet, scond o alt sgeat din tolb i slobozind-o spre poteca ce ducea la culmea pustie, urlnd o provocare, apoi rspunzndu-i cu o contraprovocare nbuit, n limba hicsos. nha sabia albastr din locul unde o scpase Tamose, o lu la goan napoi pe potec i ajunse din urm micul grup de ostai care l transportau pe rege la poalele dealului, unde i ateptau carele. Era o curs, le zise repede Naja. Vrful dealului miun de inamici. Trebuie s l ducem pe faraon la adpost. Din felul n care regele i cltina capul slbit ntre umeri, i ddea seama c nu se mai putea face nimic pentru ca acesta s fie salvat, i Naja simi cum pieptul i tresalt de bucuria victoriei. Coroana albastr de rzboi se rostogoli de pe fruntea faraonului i czu pe potec. Cnd ajunse lng ea, Naja o ridic, rezistnd cu greu ispitei de a i-o pune pe cap. Ai rbdare, n-a sosit nc momentul , se mustr n tcere, dar Egiptul e deja n minile mele, cu toate coroanele i fastul, i puterea lui. Am devenit Egiptul. Am ajuns parte din divinitate. Pstra protector coroana grea sub braul su i le strig celorlali: Grbii-v, dumanul ne sufl din spate pe potec. Dai-i zor! Regele nu trebuie s cad n minile lor. Trupele de sub ei auziser strigtele slbatice din zorii zilei, iar chirurgul regimentului i atepta lng roata de la carul faraonului. Fusese ucenicul lui Taita i, cu toate c i lipseau puterile magice ale btrnului, se dovedise un doctor bun, capabil s oblojeasc o ran, chiar i una att de teribil ca cea care zdrobise pieptul faraonului. Numai c seniorul Naja nu dorea s rite ca victima s i se ntoarc de

pe lumea cealalt, aa c, pe un ton rstit, i porunci chirurgului s plece. Dumanul e chiar n urma noastr. Nu avem timp de leacurile tale bbeti. Trebuie s l ducem pe faraon la adpost, n spatele liniilor noastre, nainte de a fi atacai. Cu un gest blnd, l ridic pe faraon din braele brbailor care l transportaser i l aez pe platforma propriului su car. Rupse coada sgeii care strpunsese pieptul faraonului i o ridic deasupra capului, astfel ca toi soldaii s o vad clar. Acest obiect afurisit l-a dobort pe faraonul nostru, pe zeul i regele nostru. Fie ca blestemul lui Seth s cad asupra porcului hicsos care a tras cu el i s ard n flacra venic o mie de ani. Oamenii si scoaser un mormit de aprobare ostaeasc. Cu mare grij, Naja nveli sgeata ntr-o estur de in i o puse n coul agat de aripa carului. Trebuia s o predea consiliului din Teba, ca prob material care s i susin raportul asupra morii faraonului. Am nevoie de un brbat destoinic aici, s in capul faraonului, ceru Naja. S se poarte cu blndee. Pe cnd nsui purttorul de lance al faraonului veni n fa ca voluntar, Naja desfcu cingtoarea sbiei de la mijlocul faraonului, vr sabia albastr n teac i o depuse cu grij n propria lad cu arme. Purttorul de lance sri pe platforma carului i lu capul lui Tamose n poal. Picturi strlucitoare de snge proaspt i apreau n colurile gurii, pe msur ce carul tras un cerc, apoi o pomi napoi, prin albia secat, cu restul escadronului gonind ct i ineau puterile ca s in pasul cu el. Cu toate c era sprijinit de braele puternice ale purttorului de lance, trupul neputincios al faraonului era zdruncinat fr mil. Privind n fa, astfel nct nimeni s nu i vad expresia feei, Naja rse nfundat. Sunetul era acoperit de scritul roilor i de izbitul asiului de bolovanii mruni pe care nu fcea niciun efort s i ocoleasc. Ieir din albia secat i continuar goana spre dune i spre lacurile de sod cristalizat. Abia la cteva ore dup rsrit, cnd soarele de un alb orbitor era la jumtatea cltoriei sale cereti, Naja permise coloanei s fac o oprire, iar chirurgului s se apropie i s l examineze pe rege. Nu era nevoie de mult pricepere ca s i dea seama c spiritul faraonului i prsise de mult trupul i c i ncepuse drumul spre lumea de dincolo. Faraonul e mort, opti chirurgul, ridicndu-se, cu sngele regal mnjindu-i minile pn la ncheieturi. Un urlet de jale ngrozitor se auzi din primele rnduri ale coloanei i fu preluat de ntregul regiment. Naja i ls s i manifeste durerea, apoi trimise dup cpitanii si de trup. Statul a rmas fr capul su, zise el. Egiptul e n primejdie de moarte. Zece dintre cele mai rapide care trebuie s duc grabnic trupul faraonului napoi la Teba. Eu am s fiu n fruntea lor, pentru c s-ar putea s mi se cear de ctre consiliu s preiau atribuiile de regent al prinului Nefer. Plantase primele semine i vedea, dup expresia feelor lor ngrozite, c acestea prinseser rdcini imediat. Continu, cu aerul preocupat al cuiva care are treburi de rezolvat i care se potrivea cu circumstanele tragice ale momentului: Chirurgul trebuie s nfoare corpul regal nainte ca eu s l iau acas, s-l depun n templul funerar. Dar, ntre timp, trebuie s l gsesc pe prinul Nefer. Trebuie informat de moartea tatlui su i de succesiunea sa la tron. Aceasta este singura i cea mai arztoare problem de stat, n afar de regena mea. i asumase acest titlu dup o pregtire priceput a terenului i niciunul dintre cei prezeni nu l pusese la ndoial, nici nu i aruncase mcar vreo privire piezi. Despturi un papirus, cu o hart a zonei de la Teba la Memphis i o ntinse pe tblia carului su, cercetnd-o cu atenie: Trebuie s v mprii trupele i s cutreierai inutul n cutarea prinului. Cred c faraonul l-a trimis n deert cu eunucul, ca s deprind ritualurile brbiei, aa c o s ne concentrm eforturile aici, de la Gallala, unde l-am vzut ultima dat, spre sud i est. Cu ochiul format al unui comandant al armatelor, Naja alese zonele de cutare i ddu ordin ca o reea de care s se rspndeasc n tot teritoriul, ca s l aduc pe prin.

Capitolul VI Escadronul se ntoarse la Gallala cu seniorul Naja n avangard. Dup el sosea vehiculul ce transporta trupul parial mblsmat al faraonului. Pe malul lacului de sod cristalizat Waifra, chirurgul a aezat corpul regal i a fcut incizia tradiional n partea stng, pe unde a scos viscerele i organele interne. Coninutul stomacului i intestinele au fost apoi splate n apa srat i vscoas a lacului, dup care toate organele au fost puse spre conservare n vase de lut folosite la pstrarea vinului, mpreun cu cristale albe de sod cristalizat de pe marginea lacului. Cavitatea abdominal a regelui a fost umplut cu sruri de sod cristalizat, apoi trupul a fost nfurat n fee de in nmuiate n sare caustic. Cnd aveau s ajung la Teba, avea s fie dus la propriul templu funerar i preluat de preoi i mblsmtori pentru ritualul de pregtire a nmormntrii, ce avea s dureze aptezeci de zile. Naja bombni tot timpul, mpotrivindu-se pierderii oricrui minut n plus petrecut pe drum, deoarece i dorea cu disperare s se napoieze la Teba nainte ca vetile despre moartea regelui s i-o ia nainte. Totui, la porile oraului n ruin pierdu timp preios ca s i instruiasc pe cpitanii trupelor care aveau misiunea de a-l cuta pe prin: Cercetai toate drumurile ce duc spre rsrit. Eunucul e un piicher btrn i, probabil, i-a ters toate urmele, dar trebuie s mirosii unde i are ascunziul, le ddu porunc. Sunt nite sate la oazele din Satam i Lakara. Interogai-i pe oameni; folosii biciul i fierul nroit, s fii siguri c nu v ascund nimic. Cutai n toate ascunztorile din pustiu. Gsii-i pe prin i pe eunuc. Nu dai gre, c vei plti cu viaa! Cnd, n sfrit, cpitanii i-au umplut din nou burdufurile cu ap i erau pe punctul de a pomi n fruntea diviziilor n deert, seniorul le ddu un ultim ordin i, judecind dup vocea sa i dup expresia feroce a ochilor si galbeni, i ddur seama c acela era cel mai important dintre toate: nclcarea lui nsemna moartea. Cnd l gsii pe prinul Nefer, s-l aducei la mine. Nu l predai nimnui n afar de mine. n cadrul diviziilor erau i cercetai nubieni, sclavi negri din zonele nalte din sud, foarte pricepui n arta citirii urmelor de oameni i de animale. Acetia o luar la fug naintea carelor ce se despreau ca un evantai n deert, iar Naja petrecu alte minute preioase privindu-i cum se ndeprteaz. Triumful lui era umbrit de un sentiment de nelinite. tia c btrnul eunuc, Taita, era un iniiat n magie; c stpnea puteri stranii i minunate. Dac e cineva n stare s mi stea n cale acum, el e acela. Mi-a dori s i pot dobor cu mna mea pe eunuc i pe plod, n loc s trimit nite lachei s-i msoare puterile cu vicleugurile magului, dar destinul m cheam la Teba i nu pot s mai zbovesc. Se ntoarse n goan la carul su i nfc friele. nainte! Ddu comanda de pornire cu pumnul strns. nainte, spre Teba! Mnar caii ntr-un ritm slbatic, astfel c, atunci cnd goneau pe povmiul dealurilor din est spre cmpia aluvionar a fluviului, spuma alb de pe coastele umflate ale animalelor se uscase, iar ochii le erau roii i slbatici. Naja retrsese o legiune ntreag de grzi Phat din armata ce i avea tabra nainte de Abnub. i explicase aciunea fa de faraon spunnd c acestea erau rezervele strategice, pe care urmau s le arunce n zona descoperit, prevenind astfel vreo posibil bre de-a hicsoilor, n cazul cnd ofensiva ar fi dat gre. Oricum, garda Phat era, de fapt, regimentul su special. Comandanii erau legai prin legmnt de el. Conformndu-se ordinelor sale secrete, se ndeprtaser de Abnub i l ateptau acum n oaza de la Boss, la doar nou mii de picioare de Teba. Pichetele de gard zrir colbul ridicat de carele ce se apropiau i puser mna pe arme. Colonelul Asmor i ofierii si apruser n armur i cu toate nsemnele rangului lor pentru a-l ntmpina pe seniorul Naja. Legiunea, narmat pn-n dini, era aliniat n spatele acestora.

Senior Asmor! Rcni Naja din carul su. Duc veti ngrozitoare consiliului de la Teba. Faraonul a fost rpus de o sgeat hicsos. Seniore Naja, sunt gata s v urmez poruncile. Egiptul e un copil orfan de tat, ncepu Naja, oprind carul n faa irurilor de rzboinici mbrcai de gal i ridicnd vocea pentru a putea fi auzit clar i de ctre cei aflai n ultimele rnduri. Prinul Nefer e nc un copil i nu e pregtit s domneasc. Egiptul are nevoie disperat de un regent la crma lui, pentru ca hicsoii s nu profite de dezbinarea noastr. Aici fcu o pauz i i adres o privire plin de nelesuri colonelului Asmor, care i ridic uor brbia, n semn de recunotin pentru ncrederea pe care i-o acordase Naja. i fuseser promise recompense mai mari dect visase vreodat. Naja i nl vocea i mai tare: Dac faraonul cade n lupt, armata are dreptul s numeasc un regent, prin aclamarea acestuia pe cmpul de btlie, explic el, dup care tcu, rmnnd cu un pumn strns n dreptul pieptului i cu lancea n mna cealalt. Asmor fcu un pas nainte i se ntoarse cu faa spre irurile de soldai narmai pn-n dini. i scoase coiful cu un gest teatral, descoperindu-i faa dur i ntunecat. O cicatrice palid, urm a unei tieturi de sabie, i strmbase nasul, iar cpna sa ras era acoperit cu o peruc din pr de cal mpletit. Colonelul i ndrept sabia spre cer i rcni cu o voce antrenat s acopere tumultul unei btlii: Triasc seniorul Naja! Triasc regentul Egiptului! Triasc seniorul Naja! Urm un moment lung de linite apstoare, dup care legiunea izbucni cu un rget ca al unui leu mndru la vntoare: Triasc seniorul Naja, regentul Egiptului! Uralele i vacarmul inur pn cnd seniorul Naja nl din nou pumnul i, n linitea care se aternu pe cmpie, rosti rspicat: mi facei o mare onoare! Accept sarcina pe care o punei pe umerii mei. Bak-her! Strigar ei, btnd cu sbiile i cu lncile n scuturi, pn cnd ecoul se sparse ca un tunet ndeprtat de dealuri. Pune pichete de paz pe toate drumurile, i ordon Naja lui Asmor, pe care l convocase n mijlocul vacarmului general. Nimeni s nu prseasc locul naintea mea. Niciun cuvinel despre ce s-a ntmplat aici nu trebuie s ajung la Teba naintea mea. Cltoria de la Gallala inuse trei zile de galop susinut. Caii erau terminai, chiar i Naja era epuizat. Cu toate acestea, nu i ngdui mai mult de o or de odihn, s scape de praful cltoriei i s i schimbe hainele. Apoi, proaspt brbierit, cu prul uns cu uleiuri i pieptnat, se sui n carul ceremonial pe care Asmor l pregtise i care l atepta la intrarea n cort. Frunza de aur ce decora tblia strlucea n lumina soarelui. Naja purta o perizoma de in, iar pieptul gol, musculos i era acoperit de un pieptar din aur, btut cu pietre preioase. La old i atma legendara sabie albastr, n teaca sa de aur, pe care o luase de lng trupul faraonului mort. Lama era btut dintr-un metal nemaivzut, mai greu, mai dur i mai ascuit dect oricare alt fel de bronz. Nu mai era niciuna la fel n tot Egiptul. Arma aceea aparinuse cndva lui Tanus, senior Harrab, i ajunsese n minile faraonului prin testament. Dar cel mai semnificativ element purtat de Naja era i cel mai puin bttor la ochi. Pe braul drept, fixat deasupra cotului cu ajutorul unei benzi simple de aur, se afla sigiliul cu vulturul albastru. Ca i spada, Naja l luase i pe acesta de pe cadavrul regal al lui Tamose. Ca regent al Egiptului, Naja era acum ndreptit s poarte asupra sa acest important simbol al puterii imperiale. Garda sa de corp l nconjura, iar ntreaga legiune l urma. Cu cinci mii de oameni n spate, noul regent al Egiptului i ncepu marul spre Teba. Asmor l nsoea pe post de purttor de lance. Era cam tnr pentru a fi comandantul ntregii legiuni, dar

i dovedise destoinicia n luptele mpotriva hicsoilor i era tovarul apropiat al lui Naja. i n venele lui curgea snge hicsos. Cndva, Asmor considerase c a comanda o legiune era ambiia sa cea mai mare, dar acum, c trecuse de poalele dealului, dduse brusc cu ochii de glorioasele piscuri ale nlrii n grad, ale puterii desctuate, i s ndrzneasc oare s se gndeasc la aa ceva? Ridicarea la rangurile nobiliare cele mai nsemnate. Nu se ddea napoi de la nimic, nici de la faptele cele mai mrave sau temerare, svrite de bun-voie, dac n acest mod avea s grbeasc ascensiunea la tronul Egiptului a stpnului su, seniorul Naja. Ce ne mai st n cale, btrne prieten? Spuse Naja, prnd s i ghiceasc gndurile, att de bine se potrivea ntrebarea. Floarea galben a curat totul n calea voastr, n afar de unul din prinii casei Tamose, rspunse Asmor, ndreptndu-i lancea spre colinele ndeprtate din vest, dincolo de apele pline de ml ale Nilului. i dorm somnul de veci acolo, n mormintele din Valea Nobililor. Cu trei ani n urm, molima florii galbene bntuise cele dou regate. Boala fusese denumit aa datorit ngrozitoarelor leziuni galbene ce acopereau faa i trupurile celor pe care i lovea, nainte ca acetia s piar din cauza febrei mistuitoare. Nimeni nu era cruat, victimele fiind din toate clasele, indiferent dac erau hicsoi sau egipteni, brbai sau femei, copii, rani sau prini; boala i secerase pe toi precum secer coasa ntr-un lan de mei dhurra. Opt prinese i ase prini din casa Tamose muriser. Dintre toi copiii faraonului, numai dou fete i prinul Nefer Memnon supravieuiser. Era ca i cnd zeii ar fi dorit ca Naja s aib cale liber n drumul su spre tronul Egiptului. Unele voci mai spuneau i acum c Nefer i surorile lui ar fi murit i ei, dac nu ar fi fost btrnul mag Taita, care s i scape cu vrjile lui. Cei trei copii mai purtau i acum cicatricele micue sus, pe braul drept, unde vraciul le fcuse cte o incizie prin care le pusese n snge magicul talisman mpotriva florii galbene. Naja i ncrunt sprncenele. Chiar i n acest moment al triumfului, nu se putea abine s se gndeasc la neobinuitele puteri pe care le deinea magul. Niciun om nu se ndoia de faptul c acesta descoperise secretul vieii venice. Trise deja att de mult, c nimeni nu i mai tia vrst; unii ziceau c ar avea o sut de ani, alii dou sute. Cu toate acestea, mergea, alerga i conducea carul ca un brbat n floarea vrstei. Nu era om s l dovedeasc ntr-o discuie polemic, fiindc nimeni nu l depea n cunotine. Zeii l iubeau, cu siguran, i i druiser secretul nemuririi. Cnd va ajunge faraon doar acest lucru i mai lipsea lui Naja. Ar putea el s smulg secretul de la magul Taita? Mai nti de toate, trebuie ca grzile s pun mna pe el i s-l aduc n faa lui, mpreun cu prinul Nefer, dar fr s i se clinteasc un fir de pr. Era mult prea valoros. Carele trimise de Naja s cutreiere inuturile deertice din est urmau s-i aduc tronul, o dat cu prinul Nefer, i viaa etern, o dat cu eunucul Taita. Noi, cei din garda loial Phat, suntem singurele trupe la sud de Abnub, i ntrerupse Asmor irul gndurilor. Teba e aprat de o mn de bieandri, invalizi i monegi. Nimic nu v mai st n cale, seniore regent! Dac existaser unele temeri c legiunea narmat avea s fie oprit la intrarea n cetate, acestea se dovedir nefondate. Porile principale se deschiser larg imediat ce santinelele recunoscur stindardul albastru, iar cetenii alergar s i ntmpine pe soldai. Cu toii aduceau frunze de palmier i ghirlande de nuferi, pentru c se zvonise n tot oraul c seniorul Naja aducea veti n legtur cu o mare victorie asupra lui Apepi, regele hicsoilor. Dar strigtele de bun venit i rsetele lsar n curnd loc ipetelor sfietoare de doliu, cnd ddur cu ochii de corpul regal nfat i transportat pe platforma celui de-al doilea car i auzir strigtele vizitiilor aflai n fa: Faraonul e mort! A fost ucis de hicsoi. S aib via venic!

Mulimea de oameni care l jeleau pe faraon merse n urma carului ce ducea corpul regal spre templul funerar, mpiedicnd orice micare pe strzi i, n mbulzeala care se iscase, nimeni nu bg de seam c trupele lui Asmor preluaser comanda de la grzile ce pzeau intrarea principal sau c formaser rapid pichete la fiecare col de strad i n fiecare pia. Carul cu corpul lui Tamose purta dup el aproape toat populaia oraului. n rest, cetatea, de obicei aglomerat, era acum aproape pustie, permindu-i lui Naja s-i duc trupa n galop pe strduele ntortocheate, spre palatul de pe malul fluviului. tia c toi membrii consiliului aveau s se reuneasc n sala de edine de cum aflau vetile ngrozitoare. i lsar carele la intrarea dinspre grdin, iar Asmor, mpreun cu cincizeci de brbai din garda de corp formar un scut n jurul lui Naja. Mrluir n grup strns prin curtea interioar, trecur de heleteiele amenajate n grdin i umplute cu zambile i peti adui din fluviu, care strluceau ca nestematele de sub suprafaa limpede a apelor. Sosirea unei astfel de trupe de brbai narmai lu consiliul pe nepregtite. Uile ncperii nu erau pzite i doar patru dintre membrii consiliului se adunaser deocamdat. Naja se opri n prag i arunc o privire rapid asupra celor prezeni. Menset i Talia erau n vrst i le lipsea fora cndva formidabil; Cinka fusese dintotdeauna slab i ovielnic. n sal nu se afla dect un singur brbat n putere, de care trebuia s se ocupe. Kratas era mai n vrst dect oricare dintre ei, dar, cu ct aduga mai muli ani, cu att semna mai tare cu un vulcan. Hainele i atmau neglijent era limpede c fusese luat direct din aternut, dar nu de la somn. Se spunea c mai era nc n stare s le satisfac pe cele dou tinere neveste i pe toate cele cinci concubine ale sale, lucru pe care Naja nu-l punea la ndoial, fiindc povetile faptelor sale de vitejie intraser n legend. Petele proaspete, nc umede, de pe perizoma alb din in, i parfumul natural, dulce, emannd senzualitate feminin erau evidente chiar i pentru Naja, aflat la ceva distan de brbat. Cicatricele i mpodobeau braele i pieptul gol, ca mrturie a celor o sut de btlii n care luptase i biruise de-a lungul anilor. Btrnul nu se mai sinchisea s poarte numeroasele lanuri de Aurul Preuirii i Aurul Mririi cu care fusese recompensat n orice caz, o asemenea cantitate de metal preios ar fi dobort i un bou. Nobili seniori! i salut Naja pe membrii consiliului. V aduc veti cumplite, anun el, naintnd cu pai mari spre mijlocul slii; Menset i Talia se cutremurar, holbndu-se la el ca doi iepuri ce privesc neputincioi apropierea sinuoas a cobrei. Faraonul e mort. A fost rpus de o sgeat hicsos, n timpul unui atac asupra dumanului, n cetatea de la El Wadun. Membrii consiliului rmaser cu gura cscat, toi, n afar de Kratas. El fu primul care i reveni dup ocul suferit la aflarea vetilor. Durerea sa nu i afla msura dect n furia ce-l ncerca. Se ridic greoi n picioare i privi ncruntat la Naja i la garda sa de corp, ca un zimbru btrn surprins pe propriul teren de semeia unor pui de lei la vrst adolescenei. Datorit crui exces de nesimire pori sigiliul vulturului pe bra? Naja, fiu al lui Timlat, ieit din pntecele unei curve hicsose, nu eti demn s te trti prin rna pe care au pit picioarele brbatului de la care ai furat talismanul sta. Sabia de la oldul tu a fost mnuit de mini pe departe mai nobile dect labele tale moi. Kratas se fcuse purpuriu n cretetul capului chel, iar trsturile sale coluroase tremurau din cauza jignirii aduse regelui mort. Pentru o clip, Naja i pierdu cumptul. De unde tia monstrul sta btrn c mama lui avusese snge hicsos n vine? sta era un secret bine pstrat. I se aducea forat aminte c, n afar de Taita, acesta rmnea singura persoan care ar fi avut fora i puterea s i smulg dubla coroan din gheare. Fr s vrea, se ddu un pas napoi. Eu sunt regentul prinului Nefer. Am tot dreptul s port sigiliul vulturului, rspunse el. Nu! Tun Kratas. Nu ai acest drept. Doar brbaii mrei i nobili au dreptul s poarte sigiliul vulturului. Faraonul Tamose avea acest drept, ca i Tanus, seniorul Harrab, i un ir ntreg de regi puternici naintea lor. Tu, jigodie avortat, n-ai un asemenea drept!

Legiunile m-au aclamat pe cmpul de lupt. Sunt regentul prinului Nefer. Kratas naint cu pai mari spre el, traversnd sala: Tu nu eti soldat. La Lastra i Siva te-au btut mr acalii ia de acelai snge cu tine, hicsoii. Nu eti om de stat, nici filosof. Ai cptat ceva respect doar datorit lipsei de judecat a faraonului. L-am avertizat n legtur cu tine de o mie de ori. napoi, btrn prost! l avertiz Naja. i in locul faraonului; dac te legi de mine, aduci ofensa coroanei i demnitii Egiptului. Am s-i smulg sigiliul i sabia, nu i putu Kratas nfrna pornirea. i dup asta o s-mi rezerv plcerea s-i biciuiesc fesele. Pedeapsa pentru lezmaiestate e moartea, opti Asmor n dreapta lui Naja. Numaidect, Naja ntrevzu ansa; i nl brbia i nfrunt privirea nc senin a btrnului: Nu eti dect un sac antic de vnturi i balig, i ncepu el provocarea. Zilele tale s-au dus, Kratas, idiot btrn i mpiedicat. S nu ndrzneti s ridici un deget mpotriva regentului Egiptului! Dup cum se i gndise, insulta era mult prea mare pentru ca btrnul soldat s o poat nghii. Scoase un rget i parcurse ultimii pai ce l despreau de Naja n fug. Era surprinztor de iute pentru un brbat de vrst i de statura lui, i l prinse pe Naja, l ridic de la pmnt, i ncerc s i smulg pecetea vulturului de pe bra. Nu merii... Fr s se uite n jur, Naja i spuse lui Asmor, care se afla la doar un pas n spatele su, ateptnd cu sabia scoas, n mna dreapt: Lovete! Zise Naja ncet. Lovete cu putere! Asmor fcu un pas n lateral, lovindu-l pe Kratas n coaste, deasupra centurii de la fustanel, i cutnd s ptrund adnc, prin spate, la rinichi. n mna sa experimentat, lama muc puternic i dur, alunecnd n tcere, uor ca un ac ce ptrunde ntr-un cearaf de mtase, pn la plsele, dup care Asmor rsuci arma n came, ca s lrgeasc rana. ntregul corp al lui Kratas nepeni, iar ochii i rmaser larg deschii. i slbi strnsoarea, i Naja atinse din nou pmntul cu picioarele. Asmor scoase cu dificultate sabia, care se ag de carnea lipicioas. Bronzul strlucitor era mnjit cu snge ntunecat; o pictur lene se prelingea, udnd fusta din in alb a lui Kratas. Asmor l njunghie din nou, de data aceasta mai sus, nfignd lama n sus, pn ajunse sub coasta cea mai de jos. Kratas se ncrunt i cltin din capul su de leu, ca i cnd ar fi fost deranjat de vreo prostie copilreasc. Se ntoarse i o lu spre ua ncperii. Asmor alerg dup el i l njunghie iar n spate, dar Kratas continu s mearg. Seniore, ajutai-m s-l omor pe cinele sta, gfi Asmor, i Naja scoase sabia albastr i alerg s i se alture. Tiul spadei muc mai adnc dect orice alt bronz, cnd Naja ncepu s ciopreasc i s njunghie. Kratas iei cltinndu-se pe uile ce ddeau n curtea palatului, cu sngele nind iroaie prin zecile de rni. n urma sa, ceilali membri ai consiliului strigau: Crim! Cruai-l pe nobilul Kratas! Trdare! Rcni la fel de tare Asmor. A ridicat mna asupra regentului Egiptului! i mpunse din nou, intind spre inim. Kratas se mpletici pe lng zidul ce mprejmuia bazinul cu peti, chinuindu-se s-i recapete echilibrul. Oricum, minile roii i alunecau din cauza propriului snge i nu reueau s se agae de marmura lustruit. Se prbui peste parapetul jos i, cu un pleoscit asurzitor, dispru sub ap. Cei doi urmritori, cu spadele n mini, se oprir o clip, aplecai peste parapet, ca s-i trag rsuflarea, privind cum sngele btrnului colora apa n roz. Dintr-o data, capul chel al victimei se ivi la suprafa, i Kratas trase cu zgomot aer n piept. Pe toi zeii, nu mai moare ticlosul sta btrn? V ocea lui Asmor trda mirarea amestecat cu frustrare.

Naja sri peste zid n bazinul a crui ap i ajungea pn la bru i se aez peste corpul gigantic, prins n nmol. Puse un picior pe ceafa lui Kratas i l for pe acesta s rmn cu capul sub ap. Kratas se mpotrivea i rsufla din greu sub greutatea agresorului, iar pe suprafaa apei pluteau pete de snge i spum din nmolul fluviului, adus n bazin. Naja l clc n picioare cu toat puterea sa, ca s l in dedesubt. Parc a clri un hipopotam, se sufoc el de rs; imediat, Asmor i soldaii si i se alturar, nghesuindu-se la marginea bazinului. Kratas, beivan btrn, bea i-acum, c e ultima oar, hohoteau ei i l batjocoreau. O s ajungi la Seth mbiat i parfumat ca un nou-nscut. Nici mcar zeul n-o s te recunoasc. Rezistena btrnului ncepu s slbeasc, pn cnd bulele imense ce urcar la suprafaa apei anunar c btrnul i dduse ultima suflare. Naja i croi cu greu drum prin ml pn la marginea bazinului i iei de acolo. Cadavrul lui Kratas se ridic greoi la suprafa i ncepu s pluteasc, cu faa n jos. Pescuii-l de-acolo! Porunci Naja. Nu lsai s fie mblsmat, ci cioprii-l n bucele i ngropai-l lng ceilali bandii, violatori i trdtori, n Valea acalului. Nu i nsemnai mormntul. Lui Kratas i se refuza astfel ansa de a ajunge n Paradis; era blestemat s rtceasc prin ntuneric pentru totdeauna. Ud leoarc pn la bru, Naja se ntoarse cu pai mari n sala de consiliu. ntre timp, se adunaser acolo i ceilali membri ai consiliului; asistaser neputincioi la pecetluirea sorii lui Kratas, i acum, palizi la fa i tulburai, se ghemuiser pe bncile lor. Se holbau nfricoai la Naja, care sttea n faa lor, innd n mn sabia albastr, ce ncepuse s put. Nobili seniori, moartea a fost dintotdeauna pedeapsa pentru trdare. Dorete vreunul dintre dumneavoastr s pun la ndoial justeea acestei execuii? ntreb, aruncnd cte o privire fiecruia, iar ei i plecar ochii: grzile Phat vegheau umr la umr de-a lungul zidurilor slii de consiliu i, odat Kratas eliminat, nu mai rmsese nimeni care s i conduc. Seniore Menset, l provoc Naja pe preedintele consiliului, aprobai aciunea mea de executare a trdtorului Kratas? Pentru o clip, se prea c Menset l-ar fi putut nfrunta, ns acesta suspin i i ndrept privirea spre minile ncruciate n poal: Pedeapsa a fost dreapt, confirm el n oapt. Consiliul aprob aciunile seniorului Naja. Ratific, de asemenea, consiliul, numirea seniorului Naja n funcia de regent al Egiptului? ntreb Naja ncet, dar vocea sa rsun limpede n ncperea tcut, nesat de oameni. Menset i ridic ochii i se uit spre ceilali membri ai consiliului, dar cu toii i ferir privirile: Preedintele i toi consilierii acestei adunri confirm numirea noului regent al Egiptului, i Menset i acord, n sfrit, oprivire direct lui Naja; expresia feei, de obicei jovial, trda ns atta tristee i dispre, nct, nainte de urmtoarea lun plin, avea s fie gsit mort n pat. Deocamdat, Naja se mulumi s aprobe cu un gest decizia: Accept misiunea i greaua responsabilitate pe care le-ai pus pe umerii mei; i bg sabia n teac i urc treptele ce duceau la tron. Ca prim declaraie oficial n calitate de regent n consiliu doresc s v aduc la cunotin modul n care a murit bravul, divinul nostru faraon Tamose. Fcu o pauz semnificativ, apoi, timp de o or, le relat n amnunt versiunea proprie a campaniei fatale i a atacului de pe nlimile de la El Wadun: Astfel a murit unul dintre regii cei mai viteji ai Egiptului. Ultimele sale cuvinte, n timp ce l duceam pe brae la carul de la poalele dealului, au fost: Ai grij de singurul fiu care mi-a mai rmas. Vegheaz asupra fiului meu, Nefer, pn ce devine brbat, n stare s poarte dubla coroan. Ia-le pe fetiele mele sub aripa ta protectoare i apr-le de orice primejdie le-ar pate . Seniorul Naja nu ncerca s i ascund suferina ngrozitoare, aa c i lu cteva clipe s i stpneasc emoiile, dup care continu pe un ton hotrt: Nu i voi nela ateptrile zeului care mi-a fost prieten i faraon. Mi-am trimis deja carele n pustiu

s l caute pe prinul Nefer i s l aduc napoi la Teba. Imediat cum ajunge, l vom sui pe tron i i vom pune n mini biciul i sceptrul. Se auzi primul murmur de aprobare n rndul consilierilor, iar Naja continu: Acum, trimitei dup prinese! S fie aduse aici imediat! Cnd, cu pai ovielnici, acestea intrar pe u, Heseret, cea mai mare, o aducea de mn pe surioara ei, Merykara. Micua jucase rica mpreun cu prietenele ei i era rumen la fa, iar pe truporul ei zvelt se zreau nc bobie de sudoare. Mai avea nite ani buni pn s ajung la pubertate, lucru trdat i de picioarele lungi, de mnz, ca i de pieptul plat, precum al unui biat. Purta prul strns ntr-o coad ce i atma pe umrul stng, iar oruleul de in din jurul alelor era att de mic, nct i lsa descoperit jumtatea de jos a feselor. Fetia zmbi sfios la vederea formidabilei ntruniri de brbai celebri i i strnse sora mai tare de mn. Heseret vzuse prima sa lun roie i era mbrcat cu fusta de in i peruca femeilor de vrst mritiului. Chiar i brbaii mai n vrst i aruncau priviri pofticioase, cci motenise pe de-a-ntregul frumuseea celebr a bunicii ei, regina Lostris. Pielea i era ca laptele, minile i picioarele netede i bine fcute, iar snii goi semnau cu dou luni. Avea o expresie senin, ns colurile gurii ise ridicaser ntr-un zmbet tainic, de trengri, iar ochii ei verzi, imeni luceau de curiozitate. Venii, dragele mele, le chem Naja la el, i abia atunci cele dou l recunoscur pe brbatul care era prietenul apropiat i ndrgit al tatlui lor. Suriser i se ndreptar ncreztoare spre el. Naja se ridic de pe tron, cobor s le ntmpine i le lu dup umeri. Vocea i expresia de pe chipul lui lsau s se ntrevad tragedia: Trebuie s fii curajoase acum i s v amintii c suntei prinesele casei regale, pentru c v aduc veti cumplite. Faraonul, tatl vostru, e mort. Pre de o clip, ele nu prur s neleag mesajul, apoi Heseret ip ascuit, ncepnd s boceasc, urmat imediat de Merykara. Naja le lu n brae cu blndee i le conduse s se aeze la picioarele tronului, unde fetele czur n genunchi i se agar una de cealalt, plngnd neconsolate. Suferina prineselor e limpede, dup cum poate s vad toat lumea, se adres Naja adunrii. La fel de evidente sunt i ncrederea i misiunea cu care m-a ncredinat faraonul. Aa cum l-am luat pe prinul Nefer n grija mea, la fel le voi oferi protecie i celor dou prinese, Heseret si Merykara. Acum are n minile lui toat familia regal, i opti Talia vecinului su. Oriunde s-ar afla n pustietate, orict de sntos i de puternic ar prea prinul Nefer, cred c e pe cale s se mbolnveasc de moarte. Noul regent al Egiptului ne-a demonstrat din plin care va fi stilul su de guvernare. Capitolul VII Nefer sttea la umbra stncii care se nla ca un turn la Gebel Nagara. Nu se mai micase de cnd soarele ncepuse s-i arate marginea de sus pe deasupra munilor de dincolo de vale. La nceput, efortul de a sta nemicat i arsese nervii i i simise pielea usturndu-l, de parc ar fi fost npdit de nite insecte veninoase. Totui, tiind c Taita l urmrea cu privirea, se silise s-i stpneasc treptat trupul ndrtnic astfel nct, pn la urm, voina nvinsese tot ce era lipsit de importan. Acum, n sfrit, ajunsese la un grad ridicat al contiinei, cu toate simurile n armonie cu natura din jurul su. Putea s simt mirosul apei ce izvora din crptura ascuns a stncii; picturile se strngeau ncet i cdeau n bazinul spat n piatr, ce nu depea, ca mrime, cupa fcut de cele dou mini ale biatului, dup care se revrsau, la fel de ncet, n urmtorul bazin, decorat de verdele algelor lunecoase. De acolo, o lua n jos, disprnd pentru totdeauna n nisipul rou de pe fundul vii. Cu toate acestea, o groaz de vieti profitau de existena acestei uvie de ap: fluturi i gndaci, erpi i oprle, micuele i graioasele gazele care dansau asemenea adierii prafului de ofran peste cmpiile vibrnd de ari, porumbeii pestrii cu gulerul de pene de culoarea vinului ce i fceau cuiburile pe nlimile stncilor,

cu toii beau ap de acolo. Tocmai din cauza acestor lacuri preioase l adusese Taita n acel Ioc, s atepte venirea psrii zeului. ncepuser s confecioneze plasa chiar n ziua n care sosiser la Gebel Nagara. Taita cumprase mtasea de la un negustor din Teba. Ghemul de a fcuse ct un armsar bun, fiindc fusese adus dintr-o ar ndeprtat, aflat la est de fluviul Indus, iar cltoria durase civa ani. Taita i artase lui Nefer cum s eas plasa din aa att de valoroas. Ochiurile erau mai rezistente dect firele groase de in sau curelele de piele, dar aproape invizibile celui care o privea. Cnd plasa fu gata, Taita insist ca biatul s i prind momeala de unul singur. E pasrea ta, trebuie s o prinzi singur, i explicase el. n felul acesta cererea ta va avea mai muli sori de izbnd naintea marelui zeu Horus. i aa, n lumina dogoritoare a soarelui, stnd pe fundul vii, Nefer i Taita studiaser drumul ce ducea n vrful stncii. La lsarea ntunericului, Taita se aezase lng focul mic pe care l fcuser la poalele stncii, i, ncetior, i rostise incantaiile, aruncnd, la intervale regulate, cte o mn de ierburi pe foc. Cnd luna nou se ridic s lumineze ntunericul miezului de noapte, Nefer i ncepuse urcuul primejdios spre vrful unde se cuibreau porumbeii noaptea. Prinsese dou psri mari, agitate, profitnd c erau nc dezorientate i zpcite din cauza ntunericului i a vrjilor pe care Taita le aruncase asupra lor. Cobor cu ele nchise ntr-un sac de piele, pe care i-l aruncase pe spate. La instruciunile lui Taita, Nefer le smulsese psrilor toate penele de la cte o arip, astfel nct acestea nu i mai puteau lua zborul. Apoi, aleseser un loc aproape de baza stncii i de izvora, dar destul de expus ca psrile s poat fi vzute bine de sus, din cer. Legaser porumbeii de picior, folosind cte un fir din pr de cal, pe care l prinseser de un ru din lemn, nfipt adnc n pmntul tare. Dup asta, ntinseser plasa ireal de fin deasupra lor i o proptiser pe tulpini uscate de planta elefantului, ce aveau s se rup i s se prbueasc la cderea psrii zeului asupra przii. ntinde plasa uor, i artase Taita, s nu fie prea ntins, dar nici prea slab. Trebuie s prind ciocul i ghearele psrii i s l fac s se ncurce n ie, n aa fel nct s nu se poat zbate sau rni nainte de a-l elibera noi. Cnd totul fu aranjat dup placul lui Taita, ncepu pnda cea lung. Porumbeii se obinuir repede cu captivitatea i ciuguleau lacomi meiul dhurra pe care Nefer li-l arunca, dup care fcur bi de soare i se scldar n nisip fericii, sub plasa de mtase. Trecu nc o zi cu soare dogoritor, iar ei tot mai ateptau. n rcoarea serii, aduceau porumbeii nuntru, strngeau plasa i vnau. Taita se urca n vrful stncii, pe marginea creia sttea cu picioarele ncruciate, cuprinznd toat valea cu privirea. Nefer sttea la pnd, niciodat n acelai loc, astfel nct vnatul s fie ntotdeauna luat prin surprindere cnd venea s se adape la izvor. Din poziia sa avantajoas, Taita esea o vraj de ademenire a vnatului, ce rareori se ntmpla s nu seduc eleganta gazel spre locul unde Nefer o atepta, cu sgeta tras i cu arcul ntins. n fiecare sear frigeau came de gazel la focul de la intrarea n peter. Petera aceea fusese locul de refugiu al lui Taita, unde trise ca un pustnic, muli ani dup moartea reginei Lostris. Era locul de unde i trgea puterile magice. Cu toate c Nefer era un novice i nu nelegea pe deplin arta magic a btrnului, nu putea s se ndoiasc de ea, cci n fiecare zi i se dezvluia cte ceva din ea. Petrecuser multe zile la Geber Nagara nainte ca prinul s nceap s-i dea seama c nu se retrseser acolo doar pentru ca el s i prind pasrea zeului: acest interludiu era o prelungire a educaiei i a cunotinelor pe care Taita i le oferea cu generozitate de cnd i aducea aminte Nefer. Chiar i lungile ore de ateptare petrecute lng momeal erau o lecie n sine. Taita l nva s i controleze corpul i ntreaga existen, s i deschid porile minii i s i priveasc inele, s asculte tcerea i s aud oaptele la care ceilali erau surzi. Odat pregtit pentru tcere, Nefer deveni mult mai responsabil fa de nelepciunea adnc i

nvturile pe care Taita avea s i le mprteasc. Stteau mpreun n pustiul nopii, sub roiul de stele nemuritoare i totui efemere ca vntul sau curenii oceanului, iar Taita i descria minunii ce preau s nu aib nicio explicaie, dar puteau fi percepute prin deschiderea i lrgirea minii. Biatul simea c se afl abia la nceputul obscur al acestei nvturi mistice, ns n el cretea foamea de a afla tot mai multe taine. ntr-o diminea, cnd n lumina cenuie de dinaintea zorilor, Nefer prsi petera, zri o grmad de siluete ntunecate i tcute stnd n deert, dincolo de izvorul de la Gebel Nagara. Se duse s l anune pe Taita, care confirm cu o micare a capului. Au ateptat toat noaptea, zise i, aruncndu-i o mantie de ln pe umeri, se duse la ei. Cnd desluir silueta usciv a lui Taita n semintuneric, oamenii ncepur s implore ndurare. Erau oameni din triburile deertului i i aduseser copiii la el, s i vindece de floarea galben; micuii ardeau din cauza febrei i erau acoperii de rnile groaznice ale bolii. Taita i ngriji, ct timp acetia rmaser n tabra pe care o ridicaser dincolo de izvor. Niciunul dintre copii nu muri, iar, dup zece zile, tribul aduse daruri n mei, piei srate i tbcite, pe care le lsar la intrarea n peter, apoi plecar mai departe n pustiu. Dup ei, sosir alii, suferind de boli i rni provocate de oameni sau de animale. Taita se ducea la toi i nu refuza pe nimeni. Nefer lucra cot la cot cu el i nv multe lucruri din ceea ce vedea i auzea. Indiferent dac aveau de ngrijit beduini bolnavi i slbii sau trebuia s caute hran, s se ocupe de nvtur sau de educaie, n fiecare diminea puneau momeala sub plasa de mtase i ateptau lng ea. Probabil c i psrile se aflau acum sub influena linititoare a lui Taita, cci porumbeii, odinioar slbatici, deveniser docili i pasivi ca puiorii de gin: se lsau atini i mutai dintr-un loc n altul fr s dea vreun semn de team i gngureau uurel n timp ce picioarele le erau legate de rui, dup care se instalau comod sub plas i i nfoiau penele. In cea de-a douzecea diminea de la sosirea lor acolo, Nefer i lu n primire misiunea de supraveghere a momelii. Ca ntotdeauna, chiar fr s arunce vreo privire n direcia lui Taita, Nefer era pe deplin contient de prezena acestuia. Ochii btrnului erau nchii, iar acesta prea s fi luat exemplul porumbeilor i s picoteasc la soare. Pielea i era brzdat de nenumrate riduri fine i acoperit de pete din cauza vrstei naintate; prea att de delicat, c s-ar fi putut rupe la fel de uor ca un papirus din cel mai fin. Nu avea fir de pr pe fa, nici mcar urme de barb sau de sprncene; doar genele fine, transparente precum sticla, i conturau ochii. Nefer auzise de la tatl su c, de cnd fusese castrat, lui Taita nu i mai crescuse barba, i c trecerea anilor lsa foarte puine urme pe faa acestuia, dar era sigur c n spatele longevitii, puterii i forei de via ale magului se aflau cauze nvluite n tain. n contrast clar cu celelalte trsturi, prul lui Taita se dovedea des i sntos ca al unei tinere, dar de culoarea lucitoare a argintului. Btrnul era mndru de podoaba sa capilar: i-o spla cu grij i i mpletea o coad groas care i flutura pe spate. n ciuda nelepciunii i vrstei sale, btrnul mag nu era deprins cu vanitatea. Aceast de-abia perceptibil urm de omenesc sporea dragostea pe care Nefer o simea fa de maestrul su ntr-o aa msur, nct prea s-i strpung pieptul cu o for aproape dureroas. i-ar fi dorit s gseasc o cale prin care s i exprime sentimentele, dar tia c Taita nelesese deja, cci Taita cunotea totul. Biatul ntinse pe furi mna ca s ating braul btrnului n timp ce dormea, ns Taita deschise brusc ochii, prevztor i atent. Nefer tia c nu fusese nicio clip adormit i toate puterile sale se concentraser pentru a atrage pasrea zeului la psrile-momeal. i ddea seama c, ntr-un fel, gndurile sale rtcite i micarea aceea afectaser rezultatul eforturilor btrnului, pentru c simea dezaprobarea lui Taita la fel de clar de parc aceasta i-ar fi spus-o cu gura lui. Dojenit, i recpt calmul i i supuse din nou mintea i corpul, controlndu-l aa cum nvase de la Taita. Semna cu trecerea printr-o intrare secret ntr-un trm al puterii. Timpul se scurse pe nesimite,

fr ca vreunul din ei s in socoteala orelor sau s dea semne de nerbdare. Soarele urc la zenit i pru s stea agat acolo o bucat bun de timp. Deodat, Nefer fu binecuvntat cu un miraculos sim al previziunii. Era ca i cnd i el s-ar fi nlat deasupra lumii i ar fi vzut tot ce se ntmpl sub el: l zri pe Taita i pe sine nsui eznd lng fntna de la Gebel Nagara, i deertul ntinzndu-se de jur mprejurul lor. Vzu fluviul care mrginea deertul ca o barier extraordinar, marcnd hotarele Egiptului. Cuprinse cu privirea oraele i regatele, pmnturile mprite sub dubla coroan, mari armate dispuse n linie de btaie, uneltirile intriganilor, strdaniile i sacrificiul celor buni i coreci,. n acel moment, era att de contient de propriul destin, nct acest lucru aproape l coplei i i nbui tot curajul. n aceeai clip, i ddu seama c pasrea zeului va veni la el n ziua aceea, fiindc era pregtit, n sfrit, s-o primeasc. Pasrea e aici! Auzise vorbele att de clar, c, pentru o secund, Nefer se gndi c Taita i vorbise, dar apoi i ddu seama c buzele nu i se micaser. Taita i pusese gndul n minte n acel fel misterios pe care Nefer nu l putea nici nelege, nici explica. Nu punea totui la ndoial faptul c aa se ntmplase, iar n clipa urmtoare bnuiala i fu confirmat de flfitul agitat al porumbeilor, care simiser primejdia plutind n aerul de deasupra lor. Nefer nu mic niciun muchi, spre a da de tire c a auzit sau neles ceva. Nu i ntoarse capul, nici nu i ndrept ochii spre cer. Nu ndrznea s priveasc n sus, de team s nu sperie pasrea sau s atrag mnia lui Taita, dei era contient pn la ultima fibr a fiinei sale. oimul regal era o creatur att de rar, c puini oameni o vzuser n pustiu. De o mie de ani ncoace, faraonii i trimiseser vntorii s caute aceste psri, s le pun capcane i s le prind i, ca s-i umple cutile regale, luaser chiar i puii din cuib, nainte s le dea penele. Stpnirea psrilor constituia o dovad c faraonul avea aprobarea zeului Horus pentru a domni n Egipt. oimul era un alter ego al zeului: statuile i picturile l nfiau ca avnd capul de oim. Faraonul era el nsui un zeu, aa c avea dreptul s captureze, s posede i s vneze pasrea; oricine altcineva ar fi fcut acest lucru era pedepsit cu moartea. Acum, pasrea se afla aici. Propria pasre. Taita prea s-i fi invocat venirea chiar din ceruri. Nefer se simea sufocat de emoie i trase att de mult aer n plmni, c i trecu prin minte c o s-i explodeze pieptul, dar nc nu cutez s i ndrepte privirea spre cer. Atunci auzi oimul. iptul su semna cu o tnguire slab, aproape pierdut n imensitatea cerului i a deertului, i l fcu pe Nefer s se nfioare pn n adncul fiinei sale, de parc zeul i-ar fi vorbit direct lui. Dup cteva secunde, oimul scoase un alt strigt, chiar deasupra capului su, iar vocea psrii prea i mai ascuit i mai slbatic. Acum porumbeii nnebuniser de groaz, srind ca s scape de legturile ce i intuiau de rui, btnd din aripi cu atta violen, c penele zburau peste tot, iar curenii de aer ridicar un norior de praf n jurul lor. Sus, pe cer, Nefer auzi cum oimul i ncepu atacul asupra momelii, cu vntul uiernd ascuit deasupra aripilor. tiu atunci c, n sfrit, putea s-i ridice capul, pentru c atenia oimului era concentrat asupra przii sale. i ridic privirea i vzu pasrea n picaj pe albastrul dureros al cerului pustiu. Era un lucru de o frumusee divin: aripile i erau strnse la spate, asemenea lamelor pe jumtate n teac, iar capul ntins nainte. Puterea i fora acelei creaturi l fcur pe Nefer s suspine. Mai vzuse oimi de soiul acela n coliviile tatlui su, dar nimic nu aducea cu acesta, cu maiestuozitatea i graia sa slbatic. Pe msur ce se apropia de locul unde sttea biatul, oimul prea s creasc n mod miraculos, n timp ce penele sale cptau culori din ce n ce mai intense. Ciocul ncovoiat avea o nuan ncnttoare de galben-nchis, iar vrful i era ascuit i negru ca

obsidianul. Ochii slbatici, aurii, formau n colurile interioare dou semne n form de lacrim, gtul era crem, pestri, ca hermina, aripile de un rou-cafeniu amestecat cu negru, iar ntreaga sa fiin emana atta splendoare, nct prinul nu se ndoi nicio clip c era ncarnarea zeului. i dorea pasrea cu o ardoare de care nu-i nchipuise vreodat c ar fi n stare. i adun toate puterile, pregtindu-se pentru momentul impactului, cnd oimul avea s loveasc plasa de mtase i s se ncurce n faldurile ei mari. Lng el, simea c i Taita atepta acelai lucru: s se repead mpreun cu el asupra psrii captive. Apoi se ntmpl ceva ce nu i nchipuia c ar fi fost posibil. oimul se npustea hotrt asupra przii, cu o vitez n picaj ce nu ar fi putut fi oprit dect de impactul ghearelor sale nfipte n trupurile moi ale porumbeilor. i totui, n mod neverosimil, pasrea se ndeprt. Aripile i schimbar profilul, i, pre de o clip, fora vntului amenin s sfie legturile dintre aripi i restul corpului. Aripile larg ntinse strpunser aerul cu un sunet ascuit, semn c oimul i schimbase direcia i zbura uiernd n naltul cerului, folosindu-i avntul luat spre a se pierde, n doar cteva clipe, n vzduh, de unde nu se mai zrea dect ca un punct negru ntr-o mare de albastru. iptul su mai rsun o dat n naltul cerului, tnguitor i ndeprtat, dup care pasrea dispru. A refuzat! opti Nefer. De ce, Taita, de ce? Noi, muritorii, nu putem ptrunde tainele zeilor, coment btrnul care, dei sttuse nemicat attea ore, se ridic la fel de vioi ca un atlet bine antrenat. N-o s se ntoarc? ntreb Nefer. Era pasrea mea, am simit asta cu inima. Era pasrea mea. Trebuie s se ntoarc. Face parte din ordinea divin, rspunse blnd Taita. Nu aparine ordinii fireti a lucrurilor. Dar de ce-a refuzat? Trebuie s existe un motiv, insist Nefer. Taita nu rspunse imediat, ci se duse s dezlege porumbeii. Dup tot acest timp, penele aripilor le crescuser din nou, dar, cnd le eliber picioarele din ctuele din pr de cal, psrile nu fcur nicio tentativ s evadeze. Una din ele flfi din aripi i se coco pe umrul btrnului, care l lu uurel cu minile i l arunc n sus. Doar atunci i lu zborul spre stnc, la cuibul din vrful crestei. Magul l urmri cum se ndeprteaz, dup care se ntoarse la intrarea n peter. Nefer l urm agale, cu inima i picioarele grele, ca de plumb. n bezna peterii, Taita se aez pe banca de piatr de sub peretele din fund i se aplec s ae focul neccios din crengi de rugi i balig de cal, pn cnd reui s renvie flcrile. Fr tragere de inim i ros de presentimente, Nefer i relu locul obinuit, n faa magului. Petrecur astfel mult timp n tcere, Nefer pstrndu-i cu greu calmul, cci dezamgirea de a fi ratat prinderea oimului l tortura cu atta intensitate, de parc i-ar fi bgat mna n flcri. tia c Taita avea s vorbeasc din nou numai atunci cnd va fi pregtit s o fac. n cele din urm, Taita oft i spuse ncet, cu tristee n glas: Trebuie s cercetez labirinturile lui Ammon-Ra. Nefer se nfrico; nu se ateptase la asta. De cnd l tia pe mag, Nefer nu l mai vzuse cercetnd labirinturile dect de dou ori. tia c transa divinatorie pe care i-o inducea nsemna o moarte de scurt durat, care l epuiza i l seca de puteri pe btrn. Nu se ncumeta s parcurg nspimntatoarea cltorie n supranatural dect dac nu i mai rmsese nicio alt posibilitate. Nefer atepta n tcere, urmrind ngrozit cum Taita ndeplinea ritualul pregtirii labirinturilor. Mai nti de toate, zdrobi ierburile cu un pislog ntr-o piuli cioplit din alabastru i le msur ntr-un vas de lut. Apoi, turn peste ele apa clocotit dintr-un ceainic de cupru. Norul de aburi ce se ridica era att de usturtor, c l fcu pe Nefer s lcrimeze. Cnd amestecul se rci, Taita scoase sculeul din piele argsit, coninnd labirinturile, din ascunztoara lui din fundul peterii. Aplecat deasupra focului, deert discurile de filde ntr-o mn i ncepu incantaia ctre Ammon-Ra.

Labirinturile conineau zece discuri din filde, pe care Taita le cioplise cu mna lui. Zece era numrul mistic al puterii supreme. Fiecare sculptur reprezenta unul dintre cele zece simboluri ale puterii i era, fiecare n sine, cte o oper de arta n miniatur. n timp ce cnta, mngia discurile, care scoteau un clinchet uor ntre degetele sale. Dup fiecare vers al invocaiei, sufla peste discuri, pentru a le drui din fora sa de via. Cnd obiectele ajunser la cldura corpului su, le trecu n minile lui Nefer. ine-le i sufl peste ele, l ndemn pe Nefer, iar, cnd acesta se supuse instruciunilor sale, Taita ncepu s se legene n ritmul versurilor magice pe care le recita. ncetul cu ncetul, ochii preau s i se mpienjeneasc, pe msur ce btrnul se retrgea n locurile tainice din mintea sa. Se afla deja n trans, cnd Nefer aez labirinturile n dou grmjoare, n faa sa. Apoi, cu un deget, Nefer test temperatura infuziei din vasul de lut, dup cum l nvase Taita. Cnd se rci ndeajuns ca s nu i opreasc gura, biatul ngenunche n faa vrstnicului i i oferi butura cu ambele mini. Taita bu licoarea pn la ultima pictur i, la lumina focului, faa i se fcu alb ca piatra adus de la cariera din Syene. Continu s cnte pentru o perioad scurt de timp, dar, ncet-ncet, vocea i se transform n oapt, dup care ls loc tcerii. Singurul sunet era rsuflarea lui grea, n timp ce cdea n transa provocat de drog. Se ls n jos pe fundul peterii i se culc ghemuit, asemenea unei pisici ce doarme n faa focului. Nefer l acoperi cu un al de ln i rmase lng el pn cnd magul ncepu s aib convulsii, s geam i broboane de sudoare ncepur s-i apar pe fa. Deschise ochii i-i ddu peste cap n orbite, pn cnd doar albul lor mai luci, ca la orbi, n umbra adnc a peterii. Nefer tia c nu putea face nimic pentru btrn acum. Parcursese o cltorie lung spre inuturile ndeprtate ale umbrelor, acolo unde Nefer nu l putea ajunge, i biatul nu mai putu s suporte tristeea i suferina ngrozitoare pe care labirinturile le aduseser asupra magului. Se ridic n linite, i lu arcul i tolba cu sgei din spatele peterii i se aplec s arunce o privire afar. De partea cealalt a dealurilor, soarele se zrea jos, galben, n aburul prafului. Biatul urc dunele dinspre apus i, odat ajuns n vrf, cuprinse toat valea cu privirea i se simi att de dezamgit de pierderea psrii, de ngrijorarea pentru Taita, aflat n agonia divinaiei, i de presentimentele care l ncercau n legtur cu ce avea s descopere Taita n timpul transei, nct l cuprinse o dorin arztoare s fug i s scape, ca i cnd ar fi fost urmrit de un animal feroce. Cobor duna n salturi, cu nisipul alunecnd n cascad i uierndu-i pe sub picioare. Simi lacrimi de groaz inundndu-i ochii i revrsndu-i-se pe obraji n btaia vntului, i alerg pn cnd sudoarea i scld coastele, pieptul i se umfl, iar soarele ajunse la orizont. Apoi, n cele din urm, se ntoarse la Gebel Nagara, parcurgnd ultimii patru mii de pai pe ntuneric. Taita era tot ghemuit sub al lng foc, dar dormea mult mai linitit acum. Nefer se ntinse lng el i, dup un timp, czu prad unui somn agitat, cu vise, i bntuit de comaruri. Cnd se trezi, lumina slab a zorilor licrea la gura peterii. Taita sttea lng foc i frigea cotlete de gazel pe tciuni. nc mai arta palid i bolnav, dar mpunse cu vrful pumnalului su de bronz o bucat de came i i-o oferi lui Nefer. Biatului i se fcu brusc o poft de lup, aa c se ridic i roni osul. Dup ce devor i cea de-a treia porie de friptur dulce i fraged, deschise discuia. Ce-ai vzut, Tata? ntreb el. De ce a refuzat pasrea s vin? N-am vzut foarte clar, rspunse Taita, iar Nefer i ddu seama c previziunile erau sumbre i c Taita dorea s l protejeze. Mncar n tcere un timp, numai c, acum, Nefer abia dac mai gust ceva; pn la urm, zise cu o voce tears: Ai dat drumul porumbeilor. Cum o s mai ntindem plasa mine? Pasrea zeului n-o s mai vin la Gebel Nagara, spuse simplu Taita. i-atunci n-o s ajung niciodat faraon, n locul tatlui meu? Vru s tie Nefer.

Se simea o mare nelinite n glasul biatului, aa c Taita i ndulci rspunsul: Va trebui s i iei pasrea din cuib. Nu tim unde s cutm pasrea zeului, coment Nefer, ncetnd s mai mnnce. Se uit fix la Taita, cu o privire rugtoare. Btrnul nclin din cap n sens afirmativ: tiu unde e cuibul; mi-a fost artat n labirinturi. Dar trebuie s mnnci ca s prinzi puteri. Plecm mine, nainte de primele raze ale soarelui. Avem mult de mers pn acolo. O s gsim i pui n cuib? Da, confirm Taita. oimii s-au nmulit, i puii sunt aproape gata s-i ia zborul. O s gsim acolo pasrea ta. i adug doar pentru sine: Sau zeul o s ne mai dezvluie nite taine Capitolul VIII Cu mult nainte s se crape de ziu, ncrcar burdufurile i desagii pe care i agar de a, apoi sltar n spate, pe spinrile goale ale cailor. Taita mergea n fa, ocolind coasta stncoas i alegnd drumul mai accesibil, peste dealuri. Cnd soarele se ridic la orizont, cei doi lsaser Gebel Nagara cu mult n urm. La vederea privelitii ce se desfura dinaintea ochilor si, Nefer tresri surprins: n faa lor se contura linia neclar a muntelui, ca o pat albstruie pe pnza albastr a cerului, aflat nc att de departe, c prea imaterial, eteric, mai degrab un amestec de cea i aer, dect de pmnt i stnci. Senzaia c mai vzuse cndva acea imagine l coplei pe Nefer, i, un timp, nu reui s gseasc nicio explicaie pentru aceasta. Apoi, i reaminti brusc totul i zise: Muntele acela, i. Art spre el. Acolo mergem, nu, Tata? Rostise cuvintele cu atta siguran de sine, c Taita l privi ntrebtor: De unde tii? L-am visat azi-noapte, replic Nefer. Taita ntoarse capul, pentru ca biatul s nu i vad expresia feei. n sfrit, ochii minii i se deschid, ca o floare a deertului n zori. nva s strpung vlul ntunecat care ascunde viitorul de privirile noastre ncerca un profund sentiment de mplinire. Ludate fie cele o sut de nume ale lui Horus, strdania mea n-a fost n zadar. Acolo mergem, tiu sigur, insist Nefer, cu convingere. Da, aprob Taita, n cele din urm. Ne ndreptm spre Bir Umm Masara. nainte s se lase zpueala de la miezul zilei, Taita l conduse pe biat la adpostul unui plc de acacia cu spini, rzleii ntr-o rp adnc, ale cror rdcini i trgeau apa dintr-un izvor aflat la mare distan n pmnt. Odat poverile descrcate i caii adpai, Nefer se apuc s inspecteze dumbrava i, n cteva minute, descoperi semnele lsate de ali cltori ce poposiser pe acolo. Neputnd s-i stpneasc emoia, l chem pe Taita i i art urmele de roi ale unei mici divizii de care, zece, dup prerea lui, cenua rmas de la focul unde i pregtiser cina i pmntul bttorit unde se ntinseser s se culce brbaii, cu caii priponii de trunchiurile de acacia de lng ei. Hicsoi? Se hazard s presupun Nefer, cu nelinite n glas; baliga de cal era foarte proaspt, de numai cteva zile era uscat pe dinafar, dar nc umed n interior, dup cum observ, cnd desfcu una din buci. De-ai notri, recunoscu Taita urmele carelor; la urma urmelor, doar el proiectase primele modele ale acestor roi cu spie, cu zeci de ani n urm. Se aplec brusc i culese de jos o rozet ornamental micu, ce se desprinsese de pe o arip i fusese pe jumtate ngropat n pmnt. Una din diviziile noastre de cavalerie uoar, probabil din regimentul Phat. Sunt sub comanda seniorului Naja.

Ce caut aici, aa de departe de liniile noastre? i exprim Nefer nedumerirea, ns Taita ridic din umeri i se ntoarse cu spatele, ca s i ascund ngrijorarea. Btrnul scurt perioada de odihn i i continuar drumul ct timp soarele era nc sus pe cer. ncetncet, Bir Umm Masara ncepu s prind contur, prnd s umple jumtate din orizontul dinaintea lor. Treptat, izbutir s deslueasc gravura i scarificarea trectorilor, a coastelor stncoase i a rpelor. Cnd ajunser n coama primului ir de coline de la poalele muntelui, Taita opri calul i arunc o privire n urm. n deprtare, semne de micare i atraser atenia, i magul i fcu mna streain deasupra ochilor. Reui s zreasc un firior de pulbere fin ce se ridica undeva, n deert, la mii de pai distan de ei. Ii urmri mersul un timp i vzu c se ndrepta spre est, ctre Marea Roie. Ar fi putut fi o turm de antilope oryx sau o coloan de care de lupt. Nu i mprti prerea sa lui Nefer, care era att de pornit s vneze oimul regal, c nu-i putea lua ochii de la silueta muntelui din faa sa. Taita nfipse clciele n coastele calului i se duse lng biat. n seara aceea, cnd aezar tabra la mijlocul coastei de la Bir Umm Masara, Taita zise ncet: n noaptea asta nu facem focul. Dar e att de frig! Protest Nefer. Iar noi suntem att de expui aici, c focul s-ar vedea de la cincizeci de mii de pai. Sunt inamici pe-aici? Se schimb Nefer la fa i se uit cu atenie i ngrijorare n jos, la privelitea ce era treptat cuprins de ntuneric. Bandii? Beduini ieii la prdat? Inamici sunt peste tot, i spuse Taita. Mai bine s ne fie frig dect s murim. Dup miezul nopii, cnd fu trezit de vntul ngheat, i mnzul su, Ochi-de-Stele, btea din picioare i necheza, Nefer iei de sub blana de oaie ce inea loc de ptur i se duse s l liniteasc. l gsi pe Taita deja treaz, stnd cumva stingher. Uite! i porunci btrnul, artnd spre cmpia joas, unde se distingea licrul tremurtor i ndeprtat al unei lumini. Un foc de tabr! Ar putea s fie una din diviziile noastre. Poate cei care au lsat urmele pe care le-am vzut ieri. Da, s-ar putea, l aprob Taita. ns, iari, ar putea-fi altcineva. Am dormit destul, fu de prere Nefer, dup ce medit ndelung. E prea frig, oricum. Ar trebui s nclecm i s pornim iar la drum. Nu vrem s ne prind dimineaa aici, pe coasta goal a muntelui. Puser din nou poverile pe spinrile cailor i, la lumina lunii, gsir o potec abrupt fcut de caprele slbatice, care i duse pe partea estic a Bir Umm Masara, astfel nct, cnd ncepu s se lumineze, erau deja la adpost de privirile oricror urmritori aflai n tabra ndeprtat. Carul triumfal al lui Ammon-Ra, zeul-soare, nvli furios dinspre rsrit, i muntele fu scldat de razele aurii. Rpele erau ntunecate de umbre, ce preau i mai sumbre prin contrast cu marea de lumin, iar jos, n deprtare, deertul se ntindea mre i imens. Nefer ntoarse vesel capul i strig: Ia uite! Uite! Art el undeva, dincolo de vrful stncii. Taita i urmri privirea ptrunztoare i zri i el cele dou puncte ntunecate ce se roteau n cercuri largi n vzduh. Razele soarelui czur o clip pe una din ele, fcnd-o s strluceasc precum o stea cztoare. oimi regali, zmbi Taita. O pereche. Descrcar poverile din spatele cailor i descoperir o poziie avantajoas de unde s urmreasc psrile zburnd n cerc. Chiar i de la o distan att de mare, Nefer i gsea maiestuoi i de o frumusee ce nu putea fi exprimat n cuvinte. Apoi, brusc, masculul, oimul mai mic, i ntrerupse zborul rotat i se ndrept cu vitez mpotriva vntului, ncetnd s-i mai fluture calm aripile i cptnd o anume cruzime n felul n care btea aerul cu ele. L-a descoperit! ip Nefer, cu emoia i bucuria unui adevarat oimar. Uit-te la el acum! Cnd ncepu atacul, cobor cu atta repeziciune, c, dac-i luai ochii de la el, chiar i pentru o secund,

nsemna s pierzi momentul vntorii. oimul cdea din nlimi asemenea unei sulie. La baza coastei stncoase sttea un singur porumbel, ce se plimba fr s bnuiasc ceva. Nefer prinse momentul n care pasrea plinu i ddu brusc seama de pericol i ncerc s evite lovitura oimului. Se ndrept att de violent spre sigurana stncii, nct se rsturn pe spate, n zborul ei disperat, i i expuse burta pentru ' o secund. oimul i nfipse ghearele n locul acela, iar pasrea cea mare pru s se dizolve ntr-o explozie de fum de culoare rou-brun amestecat cu albastru. Penele se risipir ntr-un nor lung, purtate de vntul dimineii, n timp ce oimul i ntri strnsoarea, nfigndu-i i mai tare ghearele n stomacul przii, cu care plonj n defileu. Ucigaul i victima sa aterizar pe povmiul stncos, plin de grohoti, la o distan foarte mic de locul unde sttea Nefer. Sunetul greu, nfundat, al cderii lor se izbi de peretele de stnc i rsun pn jos, n trectoarea strimt. Nefer dansa deja de fericire; chiar i Taita, care nu fusese niciodat un mptimit al vntorii cu erei, ddu glas bucuriei pe care o ncerca: Bak-her! Strig el, cnd oimul ncheie ritualul vntorii cu micarea manta : i desfcu larg aripile colorate deasupra porumbelului mort, acoperindu-l i proclamndu-se stpnul vnatului. Femela-oim i se altur, cobornd cu o serie de spirale graioase, i ateriz pe stnc, lng perechea ei. El i strnse aripile, ca s i mpart vnatul cu ea, i amndoi dezmembrar i devorar cadavrul porumbelului, sfiindu-l cu pliscurile ascuite ca briciul i oprindu-se, dup fiecare lovitur, s-i ridice capetele i s-l fixeze pe Nefer cu ochii lor de un galben feroce, n timp ce nghieau bucile nsngerate de came, piele i oase. Erau pe deplin contieni de prezena oamenilor i a cailor, dar i tolerau, atta timp ct acetia pstrau distana. Apoi, cnd nu mai rmase din porumbel dect o pat de snge pe stnc, lng cteva pene ce mai pluteau n aer, iar burile oimilor, de obicei netede, erau pline pn la refuz, perechea se lans iar n zbor. Acum, cu aripile fcnd reale eforturi s le transporte greutatea, oimii zburau spre faa vertical a coastei stncoase. Urmrete-i! Strig Taita, care i slt fusta i se grbi s se caere pe grohotiul alunecos al pantei. S nu-i pierzi din ochi! Nefer era mai rapid i mai agil, reuind s urmreasc traseul psrilor ce se nlau, n timp ce el gonea pe panta muntelui, sub ele. Aproape de vrf, muntele se despica n dou piscuri gemene, ngrozitoare turnuri din piatr ntunecat, ce nfricoau chiar i privitorul ce se afla jos, sub ele. Urmrir zborul oimilor urcnd acest monument mre al naturii, pn cnd Nefer i ddu seama ncotro se ndreptau psrile. n locul unde stnca ieea n afar, la jumtatea drumului ce ducea la tumul din rsrit, era o despictur n form de V chiar n partea din fa a pietrei. n ea se vedea o platform din crengi i , rmurele uscate, ndesate acolo. Cuibul! Url Nefer. Uite cuibul! Lsar amndoi capetele pe spate, s vad oimii cobornd din zbor, unul dup cellalt, pe marginea cuibului, i ncepnd s i umfle piepturile i s se foreze s regurgiteze carnea de porumbel din gu. Un alt sunet slab ajunse la Nefer, purtat de vntul ce adia de-a lungul suprafeei frontale a coastei: corul ipetelor insistente ale puilor cernd s fie hrnii. Unghiul din care priveau nu le permitea lui sau magului s zreasc puii de oim, iar Nefer opia frustrat. Dac ne crm n vrful dinspre vest, acolo, art el, ar trebui s putem vedea ce e n cuib. Mai nti d-mi o mn de ajutor cu caii, ordon Taita, aa c legar picioarele cailor, pe care i lsar s pasc smocurile rzlee de iarb de munte ce supravieuiau acolo datorit picturilor de rou aduse de briz tocmai din ndeprtata Mare Roie. Urcuul pe creasta de vest le lu tot restul dimineii, dar, cu toate c Taita nu greise n alegerea cii celei mai uoare, ocolind ceva mai mult, n unele locuri, prpastia de sub ei l fcea pe Nefer s respire din greu i s se uite n alt parte, de fric. Ajunser, n sfrit, la o teras ngust de piatr, chiar sub pisc. Se ghemuir acolo un timp, ca s-i trag sufletul i s admire splendoarea pmntului i a mrii

ndeprtate. Era ca i cum ntregul miracol al creaiei li se desfura n faa ochilor, n timp ce vntul le gemea molcom n urechi, ciufulindu-i crlionii lui Nefer i jucndu-se cu fustanela lui. Unde e cuibul? Vru s tie prinul; chiar i ntr-un loc att de primejdios, aflat la foarte mare nlime, deasupra ntregii lumi, se gndea la un singur lucru. Vino! Taita se ridic i merse trindu-i picioarele de-a lungul terasei att de nguste, c vrfurile sandalelor atmau deasupra prpastiei. Ocolir colul stncii, i, ncet-ncet, le apru n faa ochilor i piscul estic. Aruncar o privire stncii verticale din fa, aflate la doar civa zeci de pai distan, dar de care i desprea un abis att de adnc, c pe Nefer l apuc ameeala i se cltin. De pe aceast parte a prpastiei, erau la o nlime ceva mai mare dect cea la care se afla cuibul i puteau s observe tot ce se ntmpla n el. Femela-oim era cocoat pe marginea cuibului, ascunzndu-l vederii. i ntoarse capul i i fix implacabil cu privirea, pe cnd ei se strduiau s ocoleasc piscul, i i ridic penele de pe spate, asemenea unui leu furios cnd i zburlete amenintor coama. Apoi, scoase un ipt slbatic i se lans deasupra prpastiei, plutind aproape fr efort pe aripile vntului i privindu-i cu mare atenie. Era att de aproape de ei, c i puteau admira tot coloritul penajului. Plecarea ei lsase expus interiorul despicturii ce adpostea cuibul. Dou psri tinere stteau ghemuite n cupa de rmurele i crengue, cptuit cu fulgi i cu ln de la caprele slbatice. Puilor le crescuser deja penele i aproape o ajunseser pe mama lor ca mrime. Cnd Nefer i fix cu o privire plin de veneraie, unul din pui se ridic, i desfcu larg aripile i ncepu s bat aerul cu nverunare. Ce frumos e! Suspin Nefer de dorul de a-i atinge. N-am mai vzut niciodat ceva att de frumos! Se antreneaz pentru momentul cnd o s-i ia zborul, l ntiin Taita. Uite ce frumos s-a fcut! O s zboare n cteva zile. O s m urc dup ei chiar astzi, promise Nefer, fcnd un gest ca pentru a se duce napoi pe terasa de piatr, ns Taita i puse o mn pe umr, ca s-l opreasc. sta nu-i un lucru pe care s-l tratezi cu atta uurin. Trebuie s rezervm ceva din timpul nostru preios ca s plnuim totul cu mare atenie. Hai, vino lng mine! Cnd Nefer se sprijini de umrul su, Taita scoase n eviden trsturile caracteristice blocului de piatr din faa lor: Stnca de sub cuib e neted ca sticla. Pe peretele vertical, pe o distan de vreo patruzeci de pai, nu ai niciun punct de sprijin, nici mcar un locor pe care s sprijini piciorul. Nefer i lu ochii de la pasre i arunc o privire n jos. I se rzvrtise stomacul de fric, dar se sili s nu-i dea nicio atenie. Era aa cum spusese Taita: nici mcar un hirax de stnc, una dintre acele creaturi cu blan, asemntoare iepurilor, ce ptrundeau oriunde i i fceau adpostul la nlimi ca aceasta, nu ar fi fost n stare s gseasc n blocul vertical de piatr vreo fisur n care s pun piciorul. Cum o s ajung la cuib, Tata? Vreau puiorii ia mi-i doresc att de mult... Uit-te deasupra cuibului, l povui Taita. Privete cum crptura urc pn spre vrful coastei. Nefer nclin din cap, nu reuea s scoat niciun sunet, rmnnd cu ochii lipii de drumul plin de pericole pe care i-l indicase Taita. Vom gsi o cale s ajungem pe culme, deasupra cuibului. Os lum hamurile cu noi. De sus, o s cobor frnghia pn ajungi la crptura muntelui. Dac te sprijini descul de peretele muntelui i ntinzi minile n lateral, spre deschiztur, o s mearg, iar eu o s te ajut s-i ii echilibrul cu frnghia. Lui Nefer nu-i revenise nc glasul. Simea c-i vine ru la auzul sugestiei lui Taita. Cu siguran c nicio fiin n-ar fi putut supravieui unei asemenea ncercri. Taita nelegea ce simte, aa c nu insist s primeasc imediat un rspuns. Cred... Ezitnd, Nefer deschise gura s refuze, dup care tcu i privi atent perechea de pui din cuib. tia c ei

reprezentau destinul lui. Unul din ei era pasrea sa, simbolul zeului, iar sta era singurul mijloc de a ctiga coroana strmoilor si. Dac refuza s-i ncerce ansele, nsemna s resping viaa pe care zeii o aleseser pentru el. Trebuia s mearg mai departe. Taita simi momentul decisiv n care biatul de lng el i accept misiunea, transformndu-se astfel n brbat. Sufletul i treslta de bucurie, pentru c destinul su era strns legat de cel al biatului. O s fac ncercarea, zise simplu Nefer, ridicndu-se n picioare. S coborm s facem pregtirile. In dimineaa urmtoare i prsir tabra rudimentar i pornir ascensiunea pe cnd nici nu se crpase nc de ziu. ntr-un fel doar de el tiut, Taita reuea s peasc pe o potec pe care nici chiar ochii tineri ai lui Nefer nu o puteau vedea. Fiecare din ei cra n spate cte un colac greu de funie, mpletit din in i pr de cal, ce folosea, de obicei, la priponitul cailor. Mai luaser cu ei i unul din burdufurile mici de ap: Taita l avertizase pe biat c n vrf va fi nbuitor de cald, o dat ce avea s se nale soarele. Pn ajunser ei n partea ndeprtat a piscului dinspre rsrit, se luminase bine, aa c vedeau peretele ce se nla deasupra lor. Lui Taita i lu o or s studieze drumul pe care aveau s urce. Pn la urm, se declar mulumit. n numele marelui i atotputernicului Horus, hai s-i dm drumul, spuse el, fcnd semnul ochiului rnit al zeului, dup care l conduse pe Nefer napoi, la locul pe care-l alesese drept punct de plecare n ascensiunea lor. O s merg eu n fa, l inform pe biat, n timp ce i nnoda unul din capetele frnghiei n jurul taliei. D drumul la funie cnd plec. Uit-te la ce fac eu i, cnd te strig, leag-te cu frnghia i vino dup mine. Dac aluneci, o s te in eu. La nceput, Nefer urc precaut, urmnd traseul ales de Taita; expresia feei trda hotrrea, iar ncheieturile degetelor i se albiser din cauza forei cu care strngea sfoara. De sus, Taita l ncuraja n oapt, iar ncrederea biatului cretea cu fiecare pas fcut. Ajuns lng Taita, i dezveli dinii ntr-un zmbet larg: A fost uor. O s fie mai greu de-aici ncolo, l asigur Taita pe un ton sec i l duse la urmtoarea pant. De data asta, Nefer opia ca o maimuic n urma btrnului, sporovind ncntat i emoionat. Stteau sub hornul din peretele stncii, care se ngusta spre vrf, ntr-o despictur. Pe aici va trebui s cobori la cuib, dup ce ajungem n vrf. Uit-te la mine cum mi fixez minile i picioarele n crptur. Taita intr n hornul din stnc i ncepu s se caere de-a lungul lui ncet, dar fr s se opreasc. Dei spaiul devenea tot mai ngust, btrnul continua s urce, ca pe o scar. Fustanela i flutura pe lng picioarele btrne i ciolnoase, iar Nefer zri sub materialul de in cicatricea grotesc rmas dup ce acestuia i fusese ndeprtat brbia. Nu era prima dat cnd o vedea i se obinuise destul de mult cu acel semn oribil de mutilare, aa c nu se mai simea ngrozit de el. Taita l strig de sus i, de data asta, Nefer dans pn n vrful stncii, n ritmul firesc al ascensiunii. i de ce n-ar fi aa? ncerc Taita s-i domoleasc mndria cutnd explicaii rezonabile pentru talentele biatului. n venele lui curge snge de mari rzboinici i atlei desvrii. Dup care zmbi, iar ochii si cptar o strlucire pe care nu o mai avuseser din tineree: i m-a avut pe mine dascl normal c e excepional Soarele parcursese doar jumtate din drumul su spre naltul cerului, cnd ajunser, n sfrit, pe culmea estic a muntelui. O s ne odihnim puin aici, hotr Taita, lsnd burduful jos de pe umr i prbuindu-se. Dar nu sunt obosit, Tata! O s ne odihnim, oricum. Taita i ntinse burduful, din care biatul nghii lacom cteva guri bune de ap: Coborrea spre cuib va fi mai dificil, l avertiz el, cnd Nefer fcu o pauz ca s respire. N-o s fie nimeni cu tine s-i arate drumul, i, acolo unde peretele se nclin, nu mai vezi pe unde pui piciorul. O s m descurc, Tata!

Cu voia zeilor, fu de acord Taita i ntoarse capul, ca i cnd ar fi vrut s admire mreia muntelui, a mrii i a deertului ce se desfurau sub ei; de fapt, dorise ca biatul s nu-i vad buzele micndu-se n rugciune. ntinde-i aripile deasupra lui, mrite Horus, cci acesta este alesul tu. Ai grij de el, stpn Lostris, tu, cea care te-ai transformat n zei, cci acesta este rodul pntecelui tu, snge din sngele tu. Ia mna de pe el, puturosule Seth, i nu-l atinge, pentru c n-ai s-i poi nvinge pe cei care l protejeaz pe acest copil Oft, cnd se gndi mai bine la ceea ce spusese, cci nu era nelept s provoace mnia zeului ntunericului i al haosului, aa c i ndulci mustrarea, oferindu-i acestuia o recompens nensemnat: Cru-l, bunule Seth, i o s sacrific un bou n templul tu din Abydos, cu prima ocazie cnd voi trece pe-acolo. Apoi, se ridic n picioare: A sosit clipa s facem ncercarea. Pomi nainte i tie culmea, oprindu-se la buza de piatr de unde cuprinse cu privirea tabra i caii ce pteau i care preau att de mici, ca nite oricei abia nscui. Femela-oim trecea n zbor, descriind cercuri largi deasupra defileului. I se pru c e ceva neobinuit n comportamentul psrii, mai ales atunci cnd aceasta scoase un ipt straniu, disperat, aa cum niciodat nu i mai fusese dat s aud la un oim regal. Perechea ei nu se vedea nicieri, cu toate c magul o cut cu privirea peste tot n vzduh. Apoi, i cobor ochii i se uit dincolo de prpastie, spre piscul principal al muntelui i spre terasa pe care sttuser cu o zi n urm. Asta l ajut s se orienteze, pentru c blocul de piatr de sub el ascundea cuibul de privirile lui. Se plimb ncet pe buza stncii, pn descoperi locul de unde ncepea despictura, pe care o recunoscu drept aceeai care cobora i se deschidea n nia n care oimii i construiser cuibul. Culese o pietricic i o arunc peste marginea prpastiei; aceasta zomi n cderea peste zid i dispru din raza lor vizual. Magul spera ca, n felul acesta, s l alarmeze pe oimul-mascul, care s i indice poziia exact a cuibului, n momentul n care i-ar fi luat zborul. Cu toate acestea, nu se vedea nici urm de el; numai femela se rotea n continuare n cerc, fr un scop anume i scotea ipetele acelea stranii, ale singurtii. Taita l chem la el pe Nefer i i leg captul funiei de mijloc. Verific nodul cu atenie, dup care trecu toat frnghia printre degete, centimetru cu centimetru, n cutare de pri destrmate sau slbite. Ai sacul n care s aduci puii. Verific nodul pe care Nefer l fcuse cnd i-l pusese pe umr i l aranj n aa fel, nct s nu l mpiedice n micri n timpul ascensiunii. Nu te mai agita aa, Taita! i tata zice c, uneori, te pori ca o bab. Tatl tu ar trebui s-mi arate mai mult respect. L-am ters la fund cnd era doar un nc smiorcit, aa cum te-am ters i pe tine, pufni Taita, i mai inspect o dat nodul de la mijlocul biatului, amnnd momentul fatidic. Nefer ns se duse la marginea prpastiei i rmase acolo, cu spatele drept, fr s dea vreun semn de ovial. Eti gata? i arunc el privirea peste umr i zmbi, artndu-i dinii sclipitor de albi i trdndu-i nerbdarea n licrul verde-nchis ce i juca n ochi. Acea pereche de ochi erau pentru Taita dovada vie c biatul era nepotul reginei Lostris. Cu strngere de inim, se gndi c Nefer avea chiar mai mult farmec dect tatl su, cnd acesta fusese de vrst lui. Hai, c nu putem s ne irosim timpul aici toat ziua, folosi Nefer una dintre expresiile preferate ale tatlui su, pe un ton seme, maimurind ntocmai manierele regale. Taita se aez i se ncolci n aa fel, nct s i in clciele strns fixate n despictura din piatr i s se lase pe spate, ca s in strns funia pe care i-o trecuse peste umr. nclin capul spre Nefer i observ cum rnjetul fudul al acestuia i se topete de pe fa, cnd se aez jos, pe marginea prpastiei. ncepu s dea treptat drumul frnghiei, pe msur ce simea c Nefer coboar tot mai mult.

Nefer ajunse la protuberana din perete i, inndu-se hotrt cu ambele mini, i ls picioarele n jos, bjbind dup un suport dedesubtul proeminenei cu pricina. Cu degetele, reui s gseasc o despictur n care i vr piciorul gol, rsucindu-i glezna, ca s blocheze punctul de sprijin, dup care se ls s alunece. Arunc o ultim privire spre Taita i ncerc s schieze un zmbet, dar nu-i iei dect o grimas tears, dup care se rsuci n jurul prii ce ieea afar din perete. nainte s dea de un alt punct de susinere, simi cum i alunec piciorul n despictura n care ncercase s-l blocheze, aa c se ag de frnghie. Dac i pierdea echilibrul, s-ar fi prbuit neajutorat. Nu avea mari sperane c btrnul aflat n vrful blocului de piatr ar fi gsit destul for ca s-l trag napoi. Se prinse disperat cu o mn de unul dintre pereii ce formau nia n stnc i i transform degetele n crlige cu ajutorul crora i regsi echilibrul. i azvrli mna cealalt ntr-o parte i nh cel mai apropiat punct de sprijin. Se afla chiar lng protuberana din peretele de piatr, dar inima i btea s-i sparg pieptul i toat suflarea i se strnsese n gt. Eti bine? Veni de sus vocea lui Taita. Da, sunt bine, gfi biatul. Se uit n jos, spre privelitea ce se ntrezrea printre genunchii si, i vzu cum crptura din stnc se lrgea spre partea ascuit a acesteia, deasupra cuibului. Minile i osteniser i ncepuser s-i tremure. ntinse piciorul drept n jos i gsi un alt loc unde s-i pun piciorul. Taita avea dreptate: era mai greu s cobori dect s urci. Cnd i mut mna dreapt ceva mai jos, observ c i se jupuise deja pielea de la ncheietura degetului i c lsase o dr mic de snge pe stnc. Puin mai jos, ajunse la locul unde fisura se deschidea i ddea n despictura principal. Din nou, se vzu nevoit s pipie cu mna pe muchia stncii ca s gseasc un orificiu ascuns de care s se in. Cu o zi n urm, cnd el i Taita discutaser problema, de pe partea opus a prpastiei, acest punct de trecere pruse att de uor, dar acum se legna cu amndou picioarele atmndu-i deasupra marginii abisului, iar hul prea s l trag spre el ca gura unui monstru nfometat. Biatul ls s-i scape un geamt i se prinse cu ambele mini, lipindu-se de peretele de piatr. I se fcuse fric; ultimele rmie de curaj i fuseser spulberate de rafalele de vnt fierbinte care sufla zdravn, ameninnd s-l smulg de pe creasta stncoas. i arunc privirea n jos i lacrimile i se amestecar cu broboanele de sudoare ce i se prelingeau pe obraji. Adncul l chema, trgea de el cu gheare nspimnttoare, cutremurndu-l pn n strfundurile fiinei sale. Mic-te! Ajunse pn la el vocea lui Taita, slab, dar struitoare. Trebuie s mergi mai departe! Cu un efort uria, Nefer i recpt destul curaj ca s mai fac o ncercare. Descul, pipi cu degetele sub el i ddu de o lespede ce prea destul de ntins ca s i suporte greutatea. Se ls n jos, ajutndu-se de braele ce l nnebuneau de durere. Brusc, talpa i alunec de pe piatr, iar minile i obosiser att de tare, c nu mai reuir s l susin. Se prbui, ipnd n cdere. Scpase doar funia pe care o inea cu minile i imediat simi cum i muc din came, strngndu-se sub coastele lui i forndu-l s dea afar tot aerul pe care-l avea n piept. Nu mai izbutea s se ridice i rmsese spnzurat n aer, inut doar de funie i de btrnul ce se afla undeva, deasupra. Nefer, m auzi? V ocea lui Taita se nsprise din cauza efortului de a-l susine; biatul i rspunse, scncind ca un celu. Trebuie s gseti ceva de care s te agi. Nu poi s rmi atmat acolo. V ocea lui Taita reui s l calmeze. Clipi ca s scape de lacrimile ce-i mpienjenau vederea i descoperi c stnca era la doar o ntindere de bra n faa lui. Prinde-te! l ndemn Taita, iar Nefer vzu c se legna chiar n dreptul stncii despicate. Nia era destul de adnc s se poat strecura nuntru, iar bucata de piatr nclinat, destul de lat ca s reueasc s stea pe ea, dac ajungea pn acolo. ntinse o mn tremurtoare i atinse peretele cu vrful degetelor; apoi, prinznd curaj, ncepu s se legene napoi spre munte. Ise pru c lupta i efortul istovitor inur o venicie, dar, pn la urm, ajunse n deschiztur i izbuti s se posteze cu ambele picioare pe marginea stncii i s se chirceasc n crptura din peretele de piatr.

Rmase ghemuit acolo, gfind i ncercnd s i trag rsuflarea. De deasupra, Taita simi cum greutatea ce trgea funia dispare i strig cuvinte de ncurajare: Bak-her, Nefer, bak-her! Unde eti? Sunt n despictura muntelui, chiar deasupra cuibului. Ce vezi? Vru s tie Taita, ncercnd s in mintea biatului ocupat cu alte lucruri, ca s nu se mai gndeasc la abisul ce se csca la picioarele sale. Nefer i terse cu dosul palmei transpiraia ce i venea n ochi i privi cercettor n jos: Vd marginea cuibului. Ct e de departe? E aproape. Ajungi la ea? O s ncerc. Nefer i sprijini spatele ncovoiat de bolta crpturii nguste i se tr ncet pe panta de piatr. Sub el, nu izbuti s disting dect crenguele uscate ce ieeau din cuib. Pe msur ce se lsa tot mai jos, centimetru cu centimetru, ncepea s vad ceva mai bine cuibul. Cnd strig din nou, vocea i devenise mai puternic i mai emoionat: Vd masculul. E n cuib. Ce face? Strig drept rspuns Taita. St ghemuit, parc doarme; vocea lui Nefer trda nedumerirea ce l ncerca. i vd doar spatele. Masculul sttea nemicat, ntins pe partea nalt i nengrijit a cuibului. Dar cum o putea s doarm i s nu simt toat agitaia de deasupra lui? se ntreb Nefer, uimit. Acum, cnd era att de ncntat s-i tie oimul aproape, n cuibul su, la doar o palm deprtare, i uitase propria spaim. Biatul se mic mai iute, cu mai mult cutezan, pentru c simea lespedea nivelndu-se treptat sub picioare i avea tot mai mult spaiu la dispoziie ca s stea n capul oaselor: i vd capul. oimul avea aripile ntinse, de parc s-ar fi pregtit s se repead asupra przii. Ce frumos e, i spuse Nefer, i sunt att de aproape s pun mna pe el, i totui el nu d niciun semn c i-ar fi team! i ddu seama, dintr-o dat, c putea s nhae pasrea adormit. i lu inima-n dini, hotrt s-i ncerce ansele, aa c i strecur un umr n spaiul ngust, strngndu-i picioarele descule sub el, ntr-o poziie care i oferea o oarecare stabilitate. Fr s se grbeasc, se aplec spre locul unde era masculul, dup care rmase cu mna suspendat n aer deasupra lui. Penele cafeniu-rocat ce i acopereau spatele erau stropite de picturi delicate de snge, ce strluceau n razele soarelui asemenea rubinelor lefuite. Nefer simi dintr-o dat un junghi n stomac i i ddu seama c oimul era mort; senzaia unei pierderi ngrozitoare l coplei tot mai mult, ca i cnd ceva ce el preuia foarte mult i-ar fost rpit pentru totdeauna. I se prea c nu era vorba doar de simpla moarte a unui oim; pasrea regal reprezenta mult mai mult dect att: era simbolul unui zeu i al unui rege. n timp ce se holba la cadavrul oimului, avu impresia c acesta se transform n trupul mort al faraonului nsui. Un suspin l nec pe Nefer i biatul i trase mna napoi. Se retrsese n ultimul moment, cci auzi un sunet sec, aspru, i un uierat exploziv n aer. Ceva imens, lucios i negru se repezi spre locul unde, cu o clip n urm, fusese mna biatului i izbi salteaua de crengue uscate cu atta for, c fcu tot cuibul s se cutremure. Nefer se trase napoi ct putu de mult, n spaiul strimt al stncii despicate, i rmase cu privirea aintit asupra creaturii groteti ce se legna i se ondula n faa sa. Vederea prea s i se ascut i s se mreasc, timpul se scurgea cu ncetinitorul, ca ntr-un comar interminabil. Zri puiorii mori nghesuii n cupa cuibului, dup cadavrul oimului-mascul, sugrumai de corpul gros i strlucitor al uriaei cobre negre. Capul arpelui era ridicat, cu gluga ntins, etalnd un ndrzne model n alb i negru. Limba neagr i alunecoas se unduia printre buzele subiri, ca un rictus. Reptila avea ochii de un negru

de neptruns, cu cte o stea de lumin reflectat n centrul fiecruia din ei, i, cu ajutorul lor, l inea pe Nefer ntr-o stare de hipnoz profund. Nefer ncerc s strige, s-l avertizeze pe Taita, ns nu reui s scoat niciun sunet. Nu-i putea desprinde ochii de privirea nfiortoare a cobrei, al crei cap se legna ncet, n timp ce corpul masiv, ce umplea cuibul oimilor, ameninnd s se reverse peste el, pulsa i i strngea inelele. Fiecare solz lefuit strlucea ca o nestemat, cnd se freca de crenguele din cuib. Fiecare spiral era de grosimea braului lui Nefer i, fr grab, acestea se roteau una peste alta. Capul se balans napoi, gura se csc, permindu-i lui Nefer s vad interiorul palid al gtului. Colii aproape transpareni se ntrir n anurile membranelor moi: n vrful fiecrui ac osos era cte o mrgelu de venin incolor. ntr-o fraciune de secund, capul ntunecat fulger spre biat i cobra inti spre faa acestuia. Nefer scoase un urlet i, cu o micare rapid, se arunc ntr-o parte, i pierdu echilibrul i se rostogoli cu spatele de pe stnc. Cu toate c Taita era pregtit pentru orice ngreunare brusc a funiei, fu aproape smuls din poziia sa de pe vrful stncii, n momentul cnd Nefer rmase atmat cu toat greutatea de frnghie. O bucat bun din sfoara din pr de cal i alunec printre degete, arzndu-i carnea, ns btrnul nu-i slbi strnsoarea. l auzea pe biat nirnd cuvinte fr noim undeva, dedesubt, i l simea legnndu-se la captul frnghiei. Nefer pendul departe de crptura muntelui, dup care se balans direct spre cuibul oimului. Cobra i revenise rapid dup lovitura nereuit i se ridicase din nou, n echilibru. i aintea privirea asupra biatului i i rotea capul n aa fel, nct s-l nfrunte. n acelai timp, un uierat aspru iei din gtlejul reptilei. Nefer ip din nou i ddu slbatic din picioare spre arpe, cnd vzu c zbura drept spre el. Taita i auzea groaza din voce i se prinse i mai tare de funie, trgnd de ea pn ce simi c i cedeaz, de ncordare, muchii btrni. Cobra atac instinctiv ochii lui Nefer, cnd acesta ajunse destul de aproape de ea, ns n aceeai clip, Taita trase cu mare efort de frnghie i-l smulse pe biat din raza mortal a veninului. Flcile larg deschise ale arpelui mucar foarte aproape de ureche, la doar un deget distan, dup care, ca fichiuitura unui bici, trupul greoi al reptilei l croi peste umr. Nefer rcni din nou, tiind c fusese rnit de moarte. n timp ce se legna nc o dat pe deasupra hului, arunc o privire spre locul unde i nfipsese arpele colii i vzu veninul de un galben-stins mprtiat pe cutele din piele groas ale traistei de pe umr. Cu o micare nestpnit de uurare, i smulse sacul de pe umr i, cnd ncepu s se legene din nou spre locul unde cobra l atepta amenintoare, inu obiectul n faa lui pe post de scut. n clipa cnd biatul ajunse ndeajuns de aproape de ea, cobra atac din nou, ns Nefer par lovitura cu ajutorul traistei. Colii bestiei ptrunser n piele cu toat fora, astfel c, atunci cnd Nefer se balans napoi, arpele fu trt dup el. Era ndeprtat cu grij afar din cuib, ca un ghem agitat de inele i solzi lucioi. n cdere, l fichiui pe Nefer peste picioare cu coada fcut bici, continund s uiere nspimnttor i mprocnd cu nori de venin ce se scurgeau pe sacul de piele, din flcile larg deschise. Avea o greutate att de mare, nc tot trupul lui Nefer era zglit cu violen. Aproape fr s se gndeasc la ce face, Nefer arunc sacul de piele ct putu de departe, cu cobra nc ncletat cu colii n el; traista i arpele czur odat, n timp ce corpul sinuos nu nceta s se ncolceasc i s se zbat, biciuind furios aerul. uierturile ptrunztoare sczur treptat n intensitate, pe msur ce reptila prsea vrful stncii; pru c trece o venicie pn cnd, n sfrit, aceasta se izbi de lespezile ndeprtate de la poalele muntelui. Impactul nu l nimici, nici nu l amei mcar, i arpele se rostogoli iute, biciuind cu coada povmiul ngust, srind peste bolovani ca o uria minge neagr, pn cnd Nefer i pierdu urma printre lespezile cenuii. V ocea lui Taita, rguit din cauza ngrijorrii i a efortului, strpunse vlul de teroare ce nnegura

mintea biatului: Vorbete-mi! M auzi? Sunt aici, Tata, i rspunse o voce slab i tremurtoare. Te trag n sus. ncet, puin cte puin, Nefer fu adus pn n vrf. Cu toate c era zguduit din cauza celor ntmplate, Nefer nu putu s nu se minuneze de fora de care ddea dovad btrnul. Cnd izbuti s ajung la stnc, greutatea sa nu mai atma doar de fiinie, i treaba merse mai repede. n cele din urm, inndu-se bine de stnc, l zri pe Taita urmrindu-l cu privirea din vrful muntelui; faa mbtrnit a magului, semnnd cu cea a unui sfinx, era brzdat de crpturi adnci, din cauza efortului de a trage frnghia. Cu un ultim salt, Nefer se rostogoli pe culme i se prbui n braele btrnului, unde rmase, gfind i suspinnd nencetat, incapabil s rosteasc ceva ct de ct coerent. Taita l mbri; i el tremura, emoionat i sleit de puteri. Uor-uor i revenir i i recptar suflul. Taita i inu lui Nefer burduful la gur, iar acesta nghii lacom, se nec i sorbi din nou. Apoi, se uit la btrn cu o expresie ce trda atta dezndejde, c acesta simi nevoia s l mbrieze i mai strns. A fost groznic; cuvintele lui Nefer abia dac se nelegeau. Era n cuib. A omort oimii, pe toi. O, Tata, a fost cumplit! Ce era, Nefer? ntreb Taita pe un ton blajin. Mi-a omort pasrea zeului, masculul... Uurel, biete. Mai ia o gur de ap i i oferi burduful. Nefer se nec din nou i fu cuprins de o criz de tuse. Cnd putu s vorbeasc, spuse uierat: A ncercat s m omoare i pe mine. Era uria i aa de neagr... Ce era, biete? Vorbete clar! O cobr, una uria i neagr. Era n cuib, m atepta pe mine. i mucase i-i omorse pe pui i pe oim, i s-a repezit la mine de cum m-a vzut. Nu mi-am nchipuit niciodat c o cobr poate s creasc att de mare. Eti rnit? ntreb temtor Taita i l fcu pe Nefer s se ridice n picioare, ca s-l examineze. Nu, Tata. Am folosit traista drept scut. Nu m-a atins nici mcar o dat, protest Nefer, dar Taita i ddu fustanela jos i l sili s stea dezbrcat, n timp ce el i cercet tot corpul, n cutare de rni deschise. Biatul se julise la o ncheietur i la ambii genunchi, dar, n rest, trupul su tnr i puternic nu era marcat dect de semnul faraonic ornamental de pe poriunea cea mai fin a pielii, din interiorul coapsei. Taita nsui i tatuase modelul, care era o capodoper n miniatur, menit s confirme pentru totdeauna dreptul lui Nefer la dubla coroan a Egiptului. S mulumim Marelui Zeu care te-a protejat, murmur Taita. Cu aceast apariie a cobrei, Horus i-a trimis semnele prevestitoare ale unor evenimente i primejdii cumplite. Expresia feei i era grav, purtnd urmele mhnirii fr seamn i ale doliului: Acela nu era un arpe obinuit. Ba da, Taita, l-am zrit de aproape. Era enorm, dar era un arpe adevrat. i-atunci, cum a ajuns pn sus, n cuib? Cobrele nu zboar i pe-aici nu exist nicio alt modalitate de a urca pe stnc. Nefer rmase ca trsnit, cu ochii holbai la el. Mi-a omort pasrea zeului, murmur biatul. i l-a ucis i pe oimul regal, parte din personalitatea faraonului, i mprti Taita ncruntat punctul de vedere, n timp ce ochii i rmneau ndurerai n continuare. Aici ni se dezvluie nite semne. Le-am vzut umbrele n viziunea mea de zilele trecute, ns ceea ce i s-a ntmplat ie astzi a confirmat adevrul lor. Acesta este un lucru care trece dincolo de ordinea fireasc a lucrurilor. Explic-mi i mie de ce, Tata, insist Nefer. Taita i ntinse fustanela s se acopere:

nti trebuie s coborm de pe muntele sta i s ne ndeprtm de primejdiile mari ce ne pndesc aici i abia atunci o s pot s m gndesc la ce prevestesc toate semnele astea. Se opri s se uite la cer, adncit n gnduri, dup care i cobor privirea i se uit n ochii lui Nefer: Pune-i hainele pe tine, fu tot ce i spuse. Imediat ce Nefer se mbrc, Taita l conduse napoi spre colul ndeprtat al culmii, de unde i ncepur coborrea. Totul merse foarte repede, cci mai parcurseser drumul o dat, iar, pe de alt parte, iueala cu care se mica Taita era contagioas. Caii erau acolo unde i lsaser, dar, nainte s ncalece, Nefer zise: Locul unde s-a lovit cobra de pietre e foarte aproape de-aici, i art spre creasta pantei abrupte de sub stnca pe care se mai putea zri cuibul oimilor. S-i cutm cadavrul. Poate c, dac-i gsim rmiele, o s poi s faci nite vrji s-i distrugi puterile. Ar nsemna s irosim timp preios. N-o s gsim niciun cadavru, l preveni Taita, urcnd n spinarea iepei. ncalec, Nefer! Cobra s-a ntors pe trmurile ntunecate de unde a aprut. Nefer se cutremur, cuprins de groaz superstiioas, apoi slt n spatele mnzului su. Niciunul din ei nu rupse tcerea pn cnd ajunser departe de coastele nalte i intrar n zona accidentat de la poalele dealurilor dinspre rsrit. Nefer tia prea bine c, atunci cnd Taita se afla n starea aceea, orice efort de a-l face s vorbeasc era sortit eecului; totui, i mboldi calul i, ajuns lng mag, fcu respectuos o observaie: Tata, sta nu e drumul spre Gebel Nagara. Nu ne mai ntoarcem acolo. De ce? Beduinii tiu c ne aezaserm tabra lng izvor i o s le spun i celor care ne caut, i explic Taita. Cine ne caut'? i exprim Nefer nedumerirea. Taita a ntors capul i i-a aruncat o privire ncrcat de atta tristee i mil, nct biatul a fost redus la tcere: O s-i explic totul atunci cnd o s fim n siguran, departe de muntele sta blestemat. Taita evit crestele dealurilor, unde ar fi putut fi uor observai, i, n schimb, esu o potec printre defilee i vi. Se ndrepta tot timpul n direcia rsritului, spre mare, lsnd n urm Egiptul i Nilul. Abia aproape de apusul soarelui, i struni iapa i deschise din nou gura: Principalul drum de caravane se afl chiar dincolo de urmtorul ir de dealuri. Trebuie s-l traversm, ns dumanii ne-ar putea descoperi acolo. i lsar caii priponii n albia secat, ascuns privirilor indiscrete, i i mulumir cu civa pumni de mei dhurra mcinat, pus n traistele de piele pe care le legar la boturile animalelor; dup care urcar precaui pn pe culmea dealului i descoperir o poziie avantajoas, n spatele unui col de roc istoas, de culoarea purpurei, de unde puteau s in sub observaie drumul de caravane de dedesubt. O s rmnem aici pn la lsarea ntunericului, hotr Taita. Apoi, o s trecem dincolo. Nu neleg ce vrei s faci tu, Tata! De ce mergem spre est'? De ce nu ne ntoarcem la Teba, unde suntem sub protecia tatlui meu, faraonul? Taita oft ncetior i nchise ochii. Cum s-i spun? Nu pot s-i mai ascund lucrul sta pentru mult timp. Totui e doar un copil nc, i ar trebui s-l cru de durerea asta. Ca i cnd i-ar fi citit gndurile, Nefer i puse mna pe braul btrnului i rosti ncetior: Azi, pe munte, am dovedit c sunt matur, aa c poart-te cu mine ca i cu un brbat. Aa e, ai dovedit-o, ntr-adevr, cltin Taita aprobator din cap. nainte s continue, mai arunc o privire de-a lungul drumului bttorit ce se desfura sub ei, i ls imediat capul jos: Vine cineva, l avertiz pe biat. Nefer se fcu una cu pmntul n spatele stncii i urmrir mpreun coloana de praf ce se deplasa cu

repeziciune pe drumul caravanelor, venind dinspre vest. ntre timp, valea se cufundase n umbr, iar vzduhul fu inundat de toate nuanele magnifice ale apusului de soare. Se deplaseaz rapid. Nu sunt negustori, sunt care de lupt, trase concluzia Nefer. Da, le vd acum. Ochii lui tineri distingeau conturul carului din fruntea coloanei, cu echipajele de cai galopnd naintea vizitiului postat n carul su nalt: Nu sunt hicsoi, continu el, pe msur ce siluetele se apropiau tot mai mult, i cptau consisten. Sunt de-ai notri. O trup de zece care. Da! Uit-te la steagul arborat de primul vehicul! Flamura ce flutura la captul bului din lemn de bambus se vedea mult deasupra norului de praf ce se rostogolea spre ei: O cohort a grzilor Phat! Suntem salvai, Tata! Nefer sri n picioare i i agit minile deasupra capului. Aici! ip el. Aici, Albatrilor! Sunt aici! Sunt eu, prinul Nefer! Taita ntinse o mn osoas i l trase jos cu violen: Stai jos, prostuule! Aceia sunt favoriii cobrei. Arunc rapid nc o privire peste scutul de piatr i i ddu seama c vizitiul din fruntea coloanei l zrise, probabil, pe Nefer, pentru c strunise trupele s mearg la trap mrunt, i se ndreptau cu toii spre locul unde erau cei doi. Vino! l ndemn Taita. Grbete-te! Nu trebuie s ne prind din urm. l smulse pe biat de pe movil i l tr dup el n jos, pe coast. Dei la nceput opuse ceva rezisten, nenelegnd ce se ntmpl, Nefer grbi, n cele din urm, pasul, forat s in ritmul cu Taita. Se apuc s alerge, chiar, srind din stnc n stnc, dar tot nu reui s-l ajung pe btrn. Picioarele lungi i scheletice ale lui Taita parc aveau aripi, iar coama argintie de pr i se revrsa pe spate. Acesta ajunse primul la locul unde i priponiser caii i, dintr-o singur sritur, sui n spinarea iepei sale. Nu neleg de ce fugim de oamenii notri, gfi Nefer. Ce se-ntmpl, Taita? ncalec! Nu-i timp de vorbe. Trebuie s ne pierdem uima. n timp ce ieeau n galop din albia secat i ajungeau n cmp deschis, Nefer arunc, cu prere de ru, o privire peste umr. Carul din frunte trecea n zbor peste culmea dealului i vizitiul strig ceva n direcia lor, ns distana i huruitul roilor i acoperir vocea. Cu puin timp n urm, Taita alesese o cale presrat cu roci vulcanice, pe care niciun car nu ar fi fost n stare s o strbat; acum, erau n cutarea acelui drum, clrind umr la umr, n acelai ritm alert. Dac izbutim s ajungem la stnci, nseamn c am scpat de ei n noaptea asta. Nu a mai rmas dect un strop de lumin pn se face ntuneric de tot, observ Taita, uitndu-se la ultimele vpi ale soarelui, care se cufundase deja n spatele colinelor dinspre apus. Capitolul IX Un singur clre poate ntotdeauna s in la distan un car, declar Nefer, cu o ncredere pe care nu o simea cu adevrat ns, cnd se uit peste umr, vzu c aa i era: se ndeprtau de trupa de vehicule ce sltau i se hurducau undeva, n urma lor. nainte ca Nefer i Taita s intre n zona cu teren accidentat, carele rmseser la o distan att de mare n spatele lor, c aproape nu se mai zreau, nvluite n norul de praf ridicat chiar de ele, n lumina albastr a amurgului. Cum ajunser la marginea terenului acoperit de pietre, fur nevoii s tempereze galopul cailor pn la un trap precaut, ns situaia era att de primejdioas, iar lumina att de slab, c, foarte curnd, ncetinir i o luar la pas. Profitnd de ultimele licriri de lumin, Taita se uit napoi i vzu conturul ntunecat al carului din fruntea escadronului oprindu-se la grania cu terenul accidentat. Recunoscu vocea vizitiului care striga dup ei, chiar dac abia i distingea cuvintele: Prine Nefer, de ce fugi? Nu trebuie s te temi de noi! Suntem grzile Phat, am venit s te escortm acas, la Teba. Nefer fcu un gest ca pentru a-i ntoarce calul:

E Hilto. Ii cunosc bine vocea. E un om bun i m strig pe nume. Hilto era un rzboinic faimos, care fusese decorat cu Aurul Mririi, ns Taita i ordon hotrt s mearg mai departe: Nu te lsa amgit! S nu ai ncredere n nimeni! Asculttor, Nefer clri mai departe, n pustietatea acoperit de pietre sparte. Strigtele slabe din urma lor se pierdur, nbuite de tcerea venic a deertului. Nu ajunser prea departe, cci ntunericul i for s descalece i s mearg pe jos prin locurile dificile, unde poteca se ngusta, iar stlpii ascuii, din piatr neagr, puteau schilodi vreun cal mai puin atent sau zdruncina destul de tare roile oricrui vehicul care ar fi fcut tentativa s i urmreasc. ntr-un sfrit, fur nevoii s se opreasc pentru a adpa caii i a-i lua un rgaz s se odihneasc. Stteau aproape unul de cellalt i, cu pumnalul su, Taita tie o felie de pine din dhurra, pe cane o mestecar n timp ce discutau ncetior. Povestete-mi ce viziune ai avut, Taita. Ce ai vzut, cu adevrat, cnd ai strbtut labirinturile lui Ammon-Ra? i-am spus, nu era ceva clar. tiu c nu-i adevrat ce spui, cltin din cap Nefer. Ai spus asta ca s m protejezi. Tremura, din cauza rcorii ce se lsase pe timpul nopii, dar i pentru c se simea nfricoat tot timpul, de cnd vzuse c forele rului vizitaser cuibul oimilor: Ai zrit ceva, o prevestire cumplit, tiu c asta ai vzut. De asta fugim acum. Trebuie s-mi povesteti toat viziunea pe care ai avut-o. Trebuie s neleg ce ni se ntmpl. Da, ai dreptate, fu de acord i Taita, n sfrit. E timpul s cunoti adevrul. i, cu un bra subire, l trase pe Nefer mai aproape, sub alul su biatul fu surprins de cldura pe care o emana silueta btrnului, care era numai piele i os. Taita pru s i adune gndurile i apoi vorbi: n viziunea mea, era un copac mare, care cretea pe malurile mamei noastre, Nilul. Era un copac puternic, iar bobocii si era albatri, de culoarea hiacintului; deasupra lui atma dubla coroan a Regatelor de Sus i de Jos. La umbra lui triau tot felul de oameni din Egipt, brbai i femei, copii i btrni, negustori, rani, scribi, preoi i rzboinici. Copacul le oferea protecie tuturor i cu toii prosperau i erau fericii. Asta era o viziune bun, traduse Nefer, dornic s neleag, dup cum l nvase chiar Taita: copacul trebuie s fi fost faraonul, tatl meu. Culoarea Casei Regale Tamose e albastrul, iar tata poart dubla coroan. sta e sensul, dup cum l-am descifrat i eu. Ce-ai mai vzut, Taita? Am vzut un arpe, din apele mocirloase, ce nota spre locul unde sttea nfipt copacul. Era un arpe puternic. O cobr? Ghici Nefer, cu o voce slab i temtoare. Da, confirm Taita, era o cobr imens. Se tra afar din apele Nilului i se cra n copac, ncolcindu-se n jurul trunchiului i al ramurilor, pn cnd pru s fac parte din el, s-l sprijine i s-i dea for. Asta nu mai neleg ce nseamn, opti Nefer. Apoi, cobra s-a ridicat deasupra celor mai nalte crengi ale copacului i a lovit, nfigndu-i colii n trunchiul su. Bunule Horus! Se cutremur Nefer. Crezi c era acelai arpe care a ncercat s m mute i pe mine? Nu atept s primeasc rspunsul, pentru c ntrebrile nu i ddeau pace: Ce ai mai vzut dup-aia, Tata? Am vzut cum copacul se vetejete i cade zdrobit. Cobra era n continuare n vrful lui, triumftoare, dar acum ea purta dubla coroan pe fruntea ei ntunecat. Copacul mort ncepea s dea natere unor mldie verzi, dar, cum se iveau, arpele le lovea, i ele erau otrvite i mureau, la rndul lor. Nefer tcea. Cu toate c nelesul celor povestite era evident, se simea incapabil s dea glas interpretrii

viziunii. i au fost toi lstarii distrui? Vru s tie, dup o pauz lung. Unul din ei a crescut ntr-un loc secret, sub pmnt, pn a prins destul putere. Apoi, a nit la suprafa, asemenea unui lujer de vi puternic, i s-a prins n lupt pe via i pe moarte cu cobra. Dei cobra ataca folosindu-i tot veninul i fora de care era n stare, totui acest lstar a supravieuit i i-a croit singur viaa. Cum s-a terminat conflictul, Tata? Care din ei a nvins? Cine a purtat coroan dubl, la sfritul luptei? N-am vzut finalul ncletrii, pentru c era totul ascuns n fumul i praful rzboiului. Nefer rmase tcut att de mult timp, nct Taita i imagin c adormise, dar, mai apoi, biatul tresri i btrnul i ddu seama c plngea. n cele din urm, Nefer rosti, pe un ton trdnd sigurana i hotrrea: Faraonul e mort. Tatl meu e mort. sta e mesajul viziunii tale. Copacul otrvit era faraonul. Acelai mesaj l-am gsit i n cuibul oimilor. Masculul mort era faraonul. Tata e mort, ucis de cobr. Taita nu i putu rspunde; tot ce i permise s fac fu s l strng i mai tare lng el pe Nefer, inndui braul n jurul umerilor lui, i s ncerce s i transmit puin for i mngiere. Eu sunt lstarul ce apare din copac, continu Nefer tlmcirea. Ai vzut i tu asta. tii c arpele m ateapt ca s m distrug, aa cum a fcut i cu tata. De-asta nu vrei s-i lai pe soldai s m duc napoi la Teba, pentru c tii c acolo e cobra i m ateapt. Ai dreptate, Nefer. Nu putem s ne ntoarcem la Teba pn nu devii destul de puternic s te aperi singur. Trebuie s fugim ct putem de repede din Egipt. n est sunt regi mari, cu ri puternice. elul meu e s ne ndreptm spre acele locuri i s cutm un aliat care s ne ajute s strpim cobra. Dar cine este cobra'? Nu i-ai zrit faa, n viziunea ta? tim c sttea aproape de tronul tatlui tu, pentru c, n imaginea mea, era nfurat n jurul copacului i l susinea. Fcu o pauz, de parc ar fi luat o decizie, dup care continu: Naja e numele cobrei. Naja! Repet Nefer numele n oapt, fcnd ochii mari. Naja! Acum neleg de ce nu ne putem ntoarce la Teba. Dac o s rtcim prin inuturile dinspre rsrit, o s ajungem doi proscrii, nite ceretori, coment el, dup o pauz. Viziunea mea arta c o s ajungi puternic. Trebuie s avem ncredere n labirinturile lui Ammon-Ra. Dei era sfiat de durere, din cauza morii tatlui su, Nefer reui s adoarm, ns Taita l trezi cnd nc mai domnea ntunericul. nclecar din nou i clrir spre est, pn cnd lsar de tot n urm terenul accidentat, i lui Nefer i se pru c simte sarea mrii n adierile vntului din zori. La portul din Seged o s gsim o corabie care s ne duc pn pe trmurile hurienilor. Taita prea s citeasc ce era n mintea biatului, pentru c i continu explicaiile: Regele Sargon, al Babilonului i al Asiriei, acele regate puternice, cu graniele ntre Tigru i Euphrat, este un aliat de-al tatlui tu. S-a legat, prin tratat, s lupte alturi de tatl tu mpotriva hicsoilor i a tuturor dumanilor ce l-ar putea amenina pe vreunul din ei. Cred c Sargon o s respecte acel tratat, cci e un om de onoare. Trebuie s avem ncredere c o s ne ofere un adpost i c o s te susin cnd o s-i pretinzi dreptul la tronul Egiptului unit. n faa lor, soarele i fcea apariia cu vlvtaia unui cuptor ncins, iar, cnd se ridic deasupra capetelor lor, zrir sub ei marea, strlucind ca un scut din bronz proaspt ieit de sub ciocanul furarului. Taita msura din ochi distana pn acolo. Vom ajunge la rmul mrii nainte de apusul soarelui, n seara asta. Apoi, ngustndu-i ochii, se ntoarse s cerceteze locurile lsate n spate. Atitudinea i se nspri cnd descoperi nu unu, ci patru fuioare de colb auriu ce se ridicau pe cmpia din urma lor. Din nou dm de Hilto, exclam el. Trebuia s mi imaginez c ticlosul la btrn n-o s renune aa de uor s ne urmreasc. Slt n picioare, stnd n echilibru pe spinarea calului, ca s vad mai bine i mai departe, un truc tiut doar de cavaleriti: Probabil c a ocolit zona stncoas n timpul nopii i acum

i-a mprit carele pe o raz mai extins, ca s ne dibuie urmele. N-avea nevoie de un ghicitor s-i dea seama c, cel mai probabil, ne ndreptm spre rsrit. Se uit repede n toate direciile, n cutarea unui adpost. Cu toate c acel cmp deschis, acoperit cu pietre, prea lipsit de orice alt particularitate, el descoperi o ridictur nesemnificativ de pmnt ce lear fi putut servi drept ascunztoare, dac ar fi reuit s ajung acolo la timp. Descalec! i porunci lui Nefer. Trebuie s stm ct mai jos posibil i s nu ridicm nicio dr de praf n urma noastr, ca s nu ne descopere. Se mustr n tcere pentru c nu avusese mai mult grij s acopere toate urmele n timpul nopii. Acum, n timp ce duceau caii la adpostul movilei de pmnt, avu mare grij s evite peticele de sol moale i s mearg doar pe lespezile de piatr, pe care nu se puteau distinge urmele pailor. Odat ajuni la ridictur, i ddur seama c aceasta era prea joas ca s ascund un cal care sttea n picioare. Nelinitit, Nefer arunc o privire napoi. Cea mai apropiat coloan de colb mictor era la patru mii de pai de ei i nainta cu repeziciune. Celelalte erau mprtiate ntr-un semicerc larg, ce se apropia. Nu avem unde s ne ascundem aici i e prea trziu s mai fugim acum. Ne-au nconjurat deja, spuse Taita, dndu-se uor jos de pe iap, vorbindu-i cu blndee i aplecndu-se s o mngie pe picioarele din fa. Animalul ddea din picioare i necheza ns, cnd el insist cu tratamentul acesta, se ls n jos, cu oarecare reinere, i se culc pe o parte, continund s-i exprime, ceva mai puin sonor, protestul. Taita i desfcu fustanela i se folosi de ea ca s o lege pe iap la ochi, mpiedicnd-o, astfel, s mai ncerce s se ridice. Apoi, se duse repede la mnzul lui Nefer, pe care-l pcli cu acelai truc. Cnd amndoi caii erau culcai la pmnt, l instrui pe Nefer pe un ton tios: Stai la capul lui Ochi-de-Stele i ine-l acolo, dac ncearc s se ridice! Nefer rse pentru prima dat de cnd aflase de moartea tatlui su, cci felul n care se purta Taita cu animalele nu nceta niciodat s l fascineze. Cum i-ai convins s fac asta, Tata? Dac le vorbeti n aa fel nct s neleag ce vrei, o s fac orice le ceri. Acum, stai ntins lng cal i f-l s nu scoat un sunet. Se aezar lng cai i privir coloanele nvluite de praf mturnd cmpia din jurul lor. N-o s poat s ne ia urmele pe piatr, nu, Tata? ntreb Nefer, cu speran n glas. Taita moimi ceva drept rspuns. Era cu ochii pe carul cel mai apropiat, care, datorit ariei ce fcea aerul s danseze ntr-un miraj, prea lipsit de substan, vlurit i distorsionat, ca o imagine vzut n undele apei. Se mica destul de lent, esnd o pnz dintr-o parte n alta, n cutare de urme. Dintr-o dat, cpt mai mult hotrre, prnd s tie c drept nainte era ceea ce cutau; Taita nelese c vizitiul le luase urma i c se apropia de ei. Carul se apropie ntr-att, c putur s disting cu claritate siluetele brbailor care stteau pe platform. Se aplecaser peste tblia carului, ca s examineze pmntul, n timp ce treceau cu roile peste el. Pe rsuflarea puturoas a lui Seth, mormi nemulumit Taita, dintr-o dat, au un cerceta nubian cu ei. Negrul cel nalt prea s aib o statur nc i mai impuntoare, datorit podoabei din pene de btlan pe care o purta pe cap. La aproape cinci sute de pai de locul unde se adpostiser cei doi, nubianul sri din vehiculul n micare i o lu la goan naintea cailor. Sunt n punctul unde am cotit-o noi, opti Taita. Fie ca Horus s ascund urmele noastre de ochii acestui slbatic negru, se rug el, cci se spunea c cercetaii nubieni puteau lua chiar i urma zborului unei rndunici prin aer. Nubianul opri carul fcnd cu mna un semnal de avertizare. Pierduse urmele acolo unde fcuser ntoarcerea pe terenul pietros. Aplecat cu nasul aproape de pmnt, cercetaul se nvrtea pe pmntul gol. De la distana aceea, semna cu o pasre-secretar n cutare de erpi sau de roztoare.

Nu poi s faci o vraj s ne facem nevzui, Tata? ntreb n oapt Nefer, care simea ameninarea apropiindu-se. Taita recursese deseori la asemenea vrji, cnd vnau gazele n cmp deschis, i, de cele mai multe ori, ademeniser gingaele i micuele animale n raza sgeii, fr ca acestea s fie contiente de prezena vntorilor. Taita nu i rspunse, dar, cnd Nefer i arunc o privire pe furi, vzu c btrnul inea deja n mn cea mai puternic amulet pe care o avea, o stea n cinci coluri, confecionat din aur, o adevrat oper de art, numit Talismanul lui Lostris. Nefer tia c, nuntrul ei, era pstrat o uvi din prul reginei Lostris, pe care Taita o tiase atunci cnd aceasta se afla pe masa de mblsmare, nainte de a fi zeificat. Taita duse obiectul la buze, n timp ce rostea ncet versurile din imnul de ascundere de ochii vrjmaului. Pe cmpie, nubianul i ndrept spatele i, cu aerul hotrt al cuiva care tie ce are de fcut, i ndrept privirea chiar spre locul unde se aflau ascuni cei doi. A descoperit pe unde o iau urmele noastre, zise Nefer, i vzur amndoi cum carul o lua dup nubianul care o pornise deja spre ei, strbtnd terenul pietros. l cunosc pe diavolul sta prea bine, spuse ncet Taita. l cheam Bay i e amanul tribului Usbak. Nefer observ, tulburat, cum carul i nsoitorul su se apropiau vertiginos. Vizitiul se nlase pe platform, cutndu-i cu privirea peste tot. Totui, nu ddea vreun semn c i-ar fi descoperit. Pe msur ce veneau tot mai aproape, Nefer l recunoscu pe Hilto drept conductorul carului i i distinse chiar i cicatricea alb, rmas dup o btlie ca semn distinctiv pe obrazul drept. Pre de o clip, pru s-l fixeze pe Nefer cu ochii si ageri, de vultur, dup care i ndrept privirea n alt parte. Nu te mica, sufl vocea lui Taita, ca adierea unei brize pe deasupra cmpiei luminoase. Acum Bay, nubianul, venise att de aproape, nct Nefer putu s vad toate amuletele din colierul ce i atma acestuia pe pieptul larg i gol. Dintr-o dat, Bay se opri, iar crestturile feei sale se ncreir ntro ncruntare, pe cnd i mica ncet capul n toate direciile, adulmecnd peste tot, asemenea unui cine de vntoare care tie foarte bine ce miros are prada. Stai nemicat! opti Taita. Ne simte. Bay mai fcu ncet civa pai, dup care se opri din nou i i ridic braul. Caml trase chiar n spatele lui; caii fremtau, nelinitii. Hilto atinse tblia carului cu coada lancei pe care o inea n mn, iar sunetul de frecare fin fu amplificat de tcerea din jurul lor. Acum, Bay se holba chiar la chipul lui Nefer. Biatul ncerc s reziste acelei priviri ntunecate, implacabile, fr s clipeasc, numai c ochii i se umeziser de atta sforare. Bay ntinse mna i lu una din amuletele pe care le purta agate n colierul su. Nefer recunoscu osul mobil din pieptul unui leu devorator de oameni, pentru c era identic cu cel pe care l avea Taita n arsenalul su de talismane i obiecte vrjite. Bay ncepu s rosteasc ncet o incantaie, cu vocea sa melodioas, de bas african. Apoi, lovi pmntul dur cu piciorul i scuip n direcia lui Nefer. mi distruge cortina, spuse simplu Taita. Brusc, Bay etal un rnjet i art drept spre ei, cu amuleta din os de leu strns n pumn. n spatele su, Hilto scoase un strigt de uimire i rmase apoi cu gura cscat, cu ochii la locul unde Taita i Nefer fuseser descoperii dintr-o dat, ntini pe pmnt, n cmp deschis, la doar cteva sute de pai deprtare. Prine Nefer! Te-am cutat peste tot n ultimele treizeci de zile. Slav marilor zei Horus i Osiris, team gsit, n sfrit! Nefer oft i se ridic n picioare, iar Hilto conduse carul spre el, sri i i czu la picioare. i ddu coiful de bronz jos din cap i strig, cu o voce ridicat, cum fcea cnd mprea ordine pe cmpul de btlie: Faraonul Tamose e mort! Slav ie, faraonule Nefer Seti! Fie s ai via venic!

Seti era numele divin al prinului, unul dintre cele cinci nume ale puterii care i fuseser date la natere, cu mult nainte ca succesiunea la tron s i fie asigurat. Nimnui nu i era permis s foloseasc numele divin, pn n momentul n care era proclamat faraon. Faraonule! Taur atotputernic! Am venit s te conducem n Oraul Sfnt, ca s te ridici la Teba cu toat nfiarea ta divin, ca Horus de Aur. i ce se-ntmpl dac refuz s v nsoesc, colonele Hilto? ntreb Nefer. Cu toat dragostea i credina pe care v-o port, prine, rspunse Hilto abtut, acestea sunt ordinele stricte ale regentului Egiptului trebuie s v duc la Teba. Sunt obligat s m supun acestei porunci, chiar cu riscul de a v supra. Nefer i arunc pe furi o privire ntrebtoare lui Taita i rosti n colul gurii: Ce trebuie s fac'? Trebuie s mergem cu ei. Capitolul X Pornir pe drumul de ntoarcere spre Teba escortai de cincizeci de care de lupt, aflate sub comanda lui Hilto. Aflat sub ordine stricte, coloana fcu mai nti o escal la oaza de la Boss. Clrei rapizi fuseser trimii nainte, la Teba, iar seniorul Naja, regentul Egiptului, se deplasase din Teba pn n oaz, ca s-l ntmpine pe tnrul faraon Nefer Seti. n cea de-a cincea zi de cnd se aflau pe drum, carele de lupt alctuind escadronul, pline de colb i aproape distruse, dup luni de zile de cutreierat prin pustiu, intrar la trap n oaz. Cnd intrar la umbra coroanelor de palmieri, un ntreg regiment al grzilor Phat se aezase n formaie de parad, ca s le fac primirea oficial. Soldaii i lsaser armele n teci i, n locul lor, purtau frunze de palmier, pe care le fluturau n timp ce intonau imnul monarhului lor: Seti, taur atotputernic, Iubitorule de adevr, Cel cu doua doamne, Nekhbet i Wadjet. arpe aprig, cu puteri depline. Horus de Aur, care d via inimilor. Cel al rogozului i al albinelor. Seti, fiu al lui Ra, zeul soarelui, ce triete ntru venicie. Nefer sttea ntre Hilto i Taita, pe platforma carului ce deschidea coloana. Hainele sale erau zdrenuite i acoperite de colb, iar buclele groase erau ncrcate cu praf. Soarele i arsese faa i braele, care cptaser culoarea migdalelor coapte. Hilto conducea carul de-a lungul aleii formate din soldai, iar Nefer zmbi timid la vederea brbailor pe care i recunotea n irurile aliniate n cinstea lui, i ei l aclamau spontan. Cu toii l ndrgiser pe tatl lui, i acum l iubeau i pe el. n mijlocul oazei, se afla o tabr de corturi n mai multe culori, ridicate n apropierea fntnii. n faa cortului regal, seniorul Naja, nconjurat de o suit de curteni, nobili i preoi, atepta s i ntmpine regele. Avea o nfiare teribil, nzestrat cu puterea i graia regenei, strlucitor i chipe, nvemntat n aur i acoperit cu pietre preioase, mirosind mbttor a alifii dulci i a parfumuri fine. De o parte i de alta le avea pe Heseret i Merykara, prinesele casei Tamose. Feele acestora erau albe, de nuana perlei, din cauza machiajului, iar ochii le fuseser conturai cu kohl, pentru a prea mai mari i mai ntunecai. Chiar i sfrcurile snilor goi le fuseser colorate n rou aprins, ca cireele coapte. Perucile din pr de cal erau prea mari pentru cpoarele lor, iar fustele erau att de ncrcate cu perle i fire de aur, nct erau obligate s stea nemicate, asemenea unor ppui cioplite. Cnd Hilto opri carul n faa sa, seniorul Naja fcu un pas nainte i l ridic pe biatul murdar n brae. Nefer nu mai avusese unde s se spele de cnd plecase din Gebel Nagara i puea ca un ied.

n calitatea mea de regent, v salut, Maiestate! V sunt servitor devotat i tovar de ncredere. Fie s trii o mie de ani! Inton el, astfel ca toi cei din rndurile apropiate s i aud fiecare cuvnt. Seniorul Naja l conduse pe Nefer de mn pn la tronul consiliului, sculptat din lemn negru, preios, adus tocmai din interiorul continentului african i mpodobit cu filde i sidef. l aez pe el, dup care se aez n genunchi i srut tlpile zgriate i murdare, fr s arate vreun semn de repulsie, dei unghiile de la picioarele prinului erau pline de noroi negru. Se ridic i l puse i pe Nefer s stea n picioare; i smulse fustanela zdrenuit, astfel nct s se vad semnul faraonic tatuat pe coaps. ntoarse biatul ncet, ca toat lumea ce lua parte la acea adunare s l vad limpede. Slav ie, faraon Seti, zeu i fiu de zei! Luai aminte la acest semn! Uitai-v la acest sigiliu, naiuni ale pmntului, i cutremurai-v la vederea puterii regelui! nchinai-v n faa mreiei faraonului! Un strigt rsun cu for din piepturile soldailor i curtenilor strni n jurul tronului: Slav faraonului! Fie ca el s triasc venic, n putere i mreie! Naja le aduse n fa pe prinese, iar ele ngenunchear n faa fratelui lor, s depun legmintele de supunere. V ocile nici nu li se auzeau, pn cnd Merykara, mezina, nu putu s se mai stpneasc, i ni spre tron cu fustele fluturnd de nestemate. Nu se opri dect lng fratele ei: Nefer, scnci ea, mi-a fost aa de dor de tine! Am crezut c-ai murit. Nefer i rspunse stngaci la mbriare, pn cnd ea se smulse din braele lui: Miroi groaznic, opti ea, chicotind. Seniorul Naja fcu semn uneia dintre doici s vin s ia copilul, dup care, unul cte unul, puternicii seniori ai Egiptului i urmar pe membrii consiliului i depuser jurmntul de credin. Urm un moment neplcut, cnd faraonul cercet mulimea cu privirea i ntreb, cu glas limpede, ptrunztor: Unde e bunul meu unchi Kratas? Mai ales el, dintre toi, ar fi trebuit s fie aici, s m ntmpine. Talia bolborosi o explicaie mpciuitoare: Seniorului Kratas i-a fost imposibil s vin. Maiestatea V oastr o s primeasc mai multe explicaii ceva mai trziu. Talia, btrn i slab, ocupa acum poziia de ef al consiliului de stat, i devenise supusul lui Naja. Ceremonia lu sfrit n momentul cnd seniorul Naja btu din palme: Faraonul s-a ntors dintr-o cltorie lung i anevoioas. Trebuie s se odihneasc, nainte de a conduce procesiunea n ora. l lu pe Nefer de mn cu gestul unui proprietar i l conduse la cortul regal, ale crui galerii i saloane spaioase ar fi putut foarte bine s adposteasc un ntreg regiment de grzi. Acolo, l ateptau maestrul croitor, parfumierii, coaforii, pstrtorul giuvaierurilor regale, valeii, manicuristele, maseurii i fetele care l ajutau la baie. Taita era hotrt s rmn lng biat, ca s-l poat apra, ncerc s intre discret printre cei care l nconjurau, ns silueta sa usciv i coama de pr argintiu l scoteau n eviden, iar faima i reputaia sa erau att de mari, c nu putea trece neobservat nicieri n Egipt. Aproape imediat, un chestor l abord: Numai urri de bine, seniore Taita! Fie ca zeii s v zmbeasc ntotdeauna. Dei faraonul Tamose l ridicase la acest rang nobiliar, n ziua cnd l eliberase din sclavie, Taita se simea nc stingher, cnd cineva i se adresa cu acest titlu. Regentul Egiptului m-a trimis s v duc la el, l anun, msurndu-l pe mag de sus pn jos i privind la hainele mpuite i la sandalele vechi pe care acesta le purta. Ar fi bine s nu v prezentai aa n faa sa. Seniorul Naja urte mirosurile grele i oamenii nesplai. Capitolul XI Cortul seniorului Naja era mai spaios i aranjat mai luxos dect cel al faraonului. Seniorul sttea pe un

tron sculptat din abanos i filde, ornamentat cu aur i cu argint, care era mai preios i mai greu de gsit, reprezentndu-i pe toi zeii mai importani ai Egiptului. Podeaua nisipoas era acoperit cu covoare din ln aduse din Hurria, esute n culori minunate, din care nu lipsea nici verdele aprins, ca simbol al cmpiilor mnoase ce se ntindeau pe ambele maluri ale Nilului. De la ridicare sa n rangul de regent, Naja adoptase verdele drept culoare a casei sale. mprtea credina c aromele plcute i ncurajau pe zei s se apropie de pmnt, aa c punea s se ard esene parfumate n vasele din argint ce stteau suspendate pe lanurile ce se ntlneau la stlpul ridicat n mijlocul cortului, pentru a sprijini acoperiul acestuia. i vasele din sticl, fr capac, de pe msua joas, aflat n faa tronului, erau pline cu parfum. Regentul i dduse jos peruca, iar un sclav inea un con de cear de albine parfumat pe cpna sa ras. Cum se topea, ceara i aluneca pe obraji i pe gt, rcorindu-l i linitindu-l. n interior, cortul mirosea ca o grdin. Chiar i curtenii, ambasadorii i cei venii n audien i care se aflau n primele rnduri, chiar n faa tronului, fuseser convini s se spele i s se parfumeze nainte de a se prezenta naintea regentului. Asemenea lor, i Taita urmase sfatul chestorului: i splase prul i i-l pieptnase ntr-o cascad argintie ce i se revrsa peste umeri, iar materialul de in ce i acoperea corpul fusese proaspt splat i nlbit, pn ajunsese curat ca laptele. La intrarea n cort, ngenunche ca s prezinte omagiile sale tronului. Cnd se ridic n picioare, lumea ncepu s zumzie a comentarii i speculaii. Ambasadorii strini l priveau curioi, iar el auzi cum numele su era purtat din gur-n gur. Pn i rzboinicii i preoii cltinau din cap i se aplecau unul spre cellalt, spunndu-i unul altuia: E magul. E sfntul Taita, cunosctorul labirinturilor. Taita, Ochiul Rnit al lui Horus. Seniorul Naja i ridic ochii de pe papirusul pe care l cerceta i trimise un surs spre captul cellalt al cortului. Era, ntr-adevr, un brbat chipe, cu trsturi sculpturale i buze senzuale. Nasul su era ngust i drept, iar ochii sclipeau n culoarea agatelor aurii, vioi i inteligeni. Pieptul gol era lipsit de orice urm de grsime, iar braele slabe erau acoperite de muchi puternici. Taita cuprinse repede cu privirea irurile de brbai care se aflau cel mai aproape de tron. n timpul scurt ce se scursese de la moartea faraonului Tamose, se fcuse o redistribuire a puterii i a favorurilor n rndul curtenilor i nobililor. Lipseau multe figuri familiare i apruser altele, trecnd din obscuritatea n care se aflaser, n raza de lumin a bunvoinei regentului. Unul dintre acetia din urm, dar nu cel mai nensemnat dintre ei, era Asmor, din grzile Phat. Vino mai aproape, seniore Taita, l chem Naja, cu un glas plcut i calm. Taita se ndrept spre tron, n timp ce irurile de curteni i fceau loc s treac. Regentul i zmbi: tii c ai un loc special n ochii notri. Ai ndeplinit cu mult sim de rspundere sarcina pe care i-a pus-o pe umeri faraonul Tamose. I-ai oferit prinului Nefer Memnon o educaie i o instruire de nepreuit. Taita era uluit de cldura cu care fusese ntmpinat, ns nu ls s se vad acest lucru. Acum, c prinul a devenit faraonul Seti, el va avea i mai mult nevoie de mna ta cluzitoare. Fie ca zeii s-i dea via venic, i ur Taita drept rspuns, iar adunarea din jurul su repet ca un ecou: S aib via venic! Seniorul Naja l ndemn printr-un gest s ia loc: Stai aici, n umbra tronului meu. Chiar i eu am mare nevoie de experiena i de nelepciunea ta, cnd e vorba de a pune la punct treburile faraonului. Regentul mi face o onoare mai mare dect merit, i alese Taita cu grij vorbele, artndu-i supunerea fa de Naja, cci socotea c era mai prudent s nu i lase niciodat dumanul s i citeasc sentimentele pe fa.

Se aez n locul care i fusese oferit, ns refuz pernia de mtase i prefer s stea pe covoraul de ln. i inea spatele ncordat i umerii drepi. ncepur treburile regenei. Se trecu la mprirea averii generalului Kratas: fiind un trdtor declarat i recunoscut de ntreaga adunare, tot ceea ce fusese n posesia lui Kratas era confiscat i devenea parte a bunurilor Coroanei. De la trdtorul Kratas, trec n posesia templului lui Hapi i al preoilor tainelor, citi Naja nscrisul de pe papirus, toate pmnturile i construciile de pe malurile estetice ale fluviului, dintre Dendera i Abnub. n timp ce asculta, Taita i jelea cel mai vechi prieten, fr s lase vreo umbr de durere s i ntunece faa. Pe parcursul cltoriei lungi pe care o fcuser la ntoarcerea din deert, Hilto i povestise cum murise Kratas, apoi continuase s l pun la curent cu restul: Toi oamenii, pn i cei mai nobili i mai buni, se tem s nu l deranjeze pe noul regent al Egiptului. Menset e mort, el, care a fost preedintele consiliului de stat. A murit n somn, dar exist voci care spun c a fost ajutat puin s porneasc n aceast cltorie. Cinka e mort i el, executat pentru trdare, cu toate c nu mai avea de mult nici mcar atta putere sau minte s i nele btrna nevast. Averea sa a fost confiscat de regen. nc vreo cincizeci de oameni i s-au alturat lui Kratas n lumea de dincolo. Toi membrii consiliului sunt cinii lui Naja. Kratas fusese ultima legtur a lui Taita cu zilele de aur cnd Tanus, Lostris i cu el erau tineri. Taita l ndrgise foarte mult. De la trdtorul Kratas, trec n posesia regentului Egiptului toate magaziile cu mei inute n numele su n grnarele de la Athribis, citi mai departe Naja. Asta nseamn cincizeci de barje, calcul Taita, cci Kratas s-a priceput s investeasc foarte chibzuit n piaa de schimb a meiului. Seniorul Naja i-a acordat o prim generoas pentru efortul de a-l fi asasinat. Aceste provizii din magazii vor fi folosite pentru binele comun astfel era calificat exproprierea, i Taita se ntreb, fr s arate asta, cine avea s hotrasc ce nseamn binele public. Preoii i scribii nregistrau cu repeziciune mprirea bunurilor pe tbliele lor de lut, ce urmau s fie inute la pstrare n arhivele templului. n timp ce Taita asista la edin i asculta judecata, avu grij s i zvorasc mnia i durerea n adncul sufletului. S trecem acum la un alt lucru important ce privete regatul, decise seniorul Naja, o dat ce urmaii lui Kratas fuseser deposedai de toat motenirea ce li se cuvenea, iar regentul nsui devenise mai bogat cu trei lakh-i de aur. M-am gndit mult timp la bunstarea i la statutul prineselor regale, Heseret i Merykara. Am avut consultri serioase cu membrii consiliului de stat. Am fost cu toii de acord c, pentru binele lor, ar trebui s m cstoresc att cu prinesa Heseret, ct i cu prinesa Merykara. n calitate de soii ale mele, se vor afla sub protecia mea deplin. Zeia Isis este patroana fecioarelor regale, aa c le-am poruncit preoteselor zeiei s consulte semnele, i rspunsul lor a fost c aceste cstorii sunt pe placul zeiei. Iat de ce ceremonia va avea loc n templul lui Isis de la Luxor, n ziua urmtoarei luni pline, dup nmormntarea faraonului Tamose i ncoronarea motenitorului su, prinul Nefer Seti. Taita rmase nemicat, cu faa lipsit de orice expresie, dei, n jurul su, se pornir un murmur i un freamt generale la auzul acestei hotrri. Consideraiile politice ale dublei cstorii erau monumentale. Toi cei prezeni tiau c seniorul Naja inteniona s devin, prin cstorie, un membru al casei Tamose i s capete, n acest fel, dreptul la succesiunea tronului. Taita simi cum l trec fiorii pn la oase, de parc ar fi auzit pronunndu-se condamnarea la moarte a faraonului Nefer Seti, din vrful Turnului Alb, aflat n centrul Tebei. Mai rmneau doar dousprezece zile pn la mplinirea celor aptezeci, cte se cereau n cazul mblsmrii regale a faraonului mort. Imediat dup punerea n mormnt a lui Tamose, n cavoul su din Valea Regilor, pe malul de vest al

Nilului, aveau s aib loc att ncoronarea succesorului su, ct i nunile fiicelor ce supravieui ser. Dup asta, cobra avea s loveasc din nou, Taita nu avea nicio ndoial n privina asta. Fu ntrerupt din gndurile sale privitoare la pericolele ce l pndeau pe prin de o agitaie general a mulimii din jurul lui, i i ddu seama c nu auzise cnd regentul declarase edina terminat i se ridicase s ias din cort prin deschiztura aflat n spatele tronului. Magul se altur celorlali, spre ieirea din cort. Colonelul Asmor pi spre el, pentru a-l opri, cu un zmbet i o plecciune curtenitoare: Seniorul Naja, regentul Egiptului, v roag s nu plecai i v invit la o audien n particular. Asmor era acum colonel n garda de corp a regentului i fusese ridicat la gradul de Cel Mai Bun dintre cei Zece Mii. ntr-un timp foarte scurt, devenise un om cu o putere i o influen demne de invidiat. Taita cltin din cap aprobator, pentru c nu avea rost i nici nu ar fi putut s refuze convocarea. Sunt servitorul faraonului i al regentului su. Fie ca amndoi s triasc o mie de ani. Asmor l conduse spre ieirea din spatele cortului i i inu perdeaua ce servea drept u, pentru ca btrnul s treac. Taita se trezi afar, n crngul de palmieri, iar Asmor merse naintea lui, printre copaci, pn ddur de un cort micu, cu o singur ncpere. Dousprezece grzi erau postate n cerc n jurul acestui pavilion, deoarece acesta era locul de consiliu secret, n care nu era admis nimeni, fr ordinele speciale ale regentului. La porunca lui Asmor, grzile se ndeprtar, iar colonelul l conduse pe Taita n interiorul umbros al ncperii. Naja i ridic ochii din vasul de bronz n care i spla minile. Bine ai venit, magule, i zmbi el cu cldur i flutur o mn spre grmada de perne din mijlocul podelei acoperite cu o carpet. n timp ce Taita se aeza, Naja fcu un semn ctre Asmor, care se duse i prelu poziia de paz la deschiztura cortului, cu sabia sa curbat tras din teac. n cort nu se aflau dect ei trei i nimeni altcineva nu avea cum s aud ce vorbeau. Naja i scosese bijuteriile i nsemnele rangului; se arta afabil i prietenos, venind s se aeze pe una dintre pernele din faa lui Taita. i pofti, cu un gest, musafirul s se serveasc cu dulciurile i siropul din vasele de aur ce se aflau pe tava dintre ei: Te rog, rcorete-te! Primul impuls al lui Taita fu acela de a refuza invitaia, ns tia c, respingnd ospitalitatea regentului ar fi nsemnat s i trdeze propriul sentiment de ostilitatea fa de acesta i s l pun pe Naja n gard c are n persoana sa un duman de moarte. Pentru moment, seniorul Naja nu avea niciun motiv s suspecteze c Taita ar fi fost contient de inteniile sale fa de noul faraon sau de nelegiuirile i ambiiile sale. i mulumi nclinnd din cap i alese vasul cu sirop cel mai ndeprtat, dup care atept ca i Naja s ridice cellalt castron cu licoare. Regentul l lu, l ridic, bu din el i nghii fr pic de ovire. Taita duse vasul la buze i sorbi din butura tonic, pe care o inu pe limb. Erau oameni care se ludau c pot s prepare o licoare sau mncare al crei gust s nu i trdeze natura otrvitoare, ns Taita studiase toate elementele corozive, i nici chiar o tart de fructe nu mai putea s ascund vreo arom uciga. Butura era necontaminat, aa c o nghii cu plcere. i mulumesc pentru ncrederea de care ai dat dovad, zise Naja grav, iar Taita tia c se referea la mult mai mult dect la faptul c acceptase butura rcoritoare. Sunt servitorul regelui aadar i al regentului su. Eti o persoan de o valoare inestimabil pentru coroan, aprecie Naja, cu o contralovitur. Ai servit cu credin trei faraoni i toi s-au bazat, fr ovire, pe sfaturile tale. M supraestimai, seniorul meu regent. Nu sunt dect un moneag slab. Un moneag? Zmbi Naja. Da, eti btrn. Se zvonete c ai avea peste dou sute de ani, arunc el momeala, la care Taita nclin din cap, fr s confirme sau s infirme cele spuse de regent. Dar s spui c eti slab!? Eti la fel de btrn i la fel de impuntor ca un munte. Cu toii tim c nelepciunea ta e nemsurat; deii chiar i secretul vieii venice.

Linguirea era ostentativ i neruinat, iar Taita cut s descifreze motivul i nelesul ascuns al acestui gest. Naja rmase tcut, privindu-l i ateptnd. Ce atepta s aud? Taita l privi drept n ochi i i crea o stare de spirit capabil s prind gndurile brbatului de lng el. Zburau att de repede i preau att de efemere, ca umbrele unor lilieci de peter, ce treceau cu iueala unor sgei prin vzduh, la apusul soarelui. Prinse un gnd n ntregime i, dintr-o dat, nelese ce dorea Naja s aud de la el. Cunoaterea acestui lucru i ddea puteri i i deschidea drumul n fa, asemenea porilor unui ora care se pred. De o mie de ani ncoace, toi regii i nvaii au cutat s afle secretul vieii venice, rosti el cu glas sczut. Poate c doar unul dintre aceti oameni l-a aflat, se aplec Naja spre el, cu coatele pe genunchi, trdndu-i nerbdarea. Seniore, ntrebrile voastre sunt prea profunde pentru un moneag ca mine. Dou sute de ani nu nseamn via venic, i desfcu Taita minile n semn de dezaprobare, ns i cobor privirea, pentru ca Naja s citeasc din negarea cu jumtate de gur exact ceea ce i dorea s aud. Dubla coroan a Egiptului i via venic , se gndi el, zmbind n sinea sa, dar pstrndu-i aparena solemn. Dorinele acestui regent sunt puine i simple. V discuta despre aceste probleme serioase alt dat, i ndrept Naja spatele, cu un licr de triumf om n ochii si galbeni. Acum ns a dori s i cer ceva. Ar fi o modalitate de a-mi dovedi c nu greesc atunci cnd i acord toat ncrederea mea i ai s vezi c rsplata mea nu cunoate limite. Se sucete i se ntoarce ca un ipar, i zise Taita, i cnd te gndeti c l-am crezut, cndva, un ntru de soldat tmpit. A reuit s i ascund luminia gndurilor de noi toi . Dac e ceva care mi st n puteri, rosti el cu glas tare, nu i pot refuza nimic regentului faraonului. Eti un cunosctor al labirinturilor lui Ammon-Ra, spuse Naja, cu o siguran ce nu permitea nicio urm de tgad. Odat n plus, Taita ntrezri adncurile ntunecate ale ambiiei brbatului. Nu i ajung coroana i viaa etern! Vrea s tie i ce i rezerv viitorul , se minun Taita, confirmnd umil din cap. Seniore Naja, replic el, toat viaa mea am studiat misterele i se poate s fi nvat cte ceva. Toat viaa ta, care e foarte lung, puse Naja accentul acolo unde dorea s bat. i ai nvat foarte multe lucruri. Taita se nclina, fr s mai spun nimic. De ce am visat eu, oare, c o s m omoare? , se ntreb el. O s m apere cu preul propriei viei, pentru ceea ce crede el c in n mini cheia nemuririi lui. Taita, cel preaiubit de regi i de zei, doresc s mi ghiceti n labirinturile lui Ammon-Ra. Seniore, nu am ghicit n labirinturi nici unei persoane care nu era regin sau faraon sau al crui destin nu era acela de a sta pe tronul Egiptului. S-ar putea ca o astfel de persoan s i cear lucrul acesta acum, replic seniorul Naja, pe un ton ce ascundea multe nelesuri. Bunul Horus mi l-a fcut cadou, reflect Taita. Te am n minile mele . M nclin n faa dorinei regentului faraonului, i ddu el acordul. mi ghiceti n labirinturi chiar astzi? Sunt foarte nerbdtor s aflu dorina zeilor, susinu el, iar trsturile sale frumoase se nsufleiser de emoie i de lcomie. Nimeni nu trebuie s intre n labirinturi fr o pregtire serioas, i temper Taita avntul. Sunt multe pericole cu care ne putem confrunta, att eu, ct i cel care cere procesul divinatoriu. Va fi nevoie de timp ca s pot pregti cltoria n viitor. Ct de mult timp? i exprim Naja dezamgirea. Taita i lu capul n mini, mimnd un proces de meditaie profund. Las s adulmece un pic momeala, i spuse el. O s-l fac i mai dornic s nghit crligul. n cele din urm, i ridic privirea: n prima zi a festivalului taurului Apis.

n dimineaa urmtoare, cnd i fcu apariia din cortul cel mare, faraonul Seti nu mai semna cu micuul ticlos mpuit i prfuit care sosise n oaza de la Boss cu o zi nainte. Cu o patim i furie demne de un rege care i umpluse de consternare pe toi cei din anturajul su, prinul rezistase tentativelor frizerilor de a-i rade prul din cap. n schimb, crlionii si nchii la culoare fuseser amponai i pieptnai pn cnd ajunseser s strluceasc roietici n soarele dimineii. Pe cap purta uraeus, cercul de aur reprezentndu-i pe Nekhbet, zeia-vultur i pe Naja, cobra. Imaginile lor se mpleteau pe fruntea prinului, iar ochii le erau din sticl colorat n rou i albastru. Barba lui era acoperit cu falsa barb a regalitii; machiajul era aplicat cu atta miestrie i i sporea att de tare farmecul, nct mulimea ngrmdit n ateptarea sa n faa cortului scoase un strigt de admiraie i de veneraie, cznd n genunchi n semn de adorare. Unghiile false erau btute cu aur, i tot din aur i erau i sandalele din picioare. Pe piept purta una din nestematele cele mai preioase ale Egiptului: medalionul lui Tamose, o bijuterie-portret ce l reprezenta pe zeul Horus-oimul. Prinul pea cu o mreie nemaintlnit la cineva att de tnr, purtnd biciul i sceptrul ncruciate n dreptul inimii. Privea solemn n faa sa, pn cnd, cu coada ochiului, l zri pe Taita, aezat n primul rnd; atunci i roti ochii spre btrn i fcu o strmbtur maliioas de resemnare. nvluit ntr-un nor de parfum, seniorul Naja l urma la distan de un pas, splendid mpodobit cu bijuterii i insuflnd autoritate i team. La old avea atmat sabia albastr, iar pe braul drept purta pecetea vulturului. Apoi veneau prinesele, cu penele aurii ale zeiei Isis pe cap i cu inele de aur la degetele de la mini i de la picioare. Nu mai erau nctuate n vemintele grele i lungi pe care le avuseser cu o zi n urm: erau acoperite de la gt pn la glezne cu haine lungi, ns inul era att de fin i de transparent, c lsa soarele s ptrund prin el, asemenea ceii ce se ridica n zori deasupra fluviului. Membrele Merykarei erau subiri, iar pieptul nedezvoltat, ca al unui bieandru. Corpul lui Heseret era turnat n curbe voluptuoase, snii mpungeau cu sfrcurile trandafirii prin faldurile diafane, iar la baza burii, la rscrucea coapselor, se adpostea triunghiul ntunecat al feminitii. Faraonul urca n caleaca de procesiune i i ocup locul pe tronul nlat pentru el. Seniorul Naja sttea n dreapta sa, iar prinesele i se aezar la picioare. Grupurile de preoi de la fiecare din cele cincizeci de temple din Teba se nirar n faa lor i oferir un spectacol, cntnd la lire, btnd toba, zornind din sistrum, suflnd n corn, cntnd incantaii i tnguindu-se i nlnd rugciuni zeilor. Dup ei, grzile conduse de Asmor i ocupar poziiile n cadrul procesiunii, apoi urma escadronul de care al lui Hilto, cu toii aranjai i mpodobii cu pene sau flori. Caii fuseser eslai pn cnd pielea ajunsese s le strluceasc asemenea metalelor preioase, iar coamele erau mpletite cu panglici multicolore. Boii ce mergeau n urma caletii regale erau toi de un alb imaculat, cu spinrile masive decorate cu buchete de crini i de zambile de ap. Coamele largi i chiar i copitele le erau acoperite cu foie de aur. Vizitiii erau sclavi nubieni, goi-puc. Nu aveau niciun fir de pr, cci le fusese smuls, i din cap, i de pe corp, iar lucrul acesta fcea ca organele genitale s par cu mult mai mari. Fuseser uni din cap pnn picioare cu uleiuri rare, astfel c strluceau n lumina soarelui, negri ca ochii lui Seth, contrastnd magnific cu pieile de nea ale boilor. Mnar tot echipajul nainte, iar boii i trr greoi picioarele prin colbul drumului. O mie de rzboinici din grzile Phat erau adunai n urma lor i izbucnir n urale i n strigte de mrire. Populaia Tebei deschisese porile principale ale oraului n semn de bun venit i se nirase de-a lungul zidurilor cetii. Pe o distan de un dou mii de pai de intrarea n cetate, acoperiser suprafaa plin de praf a drumului cu frunze de palmier, paie i flori.

Toate zidurile, turnurile i cldirile din Teba erau fcute din crmizi de noroi uscat la soare blocurile de piatr erau rezervate construirii de morminte i temple. Ploua arar n valea Nilului, aa c aceste construcii nu se deteriorau niciodat; fuseser toate vopsite n alb, iar pe ele fluturau pavilioanele albastre ca cerul, culoarea casei Tamose. Procesiunea intr pe poart, n timp ce mulimea dansa, cnta i plngea de bucurie, umplnd strzile nguste i fcnd ca trsura regal s nainteze cu ncetineala unei uriae broate estoase. La fiecare templu din drumul su, caleaca regal fcea cte o oprire lung, iar faraonul cobora i, cu o nfiare foarte solemn, aducea sacrificii zeilor ce i aveau slaul acolo. Abia cnd dup-amiaza era pe sfrite, ajunser la docul de pe malul fluviului, unde barja regal atepta s l transporte pe faraon, mpreun cu suita sa, pe rmul cellalt, la palatul lui Memnon, aflat n partea de vest. Odat ajuni la bordul vasului, dou sute de vslai, strni la galere, apucar vslele n mni; n ritmul btilor de tob, ridicau i coborau ramele, ude i strlucitoare, ca aripile unei egrete gigantice. nconjurai de o flot de galere, feluci i alte ambarcaii de mici dimensiuni, fcur traversarea n lumina trzie a soarelui. Nici chiar atunci cnd ajunser pe malul vestic, sarcinile din prima zi de domnie a regelui nu se ncheiaser. O alt caleac regal l duse, fcndu-i loc prin mulime, pn la templul funerar al tatlui su, faraonul Tamose. Se lsase ntunericul pn s ajung cu caleaca la drumul pietruit, luminat de ruguri de ambele pri, iar populaia abuzase, n acea zi, de berea i vinul puse la dispoziie pe cheltuiala vistieriei regale. Vuietul strzii l asurzi pe faraon, cnd acesta cobor din carul su la templul lui Tamose i urc scrile strjuite de statui din granit reprezentndu-i pe tatl su i pe zeul su protector, Horus, n cele o sut de nfiri ale naturii sale divine Horus, copilul Harpocrates, cu o uvi ntr-o parte, i un deget n gur, sugnd la snul lui Isis, sau eznd pe o floare de lotus, sau cu capul de oim, sau ca discul solar naripat. Prea c regele i zeul deveniser unul i acelai. Seniorul Naja i preoii l conduser pe biatul-faraon pe porile nalte, de lemn, pn n Camera Durerii, locul sfnt n care zcea mumia lui Tamose, pe masa de mblsmare din diorit negru. ntr-un altar separat, ntr-o firid din perete, pzite de statuia neagr a lui Anubis, zeul cimitirelor, se aflau bor-canele acoperite, din alabastru sidefiu, ce conineau inima, plmnii i viscerele regelui. ntr-un al doilea altar, sprijinit de peretele opus primului, sarcofagul mbrcat n aur era pregtit s primeasc mumia regal. Capacul sicriului avea imprimat n aur portretul faraonului, ce semna att de mult cu acesta, nct inima lui Nefer se strnse, sfiat de durere i lacrimile i inundar ochii. Le fcu s dispar cu un clipit de pleoape i i urm pe preoi spre locul unde zcea cadavrul tatlui su, n chiar mijlocul ncperii. Seniorul Naja i ocup locul, fa n fa cu el, de partea ndeprtat a mesei de mblsmare, iar Marele Preot rmase la cretetul faraonului mort. Cnd totul fu pregtit pentru ceremonia Deschiderii Gurii regelui, doi preoi ndeprtar cearaful din in cu care era acoperit cadavrul, i, fr s vrea, Nefer se trase napoi de spaim, cnd i vzu tatl. In sptmnile ce se scurseser de la moartea sa, n timp ce Nefer i Taita fuseser n pustiu, mblsmat orii lucraser la pregtirea corpului regelui. Mai nti i introduseser pe nri o lingur de argint, cu coada lung i, fr s lase vreo urm, i extrseser pasta moale a creierului. Ii scoseser ochii, care ar fi putrezit rapid i i umpluser orbitele cu sruri de sod cristalizat i ierburi aromatice. Dup asta, introduseser cadavrul ntr-o baie cu sruri concentrate, lsnd afar doar capul, i l lsaser acolo timp de treizeci de zile, schimbnd n fiecare zi lichidul alcalin ptrunztor. Grsimile corpului se topiser, iar pielea i se jupuise; doar prul i pielea capului nu fuseser afectate. Cnd, n sfrit, cadavrul fusese scos din baia de sare i aezat pe masa de mblsmare din diorit, a fost tratat cu uleiuri i tincturi din ierburi. Cavitatea goal a stomacului a fost umplut cu crpe din in, nmuiate n rini i cear. Rana provocat de sgeat, n piept, a fost cusut cu grij, iar deasupra ei se aezar amulete din aur i pietre preioase. Coada sgeii care l omorse pe rege, rupt i lefuit, fusese scoas din corpul acestuia de ctre mblsmtori. Dup o examinare atent, membrii consiliului de stat

hotrser ca bucata aceea s fie pus ntr-o cutie de aur, pecetluit, care s l nsoeasc pe faraon pe trmul cellalt, drept talisman puternic mpotriva oricror altor spirite ale rului care i-ar fi aprut n cale, de-a lungul cltoriei n lumea cealalt. Apoi, de-a lungul celor patruzeci de zile rmase pn la terminarea operaiunii de mblsmare, cadavrul fusese lsat s se usuce complet, n adierea vntului fierbinte al deertului, care intra pe uile deschise n acest scop. Odat deshidratat i uscat ca un lemn de foc, putea fi legat. Bandajele din in erau nfurate pe el cu un model complicat, i, n tot acest timp, corurile de preoi rosteau incantaii ctre zei. Sub bandaje erau ascunse alte talismane i amulete, i fiecare strat era acoperit cu rini ce se uscau, conferind pnzei o duritate i o strlucire de metal. Numai capul fusese lsat neacoperit, i apoi, timp de patru sptmini nainte de Deschiderea Gurii, patru dintre cei mai pricepui artiti ntr-ale machiajului din breasla mblsmtorilor folosiser cear i cosmetice pentru a reda trsturilor regelui frumuseea i naturaleea pe care le avusese n timpul vieii. Inlocuiser ochii cu replici perfecte ale acestora, confecionate din cristal de stnc i obsidian. Albul ochilor era translucid, n timp ce irisul i pupilele aveau exact aceeai culoare cu cele ale ochilor adevrai ai regelui. Orbitele de sticl preau nzestrate cu via i inteligen, aa c, acum, Nefer se holba la ele cuprins de veneraie, ateptnd ca, dintr-un moment n altul, pleoapele s se mite, iar pupilele tatlui su s se mreasc, semn c acesta l recunoate. Buzele erau conturate i vopsite cu rou, astfel nct s par c mortul zmbete tot timpul, iar pielea sa pictat ddea impresia c, sub aspectul su mtsos, sngele nc mai curge, cald. Prul i fusese splat i aranjat n buclele ntunecate, att de familiare i pe care Nefer i le amintea prea bine. Seniorul Naja, naltul preot i corul ncepur incantaia mpotriva celei de-a doua mori, dar Nefer nu izbutea s-i desprind privirea de pe faa tatlui su. El e reflecia, i nu oglinda, El e muzica, i nu lira. El e stnca, i nu dalta, El va tri venic. Marele Preot veni alturi de Nefer i i puse lingura de aur n mn. Nefer fusese instruit n legtur cu ce trebuia s fac n cadrul acestui ritual, numai c mna i tremura foarte tare atunci cnd aez lingura pe buzele tatlui su, recitnd: i deschid buzele, ca s poi vorbi din nou. i atinse nasul cu lingura i zise: i deschid nrile, ca s poi s respiri din nou, continu el. i atinse amndoi ochii magnifici i spuse mai departe: i deschid ochii, ca s cuprinzi nc o dat cu privirea mreia acestei lumi, i slava lumii ce va s vie. Cnd tot ritualul lu sfrit, suita regal atept ca mblsmtorii s nfoare capul n bandaje i s l nmoaie n rini aromate, dup care aezar masca de aur pe faa oarb, care cpt din nou strlucirea avut n timpul vieii. mpotriva tradiiei i a uzanei, nu erau dect o singur masc de aur i un singur sarcofag mbrcat n foi de aur pentru faraonul Tamose. Tatl acestuia coborse n moimnt acoperit de apte mti i n interiorul a apte sarcofage, bgate unul n cellalt, unul mai mare i mai bogat mpodobit dect cellalt. Tot restul nopii, Nefer rmase lng sarcofagul de aur, rugndu-se i arznd esene parfumate, rugndu-i pe zei s l primeasc pe tatl su n rndul lor i s l aeze n mijlocul panteonului. n zori, iei mpreun cu preoii pe terasa templului, acolo unde atepta oimarul tatlui su. Acesta purta pe pumnul strns un oim regal. Nefertem! opti Nefer numele psrii. Floare de lotus. Lu magnifica pasre de la oimar i o ridic pe pumnu-i, pentru ca oamenii adunai sub terasa templului s o poat vedea limpede. n jurul piciorului drept, oimul avea agat o etichet micu din aur, legat cu un lan de aur, pe care era gravat emblema regal a tatlui su.

Aceasta este pasrea zeului ce a aparinut faraonului Tamose Mamose. Este spiritul tatlui meu, spuse el, dup care fcu o pauz, ca s i recapete stpnirea de sine, cci era pe punctul de a izbucni n lacrimi. i redau acestei psri a tatlui meu libertatea, continu el, i ndeprt capionul de piele cu care era acoperit capul oimului. Ochii cuteztori clipir n lumina zorilor i pasrea i nfoie aripile. Nefer dezleg piedicile de la picioarele oimului, iar pasrea i ntinse aripile. Zboar, spirit divin, strig Nefer, zboar n naltul cerului pentru mine i pentru tatl meu! Arunc pasrea ct putu de sus; aceasta plan n direcia vntului i se nl n vzduh; ddu ocol pe deasupra lor de dou ori, dup care, scond un ipt slbatic, obsedant, se ndrept cu repeziciune spre Nil. Pasrea zeului zboar spre vest! Strig Marele Preot. Toi membrii adunrii, aflai pe treptele templului, tiau c acest semn prevestea mari pericole. Nefer era att de istovit fizic i psihic, nct, n timp ce urmrea zborul psrii, se cltin pe picioare. Taita l sprijini s nu cad i l scoase de-acolo. ntors n camera lui Nefer din palatul lui Memnon, Taita i prepar o licoare i se aplec deasupra patului unde zcea biatul, ca s i-o ofere. Nefer lu o nghiitur zdravn, apoi ls cupa deoparte i ntreb: De ce are tata un singur cociug, cnd tu mi-ai spus c bunicul a fost nmormntat n apte sarcofage grele i c a fost nevoie de douzeci de tauri puternici ca s i trag carul funerar? Bunicul tu a avut parte de cele mai fastuoase funeralii din istoria rii noastre i a luat cu el pe lumea cealalt o mulime de lucruri, Nefer, fu de acord Taita. Numai c cele apte cociuge au luat treizeci dtlakh-i de aur pur i au dus ara la sap de lemn. Nefer se uit gnditor n ceaca sa, dup care sorbi i ultimele picturi de licoare. Tata merita o asemenea nmormntare, pentru c a fost un om puternic. Bunicul tu se gndea foarte mult la viaa de pe lumea cealalt, i explic Taita, cu mult rbdare. Tatl tu s-a gndit mai mult la poporul su i la bunstarea Egiptului. Nefer medit un timp la spusele magului, dup care oft, se ntinse pe salteaua din piele de oaie i nchise ochii. i deschise din nou: Sunt mndru de tatl meu, spuse el, simplu. Taita l binecuvnt, punndu-i mna pe fruntea lui, i l asigur, n oapt: tiu c, ntr-o bun zi, i tatl tu va avea de ce s fie mndru de tine. Capitolul XII Taita nu avea nevoie de semnele ru-prevestitoare ale zborului oimului ca s fie avertizat asupra cumplitei perioade ce se pregtea, n mod inevitabil, s i ncerce pe locuitorii Egiptului. Cnd iei din camera n care dormea Nefer i i ndrept paii spre deert, avu senzaia c stelele i ngheaser cltoria pe cer i c toi zeii strbuni se retrseser i i prsiser, i abandonaser chiar atunci cnd pericolele se nmuliser i pndeau la tot pasul. Bunule Horus, avem nevoie de tine, s ne cluzeti. Tu ii acest Ta-meri, pmntul acesta preios, n cupa minilor tale. Nu l lsa s i alunece printre degete i s se sparg, asemenea unui cristal. Nu i ntoarce spatele spre noi tocmai acum, cnd suntem n agonie. Ajut-m, mrite oim! nva-m! F s neleg limpede care i este dorina, ca s i-o pot duce la ndeplinire. Rugndu-se n timp ce mergea mai departe, el urc dealurile de la marginea ntinsului deert. Clinchetul toiagului su lung, cnd se lovi de o piatr, alarm un acal galben i l fcu s o ia la goan n jos, pe povmiul luminat de razele lunii. Cnd se asigur c nimeni nu l vede, btrnul o lu pe calea paralel cu fluviul i grbi pasul. Horus, tii prea bine c stm pe muchie de cuit ntre rzboi i nfrngere. Faraonul Tamose a fost

dobort mielete i nu mai avem niciun alt rzboinic s ne apere. n partea de nord, Apepi i hicsoii lui au devenit att de puternici, c sunt aproape imposibil de nvins. Dumanii se adun mpotriva noastr, i nu le putem face fa. Dubla coroan a Egiptului e putred i roas de viermele trdrii, i nu vom putea supravieui noii tiranii. Deschide-mi ochii, mrite zeu, arat-mi calea pe care trebuie s o apucm, ca s triumfm asupra hoardelor de hicsoi care ne invadeaz din nord, ca i a otravei ce ne distruge sngele. Taita i petrecu tot restul zilei rtcind printre dealurile stncoase i locurile tcerii, rugndu-se i cutnd s descopere calea ce ducea nainte. Seara, trziu, se ntoarse n direcia fluviului, ajungnd, n sfrit, la destinaie. Ar fi putut s mearg pn acolo n mod direct, dac ar fi ales cltoria cu o feluc, numai c trecerea sa ar fi fost observat de prea muli ochi; pe lng toate astea, avusese nevoie de timpul petrecut singur, n deert. n ntunericul de smoal, cnd majoritatea oamenilor dormeau, el se apropie de templul lui Bes, aflat pe malul fluviului. O tor n care se topea ceara ardea n nia sa, de deasupra porii, luminnd figura zeului Bes, care sttea de paz la intrare. Bes era zeul pitic i diform al beiei i al bunei dispoziii. Limba i atma printre buzele pofticioase. n lumina tremurtoare a torei, zeul i arunc magului un zmbet piezi, de beiv. Unul din ucenicii templului l atepta pe mag, ca s i fac primirea cuvenit, dup care l conduse pe acesta ntr-o ncpere din piatr, aflat n subsolul templului; acolo, pe mas, l ateptau un urcior din piatr, plin cu lapte de capr, o farfurie cu pine de dhurra i un fagure cu miere. tiau c una din slbiciunile magului era mierea din polen de floare de mimoz. Trei persoane ateapt deja sosirea voastr, seniore, l anun tnrul preot. Adu-mi-l mai nti pe Bastet, l instrui Taita. Bastet era eful scribilor din noma de la Memphis i se dovedise una dintre cele mai valoroase surse de informaii pe care le avea Taita. Nu era un brbat bogat, dar purta povara a dou neveste drgue, dar cheltuitoare i a unei liote de puradei. Taita i scpase copiii de la moarte, atunci cnd floarea galben devastase inutul. Cu toate c nu deinea un post de mare importan i nu avea perspective prea mari, se afla totui n anturajul celor de la putere i i folosea urechile i memoria fenomenal cu cele mai bune rezultate. Avea multe de povestit lui Taita n legtur cu ce se auzea prin nom, de la ascensiunea noului regent, i, la sfrit, primi rsplata magului cu recunotin nedisimulat. Binecuvntarea voastr ar fi fost o recompens ndeajuns de mare, mrite mag! Copiii nu se fac mari din binecuvntri, coment Taita, fcndu-i semn s plece. Apoi veni rndul lui Obos, Marele Preot al templului lui Horus de la Teba. Acesta i datora numirea n acest post nalt lui Taita, care intervenise n favoarea sa pe lng faraonul Tamose. Majoritatea nobililor veneau la acest mare templu al lui Horus ca s se nchine i s aduc sacrificii, i cu toii i mprteau secretele Marelui Preot. Al treilea brbat care atepta s dea ra-portul era Nolro, secretarul armatei de nord. Acesta era i el eunuc, asemenea lui Taita, aa c ntre cei doi se stabilise o legtur datorat suferinei provocate de mutilare. Din vremea tinereii sale, cnd Taita descoperise, pentru prima dat, c putea s influeneze afaceri de stat din umbra tronului, devenise contient de necesitatea de a avea o reea de spionaj pe care s se bazeze nainte de a lua vreo decizie. Tot restul nopii, la fel ca i n cea mai mare parte a zilei urmtoare, ascult rapoartele prezentate de oamenii si de legtur, pe care i chestion n cele mai mici amnunte, astfel c, la ntoarcerea n palatul lui Memnon, era informat despre toate evenimentele importante ce avuseser loc, de dedesubturile lor i de nvrjbirile politice semnificative ce apruser sau se consumaser de la plecarea sa n pustiul de la Gebel Nagara. Seara, pomi napoi spre palat, alegnd calea direct, de-a lungul fluviului. ranii care se ntorceau de la muncile cmpului l recunoteau, i fceau semnul prin care i urau noroc i via lung i i strigau: Roag-te la Horus pentru noi, magule! , cci toi tiau c era omul lui Horus. Muli i aduser mici daruri, iar un plugar l invit s i se alture la cina la care l servi cu prjituri de mei, lcuste fripte i

lapte cald, atunci muls din ugerul caprei. Capitolul XIII Cnd se ls noaptea, Taita i mulumi pentru ospitalitate plugarului, i lu rmas-bun i l ls aezat lng foc. Grbi pasul n noapte, ngrijorat c ar putea s piard ceremonia trezirii regelui. Se crpase de ziu pn ajunse el la palat i de-abia avu timp s se mbieze i s se schimbe de straie, nainte s dea fuga la apartamentele regale. La u, accesul i fu blocat de dou grzi, care i ncruciar suliele n dreptul intrrii. Taita rmase ncremenit de uimire; aa ceva nu se mai ntmplase niciodat. El era tutorele regal, numit de faraonul Tamose cu treisprezece ani n urm. i arunc sergentului de gard o privire din care neau flcri; brbatul i ls ochii n jos, dar rmase neclintit n hotrrea de a-i interzice s intre: Nu vreau s v supr, mrite mag. Acestea sunt ordinele clare ale comandantului grzilor de paz, colonelul Asmor, i ale ambelanului palatului. Nicio persoan nu poate avea acces la rege, fr aprobarea regentului. Sergentul era de neclintit, aa c Taita l prsi i se ndrept cu pai mari spre terasa unde Naja i lua micul dejun, nconjurat de un mic cerc de favorii i de linguitori. Seniore Naja, tii prea bine c am fost numit de nsui tatl faraonului drept tutorele i mentorul su. Mi-a fost permis accesul la acesta la orice or din zi i din noapte. Asta a fost cu muli ani n urm, bunule mag, rspunse calm Naja, n timp ce accepta un bob de strugure decojit de la sclava care edea n spatele scaunului su, i l arunc rapid n gur. Acel lucru era necesar atunci, ns acum, faraonul Nefer Seti nu mai este un copil i nu mai are nevoie de ddac, i aduse magului o insult spus pe un ton degajat, dar care nu o fcea mai puin usturtoare. Eu sunt regentul su; pe viitor, la mine va veni cnd va avea nevoie de sfaturi. V recunosc drepturile i ndatoririle fa de rege, dar s m ndeprtai de lng Nefer e un gest inutil i crud, protest Taita, ns Naja i flutur maiestuos mna pentru a-l reduce la tcere. Sigurana regelui e de o importan crucial, coment el, i se ridic de la mas, pentru a da de neles c att micul dejun, ct i audiena luaser sfrit. Garda sa de corp se apropie de el, aa c lui Taita nu i rmase altceva de fcut dect s se retrag. Btrnul urmri cum toat suita lui Naja pomi spre peristil i, de acolo, n camera de consiliu. Nu i urm imediat pe ceilali, ci se trase ntr-o parte i se aez pe parapetul uneia dintre piscine ca s analizeze starea actual a lucrurilor. Naja l izolase pe Nefer, care ajunsese prizonier n propriul palat. Cnd va veni vremea, prinul avea s fie singur, nconjurat numai de dumani. Taita cuta un mijloc s-l protejeze i i trecu din nou prin minte ideea fugii din Egipt i a traversrii deertului, avnd ca int protecia unei puteri strine, pn cnd Nefer avea s ajung la vrst i puterea necesare ca s se ntoarc i s-i reclame dreptul la tron. Oricum, putea fi sigur c Naja nu zvorise doar ua ce ddea n apartamentele regale, dar i orice cale de evadare din Teba i din Egipt fusese deja nchis. Prea s nu existe nicio soluie la ndemn, aa c, dup o or de meditaie profund, Taita se ridic n capul oaselor. Grzile de la ua slii de consiliu se ddur la o parte, pentru a-l lsa s treac, iar Taita parcurse culoarul din mijlocul slii i se aez la locul su obinuit, pe primul ir de bnci. Nefer sttea pe tron, lng regentul su. Avea pe cap coroana uoar a Egiptului de Sus, hedjet, i arta palid i tras la fa. Taita simi cum l arde sufletul, de team ca nu cumva prinul s fie deja victima vreunor otrvuri cu efect lent, dar nu detect aura morii n jurul biatului. Se concentr s-i trimit un curent de for i curaj, ns Nefer l intui cu o privire rece, acuzatoare, drept pedeaps pentru c lipsise de la ceremonia trezirii regale. Taita i ndrept atenia ctre treburile consiliului. Se discutau rapoartele recente de pe frontul din nord,

unde regele Apepi recapturase oraul Abnub, n urma unui asediu ce durase trei ani. Acea cetate lipsit de noroc ncpuse pe minile a opt regi diferii, de la prima invazie hicsos ncoace, din timpul faraonului Mamose, tatl lui Tamose. Dac faraonul Tamose nu ar fi fost dobort de acea sgeat hicsos, strategia sa ndrznea ar fi putut schimba din temelii situaia n care se aflau acum. n loc s fie forate s fac pregtiri pentru a rspunde urmtorului atac hicsos asupra Tebei, armatele Egiptului ar fi putut s se afle n mar spre capitala inamic, Avaris. Taita observ c membrii consiliului aveau preri foarte diferite n ceea ce privete analizarea crizei n care se gseau. Cutau s dea vina pe cineva pentru aceast nfrngere recent, cnd orice prost ar fi putut s vad c moartea nainte de vreme a faraonului era cauza principal a acesteia. Armata sa rmsese fr mintea i inima sa, iar Apepi profitase imediat de avantajul oferit de moartea faraonului. Ascultndu-i cum se certau, Taita simi mai mult ca niciodat c acest rzboi era o ran purulent n trupul Egiptului. Exasperat, se ridic n linite de pe scaunul su i prsi sala de consiliu. Nu mai avea nimic de fcut acolo, cci se cioroviau cu toii n legtur cu cine s primeasc comanda armatelor din nord i s-l nlocuiasc pe faraonul Tamose. Acum, c el nu mai e, n-a mai rmas nimeni care s fie pe potriva lui Apepi, nici Asmor, nici Teron, i nici chiar Naja , mormi Taita, n timp ce se ndeprta. ara i armatele noastre sunt sectuite de rzboaiele care se in lan de aizeci de ani ncoace. Trebuie s ctigm timp pentru a ne reface forele i pentru ca un mare comandant militar s apar din rndurile noastre. Se gndi la Nefer, dei aveau s treac ani buni pn cnd flcul s poat intra n rolul de care vorbea Taita; asta vzuse i n labirinturile lui AmmonRa, cnd citise semnele destinului lui Nefer. Va trebui s obin cumva acest rgaz i s l apr pn cnd va fi pregtit de lupt , decise magul. Urmtorul popas l fcu n apartamentele femeilor din palat. Fiind eunuc, putea s treac de porile ce rmneau nchise pentru ceilali brbai. De trei zile, prinesele aflaser c urmau s devin foarte curnd mirese, i Taita tia c ar fi trebuit s le fac o vizit mai demult. Erau, probabil, tulburate i agitate, avnd o mare nevoie de mngiere i de sfaturi. Merykara l zri prima, cnd intr n curte, i sri din locul unde o preoteas a lui Isis o nva s scrie, cu tblia i pensula, zburnd spre el ca i cum ar fi avut aripi la picioarele lungi, cu prul prins n coad ntr-o parte i fluturndu-i pe umr. i arunc braele n jurul mijlocului lui i l mbri cu toat puterea: O, Taita, unde-ai fost? Te-am cutat peste tot zilele astea. Cnd i ridic privirea spre el, Taita vzu c plnsese, pentru c ochii i erau roii pe margini, i marcai de cearcne ntunecate. Acum, se pornise iar pe plns, cu suspine ce-i zguduiau umerii plpnzi. Taita o ridic n brae i o inu acolo pn se mai liniti puin. Ce e, maimuico? Cine te-a suprat aa de tare? Seniorul Naja o s m duc ntr-un loc secret i o s-mi fac nite lucruri oribile. O s bage ceva uria i ascuit n mine, care o s m fac s sufr i-o s-mi curg snge. Cine i-a spus aa ceva? i stpni Taita cu greu furia. Magara i Saak, suspin Merykara. O, Taita, nu poi s-l mpiedici s-mi fac lucrurile astea? Te rog eu, te rog! Taita trebuia s-i imagineze c cele dou sclave nubiene erau responsabile pentru groaza ce o cuprinsese pe feti. De obicei, povetile lor erau despre drcuori i vrcolaci africani, dar acum gsiser altceva cu care s o nspimnte pe micua aflat sub supravegherea lor. nverunat, Taita jur s le-o plteasc micuelor trturi, dup care se ocup cu ndeprtarea temerilor prinesei. Avu nevoie de tot tactul i blndeea de care era n stare, pentru c Merykara era de-a dreptul ngrozit. O duse la un umbrar, ntr-un col linitit al grdinii, unde se aez i o ls pe feti s se fac ghem la el n poal, cu obrazul lipit de pieptul lui. Firete c temerile ei nu aveau nicio baz. Chiar i dup cstorie, era mpotriva firii, a legii i a tradiiei

ca Naja s o duc pe Merykara n patul nupial nainte ca aceasta s vad prima ei lun roie, iar acest eveniment nu avea s aib loc nc vreo civa ani de-acum ncolo. Izbuti s o liniteasc, n cele din urm, dup care o duse s-i admire i s mngie mnzul care se nscuse n dimineaa aceea. Cnd fetiei i reveni zmbetul pe buze i cheful s plvrgeasc, Taita o duse napoi n zenana i fcu nite trucuri minore ca s o distreze. Transform apa de Nil dintr-un urcior n sirop delicios, prin simpla cufundare a degetului n ea i apoi bur amndoi din licoarea rcoritoare. Dup asta, arunc o pietricic n aer, iar aceasta se prefcu ntr-un canar i zbur pe crengile din vrful unui smochin, unde opi i scoase triluri minunate, n timp ce copila dansa i ipa de bucurie sub el. Ols acolo i se duse s le caute pe cele dou sclave, Magara i Saak, pe care le spuni cu un limbaj att de vehement, c, n curnd, cele dou se agar una de cealalt, jelind cu lacrimi amare. Magul tia c Magara era ntotdeauna maestrul de ceremonii, cnd era vorba de glume proaste, aa c scoase un scorpion viu din urechea ei i i-l inu la civa centimetri de fa, lucru care o ngrozi n asemenea msur, nct picturi de urin i stropir picioarele. Mulumit de rezultat, Taita pomi n cutarea lui Heseret. Aa cum i nchipuise, aceasta sttea pe malul fluviului, cntnd la lir. l vzu venind, ns i trimise un surs trist i continu s ating corzile instrumentului. Se aez lng ea, pe peticul de iarb de sub crengile pletoase ale slciei. Melodia pe care o cnta prinesa fusese preferata bunicii ei; Taita o nvase cntecul, ale crui versuri le rostea acum fecioara: Inima mea palpit ca aripile unei prepelie rnite. La vederea feei iubitului meu. Obrajii mi se aprind asemenea cerului n lumina dimineii La strlucirea soarelui din sursul su. V ocea ei era sincer i dulce, iar Taita simi cum i dau lacrimile; era ca i cnd ar fi ascultat-o pe Lostris cntnd din nou. i uni i el vocea cu a ei la refren; avea glasul nc limpede i sigur, neafectat de tremurul btrneii. Pe apele fluviului, vslaii unei galere aflate n trecere i lsar ramele, ascultnd vrjii melodia cntat de cei doi, n timp ce curentul i purta mai departe. Cnd se termin cntecul, Heseret puse lira deoparte i se ntoarse spre btrn: Scumpul meu Taita, ct sunt de bucuroas c ai venit! mi pare ru c te-am fcut s atepi att, lun a nopilor mele, i ceru el iertare, folosind numele cu care obinuia s o alinte, la care ea zmbi palid, cci avusese ntotdeauna o fire romantic. Ce doreti s fac pentru tine? Trebuie s te duci la seniorul Naja i s i prezini scuzele mele cele mai sincere, ns nu m pot mrita cu el. Semna att de mult cu bunica ei, cnd era de aceeai vrst cu ea! i Lostris i punea n crc misiuni imposibile, cu aceeai siguran i ncredere n puterea lui de a le duce pn la capt. Heseret i ntoarse acum spre el acei ochi verzi, enormi. Vezi tu, i-am promis deja lui Meren c o s fiu soia lui. Meren era nepotul lui Kratas i prieten de otii cu Nefer. Taita observase c flciaului i se scurgeau ochii dup Heseret, ns nu ar fi bnuit niciodat c ea i rspundea la sentimente. Se ntreb ntr-o doar ct de departe ajunseser In consumarea pasiunii lor, ns i ndeprt acest gnd. Heseret, i-am explicat de multe ori c tu nu eti ca celelalte fete. Tu eti o prines, aparii unei case regale. Cstoria ta nu se poate face sub impulsul unor sentimente nebuneti din tineree, ci n urma unor considerente strict politice. Nu nelegi, Taita, spuse Heseret cu glas optit, dar ptruns de ncpnarea de care se temea el. l iubesc pe Meren. L-am iubit de cnd eram mic. Vreau s m mrit cu el, nu cu seniorul Naja. Nu st n puterea mea s anulez decizia regentului Egiptului, ncerc el s-i explice, ns ea cltin din

cap i i trimise un surs. Tu eti att de nelept, Taita! O s gseti tu un mijloc, ntotdeauna reueti s faci asta, coment ea, iar el simi c i se rupe inima. Capitolul XIV Seniore Taita, refuz s discut despre accesul dumitale la faraon sau despre apropiata mea cstorie cu prinesele regale. n ambele situaii, hotrrea mea e luat i e de nestrmutat i, ca s accentueze faptul c subiectul era ncheiat, Naja i ndrept toat atenia ctre pergamentul de pe mas, din faa lui. n timpul care se scurse fr ca regentul s mai spun ceva, un crd de gte se ridic din mlatinile de pe malul de est, travers n zbor greoi apele cenuii ale Nilului i trecu pe deasupra grdinilor palatului, unde se aflau ei. Pn la urm, Taita i cobor ochii din vzduh i se ridic s plece. Se nclin n faa regentului i vru s se retrag, cnd Naja i ndrept privirea spre el: Nu i-am dat permisiunea s te retragi. Seniore, am crezut c nu mai avei nevoie de mine. Ba din contr, am cea mai mare nevoie de tine, l asigur el, cu o privire sever i i fcu semn s se aeze din nou. mi pui rbdarea i bunvoina la ncercare. tiu c obinuiai s i ghiceti faraonului Tamose n labirinturi ori de cte ori te punea s faci asta. De ce trgnezi lucrurile cu mine? n calitate de regent al acestei ri, nu mai sunt dispus s accept nicio amnare. i cer asta nu pentru binele meu, ci pentru supravieuirea naiunii noastre, ncercate de rzboiul din nord. Am nevoie s fiu cluzit de zei, iar tu eti singurul care poate s fac asta pentru mine. Naja se ridic att de brusc, nct rsturn msua din faa lui, fcnd s cad papirusurile, pensulele i cernelurile pe lespezile de teracot. Nu le acord nicio atenie, n schimb, i nl vocea ntr-un strigt: i poruncesc, cu autoritatea pe care mi-o d pecetea vulturului i puse mna pe amuleta de pe braul drept i poruncesc s mi ghiceti n labirinturile lui Ammon-Ra. Taita i ls capul n jos, mimnd teatral resemnarea: de sptmni n ir se pregtise pentru acest ultimatum i amnase doar ca s lungeasc perioada de graie n care Nefer ar fi fost, oarecum, n siguran fa de ambiiile regentului. nc mai nutrea convingerea c Naja nu avea s fac nicio micare fatal n direcia lui Nefer pn n momentul n care ar fi primit consimmntul labirinturilor. Noaptea cu lun plin este vremea cea mai propice pentru cercetarea labirinturilor, l inform Taita. Am fcut deja pregtirile necesare. O s ghiceti aici, n apartamentele mele, zise Naja, lsndu-se s cad napoi pe taburet. Ba nu, seniore regent, nu acesta este locul ideal pentru ritual, se opuse Taita, tiind c, dac dorea s ctige mpotriva lui Naja, trebuia s l fac pe acesta s i accepte condiiile. Cu ct suntem mai aproape de zei, cu att mai mult precizie vor avea previziunile. Am aranjat totul cu preoii de la templul lui Osiris, din Busiris. Acolo voi cerceta labirinturile, la miezul nopii, cnd luna plin e deasupra noastr. V ndeplini ritualul n sanctuarul interior al templului, acolo unde este inut ira spinrii zeului, oi stlpul-djed, scoas de fratele su, Seth. Aceast relicv sfnt va amplifica fora deciziilor, l asigur Taita, cu un glas plin de nelesuri tainice. Doar domnia voastr i cu mine vom fi prezeni n acel sanctuar; niciun alt muritor nu trebuie s aud mesajul pe care au s vi-l transmit zeii. Unul din regimentele lui Asmor va sta de paz n apropierea sanctuarului. Naja era un adept al lui Osiris, iar expresia de pe faa lui era solemn. Taita tia c l impresionase cu alegerea locului i a momentului pentru ceremonie. Va fi aa cum ai spus, ncuviin Naja. Capitolul XV

Cltoria cu barja regal pn la Busiris inu dou zile; regimentul lui Asmor i urma n patru galere. Acostar pe plaja galben de sub zidurile templului, unde preoii l ntmpinar pe regent cntnd psalmi i aducndu-i ofrande de gum arabic i rini mirositoare. Pasiunea regentului pentru substane frumos mirositoare era deja cunoscut n toat ara. Li se artar camerele care le fuseser pregtite. n timp ce Naja se mbia, se parfuma i se rcorea cu fructe i sirop, Taita vizit sanctuarul, n compania Marelui Preot, i aduse sacrificii marelui zeu Osiris, dup care, la subtila sugestie a lui Taita, preotul se retrase i l ls singur s fac pregtirile pentru acea sear. Seniorul Naja nu fusese prezent niciodat la nicio cercetare a labirinturilor foarte puini dintre cei nc n via fuseser. Taita avea s i prezinte un spectacol impresionant, dar nu avea nici cea mai mic intenie s se supun caznelor istovitoare i sfietoare ale ritualului autentic. Dup apusul soarelui, Marele Preot ddu un banchet n cinstea regentului. n onoarea sa, se servir vinuri faimoase din viile ce mprejmuiau templul. La Busiris venise marele zeu Osiris s planteze, pentru prima dat n Egipt, via dttoare de struguri. Cnd vinul savuros i amei pe regent i pe ceilali participani, preoii le oferir o serie de spectacole teatrale reprezentnd istoria vieii marelui zeu. n fiecare dintre acestea, Osiris era nfiat ca avnd pielea de diverse culori: alb ca giulgiul unei mumii, neagr pentru trmul morilor, roie ca zeul rzbunrii. Purtase ntotdeauna toiagul i biciul, ca nsemne ale conductorului, iar picioarele i erau unite, ca ale unui cadavru. n actul final, faa sa era pictat n verde, simboliznd aspectul vegetal al zeului. Ca i meiul dhurra, care semnifica viaa i hrnirea, Osiris era ngropat n pmntul care simboliza moartea. n ntunericul lumii de din-colo, el germin ca o smn de mei, dup care se ridic spre ciclul glorios al vieii eterne. n timpul desfurrii tablourilor, Marele Preot recita numele puterii zeului: Ochiul Nopii , Fiina Venic Bun , Fiul lui Geb i Wennefer, Perfect n Mreie . Dup aceea, nvluii n fumul parfumat ce ardea n vase, n ritmul gongului i al tobelor, preoii cntar poemul epic al luptei dintre bine i ru. Legenda spunea c Seth, invidios pe virtuosul su frate, l zvorise pe Osiris ntr-un cociug i l aruncase n Nil, ca s-l nece. Cnd trupul mort al acestuia fusese purtat de ape spre rm, Seth l cioprise i l ascunsese n diverse locuri. Aici, la Busiris, se afla stlpul-djed, ira spinrii. Isis, sora lor, cutase i gsise toate bucile cadavrului, le pusese laolalt, dup care se mpreunase cu Osiris. n timp ce stteau strni unul n cellalt, ea i insufl din nou suflul vieii, cu ajutorul aripilor. Cu mult nainte de miezul nopii, regentul Egiptului buse deja o sticl de vin bogat i mbttor, iar acum se afla ntr-o stare de nervozitate i suspiciune cu toate superstiiile sale religioase trezite de spectacolul preoilor. Cnd raza argintie a lunii pline i fcu apariia prin fereastra perfect tiat n acoperiul templului i se ndrept ncet pe deasupra steagurilor naosului spre ua nchis a sanctuarului, Marele Preot ddu un semnal, i toi ceilali preoi se ridicar i ieir, lsndu-i singuri pe seniorul Naja i pe Taita. Cnd incantaiile preoilor ce se ndeprtau se auzir din ce n ce mai slab, fcnd loc unei tceri apstoare, Taita l lu de mn pe regent i l duse dincolo de naosul scldat n razele lunii, la uile sanctuarului. Cnd ajunser destul de aproape de uile acoperite n bronz, acestea se ddur singure de perete. Seniorul Naja tresri, cu mna tremurnd n mna lui Taita; s-ar fi tras napoi, ns magul l trase nainte. Sanctuarul era luminat de patru vase pentru jratic, cte unul n fiecare col al ncperii micue. n mijlocul podelei acoperite cu plci de ceramic se afla un scunel, ctre care Taita l conduse pe Naja, fcndu-i semn s se aeze. Pe cnd acesta se supunea, uile se trntir n urma lor, i regentul se uit la ele cu team. Ar fi vrut s se ridice din nou, ns Taita puse o mn pe umrul lui, ca s l mpiedice: Indiferent ce vei vedea sau vei auzi, s nu v micai! S nu scoatei o vorb. Dac inei la via, nu facei i nu spunei nimic. Taita l ls aezat acolo i, cu pas maiestuos, se apropie de statuia zeului. i ridic braele i, dintr-o

dat, i apru n mini un pocal de aur. l ridic, cerndu-i lui Osiris s i binecuvnteze coninutul, apoi i-l duse lui Naja i l ndemn s bea. Lichidul, de vscozitatea mierii, avea gust de migdale mcinate, petale de trandafir i ciuperci. Taita btu apoi din palme i pocalul dispru. Cu minile acum goale fcu un gest magic naintea ochilor lui Naja i, ct ai clipi din ochi, labirinturile lui Ammon-Ra i umpleau palmele fcute cup. Naja recunotea aceste discuri sidefii din povestirile fanteziste pe care le auzise despre ritual. Taita l invit s acopere jetoanele cu propriile mini, timp n care el recit invocaiile ctre Ammon-Ra i ctre gazda panteonului. Tu, cel mre n lumin i foc, furios n Maiestatea ta divin, apropie-te i ascult-ne ruga! Naja se foia pe scunel, n timp ce labirinturile se ncingeau tot mai tare, i fu uurat cnd veni momentul s i le napoieze magului. Transpira din greu cnd l urmrea pe btrn traversnd sanctuarul i aezndule la picioarele statuii gigantice a lui Osiris. Magul ngenunche acolo, aplecat asupra lor. Un timp, nu se mai auzi niciun sunet n toat ncperea, n afar de uieratul flcrilor, i nicio micare, n afara umbrelor proiectate de lumina jucu a vaselor cu jratic, dansnd pe pereii de piatr. Apoi, brusc, un ipt ascuit se auzi n sanctuar, ca i cnd, nc o dat, organele vitale ale zeului ar fi fost sfiate de fratele su cel ntunecat. Naja gemu ncet i i acoperi capul cu alul. Se ls din nou tcerea, pn cnd, dintr-o dat, flcrile din vase se nlar pn n tavan i i schimbar culoarea, din galben, n nuane nspimnttoare de verde i violet, purpuriu i albastru. Nori grei de fum fierbeau din ele, umplnd camera. Naja se nec i tui; simea c se sufoc i l ia ameeala. i auzea propria respiraie reverberndu-i n cap. Taita se ntoarse ncet, cu faa la el, i Naja se cutremur de groaz, pentru c magul se transformase: faa i lucea ntr-o lumin verde, asemntoare celei a zeului nviat. O spum verzuie i ieea din gura cscat i i curgea pe piept n jos, iar ochii nu erau altceva dect orbite albe, oarbe, ce sclipeau ca argintul n lumina flcrilor. Fr s-i mite picioarele, pluti spre Naja i, din gura-i cscat i plin de bale se auzir vocile nspimnttoare ale unei hoarde slbatice de demoni i djini, un cor nfiortor de ipete i gemete, uierturi i grohituri, de rs nebun i zgomote de grea. Seniorul Naja ncerc s se ridice, ns zgomotele i fumul preau s i fi umplut capul, i totul i se ntunec naintea ochilor. Picioarele i cedar i alunec de pe scaun, leinnd pe plcile de ceramic. Capitolul XVI Cnd regentul Egiptului i recpt cunotina, soarele se nlase de mult, iar acum i reflecta razele strlucitoare n apele fluviului. Se trezi ntins pe salteaua de mtase de la pupa barjei regale, sub tenda galben. Cu ochii mpienjenii, arunc o privire n jurul su i zri velele galerelor ce l escortau nlndu-se albe, ca aripile unei egrete, pe verdele luxuriant al pajitii de pe malul fluviului. Lumina soarelui l ameea, aa c nchise din nou ochii. Suferea de o sete mistuitoare, i simea gtul de parc ar fi nghiit un pumn de pietre mici i ascuite, iar creierul parc i zvcnea n cap, de parc toi diavolii din viziunea pe care o avusese ar fi fost nchii acolo. Gemu, se cutremur i vom o cantitate considerabil ntr-o gleat pe care i-o inea un sclav. Taita veni lng el, i nl capul i i ddu s soarb o gur rcoritoare dintr-o licoare miraculoas, care fcu s-i dispar destul de rapid bubuitul din cap, i ajut gazele prizoniere n burta sa umflat s erup prin anus, n rafale zgomotoase de vnturi ru-mirositoare. Cnd i reveni ndeajuns ca s poat vorbi, opti: Spune-mi totul, Taita! Eu nu-mi amintesc nimic. Ce-au artat labirinturile? nainte s-i rspund, Taita i trimise pe toi membrii echipajului i pe sclavi departe, unde s nu poat trage cu urechea. Apoi, ngenunche lng saltea. Naja i puse o mn tremurtoare pe bra i se tngui ncet:

Nu-mi aduc aminte de nimic din ce s-a ntmplat dup ce... Ezit, cci i revenir n minte imaginile de comar din noaptea care trecuse, i l fcur s se cutremure. Aproape am ajuns la Sebennytos, Maiestate, l anun Taita. V fi napoi la Teba nainte de cderea om nopii. Ce s-a ntmplat, Taita? i zgli Naja braul magului. Ce i-au artat labirinturile? Lucruri mari i minunate, Maiestate, mrturisi Taita, cu un glas sugrumat de emoie. Minunate? Interesul lui Naja crescu i brbatul se strdui s se ridice. De ce mi te adresezi cu Maiestate? Nu sunt faraon. Face parte din ce mi-a fost revelat. Povestete-mi! Spune-mi totul! Nu v amintii cum acoperiul templului s-a deschis, ca petalele unui lotus, i ni s-a nfiat drumul cel mare, cobornd din vzduhul nopii? Naja cltin din cap, dup care schimb semnul ntr-unul de aprobare slab. Ba da, cred c da. Drumul acela era o scar de aur? Aa e, v amintii, l lud Taita. Am urcat pe scara de aur, se uit Naja spre mag, cutnd confirmarea. Am fost purtai n nalturi pe spinrile a doi lei naripai, aprob Taita. Da, mi amintesc leii, dar, dup asta, totul e vag, nvluit n umbre. Aceste taine paralizeaz mintea i orbesc ochii neobinuii cu ele. Chiar i eu, adept al celui de-al aptelea, i cel din urm grad, am fost uimit de ce ne-a fost dat s ndurm, i explic blnd Taita. Dar nu disperai, pentru c zeii mi-au poruncit s v explic totul. Vorbete, bunule mag, i nu lsa deoparte niciun amnunt. Purtai de leii naripai, am zburat peste oceanul ntunecat i peste piscurile munilor acoperii de zpad, iar toate mpriile de pe pmnt i din ceruri se ntindeau sub noi. Continu! l ndemn Naja, nerbdtor. Am ajuns, n sfrit, la citadela n care i au zeii slaul. Temeliile ei ajungeau pn n adncurile lumii de dincolo, iar stlpii ei sprijineau cerul i stelele. Ammon-Ra zbura deasupra noastr n splendoarea sa nflcrat, i toi ceilali zei edeau pe tronuri din aur i argint, din foc, safire i cristale. Naja clipi spre mag, nereuind s se concentreze prea bine: Da, acum, cnd mi povesteti, mi amintesc. Tronuri din safire i diamante, repet el, ars de nevoia disperat de a da crezare povetii. i-apoi, zeul a vorbit? Arunc el ntrebarea, la noroc. Mi-a spus ceva, nu-i aa? Da, cu un glas puternic, asemenea unui munte care se prbuete, marele zeu Osiris a spus aa: Dragul meu Naja, mi-ai fost ntotdeauna un servitor credincios. Am s te rspltesc pentru devotamentul tu . Ce-a vrut s spun? Mi-a explicat, Taita? Da, Maiestate, aprob magul solemn din cap. Iar foloseti titlul acela. Spune-mi de ce. Cum poruncii, Maiestate. Am s spun totul, cuvnt cu cuvnt. Mreul Osiris s-a ridicat, n toat gloria i strlucirea sa, i v-a ridicat de pe spinarea leului naripat, ca s v aeze lng el, pe tronul de aur i foc. V-a atins gura i inima i vi s-a adresat cu titlul de Frate Divin. M-a numit pe mine Frate Divin? Ce-a vrut s spun cu asta? Taita i nbui un acces de iritare. Naja fusese ntotdeauna un om iste, receptiv, cu mintea ascuit; nu avea nevoie s i se explice, cuvnt cu cuvnt, toate detaliile. Efectele esenei de ciuperc magic, pe care Taita i-o administrase noaptea trecut, combinat cu drogul din fumul esenelor arse n vase, nu trecuser nc. S-ar putea s mai dureze cteva zile pn s poat s gndeasc limpede din nou. O s am ceva de furc cu el , i spuse, dup care continu:

i eu am rmas buimcit de cuvintele sale. Sensul lor nu mi era limpede ns apoi, zeul a glsuit din nou: Fii binevenit n panteonul cerurilor, Frate Divin! Naja se lumin la fa, iar expresia i deveni mndr i triumftoare. Nu-i aa c m zeifica, Taita? Cu siguran, nu mai poate fi niciun alt neles, n afar de acesta. Dac ar mai fi fost vreo umbr de ndoial, aceasta ar fi fost nlturat pe dat, pentru c Osiris a luat dubla coroan a Egiptului de Sus i a celui de Jos, v-a pus-o pe cap i a vorbit din nou: Slav ie, Frate Divin! Slav ie, care vei fi faraon! Naja rmase tcut de aceast dat privindu-l doar pe Taita cu ochi lucioi. Dup o pauz lung, Taita continu: Cu coroana aezat pe frunte, sfinenia voastr era limpede pentru toi. Am ngenuncheat i v-am venerat, alturi de ceilali zei. Naja nu fcea niciun efort s-i ascund emoia; era n al noulea cer. Era att de vulnerabil, ca i cnd ar fi avut un orgasm. Taita profit de acel moment: Apoi, Osiris a vorbit iari: n aceste lucruri minunate, cluza ta va fi magul Taita, cci el este un cunosctor al misterelor i maestru al labirinturilor. Urmeaz cu strnicie instruciunile lui i toate recompensele pe care i le-am promis vor fi ale tale. Cut s citeasc reacia lui Naja; se temea c nu fusese destul de subtil, ns regentul prea s accepte condiia fr vreo obiecie: Ce altceva s-a mai ntmplat, Taita? Ce mi-a mai spus mreul zeu'? Domniei voastre, nimic, seniore, dar acum mi-a vorbit mie. Cuvintele sale mi-au ptruns pn n adncul sufletului, cci mi-a pus pe umeri o sarcin grea. Acestea sunt vorbele sale, scrise cu foc n inima mea: Taita, maestru al labirinturilor, de acum nainte nu mai pori dragoste, credin sau datorie nimnui altcuiva. Eti slujitorul fratelui meu regal i divin, Naja. Singura ta grij e s l ajui s i mplineasc destinul. Nu vei avea odihn pn nu vei vedea dubla coroan a Egiptului de Sus i de Jos pe fruntea sa. Nici o alt dragoste sau credin, repet ncet Naja, care prea s fi scpat de majoritatea efectelor negative ale ncercrii prin care trecuse. i revenea fora, iar sclipirile familiare de iretenie i apruser din nou n ochii galbeni: i ai acceptat sarcina pe care i-a dat-o marele Osiris, magule? Spune-mi adevru-n faa, eti omul meu, acum, sau nesocoteti cuvntul marelui printe? Cum a putea nesocoti porunca marelui zeu? ntreb Taita simplu i i ls capul n jos i i lipi fruntea de scndurile punii, cu ambele mni, lu piciorul drept, descul, al lui Naja i i-l puse pe cap: Accept nsrcinarea pe care zeii mi-au dat-o. Sunt servitorul vostru, Maiestate divin. Cu mintea i inima, v aparin pe deplin. i ce faci cu celelalte ndatoriri ale tale? Ce se-ntmpl cu jurmntul de loialitate fcut faraonului Nefer Seti, la natere i, chiar i mai recent, la ncoronare? Maiestate, marele zeu Osiris m-a absolvit de orice alt lucru care mi-a fost dat nainte. Niciun alt jurmnt nu mai conteaz acum pentru mine, n afar de cel pe care vi-l fac aici. Naja l ridic i se uit n ochii lui, n cutarea vreunei urme de neltorie sau de viclenie. Taita i rspunse cu o privire senin. Simea cum ndoielile, speranele i suspiciunile regentului miunau ca un co plin cu obolani vii, n ateptarea momentului cnd vor fi dai drept hran oimilor din cutile regale. Dorina e mama faptei, medit Taita. O s-i ngduie s cread, pentru c i dorete s fie aa. Vzu cum ndoielile dispar din ochii aceia galbeni i Naja l mbri: Te cred. Cnd voi avea pe cap dubla coroan, vei primi recompense ce-i vor depi orice ateptare sau nchipuire. Capitolul XVII n zilele care urmar, Naja l inu pe Taita aproape de el, iar btrnul se folosi de acest nou post de

ncredere ca s schimbe cteva din inteniile nedeclarate ale regentului. La insistenele lui Naja, Taita fcu nc o cercetare a semnelor prevestitoare ale destinului. Tie o oaie i i examin mruntaiele, eliber un oim din cresctoriile regale i i urmri zborul n vzduh; din toate aceste semne, magul fu n stare s trag concluzia c zeul nu avea s aprobe cstoria lui Naja cu cele dou prinese pn, cel mai curnd, la urmtoarea revrsare a Nilului, altfel, inundaia va eua cu siguran. Acesta ar fi fost un dezastru pe care nici mcar Naja nu putea risca s l provoace, cci viaa ntregului Egipt depindea de revrsarea marelui fluviu. Cu aceast profeie, Taita amnase pericolul ce l pndea pe Nefer, ca i agonia celor dou prinese. Naja protest i se mpotrivi cnd auzi de aceast amnare, numai c, din acea noapte ngrozitoare de la Busiris, i era aproape imposibil s se mai opun prevestirilor lui Taita. n aceast privin, deveni mai rspunztor, datorit vetilor de ru augur ce soseau de pe frontul din nord. La ordinele lui Naja i mpotriva sfatului lui Taita, egiptenii lansaser un contraatac disperat n ncercarea de a recupera Abnub. Dduser gre, pierznd trei sute de care i aproape un regiment de infanterie, n luptele sngeroase de la porile cetii. Acum, Apepi prea s cumpneasc o lovitur care s zdrobeasc regimentele slbite i demoralizate ale Egiptului, urmnd ca apoi s se abat ca o furtun asupra Tebei. Nu era momentul potrivit pentru nunt, lucru cu care fu de acord i Naja; sigurana lui Nefer era asigurat pentru nc ceva vreme. Un flux continuu de refugiai fugea deja din Teba, pe uscat sau pe ap, ndreptndu-se spre sud. Numrul de caravane de nego dinspre rsrit sczu n mod alarmant, pentru c negustorii ateptau s vad rezultatul iminentului atac hicsos. Toate mrfurile se mpuinaser cantitativ, iar preurile explodaser. Singura cale prin care putei s oprii dezastrul unei nfrngeri devastatoare, care s ne fac s cdem n minile lui Apepi, e s negociai un armistiiu, l sftui Taita pe regent. Era pregtit s i susin punctul de vedere adugind c armistiiul nu avea, n niciun caz, s fie o capitulare, c aveau s se foloseasc de amnare ca s i ntreasc poziia militar, ns Naja nu i ddu rgazul s-i dezvolte argumentaia: Sunt de aceeai prere cu tine, magule, se grbi el s-l aprobe. De multe ori am ncercat s-l conving pe dragul meu tovar, faraonul Tamose, de nelepciunea acestui demers, dar nu voia deloc s m asculte. Avem nevoie de timp, explic Taita, dar Naja i flutur mna ca s-i fac semn s tac. Sigur c ai dreptate, i art Naja ncntarea fa de acest sprijin neateptat. ncercase fr succes s i conving pe membrii consiliului s aprobe o pace cu hicsoii, ns niciunul dintre acetia, nici mcar Cinka, nu l susinuser. Pn i credinciosul Asmor riscase s i trezeasc mnia, jurnd c mai degrab se va arunca n tiul propriei sbii, dect s i se predea lui Apepi. Avusese o revelaie descoperind c onoarea putea s nfloreasc pe un teren att de puin fertil i aflnd c, dei era regent, existau unele limite a cror depire nu o putea impune consiliului. Pacea cu hicsoii era piatra de temelie a visului lui Naja, visul a dou regate reunite sub comanda unui singur faraon. Numai un faraon care era pe jumtate egiptean i pe jumtate hicsos putea spera s nfptuiasc asta, iar el tia, dincolo de orice umbr de ndoial, c aceasta era promisiunea pe care i-o fcuser zeii, prin intermediul labirinturilor. Ar fi trebuit s-mi dau seama, Taita, c tu eti singura persoan care nu se las orbit de prejudeci, rosti el, cu toat seriozitatea. Toi ceilali strig:, Nu ne predm! i Mai bine murim, dect s trim n dezonoare! coment el, cltinnd din cap. Tu i cu mine nelegem c ceea ce nu putem obine prin fora armelor putem realiza ntr-o manier ceva mai blnd. Pe parcursul celor aizeci de ani de cnd se afl n valea Nilului, hicsoii au ajuns s fie mai degrab egipteni, dect asiatici. Au fost sedui de zeii notri, de filosofia i de femeile noastre. Sngele lor slbatic a fost domesticit i ndulcit de al nostru. Modul lor barbar de a fi a fost temperat de manierele noastre civilizate. Rspunsul regentului la tentativa sa de sugestie era att de copleitor, c l lu pe nepregtite pe Taita.

Aici se ascundea mult mai mult dect i imaginase el. Ca s mai ctige ceva timp de reflecie i s miroas cam unde bateau inteniile lui Naja, murmur: Ai rostit vorbe pline de nelepciune. Cum putem spera s ajungem la ncheierea acestui armistiiu, seniore regent? tiu c n rndul hicsoilor sunt muli cei care ne-ar mprti sentimentele, se art Naja dornic s-i explice. Nu ar fi un efort prea greu s-i aducem de partea noastr. Apoi, am putea aduce pace i unitate ntre cele dou regate. Valul ncepea s se dea la o parte. Taita i aminti brusc de o suspiciune pe care o auzise exprimat cndva, dar pe care o respinsese la vremea aceea. Cine sunt simpatizanii din rndul hicsoilor? Vru el s tie. Ocup poziii nalte? Sunt apropiai de-ai lui Apepi? Firete c sunt nobili. Unul dintre ei face parte din consiliul de rzboi al lui Apepi, pru Naja s intre n amnunte, dar fcu un efort evident s se opreasc. Att era de ajuns pentru Taita. Puinele zvonuri despre legturile hicsose din viaa lui Naja aveau, probabil, o baz solid, i, dac aa stteau lucrurile, restul se potrivea de minune. Btrnul se minun nc o dat de mreia i profunzimea planurilor lui Naja. Ar fi, oare, posibil s-i ntlnim pe aceti nobili i s stm de vorb cu ei? ntreb prudent Taita. Da, confirm Naja. Am putea ajunge la ei n cteva zile. Pentru Taita, aceast simpl declaraie avea implicaii enorme: regentul Egiptului avea aliai de tain n rndurile dumanilor tradiionali. Ce alte secrete mai ascundea? Ce altceva mai atinseser degetele sale nesioase? Btrnul fu strbtut de un fior rece pe ira spinrii, iar firele argintii de pr de pe ceaf i se zburlir., Acesta este prietenul iubitor care s-a aflat lng faraon, cnd a fost dobort. Iat-l pe singurul martor al modului n care faraonul i-a pierdut viaa. Aceast creatur, de o ambiie i o cruzime ce nu cunosc limite, recunoate c este prieten i confident al nobililor hicsoi, iar sgeata tras asupra faraonului era una hicsos. Ct de departe mergea, oare, complotul? Nu ls s i se citeasc nimic pe fa, ci ddu gnditor din cap, iar Naja continu repede: Sunt sigur c putem ajunge la o nelegere cu hicsoii i prevd o coregen ntre mine i Apepi, cu un consiliu de stat reunit. Apoi, i vei folosi influena ca s i convingi pe consilierii notri s ratifice pactul. Poate c ar trebui s consuli din nou labirinturile i s faci cunoscut voina zeilor. Naja i sugera s fac o divinaie frauduloas. Suspecta, poate, c aa ceva avusese loc la Busiris? Taita nu credea c era posibil, dar, oricum, trebuia s nbue ideea imediat, aa c adopt o figur grav. n orice chestiune referitoare la labirinturi, a lua cuvntul sau numele lui Ammon-Ra n deert sau a interpreta greit oracolul su ar atrage dup sine o pedeaps cumplit. Nu am sugerat o astfel de impietate, i lu Naja iute cuvntul napoi, dar, prin intermediul labirinturilor, zeii au hotrt deja n favoarea mea. Mai nti, trebuie s vedem dac tratatul e realizabil, mormi Taita. Apepi ar putea s considere c poziia sa militar e imposibil de atacat i s refuze s se ntlneasc cu noi. n pofida oricror propuneri de pace ale noastre, ar putea hotr s mearg cu acest rzboi pn-n pnzele albe. Nu cred c se va ajunge la asta. i voi da numele aliailor notri din tabra advers. Trebuie s i contactezi n mare tain, Taita Eti bine cunoscut i respectat chiar i n rndurile hicsoilor, i am s-i dau un talisman cu care s dovedeti c vii din partea mea. Tu eti cel mai bun emisar pentru cauza noastr. O s te asculte. Taita rmase s mai mediteze un timp. Se strduia s vad cum ar mai putea stoarce vreun avantaj pentru Nefer sau prinese, n situaia dat. Indiferent de ce se ntmpla, Nefer avea s fie, n continuare, n pericol de moarte. Rmnea o singur porti deschis lui Taita, dac dorea s i asigure supravieuirea lui Nefer, iar aceasta era s l scoat din Egipt ct timp Naja era nc la putere. Avea, oare, ocazia s

fac asta acum? Naja i oferea un drum deschis spre grani. Ar putea s se foloseasc de asta i s-l ia pe Nefer cu el? Nu-i trebuir dect cteva secunde s-i dea seama c nu; contactele sale cu biatulfaraon erau nc strict limitate de Naja. Nu avea voie s fie singur cu el niciodat. Nu i se permitea nici mcar s stea aproape de acesta, la sesiunile consiliului, sau s schimbe cele mai nevinovate mesaje cu el. Sigura dat, n ultimele cteva sptmni, cnd btrnului i se ngduise s se apropie de prin fusese cnd Nefer suferise de o infecie n gt care-l fcuse s delireze. Doar atunci i fusese permis lui Taita s intre n apartamentele regale, ca s l ngrijeasc pe Nefer, ns i atunci asistat att de Naja, ct i de Asmor, care urmriser cu atenie toate micrile i ascultaser fiecare cuvinel rostit. Din cauza bolii, Nefer nu fusese n stare s vorbeasc dect n oapt, ns nu-i desprinsese ochii de la faa lui Taita i se agase de mna lui, cnd sosise timpul s se despart. Asta se ntmplase cu zece zile n urm. Taita aflase c Naja alesese tutori care s i in locul, iar Asmor adusese instructori din Grzile Albastre care s continue exerciiile de clrie i de condus carul de lupt, de mnuire a sbiei i de tras cu arcul. Niciunul dintre vechii si prieteni nu aveau voie s l viziteze; chiar i prietenul su la cataram, Meren, fusese ndeprtat din apartamentele faraonului. Dac fcea vreo tentativ s l scoat din ar pe Nefer i ddea gre, ar fi nsemnat nu numai s piard ncrederea lui Naja, ci l-ar fi pus i pe prin ntr-un pericol de moarte. Nu, ar putea s se foloseasc de aceast ieire dincolo de granie, n teritoriul hicsos, doar ca s fac pregtiri pentru a se asigura de securitatea tnrului faraon. E de datoria mea, o datorie cu care m-au nsrcinat zeii, s v ajut prin orice mijloc. mi voi ndeplini aceast misiune, l asigur Taita pe regent. Care este cea mai sigur cale s trec printre liniile hicsoilor? Spunei c sunt bine cunoscut printre ei i c m vor recunoate. Naja prevzuse aceast ntrebare: Trebuie s o apuci pe vechiul drum de care, printre dune, i s-o iei n jos, prin albia secat de la Gebel Wadun. Prietenii mei din tabra cealalt in drumul acela sub observaie. Taita cltin din cap: Acela e drumul pe care faraonul Tamose i-a ntlnit moartea. Eu nu am cltorit niciodat dincolo de Gallala; o s am nevoie de un ghid care s m cluzeasc restul drumului. Am s-l trimit chiar pe purttorul meu de lance, mpreun cu un escadron al Albatrilor ca s te nsoeasc i s te ajute, promise Naja. Ins ai o cale lung i grea de strbtut; trebuie s pleci de ndat. Fiecare zi, fiecare ceas conteaz. Capitolul XVIII Taita condusese carul pe drumul de la oraul ruinat Gallala fcnd doar patru opriri. Goana lor durase cu o jumtate de zi mai puin dect le luase lui Naja i Tamose s acopere aceeai rut i, n plus, fusese mai puin obositoare pentru animale. Soldaii ce l urmau n cele nou care erau nfricoai de reputaia magului. II tiau drept printele corpurilor de cavalerie, pentru c el fusese primul egiptean care construise vreodat un car i nhmase un atelaj de cai la el. Celebrul su tur de for de la Teba la Elephantina, ca s duc vestea victoriei faraonului Tamose asupra hicsoilor intrase deja n legend. Acum, n timp ce se ineau dup carul su printre dune, aflau c legenda era bine fondat. Rezistena btrnului era uluitoare, iar puterea sa de concentrare nu-i slbea nicio clip. Minile blnde, dar hotrte cu care inea hurile nu-i oboseau niciodat, i, ceas dup ceas, convingea caii s dea ce-i mai bun din ei. Fcuse o impresie puternic asupra tuturor oamenilor din escadron, i nu n ultimul rnd, asupra celui care se afla lng el, n car. Gil era purttorul de lance al lui Naja. Avea o fa aspr, ars de soare i avea o constituie uoar, ceea ce era de dorit la un vizitiu, ns dovedea o for considerabil i o fire plcut i vesel. Era, probabil, unul dintre cei mai buni vizitii, dac fusese ales s mearg n carul comandantului. Cu luna n cretere i vremea n perioada sa de ari puternic, ei profitaser de rcoarea nopii ca s i

continue cltoria. Acum, n zorii zilei, se opriser s se odihneasc. Dup ce adpar caii, Gil veni la Taita, care edea pe un bolovan, privind spre valea secat de la Gebel Wadun, i i ntinse un urcior din lut, plin cu ap. Taita i apropie buzele de gtul vasului i lu o nghiitur bun din apa amar pe care o craser cu ei de la Gallala, fr s dea vreun semn de repulsie. Era prima dat cnd bea ap, de l ultima lor oprire, de la miezul nopii. Btrnul vrjitor e rezistent, ca un clre beduin , i zise Gil n gnd, cu admiraie, i se ls jos, la o distan respectuoas, n ateptarea ordinelor pe care le-ar fi putut da Taita. Unde se afl locul n care a fost dobort faraonul? ntreb, n cele din urm, Taita. Gil i puse mna streain la ochi, ca s se apere de lumina orbitoare a soarelui care tocmai se nla, i art ctre valea seac spre care albia pustie a rului ieea n cmpie: Acolo jos, seniore, lng irul acela de dealuri din deprtare. Taita l interogase pentru prima dat pe Gil naintea consiliului reunit, cnd purttorul de lance depusese mrturie n legtur cu mprejurrile n care murise faraonul. Membrii consiliului i chemaser pe toi cei care ar fi putut avea cunotin de acest lucru s depun mrturie la ancheta care se fcuse. Taita i aducea aminte c mrturia lui Gil fusese coerent i credibil. Brbatul nu fusese impresionat de pompa afiat de consiliu sau de membrii si ilutri, i vorbise ca un soldat onest i simplu ce era. Recunoscuse, cnd i fusese artat, sgeata hicsos ca fiind cea care l rnise mortal pe faraonul Tamose. Coada sgeii fusese rupt n dou; seniorul Naja fcuse acest lucru, ca s-i uureze victimei durerea provocat de ran. Atunci se ntlniser pentru prima dat. Schimbaser cteva vorbe de la plecarea din Teba ns, pn acum, nu avuseser ocazia s poarte o discuie mai lung. Mai sunt i alii aici dintre cei care se aflau cu tine n ziua aceea? Se interes acum Taita. Doar Samos, dar el atepta jos, la carele din albia secat, cnd am fost atacai, rspunse Gil. Vreau s-mi ari unde e locul sta, cu exactitate, i s m conduci pe cmpul unde s-a dat btlia, i ceru Taita. N-a fost nicio btlie, ridic Gil din umeri, doar o ambuscad. Nu e mai nimic de vzut acolo, e un loc pustiu. Dar vom merge acolo, dac asta e porunca mritului mag. Soldaii urcar n care i coborr povmiul abrupt n ir unul dup cellalt. Nu mai plouase n acea zon de o sut de ani i nici chiar vntul deertului nu tersese urmele lsate de carele faraonului, ce puteau fi citite cu uurin, datorit liniilor adnci lsate n nisip. Cnd ajunser pe fundul albiei secate, Taita continu s se in dup ele, avnd grij ca roile propriului car s mearg pe exact aceleai urme lsate cu luni n urm. Stteau cu ochii-n patru, s nu fie prini ntr-o ambuscad de ctre hicsoi, i erau ateni la ambele maluri ale albiei ns, n afar de pietrele ce dansau n mirajul ariei, nu zrir nici urm de picior inamic. Acolo e tumul de veghe, arat Gil n sus i Taita i zri silueta noduroas aplecat ca figura unui om beat pe fundalul de un albastru-pal, fr pat, al cerului. Fcur nc o cotitur n albia rului i, de la o distan de dou sute de pai, Taita reui s disting zona de urme amestecate de care, unde escadronul faraonului se oprise n cerc i unde muli brbai coborser i urcaser din nou, pe nisipul moale de pe fundul albiei. Taita fcu semn micii sale trupe s ncetineasc i naintar la trap. Aici a cobort faraonul i am pornit cu toii dup seniorul Naja s iscodim tabra lui Apepi, indic Gil peste tblia vehiculului. Taita opri carul i le fcu semn celorlali s fac la fel: Ateptai-m aici, i ordon sergentului din vehiculul urmtor, dup care se ntoarse spre Gil. Vino cu mine, s-mi artai locul luptei. Gil l conduse pe poteca rudimentar n sus. La nceput, merse ncet, din respect fa de btrn, dar i ddu repede seama c Taita mergea n acelai ritm cu el i grbi pasul. Unghiul pantei ncepu s creasc,

iar suprafaa s devin tot mai denivelat, pe msur ce naintau. Chiar i Gil respira greu, cnd ajunser, n sfrit, la blocurile mari de piatr czute la mijlocul drumului ce ducea n vrful dealului i care blocau aproape toat poteca. Pn aici am mers eu, explic Gil. Atunci, unde a czut faraonul? ntreb Taita uitndu-se de jur mprejur, la coasta abrupt, dar complet expus a dealului. Unde se ascundeau trupele hicsose? Din ce parte a fost tras sgeata fatal? N-a putea s v spun, seniore, cltin Gil din cap. Eu i restul oamenilor am primit ordin s ateptm aici, n timp ce seniorul Naja a luat-o nainte, dincolo de blocul de piatr rsrit aici. Unde era faraonul? A plecat nainte, cu Naja? Nu, la nceput, nu. Regele a rmas s atepte cu noi. Seniorul Naja a auzit ceva, undeva, mai sus, s-a dus s cerceteze ce se ntmpl, i nu l-am mai vzut. Nu neleg. n ce moment ai fost atacai? Noi ateptam aici; vedeam cum faraonul devine din ce n ce mai nelinitit. Dup un timp, seniorul Naja a fluierat spre noi din spatele stncilor, iar faraonul a srit imediat. Haidei, flci! ne-a zis i a nceput s urce pe potec. Erai aproape de el? Nu, eram n coada irului. Ai vzut ce s-a ntmplat dup asta? Faraonul a disprut dup peretele de stnc, dup care s-au auzit strigte i zgomote de lupt. Am auzit voci de hicsoi i sgei i sulie lovindu-se de stnci. Am alergat n fa, dar poteca era nesat de oamenii notri, care ncercau s ajung de partea cealalt a zidului, ca s ia parte la lupt. Gil alerg nainte, ca s i arate magului cum se ngusta crarea i se mpletea dup cea mai nalt stnc: Eu am ajuns doar pn aici. Apoi, l-am auzit pe seniorul Naja strignd c faraonul fusese rpus. Cei dinaintea mea s-au mbulzit i l-au adus foarte repede pe rege pn n locul unde stteam eu. Cred c era deja mort. Ct de aproape erau hicsoii? Ci erau? Erau trupe de cavalerie sau de infanterie? Ai recunoscut regimentele din care fceau parte? Vru s tie Taita, pentru c hicsoii purtau cu toii nsemne distincte, pe care trupele egiptene ajunseser s le cunoasc foarte bine. Erau foarte aproape, zise Gil, i erau o mulime, cel puin un escadron. Din ce regiment erau? Insist Taita Le-ai vzut panaul? Pentru prima dat, Gil se art nesigur i puin ruinat: Seniore, nu pot s spun c am dat ochii cu dumanii. Vedei, erau ascuni n spatele stncilor de-acolo. i-atunci, de unde le tii fora i numrul? Se ncrunt la el Taita. Seniorul Naja striga, Gil se opri i ls ochii n jos. n afar de Naja, au mai fost i alii care au vzut inamicul? Nu tiu, preacinstite mag. Seniorul Naja ne-a ordonat s ne ndeprtm i s coborm la care. Am vzut c regele era grav rnit, poate chiar mort, i ne-a pierit curajul. Probabil c, mai trziu, ai discutat cu tovarii ti ce s-a ntmplat. i-a spus vreunul c s-a luptat cu unul dintre dumani? C a rnit vreun hicsos cu sgeata sau cu lancea? Nu-mi amintesc s fi fcut aa ceva, cltin Gil din cap, a ndoial. Nu, nu cred s fi fost vreunul. n afar de rege, a mai fost careva rnit? Nimeni. i de ce n-ai spus toate astea consiliului? De ce nu le-ai spus c n-ai vzut niciun duman? Se nfurie de-a binelea Taita. Seniorul Naja ne-a cerut s rspundem la ntrebri pe scurt i s nu irosim timpul consiliului cu laude i nflorituri despre rolul nostru n lupt i Gil i ls umerii s cad, stnjenit. Presupun c niciunul dintre noi nu a vrut s recunoasc faptul c am fugit fr s ne luptm.

Nu ai de ce s te ruinezi, Gil. V-ai supus ordinelor primite, spuse Taita, pe un ton mai blajin. Acum, urc-te pe stncile de-acolo i fii cu ochii-n patru. Suntem nc n inima teritoriului hicsos. N-o s ntrzii mult. Taita o lu ncet pe potec i ajunse n spatele blocului de piatr ce bloca drumul. Acolo, se opri i arunc o privire spre ce l atepta mai sus. Unghiul din care privea nu i permitea s vad dect vrful turnului de veghe aflat n ruin. Poteca urca ntr-o serie de trepte mrunte, dup care disprea dup creasta unui povmi, care era destul de expus, neputnd s ofere o ascun-ztoare prea grozav pentru o ambuscad hicsos: erau doar civa bulgri de piatr i, mprtiai ici-colo, nite arbori spinoi, ari de soare. Apoi, i aminti c totul se ntmplase noaptea. Totui, ceva l deranja; simea vag o prezen malefic, de parc ar fi fost urmrit de o for diabolic puternic. Senzaia deveni att de limpede, nct magul rmase nemicat n lumina soarelui i i nchise ochii. i deschise mintea i sufletul, transformndu-se ntr-un burete uscat, ce absorbea toate influenele prezente n aerul din jurul su. Aproape instantaneu, acea senzaie crescu i mai mult n intensitate: lucruri teribile se ntmplaser aici, dar focarul rului emana de undeva, nu departe de el. Deschise ochii i pi ncet spre locul acela. Nu se vedea nimic altceva, n afar de piatra i copacul crpate de cldur, dar acum reuea chiar s miroas rul n aerul fierbinte, un iz slab, dar putred, ca rsuflarea unei slbticiuni ce se hrnete cu cadavre. Rmase locului s adulmece, asemenea unui cine de vntoare, i, imediat, simi aerul uscat i ncrcat de praf, dar curat. Asta i dovedea c duhoarea insesizabil era ceva ce nu fcea parte din ordinea fireasc a lucrurilor. Prinse firul slab al rului care fusese svrit n acel loc ns cnd ncerc s ajung la sursa lui, acesta dispru. Magul fcu un pas nainte, i nc unul, i, din nou, putoarea greoas plutea n jurul lui. nc un pas, iar acum mirosul era nsoit de o senzaie de imens tristee, de parc ar fi pierdut ceva de o valoare inestimabil, un lucru care nu putea fi nlocuit niciodat. Se for pentru a izbuti s fac urmtorul pas pe crarea pietroas i, n clipa aceea, ceva l izbi cu atta for, nct l ls fr aer n plmni. Url, cuprins de o durere cumplit, i czu n genunchi, inndu-se de piept i neputnd s respire. Era durere dus pn la extrem, durerea morii, i se lupta cu ea, ca i cnd ar fi fost un arpe ce-i ncolcise inelele n jurul lui. Izbuti s se arunce napoi, pe crare, i, imediat, durerea dispru. Gil i auzise urletul de durere i venea srind pe potec. l prinse pe Taita i l ajut s se ridice n picioare. Ce e? Ce v doare, seniore? Taita l alung: Du-te! Pleac de lng mine! Eti n pericol aici. sta nu-i un lucru fcut de oameni, ci de zei i demoni. Du-te! Ateapt-m jos, la poalele dealului! Gil ezit, dar, apoi, zri privirea din ochii aceia strlucitori i se ddu napoi, de parc ar fi vzut o stafie. Du-te! i spuse Taita cu o voce pe care Gil nu-i dorea s o mai aud vreodat, aa c o lu la fug. Lui Taita i trebui mult timp, dup plecarea soldatului, ca s-i recapete controlul asupra corpului i minii, ca s fie n stare s rspund la loviturile forelor dispuse mpotriva sa. Cut n sculeul pe care-l purta la bru i scoase de-acolo Talismanul lui Lostris; l lu n mna dreapt i pomi iari nainte. Cnd ajunse n exact acelai loc de pe potec, durerea l izbi din nou, cu i mai mare intensitate, ca o sgeat cu vrful de cremene nfipt n pieptul su, i abia se putu abine s nu ipe; n timp ce se ddea napoi, la fel cum se ntmplase mai devreme, suferina dispru ca prin farmec. Respirnd cu mare greutate, cercet cu atenie pmntul pietros. La nceput, nu observ niciun semn deosebit de celelalte pe lng care trecuse pe crarea accidental. Apoi, o umbr slab, ireal, i fcu apariia pe sol i, sub ochii magului, se transform ntr-o bltoac cu reflexe de un purpuriu-ntunecat.

Taita se ls ncet n genunchi. Sngele inimii unui rege-zeu, murmur el. Aici, chiar n acest loc, a murit faraonul Tamose. i adun forele i, cu glas optit, ns hotrt, rosti invocaia ctre Horus, care era att de puternic, nct numai un adept de gradul al aptelea ndrznea s o recite. Cnd o repet pentru a aptea oar, auzi flftul unor aripi nevzute, care puneau n micare aerul deertului din jurul magului. Zeul e aici , opti el, i ncepu s se roage. Se rug pentru faraonul i prietenul su, implorndu-l pe Horus s i uureze suferina i s i curme chinul. D-i voie s scape din acest loc cumplit, i nl el ruga ctre zeu. Trebuie s fi avut loc o crim, pentru ca sufletul su s rmn prins aici, n capcan. n timp ce se ruga, fcu semnele de exorcizare a rului i, sub ochii lui, bltoaca de snge ncepu s se micoreze, ca i cnd ar fi fost absorbit de pmntul uscat. Cnd dispru i ultima pictur, Taita auzi un sunet slab, nedefinit, asemenea plnsului unui copil adormit, iar greutatea teribil de durere i de pierdere care-l strivise czu de pe umerii si. Cnd se ridic, avu un sentiment extraordinar de uurare. Fcu un pas nainte, pe locul unde fusese balta de snge; nici chiar atunci cnd rmase cu picioarele deasupra acelui loc, nu mai simi niciun fel de durere, iar senzaia sa de bine rmase ntreag. Mergi cu bine, prietenul i regele meu, i fie s trieti n veci, i ur el cu voce tare, fcnd semnul pentru via lung i fericire. Se ntoarse i ar fi cobort dealul spre locul unde l ateptau carele, ns ceva l fcu s se opreasc din drum. i nl capul i test din nou aerul: se mai simea o adiere slab a acelei putori malefice, o urm aproape imperceptibil. Prudent, o pomi din nou pe potec n sus, trecnd de locul unde murise faraonul i mergnd mai departe. Cu fiecare pas, duhoarea rului devenea tot mai puternic, pn cnd i ajunse n gt i i se fcu grea. i ddu seama, o dat n plus, c avea de-a face cu un fenomen ce depea limitele naturalului. Merse mai departe, pn cnd, dup ce msur douzeci de pai, mirosul ncepu s se estompeze. Se opri i pomi napoi, refcnd drumul pe care venise; imediat, duhoarea crescu n intensitate. Se mic ntr-o parte i-n alta, pn descoperi punctul n care aceasta se manifesta cel mai puternic; apoi, prsi poteca i descoperi c mirosul cretea din ce n ce mai tare n intensitate, devenind aproape sufocant. Sttea sub crengile strmbe ale copacului cu spini care cretea lng potec. Se uit n sus i vzu c ramurile aveau o form ciudat, de parc o mn omeneasc le-ar fi dat o form de cruce uor de distins pe fundalul albastru al cerului. i cobor privirea i atenia i fu atras de o stnc, de mrimea i forma unui cap de cal, care fusese desprins din locul ei de curnd i apoi reaezat n poziia iniial. Taita o ridic din scobitura n care sttea i observ c aceasta acoperea o ni fcut ntre rdcinile copacului. Puse bolovanul deoparte i examin nia cu privirea; n ea se afla ceva, i btrnul i vr mna nuntru cu mare grij cci acolo se putea ascunde un scorpion sau un arpe. Scoase la iveal un obiect sculptat i mpodobit cu mare miestrie. Se holb la el pre de o secund, nainte s-i dea seama c era vorba de o tolb cu sgei. Nu exista nicio ndoial cu privire la originea sa, fiindc modelul era n stil hicsos, iar imaginea gravat pe nvelitoarea de piele era cea a lui Seuth, zeul rzboiului, adorat de rzboinicii hicsoi, nfiat sub form de crocodil. Taita desfcu capacul i descoperi c tolba mai avea cinci sgei nuntru, colorate n verde i rou. Scoase una din ele i inima ncepu s-i bat cu putere, cnd o recunoscu. Nu putea fi nicio greeal; examinase cu cea mai mare atenie coada rupt, cu snge nchegat pe ea, a sgeii prezentate de Naja n faa consiliului, iar aceasta era identic cu cea care l ucisese pe faraon. O ridic la lumin i inspect de aproape pecetea gravat pe coada vopsit; descoperi capul stilizat al unui leopard, care inea n flcile larg deschise litera T. Acesta era semnul pe care l vzuse i pe sgeata fatal, geamn cu aceasta. Taita o rsuci pe toate prile, ca i cnd ar fi ncercat s extrag din ea i ultimul strop de informaii. O inu la nas i o adulmec: nu simi dect mirosul amestecat de lemn, vopsea i pene. Izul scrbos, care l condusese la ascunztoare dispruse.

De ce i-ar fi ascuns asasinul faraonului tolba cu sgei? Dup lupt, hicsoii rmseser stpni pe poziie. Ar fi avut tot timpul s i recupereze armele. Acesta e un obiect meteugit fcut i de valoare; niciun rzboinic nu l-ar fi abandonat, dect dac ar fi fost nevoit s o fac , reflect Taita. Cercet colina pre de nc o or, dar nu mai gsi niciun obiect demn s-i stmeasc interesul, nici nu mai detect mirosul supranatural de putrefacie i malefic. Cnd cobor la locul unde carele l ateptau, n nisipul din albie, purta tolba ascuns sub or. Capitolul XIX Ateptar ascuni n albie pn la cderea nopii. Apoi, cu butucii de la roi proaspt uni cu seu de oaie, ca s nu scrie, cu copitele cailor nvelite n buci de piele, i cu toate armele i intele acoperite cu grij, ptrunser n inima teritoriului hicsos, avndu-l pe Gil drept cluz. Purttorul de lance cunotea bine zona i, cu toate c nu fcu niciun comentariu, Taita se ntreb de cte ori mai parcursese brbatul drumul acela, ntovrindu-i stpnul, i ce alte ntlniri mai avuseser cu dumanul. Pn acum, coborau pe cmpia aluvionar a Nilului. Fuseser nevoii s prseasc drumul de dou ori i s atepte n timp ce alte grupuri de brbai narmai, imposibil de identificat, din cauza ntunericului, treceau pe lng ascunztoarea lor. Dup miezul nopii, ajunser la templul abandonat al unui zeu uitat, ce fusese spat pe o parte a colinei joase, de lut. Petera era destul de ncptoare ca s adposteasc un escadron, cu tot cu vehicule, cai i oameni. Se vedea imediat c fusese folosit chiar n acest scop i mai nainte. Cteva lmpi i o amfor cu ulei erau ascunse n spatele altarului n ruin, iar o cantitate mare de hran pentru animale era stivuit n sanctuar. Dup ce deshmar i hrnir caii, soldaii i mncar merindele, apoi se aezar pe saltelele din paie uscate i, foarte curind, ncepur s sforie. Intre timp, Gil se dezbrcase de uniforma de cavalerie i i pusese straie obinuite de ran. Nu pot s m folosesc de cal, i explic el lui Taita. Ar atrage prea mult atenie. Pe jos, o s-mi ia o jumtate de zi s ajung n tabra de la Bubasti. Nu ateptai s m ntorc mai devreme de mine-sear, l avertiz el pe mag, dup care iei din peter i se fcu nevzut n noapte. Credinciosul Gil nu e chiar un simplu soldat prost, aa cum vrea s par, la prima vedere , i spuse Taita, n timp ce se aeza s atepte rspunsul aliailor lui Naja la mesajul pe care li-l transmitea Gil. Cum se crp de ziu, post o santinel n vrful dealului, n locul unde ieea la suprafa puul de aeraj al templului subteran. Chiar nainte de amiaz, un fluierat ncet prin puul de aeraj i avertiz de pericolul ce se apropia, i Taita urc pe culme, lng sentinel. Dinspre rsrit, o caravan cu mgari ncrcai cu poveri grele se ndrepta int spre intrarea n templu, iar Taita bnui c aceia erau negustorii care se foloseau de locul acela pe post de caravanserai. Era aproape sigur c ei erau cei care lsaser nutreul pentru animale n sanctuar. Se strecur n jos, ferindu-se s fie vzut de cei din caravan. Ajuns n mijlocul drumului, aranj pietrele din cuar alb ntr-o anumit form, n timp ce recit trei versuri din Cartea Asirian a Muntelui Diavolului, dup care se retrase s atepte sosirea caravanei. Mgarul din fruntea caravanei era la o deprtare de vreo patruzeci de pai de restul coloanei; era limpede c animalul tia unde e templul i ce bunti sunt ascunse acolo, pentru c nu avea nevoie s fie ncurajat de stpn ca s o ia la trap. Ajuns la grmjoara de pietre albe de cuar, micuul animal tresri att de violent, nct povara din spate i alunec sub burt. ncepu s dea din picioare i s o ia la galop, n acelai timp, ndreptndu-se spre cmpie, ct mai departe de templu, cu copitele arzndu-i parc picioarele. Zbieretele sale rguite le alertar i pe celelalte animale din coloan, care, n curnd, sltau n dou picioare, smuceau de huri, i loveau cu copitele vizitiii i alergau n cerc, de parc ar fi fost atacate de un roi de albine. Vizitiilor le lu tot restul dup-amiezei ca s i prind i s i adune la un loc pe fugari, s liniteasc

animalele ngrozite i s-o porneasc din nou pe drumul ce ducea la templu. De aceast dat, vizitiul trupe, mbrcat n veminte bogate, putea fi vzut mergnd n cru, trgnd dup sine, cu un h lung, mgarul ncpnat. Cnd zri pietrele aezate n mijlocul drumului, se opri. Coloana se strnse n urma lui, iar ceilali vizitii venir n fruntea caravanei i, n mijlocul drumului, inur o conferin improvizat, gesticulnd. Glasurile lor ridicate se auzeau pn la Taita, care sttea ascuns printre mslinii de pe coasta dealului. n cele din urm, conductorul caravanei plec de lng ceilali vizitii i naint singur pe osea. Paii i erau cuteztori i siguri la nceput ns, n curnd, devenir mai ovitori i mai ncei, pn cnd omul se opri, stnjenit i, de la deprtare, studie tiparul pietrelor de cuar. Dup ce fcu asta, scuip spre pietre i sri napoi, ca i cnd s-ar fi ateptat ca acestea s i ntoarc insulta. n final, fcu semnul mpotriva ochiului celui ru, fcu stnga-mprejur i alerg sprinten spre tovarii si, strignd i fluturnd din mini ca s i fac s se ndeprteze. Ceilali nu aveau nevoie de prea multe explicaii ca s fie convini de asta, aa c, puin dup aceea, ntreaga caravan se retrgea pe drumul pe care venise. Taita cobor dealul i mprtie pietrele, permind influenelor pe care le conineau s se mprtie i lsnd drumul liber celorlali musafiri pe care i atepta. Acetia sosir la apusul soarelui: erau douzeci de brbai narmai, ce clreau n for, condui de Gil, n spinarea unui armsar mprumutat. Trecur ca vntul de pietrele mprtiate i ptrunser prin intrarea n templu, unde desclecar, zdrngnindu-i armele. Conductorul lor era un brbat nalt, lat n umeri, cu sprncene stufoase i amenintoare i cu un nas crnos i coroiat. Mustile grele i negre erau aranjate astfel nct s i coboare pe piept, iar n barb avea mpletite panglici colorate. Tu eti magul, nu? Spuse el, cu un accent puternic. Taita nu crezu de cuviin s i arate c tie s vorbeasc limba hicsos la fel de bine ca oricare dintre ei, aa c rspunse modest, n egiptean, fr s i asume sau s i nege puterile magice: Numele meu e Taita i sunt servitor al marelui zeu Horus. Fie ca el s v binecuvnteze. Vd c suntei un brbat ales, ns nu v cunosc numele. Numele meu e Trok, eful Suprem al Clanului Leopardului i comandant al armatei de nord a regelui Apepi. Ai un semn de recunoatere pentru mine, magule? Taita desfcu palma dreapt i i art fragmentul de porelan smluit, de culoare albastr, reprezentnd jumtatea de sus a unei mici statuete votive a zeului Seuth. Trok o examin n grab, apoi scoase un alt fragment de porelan din sculeul agat la cingtoarea sbiei i potrivi cele dou buci. Marginile sparte se mbinau perfect, motiv pentru care Trok mormi satisfcut. Urmeaz-m, magule! Trok iei din peter, n noaptea care se lsa, ntovrit de Taita. Urcar dealul n tcere i se aezar unul cu faa la cellalt, la lumina lunii. Trok i inea teaca ntre genunchi i mna pe plselele iataganului su greu. Face asta mai mult din obinuin, dect din lips de ncredere, i zise Taita, dar, cu toate acestea, eful rzboinicilor e un brbat pe care nu poi s-l ignori. mi aduci veti din sud, rosti Trok vorbele ca pe o afirmaie, nu ca pe o ntrebare. Seniore, ai auzit de moartea faraonului Tamose? tim de moartea pretinsului faraon de la Teba de la prizonierii capturai cnd am cucerit cetatea de la Abnub, confirm Trok, avnd grij s nu recunoasc prin cuvinte sau aluzii autoritatea faraonului egiptean; pentru hicsoi, singurul domnitor de drept al celor dou regate era Apepi. Am mai auzit i c un copil pretinde acum tronul Egiptului de Sus. Faraonul Nefer Seti are doar paisprezece ani, fu de acord Taita, cu la fel de mult grij s insiste asupra titlului faraonului, atunci cnd vorbea de el. Nu va ajunge la vrst majoratului dect peste civa ani. Pn atunci, seniorul Naja are rolul de regent al su. Trok se aplec n fa, brusc interesat de nouti, iar Taita i permise un zmbet n sinea sa., Probabil c reeaua hicsos de spionaj era, intr-adevr, foarte proast, dac ei nu aflaser nici mcar atta despre

treburile din Regatul de Jos. Apoi i aduse aminte de campania pe care, chiar nainte de moartea faraonului, o duseser mpotriva spionilor i informatorilor hicsoi din Teba. Dibuiser i arestaser peste cincizeci. Dup ce i interogaser sub tortur, i executaser pe toi, fr excepie. Taita simi o satisfacie deplin confirmndu-i-se c tiaser firul scurgerii de informaii ctre inamic. Aadar, ai venit la noi din autoritatea regentului din sud, afirm Trok, iar Taita detect un aer ciudat de triumf n vocea acestuia. Ce mesaj aduci de la Naja? Seniorul Naja dorete s prezint propunerea sa direct lui Apepi, se apr Taita, care nu dorea s-i furnizeze lui Trok mai multe informaii dect era strict necesar. Trok se simi imediat ofensat de rspuns: Naja e vrul meu, afirm el, cu rceal. Ar dori s aud fiecare cuvnt din mesajul pe care l-a trimis. Taita i stpni att de tare emoiile, nct nu se art deloc surprins de veste, dei fusese o mare indiscreie din partea lui Trok. Suspiciunile sale n legtur cu antecedentele lui Naja erau confirmate, ns btrnul i control vocea, cnd spuse: Da, seniore, tiam acest lucru. Totui, vetile pe care le am pentru Apepi, n acest moment... M subestimezi, magule. Am ncrederea deplin a regentului tu, se nspri glasul lui Trok, trdnd exasperarea. tiu prea bine c ai venit s i oferi lui Apepi un armistiiu i s negociezi opace durabil cu el. Nu v pot spune nimic, seniore, se scuz Taita, spunndu-i n gnd: O fi Trok sta un rzboinic mare, dar nu e un conspirator ns vocea i purtarea nu i se schimbar, cnd vorbi din nou. Nu pot s-i transmit mesajul dect Marelui Pstor, Apepi acesta era titlul pe care era l foloseau n Egiptul de Jos cnd se refereau la conductorul hicsos. Putei s m ducei la el? Fie precum doreti, magule. ine-i gura ferecat, dac vrei, dei nu are niciun rost. Trok se ridic mnios, n semn c discuia se ncheiase: Regele Apepi e la Bubasti. Vom pomi ntr-acolo imediat. i, ntr-o tcere ostentativ, se ntoarser la templul subteran, unde Taita i chem la el pe Gil i pe sergentul corpului de paz. V-ai ndeplinit cu bine misiunea, i lud el, dar acum trebuie s v ntoarcei la Teba ntr-o tain la fel de mare cum ai plecat de-acolo. V ntoarcei cu noi? ntreb Gil ngrijorat; n mod clar, se simea responsabil pentru btrn. Nu, cltin Taita din cap. V rmne aici. Cnd o s-i dai raportul regentului, s-i spunei c sunt n oi drum spre Apepi. nhmar caii la care, n lumina slab a lmpilor cu ulei, i, n scurt timp, erau gata de plecare. Gil i aduse lui Taita sacul de piele i i-l ddu, dup care l salut cu respect: A fost o mare onoare s cltoresc n acelai car cu dumneavoastr, seniore. Cnd eram copil, tata mi spunea o mulime de poveti despre faptele dumneavoastr. A fcut parte din regimentul dumneavoastr de la Asyut; era cpitan pe flancul stng. Cum l chema? ntreb Taita. Lasro, seniore. Da, aprob Taita. Mi-l aduc bine aminte. i-a pierdut ochiul stng ntr-una din btlii. Asta a fost acum patruzeci de ani i nc v mai amintii! Se minun Gil, privindu-l cu veneraie. Acum treizeci i apte, l corect Taita. Mergi cu bine, tinere Gil. i-am fcut horoscopul azi-noapte: vei avea o via lung i vei fi acoperit de multe onoruri. Purttorul de lance lu hurile n mini i se topi n noapte, rmas mut de mndrie i recunotin. ntre timp, i trupa lui Trok urcase pe cai, gata de drum. i dduser lui Taita armsarul pe care l clrise Gil, la ntoarcerea la templu. Taita i arunc desagii peste greabnul calului, apoi sri n spatele lui. Hicsoii nu aveau scrupulele egiptenilor, n ceea ce privete clritul cu picioarele desfcute, i ieir n tropot din peter, dup care o luar spre vest, n direcia opus celei urmate de coloana de care. Taita clrea n mijlocul grupului de hicsoi narmai pn-n dini. Trok era n frunte i nu l invitase pe

Taita s i se alture, artndu-se distant i rezervat, de cnd Taita refuzase s i transmit lui, n mod direct direct, mesajul. Taita era mulumit s fie ignorat, cci avea multe lucruri la care s mediteze; revelaia amestecului de snge din venele lui Naja, mai ales, deschidea o mulime de posibiliti fascinante. Clrir toat noaptea, ndreptndu-se spre vest, n direcia fluviului i a principalei baze inamice, de la Bubasti. Dei era nc noapte, drumul era din ce n ce mai aglomerat. iruri lungi de care i crue, toate suprancrcate cu provizii pentru militari, mergeau n aceeai direcie ca i ei. Spre Avaris i Memphis se ntorceau la fel de multe vehicule goale, care i descrcaser marfa. Cnd se apropiar de fluviu, Taita zri focurile trupelor hicsose ce-i fcuser tabra n jurul cetii Bubasti. Era un cmp de luminie ce plpiau pe o ntindere de mai multe mii de pai de-a lungul malului fluviului, o aglomerare uria de oameni i animale ce nu se vedeau din cauza ntunericului. Nu exist pe pmnt nimic asemntor cu mirosul unei tabere armate; i devenea din ce n ce mai ptrunztor, pe msur ce se apropiau, pn cnd ajunse insuportabil. Era un amestec de multe miasme: a liniilor de cavalerie, a fecalelor i a fumului de focuri de balig, a piele i a cereale mucegite. Deasupra tuturor se ridica duhoarea de brbai nesplai, cu rni n putrefacie, gtind mncare i fermentnd bere, putoarea de gunoi nengropat i mizerie, emanaiile amoniacale de la gropile folosite ca latrine, i mirosul i mai pregnant de cadavre nengropate. Deasupra acestui amestec nbuitor de miasme, Taita identific i un iz de boal. Crezu c recunoate molima, ns acest lucru se ntmpl numai cnd unul dintre bolnavi se cltin cu un mers de beiv n faa calului su, forndu-l s-i opreasc din scurt animalul i s dea cu ochii de petele trandafirii de pe faa palid a brbatului. i mai nelese i de ce Apepi nu reuise, pn n acel moment, s profite de victoria sa de la Abnub, de ce nc nu i trimisese carele de lupt n sud, spre Teba, acolo unde armata egiptean era dezorganizat i i-ar fi czut la picioare. Taita ddu pinteni calului i l ajunse pe Trok: Seniore, cnd a nceput molima s loveasc trupele voastre? ntreb el ncet. Trok struni calul cu atta for, c animalul dans n cerc sub greutatea lui: Cine i-a spus asta, magule? Vru el s tie. E boala asta blestemat adus de una din vrjile tale? Tu ai adus ciuma asta pe capetele noastre? i i mboldi calul mai departe, fr s mai atepte infirmarea supoziiilor sale. Taita l urm, pstrnd o distan prudent ntre ei, ns ochii si culegeau toate amnuntele a ceea ce se ntmpla n jurul lor. Capitolul XX ntre timp, ncepuse s se mai lumineze i un soare palid i nesigur i fcea cu greu apariia prin norul gros de cea i de fum ce acoperea pmntul, ascunznd cerul n dimineaa aceea i dnd tabloului un aer nepmntesc i straniu, ca o viziune a infernului. Oameni i animale erau transformai n figuri ntunecate, demonice, iar, sub copitele cailor, noroiul rmas dup recenta inundaie a Nilului era negru i nclios. Trecur pe lng primele crue de ngropciune, i brbaii din jurul lui Taita i acoperir gura i nasul cu mantiile, s se protejeze mpotriva putorii i a umorilor nesntoase ce pluteau peste grmada de cadavre goale, acoperite de pete, aruncate claie peste grmad n cru. Trok ddu pinteni calului, ca s o depeasc mai repede, ns n faa acesteia se aflau multe alte vehicule cu poveri asemntoare, ce ameninau s blocheze drumul. Ceva mai departe, ddur de unul dintre cmpurile de incinerare, unde mai multe crue i goleau ncrcturile dezgusttoare. Lemnele de foc se gseau mai rar prin aceste pri, iar focurile nu aveau destul putere ca s ard n ntregime mormanele de cadavre. Corpurile sfriau i plpiau n timp ce grsimea se scurgea ncet din carnea n descompunere, nlnd nori uleioi i negri de fum, cptuind gturile i gurile celor nc n via, care l respirau.

Ci dintre mori sunt victime ale epidemiei, se ntreb Taita i ci dintre ei au murit luptnd mpotriva armatei noastre? Molima era ca un spectru ntunecat care inea pasul cu orice armat. Apepi sttuse aici, n tabra de la Bubasti, ani de zile, n taberele n care miunau obolani, stoluri de vulturi i de psri marabu, mnctoare de cadavre. Soldaii si triau laolalt n mizerie, cu purici i pduchi acoperindu-i din cap pn-n picioare, mncau putreziciuni i beau apa din canalele de irigaie n care se scurgeau apele reziduale ce treceau prin cimitire i maldre de balig. Acestea erau condiiile n care nflorise ciuma. n apropiere de Bubasti, taberele se nmuleau: corturi, colibe i andramale se ngrmdeau pn la zidurile i anurile ce mprejmuiau oraul-gamizoan. Cei mai norocoi dintre cei lovii de molim zceau sub acoperiuri zdrenuite din frunze de palmier, ce le ofereau o protecie prea srac mpotriva soarelui arztor al dimineii. Alii zceau n mocirla frmntat a cmpurilor, lsai prad setei i stihiilor. Morii erau amestecai cu viii, cei rnii n lupt zceau lng cei devastai de dezinteria ce le seca mruntaiele. Cu toate c instinctele lui l ndemnau s caute s-i vindece, Taita nu dorea s fac nimic pentru a-i ajuta. Erau condamnai de numrul lor impresionant, i ce-ar fi putut face un singur om, ca s vin n sprijinul attora? n plus, acetia erau dumanii Egiptului, i lui i era limpede c molima era trimis de zei. Dac ar fi vindecat chiar i un singur hicsos ar fi nsemnat c armata inamic ar fi avut un om mai mult n mar spre Teba, ca s treac prin foc i sabie iubita sa cetate. Intrar n fortrea i descoperir c, nici aici, ntre zidurile cetii, lucrurile nu stteau cu mult mai bine. Victimele molimei zceau acolo unde i lovise boala, iar obolanii i cinii vagabonzi le rodeau trupurile, chiar i acelora care mai suflau nc, dar erau prea slbii ca s se mai apere. Cartierul general al lui Apepi era n cldirea principal din Bubasti, un palat masiv, din crmizi din paie i noroi, care se ntindea pe o suprafa destul de mare, n centrul oraului. Grjdarii le luar caii la poart i unul dintre ei i cr desagii lui Taita. Seniorul Trok l purt pe Taita prin curi interioare i coridoare ntunecate de obloane, unde se ardeau esene parfumate i lemn de santal pentru a ascunde duhoarea ciumei ce era adus dinspre ora i din taberele din jur, ns flcrile ce se topeau de-abia dac fceau aerul ncins ct de ct suportabil. Pn i aici, n cldirea principal, vaietele bolnavilor rsunau lugubru prin ncperi i siluete ghemuite se ascundeau pe la coluri ntunecoase. Santinelele i oprir n faa unei ui din bronz, zvorite, n cotlonul cel mai retras al palatului ns, cnd ddur cu ochii de figura mthloas a lui Trok, le permiser s intre. In locul acela erau apartamentele personale ale lui Apepi: pe perei erau agate carpete magnifice, iar piesele de mobilier erau din lemn preios, filde i sidef, majoritatea jefuite din palatele i templele Egiptului. Trok l introduse pe Taita ntr-o anticamer mic, ns luxos mobilat, i l ls singur. Sclavele i aduser o can cu sirop i un platou cu rodii i curmale coapte. Taita sorbi butura rcoritoare, ns gust doar din fructe; era ntotdeauna foarte cumptat la mncare. Avu foarte mult de ateptat; o raz de soare, ce ptrundea prin singura fereastr din ncpere, aflat undeva, sus, se deplasa lent pe peretele din faa magului, ajutndu-l s msoare trecerea timpului. Se aez pe unul dintre covoare i, cu desagii sub cap, pe post de pern, aipi, ns fr s cad ntr-un somn profund, ci trezindu-se brusc, la orice zgomot. Cnd i cnd, i mai treceau pe la ureche sunete ndeprtate de femei plngnd i glasuri ascuite ce jeleau undeva, dincolo de pereii masivi. n cele din urm, pe coridor se auzi tropitul greu al unor pai ce se ndreptau spre cmru, iar perdelele fur date la o parte, lsnd s apar n prag silueta unui zdrahon. Brbatul nu purta nimic n afara unei fustanele din in, de culoarea carminului, prins cu un lan din aur sub burdihan. Pieptul i era acoperit cu crlioni srmoi, cruni, aspri ca firele din blana unui urs. n picioare purta sandale greoaie i jambiere din piele rezistent, lustruit, i acopereau tibia. Ce era ciudat era c nu purta nici sabie, nicio alt arm. Braele i picioarele preau masive ca i stlpii templului i purtau semnele multor btlii: unele albe i mtsoase, vindecate de mult timp; altele, mai recente, erau purpurii, nfricotoare. Barba

i claia deas aveau aceeai culoare sur ca i restul prului ns, spre deosebire de ali hicsoi, nu purta deloc panglici sau cosie. Nu-i pieptnase prul, i nici nu i-l unsese cu ulei, aa c era ntr-o stare de nedescris. Ochii slbatici aveau o cuttur rtcit, iar buzele groase, din umbra nasului mare i coroiat se strmbau, ca de durere. Tu eti Taita, medicul, zise cu glas puternic, dar fr accent, cci se nscuse n Avaris i adoptase mult din cultura i felul de via ale egiptenilor. Taita l cunotea prea bine: pentru el, Apepi era invadatorul, barbarul sngeros, dumanul de moarte al rii sale i al faraonului. Avu nevoie de mult stpnire de sine ca s nu-i arate sentimentele i s-i pstreze tonul calm cnd rspunse: Sunt Taita. Am auzit de priceperea ta, l inform Apepi, i am trebuin de ea acum. Vino cu mine! Taita i arunc desagii pe umeri i l urm. La gangurile boltite atepta Trok, mpreun cu o escort de brbai narmai, care intrar n formaie de semicerc n jurul lui Taita, ptrunznd, alturi de regele hicsos, n zona cea mai izolat a palatului. Pe msur ce naintau, tnguielile se auzeau din ce n ce mai tare, pn cnd ajunser n faa altor perdele ce ineau loc de u i pe care Apepi le ddu la o parte, lundu-l pe Taita de bra i mpingndu-l nuntru. Camera aglomerat era dominat de un mare contingent de preoi de la templul lui Isis din Avaris. Taita strmb din gur cu dispre cnd i recunoscu, datorit coifurilor din pene de egret. Acetia rosteau incantaii n ritmuri de sistrum ntr-un col al ncperii, deasupra unui vas n care ncingeau cleti pentru cauterizarea rnilor. Conflictul profesional pe care-l avea Taita cu aceti arlatani dura de dou generaii. In afar de vraci, alte douzeci de persoane se gseau n jurul patului din mijlocul ncperii: curteni i ofieri, scribi i ali funcionari, toi purtnd o morg solemn, de nmormntare. Majoritatea femeilor stteau n genunchi, bocind i tnguindu-se. Dintre toate, una singur fcea eforturi disperate s l ngrijeasc pe bieelul care zcea acolo; avea, probabil, treisprezece-paisprezece ani, nu cu mult mai mult dect pacientul ei, pe care l spla cu o crp nmuiat n apa cald i parfumat dintr-un vas de cupru. Lui Taita i fu de-ajuns o singur privire ca s observe c era o fat a crei nfiare i tia respiraia, cu o fa inteligent i hotrt. Grija pe care i-o purta pacientului se citea limpede din expresia plin de dragoste a chipului ei, n timp ce l trata, cu gesturi iui i pricepute. Taita i ndrept atenia spre biat, al crui trup gol era bine fcut, dar devastat de boal. Pielea i era nsemnat de stigmatul caracteristic bolii i acoperit de roua transpiraiei. Pe piept se zreau rnile jupuite i inflamate care sngeraser i fuseser cauterizate de preoii lui Isis. Taita i ddu seama c biatul era n ultima faz a bolii: prul des i negru era leoarc de transpiraie i i cdea peste ochii nfundai n orbitele vineii, larg deschii i lucind de febr, ce priveau n gol. El e fiul meu cel mic, Khyan, zise Apepi, ducndu-se la cptiul patului i privindu-i neajutorat copilul. O s mi-l ia ciuma, dac nu poi s-l salvezi, magule! Khyan gemu i se rostogoli ntr-o parte, n agonie, cu genunchii strni la pieptul sfiat de boal, i, din fesele ncordate, mproc cu zgomot un amestec de materii fecale i snge aprins, pe aternutul ptat. ngrijitoarea sa l cur imediat pe spate cu crpa, dup care ndeprt mizeria de pe cearaf, fr s dea vreun semn c munca asta i-ar provoca sil. n ungherul lor, vracii i rencepur incantaiile, iar Marele Preot lu un clete nroit din vasul cu tciuni i se ndrept spre pat. Taita fcu un pas nainte, barndu-i drumul cu toiagul su lung. Afar! i spuse calm. Tu i mcelarii ti ai produs destule stricciuni aici. Trebuie s-i ard febra din corp, protest vraciul. Afar! Repet ncruntat Taita, ntorcndu-se spre ceilali, care umpleau ncperea pn la refuz. Afar cu toii!

Te cunosc prea bine, Taita. Eti un blasfemiator, n crdie cu demonii i cu spiritele rului, i apr preotul teritoriul, agitnd amenintor instrumentul strlucitor din bronz. Nu mi-e fric de vrjile tale. Nu ai nicio autoritate aici. Prinul se afl n grija mea. Taita se ddu napoi i ls toiagul s cad la picioarele preotului, care ip i sri n spate, cnd bul din lemn de tambuti ncepu s se rsuceasc, s uiere i s erpuiasc spre el pe plcile de ceramic. Se ridic dintr-o dat, amenintor, cu limba bifurcat sgetnd printre buzele ce rnjeau subire i aruncnd scntei din ochii ca dou mrgele negre. Pe dat, se bulucir cu toii spre u, ipnd ca lovii de streche: curtenii, preoii, soldaii i servitorii intrar n panic, dndu-i coate i lovindu-se n dorina de a ajunge primii pe u afar. n isteria fugii, Marele Preot rsturn vasul cu tciuni i se puse pe urlat, n timp ce dansa descul pe crbunii mprtiai. n cteva clipe, n camer nu mai rmaser dect Apepi, care nu se clintise din loc, i fata ce ngrijea bolnavul. Taita se aplec i apuc arpele de coada, care, n mna lui, se transform la loc ntr-un b din lemn, rigid i drept. Art cu toiagul spre fat: Tu cine eti? Vru el s tie. Sunt Mintaka. El e fratele meu, explic ea, punnd o mn protectoare pe buclele ude de sudoare ale biatului, dup care i nl fruntea cu un aer sfidtor. Poi s faci cele mai rele vrji, magule, c tot nu m mic de-aici, l asigur ea, dei buzele i tremurau, iar ochii i se mriser de groaz. Era, n mod clar, nspimntat de reputaia lui, ca i de toiagul-arpe ndreptat spre ea. Nu mi-e fric de tine, l anun, nconjurnd patul, pn cnd ajunse s l foloseasc drept barier ntre ei. Bun, se nvior Taita, aa o s-mi fii de mai mare ajutor. Cnd a but biatul ap ultima oar? Fetei i trebui o clip s-i revin: Azi-diminea. arlatanii tia nu vd c setea l ucide ntr-o msur la fel de mare ca i boala? A transpirat i a dat afar cea mai mare parte din apa din corp, mormi Taita, i culese cana de cupru de lng pat ca s-i miroas coninutul. Apa asta e infect, de la otrvurile preoilor i umorile bolii, aprecie el, aruncnd apa pe perei. Du-te la buctrie i adu-mi o alt can. Asigur-te c e curat i umple-o cu ap din fntn, nu din fluviu. Grbete-te, fetio, i mai spuse i i desfcu desagii. Mintaka se napoie aproape imediat, cu un urcior plin pn sus cu ap limpede, cu care Taita prepar o poiune din ierburi, deasupra tciunilor. Ajut-m s i-o dau, i ordon fetei, cnd leacul ddu n clocot. Ii art cum s in capul fratelui ei i s-i treac palma uor peste gtul acestuia, n timp ce el i turna apa n gur. Peste puin timp, Khyan nghiea singur. Cu ce pot s-i fiu de ajutor? ntreb regele. Seniore, nu avei ce s facei aici. Suntei mai priceput s distrugei, dect s vindecai, l alung Taita, fr s-i ridice ochii de la pacient. Dup o tcere lung, tropitul sandalelor de bronz ale lui Apepi anun c acesta prsea ncperea. Mintaka uit foarte repede de groaza ei fa de mag i se dovedi un ajutor ndemnatic i prompt. Prea chiar n stare s anticipeze dorinele lui Taita. l for pe fratele ei s bea, n timp ce Taita fierbea o alt ceac din leacul su. Amndoi reuir s i toarne leacul pe gt, fr s iroseasc nicio pictur. l ajut pe mag s ung cu o alifie pieptul ars i s-i calmeze durerile. Apoi, mpreun l nfurar pe Khyan n cearafuri de in, pe care le nmuiar cu ap din belug, ca s rcoreasc trupul fierbinte al biatului. Cnd veni i se aez lng el, ca s se odihneasc pre de o clip, Taita i lu mna i se uit n palma fetei. i examin umflturile roii de la ncheieturi, ns Mintaka vru s-i trag mna. Astea nu sunt pete de boal, se fcu ea rumen la fa, de ruine. Sunt doar picturi de purici. Sunt peste tot n palat.

Picturile de purici aduc molima, i spuse Taita. D-i jos cmaa. Copila se ridic fr s ezite i-i ls haina s cad la picioare. Trupul ei gol, dei subire i nubil, era atletic i puternic. Snii de-abia i mboboceau, cu sfrcurile ascuite, ca dudele ce ncep s se coac. Un triunghi de puf moale se adpostea ntre picioarele lungi i bine proporionate. Un purice sri de pe burta ei palid. ndemnatic, Taita l prinse din zbor i l zdrobi ntre unghii. Insecta lsase un lan de pete roz n jurul buricului ei zbrcit. Intoarce-te, i porunci, iar ea se supuse. Alt insect scrboas se plimba iute pe spatele ei, cobornd spre adncitura dintre fesele rotunde i tari. Taita l prinse ntre degete i i zdrobi carapacea neagr i strlucitoare, fcnd-o s explodeze ntr-o pat de snge: Tu o s fii pacienta urmtoare, dac nu scapi de prietenii tia mititei, o avertiz i-o trimise s-i aduc un vas cu ap de la buctrie. Fierse pe crbuni florile uscate de pyrethrum i, cu infuzia, o spl din cap pn-n picioare. Plesni vreo civa purici care ncercau s scape de duul caustic srind de pe pielea ei ud. Dup aceea, Mintaka ezu lng el n timp ce se usca i sporovi nestingherit, n timp ce se ndeletniceau mpreun cu ndeprtarea ultimilor purici i a oulor acestora din custurile i cutele cmii; n scurt timp, devenir buni prieteni. nainte de cderea nopii, mruntaiele lui Khyan se mai golir o dat, ns destul de puin i fr snge n scaun. Taita mirosi fecalele, observnd c semnele bolii mai sczuser din intensitate. i administr o infuzie mai puternic de ierburi, i amndoi l forar s mai bea un urcior cu ap din fntn. Diminea urmtoare l gsi pe Khyan odihnindu-se ceva mai bine, iar febra i sczuse. Biatul urin, n sfrit, lucru declarat de Taita drept benefic, dei lichidul era galben-nchis i neptor. Dup nc o or, mai elimin nite ap, de culoare ceva mai deschis i mai puin ru-mirositoare. Privii, seniore, exclam Mintaka, mngindu-i fratele pe obraji, petele roii ncep s pleasc, i pielea e mai rece. Atingerea minilor tale are puterea vindectoare a unei nimfe din paradis, i spuse Taita, ns nu uita de urciorul cu ap. E gol. Fata ddu fuga la buctrie i aduse urciorul plin ochi cu ap. n timp ce-i ddea s bea bolnavului, se apuc s cnte un cntec de leagn hicsos, iar Taita fu ncntat s-i asculte vocea dulce i limpede: Ascult vntul care mngie iarba, scumpul meu, i dormi, dormi, dormi. Auzi opotitul fluviului, copilul meu, Viseaz, viseaz. Taita studie faa copilei: era puin cam prea larg, ca a tuturor celor din neamul ei, i avea pomeii prea ieii n afar. Gura era mare, cu buze pline, iar rdcina nasului puternic. Niciuna dintre aceste trsturi, n parte, nu era perfect, ns toate se mbinau armonios unele cu celelalte, iar gtul era lung i graios. Ochii migdalai se dovedeau cu adevrat magnifici, sub sprncenele negre i arcuite. Expresia feei trda vioiciune i isteime. Are un alt tip de frumusee, i zise el, ns e foarte frumoas, n felul ei. Privii! i ntrerupse ea cntecul, rznd. S-a trezit. Khyan deschisese ochii i o privea. Te-ai ntors printre noi, bestie mic i nesuferit. Cnd rdea, i se vedeau dinii drepi, de un alb imaculat, n lumina fcliei. Am tras o sperietur... S nu mai faci aa ceva niciodat, l apostrof ea, mbrindu-l ca s-i ascund lacrimile de bucurie i uurare ce-i inundaser ochii. Taita i arunc privirea dincolo de perechea de pe pat i zri silueta trupe a lui Apepi stnd n prag. Nu tia de ct timp i urmrea de-acolo ns cnd i surprinse privirea magului, regele i fcu semn din cap, fr s zmbeasc, dup care se ntoarse pe clcie i dispru. Pn seara, Khyan reui, cu puin ajutor de la sora sa, s stea n capul oaselor i s bea puin sup din castronul pe care i-l inea ea la buze; peste alte dou zile, toat iritaia de pe corp i dispruse.

Apepi veni n vizit de trei sau patru ori. Khyan era nc prea slbit ca s se ridice ns, de cum aprea tatl su, i atingea inima i buzele n semn de respect. n cea de-a cincea zi, se ddu jos din pat cltinndu-se i ncerc s se prosterneze dinaintea regelui, dar Apepi l opri i l aez din nou pe perne. Cu toate c era clar ce simea pentru micu, Apepi nu gsi prea multe s-i spun i plec aproape imediat; n prag, se opri i, cu un gest scurt din cap, i ordon lui Taita s l urmeze. Capitolul XXI Stteau singuri, n cel mai nalt turn al palatului. Urcaser dou sute de trepte ca s ajung pn acolo, de unde cuprindeau cu privirea zona din susul fluviului, pn la cetatea recent capturata, Abnub, care se ntindea la douzeci de mii de picioare deprtare de ei. Teba era la o distan de zeci de ori mai mare. Apepi le poruncise santinelelor s coboare i s-i lase singuri n locul acela impuntor, ca s nu le spioneze nimeni gesturile sau vorbele. Privea atent tabloul ce se ntindea de-a lungul marelui fuviul cenuiu, n partea de sud. Era mbrcat n uniforma de rzboi, cu jambiere din piele groas i plato, centiron btut cu rozete din aur, iar n barb avea mpletite panglici purpurii, care se asortau cu orul su ceremonial. n mod absurd, purta coroana de aur uraeus, reprezentnd cobra i vulturul, deasupra buclelor argintii. Pe Taita l scotea din srite ideea c acest invadator i jefuitor se considera faraon al ntregului Egipt i purta nsemnele sacre, dar adopt masca senintii. Se strdui, n schimb, s-i prind gndurile lui Apepi; formau o estur nclcit, att de profund i de ntortocheat, nct nici chiar Taita nu izbuti s le dea de capt, ns simi fora interioar ce fcea din rege un adversar att de redutabil. Vd c cel puin unul dintre lucrurile care se spun despre tine e adevrat, magule, rupse tcerea Apepi. Eti un medic nzestrat, aprecie el, la care Taita nu rspunse. Poi s faci o vraj s vindeci molima ce bntuie n armat, aa cum mi-ai vindecat fiul? ntreb Apepi. Te-a plti cu un lakh de aur, adic atta aur ct ar putea s duc zece cai zdraveni. Taita zmbi ters: Seniore, dac a putea face o vraj aa, a putea la fel de bine s fac s apar de nicieri o sut de lakh-i de aur, fr efortul de-a-i mai vindeca bandiii. Apepi ntoarse capul spre mag i i rspunse cu un zmbet lipsit de orice bunvoin sau cldur: Ci ani ai, vrjitorule? Trok susine c ai avea peste dou sute de ani. E adevrat? Cum Taita nu ddu niciun semn c ar fi auzit ntrebarea, regele continu interogatoriul: Care-i preul tu, magule? Dac nu vrei aur, ce pot s-i ofer? Era o ntrebare retoric, la care nu atept rspuns, ci se-ndrept cu pai grei spre parapetul din partea de nord a turnului, unde se post cu minile-n old. Privi n jos, la taberele armatei sale i la cmpurile de incinerare de dincolo de acestea. Focurile ardeau nc, iar fumul se mprtia la joas altitudine, pe deasupra apelor verzi, n drumul lor spre deert. Ai ctigat o btlie, seniore, spuse ncet Taita, dar bine facei cnd contemplai rugurile pe care sunt ari morii. Fararonul i va fi ntrit i regrupat armata, nainte ca ciuma s se duc i soldaii votri s fie din nou n stare s in o arm-n mn. Apepi se scutur enervat, asemenea unui leu care vrea s scape de mute: Struina ta m obosete, magule. Ba nu, seniore, nu eu, ci adevrul i logica mea v obosesc. Nefer Seti e doar un copil. L-am nvins o dat i am s-o mai fac. Elementul cel mai important e c armata sa nu e devastat de molim. Spionii v-au spus, probabil, c faraonul a mai trimis cinci legiuni la Syene i dou la Asyut, i deja se ndreapt toate spre nord. V fi or aici nainte de apariia lunii noi. Apepi mormi ncet, dar nu coment. Taita continu nendurtor:

aizeci de ani de rzboi au secat ambele regate de snge. Os lsai aceeai motenire ca i tatl vostru, Salitis, adic aizeci de ani de vrsare de snge? Asta o s primeasc fiii votri? Apepi l nfrunt, amenintor: Nu-mi pune rbdarea la ncercare, monege! Nu-l insulta pe tatl meu, divinul zeu Salitis. Dup o pauz destul de mare, ca s-i exprime dezaprobarea, Apepi reveni cu o ntrebare: Ct i-ar lua s aranjezi discutarea unor tratative cu aa-zisul regent al Regatului de Sus, acest Naja? Dac-mi asigurai trecerea nestingherit prin liniile voastre i-mi dai o galer rapid, n trei zile sunt la Teba. Curentul o s m aduc napoi chiar mai repede. Am s-l trimit pe Trok cu tine ca s te ajute s treci cu bine. Spune-i lui Naja c o s m ntlnesc cu el la templul lui Hathor, pe malul vestic, la Perra, lng Abnub. tii unde vine? l cunosc foarte bine, seniore, l asigur Taita. O s discutm acolo. Dar spune-i s nu se atepte la prea multe concesii din partea mea. Eu sunt nvingtorul, el e nvinsul. Poi s pleci acum. Taita rmase pe loc. Poi s pleci, magule, repet Apepi. Faraonul Nefer Seti e cam de aceeai vrst cu fiica voastr, Mintaka, se ncpn Taita s i spun punctul de vedere. Ai putea s-o luai la Perra. n ce scop? ntreb regele suspicios. O alian ntre dinastia voastr i cea a faraonilor Tamose ar putea pecetlui o pace durabil ntre cele dou regate. Apepi i mngie panglicile din barb ca s-i ascund zmbetul. Pe Seth, eti la fel de priceput la esut intrigi ca i la amestecat poiuni. Acum, dispari, nainte s m oboseti prea tare. Capitolul XXII Templul lui Hathor fusese ridicat pe coasta stncoas de deasupra fluviului cu sute de ani n urm, pe vremea faraonului Sehertawy, dar fiecare faraon care domnise de atunci ncoace i mai adugase cte ceva. Preotesele formau o comunitate bogat i influent, care reuise, nu se tie cum, s supravieuiasc de-a lungul rzboaielor civile dintre regate i chiar s prospere, n vremuri att de potrivnice. mbrcate n vemintele lor tradiionale, galbene, se adunaser toate n curtea templului, ntre dou statui masive ale zeiei. Una dintre acestea o nfia pe Hathor ca pe o vac blat, cu coame de aur, iar cealalt o reprezenta n forma ei uman, ca pe o tnra frumoas ce purta coroana de coame i discul de aur al soarelui pe frunte. Preotesele rostir incantaii acompaniate de sistrum, cnd suita faraonului Nefer Seti umplu curtea venind dinspre aripa de est, iar curtenii regelui Apepi sosir prin colonada de vest. Ordinea intrrii la conferin fusese o chestiune asupra creia se dezbtuse att de aprins, c negocierile pruser sortite eecului, chiar nainte de a fi nceput. Primul sosit ar fi avut avantajul psihologic al celui aflat n poziia de nvingtor, n timp ce al doilea venit ar fi prut nvinsul care cerete pacea; niciuna din pri nu dorise s renune la avantajul primei poziii. Taita fusese cel care sugerase calea de mijloc a intrrii simultane. Tot el rezolvase, cu mult tact, problema la fel de spinoas a coroanelor ce urmau s fie purtate de ctre cei doi protagoniti. Amndoi aveau s renune la purtarea coroanei duble: Apepi urma s poarte deshret, coroana roie a Egiptului de Jos, n timp ce Nefer Seti avea s se mulumeasc cu hedjet, coroana alb a Egiptului de Sus. Suitele celor doi conductori umplur pn la refuz curtea spaioas, aezndu-se fa n fa pe dou iruri, cu chipurile ncruntate. i despreau doar civa pai, ns amrciunea i ura nfruntrii de aizeci de ani ridicaser o barier de netrecut ntre ei. Tcerea ostil fu zguduit de fanfara bubuitoare de comuri i de tunetul gongurilor din bronz; acesta era

semnalul apariiei grupurilor regale, prin aripile opuse ale templului. Seniorul Naja i faraonul Nefer Seti parcurser drumul cu pai solemni i i ocupar locurile pe tronurile cu speteaz nalt, iar cele dou prinese, Heseret i Merykara, care veneau supuse n urma lor, se aezar la picioarele tronului lui Naja, ca logodnice ale acestuia. Amndou erau att de fardate, nct feele le erau inexpresive, asemenea statuii lui Hathor, n umbra creia se aflau. n acelai timp, familia regal hicsos ieea din aripa opus a templului, cu Apepi n frunte, purtnd armura de rzboi i aruncndu-i biatului-faraon din colul opus o privire sfidtoare, n urma sa veneau opt dintre fiii si; dintre toi, doar Khyan, mezinul, nu fusese n stare s li se alture n cltoria pe fluviu, pentru c nu i revenise pe deplin dup boal. Ca i tatl lor, erau narmai i acoperii cu armuri i aveau acelai mers ano i aceeai inut ostentativ. O adevrat clic de ticloi nsetai de snge , i zise Taita, cercetndu-i din locul unde se afla, aproape de tronul lui Nefer. Apepi i adusese doar una din numeroasele sale fiice. Asemenea unei flori a deertului ntr-o tuf de cactui cu epi, contrastul cu fraii si fcea ca frumuseea Mintaki s strluceasc i mai tare. Deslui silueta nalt, usciv, i prul argintiu ale lui Taita n mulimea dinaintea ei i faa i se lumin ntr-un zmbet att de radios, c, pentru o clip, pru c soarele ptrunsese prin tendele ntinse deasupra curii interioare. Nici unui egiptean nu-i fusese dat s o vad pn acum, aa c n rndurile acestora se stmi un murmur i un freamt nbuit. Nu erau pregtii pentru apariia ei; legenda spunea c toate femeile hicsose erau la fel de mthloase ca i brbaii lor i i ntreceau n urenie de dou ori. Faraonul Nefer Seti se aplec uor nainte i, ignornd incontient momentul solemn, bg mna sub coroana'alb i se trase de ureche. Era un obicei de care Taita se strduise s-l dezbare i pe care Nefer l avea numai cnd ceva i capta foarte tare atenia sau cnd era tulburat. Taita nu mai dduse ochii cu prinul de peste dou luni Naja avusese grij s i in departe unul de cellalt, de la ntoarcerea magului din tabra lui Apepi de la Bubasti ns era att de obinuit cu biatul i cu mintea lui, nct reuea s i citeasc gndurile cu aceeai uurin de altdat. Simi c Nefer fierbea de exaltare i de emoie, trind cu aceeai intensitate ca atunci cnd zrea o gazel intrndu-i n raza sgeii, sau urma s ncalece un mnz nestrunit, sau i trimitea oimul dup un btlan i l privea cum avea s coboare n picaj. Taita nu l mai vzuse reacionnd aa n prezena cuiva de sex opus; Nefer le acordase tuturor femeilor, inclusiv surorilor sale, un dispre regal. Oricum, trecuse mai puin de un an de cnd apruser primele semne ale pubertii i cea mai mare parte a timpului i-o petrecuse sechestrat cu Taita n pustietatea de la Gebel Nagara, unde nu avusese nicio ispit care s-i atrag atenia, aa cum fcea acum Mintaka. Capitolul XXIII Taita se simi mndru de ceea ce nfptuise cu att de puin efort. Planul su s-ar fi complicat i amndoi s-ar fi aflat ntr-un pericol i mai mare dect acum, dac Nefer n-ar fi plcut-o deloc pe fata hicsos. n cazul unei cstorii ntre cei doi, Nefer ar deveni ginerele lui Apepi i s-ar afla sub protecia acestuia. Pn i Naja ar fi nevoit s se gndeasc de dou ori, nainte s jigneasc pe cineva att de puternic i de primejdios. Fr s tie, Mintaka ar putea s-l salveze pe Nefer de comploturile i de ambiiile regentului; cel puin, acesta era planul lui Taita, de a ncuraja unirea celor doi. In scurta perioad n care avuseser grij de Khyan, Mintaka i Taita legaser o prietenie Strns. Acum, el cltin aproape imperceptibil din cap i i ntoarse zmbetul. Apoi, privirea fetei cut mai departe, fixndu-se cu interes asupra nobilelor egiptene, despre a cror frumusee auzise att de multe, dar pe care nu avusese ocazia s le studieze. O remarc rapid pe Heseret; cu un instinct feminin sigur, recunoscu n ea o femeie la fel de atrgtoare ca i ea i o posibil viitoare rival. Heseret avu o reacie identic fa de ea, i fetele schimbar o privire scurt, ns trufa i plin de dumnie. Mintaka i ridic apoi capul spre figura impresionant a seniorului Naja i rmase cu ochii aintii asupra lui, fascinat.

Era o privelite att de splendid, aa de diferit de cea oferit de tatl sau de fraii ei. Strlucea ncrcat cu aur i pietre preioase, iar inul care-l nvemnta era uimitor de pur. i simea parfumul chiar de la distana aceea, ca un cmp de flori slbatice. Chipul i era acoperit de machiaj, pielea radia lumin, i ochii erau conturai i pui n eviden cu kohl. Cu toate acestea, i trecu prin minte c frumuseea brbatului avea ceva din atracia unui arpe sau a unei insecte ucigae. Se cutremur i i ndrept atenia ctre silueta de pe tron, de lng regent. Faraonul Nefer Seti o fixa cu atta intensitate, c i tie respiraia. Ochii lui erau aa de verzi era primul lucru care i atrase atenia, i fata vru s se uite n alt parte, dar nu izbuti; n schimb, ncepu s se nroeasc. Faraonul Nefer Seti avea o figur att de demn, divin sub coroana alb i cu ciocul fals lipit de brbie, nct prinesa simi cum o inund un val de cldur. Apoi, dintr-o dat, faraonul i trimise un surs cald, complice, care i ddu feei un aer bieesc i atrgtor; n mod inexplicabil, respiraia fetei se acceler i se nroi i mai tare. Cu mult greutate, reui s-i ia ochii de la el i se apuc s studieze cu mare atenie statuia nfind-o pe zeia Hathor n postura de vac. i trebui mult timp ca s i recapete stpnirea de sine, i, ntre timp, seniorul Naja, regentul Egiptului de Sus, i ncepuse discursul. Cu o voce msurat, i ur bun-venit lui Apepi, pe care, ca un bun diplomat, l numi regele hicsoilor, evitnd ns orice referire la preteniile acestuia asupra teritoriului egiptean. Mintaka i urmrea cu atenie buzele i, dei era contient c Nefer nu o slbea din ochi, era hotrt s nu se mai uite la el. V ocea lui Naja era sonor i plictisitoare, i, n cele din urm, fata nu putu s mai reziste: se uit pe furi la Nefer, intenionnd s nu-i acorde mai mult de o clip, ns observ c acesta o fixa n continuare i c-n ochi i plpia o lumini de amuzament, care o fascina. Prinesa nu era timid din fire, ns, de aceast dat, zmbetul su era ruinat i ezitant, iar obrajii ncepuser s ise mpurpureze iar. i plec ochii i se concentr asupra minilor, pe care le inea n poal, mpletindu-i degetele, pn cnd i ddu seama c i trda agitaia i se opri. ncet s-i mai frmnte minile, numai c acum era furioas pe Nefer pentru c o zgndrise i-o fcuse s-i ias din fire. E doar un mscrici egiptean, ncerc s se calmeze. Oricare dintre fraii mei l ntrece n brbie i n frumusee. ncearc doar s m fac s par caraghioas, cu holbatul sta al lui. N-o s m mai uit la el. O s-l ignor ntru totul, hotr ea i i inu promisiunea pn n momentul cnd Naja i termin discursul, i veni rndul tatlui ei s i rspund. l sget pe Nefer pe sub genele dese i ntunecate. Acesta l urmrea pe tatl ei ns, cnd simi privirea fetei asupra sa, i schimb punctul de interes. Ea ncerc s i pun o masc sever i respingtoare, dar, n momentul cnd el i zmbi, i ridic, involuntar, buzele, n semn de simpatie. E, ntr-adevr, la fel de chipe ca unii dintre fraii mei, se nduplec ea s recunoasc, dup care l iscodi din nou. Sau, poate, cu oricare dintre ei , i ndrept ea privirea n poal, meditnd. Apoi, mai arunc o privire pe furi, ca s se asigure. Poate chiar mai chipe dect oricare dintre ei, chiar dect Ruga. Imediat, simind c i-a trdat fratele cel mai mare, i mai ndulci prerea, specificnd: Dar, firete, ntr-un alt fel. Ii arunc o privire piezi lui Ruga: cu panglici mpletite n barb i cu figura ncruntat, era un rzboinic adevrat. Ruga e un brbat foarte atrgtor, decise ea, cu loialitate. Aflat n irul opus, Taita nu prea s-o urmreasc, ns nu pierdu nicio frntur din schimbul clandestin de priviri dintre ea i Nefer. Observ chiar mai mult dect att: seniorul Trok, vrul lui Naja, sttea chiar n spatele tronului lui Apepi, la un pas de Mintaka. La ncheieturile braelor ncruciate la piept purta brri din aur masiv, meteugit lucrate cu modele n relief. Avea agat pe un umr arcul greu, dublu curbat, iar pe cellalt, o tolb cu sgei, acoperit cu o foi de aur. La gt purta lanurile de aur ale vitejiei i ale slavei. Hicsoii adoptaser onorurile i decoraiile militare de la egipteni, la fel ca i credinele i obiceiurile acestora. Trok o urmrea pe prinesa sa cu o privire impenetrabil. Urm o alt serie de priviri schimbate n fug de Mintaka i Nefer, interceptat i ea de ochii ntunecai i cercettori ai lui Trok. Taita simea c acesta clocotea de furie i de gelozie; era ca i cnd norul

fierbinte i amenintor al khamsin-\i\ui, teribila furtun de nisip din Sahara, s-ar fi strns la orizontul deertului. Asta n-am bnuit-o. E interesul lui Trok pentru Minataka romantic sau politic? Se ntreb el. Tnjete s o aib sau o vede pur i simplu ca pe o scar pe care s urce la putere? In orice caz, e periculos i trebuie s inem seama de asta. Discursurile de deschidere erau pe sfrite i nu se spusese nimic important: negocierea armistiiului avea s nceap a doua zi, n sesiune secret. Ambele pri se ridicar de pe tronuri i, schimbnd plecciuni i saluturi, se retraser, acompaniai de sunetele de gong i de corn care marcau momentul. Taita mai arunc o privire spre irurile de hicsoi. Apepi i fiii si disprur pe poarta ncadrat de stlpi nali din granit, n vrful crora erau capetele gemene de vac ale zeiei. Dup o ultima cuttur n spate, Mintaka pi n urma tatlui i frailor si. Seniorul Trok mergea chiar n spatele ei i arunc i el o privire peste umr n direcia faraonului Nefer Seti; dup asta, se pierdu i el ntre stlpii porii. n timp ce fcea asta, sgeile din tolb scoaser un zornit uor, iar penele lor colorate i atraser atenia lui Taita. Spre deosebire de tolbele obinuite, de rzboi, care aveau un capac ce mpiedica risipirea armelor, aceasta era una purtat doar la ceremonii, nvelit ntr-o foi de aur, i nu avea capac, astfel nct se puteau zri fulgii din vrful sgeilor, care depeau nivelul umerilor. Penele erau roii i verzi, trezind n mintea lui Taita o amintire malefic. Trok iei n pas de mar, lsndu-l pe mag uitndu-se lung n urma sa. Capitolul XXIV Taita se ntoarse n chilia de piatr care-i fusese rezervat pe timpul conferinei de pace, ntr-una din aripile templului. Bu puin sirop, pentru c fusese zpueal n curte, dup care se ndrept spre fereastra cioplit n peretele gros de piatr. Un stol de psri-estor i de piigoi opiau i ciripeau pe pervaz i pe terasa pavat cu dale de dedesubt. n timp ce le hrnea cu mei dhurra zdrobit i ele i se aezau pe umeri, ciugulingu-i din palm, Taita reflect la ntmplrile ce avuseser loc n dimineaa aceea i puse cap la cap impresiile disparate pe care le adunase n timpul ceremoniei. Amuzamentul i plcerea pe care le ncercase n legtur cu povestea dintre Nefer i Mintaka i disprur, cnd ajunse s se gndeasc la Trok. Medit la relaia brbatului cu prinesa hicsos i la complicaiile la care aceasta ar putea da natere, dac ncerca s-i impun planurile ce-i priveau pe cei doi tineri. irul gndurilor i-a fost ntrerupt de o umbr ce se furia pe marginea terasei, pe sub fereastr. Era una dintre pisicile templului, leinat, cu cicatrice, i cu pielea jupuit pe alocuri de rie. Pndea psrile care opiau pe dalele de sub fereastr i ciuguleau grunele de mei dhurra. Ochii palizi ai lui Taita se ngustar, n timp ce acesta se concentra asupra pisicii. Btrnul motan se opri i privi mprejur cu precauie. Dintr-o dat, i arcui spinarea i i zbrli blana, fixnd un punct invizibil pe pietrele dinaintea sa. Scoase un ipt ascuit, scuip, dup care se rsuci i o lu la goan pn ajunse la primul palmier care-i iei n cale. Zbur pur i simplu pe trunchiul acestuia i nu se opri dect n coroana copacului, de care se prinse, disperat, cu ghearele. Taita mai arunc un pumn de grune psrilor i i relu irul gndurilor. Chiar i pe parcursul lungii lor cltorii mpreun, Trok i pstrase tolba bine nchis, iar lui Taita nu-i trecuse prin minte s compare vreuna dintre sgeile acestuia cu cea gsit la locul asasinrii faraonului. Putea doar s bnuiasc numrul ofierilor din armata hicsos care aveau aceleai culori n coada sgeilor, iar acesta ar fi fost foarte mare, dei nsemnele de pe ele ar fi fost diferite. Avea un singur mod de a dovedi amestecul lui Trok n asasinarea faraonului Tamose i, astfel, s l implice i pe vrul su, Naja: s-i studieze una dintre sgei. Dar cum s fac asta, fr s dau de bnuit? se ntreb el. Gndurile i fur din nou ntrerupte de glasuri ce se certau pe coridor: una era tnr i limpede, i magul o recunoscu pe dat; celelalte aspre, protestau i implorau.

Seniorul Asmor ne-a dat ordine clare... Nu sunt eu faraonul? Nu suntei obligai s v supunei voinei mele? Doresc s l vizitez pe mag i s nu cutezai s m mpiedicai. Dai-v amndoi la o parte, sun vocea lui Nefer, puternic i impuntoare. i pierduse timbrul nesigur al pubertii i cptase glasul unui brbat. oimuleul i ntinde aripile i i arat ghearele, i zise Taita, plecnd din dreptul ferestrei i scuturndu-i praful de mei de pe mini, ca s-i ntmpine stpnul. Nefer smuci draperia care acoperea pragul i pi nuntru. Doi soldai l urmau neputincioi, nghesuindu-se n spaiul strimt din cadrul uii. Nefer nu le acord nicio atenie i, punndu-i minile n olduri, l nfrunt pe Taita: Taita, sunt foarte nemulumit de tine. Sunt consternat s aud aa ceva, fcu Taita o plecciune adnc. Cu ce am putut s v supr? M evii ncontinuu. Ori de cte ori trimit dup tine, mi se spune fie c eti ntr-o misiune secret la hicsoi, fie c te-ai ntors n deert, ori o alt poveste de adormit copiii, se ncrunt Nefer, ca s-i ascund ncntarea de a fi din nou mpreun cu btrnul. Apoi, apari ca din pmnt, de parc n-ai fi fost plecat nicieri i m ignori pe mai departe. Nici mcar nu te-ai uitat spre mine n timpul ceremoniei. Unde-ai fost? Maiestate, pereii au urechi, arunc Taita o pivire spre grzile ce-l nsoeau pe prin. n clipa urmtoare, Nefer se ntoarse mnios spre acestea: Nu e prima dat cnd v spun s pierii din calea mea. Dac nu disprei imediat, o s pun s fii sugrumai. Cei doi se retraser, nefericii, ns nu foarte departe. Taita le putea nc auzi clinchetul armelor i glasurile murmurnd, n timp ce ateptau pe coridorul de dincolo de perdea. Fcu un semn din cap spre fereastr i spuse n oapt: Am o brcu la ponton. N-ar vrea Maiestatea Voastr s mearg la pescuit? i, fr s atepte niciun rspuns, Taita i ridic fustele chiton i sri pe pervaz, dup care arunc o privire peste umr. Nefer i uitase suprarea i arbor un zmbet de ncntare, traversnd n fug celula ca s i se alture. Dintr-un salt, Taita ajunse pe teras i Nefer l urm sprinten. Ca doi copii care chiulesc de la ore, se furiar printre curmali i ajunser la fluviu. i la ponton erau grzi, dar care nu primiser niciun fel de ordine s l rein pe tnrul lor faraon, aa c l salutar i se ddur la o parte, cu respect, n timp ce perechea se strecura n brcua strimt. Puse fiecare mna pe cte o vsl i plecar. Taita crmi pe unul din canalele nguste de trecere dintre bancurile de nisip cu papirus unduitor, i, n cteva minute, rmaser singuri pe mlatin, ascuni de cei de pe mal n labirintul apelor. Unde-ai fost, Taita? Renun Nefer la aerul maiestuos. Mi-a fost aa dor de tine! O s-i povestesc tot, l asigur magul, dar, mai nti, trebuie s-mi spui ce se-ntmpl cu tine. Gsir un loc linitit unde s ancoreze, ntr-o lagun micu, strjuit de papirus, i Nefer i povesti tot ce se ntmplase cu el de la ultima lor conversaie fr martori. La ordinele lui Naja, fusese inut ntr-o temni aurit, fr s-i poat vedea prietenii, nici mcar pe Meren sau pe propriile surori. Singurele distracii fuseser studierea pergamentelor din biblioteca palatului, manevrele cu carul i antrenamentele de lupt pe care le fcea sub supravegherea unui rzboinic ncercat, Hilto. Naja nu m las nici mcar la pescuit sau la vntoare de psri fr ca Asmor s m ddceasc, i plnse el amarul. Nu aflase c Taita avea s asiste la ceremonia de bun venit din curtea templului pn cnd nu-l vzuse acolo crezuse c era la Gebel Nagara. Cu prima ocazie, cnd Naja i Asmor se retrseser n ncperile unde avea loc acea consftuire secret cu Apepi, Trok i ceilali comandani hicsoi, i terorizase paznicii i, profernd ameninri la adresa acestora, evadase din apartamentele n care fusese nchis i venise s-l vad pe Taita.

Viaa n-are niciun pic de sare i piper fr tine, Taita. Cred c a putea s mor de plictiseal. Naja trebuie s ne lase s fim iar mpreun. Ar trebui s arunci o vraj asupra lui. Merit s ne gndim la asta, evit magul sugestia cu dibcie, dar acum avem prea puin timp la dispoziie. Naja o s trimit toat armata s ne caute, cnd o s afle c nu suntem n templu. Trebuie s-i spun ce veti am eu. Repede, n cteva cuvinte, i povesti lui Nefer prin ce trecuse de la ultima lor ntlnire. i explic natura relaiei dintre Naja i Trok i i descrise vizita pe care o fcuse la scena morii faraonului Tamose i ce descoperiri fcuse cu acea ocazie. Nefer ascult fr s-l ntrerup, dar, cnd Taita pomeni de moartea tatlui su, i se umplur ochii de lacrimi. Se uit n alt parte, tui i i terse lacrimile cu dosul palmei. Acum poi s-i dai seama n ce pericol te afli, l avertiz Taita. Sunt sigur c Naja e bgat pn-n gt n complotul pentru asasinarea faraonului i, cu ct strngem mai multe dovezi mpotriva lui, cu att crete i riscul. ntr-o bun zi, am s-mi rzbun tatl, jur Nefer, pe un ton rece i dur. Iar eu am s te ajut s-o faci, promise Taita, dar acum trebuie s te inem ct mai departe de rutatea lui Naja. Cum plnuieti s procedm, Taita? Putem s fugim din Egipt, aa cum ne gndisem noi? Nu, cltin din cap Taita. Firete c m-am gndit la asta, ns Naja ne pzete prea ndeaproape. Dac am ncerca s fugim spre grani, o sut de care ne-ar sufla din spate. i-atunci, ce putem face? i tu eti n pericol, ca i mine. Nu. L-am convins pe Naja c nu o s reueasc fr sprijinul meu; i magul i descrise ceremonia falsei divinaii de la templul lui Bes, i cum ajunsese Naja s cread c Taita avea s-i mprteasc secretul vieii venice. Nefer zmbi auzind iretlicul la care recursese magul: i care e planul? Trebuie s ateptm pn vine vremea fie s fugim, fie s scpm lumea de prezena blestemat a lui Naja. ntre timp, o s te apr ct de bine am s pot. i cum o s reueti aa ceva? Naja m-a trimis la Apepi s pun la cale conferina asta de pace. Da, tiu c te-ai dus la Avaris. Mi-au spus cnd am cerut s te vd. Nu la Avaris, ci la cartierul general al lui Apepi, la Bubasti. O dat ce a fost de acord s se ntlneasc cu Naja, am reuit s-l conving c ar trebui s pecetluiasc tratatul printr-o cstorie ntre tine i fiica lui Apepi. Odat aflat sub protecia regelui hicsos, Naja n-o s te mai poat ataca; nu ar risca s arunce din nou ara ntr-un rzboi civil, ignornd nelegerea ncheiat. Apepi o s mi-o dea pe fiica lui de soie? Nu-i putu stpni Nefer uimirea. Cea mbrcat ntr-o rochie roie la ceremonia de azi-diminea? Da, confirm Taita. O cheam Mintaka. tiu cum o cheam, se grbi s l asigure Nefer. Poart numele steluei din centura constelaiei Orion. Da, chiar pe aceea, aprob Taita. Pe Mintaka, cea urt, cu nasul mare i gura caraghioas. Nu e urt! Se nfurie Nefer, nind n picioare att de brusc, nct fu gata-gata s rstoarne barca i s i arunce pe amndoi n mlul lagunei. E cea mai frumoas... continu el, dar se potoli imediat, cnd vzu expresia de pe chipul lui Taita. Am vrut s spun c e foarte drgu. M prinzi ntotdeauna, surise el cu o und de mhnire. Dar trebuie s recunoti c e frumoas, Taita. Dac te dai n vnt dup nasuri mari i guri caraghioase. Nefer culese un pete mort de pe fundul brcii i inti spre capul magului, ns acesta se feri. Cnd pot s vorbesc cu ea? Se interes prinul, strduindu-se s par c era o cerere care nu avea nicio importan pentru el. Vorbete egipteana, nu?

Vorbete la fel de fluent ca i tine, l asigur Taita. i-atunci, cnd pot s-o ntlnesc? Poi s aranjezi tu asta? Taita se ateptase s i se cear aa ceva. Poi s o invii pe prines mpreun cu ntreaga sa suit, la vntoare aici, n mlatini, i, poate, la un prnz, n aer liber, dup aceea. O s-l trimit pe Asmor s fac invitaia chiar n dup-amiaza asta, decise Nefer, ns Taita cltin din cap a dezaprobare. O s se duc mai nti la regent, i Naja o s simt imediat pericolul. N-o s ngduie asta niciodat, i, odat alertat, va face tot ce-i st n puteri s v mpiedice s v mai vedei vreodat. i-atunci, ce-i de fcut? Se tulbur Nefer. O s m duc chiar eu la ea, promise Taita, i, n clipa aceea, se auzir strigte nc ndeprtate, apropiindu-se de ei din mai multe direcii, i plescit de vsle. Asmor a descoperit c ai plecat i i-a trimis copoii s te aduc napoi, zise Taita. Asta-i o dovad de ct ne va fi de greu s trecem peste el. Acum, ascult cu atenie, pentru c mai avem puin timp la dispoziie. Puser iute la punct ultimele detalii, stabilind un sistem de a-i trimite mesaje n caz de urgen, cnd planurile necesitau modificri, dar strigtele i zgomotele ramelor n ap se auzeau tot mai aproape. In cteva minute, o galer de lupt uoar, la care vsleau douzeci de sclavi i nesat cu brbai narmai strpunse paravanul de papirus. Un strigt se auzi de la puntea principal: Iat-l pe faraon! Crmii spre barc! Capitolul XXV Hicsoii aranjaser o tabr de antrenament pe cmpia aluvionar din vecintatea mlatinii n care cretea papirus. Cnd Taita cobor dinspre templu, dou batalioane din grzile lui Apepi exersau sub cerul fr pic de nori, din care soarele dimineii i trimitea dogoarea. Dou sute de soldai narmai pn-n dini fceau curse de tafet prin mlatin, nglodai n noroi pn la bru, n timp ce escadroane de care repetau scheme complicate pe cmpie, de la coloane de patru care, nirate unul n spatele celuilalt, la trecerea n evantai, pe o singur linie. Praful se ridica n urma roilor aflate n curs, vrfurile lncilor aruncau raze n lumina soarelui, iar penele viu colorate dansau pe muzica vntului. Taita se opri la poligonul de tragere, urmrind un timp cum cincizeci de arcai aliniai pe un ir trgeau la o distan de o sut de pai, fiecare dintre ei lansnd cte cinci sgei rapide. Apoi, alergau la intele din paie, aranjate s semene cu o form uman, i culegeau sgeile i trgeau din nou, de data aceasta, de la dou sute de pai deprtare. Biciul instructorului cdea greu pe spinarea celui care nu se mica destul de repede pe teren descoperit sau nu nimerea inta. Cuiele din bronz ataate de bicele din piele lsau urme de snge aprins n locurile unde mucau din tunicile de in. Taita a fost lsat s treac fr nicio problem: perechile de lncieri care exersau mpunsturile i parrile rcnind ca la rzboi, i ntrerupeau luptele i tceau. Cu toii l petreceau cu priviri pline de respect, cci btrnul avea o reputaie extraordinar. Numai dup ce acesta trecu, i rencepur ncletarea. In captul cel mai ndeprtat al cmpului, pe iarba nu prea mare i verde din vecintatea mlatinii, un singur car parcurgea n vitez un traseu cu marcaje i inte. Era unul din vehiculele de cercetai, cu roi cu spie i corpul din tulpini mpletite din bambus, foarte rapid i destul de uor pentru a fi ridicat i transportat de doi oameni peste un obstacol. Carul era tras de o pereche de iepe murge absolut splendide, din herghelia personal a lui Apepi. Copitele animalelor aruncau n spate buci de gazon, n timp ce ocoleau marcajele de la captul traseului i se ntorceau n galop, cu carul uor sltnd i cltinndu-se n urma lor. Seniorul Trok era pe post de vizitiu, aplecat nainte, cu friele nfurate n jurul ncheieturilor. Barba i

flutura n vnt, mustile i panglicile colorate i zburau peste umeri, n timp ce el mboldea caii cu strigte slbatice. Taita a fost nevoit s-i recunoasc meritele: chiar i la viteza aceea, i controla iepele n totalitate, trecnd foarte aproape de semnele de pe traseu i oferindu-i arcaului de lng el ocazia i poziia de a nimeri din plin intele. Taita se sprijini n toiag cnd vzu cum carul se ndrepta spre el n plin galop. Nu avea cum s confunde silueta subire i dreapt sau nfiarea regal. Mintaka purta o fust plisat, purpurie, care i lsa genunchii dezgolii. Cureluele sandalelor ei se mpleteau pe pulpele ei bine fcute. La mna stng purta o aprtoare i o plato din piele groas i se modela dup formele rotunde ale sinilor ei micui. Materialul i proteja sfrcurile fragede de plesniturile coardei de arc, atunci cnd trgea n intele ctre care se ndrepta n vitez. Mintaka l recunoscu pe Taita, cruia i strig un salut i i fcu semn cu arcul ridicat deasupra capului. Prul ei negru era acoperit cu o plas fin i i flutura pe umeri la fiecare smucitur a carului. Nu era machiat, ns vntul i efortul i rumeniser obrajii i i aduseser un licr vioi n priviri. Taita nu i-o putea imagina pe Heseret pe post de purttor de lance, ntr-un car de rzboi, ns atitudinea hicsoilor fa de femei era diferit. Hathor s-i zmbeasc, magule! Rse ea, cnd Trok opri brusc vehiculul n faa acestuia. tia c Mintaka o adoptase pe zeia cea blnd ca protectoare a sa, n locul uneia dintre zeitile monstruoase din panteonul hicsos. Fie ca Horus s te iubeasc mereu, prines Mintaka, i ntoarse Taita urarea. Ca semn al afeciunii pe care i-o purta, i acorda titlul regal, dei tatlui ei nu i recunotea dreptul de a se numi rege. Fata sri ntr-un nor de praf i alerg s l mbrieze, apoi i arunc brael n jurul gtului magului, astfel nct partea dur a platoei ei i intr acestuia n coaste. Simindu-l cum se crispeaz, se ddu napoi. Am nimerit cinci capete, unul dup altul, se mndri ea. Talentele tale de rzboinic nu sunt ntrecute dect de frumuseea ta, zmbi el. Nu m crezi, l provoc ea. Crezi c, dac sunt fat, nu pot s trag cu arcul, observ ea i, fr s atepte ca el s tgduiasc, goni napoi la car. Mn mai departe, seniore Trok, porunci ea. Mai facem un tur, ct poi de repede! Vreau viteza maxim. Trok scutur hurile i ntoarse carul dintr-o micare att de scurt, nct roata dinspre interior rmase nemicat. Apoi, n timp ce se apropia de inte, strig ca s-i ndemne caii, care mrir viteza. Fiecare int era plasat n vrful cte unui ru scurt, la nivelul ochiului arcaului. Toate aveau forma unor capete umane, cioplite din lemn. Nu exista nicio ndoial cu privire la naionalitatea manechinelor: capetele erau caricaturi ale rzboinicilor egipteni, ale cror coifuri i nsemne de nregimentare le purtau, iar trsturile pictate erau groteti, ca ale unor cpcuni. E destul de clar ce crede artistul despre noi , simi Taita un gust amar. Mintaka scoase o sgeat din coul agat de tblia carului, ntinse coarda i trase de ea, innd sgeata att de aproape, c fulgii galbeni preau c i srut buzele strnse. Trok ndrept carul spre prima int, ncercnd s i uureze misiunea, ns goneau pe teren accidentat. Cu toate c i ndoise genunchii, ca s amortizeze efectul salturilor peste denivelri, se legna n ritmul micrilor carului. Cnd zri prima int, Mintaka slobozi sgeata, iar Taita descoperi c avea emoii pentru ea. Nu avea de ce s i poarte de grij, cci fata mnuia arma uoar cu o ndemnare perfect. Sgeata ptrunse n ochiul stng al ppuii de paie i rmase nfipt acolo, cu penele de un galben strlucitor tremurnd n razele soarelui. Bak-her! O aplaud el i ea rse, gonind mai departe. Trase de nc dou ori: o sgeat intr adnc n fruntea, iar cealalt n gura manechinului. Era o performan chiar i pentru un rzboinic cu experien, darmite pentru o fnea de fat. Trok ocoli marcajul ndeprtat i se ntoarser la mag; caii i lsaser urechile pe spate, iar coamele le

fluturau n vnt. Mintaka trase din nou, intind, de data aceasta, vrful proeminent al nasului. Pe Horus! Exclam Taita surprins. Trage ca un djin! Ultima int i apru rapid n faa ochilor i Mintaka i inu echilibrul cu graie; obrajii i ardeau i dinii i sclipeau, n timp ce i muca buzele din cauza concentrrii. Trase, iar sgeata se nl i trecu la o distan de o palm de capul de paie. Trok, ntrule! Ai trecut prin groapa aia chiar cnd am dat eu drumul la sgeat! Url la el. Ai fcut-o intenionat, ca s m fac eu de rs n faa magului! nlimea voastr, sunt ngrozit de propria incompeten, se scuz mreul Trok, comportndu-se la fel stngaci ca un bieel n faa furiei ei. Taita vedea c, dup cum i imaginase, sentimentele lui fa de ea erau mistuitoare. Nu te-am iertat! N-o s-i mai acord privilegiul de a-mi mai conduce carul! Niciodat! Taita n-o mai vzuse niciodat att de hotrt, i asta, mpreun cu proaspta demonstraie de tras la int, fcu s-i creasc i mai mult respectul fa de ea. E o nevast bun pentru orice brbat, chiar i pentru un faraon din dinastia Tamose , decise el, ns avu grij s nu arate niciun semn de neseriozitate, ca nu cumva Mintaka s-i ntoarc mnia asupra lui. Nu avea de ce s se team, cci, n momentul n care se ntoarse spre el, sursul nflorise din nou pe buzele prinesei: Patru din cinci e destul de bine i pentru un rzboinic ce a strbtut Drumul Rou, nlimea V oastr, o asigur Taita, i groapa aceea a fost, ntr-adevr, ascuns. Poate i-e sete, Taita! tiu c mie mi e, spuse i l lu de mn cu un gest simplu, conducndu-l n locul unde servitoarele ntinseser un covor din ln, pe malul fluviului, i aduseser platouri cu dulciuri i urcioare cu sucuri de fructe. Am attea ntrebri s-i pun, Taita, spuse, n timp ce se aeza pe blana de oaie, alturi de el. Nu te-am mai vzut de cnd ai plecat din Bubasti. Cum se simte fratele tu, Khyan? Amn el momentul ntrebrilor. E la fel de neastmprat ca de obicei, dac nu i mai i. Tata i-a poruncit s vin i el aici de ndat ce o s se fac bine de tot. Vrea s aib toat familia n jurul lui cnd semneaz armistiiul. Mai discutar un timp despre alte nimicuri, dar Mintaka era cu gndurile n alt parte; el atept ca ea s aduc vorba despre subiectul care o frmnta. II surprinse din nou cnd se ntoarse brusc spre Trok, aflat foarte aproape de ei i care avea aerul unui celu pedepsit: Putei s plecai acum, seniore, i se adres ea cu rceal. M vei lua din nou n carul dumneavoastr mine diminea, prines? O implor, aproape. Mine voi avea, probabil, altceva de fcut. Poimine, atunci? Pn i mustaa prea s i se ncline, cerind mil. Adu-mi arcul i tolba, nainte s pleci, ordon ea, ignornd ntrebarea. El le aduse, ca un lacheu, i i le puse la ndemn: Adio, seniore, mai spuse ea, dup care i ndrept atenia ctre Taita. Trok mai zbovi cteva minute i se tr la carul lui. De ct timp e Trok ndrgostit de tine? ntreb Taita n oapt, cnd acesta plec. Prinesa pru surprins i izbucni ntr-un rs ncnttor: Trok, ndrgostit de mine? Da asta-i absurd! Trok e la fel de btrn ca piramidele din Gizeh are, probabil, aproape treizeci de ani! i mai are trei neveste, i doar Hathor tie cte concubine! Taita scoase din tolba splendid decorat o sgeat, pe care o inspect, aparent, fr un interes anume. Fulgii erau albatri i galbeni; magul atinse pecetea micu, gravat pe coad. Cele trei stele din centura lui Orion, remarc el, iar Mintaka e cea mai strlucitoare dintre ele. Albastru i galben sunt culorile mele preferate, ncuviin ea. Grippa mi face sgeile e cel mai priceput din Avaris. Toate sgeile fcute de el sunt perfect drepte i proporionate, ca s zboare cum trebuie. Ornamentele i nsemnele lui sunt o adevrat oper de art. Uite cum mi-a gravat i mi-a pictat

steaua. Taita rsuci sgeata ntre degete i o admir n ntregime, nainte s o pun napoi n tolb: Ce simbol are Trok pe sgei? ntreb, pe un ton degajat. Nu tiu, gesticul ea enervat. Dup mine, trebuie s fie vreun mistre sau un taur. Am ncheiat cu Trok pe ziua de azi, i nu vreau s mai aud de el cteva zile hotr ea, tumnd sirop A castronul lui Taita. tiu c i place cu miere, schimb ea subiectul, ostentativ, iar Taita o las s aleag subiectul. Am unele chestiuni delicate de discutat cu tine, mrturisi ea timid, culegnd ofloare din iarba pe care stteau, i ncepnd s mpleteasc o ghirland, i evitnd s ridice ochii spre mag; obrajii ei, care i pierduser roeaa de dup efort, cptar iar nuane trandafirii. Faraonul Nefer Seti are paisprezece ani i cinci luni, adic e cu aproape un an mai mare dect tine. Sa nscut sub zodia caprei-slbatice, care se nelege foarte bine cu semnul tu, pisica. Taita i rspunsese la ntrebarea nerostit, aa c fata l privi uimit: De unde-ai tiut ce-o s te-ntreb? Vru s afle, dup care btu din palme. Normal c-ai tiut, doar eti mag. C tot vorbim de faraon, i aduc un mesaj din partea Maiestii Sale, o puse la curent. Cu aceste cuvinte, i capt toat atenia. Mesaj? Adevrat, tie c exist? E chiar foarte contient de lucrul acesta, o asigur el, sorbind din sirop. Mai are nevoie de puin miere, aprecie el, tumndu-i puin i amestecnd. Nu m ine pe jar, magule! Se rsti ea. Zi-mi imediat mesajul! Faraonul v invit pe tine i suita ta la o vntoare de rae n balt, mine n zori i, dup aceea, la o mas n aer liber pe Insula Turturelei. Capitolul XXVI n zori, cerul era incandescent, ca lama unei sbii abia scoase de sub forja meterului. Vrfurile trestiilor de papirus formau o friz complet neagr sub acest tablou. nainte de rsritul soarelui, nu adia nicio briz, care s-i ajute s porneasc, i niciun sunet nu sprgea tcerea. Cele dou brci de vntoare se aflau ancorate la capetele o puse ale micuei lagune i ascunse de cei de pe mal de un zid de trestii; le despreau mai puin de cinci sute de pai. Gonacii regali ndoiser tulpinile nalte de papirus, ca s formeze un acoperi protector deasupra vntorilor. Suprafaa lagunei era neted, netulburat, ca o oglind lefuit din bronz, n care se reflecta cerul. La lumina aceea, Nefer reui s discearri, n cealalt barc, silueta graioas a Mintaki. Prinesa i inea arcul n poal i sttea nemicat, ca statueta zeiei Hathor. Orice alt fat la care s-ar fi putut gndi i, n mod special, propriile surori, Heseret i Merykara, ar fi opit ca nite canari pe-o stinghie i-ar fi ciripit de dou ori mai tare dect acetia. Zbovi cu gndul asupra scurtei lor ntlniri din acea diminea. Era ntuneric i nicio urm ct de slab a zorilor nu se ntrezrea ca s micoreze splendoarea panopliei de stele ce domnea peste lume, iar astrele preau att de rotunde i de coapte, c avea senzaia c-ar putea s ntind mna i s le culeag, ca pe smochine. Mintaka coborse poteca dinspre templu, la lumina torelor purtate de servitori i urmat ndeaproape de suita de fecioare. Purta o glug din ln, care s o fereasc de rcoarea fluviului, aa c, orict de tare i-ar fi ascuit privirea, nu reuea s-i vad faa. Fie ca faraonul s triasc o mie de ani! Acelea erau primele vorbe pe care i le adresase vreodat i vocea ei i ncnt auzul, prndu-i-se mai dulce dect orice lut. Avu senzaia c nite degete invizibile l mngiau pe ceaf i dur cteva clipe pn s-i recapete glasul. Fie ca dragostea lui Hathor pentru tine s dureze o venicie!

Se consultase cu Taita asupra formei de salut pe care s o adopte i exersase pn o nvase pe de rost. I se pru c zrete pe sub glug fulgerul alb al dinilor ei ntr-un zmbet i prinse curaj s spun ceva ce nu i fusese sugerat de Taita. i trecuse prin cap ntr-un moment de inspiraie: Privete! Art el spre cerul luminat de stele. Acolo e steaua ta. Ea-i ridic ochii s caute constelaia vntorului, Orion; stelele i luminar faa i prinul o vzu pentru prima dat de cnd coborse din templu. I se tie respiraia: chipul fetei era solemn, ns lui i se prea c nu mai vzuse niciodat ceva att de ncnttor. Zeii au pus-o acolo special pentru tine, scp el un compliment involuntar. Ea se mpurpura imediat la fa i se fcu i mai frumoas: Faraonul e la fel de curtenitor pe ct e de ngduitor, fcu ea o plecciune mic i uor batjocoritoare. Apoi, pi n brcua care o atepta i pomi spre mlatin, fr s arunce nici mcar o privire n urm. Acum, el repeta cuvintele ca i cnd ar fi fost o rugciune: Faraonul e la fel de curtenitor pe ct e de ngduitor. Un btlan i lu avnt pe deasupra blii. Ca i cnd acesta ar fi fost un semnal, aerul se umplu brusc de zgomot de aripi. Nefer aproape c uitase de ce erau pe ap, lucru care spunea clar n ce msur era uluit, cci vntoarea era pasiunea sa cea mai mare. i desprinse privirea de la silueta elegant din cealalt barc i ntinse mna dup sulie. Hotrse s foloseasc sulie, n loc de arcul cu sgei, fiind sigur c ea nu avea fora sau ndemnarea s mnuiasc armele grele, ceea ce i-ar fi oferit lui un avantaj. Dac era bine lansat, sulia se nfigea mai bine dect sgeata, iar greutatea ei, ca de mciuc, avea s doboare mai rapid pasrea dect sgeata cu vrful bont, care putea s fie deviat de penajul des al psrilor de ap. Nefer era hotrt s o impresioneze pe Mintaka cu talentul su de vntor. Primul stol de rae sosi n zori, zburnd jos; aveau penele lucioase, albe cu negru, i fiecare pasre avea cte un semn distinctiv n vrful ciocului. Raa din frunte fcu un ocol, ducndu-le pe celelalte n afara btii armelor. n acel moment, trdtoarele i ncepur chemarea seductoare; erau rae capturate i domesticite, pe care ngrijitorii le lsaser pe apele deschise ale lagunei i le ineau acolo legate de picior cu o a de care atma o piatr ancorat pe fundul plin cu ml. Raele slbatice descriser un cerc larg n vzduh i ncepur s coboare, aliniate, ca s se alture trdtoarelor. i ntinseser aripile i plonjau, pierznd rapid din nlime i trecnd chiar peste barca lui Nefer. Faraonul i calcul bine momentul, se ridic n picioare, cu sulia nlat, gata s o arunce. Atept s vad lucind penele psrii conductoare i apoi inti, trimind sulia cu o micare de rotaie. Raa o zri i cobor cu o arip, ca s o evite. Pre de o clip, pru s fi reuit, dar apoi se auzi o bufnitur, ntr-un nor de fulgi, iar raa intr ntr-un picaj necontrolat, trgnd dup ea aripa rupt. Czu cu un plescit n ap, dar, aproape n acelai moment, i reveni i se scufund. Repede! Ducei-v dup ea! Rcni Nefer. Patru sclavi negri ateptau n ap, de unde nu li se vedeau dect capetele. Stteau agai cu degetele de marginea brcii i dinii ncepuser deja s le clnne de frig. Doi dintre ei notar s aduc pasrea czut, dar Nefer tia c efortul lor era zadarnic. Fr nicio alt ran n afar de aripa rupt, raa putea s se scufunde i s noate mai iute dect orice om. O pasre pierdut , i zise el, cu amrciune, i, nainte s poat arunca a doua oar, stolul de psri se ndeprt, ajungnd deasupra brcii Mintaki. Spre deosebire de liie, care s-ar fi nlat, acestea zburau tot jos, dei nu foarte repede, i le puteau auzi penele ca nite lame uiernd n vnt. Nefer ajunsese aproape s-l ignore pe vntorul din cealalt ambarcaiune. La viteza i la nlimea aceea, numai arcaii foarte experimentai ar fi avut vreo ans. Una dup alta, dou sgei se ridicar s ntmpine grupul de rae rzlee, i sunetul dublului impact rsun limpede n toat laguna. Imediat dup aceea, dou psri czur inerte, cu aripile libere i capetele atmnd, ucise curat, n aer, n momentul n care le atinsese sgeata. Fcur pleosc! n ap i rmaser acolo, plutind nemicate. nottorii le culeser

cu uurin i le aduser n dini la barca prinesei. Dou sgei norocoase, i ddu Nefer cu prerea. La prova, Taita adug, fr urm de zmbet: Dou rae fr de noroc. Acum, vzduhul era plin de psri, care se ridicau n nori ntunecai, de la primele raze ce ncepuser s mngie apele. Erau n grupuri att de compacte, nct, de la deprtare, ddeau impresia c trestia ardea la foc mocnit i scotea nori de fum negru. Nefer dduse ordin ca douzeci de galere uoare i tot attea brci s patruleze toate apele pe o distan de zece mii de pai de templul lui Hathor i s goneasc toate psrile pe care le gseau. Grupurile de naripate nu scdeau niciodat. Erau n zbor nu doar cteva specii de rae i gte, ci i ibii, btlani, egrete i loptari. La orice nivel, de la nlimi mari, cobornd pn deasupra vrfurilor unduitoare ale trestiilor de papirus, se roteau In cohorte ntunecate sau goneau la joas altitudine, n stoluri n form de V, btrtd iute din aripi. Mcneau, ipau, criau, ciripeau i se tnguiau. La intervale regulate, printre sunetele orchestrei de psri rsuna cte un hohot de rs cristalin i se auzeau strigtele de bucurie ale sclavelor care o ncurajau pe Mintaka. Arcul ei uor era foarte potrivit cu sarcina pe care i-o asumase: se intea i se trgea uor cu el, fr s fie nevoie de eforturi inutile. Prinesa nu trgea cu sgei obinuite, cu capetele boante, ci folosea unele cu capete ascuite, de metal, confecionate special pentru ea de ctre Grippa, faimosul armurier. Acele lor ptrundeau prin nveliul dens al penelor i se opreau drept n os. Mintaka i dduse seama, fr s fi vorbit despre asta cu Nefer, c acesta inteniona s transforme partida de vntoare ntr-o ntrecere, aa c ea i dovedea c i dorea cu la fel de mult pasiune s ctige ca i el. Nefer fusese buimcit cu totul, mai nti de prima sa ratare i apoi de neateptata ndemnare dovedit de Mintaka la tras cu arcul. n loc s se concentreze asupra propriei performane, trgea tot timpul cu ochiul la ce se ntmpla n cealalt barc. De fiecare dat cnd i ndrepta privirea ntr-acolo, avea impresia c ploua cu psri moarte, iar acest lucru l irita i mai tare. i pierdu simul msurii i ncepu s arunce suliele prea devreme sau prea trziu. Ca s compenseze, se ncord i ncepu s arunce doar din bra, fr s-i mai foloseasc i corpul n lansarea proiectilului. Mna stng i obosi foarte repede, aa c, instinctiv, i scurt arcul braului i l ndoi din cot, ceea ce aproape l fcu s fie ct pe ce s-i luxeze ncheietura. De obicei, omora cam ase din zece psri cu sulia, iar acum nu reuea nici mcar cinci. Deveni tot mai frustrat. Multe din psrile doborte erau doar ameite sau rnite uor i scpau de sclavi scufundndu-se sau notnd pn la pilcurile de papirus, unde se ascundeau sub covorul de rdcini i de tulpini ale acestora. Numrul de psri moarte adunate pe fundul brcii lui cretea foarte ncet, n timp ce de pe cellalt vas se auzeau fr ncetare strigte de bucurie. De disperare, Nefer renun la suliele ndoite i nfc arcul greu de rzboi, ns era prea trziu. Braul drept era aproape epuizat din cauza efortului cu suliele. i lua mult s trag i trimitea sgeile dup ce trecuser psrile rapide, i prea devreme, ca s le nimereasc pe cele mai ncete. Taita l urmrea cum se afund tot mai adnc n capcana pe care i-o ntinsese singur. Puin umilin n-o s-i strice , i spuse. Ar fi putut s-i corecteze greelile lui Nefer cu doar cteva sfaturi; cu cincizeci de ani n urm, Taita scrisese manuale nu doar de conducere a carelor, ci i de mnuire a arcului. O dat-n via, nu mprtea pe deplin sentimentele biatului i zmbea n sinea sa cnd l vedea ratnd nc o dat, iar pe Mintaka dobornd dou psri din acelai stol care-i trecea pe deasupra capului. Cu toate acestea, simi cum l cuprinde mila pentru regele su cnd una dintre sclavele Mintaki sosi not i se ag de barca lui Nefer. nlimea Sa, prinesa Mintaka, sper ca prea-putemicul faraon s aib parte de zile cu parfum de iasomie i de nopi nstelate, pline de triluri de privighetori. Totui, barca domniei sale ncepe s se

scufunde sub greutatea vnatului, iar nlimea Sa ar dori s tie cnd ar putea lua micul dejun care i s-a promis de cteva ore, cci i e foame. Ce ieire nechibzuit! i zise Taita, cnd Nefer se roi furios la auzul cererii impertinente. S-i mulumeti zeului luia al maimuelor sau al potilor la care te nchini, sclavo, c sunt un om milos, altfel i-a tia capul cu mna mea i i l-a trimite stpnei tale drept rspuns la gluma ei proast. Era momentul ca Taita s intervin cu blndee: Faraonul i cere scuze pentru neatenie, ns era att de preocupat de sportul acesta, c n-a simit cum trece timpul. Te rog s-i spui stpnei tale c vom lua cu toii micul dejun imediat. Nefer i arunc o cuttur crunt, ns puse deoparte arcul i nu fcu niciun efort s revoce decizia lui Taita. Cele dou brci se ntoarser pe insuli n formaie strns, astfel c grmezile de rae ce le ncrcau erau uor de comparat. Niciunul dintre membrii celor dou echipaje nu fcu vreo remarc, ns toi erau contieni de rezultatul partidei de vntoare. Maiestatea V oastr, strig Mintaka, trebuie s v mulumesc pentru aceast diminea cu adevrat minunat. Nu-mi amintesc s m mai fi distrat atta de mult timp, spuse ea cu o voce ncnttoare i cu un surs angelic. Suntei prea blnd i ierttoare, fcu Nefer, fr s zmbeasc, un gest regal de refuzare a laudelor. Mie mi s-a prut doar un sport. i, ntorcndu-se pe jumtate cu spatele la ea, examin gnditor tabloul cu trestii i ap din faa sa. Mintaka nu art niciun semn c s-ar fi suprat din cauza purtrii lui dispreuitoare, ci se ntoarse spre sclavele ei: Haidei s-i cntm faraonului cteva versuri din Maimua i mgarul. Una din fete i aduse luta i prinesa zdrngni prima msur, dup care ncepu s cnte versurile neghioabe pentru copii. Fetele o acompaniau la refren imitnd pe voci rguite animalele i hohotind necontrolat. Buzele lui Nefer se micau a zmbet, ns el adoptase o poziie de demnitate ngheat, de la care nu mai putea da napoi. Taita vedea ct i-ar fi dorit s ia parte la petrecerea lor, dar se prinsese din nou n propria capcan. Prima dragoste e un izvor nesecat de bucurie , i zise Taita, cu ironie plin de nelegere, i, spre ncntarea tuturor fetelor din barca vecin, improviz o nou versiune la ce i-a spus maimua mgarului, mult mai hazlie dect oricare dintre cele dinainte. Acestea se prpdir de rs i aplaudar fericite, n timp ce Nefer se simi i mai exclus i se mbufn ostentativ. Tot mai cntau cnd ajunser la locul de debarcare. Malul era abrupt, i noroiul de dedesubt negru i vscos. Vslaii srir n nmolul nalt pn la genunchi i inur prima barc nemicat, n timp ce sclavii le trecur pe prines i pe nsoitoarele ei, n siguran, pe mal. Imediat ce acestea ajunser cu bine la rm, sosi i barca regal, iar sclavii se pregtir s l treac pe Nefer, n acelai fel, ca s ajung lng Mintaka. El flutur din mn a refuz; suferise destule umiline pentru o singur diminea i nu avea de gnd s se coboare ntr-att, nct s se sprijne de doi sclavi uzi i pe jumtate goi. Se inu n echilibru cu uurin pe cadrul prorei, n timp ce toat lumea l urmrea cu respect, pentru c era o privelite minunat. Mintaka ncerca s nu-i arate emoia, ns l considera cea mai frumoas fiin pe care o vzuse n viaa ei, suplu i neted, cu corpul de bieandru care abia ncepe s capete contururile dure ale unui brbat. O fermeca pn i expresia lui morocnoas i superioar. E fcut din aluatul din care sunt modelai eroii i marii faraoni, se gndi ea, cuprins de pasiune romantic. Ct a vrea s nu-l fi nfuriat aa de tare! N-a fost frumos din partea mea, dar, pn la apusul soarelui, o s-l fac s rd din nou. Hathor mi-e martor c aa o s fie. Nefer i lu avnt i sri peste spaiul gol dintre barc i mal i ateriz graios, asemenea unui leopard care-i d drumul din crengile unui arbore de acacia, ajungnd foarte aproape de locul unde era prinesa. Acolo se opri, contient c toi ochii erau aintii asupra lui.

Apoi, malul ced sub greutatea lui. Bucata de lut uscat i friabil pe care sttea se surp sub picioarele lui. Timp de cteva clipe ngrozitoare, btu aerul cu minile ca o moric, strduindu-se s i in echilibrul, dup care se prbui pe spate, n mocirl. Cu toii rmaser ngrozii, cu ochii aintii asupra lui, ocai de scena n care Egiptul regal sttea nglodat pn la bru n nmolul Nilului i cu uimirea ntiprit pe fa. Timp de cteva secunde bune, nimeni nu fcu nicio micare i nu rosti niciun cuvinel; apoi, Mintaka izbucni n rs. Nu intenionase s fac asta, ns era prea mult pentru ea, i, o dat ce ncepu s rd, nu se mai putu opri. Avea un rs ncnttor, contagios, cruia nu i rezist niciuna dintre fete: se puser pe chicotit i ipat, i i fcur i pe ngrijitori i pe vslai s li se alture. Pn i Taita le urm exemplul, hlizindu-se fr s se abin. Pre de o clip, Nefer ddu impresia c o s izbucneasc n lacrimi, dar, dup aceea, furia sa, inut atta timp n fru, rupse lanurile. Apuc un pumn de nmol gros i negru i l azvrli cu putere n prinesa care rdea. Umilina i ntrise braul i i mbuntise inta, nct Mintaka, luat pe nepregtite din cauza ilaritii, nu putu s se fereasc n vreun fel i primi noroiul drept n fa. Rsul i se stinse pe buze i rmase cu ochii mari aintii la Nefer, n timp ce masca neagr i se prelingea pe fa. Acum era rndul lui Nefer s rd. Aezat n aceeai poziie, n mlatin, i ddu capul pe spate i toat frustrarea i umilina lui rbufnir ntr-un hohot de rs batjocoritor. Cnd rde faraonul, toat lumea rde cu el, aa c sclavii, vslaii i ngrijitorii reizbucnir n strigte i mai tari de veselie. Mintaka i reveni repede din oc i, fr niciun avertisment, se lans ntr-un atac, fcnd o sritur i cznd peste Nefer cu toat greutatea. Acesta fu luat complet prin surprindere i nu apuc nici s trag o gur de aer, cnd ea l bg cu capul la fund i se aez peste el. Nefer se blci sub ap, ncercnd s gseasc un punct de sprijin pe fundul mlos, ns corpul ei l intuia. Fata i ncletase ambele brae n jurul gtului lui. ncerc s o arunce de pe el, ns era sprinten i alunecoas ca un ipar, din cauza stratului de nmol. Cu un efort uria, reui s o ridice ndeajuns, nct s scoat capul i s trag o gur de aer, dup care fata l bg iar cu capul sub ap. El izbuti s ajung deasupra ei, ns avu nevoie de toat fora ca s o imobilizeze. Se zbtea i ddea din picioare cu o putere uluitoare. Tunica i se ridicase n jurul taliei, iar picioarele i erau goale i netede. i ncolci picioarele n jurul lui i rmase aa. Acum, erau fa n fa i Nefer i simea trupul cald prin noroiul alunecos. Feele lor murdare erau la o distan de doar civa centimetri una de cealalt; prul ei i intra n ochi i el i ddu seama cu uimire c fata i zmbea sub stratul de noroi. i zmbi i el i izbucnir amndoi n rs; numai c niciunul din ei nu voia s se declare nvins, aa c i continuar lupta. Pieptul lui era gol, iar cmua ei uoar se udase att de tare, c prea s nu mai existe. Picioarele ei le ineau nc pe ale lui n strnsoare, iar el ntinse o mn n jos, ca s elibereze. Fr s vrea, ddu cu mna dreapt de o fes rotund i tare, care se zbtea cu mult energie. Nefer deveni contient de senzaia stranie i plcut care prea s i inunde corpul i nu mai simi necesitatea de a o supune. Se mulumi s o in i s o lase s i se mpotriveasc, n timp ce el savura acea senzaie nou i extraordinar. Brusc, ncet i ea s mai rd, pentru c fcuse, la rndul ei, o descoperire important. ntre ei, mai jos de talie, crescuse o protuberan care, cu cteva clipe nainte, nu existase. Era att de mare i de umflat, c i-ar fi fost imposibil s o treac cu vederea pn atunci. i mpinse oldurile nainte, ca s testeze natura acesteia, dar, de fiecare dat cnd fcea astfel, umfltura se mrea i se ntrea mai mult. Nu mai experimentase aa ceva i, ca s vad ce mai descoper, repet micarea. Nu bgase de seam c el renunase la eforturile violente de a scpa de ea i c braul lui stng era nfurat n jurul prii de sus a corpului ei. Mna dreapt i se fcuse cup n jurul posteriorului ei i, cnd i mpinse nc o dat oldurile s examineze umfltura, el i imit micarea, mpungnd ca s vin n ntmpinarea ei i ajutndu-se de dreapta ca s o apropie i mai mult. Excrescena o nepa, ca i cnd

ar fi fost un animal micu, cu via proprie. Nu se gndise niciodat c ar putea s triasc o senzaie ca aceea pe care o simea n acel moment. Dintr-o dat, acea fiin misterioas cpt o importan ce depea orice altceva visase ea pn atunci. Tot corpul i era inundat de o cldur plcut, de vis. Fr s contientizeze ce face, cobor mna s o apuce, s o prind, ca i cnd ar fi avut de-a face cu un pisoi sau cu un celu. Apoi, cu un oc ce o izbi drept n stomac, i aduse-aminte de povetile nebuneti pe care sclavele i le spuseser despre acel lucru i despre ce fceau brbaii cu el. Nu o dat i se descrisese totul cu lux de amnunte. Pn n acel moment, socotise toate acele descrieri drept pure invenii, fiindc lucrul acela nu semna deloc cu chestiunile micue ce atmau n zona aceea, la friorii ei. i aminti mai ales vorbele lui Saak, sclava numidian: N-o s-i mai pierzi vremea cu rugciunile ctre Hathor, o dat ce ai vzut zeul-cu-un-singur-ochi cnd e suprat Mintaka se smuci din mbriarea lui Nefer i rmase n noroi, fixndu-l cu o privire consternat. Nefer se strdui s ajung n poziie eznd i i ntoarse privirea, uimit. Amndoi gfiau, ca dup o curs istovitoare. Hohotele i chiotele de pe malul nalt se stinser ncet, cnd spectatorii i ddur seama c se ntmplase ceva neplcut, i se ls o tcere stnjenitoare; Taita i scoase cu delicatee din ncurctur: Maiestate, dac v mai prelungii mult scldatul, vei oferi o mas bun oricrui crocodil care va trece pe-acolo. Nefer sri n picioare i patin pn la Mintaka, pe care o ajut s se ridice; se purta cu ea cu atta grij, de parc ar fi fost fcut din cea mai fin sticl de Hunia. Cu iroaiele de ml i de ap de Nil curgndu-i din cap pn-n picioare i cu prul nclcit czndu-i pe fa i umeri, prinesa fu dus de sclave la un ochi de ap curat ca s se spele. Fetele aduseser cu ele haine de schimb, aa c Mintaka era splendid, ntr-un or curat, brodat cu mtase i cu perle de cultur, cu brri de aur la mini i un colier de turcoaze i sticl colorat n jurul gtului. Prul, dei ud, era pieptnat i mpletit cu grij. Nefer se grbi s-o ntmpine i s-o conduc la uriaul arbore de kigelia, sub ale crui ramuri enorme fusese pregtit micul dejun, ferit de razele soarelui. La nceput, cei doi tineri se artar destul de rezervai i timizi, copleii nc de acea descoperire important pe care o mprtiser; totui, foarte curnd, firile lor deschise i vesele nvinser, i i fcur s ia parte la hazul i la plvrgeala celorlali, cu toate c mai tot timpul se cutau din priviri i fceau glume unul pe seama celuilalt. Mintaka era pasionat de ghicitori, aa c l provoc la o ntrecere, i i ngreun sarcina lui Nefer formulndu-le n limba hicsos. Am un ochi i un nas ascuit. Trec prin tot corpul victimei, dar nu vrs niciun strop e snge. Ce sunt? Asta-i uoar! Exclam Nefer triumftor. Eti un ac de cusut, veni rspunsul, la care Mintaka ridic minile n semn c se pred. Pedeaps! Strigar sclavele. Faraonul are dreptate. Pedeaps! Un cntec! Ceru Nefer. Dar nu cel cu maimua. L-am ascultat destul pe ziua de azi. O s ascultai Cntecul Nilului, se nvoi ea, i, dup ce termin, Nefer o rug s mai cnte unul. Numai dac m ajutai, Maiestate, puse ea condiia. V ocea lui era de tenor spre bariton, dar, de fiecare dat cnd falsa, prinesa i acoperea greeala i l fcea s par mult mai bun dect era n realitate. Firete c Nefer i adusese tabla i pietrele de bao\Taita l fcuse s ndrgeasc acel joc i devenise deja un expert. Cnd obosi de atta cntat, o ispiti pe Mintaka s joace cu el. Va trebui s ai rbdare cu mine, sunt nceptoare, l avertiz ea, n timp ce pregtea tabla. Bao era un joc egiptean i, de aceast dat, era sigur c o s ctige n faa ei. Nu trebuie s-i fie ruine, o ncuraj, o s-i art eu cum s faci. Taita zmbi, cci el i Mintaka i omorser cteva ore bune cu bao, n palatul de la Bubasi, pe cnd aveau grij de friorul ei. Din optsprezece mutri, pietrele ei roii dominau castelul din vest i i

ameninau poziia din centru. Am jucat cum trebuie? Se interes ea, cu o voce suav. Nefer fu salvat de un strigt, i, cnd i ridic ochii, vzu ogaler pe care flutura steagul regentului apropiindu-se rapid pe canal. Ce pcat! Tocmai cnd devenise mai interesant, spuse el i ncepu s string repede piesele de joc. Nu putem s ne ascundem de ei? ncerc Mintaka s propun, ns Nefer cltin din cap. Ne-au vzut deja, o asigur el; ateptase vizita aceasta toat dimineaa. Mai devreme sau mai trziu, regentul avea s afle de ieirea aceasta ilicit i s-l trimit pe Asmor s-l aduc napoi pe hoinar. Galera se opri undeva, mai jos de locul unde se aflau ei, iar Asmor sri pe mal i se ndrept cu pai mari spre participanii la picnic. Regentul e foarte nemulumit din cauza absenei voastre. V poftete s v ntoarcei imediat la templu, unde v ateapt treburi de stat. Iar eu, seniore Asmor, sunt foarte nemulumit de proasta dumitale cretere, ncerc Nefer s mai crpeasc din demnitatea rnit. Nu sunt un rnda sau un servitor, ca s mi te adresezi n acest fel, i nu i-ai artat respectul cuvenit nici prinesei Mintaka, se nfurie el, ns fr s poat schimba imaginea deja format: era tratat ca un elev care-a fost prins chiulind de la coal. Totui, ca s mai salveze aparenele, o invit pe Mintaka s fac drumul de ntoarcere n barca lui, n timp ce fetele cltoreau n cellalt vas. Cu mult tact, Taita rmase la prora, pentru c era prima lor discuie particular. Netiind prea bine la ce s se atepte de la ea, Nefer rmase surprins cnd, n loc s se oboseasc cu politeuri, fata se lans imediat ntr-o discuie asupra anselor de reuit a conferinei de pace dintre cele dou pri. Ajunse foarte repede s-l impresioneze cu cunotinele ei politice i cu tria cu care i susinea punctele de vedere. Dac noi, femeile, am fi lsate s conducem lumea, atunci rzboiul sta stupid nici mcar n-ar fi izbucnit, trase ea concluzia, ns el nu putea s lase lucrurile aa. Discutar cu nsufleire tot drumul napoi spre templu. Cltoria dur prea puin, dup prerea lui Nefer, care o lu de mn pe prines cnd ajunser la mal: Mi-ar plcea s ne mai ntlnim i-alt dat. i mie mi-ar face plcere, l asigur ea, fr s-i ia mna dintr-a lui. Curnd, insist el. Destul de curnd, surise ea i i retrase uor mna; n timp ce o privea mergnd spre templu, Nefer avu senzaia ciudat c ceva preios i fusese luat. Capitolul XXVII Seniore, doar ai fost martor la citirea labirinturilor lui Ammon-Ra. Cunoatei sarcina grozav pe care mi-au dat-o zeii. tii c n-a putea niciodat s mi bat joc de dorinele lor i c sunt supus interesului vostru. Am avut motive puternice s l nsoesc pe biat n ceea ce a fost, la urma urmei, o escapad nevinovat. Numai c nu era aa de uor s-i nchid gura lui Naja, care era nc furios c Nefer reuise s scape de Asmor i s-i petreac dimineaa pe balt, mpreun cu prinesa hicsos. Cum pot s mai cred aa ceva cnd l-ai ajutat pe Nefer? Tu ai pus la cale nebunia asta. Seniore regent, trebuie s v dai seama ct de important e pentru noi s m bucur pe mai departe de ncrederea netirbit a tnrului faraon. Dac par c iau n deridere ordinele i autoritatea voastr, asta o s-l fac pe biat s cread c sunt nc omul lui, i o s-mi uureze foarte mult misiunea pe care am primit-o. n mod diplomatic, Taita desfiinase toate acuzaiile pe care ile adusese regentul, care nu mai putu dect s adauge cu amrciune:

S nu se mai ntmple, magule! Sigur c am ncredere n tine. Ar fi, ntr-adevr, o nebunie s acionezi mpotriva ordinelor stricte ale zeilor. Totui, pe viitor, Nefer nu trebuie s mai ias din camer fr Asmor i o escort a oamenilor lui. Nu pot risca s dispar. Seniore, cum merg negocierile cu Marele Pstor? A putea s v ajut cu ceva, ca s ajungei la un rezultat pozitiv? l ndrept abil Taita pe o alt pist, iar Naja o urm. Apepi e indispus. Azi-diminea a avut o criz de tuse att de violent, c a scuipat snge i a trebuit s prseasc sala. Chiar, dac el nu e n stare s participe, nu vrea s lase pe nimeni s vorbeasc n numele lui, nici mcar pe seniorul Trok, n care are ncredere, de obicei. Doar zeii tiu ct o s mai dureze pn cnd marele urs o s se ntoarc la tratative. S-ar putea s fim obligai s pierdem zile sau chiar sptmni. Cu ce se trateaz Apepi? Vru s tie Taita. Habar n-am se ntrerupse Naja, pentru c-i venise o idee. Cum de nu m-am gndit la asta mai-nainte? Cu priceperea ta, o s poi s l vindeci de orice ar avea. Du-te imediat la el, magule, i f tot ce-i st-n puteri s-l pui pe picioare. Apropiindu-se de apartamentele regelui, Taita putu s-l aud pe acesta chiar de la captul cellalt al curii. Era ca un leu cu coam neagr prins n capcan, iar rgetele devenir i mai puternice n clipa cnd intr n camer. Cum pi pragul, era s fie drmat de trei preoi ai lui Osiris care fugeau ngrozii de prezena regal, urmai ndeaproape de un vas greu de bronz, care se izbi de tocul uii. Obiectul fusese aruncat din colul cellalt al ncperii de ctre regele hicsos, care edea gol ntr-un maldr de blnuri i de aternuturi nvlmite n mijlocul camerei. Unde-ai fost, vrjitorule? Mugi el, vzndu-l pe Taita. L-am trimis pe Trok s te gseasc dis-dediminea. De ce apari abia la mijlocul zilei, ca s m scapi de preoii tia infernali, cu otrvurile lor mpuite i cletii lor ncini? Nu l-am vzut pe Trok, i explic Taita, dar am venit de ndat ce seniorul Naja mi-a spus c suntei bolnav. Bolnav? Nu sunt bolnav, vrjitorule. Sunt pe patul de moarte. Haidei s vedem ce putem face ca s v salvm. Apepi se rostogoli pe burta lui proas, i Taita ddu cu ochii de umfltura grotesc, purpurie, de pe spatele acestuia; era de mrimea celor doi pumni ai regelui, luai mpreun. Cnd o atinse uor, cu vrful degetelor, Apepi url din nou i ncepu s asude din greu. Uor, Taita! Eti la fel de dur ca toi preoii din Egipt la un loc. Cum s-a ntmplat? Se retrase Taita. Care au fost simptomele? La nceput am simit o durere mare n piept, i Apepi atinse locul respectiv. Apoi, am nceput s tuesc i durerea a devenit mai ascuit. Simeam c se mic ceva aici, nuntru, dup-aia durerea a nceput s se deplaseze spre spate i a aprut umfltura, explic el, ntinznd mna peste umr s ating umfltura, i gemu din nou. nainte de a merge mai departe cu investigaia, Taita i administr o porie de epen rou, floarea somnului; cantitatea ar fi fost de ajuns ca s taie picioarele unui pui de elefant ns, cu toate c ncepu s se uite cruci i s bolboroseasc nedesluit, regele rmase lucid. Taita mai pipi o dat excrescena, iar regele gemu, ns nu mai protest. Avei un obiect strin nfipt adnc n came, seniore, se pronun el, n cele din urm. Nici nu m mir, magule. Oameni ri, n special egipteni, mi-au vrt obiecte strine n came de cnd sugeam la a doicii. A fi zis c e un cap de sgeat sau o lam, dar nu exist nicio ran cicatrizat pe unde s fi intrat, medit Taita. Folosete-i ochii, sunt acoperit de cicatrice din cap pn-n picioare, i art regele trupul nesat cu urme de rni vechi.

O s v tai, l avertiz Taita. Da taie odat i nu mai flecri atta! Se rsti Apepi. n timp ce Taita alegea un bisturiu de bronz din trus, Apepi i lu de jos centura groas de piele i o puse n dou, i nfipse dinii n ea i se pregti pentru cuit. Venii ncoace! Strig Taita la grzile de la u. Haidei s-l inei pe rege! Ieii afar, idioilor! Contramand ordinul Apepi. N-am nevoie s m in nimeni. Taita se aplec s calculeze unghiul i adncimea tieturii, apoi fcu o incizie rapid i profund. Apepi ls s-i scape un urlet nbuit printre dinii ncletai, ns nu se mic. Taita se ddu napoi, n timp ce o fintn de snge ntunecat amestecat cu puroi gros i galben curgea din ran. O duhoare care-i ntorcea maele pe dos umplu ncperea. Taita ls deoparte bisturiul i vr arttorul n tietur; sngele ni bolborosind, iar magul simi un corp dur i ascuit la captul inciziei. Lu forcepsul de filde pe care i-l pusese la ndemn i sond cu el rana, pn ce vrful se izbi de ceva tare. Apepi ncetase s mai rcneasc i zcea nemicat; doar muchii spatelui i tresltau, involuntar, iar pe nas scotea fornituri porcine i zgomotoase. La cea de-a treia ncercare, Taita apuc obiectul cu cletii forcepsului i trase zdravn, pn simi c cedeaz i ncepe s se ridice la suprafa. Iei, n sfrit, nsoit de o cascad de puroi amestecat cu resturi de piatr sfrmat, i Taita l ridic la lumin, s-l cerceteze. Vrful unei sgei, anun el rezultatul. i sttea acolo de ceva timp. M mir c nu a dat n cangren acum civa ani. Apepi scuip cureaua i se ridic n capul oaselor, chicotind cu voce tremurtoare: Pe fuduliile proase ale lui Seth, recunosc jucrioara asta. Unul dintre bandiii votri a trimis-o, la Abnub, acum zece ani. Pe-atunci, chirurgii mi-au spus c e prea aproape de inim i nu ajung la ea, aa c au lsat-o nuntru i de-atunci am purtat-o cu mine. Lu triunghiul de cremene ascuit din mna plin de snge a lui Taita i o privi cu ochi strlucind de mndria de-a-i fi aparinut. M simt ca o mam cu primul ei nscut. O s pun s mi se fac o amulet din bucata asta i-o s-o port la gt, agat de un lan de aur. Poi s-i faci o vraj. Aa o s m ocoleasc orice alt arm. Ce zici, magule? Sunt sigur c s-ar dovedi foarte eficace, seniore, aprob Taita, dup care i umplu gura cu vin fierbinte, amestecat cu miere, i, folosindu-se de un tub de aram, inject compoziia ca s curee rana de puroi i de snge nchegat. Ce risip de vin bun, regret Apepi, ridicnd castronul cu ambele mini i golind ce mai rmsese. Apoi, azvrli vasul de perei i rgi: Acum, ca rsplat pentru serviciile tale, am s-i spun o poveste care se leag de ce-am discutat noi ultima oar, n vrful turnului, la Bubasti. Seniore, sunt numai urechi, l asigur Taita i se aplec s-i bandajeze rana deschis cu fee de in, murmurnd, n tot acest timp, incantaii pentru legarea rnilor: Te leg, lucrtur a lui Seth, i cos gura roie, lucru al diavolului. Apepi l ntrerupse grosolan: Trok mi-a oferit un lakh de aur ca s se nsoare cu Mintaka. Minile lui Taita i ncetar lucrul, dup ce bandajaser doar jumtate din pieptul ca un butoi al lui Apepi. Ce rspuns i-ai dat, Maiestate? Era att de tulburat, c i acord titlul regal fr s se mai controleze, lucru primejdios i pe care nu l prevzuse. I-am spus c preul ei e de cinci lakh-i, rinji Apepi. Cinele e aa de nfierbntat dup celua mea, c i s-a ridicat mdularul la ochi i l-a orbit, da, chiar dac m-a jefuit de o cru de bani n tot timpul sta, nici chiar el n-are de unde s scoat cinci lakh-i, i rgi iar. Nu te teme, magule, Mintaka e prea

valoroas ca s-o dau unuia ca Trok, atunci cnd pot s m folosesc de ea ca s-l atrag pe micuul vostru faraon. Se ridic i ncerc s ajung cu braul gros i musculos la bandajul din spate, ca un coco btrn care-i bag capul sub arip. M-ai transformat n mumie nainte de vreme, rse el, dar ai fcut o treab bun. Du-te i spune-i regentului tu c sunt gata s-i mai suport un pic parfumul i c ne vedem n sala de conferine ntr-o or. Capitolul XXVIII Naja se calm, cnd auzi de succesul lui Taita i de mesajul trimis de Apepi, i, dac mai avea vreo urm de ndoial cu privire la loialitatea magului, fu i aceasta spulberat de succesul repurtat. Ticlosul la btrn o s joace cum i cnt eu, se fli Naja. O s-mi fac mai multe concesii dect i d seama, i sta era unul din motivele suprrii mele, cnd a plecat de la conferin, mrturisi el, nemaiputnd sta locului de bucurie i msurnd cu pai mari podeaua de piatr. Cum se simte, magule? Iai dat vreo butur care s-i nceoeze mintea? I-am vrsat pe gtlej o porie care ar fi venit de hac i unui taur, l asigur Taita. Naja se duse la cutia cu cosmetice, lu o sticlu verde cu parfum, i turn n mini i apoi i-l aplic pe ceaf: Ei bine, o s profit ct pot, hotr i se ndrept spre u, dup care arunc o privire peste umr. Vino cu mine! Porunci el. S-ar putea s am nevoie de puterile tale, ca s termin cu Apepi. Regele hicsos nu putea fi convins chiar aa de uor s semneze tratatul, cum i imaginase Naja. Apepi nu arta deloc afectat nici de ran, nici de medicament, i, chiar i dup ce santinela templului anun miezul nopii, el tot mai rcnea i mai btea cu pumnul n mas. Nicio variant de compromis propus de Naja nu prea s-i fie pe plac, i, n cele din urm, pn i Taita se simi epuizat de intransigena lui. Naja suspend edina i, pe la cntatul cocoilor, se duse cltinndu-se la culcare. A doua zi la amiaz, cnd reluar tratativele, Apepi se art la fel de puin dornic s ajung la un rezultat rezonabil i negocierile decurser chiar ceva mai furtunos dect pn atunci. Taita se folosi de toat puterea sa de influen ca s l calmeze, ns Apepi se ls curtat mult vreme, pn s cedeze. In cea dea cincea zi, ncepur i scribii s pun termenii tratatului pe tblie de lut, n scriere hieratic i n hieroglife, traduse n limbile hicsos i egiptean; treaba dur pn trziu n noapte. Pn n acel moment, Naja l exclusese pe faraonul Nefer Seti de la consftuiri. l inuse ocupat cu treburi mrunte, lecii cu tutorii, antrenamente, ntlniri cu ambasadorii i cu delegaiile de negustori i de preoi care cereau diverse concesii i donaii, n cele din urm, Nefer se revolt, aa c Naja l trimise la vntoare de oimi cu fiii mezini ai lui Apepi. Aceste ieiri nu se dovedir ns cele mai fericite ocazii, aa c prima zi se ncheiase cu o disput asupra vnatului, care era s se termine cu un schimb sntos de lovituri. n ziua a doua, la sugestia lui Taita, prinesa Mintaka se altur grupului de vntori, pentru a juca rolul de mpciuitor ntre cele dou faciuni. Chiar i frailor ei mai mari le era ngrozitor de fric de ea i se supuneau voinei ei, cnd, cu orice alt ocazie, ar fi dat fuga s se ncaiere cu partea egiptean. n mod similar, cnd Mintaka mergea alturi de el n carul de vntoare, instinctele de rzboinic ale lui Nefer adormeau; prinul nu mai lua seama la comportamentul amenintor i sfidtor al frailor ei celor necioplii i se bucura de inteligena i de erudiia ei, fr a mai pune la socoteal prezena ei fizic. n spaiul strimt al carului, erau aruncai adesea unul peste altul atunci cnd vehiculul slta pe terenul accidentat, urmrind turmele de gazele. Apoi, Mintaka l lua de mn i l inea strns, chiar i dup ce pericolul trecuse. Cnd Nefer se ntoarse la templu, dup prima plimbare, trimise dup Taita, pretinznd c vrea s-i descrie cum decursese vntoarea, dar fu destul de confuz i de distras. Nici chiar atunci cnd Taita l ntreb cum se descurcase oimul su preferat, biatul nu se art prea entuziasmat. Deodat, remarc

vistor: Nu i se pare uimitor ce moi i calde sunt fetele? n dimineaa celei de-a asea zile, scribii i terminaser treaba, iar cele cincizeci de table ale tratatului erau gata pentru a fi ratificate. Acum, Naja trimise dup faraon ca s ia parte la ceremonia la care participau i toate odraslele lui Apepi, inclusiv Mintaka. Curtea templului era nc o dat plin de mulimea strlucitoare a suitelor regale i a nobililor, cnd, cu glas puternic, crainicul regal ncepu s dea citire textului conveniei. Imediat, Nefer fu absorbit de coninutul acesteia. Discutase tratatul n amnunt cu Mintaka, n decursul zilelor petrecute mpreun, i acum i trimiteau ocheade pline de semnificaii ori de cte ori credeau c au descoperit o greeal sau o scpare n formulare. Totui, erau doar cteva asemenea omisiuni, iar Nefer era aproape sigur c recunoate influena din umbr a lui Taita n multe pri ale documentului de o lungime considerabil. Sosi, n sfrit, momentul s pecetluiasc nelegerea. Acompaniat de sunetul cornului de berbec, Nefer i puse cartuul regal pe lutul umed, iar Apepi fcu la fel. Pe Nefer l nfuria s vad c regele hicsos uzurpase prerogativul faraonic prin adoptarea sigiliului sacru. n timp ce Naja urmrea desfurarea spectacolului cu o expresie enigmatic dedesubtul stratului gros de fard, noii aliai, conductori ai celor dou regate se mbriar. Apepi cuprinse silueta slab a lui Nefer n strnsoarea sa de urs i toat adunarea izbucni n strigte de, JBak-her! Bak-her! Brbaii i lovir armele de scuturi sau btur cu suliele i lncile pe dalele de piatr. Nefer se trezi aproape dobort de mirosul puternic degajat de Apepi. Unul dintre obiceiurile egiptene pe care hicsoii nu le adoptaser era cel al igienei personale. Nefer se consol la gndul c, dac lui i se prea respingtor, atunci Naja avea s aib un adevrat oc, n clipa n care regele l va coplei cu afeciunea lui. Se desprinse uurel din braele cofaraonului, ns Apepi i trimise un zmbet de unchi i i puse o lab proas pe umr, dup care se ntoarse spre mulimea strns n curtea nencptoare: Ceteni ai acestui mre pmnt, reunit nc o dat, v aduc drept chezie datoria i dragostea mea patriotic. Ca dovad a acestora, ofer mna fiicei mele, prinesa Mintaka, faraonului Nefer Seti, care conduce alturi de mine destinul Egiptului. Faraonul Nefer Seti, care mparte cu mine dubla coroan a Regatelor de Sus i de Jos, va fi fiul meu, i fiii si vor fi nepoii mei! Urma un moment lung de tcere deplin, n care adunarea ajunse s neleag senzaionalul anun, dup care izbucnir cu toii n urale i mai entuziaste, iar zdrngnitul armelor i tropitul sandalelor devenir asurzitoare. Faraonul Nefer Seti avea o expresie care, n cazul oricrui alt muritor, de condiie inferioar lui, ar fi fost catalogat drept rnjet idiot. Se uita fix la Mintaka; aceasta nghease, cu mna la gur, ca i cnd ar fi vrut s nu ipe sau s chiuie, i privea cu ochii mrii de uimire la tatl ei. O roea profund i urc n obraji, i fata i ndrept privirea spre Nefer. Cei doi se uitar unul la altul, de parc ar fi fost singuri n toat curtea aceea. Taita, care urmrea spectacolul de la picioarele tronului faraonului, i ddu seama c Apepi i alesese n mod magistral momentul n care s fac anunul. Acum, nu mai exista nicio cale prin care cineva Naja, Trok, oricare altul s se opun cstoriei. Aflat chiar lng tronul lui Naja, magul observ cum, ndrtul mtii de fard, regentul czuse ntr-o stare de profund consternare, contient, mai ales, de poziia primejdioas n care se afla. Dac Nefer se nsura cu prinesa, scpa din minile lui Naja, care vedea cum dubla coroan i alunec printre degete. Probabil c regentul simise privirea lui Taita aintit asupra lui, pentru c i ndrept ochii nspre el. Pentru o fraciune de secund, magul reui s-i ptrund n suflet i avu senzaia c vede ofntn secat, n care colciau cobrele al cror nume l purta regentul. Apoi, Naja i cobor vlul peste ochii galbeni i cruzi, zmbi cu rceal i aprob din cap, ns Taita tia c acesta gndea cu furie. Oricum, gndurile regentului erau att de complexe i se derulau cu atta repeziciune, nct lui Taita i era imposibil s le mai urmreasc.

Magul cut silueta mthloas a lui Trok n irurile de hicsoi din faa sa. Spre deosebire de regent, vrul su nici nu se sinchisea s-i ascund sentimentele i se nvineise de ciud. Barba i se zbrlise i sngele i urcase n obraji. Deschise gura ca pentru a striga o insult sau un protest, apoi renun i i puse mna pe minerul sbiei. ncheieturile degetelor i se albiser din cauza strnsorii i, un moment, Taita se gndi c avea s trag sabia i s se repead la silueta zvelt a lui Nefer. Cu un efort uria, matahala i recpt controlul, i netezi barba, se ntoarse i iei din curte, mbrncindu-i pe cei care-i stteau n drum. Vnzoleala era att de mare, c aproape nimeni nu i observ absena; doar Apepi l petrecu cu privirea i cu un zmbet cinic. n timp ce Trok disprea printre stlpii nali de granit ai statuilor lui Hathor, Apepi l ls pe Nefer i se ndrept spre tronul lui Naja. l ridic uor pe regent de pe perne i l mbris cu i mai mult vigoare dect pe faraon. Cu buzele lipite de urechea lui Naja, opti: Gata cu trucurile tale egiptene, floricica mea parfumat, altfel o s te trezeti c i le nfig n dos. l ls pe Naja s cad napoi pe perne, apoi se aez pe tronul care fusese pus acolo pentru el. Naja se fcu alb ca varul i i inu la nas o bucat de in nmuiat n parfum, ct s-i vin n fire. Aplauze dup aplauze rsunar n curte. Cnd ncetar, Apepi lovi braele tronului cu labele sale enorme, ca s-i ncurajeze, i uralele rencepur. Regele se distra de minune i continu jocul pn cnd mulimea obosi. Cu coroana Egiptului de Jos, deshret, pe cap, Apepi avea o figur impuntoare. Pe lng el, Nefer, chiar purtnd nalta coroan hedjet, prea un nc. n sfrit, dup un ultim ropot de aplauze, Naja se ridic i fcu semn mulimii s nceteze i se ls o tcere recunosctoare: S vin fecioara sfnt! Condus la procesiune de ajutoarele sale, Marea Preoteas iei de dup amvonul sculptat al altarului i se ndrept spre tronul dublu. naintea sa mergeau dou preotese ce duceau coroanele pshent ale regatului dublu. n timp ce corul templului nla imnuri de preamrire zeiei, venerabila preoteas lu coroanele simple de pe frunile celor doi conductori i le nlocui cu coroana dubl, ce simboliza reunificarea Egiptului. Apoi, cu voce tremurtoare, i binecuvnt pe cei doi faraoni i pmntul nnoit, i se retrase n adncurile templului. Urm un scurt moment de nehotrre, pentru c era pentru prima dat n lunga istorie a Egiptului cnd avea loc o ceremonie de reunificare i nu exista niciun protocol legat de aceasta. Abil, Naja profita de ocazie i se ridica din nou, pind n faa lui Apepi: n aceast zi de srbtoare, ne bucurm nu doar de unirea celor dou regate, ci i de logodna faraonului Nefer Seti cu frumoasa prines Mintaka. De aceea, s fie cunoscut n ambele regate c aceast cstorie va avea loc n acest templu, n ziua n care faraonul Nefer Seti i va srbtori majoratul sau cnd va ndeplini una dintre condiiile cerute ca s i proclame dreptul la coroan i s domneasc fr ajutorul unui regent care s l protejeze i s-l sftuiasc. Apepi se ncrunt, iar Nefer fcu un gest imperceptibil de consternare, numai c era prea trziu. Vestea fusese fcut public n sesiune deschis, i, n calitate de regent, Naja vorbea cu autoritatea ambelor capete ncoronate. Dac Nefer nu-i captura oimul sau nu reuea s alerge pe Drumul Rou ca s aib dreptul de ocupare a tronului, Naja amnase cu ani buni nunta acestuia., YA fost o lovitur de maestru , se gndi cu amrciune Taita, dei admira manevra politic ce se ascundea n spatele ei. Naja evitase dezastrul printr-o gndire rapid i o intervenie oportun. Acum, ct opoziia era n stare de oc, regentul merse i mai departe: Pe o not la fel de vesel, i invit pe faraonii Apepi i Nefer Seti s ia parte la cstoria mea cu prinesele Heseret i Merykara. Fericitul eveniment va avea loc peste zece zile, n prima zi a festivalului nlrii lui Isis, la templul zeiei din Teba. Aadar, peste zece zile, seniorul Naja va deveni membru al familiei regale Tamose i i va urma la tron faraonului Nefer Seti , medit ntunecat Taita. Acum nu mai exist nicio ndoial cine era cobra din cuibul oimilor de pe stncile de la Bir Umm Masara.

Capitolul XXIX n conformitate cu acordul de la Hathor, scaunul lui Apepi rmnea la Avaris, iar al lui Nefer Seti la Teba. Fiecare avea s i guverneze ara, ca i pn atunci, ns sub numele de biumvirat. De dou ori pe an, la nceputul i la sfritul revrsrii Nilului, cei doi regi urmau s se ntlneasc pentru o perioad de conducere comun la Memphis, unde s discute toate problemele referitoare la cele dou regate, legi noi sau rejudecri de cazuri. Totui, nainte ca cei doi s se despart, pentru a-i lua locul pe tronul care i se cuvenea fiecruia, Apepi i suita sa aveau s nsoeasc flota lui Nefer Seti la Teba i s participe la nunta dubl a seniorului Naja. mbarcarea simultan a celor dou suite de la debarcaderul aflat mai jos de templu se desfur haotic i le lu aproape toat dimineaa. Taita se amestec prin gloata de vslai, docheri, sclavi i pasageri nsemnai. Chiar i el era uimit de munii de bagaje i de echipament ridicai pe plaj, ateptnd s fie ncrcai pe lepuri, feluci i galere. Dect s mai parcurg lungul i anevoiosul drum pe uscat napoi la Teba, ambele regimente i desfcuser carele i le ncrcau, mpreun cu caii, pe alupe lucru care contribuia n mare msur la nebunia de pe mal. O dat-n via, Taita nu mai era n centrul ateniei; toat lumea era prea ocupat cu ncrcatul. Din cnd n cnd cineva mai ridica ochii de la ceea ce fcea, l recunotea i-i cerea s-l binecuvnteze sau vreo femeie mai venea cu cte un copil bolnav. Totui, reui s i croiasc drum pe plaj, cutnd carele sau echipamentul regimentului lui Trok. i recunoscu dup panaele colorate n verde i rou i, n timp ce se apropia, distinse silueta inconfundabil a acestuia printre oamenii si. Taita se trase mai aproape i l vzu stnd pe un maldr de echipamente i arme i inndu-i o predic purttorului de lance: Babuin fr creier, cum mi-ai mpachetat lucrurile? Uite cum zace aici arcul meu preferat; sigur o s treac vreun prostnac peste el cu caii. Starea sa de spirit nu suferise nicio mbuntire, aa c Trok mergea ano pe ponton, plesnind cu biciul pe orice nefericit care-i sttea n cale. Taita l urmri cum se oprete s schimbe o vorb cu unul dintre sergeni, dup care urc poteca spre templu. De cum dispru Trok, magul se apropie de purttorul de lance. Oteanul purta doar un or n jurul alelor i sandale, i, cnd se aplec s ridice unul din cuferele lui Trok i se cltin cu el spre alup, Taita observ pe spatele acestuia semnele clare, circulare, de impetigo. Purttorul de lance nmn cufrul vslaului de pe puntea alupei, dup care se ntoarse. Atunci l zri pentru prima dat pe Taita i l salut respectuos, atingndu-i pieptul cu pumnul strns. Vino-ncoace, soldat, l chem Taita. De ct timp ai mncrimea aia pe spate? Omul i duse instinctiv mna la spate i se scrpin ntre umeri cu atta for, c i ddu sngele. Blestemia asta m chinuie de cnd am capturat cetatea Abnub. Cred c e un dar de la mizerabilele alea de trfe egiptene dar se opri brusc, cu un sentiment de vinovie, i Taita i ddu seama c era vorba de vreo femeie pe care o violase n timpul ocuprii cetii. Iart-m, magule, suntem aliai i conceteni acum. De aceea am s-i ngrijesc rana, soldat. Du-te la templu i cere la buctrie s-i dea un borcan cu untur pentru mine. O s-i prepar un unguent. Taita se aez pe mormanul de bagaje ale lui Trok, iar purttorul de lance se grbi s se ndeprteze pe plaj. Printre lucruri se gseau trei arcuri de rzboi Trok fusese nedrept cu acuzaiile, cci fiecare arc avea coarda destins i fusese ambalat cu grij n suportul de piele. Taita se aezase pe o stiv de cufere din lemn i asta nu ntmpltor, ci pentru c observase c lada de deasupra purta sigiliul lui Grippa, meterul din Avaris care confeciona sgeile tuturor ofierilor hicsoi de rang nalt. Taita i aminti c discutase despre respectivul meter cu Mintaka. Acum, scoase din teaca de sub chiton pumnalul micu, tie sfoara care fixa capacul i deschise cufrul. Un strat de paie uscate proteja sgeile, care erau aezate n straturi alternative, cu vrfurile lor de cremene i penele vopsite

iptor n rou i verde. Taita lu una i o rsuci ntre degete. Pecetea gravat i sri n ochi: nfia, stilizat, capul unui leopard care inea n flcile cscate litera hieratic T. Sgeata era identic cu cea pe care o gsise n tolba de la scena asasinrii faraonului. Era ultima custur din estura de trdri ale lui Naja i Trok, dintr-un complot sngeros ale crui proporii nu putea deocamdat dect s le bnuiasc. Taita strecur sgeata incriminatorie sub cutele chiton-ului. Puse capacul cufrului, l leg din nou cu grij i atept ntoarcerea purttorului de lance. Btrnul soldat nu fcu economie de cuvinte cnd i art recunotina fa de ngrijirile lui Taita i ndrzni s-l mai roage ceva: Un prieten de-al meu are sifilis egiptean, magule. Ce-ar trebui s fac? Pe Taita l amuza ntotdeauna s aud cum hicsoii l numeau sifilis egiptean , iar egiptenii le rspundeau cu acelai compliment. Se pare c niciun brbat nu contracta el nsui boala, ci ntotdeauna avea un prieten care se cptuise cu ea. Capitolul XXX Ceremonia i ospul prin care se serba cstoria seniorului Naja cu cele dou prinese ale casei Tamose se dovedi a fi cea mai somptuoas din istorie. Din cte-i amintea Taita, nici faraonul Tamose, nici tatl su, nu avuseser nuni att de luxoase, i erau amndoi fiii divini ai lui Ra, fie-le viaa venic. Cetenilor de rnd ai Tebei, seniorul Naja le ddu cinci sute de boi grai, dou lepuri de mei din grnarele statului i cinci mii de vase mari cu bere din cea mai bun calitate. Ospul se ntinse pe o sptmn ntreag, ns nici chiar gurile hmesite ale Tebei nu izbutir s devoreze cantitile uriae ntr-un timp att de scurt. Resturile de mei i de came, care fusese afumat, ca s nu se strice, hrnir cetatea luni de zile dup aceea. Totui, cu berea nu se jucar: o bur n prima sptmn. Nunta a fost celebrat n templul lui Isis, n prezena ambilor faraoni, a ase sute de preoi i a patru mii de invitai. La intrarea n templu, fiecare invitat primea cte o bijuterie sculptat, din filde, ametist, coral sau din alt piatr preioas, pe care era gravat numele respectivei persoane, ntre cele ale regentului i ale mireselor sale. Cele dou mirese sosir s-i ntmpine mirele ntr-o caleac tras de boul sacru, alb, cu o cocoa, condus de vizitii nubieni, goi. Drumul era presrat cu flori i cu frunze de palmier, iar din carul care mergea naintea caletii regale se aruncau inele de aigint i de cupru gloatelor aflate pe marginea drumului i cuprinse de o bucurie delirant. Entuziasmul lor se datora totui nu n mic msur, mrinimiei cu care seniorul Naja mprise berea. Fetele erau nvemntate n haine de in dintre cele mai fine, albe ca spuma laptelui, iar micua Merykara abia putea s mearg sub povara aurului i a bijuteriilor. Lacrimile i brzdaser priae prin stratul de kohl i de farduri. Heseret o strngea cu putere de mn, ncercnd s o consoleze. Cnd au ajuns la templu, au cobort din caleaca regal i au fost ntmpinate de cei doi faraoni. n timp ce o conducea spre naos, Nefer i opti Merykarei: Nu mai plnge, pisicuo, nimeni n-o s-i fac niciun ru. O s fii napoi la tine-n ptu nainte de ora de culcare. Ca s-i arate public protestul fa de cstoria surorilor lui, Nefer ncercase s evite sarcina de a o conduce la altar, ns Taita l convinsese. Nu putem s mpiedicm nunta, dei tii bine c am ncercat. Naja e hotrt. Ai da dovad de cruzime dac nu ai fi alturi de surioara ta n ncercarea cea mai cumplit din scurta ei via. Fr tragere de inim, Nefer se conformase. Imediat n urma lor peau Apepi cu Heseret, care era ncnttoare ca o nimf a paradisului, n hainele ca neaua i cu bijuteriile strlucitoare. Se mpcase cu soarta pe care i-o hrziser zeii cu cteva luni n urm, iar disperarea i groaza de la nceput lsaser loc curiozitii i unei presimiri tainice. Seniorul

Naja era un brbat superb. Doicile, servitoarele i tovarele ei de joac discutaser amnunit despre el, scondu-i n eviden calitile vizibile i, chicotind, speculaser n detalii deochiate, calitile sale ascunse. Probabil c aceste discuii erau de vin pentru visele pe care Heseret le avea n ultimul timp i care i stmiser interesul. ntr-unul din ele, alerga goal ntr-o grdin exotic, de pe malul fluviului, i regentul o urmrea. Cnd se uit peste umr, vzu c i el era gol, numai c nu avea nfiare uman dect pn la talie; de acolo n jos, avea corp de cal, exact ca armsarul preferat al lui Nefer, Ochi-de-Stele. Cnd era cu iepele, l vzuse adesea pe cal n aceeai situaie uluitoare n care l vedea acum pe regent i descoperi c imaginea aceea o impresionase ntotdeauna. Totui, n momentul n care regentul o ajungea din urm i ntindea mna plin de inele s o prind, visul se curma brusc i ea se trezea ca trsnit de fulger, n picioare pe saltea. Fr s contientizeze ce face, i duse mna jos i se atinse; i scoase degetele de-acolo ude i lunecoase. Era att de tulburat, c nu mai reuea s adoarm i s reia visul de unde se ntrerupsese, orict de tare ar fi ncercat. Dorea s afle finalul acelei experiene captivante. A doua zi diminea se simea nelinitit i iritabil i i descrca nervii pe cine-i ieea n cale. De atunci ncolo, interesul ei de copil pentru Meren ncepu s se sting. l zrea, oricum, destul de rar n ultimul timp: de la moartea la care l osndise seniorul Naja pe bunicul su, l prsise norocul, iar familia lui czuse n dizgraie. Heseret ajunsese s-i dea seama c era un puti srac, un simplu soldat fr perspective; pe de alt parte, seniorul Naja avea un rang foarte apropiat de al ei, iar averea lui o depea cu mult pe a ei. Acum, i pstra o inut sobr i cast, n timp ce Apepi o conducea de-a lungul culoarului din templu la altar. Acolo, seniorul Naja i atepta miresele i, dei era nconjurat de curteni i de ofieri n costume frumoase i uniforme magnifice, Heseret nu avea ochi dect pentru el. Naja purta un coif din pene de stru, ca s imite imaginea zeului Osiris i i ntrecea n nlime chiar i pe Trok i pe Asmor, aflai de-o parte i de alta a sa. Apropiindu-se de el, Heseret i simi parfumul: era o combinaie de esene florale de undeva de dincolo de Indus i de ambr preioas, ce se gsea foarte rar pe malul mrii, un cadou mrinimos al zeilor din adncurile mrii. Aroma i trezi simurile i Heseret lu fr s ovie mna ntins de Naja, privindu-l n ochii aceia galbeni ce o fascinau. Cnd Naja ntinse mna cealalt spre Merykara, fetia izbucni n suspine amare, i Nefer nu putu dect s o mngie; continu, din cnd n cnd, s suspine pe tot parcursul ceremoniei. Cnd, n cele din urm, seniorul Naja sparse vasele cu ap din Nil ca s marcheze punctul culminant al ceremoniei, mulimea csc ochii mari de uimire: apa marelui fluviu, pe malul cruia se afla templul, se transformase ntr-un albastru strlucitor. Dup primul cot al apei, Naja aranjase o linie de barje din care, la semnalul dat de pe acoperiul templului, aruncaser vase cu vopsea. Efectul tie respiraia tuturor, cci albastrul era culoarea casei regale Tamose; astfel, Naja i declara n faa ntregii lumi noile sale legturi faraonice. Privind de pe acoperiul din partea de vest, Taita vzu cum fluviul i schimb culoarea i tresri, presimind ceva cumplit. Pre de o clip, cerul pru s se ntunece deasupra Egiptului, iar apele s ia culoarea sngelui. ns, cnd se uit n sus, nu zri pic de nor, nici mcar un stol de psri care s umbreasc strlucirea soarelui, iar jos, apele erau din nou albastre ca cerul. Acum, Naja a devenit os regesc, iar Nefer a fost prdat pn i de aceast ultim protecie. Sunt ultimul scut pe care-l mai are, iar eu sunt singur i btrn. V fi puterile mele destul de mari, ca s in cobra la or distan de oimuleul cruia i dau aripile? D-mi fora ta, divine Horus. Tu mi-ai fost i pavz, i lance, n toi aceti ani. Nu m lsa acum, mrite zeu! Capitolul XXXI Seniorul Naja i noile sale soii se ntoarser n carul spendid pe drumul sacru, la marginea cruia stteau

de paz lei de granit, pn ajunser la porile palatului, unde coborr i se ndreptar spre grdinile unde se inea petrecerea. Majoritatea participanilor sosiser naintea lor i degustaser vinul din viile de la templul lui Osiris. La venirea lui Naja, care i inea miresele de mn, agitaia deveni asurzitoare. Cei trei naintar cu demnitate prin mulime, inspectar n trecere mormanele de cadouri din centrul slii care erau pe msura unei ocazii att de importante. Apepi trimisese un car mbrcat n foi de aur, att de strlucitor, nct i era greu s l priveti direct, chiar i n sala slab luminat. Regele Sargon al Babilonului trimisese o sut de sclavi, fiecare purtnd cte un sipet din lemn de santal, plin cu bijuterii, nestemate sau vase din aur. Sclavii ngenunchear dinaintea regentului i i oferir poverile preioase, pe care Naja le atinse n semn c le accept. La sugestia seniorului Naja, faraonul Nefer Seti i nzestrase proasptul cumnat cu cinci proprieti ntinse, pe malul fluviului. Scribii calculaser c toate aceste comori valorau mai mult de trei lakh-i de aur pur, fcndu-l pe regent aproape la fel de bogat ca i faraonul su. Cnd trioul marital i ocup locurile n capul mesei, buctarii palatului puser pe mesele tuturor cele patruzeci de feluri diferite de mncare, servite de o mie de sclavi. Erau aduse trompe de elefant, limbi de bivol i fileuri de capr de munte din Nubia, came de porc mistre i de porc ethiopian, gazele i capre slbatice nubiene, came de oprl-monitor i de piton, de crocodil i de hipopotam, de bou i de oaie. Nu lipsi niciun soi de pete de Nil, de la mrean, a crei came plutea n grsime galben, pn la pltic i biban. Din marea de la nord fuseser pescuii toni, rechini, diverse specii de biban, languste i crabi i trimii cu o galer rapid tocmai din Delt. Psrile cerului, incluznd aici lebedele mute, trei feluri de gte, numeroase varieti de rae, ciocrlii, dropii, potmichi i gaie, erau fripte, preparate la cuptor sau la grtar, marinate n vin ori n miere de pdure, umplute cu ierburi i condimente orientale... Fumul aromat scos prin arderea esenelor i mirosul mncrurilor erau savurate de gloatele de ceretori i de oameni de rnd care priveau de la porile palatului, ca i de cei care se nirau pe malul ndeprtat al fluviului sau umpleau pn la refuz felucile de pe ap, cu toii jinduind s vad ct mai bine spectacolul. Pentru distrarea invitailor fuseser adui muzicani i jongleri, acrobai i mblnzitori de animale. nnebunit de vacarm, unul dintre uriaii uri bruni i rupse lanurile i evad; un grup de nobili hicsoi, n frunte cu seniorul Trok, l urmri prin grdini, rcnind bei mori, i njunghiar animalul speriat pe malul fluviului. Regele Apepi a fost att de excitat de supleea i demonstraiile atletice a dou acrobate asiriene, nct le lu pe fiecare ntr-o mn i le duse, cu toate zbaterile i chiriturile lor, n apartamentele personale din palat. Cnd se ntoarse, i fcu confidene lui Taita: Una din ele, cea drgu, cu prul lung i cre, era biat. Am fost aa de surprins cnd am vzut ce are ntre picioare, c era s-l las s-mi scape, hohoti el. Din fericire, n-am fcut-o, cci s-a dovedit pe departe mult mai desfttor dect fata. La cderea nopii, majoritatea nuntailor erau att de bei sau de ndopai cu bunti, c puini se mai puteau ine pe picioare, cnd Naja se retrase cu miresele. Ajuni n apartamentele private, Naja chem doicile s o ia pe Merykara la culcare: Purtai-v blnd cu ea, le avertiz, biata copil doarme de-a-n-picioarelea. Apoi, o lu pe Heseret de mn i o conduse n propriile apartamente luxoase, cu vedere la fluviu. Apele ntunecate ale Nilului erau presrate cu luminiele reflectate de stelele aurii. Cum intrar n dormitor, servitoarele lui Heseret o traser dup paravanul din bambus, ca s-i scoat rochia de mireas i bijuteriile. Pe patul nupial era aezat o piele de oaie, de un alb strlucitor. Seniorul Naja o inspect atent i, cnd se asigur c totul era perfect, iei pe teras i trase adnc n piept aerul rcoros. Un sclav i aduse un bol cu vin aromat, iar el sorbi recunosctor. Era prima gur pe care i permitea s-o bea n seara aceea. Naja tia c unul dintre secretele vitale ale supravieuirii era s-i menin simurile treze n prezena dumanului. Privise cum toi ceilali i buser minile. Pn i Trok, n care i pusese toat ncrederea,

i artase partea animalic cnd l vzuse Naja ultima dat, voma ntr-un vas pe care i-l inea o sclav libian drgu. Dup ce terminase, Trok se tersese la gur cu fusta fetei, apoi i-o ridicase n cap i o nclecase pe la spate. Firea pretenioas a lui Naja fusese ofensat de spectacol. Se ntoarse n camer i dou sclave intrar cltinndu-se i ducnd un cazan cu ap fiart, n care pluteau petale de lotus. Naja ls vasul cu vin i se duse s se mbieze. Una din sclave i usc i mpleti prul, n timp ce cealalt i aduse o hain alb i curat. Le fcu semn s plece i se culc pe patul nupial, i ntinse membrele lungi, elegante i i ls capul ras de rezemtoarea din filde, ncrustat cu aur. Din colul cellalt al ncperii se auzeau fonet de haine i oapte de femei. La un moment dat, recunoscu chicotitul lui Heseret i sunetul acela l excit. Se sprijini ntr-un cot i ncerc s zreasc prin paravanul de bambus; prin gurile lui reuea s disting doar fnnturi atoare de piele neted i palid. Motivele principale ale acestei cstorii erau setea de putere i ambiia politic, ns nu erau singurele, cci, dei era rzboinic de meserie i aventurier prin natura sa, Naja avea o fire voluptuoas i senzual. De ani buni, trgea pe furi cu ochiul la Heseret i interesul su crescuse cu fiecare etap parcurs de aceasta pe drumul spre mplinirea ca femeie; de la copilrie, la pubertatea timid i apoi la perioada ispititoare cnd i mbobociser sinii, iar grsimea de copil i se topise, lsndu-i corpul delicat i graios. i mirosul i se schimbase: ori de cte ori era lng ea, detecta par-fumul dulce, de mosc, al feminitii, care l tulbura. Odat, pe cnd era la vntoare cu oimi, Naja dduse peste Heseret, care, mpreun cu dou prietene, culegea flori de lotus pe care le mpleteau n ghirlande. Ea-i ridicase ochii spre el, aflat pe mal, deasupra ei, i atunci observase i el cum fusta fetei se lipise de coapse, iar soarele ptrundea prin estura fin. Ea-i ndeprtase prul ce-i acoperea obrajii cu un gest nevinovat, dar cu toate acestea teribil de erotic. Dei expresia feei i rmsese serioas i cast, ochii migdalai trdaser un licr tainic, lasciv, care l fascinase. Acea revelaie durase doar o clip, nainte ca ea s i cheme prietenele i s ias lipind din ap, i s o ia apoi la fug prin iarb, pn la palat. Naja rmsese cu ochii int la picioarele ei lungi i ude sclipind n soare, la fesele rotunde, care se balansau i i schimbau forma sub fusta de in, i se trezise c respir greu i iute. Amintindu-i de ntmplare, simi cum coapsele i se ncordeaz, aate. Dorea ca Heseret s ias din spatele paravanului ns, n mod pervers, voia s amne puin momentul, ca s poat savura din plin perioada de anticipare a plcerii. n sfrit, i fcu apariia, condus de dou servitoare, care se furiar afar n linite, lsnd-o singur, n mijlocul ncperii. Cmaa de noapte o acoperea de la gt pn la glezne. Era confecionat dintr-o mtase rar i preioas, adus din inuturile ndeprtate dinspre rsrit, crem la culoare i att de subire, nct prea s pluteasc n jurul ei ca o cea, fremtnd la fiecare suflare a fetei. n spatele ei, pe un tripod, era o lamp cu ulei, care-i trimitea razele aurii prin mtasea fin, scond n eviden rotunjimile oldurilor i ale umerilor i fcndu-le s strluceasc, asemenea fildeului lefuit. Picioarele goale i minile i erau vopsite cu henna; i splase fardul de pe fa, astfel c sngele ei tnr i rumenea delicat obrajii, iar buzele tremurau, de parc fata ar fi fost pe punctul de a izbucni n lacrimi. nclin capul copilrete i l privi pe sub genele plecate. Naja simi cum sngele ncepe s-i fiarb din nou cnd descoperi n ochii verzi acelai licr ispititor care l pusese p6 jar de la nceput. ntoarce-te, i zise blnd, ns i simea gtul uscat, de parc ar fi supt suc de prun verde. Ea se supuse, dar se mic ncet, ca n vis, rotindu-i oldurile i fcnd ca pntecul s-i sclipeasc prin estura de mtase. Fesele i se ondular, rotunde i lucioase, ca oule de stru, iar cosiele strlucitoare se legnau. Eti frumoas, rosti el. Acum, o urm de zmbet i rsri miresei la colurile buzelor, pe care le umezi cu vrful limbii roz ca al unei pisicue: M bucur c seniorul regent m place.

Naja se ridic din pat i se duse la ea, o lu de mna cald i moale i o conduse spre pat, fr ca ea s ovie vreo clip. Ea ngenunche pe pielea de oaie i ls capul n jos, astfel nct prul i acoperi faa, ca un vl. El se aplec spre ea, pn ajunse s-i ating prul cu buzele; mirosea ca o fecioar n care nmugurea pentru prima dat floarea pasiunii. O mngie pe pr, iar ea l privi de sub perdeaua ntunecat. El i ddu uviele la o parte i-i lu brbia n mn, nlndu-i, fr grab, faa. Ai ochii ca Ikona, opti ea; Ikona era leopardul lui mblnzit, iar fiara o nspimntase i o fascinase dintotdeauna. Tria aceleai emoii acum, fiindc el era la fel de farnic i de agil ca i felina, cu ochii galbeni i necrutori. Intuiia ei feminin o fcea s-i simt cruzimea i duritatea, care trezeau n ea simminte pe care nu tia c le are. Eti att de frumos, suspin ea, i era adevrat. n acel moment, i ddea seama c era cea mai frumoas fptur pe care o ntlnise n viaa ei. O srut, i gura lui o fcu s se-nfioare; avea gustul unui fruct copt, necunoscut i, n mod firesc, ea deschise gura ca s-l savureze. Limba lui se unduia cu repeziciune, ca a unui arpe, ns asta nu o revolt. nchise ochii i i-o atinse cu a ei. El i puse o mn sub cap i o trase spre el, srutnd-o mai apsat. Ea fu att de copleit de senzaiile acelui srut, c mna lui o lu pe nepregtite, cnd i cuprinse snul. Deschise ochii i respir cu greutate. ncerc s se desprind din strnsoare, ns el o inea cu putere i o mngia cu blndee i pricepere, reuind s i alunge temerile. Se juc cu sfrcul, i fiorul i inund tot corpul, fcnd-o s freamte pn n vrful degetelor; ncerc o mare dezamgire cnd el ncet jocul. O ridic n picioare pe blni, aa c acum era deasupra, cu snii la nivelul feei lui. Dintr-o singur micare, i desfcu cmaa de mtase i o ls s cad pe podea. Apoi, i lu snul i ncepu s-l devoreze, fcnd-o s ipe; n acelai timp, i desfcu coapsele cu mna i cuprinse cuibul de pufuor ntunecat n palm. Nu fcu nici cea mai slab micare s i se mpotriveasc, ci se ls prad minilor lui. Dup tot ce-i povestiser sclavele, fusese ngrozit c o s-i fac ceva ru, ns minile lui, dei se micau iute i hotrt, erau blnde. Prea c el i cunoate corpul mai bine dect ea nsi i l fcea s cnte cu atta virtuozitate, nct o fcea s se afunde tot mai tare i mai repede, pn ajunse s se scufunde i s se nece ntr-o mare de senzaii noi. Se mai ridic o singur dat la suprafa, cnd deschise brusc ochii i descoperi c vemntul lui nu mai era i c el sttea gol deasupra ei. i aduse aminte de visul n care avea acelai lucru acolo, jos, ca i Ochi-de-Stele, armsarul. Se uit ngrijorat, dar nu era deloc aa ca n vis: era neted i trandafiriu, i totui tare ca un os, cu o form perfect i curat precum coloana unui templu. Temerile i disprur ca prin farmec i se pred din nou minilor i gurii brbatului. Simi, pre de o clip, o durere ascuit, ns mult mai trziu, i aceasta trecu att de repede, fiind nlocuit imediat de senzaia minunat, necunoscut, de mplinire. i mai trziu, nc, l auzi strignd deasupra ei. Sunetul declan ceva, transformnd plcerea aproape insuportabil ntr-o form de durere, apoi ea i ncolci cu toat fora braele i picioarele n jurul lui i strig o dat cu el. n noaptea aceea fermecat, ce pru prea scurt, o for s mai strige de dou ori n delirul pasiunii, iar cnd zorii umplur camera cu raze trandafirii i argintii, zcea nemicat n braele lui. Se simea secat de for i de via, ca i cnd oasele i s-ar fi nmuiat i-ar fi devenit maleabile, asemenea lutului de pe malul fluviului, i savura durerea molcom din pntece. El i se desprinse din braele, i ea nu mai gsi putere dect s protesteze ncet: Nu pleca. O, te rog, nu pleca, stpne! Frumosul meu stpn. Nu lipsesc mult, o asigur n oapt i trase uor de sub ea pielea de oaie pe blnia creia se vedeau cteva pete de snge aprins ca petalele de trandafir. Nu trise dect cteva clipe de durere cnd intrase n lumea femeilor. El duse blnia pe teras, i, prin spaiul uii, ea vzu cum atrna obiectul peste zidul parapetului. De jos

se auzi sunetul slab al celor de jos, care izbucnir n urale vznd dovada virginitii ei. Puin i psa ei de aprobarea gloatelor de rani ns, privindu-i soul ntorcndu-se gol la ea, simi cum pieptul i pntecele ce o durea se umpleau de dragoste pentru el. Cnd ajunse la ea, l primi cu braele deschise. Eti magnific, opti i adormi n braele lui. Mult mai trziu, i veni treptat n fire i descoperi c tot trupul i era plin de o uurare i o bucurie pe care nu le mai simise niciodat. La nceput, nu-i ddu seama care era motivul bunei sale dispoziii; apoi, i simi trupul cald n braele ei. Cnd deschise ochii, vzu c el o privea cu cuttura aceea galben i i zmbea blnd: Ai fi o regin splendid, i spuse el ncet, lucru pe care l credea cu toat sinceritatea, cci, n timpul nopii, descoperise la ea caliti pe care nici mcar nu le bnuise. Simise c gsise n ea o persoan ale crei dorine i instincte erau n perfect armonie cu ale sale. i tu ai fi un faraon magnific, i surise i ea, ntinzndu-se voluptuos, dup care rse uor i l atinse pe obraz. Dar asta nu se va putea ntmpla niciodat. ncet brusc s mai zmbeasc i ntreb ncet, cu toat seriozitatea: sau s-ar putea? Nu ne st n cale dect un singur obstacol, rspunse el. Nu trebuia s mai spun nimic, pentru c vzuse expresia ireat i lacom care-i nflorise n priviri. Mergea n acelai ritm cu el. Tu eti pumnalul, iar eu voi fi teaca. Indiferent ce-ai s-mi ceri, n-am s te dezamgesc niciodat, frumosul meu stpn. El i puse un deget pe buzele umflate i nroite de srutrile lui: Vd limpede c nu e nevoie de prea multe cuvinte ntre noi, fiindc inimile ne bat la unison. Capitolul XXXII Suita regelui Apepi mai rmase la Teba aproape o lun dup nunt. Erau musafirii faraonului Nefer Seti i ale regentului su i erau tratai regete. Taita ncuraj aceast amnare a plecrii, deoarece era sigur c Naja nu avea s fac nicio micare mpotriva lui Nefer atta timp ct Apepi i fiica sa erau nc la Teba. Musafirii regali i omorau timpul cu vntoarea, vizitnd numeroasele temple de pe ambele maluri ale fluviului nchinate zeilor Egiptului sau n tumiruri ntre regimentele regatelor de sud i de nord. Aveau loc curse de care, concursuri de tras cu arcul i alergri, ba chiar i ntreceri de not, de la un mal la cellalt al Nilului, al cror premiu era o statuet din aur, reprezentndu-l pe Horus. Departe, n deert, vnau gazele i antilope oryx, din goana carelor, sau dropii uriae, cu rapizii oimi saker. Nu mai rmsese niciun oim regal n cresctoriile palatului, pentru c fuseser cu toii eliberai n timpul funeraliilor printelui lui Nefer. Pe mal, invitaii vnau btlani i rae i strpungeau cu sulia mrenele din apele puin adinei. De pe flota de galere de rzboi, vnar i calul de-ap, puternicul hipopotam, iar Nefer se aflase la fusul crmei propriei galere, botezate Ochiul lui Horus. Prinesa Mintaka sttea lng el ipnd de bucurie ori de cte ori animalele uriae neau la suprafa, cu spinrile acoperite cu sulie i colornd apele fluviului n roz cu sngele lor. n perioada aceea, Mintaka era mai tot timpul lng Nefer. Mergea n carul lui la vntoare i i ddea lancea, cnd treceau pe lng turmele de antilope oryx. i purta singur oimul pe bra cnd rtceau prin stufri n cutare de btlani. La mesele de vntoare din deert, sttea lng el i i pregtea mici trataii: i alegea strugurii cei mai dulci, i cura de coaj cu degetele sale lungi i ascuite i i-i bga n gur. n fiecare sear, la banchetele de la palat, ea era tot n stnga lui, locul tradiional pentru o femeie, ca s nu-i blocheze niciodat brbatului mna cu care trgea sabia. l fcea s rd, cu spiritul ei acid i era un mim excelent: o imita foarte bine pe Heseret, cu gesturi afectate, dndu-i ochii peste cap i vorbind de

soul meu, regentul Egiptului cu tonul de piaz-rea pe care-l cptase Heseret n ultimul timp. Orict s-ar fi strduit, nu reueau niciodat s rmn complet singuri; Naja i Apepi aveau grij de asta. Nici mcar Taita, la care Nefer apelase n disperare de cauz, nu putu s le nlesneasc o ntlnire tainic. Lui Nefer nu i-ar fi trecut niciodat prin cap c Taita nu ar fi ncercat s-l ajute sau c acesta era la fel de pornit s le pstreze inocena ca i ceilali. Cu foarte mult timp n urm, Taita aranjase o ntlnire ntre Tanus i iubita lui, Lostris, iar consecinele i trimiteau nc ecourile peste ani. Cnd Nefer juca bao cu Mintaka, erau ntotdeauna asistai de un grup de sclave, n timp ce curtenii i nelipsitul senior Asmor ddeau trcoale prin apropiere. Nefer i nsuise lecia i nu o mai subestima pe Mintaka; juca mpotriva ei ca i cnd ar fi fcut-o mpotriva lui Taita. Ajunsese s-i cunoasc fora i s-i depisteze cele cteva slbiciuni: i apra cu prea mult ndrjire castelul i, dac exercita destul presiune n zona descris de acel arc de cerc, reuea s o surprind cu unul din flancuri descoperit. i exploata slbiciunea de dou ori, dar a treia oar i ddu seama prea trziu c ea anticipase tactica lui i i ntinsese o curs. Cnd el i ls flancul vestic descoperit, atac prin gaura respectiv cu falangele i rse cu atta poft cnd el se vzu silit s capituleze, c aproape o iert, ns nu de tot. ncletrile deveneau din ce n ce mai aprinse, atingnd n final, proporii epopeice, aa c pn i Taita petrecea ore n ir urmrindu-le jocul i cltinnd, din cnd n cnd, din cap, aprobator sau zmbind subire, dup vechiul su obicei. Se vedea att de tare c se iubesc, nct aruncau o vraj asupra tuturor celor din jur i, oriunde s-ar fi dus, i nveseleau i pe ceilali. Cnd carul lui Nefer gonea pe strzile Tebei, cu Mintaka pe post de purttor de lance i cu prul ei negru fluturnd n vnt ca un drapel, gospodinele ieeau n fug din cas, iar brbaii se opreau din treburi ca s le fac urri i s-i salute. Pn i Naja le surdea blajin, i nimeni nu i-ar fi nchipuit c detesta atenia artat de populaia care uitase de nunta i de miresele sale. Seniorul Trok era singura prezen sobr de la partidele de vntoare, mesele n aer liber de la ar sau banchetele de la palat. Timpul celor doi mpreun zbura pe nesimite. ntotdeauna e atta lume n jurul nostru, opti Nefer, pe deasupra tablei de bao. mi doresc s rmn mcar cteva clipe singur cu tine. Mai sunt doar trei zile i te ntorci la Avaris cu tatl tu. S-ar putea s treac luni, poate chiar ani, nainte s ne revedem, i am attea s-i spun, dar nu cu toate urechile astea ciulite pe lng noi. Ea l aprob uor din cap, se ntinse i mut o piatr pe care el o trecuse cu vederea, pentru c nu-i sttea mintea la asta. El se uit la tabl distrat i i ddu deodat seama c partea de vest a castelului se afla sub asediu. Era consternat. Dup alte trei mutri, Mintaka i sprsese frontul. El continu un timp lupta aceea fr sori de izbnd, ns forele sale erau mprtiate, iar sfritul era inevitabil. M-ai prins cnd eram preocupat cu alte lucruri, bombni el. Exact ca o femeie. Maiestate, nici nu pretind c sunt altceva dect o femeie, folosi ea titlul cu o ironie la fel de neptoare ca i pumnalul btut cu nestemate pe care-l purta la cingtoare. Apoi, se aplec spre el ca s-l ntrebe cevan oapt: Dac a fi singur cu tine, promii c mi-ai respecta castitatea? Jur pe ochiul rnit al lui Horus c n-am s te fac de ruine niciodat n via, promise el cu sinceritate. Fraii mei n-o s fie prea bucuroi s aud asta, zmbi ea. S-ar mulumi cu orice le-ar putea servi drept scuz s-i taie gtul, l asigur ea, i l privi piezi cu ochii aceia negri i minunai. Sau, dac n-ar nimeri gtul, le-ar ajunge i o alt bucic din tine. Ocazia se ivi a doua zi. Unul dintre vntorii regali veni de pe colinele de deasupra satului Dabba s raporteze c un leu ajunsese acolo tocmai din pustiul dinspre rsrit i dduse iama prin cirezi n timpul nopii; srise peste gardul arcului i ucisese opt animale ngrozite. n zorii zilei, o hoard de steni, agitnd tore, suflnd din corn, btnd din tobe i rcnind ca slbaticii, l alungaser. Cnd s-a ntmplat asta? Vru s tie Naja. Acum trei nopi, luminia ta, i brbatul se prostern naintea tronului. Am luat-o pe fluviu n sus ct

am putut de repede, dar curentul a fost puternic i vntul abia adia. Ce s-a ntmplat cu fiara? i ntrerupse regele Apepi, nerbdtor. S-a ntors pe dealuri, dar am trimis doi dintre cei mai buni cercetai nubieni pe uimele lui. L-a vzut cineva? Ct e de mare? E leu sau leoaic? Stenii spun c e un mascul mare, cu o coam stufoas i neagr. Cu aizeci de ani n urm, nici nu se auzise de lei n inuturile de pe malurile fluviului. Acetia constituiau o prad regal i fuseser vnai fr mil de toi faraonii care se succedaser de atunci, nu doar datorit pagubelor pe care le aduceau ranilor, crora le nimiceau cirezile, ci i pentru c erau cel mai cutat trofeu de vntoare. Pe parcursul lungilor i ncrncenatelor rzboaie, faraonii din ambele regate fuseser preocupai cu altceva, iar vntoarea de lei avusese loc foarte rar. n afar de asta, cadavrele umane prsite pe cmpurile de btlie oferiser mese bogate animalelor, care, n ultimii zeci de ani, i sporiser numrul n mod considerabil i cptaser mai mult curaj. Am s pun s se ncarce carele pe vase chiar acum, hotr Apepi. Dup cum se prezint fluviul, mine dis-de-diminea suntem la Dabba. Rnji i i izbi cu pumnul palma bttorit cu care obinuia s in sabia. Pe Seuth, abia atept s-mi ncerc puterile cu btrnul coam-neagr. De cnd am fost obligat s renun s mai omor egipteni, tnjesc dup un sport adevrat. Naja se ncrunt auzind planul: Maiestate, corbiile v ateapt s v ntoarcei la Avaris poimine diminea. Ai dreptate, regentule! Totui, o mare parte din bagajele noastre sunt deja ncrcate, iar flota e gata de plecare. n plus, Dabba e chiar n drumul meu spre cas, aa c pot s-mi permit o zi sau dou de vntoare. Naja ezit. Nu era att de mptimit de vntoare, ca s doreasc s neglijeze numeroasele afaceri de stat de care trebuia s se ocupe. Ateptase cu nerbdare plecarea lui Apepi, a crui prezen grosolan i ngmfat i pierduse de mult farmecul. n afar de asta, avea unele planuri pe care le putea pune n practic doar dup ce Apepi prsea Teba. Cu toate acestea, nu l putea lsa pe faraonul hicsos s mearg singur la vntoare n Regatul de Sus; nu ar fi fost doar o mojicie, dar i din punct de vedere politic ar fi fost greit s l lase pe Apepi s se comporte n regatul acesta ca i cnd ar fi fost singurul ndreptit la coroan. Maiestate, interveni Nefer, nainte ca Naja s poat formula un refuz potrivit; v vom nsoi la vntoare cu cea mai mare plcere. Vzuse ocazia unui sport splendid, pentru c nu vnase niciodat un leu din carul su, ca s-i testeze curajul de a-l ataca, ns, de o sut de ori mai important, vntoarea nsemna i c momentul cumplit al plecrii Mintaki se mai amna puin. ntmplarea aceasta fericit putea chiar s le ofere ansa de care nu avuseser nc parte, de a petrece puin timp singuri. nainte ca Naja s-l poat opri, Nefer se ntoarse spre vntor, care atepta cu fruntea lipit de dalele de piatr: Foarte bine, omule. ambelanul o s-i dea un inel de aur pentru efortul tu. ntoarce-te pe dat la Teba, n cea mai rapid feluc i f pregtirile pentru sosirea noastr. Vom veni la Dabba cu tot alaiul. Singurul regret al lui Nefer era c nu putea fi i Taita cu el, ca s-l sftuiasc la prima lui vntoare de lei. Btrnul dispruse n pustiu, ntr-o alt incursiune temporar i misterioas i nimeni nu tia cnd avea s se ntoarc. Capitolul XXXIII A doua zi n zori, vntorii debarcar pe malul fluviului, mai jos de satul Dabba, apoi toi caii, mpreun cu douzeci de care fur cobori din convoiul mic de lepuri i galere. In timpul acesta, purttorii de lance ascueau suliele, reacordau arcurile de vntoare i verificau sgeile s aib balansul bun i s fie

drepte. n timp ce caii erau adpai, hrnii i eslai, vntorii luar micul dejun copios pe care li-l pregtiser stenii. Cu toii ardeau de nerbdare s porneasc, iar Apepi trimise dup cercetaul care se ntorsese de pe dealuri ca s le dea raportul. E un leu foarte mare, cel mai mare pe care l-am vzut la est de fluviu, le povesti brbatul, nfierbntnd i mai tare atmosfera. L-ai vzut tu, cu ochii ti? Vru s tie Nefer. Sau i-ai vzut doar urmele? L-am vzut cu ochii mei, dar numai de la distan. E nalt ct un cal i pete cu demnitatea unui monarh. Coama i flutur ca un lan de mei dhurra n vnt. Pe Seth, individul e i poet, fcu Naja batjocoritor. Povestete-ne pe scurt i las nfloriturile, omule! Vntorul i atinse inima cu pumnul, n semn de cin, i continu descrierea cu glas supus: Ieri, s-a ntins ntr-o albie secat, unde mai erau civa copaci, la vreo douzeci de mii de pai deaici, dar a plecat la vntoare n toiul nopii. N-a mai mncat de patru zile, e nfometat i vneaz din nou. Azi-noapte, a ncercat s doboare un oryx, dar antilopa a dat cu copitele i a scpat. Unde crezi c-o s-l gsim azi? ntreb Nefer pe un ton mai blnd dect al lui Naja. Dac a ieit la vntoare nseamn c i e i sete, nu doar foame. Unde poate s se adape? Vnlorul l privi cu respect, nu doar pentru poziia sa regal, ci i pentru cunotinele pe care le avea despre viaa n slbticie: Dup tentativa de prindere a antilopei, s-a dus pe teren stncos, acolo unde nu-i mai putem lua urmele. Apepi fcu un gest de enervare, dar omul continu: Da cred c s-a adpat la o oaz mic, azi-diminea. E un locor cunoscut doar de beduini. Ct ne ia s ajungem acolo? Se interes Nefer, i brbatul descrise n aer un arc de cerc indicnd unde va ajunge soarele peste trei ore. Atunci, n-avem timp de pierdut, i zmbi Nefer, i strig spre cpitanul trupei de care: Ct mai dureaz, soldat? Suntem gata, Maiestate! Sun adunarea, porunci Nefer, i comurile de berbec rsunar asurzitor, n timp ce vntorii se mbulzeau la care. Mintaka se duse lng Nefer, n ocazii neprotocolare, uitau de demnitatea regal i se purtau ca un biat i o fat ntr-o incursiune plin de peripeii. Seniorul Trok le stric iluzia: chiar cnd srea n carul su i nha hamurile, acesta i strig regelui Apepi: Maiestate, nu e nelept s-o lsai pe prines n car cu un biat neexperimentat. Nu mai vnm gazele astzi. Nefer nghe i l fix pe Trok cu o privire ofensat. Mintaka puse mnua pe braul lui gol: Nu-l provoca! E un lupttor formidabil, cu o fire cumplit, i, dac-l provoci, nici chiar rangul tu n-o s te mai poat proteja. Nefer i smuci braul furios: Onoarea nu-mi permite s trec cu vederea o aa insult. Te rog, inima mea, f-o, de dragul meu! Era prima dat cnd l alinta; o fcuse n mod deliberat, tiind ce efect va avea asupra lui: ncepea s nvee cum s-i tempereze firea aprins, cu instinctul ei de femeie ndrgostit, n ciuda vrstei fragede i a lipsei de experien. Pe dat, Nefer uit de Trok i de onoarea sa clcat n picioare. Cum mi-ai spus? O ntreba cu glas rguit. Doar nu eti surd, dragul meu! El clipi la auzul celei de-a doua dezmierdri: Ai auzit foarte bine, i rse ea n fa. Apepi zbier n tcerea care se lsase: Stai fr grij, Trok! mi trimit fiica s aib grij de faraon. N-o s peasc nimic i, rznd zgomotos, ddu bice, pornind o dat cu echipajele sale. Am pierdut jumtate din diminea aici. Vntori,

haidei s lum urma przii! Nefer intr imediat n spatele lui Apepi, tind-o chiar pe sub nasul celor din carul lui Trok. Trecnd pe lng el, i arunc o privire ngheat i i zise: Eti obraznic. Fii sigur c lucrurile nu s-au sfrit aici. O s mai vorbim noi despre asta, seniore Trok. M tem c i l-ai fcut duman, Nefer, murmur Mintaka. Trok are o reputaie groaznic i o fire i mai cumplit. Cluzit de cercetaul regal, care clrea pe spinarea goal a unui ponei scund, dar rezistent, coloana de vntori urc dealurile stncoase, lipsite de vegetaie. Merser la trap, crund caii i lsndu-i s rsufle dup fiecare povmi mai abrupt. Dup o ora, ddur peste unul dintre nubienii care-i atepta n vrful dealului i care alerga spre cercetaul regal s-i dea raportul. V orbir amndoi foarte serios, dup care cluza alerg s transmit vetile alaiului regal: Nubienii au cercetat dealurile, dar fr s dea de urma vnatului. Sunt siguri c o s vin s bea ap din balt, dar n-au vrut s-l deranjeze, aa c ne-au ateptat pe noi. Du-ne la ap! Ordon Apepi, i o luar din loc. nainte de amiaz, coborr ntr-o vale puin adnc. Nu se aflau prea departe de fluviu, ns peisajul ddea impresia de deert, secetos i amenintor. Cluza ajunse lng carul lui Apepi. Ochiul de ap e n captul vii, spuse. Probabil c fiara e prin apropiere. Firete c Apepi, btrnul rzboinic, prelu comanda, iar Nefer nu se opuse: Ne vom mpri n trei escadroane i-o s nconjurm oaza. Dac prada iese din ascunztoare, o s-l nconjurm. Seniore regent, ia aripa stng! Faraonul Nefer Seti va merge n centru, iar eu o s acopr flancul drept. i agit arcul greu de rzboi deasupra capului: Cine l rnete primul ctig trofeul. Erau cu toii vizitii experimentai i noua formaie naint repede i fr opriri. Se rspndir ntr-o reea ntins, ca s ncercuiasc ochiul de ap. Nefer avea arcul pe umr i, cu friele desfcute din jurul ncheieturilor, era gata s le lase imediat i s-i elibereze minile ca s trag. Mintaka se strnse lng el, innd lancea lung la ndemn, ca s i-o dea repede. i perfec-ionaser manevra de schimbare a armelor n ultimele sptmni, iar el tia c se poate baza pe ea s-i pun-n palm lancea, n clipa cnd va avea nevoie de ea. Se apropiar la pas de oaz, naintnd ncetior. Caii simeau tensiunea vizitiilor i poate c adulmecaser i mirosul leului, pentru c smuceau de huri, i roteau ochii peste tot i pufneau zgomotos, srind cu pai nali i agitai. irul vehiculelor se strnse ncet n jurul peticului de lstri jos, npdit de ierburi ce ascundeau ochiul de ap. Cnd cercul se nchise complet, Apepi ridic mna ca s dea semnalul de oprire. Cercetaul regal desclec i naint pe jos, innd poneiul de fru, apropiindu-se prudent de tufele maronii, rzlee. Dac leul era aici, sigur pn acum am fi vzut un animal aa de mare, observ Mintaka, cu voce tremurtoare, iar Nefer o iubi i mai mult simind c-i era puin team. Leul poate s se fac una cu pmntul, i-am putea ajunge s-l atingem, pn s ne dm seama c e aici, o avertiz el. Cercetaul nainta doar civa pai o dat, oprindu-se s asculte i s cerceteze fiecare tuf i smoc de iarb din cale. La marginea lstriului, se opri, culese un pumn de pietricele i ncepu s le arunce sistematic spre fiecare ascunztoare posibil. Ce face? opti Mintaka. Leul rage nainte s atace. ncearc s-l provoace i s-l fac s se arate. Tcerea nu era ntrerupt dect de zgomotul cderii pietricelelor, de nechezatul cailor i de loviturile lor nelinitite cu copitele. Fiecare vntor avea o sgeat pregtit, gata s trag. Dintr-o dat, se auzir un crit i un hrit n iarb. Toate arcurile se ridicar ca la un semnal, iar purttorii de lance i nlar armele. Se linitir i-i uitar teama prosteasc atunci cnd o barz cap-de-ciocan ciocolatie prsi n zbor valea, n direcia fluviului.

Cercetaul avu nevoie de un minut ca s-i revin, apoi i relu munca, naintnd cte un pas prin lstri, pn cnd ajunse aproape de balt. Apa slcie picura lene, umplnd un bazin puin adnc n pmntul stncos, prea mic pentru a potoli setea unei fiare de mrimea aceleia. Omul se ls ntr-un genunchi, s caute urme pe marginea bazinului, apoi cltin din cap i se ridic. Ajunse napoi n lstri mult mai iute dect coborse i ncleca n cele din urm poneiul, pornind la trap spre carul lui Apepi. Ceilali vntori venir s aud ce avea de zis, ns cercetaul era abtut: Maiestate, am greit, i mrturisi lui Apepi. Leul nu a trecut pe-aici. Cum adic, biete? Nu ncerc regele s-i ascund dezamgirea i iritarea. Acesta era locul cel mai promitor, ns mai sunt i altele. De acolo unde se afla, cnd l-am vzut noi, putea s traverseze valea, sau putea s atepte pn la cderea ntunericului nainte s vin s se adape. Mai sunt i alte tufiuri ceva mai jos, i art spre pantele stncoase. i unde altundeva? Vru s tie Apepi. Mai e un alt ochi de ap n valea urmtoare, dar acolo e o tabr de beduini; poate c ei au speriat fiara. Mai e un firicel de ap la vest, dincolo de dealuri, indic el spre irul jos de piscuri purpurii ce se profilau la orizont. Leul ar putea fi n oricare dintre acele locuri sau n niciunul, recunoscu omul. S-ar mai putea s fi fugit napoi, pe propriile urme, i s fie la marginea cmpiei, unde gsete ap din abunden. Poate c-a fost atras de mirosul vitelor i al caprelor, ca i de sete. N-ai nici cea mai vag idee unde se afl, nu-i aa? ntreb Naja. Ar trebui s ncheiem vntoarea aici i s ne ntoarcem pe vase. Nu! I-o tie Nefer. Vntoarea abia a nceput. Cum s renunm aa de uor? Biatul are dreptate, aprob Apepi. Trebuie s mergem mai departe, ns avem o zon mare de acoperit. Se gndi un moment, dup care le comunic celorlali concluzia la care ajunsese. Va trebui s ne desprim i s inspectm fiecare zon separat. Se uit spre Naja: Seniore regent, o s-i conduci escadronul spre tabra beduinilor. Dac-au vzut fiara, o s-i arate n ce direcie a luat-o. Eu am s mndrept spre priaul de dup dealuri. Apoi, se ntoarse spre Trok: Ia trei care i coboar-n vale! Unul dintre copoi s vin cu voi s citeasc urmele. Se ocup apoi de Asmor: Ia trei care i pornete napoi pe marginea cmpiei, spre Dabba, n caz c s-a ntors la locul unde a vnat ultima oar. Iar tu, i se adres lui Nefer, o s mergi n direcia opus, spre Achmim, n nord. Nefer i ddea seama c i se dduse zona cu cele mai puine anse, ns nu se plnse. Planul cel nou fcea ca, pentru prima dat, el i Mintaka s scape de sub supravegherea gardienilor si, fiindc Naja, Asmor i Trok fuseser trimii n direcii complet diferite. Se atepta s observe cineva acest lucru, ns erau cu toii att de prini n viitoarea evenimentelor, nct nu preau s realizeze importana acelei manevre; Naja era totui pe poziie. l fix pe Nefer cu privirea. Se gndea, probabil, la ct de bine ar fi fost s contramandeze ordinele lui Apepi, dar, ntr-un final, trebui s accepte c ar fi fost o micare lipsit de nelepciune i, oricum, Nefer era pzit de deert la fel de eficient cum ar fi fost pzit de ctre Asmor: nu avea unde s fug i, dac o lua pe Mintaka dup el ntr-o aventur nebuneasc, s-ar fi trezit cu armatele ambelor regate pe urmele lui, urmrindu-l ca un roi de albine slbatice. Naja i desprinse privirea de la biat, n timp ce Apepi continua cu stabilirea unui punct de ntlnire i cu datul ultimelor porunci. n cele din urm, comurile de berbec vestir urcarea n care i pornirea, iar cele cinci coloane prsir valea. Ajunse la es, se desprir i fiecare escadron o lu n direcia ce i fusese indicat. Cnd ultimul car din celelalte coloane dispru dup colinele golae, Mintaka se ddu i mai aproape de Nefer, optind: n sfrit, Hathor s-a milostivit de noi. Cred c Horus ne-a acordat acest favor, rnji Nefer spre ea, dar accept bunvoina oricui, n momentul sta.

n escadronul lui Nefer mai erau dou care, sub comanda colonelului Hilto, btrnul soldat care-i descoperise pe el i pe Taita cnd ncercau s fug din Egipt. l servise pe tatl lui Nefer cu credin pn la moartea acestuia. Nefer tia c poate s aib ncredere n el, fr rezerve. Nefer i conduse repede, pentru c dorea s profite ct mai mult de timpul rmas pn la apusul soarelui, i, ntr-o or, privelitea vast a cmpiei li se deschidea n faa ochilor. Smuci de huri, ca s admire peisajul cteva minute. Fluviul era un smarald montat n verdele luxuriant al cmpurilor i plantaiilor care-l nconjurau. Ce frumos e, Nefer! Mintaka vorbea ca n vis: Chiar i cnd vom fi cstorii, trebuie s ne amintim ntotdeauna c pmntul e stpnul nostru, nu noi al lui. Uneori, el uita c ea se nscuse la Avaris i c avea la fel de multe drepturi asupra pmntului ca i el. i simea inima btndu-i mai repede de mndrie c i ea l iubea la fel de mult cum o iubea el i c ncerca acelai sentiment de datorie patriotic. N-o s uit asta niciodat, atta timp ct eti lng mine, o asigur. Ea-i nl faa spre el, cu buzele uor ntredeschise, iar el i simea respiraia dulce; ispita de a-i atinge buzele cu gura era aproape irezistibil. Simi ns privirile lui Hilto i ale celorlali aintite asupra lor i, cu coada ochiului, l zri pe unul dintre ei zmbind ngduitor. Se trase napoi i se uit la Hilto cu rceal, i tot repeta porunca cea nou de cnd se despriser de ceilali: Colonele, dac leul e aici, probabil c st ntins pe undeva pe coastele dealurilor, i le indic zona cu o micare ampl a minii. Eu o s merg drept nainte. Flancul din stnga trebuie s ajung la marginea cmpiei, iar cel din dreapta undeva, sus, pe creasta dealurilor. V goni spre nord, fcu el un gest om hotrt, ns Hilto i scrpin cicatricea de pe obraz. E o poriune cam mare, Maiestate. Sunt mai mult de dou mii de picioare pn la fundul vii. Din cnd n cnd, n-o s ne mai vedem unii pe alii. Nefer nelegea c instinctul de militar al acestuia i spunea s nu frmieze prea tare trupa i continu n grab, ca s-i liniteasc temerile: Dac ne desprim, o s ne reunim la irul al treilea de dealuri din faa noastr, sub dlmbul de-acolo. Acela o s fie locul de ntlnire, i art spre o grmad de pietre la douzeci de mii de picioare deprtare de ei. Dac cineva ntrzie, ceilali o s atepte pn cnd soarele ajunge n unghiul acela, nainte s porneasc n cutarea carului lips. Fcuse rost de cteva ore bune nainte ca ceilali s vin s-i caute. Totui, Hilto ezita nc: O rog pe Maiestatea Voastr s fie nelegtoare, seniorul Naja mi-a dat ordine stricte... Nefer i tie vorba pe un ton rece: Vrei s te ceri cu faraonul tu? Niciodat, Maiestate, fii ocat Hilto de acuzaie. Atunci, f-i datoria! Hilto salut cu respectul cuvenit i se napoie n fug la carul su, rcnind ordinele din alergare. Pe cnd escadronul cobora povmiul, Mintaka l nghionti pe Nefer, zmbind: Atunci, f-i datoria! i imit ea aerul trufa i se puse pe rs. V rog s nu m privii sau s-mi vorbii aa niciodat, Maiestate. Sunt sigur c a muri de groaz. Avem foarte puin timp la dispoziie, replic el. Trebuie s profitm ct putem i s gsim un loc unde s fim singuri. Mn carul n aa fel nct s nu mai poat fi vzui nici dinspre valea fluviului, nici de pe coasta joas, i, n timp ce mergeau la pas mrunt, i ntinser gturile n fa s cerceteze mprejurimile. Uite, acolo, art Mintaka n dreapta. Un plc micu de arbuti spinoi sttea ascuns dup o movili de pmnt, de unde nu se vedeau dect vrfurile nverzite. Nefer se ndrept ntr-acolo i descoperir o rp ngust care fusese tiat n coasta dealului, n mii de ani, de vnt i vreme, ca i de rarele furtuni care avuseser loc. Probabil c exista un

curs de ap subteran, pentru c arborii erau puternici; coroana lor bogat le oferea umbr i intimitate, n miezul fierbinte al zilei. Nefer duse carul pe bancul de nisip, la adpost de razele soarelui. Cum opri, Mintaka sri de pe platform: Desham caii i las-i s se odihneasc, i suger ea. Nefer ezit, apoi cltin din cap; era contrar instruciei pe care o primise: ntr-o poziie izolat i fr sprijinul nimnui, precum cea n care se gseau ei, trebuia s aib vehiculul pregtit n caz de pericol. Sri jos i se duse s umple gleata cu ap din burdufuri, ca s adape caii. Mintaka veni s-l ajute i muncir cot la cot n tcere. Acum, c sosise momentul mult ateptat de amndoi, erau timizi i aveau limbile legate. Deodat, se ntoarser unul spre cellalt i ncepur n acelai timp: Voiam s-i spun... zise Nefer. Cred c ar trebui..., spuse Mintaka. Se oprir i rser sfios, aezai unul lng cellalt, la umbr. Mintaka se nroi i se uit n jos, iar Nefer se apuc s mngie armsarul: Ce voiai s spui? Nimic. N-are nicio importan, cltin ea din cap, i el vzu c se mbujorase. l ncnta s vad cum i se urc sngele n obraji. Tot nu se uita la el, i vocea i era att de slab, c abia auzi cnd i puse aceeai ntrebare. Tu ce voiai s zici? Cnd tiu c peste cteva zile o s pleci, m simt de parc mi s-ar tia mna dreapt, i-mi vine s mor. Nefer! i ridic ochii mari spre el, necai n senzaiile confuze de ncntare i tulburare ale primei iubiri. Te iubesc. Te iubesc cu adevrat. n aceeai clip, se aruncar unul n braele celuilalt, iar dinii li se lovir unii de ceilali, prinznd buza de jos a lui Nefer n ncletarea lor i fcnd ca primul lor srut s fie srat, de la pictura de snge care apruse n acel loc. mbriarea lor era una stngace, neexperimentat, dar frenetic, i le trezea senzaii nebuneti, imposibil de controlat. Rmaser agai unul de cellalt, gemnd de fora acestor noi senzaii. Cu toate c trupul ei era strns lipit de al lui, el ncerca s o trag i mai aproape, n timp ce ea se lipea tot mai tare de el, ca i cnd ar fi ncercat s-i modeleze trupurile lor separate ntr-o singur fiin, asemenea lutului olarului. Se nl i i ncolci degetele n jurul buclelor lui groase i pline de colb, gemnd ncetior. Nu vreau s te pierd, se desprinse el din srut. Nu vreau s te pierd niciodat. Nu vreau s te prsesc niciodat, niciodat! Suspin ea, i se srutar i mai aprins dect nainte, dac aa ceva era cu putin. Din acel punct ncolo, se aflau pe un trm neexplorat nicio-' dat. Goneau ntr-un car care le scpase de sub control, tras de slbaticii cai ai iubirii i ai dorinei. nc ncletai, se prbuir pe nisipul moale i alb, strngndu-se n brae ca i cnd ar fi fost doi dumani. Expresia ochilor era dezlnuit, ns oarb. estura fin a fustei ei se rupse ca o bucat de papirus n minile lui, care ptrunser prin deschiztur. Ea gemea ca n agonia morii, dar coapsele i se desfcur i tot corpul i se nmuie i deveni mldios. Niciunul nu avea nici cea mai mic idee unde aveau s duc toate astea; tot ce-i dorea Nefer era s-i simt netezimea cu propriul corp dezgolit era o nevoie profund, de care prea s atme viaa lui. i smulse orul i rmaser ncletai, absorbii de senzaia extatic dat de trupul ei tnr i cald lng al lui, ncrncenat i dur. Apoi, fr s contientizeze ce face, ncepu s se mite spre ea, n mod ritmic, iar ea i venea n ntmpinarea micrilor, ca i cnd ar fi zburat cu carul peste un teren accidentat. Dintr-o dat, simi c ceva tare btea cu putere la porile feminitii ei i fu copleit de dorina de a-i veni n ntmpinare, de a-l ajuta s intre, s-i exploreze locurile moi i secrete.

Apoi, se trezi la realitate. Lovi slbatic cu picioarele, ncordndu-i spatele i zbtndu-se cu fore noi, ca o gazel n colii unui ghepard. i desprinse buzele de ale lui i strig: Nu, Nefer! Mi-ai promis! Ai promis pe ochiul rnit al lui Horus! El sri ct colo, nfricoat, ca i cnd ar fi fost croit cu biciul. Se holb la ea, ngrozit, iar vocea i rguise, ca dup o goan nebun: Mintaka, iubirea mea, scumpa mea, nu tiu ce s-a ntmplat cu mine. A fost o nebunie. N-am vrut s fac asta. A muri, mai degrab, dect s-mi calc legmntul i s te dezonorez, fcu el un gest disperat. Ea respira att de greu, c nu-i putu rspunde imediat. i dezlipi ochii de la trupul lui gol, n timp ce el continua pe un ton demn de mil: Te rog s nu m urti. Nu tiu ce s-a ntmplat. Nu te ursc, Nefer. Nu te-a putea ur niciodat. Nu putea suporta s-l vad aa de tulburat i-i dorea s se arunce napoi n braele lui s-l liniteasc, ns tia ce periculos ar fi fost s fac asta. Se ridic, sprijinindu-se de roata carului. i eu sunt la fel de vinovat ca i tine. N-ar fi trebuit s permit s ajungem la aa ceva. Picioarele i tremurau i ncerca s i nlture prul din ochi cu ambele mini. El se ridic vinovat, fcu un pas spre ea, dar, cnd vzu c ea se retrage speriat, se opri imediat: i-am rupt fusta, spuse. N-am vrut. Ea se uit n jos i observ ct de mult era expus ajunsese aproape la fel de goal ca i el. Trase de capetele rupte la repezeal i se ndeprt de el. Trebuie s te mbraci, opti i, fr s vrea, i ndrept ochii spre partea de jos a trupului lui. Era att de atrgtor, c simi cum i se trezete iar dorina. Se sili s se uite n alt parte; el se aplec, i ridic chiton-ul i i-l prinse n jurul taliei. Rmaser tcui ntr-o linite vinovat i stranie. Disperat, Mintaka rostea cuvinte care s le distrag atenia de la acel moment cumplit; propriul trup i veni n ajutor, pentru c-i ddu seama c vezica i era plin, gata s se sparg. Trebuie s plec! Nu, o rug el. N-am vrut. Iart-m. N-o s se mai ntmple. Stai cu mine, nu m prsi. Nu, zmbi ea tremurat. N-ai neles. O s lipsesc doar puin, l asigur ea, fcnd un gest clar cu minile care strngeau capetele fustei. Nu lipsesc mult. O, neleg, zise el cu o uurare aproape patetica. Eu o s pregtesc carul, i se ntoarse spre cai, n timp ce ea se ducea spre plcul de arbori spinoi. Capitolul XXXIV Leul o urmri venind printre copaci, spre locul unde era ntins, i ls urechile pe spate i se lipi i mai tare de terenul stncos. Era o fiar btrn, trecut de floarea vrstei. Avea peri cenuii n tufa ntunecat i aspr a coamei. Spinarea sa avusese cndva o strlucire albstruie, numai c acum era brumat de vrst. Dinii erau tocii i ptai, iar unul din colii lungi fusese rupt chiar deasupra gingiei. Cu toate c nc mai putea s doboare i s ucid un bou cu o singur lovitur de lab, ghearele i erau roase i boante, i i era greu s in o prad ceva mai agil cu ele. Noaptea trecut scpase o antilop oryx, i-acum foamea i rodea cu insisten mruntaiele. Urmrea fata cu ochii galbeni i cu buza superioar ridicat ntr-un rnjet mut. Ca pui, mama l nvase s se hrneasc cu cadavrele de pe cmpurile de lupt, aa c nu avea acea repulsie fa de carnea de om pe care o aveau celelalte carnivore. De-a lungul anilor, ucisese i se osptase cu astfel de came ori de cte ori avusese ocazia; vedea n fiina care se-ndrepta spre el prin tufiul jos o prad normal. Mintaka se opri la cincizeci de pai de locul unde era fiara i se uit de jur mprejur. Instinctul leului aflat

la pnd era s evite contactul vizual direct cu prada, aa c inea capul jos i ochii abia mijii. Nu era momentul potrivit s atace i-i inea coada jos, nemicat. Mintaka se trase sub trunchiul unui copac, se ls pe vine i-i deert vezica. Botul leului fremt, cnd animalul simi izul ptrunztor de urin, care i aa i mai tare interesul. Mintaka se ridic i-i ls fusta rupt s-i cad n jurul coapselor. Se ndeprt de leu, pornind spre locul unde o atepta Nefer. Leul plesni din coad, ca preludiu al atacului, ridicndu-i capul i lovindu-i coastele cu smocul negru din vrful cozii. Mintaka auzi fichiuitul i lovitura surd, i se opri s se uite napoi, nedumerit; n clipa aceea, privirea ei se lovi de cea a fiarei, care o fixa cu ochii ei galbeni. Fata scoase un ipt ascuit, care-l strpunse pe Nefer pn n strfundurile sufletului. Acesta se rsuci i, ntr-o clip, vzu cum sttea situaia: fata i fiara la pnd fa n fa. Nu fugi! Strig el, cci tia c, dac ar fi fcut-o, ar fi stmit reflexul felinei de-a o vna. Vin acum! Infc arcul i tolba din suportul carului i o lu la goan spre ea, potrivindu-i o sgeat n timp ce alerga. Nu fugi! Repet disperat, dar, n acel moment, leul se pomi s rag. Era un sunet cumplit, ce prea s vibreze n oasele Mintaki i fcea ca pmntul s-i tremure sub picioare. Fata nu-i mai putut controla groaza care o cuprinsese: se rsuci pe clcie i fugi de nebun spre Nefer, suspinnd la fiecare pas. n aceeai clip, coama leului se nl ca o aur ntunecat n jurul capului i animalul i lans atacul, nind drept spre ea, ca un fulger roiatic printre copaci. Se apropia att de repede, ca i cnd ea ar fi fost intuit locului. Nefer se opri brusc, ls tolba s cad, ca s-i elibereze ambele mini i nl arcul; penele i ajungeau la buze, i el i fix inta pe pieptul masiv, care se umflase de efort. Cu toate c distana era mic, era o int dificil. Fiara venea n unghi, astfel c deflexiunea era critic, iar Mintaka se afla n linia direct a intei. Mai mult dect att, tia c, rnind leul, nu avea s-o salveze pe Mintaka, ci trebuia s trimit sgeata n organele vitale ale fiarei, ca s-o intuiasc la pmnt i s-i dea posibilitatea fetei s scape. Totui, nu era vreme pentru calcule precise: leul ajunsese aproape deasupra ei. Venea gfind la fiecare salt i aruncnd bulgrii de pmnt i pietrele din calea sa cu labele uriae. Ochii galbeni erau teribili. Nefer mai naint foarte puin, ca s permit sgeii s zboare, i strig cu toat fora de care era n stare: Jos, Mintaka! Las-mi cale liber s trag! Ajunseser s i armonizeze foarte bine micrile n sptmnile n care vnaser mpreun, iar ea ajunsese s aib ncredere oarb n el. Chiar i copleit de groaz, tot nelese mesajul; nu ezit niciun moment, ci, din goan, se arunc pe pmntul stncos i se fcu una cu el, chiar sub flcile leului care gonea. n clipa cnd fata se arunc, Nefer ddu drumul sgeii, care zbur din arc. Ochilor nnebunii de groaz ai lui Nefer li se prea c totul se petrece cu ncetinitorul i c sgeata seamn mai degrab cu o pasre de prad suprasolicitat de povar. Trecu de Mintaka, ncepnd deja s coboare i plind minuscul, lent i ineficient mpotriva unui animal att de masiv. Apoi, sgeata lovi fr zgomot i Nefer se atept ca firava coad s se frng, s fie aruncat ct colo dispreuitor de animalul care slta i mria. Chiar n clipa cnd botul leului se csc larg, artnd irul complet de coli tocii i ptai, capul din cremene al sgeii dispru n alul de pr negu care-i acoperea pieptul. Nu se atizi niciun sunet la impact, ci se vedea doar coada subire a sgeii ptrunznd n came, pn cnd nu mai rmase afar dect o palm din ea, n captul creia fluturau penele. Nefer crezu c nimerise inima. Leul fcu un salt nalt, ntr-o convulsie monumental, i gfitul i se transform ntr-o serie de rgete interminabile, care fcur un nor de frunze din copacul de deasupra

capului su s se cutremure i s cad. Apoi, fiara se roti n cerc, nfigndu-i colii n propriul piept i roznd captul sgeii, fcndu-l arice. Mintaka zcea chiar aproape sub labele din care leul btea cu putere. Pleac de-acolo! Rcni Nefer. Fugi! Se aplec i lu o alt sgeat din tolba de la picioarele sale i alerg nainte, potrivindu-i o sgeat, pe msur ce se apropia de leu. Mintaka sri n picioare; i recptase destul judecat ca s nu stea n calea intei, fugind spre el ca s-o protejeze, ci se piti dup trunchiul celui mai apropiat copac cu epi. Asta fii de-ajuns s i atrag atenia leului rnit. Acum suferind i furios mai degrab dect flmnd, se repezi la ea i sfie cu ghearele ca nite crlige galbene o bucat de scoar umed de pe trunchiul copacului dup care se ascundea Mintaka. Vino! Uite-m aici! Vino la mine! Urla Nefer slbatic, ncercnd s-i distrag atenia leului, care i cltin coama stufoas i ntunecat ctre el. Atunci, Nefer ncord arcul i trase cu o micare disperat. Braele i tremurau, iar inta era luat la nimereal. Capul sgeii ptrunse prea jos, n burt, fcnd fiara s tueasc n clipa n care simi neptura. O ls pe Mintaka i se npusti spre Nefer. Cu toate c era rnit mortal i ncetinise deja, nu-i lsa nici oans lui Nefer s scape de atacul su. Biatul trsese ultima sgeat, iar tolba era mult prea departe, aa c nu putu dect s trag pumnalul din teaca de la bru. Arma era un instrument prea firav mpotriva fiarei furioase. Lama subire din bronz nu era destul de lung ca s-o njunghie n inim, dar biatul i auzise pe vntorii regali spunnd poveti despre ieiri miraculoase din asemenea primejdii mortale. Cnd leul se lans n sritura morii, Nefer se ls pe spate, fr s ncerce s reziste greutii sau avntului acestuia. Sttea ntins ntre labele din fa ale acestuia, iar leul csc flcile ct putu de tare i ls capul n jos, ca s-i zdobeasc lui Nefer craniul ntre incisivii teribili. Rsuflarea i duhnea att de tare, de la carnea putred i gurile din dini, c lui Nefer i veni s vomite. Se ntri n ateptarea momentului potrivit, i-i vr mna dreapt, cu care inea pumnalul, adnc n gura deschis; leul nchise flcile instinctiv. Nefer strngea arma dreapt n pumn, cu tiul n sus i, cnd fiara i nclet botul, vrful de bronz i ptrunse adnc n cerul gurii. Nefer i trase mna nainte ca incisivii s-i zdrobeasc oasele ncheieturii, ns flcile nu se mai puteau nchide din cauza pumnalului nfipt ntre ele, aa c fiara nu mai putea muca. l sfia, n schimb, cu labele, cu ghearele extinse n totalitate. Biatul se zbtea i se zvrcolea sub greutatea uria, reuind s evite unele lovituri, ns orul i era sfiat, i simea colii osoi cum i rup din came. tia c nu poate s mai reziste prea mult i url involuntar la leul de deasupra lui: Las-m, creatur scrboas! D-mi drumul! Leul rgea i sngele din gura rnit-i se scurgea o cascad purpurie, amestecat cu duhoarea ngrozitoare i cu saliva fierbinte, care cdea pe faa lui Nefer. Capitolul XXXV Urletele lui o trezir din apatie pe Mintaka, fcnd-o s-i uite teama i, cnd aceasta arunc o privire din spatele copacului, l vzu pe Nefer ntr-o balt de snge, czut sub greutatea leului, aproape mort. Arcul lui Nefer era prins sub el i, fr el, tolba cu sgei nu-i era de niciun folos. Fata sri de dup copac i aleg spre car; ipetele i rgetele din urma ei o mboldeau tot nainte, i goni pn simi c inima i e gata s-i sar din piept. naintea ei, caii erau ngrozii de mirosul i de rgetele fiarei; se ridicau n dou picioare i smuceau de hamuri, ncercnd s scape. Ar fi luat-o de mult la sntoasa dac Nefer nu ar fi blocat o roat, astfel nct caii nu puteau dect s descrie un cerc, spre dreapta. Mintaka trecu ca sgeata pe sub copitele

ridicate, sri pe platform, nfc hurile i ndem caii: Dii, Ochi-de-Stele! Hai, Ciocan! De multe ori, cnd ieeau mpreun, Nefer o lsa pe ea s mne caii, aa c animalele i cunoteau vocea i felul de a conduce. Ajunse s controleze repede caii, dar i se pru c dureaz ovenicie, pentru c auzea tot timpul urletele lui Nefer i rgetele asurzitoare ale fiarei. n clipa n care reui s potoleasc animalele, se aplec ntr-o parte i ndeprt piedica, fcu un cerc spre stnga i mboldi caii n direcia leului i a victimei sale. Ciocan se propi locului, ns Ochi-de-Stele trase. Fata apuc biciul pe care Nefer nu-l folosise pe ei niciodat i l croi pe Ciocan peste coapsele lucioase, de-i fcu o umfltur ct degetul ei de mare. Hai! Rcni ea. Trage, Ciocan, fir-ai tu s fii! Speriat, calul se arunc nainte i carul ni spre leu, care i concentrase toat atenia asupra biatului care ipa i se zvrcolea ntre labele sale, i nu vzu atelajul care se npustea asupra lui. Mintaka arunca biciul i nha lancea lung. O crase de-attea ori pentru Nefer n timpul orelor de vntoare, c acum i se prea uoar, ca i cnd ar fi fost o prelungire a minii ei drepte. Mnnd caii cu stnga, se aplec peste tblia lateral i nl arma. Cnd trecur pe lng leul aezat n patru labe, acesta avea capul aplecat, astfel c ceafa i era complet expus. Punctul de legtur dintre ira spinrii i craniu era acoperit de coama deas i ntunecat, dar fata ghici locul exact i nfipse lancea cu toat puterea pe care i-o ddeau spaima i dragostea ei pentru Nefer. Mna cu care mnuia arma avea fora carului zburtor n care gonea. Spre uimirea Mintaki, tiul alunec rapid, n toat lungimea lui, prin pielea ntins, ptrunznd adnc n ceafa animalului. Simi n mn un tremur uor, cnd descoperi punctul de legtur dintre vertebrele irei spinrii i continu s sfie coloana fiarei. Cnd carul trecu de fiar, fata scp coada lncii din mn, ns leul se prbui ntr-o mas inert de came peste Nefer i nu mai mic: murise pe loc. Mintaka avu nevoie de cinci sute de pai ca s opreasc atelajul i s conving caii s se ntoarc n locul unde Nefer zcea sub cadavrul uria. Avu prezena de spirit s arunce piedica sub roat, nainte s sar din car. Era limpede c Nefer fusese grav rnit; dup cantitatea de snge care-l acoperea, i trecu prin cap c ar putea fi mort. ngenunche lng el i l strig: Nefer, spune ceva. M auzi? Ise lu o piatr de pe inim cnd vzu c el i ntoarce capul spre ea, c deschide ochii i o recunoate: Te-ai ntors, rsufl el. Bak-her, Mintaka, bak-her! O s-l dau jos de pe tine. Vedea c greutatea imens a fiarei moarte i tia rsuflarea i sri s trag de cap: Coada, opti Nefer, n agonie, prin masca de snge care-i curgea pe fa. ntoarce-l de coad. Fata se grbi s-l asculte i apuc de coada lung i stufoas, ridicnd cu toat puterea. ncet-ncet, partea din spate ncepu s se legene, apoi tot cadavrul se prbui ntr-o paite i Nefer fu eliberat. Mintaka se lsa n genunchi lng el i l ajut s se ridice n capul oaselor, dar el se cltin ca un om beat i cut s se sprijine de ea: Hathor, ajut-m! i implor ea zeia protectoare. Eti rnit ru de tot. E att de mult snge! Nu e tot de la mine, i scpar vorbele din gur, ns din coapsa dreapt ni un uvoi purpuriu, n locul unde ghearele i sprseser un vas de snge. Taita l instruise timp ndelungat i cu toat seriozitatea asupra tratamentului rnilor de rzboi, aa c Nefer i vr degetul mare n carnea sfiat i aps pn cnd jetul de snge se micor. Adu-mi burduful de ap, zise, i Mintaka ddu fuga la car i i-l aduse. L-l inu s bea, dup care i spl cu grij faa de snge i mizerie, descoperind, uurat, c nu avea nicio zgrietur. Totui, cnd se apuc s cerceteze celelalte rni, i fu greu s i ascund ocul: erau cumplite.

Ruloul pe care-l pun sub cap e n car, indic el, cu glas slbit; cnd i-l aduse, i spuse s desfac legtura, n care gsi instrumentele de care avea nevoie. Lu un ac i un fir de mtase, iar el i art cum s-i coas vasul spart din care iroia sngele. Era o treab uoar pentru ea i de la care nu ddu napoi, nici nu ezit. Minile i erau nclite de snge pn la ncheieturi, n timp ce degetele pricepute trudeau s nfoare aa n jurul arterei deschise i apoi s coas fiile de carne din profunzime. Tot sub ndrumarea lui, folosi buci din chiton-ul lui sfiat ca si lege rnile. Ce fcea ea era chirurgie rudimentar, ns era de ajuns ca s opreasc sngerrile mai puternice. Asta-i tot ce putem face acum. Trebuie s te ajut s urci n car i s te duc la un chirurg, care s fac restul. Of, dac-ar fi Taita aici! Alerg la Ochi-de-Stele, l apuc de fru i duse carul acolo unde zcea Nefer. Acesta se ridicase ntr-un cot i privea cu prere de ru la cadavrul leului ntins lng el. Primul meu leu, murmur pe un ton jalnic. Dac nu-l jupuim, se duce trofeul. Prul o s se desprind i-o s-i cad. Din cauza emoiilor copleitoare i a ngrijorrii teribile pentru el, Mintaka i iei din fire: Asta-i cea mai mare dovad de prostie brbteasc pe care mi-a fost dat s-o aud vreodat. i-ai pune viaa n primejdie pentru o bucat de blan puturoas? Furioas, veni s-l ajute s se ridice i fcur amndoi eforturi uriae ca s poat sta pe picioare. Se sprijini de ea cu toat greutatea, n timp ce chiopta spre car, i, ajuns acolo, se prbui pe platform. Mintaka se folosi de blana de oaie a ruloului ca s-l fac s se simt ct de ct confortabil, dup care se urc i apuc hurile. ncotro? ntreb ea. Restul escadronului a ajuns, probabil, departe n vale, i merg prea repede ca s-i mai prindem din urm. Oricum, merg ntr-o direcie greit, adug el. Ceilali vntori sunt mprtiai prin tot deertul. Putem s-i cutm o zi ntreag i s nu dm de ei. Trebuie s ne ntoarcem unde e flota, la Dabba. E un chirurg pe corabie, ajunse ea la singura concluzie posibil, iar el o aprob. ndemn caii s o ia la pas i prsir crngul ca s urce din nou culmea ce ducea spre sud. O s ne ia pe puin trei ore s ajungem la Dabba, coment ea. Nu i dac traversm cotul fluviului, rspunse el. Putem s scurtm drumul cu cel puin douzeci de mii de picioare. Mintaka ezit, apoi se uit spre rsrit, la deertul pe unde voia el s o ia. S-ar putea s m rtcesc, murmur temtoare. O s te ghidez eu, o ncuraj el, ncreztor n instruciunile primite de la Taita n legtur cu cltoriile prin deert. E cea mai bun soluie. Ea ntoarse carul spre stnga, cu ochii int la o movili albastr, de piatr istoas, n direcia indicat de Nefer. Cnd erau amndoi sntoi i puternici, se distrau cnd carul trecea n goan peste terenul accidentat i nfruntau gropile i moviliele cu picioarele lor tinere. Acum ns, cu toate c mergeau cu caii la pas sau la trap, orice piatr sau ridictur de pmnt de care se loveau i orice groap, ct de mic, transmitea vibraii prin asiul rigid n tot corpul sfiat al lui Nefer. Acesta se strmba de durere i asuda, dar ncerca s-i ascund durerea i starea de disconfort. Totui, pe msur ce orele treceau, starea ise nrutea, pn cnd suferina deveni insuportabil; la un impact mai dur, Nefer url i i pierdu cunotina. Imediat, Mintaka opri carul i ncerc s-l trezeasc pe Nefer. nmuie o bucat de pnz de in n ap i i stoarse cteva picturi pe buze, apoi i terse faa palid i asudat. Cnd ns ncerc s-i bandajeze din nou rnile, descoperi c vasul spart din coaps sngera din nou. Se strdui s opreasc scurgerea, dar nu

izbuti dect s-i mai reduc debitul. O s te faci bine, iubitule, i spuse, cu o ncredere pe care nu o simea, apoi l mbri cu blndee, i srut cretetul plin de praf i de snge nchegat, i lu iar hurile-n mini. Peste nc o or, mpri ultimele resurse de ap ntre Nefer i cai, fr s-i opreasc deloc pentru sine. Dup aceea, se nl ct putu pe tblia carului i arunc o privire njur, la prundiul i la colinele istoase care dansau n mirajul ariei. tia c se rtcise. M-am dus, oare, prea spre est? se ntreb, uitndu-se la soare i ncercnd s-i calculeze unghiul. La picioarele ei, Nefer se agita i gemea, i-atunci fata i arunc un surs curajos: Nu mai avem mult, inima mea. Dup urmtoarea creast, ar trebui s vedem fluviul. i aranj din nou ruloul sub cap, apoi se ridic, apuc friiele i se-mbrbt. Brusc, i ddu seama ct de istovit era: toi muchii o dureau, iar ochii i ardeau, nroii de soare i de praf. Totui, se for, i-i oblig i pe cai s mearg mai departe. n curnd, animalele ncepur s dea semne de epuizare; nu mai transpirau i bruma alb de sare li se uscase pe spinare. Fata ncerc s-i ndemne la trap, dar nu primi niciun rspuns, aa c se ddu jos, lu capul armsarului i aa i fcu s mearg. Acum, chiar i ea se cltina; n sfrit, descoperi urmele unui car pe fundul nisipos al vii i i mai veni n fire. Se-ndreapt spre vest, opti, simind cum buzele ncepuser s i se umfle i s i se crape. Sigur ne conduc napoi la fluviu. Continua s mearg pe urmele roilor, pentru un timp, pn cnd i descoperi propriile urme; i lu ceva timp s-i dea seama c, probabil, se nvrtise n cerc, mergnd pe urmele lsate chiar de carul ei. n cele din urm, o coplei disperarea; se prbui n genunchi, pierdut i neajutorat i i opti lui Nefer, care zcea n continuare fr cunotin: Iart-m, scumpule, te-am dezamgit; i i ddu la o parte prul nclcit de pe fa. Apoi, i ridic privirea ctre movilia dinspre est i clipi; i scutur capul, ca s i limpezeasc ochii ari i orbii de soare i se mai uit o dat. Simea cum ncepe s-i vin inima la loc i totui nu era sigur dac ceea ce vede e o iluzie sau e realitatea. Pe creasta dealului de deasupra lor, o siluet deirat, sprijinit ntr-un toiag lung, se zrea la orizont. Prul argintiu i flutura ca un nor, iar adierea blnd i fierbinte dinspre deert fcea ca fustanela s i se lipeasc de picioroangele subiri, ca de btlan. Omul privea drept spre ei. Slav ie, Hathor, i tuturor zeielor, aa ceva nu e cu putin, murmur ea. Lng ea, Nefer deschise ochii: Taita e pe-aproape, opti el. l simt lng mine. Da, Taita e aici, confirm ea, cu voce slab i gtuit de oc. Dar cum de-a tiut unde s ne caute? tie, rspunse Nefer. Taita tientotdeauna, dup care biatul nchise ochii i lein din nou. Btrnul cobora acum cu pai mari povmiul coluros, ndreptndu-se spre ei, iar Mintaka se sili s se ridice n picioare i s alerge n ntmpinarea lui. Curnd, oboseala i dispru i fata ncepu s-i agite minile i s strige, aproape nebun de bucurie. Capitolul XXXVI Taita conduse pe povmiul ce ducea spre fluviu, la Dabba. Caii reacionau bine la atingerea lui, deplasndu-se lent i legnndu-l pe biatul rnit din car. Taita prea s fi tiut, printr-o intuiie tainic, de ce leacuri avea nevoie Nefer, i le adusese cu el. Dup ce-i bandajase iari rnile, dusese caii la un ochi de ap ascuns, din apropiere, unde apa amar i readusese la via. Apoi o luase pe Mintaka pe platform i ntorsese caii fr gre n direcia satului Dabba i a fluviului. Lng el, Mintaka l implorase, aproape cu lacrimi n ochi, s-i explice de unde tiuse c aveau nevoie de el i cum de-i gsise! Taita zmbise blajin i le strigase cailor:

Uor, Ciocan! ncet, Ochi-de-Stele! Pe platforma carului, Nefer se cufundase n somnul profund dat de epenul rou, iar rnile nu-i mai sngerau, fiindc fuseser curate i pansate cu bandaje de in. Un apus rou i nelinititor se lsa peste Nil, asemenea unui tufi care moare n flcri. Vasele flotei erau nc ancorate n port, plind nite jucrii luminate de razele ce pleau. Apepi i Naja i ntmpinar clare la ieirea din sat; seniorul Naja era extrem de agitat, iar Apepi rcni la fiic-sa imediat ce aceasta ajunse destul de aproape s i aud glasul ca de taur: Unde-ai fost, copil proast? Jumtate din armat a plecat n cutarea voastr. Agitaia lui Naja se mai domoli, cnd ddu cu ochii de Nefer, zcnd bandajat i incontient n car. Regentul deveni aproape optimist, cnd afl de la Taita starea grav n care se aflau rnile faraonului. Nefer de-abia dac era contient, n timp ce era transportat cu o litier i dus cu grij de ctre vslai la bordul unei galere. Vreau ca faraonul s fie dus la Teba cu cea mai mare vitez posibil, i ceru Taita lui Naja, chiar dac asta nseamn s cltoreasc noaptea. Exist pericolul ca rnile s i se infecteze; asta se ntmpl, de obicei, cnd avem de-a face cu feline mari. E ca i cnd colii i ghearele lor ar fi nmuiate ntr-o otrav puternic. Poi da ordin ca galera s porneasc imediat, zise Naja, de fa cu toat lumea, dar, apoi, l apuc de bra pe Taita i l lu la o scurt plimbare pe malul fluviului, unde nu puteau fi auzii de nimeni: Adu-i aminte, magule, de sarcina pe care i-au dat-o zeii. Vd limpede c aceast ntmplare extraordinar e parte din intervenia divin. Dac faraonul ar muri din cauza rnilor, nicio persoan, din niciunul din regate, nu ar considera-o ca pe ceva ieit din comun. Naja nu mai spuse nimic altceva, ns l fix pe Taita cu ochii aceia galbeni i sfredelitori. Se va mplini voina zeilor, nainte de toate, l aprob Taita ncet, dar enigmatic. Naja descifr n vorbele lui ce i dorea s aud: Atunci, ne-am neles, Taita. Am toat ncrederea n tine. Mergi cu bine. O s vin i eu la Teba dup ce termin cu Apepi. Ultima remarc i se pru ciudat lui Taita, ns era prea preocupat ca s reflecteze asupra ei sau s se ntrebe de ce Naja surdea misterios n timp ce continua supoziiile: Cine tie? Poate, cnd ne ntlnim, o s avem veti importante unul pentru cellalt. Cnd Taita se grbi s se ntoarc la bordul galerei i s verifice n ce stare era Nefer, care fusese dus ntr-o cabin micu, o gsi pe Mintaka n genunchi lng el, cu ochii n lacrimi. Ce s-a-ntmplat, draga mea? O ntreb blnd. Ai fost viteaz ca o leoaic. Te-ai luptat ca un rzboinic din grzile regale. Cum poi s cazi prad disperrii tocmai acum? Tata m ia napoi la Avaris mine diminea, dar eu ar trebui s fiu cu Nefer. Sunt logodnica lui. Are nevoie de mine. Avem nevoie unul de altul. Fata se uit la el cu o expresie att de vrednic de mil, c btrnul i ddu seama c era epuizat fizic i emoional. Mintaka l apuc de bra. Magule! Nu te duci la tata s-l rogi s m lase s vin cu tine la Teba, s te ajut s-l ngrijeti pe Nefer? Tata o s te asculte. Apepi ns rse n hohote cnd Taita fcu o tentativ de a-l convinge: S-mi las mieluica n arcul lui Naja? Cltin din cap amuzat. N-am ncredere n el nici ct a avea ntr-un scorpion. Cine tie ce manevre ar mai face, dac i-a oferi o moned de schimb cu care s negocieze? Ct despre celuul la, Nefer, s-ar repezi asupra ei ca un oim asupra dropiei, dac nu cumva a i fcut-o. Rse din nou: Nu vreau s-i scad preul virginitii. Nu, vrjitorule, Mintaka sentoarce sub aripa mea, la Avaris, pn-n ziua nunii ei. Fii sigur c niciuna din vrjile tale n-o s m fac s m rzgndesc. Trist, Mintaka se duse s-i ia rmas-bun de la Nefer, care era aproape incontient, slbit de medicament i de ct snge pierduse. Cnd l srut ns biatul deschise ochii. Fata i vorbi ncet,

asigurndu-l de dragostea ei, iar el o privi drept n ochi n timp ce o asculta. nainte s se ridice i s-l prseasc, Mintaka scoase de la gt un medalion: nuntru e o uvi din prul meu. E sufletul meu, pe care i-l dau ie, spuse i i-l puse n mn, iar el i strnse degetele n jurul obiectului. Mintaka rmase singur pe malul Nilului, privind cum galera rapid ce i purta pe Nefer i pe Taita era dus de curent. Cu douzeci de vslai pe fiecare latur i cu valuri mici, albe, unduindu-se sub ea, corabia urca spre Teba. Mintaka nu fcu cu mna spre silueta nalt a lui Taita, aflat la pupa, ci l petrecu cu oexpresie abandonat n priviri. Capitolul XXXVII n dimineaa urmtoare, avu loc i ultima ntrevedere dintre Apepi i seniorul Naja, regentul Egiptului, la bordul barjei hicsose. Toi cei nou fii ai lui Apepi erau prezeni, iar Mintaka sttea chiar lng tatl su. Apepi o inuse sub supraveghere strict din momentul plecrii vasului care-l purta pe faraonul Nefer Seti, cu o sear nainte. Dintr-o ndelungata experien, i cunotea destul de bine fiica cea ncpnat ca s nu se ncread nici n judecata, nici n simul ei de datorie filial sau de supunere, atunci cnd i punea ceva n minte. Ceremonia de rmas-bun avea loc la bordul galerei lui Apepi, cu declaraii solemne de ncredere reciproc i de proslvire a pcii. Fie ca aceasta s dureze o mie de ani! Inton Naja, n timp ce i acorda lui Apepi Aurul Veniciei, o decoraie creat de el special pentru aceast ocazie. De o mie de ori o mie, ntri Apepi, la fel de grav, cnd lanul ordinului, ncrustat cu pietre preioase i semipreioase, i era aezat pe umeri. Regentul i regele se mbriar afectuos, ca doi frai, dup care Naja fu condus la bordul propriei galere. n momentul despririi celor dou flote, una pentru a se ntorce la Teba, iar cealalt pentru a cobor pe fluviu cele cteva sute de mii de picioare pn la Memphis i Avaris, echipajele izbucnir n urale, ce inur pn cnd oamenii nu se mai vzur. Ghirlande i cununi mpletite din frunze de palmier i flori aruncate de pe cele dou vase mpestriau suprafaa lat a fluviului. Regele Apepi nu avea treburi att de importante, care s impun cltoria pe timpul nopii fr lun, aa c, n seara aceea, aruncar ancora la Balasfura, la o arunctur de b de templul lui Hapi, hermafroditul zeu al Nilului, nfiat ca hipopotam. Regele i familia sa coborr pe rm i aduser ca ofrand un taur de un alb imaculat pe altarul sanctuarului. Marele Preot despic burta vitei i i cercet intestinele, ct timp animalul nc mai era n via, cu scopul de a citi viitorul regelui. Fu ngrozit s descopere c mruntaiele erau infestate de viermi mpuii, care se mprtiar pe podeaua templului ntr-o mas n clocot. ncerc s ascund acest fenomen hidos de ochii regelui, desfurndu-i pelerina i ncepnd s nire prostii inventate, ns Apepi l ddu la o parte i rmase cu ochii aintii asupra spectacolului ngrozitor. Pn i el era vizibil ocat i, pentru prima dat, fu vzut abtut, cnd prsi templul i cobor pe mal, unde Trok i ofierii de sub comanda sa aranjaser o petrecere ca s-l distreze. Nici mcar cocoii negri sacri ai templului nu vrur s se ating de mruntaiele infestate ale animalului sacrificat. Preoii aruncar mizeria nfiortoare n focul templului ns, n loc s mistuie intestinele, fu stins flacra ce ardea din timpuri strvechi ctre acestea. Semnele n-ar fi putut fi mai ngrozitoare deatt, dar Marele Preot porunci ca mruntaiele s fie ngropate, iar focul reaprins. N-am mai vzut semne att de cumplite, le spuse ucenicilor. Atunci cnd Hapi ne d un astfel de semn, nu poate dect s anune un eveniment teribil, cum ar fi moartea faraonului sau rzboiul. Trebuie s ne rugm toat noaptea pentru ca faraonul Nefer Seti s se nsntoeasc. Pe mal, seniorul Trok ridicase corturi cu draperii viu colorate n rou, galben i verde, pentru a ntmpina familia regal. Boi ntregi erau fripi deasupra gropilor cu cenu scnteietoare i amfore pline cu cel mai

bun vin se aflau la rcoare, n apele fluviului. Sclavii se cltinau sub greutatea lor, cnd le aduceau pe mal, i vasele se goleau unul dup altul n gturile celor prezeni, aa c Apepi rcnea tot timpul s fie aduse altele. Starea de spirit a regelui devenea din ce n ce mai bun, pe msur ce deerta urcioarele de vin; curnd, i ncuraja fiii s cnte marurile denate ale armatei sale. Unele erau att de triviale, nct Mintaka declar c e epuizat i o doare capul. Se ridic i plec mpreun cu sclavele sale, pe barja ancorat la rm. ncerc s-l ia i pe friorul ei, Khyan, ns Apepi interveni, cci vinul bun l fcuse s se lepede de prezicerile proaste ale divinaiei din templu: Las biatul la locul lui, vulpe mic ce eti! Trebuie s nvee s aprecieze muzica bun, spuse i i mbri fiul, ntr-un acces de afeciune, i-i duse cana la buze. Ia o gur. O s te fac s cni mai dulce, priniorul meu. Khyan i adora tatl, i asemenea demonstraii publice de camaraderie l fceau s se simt mndru, ca un erou. n sfrit, tatl su l trata ca pe un brbat, ca pe un rzboinic. Cu toate c se neca, nu se ls pn nu goli urciorul i toat compania, n frunte cu Trok, l ovaion, ca i cnd ar fi omort primul duman n lupt. Mintaka ezita. Simea un soi de protecie aproape matern fa de friorul ei, dar i ddea seama c tatl lor nu mai era n stare s judece. Cu toat demnitatea, i lu sclavele i urcar n barj, n uralele ironice ale beivilor. Mintaka se ntinse pe saltea i ascult zgomotele chefliilor, ncerca s adoarm, dar toate gndurile ei erau la Nefer. Senzaia de pierdere pe care o ncercase toat ziua, n golf, i ngrijorarea pentru starea n care se aflau rnile lui Nefer i inundar mintea i, dei se strdui s le opreasc, lacrimile sparser zgazul. i nbui suspinele n pern. n cele din urm, czu ntr-un somn adnc, fr vise, din care se trezi cu mare greutate. De-abia dac sorbise puin vin, ns se simea ameit i o durea capul. Se ntreba ce o trezise oare; apoi, auzi glasuri aspre prin coca navei i barja se zgudui sub greutatea brbailor care urcau la bord. Se auzeau voci i hohote de oameni bei, i pai grei ce bocneau pe puntea de deasupra ei. Din vorbele lor, nelese c tal i fraii ei erau crai la bordul navei. Nu era ceva ieit din comun ca brbaii din familia ei s bea pn nu mai tiau de ei, ns ea era ngrijorat din cauza micuului Khyan. Se tr din pat i ncepu s se mbrace, dei se simea ciudat de moale i de buimac, apoi urc scrile cltinndu-se. Prima persoan ntlnit a fost seniorul Trok; acesta le indica brbailor unde s-l duc pe rege. Fusese nevoie de ase brbai ca s se descurce cu trupul imens al acestuia. Nici fraii mai mari nu erau ntr-o stare mai bun, i fata se simi ruinat de comportamentul lor. Apoi, l vzu pe Khyan dus pe brae de un vsla i alerg la el., Acum, i-au fcut-o i lui Khyan , se gndi, cu amrciune. N-o s se potoleasc pn n-o s-l transforme i pe el ntr-un beiv. i spuse vslaului s-l duc pe Khyan pe salteaua din cabina tatlui su, unde l dezbrc i l for s bea o licoare din ierburi ca s l mai nvioreze. Poiunea era un leac universal pe care i-l fcuse Taita, i prea s i fac efectul. n cele din urm, Khyan murmur ceva i deschise ochii, apoi se afund imediat ntr-un somn adnc, firesc. Sper c o s-i fie nvtur de minte , i spuse ea. Nu mai avea ce face, dect s-l lase s doarm, i, oricum, se simea n continuare moleit, iar durerea de cap era insuportabil. Se duse la ea n cabin i, fr s se mai dezbrace, czu pe saltea i se prbui din nou prad somnului. Cnd se trezi pentru a doua oar, crezu c are un comar, cci auzea ipete i se neca n nori de fum gros care o sufocau. nainte s-i dea prea bine seama ce se ntmpl, se trezi luat de pe saltea, nfurat ntr-o blan i transportat pe punte. Se zbtea, dar era la fel de neajutorat ca un bebelu, n braele puternice. Pe punte, vzu cum noaptea fr lun era luminat de flcri ce neau de peste tot: urlau dinspre puntea din fa a barjei regale, urcau pe catarge i cdeau ca un torent portocaliu, infernal.

Nu mai asistase niciodat la spectacolul unui vas mistuit de flcri, iar viteza i ferocitatea acestora o ngrozeau. Nu putu s se uite prea mult, pentru c-i ddu seama c e transportat rapid pe punte n jos, unde se trezi depus ntr-o feluc. i reveni iute n simiri i ncepu s se zbat i s ipe. Tata! Fraii mei! Khyan! Unde sunt cu toii? Feluca pomi pe cursul apei, iar fata se lupt cu toat puterea s se elibereze, ns minile care o ineau erau nendurtoare. Izbuti totui s ntoarc puin capul i s zreasc chipul brbatului care o inea. Trok! ip ea, furioas din cauza impertinenei lui i a felului n care o inea, ignorndu-i strigtele. Las-m! i poruncesc! Brbatul nu rspunse. O inea cu uurin i privea corabia care ardea cu o expresie calm i detaat: Du-te napoi! Rcni la el. Familia mea! Du-te napoi i adu-i aici! Singurul lui rspuns a fost un ordin rstit ctre vslai: Oprii-v din vslit! La care oamenii aezar ramele i feluca se legn mai departe, dus de curent. Echipajul privea facinat cum arde corabia mare i greoaie. De pe punte se mai auzeau strigtele agoniei celor rmai sub punte. Dintr-o dat, o parte din dunet se prbui ca un turn de flcri i scntei. Cablurile de ancorare ale vasului ardeau, iar galera se rotea ncet, n voia valurilor, deplasndu-se n aval. Te rog! Schimb Mintaka tonul. Te rog, seniore Trok, familia mea! Nu poi s-i lai s ard. Acum, urletele din interiorul carenei se stinseser, fiind nlocuite de tunetul jos al flcrilor. Lacrimile se scurgeau pe obrajii Mintaki, cobornd spre brbie, dar nu putea face nimic, imobilizat de strnsoarea lui Trok. Dintr-o dat, ua principal a punii n flcri se trnti de-o parte, iar echipajul de pe feluca rmase mut de groaz, cnd o figur i fcu apariia. Seniorul Trok i strnse i mai tare minile n jurul Mintaki, pn cnd pru c o s-i zdobeasc toate coastele. Nu se poate! Scrni el. Zrit prin perdeaua de fum i de flcri, silueta prea o apariie din lumea umbrelor subpmntene. Gol i acoperit cu pr, cu burta mare ieind mult n fa, Apepi se cltina spre marginea barjei; n brae l purta pe fiul mezin, i inea gura larg deschis, ncercnd s respire prin perdeaua de flcri. Monstrul e greu de ucis, coment Trok, cu furie amestecat cu team. Chiar i n stare de disperare n care se afla, Mintaka citi sensul real al cuvintelor: Tu ai fost, Trok, murmur ea. Tu le-ai fcut asta, dar brbatul ignor acuzaia. Prul de pe trupul lui Apepi se prli i dispru ntr-o clip, lsndu-l, pe moment, nnegrit i gol. Apoi, pielea ncepu s se umple de bici i s cad n buci. Claia de pr din barb i de pe cap fii cuprins de flcri, precum o tor nmuiat n smoal. Regele nu mai nainta, ns rmase cu picioarele desfcute i l ridic pe Khyan mult deasupra capului. Biatul nu era att de prlit ca tatl su, iar acolo unde pielea fusese ars, se vedea carnea vie, roie i umed. Probabil c Apepi ncerca s-l arunce peste bord, n fluviu, ca s-l salveze de flcri, numai c puterile i slbiser, n cele din urm, i rmase ca un colos cu capul n flcri, incapabil s-i adune ultimele fore ca s-i arunce fiul n sigurana apelor rcoroase ale Nilului. Mintaka nu se putea mica, redus la tcere de oroarea spectacolului. I se pru c dureaz o venicie, pn cnd, dintr-o dat, puntea de sub Apepi ced, iar el i fiul su se prbuir, n timp ce o fntn nalt de flcri, scntei i fum ni din mruntaiele corbiei. S-a terminat, rosti Trok, cu un glas detaat i rece. O eliber pe Mintaka att de brusc, nct aceasta czu pe fundul felucii; apoi, se uit la echipajul ngrozit: Vslii spre galera mea! Ordon. Tu ai fcut asta familiei mele, repet Mintaka, de la picioarele lui. O s plteti pentru asta, i-o jur. O s te fac s mi-o plteti. Numai c se simea paralizat i nvineit, ca i cnd ar fi fost btut cu un bici fcut din buci de piele

mpletite cu noduri. Tatl ei era mort, figura aceea monumental din viaa ei pe care o urse puin i o iubise att de mult. Toat familia ei se dusese, chiar i micuul Khyan, care-i fusese mai mult un fiu, dect un frate. l privise arznd i tia c imaginea aceea cumplit avea s-i rmn ntiprit n minte toat viaa. Feluca ajunse lng galera lui Trok, i fata nu fcu niciun gest de protest, cnd acesta o ridic de parc ar fi fost o ppu i o duse la bord, dup care cobor cu ea n cabina principal. O ls pe saltea cu o blndee care nu-i sttea n fire. Sclavele tale sunt n siguran. O s i le trimit, zise, dup care iei. l auzi punnd zvorul la u, pe dinafar, urcnd scara i traversnd puntea de deasupra capului ei. Atunci, sunt prizonier? opti, ns acest lucru prea s aib prea puin importan, dup tot spectacolul la care fusese martor. i ascunse faa n pernele ce purtau mirosul transpiraiei lui Trok i plnse pn i sec izvorul lacrimilor. Abia atunci adormi. Capitolul XXXVIII Scheletul arznd al baijei regale a lui Apepi plutea n deriv pe lng rmul opus celui pe care se afla templul lui Hapi. n zori, fumul se ridica n naltul vzduhului, impregnat de duhoarea de came ars. Cnd se trezi Mintaka, mirosul ptrunsese n cabin i o ngreo. Fumul prea s acioneze ca un semnal, cci nu se nlase bine soarele deasupra colinelor estice, cnd flota seniorului Naja i fcu apariia de dup cotul fluviului. Sclavele venir s i aduc vetile Mintaki: Seniorul Naja e aici cu tot alaiul, i spuser agitate. Ieri ne-am desprit de el i se ntorcea la Teba. Nu e ciudat cum a ajuns aici att de repede, cnd ar fi trebuit s fie la o sut de mii de picioare n susul fluviului? Extraordinar de ciudat, fu de acord Mintaka, ncruntndu-se. Trebuie s m mbrac i s m pregtesc pentru cine tie ce atrociti m mai ateapt. Bagajul ei fusese tot mistuit de flcrile care distruseser barja regal, ns sclavele mprumutar nite haine de la doamnele de pe corabie. i splar i pieptnar prul Mintaki, apoi o mbrcar ntr-o cmu simpl din in, cu o cingtoare din aur i cu sandale. nainte de prnz, o escort de soldai sosi la bordul galerei, iar fata i urm pe punte. Prima dat, privi bucile nnegrite de lemn care mai rmseser din barja regal de lng malul cellalt, i care arsese pn la linia de plutire a vasului. Nu se fcea niciun efort s se recupereze vreun corp din epav. Acesta era rugul funerar al familiei sale. Tradiia hicsos impunea incinerarea, nu mblsmarea i procedurile i ritualurile complicate ale acesteia. Mintaka tia c tatl su ar fi fost de acord cu felul n care i gsise sfritul, iar asta o mai linitea puin. Apoi, se gndi la Khyan i i ndeprt privirea; cu mari eforturi, izbuti s i stpneasc lacrimile i cobor n feluca ce o atepta i care o transport pe malul de sub templul lui Hapi. Seniorul Naja, mpreun cu ntreaga suit, ateptau s o ntmpine, ns ea rmase distant i palid la mbririle lui. E un moment de mare durere pentru noi toi, prines, cuvnt el. Tatl vostru, regele Apepi, a fost un mare rzboinic i un mare om de stat. Avnd n vedere recentul tratat dintre cele dou regate i unificarea Egiptului ntr-un ntreg sacru i istoric, credem c dispariia regelui las n urm un gol primejdios. Spre binele tuturor, acesta trebuie umplut imediat. O lu de mn i o conduse spre cortul unde, cu o sear nainte, avuseser loc ospul i distracia, dar unde, acum, era o ntrunire solemn a majoritii nobililor i oficialilor celor dou regate. l zri pe Trok stnd n faa acestei gloate: era o figur impuntoare, mbrcat n mare inut. Purta la

centur sabia btut cu aur i i inea arcul de rzboi pe umr. n spatele lui, n iruri compacte, stteau toi ofierii si, ncruntai, cu ochi dumnoi i amenintori, contrastnd cu panglicile n culori vesele mpletite n brbi. Se holbau toi la ea, fr s schieze nici cea mai mic urm de zmbet, i fata i ddu seama, cu amrciune, c era ultima din spia lui Apepi, abandonat i lipsit de orice aprare. Se ntreba la cine ar putea apela i pe a cui credin se putea baza. Cut fee familiare n mulimea de oameni; erau toi acolo, consilierii i ajutoarele tatlui su, generalii i comandanii de armat. Apoi, vzu cum nicio privire nu se ndrepta spre ea; niciunul dintre ei nu ii zmbea i nu o privea n fa. Se simea mai singur ca niciodat. Naja o conduse la un taburet acoperit cu perne, ntr-un col al cortului imens. Cnd lu loc, Naja i oamenii lui formar un paravan n jurul ei, ascunznd-o vederii celorlali, iar fata era ncredinat c micare fusese aranjat dinainte. Seniorul Naja deschise adunarea deplngnd moartea tragic a regelui Apepi i a fiilor si, dup care se lans ntr-un elogiu al faraonului mort. Reaminti nenumratele victorii militare ale acestuia, ca i marile fapte de stat, ce culminaser cu participarea la tratatul de la Hathor, care adusese pacea celor dou regate sfiate de ur i de rzboaie de exterminare. n lipsa regelui Apepi sau a unui faraon a crui putere s fie ndeajuns de mare, nct s rezolve problemele Regatului de Jos i s domneasc mpreun cu faraonul Nefer Seti i cu regentul su de la Teba, tratatul de la Hathor e n primejdie. Nici nu ne putem gndi ce ar nsemna s ne ntoarcem la ororile i rzboaiele ce au durat aizeci de ani, pn au fost curmate de acest tratat. Seniorul Trok btu cu teaca sbiei n scutul de bronz, strignd:, fiak-her! Bak-hef\imediat, aplauzele fur preluate de toi comandanii militari din spatele su i se ntinser ncet n toat adunarea, pn cnd deveni un tunet asurzitor. Naja i ls s continue un timp, dup care ridic ambele mini. Cnd se fcu linite, continu: Din cauza circumstanelor tragice ale morii sale, regele Apepi nu a lsat motenitori de parte brbteasc care s-i urmeze la tron. Trecu abil mai departe, fr s pomeneasc nimic de Mintaka: Fiind o chestiune extrem de important i de urgent, m-am consultat cu consilierii superiori i cu guvernatorii nomelor din cele dou regate. Alegerea lor pentru noul faraon a fost unanim. ntr-un singur glas, au cerut ca seniorul Trok din Memphis s preia friele puterii, s poarte coroana dubl i s ndrepte naiunea n nobila tradiie mpmntenit de regele Apepi. Anunul fu urmat de o tcere adnc i prelungit. Brbaii se uitau unii la alii cu uimirea ntiprit pe chipuri i abia apoi devenir contieni c, n timp ce fuseser absorbii de cuvntarea seniorului Naja, dou regimente ale armatei de nord, sub comanda seniorului Trok i loiale acestuia apruser tiptil dinspre pilcurile de palmieri i nconjuraser mulimea. Soldaii aveau sbiile n teac, dar minile nmnuate se aflau pe mnere, gata n orice moment s trag sbiile de bronz. Un aer de groaz i de consternare se lsase peste ntreaga adunare. Mintaka profit de moment i sri de pe taburetul unde fusese ascuns, ncepnd s strige: Seniori i ceteni loiali ai Egiptului... Nu reui s mai spun nimic; patru dintre cei mai nali rzboinici hicsoi o nconjurar i o ascunser iar. Apoi, i zdrngnir sbiile scoase din teac de scuturi i rcnir ntr-un singur glas: Triasc faraonul Trok Uruk! Strigtul fii preluat i de restul armatei. n vacarmul de urale, nite brae puternice o luar pe Mintaka i o ridicar deasupra gloatei care ovaiona n continuare. Fata se zbtea zadarnic, pentru c micrile i erau domolite, iar strigtele nbuite de furtuna de aplauze. Abia pe malul fluviului reui s se rsuceasc n minile celor care o ineau captiv i s arunce o privire n urm. Pe deasupra capetelor celor din mulime, prinse cu coada ochiului scena n care seniorul Naja ridica dubla coroan i o aeza pe capul noului faraon. Apoi a fost dus cu fora spre mal unde atepta feluca seniorului Trok, urcat la bord, nchis ntr-o

cabin i pzit. Capitolul XXXIX Mintaka se afla mpreun cu sclavele ei n cabina mic i nghesuit, ateptnd s vad ce soart i va hrzi noul faraon, n momentul ntoarcerii la bordul vasului. Fetele erau ngrozite i la fel de derutate ca i ea, aa c prinesa se strdui s le ridice moralul. Cnd se mai calmar, ncepur s joace jocurile preferate; curnd, acestea i pierdur farmecul, aa c Mintaka ceru o luta. Cum a ei fusese pierdut o dat cu barja tatlui ei, mprumutar una de la un paznic. Mintaka organiz un concurs, la care fiecare trebuia s danseze n spaiul strimt al cabinei. Rdeau cu poft i bteau din palme, cnd l auzir pe noul faraon urcnd pe punte; fetele tcur, ns prinesa le ndemn s continue, i, destul de repede, ajunser s fac la fel de mult glgie ca mai nainte. Mintaka nu lua parte la distracie. Ceva mai devreme, explorase cu atenie mprejurimile. Chiar lng cabina ei se afla una mai mic, ce depea cu puin mrimea unui bufet, ce servea pe post de latrin. nuntru erau o oal mare de noapte, prevzut cu un capac i, lng ea, un urcior cu ap pentru splat. Peretele ce desprea latrina de cabina cealalt era subire i firav, pentru c cei care construiser corabia, preocupai de greutatea acesteia, economisiser material. Prinesa mai fusese la bordul acestei galere n vremuri mai bune, cnd ea i tatl ei fuseser musafirii seniorului Trok, aa c tia c de partea cealalt a peretelui era cabina principal. Mintaka se strecur n latrin. n ciuda glgiei pe care o fceau fetele, reuea s aud voci de brbai de partea cealalt a despriturii. Recunoscu tonul clar i poruncitor al lui Naja i rspunsurile morocnoase ale lui Trok. Cu mare grij, i lipi urechea de scndura peretelui i, imediat, vocile se limpezir, iar cuvintele se auzir cu claritate. Naja le spunea grzilor care i nsoiser s plece i fata auzi paii acestora bocnind, dup care se ls tcerea. Linitea dur att de mult, c i trecu prin cap c Naja rmsese singur n ncpere. Se auzi vinul glgind ntr-un pocal, dup care veni vocea lui Naja, plin de sarcasm: Maiestate, nu v-ai rcorit prea tare deja? Apoi sunetul inconfundabil al rsului lui Trok, i Mintaka i ddu seama, din greutatea cu care rspundea la zeflemeaua lui Naja, c acesta era, ntr-adevr, afumat binior. Hai, vere, nu fi aa de aspru! nchin un pahar cu mine! S bem pentru reuita tuturor eforturilor noastre. Bea pentru coroana de pe capul meu i pentru cea cu care vei fi n curnd binecuvntat. Tonul lui Naja se mai nmuie un pic: Acum un an, cnd am nceput s plnuim, totul prea aproape imposibil, att de ndeprtat. Pe-atunci, eram dispreuii i nensemnai, i att de departe de tron, ca luna de soare, i totui, iat-ne acum, doi faraoni care in n minile lor tot Egiptul. i cu doi faraoni ndeprtai din calea noastr, complet Trok. Tamose cu sgeata ta n inim i Apepi, marele porc, fript n propria-i osnz, mpreun cu purceluii lui, izbucni el ntr-un rs triumftor. Mai ncet. Eti indiscret, chiar dac suntem singuri, l dojeni Naja cu blndee. Ar fi mai bine s nu mai spui niciodat aa ceva. Las secretul nostru s fie ngropat cu Tamose, n mormntul din Valea Regilor, i cu Apepi, pe fundul fluviului. Haide! Insist Trok. Bea cu mine pentru tot ce-am realizat. Pentru tot ce-am realizat, fii de acord Naja. i pentru tot ce va urma. Astzi Egiptul, iar mine comorile i bogiile Asiriei, ale Babilonului i ale restului lumii! Nimic n-o s ne stea n cale. Mintaka l auzi pe Trok nghiind cu zgomot, dup care urm o izbitur n peretele despritor, chiar la nivelul urechii ei. Se sperie i fcu un salt napoi, apoi i ddu seama c Trok dduse cu vasul de perete i l sprsese n frme. Brbatul scoase un rgit rsuntor, dup care continu:

Mai e un mic amnunt. Celuul lui Tamose nc mai poart coroana pe cap. n timp ce asculta, Mintaka era cuprins de un vrtej de emoii care o fceau s se nvrt cnd ntr-o parte, cnd n alta, apoi o ameeau pn cnd nu mai tia ce simte. Ascultase cu groaz cum, foarte detaai, discutaser despre uciderea tatlui i a frailor si, despre asasinarea faraonului Tamose, ns nu era pregtit pentru ceea ce aveau s spun despre Nefer. Nu pentru mult timp, l asigur Naja. Am s m ocup de asta imediat ce ajung la Teba. Am totul aranjat. Mintaka i acoperi gura cu minile, ca s nu ipe. Urmau s-l omoare pe Nefer cu snge rece, cum fcuser i cu ceilali. Inima i se fcuse ct un purice n piept i se simi neajutorat. Era prizonier i navea prieteni. ncerc s gseasc o modalitate de a-i trimite un avertisment lui Nefer, pentru c abia acum i dduse seama ct de mult l iubea: ar fi fcut orice i-ar fi stat n puteri ca s-l salveze. Pcat c leul nu a fcut treaba n locul tu, zise Trok, n loc s-l zgrie doar. Fiara a pregtit foarte bine terenul. Nefer nu mai are nevoie dect de un ghiont i o s-i fac nite funeralii chiar mai mree dect lui taic-su. Ai fost ntotdeauna un om generos, chicoti Trok beat. C tot vorbim de plodul lui Tamose, s discutm un pic i de ftuca lui Apepi, suger mieros Naja. Prinesica trebuia s ard o dat cu ceilali, nu aa ne-nelesesem? Am hotrt s schimb asta, replic Trok mbufnat i fata auzi cum i mai toarn o can cu vin. E primejdios s lai vreo smna de-a lui Apepi neculeas, l avertiz Naja. Mintaka ar putea foarte uor s devin, peste civa ani, figura n jurul creia s se eas pnza rscoalei i a insureciei. Scap de ea, vere, i asta ct mai curnd. Tu de ce n-ai fcut aa cu fetele lui Tamose? Ele de ce mai triesc? l provoc Trok, defensiv. Eu m-am nsurat cu ele, i explic Naja, i Heseret m iubete la nebunie deja. Ar face orice i-a cere. Avem aceleai ambiii. E la fel de nerbdtoare s-i vad fratele ngropat ca i mine. Tnjete dup coroan aproape la fel de mult ca dup sceptrul meu regal. Dup ce o s simt gustul albinei mele n floarea ei de lotus roz, i Mintaka va fi la fel, declar Trok. Pielea Mintaki fu cuprins de furnicturi i fata simi cum e aruncat din nou n vrtejul ameitor. Era att de ngrozit de imaginea sugerat de ludroenia lui Trok, nct aproape c pierdu ultima remarc a lui Naja: Aadar, i s-a aprins smna dup ea, vere, coment Naja, dar fr nicio nuan de amuzament n glas. E prea ndrznea i rebel pentru gustul meu, dar i doresc s te bucuri de ea. Ai grij cu fata asta, Trok, e slbatic. S-ar putea s fie nevoie de mai mult efort dect i-ai imaginat. O s m nsor cu ea imediat i o s-i tom civa copii, l asigur Trok. Cu burta la gur, o s fie mai uor de manipulat. De civa ani, mi-a aprins un foc n ale care nu poate fi stins dect cu sucurile ei dulci. Ar trebui s-i foloseti capul mai mult, vere, nu mdularul, sun resemnat vocea lui Naja. S sperm c n-o s ajungem s regretm pasiunea asta a ta. Mintaka auzi puntea scrind sub picioarele lui Naja, cnd acesta se ridic: Atunci, fie ca zeii s te iubeasc i s te in sub ocrotirea lor, vere, i lu regentul rmas-bun. Amndoi avem probleme serioase de rezolvat. O s ne desprim n zori, ns ne revedem la Memphis, cum am plnuit, la sfritul revrsrii Nilului. Capitolul XL Tot restul cltoriei de la Balasfura, Mintaka a rmas captiv pe galera lui Trok. Ct timp navigau, era liber s se plimbe pe punte, dar cnd ancorau sau amarau, era ncuiat n cabin i un paznic se posta n faa uii. Acest lucru se ntmpla deseori, cci Trok se oprea la fiecare templu din drum ca s aduc jertfe i s

aduc mulumiri zeului sau zeiei care patrona lcaul pentru ridicarea sa pe tronul Egiptului. Cu toate c nimeni altcineva nu tia acest lucru, el i anuna pe acei zei c n curnd avea s li se alture ca egal n panteonul divinitilor. n afar de restriciile impuse Mintaki, tentativele lui Trok de a-i intra n graii erau pe ct de perseverente, pe att de lipsite de orice subtilitate. n fiecare zi, i aducea cel puin un dar minunat. Odat, i-a dat o pereche de armsari albi, pe care ea i-a fcut cadou cpitanului galerei. n ziua urmtoare, un car aurit, btut cu pietre scumpe, ce fusese capturat de tatl ei de la regele Libiei. Ea i-l ddu colonelului grzii de la palat, care fusese un om de ndejde al tatlui ei. Alt dat, se prezent cu un sul de mtase absolut splendid adus din Orient, iar cu alt ocazie cu o ldi din argint, plin cu pietre preioase pe care ea le mpri sclavelor. Cnd acestea se mpodobir cu toate zorzoanele, Mintaka le puse s defileze prin faa lui Trok. Podoabele astea de prost-gust arata destul de bine pe sclave, coment ea, dar nu sunt pentru o doamn din nalta societate. Noul faraon nu se descuraj i, cum intrar n Regatul de Jos, pe la Assyut, i art o proprietate fertil i cu vegetaie abundent, ce se ntindea pe vreo cinci mii de picioare de-a lungul malului de la rsrit. E al vostru acum, Maiestate, dar din partea mea. Poftii actul de proprietate, i-l nmn Trok, cu o fluturare a minii i un zmbet afectat. Ea trimise dup scribi chiar n aceeai zi i i puse s ntocmeasc un act de eliberare a tuturor sclavilor de pe acea proprietate i un alt document prin care transfera ntreaga avere preoteselor templului lui Hathor din Memphis. Cnd Mintaka ncerc s i alunge tristeea i doliul relaxndu-se cu fetele pe dunet, cu cntece i dansuri, jocuri de bao sau ghicitori, Trok fcu eforturi s li se alture. Le puse pe dou dintre sclave s danseze Zborul celor trei rndunici cu el, dup care se ntoarse spre Mintaka. Spunei-mi o ghicitoare, prines, o rug. Ce miroase ca un bivol, arat ca un bivol i, cnd zburd dup gazele, o face cu toat graia de care e n stare un bivol ca el? ntreb ea dulce. Fetele se puser pe chicotit, n timp ce Trok se ncrunt i se fcu rou ca un rac: Iertai-m, nlimea Voastr, e o ghicitoare prea grea pentru mine, rspunse el i se grbi s se alture ofierilor si. A doua zi i iertase insulta, dei nu o uitase. Cnd aruncar ancora lng satul Samalut, porunci unei trupe de artiti ambulani, acrobai i muzicani s urce la bordul galerei i s o distreze pe Mintaka. Unul dintre ei era un flcu chipe, cruia-i mergea gura ca o moar neferecat. Cu toate c repertoriul su de trucuri era vechi i execuiei i lipsea fineea, de cum afl c trupa avea s profite de pacea care fusese ncheiat prin tratatul de la Hathor i urca fluviul spre Teba, unde sperau s joace n faa faraonului din sud, Mintaka deveni entuziasmat de spectacolele lor, n special de cel al unui magician pe nume Laso. Dup reprezentaie, i invit pe toi s se rcoreasc cu sirop de fructe i curmale date prin miere. i fcu semn magicianului s se aeze pe pernele de la picioarele ei. Foarte repede, acesta i nvinse teama pe care i-o inspira prinesa i i ncnt auzul cu cteva poveti la care ea rse din toat inima. La adpostul plvrgelilor i chicotelilor sclavelor, Mintaka l rug pe Laso ca, ajuns la Teba, s i transmit un mesaj faimosului mag, Taita. Aproape copleit de bunvoina ei, Laso accept imediat misiunea. Mai nti de toate, prinesa i atrase atenia asupra caracterului confidenial i delicat al sarcinii, dup care i strecur un pergament micu, pe care el l bg sub chiton. Fata simi c i s-a luat o piatr de pe inim cnd i vzu pe trubaduri plecnd pe rm. Cutase cu disperare o modalitate de-a le transmite un mesaj de avertizare lui Taita i lui Nefer. Scrisoarea coninea declaraiile ei de iubire fa de Nefer, i i prevenea de inteniile criminale ale lui Naja, ca i asupra faptului c nu se mai puteau ncrede n Heseret, deoarece trecuse de partea dumanilor. Continu prin a le povesti adevratele circumstane n care i aflaser moartea tatl i fraii ei; n final, le spunea cum Trok

i pusese n cap s o ia de soie, n ciuda logodnei ei cu Nefer i i cerea lui Nefer s intervin cu toat autoritatea pentru a mpiedica acest lucru. Dup estimrile ei, avea s-i ia cam zece zile trupei s ajung la Teba i czu n genunchi pe punte s se roage la Hathor ca mesajul ei s nu ajung prea trziu. n noaptea aceea, dormi mai bine ca niciodat, de la cumplitele ntmplri ce avuseser loc la Balasfura. A doua zi de diminea era aproape vesel, iar fetele remarcar ce frumoas se fcuse peste noapte. Trok insist ca ea s ia micul dejun cu el, pe puntea de la prora; buctarii si pregtiser un osp n toat regula. Mai erau nc douzeci de persoane invitate, iar Trok se aez lng Mintaka. Ea i impuse ca nici mcar acest neajuns s nu-i strice buna dispoziie, aa c l ignor pe Trok i i coplei pe ceilali ofieri de la acea mas cu farmecul i spiritul ei. La sfrit, Trok btu din palme, ca s capteze atenia invitailor, i fu rspltit cu o tcere servil. Am un cadou pentru prinesa Mintaka. O, nu! Protest Mintaka. Ce-o s mai fac i cu sta? Cred c Maiestatea V oastr l va gsi pe acesta mult mai pe gustul su dect pe celelalte srmane daruri, se art Trok att de mulumit de sine, nct prinesa ncepu s nu se simt n largul ei. Generozitatea voastr nu i are rostul, seniore, spuse ea, evitnd s i se adreseze cu vreunul din numeroasele titluri pe care le cptase de curnd. Mii de supui de-ai votri, victime ale rzboiului i ale molimei, mor de foame i sunt mai nevoiai dect mine. Acesta e un cadou special, care nu are valoare dect pentru domnia voastr, o asigur el. Ea-i ridic minile a resemnare: Nu sunt dect unul dintre supuii votri credincioi, nu fcu ea niciun efort s-i ascund sarcasmul. Dac insistai, nu am cum s v refuz nimic. Trok mai btu o dat din palme i dou dintre grzi coborr de la prora pe punte, ducnd ntre ei un sac mare, din piele neargsit, din care se simea un miros puternic i neplcut. Cteva fete i exprimar dezgustul, ns Mintaka rmase calm, cnd cei doi soldai se oprir n faa ei. Trok le fcu un semn din cap, i cei doi dezlegar legtura de la gura sacului, i-i vrsar coninutul pe punte. Fetele ipar de groaz i chiar i civa brbai tresrir i exclamar scrbii. Capul tiat al unui om se rostogoli pe scnduri pn la picioarele Mintaki i rmase acolo, cu ochii mirai aintii asupra ei. Buclele lungi i ntunecate erau nclite cu snge negru nchegat. Laso! opti Mintaka numele magicianului nepriceput, cruia-i ncredinase mesajul de dus la Teba. Aha! i aminteti numele lui, zmbi Trok. Trucurile lui trebuie s te fi impresionat la fel de mult ca i pe mine. Din cauza cldurii, capul ncepuse s se descompun, iar duhoarea era din ce n ce mai puternic. Mutele venir rapid i ncepur s se mbulzeasc pe globii larg deschii ai ochilor. Mintaka simi cum i se ntoarce stomacul pe dos i nghii cu greutate, zrind o bucic de papirus cum ieea dintre buzele vinete ale lui Laso. Din pcate, se pare c abia ultimul truc a fost cu adevrat amuzant, se aplec Trok i scoase sulul mnjit de snge. l inu n aa fel, nct Mintaka s i vad pecetea i s fie sigur c era mesajul ei, apoi l lsa s cad n vasul cu crbuni deasupra cruia se fcea friptura de miel. Scrisoarea a fost imediat mistuit de flcri, transformndu-se ntr-o pulbere cenuie. Trok fcu un semn i capul fu luat de-acolo. Un soldat l apuc de pr, l bg la loc n sac i l duse. Toi mesenii rmaser un timp ntr-o tcere deplin, din cauza ocului, cu excepia unei fete, care suspina ncetior. nlimea voastr regal, divinul i ilustrul vostru tat a avut, probabil, o premoniie a sorii care-l ateapt, i se adres Trok grav, ns Mintaka era prea tulburat ca s-i rspund, nainte de tragica sa moarte, mi-a ncredinat misiunea de a v lua sub protecia mea. I-am dat cuvntul meu i am acceptat aceast misiune sacr. Nu va trebui s mai apelai la nimeni altcineva pentru protecie. Eu, faraonul Trok

Uruk, sunt omul vostru. i puse dreapta pe capul plecat al prinesei, iar n cealalt mn ridic un pergament. Aceasta este proclamaia mea regal, prin care desfac logdna dintre prinesa Mintaka, aparinnd casei regale a lui Apepi cu faraonul Nefer Seti, din casa lui Tamose. Mai mult, proclam cstoria dintre prinesa Mintaka i faraonul Trok Uruk. Aceast proclamaie a fost ratificat, prin pecetea sa, de seniorul Naja, care accept i confirm cele de mai sus n numele faraonului Nefer Seti, citi Trok, dup care nmn papirusul ambelanului, cu instruciuni precise. S se fac o sut de copii dup aceast proclamaie i s fie puse n vzul tuturor n toate oraele i nomele Egiptului. Apoi, cu ambele mini, o ridic pe Mintaka n picioare: N-o s mai fii singur mult timp. Tu i cu mine o s fim so i soie nainte de rsritul lunii lui Osiris. Capitolul XLI n trei zile, faraonul Trok Uruk ajunse la Avaris, capitala sa militar din Regatul de Jos, i se adnci cu o energie inepuizabil n preluarea tuturor afacerilor de stat i a frielor puterii. Populaia era ntr-un delir de bucurie la aflarea vetilor semnrii tratatului de la Hathor i a promisiunilor de pace i prosperitate din anii ce aveau s vina. Cu toate acestea, oamenii rmaser destul de nedumerii i de consternai c una dintre primele msuri luate de noul faraon a fost s ntreasc efectivele armate. Deveni n curnd limpede c era hotrt s dubleze numrul regimentelor de infanterie i s mai construiasc dou mii de care de lupt. Se puse ntrebarea, dei nu direct lui Trok, unde se atepta s gseasc un alt duman acum, cnd Egiptul era, n sfrit, unit, i i aflase pacea. Luarea oamenilor de la munca cmpurilor de mei i a punilor pentru a fi nrolai n armat duse la scderea produciei de provizii i la o cretere alarmant a preurilor pe pia. Cheltuielile pentru noile care, arme i echipamente mi-litare necesitar o cretere a taxelor. ncepur s se aud voci care bombneau c Apepi, n ciuda pasiunii sale pentru rzboaie, a taxelor impuse i a dispreului fa de zei, nu fusese un conductor att de ru pe ct avea s fie Trok. n cteva sptmni, Trok porunci s se nceap mrirea i renovarea palatului de la Avaris, n care inteniona s se mute cu mireasa sa, prinesa Mintaka. Arhitecii estimar costul lucrrilor la peste doi lakh-\de aur. Murmurele se nteir. Contient de nemulumirile crescnde, Trok rspunse prin proclamarea propriei diviniti i nlarea sa n panteon. ntr-o sptmn urma s se nceap construirea propriului templu, lng acela magnific al lui Seuth din Avaris. Trok era hotrt s ridice un templu care s l ntreac n splendoare pe cel al fratelui su ntru divinitate. Arhitecii estimar c ducerea la bun sfrit a acestei munci aceea s necesite cel puin cinci mii de lucrtori, cinci ani de trud i nc doi lakh-'i de aur. Revolta izbucni n delt, unde un regiment de infanterie, care nu mai fusese pltit de mai mult de un an, i ucise ofierii i pomi n mar spre Avaris chemnd populaia s se ridice i s li se alture n lupta mpotriva tiranului. Trok le iei n ntmpinare cu trei sute de care lng Manashi i i zdrobi din prima arj. Castr i trase n eap cinci sute de rebeli, care, asemenea unei pduri macabre, decorau ambele pri ale drumului pe o distan de dou mii de picioare deprtare de satul Manashi. Capii revoltei fur legai cu frnghii n spatele carelor i tri pn la Avaris, ca s-i prezinte doleanele. Din nefericire, niciunul dintre prizonieri nu rezista cltoriei: pn s ajung la destinaie, abia dac mai puteau fi considerai fiine umane pielea i mare parte din came le fuseser sfiate n timp ce fuseser tri pe terenul plin de pietre coluroase. Fii de came i achii din oase rmaser mprtiate pe o sut de kilometri, spre deliciul cinilor, al acalilor i al ciorilor. Cteva sute de rsculai scpar masacrului i disprur n deert. Trok nu se obosi s-i urmreasc, pentru c trebuoara aceea minor i rpise deja prea mult atenie i fcuse ca nunta s se amne cu cteva luni. Se grbi s se ntoarc la Avaris, i schimb trei perechi de cai n nerbdarea lui furioas.

Ct timp Trok fusese plecat, Mintaka mai fcuse dou ncercri s-i trimit un mesaj lui Taita, la Teba. Primul mesager fusese unul dintre eunucii haremului, un negru rotofei i blajin pe care prinesa l cunotea dintotdeauna. ntre eunucii din ambele regate exista o legtur special, care trecea peste barierele rasei sau ale rii. Chiar i n decursul anilor cnd cele dou regate fuseser desprite, Soth, cci acesta era numele eunucului, onorase aceast legtur special cu Taita, cruia i fusese prieten i confident. Cu toate acestea, spionii lui Trok erau peste tot i aveau atenia mereu treaz. Soth nu a ajuns niciodat la Assyut, i, cnd a fost adus napoi ntr-un sac de piele, cu greu mai putea fi considerat viu. A murit cnd i s-a cufundat capul ntr-un cazan plin cu ap clocotit. Craniul su, de pe care carnea fusese ndeprtat prin fierbere, a fost prezentat drept cadou special de la faraonul Trok pentru prinesa Mintaka, dup ce oasele capului fuseser albite i lustruite, iar orbitele umplute cu lapislazuli. Dup acest eec, Mintaka nu avu inima s mai recruteze vreun mesager, pe care s-l condamne la o moarte groaznic. Totui, una dintre sclavele libiene, Thana, care cunotea profunzimea iubirii din sufletul stpnei sale, se oferi voluntar s duc mesajul. Nu era una dintre cele mai drgue fete, pentru c era saie i avea un nas mare, ns era loial i sincer. La sugestia ei, Mintaka o vndu unui negustor care pleca la Teba a doua zi i care o lu pe Thana cu el. Trei zile mai trziu ns fata era napoi n Avaris, legat de mini i de picioare de tblia lateral a unui car apaiinnd grzilor de frontier. Trok se ocup de Thana cnd se ntoarse de la Manashi: o condamn la moarte prin dragoste, i fu ncredinat regimentului care luptase la Manashi. Mai mult de patru sute de brbai i fcur poftele cu ea pn cnd, la apusul celei de-a treia zile, se scurse i ultima pictur de snge din ea i muri. Mintaka jeli trei zile n ir. Capitolul XLII Nunta faraonului Trok Uruk cu prinesa Mintaka Apepi avu loc dup tradiia hicsos strveche ce continua de o mie de ani i care-i avea originile n stepa vast i lipsit de copaci de dincolo de munii Assiriei, de unde strmoii lor veniser clare s cucereasc Egiptul. Chiar n zorii acelei zile, un grup de dou sute de rude i membri ai tribului prinesei Mintaka nvlir n apartamentele regale unde mireasa era inut captiv, de la ntoarcerea la Avaris. Grzile, care se ateptau la acest atac, nu opuser nicio rezisten. Membrii faciunii o luar pe Mintaka i se ndreptar spre est cu prinesa n mijlocul lor, rcnind i agitnd mciuci i stinghii. Niciun fel de arme ascuite nu erau permise n cadrul festivitilor. Dup ce grupului miresei i se acord un avans, mirele pomi n fruntea propriului grup reprezentnd tribul su, al leoparzilor, pentru a captura mireasa. Fugarii nu se grbiser s se ndeprteze prea tare, aa c, destul de repede, vznd c urmritorii se apropie, se ntoarser i se aruncar cu toat veselia n ncierare. Cu toate c sbiile i pumnalele nu erau permise, doi brbai suferir fracturi ale membrelor i ali civa ajunser cu capetele sparte. Nici mcar mirele nu scp fr tieturi i vnti. La sfrit, Trok i pretinse premiul: o ridic pe Mintaka de talie i o lu n carul lui. Rezistena Mintaki nu era ctui de puin prefcut i, cu unghiile, i brzd adnc obrazul drept, fiind ct pe ce s-i scoat ochiul, iar sngele care nea i stric mirelui frumusee de costum n culori iptoare. O s-i druiasc muli fii rzboinici! Urlar admirativ suporterii si, ncntai de ferocitatea cu care se apra Mintaka. Rnjind ncntat de spiritul beligerant dovedit de mireasa sa, Trok mn triumftor carul spre templul nchinat siei, unde preoii nou-numii ateptau s celebreze ceremonia final. Templul nu era deocamdat dect un ir de tranee spate pentru fundaie i mormane nalte de blocuri de pietre de construcie, ns acest lucru nu micor cu nimic plcerea nuntailor sau entuziasmul mirelui, n

timp ce stteau sub un acoperi de stuf mpletit, iar Marele Preot o lega pe Mintaka de Trok cu o frnghie. n punctul culminant al ceremoniei, Trok tie gtul calului su favorit, un armsar spendid, castaniu, ca semn c pune mai mare pre pe mireasa sa, dect pe cellalt lucru de pre al su. n timp ce animalul se prbui dnd din picioare, cu sngele nindu-i din carotida deschis, mulimea izbucni n ovaii i i ridic pe cei doi n carul mpodobit cu flori. Trok mn caii pn la palat cu o singur mn, cu cealalt strns n jurul taliei miresei, ca s nu mai rite o a doua evadare. Armata era nirat de-a lungul ntregului drum, mbulzindu-se n jurul vehiculului i aruncnd n car drept cadouri amulete i talismane purttoare de noroc. Alii i inur urcioare cu vin lui Trok s bea, cnd trecu pe lng ei, iar el sorbi cu nesa, vrsnd destul i pe tunic, unde se amestec cu sngele de pe obrazul zgriat. Cnd ajunse la palat, Trok era ud de snge i de vin rou, asudat i plin de colbul de pe drum i de la lupta pentru revendicarea miresei, ameit de vin i cu ochii aprini de dorin. O tr pe Mintaka prin gloata de la palat pn n noile lor apartamente, iar grzile de la u i ndeprtar pe nuntai cu sbiile trase din teac. Totui, acetia nu se mprtiar, ci nconjurar palatul, urlnd cuvinte de ncurajare mirelui i sfaturi obscene miresei. n dormitor, Trok o trnti pe Mintaka pe blana alb de oaie care acoperea salteaua i se folosi de ambele mini ca s se lupte cu centura la care avea sabia, ncercnd s-i desfac ncheietoarea i profernd un potop de njurturi, pentru c aceasta nu voia s cedeze. Mintaka ateriza pe pat, de unde sri ca un iepure alungat din vizuina sa de un dihor. Alerg pn la ua ce ddea spre teras i ncerc s o deschid, numai c descoperi zbrelele ce fuseser puse pe dinafar din ordinul lui Trok. Disperat, se chinui s rup tblia cu unghiile, ns uile erau solide i groase, i nici mcar nu se clintir la tentativa ei de atac. n spatele ei, Trok izbutise, n sfrit, s se debaraseze de centur, i teaca sbiei czu cu zgomot pe dalele de mozaic. Brbatul se ndrept cu micri greoaie i nesigure spre ea. Poi s te zbai ct vrei, drguo, bolborosi el. M-ncingi i mai tare cnd dai din picioare i ipi. i puse o mn n jurul taliei ei i cu cealalt i cut snul. Pe Seuth, ce fruct copt i zemos e sta? i-l strnse cu degetele bttorite de mnerul sbiei i de hamurile carului. De durere, Mintaka url i se rsuci n braele lui, cutnd s-i grebleze iar ochii, numai c el o prinse de ncheietur: N-o s m mai prinzi cu figura asta a doua oar, o asigur el, i o tr napoi n pat. Maimuoiule! Strig ea. Goril proas i mpuit! Bestie puturoas! Cni o melodie dulce de dragoste, micuo. Inima i mdularul mi se umfl cnd aud ct de mult m doreti. Oarunc din nou pe saltea i, de data aceasta, o intui acolo cu un bra uria i musculos peste piept. Faa i era doar la civa centimetri de a ei. Barba i nepa obrazul i rsuflarea i mirosea a vin acru; ea ntoarse capul ca s nu-l mai vad. El rse i, cu un deget i rupse cmaa de mtase de la gt pn sub talie. i scoase sinii i i strnse cu putere, pe rnd, pn ls urme roii pe carnea fraged, apoi o trase de sfrcuri pn ce acestea i schimbar culoarea ntr-una mai ntunecat, dup care i trecu mna peste pntecele ei. i introduse n joac un deget gros n buric, apoi ncerc s-i bage cu fora mna ntre coapsele ei, numai c Mintaka i mpletise picioarele unul peste cellalt, ca s nu-i dea voie. Brusc, brbatul se ridic, i se aez peste picioare cu toat greutatea, ca s o mpiedice s se mai zbat. i sfie tunica; nu mai avea nimic pe dedesubt. Avea corpul clit n rzboi, vntoare i antrenamente dure i, cu toate c vederea ei era mpienjenit de durere, lacrimi i teroare, i zri umerii largi, muchii umflai i membrele groase i viguroase ca ramurile unui cedru de Liban. innd-o nc sub el, se rsuci pn cnd burta lui ajunse s o preseze pe a ei, iar prul aspru ce-i

acoperea pieptul i zgrie snii. Cu groaz crescnd, simi cum penisul lui masiv o mpungea. Se lupta nu doar pentru demnitatea i decena ei, ci, parc, pentru propria via. Se strdui s l mute de fa, ns diniorii ei ascuii i apucar barba. l zgrie pe spate pn cnd pielea jupuit ise adun sub unghiile ei, ns brbatul nu prea s simt nimic. El ncerc s-i bage un genunchi printre picioarele ei, dar ea le nchisese strns; toi muchii din partea de jos a corpului ngheaser ntr-o ncletare de fric amestecat cu repulsie i rmseser tari i impenetrabile, ca statuia de granit a zeiei. Amndoi transpiraser, el din greu, chiar, iar picturile de pe pielea lui unsuroas cdeau pe pntecele ei i fceau ca membrul lui uria s alunece mai uor spre punctul de ntlnire a coapselor ei. Brusc, se ridic de la bru n sus i i plesni o palm grea peste fa, care fcu s-i clnne flcile ncletate, zdrobindu-i buzele i nasul. Mintaka simi cum sngele i inund gura i n cap, se face ntuneric. Deschide picioarele, trfo! Gfi el deasupra ei. Deschide-i crptura aia mic i fierbinte i las-m s intru! mpungea din greu cu oldurile i ea simi lucrul acela dezgusttor alunecnd peste ea. n ciuda durerii i a ntunericului care se lsase dup groaznica lovitur, izbuti s-l mpiedice s intre, dar tia c nu mai putea face asta mult timp. Era prea greu i puternic. Hathor, ajut-m! Strig ea, apoi nchise ochii i ncepu s se roage. Zei dulce, nu lsa s se ntmple una ca asta! l auzi gemnd deasupra ei i deschise ochii ca s-i vad faa umflat i vnt de la sngele congestionat. l simi cum i arcuiete spatele i se tnguie, de parc ar fi suferit. Ochii i erau larg deschii, fici i injectai cu snge, iar gura deschis ntr-o strmbtur groaznic. Mintaka nu nelegea ce se ntmpl. Pre de o clip, i trecu prin cap c zeia i-a ascultat rugciunea i la strpuns cu o sgeat divin. Apoi, simi cum un lichid i se mprtie pe pntec, att de fierbinte, nct prea s-i opreasc pielea. ncerc s se suceasc, s l evite, dar brbatul era prea greu i puternic. n cele din urm, uvoiul scrbos se micor i se usc, iar Trok gemu nc o dat i se prbui peste ea. Zcu aa pasiv, iar ea nu ndrzni s fac nicio micare, ca s nu l incite la eforturi suplimentare. Rmaser aa o bun perioad de timp, pn cnd, n linitea camerei, devenir contieni de strigtele denate ale mulimii care atepta dincolo de zidurile palatului. Trok se ridic i se uit la ea cu dispre. M-ai fcut de ruine, trf mic. M-ai fcut s-mi risipesc smna. nainte s se dumireasc ce se-ntmpl, el o apuc de ceaf i o for s stea cu faa la blana alb de oaie. Nu-i fie team, o s m folosessc de sngele din nasul tu, dac nu l pot avea pe cel din fagurele tu. Oddu la o parte i inspect cu satisfacie slbatic pata purpurie lsat de faa ei plin de snge pe lna pur de oaie. Dup asta, sri n picioare i se duse gol puc la obloane, pe care le deschise cu o lovitur de picior care fcu lemnul s zdrngne, i dispru n lumina puternic a zilei. Mintaka se folosi de un col al cearafului ca s tearg mizeria nfiortoare care se coagulase pe pntecele ei neted, de culoarea fildeului. Pe sni i pe membre avea urme roii, umflate; atunci, teama i se transform n furie. Centura cu sabia lui erau acolo unde le aruncase. ncetior, ea se strecur din pat i trase lama lucioas de bronz din teac, apoi se furi pn la ua ce ddea spre teras i se lipi de pervaz. Afar, Trok primea aplauzele mulimii i flutura blana de oaie ca s o vad toat lumea. I-a plcut la nebunie! Rspunse el la un comentariu. Cnd am terminat cu ea, era att de larg i de umed, ca mlatinile din Delt, i fierbinte ca Sahara. Mintaka strnse i mai tare mnerul sbiei grele i se pregti s loveasc. La revedere, prieteni, rcni Trok. M ntorc s mai muc o dat din smochina aceea dulce. Ea i auzi tlpile descule lipind pe dale cnd se napoie i-l zri umbra cznd la intrare. Cu ambele mini, trase sabia i o fix la nlimea burii.

Cnd brbatul pi n ncpere, ea i fcu curaj i atac cu toat fora, intind la jumtatea distanei dintre buric i tufa de pr des i negru din care se blngnea excrescena grea a organului genital. Cndva, cu mult timp n urm, pe cnd l nsoea pe tatl ei la vntoare, l vzuse cum intete un leopard ct un monstru, care nu le simise prezena. Felina fusese alertat de zbmitul corzii i de zumzetul sgeii i srise imediat ntr-o parte, nainte s fie atins. Trok poseda acelai instinct slbatic al pericolului i al supravieuirii. Lovitura ei era nc n aer, cnd brbatul se feri de lama ascuit a bronzului, care zbur la distan de un deget de stomacul lui pros, fr s-i ating pielea sau s verse vreun strop de snge. Apoi, el i prinse amndou ncheieturile ntr-una din labele lui uriae i strnse pn cnd ea simi c i zdrobete oasele, i trebui s lase arma s cad zngnind pe podea. O tr prin ncpere rznd nfiortor i o azvrli napoi pe patul ifonat i impregnat de sudoare acr. Eti nevasta mea acum, i spuse, aezndu-se peste ea. mi aparii, ca o iap sau ca o cea. Trebuie s nvei s mi te supui i s m respeci. Ea rmsese cu faa n jos, cu nasul n atemuturile murdare, refuznd s l priveasc. El lu teaca de lng pat. Lecia asta de supunere e spre binele tu. Puin durere acum o s ne scuteasc de mult nefericire i de suferin mai trziu. Cntri teaca n mna dreapt; obiectul era din piele lustruit, legat cu benzi din aur i electrum, btut cu rozete metalice. O plesni peste partea din spate a picioarelor, i pe pielea alb rmaser urmele vineii i umflate ale modelului rozetelor. Mintaka fu luat prin surprindere i nu se putu abine s nu urle de durere. El rse de suferina ei i ridic din nou teaca. Ea ncerc s scape printr-o rostogolire, ns urmtoarea lovitur o prinse peste mna dreapt, iar cea de-a treia peste umr. ncetase s mai ipe i se strduia si ascund durerea forndu-se s zmbeasc rutcios i scuipndu-l asemenea unui linx; asta l nfuria i mai tare i o croia cu i mai mult venin. O rsturn din pat i o urmri cum se trte pe podea. i mai trase una peste spate i, cnd se fcu ghem, o lovi cu o ploaie de lovituri peste spate, umeri i fese. V orbea cu ea n timp ce pstra ritmul constant al plesniturilor, punctnd cuvintele i trgnd cu greu aer n piept, din cauza efortului: N-ai s mai ridici niciodat mna asupra mea, ha! Data viitoare cnd vin la tine, ha! O s te pori ca o nevast iubitoare, ha! Sau o s pun patru oameni s te in, ha! n timp ce o s te ncalec, ha! i cnd o s termin, ha! O s te bat din nou, ha! Uite-aa, ha! Ea i nclet flcile n timp ce loviturile plouau cu nemiluita, pn cnd, n cele din urm, nu mai putu opune nicio rezisten, i-atunci, ndurtor, el se ddu la o parte, gfind. Brbatul i trase tunica ptat i plin de praf, i ncinse cingtoarea la old i vr sabia n teaca mnjit de sngele ei, dup care pi maiestuos spre ua camerei. Acolo, se opri i i arunc o ultim privire: S ii minte un lucru, nevast, eu ori mi stpnesc iepele, ori, pe Seuth, mor sub mine, o asigur el, dup care se ntoarse i iei. Mintaka i ridic ncet capul i privi lung n urma lui. Nu era n stare s vorbeasc; n schimb, i umplu gura cu saliv i scuip dup el, umplnd dalele cu snge de la buzele umflate. Capitolul XLIII Se scurse mult timp de la descreterea lunii lui Isis pn cnd s cad crustele de pe rnile Mintaki i vntile s capete o culoare galben-verzuie ce i pta pielea neted i alb ca laptele. Fie c aa dorise Trok, fie c avusese un noroc chior, nu avea niciun dinte spart, os rupt sau cicatrice pe fa. Din ziua cumplit a nunii, o lsase n pace, i cea mai mare parte a timpului era n campanie n sud.

Chiar i cnd, pentru scurte perioade de timp, se ntorcea la Avaris, continua s o evite. Poate c era dezgustat de rnile ei urte sau poate c era ruinat de propria neputin de a consuma cstoria. Mintaka nu cut prea mult motivele, ci se bucur s fie un timp liber de ateniile lui brutale. Avuseser loc alte revolte serioase n sudul regatului, la care Trok rspunsese cu o cruzime extrem. Se npustise asupra insurgenilor i i mcelrise pe aceia care i se ridicaser mpotriv, le confiscase proprietile i le vnduse membrii familiei ca sclavi. Seniorul Naja trimisese dou regimente s participe la aceste operaiuni mpotriva rebelilor, sprijinindu-i vrul, faraonul, i nsuindu-i, n acelai timp, partea cuvenit din prad. Mintaka tia c se fcuser trei zile de cnd Trok se ntorsese triumftor la Avaris, ns nu dduse ochii cu el, lucru pentru care i mulumea zeiei; era ns prea devreme. n cea de-a patra zi, faraonul o convoc s ia parte la o sesiune extraordinar a consiliului de stat. Chestiunea era att de urgent, c nu i se ngduise dect o or ca s se pregteasc. Mesajul o avertiza c, dac ignor cumva convocarea de urgen, Trok i va trimite grzile de corp s o aduc tr la consftuire. Prinesa nu avea de ales, aa c le puse pe sclave s o ajute s se mbrace. Era pentru prima dat dup nunt cnd Mintaka aprea n public. Machiat cu grij, prea la fel de drgla ca ntotdeauna, cnd lu loc pe tronul reginei, aflat ceva mai jos dect cel al faraonului, n sala de edine a palatului, ce fusese somptuos redecorat. Prinesa se strduia s afieze o masc de rceal i s se in departe de dezbateri, ns rezerva i se terse de pe chip i se aplec i ciuli urechile cnd l recunoscu pe crainicul regal, care intr i se prostern n faa tronurilor gemene. Trok i mulumi, apoi i ceru s se ridice i s i prezinte vetile consiliului. Cnd acesta se ridic, Mintaka observ c era cuprins de o emoie profund. Mesagerul trebui s-i dreag glasul de cteva ori, pn s fie n stare s rosteasc vreun cuvnt, iar cnd, n cele din urm, reui s-o fac, vocea i tremura n aa hal, nct, la nceput, Mintaka nu nelese nimic. Auzea vorbele, dar nu izbutea s le accepte semnificaia: Maiestatea V oastr sfnt, faraonule Trok Uruk, regin Mintaka Apepi Uruk, distini membri ai consiliului de stat, ceteni din Avaris, frai i conceteni ai Egiptului reunit, aduc veti triste din sud. Mi-a fi dorit s mor lovit de o sut de sbii, dect s fiu nevoit s v aduc la cunotin aa ceva, zise, dup care fcu o pauz i tui nc o dat. Apoi, glasul i deveni mai puternic i mai limpede: Am venit cu o galer rapid de sus, de la Teba. Am cltorit zi i noapte, i tot mi-a luat dousprezece zile s ajung la Avaris. Se opri din nou, i-i desfcu braele ntr-un gest de disperare: Luna trecut, n ajunul festivalului lui Hapi, tnrul faraon Nefer Seti, pe care l-am iubit cu toii i n care ne-am pus toat ndejdea i speranele, a murit din cauza rnilor ngrozitoare pe care le-a cptat la Dabba, n timpul vntorii leului care nimicea vitele i aici urm un oftat unanim de disperare. Unul dintre consilieri i acoperi ochii i ncepu s plng ncetior. Crainicul i relu vorba n tcerea care se lsase: Regentul Regatului de Sus, seniorul Naja, care, prin alian, a devenit membru al casei regale Tamose i care e succesorul la tron, a preluat locul faraonului defunct i purific ara sub numele de Kiafan, dinuind n eternitate sub numele de Naja; este temut pretutindeni ca faraonul Naja Kiafan. Bocetele pentru faraonul mort i aclamaiile adresate succesorului su umplur ncperea. n vacarmul creat, Mintaka i pironi ochii asupra mesagerului. Sub masca de fard, faa i se fcuse alb ca moartea, iar ochii nu aveau nevoie de kohl ca s par imeni i tragici. Totul se ntunec n faa ochilor ei i se cltin pe scaun. Cu toate c auzise complotul i planurile privitoare la uciderea lui Nefer, se convinsese c aa ceva n-o s aib loc. Se forase s cread c, i fr mesajele ei de avertizare, Nefer avea s reueasc, ajutat de Taita, s evite pnza perfid esut de Naja i de Trok. Acesta din urm o urmrea cu un zmbet iret de satisfacie, iar ea tiu c se bucura de suferina ei, numai c nu-i mai psa. Nefer se dusese i luase cu el voina i raiunea ei de a mai rezista i de a-i continua

viaa. Se ridic de pe tron i, cu micrile unui somnambul, prsi sala. Se atepta ca soul ei s i porunceasc s se ntoarc, dar el n-o fcu. Cuprini cu toii de consternare i ocupai cu tnguirile, puini oameni bgar de seam c ea a plecat, ns cei care observar, i ddur seama de durerea ei teribil. i aduser aminte c, odat, fusese logodit cu faraonul care acum murise, i i iertar absena i nclcarea protocolului. Mintaka rmase nchis n camer trei zile i trei nopi, fr s mnnce nimic; bu doar puin vin amestecat cu ap. Porunci tuturor s o lase n pace, chiar i fetelor, i nu vru s vad pe nimeni, nici mcar pe medicii trimii de Trok. n cea de-a patra zi, ceru s i se nfieze Marea Preoteas a templului lui Hathor. i petrecur toat dimineaa mpreun, iar cnd plec, btrna i acoperi capul ras cu basmaua alb n semn de doliu. n dimineaa urmtoare, preoteasa se ntoarse cu dou ucenice de-ale ei, care duceau un co mare, din frunze de palmier mpletite. Aezar coul dinaintea Mintaki, apoi i acoperir cretetele i se retraser. Preoteasa ngenunche lng Mintaka i o ntreb n oapt: Fiica mea, eti sigur c vrei s urmezi calea zeiei? Nu mai am pentru ce s triesc, rspunse simplu Mintaka. n ziua precedent, preoteasa se strduise timp de cteva ore s o fac s se rzgndeasc, ns fr succes; totui, fcu o ultim ncercare: Eti nc t n ar... Mintaka ridic o mn slab: Maic, poate c nu am trit prea muli ani, dar, n timpul acesta scurt mi-a fost dat mai mult durere dect altora ntr-o via ntreag. Preoteasa i plec fruntea i zise: Hai s ne rugm zeiei. Mintaka nchise ochii, n timp ce asculta rugciunea. Doamn binecuvntat, puternic vac a cerului, patroan a muzicii i a dragostei, tu, care eti atoatevztoare i atotputernic, ascult ruga fiicelor tale iubitoare! Ceva se mic n coul din faa lor i se auzi un susur slab, ca atunci cnd briza sufl peste trestiile de pe fluviu. Mintaka simi o un fior rece n stomac i tiu c acela era primul semn al morii. Ascult rugciunea, ns gndurile i fugeau la Nefer. Toate amintirile legate de el erau att de vii, i, n mintea ei, el aprea ca i cnd ar fi trit. i vzu iar zmbetul i felul acela n care i inea capul ntr-o poziie perfect pe gtul drept. Se ntreb unde ajunsese oare n cltoria spre lumea de dincolo. Se rug pentru sigurana lui i s ajung i ea pe cmpiile verzi ale paradisului, unde dorea s i se alture ct mai curnd., Ani s te urmez n curnd, inima mea , i promise ea. Fiica ta preaiubit, Mintaka, soia divinului faraon Trok Uruk, implor favoarea pe care le-ai promiso celor care au suferit prea mult n lumea aceasta. Acord-i permisiunea s-i ntlneasc mesagerul ntunecat i, prin el, s-i gseasc pacea n snul tu, preaputemic Hathor! Preoteasa ncheie rugciunea i atept. Urmtorul pas trebuia fcut numai de ctre Mintaka. Aceasta din urm deschise ochii i studie coul, ca i cnd atunci l-ar fi vzut pentru ntia dat. ntinse ncet ambele mini i nl capacul. nuntru era ntuneric, dar se simea o micare n interior, ceva greoi, care se ncolcea i se desfura lent, cu un licr de negru pe negru, precum uleiul rsturnat n apa unei fntni adnci. Mintaka se aplec s se uite nuntru i, fr s se grbeasc, un cap acoperit de solzi se ridic n ntmpinarea ei. Cnd i fcu apariia la lumin, gluga i se ntinse, ajungnd de mrimea unui evantai, cu un model de negru cu ivoriu. Ochii i luceau ca dou mrgele de sticl, buzele subiri se strmbau ntr-un rnjet sardonic, iar limba uoar i neagr ieea unduitoare printre ele, savurnd aerul i parfumul fetei care se afla n faa sa.

Fata i cobra rmaser cu ochii pironii una la cealalt o perioad, marcat de cel puin o sut de bti rare ale inimii. O dat, arpele se arcui napoi, ca pentru a se pregti de atac, dup care se ndrept uor, dnd impresia unei flori funeste cu o tulpin lung. De ce nu-i duce treaba la bun sfrit? Vru s tie Mintaka, ce i apropiase buzele att de mult de cele ale cobrei, nct ar fi putut s o srute. ntinse mna, iar arpele ntoarse capul s-i vad degetele cum vin spre el. Mintaka nu ddu niciun semn c i-ar fi fric, ci mingie blind gluga umflat a cobrei. n loc s atace, cobra se ndeprt de ea, ntr-un gest semnnd cu cel al unei pisici care i ofer capul spre a fi mngiat. F-o s-i ndeplineasc misiunea, o rug Mintaka pe preoteas, dar btrna cltin din cap uluit. Aa ceva nu mi-a mai fost dat s vd, opti ea. Trebuie s loveti mesagerul cu mna. Asta sigur o s-l fac s-i transmit darul zeiei. Mintaka i retrase mna, cu palma deschis i degetele rsfirate. inti spre capul ofidian al arpelui i era ct pe ce s loveasc, atunci cnd tresri surprins i ls mna jos. Tulburat. Se uit de jur mprejur n camer, cutnd cu ochii nspre ungherele ntunecate, apoi i ndrept privirea ctre preoteas. Ai mai spus ceva? ntreb. N-am zis nimic. Mintaka nl din nou mna ns de data aceasta, vocea se auzea din ce n ce mai limpede. Recunoscu vocea i fu cuprins de o team superstiioas, care o fcu s simt cum i se face prul mciuc: Taita? Murmur ea, privind mprejur; se atepta s-l gseasc lng ea, ns n ncpere nu mai era nimeni n afara lor, ngenuncheate n faa coului. Da, confirm Mintaka, de parc ar fi rspuns unei ntrebri sau unei porunci. Ascult tcerea, dnd aprobator din cap de dou ori, dup care mai spuse o dat, ncet: O, da! Preoteasa nu auzea nimic, ns tia i nelegea c o intervenie divin le ntrerupsese ceremonia, aa c nu rmase prea surprins cnd cobra se cufund din nou. n co. Preoteasa puse capacul la loc i se ridic. Iart-m, maic, se scuz ncet Mintaka. Nu am s urmez calea zeiei. Mai am multe de fcut pe lumea aceasta. Preoteasa lu coul i i spuse fetei: Fie ca zeia s te binecuvnteze i s-i dea via venic! Pomi spre u, lsnd-o pe Mintaka singur in bezna camerei, unde prea s asculte in continuare vocea aceea pe care preoteasa nu o putea auzi. Capitolul XLIV Taita l aduse pe Nefer de la Dabba la Teba adncit n somnul profund al epenului rou. Imediat ce galera care i transporta ancor la pontonul stncos de sub palat, Taita puse ca biatul s fie dus la rm cu o litier, cu perdelele trase, ferit de privirile oamenilor de rnd. Nu ar fi fost nelept ca oraul s afle de starea critic n care se afla faraonul. Se ntmplase mai demult ca moartea unui rege s duc cetatea i ntregul stat la disperare crunt i s se ajung la speculaii devastatoare pe piaa meiului, la revolte, jafuri i la prbuirea tuturor obiceiurilor i conveniilor din societate. O dat ce Nefer fu instalat la loc sigur n apartamentele regale ale palatului, Taita reui s se ocupe de el n linite, la adpost de curiozitatea celorlali. Prima sa grij fu s examineze nc o dat ngrozitoarele rni sfiate de pe picioarele i abdomenul biatului i s observe dac starea acestora se agravase. Teama sa cea mai mare era c biatul s nu aib mruntaiele gurite i coninutul acestora s nu se fi scurs n cavitatea abdominal. Dac se ntmplase aa ceva, atunci toat priceperea magului nu avea s foloseasc la mare lucru. Desfcu bandajele, cercet tieturile cu blndee, mirosi lichidul ce se scurgea

ca s-i dea seama dac are iz de fecale i fii extrem de uurat c nu observ nici cea mai mic urm de contaminare. Inject n rnile cele mai profunde un amestec de oet i condimente orientale, dup care le cusu cu catgut i le bandaj cu toat priceperea sa, atingndu-le cu talismanul auriu al lui Lostris, ncredinndu-l pe nepot n grija zeiei cu fiecare nfurare a feelor de in. n zilele care urmar, Taita reduse treptat doza de epen rou i se simi rspltit cnd Nefer i recpt cunotina i i adres un zmbet: Taita, am tiut c eti lng mine, zise i se uit njur, nc ameit de drog. Unde e Mintaka? Cnd Taita i explic de ce lipsete, dezamgirea lui Nefer fu aproape palpabil, i, fiind prea slbit, nu izbuti s i-o ascunda. Taita ncerc s l consoleze asigurndu-l c desprirea era doar una temporar i c va fi, n curnd, destul de ntremat ca s cltoreasc n nord, s viziteze cetatea Avaris. Vom gsi noi o modalitate s-l facem pe Naja s te lase s pleci, l asigur Taita. Un timp, nsntoirea lui Nefer decurse ntr-un ritm ncurajator. n ziua urmtoare, sttea n capul oaselor i mnca zdravn pine dhurra i sup de nut, iar a doua zi fcu civa pai cu ajutorul crjelor pe care Taita le cioplise pentru el i ceru s i se dea came la mas. Ca s nu i nfierbnte sngele, Taita i interzise carnea roie, ns l ls s mnnce pasre i pete. A treia zi, Merykara veni s-i viziteze fratele i-i petrecu cea mai mare parte a zilei cu el. Rsul vesel i flecritul ei copilresc l mai nveselir. Nefer ntreb de Heseret i vru s tie de ce nu venise i ea. Merykara i ddu un rspuns evaziv i-l invit s mai joace o partid de bao\de data aceasta, el i ls intenionat castelul din centru descoperit, ca s-o lase s ctige. Ziua care urm aduse cu sine vetile ngrozitoare despre tragedia de la Balasfura; primele informaii spuneau c Apepi i ntreaga sa familie, inclusiv Mintaka, pieriser n flcri. Nefer fu dobort din nou, de data aceasta, de durere. Taita se vzu nevoit s-i administreze nc o porie de epen rou ns, n cteva ore, rnile de la picior se redeschiser. Starea i se agrav n zilele urmtoare i, n curnd, biatul ajunse la hotarul dintre via i moarte. Taita rmase lng el i l veghe n timp ce bolnavul se agita i delira, iar membrele i abdomenul i se acopereau treptat de linii de un violet livid, ca nite ruri de foc ale morii. Din Regatul de Jos sosir veti cum c Mintaka supravieuise tragediei care i nimicise ntreaga familie. Cnd Taita i opti la ureche aceste vorbe minunate, Nefer pru s neleag i s reacioneze. A doua zi era slbit, ns lucid i ncerca s-l conving pe Taita c era destul de puternic s porneasc n lunga cltorie spre Mintaka, pentru a fi alturi de ea n greaua ncercare. Cu mult rbdare, Taita izbuti s-l abat de la acea hotrre, ins i promise c, n momentul cnd o s-i recapete forele, o s se foloseasc de toat puterea sa de influen asupra lui Naja ca s-l fac s aprobe cltoria. Avnd acest el n minte, Nefer i reveni nc o dat i Taita l vzu supunnd febra i umorile rele din snge prin simpla for a voinei. Abia se ntoarse seniorul Naja din campania din nord, c, n cteva ore, Heseret i sosi n vizit la fratele su, prima pe care i-o fcea de cnd fusese aproape stlcit de leu. Aduse cu ea, n dar, dulciuri, un vas cu miere de albine slbatice n fagure i o minunat tabl de bao, meteugit fcut din agate colorate, cu piesele sculptate din coral ivoriu i negru. Se art ntr-o dis-poziie foarte plcut, dovedind o blndee infinit i ngrijorare pentru suferina fratelui su. ncerc i s se scuze pentru c l neglijase pn atunci. Scumpul meu so, regentul Regatului de Sus, ilustrul senior Naja, a fost plecat toate sptmnile acestea, i oferi ea explicaia, i am tnjit att de tare s se ntoarc, nct nu m-am simit n stare s fiu o companie plcut pentru nimeni, n starea proast n care m aflam. Mi-a fost team ca nefericirea mea s nu te afecteze i pe tine i s i fac mai ru, dragul meu Nefer. Rmase cu el o or, timp n care i cnt i i povesti cteva ntmplri de la Curte, multe dintre ele scandaloase. n cele din urm, se scuz c nu mai poate rmne. Soului meu, regentul Regatului de Sus, nu i place s l las singur prea mult timp. Suntem att de ndrgostii unul de cellalt, Nefer! E un om minunat, dedicat trup i suflet ie i Egiptului. Trebuie s

nvei s ai ncredere deplin n el, aa cum am i eu. Capitolul XLV Se ridic s plece, dup care, de parc atunci i-ar fi adus aminte, spuse pe un ton nepstor: Trebuie s te fi simit uurat cnd ai auzit c faraonul Trok Uruk i scumpul meu so, regentul Regatului de Sus, au fost de acord ca, din raiuni de stat, s rup logodna ta cu micua baibar hicsos, Mintaka. Mi-a prut tare ru pentru tine cnd am auzit c i-au pus n crc o cstorie att de njositoare. Soul meu, regentul Regatului de Sus, s-a opus de la bun nceput, aa cum am fcut i eu. Dup plecarea ei, Nefer se prbui sfrit pe pern i nchise ochii. Cnd Taita veni s-l vad, ceva mai trziu, rmase ocat de felul n care recidivase boala. Desfcu bandajele i descoperi c infecia se aprinsese din nou i c puroiul ru mirositor ce nea din cea mai profund ran era gros i galben. Rmase cu el toat noaptea, apelnd la toat ndemnarea i la toate puterile pe care le avea ca s alunge umbrele rului ce l mpresuraser pe tnrul faraon. Zorii zilei l gsir pe Nefer n com, iar Taita era de-a dreptul alarmat de starea aceea, care nu putea fi explicat doar ca efect al durerii biatului. Dintr-o dat, fu deranjat i enervat de micarea care se auzea de partea cealalt a uii. Era ct pe ce s cear s se fac linite, cnd deslui glasul poruncitor al lui Naja ordonnd grzilor s se dea la o parte. Regentul intr cu pai mari n ncpere i, fr s-i adreseze niciun cuvnt lui Taita, se aplec deasupra siluetei nemicate a lui Nefer i inspect cu atenie chipul palid i tras al acestuia. Se scurser aa cteva clipe bune, pn cnd Naja s se ndrepte de spate i s-i fac semn lui Taita s-l urmeze. Cnd Taita l ajunse din urm, regentul contempla privelitea de dincolo de fluviu. Pe malul ndeprtat, un escadron de care se antrena, schimbndu-i formaia n plin galop. Era destul de ciudat cte pregtiri de rzboi se fceau acum, dup tratatul de la Hathor. Ai dorit s vorbii cu mine, seniore? ntreb Taita. Naja se ntoarse spre el, cu o expresie mohort pe chip: M-ai dezamgit, btrne, spuse el, ns Taita plec doar capul, fr s-i rspund. Am sperat c evoluia mea ctre destinul pe care mi l-au prezis zeii a fost deja ajutat prin ndeprtarea oricrui impediment aflat n cale, spuse i l privi sever n ochi pe Taita. Totui, se pare c, departe de a lsa acest lucru s se petreac, ai fcut tot ce i-a stat n puteri s l mpiedici. M-am prefcut doar. Am mimat c am grij de pacientul meu, dar, n realitate, v-am avut n vedere interesele. Dup cum vedei cu ochii votri, viaa faraonului atm de un fir de pr, i Taita fcu un gest spre camera n care zcea Nefer. Simii cu siguran cum umbrele se strng tot mai aproape n jurul lui. n cteva zile, drumul v va fi eliberat. Naja nu se art foarte convins: Am ajuns la captul rbdrii, l avertiz el pe mag i prsi terasa; travers ncperea pacientului fr s-i mai arunce acestuia nici mcar o privire. n ziua aceea, starea lui Nefer fluctu ntre com profund cu transpiraie abundent i agitaie delirant. Cnd deveni limpede c piciorul i producea o durere agonizant, Taita ndeprt feele i descoperi c toat coapsa biatului se umflase ngrozitor. Custurile care ineau rana nchis erau ntinse, tind adnc n carnea de culoare rou-aprins. Taita i ddea seama c n-ar fi ndrznit s mite biatul atta vreme ct viaa acestuia atma de un fir de pr. Planurile pe care le esuse cu atta grij n ultimele sptmni nu aveau s fie duse la ndeplinire dac nu lua msuri drastice. S mai umble acum la ran, n starea n care se gsea, nsemna s rite otrvirea fatal a sngelui, ns nu mai avea nicio alt alternativ. i scoase instrumentele i mbie tot piciorul ntr-o soluie de oet. Dup asta, strecur cu fora nc o doz zdravn de epen rou printre buzele lui Nefer i, n tot timpul ct atept ca drogul s-i fac efectul, se rug la Horus i la zeia Lostris s l protejeze pe biat. Apoi, lu bisturiul i tie una dintre copcile care

ineau marginile rnii. A fost luat prin surprindere de felul n care se desfcu carnea i de uvoiul de stricciune galben care se revrsa din interior. Se folosi de o lingur de aur ca s curee rana i, cnd simi c metalul se lovete de ceva tare, aflat n adncul acesteia, sond cu forcepsul de filde i apuc obiectul ntre cletii acestuia. Reui, n cele din urm, s l elibereze. l duse la lumin, n pragul uii, i descoperi c era o bucat grunuroas dintr-o ghear de-a leului, cam ct jumtate din degetul su mic, ce se rupsese, probabil, n timp ce fiara l ataca slbatic pe Nefer. Introduse un tub de aur n ran, ca s-i permit s se dreneze, apoi bandaj din nou piciorul. Pn seara, Nefer i reveni n mod miraculos. Diminea, se simea slbit, ns febra se mai domolise. Taita i ddu un tonic s-l ntreasc i i puse talismanul lui Lostris pe picior. n miezul zilei, pe cnd sttea s-l supravegheze i s-i adune forele, auzi cum obloanele sunt zgriate uor; cnd le ntredeschise, Merykara se strecur n ncpere. Era tulburat i se vedea c plnsese. Pomi cu avnt spre Taita i i mbri picioarele. Ei mi-au interzis s vin aici, opti ea, i nu trebui s explice cine erau ei , dar eu i cunosc pe paznicii de pe teras i m-au lsat s trec. Uurel, copil, o mngie Taita pe pr. Nu te mai agita atta. Taita, o s-l omoare! Cine? Ei doi, se puse Merykara pe plns, iar vorbele ei abia dac aveau vreo noim. Credeau c dorm sau c nu neleg despre ce discut. Nu i-au rostit numele niciodat, dar tiu c vorbeau despre Nefer. i ce spuneau? O s trimit dup tine. Cnd o s-l lai singur, au zis c n-o s mai dureze mult, i fetia se nec n lacrimi. E att de oribil, Taita! Sora noastr i omul acela ngrozitor monstrul la! Cnd? O scutur Taita uor, ca s o ntreasc. n curnd. Foarte curnd, rspunse fetia, cu o voce mai calm. Au spus cum, prines? Noom, chirurgul din Babilon. Naja zice c o s bage un ac subire prin nara lui Nefer i o s-i strpung creierul. N-o s fie pic de snge, niciun alt semn. Taita l cunotea pe Noom prea bine: avuseser o controvers n biblioteca din Teba, privitoare la tratamentul corect al membrelor fracturate. Noom ieise cam ifonat dup discursul usturtor al lui Taita, ce dduse dovad de elocven i de cunotine temeinice. Era extrem de gelos pe reputaia i pe puterile lui Taita i se comporta ca un rival i ca un duman nverunat. Zeii o s te rsplteasc, Merykara, c ai avut curaj s ne previi. Acum ns trebuie s pleci, nainte s-i dea seama c ai fost pe-aici. Dac o s bnuiasc ceva, o s i fac acelai lucru ca i lui Nefer. Cnd fata plec, Taita rmase un timp s-i adune gndurile i s-i revizuiasc planurile. Nu le putea aduce la ndeplinire de unul singur i avea nevoie de sprijinul altora, ns i alesese pe cei mai pricepui i mai de ndejde. Erau cu toii pregtii i nu ateptau dect un semn de la el. Nu putea s mai atepte. Capitolul XLVI La rugmintea sa, sclavii aduser ceainice cu ap fierbinte, cu care Tatita l spl pe Nefer cu grij, din cap pn-n picioare, dup care i rebandaj rnile, punnd un pansament din ln de miel peste rana deschis din coaps, care nu se drenase complet. Cnd termin, avertiz grzile s nu lase pe nimeni s treac i zvori toate intrrile n ncpere. Se mai rug un timp, dup care arunc esene parfumate n vasul cu jratic i, n fumul aromatic, de culoare albastr, fcu incantaia strveche i puternic ctre Anubis, zeul morii i al cimitirelor. Abia dup acest ritual se apuc s prepare elixirul lui Anubis, ntr-o lamp de ulei nou, nefolosit.

nclzi amestecul deasupra vasului cu tciuni, pn cnd ajunse la temperatura sngelui i se duse cu el la patul n care Nefer dormea linitit. Cu blndee, i ntoarse capul ntr-o parte i lipi gura lmpii de urechea biatului, tumndl elixirul n timpan, pictur cu pictur. ndeprt cu grij excesul, asigurnduse c nu a luat contact cu propria piele. Apoi, ndes puin ln n urechea lui Nefer, pn se asigur c nu putea fi detectat deqt la o examinare amnunit. Vrs ce mai rmsese din elixir pe tciunii din vas, de unde se nl un norior de abur acid. Dup asta, umplu lampa cu ulei, aprinse fitilul i aez obiectul printre celelalte lmpi, ntr-un col al ncperii. Se ntoarse la pat i se ls pe vine lng el, urmrind cum pieptul lui Nefer se ridic i coboar din ce n ce mai ncet, cu fiecare suflare, i la intervale tot mai mari. n cele din urm, micarea ncet cu totul. Btrnul puse dou degete pe gtul lui Nefer, n spatele urechii, i simi pulsaia slab a vieii din corpul biatului. Treptat, i acest semn sczu n intensitate, pn cnd ajunse asemenea flfitului de aripi al unei insecte micue; ca s-i dea seama de acea btaie slab avu nevoie de toat priceperea i experiena sa. Cu degetele de la mna stng numr btile din propriul gt, i le compar cu celelalte. Ajunse, n sfrit, s numere trei sute de bti de-ale sale la o singur plpire a vieii n gtul lui Nefer. ncet, nchise ochii biatului i puse cte o amulet pe pleoape, dup cum cerea pregtirea tradiional a cadavrelor. Apoi, aplic o fie de in peste ele i nc una sub maxilar, ca s mpiedice deschiderea gurii. Lucra cu repeziciune, cci, n orice moment, exista peri-colul ca Nefer s rmn sub influena elixirului. n cele din urm, se duse la u i ndeprt bara cu care se zvorise nuntru. Du un mesaj regentului Regatului de Sus. Trebuie s vin nentrziat s afle veti teribile despre faraon. Seniorul Naja sosi cu o promptitudine surprinztoare. Prinesa Heseret l nsoea i erau urmai de o suit de prieteni apropiai, ce i includea pe seniorul Asmor, pe doctoral asirian Noom i pe majoritatea membrilor consiliului. Naja le ordon celorlali s atepte pe coridorul ce ddea n apartamentele regale, iar el i Heseret intrar n camer. Taita se ridic de lng pat i se duse s-i ntmpine. Heseret jelea ostentativ, acoperindu-i ochii cu un al din in brodat. Naja arunc o privire nspre corpul bandajat ce zcea eapn pe saltea, apoi i ndrept privirea spre Taita, cu o ntrebare nerostit n ochi. Taita aprob uor din cap, drept rspuns. Naja i ascunse sclipirea de triumf din ochi, apoi ngenunche lng pat. Puse o mn pe pieptul lui Nefer i simi cum cldura se micoreaz ncet, pentru a fi nlocuit de rceala ce se mprtia n tot corpul. Naja nl cu voce tare rugciuni ctre Horus, zeul-patron al faraonului mort. Cnd se ridic n picioare, l apuc pe Taita de bra i l strnse cu putere: Consoleaz-te, magule, ai fcut tot ce am fi putut s-i cerem. i vei primi rsplata binemeritat, l asigur, i btu din palme, ca s-l cheme pe unul dintre paznici. Convoac adunarea membrilor consiliului! Acetia se nirar pe trei rnduri n jurul patului, umplnd camera ntr-o procesiune solemn. S vin n fa bunul doctor Noom, porunci Naja. S ne confirme declaraia magului c faraonul e mort. irurile se desfcur, lsndu-l pe asirian s ajung la pat. Doctorul i ondulase prul cu cleti nroii i purta uviele desfcute pe umeri. Barba fusese i ea ncreit dup obiceiul celor din Babilon, iar haina sa, mpodobit cu simboluri brodate reprezentnd zei ciudai i inscripii magice, mtura podeaua. Noom ngenunche lng pat i ncepu examinarea corpului. Adulmec buzele lui Nefer cu nasul su imens, coroiat, din nrile cruia ieeau smocuri de pr negru. Apoi, i aez urechea la pieptul lui Nefer i ascult, pe durata a o sut de bti ale inimii nelinitite a lui Taita, care i pusese mari sperane n incapacitatea asirianului. Apoi, Noom lu un ac lung, de argint, din tivul hainei, i deschise palma moale a lui Nefer. l nep tare sub unghie i atept s vad vreo reacie muscular sau vreun strop de snge curgnd.

n cele din urm, se ridic ncet, i Taita se gndi c buza ntoars i expresia lugubr de pe chip, cnd cltin din cap, trdau o dezamgire profund. Taita reflect c doctorului i se oferiser, fr ndoial, bogii nenumrate pentni a-i folosi acul din argint n alte scopuri. Faraonul e mort, anun el, iar toi cei din jurul patului fcur semnul mpotriva ochiului ru i al mniei zeilor. Seniorul Naja i ls capul pe spate i scoase primul strigt de jale, iar Heseret, care sttea n spatele lui, prelu lamentaia cu vocea ei plcut de sopran. Taita i ascunse nerbdarea n timp ce atepta ca cei ndurerai s defileze prin faa patului i, pe rnd, s prseasc ncperea. Cnd nu mai rmseser dect Naja, Heseret, Noom i vizirii nomelor din Regatul de Sus, Taita fcu din nou un pas nainte: Seniore Naja, apelez la nelegerea voastr. tii prea bine c am fost tutorele i servitorul faraonului Nefer Seti chiar de la naterea sa. Ii datorez respect i supunere chiar i acum. V rog s-mi acordai o mare favoare. mi permitei s fiu eu cel care s transporte cadavrul la Camera Tristeii i acolo s fac incizia prin care s i scot inima i viscerele? Aceasta ar fi cea mai mare onoare pe care mi-ai putea-o face. Seniorul Naja rmase pe gnduri un timp, dup care aprob: i-ai ctigat aceast onoare. Te nsrcinez cu misiunea de a duce corpul sacru al faraonului la templul funerar i de a ncepe procesul de mblsmare, fcnd prima incizie. Capitolul XLVII Btrnul rzboinic, Hilto, se prezent nentrziat la chemarea lui Taita. Ateptase n camera grzilor de la porile palatului. i adusese cu sine pe amanul nubian, Bay, i pe patru dintre oamenii si cei mai de ncredere. Unul dintre acetia era Meren, prietenul i tovarul din copilrie al lui Nefer. Acesta era acum un sublocotenent chipe n regimentul grzilor, nalt i cu privirea limpede. Taita ceruse n mod special ca el s ia parte la aceste ceremonii. Duceau ntre ei coul lung, mpletit, pe care mblsmtorii l foloseau la transportatul cadavrelor pn la templul funerar. Coul gol prea mai greu dect ar fi fost de ateptat. Taita i conduse n camera mortuar i i spuse lui Hilto n oapt: S ne grbim! Fiecare secund e preioas. l nfurase deja pe Nefer ntr-un giulgiu lung i alb i i acoperise faa cu o bucat de pnz de in. Purttorii cociugului lsar coul lng pat i l ridicar respectuoi pe Nefer i l aezar nuntru. Taita puse perne mari i lungi n jurul corpului, ca s l protejeze n timpul mersului, apoi puse capacul i le fcu un semn din cap. Spre templu, zise. Totul e pregtit. Taita i ncredin sacul lui Meren i pornir repede s traverseze pasajele i curile interioare ale palatului. Ecourile bocetelor i lamentaiilor i urmreau peste tot. Grzile lsar vrfurile armelor n jos i ngenunchear cnd convoiul purtndu-l pe faraonul mort trecu pe lng ei. Femeile i acoperir feele i se puser pe jelit. Toate lmpile fur stinse, iar focurile din cmine rscolite, astfel nct s nu ias niciun pic de fum pe couri. n curtea de la intrare, un escadron de care aflat sub comanda lui Hilto era tras, cu caii nhmai. Cei care purtau coul cel lung l aezar pe platforma carului din fruntea coloanei i l legar cu curele de piele. Meren puse desaga din piele cu instrumentele lui Taita n car, iar Taita se sui i apuc hurile. Comurile de berbec ale regimentului intonar un cntec de jale i coloana iei la pas pe porile palatului. Vestea morii faraonului se rspndise n tot oraul, precum o molim. Cetenii se mbulzeau la pori, bocind i scond strigte de durere la trecerea coloanei. Mulimea se nirase de-a lungul drumului ce

mergea paralel cu fluviul. Femeile urlau ndurerate, alergau spre convoi i aruncau flori sacre de lotus peste co. Taita mn caii la trap, apoi la galop mic, cci trebuia s ajung ct mai curnd la sanctuarul templului funerar. Templul tatlui lui Nefer nu fusese nc demolat, cu toate c trecuser cteva luni bune de cnd faraonul Tamose fusese dus n mormntul su, pe dealurile sterpe din vest. Nu se ridicase niciun templu pentru Nefer: era att de tnr, nct sperana de via era mare n cazul su. Moartea sa survenise prematur i nu le lsase nicio alternativ, n afara celei de a folosi construcia ridicat pentru tatl su. Pereii nali, din granit trandafiriu, i porticul templului erau amplasai pe o movil joas, ce ddea spre fluviul verde. Preoii, adunai n grab, ateptau s ntmpine coloana; aveau cu toii capetele rase i unse cu ulei. n tobe i n sistrum se btea n ritm lent, cnd Taita travers poteca larg i opri carul n faa scrilor ce duceau spre Camera Tristeii. Hilto i rzboinicii si ridicar coul i urcar treptele cu el pe umeri. Preoii i urmar n ordine, intonnd cntece de nmormntare. Dinaintea uilor de lemn deschise ale Camerei Tristeii, purttorii cociugului se oprir, iar Taita se uit napoi, spre preoi: Prin bunvoina i autoritatea regentului Egiptului, eu, Taita, am fost nsrcinat cu ridicarea viscerelor faraonului, spuse, fixndu-l pe Marele Preot cu o privire hipnotic. Toi ceilali vor atepta afar, ct timp voi duce la ndeplinire aceast ndatorire sacr. Un zumzet de consternare se auzi printre cei aparinnd friei lui Anubis. Aceasta era o necuviin, mpotriva tradiiei i a propriei autoriti. Taita ns i fix ochii n cei ai preotului, apoi ridic ncet mna dreapt, n care inea talismanul lui Lostris. Preotul cunotea reputaia de temut pe care o avea acea relicv. Fac-se voia regentului Egiptului, se nvoi el. Ne vom ruga afar, n timp ce magul i va duce sarcina la bun sfrit. Taita i conduse pe Hilto i pe cei care purtau coul n ncpere, iar acetia aezar cu un gest solemn obiectul pe podea, lng lespedea din diorit negru aflat n centrul Camerei Tristeii. Taita i arunc o privire lui Hilto, iar btrnul comandant cu pr grizonat ajunse din civa pai fcui cu mare demnitate la ui, pe care le nchise nainte ca adunarea preoilor s poat intra. Dup ce fcu asta, se grbi s se ntoarc la Taita i mpreun deschiser coul i ridicar corpul nfurat n bandaje al lui Nefer, pe care l aezar pe lespedea neagr. Taita ddu la o parte pnza care acoperea faa lui Nefer. Biatul arta palid i fermector, ca o sculptur de filde a tnrului zeu Horus. Cu mult grij, Taita i ntoarse capul ntr-o parte i i fcu un semn lui Bay, care i aduse sacul cu instrumente la ndemn i l deschise. Taita alese forcepsul de filde, pe care l introduse uor n urechea biatului i scoase bucata de ln ce servise ca dop. i umplu gura cu un lichid de culoare rubiniu-nchis dintr-un borcan de sticl i, cu ajutorul unui tub din aur, ndeprt resturile elixirului lui Anubis din timpanul lui Nefer. Cnd inspect urechea, fu uurat s vad c nu suferea nicio inflamaie. Apoi, aplic o alifie calmant n orificiile urechii i puse din nou dopul de ln. Bay avea antidotul elixirului pregtit ntr-o alt sticlu, din care se simea un miros neptor de camfor i sulf. Hilto ii ajut s l ridice pe Nefer n capul oaselor, iar Taita i administr ntregul coninut al sticluei. Meren i ceilali priveau toate acestea cu nedumerirea ntiprit pe fee. Dintr-o dat, Nefer tui aspru i, cu o team superstiioas, srir departe de lespede, fcnd semnul de ndeprtare a forelor malefice. Taita mas spatele gol al lui Nefer, iar acesta tui din nou, vomitnd puin bil galben. n timp ce Taita i continua eforturile de a-l aduce la via pe biat, Hilto i puse oamenii s ngenuncheze i s depun un jurmnt cumplit de pstrare a tainei la care erau martori. ngrozii i palizi, acetia i puser viaa chezie c vor pstra secretul. Taita i puse urechea la spatele lui Nefer i ascult un timp, dup care ddu aprobator din cap. l mai mas puin i ascult nc o dat. i fcu un semn lui Bay, care lu din scule un beior mpletit din

ierburi uscate i l aprinse la un capt, cu ajutorul unei lmpi, apoi l puse sub nasul lui Nefer. Biatul strnut i ncerc s i suceasc ntr-o parte capul. n sfrit, mulumit, Taita l nfur ntr-un cearaf de in i fcu nc un semn ctre Bay i Hilto. Cei trei se napoiar la co. Ceilali rmaser cu gurile cscate, cnd Taita ridic fundul fals i scoase la iveal un cadavru care zcea n compartimentul de dedesubt. i acest corp era nfurat ntr-un giulgiu alb. Venii! Porunci Hilto. Ridicai-l! Sub ochii ageri ai lui Taita i la instruciunile severe ale lui Hilto, schimbar cele dou corpuri. l aezar pe Nefer n compartimentul ascuns, ns nu puser nc fundul fals la loc. Bay se ls pe vine lng co s l supravegheze pe Nefer i s verifice n ce stare se afla. Ceilali aezar cadavrul necunoscutului pe lespedea de diorit. Taita ddu la o parte giulgiul, sub care zcea un tnr cu vrst i forma corpului apropiate celor ale lui Nefer. Avea acelai pr des i nchis la culoare ca i faraonul. Hilto avusese sarcina s procure cadavrul. Avnd n vedere condiiile actuale din ar, nu fusese o treab prea grea. Molima era nc n floare n zonele mrginae i srccioase ale nomei. n afar de asta, existau recoltele nocturne de pe strzile i aleile cetii, victime ale ncierrilor, omorurilor sau tlharilor la drumul mare. Hilto avusese in vedere toate aceste surse. n cele din urm, descoperise, datorit unor circumstane ce nu puteau fi o simpl coinciden, substitutul ideal pentru tnrul faraon. Oamenii de ordine ai oraului l arestaser pe acest tnr chiar cnd tia punga unuia dintre cei mai influeni negustori de mei din Teba, iar magistraii nu ezitaser s l condamne la moarte prin strangulare. Condamnatul semna destul de mult la corp i n ansamblu cu Nefer, ca s treac drept fratele su; n plus, era bine cldit i sntos, nu ca vagabonzii nfometai sau ca victimele ciumei. Hilto vorbise cu comandantul grzilor oraului, care fusese nsrcinat cu executarea sentinei i, n timpul acestui schimb de politeuri, trei inele grele de aur gsiser calea spre punga acestui vrednic brbat. Rmaser nelei ca strangularea s fie amnat pn cnd avea s dea Hilto semnalul i s fie fcut cu grij, ca urmele asupra victimei s fie ct mai puine. Prizonierul fusese executat chiar n dimineaa aceea, iar corpul nu se rcise nc. Borcanele de mblsmare erau aranjate n micul altar din captul camerei. Taita i porunci lui Meren s i le aduc i s ridice capacele, ca s le fie totul pregtit. n timp ce Meren i ndeplinea ordinele, Taita rsuci cadavrul i fcu o incizie n partea stng. Nu avea timp de fineuri chirurgicale, aa c bg mna n tietur i scoase viscerele, dup care, cu ambele mini, tie cu bisturiul adnc n interiorul cadavrului. Mai nti secion diafragma, ca s aib acces la cavitatea toracic, apoi trecu de plmni, ficat i splin, pn ajunse la trahee, deasupra punctului de legtur cu plmnii. n cele din urm, rsuci corpul, ordonndu-i lui Meren s in fesele deprtate i, cu micri sigure, eliber muchii sfincterului de la anus. Acum, nimic nu mai inea coninutul din interiorul pieptului i al abdomenului. Scoase toat punga de mruntaie i o aez pe lespedea de diorit ntr-un singur morman. Meren se albi la fa, se cltin i i acoperi gura cu ambele mini. Nu pe podea, n lighean, porunci Taita rstit. Meren luptase mpotriva rebelilor n nord, cu regimentele faraonului Trok. Ucisese un om i nu fusese afectat de mcelul de pe cmpul de lupt, ns acum alerg la bazinul de piatr din colul camerei i vrs zgomotos. Nclit de snge pn la coate, Taita se apuc s separe ficatul, plmnii, stomacul i intestinele, i s le mpart pe grmjoare. Cnd termin aceast treab, duse intestinele i stomacul la lighean, unde vomitase Meren. Cur stomacul i intestinele de orice coninut i le depuse n borcanele lor. Umplu fiecare vas cu sruri de sod cristalizat i sigil capacele, dup care i spl minile i braele n ligheanele de bronz umplute special cu ap n acest scop. i adres lui Bay o privire ntrebtoare, iar nubianul ddu din capul su chel i plin de cicatrice, linitindu-l pe Taita n legtur cu starea lui Nefer. Lucrnd cu o grab controlat, Taita cusu incizia

abdominal, dup care bandaj capul, pn cnd acoperi toate trsturile. Cnd termin aceste operaiuni, el i Hilto duser cadavrul n soluia de sod cristalizat i l scufundar n mixtura caustic, alcalin, pn nu mai rmase la suprafa dect capul bandajat. Corpul, cu capul bandajat, urma s rmn n baia aceea timp de aizeci de zile. La sfritul acelei perioade, preoii aveau s dea feele jos i s descopere substituirea. Totui, pn atunci, Taita i Nefer se vor fi aflat departe. Mai dur foarte puin s arunce cteva glei de ap pe lespede i s strng instrumentele lui Taita, i se pregtir de plecare. Taita ngenunche lng coul n care sttea ntins Nefer i puse mna pe pieptul gol al acestuia s verifice cldura corpului i rsuflarea. Respira ncet i regulat. Trase o pleoap i vzu c pupila reacioneaz la lumin. Mulumit, se ridic i fcu un gest ctre Hilto i Bay s acopere compartimentul fals. Cnd i acest lucru lu sfrit i voir s trag capacul coului, Taita i opri: Lsai-l descoperit, porunci el. S vad preoii c e gol. Brbaii ridicar coul de mnere, iar Taita i conduse spre ieire. Cnd se apropiar, Hilto deschise uile, iar mulimea de preoi, se mbulzi nuntru. Aruncar coului gol doar o privire fugitiv, n timp ce acesta era luat de-acolo, dup care se npustir cu o grab aproape indecent n Camera Tristeii, ca si preia sarcinile ce le fuseser uzurpate. Ignorai de gloata care se strnsese deja n afara templului, oamenii lui Taita ncrcar coul n carul principal i pornir n coloan napoi spre ora. Cnd intrar pe porile principale, descoperir c strzile nguste erau aproape pustii. Populaia fie se mbulzise la templul funerar, s se roage pentru tnrul faraon, fie se grbise spre palat, s atepte anunarea succesorului acestuia, dei nu se ndoia nimeni cine avea s fie urmtorul faraon al Regatului de Sus. Hilto mn carul la barcile grzilor de lng poarta de est, iar coul fu dus prin intrarea din spate n apartamentele sale, unde totul era pregtit s l primeasc pe Nefer. l ridicar din compartimentul de jos i, ajutat de Bay, Taita se apuc s l trezeasc de-a binelea la via pe Nefer. n cteva ore, era n stare s mnnce puin pine de mei i s bea o can cu lapte cald de iap, amestecat cu miere. n cele din urm, Taita ajunse la concluzia c era n siguran n grija lui Bay i mn carul pe uliele goale. Undeva, n faa lui, se auzi dintr-o dat vacarmul fcut de oamenii care aclamau nnebunii. Cnd ajunse n apropierea palatului, se trezi n mijlocul unei mulimi dese de ceteni care srbtoreau ascensiunea noului faraon. Via etern maiestii sale sacre, faraonul Naja Kiafan! Uri ar ei, cu fervoare loial, trecnd urciorul cu vin din mn-n mn. Gloata era att de compact, nct Taita se vzu nevoit s lase carul n grija lui Meren i s parcurg restul drumului pe jos. Grzile de la poarta palatului l recunoscur i se folosir de capetele neascuite ale sulielor ca s i elibereze drumul. Odat ajuns nuntru, se grbi spre sala de ceremonii, unde ddu de o alt aglomerare de oameni cu atitudini slugarnice. Toi ofierii militari, curtenii i demnitarii de stat ateptau s depun jurmntul de onoare i credin ctre noul faraon, ns reputaia lui Taita i privirea sa obosit fcur ca mulimea s se dea la o parte i s-i fac loc n rndurile din fa. Faraonul Naja Kiafan i regina sa se aflau n cabinetul privat de dup uile din captul coridorului, ns Taita nu trebui s atepte prea mult ca s i se acorde permisiunea s se prezinte dinaintea feelor regale. Spre marea sa uimire, vzu c Naja purta deja dubla coroan i inea flagellum i crja ncruciate la piept. Lng el, regina Heseret prea s fi nflorit, asemenea unei flori a deertului sub mngierea ploii. Era la fel de drgla cum o tia Taita, palid i senin sub stratul de fard, i cu ochii mrii prin aplicarea meteugit de kohl. La intrarea lui Taita, Naja i ndeprt pe cei din jurul su, aa c cei trei rmaser repede singuri. Lucrul n sine era un semn de nalt favoare. Apoi, Naja ls deoparte crja i flagellum-ul i veni s-l mbrieze pe Taita: Magule, n-ar fi trebuit s m ndoiesc niciodat de tine, declam el, cu un glas mai sonor i mai

poruncitor dect nainte. Ai ctigat recunotina mea, l asigur, scond de la mna dreapt un inel magnific din aur cu diamante i punndu-l pe degetul lui Taita. Acesta nu e dect un semn nensemnat al mulumirii mele. Taita se mir c i fusese dat pe mn un talisman att de puternic: doar o bucl din prul lui Naja sau unghiile tiate ale acestuia ar fi ntrecut n putere inelul. Heseret naint i l srut: Scumpul meu Taita, ai fost dintotdeauna credincios familiei mele. Vei avea aur, pmnturi i influen mai mari dect ai visat. Dup toi aceti ani, l cunotea att de puin! Generozitatea voastr nu e ntrecut dect de frumuseea voastr, zise el, iar ea zmbi afectat. Apoi, se ntoarse spre Naja: Am fcut ceea ce mi-au cerut zeii, nlimea Voastr, ns m-a costat foarte scump. Nu mi-a fost uor s acionez mpotriva simului datoriei i a celui dictat de propria inim. tii c l-am iubit pe Nefer. Acum, v datorez aceeai consideraie i dragoste. Totui, pentru un timp, trebuie s l plng pe Nefer i s fac pace cu umbra lui. Ar fi ciudat, ntr-adevr, s nu ai sentimente fa de faraonul mort, fu de acord Naja. Ce doreti de la mine, magule? Nu trebuie dect s rosteti cuvintele. nlimea voastr, a dori s m lsai s merg n pustiu i s fiu singur un timp. Ct de mult timp? Vru s tie Naja, iar Taita vzu c era alarmat de gndul c ar putea pierde cheia vieii venice, pe care credea sincer c o deine Taita. Nu foarte mult, Maiestate, l asigur Taita. Naja se gndi cteva clipe. Nu lua niciodat decizii pripite, n cele din urm, oft i se ndrept spre msua joas pe care se aflau o bucat de papirus i o pan. Scrise rapid un bilet de liber trecere pe care l sigil cu pecetea sa regal. n timp ce Naja atepta ca cerneala s se usuce, zise: Poi s lipseti pn la nceputul urmtoarei revrsri a Nilului, dar apoi trebuie s te ntorci la mine. Acest permis i va asigura libera trecere, hrana i echipamentele de care vei avea nevoie din orice magazie regal, pe oriunde vei trece, pe domeniile mele. Taita se prostern n semn de mulumire, ns Naja l fcu s se ridice, cu un gest extraordinar de condescenden: Du-te, magule! Dar s te ntorci la noi n ziua desemnat, ca s-i primeti rsplata pe care o merii cu prisosin. Strngnd pergamentul n mn, Taita se ndrept spre u, fcnd semne de binecuvntare. Capitolul XLVIII Prsir Teba n primele ore ale dimineii, cnd majoritatea locuitorilor cetii nc dormeau; pn i grzile de la poarta de est cscau i aveau pleoapele lipite. Nefer se afla n spatele cruei trase de un atelaj de patru cai. Aceste animale de traciune fuseser alese cu grij de ctre Hilto: erau puternice i sntoase, ns nu excelau n nicio privin, pentru a nu trezi invidia sau suspiciunea. Crua era ncrcat cu proviziile de baz i echipamentul care aveau s le fie de trebuin dup ce vor fi traversat valea fluviului. Hilto era mbrcat ca fermier nstrit, Meren juca rolul fiului su, iar Bay pe cel al sclavului. Nefer era aezat pe salteaua de paie de pe patul din cru, sub un paravan de piele argsit. i recptase pe deplin cunotina i reuea s neleag tot ce i spunea Taita. Cu toate c i se prezent biletul de liber trecere, sergentul de gard ddu dovad de exces de zel. Nu l recunoscu pe Taita sub gluga tras pe ochi, aa c urc n spatele cruei s-i verifice coninutul. Cnd trase paravanul, iar Nefer l privi atent, cu trsturile coluroase i palide ptate de stigmatul purpuriu, inconfundabil, al molimei aplicat de Taita, sergentul trase ngrozit o njurtur i sri din cru fcnd semnul mpotriva rului cu

atta vehemen, c scp lampa, ce czu cu zgomot la picioarele sale. Pleac de-aici! Url el ca turbat la Hilto, care inea hurile. Scoate-l pe nefericitul la din ora! De nc dou ori mai fiir oprii de patrulele militare n decursul zilelor n care traversar cmpia scldat de fluviu pn s ajung la dealurile care marcau frontierele dintre terenurile cultivate i pustiu. De fiecare dat, pergamentul regal i victima molimei erau de-ajuns s fie lsai s treac n cea mai mare grab. Din atitudinea patrulelor se vedea limpede c substituirea corpurilor nu fusese descoperit i c nu se dduse nicio alarm. Cu toate acestea, Taita rsufl uurat cnd, trecnd dealurile spre deert, o luar pe vechiul drum comercial ce ducea spre est, ctre Marea Roie. Acum, Nefer era n stare s coboare din patul din cru i, pentru scurte perioade, s chiopteze pe lng ea. Era evident la nceput c, n ciuda tgduielii sale, l durea piciorul ns, foarte curnd, ajunse s peasc mai uor i s reziste mai mult timp. Rmaser s se odihneasc trei zile la ruinele strvechiului ora Gallala. i umplur burdufurile de la puul cu ap puin i amar i le ngduir cailor s se refac dup un drum att de lung i de obositor. Bay i Taita le ngrijir jaretele i copitele. Cnd i revenir ndeajuns ca s poat relua cltoria, evitar calea cunoscut de toi; mergeau mai ales noaptea, pe rcoare, pe o potec tiut numai de Taita, ce ducea la Gebel Nagara. Bay i Hilto mturar uimele lsate i terser orice semn al trecerii lor peacolo. Ajunser la peter n miezul unei nopi luminate de stele strlucitoare. Izvoraul nu avea destul ap s sature atia oameni i cai, aa c, dup ce descrcar proviziile din cru, Hilto i Bay o luar pe drumul de ntoarcere, lsndu-l doar pe Meren s i slujeasc pe Taita i pe Nefer. Hilto demisionase din regiment, pe motiv de sntate, aa c era liber s vin cu Bay, la fiecare lun plin, s le aduc alimente, leacuri i veti de la Teba. Prima lun la Gebel Nagara trecu repede. Aerul curat i uscat al deertului grbi vindecarea rnilor lui Nefer, care se nchiser fr nicio problem, aa nct, foarte repede, biatul chiopta prin deert la vntoare cu Meren. Speriau iepurii deertului i i doborau cu suliele de lemn sau, uneori, Taita se urca pe un col de stnc, pe deal, i fcea o vraj care atrgea turmele de gazele pn n btaia sgeii. La sfritul lunii, Hilto i Bay se ntoarser de la Teba. Aduser cu ei vestea c subterfugiul lui Taita nu fusese descoperit nc i c faraonul Naja Kiafan, mpreun cu ntreaga populaie, credea n continuare c n baia de sod din Camera Tristeii se afla cadavrul lui Nefer, pus n saramur. Aduser, de asemenea, veti n legtur cu insurecia din Regatul de Jos i despre represaliile cumplite ale lui Trok de la Manashi. Nici Regatul de Sus nu era foarte linitit, fiindc Naja, asemenea lui Trok, mrise impozitele i ordonase ca brbaii s fie nrolai n armat. Oamenii sunt nemulumii din cauza mririi forelor armate, cnd peste tot n ar e pace, raport Hilto. Cred c insurecia armat se va rspndi n curnd n Regatul de Sus, unde Naja o s aib grij s-o nbue cu la fel de mult blndee cum s-a ntmplat i n nord. Aceia care s-au bucurat de ascensiunea la tron a celor doi faraoni vor avea n curnd toate motivele s-o regrete. Ce alte veti mai ai din Regatul de Jos? Se art interesat Nefer, iar Hilto se lans ntr-un recital nesfrit al noutilor despre nego, despre preul meiului i despre vizita trimisului special asirian la curtea faraonului Trok. Nefer ascult cu nerbdare i, cnd Hilto sfri discursul, ntreb: Ce se mai aude despre prinesa Mintaka? Hilto se art ncurcat: Eu n-am auzit mai nimic. Cred c se afl la Avaris, dar n-a putea s spun cu siguran. n drumul su, Hilto dduse de urmele unei cirezi mari de antilope oryx i i ceru permisiunea lui Taita s le gseasc i s le vneze. Vnatul uscat ar fi sporit proviziile, aa c Taita i ddu repede ncuviinarea, ns hotr c Nefer nu era destul de ntremat ca s i nsoeasc. n mod bizar, interdicia

nu pru s l afecteze prea mult pe Nefer, care, n schimb, suger ca Taita s se alture vntorilor i si foloseasc puterile la gsirea vnatului i la ascunderea vntorilor, cnd se apropiau de prad. Cum rmase singur n peter, Nefer desfcu ldia din lemn de cedru cu pergamente din papirus proaspt i unelte de scris pe care i-o adusese Hilto i ncepu s-i scrie o scrisoare Mintaki. tia cu certitudine c vestea morii lui ajunsese pn la Avaris. i amintea ct de tare suferise cnd auzise tirea fals despre moartea Mintaki i a familiei ei la Balasfura i dorea s o scuteasc de agonia aceea. Mai voia s-i explice c Naja i Trok erau cei care anulaser logodna lor, dar c, n ceea ce-l privea, el o iubea nc, mai mult dect sperana n viaa venic, i c nu avea s-i gseasc odihna pn nu o va lua de soie. Toate acestea trebui s le formuleze astfel nct, dac mesajul cdea n alte mini, s par c nu are nicio noim pentru nimeni, n afar de Mintaka. O salut cu apelativul prima stea . Ea avea s-i aminteasc cum, atunci cnd discutaser despre numele ei, ea i spusese: Mi-au pus numele dup cea de-a treia stea din Centura Vntorului ceresc". El i rspunsese: Nu, nu e a treia. E chiar prima de pe firmament. Desen simbolurile hieratice cu mare grij excelase ntotdeauna la caligrafie. Semn drept prostul de la Dabba , sigur c ea va recunoate aluzia la proasta sa purtare de atunci, cnd fuseser singuri n deert. n seara aceea, cnd vntorii se ntoarser i pregtir un osp cu fripturi de oryx proaspete, Nefer pndi ocazia s vorbeasc cu Hilto ntre patru ochi. Momentul sosi cnd Taita prsi focul de tabr ca s se plimbe puin prin noaptea deertului. Hilto adusese cteva vase cu bere, printre proviziile de la Teba, iar Taita se bucurase de vreo dou cni, dar unul dintre puinele semne care-i trdau vrst era iueala cu care butura trecea prin el. Cum trecu pericolul de a fi auzit, Nefer se trase aproape de Hilto i i spuse n oapt: Am o misiune special pentru tine. A fi foarte onorat, Maiestate. Nefer i ntinse micuul sul de papirus: Ai grij de el cu preul vieii, i porunci, i, n timp ce Hilto ascundea obiectul n alul su, Nefer i ddu ordinele privitoare la transmiterea lui prinesei din Avaris. ncheie instruciunile cu o precauie suplimentar, aceea de a-l pune s jure c nu va spune nimnui despre asta, nici mcar magului. n seara urmtoare, Hilto i Bay prsir Gebel Nagara o dat cu apusul soarelui, cnd aerul ncepea s se mai rcoreasc, l asigurar pe Nefer de loialitatea lor, l rugar pe Taita s i binecuvnteze i s le dea un talisman ca s-i protejeze, apoi pornir n pustietatea luminat de razele stelelor. Caii urcar primul povmi al dunelor de nisip, pind pe pietrele argintate de lun, ce se sfrmau pe msur ce se rceau n aerul nopii. Bay, care mergea naintea cailor, se ddu dintr-o dat napoi, scond o exclamaie n limba sa slbatic, i-i duse mna la amuleta din os de leu pe care o avea n iragul de la gt. Art spre silueta ciudat care se ivise din umbrele stncilor. Hilto era chiar mai nelinitit: La o parte, umbr a rului, rcni el, pocnind din bici i fcnd seninul de nlturare a forelor malefice, dup care bigui o incantaie de ndeprtare a tuturor stafiilor i drcuorilor. Pace ie, Hilto, vorbi artarea, n cele din urm. Luna strlucea att de tare, nct arunca o umbr alungit pe pmntul acoperit cu roc istoas i fcea capul creaturii s luceasc asemenea argintului topit n creuzet. Sunt eu, Taita, magul. Nu se poate una ca asta! Url Hilto. L-am lsat pe Taita la Gebel Nagara, la apusul soarelui. Te cunosc. Eti o umbr nspimnttoare din lumea de dincolo, care pretinde c e magul. Taita ajunse din civa pai lng Hilto i l apuc de braul care inea biciul: Simte cldura minii mele, l ndemn, dup care duse mna lui Hilto la fa. Pipie-mi faa i ascult-

mi vocea! Totui, abia dup ce Bay atinse pieptul lui Taita cu osul de leu, i mirosi gura s adulmece duhoarea mormntului i declar c era cine pretindea c este, se ls convins, cu greu, i btrnul rzboinic. Dar cum ai ajuns aici naintea noastr? l chestion el rugtor. Acestea sunt cile unui iniiat, i spuse Bay pe un ton misterios. E mai bine s nu ntrebi aa ceva. Hilto, ai asupra ta ceva care ne pune pe toi ntr-un pericol de moarte, le tie Taita irul vorbelor de prea mic nsemntate. Rspndete duhoarea morii i a haosului. Nu-mi dau seama despre ce vorbeti, declar Hilto ncurcat. E ceva ce i-a fost ncredinat de mreul Egipt, insist Taita. i tii foarte bine despre ce vorbesc. De ctre mreul Egipt, se scrpin Hilto n barb, cltinnd din cap. Taita ntinse mna, i Hilto oft i se supuse fr s mai opun rezisten. Duse mna la sculeul din piele de la cingtoare, de unde scoase un sul de papirus, pe care i-l pred lui Taita. S nu sufli o vorb despre asta, l avertiz Taita, nimnui, nici mcar faraonului. M auzi, Hilto? Te aud, magule. Taita inu papirusul n mna dreapt i i pironi privirea asupra lui. Dup cteva clipe, pe acesta apru, lucitoare, o pat micu, un fir de fum se ncolci n aer, dup care pergamentul fu cuprins de flcri. Magul l ls s ard ntre degetele sale, fr s tresar din cauza cldurii, apoi frmi cenua i o transform n praf. E vrjitorie, suspin Hilto. E doar art, murmur Bay, asta ar putea s-o fac pn i un ucenic. Taita i ridic mna dreapt s-i binecuvnteze: Fie ca zeii s aib grij de voi, le ur, i privi cum crua se ndeprteaz i se pierde n ntuneric. Capitolul XLIX Aezat din nou lng micul foc din petera de la Gebel Nagara, nclzindu-i oasele btrne i reci de la rcoarea ce se lsase noaptea, Taita studie trupul lui Nefer, care dormea acoperit cu o piele de oaie, cu faa la peretele din fund. Nu era suprat de ncercarea patetic a biatului de a-l pcli. Vrst nu i afectase firea, nici nu i tersese amintirile chinurilor pasiunii, i era alturi de Nefer n dorina acestuia de a alina suferina i temerile Mintaki. La acestea se aduga i sentimentul de afeciune profund, dac nu chiar de dragoste, pe care l ncerca fa de tnr. Nu avea s-l oblige niciodat pe Nefer s nfrunte urmrile gestului su de compasiune. Avea s-l lase s cread c Mintaka urma s afle n curnd c el triete. Se ls pe vine lng Nefer i, fr s-l ating, i croi drum n fiina luntric a biatului. Exersase acest lucru de attea ori, nct izbuti rapid s-l realizeze. Nefer se agit, gemu i bolborosi ceva ce nu avea nicio noim. Chiar i n somnul profund n care se afla, puterea lui Taita, ce l nvluia ca o pnz de pianjen, l ajunse i aproape c-l trezi. Corpul traversase cu bine calea spre vindecarea total. Taita sond mai n adnc. Spiritul lui e puternic i nu i-a pierdut nimic din for pe parcursul grelelor ncercri prin care a trecut. Nu mai avem mult i putem trece la urmtoarea etap. Se ntoarse la foc i mai puse cteva vreascuri de acacia. Apoi se culc, dar nu ca s adoarm, cci la vrst lui avea nevoie doar de cteva ore de odihn pe noapte, ci ca s i deschid mintea spre curenii generai de evenimentele mai apropiate sau mai ndeprtate. Le lsa s se roteasc n jurul su ca i cnd el ar fi fost o stnc n uvoiul vieii. Dar Nefer devenea din ce n ce mai agitat. n fiecare zi, chioptatul se observa din ce n ce mai slab, pn cnd dispru cu totul, i Nefer putu s se ia la ntrecere cu Meren n curse, pornind din fundul vii i

pn pe creasta dealului. Aceste concursuri devenir o parte nelipsit a vieii lor n oaz. La nceput, Meren ctiga cu uurin, dar, pe parcurs, lucrurile se schimbar. n zorii celei de-a douzecea zile de la plecarea lui Hilto, pornir de la gura peterei i traversar n goan fundul pietros al vii, umr la umr, cnd ncepur ns s se caere pe panta dunei, Nefer ni n fa. La jumtatea drumului, prinse parc aripi la picioare i l ls pe Meren s se zbat n urma sa. Ajuns n vrful dealului, se ntoarse i rse de Meren, punndu-i minile n old, ntr-un gest de triumf. Vntul dimineii i fcea pletele lungi i dese s-i fluture pe umeri. Primele raze ale soarelui apreau din spatele lui, aeznd n jurul capului su o aur de lumin. Taita urmrise totul de jos i era ct pe ce s se ntoarc n peter, cnd un sunet straniu venit din pustietatea tcut l fcu s se opreasc. i ridic faa spre cer i zri un punct ntunecat descriind un cerc nalt pe albastrul vzduhului, apoi simi prezena divin a zeului apropiindu-se. iptul se auzi din nou, slab i ndeprtat, dar ptrunznd pn la inim: era strigtul de neuitat al unui oim regal. Pe creasta dunei, Nefer auzise i el strigtul i ntorsese capul s caute sursa. Descoperi forma micu i ntinse minile spre ea. Ca i cnd gestul ar fi fost o comand, oimul pomi n picaj, prnd s creasc din ce n ce mai mult. Vntul uiera lovindu-i-se de aripi, n timp ce pasrea plutea drept spre Nefer. Dac ar fi lovit, la viteza aceea, ar fi putut s sfie carnea i s sfrme oasele przii, ns Nefer nu se clinti, ci l atept cu faa ntoars n sus. n ultima clip, oimul i ntrerupse cderea i zbur peste cretetul biatului. Nefer nl mna i aproape c atinse penajul lucios, absolut splendid de pe pieptul psrii. Pentru cteva secunde, Taita crezu c pasrea ar putea s se lase prins, ns aceasta i schimb direcia i se nl din nou. Scoase nc o dat acel strigt sfietor i minunat, dup care se ndrept n vitez spre soare i pru s dispar n mingea de foc. Capitolul L Ultima dat cnd venise n vizit la Gebel Nagara, Hilto adusese cu el un arc de rzboi de greutate maxim. Sub supravegherea lui Taita, Nefer exers cu el n fiecare zi, fortificndu-i muchii spatelui i ai umerilor pn cnd ajunse destul de puternic s arunce arma, s ntind coarda pn la refuz i s fixeze inta fr ca braele s-i oboseasc i s-i tremure. Apoi, la comanda lui Taita, trimitea o sgeat cu bolt, ca s nimereasc o int aflat la o distan de dou sute de pai. Nefer i tie un b greu din lemn de acacia, dintr-un crng ascuns la poalele dealului i i ddu o form, l rci i l lustrui pn cnd ajunse s se potriveasc perfect ca echilibru i ca lungime cu braul su. n rcoarea dimineii, el i Taita exersau luptele tradiionale. La nceput, Nefer se feri s loveasc prea tare, din consideraie pentru vrst naintat a lui Taita ns magul l lovi tare, de-l fcu s-i sngereze fluierul piciorului i s i se nale un ditamai cucuiul n cap. Furios i umilit, Nefer atac serios, dar btrnul se dovedi rapid i agil. Srea i evita bul necrutor al lui Nefer, dup care se npustea s mpart lovituri dureroase asupra vreunui cot sau genunchi neprotejat. Taita i pierduse foarte puin din ndemnarea de a mnui sabia. Hilto le adusese un rastel de iatagane grele, iar, cnd Taita hotr c se antrenaser ndeajuns cu beele, scoase sbiile i i iniie pe Nefer i pe Meren n ntregul repertoriu de lovituri, strpungeri i parri. i puse s repete de cte cincizeci de ori fiecare manevr, i-apoi s-o ia de la capt. Cnd se oprir ca s ia masa, att Nefer, ct i Meren erau mbujorai la fa i curgeau apele de pe ei, de parc s-ar fi scldat n Nil. Pielea lui Taita ns era uscat i rece. Cnd Meren ddu glas, cu mhnire, acestei remarci, magul chicoti: Mi-am vrsat ultimul strop de zeam nainte ca tu s te fi nscut mcar. n alte seri, Nefer i Meren i ddeau jos toate hainele, i ungeau trupurile cu ulei i se luptau corp la corp, iar Taita fcea pe arbitrul i le ddea sfaturi i instruciuni. Cu toate c Meren era mai nalt cu o palm dect Nefer, mai lat n umeri i cu membre mai puternice, acesta din urm avea un echilibru

natural, i Taita l nvase cum s foloseasc greutatea adversarului n favoarea sa, aa c lupta celor doi era egal. De obicei, serile, pn trziu n noapte, Taita i Nefer stteau lng foc i dezbteau orice subiect, de la medicin i politic pn la rzboi i religie. De multe ori, Taita prezenta o teorie, apoi i cerea lui Nefer s descopere toate greelile din postulatele i argumentele sale. Ascundea capcane i mici afirmaii lipsite de logic, i, din ce n ce mai des, i cu mai mult promptitudine, Nefer le descoperea i le punea sub semnul ntrebrii. Apoi, mai era nelipsitul joc de bao, ale crui legi i posibiliti infinite de mutri i aranjri ale pietrelor i puneau mintea la contribuie, n tentativele sale de a le dezlega tainele. Dac ai nelege toate micrile ce se pot face cu pietrele de bao, ai afla tot ceea ce trebuie s tii despre via n general, i spuse Taita. Subtilitile i nuanele jocului i limpezesc i i ascut mintea ca s nelegi tainele cele mari. Luna aceea trecu att de repede, nct Nefer avu un mic oc atunci cnd, alergnd dup o gazel pe care o rnise mortal, zri brusc la orizont forma distorsionat de miraj a unui norior de colb glbui, i, sub ea, umbra ndeprtat a unei crue care se ntorcea dinspre valea fluviului. Uit pe loc de gazela pe care o urmrea i o lu la goan n ntmpinarea lui Hilto. Cu toate c acesta din urm era obinuit cu actele de bravur fizic ale oamenilor si, rmase impresionat de viteza cu care Nefer parcurse distana ce-i desprea, n aria ce fcea s par c totul plpie i lucete. Hilto! Strig Nefer de la deprtare, fr s dea vreun semn c ar rsufla din greu. S te iubeasc zeii i s-i dea via venic! Ce veti ai? Ce veti? Hilto se purt de parc n-ar fi neles ntrebarea, i, n timp ce Nefer mergea la pas cu el, se apuc s-i recite o list lung i ntortocheat de evenimente sociale i politice care avuseser loc n cele dou regate. n nord a mai avut loc o rebeliune. De data asta, Trok a avut ceva probleme pn s reueasc s-o nbue. A pierdut patru sute de oameni n trei zile de btlii crncene, iar jumtate din rebeli au scpat de mnia lui. Hilto, tii c nu asta vreau s aud! Poate c nu e cel mai bun moment s discutm asemenea chestiuni, suger Hilto plin de tact, fcnd un gest cu capul spre Bay. Maiestate, nu ar fi mai bine s discutm ceva mai trziu, ntre patru ochi? Nefer se vzu obligat s-i stpneasc nerbdarea. n seara aceea, timpul petrecut n peter, n jurul focului, l aduse pe Nefer aproape de agonie, cci fu nevoit s asculte cum btrnul soldat i fcea un alt raport detaliat lui Taita, din care partea cea mai important o constituia descoperirea substituirii corpurilor, fcut atunci cnd preoii lui Anubis desfcuser bandajele cu care era nfurat capul cadavrului din Camera Tristeii. Faraonul Naja Kiafan fcuse tot posibilul s muamalizeze lucrurile i s mpiedice publicul s afle ce se ntmplase, cci, dac s-ar fi aflat c Nefer e nc n via, ar fi nsemnat s i se submineze legitimitatea ocuprii tronului. Totui, era imposibil s in o astfel de tire secret, din moment ce atta lume, preoi i curteni, fuseser prtai la descoperire. Hilto i ntiin c zvonurile se rspndiser deja pe strzile i prin pieele din Teba, ca i prin oraele i satele de la frontier. i datorit acestor zvonuri, tulburrile din ambele regate crescuser n ntindere i n intensitate. Rebelii se autointitulau Faciunea Albastr. Albastrul era culoarea dinastiei Tamose; Naja i alesese verdele drept culoare regal, iar Trok, roul. n plus, i n est lucrurile ncepuser s fiarb. Faraonii egipteni l trimiseser pe ambasadorul hurian napoi la stpnul su, regele Sargon al Babilonului, acel regat puternic dintre Tigru i Eufrat, cu pretenia de a mri tributul anual al acestei ri la douzeci de lakh-i de aur. Era o sum zdrobitoare, cu care Sargon nu avea cum s fie de acord niciodat. Deci, aa se explic ntrirea armatelor din ambele regate, coment Taita, cnd Hilto i ncheie darea de seam. n sfrit, e limpede pentru toat lumea c cei doi faraoni tnjesc dup bogiile din

Mesopotamia, pe care sunt hotri s-o cucereasc. Dup Babilon, se vor ndrepta spre Libia i Caldeea. Nu-i vor gsi linitea pn nu vor pune stpnire pe ntreaga lume. Hilto pru uimit: Nu m-am gndit la una ca asta, dar probabil c ai dreptate. Sunt vicleni, ca doi babuini btrni care prad cmpurile fermierilor de pe malul fluviului. tiu c rzboiul e un factor de unitate. Dac mrluiesc spre Mesopotamia, populaia se va ralia n urma lor, cuprins de frenezie patriotic. Armata ador perspectiva przilor de rzboi i a gloriei. Negustorilor le surde ideea creterii comerului i a profitului. E o modalitate extraordinar de a suci minile oamenilor i a-i face s-i uite suferinele. Da, zise Hilto, acum neleg. Firete c asta vine n sprijinul nostru, medit Taita. Am cutat un adpost pentru noi. Dac e n rzboi cu Trok i Naja, S argon o s ne primeasc cu braele deschise. Plecm din Egipt? Exclam surprins Hilto. Acum, c Naja i Trok tiu c Nefer e nc n via, o s vin pe urmele noastre, le explic Taita. Drumul spre rsrit e singurul rmas deschis. Nu va dura mult timp pn s alctuim o armat, cu ajutor din cele dou regate i s devenim aliai puternici. Apoi, ne ntoarcem s revendicm dreptul din natere al faraonului Nefer. Rmaser cu toii tcui, cu ochii aintii asupra lui, revenindu-i cu greu din ocul suferit din cauza perspectivei ce i atepta. Nu se gndiser att de departe i nu le trecuse prin cap c vor fi vreodat nevoii s i prseasc ara. Nefer fu cel care rupse tcerea: Nu putem face asta, se opuse el. Eu nu pot s plec din Egipt. Taita i arunc privirea spre ceilali i le fcu semn din cap s i lase singuri. Hilto, Bay i Meren se ridicar supui i ieir pe rnd din peter. Taita anticipase aceast situaie. tia c va trebui s apeleze la toat iretenia de care era n stare ca s o rezolve, pentru c Nefer i luase o expresie hotrt i fcuse declaraia pe tonul acela ncpnat, bine cunoscut lui. tia c avea s fie dificil s l clinteasc de pe poziia pe care o alesese. Biatul se uita la foc, iar Taita i ddea seama c trebuie s l foreze s sparg tcerea. Dac reuea asta, Taita i ntrea poziia. Ar fi trebuit s discui planul sta cu mine, vorbi n cele din urm Nefer. Nu mai sunt un copil, Taita. Sunt brbat i faraon. Te-am anunat care sunt inteniile mele, i aminti calm Taita. Se ls din nou linite i rmaser amndoi s contemple flcrile; Taita simea cum ncep s apar fisuri n hotrrea pn atunci de nestrmutat a lui Nefer. Vezi, e vorba de Mintaka, i explic Nefer gestul, n cele din urm. Taita nu fcu niciun comentariu; nelegea, intuitiv, c se apropia o criz n relaia lor. Trebuia s apar la un moment dat, aa c nu fcu niciun efort s o evite. I-am trimis un mesaj Mintaki, spuse Nefer. I-am spus c o iubesc i i-am jurat pe viaa mea i pe sufletul meu etern c nu am s-o prsesc. Venise momentul ca Taita s rup tcerea: Eti sigur c Mintaka a primit jurmntul sta prostesc al tu, care ne pune pe toi cei din jurul tu, ca i pe ea, n pericol de moarte? Da, firete! Hilto... Nefer se opri i expresia de pe chipul lui se schimb cnd i pironi ochii asupra lui Taita, peste flcrile focului de tabr. Sri dintr-o dat de la locul lui i se ndrept cu pai mari spre gura peterii. Nu se mai mica precum un biat, ci ca un brbat, i nc unul furios. n ultimele luni s-a schimbat n totalitate , remarc satisfcut Taita. i atepta un drum anevoios, iar Nefer va avea nevoie de toat aceast for nou descoperit, ca i

de mult hotrre. Hilto! Strig Nefer n ntuneric. Vino la mine! Probabil c Hilto sesizase autoritatea din glasul su, cci veni rapid i se ls ntr-un genunchi n faa lui Nefer: Maiestate? ntreb el. Ai transmis mesajul pe care i l-am ncredinat? Vru s tie Nefer. Hilto se uit la Taita, aflat lng foc. Nu te uita la el, se rsti Nefer. Eu te-am ntrebat ceva. Rspunde! Nu am transmis mesajul, recunoscu Hilto. Dorii s tii motivul pentru care nu am fcut-o? tiu prea bine care a fost motivul, l asigur Nefer pe un ton amenintor. ns ascult aici. Dac vreodat, pe viitor, mi mai ignori cu bun tiin ordinele, o s primeti pedeapsa cuvenit. Am neles, rspunse apatic Hilto. Dac mai ai vreodat de ales ntre faraon i un btrn care-i bag coada, o s-l asculi pe faraon. E clar? Clar ca lumina zilei, las Hilto capul n jos n semn de cin, dar zmbind n barb. Mi-ai tot evitat ntrebarea, Hilto. Spune-mi, acum, ce veti mai ai despre prines? Lui Hilto i pieri zmbetul de pe buze i brbatul deschise i nchise gura, ncercnd s-i adune curajul s-i dea vetile proaste. Vorbete! Porunci Nefer. i-ai uitat ndatoririle aa de repede? Maiestatea V oastr, vetile n-o s v fie pe plac. Cu ase sptmni n urm, prinesa Mintaka s-a cstorit la Avaris cu faraonul Trok Uruk. Nefer rmase mpietrit, de parc s-ar fi prefcut ntr-o statuie de granit. Un timp, n peter nu se mai auzi niciun sunet, n afara buturugilor de acacia care trosneau pe foc. Apoi, fr s mai spun o vorb, Nefer trecu pe lng Hilto i dispru n noapte. Cnd se ntoarse, dinspre rsrit se mijea promisiunea roiatic, slab a soarelui. Hilto i Meren erau nfurai n pieile de oaie, n fundul peterii, ns Taita edea n exact aceeai poziie n care l lsase Nefer. Pre de o clip, se gndi c btrnul doarme i el, dar Taita nl capul i se uit la el cu ochi strlucitori i vioi n lumina mprtiat de flcri. M-am nelat, iar tu ai avut dreptate. Am nevoie de tine, acum mai mult ca niciodat, btrnul meu prieten, spuse Nefer. N-ai s m prseti? Nu e nevoie s m-ntrebi, l asigur Taita ncet. Nu pot s-o las cu Trok, explic Nefer. Nu. Nefer se aez n faa lui Taita, care rsufl rar, uurat. Furtuna trecuse; erau tot mpreun. Nefer culese un ciot carbonizat i l mpinse n foc, dup care se uit iar la Taita: Ai ncercat s m nvei s vd la distan, zise el. Nu mi-am nsuit lecia, pn n noaptea asta. Acolo, n ntuneric i n linitea pustiului, am ncercat din nou s ajung la Mintaka. De data asta, am vzut ceva, Taita, dar era ntunecat i n-am neles ce era. Dragostea pentru ea te-a fcut sensibil la aura ei, i explic Taita. Ce-ai vzut? Numai umbre, ns am simit o tristee i-o durere devastatoare. Am ncercat un sentiment insuportabil de disperare, care m-a fcut s-mi doresc i eu moartea. tiu c astea sunt senzaiile Mintaki, nu ale mele. Taita i fix ochii asupra focului, privind n gol, iar Nefer continu: Trebuie s ajungi la ea cu gndul pentru mine. Se ntmpl ceva ngrozitor i doar tu poi s-o ajui, Taita! Ai ceva care i-a aparinut Mintaki? Vru s tie magul. Un cadou sau o amintire pe care i-a lsat-o? Nefer duse mna la colierul de la gt i atinse medalionul micu ce atma n centrul lanului.

E cel mai preios obiect pe care-l am. Taita ntinse mna pe deasupra focului: D-mi-l! Nefer ezit o clip, apoi deschise ncheietoarea i inu n pumnul su amuleta. n afar de mine, nimeni nu l-a mai atins. Conine o uvi din prul ei. Atunci este foarte puternic. Are n el esena Mintaki. D-mi-l, dac vrei s o ajut, spuse Taita, iar Nefer se supuse. Ateapt-m aici, adug, i se ridic. Dei ezuse cu picioarele ncruciate pe ntuneric n tot acel timp, micrile sale nu erau deloc amorite, ci aduceau cu cele ale unui tnr. Iei din peter n lumina zorilor i urc pe creasta dunei, apoi i strnse poalele chiton-ului n jurul picioarelor ciolnoase i se aez pe nisip, cu faa la rsrit. i lipi amuleta Mintaki de frunte i nchise ochii, ncepnd s se legene dintr-o parte n alta. Soarele apru n toat splendoarea la orizont i l lovi drept n fa. Amuleta, pe care o inea cu mna dreapt, prea, n mod straniu, s prind via. Taita o simea pulsnd lent, n ritmul propriilor bti ale inimii. i deschise mintea i ls un flux de energie s intre n voie, unduindu-se n jurul su asemenea unui fluviu. Propriul spirit se eliber de constrngerile trupului i se nl. Ca i cnd ar fi fost purtat pe aripile unei psri uriae, i trecur pe dinaintea ochilor imagini fugitive, tulburi, de inuturi i orae, pduri, pmnturi i pustieti ce se ntindeau pe sub el. Vzu armate mrluind, escadroane lsnd n urm nori furtunoi de colb, n care luceau vrfurile sulielor. Cuprinse cu privirea corbii pe mare, cltinndu-se n btaia vnturilor i valurilor puternice, ceti arznd pe msur ce erau cucerite, auzi voci ciudate rsunndu-i n cap, i nelese c acestea veneau din trecut i din viitor. ntlni feele celor dui de mult de pe pmnt i ale celor crora nu le venise vremea s se nasc. Spiritul su continua s hoinreasc pe distane tot mai mari, avnd ntotdeauna amuleta drept cluz. O chema n minte: Mintaka! pn simi c talismanul se nclzete, ajungnd s i ard mna. Treptat, imaginile devenir din ce n ce mai clare i auzi vocea ei suav rspunznd: Sunt aici! Cine m strig? Mintaka, sunt eu, Taita, zise el, ns simi cum ceva malefic intervine i ntrerupe fluxul dintre ei. Mintaka dispru i, n locul ei, apru o prezen fatidic. i concentr toate puterile asupra ei, strduindu-se s risipeasc norii ntunecai. Acetia prur s se ntreptrund i s ia forma unei cobre n poziie de atac, aceeai influen veninoas pe care ontlnise cu Nefer n cuibul oimilor regali de pe stncile de la Bir Umm Masara. n minte, se lupt cu cobra, mrindu-i puterile, ca s o alunge, ns, n loc s o alunge, imaginea arpelui devenea din ce n ce mai limpede i mai amenintoare. Deodat, i ddu seama c nu era vorba de o manifestare n form fizic, ci de un pericol direct, mortal, la adresa Mintaki. i spori eforturile ca s strpung perdeaua rului i s ajung la fat, dar ntre ei era atta durere i tristee, nct prea o barier de netrecut. Apoi, brusc, vzu o mn subiric i graioas ce se apropia de capul sinistru, acoperit de solzi. tiu c e mna Mintaki, pentru c inelul de pe degetul arttor era gravat cu cartuul numelui ei. Apel la toat fora sa ca s in arpele veninos n ah i s-l mpiedice s mute mn Mintaki, ce l mngia pe glug. Cobra se retrase pe jumtate, precum o pisic ce i ofer capul spre a fi mngiat. F-o s-i duc treaba pn la capt, distinse el vocea Mintaki, i o alt voce, pe care o recunoscu, rspunse:, N-am mai vzut aa ceva. Trebuie s loveti mesagerul cu mna. Asta sigur o s-l fac s-i dea darul zeiei. Era vocea Marii Preotese de la templul lui Hathor din Avaris, iar Taita nelese, n sfrit: Mintaka, copleit de durere, era pe cale de a urma calea zeiei. Mintaka! Se strdui el s ajung la ea i a fost, n cele din urm, rspltit.

Taita, opti ea, i, fiindc Mintaka era, n sfrit, contient de prezena lui, viziunea lui Taita se extinse, permindu-i s vad totul clar. Mintaka se afla ntr-o ncpere cu perei de piatr i sttea n genunchi n faa unui co. Marea Preoteas era lng ea, iar n faa ei se nla arpele mortal. Nu trebuie s o iei pe drumul sta, i porunci el. Nu e drumul tu. Zeii i-au pregtit un alt destin. M auzi? Da, i ntoarse Mintaka faa spre el, ca i cnd ar fi reuit s-l vad. Nefer triete. Nefer e n via. M auzi? Da! O, da. Fii puternic, Mintaka! Venim dup tine. Nefer i cu mine venim s te lum. Era att de concentrat, nct i nfipsese unghiile adnc n palme pn cnd nise sngele, dar nu putea s o mai in. Fata ncepu s i scape din mn, imaginea deveni neclar i tot mai tears, ns, nainte s dispar, Taita izbuti s-i vad zmbetul, frumos, plin de dragoste i de speran renscut. Fii puternic! O ncuraj. Fii puternic, Mintaka! Ecoul propriei voci i se ntorcea n urechi, ca i cnd ar fi venit de la o distan uria. Capitolul LI Nefer l atepta la poalele dunei. Cnd Taita ajunse la jumtatea pantei, biatul realiz c se ntmplase ceva important. Ai vzut-o! Rcni el, i nu era o ntrebare. Ce s-a ntmplat cu ea? Vru s tie i alerg n ntmpinarea lui Taita. Are nevoie de noi, spuse Taita i puse o mn pe umrul lui Nefer. N-ar fi fost n stare s-i povesteasc niciodat n ce stare de disperare i nefericire o gsise pe Mintaka, nici de soarta pe care i-o pregtise. Nefer nu ar fi putut ndura una ca asta. Ar fi ncercat s fac vreo nebunie care i-ar fi distrus pe amndoi ndrgostiii. Ai avut dreptate, continu Taita. Toate planurile mele de a prsi ara i de a cuta adpost nspre rsrit trebuie lsate deoparte. Trebuie s mergem la Mintaka. I-am promis asta. Da! Aprob Nefer. Cnd putem pleca la Avaris? Trebuie s ne grbim, replic Taita. Vom pleca dendat. Capitolul LII Le lu cincisprezece zile de mers nentrerupt ca s ajung la micua garnizoan de la Thane, la o zi distan la sud de Avaris, i unde schimbar caii. Mai fcuser aceast operaiune de patru ori pe drum Taita se folosise de ordinul de rechiziie de la Naja, ca s nlocuiasc animalele epuizate i s fac provizii de la garnizoanele i taberele militare din calea lor. De cnd plecaser de la Gebel Nagara, discutaser la nesfrit despre planurile de aciune, tiind c aveau s-i msoare forele cu puterea faraonului Trok Uruk. Ofierii cu care vorbiser la garnizoan estimau c Trok ar avea la dispoziie cam douzeci i apte de regimente bine antrenate i echipate pnn dini, i aproape trei mii de care de lupt. mpotriva acestei mulimi, ei aveau o cru ce trda semne de folosin ndelungat, n condiii grele, cu o roat la spate care prea a fi pe cale de a-i prsi n cele mai nepotrivite momente i al crei corp era oprit de la dezmembrare de sfoar i fii de piele. i erau doar patru: Nefer i Meren, Hilto i Bay. ns mai era i Taita. Magul face ct douzeci i apte de regimente, pe puin, aprecie Hilto, aa c suntem o for egal cu cea a lui Trok. Hilto l cunotea pe cpitanul nsrcinat cu tabra de la Thane, un btrn rzboinic cu prul crunt i plin

de cicatrice, pe nume Socco. Cu muli ani n urm alergaser mpreun pe Drumul Rou. Se luptaser, participaser la scandaluri i merseser la femei mpreun. Dup ce depnar amintiri pre de o or, la o can cu bere amar, Hilto i art actul de rechiziie. Socco l desfur invers, inndu-l la o lungime de bra n faa sa i se uit cu un aer cunosctor. Vezi cartuul faraonului, atinse Hilto sigiliul. Dup cum te cunosc eu pe tine, Hilto, i, martor mi-e Horus, te cunosc bine, probabil ai desenat chiar tu inscripia aia, zise Socco, i i napoie pergamentul. De ce ai nevoie, ticlos btrn? Aleser cai odihnii din herghelia de cteva sute de la garnizoan, apoi Taita inspect irurile de care din rezerva ce tocmai le fusese trimis de la constructorii din Avaris. Alese trei vehicule la care nhmar caii cei noi. Cnd plecar din Thane, Taita era singur n crua veche. Meren, Hilto i Nefer conduceau, fiecare, cte un car, n timp ce Bay venea n urma lor, cu douzeci de cai. Nu se ndreptar direct spre Avaris, ci fcur un ocol nspre partea de est a oraului. La marginea deertului era o mic oaz folosit de beduini i de micile caravane de negustori n drumul spre i dinspre Orient. Pe cnd ceilali descrcau hrana pentru animale pe care o craser n cru de la Thane, mpiedicau caii i ungeau butucii roilor de la carele cele noi, Taita se duse s fac troc cu stpnul asirian al caravanei care fcuse tabr lng ei. Cumpr de la acesta un bra de haine murdare i zdrenuite i douzeci de carpete de ln, esute ntr-un inut de pe lng Marea ndeprtat. Erau esute prost, i materialul era de calitate inferioar, ns se vzu obligat s plteasc un pre exorbitant pentru ele. Asirianul la e un tlhar la drumul mare, bombni el, n timp ce ncrcau covoarele n cru. Da la ce ne trebuie? Vru s tie Nefer, dar Taita pretinse c nu a auzit ntrebarea. n seara aceea, Taita i vopsi coama argintie cu un extract din scoar de mimoz, lucru care i schimb complet nfiarea. Nu se luminase de ziua cnd l lsar pe Bay s aib grij de cai i de care, se urcar n crua drpnat i, cocoai pe maldrul de covoare, luar drumul ce ducea la Avaris. Se mbrcaser n zdrenele procurate de Taita. Acesta purta o hain lung i o centur de stof, iar jumtatea inferioar a feei i-o acoperise, dup tradiia locuitorilor cetii Ur, din Caldeea. Deghizat astfel i cu prul vopsit, nimeni nu-l putea recunoate ca fiind marele mag. Spre sear, ajunser n partea de nord a oraului regal. Acolo era o tabr permanent de cteva mii de suflete ce rtceau pe lng zidurile cetii; majoritatea erau ceretori, actori ambulani, comerciani strini i alte lepdturi. i ridicar tabra printre ei i a doua zi dis-de-diminea l lsar pe Meren s supravegheze crua i merser s se alture gloatei ce atepta ca porile cetii s se deschid la rsritul soarelui. Odat trecui de garda cetii, Hilto fcu un tur al tavernelor i bordelurilor de pe uliele vechiului cartier, unde spera s dea peste cunotine de demult sau peste foti camarazi, de la care s obin veti proaspete. Taita l lu cu el pe Nefer i i fcur loc pe strzile aglomerate ale oraului care se trezea, pn ajunser la porile palatului. Acolo, se alturar ceretorilor, negustorilor i petiionarilor. Taita nu fcu niciun efort s intre n palat, ci i petrecur toat dimineaa ascultnd brfele celor din jurul lor i plvrgind cu ceilali pierde-var. n cele din urm, Taita leg o conversaie cu un comerciant din Babilon, mbrcat ntr-o manier similar cu a lui; numele acestuia era Nintura. Taita vorbea limba acadian ca unul nscut i crescut n Mesopotamia, motiv pentru care alesese acea deghizare. Cei doi se delectar cu un urcior cu cafea fcut din boabe rare i scumpe importate din Ethiopia, iar Taita fcu uz de toate tertipurile pe care le tia ca s l vrjeasc pe Nintura, care i pierdea vremea pe lng palat de vreo zece zile, ateptnd s-i vin rndul s-i expun marfa dinaintea miresei celei noi a lui Trok. Pltise deja baciul exorbitant cerut de vizirul palatului ca s i se permit accesul la tnra consoart, dar mai erau muli naintea lui.

Se spune c Trok a fost tratat cu cruzime de ctre tnra sa soie. Nu l las n patul ei, chicoti Nintura. E nebun dup ea, ca un taur n clduri, da ea i ine picioarele ncruciate i ua zvorit. Trok ncearc s i ctige favorurile cu cadouri scumpe. Se zice c nu-i refuz nimic. Ea cumpr tot ce i se ofer i apoi, ca s-i fac n ciud, revinde totul la un pre de cteva ori mai mic dect cel pe care a fost el silit s-l plteasc i mparte banii sracilor. Negustorul se plesni peste genunchi, rznd n hohote: Se zvonete c ar cumpra acelai lucru de mai multe ori i Trok l-ar plti n continuare. Unde e Trok? Vru s tie Taita. E n campanie, n sud, rspunse Nintura. nbu flcrile rscoalei, dar nu se ntoarce bine, c se aprind din nou n urma lui. Cu cine trebuie s vorbesc dac vreau s ajung n prezena reginei Mintaka? Cu vizirul palatului. Soleth l cheam, un individ castrat i gras, explic Nintura, care nu-i dduse seama de defectul fizic al lui Taita. Taita nu l cunotea pe Soleth dect dup nume i dup apartenena sa la fria eunucilor. Unde pot s dau de el? Se interes Taita. O s te coste un inel de aur doar ca s ajungi n faa lui, l avertiz Nintura. Soleth sttea lng lacul cu lotui din grdina sa mprejmuit cu un zid. Nu se ridic, atunci cnd unul dintre paznicii haremului l aduse pe Taita. Hicsoii i uitaser de mult obiceiurile strvechi i se obinuiser att de tare cu cele egiptene, nct nu i mai ineau nevestele sechestrate n zenana. Eunucii exercitau n continuare destul din vechea lor putere asupra femeilor regale, ns, cnd erau supravegheate corespunztor, ndatoririle lor le ngduiau mult libertate. Puteau s cltoreasc peste hotare, s navigheze cu barjele lor de plcere pe fluviu, s aduc negustori care s i etaleze marfa naintea lor, s ia masa, s cnte, s danseze i s joace diverse jocuri cu prietenele lor. Taita salut demn i se prezent lui Soleth sub un nume fals; apoi, fcu semnul de recunoatere al friei, ndoindu-i cele dou degete mici i alipindu-le. Soleth clipi surprins i i trecu privirea peste silueta usciv a lui Taita: nu avea nici forma, nici figura unui eunuc. Cu toate acestea, i fcu semn s se aeze pe pernele de dinaintea sa. Taita accept vasul cu sirop oferit de un sclav i discutar un timp despre chestiuni lipsite de importan; curnd ns stabilir apartenena i cunotinele comune ale lui Taita n cadrul friei. Fr s par evident, Soleth studia gnditor trsturile lui Taita, privind dincolo de vlul ce-i acoperea gura i de prul vopsit. ncet-ncet, semnele c l recunoate i nflorir n ochi i, n cele din urm, eunucul puse o ntrebare optit: n cltoriile tale, se poate s-l fi ntlnit pe faimosul mag, cunoscut n ambele regate i dincolo de ele drept Taita? l cunosc bine pe Taita, confirm acesta. Poate la fel de bine cum te cunoti pe tine nsui? ntreb Soleth. Cel puin la fel de bine cum m cunosc pe mine, afirm Taita, iar faa rotofeie a lui Soleth se ncrei ntr-un zmbet. Nu e nevoie s-mi mai spui nimic. Ce serviciu pot s-i fac? Nu trebuie dect s ceri. Capitolul LIII n seara aceea, Nefer, Meren i Hilto stteau pe grmada de covoare, iar Taita mna crua care scria din toate ncheieturile, cu roata din spate cltinndu-se, spre una dintre porile secundare ale palatului, unde o ceat de prichindei n zdrene se pitulau pe poteca ngust i prpdit. Taita i ddu unuia dintre ei un inel de cupru ca s pzeasc crua, apoi btu n poart cu mciulia bastonului. Poarta se deschise pe dat, ns fur ntmpinai de un ir de sulie ridicate. Intrarea dinspre zenana era pzit serios: Trok avea mare grij de cprioara lui.

Soleth nu era acolo s l ntmpine evident, i pzea spatele dar l trimisese pe unul dintre subalterni, un negru btrn, s l ajute pe Taita s treac de grzi i s fac pe cluza. Dei Taita era narmat cu documentul dat de Soleth, cpitanul grzii insist s i percheziioneze pe toi nainte de a-i lsa s treac. i porunci lui Hilto s desfoare covoarele i strpunse fiecare cut cu vrful suliei. Se declar satisfcut, n final, i le fcu semn s intre. Btrnul sclav mergea poticnindu-se naintea lor, cluzindu-i printr-un labirint de pasaje nguste. Pe msur ce naintau, totul n jurul lor devenea tot mai somptuos, pn cnd ajunser la o u din lemn de santal, sculptat cu miestrie i pzit de doi eunuci uriai. Acetia i sclavul cel vrstnic schimbar cteva cuvinte n oapt, dup care santinelele se ddur la o parte i Taita i conduse pe ceilali ntr-o ncpere nmiresmat de flori, parfumuri i arom attoare de femeie tnr. Ua cealalt ddea spre o teras ntins, din care veneau sunetele unei lute i se auzeau voci feminine. Sclavul iei pe teras. Maiestatea V oastr, zise el cu glas tremurtor, un negustor cu covoare fine de mtase din Samarkand ateapt s fie primit de nlimea Voastr. Am vzut destule gunoaie pe ziua de azi, replic un glas de femeie, iar Nefer se nfior la auzul vocii familiare i att de ndrgite, nct i se tie rsuflarea. Trimite-l la plimbare. Cluza i arunc o privire lui Taita i fcu o fa nedumerit, ridicnd neajutorat din umeri. Nefer ls covorul de pe umr s cad pe dalele de piatr, fcnd un zgomot puternic i se ndrept spre ua ce ddea pe teras, unde se opri. Era mbrcat n zdrene, iar n jurul capului avea nfurat o crp murdar, ce i acoperea partea inferioar a feei. Doar ochii i se mai vedeau. Mintaka era aezat pe zidul parapetului, iar la picioarele ei stteau dou sclave. Nici mcar nu se uit nspre el, ci ncepu s cnte din nou. Era cntecul cu maimua i cu mgarul, iar Nefer simea cum fiecare cuvnt i se rsucea n inim, cnd studie curba dulce a obrazului ei ntors pe jumtate i buclele ntunecate, ce i atmau pe spate. Prinesa i ntrerupse cntecul i i arunc o privire enervat: Nu sta acolo s te holbezi la mine, neghiob insolent, se rsti la el. Ia-i boarfele i pleac! Iertai-m, Maiestate, ntinse el braele rugtor. Nu sunt dect un biet prost din Dabba. Mintaka ip i scp luta, acoperindu-i imediat gura cu ambele mini. Pete de rou-nchis i rsrir n obraji i fata l privi int n ochii verzi. Btrnul sclav i scoase pumnalul i naint cltinndu-se s l atace pe Nefer, dar Mintaka i reveni pe dat: Nu, las-l, ridic ea mina dreapt ca s dea mai mult autoritate poruncii. Las-ne! O s vorbesc cu prostul sta, zise ea, ns sclavul pru ncurcat i ezit, innd n continuare pumnalul ndreptat nesigur spre burta lui Nefer. F cum i spun, rcni Mintaka, precum o femel leopard. Du-te, prostule, du-te! Tulburat, btrnul i bg arma n teac i se retrase. Mintaka avea n continuare ochii mari i negri pironii asupra lui Nefer. Fetele nu-i ddeau seama ce o apucase; tiau doar c la mijloc era ceva straniu. Perdelele de la intrare czur, dup ce sclavele prsir ncperea. Nefer i ddu jos crpele care-i acopereau capul i buclele i se revrsar pe umeri. O, slav lui Hathor, eti chiar tu! ip din nou Mintaka. Eti tu! Credeam c n-o s mai vii niciodat, zise i zbur spre el, iar el alerg n ntmpinarea ei, nvluind-o n mbriarea lui. Se agar unul de cellalt, vorbind n acelai timp, ncercnd, n fraze incoerente, s i spun ce mult se iubeau i ct de dor le fusese unuia de cellalt. Sclavele i reveniser din uluire i dansau n jurul lor, btnd din palme i plngnd de bucurie i emoie, pn cnd Taita le potoli cu cteva lovituri bine aplicate cu toiagul. Terminai cu schellitul sta fr noim. O s atragei santinelele aici ntr-o clip. Cum le aduse la realitate, se ntoarse spre Hilto i Meren, care, la semnul lui, desfurar covorul cel mai mare pe dale. Mintaka, ascult-m! O s avei timp de asta mai trziu. Fata se ntoarse cu faa spre el, ns continu s-i in braele n jurul gtului lui Nefer:

Tu m-ai chemat, nu-i aa, Taita? i-am auzit vocea att de limpede. Dac nu m-ai fi oprit tu, a fi... Te credeam mai deteapt dect s stai la palavre, ct sunt attea la mijloc, i-o tie Taita. O s te ascundem n covorul sta, ca s te scoatem din palat. Grbete-te. Am timp s-mi iau... Nu, spuse Taita. Nu ai timp de nimic, dect s m asculi. Prinesa l mai srut i-l mai mbri nc o dat pe Nefer, apoi se duse i se ntinse pe covor. Se uit n sus la sclavele ei, care rmseser buimace n pragul uii. Facei ce v spune Taita. Nu poi s ne lai aici, stpn, se jeli favorita ei, Tinia. Fr tine nu suntem nimic. N-o s v prsesc pentru niult timp, o asigur Mintaka. Promit s trimit dup voi, Tinia, dar, pn atunci, fii curajoase i nu m dezamgii. Nefer i ajut pe Hilto i pe Meren s o nfoare pe Mintaka n covorul rou, cu desene, i i aez captul unei tulpini goale de trestie ntre buze. Cellalt capt, care ieea vreo civa centimetri din cutele grele, o ajuta s respire. ntre timp, Taita le fcea instructajul sclavelor care boceau: Tinia, tu te duci n dormitor i tragi zvorul. Te acoperi cu cearaful, ca i cnd ai fi stpna ta. Celelalte o s stai n vestibul. Nu deschidei ua, indiferent cine e. Spunei oricui ntreab c stpna voastr sufer de boala lunii sale i nu poate s primeasc pe nimeni. Ai neles? Tinia ddu din cap, cu inima sfiat, neavnd curaj s deschid gura. Amnai-i ct de mult putei, dar cnd o s fii descoperite i n-o s mai putei s v ascundei, spunei-le tot ce vor s tie. Nu ncercai s rezistai sub tortur. Moartea sau infirmitatea voastr n-o s ajute la nimic, n afar de ncrcarea contiinei stpnei voastre. Nu pot s merg i eu cu regina? Izbucni Tinia. Nu pot s triesc fr ea. Ai auzit promisiunea stpnei tale. Cnd o s fie n siguran, o s trimit dup voi. Acum, trage zvorul n urma noastr. Sclavul cel vrstnic i atepta pe coridor, cnd ei ieir clind covorul pe umeri. mi pare ru. Am fcut tot ce mi-a stat n putin s v ajut, dup cum mi-a poruncit Soleth. Regina Mintaka era cndva o fata drgu i fericit, le povesti el, dar nu mai e aa. De cnd s-a mritat, a devenit trist i furioas, le explic, i le fcu semn s l urmeze, conducndu-i prin ntortocheatele culoare din zenan, pn cnd ajunser, n sfrit, la portia lateral unde se ciocnir din nou de sergentul grzii. Desfacei covoarele! Ordon acesta brusc. Taita se apropie de el i l fix cu privirea. Expresia ostil de pe faa sergentului se topi i omul pru uor buimac. Vd c te simi mulumit i fericit, zise ncet Taita, i un rnjet se lbr ncet pe trsturile urte i ridate ale sergentului. Foarte fericit, adug Taita, i-i puse uor mna pe umrul brbatului. Foarte fericit, repet acesta. Ai verificat deja covoarele. Sigur nu vrei s mai pierzi timp preios. Nu-i aa? Nu vreau s-mi mai pierd timpul, declar omul, ca i cnd ar fi fost ideea sa. Vrei s trecem. Trecei! Strig sergentul i se ddu la o parte. Unul dintre subordonai ridic zvorul i i ls s ias pe potec. Cnd l zrir pentru ultima dat pe sergent, acesta se uita dup ei cu un zmbet larg, pn la urechi. Crua era n locul unde o lsaser, cu bieandrii stnd s o pzeasc. Suir cu grij covorul n car, iar Nefer ntreb ncet prin captul de sus: Mintaka, iubito, stai bine? E zpueal i aer nchis, dar e un pre mic dac tiu c eti lng mine, se auzi vocea ei nbuit i

Nefer bg mna prin tubul format de sulul de material i i atinse vrful capului. Eti curajoas ca o leoaic, o lud el, i se strecur n spatele lui Taita, pe capra cruei, n timp ce btrnul ndemna caii. Taita plesni din bici, ca s grbeasc animalele. n curnd, porile oraului se vor nchide pn diminea. Cnd se va descoperi fuga Mintaki, primul lucru pe care l vor face va fi s nchid toate cile de acces, s percheziioneze fiecare cas i vehicul i s-i interogheze pe toi strinii. Trecur n galop pe drumul larg ce ducea la poarta dinspre rsrit. Pe msur ce se apropiau, vedeau c drumul era blocat de alte crue i care nirate n faa porii. Ceva mai devreme avuseser loc un festival i o procesiune religioas, iar acetia erau credincioii i cheflii care se ntorceau n satele de la marginea oraului Avaris. naintau ngrozitor de ncet. Soarele coborse deja n spatele zidurilor, iar lumina slbea tot mai mult, ns n faa lor mai erau dou vehicule, cnd cpitanul grzilor iei din casa grzii i rcni la oamenii si: Ajunge! A apus soarele. nchidei porile! Se auzir strigtele de protest ale celor care nc ncercau s ias: Am o copil bolnav. Trebuie s ajung acas. Am pltit taxa, las-m s trec. O s mi se strice petele. Una dintre cruele mai mici naint n mod deliberat i bloc eforturile grzilor de a nchide forat porile. Se isc o mic rscoal, cu paznicii care rcneau i agitau bte, cu ceteni revoltai care urlau la primii, i cu cai speriai care se cabrau i nechezau nelinitii. Deodat, se auzi larm din afara cetii i agitaia crescu. Glasuri mai puternice le nbuir pe cele ale cltorilor care protestau, ca i pe cele ale grzilor. Trece faraonul! Dai-v la o parte din drumul faraonului Trok Uruk! Btile tobei de rzboi ddeau i mai mult for ordinului. Grzile i ncetar eforturile de a nchide porile i, n schimb, se clcau pe picioare n graba lor de a le deschide iar larg, ca s descopere afar un escadron de care de lupt. Deasupra vehiculului din frunte flutura flamura purtnd imaginea leopardului rou. n picioare n car, cu coiful strlucitor i cu barba m-podobit cu panglici, aruncat peste umr, sttea faraonul Trok Uruk, care inea biciul i hurile n minile nmnuate. Cum se deschiser porile, faraonul i ndrept carul tras de cei patru cai direct n masa de oameni i crue din drum, mprind lovituri de bici n dreapta i-n stnga, fr s se uite. Oamenii si goneau n fa, ntorcnd orice vehicul care bloca drumul i trgndu-l pe margine, mprtiind grmezi de pete alunecos i legume prin rigole. Facei loc faraonului! Rcneau ei, acoperind ipetele celor prini n mbulzeal. Soldaii ajunser la crua lui Taita i ncercar s o rstoarne, ca s elibereze calea lui Trok. Taita se ridic i i plesni cu biciul, ns loviturile lui cdeau peste coifurile i epoleii lor de bronz. Soldaii rser de el i se opintir mpreun, fcnd crua s cad ntr-o parte. Covorul fcut sul alunec ntr-q parte i s-ar fi putut zdrobi sub vehiculul care se rsturna. Ajutai-m! Url Nefer, srind s prind covorul i s i amortizeze cderea. Hilto apuc de un capt, Meren de cellalt. Crua se prbui ntr-o parte, cu un prit de lemne crpate, ns ei o crar pe Mintaka, ascuns ca un cocon n sul, la adpostul zidului celei mai apropiate case. Faraonul Trok i fcea intrarea n for prin dezastrul cruelor i ncrcturilor vrsate pe jos, plesnind din bici pe deasupra capetelor animalelor sale, rcnind comenzi ctre caii de lupt: Lovii! Lovii! Url i, la comanda lui, caii, antrenai pentru lupt, se ridicar n dou picioare i izbir n oricine le sttea n cale cu copitele nclate n bronz. Nefer vzu o btrn lund-o la fug chiar pe sub copitele zburtoare: una o prinse n plin fa. Capul femeii se deschise, iar dinii i zburar din gur ca pietricelele albe de grindin, zornind pe pietrele pavajului, n timp ce femeia rmase ntins n faa carului lui Trok.

Obezile de bronz ale roilor trecur peste corpul ei, n timp ce Trok i vedea de drum, trecnd att de aproape de locul unde Nefer se ghemuise protector peste covorul n care se afla Mintaka, nct, pentru o clip, se privir drept n ochi, Trok nu-l recunoscu n zdrene i cu crpele pe care i le nfurase n jurul capului, dar, cu cruzimea-i obinuit, l croi pe Nefer cu biciul peste umr. Vrfurile de metal ale acestuia tiar estura i fcur s apar o linie de stropi de snge strlucitor. La o parte, rane! Rcni Trok, iar Nefer se pregti s se arunce pe platform i s-l trag de barb jos din car. Asta era bestia care o pngrise pe Mintaka, i, de furie, Nefer vedea negru naintea ochilor. Taita l apuc de mn ca s-l opreasc: Las-l s treac. Scoatei covorul pe poart, neghiobilor! Rmnem blocai aici. Nefer se zbtu s scape din strnsoare, dat Taita l scutur: Vrei s-o pierzi din nou aa de repede? Nefer i reveni n fire. Se aplec s apuce de un capt al covorului, iar ceilali l ajutar. Alergar cu el spre poart, ns escadronul de care trecuse i grzile se luptau s nchid porile. Taita se grbi s ajung n fa i s mprtie grzile cu toiagul. Cnd una dintre santinele ridic o bt deasupra capului s loveasc, Taita se ntoarse spre acesta i l fix cu privirea aceea hipnotic. Omul se ddu napoi, de parc ar fi fost confruntat cu un mnctor de oameni. Cu covorul ntre ei, reuir s se strecoare printre porile pe cale s se nchid, apoi o luar la goan spre tabra de sub zidurile cetii. Cu toate c se auzeau strigte furioase n urma lor, brbaii disprur de sub privirile paznicilor, n ntunericul ce se lsa, printre colibe i corturi din piele. n spatele gardului unui arc pentru capre, descrcar povara i o desfurar. Ciufulit i topit de cldur, Mintalca se ridic n capul oaselor i surise cnd l vzu pe Nefer ngenunchind dinaintea ei. ntinser minile unul spre cellalt i se mbriar, sub privirile celorlali. Taita i readuse cu picioarele pe pmnt: Trok s-a ntors pe neateptate, o ntiin pe Mintaka. Nu va trece mult pn s descopere c lipseti, zise i o ridic n picioare. Am pierdut crua, aa c ne ateapt o cltorie lung pe jos. Dac nu pornim acum, o s ajungem la oaza unde am lsat carele abia mine-sear. Mintaka deveni imediat serioas: Sunt gata, anun ea. Taita arunc o privire spre sndluele ei din aur, decorate cu turcoaze, i se ndrept spre colibe. Se ntoarse n cteva minute cu o femeie btrn i leampt care-l urma ndeaproape. Magul ducea o pereche de sandale rneti uzate, dar zdravene. Le-am schimbat cu ale tale, i spuse. Mintaka nu ovi nicio clip, ci i scoase sandalele splendide i i le ddu btrnei, care o tuli rapid, de team s nu i le cear napoi. Mintaka se ndrept: Sunt gata. Pe unde o lum, magule? Nefer o lu de mn i l urmar pe Taita, care pornise cu pai mari n ntinderea deertului. Capitolul LIV Trok intr cu carul pe porile palatului i struni caii acoperii de colb i de spum spre curtea din faa apartamentelor sale magnifice. Doi colonei ai cavaleriei sale, membri ai clanului leopardului i prieteni la catarama cu el, pir dup el n sala de ospee, cu armele i scuturile zngnind. Sclavele pregtiser un osp de bun venit. Trok goli o can cu vin rou i dulce i nfc o ciozvrt fiart de porc mistre. Am nevoie de altceva mai mult dect am de mncare sau de butur, le fcu el cu ochiul tovarilor si, care izbucnir n hohote de rs i i ddur coate. Trok tia prea bine c eecurile cstoriei sale fceau deliciul brfelor printre soldai i c modul n care l trata noua lui soie i slbea reputaia. In ciuda victoriilor asupra rebelilor din sud i a pedepselor

aspre pe care le dduse, prestigiul lui de brbat avea de suferit. Hotrse s schimbe lucrurile chiar n acea noapte: Avei aici mai mult mncare dect ar putea s nfulece chiar i doi boi ca voi i destul vin s necai un hipopotam, art Trok spre masa ce gemea sub greutatea bucatelor. Facei-v de cap, da nu v ateptai s apar nainte de zori. Am un cmp de arat i de supus o mnz nenvat cu cpstrul. Iei maiestuos din ncpere, nfulecnd cu toat gura came gras de porc n timp ce mergea. Doi sclavi cu tore aprinse alergau naintea lui, ca s-i lumineze drumul de-a lungul coridoarelor ntunecate ce duceau la zenana. Eunucii care stteau de straj n faa uilor ce ddeau spre camerele Mintaki l auzir venind; i nvrtir armele n aer i le ncruciar deasupra piepturilor grase, n semn de salut. Deschidei! Porunci Trok, aruncnd osul de porc i tergndu-i minile de grsime pe poalele tunicii. Maiestatea Voastr, salut din nou nervos una din santinele. Uile sunt ncuiate. Din ordinele cui? Se nfurie Trok. Din ordinele Maiestii Sale, regina Mintaka. Pe Seuth, n-am s nghit aa ceva! Obrznictura asta arogant tie c sunt aici, se dezlnui Trok, scond sabia i btnd n u cu mciulia de bronz. Nu primi niciun rspuns, aa c mai btu o dat. Zgomotul loviturilor i fcea auzit ecoul de-a lungul coridoarelor tcute i totui nu se arta niciun semn de via de dincolo de ui. Se ddu napoi, dup care atac ua cu umrul; aceasta se cltin, ns nu ced. Atunci, lu sulia din minile celui mai apropiat strjer i crest tblia uii. Achiile zburau de sub lama sa, i, din cteva lovituri, ciopli o gaur destul de larg ca s vre mna i s desfac zvorul. Ddu un picior uii i se npusti n camera de dincolo de aceasta. Sclavele erau lipite de peretele ndeprtat, strnse una-n alta de groaz. Unde-i stpna voastr? Ele biguir i cotcodcir ceva lipsit de neles, dar nu putur s i mpiedice ochii s se ndrepte spre ua dormitorului. Trok o pomi ntr-acolo i fu urmat imediat de strigtele fetelor: E bolnav. Nu poate s v vad. I-a rsrit luna. Trok rse: A folosit scuza asta prea des, coment, i lovi n u. Dac e snge, ar fi bine s curg n uvoaie mai mult dect am vrsat eu pe cmpul de la Manashi. Pe Seuth, o s not n el ca s ajung la porile fericirii. i se pomi s bat cu picioarele n u: Deschide, vrjitoare mic! i-a sosit brbatul, s te nvee ce nseamn datoria i respectul. La urmtorul ut, ua ced, pentru c balamalele din piele se rupseser, iar Trok intr cu un aer fudul. Patul era sculptat din abanos african, incrustat cu argint i cu sidef. Silueta feminin din el era ascuns sub un maldr de cearafuri de in, din care nu ieea dect un picioru. Trok ls centura s-i cad pe podea i strig: i-a fost dor de mine, crinul meu? Ai tnjit dup braele mele iubitoare? Apuc piciorul descul i o trase pe fat de sub aternuturi: Vino, mieluica mea. Mai am un cadou pentru tine, aa de lung i de tare, c n-ai s poi s-l vinzi sau s scapi de el se opri i fcu ochii mari la fata ngrozit, care se smiorcia. Linia, stricat mic, ce caui n patul stpnei tale? Nu atept rspunsul, ci o arunc pe podea i se apuc s dea nconjur camerei ca apucat, smulgnd perdelele i draperiile de pe perei: Unde eti? Ddu cu piciorul n uile toaletei: Vino afar! Copilria asta n-o s-i foloseasc la nimic. i lu doar un minut s se asigure c Mintaka nu se ascundea, apoi se grbi napoi la Tinia i o apuc de pr, mturnd podeaua cu ea. Unde e? Url el i i aplic o lovitur n stomac. Sclava ip i ncerc s se rostogoleasc departe de

picioarele lui nclate n metal: O s te bat pn spui tot, o s-i jupoi pielea de pe corpul sta nenorocit bucat cu bucat. Nu-i aici, ip Tinia. A plecat! Unde? O pocni Trok din nou. Sandalele de rzboi erau btute cu cuie de bronz, care ptrundeau n carnea fraged a fetei ca nite cuitae: Unde? Nu tiu, url ea. Brbaii au venit i au luat-o. Care brbai? O lovi din nou, iar ea se ghemui ca o mingiu, suspinnd i tremurind. Nu tiu. n ciuda instruciunilor lui Taita, nu dorea s i trdeze iubita stpn: Brbai strini. Nu iam mai vzut. Au nvelit-o ntr-un covor i au luat-o. Trok i administr o ultim lovitur, apoi se duse la u i strig la eunucii de paz: Gsii-l pe Soleth! Aducei-mi-l imediat pe viermele sta gras! Soleth sosi umil, frngndu-i minile netede i rotofeie: Divine faraon! Mai-mare al tuturor zeilor! Mre stpn al Egiptului! Exclam el, aruncndu-se la picioarele lui Trok. Acesta i lu avnt i i trase un picior zdravn n burt: Cine erau brbaii care au primit aprobare s intre n zenanal La ordinele voastre, graioase faraon, am permis tuturor vnztorilor de mrfuri fine s i le prezinte dinaintea reginei. Cine era vnztorul de covoare? Ultimul care a intrat aici. Vnztor de covoare'? Pru Soleth s cntreasc ntrebarea, i Trok l lovi din nou. Da, Soleth, covoare! Cum l chema? mi aduc aminte acum. Negustorul de covoare din Ur. I-am uitat numele. O s te ajut s-i aminteti, ii promise Trok i chem la el santinelele. inei-l pe pat! l trr pe Soleth pe salteaua boit i l aezar cu faa n jos. Trok i lu de jos centura i scoase sabia din teac. Ridicai-i hainele, porunci, i unul din paznici i ridic fustanela lui Soleth i expuse privirilor fesele rotunde. tiu c jumtate din grzile palatului au trecut pe-aici, i atinse Trok anusul cu vrful sbiei, dar niciunul nu era att de tare sau de ascuit cum o s fie asta. Acum, spune-mi cine era negustorul de covoare. Jur pe pine i pe apa Nilului c nu l-am mai vzut niciodat. Mare pcat pentru tine, l comptimi Trok, i nfipse vrful sbiei, cam ct degetul arttor, n rectul lui Soleth. Acesta scoase un strigt ascuit, cutremurtor, de agonie. sta a fost doar vrful! l avertiz Trok. Dac i place att de tare, i mai servesc vreo civa centimetri de bronz, pn ajung n gtlej. A fost Taita, url Soleth, cu sngele tnind n valuri din el. Taita a luat-o. Taita! Exclam Trok uluit i scoase sabia. Taita, magul, repet, cu o team superstiioas n glas. Apoi, rmase tcut un timp destul de ndelungat: Dai-i drumul, le ordon, n cele din urm, eunucilor. Soleth se ridic gemnd; micarea eliber gazele din mruntaie, care se grbir s se evacueze prin deschiztura mrit ntr-o rafal lung i zgomotoas. Unde a dus-o? Ignor Trok sunetul i putoarea de fecale care se lbrase n toat ncperea. Nu mi-a spus, pretinse Soleth, ndesndu-i cearafuri ntre picioare, ca s opreasc sngerarea. Trok ridic sabia i atinse cu vrful pieptul gol, care atma, al eunucului. Soleth scnci i mai trase un vnt: Nu mi-a spus, ns am vorbit despre pmntul dintre cele dou fluvii, Tigru i Eufrat. Poate c acolo intenioneaz s o duc pe regin. Trok se gndi rapid la asta. Era logic. Probabil c Taita auzise pn acum de relaiile ncordate dintre Egipt i regatele din est. tia c ar putea gsi adpost i protecie acolo, dac ar ajunge aa departe. Dar care era motivul pentru care s o rpeasc pe Mintaka? Sigur nu o fcuse pentru recompens. Taita

era celebru pentru dispreul artat fa de aur i bogii. Nu putea fi vorba nici de dorin carnal. Ca eunuc btrn, Taita nu era capabil de pofte fizice. S fie prietenia care se esuse intre moneag i fat motivul? Apelase oare la el ca s o ajute s scape din Avaris i de cstoria pe care o detesta? Cu siguran c plecase cu el de bun voie i, foarte probabil, bucuroas s o fac. Maniera n care sclavele ncercaser s o acopere dovedea asta i sigur nu strigase dup ajutor, pentru c santinelele ar fi auzit-o. Amin consideraiile pentru moment; grija cea mare acum era s nceap urmrirea i s o recaptureze, mpreun cu vrjitorul, nainte s ajung pe rmurile Mrii Roii i s intre pe teritoriile loiale lui Sargon al Babilonului. i arunc un zmbet lui Soleth: Sper c iubiii ti o s gseasc pe placul lor modificrile pe care i le-am fcut pe coridorul plcerii. O s m socotesc cu tine dup ce m ntorc. Am hiene flmnde i vulturi de sturat. Cei doi colonei se aflau nc n sala de ospee, nfulecnd i stropind mncarea cu vin din belug, cu toate c nu ajunseser s i bea minile. Cte care putem echipa i trimite spre rsrit nainte de miezul nopii? Vru s tie Trok. Cei doi tresrir, dar erau rzboinici i rspunser cu repeziciune la furia lui. Colonelul Tolma scuip gura de vin pe care era gata s-o nghit i sri n picioare, cltinndu-se doar puin: n dou ore, cincizeci de care au i plecat, bolborosi el. Am nevoie de o sut, ceru Trok. V fi o sut la comanda voastr pn la miezul nopii, sri colonelul Zander, dornic s i arate zelul. or i nc o sut vor goni spre est nainte de apariia zorilor. Capitolul LV Taita i conducea prin noaptea luminat de o lun care doar peste cteva zile avea s fie plin. Vrful toiagului rsuna pe poteca plin de pietre, iar umbra i se profila naintea sa, precum un liliac negru i monstruos. Ceilali fur nevoii s mreasc pasul ca s nu-l piard din ochi. Dup miezul nopii, Mintaka ncepu s dea semne de epuizare. chiopta din greu i rmnea ru n urm. Nefer slbi ritmul, ca s rmn lng ea. Nu se ateptase la asta din partea ei; de obicei era puternic, asemenea unui biat, i putea s-l ntreac la fug pe aproape oricare dintre ei. i spunea ncet cuvinte de ncurajare, nendrznind s vorbeasc prea tare, ca s nu-l aud Taita. Nu voia ca magul s-i dea seama de slbiciunea Mintaki i s o fac de rs de fa cu ceilali. Nu mai e mult de mers, i spuse i o lu de mn ca s o fac s mearg mai repede. Bay o s ne atepte cu caii pregtii. O s cltorim pn la Babilon ca nite altee regale, spuse, fcnd-o s rd, dar risul sun chinuit i ndurerat. Abia atunci i ddu el seama c ceva nu era n regul cu ea. Ce te doare? Nimic, rspunse ea. Am stat nchis n palat prea mult i mi s-au dezobinuit picioarele s mai mearg. El nu accept rspunsul acela. O lu de mn i o sili s se aeze pe o piatr de lng potec; i ridic picioruul i i desfcu catarama, ngrozindu-se de ce vzu cnd i scoase sandala. Pe scumpul Horus, cum ai reuit s faci i un singur pas n astea? Sandala aspr, nepotrivit pentru piciorul ei, o rosese cumplit, iar sngele negru lucea n lumina lunii. i ridic cellalt picior i l eliber cu grij din sandal. Fii de piele i de came se desprinser o dat cu ea. mi pare ru, opti ea, dar nu-i face griji, pot s merg i descul. Furios, Nefer arunc nclrile nsngerate printre stnci. Trebuia s-mi spui mai devreme de asta, zise i se ridic, o ajut s stea n picioare i se ntoarse cu spatele la ea, pregtindu-se s o duc n spate. Pune-i braele n jurul gtului meu i urc-te, o ncuraj,

dup aceea pomi pe urmele celorlali, care, ntre timp, abia se mai vedeau, ca nite umbre ntunecate ce se ndeprtau n deertul luminat de razele lunii. Buzele ei ajungeau aproape de urechea lui, i, n timp ce el se strduia s nainteze, ea i optea vorbe de ncurajare, ncercnd s-i distrag atenia. i mrturisi ce dor i fusese de el i cum dorise s-i pun capt zilelor, atunci cnd auzise de presupusa lui moarte. Am vrut s mor, ca s fiu din nou alturi de tine, i explic, povestindu-i de preoteasa lui Hathor i de cum adusese arpele la ea. Nefer fu att de ngrozit, c o ls jos i o mustr cu asprime: Asta a fost o prostie, o scutur furios, din cauza tulburrii. S nu-i mai treac niciodat prin cap aa ceva, indiferent de ce se va ntmpla pe viitor! Nu poi s-i dai seama ct de mult te iubesc, dragul meu! Nu poi s-i nchipui ct de distrus am fost cnd am crezut c te-am pierdut. Trebuie s facem un pact. Trebuie s trim unul pentru cellalt de acum nainte. Nu trebuie s ne mai gndim la moarte, pn n clipa n care vine s ne viziteze neinvitat. Jur c aa vei face! Jur! De-acum ncolo, o s triesc numai pentru tine, promise ea i l srut, ca s pecetluiasc nelegerea. El o ridic iar n spate i continuar drumul. Fata prea s atme tot mai greu, cu fiecare pas pe care l fcea. Cnd drumul era mai moale i acoperit de nisip, o lsa jos, iar ea se sprijinea de el, onticind pe picioarele zdrobite i sngernde. Cnd terenul se nsprea i se nmuleau pietrele, o ridica iar n crc i se tra mai departe. Ea i povesti cum Taita dduse de ea i o salvase de la moarte: A fost o senzaie nemaintlnit, mrturisi ea. l auzeam ca i cnd ar fi stat lng mine i mi-ar fi vorbit cu o voce limpede i puternic. Mi-a spus c eti nc n via. Ct de departe erai cnd a ajuns cu spiritul la mine? Eram la Gebel Nagara, n sud, la o distan de cincisprezece zile de mers pn la Avaris. Poate s ajung att de departe? ntreb nencreztoare. Puterile lui chiar nu au nicio limit? Se mai oprir o dat s se odihneasc pe ntuneric i ea se sprijini de umrul lui, murmurnd: Trebuie s-i spun ceva n legtur cu noaptea nunii... Nu! Se mpotrivi el cu vehemen. Nu vreau s aud nimic. Crezi c nu m-a chinuit n fiecare zi gndul sta? Trebuie s m asculi, inima mea. N-am fost niciodat soia lui. Dei a ncercat s m foreze, am reuit s-i rezist. Dragostea pentru tine mi-a dat putere s-i rezist. Am auzit c a expus blana de oaie ptat de snge pe pereii palatului, reui s scoat cu greu cuvintele din gur i ntoarse capul, ndurerat. Da, era sngele meu, confirm ea; el ncerc s se desprind din mbriarea ei, ns ea l inu strns. Nu era sngele meu de fecioar. Era sngele care-mi nise din nas i din gur cnd m-a btut, ca s m sileasc s-i fac pe voie. i jur pe dragostea pe care o am pentru zei i pe sperana c, ntr-o bun zi, o s-i nasc fiii, c sunt nc virgin i c o s fiu aa pn cnd o s-mi accepi fecioria ca pe o dovad a dragostei mele. Olu n brae, o srut i plnse de uurare i de bucurie, i ea mpreun cu el. Dup un timp, se ridic n picioare i o lu n spate. Fgduiala ei prea s i fi dat fore noi i pomi mai departe cu mai mult hotrre. Abia dup miezul nopii i ddur seama ceilali c li se ntmplase ceva, i se ntoarser s-i caute. Taita bandaj piciorul Mintaki, i, apoi, Hilto i Meren o crar cu rndul. naintar mai rapid, ns stelele ncepeau s pleasc, iar lumina devenea tot mai clar cnd ajunser, n sfrit, la oaza unde-i atepta Bay cu caii. Erau cu toii epuizai, ns Taita nu le ddu voie s se odihneasc. Adpar caii pentru ultima dat i umplur burdufurile, pn cnd pielea acestora se ntinse i lucea, iar picturile de umezeal se scurgeau

din ele. n timp ce ei se ndeletniceau cu asta, Taita umplu jumtate de glet cu ap din fntn i, folosind o alifie ce fcea spum, i ndeprt vopseaua de pe pr, pn cnd acesta ajunse s strluceasc din nou ca argintul. De ce-i spal prul tocmai acum? ntreb nedumerit Meren. Poate c aa i recapta din fora pe care a pierdut-o cnd s-o vopsit, suger Mintaka, i nimeni nu mai puse vreo ntrebare. Cnd erau gata de plecare, Taita i obliga s bea din fntn, pn cnd i umplur burile, fr s vomite. Pe cnd fceau asta, Taita i se adres ncet lui Bay: Simi? Bay se ncrunt i ddu din cap: E n aer i simt cum rsun prin tlpi. Vin dup noi. n ciuda faptului c se grbeau i a ameninrii dumanului ce se apropia cu pai repezi, Taita profit de ocazie ca s-i ngrijeasc Mintaki piciorul pentru ultima oar. Unse locurile roase i nvineite cu salvie i le bandaj din nou. Apoi, n sfrit, le ordon s urce n care. Taita l lu pe Meren ca purttor de lance n carul din frunte; Nefer i urma, cu Mintaka atmat de arip, ca s nu foreze greutatea pe picioare. Hilto i Bay, n ultimul car, formau ariergarda. Negustorul asirian care le vnduse covoarele i supraveghea sclavii i servitorii care ncrcau cruele i animalele de povar. Se ntoarse s i priveasc ndeprtndu-se i s i ia rmas-bun de la Taita, ns interesul su crescu brusc atunci cnd vzu fata din al doilea car. Nici mcar vemintele prfuite i prul n dezordine nu i puteau ascunde trsturile remarcabile. Rmase cu ochii la ei pn cnd acetia ajunser n vrful ultimei movile i disprur n pustiu, ndreptndu-se spre est de-a lungul drumului caravanelor, ce ducea, n cele din urm, spre rmurile Mrii Roii. Capitolul LVI n timp ce Trok atepta nerbdtor ca escadroanele sale s se adune n faa porilor oraului, i porunci colonelului Tolma s i trimit oamenii s caute n tabra de dincolo de zidurile cetii Avaris orice fel de ceretori i strini. Rscolii toate andramalele. Asigurai-v c regina Mintaka nu se ascunde n vreuna dintre ele. Cutai-l pe vrjitorul Taita. Aducei-mi orice moneag slab i nalt pe care l gsii. O s-l interoghez personal. Se auzir rcnete i plnsete printre andramale, zgomote de ui sparte i de perei ubrezi drmai, ce artau c oamenii lui Tolma i duceau la ndeplinire ordinele. ntr-un timp destul de scurt, doi soldai se ntoarser trnd dup ei o zgripuroaic beduin, btrn i mizerabil, pe care o crar pn la carul lui Trok. Femeia i ocra pe cei care o capturaser i ddea din picioare i se zbtea s scape din strnsoare. Ce e, soldat? l chestion Trok pe unul dintre ei, cnd femeia i fu aruncat la picioare. Oteanul inea n mn o pereche de sandale delicate din aur, mpodobite cu tuicoaze care strluceau n lumina torelor: Maiestate, am gsit astea n coliba ei. Trok se nnegri la fa cnd le recunoscu i i trase femeii un picior n burt: De unde le-ai furat, maimu btrn? N-am furat nimic, divine faraon, scheun ea. El mi le-a dat. Care el? Spune drept sau o s-i vr capul ntre propriile picioare, s te neci n zeama aia mpuit. Moneagul, el mi le-a dat. Cum arta? nalt i uscat.

Ce vrst avea? Era btrn ca stncile deertului. El mi le-a dat. Era i-o fat cu el? Erau trei brbai i-o trfuli drgu, mbrcat n haine scumpe, vopsit pe fa i cu panglici n pr. Trok o smuci n picioare i-i url n fa, ngrozind-o i mai tare: Unde s-au dus? Pe ce drum au luat-o? Cu un deget tremurtor, femeia i art drumul care ducea spre coline i spre deertul de dincolo de ele. Cnd? Vru s tie Trok. Cam att din cltoria lunii, indic ea, descriind un arc n vzduh ce corespundea cu patru sau cinci ore din orbita lunar. Ci cai aveau? Rcni Trok. Care? Crue? Cu ce cltoreau? N-aveau cai, rspunse femeia. Erau pe jos, dar se grbeau foarte tare. Trok i fcu vnt ct colo i rnji la Tolma, care sttea lng el: N-o s ajung prea departe. O s punem mna pe ei de cum o s-i scoli ticloii ia lenei din pat i o s-i pui s ncalece. Capitolul LVII Soarele arztor parcursese jumtate din drumul su prin vzduh cnd Trok ajunse n vrful colinelor de deasupra oazei, la grania cu deertul. Dou sute de care l urmau n coloan de cte patru. La opt mii de picioare n urm venea Zander, cu nc dou sute. Fiecare vehicul purta cte doi soldai narmai pn-n dini i era ncrcat cu burdufuri cu ap i teci cu sulie i sgei. Undeva, sub ei, l zrir pe negustorul asirian care urca panta dinspre fntn, n fruntea caravanei sale. Trok mn caii s-i ias n ntmpinare i l salut de la deprtare: Noroc, strine! De unde vii i cu ce treburi pe-aici? Negustorul se uit nelinitit spre oteanul ce fcea pe gazda, netiind la ce s se atepte din partea lui. Urarea prietenoas a lui Trok nu nsemna mare lucru. n lunga sa cltorie din Mesopotamia, ntlnise tlhari, bandii i comandani militari. Trok i mn carul spre el: Sunt Maiestatea Sa divin, faraonul Trok Uruk. Bun venit n Regatul de Jos. Nu te teme, te afli sub protecia mea. Negustorul czu n genunchi i fcu o plecciune adnc. De data aceasta, Trok nu avea rbdare s i se aduc omagii i scurt ceremonia: Ridic-te i vorbete, bravul meu prieten. Dac eti cinstit cu mine i-mi spui ce vreau s aflu, o s-i dau o licen de comer liber de orice taxe n tot regatul i te trimit cu zece care escort pn la porile cetii Avaris. Negustorul sri n picioare i se pomi s-i exprime profunda recunotin, cu toate c tia, din lunga sa experien, c asemenea favoruri regale erau, de regul, costisitoare. Trok i tie discursul: Sunt pe urmele unei bande de fugari nelegiuii. I-ai vzut? Am ntilnit o mulime de oameni n drumul meu, rspunse asirianul. Ar putea Maiestatea V oastr s mi-i descrie pe aceti ticloi, iar eu voi face tot posibilul s v pun pe urmele lor? Sint probabil cinci sau ase i se ndreapt spre rsrit. E o tnr cu ei, iar restul sunt brbai. Ii conduce un escroc btrn, nalt i slab. Probabil c i-a vopsit prul n negru sau rocat. Trok nu avu nevoie s mearg mai departe cu descrierea, c asirianul l ntrerupse agitat: Maiestate, i cunosc prea bine. Acum cteva zile, un moneag cu prul vopsit a cumprat nite covoare i nite haine vechi de la mine. Atunci, femeia nu era cu el. A lsat caii i trei care n oaza de-acolo de

jos, n grija unui bandit urt i negru. A ncrcat covoarele ntr-o cru veche i, mpreun cu ceilali, a pornit pe drumul spre Avaris, pe care suntem i noi acum. Trok rnji triumftor: sta-i omul pe care-l caut. L-ai mai vzut de-atunci? S-a mai ntors dup care? El i ceilali trei s-au ntors azi, dis-de-diminea, pe jos, dinspre Avaris. Era cu ei i tnra de care ntrebai. Prea s sufere de ceva, cci era dus n spate de ceilali. Unde s-au dus, prietene? ncotro se ndreptau? Vru s afle Trok, ce ardea de nerbdare, ns asirianul nu se lsa zorit. Femeia era tnr. Cu toate c era rnit i mergea foarte greu, purta haine scumpe. Era clar o persoan de rang nalt, frumoas, i avea prul lung i negru. Ajunge. O cunosc prea bine pe femeie i fr s mi-o descrii tu. Dup ce au plecat din oaz, n ce direcie au luat-o? Au nhmat caii la cele trei care i au plecat imediat. Unde, omule? n ce direcie? Spre rsrit, pe drumul caravanelor, zise, artnd spre drumul erpuit care urca dealurile joase nspre inutul dunelor. ns prul btrnului nu mai era vopsit. Cnd l-am vzut ultima oar, strlucea ca un nor alb pe cerul verii. Cnd au plecat? La o or dup rsritul soarelui, Maiestate. n ce stare erau caii? Hrnii i bine adpai. Se odihniser n oaz trei zile i, cnd veniser, brbaii aduseser cu ei o groaz de nutre. Cnd au plecat, de diminea, burdufurile erau pline ochi i ei preau s se fi pregtit pentru lunga cltorie spre mare. Atunci, au doar cteva ore avans fa de noi, jubil Trok. Foarte bine, prietene. i-ai ctigat recunotina mea. Scribii mei o s-i scrie licena de comer, iar colonelul Tolma o s-i dea o escort pn la Avaris. O s mai primeti, drept rsplat, un loc n fa la spectacolul execuiei bandiilor, cnd o s m ntorc cu ei n lanuri. Pn atunci, i urez o cltorie plcut i un profit bun n regatul meu. i ntoarse spatele i se apuc s i dea ordine colonelului Tolma, care l urma ndeaproape n cel de-al doilea car al coloanei. D-i individului o licen de comer i o escort pn la Avaris. Umplei burdufurile la fntn i adpai bine caii. Dar repede, Tolma! Pregtete-te s plecm nainte de prnz. ntre timp, trimite-i vrjitorii i preoii regimentului la mine. Otenii duser caii la fntn n grupuri de cte douzeci o dat. Cei care nu aveau nimic de fcut se ntinser la umbra propriilor care i luar o mas frugal, pine de mei i came uscat, hrana obinuit a cavaleriei. Trok gsi un petic de umbr sub un tamarin noduros de lng fntn. Vrjitorii i preoii sosir i se aezar n cerc n jurul lui. Erau patru cu toii, doi preoi ai lui Seuth, rai n cap i purtnd veminte lungi i negre, un aman nubian mpodobit cu lanuri i brri cu talismane i oase, i un vrjitor din est cunoscut sub numele de Ishtar Medul. Acesta din urm avea cataract la un ochi i tatuaje pe fa, n form de spirale i cercuri purpurii i roii. Cel pe care-l cutm este un adept al artelor oculte, i preveni Trok. O s fac tot ce-i st n puteri s ne mpiedice s-i gsim. Se zice c ar fi n stare s fac o vraj de camuflare i c poat s creeze imagini care s nfricoeze legiunile noastre. Va trebui s facei vrji care s le nimiceasc pe ale lui. Cine e arlatanul sta? Vru s tie Ishtar Medul. Putei fi sigur c nu o s nving forele noastre reunite. Numele lui e Taita, rspunse Trok, i, dintre toi, numai Ishtar nu se art ngrozit de identitatea adversarului lor.

l tiu pe Taita doar dup nume, zise vrjitorul, dar de mult mi doresc o ocazie s-mi msor puterile cu el. ncepei s esei vrjile, le porunci Trok. Preoii lui Seuth s-au tras ntr-o parte, la mic distan de care, i i desfurar echipamentul i capcanele magice pe nisip, apoi i ncepur incantaiile ncet, zomindu-i moritile deasupra lor. Nubianul cut printre pietrele de lng pu pn gsi o viper cu corn sub una dintre ele. i tie capul i ls sngele s i se scurg pe cap. Cu sngele curgndu-i pe obraji i pe vrful nasului, se pomi s opie n cerc, precum o broasc rioas uria. Dup ce sftri ritualul, scuip cu poft spre rsrit, n direcia lui Taita. Ishtar ridic un foc mic lng fntn i se ls pe vine lng el, legnndu-se pe clcie i bolborosind incantaii ctre Marduk, cel mai puternic dintre cei dou mii zece zei ai Mesopotamiei. Dup ce i ddu ordinele lui Tolma, Trok se ndrept spre vrjitor, s l urmreasc la lucru: Ce vraj faci aici? ntreb n cele din urm, cnd vzu c Ishtar se taie la ncheietura uneia din mini i las cteva picturi de snge s cad sfrind peste flcri. Acesta e un blestem de foc i snge. Aez obstacole i greuti n calea lui Taita, explic Ishtar, fr s ridice privirea. Le ntunec i le tulbur minile celor care-l nsoesc. Trok mormi sceptic, ns, n sinea sa, era impresionat. l mai vzuse i altdat pe Ishtar la lucru. Se plimb puin pe drum i-i ndrept amenintor ochii spre irul de coline de la est. i ardeau clciele s porneasc urmrirea i detesta s atepte. Pe de alt parte, era contient c era absolut necesar s lase caii s se odihneasc i s se adape dup goana de peste noapte. Cunotea prea bine terenul. Cnd era cpitan de care, patrulase adesea pe-acolo. Traversase zona acoperit cu roci istoase, care tiau copitele i jaretele asemenea cuitelor de cremene, i ndurase aria teribil i seceta dunelor. Pomi spre locul unde-i lsase carul, ns fu nevoit s se opreasc i s ntoarc spatele unui diavol de praf care venea nvluind cmpia galben, nvitindu-se i ridicnd nisipul n aerul sufocant Vrtejul l prinse n mijlocul lui. Aerul era att de fierbinte, de parc ar fi ieit dintr-un cuptor de bronz, i Trok trebui s i acopere nasul i o (hii cu materialul care i proteja capul i s respire prin el ca s m nghit nisipul zburtor. Vrtejul trecu mai departe, rotindu-se cu graia unei dansatoare din harem, i lsndu-l pe brbat tuind i frecndu-se la ochi. Cu puin nainte de ora prnzului, cnd terminar de adpat caii, cea de-a doua coloan, sub comanda colonelului Zander, i ajunsese din urm i se ndrepta spre fntn. Avea la fel de mult nevoie de ap ca i prima coloan i exista pericolul de aglomerare a oazei. Apa aproape se terminase i era tulbure. Aveau s fie nevoii s apeleze la preioasele burdufuri ca s acopere necesitile. Trok inu o conferin scurt cu Zander i Tolma, explicndu-le planul de btaie i msurile pe care dorea s le ia pentru ca Taita s nu poat gsi vreo porti de scpare din plasa pe care o eseau n jurul lui. Avertizai-i pe comandanii regimentelor s fie pregtii pentru orice capcan magic pe care Taita ne-ar fi putut-o ntinde ca s ne zpceasc, zise el n ncheiere. Ishtar din Media a fcut ovraj puternic i eu am mare ncredere n el. Nu m-a dezamgit niciodat pn acum. Dac suntem pregtii s ne confruntm cu vicleugurile magului, o s reuim. La urma urmelor, cum ar putea s ctige, cu aa o armat pe urmele lui? i art spre adunarea imens de care, cai i trupe de elit. Nu! Pe suflarea lui Seuth, mine, la ora asta, o s-i trsc pe Taita i pe Mintaka legai de carul meu, n drumul de ntoarcere la Avaris. Comand coloanei din frunte s ncalece. n iruri de cte patru care, ntr-o coloan de aproape dou mii de pai, pornir spre ntinderea pustiului. Pe pmntul acoperit de nisip moale rmseser gravate adnc urmele roilor celor pe care i hituiau.

Capitolul LVIII Taita fcu semn celor dou vehicule care l urmau s opreasc. Fcur un popas la umbra roiatic pe care o arunca pe nisip duna nalt, modelat n forma elegant a unei cochilii de scoic uria. Caii ddeau deja semne de oboseal; i ineau capetele jos i i umflau piepturile cnd respirau. Sudoarea se uscase ca o brum alb i srat pe coapsele acoperite de praf. Msurar cu grij o porie de ap din burdufuri n gleile de piele, iar caii bur cu poft. Taita ngriji piciorul Mintaki i fu uurat cnd nu gsi niciun semn care s arate c rnile s-ar putea infecta. Dup ce leg la loc bandajele, l lu deoparte pe Bay, ca s nu i aud ceilali: Suntem supravegheai, i zise simplu. E o influen obscur i primejdioas care ne cuprinde ncetul cu ncetul. Am simit-o i eu, confirm Bay, i am nceput s-i rezist, ns e una puternic. Cel mai bine putem s-o oprim dac ne unim forele mpotriva ei. Trebuie s avem grij de ceilali. Ei sunt mai vulnerabili. O s-i avertizez s fie pregtii. Taita se duse napoi la ceilali, care tocmai terminau de adpat caii: Pregtii-v s mergem mai departe, i zise lui Nefer. Bay i cu mine ne ducem s cercetm zona n care intrm. Ne ntoarcem repede. Cei doi adepi ai magiei pornir pe jos i disprur dup peretele ondulat al dunei. Odat ieii din raza vizual a celor din care, se oprir: tii pe vreunul dintre oamenii lui Trok n stare s fac o vraj att de puternic? Are preoi i vrjitori n toate regimentele, dar cel mai priceput e Ishtar Medul. Am auzit de el, confirm Taita. Face vrji cu foc i snge. Trebuie s ncercm s i ntoarcem blestemul asupra lui. Bay aprinse un foc mic cu balig uscat de cal i, cnd acesta ajunse s ard constant, cei doi se nepar la cte un deget i lsar cteva picturi roii s cad peste flcri. Cu mirosul de snge ars plutind n aer, se aezar cu faa la duman, cci simeau c influena venea dinspre apus, de acolo de unde veniser i ei. i unir forele i, dup un timp, simir c influena malefic ncepe s scad i c se mprtie ca fumul focului aproape stins. Dup ce sfrir ritualul i acopereau focul cu nisip, Bay spuse cu glas sczut: E nc aici. Da, rspunse Taita. Am slbit vraja, dar e nc primejdioas, mai ales pentru cei care nu au nvat cum s-i reziste. Tinerii vor fi primii vizai, fu de prere Bay. Cei doi biei, faraonul i Meren, i fata. Se ntoarser la care. nainte de a urca n ele, Taita le vorbi celorlali. tia c ar fi fost nfricoai dac le mprtea adevratul motiv al ngrijorrii sale, aa c le spuse: Intrm n zona cea mai inospitalier i periculoas a dunelor. tiu c suntei cu toii obosii i nsetai, sectuii de greutile acestei cltorii, ns ar putea fi fatal oricruia dintre voi s devenii imprudeni. Fii cu ochii-n patru la cai i la terenul din faa voastr. Nu lsai nimic s v distrag atenia, chiar dac auzii zgomote ciudate sau vedei lucruri bizare, fie ele psri sau animale. Fcu o pauz i se uit drept spre Nefer: Asta e valabil n special pentru tine, Maiestate. Fii cu ochii-n patru tot timpul! Nefer ddu din cap i, de ast dat, nu avu nicio obiecie. i ceilali artau la fel de grav, dndu-i seama c Taita avea motivele sale ca s i pun n gard. Cnd pornir din nou la drum, prin vile dintre dunele nalte, aria prea s se nteeasc cu fiecare micare fcut de roile carelor. Pereii instabili de nisip ce se ridicau de-o parte i de alta a dunelor cptar un potpuriu de culori vii, de la galben ca lmia, la auriu, vineiu, purpuriu i albastru la rou ca de vulpe i brun-rocat ca blana leului. Din loc n loc, dunele erau nvrstate cu talc glacial sau

mpestriate cu modele de nisip negru, asemenea funinginii dintr-o lamp cu ulei. Deasupra lor, cerul devenea nfricotor, ca de bronz. Lumina suferea i ea schimbri, devenind galben i eteric. Distanele erau redate neclar i distorsionat. Nefer i ngust ochii, ca s se apere de lumina orbitoare a cerului de bronz. Vzduhul prea att de aproape, c ar fi putut s l ating cu vrful biciului. n acelai timp, contururile carului lui Taita, aflat la o oarecare deprtare, preau s se ndeprteze ctre cerul tulbure. Aria i prlise pielea de pe fa i de pe corp, acolo unde nu era protejat de haine. Nefer simea cum o spaim fr seamn punea stpnire pe el; nu avea niciun motiv s se team, ns nu putea s scape de senzaia aceea. Cnd Mintaka ncepu s tremure lng el i l prinse de braul n care inea biciul, i ddu seama c i ea simea acelai lucru. Ceva malefic, uria, plutea n aer. Vru s l strige pe Taita, s i cear sfatul i s fie ncurajat de acesta, ns descoperi c nu poate deschide gura din cauza prafului i a ariei. Nu reui s scoat niciun sunet. Dintr-o dat, lng el, simi cum Mintaka nlemnete i i nfige unghiile n bicepii lui. Se uit la faa ei i vzu c era ngrozit. Cu mna liber arta nnebunit spre creasta unei dune care prea s atme suspendat deasupra lor. Ceva colosal i ntunecat se desprinse din nlimi i ncepu s se rostogoleasc nspre ei. Nefer nu mai vzuse aa ceva n viaa lui. Avea aceeai form amorf i greoaie precum un burduf de ap monstruos, ns era att de mare, c acoperea ntreaga coast a dunei i ar fi fost n stare s nghit i s zdrobeasc sub el nu doar cele trei care ale lor, ci un ntreg regiment. n timp ce se rostogolea pe coasta aproape vertical, cpt vitez, ondulndu-se, blbnindu-se i sltnd tcut, ndreptndu-se spre ei cu o asemenea iueal, c ascundea cerul galben al deertului. n zpueala pustiului, mprtia o rceal att de nprasnic, nct simir cum plmnii li se golesc de aer, de parc s-ar fi scufundat ntr-o balt ngheat de pe un vrf de munte. i caii vzuser obiectul gigantic; se cabrar slbatic i azvrlir din picioare, ntorcndu-se pe drumul nisipos i lund-o la goan pe fundul vii, n ncercarea de a scpa de apariia terifiant. Chiar n faa lor era un cmp plin cu pietre vulcanice coluroase i negre, i ei se ndreptau direct spre el. Nefer i ddu seama de pericol i ncerc s i fac s se ntoarc, ns i scpase de sub control. n timp ce se lupta cu hurile, Mintaka ipa lng el. Convins c aveau s fie dobori de monstruozitatea ntunecat, Nefer arunc o privire peste umr. Se atepta s vad obiectul apropiindu-se amenintor de ei, fiindc simea emanaia ngheat n ceaf, ns nu zri nimic. Coasta dunei era goal, neted i tcut. Cerul galben de deasupra era gol i strlucitor. Celelalte dou care poposeau la poalele povmiului, cu caii linitii i sub control. Taita i ceilali i urmreau uluii. Ho! Rcni Nefer la atelajul ce gonea i i arunc toat greutatea asupra hurilor, ns caii nu putur fi oprii. n plin galop, cei doi fur aruncai de-a dreptul n cmpul de pietre vulcanice, cu carul zdrucinndu-se sub ei. Ho! Mai strig o dat. Oprii-v, blestemailor, oprii-v! Caii erau nnebunii de groaz i nu puteau fi stpnii. i arcuiau gturile s scape de fru, zburnd ct i ineau picioarele i rsuflnd din greu la fiecare pas. ine-te bine, Mintaka! Strig Nefer i i arunc un bra peste umerii ei ca s o protejeze. O s ne izbim! Stncile negre erau tocite i sculptate de vnt n cele mai ciudate forme: unele erau de mrimea unui cap de om, iar altele ct carul de sub ei. Nefer izbuti s mne caii ca s evite prima stnc, dar acetia o luar printre dou dintre cele mai mari. Spaiul era prea ngust ca s le permit s treac: roata se izbi cu un trosnet ce anuna ruptura i se dezmembr. Spie fiine i buci din obad erau azvrlite n aer. Carul se

prbui pe osie, drmnd i calul, care a fost aruncat pe stnca urmtoare. Nefer auzi cum picioarele din fa ale animalului se frng ca nite vreascuri, cu toate c el i Mintaka fuseser azvrlii departe de el. Ajunser pe nisipul moale, ct pe ce s se loveasc de stnca ce schilodise calul. Cnd se oprir din cdere, Nefer o mai inea nc pe Mintaka n brae. i amortizase cderea i acum o ntreb dintr-o suflare: Eti bine? Eti rnit? Nu, veni imediat rspunsul. Dar tu? Nefer se ridic n genunchi i rmase ngrozit cnd vzu carul distrus i caii schilodii. Pe Horus! Strig el. Suntem terminai, zise, cnd cuprinse cu privirea tragicul spectacol. Carul nu mai putea fi reparat, un cal era dobort pentru totdeauna, cu ambele picioare din fa rupte. Cellalt era nc n picioare, nhmat la singurul ax care mai rmsese, ns unul din picioare i atma din ncheietura dizlocat. Nefer se ridic nesigur pe picioare i o trase pe Mintaka dup el. Rmaser agai unul de cellalt pn cnd Taita ajunse cu carul la marginea cmpului cu roci vulcanice, unde i arunc hurile lui Meren i sri de pe platform. Veni la ei ct putu de repede. Ce s-a-ntmplat? Ce i-a fcut pe cai s sar? N-ai vzut? ntreb Nefer, nc zdruncinat i tulburat. Ce era? Insist Taita. Un obiect. Era ntunecat i uria ct un munte. Se rostogolea din vrful dunei pe noi, i cut Nefer cuvintele care s descrie ceea ce vzuser. Era ct templul lui Hathor de mare, confirm Mintaka. A fost nspimnttor. Trebuie s-l fi vzut i voi. Nu, replic Taita. A fost o tulburare a minii. O vedenie. Ceva ce a fost pus aici de ctre inamicii notri. Vrjitorie? Rmase perplex Nefer. Dar i caii au vzut! Taita se ndeprt i strig la Hilto, care urca spre ei: Omori bietele animale, i art spre caii schilodii. Ajut-l, Nefer, l rug, dorind s i abat gndurile de la dezastru i de la consecinele lui. Cu inima grea, Nefer inu capul calului aflat la pmnt. l mngie pe frunte i i acoperi ochii cu basmaua sa, ca s nu i vad moartea. Hilto era sodat btrn i fcuse treaba aceasta trist pe multe cmpuri de btlie ndeprtate. Puse vrful pumnalului n spatele urechii animalului i, cu o singur lovitur, i-l vr pn la creier. Calul nepeni, tremur puin i se liniti. Merser apoi la cel de-al doilea animal; acesta czu pe loc sub lovitura lui Hilto i rmase acolo, fr s mai mite. Taita i Bay stteau i se uitau mpreun la actul sfietor. Bay opti: Vrjitorul e mai puternic dect am crezut. I-a separat pe cei mai vulnerabili dintre noi i i-a ndreptat puterile mpotriva lor. i are pe ceilali care i nmulesc forele. De acum ncolo, va trebui s fim cu ochii-n patru i la Meren i Hilto, aprob Taita. Pn voi reui s-mi adun puterile, ca s m lupt cu Ishtar, suntem n mare pericol. Cu acestea, plec de lng Bay. Ar fi sporit ngrijorarea celorlali, dac ar fi fost vzui discutnd n tain. Era de o importan vital s le pstreze moralul ridicat. Aducei burdufurile cu ap, porunci Taita. Unul se sprsese n coliziune, iar celelalte mai erau pline doar pe jumtate, dar le legar de carele rmase: De aici nainte, Meren o s mearg cu Hilto i Bay. Maiestile lor vin cu mine. Din cauza burdufurilor i a greutii n plus a pasagerilor, carele erau acum suprancrcate. Caii se opinteau din greu s nainteze prin aria nbuitoare, cu soarele fantomatic ce aproape nu se mai zrea

pe cerul colorat n acel galben ciudat. Taita inea talismanul lui Lostris n mna dreapt i rostea n gnd incantaii, ndeprtnd rul care devenea din ce n ce mai puternic n jurul lor. n carul cellalt, Bay psalmodia i el un refren monoton. Ptrunser ntr-o zon unde vntul tersese urmele altor caravane sau cltori. Nu era niciun semn dup care s se orienteze, n afara unor movilie de pietre care fuseser plasate la intervale regulate. n cele din urm, chiar i acestea disprur i cei ase se pomenir mergnd prin nisipurile nesfrite. Nu se mai bazau acum dect pe Taita, pe experiena, pe cunotinele lui legate de pustiu i pe instinctele sale profunde. Ajunser, In sfrit, la terenul plat dintre dou iruri de dune. Nisipul de aici era fin i neted, ns Taita se opri la marginea zonei i o cercet cu grij. Se ddu jos din car i i fcu semn lui Bay. Negrul i se altur i se apucar s examineze mpreun locul ce prea lipsit de primejdii. Nu-mi place absolut deloc, zise Taita. Trebuie s cutm un drum ocolit n jurul cmpiei. E ceva necurat aici. Bay fcu civa pai pe suprafaa neted acoperit de nisip i trase aerul fierbinte n piept. Scuip de dou ori i studie desenul ce se formase, dup care se ntoarse la Taita. Nu gsesc nimic n neregul aici. Dac o s cutm o alt cale, o s ne coste ore, poate chiar zile. Urmritorii nu sunt prea departe. Trebuie s hotrm care e riscul mai mare. E ceva necurat, repet Taita. Ca i tine, simt impulsul de a trece pe-aici. Senzaia e prea puternic i ilogic. Ideea ne-a fost bgat-n cap de vrjitorul din Media. Mrite mag, cltin Bay din cap, n situaia asta, nu suntem de aceeai prere. Trebuie s ne asumm riscul i s traversm valea, altfel Trok o s ne ajung din urm nainte de lsarea ntunericului. Taita l lu de umeri i i pironi ochii n cei ai negrului. Observ c aveau o privire uor pierdut, ca i cnd ar fi fumat iarb bhang-. Vrjitorul i-a strpuns armura, spuse i i puse talismanul lui Lostris pe frunte. Bay clipi i deschise larg ochii. Taita vedea cum se lupt s scape de influena malefic i apel la propria putere ca s l ajute. n cele din urm, Bay tremur i privirea i se limpezi: Ai dreptate, recunoscu n oapt. Ishtar m-a dovedit. Locul sta prezint un pericol foarte mare. Se uitar de-a lungul vii nguste. Era ca un fluviu de nisip galben, cruia nu i se vedeau nceputul sau sfritul. Malurile erau destul de apropiate, nu mai mult de trei sute de pai lime n locurile cele mai strimte, dar se puteau ntinde pe o lungime de sute de mii de picioare, iar regimentele lui Trok le suflau n ceaf. Sud sau nord? Vru s tie Bay. Nu vd pe unde s-o lum. Taita nchise ochii i i concentr puterile. Dintr-o dat, se auzi un sunet n linitea apstoare. Era un strigt slab i ascuit. Se uitar cu toii n sus i zrir silueta micu a unui oim regal care zbura la nlime, pe cerul de un galben furios. Pasrea se roti de dou ori, apoi se avnt spre sud i dispru n aburul cmpiei. Sud, spuse Taita. Mergem dup oim. Se concentraser att de tare asupra discuiei, c niciunul nu observase c Hilto i trsese carul n apropiere i, mpreun cu Meren, stteau aplecai peste arip i ascultau schimbul de replici. Hilto se ncrunt de nerbdare i, dintr-o dat, exclam: Ajunge cu vorbria! Drumul dinaintea noastr e liber. Nu ne putem permite nicio ntrziere. Avei curaj s l urmai pe Hilto? Zicnd aa, plesni animalele cu biciul i caii speriai nir nainte. Meren fu luat prin surprindere i aproape aruncat din car, dar se inu de un mner i reui s rmn n vehiculul care zbura. ntoarce-te! Strig Taita la Hilto. Eti sub puterea vrjii! Nu tii ce faci! Bay sri s prind frul calului din dreapta, ns era prea trziu: carul trecu n vitez pe lng el, intrnd

pe terenul neted. Accelera tot mai tare i rsul lui Hilto ajunse ca un ecou la ei: Calea-i liber! Se merge lin i rapid. Nefer nfc hurile carului oprit i rcni: O s-l opresc eu sau o s-l fac s ntoarc. Nu! Se rsuci Taita spre el, ridicnd disperat mna ca s l opreasc. Nu te duce-acolo. E periculos. Oprete-te, Nefer! Nefer i ignor avertismentele. Cu Mintaka lng el, biciui caii, iar roile cntar peste nisipul fin i dur. l ajungea rapid pe Hilto din urm. O, sfinte Horus! Gemu Taita. Ai grij la roi! Un firior de nisip argintiu ncepu s se ridice n urma roilor ce se nvrteau ameitor la carul lui Hilto. Apoi, vzur cu groaz cum acesta se transform ntr-un uvoi de ml galben, apoi n buci mari de noroi de nestvilit. Caii ncetinir cnd ncepur s se scufunde n pmntul moale i aruncau cu copitele buci de noroi att de sus, nct zburau peste capul lui Hilto. Acesta nu fcea niciun efort s se opreasc sau s se ntoarc, ci i mna mai departe n mlatin. Nisipurile mictoare! Strig Taita cu amrciune n glas. Asta e lucrtura Medului! A ascuns drumul adevrat de ochii notri i ne-a atras n capcan. Brusc, atelajul lui Hilto sparse crusta i ptrunse n smrcul neltor de dedesubt. Cnd roile se afundar puin peste obezi, carul se opri att de brusc, nct i Hilto, i Meren fur aruncai din car. Se rostogolir pe suprafaa aparent inofensiv, ns, cnd se oprir i ncercar s se ridice n picioare, se trezir cu corpurile acoperite de ml galben i lipicios i se scufundar pn la genunchi. Caii se nnmoliser n totalitate. Numai capetele i pulpele din fa mai erau libere, ns, n timp ce nechezau i se zbteau, se afundau tot mai tare. Din cauza ocului, Nefer reaciona prea trziu la dezastrul ce avea loc chiar sub ochii si. Cnd i trecu prin cap s se ntoarc, era prea trziu. Roile lui erau scufundate cam cinci coi, pn la butuci, i amndoi caii erau acoperii pn la umeri. Sri s i ajute, s ncerce s le desfac hurile i s-i conduc napoi, dar fu imediat prins de noroiul perfid, scufundndu-se nti pn la genunchi i apoi pn la talie. Nu ncerca s stai n picioare, l avertiz Mintaka nnebunit. O s te trag dedesubt. Arunc-te i noat. i se arunc cu capul nainte din vehiculul care se scufunda i fcu pluta pe mlatina tremurtoare: Aa, Nefer! i art ea. F ca mine! El i recpt judecata i se ntinse pe nisip. Cu micri ciudate, ca un copil care nva s noate cinete, ajunse la car nainte ca acesta s dispar cu totul. Tie cu pumnalul legturile de piele care ineau scndurile platformei i, cu o grab disperat, le smulse i le arunc. Acestea plutir pe suprafaa fatalelor nisipuri mictoare, ns carul greu alunec sub ele, trgnd dup el i caii. n cteva clipe, nu mai rmsese dect o pat luminoas pe cmpia colorat n cenuiu ca s le nsemne mormntul. Carul lui Hilto fusese i el tras n adncuri, cu cai cu tot. Hilto i Meren se blceau, ipnd de groaz i izbutind s-i in doar umerii i capetele mnjite de noroi la suprafa. Nefer azvrli o scndur spre Mintaka: Urc pe asta, i ordon, iar ea se tr pe scndur. El fcu acelai lucru cu cealalt, care i susinu greutatea. Crnd alte dou buci de lemn cu el, cu ajutorul legturilor de piele, travers smrcul pn ajunse destul de aproape s le poat arunca lui Hilto i lui Meren. Acetia se desprinser cu greu din strnsoarea vscoas a mlului. Toi patru ncepur s noate cu dificultate spre Taita i Bay, care priveau ngrozii spectacolul de pe pmnt sigur. Magul flutur din mini i strig hotrt: Suntei deja la jumtatea drumului. Nu v ntoarcei! Mergei mai departe! notai pn n partea cealalt. Nefer nelese imediat c avea dreptate, aa c se ntoarser spre malul ndeprtat. Era o treab grea i de

durat, pentru c noroiul se lipea de braele i picioarele lor, dar i de partea din spate a scndurilor. Greutatea mai mic a Mintaki i spuse repede cuvntul i fata prelu conducerea. Ajunse prima la terenul stabil i se smulse din ghearele nisipurilor mictoare. n cele din urm, i se alturar i Nefer, Hilto i Meren, care erau aproape epuizai. Se aruncar cu toii la poalele dunelor din est. n timp ce ei traversu smrcul, Taita avusese timp destul s mediteze la situaia primejdioas n care se aflau. Prea fr speran. Erau mprii n dou grupuri, cu un golf ntre ei de trei sute de pai. i pierduser carele i caii, armele i echipamentul, dar cel mai ru era c nu mai aveau nici burdufurile cu ap att de preioase. Bay i atinse braul i murmur: Ascult! Ceva susura n aer, departe, uneori mai slab, apoi crescnd iar n intensitate, un ecou ndeprtat dinspre dunele ce i mprejmuiau. Cu toate c era abia perceptibil, era, fr ndoial, sunetul unei coloane de care n mar. De pe partea opus a vii cei patru auziser i ei zgomotele i se ridicar n picioare. Cu toii priveau napoi, spre dune, i ascultau cum Trok i oamenii lui se apropiau cu pai repezi. Pe neateptate, Mintaka o lu la fug spre marginea mlatinii, unde i lsaser scndurile pe care traversaser smrcul. Nefer o urmrea cu privirea, ncercnd s-i dea seama ce avea de gnd s fac. Ea culese scndurile i intr n nisip pn la genunchi, trgnd dup ea lemnele de legturile de piele. Nefer realiz brusc ce avea ea de gnd s fac, dar era prea trziu ca s-o mai poat opri. Se aruncase pe una din scnduri i ncepuse s noate prin nmolul galben. Nu mai putea s ajung la ea cnd, n cele din urm, se vzu silit s se opreasc, cu noroiul ajungndu-i pn la mijloc. ntoarce-te! Strig dup ea. M duc eu. Sunt mai uoar i mai iute dect tine, i rspunse, i, cu toate c el nu renun s ncerce s-o fac s se rzgndeasc, ea l ignor i i concentr toat suflarea i fora ca s pluteasc mai departe. Zgomotul carelor cretea din ce n ce mai tare i o mobiliza pe Mintaka s i sporeasc eforturile. Privind-o, Nefer nutrea sentimente de team pentru sigurana ei i de mnie fa de intransigena de care ddea dovad, ns era cu mult mai mndru de curajul ei. In inima ei se ntlnesc rzboinicul i regina , rosti el n oapt n timp ce ea se ndrepta spre malul ndeprtat. Acum auzeau i vocile urmritorilor, i zdrngnitul roilor, i zornitul armelor, toate amplificate de rezonatorul dunelor. Taita i vr toiagul sub cingtoare, ca s i pstreze minile libere, apoi el i Bay se cufundar n noroi ca s-i ias n cale Mintaki. Fiecare lu cte o scndur liber i se lansar pe suprafaa neltoare. Toi trei ncepur s noate napoi, spre malul dinspre rsrit. Dinspre dunele din spatele lor iei capul coloanei de care urmritoare. Figura inconfundabil a lui Trok era n carul din frunte, iar vocea-i de taur se auzi rcnind triumftoare, rezonnd n pereii dunelor: nainte! La atac! Falanga de care din frunte ni la galop i veni rupnd pmntul la marginea nisipurilor mictoare. Cei trei fugari vsleau cu disperare mai departe n mlatina galben. n spatele lor, rcnetele vizitiilor se auzeau din ce n ce mai tare. Greutatea mare a lui Trok fcuse ca roile lui s se scufunde mai adnc n nisipul moale dect cele ale altor vehicule i, cu toate c animalele erau mboldite cu biciul, faraonul rmase n urma primei linii a atacului. Celelalte trei care din primul rnd intrar cu capul nainte n nisipurile mictoare i fur nghiite cu aceeai repeziciune ca i cele dinainte. Aa afl Trok de pericolul care-l pate i reui s i stpneasc atelajul i s se ndeprteze de mlatin. nfc arcul scurt, dublu-curbat i sri jos din car. n spatele su, celelalte vehicule ncetar atacul i se strnser la un loc.

Arcai! Strig Trok. Tragei salve grupate! Nu-i lsai s v scape! Dobori-i! Arcaii alergar n fa i formar iruri de patru n adncime, la marginea mlatinii; toi aveau tolbele pline n spate i corzile bine strunite. Mintaka ajunsese iari s noate naintea camarazilor ei; trecuse de jumtatea distanei i, cu toate c se strduiau din rsputeri, Taita i Bay rmneau tot mai n urm. Trok pea ano n faa irurilor, dnd ordine: Arcai, ntindei corzile sgeilor! i o sut cincizeci de oameni potrivir sgeile n corzi. Arcai, ridicai i intii! i oamenii i ridicar armele pn cnd cozile sgeilor le ajunser la buze i intir spre cerul galben. Tragei! Rcni Trok i soldaii traser o salv grupat. Sgeile se ridicar ntr-un nor ntunecat, ajunser la zenitul traiectoriei lor i czur n direcia celor trei siluete micue din mlatin. Taita le auzi venind i i ndrept ochii spre cer. Norul ucigtor cdea spre ei, uiernd ncet, asemenea aripilor unui stol de gte slbatice. In noroi! Strig Taita insistent, i cei trei se lsar s alunece de pe scnduri i se afundar n nmolul gros, pn cnd nu le mai rmaser deasupra dect capetele. Sgeile cdeau ca grindina n jurul lor; una se nfipse adnc n lemnul pe care sttuse Mintaka, cu doar cteva clipe mai nainte. Mai departe! Ordon Taita, i se aruncar la loc pe scnduri, vslind din nou nainte, dar ctignd doar civa pai nainte ca vzduhul s se umple iar de zumzetul sgeilor cztoare, iar ei s caute protecia noroiului galben. Se vzur silii s sar de pe scnduri de nc trei ori, ns de fiecare dat arcaii trgeau la intervale mai mari, iar salvele aveau mai puin acuratee. Mintaka fcea eforturi i mai mari dect nainte i, n curnd, iei din raza de btaie a sgeilor. Mugetele de furie i neputin ale lui Trok i urmreau, n timp ce acesta i ndemna oamenii s trag. Sgeile czur n mlul din jurul lor, dar salvele erau mai puin concentrate. Taita ntoarse capul s vad ce face Bay. Capul imens i acoperit de cicatrice al acestuia lucea din cauza noroiului i transpiraiei. Ochii bulbucai i ieeau din orbite, iar gura era larg deschis, lsnd s se vad irurile de dini ascuii ca ai unui rechin. Curaj, Bay! i strig Taita. Aproape am trecut dincolo, zise, dndu-i seama, n timp ce rostea cuvintele, c acestea erau o provocare direct pentru zei. Pe malul din spatele lor, Trok vedea cum i scap printre degete. Soldaii lui foloseau arcurile mai scurte i mai slabe destinate trasului din carul n micare. Limita lor era de trei sute de coi. Trok se ntoarse i se ncrunt spre purttorul su de lance, care avea grij de cai. Adu-mi arcul de rzboi! Rcni. Trok era singurul din tot regimentul care purta arcul de rzboi n car: hotrse s nu-i nzestreze trupele cu aceast arm a crei lungime incomoda, neputndu-i-se valorifica avantajele: fora sporit i capacitatea de a inti la distan mai mare. Cu toate acestea, puterea masiv a lui Trok i destoinicia braelor sale lungi l plasaser deasupra regulilor stricte impuse oamenilor de rnd. El folosea arcul scurt, dublu-curbat, n majoritatea situaiilor. Totui, amenajase un suport special ntr-un col al carului pentru lungimea mrit a armei puternice, dar greoaie. Purttorul su de lance sosi n fug i i nmn arcul masiv. Adusese i tolba cu sgeile speciale, ce aveau ca blazon capul de leopard. Trok i fcu loc printre arcaii din primul rnd, iar acetia se ddur la o parte. Potrivi o sgeat lung i msur distana cu ochii nchii pe jumtate. Capetele celor doi nottori preau dou bule micue de aer pe ntinderea galben. Brbaii din jurul lui Trok trgeau cu iueal, dar sgeile lor nu-i ajungeau inta, cznd fr succes n ml. Trok i calcul n minte unghiul de lansare a sgeii i i lu poziia, cu piciorul stng n fa. Trase adnc aer n piept i ntinse coarda cu braul drept, pn cnd aceasta ajunse s i ating vrful nasului coroiat. Arcul

constituia o provocare chiar i pentru fora sa. Muchii braelor goale i ieeau cu mndrie n eviden, iar trsturile i se contorsionaser din cauza efortului. inu coarda doar o clip, reglndu-i foarte puin inta, apoi o eliber, iar instrumentul se ncovoie i puls n minile lui ca o fiin vie. Sgeata lung se micora pe msur ce urca mult deasupra norilor de proiectile joase, depindu-le fr nici cel mai mic efort. Atinse punctul culminant i plonj precum un oim asupra przii. Din noroi, Taita auzi sunetul mai ascuit i mai nalt al zborului i privi n sus. Vzu sgeata ndreptnduse drept spre el; nu mai avea timp s-i prseasc pluta improvizat, nici mcar s se lase n jos i s se fereasc. nchise ochii fr s vrea. Sgeata zbur att de aproape de capul su, c simi cum i se zbrlete prul de la viteza cu care trecu pe lng el. Apoi, auzi zgomotul surd al impactului. Deschise ochii i ntoarse capul dup sunet. Sgeata lung l strpunsese pe Bay n mijlocul spatelui gol, intuindu-l acolo. Captul de cremene se nfipsese n scndura pe care sttea, pironindu-l de lemn ca pe un gndac negru i lucios. Faa lui Bay era la un cot distan de a sa; Taita se uit n ochii adnci i negri i i vzu arznd n agonia morii. Bay i desclet gura s strige sau s vorbeasc, ns uvoiul nestvilit de snge ce i izvora printre buze nec orice sunet. Suferind vizibil, duse mna la iragul pe care-l purta i i-l trase de la gt. L-l ntinse apoi lui Taita, oferindu-i-l, ca pe un ultim dar nepreuit nfurat n jurul degetelor ncletate. Taita l desprinse uor de pe degetele rigide i-i aez iragul la gt. Simi spiritul vrjitorului muribund ptrunznd n corpul su i sporindu-i puterile. Capul lui Bay czu n fa, ns sgeata l mpiedica s alunece de pe bucata de lemn. Taita recunoscu nsemnul leopardului pe coada sgeii i tiu cine trsese. ntinse braul, puse dou degete pe gtul lui Bay i simi momentul morii acestuia. Bay se dusese i nimic din ce-ar mai fi putut face el nu l mai putea salva. l prsi i not mai departe, spre rmul de unde Nefer i Mintaka i strigau cuvinte de ncurajare. nc patru sgei lungi czur n apropierea lui, ns nu l atinse niciuna, i Taita reui s scape nevtmat de sub tirul lor. Nefer i veni n ntmpinare i l ajut s stea n picioare n nisipul gros. Taita se ajut de toiag ca s ajung pe terenul stabil, unde se prbui, respirnd cu greutate. Abia dup un minut se ridic din nou i-i ndrept privirea dincolo de nisipurile mictoare, unde, pe malul ndeprtat, Trok sttea cu minile-n old, i fiecare linie a corpului i a capului i trda furia i frustrarea. Apoi, Trok i fcu minile plnie i strig: S nu crezi c ai scpat, magule! Te vreau i-mi vreau i ceaua napoi, i o s v am. O s v ncolesc. Pun eu laba pe voi! Mintaka avansa cit putu de mult. tia prea bine care era punctul cel mai dureros al lui Trok i cum s-l umileasc cel mai tare n faa oamenilor si: Scumpul meu brbat, ameninrile tale sunt la fel de neputincioase i de goale ca i ceea ce pori ntre coapsele tale. V ocea ei dulce i limpede ajunse dincolo de mlatin, iar cei dou sute de rzboinici hicsoi auzir fiecare cuvinel. ocul fcu s se lase o tcere ca de mormnt, ns aceasta fu urmat de un hohot asurzitor de rs dinspre irurile brbailor. Chiar i oamenii lui Trok l urau ndeajuns ca s se bucure de umilirea lui. Trok i agit arcul deasupra capului i btu din picior cu o furie neputincioas. n cele din urm, se rsti la oamenii si care amuiser, stnjenii de propria ndrzneal: Ishtar! Ishtar din Media, vino n fa! Rcni Trok n linitea care se lsase. Capitolul LIX Ishtar se aez la marginea nisipurilor mictoare, cu faa spre grupul mic de oameni de pe cellalt mal.

Tatuaje de diverse modele i acopereau toat faa, avea ochii nconjurai de spirale purpurii, iar cel cu albea lucea ca un disc de argint. Un ir dublu de puncte roii i mpodobea nasul pe toat lungimea lui. Pe brbie i pe obraji se mpleteau desene ce aduceau cu frunzele de ferig. Prul era aranjat cu elac rou n epi lungi i tari. Cu un gest chibzuit, i desfcu haina i o ls s cad pe nisip. Rmase gol puc, astfel c pe spate i pe umeri se puteau vedea rozetele reprezentnd leoparzi. Pe burt avea tatuat o stea mare, roie, i i rsese prul pubian, peea ce fcea ca penisul imens ce atma sub burt s par i mai mare. Clopoei din aur i argint stteau agai de prepuul perforat. Vrjitorul i fix privirea asupra lui Taita, care iei n fa ca s nceap con-fruntarea. Distana dintre ei prea s se micoreze n timp ce se nfruntau din priviri. ncet-ncet, membrul lui Ishtar ncepu s se umfle, iar clopoeii sunau pe msur ce acesta se ntrea ntro erecie impresionant. Vrjitorul i mpinse oldurile nainte, ndreptnd capul rou i mnios spre Taita. Era o provocare direct, care scotea n eviden statutul de eunuc al celui din urm i dorea s arate superioritatea masculinitii lui Ishtar. Taita ridic toiagul n direcia vintrelor vrjitorului. Rmaser amndoi nemicai o bun bucat de vreme, proiectndu-i toate forele n ncletarea aceea, ca i cnd ar fi aruncat pumnale. Dintr-o dat, Ishtar gemu i ejacul, mprtiindu-i toat smna pe nisip. Penisul i se contract, se micor, devenind zbrcit i nensemnat. Ishtar czu n genunchi i i trase grbit haina ca s-i acopere umilina. Pierduse prima confruntare direct cu magul. Se ntoarse cu spatele la Taita i se tr napoi, acolo unde erau aezai cei doi preoi ai lui Seuth i amanul nubian. Se altur cercului lor, dup care toi i unir minile i ncepur s cnte. Ce fac? ntreb Nefer nelinitit. Cred c ncearc s gseasc drumul care ocolete nisipurile mictoare, rspunse n oapt Mintaka. Taita o s-i opreasc, o asigur Nefer, cu o ncredere pe care nu o simea cu adevrat. Brusc, Ishtar sri n picioare, cu o vitalitate renscut, scoase un ipt rguit, ca de corb i art spre sud. A ales calea pe care ne-a indicat-o oimul, coment ncet Taita. nc nu suntem n siguran. Regimentele lui Trok urcar n care. Cu Ishtar cltorind alturi de Trok n carul principal, pornir la trap spre sud, urmnd cursul erpuitor al rului de noroi ucigtor. n timpul marului, soldaii i ameninau i i provocau pe cei din grupul izolat de pe malul cellalt. Dup ce se reaez colbul, fugarii vzur c Trok lsase o trup mic, de cinci care, adic zece oameni, n tabra de sub dune, ca s-i in sub observaie. n curnd, i ultimul car din coloana urmritorilor se pierdu n aburul galben al cmpiei dogorind din cauza ariei, ascuns de curbura din pereii vii. nainte de lsarea nopii, Trok va fi gsit drumul pn la noi, prezise Taita. Ce putem face? ntreb Nefer. Taita se ntoarse spre el: Tu eti faraonul. Eti Maestru al Celor Zece Mii de Care. Ii ateptm ordinele, Maiestate! Nefer se holb la el, rmas fr replic la cuvintele ce sunau a insult, apoi se uit n ochii aceia btrni, apoi i nu zri nici urm de batjocur. Furia i se ridic n gt, cu un gust amar de fiere. Avea de gnd s protesteze, s argumenteze c pierduser totul, vehiculele i apa, c pustiul arztor se ntindea naintea lor i o armat ntreag venea pe urmele lor, ns Mintaka i atinse braul i asta l opri. i pironi ochii n cei ai lui Taita i imediat i veni inspiraia. Le mprti tuturor planul su i, nainte s termine, Hilto zmbea i ddea aprobator din cap, iar Meren rdea i-i freca satisfcut minile. Mintaka sttea alturi de el, dreapt i mndr. Cnd mpri ordinele, Taita l aprob: E un plan de lupt demn de un faraon adevrat, zise el. Glasul era calm i nu trda niciun fel de emoie, ns n ochi lucea o lumini de apreciere. tia c, n sfrit, misiunea cu care l nsrcinase Lostris avea s se apropie de capt. Nefer era aproape pregtit s-

i ia viaa n propriile mini. Nu parcurser mai mult de o mie de picioare cnd Ishtar art n fa. Trok opri coloana i i for ochii s strpung ciudata lumin galben i aburul dogoritor dinaintea sa. n fa, valea nisipurilor mictoare se ngusta pe neateptate. Ce-i asta? Vru s tie Trok. Prea un monstru marin care nota acolo. Marginea de sus a aripii dorsale ieea din mocirla galben i era neagr i ascuit. E podul nostru, i spuse Ishtar, o creast de piatr istoas ce merge de la un mal la cellalt. Pe aici traversm. Trok trimise dou iscoade pe jos s cerceteze starea podului. Acetia alergar uor peste el i ajunser fr probleme pe partea cealalt. De-acolo, strigar i i fcur semne lui Trok, iar acesta i plesni caii i i uim. Apoi veni i restul coloanei, n ir indian. Odat ajuni cu bine pe malul opus, Trok ntoarse convoiul spre nord, urmnd drumul napoi, spre valea unde vzuse ultima dat grupul de fugari al lui Taita. Nu parcurser ins nici jumtate din distan, cnd norul ntunecat se prefcu ntr-o cea galben, cu o miasm amenintoare, care fcu s se nnopteze prematur. n cteva minute ultima plpire de lumin se stinse i bezna fora coloana s se opreasc. Caii sunt obosii, ncerc Trok s-i justifice decizia de a face o oprire peste noapte, cnd comandanii se adunar n jurul su, ateptnd ordinele. Adpai-i i lsai-i i pe ei, i pe soldai s se odihneasc. Plecm la primele raze ale soarelui. Nici chiar magul nu poate s fi ajuns prea departe pe jos i fr ap. Punem mna pe ei mine, nainte de prnz. T Aita scoase bandajele de pe tlpile Mintaki i cltin satisfcut din cap. Apoi, le nmuie n soluia puternic alcalin a nisipurilor mictoare i le nfur la loc. n ciuda protestelor ei, Nefer o oblig s i ia sandalele; erau cu mult prea mari pentru ea, ns bandajele fcur s i vin bine. Nu aveau nimic de crat, mncare, ap, arme sau bagaje, nimic n afar de scndurile salvate de la carele scufundate. Sub privirile curioase ale soldailor hicsoi de pe malul cellalt, Nefer i conduse grupul pe coasta dunei nalte, ndreptndu-se spre est. Ajunser gfind pe culme, iar setea i tortura deja. Nefer mai arunc o privire spre nisipurile mictoare. Oamenii lui Trok scoseser hamurile cailor, ridicaser tabra la adpostul carelor i aprindeau focurile de veghe. Nefer le adres un salut ironic i o lu pe urmele celorlali, cobornd pe partea ascuns a dunei. Cum ajunser la adpost de ochii santinelelor, se aezar s se odihneasc. Orice efort o s ne coste scump, i avertiz Nefer. O s stm fr ap nc vreo cteva ore de-acum nainte. Stnd ntini pe nisip i rsuflnd cu greu de cldur, ciulir nelinitii urechile s aud orice zgomot fcut de oameni sau de care. Mintaka ddu glas temerilor tuturor: S ne rugm la toi zeii ca Trok s nu gseasc drumul i s nu ne gseasc nainte de lsarea ntunericului. Dup ce i-au mai tras sufletul, Nefer i conduse, la adpostul dunei de nisip, pe o cale paralel cu valea nisipurilor mictoare. Au mers ns foarte puin. Din cauza ariei, oboseala i spuse cuvntul. Se aezar din nou s se odihneasc n ceaa galben, suprtoare. Noaptea mai domoli puin aria. Cei cinci urcar din nou n vrful dunei i zrir sub ei focurile aprinse de brbaii rmai de straj n partea opus a vii. Flcrile ofereau destul lumin, nct s i dea seama de amplasarea taberei hicsose. Carele inamice erau aranjate n form de ptrat, iar caii aezai cu capetele spre roi. Dou santinele stteau lng foc, iar ceilali se ntinseser pe rogojini la adpostul taberei. Ne-au vzut cum o luam spre rsrit. S sperm c nc mai cred c ne ndreptm n acea direcie i c pot s doarm linitii, zise Nefer, i pomi n fruntea lor n josul dunei.

Ajunser la poalele acesteia, la cteva zeci de pai de valea n care era aezat tabra. Era distana minim la care puteau sta n siguran ca s-i ascund micrile i zgomotele pe care le puteau face. Orientndu-se dup plpirea focului de tabr i inndu-se de mn ca s nu se rtceasc pe ntuneric, nimerir drumul spre marginea nisipurilor mictoare. Lansar scndurile i vslir prin mlatin; se obinuiser deja cu aceast modalitate de transport i, n scurt timp, ajunser n partea cealalt. Se furiar n grup compact spre tabr i se lsar pe vine chiar n apropierea focului. n afar de cei doi soldai de straj, tabra inamic prea cufundat n somn. Caii erau linitii i nu se auzea dect sunetul molcom al lemnelor ce trosneau n foc. Brusc, una din santinele se ridic i se duse la camaradul su, i cei doi ncepur s discute n oapt. Nefer se temea ca acest lucru s nu le ntrzie planurile i era pe punctul de a-l ruga pe Taita s l ajute, cnd btrnul i ghici gndurile. i ndrept toiagul spre cele dou siluete aflate n ntuneric; n cteva minute, vocile se nmuiar i, n sfrit, una din strji se ridic, se ntinse i csc. Se duse apoi spre focul su i se aez, punndu-i sabia n poal. Taita inu bastonul aintit asupra lui i, ncet, omului i czu capul n piept. Dinspre cellalt foc, se auzi un sforit uor: amndoi soldaii erau adormii. Nefer i atinse pe Hilto i Meren; fiecare tia ce are de fcut, naintar pe furi, lsndu-i pe Taita i pe Mintaka la marginea zonei luminate de foc. Nefer ajunse n spatele santinelei aflate cel mai aproape; sabia soldatului i alunecase din poal i zcea lng el, n nisip. Nefer o ridic i, dintr-o singur micare, l pocni peste tmpl cu mciulia de bronz. Fr s scoat un sunet, omul se rostogoli i czu lat lng foc. Cu sabia strns n mn, Nefer arunc o privire la ce se ntmpl la cellalt foc. Hilto i Meren l aranjaser pe soldatul de straj, care rmsese fcut covrig, asemenea unui cine care doarme. Hilto i luase sabia. Cei trei ajunser n fug la primul car, suliele erau nc n lzile aezate n partea lateral a carului. Nefer nfca una: era grea i simea c asta l mai linitete. i Meren se narmase. Pe neateptate, unul dintre cai nechez ncet i btu din copit. Nefer nghe. Pre de o clip, sper c prezena lor nu fusese observat. Apoi, o voce adormit se auzi din spaiul ngrdit de care: Noosa, tu eti? Te-ai trezit? Un soldat se apropie cltinndu-se de foc, mai mult adormit dect treaz, i avnd doar crpa din jurul alelor pe el. n mna dreapt inea o sabie. Se opri i fcu ochii mari la Nefer: Tu cine eti? Ridic, alarmat, vocea. Meren arunc sulia, care l lovi pe brbat drept n piept. Soldatul ridic braul, apoi se prbui pe nisip. Meren fcu un salt nainte i culese arma de pe jos. Rcnind ca o ceat de djini nebuni, cei trei srir peste cozile de lemn ale lncilor i se npustir n careul fcut din care. Strigtele lor i aruncaser pe cei care abia se trezeau ntr-un haos de nedescris. Unii dintre ei nici nu apucaser s pun mna pe arme, cnd sbiile capturate se ridicar i czur n ritmul morii. Luciul lamelor fusese ters de sngele care curgea iroaie. Un singur soldat inamic se ridic la lupt mpotriva lor. Era o namil de brbat i riposta pe msur, nsoindu-i loviturile cu rgete de leu rnit. inti direct spre capul lui Nefer i, cu toate c cel din urm par la nlime, lovitura i amori braul pn la umr, iar lama de bronz se rupse. Nefer era dezarmat i adversarul su se pregtea s-i dea lovitura de graie la cap. Taita iei din umbr n spatele su i l lovi cu toiagul n east. Brbatul se prbui, iar Nefer apuc sabia dintre degetele lipsite de vlag nainte ca aceasta s ating pmntul. Lupta luase sfrit. Cinci dintre supravieuitori czur n genunchi, cu minile deasupra capetelor, n timp ce Hilto i Meren stteau cu ochii pe ei. Mintaka i Taita aar focul i, la lumina flcrilor, descoperir c trei soldai erau mori, iar ali doi grav rnii.

n timp ce Taita le trata rnile, ceilali, cu funii gsite n care, i legar pe prizonieri de mini i de picioare. Abia dup asta putur s bea ap din burdufuri, s se ospteze cu pine i buci de came din proviziile pe care le gsir acolo. Pn s termine cu mncatul i cu potolirea setei, ncepuse s se lumineze bine de ziu. Se anuna o nou diminea roiatic i amenintoare, iar zpueala era deja sufocant. Nefer alese trei care i caii cei mai puternici care s le trag. Aruncar din vehicule toate lucrurile inutile, cum ar fi bagajele personale ale soldailor i armele de care nu aveau trebuin. Nefer deshm caii n plus i i alung n pustiu, speriindu-i cu o ptur pe care le-o flutur dinaintea ochilor. Cu fiecare minut, lumina de un rou ireal a zorilor devenea tot mai puternic, i fugarii urcar grbii n care. Cnd erau gata de drum, Nefer se duse la grupul de prizonieri legai: Suntei egipteni, ca i noi. M doare foarte tare c am ucis i am rnit atia camarazi de-ai votri. Nu a fost alegerea noastr i nu ne-a fcut plcere. Uzurpatorul Trok ne-a silit, se scuz el, i se ls pe vine lng uriaul care fusese ct pe ce s-l omoare. Eti un soldat curajos. Mi-a dori ca, ntr-o bun zi, s luptm de aceeai parte a frontului. orul lui Nefer se trsese n sus cnd se aezase, iar ochii prizonierului czur pe muchii netezi ai coapsei drepte. Omul rmase cu gura cscat: Faraonul Nefer Seti e mort. De ce pori cartuul regal? ntreb el. Nefer atinse tatuajul fcut de Taita cu mult timp n urm. E dreptul meu s-l port. Eu sunt faraonul Nefer Seti. Nu! Nu se poate! Prizonierul era agitat i nfricoat, cum, probabil, nu fusese niciodat pe cmpul de lupt. Mintaka sri din car, se apropie de grupul de hicsoi i i se adres brbatului pe un ton prietenos: tii cine sunt eu? Suntei Maiestatea Sa, regina Mintaka. Tatl vostru mi-a fost comandant i zeu. Am inut mult la el, aa c avei toat dragostea i respectul meu. Mintaka scoase pumnalul din teac i tie legturile prizonierului: Da, confirm ea, sunt Mintaka, iar acesta este faraonul Nefer Seti, logodnicul meu. ntr-o bun zi, ne vom ntoarce n Egipt s ne cerem drepturile i s domnim n pace i dreptate. Nefer i Mintaka se ridicar, iar ea continu: Transmitei acest mesaj tovarilor votri. Spunei oamenilor c suntem n via i c ne vom ntoarce n Egipt. Omul se tr n genunchi i i srut picioarele, apoi se duse de-a builea la Nefer i i lu un picior, pe care i-l puse deasupra capului, n semn de supunere. Sunt omul vostru, l asigur el, i o s duc mesajul oamenilor. S v ntoarcei repede, divine faraon. Ceilali prizonieri i se alturar, asigurndu-i de dragostea i credina lor. Slav ie, faraonule! S trieti i s domneti o mie de ani! Nefer i Mintaka urcar n carul capturat, n uralele prizonierilor eliberai: Bak-her! Bak-her! Cele trei vehicule prsir tabra distrus. Taita mergea n fa, singur, pentru c era cel mai n putere s reziste iretlicurilor lui Ishtar Medul, i s descopere drumul cel mai bun, care fusese ascuns ochilor lor. Nefer i Mintaka l urmau ndeaproape, iar Hilto i Meren formau ariergarda. O luar napoi pe drumul pe care veniser. Parcurser foarte puin din drum, iar valea nisipurilor jnictoare i tabra se mai vedeau nc, atunci cnd Taita se opri i privi ndrt. Celelalte care oprir n spatele lui. Ce e? Vru s tie Nefer i Taita nl braul. In linitea care se lsase, auzir zgomotul ndeprtat al diviziei lui Trok ce ajungea pe malul unde fuseser ei. Apoi, dintr-o dat, prin aburul rou ce se cobora, zrir capul coloanei aprnd dintre dune.

n carul din frunte, Trok struni caii i url la Ishtar: Pe sngele i smna lui Seuth, magul te-a ntrecut din nou. N-ai prevzut c o s treac napoi i o s ne fure carele din tabr? Da tu n-ai prevzut asta? Se rsti i Ishtar. Doar tu eti marele general. Trok i trase napoi braul n care inea biciul, vrnd s-l plesneasc peste faa tatuat pentru o asemenea insolen, ns cnd se uit la ochiul ntunecat al medului, se rzgndi i ls biciul jos: i-acum ce faci, Ishtar? i lai s scape nevtmai? Nu au dect un drum de ntoarcere i Zander vine pe-acolo cu dou sute de care. Sunt prini ca n menghin, observ Ishtar rutcios; faa lui Trok se lumin ntr-un rnjet slbatic. n mnia lui, aproape c uitase de Zander. Soarele nici nu s-a nlat bine. Ai la dispoziie o zi ntreag s traversezi iar podul de roc istoas i s-i ajungi din urm, continu Ishtar. Am mirosul lor n nri. Am s-mi arunc plasa ca s-i prind n curs i, ca un copoi credincios ce sunt, o s te conduc la prad. Trok i biciui caii i i mn pn la marginea unde se sfrea poriunea de teren stabil i ncepea mlatina, ajungnd fa n fa cu cele trei care de pe malul opus. Izbuti s foreze un hohot de rs i un rnjet larg ce erau aproape convingtoare. M distrez mai bine dect voi, prieteni. Rzbunarea are un gust mai bun cnd o mnnci rece! Pe Seuth, ce-o s m mai nfrupt din ea! Ca s mnnci iepurele, trebuie mai nti s-l prinzi, rspunse Mintaka. Aa am s i fac. Fii sigur c mai am cteva surprize care os v distreze. Zmbetul i se terse de pe fa cnd cele trei care pornir spre dune i Mintaka i fcu vesel cu mna. Cu toate c tia c intenia ei era s-l ntrite, l rodea att de tare gestul, nct simea cum d n clocot de furie: napoi! Le strig oamenilor. napoi la pod! Capitolul LX n timp ce-i continuau cltoria, Taita se uita tot mai des spre cer, iar expresia feei lui era sobr i gnditoare, pe msur ce norii de pucioas coborau tot mai aproape de pmnt. N-am mai vzut niciodat aa ceva pe cer, remarc Hilto, cnd oprir s adape caii cu puin nainte de prnz. Zeii sunt suprai. Era ciudat ct de repede descoperir calea cea bun, de aceast dat. Rscrucea unde fcuser alegerea greit se vedea de la distan. Prea greu de crezut c nu vzuser movila nalt de pietroaie care o marca i, mai mult dect att, drumul larg ce ducea spre Marea Roie, pe care cltoriser att de multe caravane ce fceau comer i care era mult mai bttorit i mai vizibil dect poteca neumblat pe care o urmaser ei ctre valea nisipurilor mictoare. Ishtar ne-a orbit, murmur Nefer, n timp ce se duceau int la rscruce, dar, de data aceasta, n-o s ne mai lsm pclii aa de uor; zicnd acestea, se uit ngrijorat spre cer i fcu semnul de ndeprtare a rului. Dac zeii sunt ndurtori cu noi, adug el. Hilto fu cel care, cu ochii si de rzboinic ncercat, observ norul de praf din faa lor. Cerul jos i acoperit l ascunsese pn acum, cnd ajunseser aproape de el. Hilto galop pe lng carul lui Taita i i strig: Magule! Privete n fa! Sunt care de lupt i nc multe. Domolir caii i cercetar situaia. Norul de praf se mica n continuare. Ct de departe sunt? La vreo dou sute de picioare. Crezi c Trok are o a doua divizie, care vine n spatele lui?

tii mai bine dect mine, magule, c asta e tactica pe care o adopt hicsoii. Nu-i aduci aminte de btlia de la Dammen? Cum ne-a prins Apepi ntre cele dou divizii ale lui? Putem s ajungem la rscruce nainte s ne taie calea? ntreb Taita, iar Hilto nchise pe jumtate ochii. Poate c da. ns va fi pe muchie de cuit. Taita se ntoarse i se uit napoi: Trok e probabil deja pe urmele noastre. Nu trebuie s riscm s-i cdem n brae. Ar fi un dezastru total s prsim drumul i s ne afundm n nisipuri. Am lsa urme clare, iar caii ar fi terminai nainte de lsarea nopii. Nu-i de mirare c Trok ne-a rs n nas, spuse cu amrciune Mintaka. Suntem iar ntre ciocan i nicoval, o aprob Meren. Trebuie s fugim, hotr Nefer. Trebuie s ncercm s ajungem la rspntie i s o lum pe drumul principal naintea lor. E singura noastr scpare. Atunci, s-i dm btaie, chiar dac o s cad caii sub noi de atta efort, conchise Hilto. Pornir nainte n goan, cu carele aezate ntr-o singur linie. Vehiculele sltau i se hurducau lsnd urme de roi pe sol, ns caii se descurcau bine. Norul de praf dinaintea lor devenea tot mai amenintor, cu ct se apropiau mai tare de el. Movilele de pietre preau s se afle tot mai departe. Aveau mai bine de cinci sute de picioare pn la rspntie, cnd primele care ale diviziei ce le venea n ntmpinare se oprir, ascunse pe jumtate de colbul ridicat i de nfricotoarea lumin galben. Hicsoii rmaser pe loc, nesiguri, parc, de identitatea celor trei care goneau spre ei, apoi, dintr-o dat, i fcur avnt, pornind drept spre fugari. Taita ncerc s mboldeasc pentru ultima oar caii, ns simi cum acetia fuseser copleii de oboseal. Rezistaser pn n ultimul moment, dar inamicul i ataca frontal i, uor, deveni limpede pentru toi c nu aveau cum s ajung la rspntie naintea acestuia. n cele din urm, Taita ridic braul cu pumnul strns ca s comande oprirea: Ajunge! Strig el. N-avem cum s ctigm cursa asta. Se oprir pe drum, cu caii nspumai i rsuflnd din greu. Vizitiii erau palizi sub pulberea care le acoperise trsturile i disperarea li se citea n ochi. Pe unde o lum, Maiestate? Strig Hilto; ncepeau deja s apeleze la Nefer pentru indicaii. Nu e dect un drum deschis: napoi pe unde am venit. n braele lui Trok, adug el, att de ncet, nct doar Mintaka l auzi. ns, cel puin, o s am o ultim ocazie s-mi rezolv problemele cu el. Taita l aprob din cap i fu primul care ntoarse carul cu o sut optzeci de grade. i conducea napoi spre nisipurile mictoare. Ceilali l urmar n praful nbuitor. La nceput, colbul i mpiedic s-i zreasc urmritorii, ns o adiere de vnt fierbinte ddu pentru un moment perdeaua de nisip la o parte i vzur c pierduser deja teren. Goneau mai departe, dar Nefer simea cum caii lui ncepeau s i piard vigoarea. Mersul le era greoi i chinuit, picioarele ca de plumb, iar copitele i le aruncau n lturi. Nefer tia c sfritul era aproape; i cuprinse mijlocul Mintaki cu braul: Te-am iubit din prima clip n care te-am vzut. Am s te iubesc o venicie de-acum ncolo. Dac m iubeti cu adevrat, n-o s m mai Iai s cad niciodat n minile lui Trok. Cnd va veni sfritul, acesta e modul n care poi s-i dovedeti dragostea. Nefer ntoarse capul i o privi nedumerit: Nu neleg ce vrei s spui, mrturisi, i-atunci ea puse mna pe sabia capturat ce atma la mijlocul lui. Nu! Aproape c strig el i o mbri cu toat fora. Trebuie s o faci pentru mine, scumpul meu. Nu poi s m trimii napoi la Trok. Eu nu am curajul s-o fac singur, aa c trebuie s fii tu puternic i pentru mine.

Nu pot, strig el. O s fie rapid i fr durere. Altfel... Nefer era att de tulburat, c aproape intr n carul lui Taita cnd acesta opri brusc n mijlocul drumului. Magul art n fa. Trok era acolo. Chiar i de la o aa distan, i distingeau figura ca de urs n fruntea coloanei n micare, ce se ndrepta spre ei. Cei cinci privir napoi, de unde inamicul se apropia la fel de iute. O ultim btlie! Slbi Hilto strnsoarea sbiei n teac., Prima, cea mai proast. A doua, la fel. Ultima e cea mai reuit din tot jocul era una din zicalele Drumului Rou i o cit fr s tie ct de adevrat avea s se dovedeasc previziunea. Taita se uit n sus, la cerul de culoarea fierii, n timp ce o alt adiere fierbinte i rvea prul, asemenea vntului care trece peste un cmp cu iarb argintie. Mintaka se ag de braul lui Nefer: Promite-mi, opti ea, i ochii lui se umplur de lacrimi. i promit, zise, i cuvintele i arser gura i gtul. i, apoi, o s-l omor pe Trok cu mna mea. Dup ce termin cu el, o s te urmez n cltoria ntunecat. Taita nu ridic glasul, dar auzir cu toii ce spunea: Pe aici! Uitai-v bine la urmele roilor mele i luai-v dup ele fr abatere. Spre marea lor uimire, Taita ntoarse carul n unghi drept fa de drum, lund-o nspre nisipuri, n nord, printre dunele nemarcate i neltoare. Nefer se atepta ca roile s se afunde imediat pn la obezi, ns btrnul descoperise, cumva, o crust tare sub suprafaa moale a nisipului. Mergea nainte la trap mrunt, iar ei l urmar ndeaproape, cu toate c tiau c era ultima ncercare, dup care erau pierdui. Aruncnd o privire napoi, Nefer reui nc s deslueasc norii de praf ridicat de ambele divizii inamice, care se npusteau asupra lor dinspre est i vest. Nu exista nici cea mai mic ans ca, atunci cnd ar fi ajuns la punctul de unde cele trei care prsiser drumul bttorit, s nu i dea seama pe unde au luat-o. Asta, firete, dac nu cumva Taita fcuse vreo vraj de ascundere care s-i scape de Ishtar, ns asta era o probabilitate redus. Vrjitorul dovedise c nu se lsa pclit de iretlicuri att de ieftine, i chiar i Trok i zrise, probabil, cu propriii ochi cnd se abtuser din drum. Totui, cnd se uit n fa, vzu c Taita inea n mna dreapt talismanul lui Lostris i n jurul ncheieturii i nfurase iragul pe care-l primise n dar de la Bay. Nu se uita n spate, ci inea faa ridicat spre cerul amenintor i avea o expresie de concentrare total. Situaia prea fr ieire, ns Nefer simi o licrire inexplicabil de speran. i ddea seama c, n chip misterios, darul lui Bay sporise puterile i aa formidabile ale btrnului. Uit-te la Taita, i opti Mintaki. Poate c nu a sosit sfritul nc. Poate c mai avem o pies de bao de mutat nainte ca jocul s se termine. Capitolul LXI Trok galop pn ajunse n locul unde vzuse cele trei care cotind i lund-o spre dune. Urmele erau att de adnc imprimate n nisip, c ar fi putut fi lsate de un singur rnd de roi. n acel moment, Zander sosi din direcia opus, n fruntea celei de-a doua coloane. Bravo! Ai stmit vnatul. i avem n palm acum, i strig Trok. A fost o curs pe cinste, url Zander drept rspuns. n ce formaie vrei s mergem? Rmi n ariergard. n formaie de cte patru care. Urmai-m, zise i pomi pe urmele fugarilor, cu celelalte care nirndu-se n spatele su. Se uit n fa: Taita i micuul su grup dispruser deja ntr-o strmtoare ca o plnie format de colinele nalte de nisip cu crestele de culoarea purpurei. Vile dintre ele erau sumbre i umbrite sub cerul jos. Dup nici dou sute de picioare, carele de pe margine se nfundar n nisipul moale. Atunci i ddu

seama de ce alesese Taita o formaie att de strns: numai pe mijloc pmntul era ndeajuns de solid s susin un car. naintai pe un singur rnd! Ordon el. Rmnei pe urmele mele. Cele dou divizii combinate se ntinser pe o distan de dou mii de picioare, urmndu-l pe Trok n pustietatea netrecut pe nicio hart, iar soldaii priveau cu o team crescnd n sus, la zidurile turnurilor de nisip i la cerul neprietenos de deasupra lor. Trok nu mai putea s zoreasc animalele, aa c ncetinir pn ajunser s mearg la pas, ns i ddea seama, dup urmele lsate de Taita, c acesta se deplasa nc i mai ncet. Parcurser aa nc vreo patru mii de pai, pn cnd peisajul se schimb brusc. Din valurile moi de nisip rsri o insul ntunecat de piatr, ce prea o ambarcaie micu, pierdut n oceanul dunelor. Prile laterale erau roase de nisipul abraziv purtat de vnt n decursul mileniilor, dar vrful era ascuit, precum colul unui monstru fabulos. Pe culme, abia vizibil de la distan, sttea o figur inconfundabil, uscat i nalt, cu o coam de pr argintiu care strlucea asemenea unui coif n lumina ciudat i nfiortoare. E magul, i zise Trok lui Ishtar, neputnd s-i ascund bucuria. i-au gsit refugiul printre stnci. Sper c o s ncerce s lupte mpotriva noastr acolo. Sun chemarea la lupt! i porunci apoi trompetului. Capitolul LXII Vznd grmada de stnci ce se nla dinaintea lor, Nefer i Mintaka rmaser nmrmurii. Taita tia de existena locului? ntreb Mintaka. De unde putea s tie? Replic Nefer. Cndva, mi-ai spus c el tie totul, l reduse ea la tcere. El privi n urm, ca s i ascund nesigurana, i vzu norul de praf apropiindu-se tot mai mult, ridicndu-se i amestecndu-se cu galbenul amenintor al cerului lipsit de soare. Nu are nicio importan. Cu ce ne poate ajuta? Se mir el. Os reuim, poate, s aprm stncile astea pentru o perioad scurt de timp, dar Trok are sute de oameni. Am ajuns aproape de sfrit, zise, i verific burduful ce atma de car, lng el; era aproape gol, nu mai rmsese ap nici ct s in caii n via nc o zi. Trebuie s avem ncredere n Taita, l ncuraj Mintaka, dar el avu un rs amar. Se pare c zeii ne-au prsit. n cine putem s mai avem ncredere n afar de Taita? Continuar drumul, cu caii mergnd mpiedicat. n spate se auzeau sunetele slabe ale urmritorilor: strigtele cpitanilor cerndu-le soldailor s pstreze rndul, zdrngnitul echipamentului i scritul obezilor din lemn. Ajunser, ntr-un sfrit, sub dealul de pietre colorate n negru i n ocru. Atingea aizeci de picioare nlime i cldura acumulat radia din ea ca dintr-un uria foc de tabr. Nicio plant nu i gsise adpost acolo, dar vntul sculptase fisuri i despicturi n stnci. Mnai carele aproape de stnc, porunci Taita, iar ei se supuser. Acum, deshmai caii i aducei-i aici, i Taita le ddu exemplu oprind atelajul chiar lng unghiul fcut de stnca din fa, unde era o crptur adnc, i laturile tiau drept n muntele de piatr. Pe-aici, i conduse el ct putu de-a lungul terenului nisipos al grotei adnci. Acum, punei caii s stea pe-o parte. Toi caii cavaleriei erau antrenai s fac exerciiul acesta. La comanda stpnilor, se lsar n genunchi i, necheznd i fornind, se aezar jos pe o parte. Facei aa! i ndemn Taita. Adusese un rulou de dormit din car i, rupnd fii din el, leg caii la ochi, ca s i fac s tac i s asculte. Dup asta, nfipse o suli adnc n pmnt i o folosi drept ru de care s lege capetele

animalelor i s le mpiedice s se ridice. Ceilali i urmar exemplul. Acum, aducei apa care ne-a mai rmas. Pcat c nu mai e de ajuns s le dm cailor o ultim nghiitur, dar o s avem nevoie de fiecare pictur. Ca i cnd ar fi tiut de existena ei, Taita i duse la o lespede firav ce ieea deasupra stncii; sub ea era o adncitur att de joas, nct, ca s intri, trebuia s mergi de-a builea. Aducei ct mai mult grohoti ca s zidim intrarea. Un zid zarebal i exprim Nefer nedumerirea. Da nu putem s aprm locul sta. Abia avem loc s stm, darmite s mnuim o sabie aici. N-avem timp de discuii, l privi tios Taita. Facei cum v spun! Nervii lui Nefer erau ntini la maximum de team pentru Mintaka, i, pe lng toate astea, era obosit din cauza greutilor pe care le ntmpinaser n ultimele zile. Se uit urt la Taita. Ceilali i priveau cu interes: taurul cel tnr l provoca pe cel btrn. Secundele treceau, pn cnd, brusc, Nefer i ddu seama de propria prostie. Nu exista dect o persoan n stare s-i mai salveze, aa nct se supuse. Se aplec i ridic o piatr mare din grmada de grohoti i se cltin cu ea napoi la petera micu. O aez i alerg dup alta. Ceilali i se alturar. Pn i Mintaka i cr poria ei de buci aspre de ist. Pn s nchid spaiul strimt din spatele zidului, ea i julise toat pielea de pe mini. Ce mai facem acum? ntreb Nefer nepat, suferind nc dup confruntarea cu magul. Bei. Nefer turn ap din burduf ntr-o gleat de piele i i-o trecu Mintaki. Ea sorbi de cteva ori, apoi i-o oferi lui Taita. Bei ct putei de mult, i ndemn acesta, refuznd apa. Dup ce i umplur burile pn la refuz, Nefer i se adres iar lui Taita: i-acum? Ateptai aici, ordon Taita i, lundu-i toiagul lung, ncepu s se caere pe coasta zimat a colinei. i ce facem cu zareba? Strig dup el Nefer. La ce folosete'? Taita se opri pe o margine ngust, la douzeci de picioare deasupra lor, i i arunc o privire de sus: Maiestatea Voastr o s afle la momentul potrivit, i rspunse i i rencepu urcuul. E o ascunztoare? Un mormnt, poate? i arunc Nefer sarcastic, ns Taita nu se sinchisi s-i rspund sau s-l priveasc. Urc fr s se opreasc pn n vrf i rmase acolo, innd sub supraveghere poteca pe unde avea s apar Trok. Micul grup de la poalele moviliei l urmreau, unii nedumerii, ali cu speran n suflet, i unul singur furios. Nefer se ridic: Aducei suliele i celelalte arme din care. Trebuie s ne pregtim s ne aprm, explic i alerg la care. Se ntoarse cu un bra de sulie, urmat de Meren i Hilto, la fel de ncrcai. Ce face Taita? O ntreb pe Mintaka. Nu s-a micat de pe creast, i art aceasta. Lsar armele, apoi se aezar la intrarea n adpost. Ochii li se ndreptar din nou spre Taita. Figura magului se proiecta pe fundalul nspimnttor al cerului de sulf. Nimeni nu vorbi i nu se mic pn cnd auzir din nou sunetul acela de care se temeau. ntoarser capetele s asculte zdrngnitul slab i scritul sutelor de roi, glasurile brbailor, uneori nbuite de dune, alteori clare i ame-nintoare. ncet, Taita ridic braele i le ndrept spre cer. Toi ochii i urmreau micrile. Btrnul inea n mna dreapt toiagul, n stnga talismanul lui Lostris, iar la gt purta iragul druit de Bay. Ce face acum? Se interes Hilto cu glas speriat; nu-i rspunse nimeni. Taita sttea nemicat, ca i cnd ar fi fost sculptat n piatr. Capul i era dat pe spate, prul i flutura

argintiu pe umeri. Avea vemintele prinse sus cu cingtoarea, astfel c picioroangele erau expuse privirilor. Semna cu o pasre btrn pe o prjin. n vzduh pluteau vrtejuri joase de nori. Lumina era schimbtoare: disprea, cnd soarele nevzut era acoperit i mai tare de vluri sau strlucea orbitor, cnd norii se subiau i se evaporau. Taita tot nu se mica, inndu-i bastonul aintit asupra pntecelui vzduhului ce sta s nasc. Sunetul coloanei ce se apropia devenea din ce n ce mai clar i, pe neateptate, se auzi strigtul ndeprtat scos de un corn de berbec. Asta e chemarea la lupt. Trok l-a zrit pe Taita, zise Mintaka ncet. Capitolul LXIII Tok i strig trompetului: Sun naintarea! Dar chemarea la rzboi prea s fie nghiit de ntinderea pustie i de cerul jos, furios. Ateapt! Zise medul Ishtar, care fixa silueta firav a lui Taita de pe vrful dealului de piatr. Stai! Ce e? Vru s tie Trok. Deocamdat nu-mi dau seama prea bine, recunoscu Ishtar, fr s-l scape pe mag din ochi, dar e ceva puternic n aer i se rspndete cu repeziciune. Coloana rmase pe loc i toi i ndreptar privirile nfricoate spre silueta de pe vrful colinei. O tcere cumplit se ls peste deert; nu se mai auzea niciun sunet. Pn i caii stteau linitii, i nu zomia nicio arm. Nu se mica dect cerul, care form un vrtej deasupra capului magului, asemenea unei roi imense de nori ce ard mocnit i se rotesc. Apoi, treptat, centrul vrtejului se deschise ca ochiul unic al unui monstru care se trezete. Din ochiul ceresc ni o sgeat orbitoare de soare. Ochiul lui Horus! opti Ishtar. A invocat zeul, adug, fcndu-i semnul de protecie n timp ce, lng el, Trok amuise, nlemnit de o team superstiioas. Raza strlucitoare czu pe vrful colinei i lumin figura magului asemenea unui fulger orbitor. n jurul capului lui Taita se formase un nimb ce radia ca argintul. Magul fcu ncet o micare circular cu toiagul su lung, iar vizitiii hicsoi se ghemuir precum javrele cnd sunt biciuite. Norii se deschiser i mai mult, iar cerul se limpezi. Razele soarelui dansau pe dune i se reflectau ca o foi de bronz lefuit n ochii lor, ameindu-i i orbindu-i. Oamenii i ridicar scuturile sau minile ca s i apere ochii de strlucirea ciudat, ns nu scoaser niciun sunet. n vrf, Taita descrise cu toiagul un alt cerc, urmat, n sfrit, de un sunet, dulce ca suspinul fiinei iubite, ce prea s vin dinspre ceruri. Capetele brbailor se ntoarser ntrebtoare, ca i cnd ar fi cutat sursa. Taita fcu nc o dat gestul, iar suspinul se transform ntr-un uierat molcom, fremttor. Venea dinspre rsrit i, ncet, toate capetele se ndreptar ntr-acolo. n strlucirea aceea ireal, neumbrit de niciun nor, vzur ceva apropiindu-se. Era un zid solid, cenuiu, care se ridica de la pmnt pn n nlimile cerului. Khamsin! Rosti Trok n oapt cuvntul att de temut. Zidul de nisip purtat de curent se ndrepta n mar hotrt spre ei. Se ondula i pulsa asemenea unei fiine vii i sunetul pe care l fcea se schimb: nu mai era un suspin, ci se ngro ntr-un urlet, ca glasul unui demon. Khamsin! Cuvntul era strigat din car n car. Nu mai erau rzboinici nsetai de snge, ci creaturi minuscule i ngrozite n faa unui monstru distrugtor de oameni, ceti i civilizaii, un adevrat devorator de lumi. Coloana de care iei din formaie i se sparse n buci, n timp ce conductorii lor i mnau nnebunii

atelajele, ncercnd s fug din calea lui. Cum prsir poteca ngust de pmnt mai ferm, nisipul le nfund roile. Brbaii sreau din care i i abandonau vehiculele, lsndu-i caii legai. Caii simeau instinctiv ameninarea i se cabrau, nechezau i ncercau s scape din la lovind cu picioarele. Khamsin-ul se npustea de neoprit spre ei. V ocea i se schimb din urlet n muget. Brbaii fugeau din faa lui ntr-o panic prosteasc. Alunecau i cdeau pe nisipul instabil, se smulgeau de-acolo i fugeau mai departe. Priveau n urm i vedeau furtuna uria ce se apropia mugind ca un monstru nebun, rotindu-se furioas, mpletind perdele de nisip, armii acolo unde razele cdeau asupra lor, cenuii i ntunecate n locurile unde nlimile sale enorme i aruncau umbrele. Taita sttea cu braele i toiagul ridicate i privea cum armata de sub el era nghiit de uragan. Trok i Ishtar erau nc mpietrii, asemenea unei perechi de statui n lumina soarelui, apoi, cnd i ajunse furtuna, fur prini cu o iueal magic, mpreun cu oamenii, carele i caii lor n talzurile rotitoare ale khamsinu\ui. Taita i ls jos braele, i ntoarse spatele monstrului i, fr s se grbeasc, ncepu s coboare dealul. Trecea cu picioarele sale lungi peste locurile mai dificile i se sprijinea n toiag cnd pea de pe o piatr pe alta. Mintaka i Nefer se ineau de mn la poalele colinei stncoase i l ntmpinar cu o expresie uimit; tonul Mintaki era supus i nencreztor cnd ntreb: Tu ai invocat furtuna? Se pregtea de cteva zile, rspunse Taita, cu o expresie neutr pe fa i pe un ton ambiguu. Ai bgat de seam aria i ceaa galben, mohort? Nu, zise Nefer. Nu era n natur. Tu ai adus-o. Ai tiut i ai neles tot timpul. Tu ai chemat-o. Iar eu m-am ndoit de tine. Ducei-v la adpost acum, i sftui Taita. E aproape de noi, vocea i se pierdu n vrtejul de sunete ascuite ale khanisin-u\ui. Mintaka se retrase prima, trndu-se n petera ngust prin deschiztura din zidul rudimentar. Ceilali i urmar exemplul, nghesuindu-se n spaiul strimt. nainte de a intra, Hilto le ddu burdufurile aproape goale. n cele din urm, nu mai rmase afar dect Taita. Ca i cnd furtuna ar fi fost o creatur creia el i-a dat natere, avea o expresie concentrat cnd aceasta se ndrept amenintoare spre el. Lovi cu atta for, nct pn i stncile din jurul lor preau s se cutremure i s vibreze, iar Taita dispru, ca o imagine tears. Prima rafal inu doar cteva secunde, dar, cnd se sfri, Taita era nc la locul lui, nemicat i senin. Furtuna reveni, mugind ca un monstru scos din mini, i se npusti asupra lor n toat mreia ei teribil. Taita se aplec i intr prin deschiztur i se aez cu spatele la peretele interior. nchidei, spuse, iar Meren i Hilto blocar intrarea cu pietrele pe care le inuser la ndemn. Acoperii-v capetele, mai zise Taita, nfurndu-i basmaua n jurul feei. inei ochii nchii, dac nu vrei s orbii. Respirai cu grij pe gur, ca s nu v necai cu nisip. Capitolul LXIV Furtuna fu att de puternic, nct prima rafal lu carul lui Trok pe sus i l rsuci, cu caii urlnd de durere cnd arborele vehiculului i plesni i le fractur spinrile. Trok fu aruncat din car. Se chinui s se ridice, dar furtuna l dobor din nou la pmnt. Adunndu-i toat fora de care era n stare, izbuti s se desprind de jos, ns i pierduse simul orientrii. Cnd ncerc s deschid ochii, fu orbit de nisip. Nu tia n ce direcie se ndrepta sau ncotro s-o ia ca s se salveze. Furtuna se nvrtea n valuri verticale concentrice i prea s se dezlnuie din toate prile o dat. Nu ndrzni s mai deschid ochii. Khamsin-u\i biciuia faa i, n goana sa nebun, i jupui pielea de pe

obraji i de pe buze pn cnd i le acoperi cu basmaua, n clocotul de nisip i vnt, Trok url: Salveaz-m! Salveaz-m, Ishtar, i o s ai o recompens mai mare dect n cele mai lacome vise! Prea imposibil s-i fi auzit cineva strigtul n uraganul asurzitor. Apoi, simi cum Ishtar l apuc de mn i i-o strnge cu putere, ndemnndu-l pe Trok s se in bine. naintar poticnindu-se, uneori ngropndu-se pn la genunchi n nisipul care se revrsa ca apa. Trok se mpiedic de un obstacol i se pierdu de Ishtar. Cnd bjbi dup el, cuprins de panic, atinse obiectul de care se lovise i i ddu seama c era unul dintre carele abandonate, rsturnat ntr-o parte. Url dup Ishtar, nvrtindu-se ameit n cerc, i mna lui Ishtar l apuc de barb i l trase mai departe. Era prlit de nisip, orbit de nisip i se neca n nisip. Czu n genunchi i Ishtar se opinti s-l urneasc din loc, smulgndu-i o bucat din barb. Se strdui s vorbeasc ns cnd deschise gura, nisipul intr cu repeziciune i l fcu s se nece. tia c avea s moar, c nimeni nu putea s supravieuiasc fenomenului acela teribil care i inea strns n ncletarea sa. Prea c ngrozitoarea lor cltorie spre niciunde nu avea s se mai sfreasc vreodat. Apoi, dintr-o dat, simi cum fora vntului scade. Pre de o clip, i trecu prin minte c furtuna trecuse de ei, ns urletul ei nu slbise deloc, dimpotriv, prea s creasc n continuare. Cei doi se poticnir nainte, cltinndu-se i ciocnindu-se ca doi beivi care ncearc s se conduc unul pe altul acas de la circium. Cu toate acestea, fora vntului pierdu din intensitate. n mod vag i confuz, lui Trok i trecu prin cap c, prin nu se tie ce mijloc, Ishtar fcuse o vraj care s i protejeze asemenea unui scut, dar, apoi, o rafal neateptat i lu pe sus i-i desprinse barba din strnsoarea lui Ishtar. Trok se izbi de un perete de piatr cu atta putere, nct simi cum i se rupe clavicula. Se prbui n genunchi, agat de stnc, asemenea unui copil la snul mamei sale. Nu tia i nici nu-i psa cum l adusese Ishtar acolo. Tot ce conta era c stnca de deasupra lor atenua fora formidabil a furtunii. Simi cum Ishtar ngenuncheaz lng el i i trage tunica n sus, pn i acoperi capul. Apoi, acesta l mpinse n adpostul de piatr i se ntinse lng el. Capitolul LXV n petera micu, Nefer se strnse mai aproape de Mintaka i o lu n brae. ncerc s-i vorbeasc, s o mngie i s o ncurajeze, ns aveau amndoi capetele nfurate n crpe, iar vntul nbuea orice sunet. Ea i ls capul pe umrul lui i rmaser strni unul n braele celuilalt. Erau nmormntai n ntunericul plin de urlete, mui, orbi i pe jumtate sufocai. Fiecare rsuflare fierbinte pe care o trgeau n piept trebuia s fie filtrat prin crp i, chiar i aa, nu respirau dect foarte puin, ca s mpiedice nisipul fin ca o pudr s le ptrund printre buze. Dup un timp, mugetul vntului i asurzi i le amori toate celelalte simuri. Urgia nu ddea deloc semne s se potoleasc sau s mai scad. Nu aveau cum s msoare trecerea timpului; singurele semne erau umbrele palide de lumin sau ntunericul pe care le percepeau printre pleoape. Sosirea dimineii era marcat de o aur imperceptibil, trandafirie; cnd se lsa noaptea, se fcea ntuneric deplin. Nefer nu mai cunoscuse o bezn att de complet i de nesfrit. Avea senzaia c, dac nu ar fi simit corpul Mintaki att de strns lipit de al su, ar fi nnebunit cu siguran. Din cnd n cnd, la mari intervale de timp, ea tresrea lng el i rspundea strnsorii lui cu un gest asemntor. El avea impresia c, uneori, mai adormise, ns nu avusese niciun vis; nu i amintea dect urletul khamsin-u\\ii i ntunericul. Dup nc o bucat bun de timp, ncerc s-i mite picioarele, ns nu reui. l cuprinse panica la gndul c pierduse controlul propriului corp; c era slbit i pe moarte. Se mai strdui o dat, cu toat puterea, i izbuti s-i mite tlpile i degetele. Atunci, i ddu seama c fusese prins n capcana nisipului care se infiltra n adpost prin sprturile din zidul zareba, i care i se ridicase deja pn la bru. Erau, ncet-ncet, ngropai de vii. Gndul acelei mori perfide l umplu de groaz. Cu minile goale,

scurm ndeajuns nisipul, ct s i poat mica picioarele; fcu acelai lucru i pentru Mintaka. Simi cum ceilali fceau acelai lucru n petera mic, chinuindu-se s lupte mpotriva nisipului care se scurgea precum apa i se depunea pe ei din vrtejul de nori deni de praf. i furtuna se dezlnuia mai departe. Timp de dou zile i trei nopi, vntul nu se domoli deloc. n tot acest timp, Nefer reuea s ndeprteze nisipul abia ct s-i mite capul i braele, ns partea inferioar a corpului era ngropat de-a binelea. Nu putea s se apuce s se dezgroape, pentru c nu avea unde s arunce nisipul de pe el. ntinse mna i atinse tavanul de piatr de deasupra capului, i trecu degetele peste el i i ddu seama c era uor boltit. Capetele lor stteau n acest spaiu mic, dar nisipul blocase intrarea n peter, aa nct nu avea cum s mai ptrund nimic. Auzea totui furtuna mugind fr ncetare. Atepta. Uneori, o simea pe Mintaka suspinnd ncet lng el i ncerca s o aline cu o strngere de mn. Aerul rmas n spaiul ngust devenea ru mirositor i irespirabil. i trecu prin cap c, n curnd, no s-i mai poat menine n via, ns ceva aer proaspt trebuia s se fi filtrat prin nisip, pentru c, dei fiecare gur de aer nsemna o lupt, erau nc n via. Buser cea mai mare parte din apa rmas n burdufuri, lsnd o cantitate infim pe fund; apoi li se fcu sete. Cu toate c nu erau n stare s-i mite trupurile ca s piard din umiditate, nisipul uscat i fierbinte le-o absorbea singur. Nefer i simea limba lipindu-se ncet de cerul gurii. Apoi, ncepu s se umfle, i respiraia, care se fcea i aa cu mare greutate, deveni aproape imposibil, datorit obiectului uria i poros care i umplea gura. De fric i de sete pierduse noiunea timpului, aa c avea impresia c trecuser ani, nu zile. Nefer se trezi brusc din ncremenirea care punea ncet stpnire pe el i i ddu seama c ceva se schimbase. ncerc s descopere despre ce era vorba, ns mintea i era nceoat i nu rspundea la apel. Mintaka sttea eapn lng el; o strnse cu team, primind drept rspuns un mic tremur. Era nc n via. Triau amndoi, ns erau nmormntai, putnd s-i mite doar mici pri ale corpului. Se simi tras napoi n ncremenirea aceea ntunecat, n refugiul viselor despre ap, despre ntinderile rcoroase i verzi ale uriaului fluviu, despre cascade i priae sclipitoare. Se sili s se smulg din ntunericul acela i i ciuli urechile. Nu auzi nimic. Asta l fcuse s se trezeasc: faptul c nu se auzea niciun sunet. Vuietul nnebunitor al khamsin-\xhx\fcuse loc unei tceri profunde. Era tcerea unui cavou nchis, reflect el, i groaza puse din nou stpnire pe el, cu toat fora. ncepu s se zbat din nou, ncercnd s scape de nisip. Izbuti, n cele din urm, s i elibereze mna dreapt; o ntinse i atinse capul acoperit al Mintaki. l mngie i, n linitea cavoului, o auzi scncind. ncerc s vorbeasc, s o ncurajeze, dar limba umflat nu-i permitea s scoat niciun sunet. ntinse mna dincolo de Mintaka, s vad dac ajungea la Hilto, care sttea de partea cealalt a fetei. Fie Hilto dispruse, fie era mai departe dect putea el s ajung, nu reui s dea de nimeni. Se odihni puin, apoi fcu un efort s dea la o parte nisipul de la gura peterii. Nu prea avea unde s-l depoziteze. Lua cte un pumn de nisip odat i l ndesa n cte un ungher din mica lor celul. n curnd, se apuc s scurme pn unde ajungea cu mna dreapt, culegnd doar cteva fire de nisip odat. Era o ncercare disperat, dar tia c trebuia s continue sau s renune la orice speran. Dintr-o dat, simi cum nisipul i alunec de sub degete, chiar i prin cutele basmalei care-i nfur capul ptrunse aerul proaspt care se infiltra n peter. Deveni contient i de plpirea palid de lumin de dincolo de pleoapele sale nchise. In ciuda durerii pe care i-o provoca, ncepu s i ndeprteze crpa de pe fa. Lumina deveni mai puternic, iar aerul era o binefacere pentru gura sa uscat i pentru plmnii care l nepau. Cnd reui s-i scoat crpa de pe fa, deschise pe jumtate un ochi i fu aproape ameit de lumin. Cnd se mai obinui cu lumina, vzu c deschisese o sprtur spre exterior, nu mai mare dect un cerc fcut de degetul mare cu cel arttor. Dincolo de zid, era linite. Furtuna trecuse. Nerbdtor i cu sperane noi, trase de crpa care acoperea capul Mintaki i o auzi trgnd n piept aerul curat. ncerc din nou s vorbeasc, ns vocea l ls nc o dat. Vru s se mite, s scape din

strnsoarea nisipului greu, ns avea corpul nc ngropat pn la subsuori. Cu toat puterea care i mai rmsese, se lupt s se elibereze, dar efortul l epuiz foarte repede, iar gtul i ardea i l durea din cauza setei. Se gndi ce crud ar fi fost s moar acolo, cu promisiunea aerului i a luminii rznd de el de dincolo de micua sprtur. nchise din nou ochii, obosit, i renun. Apoi, deveni contient c lumina se schimbase din nou i deschise iar ochii. Nevenindu-i s cread, zri o mn ntinzndu-se spre el prin deschiztur. Era o mn btrn, cu pielea uscat, acoperit de petele nchise ale vrstei. Nefer! Auzi o voce att de stranie, de aspr i de schimbat, c, o clip, se ndoi c ar fi a magului. Nefer, m auzi? Nefer ncerc s rspund, dar nu putea s voibeasc. ntinse mna i atinse degetele lui Taita. Imediat, acestea le strnser pe ale lui cu o for surprinztoare: Rezist! Te scoatem de-acolo. Auzi apoi alte voci, aspre i slbite de efort i de sete, i miinile rcir nisipul care-l inea prizonier pn cnd, n sfrit, reuir s l trag din ncletarea moale, fatal a nisipului. Nefer se tr afar prin despictura strimt, ca i cnd movilia stncoas i-ar fi dat natere atunci. Apoi, Hilto i Meren au scos-o i pe Mintaka din pntecele moale i ntunecat la lumina orbitoare a soarelui. i ridicar pe cei doi n picioare i i sprijinir, s nu se prbueasc din nou, pentru c nu i mai ineau picioarele. Nefer se desprinse din minile lui Meren i se duse mpleticindu-se la Mintaka i o mbri n tcere. Ea tremura ca i cnd ar fi fost cuprins de friguri. Dup un timp, o ndeprt puin s o priveasc i i examin faa cu groaz amestecat cu mil. Prul alb de atta nisip i cdea n uvie grele peste sprncene. Ochii i erau afundai n orbitele adnci i vineii, iar buzele att de negre i umflate, nct, atunci cnd ncerc s vorbeasc, i se crpar i o pictur de snge rou ca rubinul i se prelinse pe brbie. Ap, izbuti s articuleze Nefer n cele din urm. Are nevoie de ap. Czu n genunchi i ncepu s sape cu frenezie nisipul care nc bloca petera. Meren i Hilto munceau cot la cot cu el i dezgropar burduful. l traser afar i descoperir c mare parte din apa care rmsese fie se evaporase, fie fusese stoars din el. Nu mai rmseser dect cteva guri pentru fiecare, dar chiar i cantitatea aceea infim era de ajuns ca s-i in n via. Nefer simi cum trupul su deshidratat prinde din nou puteri i, pentru prima dat, arunc o privire n jurul su. Prima parte a dimineii trecuse. Nu tia care diminea era sau cte zile fuseser ngropai. O cea de nisip fin ca praful de aur plutea nc n aerul netulburat de nicio adiere. i puse mna streain la ochi, cuprinse cu privirea pustietatea i nu o recunoscu. Peisajul se schimbase complet: dunele nalte se drmaser pentru a fi nlocuite de altele, de forme diferite i poziionate altfel. Se cscau vi acolo unde se nlaser muni i vlcele n locul dealurilor. Chiar i culorile erau altele: nuanele de purpuriu-nchis i de albastru-vineiu fuseser nlocuite de cele de rou i galben-auriu. Nefer cltin uimit din cap i i ndrept privirea spre Taita. Magul se sprijinea n toiag, urmrindu-l pe Nefer cu ochii aceia btrni, dar parc lipsii de vrst. Trok? Reui s ngaime Nefer. Unde? ngropat, veni rspunsul, i abia atunci vzu Nefer c i Taita era uscat ca un vreasc de pus pe foc i trecea prin aceleai agonii ca i ei. Ap? Murmur Nefer, ducnd mna la gura umflat care sngera. Vino! Spuse Taita. Nefer o lu de mn pe Mintaka i, ncet, l urmar pe mag n nisipurile armii. inea toiagul n fa, descriind o micare de mturare cu el. O dat sau de dou ori se ls n genunchi i atinse pmntul cu fruntea. Ce face? opti Mintaka, tot mai slbit, cci apa pe care o buse nu fusese de ajuns ca s o susin. Se roag?

Nefer cltin din cap: nu dorea s-i iroseasc rezervele srace de energie cu vorbe inutile. Taita continua s mearg ncet, i felul n care i mica bul i amintea lui Nefer de eforturile unui fntnar. Taita ngenunche nc o dat i-i lipi faa de pmnt. De aceast dat, Nefer l urmri cu mai mult atenie i vzu c nu se ruga, ci adulmeca aerul de la suprafaa nisipului. Atunci realiz ce fcea magul. Caut carele ngropate ale diviziei lui Trok, i opti Mintaki. Toiagul e vergeaua pentru sondaj, iar el adulmec duhoarea de putreziciune de sub nisip. Cu mare greutate, Taita se ridic i i fcu semn cu capul lui Hilto: Spai aici! Porunci el. Se ngrmdir cu toii i se apucar s scurme nisipul cu palmele fcute lopei. Nu era nevoie s munceasc prea mult: la un bra adncime, ddur de ceva tare i i sporir eforturile. Scoaser rapid la iveal cadrul roii unui car rsturnat. Dup nc vreo cteva minute de spat frenetic, scoaser un burduf. Rmaser cu ochii pironii asupra lui, disperai, cci se sprsese, probabil cnd carul se rstumase. Era uscat i, cu toate c l strnser nne-bunii, nu czu niciun strop din preiosul lichid. Trebuie s mai fie i altul, zise Nefer printre buzele uscate i umflate. Spai mai departe. i nfipser iar palmele n nisip, cu ultimele fore, i, cu ct spau mai adnc, cu att duhoarea cailor mori devenea mai insuportabil. n tot acest rstimp, animalele zcuser n ari. Continund s caute, Nefer vr mna adnc n gaur i, deodat, simi ceva moale. n momentul n care l strnse, auzir toi glgitul apei. Blmjir ceva de sete, cnd Taita scoase capacul i turn lichidul n gleata de piele pe care o gsir lng burduf, pe fundul excavaiei. Apa avea temperatura sngelui ns, cnd Taita inu gleata la buzele Mintaki, aceasta nchise ochii i bu n tcere, cu o plcere extatic. Nu prea mult la nceput, o avertiz Taita, care i lu gleata i i-o ddu lui Nefer. Bur cu toii, pe rnd, pn cnd gleata ajunse din nou la Mintaka. ntre Timp, Taita i prsi ca s-i continue cutrile. In scurt timp, i chem s sape din nou. De data aceasta, avur noroc: nu numai c gsir carul la mic adncime, dar gsir i trei burdufuri, i niciunul nu era spart. Caii, acum, le aminti Taita, i ei i aruncar priviri vinovate. n graba lor disperat, i uitaser n totalitate. Crnd burdufurile, se trr prin nisip pn lng stnc. Locul n care priponiser caii fusese probabil bine ales ca s evite fora deplin akhamsin-ului. Dup ce ncepur s sape, folosind o cazma de lemn din carul ngropat, gsir primul cal aproape imediat. Cu toate acestea, duhoarea i avertiz la ce s se atepte. Animalul era mort i avea stomacul plin cu gaze. l lsar i spar dup cellalt. De ast dat, avur mai mult noroc. Era o iap, cel mai agil i mai robust cal dintre cei capturai la nisipurile mictoare. Era vie, dar de-abia mai respira. i tiar legturile care o ineau la pmnt, dar era prea slbit s stea n picioare fr ajutor. Brbaii o ridicar ntre ei. Era slab i tremura, cltinndu-se i ameninnd s se prbueasc din nou, ns bu cu lcomie cnd Mintaka i inu gleata i pru s i revin vznd cu ochii. ntre timp, brbaii cutau ali cai; gsir nc doi mori de sete sau sufocai, dar i ali doi care supravieuiser. i acetia se nviorar imediat dup ce li se ddu ap. O lsar pe Mintaka s ngrijeasc cele trei animale nefericite i se ndreptar spre carele dezgropate pe care le descoperiser ca s caute nutre i se ntoarser cu saci cu grune i cu nc un burduf cu ap. Faci treab cu ei, o lud Nefer, mngind gtul iepei, dar m tem c sunt prea slbii ca s mai trag vreun car vreodat. Mintaka l nfrunt furioas: O s-i pun pe toi pe picioare, jur pe Hathor. Trebuie s mai fie sute de saci cu nutre i burdufuri cu ap sub nisip. Poate c-o s mai stm cteva zile, dar cnd o s plecm, fiinele astea bune o s ne scoat de-aici.

Nefer rse de ea cu buzele crpate i pline de coji: Am un profund respect pentru firea ta pasional. Atunci, nu m mai provoca, l avertiz, sau o s ai mai mult de-a face cu ea era prima dat cnd zmbea de la trecerea khamsin-ului. Acum du-te i ajut-i pe ceilali. Niciodat nu o s ne prisoseasc apa. El o prsi i se duse spre nisipurile unde Taita cerceta nc terenul. Nu toate carele hicsose erau acoperite att de superficial ca primele. Multe erau ngropate pentru totdeauna sub dunele nou formate. n cutrile lor, se ndeprtar tot mai mult de movila de piatr. Sub nisip gsir multe cadavre, cu burile umflate i puturoase. n scurt timp, ajunser prea departe ca s o mai aud pe Mintaka, rmas s ngrijeasc animalele ca un grjdar. Capitolul LXVI ncetarea oricrui zgomot l trezi pe Trok i acesta gemu cnd ncerc s se ridice. Nisipul l apsa ca o piatr de moar. Prea s-i zdrobeasc oasele i s-i ias din plmni. Totui, tia c, fie datorit norocului, fie ca urmare a unui plan, locul ales de Ishtar drept adpost de furtun era unul bun. n oricare alt loc, ar fi fost ngropai pe veci. Aici, izbutise s rmn aproape de suprafaa pmntului. n ultimele zile, cnd straturile de nisip adus de vnt se aezau deasupra lui, iar greutatea devenea insuportabil, reuise s se scuture, lsnd doar att ct s-l protejeze de uriaa for a khamsin-ului. Acum se chinuia s ajung la lumin i la aer, asemenea unui scufundtor care se ridic din strfundurile unui lac adnc. Pe cnd nota din greu n nisip, umrul rnit l ardea i-l aducea n pragul agoniei. Continu s se zbat pn cnd i eliber capul nc nfurat n crpe. i desfcu bandajele i clipi n lumina ameitoare. Furtuna trecuse, dar aerul strlucea de particulele fine de praf suspendat. Se odihni un timp, pn cnd durerea din umr se mai domoli. Apoi, ndeprt stratul de nisip care nc i acoperea partea inferioar a trupului i ncerc s strige: Ishtar! Unde eti? , ns nu-i iei dect un croncnit nedesluit. ntoarse ncet capul i l vzu pe med, care sttea lng el, cu spatele la peretele de stnc. Arta ca un cadavru exhumat, mort de cteva zile. Apoi, Ishtar i deschise ochiul sntos. Ap? ntreb Trok, abia inteligibil, ns medul cltin din cap. Aadar, am supravieuit furtunii doar ca s murim n acelai cavou, ncerc Trok s spun, dar nu-i iei niciun sunet din gtul i gura lui distruse. Mai zcu o perioad bun de timp, simind c orice instinct de supravieuire se stinge, pe msur ce oboseala i resemnarea se insinuau lent. Ar fi mult mai uor s nchid ochii, s se lase prad somnului i s nu se mai trezeasc niciodat. Gndul i ddu un imbold i se for s deschid ochii acoperii de o pojghi de particule fine; simi cum nisipul de sub pleoape i irit globii oculari. Ap, murmur. Gsete ap. inndu-se marginea stncii ca s se sprijine, se ridic mpleticindu-se i rmase acolo blngnindu-se i strngndu-i braul cu clavicula rupt la piept. Ishtar l urmrea cu unicul ochi sntos, cel orb semnnd cu unul de reptil sau de cadavru. Trok pomi nainte ca un beiv, ciocnindu-se de stnc la fiecare civa pai, croindu-i drum de-a lungul peretelui de piatr pn cnd reui s cuprind cu privirea deertul. Strvechile dune preau neprihnite i formau curbe voluptoase, asemenea trupului unei tinere ncnttoare. Nu descoperi nici urm de oameni sau de vehicule. Diviziile lui de lupt, cele mai bune din tot Egiptul, fuseser spulberate fr urm. ncerc s-i umezeasc buzele, ns nu avea niciun pic de saliv n gura ca de cret. Avea senzaia c-i cedeaz picioarele i tia c, dac se aaz, nu avea s se mai ridice niciodat. Sprijnindu-se de peretele de stnc, merse cltinndu-se mai departe, fr s tie ncotro se ndrepta, i cu un singur gnd n cap: acela de a nu se opri.

Apoi, auzi voci omeneti i tiu c halucineaz. Se ls din nou tcerea. Mai fcu civa pai, se opri i ascult. V ocile se auzeau iar, de data aceasta mai aproape i mai limpede. Simi o for neateptat inundndu-i corpul ns cnd ncerc s strige, nu reui s scoat niciun sunet din gtul uscat. Se ls din nou linite. Vocile ncetaser. Pomi din nou nainte, apoi se opri brusc. Era, fr ndoial, o voce de femeie. O voce dulce i clar. Mintaka! Numele se form mut pe buzele umflate. Apoi, o alt voce, de ast dat de brbat. Nu izbutea s neleag cuvintele sau s-l recunoasc pe cel care vorbea ns, dac era cu Mintaka, trebuia s fie unul dintre fugarii pe care i vnase el. Inamicul. Trok se uit la ce mai avea cu el. Pierduse centura cu sabia; era nenarmat, mbrcat doar n tunic, iar aceasta avea alta nisip n estur, c i rodea pielea asemenea unei cmi din pr. Se uit mprejur dup vreo arm, un b sau o piatr, dar nu gsi nimic. Prundiul fusese acoperit de nisip. Sttea nehotrt, cnd vocile rencepur. Mintaka i brbatul erau ntr-o grot dintre stnci. Pe cnd el ezita nc, auzi nisipul scrnind asemenea cristalelor de sare sub paii cuiva. Persoana aceea venea drept spre locul unde se ascundea Trok. Trok se trase napoi i se lipi de peretele de stnc, i un brbat iei din spaiul acela tiat n munte, la douzeci de pai de unde se afla el. Necunoscutul pomi cu pai mari, hotri n direcia dunelor. Figura i era foarte familiar, ns nu reuea s-i dea seama cine e, pn cnd brbatul se ntoarse i strig spre femeia rmas pe loc: Nu te obosi prea tare, Mintaka. Ai trecut printr-o ncercare grea. Apoi se ndeprt. Trok l urmri nedumerit cu privirea. E mort , i zise. Nu poate fi el. Mesajul de la Naja era foarte clar... Pe cnd strinul se ndeprta, se gndi la posibilitatea ca un djin sau vreun alt spirit malefic s se fi deghizat n tnrul faraon Nefer Seti. Apoi, cu ochii mpienjenii, l zri alturndu-se altor trei oameni, ntre care distinse figura inconfundabil a magului care, i ddu Trok seama, trebuia s fie responsabil de nvierea n mod miraculos a faraonului Nefer Seti. Acum ns nu avea nici timpul, nici dispoziia necesar s reflecteze asupra problemei. Un singur lucru avea n minte: apa. Se furi ct putu de uor pn la grota de unde se auzise vocea Mintaki i trase cu ochiul dup colul stncii. La nceput, n-o recunoscu: era mnjit cu noroi ca o ranc. Avea prul i zdrenele de pe ea epene din cauza nisipului, iar ochii nfundai n orbite i injectai. ngenunchea la capul unui cal din mica herghelie pe care o pzea i i inea gleata s bea ap. Apa era singurul lucru la care se putea gndi Trok. i simea mirosul i tot corpul i-o dorea cu ardoare. Se duse mpleticindu-se ctre Mintaka. Aceasta era ntoars cu spatele, iar nisipul moale acoperi sunetul pailor lui Trok, aa c nu tiu de prezena lui dect cnd brbatul o apuc de bra. Se ntoarse, l vzu i ip. El i smulse gleata din mini i o trnti la pmnt. Cum braul i se legna inert, se ls n genunchi deasupra spatelui ei micu i o intui pe nisip, n timp ce el bea din gleat. nghii cu sorbituri mari, glgi i rgi, dup care bu din nou. Mintaka se zbtea sub el i striga: Nefer! Taita! Ajutor! Brbatul rgi din nou, i mpinse faa n nisip, ca s o fac s tac, i nghii ultimele picturi din gleat. Apoi, se uit de jur mprejur, rmnnd deasupra ei, ca un leu deasupra przii. Descoperi burduful sprijinit de peretele albiei n care se aflau, i suliele i sbiile aezate lng el. Se ridic rapid i pomi ctre ele. Imediat, Mintaka ncerc s sar n picioare, dar el o trnti din nou. Fr de-astea, cea, croncni, i o apuc de prul plin de nisip; o trase dup el pn ajunse la burduf, cnd fu nevoit s-i dea drumul. i puse un picior uria, nclat cu sanda, pe spatele ei, se ntinse dup burduf i l inu ntre genunchi pn i desfcu dopul de lemn. Ridic obiectul la gur i ls lichidul cald i slciu s-i curg pe gt. Cu toate c era cu faa n nisip, Mintaka i ddea seama c acum Trok era interesat doar s-i potoleasc

setea. Trebuia s acioneze nainte s termine de but i s-i ndrepte atenia asupra ei. tia c suferise mai multe umiline dect putea s suporte i c, acum, mai degrab ar fi ucis-o, dect s-o lase s-i scape iar. Disperat, se ntinse dup armele proptite de stnc. Degetele apucar coada unei sulie. Trok bea n continuare, cu capul lsat pe spate, ns o simi micndu-se i ls burduful chiar cnd Mintaka se rsuci s-l njunghie n burt cu arma scurt, dar mortal. Totui, intind din poziia aceea incomod, culcat pe burt, cu faa la pmnt, lovitura fu lipsit de for. Trok zri vrful strlucitor de bronz fulgernd i, cu o exclamaie de uimire, sri napoi s se fereasc: Trfuli perfid! Exlam, lsnd burduful s cad i ntinzndu-se dup ea ns, n momentul n care scp de sub greutatea lui, Mintaka sri n picioare. ncerc s se strecoare pe lng el i s fug afar din grota strimt, dar el i tie calea i ntinse braul lung s o prind. O apuc de marginea tunicii, ns ea sri ntr-o parte. estura i se rupse ntre degete, cnd fata se smulse, scpndu-i din mn, ns rmase ostatic n spaiul ngust. Brbatul pomi spre ea, ns Mintaka fugi la zidul de piatr i ncepu s l escaladeze, mldioas i iute ca o pisic. Pn s o ajung, ea se ndeprtase ndeajuns de mult ca s fie n siguran. Mintaka urca rapid i el nu putea s spere s o urmreasc, aa c ridic sulia pe care o scpase ea i o azvrli dup ea; totui, se folosea de braul stng i lovitura nu avea suficient for. Mintaka se feri i sulia i zbur pe deasupra capului i se izbi de stnc din faa ei. ncepu s urce i mai repede, cuprins de fric. Trok se duse poticnindu-se pn n locul unde erau depozitate celelalte arme i lu o alt suli. Arunc din nou, dar rat la distan de o palm. Trok grohi de furie i frustrare i nfc o a treia, dar, n clipa aceea, Mintaka ajunse la o lespede ce ieea din stnc i se tr deasupra ei, ieind din raza lui vizual. Rmase acolo, lipit de stnc. l auzea cum url la ea i o njur. Chiar dac avea griji mai mari, tot o suprar cuvintele obscene pe care i le adresase. Apoi, o alt suli fulger peste locul unde sttea ntins i se izbi de piatra de deasupra ei. Ajunse pe lespede i Mintaka o apuc repede, nainte de a cdea pe fundul grotei de piatr. Se uit cu grij peste marginea adpostului, gata s se lase iar la pmnt. Trok o fixa nesigur cu privirea; braul rnit i atma ntr-o parte. Cnd capul fetei apru la vedere, faa lui se contorsion de furie i de durerea provocat de ran, i naint, ca i cnd ar fi vrut s se urce dup ea. Ea i art vrful suliei: Aa, vino sus, i uier, i las-m s-i nfig asta n burdihanul la de porc! El se opri. Ar fi trebuit s urce i s se apere cu un singur bra. Vzu c ameninarea era real. Profitnd de ezitarea lui, Mintaka rencepu s strige: Nefer! Taita! Hilto! Ajutor! Ecoul vocii ei se izbi de stnc i ajunse pn jos, n spaiul ngust al anului. Trok se uit de jur mprejur nelinitit, ca i cnd s-ar fi ateptat s vad o armat de inamici narmai npustindu-se asupra sa. Brusc, lu o decizie: ridic burduful cu ap i l arunc peste umr. S nu crezi c o s scapi de mine la infinit. ntr-o bun zi, o s gust toate deliciile ascunse n trupul tu i dup-aia o s te dau soldailor s se joace cu tine. Apoi, ncerc s ncalece iapa, dar aceasta era prea slbit ca s-i suporte greutatea i se prbui sub el. Trok se chinui s se ridice n picioare i iei cu greutate din locul acela. Mintaka se temea ca retragerea lui s nu fie un iretlic i nu ndrznea s coboare din ascunztoarea de pe stnc. Nefer! Ajutor! ip ct o ineau puterile. Mai ipa nc atunci cnd Nefer sosi n goan, cu sabia n mn i urmat ndeaproape de Hilto i Meren. Ce e? Vru s tie Nefer, iar ea se ls s alunece de pe piatr n braele lui. Trok! Suspin ea uurat s se simt n siguran n braele lui. Trok triete. A fost aici.

i se pomi s-i povesteasc pe nersuflate tot ce se ntmplase, dar nici nu termin bine, c Nefer ddea deja ordin celorlali s se narmeze i s se pregteasc s porneasc dup Trok. Capitolul LXVII Taita se ntorsese i el la grot. Rmase ns cu Mintaka, pe cnd cei trei mergeau pe urmele lsate de Trok pe nisip, cu mult grij, de parc ar fi vnat un leu rnit. Se plimbar de-a lungul peretelui stncii pn descoperir nia unde se adpostise Trok de furia khamsin-uhii. Nefer examin nisipul rvit i interpret semnele. Sunt doi, spuse el. Au fost ngropai de furtun, ca i noi. S-au dezgropat singuri. Unul a ateptat aici, continu el, dup care ridic un fir de ln care se lipise de piatr i l inu la lumin. Negru, coment el, era o culoare rareori purtat de egipteni. Aproape sigur a fost medul. Hilto aprob din cap: Ishtar ar avea puterea magic s supravieuiasc furtunii. Sigur el l-a salvat pe Trok, aa cum Taita nea salvat pe noi. Uitai, se ridic Nefer i art indiciul. Crnd burduful, Trok s-a ntors dup med i au apucat-o pe drumul sta. Merser dup urme prin deert pentru un timp. Se ndreapt spre vest, napoi spre Avaris i Nil. Vor ajunge vreodat acolo'? Nu i dac l ajung eu mai nti, zise amenintor Nefer i ridic sulia pe care o purta. Maiestate, interveni Hilto respectuos, dar ferm. Au burduful cu ap i un avans bun. Au ajuns deja departe de-acum. Nu v aventurai s-i urmrii fr ap. Nefer ezita. Cu toate c nelegea sensul spuselor lui Hilto, l irita la culme s-l lase pe Trok s scape. Din cte i spusese Mintaka, Trok era rnit i n-ar fi fost un oponent prea periculos, chiar dac i Nefer era nc slbit. n cele din urm, se ntoarse i urc n fug n vrful celei mai apropiate dune. Cu mna streain la ochi, i ndrept privirile spre vest, scrutnd urmele de pai de pe strvechile nisipuri, rscolite de vnt, pn descoperi, n deprtare, la mai mult de dou mii de pai deprtare de ei, dou siluete micue care o ineau neabtut spre vest. i urmri amenintor pn cnd aces-tea disprur n mirajul cmpiei. Va sosi timpul cnd am s vin dup tine, opti Nefer. Jur pe cele o sut de nume sacre ale lui Horus. Capitolul LXVIII Gsir i dezgropar alte aisprezece care. Cu o provizie att de abundent de ap i de hran, caii i oamenii i revenir repede. n plus, dezgropaser i multe cadavre de-ale soldailor lui Trok, de la care luaser haine cu care s se mbrace. Nefer modificase o pereche de sandale pentru Mintaka, ale crei picioare se vindecaser aproape complet. Cea de-a zecea zi i gsi gata de plecare. Cei patru cai rmai nu erau destul de puternici ca s trag carele napoi, prin nisipul mictor, aa c Nefer hotr s i utilizeze ca animale de povar i s-i ncarce cu ct de mult ap puteau duce. Cnd se ls noaptea, ncepur traversarea dunelor, conducnd caii de cpstru. Cu toate c iapa nu putea s duc i greutatea Mintaki, i povara de ap, Nefer leg o fie de piele n jurul umerilor acesteia i insist ca Mintaka s se in de ea ca s se sprijine cnd pete pe terenul moale. Khamsin-ul modificase att de mult peisajul, nct Taita se vzu nevoit s se cluzeasc dup stele. Merser toat noaptea aceea i n urmtoarea. nainte de rsritul zorilor celei de-a doua zile, ajunser la vechiul drum al caravanelor. n unele locuri, fusese distrus de khamsin, ns nu merser prea mult i lumina deveni mai puternic i zrir movila de pietre marcnd rscru-cea din faa lor.

Descoperir c, de la ncetarea furtunii, i alii parcurseser drumul naintea lor. Dou perechi de urme se ndreptau spre vest, ctre valea Nilului i Avaris. Una din acestea era mare, cealalt mic. Taita i Nefer le cercetar cu atenie. Asta e a lui Trok. Nimeni nu mai are tlpi aa de mari, ca nite barje de pe Nil. Concluzia Mintaki era corect: E rnit la piciorul drept. Are grij de el cnd pete, citi Taita semnul. Deocamdat, nu pot s fiu sigur n legtur cu cellalt. S vedem dac ne-a lsat ceva indicii n legtur cu identitatea sa, zise i toi merser dup urme pn la movila ce marca rspntia. A! Uitai! Exclam i art un model ciudat de pietre aranjate pe nisip, n apropiere de marcaj. Nu mai e nicio urm de ndoial acum. E medul Ishtar, i Taita destrm furios estura magic. Asta e o invocaie ctre respingtorul zeu Marduk Devoratorul. Azvrli una dintre pietrele mai mici n direcia drumului pe care apucaser Trok i Ishtar: Dac Ishtar ar fi avut un bebelu cu el, probabil c l-ar fi sacrificat. Marduk e nsetat de snge omenesc. Aici, la movila ce marca rscrucea, Nefer trebui s ia o hotrre dificil: Dac pornim n lunga cltorie spre rsrit, o s avem nevoie de provizii i de aur. Nu putem ajunge la curtea regelui asirian ca nite proscrii nevoiai. Taita cltin din cap aprobator: Sunt muli oameni puternici n Egipt care ne-ar oferi tot sprijinul, numai s tie c faraonul lor e nc n via. Hilto i Meren trebuie s se ntoarc la Teba, spuse Nefer. M-a duce chiar eu, dar toat lumea ne caut pe mine i pe Mintaka, explic i i scoase unul din inelele regale i i-l ddu lui Hilto. Acesta va fi semnul de recunoatere. Arat-l prietenilor notri. Trebuie s te ntorci cu oameni, aur, care i cai. Cnd mergem la regele Sargon, trebuie s-o facem ntr-un fel care s l asigure de susinerea pe care nc o mai avem n Egipt. Voi face aa cum poruncii, Maiestate. Aproape la fel de importante vor fi informaiile; trebuie s strngi veti. Trebuie s fim la curent cu toate aciunile falilor faraoni. Voi pleca la cderea nopii, divine faraon, confirm Hilto. Petrecur ziua aceea lung i dogoritoare zcnd la umbra unei tende pe care o salvaser de la unul din carele ngropate i punnd la cale lucrurile. Cnd soarele se ls dincolo de orizont i ncepu s i mai piard din putere, se desprir: Hilto i Meren s porneasc spre Teba, iar Taita, Nefer i Mintaka s o ia spre est. V vom atepta la ruinele de la Gallala, fur ultimele cuvinte ale lui Nefer pentru Hilto. Apoi, cei trei l privir ndeprtndu-se cu Meren i disprnd n apusul ce-i nvluia. Taita, Mintaka i Nefer urmar drumul caravanelor pn la Gallala. Peste dousprezece zile, cu doar cteva picturi de ap rmase pe fundul burdufurilor, ajunser la ruinele prsite. Capitolul LXIX Sptmnile se fcur luni, iar ei tot ateptau la Gallala. Taita petrecea zile ntregi pe colinele care nconjurau cetatea. Nefer i Mintaka l zreau cnd i cnd de la distan, n timp ce cutreiera vile pietroase i albiile secate. Adesea, l surprindeau ciocnind i vrndu-i toiagul printre stnci. Alteori, sttea lng fntnile aproape lipsite de ap din afara oraului, privind cu atenie puurile adnci. Cnd Nefer l ntreb n mod indirect, cpt un rspuns distant i evaziv: O armat are nevoie de ap, fu tot ceea ce reui s scoat de la el. Abia dac e destul ap pentru noi, observ Nefer, darmite pentru o armat ntreag. Taita l aprob, se ridic i se ntoarse pe dealuri, ciocnind n continuare pietrele cu bul. Mintaka stabili c aveau s locuiasc printre ruine, iar Nefer ntinse drept acoperi cortul zdrenuit. Ca

prines din familia regal hicsos, Mintaka nu fusese pus niciodat s gteasc sau s mture, aa c primele ei eforturi se dovedir un dezastru. n timp ce mesteca o bucat de came ars, Taita observ: Dac vrem s distrugem armata lui Trok, cel mai sigur mod ar fi s te trimitem s le gteti. Dac eti aa de priceput, atunci poate c o s ne onorezi cu dezvluirea talentelor tale culinare. Ori facem aa, ori murim de foame, fii de acord Taita i i lu locul la crati. Nefer i relu rolul de vntor i, dup prima zi n deert, se ntoarse cu o tnr gazel rotofeie i patru ou uriae de dropie, minunate i doar puin clocite. Mintaka mirosi poria ei de omlet pregtit de Taita i o mpinse ct colo. S fie acesta brbatul care se plngea de mncarea mea? Coment ironic, aruncndu-i apoi privirea pe deasupra focului, la Nefer. Eti la fel de vinovat ca i el. Data viitoare, merg cu tine, s m asigur c aduci ceva comestibil. Stteau unul lng cellalt ntr-una din albiile secate i puin adnci ce strbteau spaiul dintre coline i urmreau o turm de gazele care pteau i se ndreptau spre ei. Sunt aa de frumoase, ca nite zne, opti Mintaka. Splendide! Trag eu, dac ai remucri, spuse Nefer. Nu, cltin ea din cap. N-am zis c n-o s-o fac; tonul ei era hotrt, iar el o cunotea destul de bine, ca s nu-i pun la ndoial decizia. apul mergea n fruntea turmei sale. Spatele avea o nuan delicat de culoarea scorioarei, iar burta era de un alb-aigintiu, asemenea norilor ce se nlau la orizont. Coamele aveau form de lire i erau lefuite ntre urechile ciulite, sub form de trompete. i ntoarse capul sprijinit de gtul lung i curbat i i privi mica turm. Unul dintre iezi ncepu s opie, srind pe picioarele epene i aproape atingndu-i boticul cu copitele strnse. Acesta era semnalul de alarm. Micuul se antreneaz i face pe grozavul, zmbi Nefer. apul i pierdu interesul pentru spectacolul acesta juvenil i se apropie de locul unde cei doi stteau ascuni. i alese drumul peste terenul pietros cu o elegan studiat, oprindu-se precaut la fiecare civa pai s vad dac era vreun pericol. Nu ne-a vzut, dar o va face n curnd, opti Nefer. Nu-l avem pe Taita cu noi, s l pcleasc. Nu a intrat n btaia arcului, rspunse ea, tot n oapt. Cincizeci de pai, nu mai mult. Trage sau o s dispar ntr-o secund. Mintaka atept pn cnd apul ntoarse nc o dat capul. Atunci, se ridic ncet n genunchi i ncord arcul, o arm mic, dublu-curbat pe care o recuperaser dintr-un car ngropat. Slobozi sgeata, care se nl ntr-un arc delicat pe cerul palid al deertului. Cu ochii aceia imeni i ntunecai, animalul observase imediat micarea ei scurt; i roti capul i i concentr privirea asupra ei, gata s o ia la goan n orice moment. Cnd coarda zbmi, apul sri ntr-o parte, n timp ce sgeata se afla nc n aer. O lu la fug, ridicnd noriori de praf acolo unde atingea pmntul cu copitele. Sgeata se izbi cu zgomot de pietrele unde sttuse animalul cu cteva clipe nainte. Mintaka sri n picioare i o apuc rsul privindu-l cum se ndeprteaz i neartnd niciun semn de suprare pentru c ratase inta. Uite-l cum fuge, ca o rndunic n zbor. Taita l nvase pe Nefer c adevratul vntor i iubete i i cinstete prada. O admira i mai mult pe Mintaka pentru compasiunea artat fiinelor pe care le vna. Ea se ntoarse ctre el, rznd nc: mi pare ru, scumpul meu! O s te duci flmnd la culcare n seara asta. Nu atta timp ct Taita se ocup de gtit. O s ne pregteasc un osp din nimic, chiar i din aer. Se luar la ntrecere cine ajunge s recupereze sgeata. Ea avu un avans i ctig ntrecerea. Se aplec s o culeag i partea din spate a fustei zdrenuite i se ridic. Coapsele erau netezi i cafenii, iar fesele dou sfere perfecte, cu pielea palid i fr cusur acolo unde nu o atinsese soarele, lucioas ca preioasa mtase oriental.

Ea se ndrept i se ntoarse ntr-o fraciune de secund, s-i prind expresia din ochi. Chiar dac era virgin i nu era versat n problemele senzualitii, instinctele feminine i erau perfect dezvoltate. Vedea bine ct pasiune trezise n el gestul ei inocent i asta o excit i pe ea. Vznd ct de mult o dorea, o fcea s l doreasc i ea cu o intensitate dureroas. i simea coapsele topindu-se de dragoste pentru el, revrsndu-se ntr-o substan dulce i vscoas, asemenea unui fagure lsat n aria soarelui de la amiaz. Se ndrept spre el cltinndu-se timid, ns Nefer simi cum l arde ruinea din cauza dorinei carnale care aproape c l copleise. i aminti de promisiunea pe care i-o fcuse: Mai degrab mor, dect s mi calc jurmntul i s te dezonorez amintirea l for s se ndeprteze. Observ c minile i tremurau, iar vocea i era rguit cnd i spuse, uitndu-se n alt parte: tiu unde mai e o turm, ns trebuie s ne grbim, dac vrem s-o gsim nainte de cderea nopii, i pomi fr s se uite n urm. Ea se simi frustrat; i dorise mai mult dect orice pe lume s i simt braele strngndu-i trupul i lipindu-i-se de al lui. i reveni rapid i l urm, strduindu-se s ndeprteze sentimentele ciudate care aproape o sufocaser, ns acestea nu se lsau aa uor. l ajunse din urm i merse cu pai mrunei dup el. i studie spatele. i privi buclele bogate i negre sltndu-i pe umeri. Se mira ct de mult i se lrgiser umerii, fa de ziua cnd l ntlnise pentru prima dat. Apoi, i mut privirea mai jos, i simi cum i se aprind obrajii cnd ddu cu ochii de fesele ce se micau sub estura fin a sorului scurt. ncerc o senzaie de plcere vinovat fa de gndurile sale lascive. Ajunser prea repede la marginea albiei lungi ce spinteca munii. El ntoarse capul spre ea i fu ct pe ce s o prind studiindu-i corpul. Ea-i ridic privirea la timp. Sunt sute de morminte strvechi spate n interiorul muntelui. Le-am vzut pentru prima dat cnd m-a adus tata pe drumul sta, chiar nainte s... Se opri, ntristat de amintirea ultimei zile pe care o petrecuse mpreun cu Tamose. Ale cui sunt mormintele? Se interes ea, ca s-i distrag atenia de la un lucru att de dureros. Taita spune c au o mie de ani, de pe vremea cnd Keops i Kephren au construit marile piramide de la Gizeh. Atunci, probabil c sunt la fel de btrne ca i magul, zmbi ea, iar el rse. Le-ai explorat vreodat? ntreb ea, dar el cltin din cap. De cnd am ajuns aici, m-am tot gndit s-o fac, dar nu am gsit niciodat ocazia. Hai s-o facem acum, l ndemn ea, dar el ezit. Ne-ar trebui frnghii i tore, enumer el, ns ea cobora deja stnc i el se vzu nevoit s o urmeze. La baz, descoperir c aproape toate mormintele erau inaccesibile, ridicate pe cte un vrf abrupt de stnc, sub care se csca un hu imens. Dup un timp, Nefer alese o grot la care crezu c ar putea s ajung. Urcar pe o poriune unde partea din fa a stncii czuse i ajunser la o lespede ngust. O traversar cu grij, Nefer aflndu-se n frunte. El ajunse la gaura ntunecat i se aplec s o inspecteze. Desigur, mormntul va fi pzit de spiritele morilor, ncerc el s fac o glum, ns ea i simi stnjeneala i o afect i pe ea. Desigur, glumi la rndul ei, dar i fcu semnul mpotriva rului la spate. E foarte ntuneric aici, spuse Nefer gnditor. Ar trebui s ne ntoarcem mine, cu o tor. Mintaka arunc o privire peste umrul lui. Un culoar ngust urca n unghi ascuit n stnc solid. Chiar i dup trecerea secolelor, inscripiile erau nc vizibile pe perei. Uite, atinse Mintaka una dintre ele. Asta e imaginea unei girafe, iar sta e un brbat. Da, rnji Nefer, i pot s spun c, fr ndoial, e chiar foarte prietenos. Ea se prefcu serioas, dar nu reui s-i ascund zmbetul. Artistul din vremuri strvechi nzestrase

figura cu un membru uria n erecie. Privete aici, naint ea pe coridor. Astea sunt inscripii. M ntreb ce nseamn oare. N-o s tie nimeni, niciodat, spuse Nefer i i-o lu nainte. Scrisul acesta vechi s-a pierdut de mult timp. Ar trebui s ne ntoarcem. Pmntul era acoperit cu un strat de nisip adus de vnt. La o distan foarte mic de ei, ungherele ascunse ale puului erau cufundate ntr-un ntuneric sinistru. Putem s explorm puin mai departe, se ncpn Mintaka. Nu cred c e o idee prea bun. Uite, trecu ea pe lng el. Las-m pe mine prima! Ateapt! ncerc el s o opreasc, dar ea rse i o lu nainte. Nefer puse o mn pe minerul pumnalului i o urm, ruinat de exemplul ei i de reinerea lui. Bezna devenea tot mai groas cu fiecare pas, pn cnd i Mintaka se opri i arunc o privire nesigur nainte. Nefer se aplec s culeag o bucat de cremene de pe pmntul acoperit cu nisip i o arunc peste umr n strfundurile ntunecate ale grotei. Obiectul se izbi cu zgomot de pereii de piatr. Nimic, zise ea n tcerea care se lsase, ns nu apuc s fac nici mcar un pas, cnd ceva se mic n obscuritate. Auzir un fonet ce cretea n intensitate n spaiul ngust. Rmaser mpietrii n locul acela i ncercar s strpung ntunericul cu privirea. Se auzi un ipt ascuit, urmat imediat de un cor, fonetul se transform ntr-un urlet ce se npustea asupra lor i, din ntuneric, le apru n faa un nor de creaturi asemntoare unor sulie, ale cror aripi le atinser obrajii i care scoteau sunete ascuite. Mintaka ip, se ntoarse pe clcie, alerg spre Nefer i i arunc braele n jurul gtului lui. El o prinse i o strnse cu putere, trgnd-o jos, pe nisip. Lilieci, o liniti. Sunt doar lilieci. tiu, rspunse ea dintr-o suflare. Nu-i fac nimic. tiu avea o voce mai calm, ns nu fcea niciun gest s-i desfac braele din jurul gtului lui. El i afund faa n prul ei des, ce i amintea de primvar: avea un puternic miros de iarb proaspt cosit. Ea scoase un sunet nbuit, ca un murmur de plcere, i lipi faa de gtul lui i se apropie uor de el. Mintaka, ncerc el s o ndeprteze cu blndee. i-am promis c aa ceva n-o s se mai ntmple. Te dezleg de promisiune, de-abia se auzi vocea ei dulce, i ridic faa spre el: avea rsuflarea cald i nmiresmat. Buzele erau pline i fragede, tremurtoare, ca i cnd ar fi fost pe punctul de a izbucni n lacrimi. mi doresc s fiu soia ta mai mult dect orice altceva pe lumea asta. El se aplec i i cuprinse gura cu a lui. Era umed i att de fierbinte, c prea s i-o ard pe a lui. Se pierdu n srutarea aceea. Ea simea c locul ei era n braele lui. n timp ce o sruta, i explor unghiurile, rotunjimile i netezimile spatelui cu vrfurile degetelor. i descoperi linia irei spinrii, ca un irag de perle ce se desfurau ntre marginile ferme ale muchilor. i puse o mn pe old i simi curba taliei, precum forma unui preios vas de lut. Minile i alunecar n spate i cuprinse cte o fes rotund n fiecare dintre ele, uimit de simetria i fermitatea lor elastic. Ea i mpinse oldurile n fa ca s i vin n ntmpinare i el o strnse i mai tare. i simi brbia crescnd i ntrindu-se i ncerc s i arcuiasc spatele, ca s ascund acest lucru. Ea scoase un murmur de protest, nevrnd s o evite, i se lipi de el, bucurndu-se c o dorea cu ardoare. O fulger amintirea trectoare a felului n care Trok o mpungea cu chestia aceea monstruoas, marcat de o ven albastra, ns episodul acela oribil nu semna absolut deloc cu ce se ntmpla aici. Fr niciun efort, amintirea i pieri din minte. Simi degetele lui Nefer plimbndu-se ncet n josul despriturii feselor i se concentr asupra senzaiei, minunndu-se cum ecourile gestului ajungeau pn n vrfurile umflate ale sinilor i n adncimile ei

tainice. Atinge-m, i opti. Da! Atinge-m! Strnge-m-n brae! Mngie-m! Iubete-m! Senzaiile se amestecar ntr-att, nct preau s i cuprind fiecare fibr, fiecare prticic a minii i a trupului. El se desprinse, ntr-un sfrit, din srut i ea i simi buzele atingndu-i umrul gol. tiu instinctiv ce voia: i desfcu partea din fa a tunicii i scoase un sn. Era greu, iar sfrcul se umflase i o durea. Ea i mpleti degetele de la cealalt mn n prul lui des i cre i i puse sfrcul n gur. Cnd el i-l supse ca un bebelu nfometat, simi un spasm i contracii n strfundul burii i realiz cu mirare c acela era pntecele ei. i ddu cu blndee cellalt sn i senzaia nu dispru, ci deveni i mai intens. n beia plcerii, deveni contient c degetele lui i ridicau partea din fa a fustei i se ocupau stngace de fia de pnz din jurul alelor. i desfcu picioarele, ca s-i permit s ajung mai uor i, cu mna liber, l ajut s dezlege nodul de pe old. Fia czu i aerul din mormnt i rcori spatele gol i burta. El i mngie blnia de crlioni ce i acoperea vulvele, apoi ddu peste labiile umflate care i ieeau din crptur i le despri uor, cu degete tremurtoare. Ea scoase un ipt ca de durere i, fr s contientizeze ce face, i ndeprt orul i ntinse mna s l descopere. Tresri cnd i simi circumferina i l cuprinse ntre degetul mare i arttor. Pulsa ca o fiin vie la atingerea ei, i Mintaka vru s se uite la el. Fr s slbeasc strnsoarea, l mpinse pe Nefer, ca s examineze obiectul acela dintre ei. Eti att de frumos, suspin ea, att de blnd i de puternic... Apoi, l srut din nou i, cu buzele strns lipite de ale lui, se ls iar pe spate, trgndu-l peste pntecele ei i desfcndu-i coapsele s-l primeasc, pentru c i simea lipsa de experien, iar asta o fcea s se simt posesiv i matern. Dei netiutoare, l ghida, simindu-l cum alunec i se afund n dorina ei copleitoare, btnd la porile ce duceau la esena feminitii ei. Schimb unghiul oldurilor i el ptrunse n adncimile ei, cu burta lipit de a ei, umplnd-o pn cnd ea crezu c o s-o rup n dou i strigndu-i triumftor durerea dulce-amar. O clrea ca pe un cal dezlnuit, iar ea i rspundea la fiecare micare de ptrundere a coapselor lui cu una a ei, urcnd cu el mai sus i mai repede, pn cnd tiu c a ajuns la limit. Apoi, nevenindu-i s cread, trecur cu mult de acea limit. Se desprinser de pmnt i eliberai, ajunser la captul cerurilor, simind cum ceva explodeaz n el i o inund cu un lichid fierbinte, umflndu-se nuntrul ei i umplndu-i toate golurile, iar fiinele lor separate se sudar i ajunser o singur entitate. V ocile li se unir ntr-un singur strigt de extaz. Cu mult dup aceea, cnd se ntoarser mpreun din nlimile ndeprtate, rmaser mbriai, cu sudoarea i rsuflarea amestecate, rcorindu-se n acelai timp, legai nc de poriunea lui de trup ce i-l sonda pe al ei. Vreau s nu se termine niciodat, opti ea, n cele din urm. Vreau s rmn legat de tine pentru totdeauna. Mult mai trziu, el se ridic cu greu i se uit spre intrarea n grot. Se las deja noaptea, observ el cu mirare. Ziua a trecut aa de repede... Ea se ridic n genunchi, i netezi fusta, iar el atinse petele proaspete de pe tiv. Sngele tu de fecioar, murmur cu veneraie. E darul meu pentru tine, rspunse ea. Dovada iubirii pe care i-o port doar ie. El rupse din marginea fustei o bucic roie, de mrimea unghiei de la degetul mic. Ce faci? l ntreb ea. V pstra asta pe vecie, ca amintire a acestei zile minunate i deschise medalionul pe care l purta la oi gt i puse fragmentul de estur lng uvia de pr negru care era deja acolo. M iubeti cu adevrat, Nefer? l ntreb, urmrindu-l cum nchide medalionul. Cu fiecare pictur de snge care-mi curge-n vene. Mai mult dect viaa venic.

Capitolul LXX Cnd intrar n ncperea strvechii construcii pe care o restauraser ca s semene ct de ct a locuin, Taita era n faa focului, amestecnd fiertura dintr-o oal de deasupra crbunilor. Btrnul i ridic ochii spre Mintaka, ce sttea n prag, n lumina ultimelor raze, ce strluceau undeva, n spatele ei. Fusta i era ud acolo unde o splase n apa srccioas a fntnii i i se lipea de coapse. mi pare ru c am ntrziat atta, Taita, se scuz ea timid. Am urmrit nite gazele n deert. Nu-i mai ceruse niciodat iertare pentru c ntrziaser pn atunci i Taita i cuprinse pe amndoi ntr-o privire. Nefer plutea pe lng ea cu o expresie blajin i buimac. Dragostea lor plutea n aer ca o aur luminoas n jurul lor, pe care Taita aproape o mirosea, ca pe parfumul unei flori slbatice. Aadar, inevitabilul s-a produs, i zise el. M mir doar c a durat aa de mult . Mormi apoi evaziv: E limpede c nu le-ai prins din urm. Au alergat ele prea repede sau atenia v-a fost distras de altceva? Cei doi rmaser ncurcai, copleii de sentimente confuze i vinovate, cci tiau c btrnul vede prin ei ca prin sticl. Taita se ntoarse la oala cu fiertur: Bine, cel puin, c mai exist cineva care vneaz printre noi. Am reuit s pclesc o pereche de porumbei slbatici i nu suntem nevoii s mergem la culcare cu burile goale. Zilele urmtoare trecur pentru cei doi nvluite n aburul auriu al plcerii. Credeau c sunt subtili i discrei n prezena lui Taita, strduindu-se s nu se priveasc i atingndu-se doar cnd credeau c btrnul nu se uit. Mintaka i fcuse culcuul ntr-o cmru goal, n care ddea principala ncpere a adpostului lor. n fiecare noapte, Nefer atepta sforitul uor al lui Taita ca s se se ridice pe furi i s se strecoare pe salteaua ei. n fiecare diminea, ea l trezea cu mult nainte de apariia zorilor i l trimitea napoi n patul lui din camera principal, cnd credeau c Taita mai doarme. n cea de-a treia zi, Taita anun n mod enigmatic: Se pare c prin ncperile astea miun obolanii sau alte creaturi stranii, pentru c n-am putut nchide ochii de foiala i de chiitul lor. Perechea pru s se cutremure la aflarea vetilor, iar magul continu: Mi-am gsit un culcu mai linitit. i mut salteaua i obiectele personale ntr-o ruin strimt dincolo de scuar i acolo se retrgea n fiecare sear, dup ce luau mpreun cina. n timpul zilei, ndrgostiii rtceau prin deert, ca s-i piard vremea vorbind, fcnd dragoste sau construind o mie de planuri de viitor, hotrnd cnd i cum se vor cstori, ci biei i cte fete vor avea, i cutnd nume pentru fiecare copil. Erau att de absorbii unul de cellalt, nct uitar de lumea pe care o lsaser dincolo de singurtatea deertului pn ntr-o diminea cnd plecar din cetatea n ruine nainte de rsritul soarelui, purtnd cu ei un colac de frnghie i dou lmpi cu ulei, hotri s exploreze n amnunime mormintele strvechi. Dup un drum lung i ntortocheat, ajunser n vrful coastei stncoase, unde se aezar s-i trag sufletul i s admire magnificul spectacol al apariiei zorilor deasupra colinelor albastre i tainice. Uite! Strig brusc Mintaka, desprinzndu-se din braele lui i artnd spre vest, n direcia vechiului drum comercial ce ducea spre Egipt. Nefer sri n picioare i amndoi rmaser cu ochii la caravana ciudat ce se ndrepta spre ei prin valea de dedesubt. n frunte veneau cinci vehicule ubrede, urmate de un ir dezordonat de oameni. Trebuie s fie cel puin o sut de oameni, exclam Mintaka. Cine-ar putea fi? Nu tiu, recunoscu Nefer ncruntat, dar vreau s fugi i s-l anuni pe Taita c se apropie; eu o s m

duc s-i spionez. Ea nu coment, ci pomi imediat spre Gallala, cobornd n goan coasta din spate a dealului, srind din piatr-n piatr cu agilitatea unei capre slbatice. Nefer ascunse fringhia i lmpile, ncord arcul i control sgeile din tolb, apoi se furi pe creasta dealului, ferindu-se s apar la linia orizontului, pn ajunse ntr-un punct de unde putea ine sub observaie caravana ce avansa ncet. Era o privelite jalnic. Pe msur ce convoiul se apropia, Nefer vzu c primele dou care de lupt erau ntr-o stare jalnic, trase de nite mroage obosite. Vehiculele erau proiectate s transporte doi oameni, ns fiecare avea cte cinci. n spatele lor venea un amestec de crue i telegue ntr-o stare chiar mai de plns dect carele din fruntea convoiului. Nefer observ c erau pline de bolnavi sau de rnii aruncai la grmad unul peste altul sau ntini pe trgi improvizate. n urma cruelor se ntindea un ir rzle de brbai, dintre care unii se poticneau pe crje sau se sprijineau n toiege. Alii duceau trgi pe care zceau bolnavi sau rnii. n numele lui Horus, parc-ar fi scpat de pe un cmp de btlie, murmur Nefer, forndu-i ochii s disting trsturile celor din carul principal. Dintr-o dat, sri din spatele stncii dup care se ascunsese, strignd emoionat: Meren! Recunoscuse, n sfrit, silueta nalt care inea hurile n primul car. Meren struni caii i i puse mna streain la ochi ca s se uite n direcia soarelui care rsrea. Apoi, rcni i i agit minile la rndul lui, cnd l zri pe Nefer la orizont. Nefer cobor coasta n goan, alunecnd pe grohotiul mrunt i cei doi se mbriar, rznd i vorbind amndoi n acelai timp: Unde-ai fost? Unde sunt Mintaka i Taita? Hilto se grbi apoi spre Nefer i l salut ca pe un rege. n spatele lui se mbulzea gloata de brbai epuizai i rnii. Acetia aveau feele trase i scoflcite, iar sngele i puroiul trecuser prin bandajele murdare i formaser o crust uscat. Pn i cei din crue i de pe trgi, prea slbii ca s se in pe picioare, i ridicar capetele ca s l priveasc pe Nefer cu veneraie. Dup o cercetare sumar, Nefer i ddu seama c aceia erau rzboinici, ns unii care fuseser nfrni n lupt, cu trupurile i spiritele zdrobite. Imediat ce l salut pe Nefer, Hilto se ntoarse spre mulime i strig: E aa cum v-am promis! Aici, n faa voastr, st adevratul faraon, Nefer Seti. Faraonul nu a murit! Faraonul triete! Oamenii erau tcui i apatici, bolnavi i demoralizai; l fixau pe Nefer cu ndoial. Maiestate, i opti Hilto, v rog s v urcai pe piatra asta ca s v vad mai bine. Nefer se sui pe ea i i cercet cu interes, iar ei i ntoarser tcui privirea. Cei mai muli nu dduser ochii cu regele lor niciodat. Chiar i cei civa care l vzuser n procesiunile oficiale de la palat o fcuser de la distan. Pe-atunci, avea o figur ca de ppu, acoperit de la gt pn la glezne de veminte splendide i de nestemate, purtnd pe fa masca de fard alb, stnd eapn n caleaca regal tras de boi albi. Nu puteau nelege cum silueta aceea inaccesibil i ireal se putea transforma n acest tnr viril i energic, cu faa ars de soare i cu ochii vioi i iscoditori. Nu era copilul-faraon pe care l cunoscuser doar din auzite. n timp ce oamenii se uitau la Nefer fr s priceap sau i aruncau priviri nedumerite, o alt siluet pru s-i fac apariia din aer. Asemenea unui djin, aceasta i se altur lui Nefer, pe piatr. l cunoteau prea bine pe nou-venit, att dup reputaie, ct i din vedere. E Taita, magul, se auzi oapta plin de veneraie. tiu c ai suferit mult, li se adres Taita, cu glas puternic, ce rzbtea pn la toate urechile, chiar i la cele ale rniilor i bolnavilor din crue. tiu ce pre a trebuit s pltii ca s rezistai tiraniei asasinilor i uzurpatorilor. tiu c ai venit pn-aici ca s vedei dac adevratul vostru rege e nc n

via. Se auzi un murmur de aprobare i Nefer i ddu brusc seama cine erau: supravieuitorii rebeliunilor mpotriva lui Naja i Trok. Era un mister unde dduse Hilto de ei, ins aceste trupuri zdrobite fuseser cndva rzboinici, soldai i vizitii de elit. sta e nceputul, i spuse ncet Taita. Hilto i-a adus seminele viitoarelor tale legiuni. Vorbete-le! Nefer i mai privi cercettor o clip, pstrndu-i poziia demn pe care o luase n faa lor. Puse ochii pe un brbat ceva mai n vrst dect ceilali, cu primele fire de argint n pr. Omul avea o privire ascuit i inteligent. n ciuda zdrenelor i a trupului pe jumtate nfometat, avea acel aer de autoritate al celui obinuit s comande. Cine eti, soldat? Care e rangul tu i din ce regiment vii? Brbatul ridic fruntea i i ndrept umerii: Sunt Shabako, Cel Mai Bun dintre Zece Mii, trecut prin ncercrile Drumului Rou, comandant al legiunilor centrale din regimentul Mut. E ca un leu! gndi Nefer, ns zise doar: Te salut, Shabako, apoi i ridic poalele chiton-nhxi i i expuse cartuul tatuat pe coaps. Eu sunt Nefer Seti, adevratul faraon al Regatelor de Sus i de Jos ale Egiptului. Suspine i murmure trecur prin irurile de oameni slabi ca nite sperietori de ciori cnd acetia recunoscur cartuul. Czur toi ca unul la pmnt, artndu-i supunerea: Bak-her, divinule, ndrgit al zeilor! Suntem supuii ti credincioi, Maiestate! Roag-te zeilor i pentru noi! Mintaka venise o dat cu Taita i acum sttea lng el. Nefer o lu de mn i o ridic pe piatr lng el: V-o prezint pe prinesa Mintaka, din casa regal Apepi. Mintaka va fi regina mea i stpna voastr. O aclamar i pe ea din toat inima. Hilto i Shabako vor fi comandanii votri, decret Nefer. Deocamdat, ne vom stabili bazele la Gallala, pn cnd va veni vremea s ne ntoarcem victorioi la Teba i Avaris. Se ridicar n picioare cu toii, chiar i cei grav rnii ncercnd s se nale de pe trgile lor, i l aclamar. Glasurile lor erau slabe i aproape c se pierdeau n imensa tcere a deertului, ns sunetul uralelor i umplur lui Nefer inima de mndrie, ntrindu-i hotrrea i sporindu-i curajul. Se sui n carul din frunte, lu hurile din minile lui Meren i i conduse firava armat de neputincioi n capitala ruinat. Capitolul LXXI Dup ce refugiaii i stabilir adposturile printre ruine, Nefer trimise dup Shabako, Hilto i ceilali ofieri care se mai aflau printre ei. i petrecu noaptea aceea, ca i multe din cele care urmar, ascultndu-le povestirile despre rebeliune, despre lupte i despre nfrngerea final n faa forelor reunite ale celor doi faraoni. i spuser ce rsplat teribil le acordaser Naja i Trok rebelilor care le czuser n gheare. La ordinele lui Nefer, i descriser n amnunime formaiunea de lupt a noii armate egiptene, i spuser cine erau comandanii, numrul i numele regimentelor lor i ci oameni, care i cai aveau n total la dispoziie Naja i Trok. Printre fugari erau i trei scribi ai armatei, pe care Nefer i nsrcin cu notarea pe tblie de lut a tuturor detaliilor i listelor garnizoanelor i for-tificaiilor inamice. ntre timp, Taita, ajutat de Mintaka, puse bazele unei infirmerii unde fur adunai toi rniii i bolnavii. Hilto adusese i vreo duzin de femei cu el, neveste de-ale refugiailor sau pur i simplu femei care nsoiser caravana, iar Taita le puse s ngrijeasc bolnavii sau s gteasc. Taita muncea ct era ziua de lung, ndreptnd oase rupte, scond capete ascuite de sgei cu lingurile de aur, cosnd tieturi de

sabie i, n unul din cazuri, chiar trepannd un craniu spart, afectat n urma unei lovituri puternice de mciuc. Doar cnd lumina era prea slab i nu i mai putea ngriji pe bolnavi, li se altura lui Nefer i comandanilor acestuia, care examinau hrile desenate pe piei tbcite de miel i fceau planuri i scheme la lumina lmpilor cu ulei. Cu toate c Nefer purta titlul de comandant suprem, n realitate, el era doar un nvcel n arta rzboiului, iar soldaii aceia btrni i clii n lupte jucau rolul de instructori; leciile pe care Nefer le nva de la ei erau nepreuite. De obicei, Nefer reuea s ncheie aceste consilii abia dup miezul nopii, cnd se furia pe blana de oaie, unde Mintaka l atepta rbdtoare s fac dragoste i s vorbeasc n oapt. Cu toate c erau amndoi extenuai de muncile de peste zi, deseori zorii i prindeau nainte s fi adormit unul n braele celuilalt. Erau n total mai puin de o sut cincizeci de suflete i cincizeci de cai n Gallala, ns deveni clar din primele zile c fintnile cu ap amar din ora nu aveau cum s sature nici mcar un numr att de sczut de fiine. n fiecare zi le goleau i, cu fiecare noapte care trecea, dura tot mai mult ca acestea s se umple. i calitatea apei ncepea s se strice: cu timpul devenea tot mai amar i mai slcie, pn deveni potabil numai n amestec cu laptele de iap. Se vzur nevoii s raionalizeze apa. Caii ncepur s sufere, iar iepele rmaser fr lapte. Cu toate acestea, firul de ap subteran se micora n continuare. n cele din urm, Nefer i convoc ofierii la un consiliu de urgen. La sfritul unei ore de discursuri solemne, Hilto rezum mohort: Dac Horus nu face o minune, puurile vor seca de tot i noi vom fi silii s prsim cetatea. Unde o s fugim atunci? Toi ochii se ndreptar spre Nefer, care se ntoarse ntrebtor ctre Taita: Cnd puurile vor seca, noi ncotro o pornim, magule? Taita deschise ochii. Nu scosese o vorb n timpul lungii dezbateri i toi avuseser impresia c moie: Mine, cum se crap de ziu, vreau ca toi brbaii care se in pe picioare i sunt n stare s in o lopat-n mn s se adune n faa porilor cetii. n ce scop? Vru s afle Nefer, ns Taita se mulumi s zmbeasc enigmatic. Rcoarea dimineii i gsi pe cincizeci i ase de brbai n faa porilor strvechi, ateptnd ca Taita s i fac apariia. Acesta purta toate obiectele cu puteri speciale pe care le avea: talismanul lui Lostris i darul de la Bay, ca i celelalte iraguri, brri i amulete. i splase prul pn l fcuse s strluceasc, iar Mintaka i-l mpletise. Purta n mn toiagul cu mciulia n form de cap de arpe. Nefer era lng el, afind o expresie solemn ca s ascund faptul c era dezorientat. Taita i cuprinse cu privirea pe brbaii adunai. Dup cum poruncise el, toi aveau unelte de spat cazmale i lopei de lemn i scnduri cu vrf de metal. Cltin satisfcut din cap, dup care cobor treptele i pomi spre vale. La porunca lui Nefer, brbaii i luar sculele pe umeri i l urmar pe btrn, formnd n mod natural o formaie militar care mrluiete. Totui, nu avur mult de mers, cci Taita se opri la poalele colinelor i fix nlimile cu privirea. Nefer i aminti c aceea era zona n care Taita petrecuse att de mult timp n decursul ultimelor luni. El i Mintaka l zriser adesea stnd acolo, moind la soare, cu ochii nchii, ca o oprl cu capul albastru, sau bocnind i vrndu-i toiagul printre stnci. Nefer studie pentru prima dat formaiunea de roci din acea zon i i ddu seama c erau diferite de celelalte. Roca era friabil i straturi cenuii de calcar parcurgeau istul. O falie profund strbtea diagonal faa colinelor golae i arse de soare, pe care erau gravate straturi de diferite culori. Apoi mai observ ceva: cineva marcase de curnd unele pietre, pictnd hieroglife ezoterice cu o past alb, fcut, probabil, din piatr de var amestecat cu ap. i pe pmnt erau movile de pietre aezate dup un anumit tipar.

Nefer, oamenii trebuie mprii n cinci echipe, spuse Taita, iar prinul ddu ordin s se procedeze ntocmai. Cnd toat lumea fu gata, Taita porunci primului grup: Apucai-v de treab! ncepei s spai o galerie n partea asta a dealului, i indic hieroglifele care marcau intrarea n puul orizontal de unde dorea s se nceap spturile. Oamenii se uitar unii la alii nedumerii i nesiguri ns cnd Taita i sget tcut cu privirea, Shabako prelu sarcina imediat: Ai auzit ce-a spus magul. Hai la treab i lucrai cu grij! Era o munc anevoioas, cu toate c piatra marcat. Era frmiat de-a lungul liniei alese de Taita. Fur nevoii s ndeprteze piatra bucat cu bucat, apoi s sape pmntul alunecos din spatele acestora. Nori de praf se ridicau n jurul lor i, foarte curnd, o pudr alb le acoperi trupurile. Chiar dac aveau minile ntrite de mnuirea btelor i a sbiilor, fcur bici n palme, iar acestea se sparser i ncepur s sngereze. Le bandajar cu fee de in i lucrar mai departe, fr s se plng. Se fcu repede ari, o dat cu ridicarea soarelui pe cer, iar Shabako scoase prima echip din anuri i o trimise pe a doua. Se odihnir pre de o jumtate de or la amiaz, cnd soarele dogorea cel mai tare. Taita intr n grota mic spat de brbai i inspect cu atenie suprafaa rocii. Iei din nou la lumin fr s fac vreun comentariu i Shabako le ordon oamenilor s i continue treaba. Spar pn la lsarea ntunericului, cnd nu mai vedeau ce fac, aa c Shabako le ddu drumul i i trimise s-i ia cina frugal la poalele dealului. Proviziile de mei dhurra scdeau vznd cu ochii, lundu-se la ntrecere cu apa din pu. Profitnd de rcoare, i reluar eforturile nainte de apariia zorilor. Pn la cderea nopii, spaser n deal o galerie de doar douzeci de pai; acolo se lovir de un strat solid de roc albastr, cristalin, pe care uneltele cu vrf de bronz nu lsau nicio urm, i oamenii ncepur s murmure nemulumii: Suntem rzboinici sau mineri? Mormi un veteran, cnd Taita i examin palmele zgriate i pline de bici. Ce spm, de fapt, aici? Propriile morminte? ntreb altul, n timp ce i se cosea o ran adnc n pulp, provocat de o epu mnuit neatent. Cum s spm n stnc? Vru s tie un al treilea, n timp ce i tergea amestecul de sudoare i praf din ochii injectai. Taita i trimise n vale, unde un plc des de arbori uscai de acacia stteau ca un monument mut, ridicat apei care secase demult. Brbaii tiar crengile uscate i le crar la locurile unde fcuser spturile. La instruciunile lui Taita, strnser lemnele de foc lng stnc tare ca diamantul i le ddur foc. Lsar focul s ard toat noaptea, alimentndu-l, din cnd n cnd, iar n dimineaa urmtoare, cnd piatra strlucea de ct era de ncins, turnar peste ea ap din burdufurile umplute la puurile aproape secate. n norii de abur ce uiera, stnc se crp, se sparse i explod. Unul dintre brbai fu lovit de un fragment ascuit ce i ptrunse n ochiul drept i l ls fr el. Taita ndeprt resturile din orbit i i cusu pleoapele. Zeii ne-au dat doi ochi tocmai pentru astfel de ntmplri nefericite, i asigur el pacientul. O s vezi la fel de bine cu un ochi cum vedeai i cu doi. Lsar peretele de piatr crpat s se rceasc, dup care scoaser bucile mari i negre, n spatele crora stnca rmsese la fel de dur i de impenetrabil. Aduser alte vreascuri i reluar procesul istovitor i primejdios, cu acelai rezultat. Mai ctigar civa pai cu preul multor zile de trud. Pn i Nefer era descurajat i i mprti acest lucru Mintaki, cnd rmaser singuri n noaptea aceea. Sunt multe lucruri pe care noi nu le nelegem, iubitule, i opti ea, lundu-i capul n brae. Nici mcar nu tim de ce ne pune s spm groapa asta i, cnd l ntreb, mi arunc privirea aia enervant a lui de estoas btrn. Oamenii s-au sturat de asta pn-n gt, i eu la fel. estoas btrn! Chicoti ea. Ar fi bine s te asiguri c nu aude ce zici, altfel o s te transforme ntr-o

broasc rioas i asta nu mi-ar fi pe plac deloc. A doua zi, dis-de-diminea, echipele de brbai obosii i nemulumii coborr fr nicio tragere de inim n vale i se adunar n jurul gurii tunelului, s atepte sosirea magului. Cu obinuitul su fel de a impresiona, Taita apru pe coasta dealului cu primele raze ale soarelui jucndu-i n spate i revrsndu-i lumina pe coama sa de pr argintiu. Pe umr purta un sul de pnz de in. Nefer i ceilali ofieri se ridicar s-l ntmpine, ns el le ignor saluturile i l instrui pe Shabako s atme materialul ca pe o cortin la intrarea n grot. Cnd totul fu pregtit, magul intr acolo singur i tcerea se aternu peste cei adunai afar. Ateptarea pru s dureze o venicie, dei, n realitate, nu trecuse mai mult de o or, cci soarele nu se ridicase dect cu o palm deasupra liniei orizontului, cnd cortina de in fu tras ntr-o parte i Taita i fcu apariia la intrarea n peter. Fie din pur ntmplare, fie pentru c aa plnuise magul, soarele i trimitea razele direct spre pu. Partea goal a galeriei era luminat puternic, iar irurile de brbai se nghesuir nerbdtori s vad o re-prezentare a ochiului rnit al lui Horus pictat pe stnc albastr. Pe faa lui Taita se citea concentrarea intens cnd ncepu s cnte incantaia ctre Horus de Aur. Adunarea czu n genunchi i cnt n cor: Horus de Aur, taur preaputemic, Cu o putere de nenvins! Stpn peste dumanii si, Sfnt n nlarea sa! Ochi rnit al universului, Ajut strduinelor noastre! Dup ultimul vers, Taita se ntoarse i, cu toi ochii aintii asupra lui, cobor din nou n pu, pn ajunse n faa zidului albastru-cenuiu din fundul grotei. Cristale fine de feldspat erau incrustate n el i luceau n lumina jucu a soarelui. Kydash! Strig Taita, lovind peretele cu toiagul. Brbaii aflai la intrare se traser napoi, cci acesta era unul dintre cuvintele puterii magice. Mensaar! Oamenii rmaser cu gurile cscate, smerii, i el lovi nc o dat. Ncube! Izbi magul pentru a treia i ultima oar, dup care fcu un pas napoi. Nu se ntmpl nimic i Nefer simi cum l cuprinde dezamgirea vzndu-i speranele spulberate. Taita nu se mic din loc i, ncet, soarele se nl i mai sus, iar umbra se li pe peretele de piatr. Dintr-o dat, Nefer simi cum l furnic un fior de emoie, iar brbaii de lng el ncepur s se agite i s murmure. n mijlocul stncii din faa lor, sub ochiul pictat, apru o pat ntunecat i umed. Aceasta se ntinse vznd cu ochii i o singur pictur rzbtu prin perete, strlucind ca o nestemat scldat de razele soarelui. Apoi, se prelinse ncet pe perete i czu n pulberea de pe jos. Taita se ntoarse i iei din grot. n urma lui se auzea un sunet ascuit, precum cel al unei crengi uscate, care se frnge, i o crptur fin strbtu stnca de sus pn jos. Apa picura pe podea, strop cu strop, ntr-un ritm din ce n ce mai accelerat, pn se transform ntr-un rpit. Urm un alt sunet, amintind de un ciob de ceramic ce trosnete n flcri, i o poriune de stnc se desprinse din perete. Un firicel lene de noroi galben i fcu loc prin crptur, apoi, cu un muget, toat partea, din fa a zidului se prbui, urmat de un uvoi de ml i o cascad de ap cristalin. Ajuns pn la nivelul genunchilor, se rspndi pe toat lungimea puului, se revrs peste gura acestuia i se mprtie pe deal, sltnd i nvolburnduse peste pietre. Se auzir strigte de uimire, de laud i de nencredere din rndurile brbailor murdari de praf. Dintr-o dat, Meren i lu avnt i pomi n fug spre torent i sri cu capul nainte. Reveni la suprafa mprocnd ap i cu prul lipit de fa. Lu ap cu minile fcute cu i nghii cu lcomie. E dulce! Strig el. E dulce ca mierea!

Brbaii i aruncar hainele i se npustir goi n pru, stropindu-se cu ap, aruncnd cu nmol, bgndu-se la fund unul pe altul i rznd n hohote. Nefer nu mai putu rezista tentaiei: ls deoparte orice demnitate i sri asupra lui Meren, cu care se lupt apoi n ap. Taita sttea pe mal i contempla spectacolul acela cu o expresie blajin; apoi se ntoarse ctre Mintaka: Uit gndul acela. Care gnd? ntreb nevinovat Mintaka. Ar fi de neconceput ca o prines a Egiptului s opie cu o. gloat de soldai grosolani i goi, spuse, lund-o de mn i conducnd-o pe deal n jos, n timp ce ea mai privea tnjind petrecerea din ap. Cum ai fcut asta, Taita? ntreb ea. Cum ai fcut s apar fntna? Ce fel de magie a fost asta? Magia bunului-sim i a observaiei atente. Apa sttea acolo de secole i atepta s spm pn la ea. Dar rugciunile i cuvintele magice n-au avut niciun efect? Cteodat, oamenii au nevoie de ncurajare, zmbi el i i atinse nasul cu degetul. Puin magie e tonicul suprem folosit pentru trezirea spiritelor. Capitolul LXXII Timp de cteva luni dup aceea, toi brbaii spar un canal care s conduc prul de ap dulce pe lng poalele dealului n vechile fntni, care devenir cisterne cu provizii de ap pentru ora. Cnd acestea se umplur, Taita inspect cmpiile din partea de jos a vii, transformate acum ntr-un inut al pietrelor. Totui, urmele fostelor anuri de irigaie erau nc vizibile. Nivelurile lor fuseser stabilite de ctre fotii locuitori ai cetii, aa c nu fur nevoii s fac un efort prea mare ca s elibereze liniile de contur i s modifice cursul apelor spre acestea. Pmntul deertului se dovedi fertil i nu fusese distrus de furtuni. Soarele i apa din abunden avur un efect miraculos. Oamenii plantar seminele de in aduse prin contraband din Egipt. Toi egiptenii erau fermieri i grdinari prin natura i tradiia lor, i i ndreptar cu generozitate atenia i miestria asupra pmntului i a cultivrii lui. n cteva luni, culeser prima recolt de dhurra. Dup asta, plantar iarb pentru animale, care rsri i se dovedi cu mult peste nevoile lor actuale. Femeile ajutar la cosirea, uscarea i pregtirea cpielor de fn i, ntr-un an de zile, aveau destul nutre s hrneasc o armat de cavalerie, cu toate c, deocamdat, nu le mai lipseau dect caii. Aproape zilnic soseau refugiai care riscaser s traverseze deertul ca s scape de tirania falilor faraoni. Veneau singuri sau n grupuri restrnse, la captul puterilor i aproape mori de foame i de sete. Grzile postate pe dealuri i interceptau i i trimiteau la Hilto, care i punea s jure credin faraonului Nefer Seti, apoi le mprea raii de hran i, n funcie de ce tiau s fac, i trimitea la regimentele care fceau instrucie, i punea s lucreze pmntul sau s ajute la restaurarea locuinelor drpnate din cetate. ns aceti hoinari i copii de pripas nu erau singurii recrui. O cohort de dezertori din armata falilor faraoni sosi n pas seme de defilare, cu suliele ridicate i rcnind laude la adresa lui Nefer Seti, imediat ce ajunser aproape de zidurile cetii. Apoi, un escadron de douzeci de care, minate de soldai de elit din regimentul Ankh i avndu-l n frunte pe colonelul Timus, aprur narmai i jurar din toat inima credin faraonului Nefer Seti. Timus aduse i nouti despre Naja i Trok, care erau, n sfrit, pregtii s porneasc ofensiva armatelor unite mpotriva regelui Sargon al Babilonului i Asiriei. n ultimele luni, cei doi faraoni i organizaser forele cu care s porneasc n expediie, adic trei mii de care, la Avaris, iar acum terminaser aproape toate pregtirile de traversare a fiei ce fcea legtura ntre Egipt i inuturile estice de la nord de Marele Lac Amar i Lacul Timsah. Mai nti, trimiseser o coloan s lichideze pichetele babiloniene de la grani, apoi, o dat ce calea era liber, aduseser n crue zeci de mii de butoaie cu ap i le plasaser n puncte de aprovizionare strategice din teritoriile secetoase. Dincolo de acele zone se ntrevedea o ar cu pmnt fertil i cu ap din belug. Plnuiser s traverseze fia de pmnt ce fcea legtura ntre cele dou ri o dat cu apariia lunii

pline. Lumina acesteia i rcoarea nopilor aveau s-i ajute s treac de Ismailiya i de pasul Khatmia i s ajung la Beersheba, strngnd pe drum forele aliate ale satrapilor vasali. Nefer i Taita pregtiser aprarea cetii Gallala mpotriva unui iminent atac al falilor faraoni. tiau c vestea despre prezena lor n oraul strvechi trebuia s fi ajuns deja la urechilor tuturor. Luaser n serios posibilitatea ca Naja i Trok s fac prima micare, nainte ca ei s aib timp s porneasc n aventura spre Mesopotamia. Iat de ce erau dai peste cap de aceast amnare. Nu au luat n serios ameninarea pe care o constituie prezena noastr att de aproape de granie, se bucur Nefer. Dac ne-ar fi atacat acum, ct suntem nc slabi, nu ne-ar fi rmas nicio alt scpare dect fuga. Poate c au luat n calcul posibilitatea, afirm Taita. Poate c sunt hotri s cucereasc Mesopotamia i s nlture orice sprijin pe care l-am fi putut obine din Orient. Atunci, ne-ar putea nconjura din toate prile. Cred c i-au greit calculele, pentru c ne mai las cel puin un an rgaz pentru a ne ntri forele. Putem, oare, s fim siguri c nu e o diversiune? ntreb Nefer gnditor. S fie expediia n est o cacealma? Poate c adevrata ofensiv va fi ndreptat mpotriva noastr, o dat ce ne-au amgit cu acest sentiment de fals siguran. Exist, firete, i posibilitatea asta. Inteligena lui Trok nu odepete pe cea a unui bou, ns Naja e iret i calculat. sta e genul de pcleal la care s-ar gndi. Trebuie s inem sub observaie forele trimise n expediie, decise Nefer. V conduce un grup de oi iscoade n nord, s supraveghem drumul ce duce la Ismailiya i s ne asigurm c trec pe-acolo. Te nsoesc, l asigur Taita. Nu, magule, se opuse Nefer. E mai bine s rmi aici, s ai grij de aprare i s te asiguri c, dac Naja nvlete cu trei mii de care asupra noastr, populaia e pregtit pentru retragere rapid. i mai vreau s-i cer un serviciu, ezit el. S ai grij de Mintaka. tiu c s-ar putea s fie nemulumit s rmn aici, cu celelalte femei, i nu vreau s ncerce s fac vreo nebunie. ntotdeauna trebuie s fim cu bgare de seam la actele necugetate ale prinesei, zmbi Taita. Cu toate acestea, tiu foarte bine care mi sunt ndatoririle. Vin cu tine. Cu toate c Nefer pled cu hotrre un timp ndelungat, Taita era de neclintit i, n final, Nefer se simi uurat n sinea lui s tie c btrnul avea s-i stea alturi, ca ntotdeauna. Chiar i dup sosirea ultimelor trupe care se alturar cauzei lor, nu reueau s strng mai mult de treizeci i dou de care pregtite de lupt i nu aveau nici mcar o sut de cai destul de puternici ca s le trag. Lsar jumtate din vehicule sub comanda lui Shabako, s apere Gallala. Lundu-i i pe Hilto i pe Meren, pornir cu aisprezece care de lupt s ocoleasc rmul estic al Marelui Lac Amar i s controleze ruta principal la nord de Ismailiya. Luna plin abia trecuse de cteva zile, iar nopile erau ntunecoase, ins plcut rcoroase, aa c naintar bine i terminar cltoria prin pustietatea netrecut pe hart nainte ca luna s ajung n ultimul ptrar. Capitolul LXXIII n zorii celei de-a cincisprezecea zile de cnd prsiser Gallala, stteau ascuni pe dealurile de la est de Ismailiya, de unde puteau s in sub observaie tot oraul. Drumul principal trecea chiar pe sub postul lor de control, iar armata celor doi faraoni avea s treac pe acolo. Ismailiya era fortreaa din partea egiptean a graniei i punctul firesc de plecare n campania aceea. Se pare c informaiile noastre sunt destul de bune, i zise Nefer lui Taita. Se urcase ntr-unul din cedrii nali de pe coasta frontal a dealului i, de acolo, aveau o privelite nengrdit asupra terenului cale de muli pai: Oraul miun de activitate. Vd cai aliniai i o tabr de corturi ridicate n afara

zidurilor fortreei. i puse mna streain la ochi: Vin nori de praf pe drumul dinspre delt. Parc-ar fi toate carele i cruele din Egipt adunate i ndreptndu-se n mar ncoace. n timpul dimineii i comunic tot ce vedea magului, care era jos, pn cnd aria ajunse n punctul n care toate activitile din cetate i de pe drum czur n somnolena de dup-amiaz. Atunci cobor i merse s gseasc un loc umbrit unde, asemenea restului escadronului, s atepte trecerea orelor dogoritoare. n cea de-a doua parte a amiezii, cnd aerul se mai rcori, se ridicar s hrneasc i s adape caii, dup care Nefer se urc din nou n postul su de supraveghere. ndat deveni clar c sosiser la timp. Drumul dinspre est era ca o arter ce pulsa de fora vital a unei armate puternice. Cincizeci de escadroane de care erpuir pe porile de la Ismailiya, fiecare urmat de crue ce transportau echipamentul lor i nutreul, i se scurser pe drumul care ducea la ascunztoarea lor. Avangarda trecu att de aproape de cedrul n care era cocoat Nefer, c putea s-i observe n amnunt pe cei care treceau. Armata curgea ca un fluviu fr sfrit, in care sclipeau reflexele armelor de bronz, iar praful se ridica ntr-un nor dens ce aproape c amenina s ascund soarele. Patru cohorte formau avangarda, apoi urma un gol. Era evident c acesta fusese lsat ca s permit colbului s se aeze ct de ct i s mai atenueze disconfortul cortegiului regal care venea n spatele celor patru. Apoi urmau dou care ce mergeau aproape roat lng roat. Ambele atelaje erau att de masive i acoperite cu foi de aur, nct aveau nevoie de cte ase cai s le trag. Nefer simi un gust amar de fiere cum i se urc n gt de ur cnd i zri pe cei doi vizitii. Trok inea friele carului celui mai apropiat; ar fi recunoscut oriunde umerii lai i barba stufoas, mpopoonat cu panglici. Acum purta un coif de aur sub form de fagure, mpodobit cu pene de stru albe ca spuma laptelui. Pe umr zngnea scutul dublu, cu fiecare nveli de grosimea degetului mare i att de greu, c se zvonea c numai el era n stare s l ridice, din toat armata lui; la fel i imensul arc de rzboi din suportul de la mna dreapt. n cellalt car uria sttea faraonul Naja Kiafan. Asemenea cobrei dup care fusese numit, acesta avea o siluet mai supl i mai graioas. Purta o plato din aur btut cu pietre preioase ce strluceau n lumina roie a soarelui ce se filtra prin norii de praf. Pe cap avea coroana albastr a Egiptului i la old, n teaca de argint i electrum, ncrustat cu turcoaz i lapislazuli, atma legendara sabie albastr pe care o luase ca prad de lng cadavrul tatlui lui Nefer. n mod bizar, cu toate c nu se bucura de statura impresionant a lui Trok, Naja era cel mai primejdios din cei doi. Carele aurite trecur i se pierdur n norii de praf, ns Nefer rmase ntins pe o ramur a cedrului, n timp ce falangele rzboinice se desfurau sub el. Soarele alunecase dup orizont, ns era destul lumin ca s mai disting ceva din procesiunea nesfrit. Nefer privi cu interes i atenie sporite. Cltinndu-se n ritmul roilor ce se rostogoleau domol pe suprafaa strzii deja bttorite de trecerea sutelor de care i crue de dinaintea lor, veneau dou litiere trase de atelaje de boi. Erau att de spaioase, cu perdelele de mtase decorate cu stele i rozete de aur, c Nefer i ddu seama c acolo trebuie s fie femei din haremul regal. Nu-i putea imagina c Trok i lua nevestele i concubinele dup el la rzboi auzise c acesta i satisfcea plcerile cu prizonierii pe care i lua din oraele capturate i c l bucurau n egal msur i fetele, i bieii. Aa c, dac nu i aparineau lui Trok, trebuia s fie nevestele lui Naja. Nefer se ntreba dac Naja se plictisise de Heseret i i luase alte neveste. Apoi, perdeaua celei de-a doua litiere se ddu la o parte i o fat sri n colbul drumului i ncepu s opie pe lng boi. Cu toate c se schimbase foarte mult de cnd o vzuse ultima oar, Nefer nu avea

nicio ndoial c acea fiin ncnttoare era Merykara, sora lui cea mic. Nu mai purta prul strns ntr-o parte, ca nsemn al copilriei, ci tiat scurt la nivelul umerilor i cu un breton drept i gros deasupra sprncenelor. Absena cozii ntr-o parte era semnul c vzuse prima sa lun roie, iar Nefer simi o strngere de inim s tie c maimuica lui caraghioas nu mai era o copil. Apoi i trecu prin cap c nu mai exista niciun impediment ca Naja s o ia pe Merykara n patul nupial. Auzise c Naja era un satir voluptuos i ideea c i-ar putea viola surioara l revolt att de tare pe Nefer, c i veni n gt un gust ca de pete stricat. Simi o dorin copleitoare de a vorbi cu Merykara, de a afla dac e fericit, dac ar fi putut face ceva ca s i uureze situaia. Apoi i trecu prin cap s o salveze i s o ia cu el la Gallala. tia c asemenea gnduri sunt primejdioase i c tovarii si aveau s ncerce s-l fac s renune la o asemenea fantezie sinuciga. Imediat n urma litierelor zri cruele ce duceau lzile de rzboi ale falilor faraoni. sta era un motiv pe care ceilali l-ar fi neles. Erau nite crue fr decoraiuni, vopsite ntr-un albastru sumbru, ns foarte rezistente i ntrite ca s suporte greutatea uria a ncrcturii. Roile nvelite n metal brzdau adnc suprafaa drumului. Uile din spatele cruei erau prinse cu lanuri i lacte i brbai narmai mergeau n urma lor. Acestea erau mijloacele obinuite de transport al tezaurului, fr de care nu pornea la drum nicio armat. Nefer tia c acele cufere conineau lingouri de aur i bijuterii. Acestea aveau s fie folosite la plata trupelor, la cumprarea alianelor cu regi i satrapi minori, la racolara aliailor Babilonului i ai Asiriei, i la mituirea spionilor i informatorilor din rndurile inamice. Nefer cobor din cedru, unde Taita moia linitit; acesta deschise ochii nainte ca Nefer s-i ating braul. Cuferele de rzboi ale falilor faraoni, i opti la ureche Nefer; ndeajuns s plteasc o armat sau s cumpere un tron. Capitolul LXXIV Multe nopi la rnd Nefer i magul pndir coloana la lumina lunii, micndu-se paralel cu cruele care transportau tezaurul, observnd gesturile de rutin i comportamentul grzilor. Chiar din prima zi i ddur seama c nu aveau cum s pun mna pe crue i s fug cu toat cantitatea aceea de lingouri, fr s pun toat armata pe urmele lor. La viteza pe care boii sunt capabili s o menin, carele lui Naja o s ne prind nainte s fi fcut cinci mii de picioare, observ Nefer cu prere de ru. Va trebui s fim ceva mai subtili de-att, fii de acord Taita. Singura ocazie cnd am putea ajunge la cufere e n timpul zilei cnd fac tabra. i ce facem cu grzile? Ah! Exclam Taita. Grzile vor avea o mic problem. Capitolul LXXV n fiecare zi, cnd soarele se nla n vzduh i aria devenea insuportabil, ntreaga armat intra n tabr. Lecticile purtnd soiile regale i cruele cu tezaurul erau, de obicei, aezate ntr-o tabr separat, la mic distan de cea a armatei principale. La nceput era o agitaie grozav, n timp ce animalele erau deshmate, hrnite i adpate, santinelele se aezau la posturile lor i se ridicau corturile soiilor. Apoi se aprindeau focurile, se gtea prnzul i se mnca, dup care toi i splau gtlejurile cu bere. Dup asta, Heseret, Merykara i servitoarele acestora se retrgeau n corturile lor. Brbaii care nu erau de paz se ntindeau la adposturi improvizate, s se odihneasc dup lunga cltorie de peste noapte. ncet, o linite molatic se pogora peste adunarea uria de oameni i de animale i tabra

adormea. Nefer i Taita lsar restul grupului ntr-un petic des de arbuti spinoi din vale i se furiar spre tabr. Reuir s ajung la cteva sute de pai de santinele i s stea acolo neobservai o or, optind i ncercnd s gseasc o modalitate de a ajunge la cuferele de rzboi fr s fie descoperii de paznici. Nu putem s le distragem atenia cumva? ntreb Nefer. Pentru asta avem nevoie de ajutor din interiorul taberei, zise Taita. Merykara? l privi Nefer tios. Merykara, confirm Taita. Cum s-i transmitem un mesaj? Se art ncurcat Nefer, dar Taita zmbi, atinse talismanul lui Lostris ce sta atmat la gtul su i nchise ochii. Dup un timp, Nefer crezu c acesta a adormit; btrnul tia foarte bine cum s-l scoat din srite. Vrst i spune cuvntul , i zise enervat, pe punctul de a-l zgli ca s se trezeasc, ns auzi voci n tabr i i ndrept privirea ntr-acolo. Merykara ieise din cort. Se vedea clar c dormise, cci faa i era mbujorat i purta nc urmele pernei. Se ntinse i csc. Avea doar o fust albastr de in, care-i ajungea pn sub genunchi; n sus nu purta nimic. Fr s vrea, Nefer rmase uimit de felul n care sinii i nfloriser: erau ca nite pere, iar sfrcurile erau semee i trandafirii. Merykara se certa cu paznicul de la intrarea cortului su i ridicase vocea, aa c Nefer auzea fiecare cuvinel: Nu pot s dorm i m duc s m plimb puin. Santinela ncerca s o mpiedice, ns ea cltin din cap, fluturndu-i prul: Nu, n-o s-i permit s m nsoeti. Vreau s fiu singur. Santinela insist i fata se rsti la el: D-te la o parte, creatur insolent, sau o s-i raportez soului meu despre cum te-ai purtat. Fr prea mare tragere de inim, omul se supuse ordinelor ei i ls jos sulia, ns strig dup ea nelinitit: V rog, Maiestate, s nu stai prea mult sau s v ndeprtai prea tare. Dac afl faraonul, n-o s se mulumeasc doar cu viaa mea. Merykara l ignor, se strecur printre irurile de cai aliniai i iei pe poarta gardului de rugi ce nconjura tabra. Se uit o singur dat napoi, s se asigure c nu fusese observat de niciuna dintre santinele, dup care, ca i cnd ar fi fost chemat, pomi drept spre locul unde stteau ascuni Nefer i Taita. Nefer vzu c ochii verzi ai fetei erau ca vrjii i pe fa i se citea o expresie concentrat, de parc ar fi ascultat o muzic doar de ea auzit. Cnd ajunse destul de aproape ca s o ating, Nefer i spuse ncetior: Merykara, nu te speria! Sunt Nefer. Ea tresri ca o somnambul care se trezete i fcu ochii mari la el; apoi, faa i se lumin de bucurie nestvilit i fata sri s-l mbrieze. Stai! i porunci Nefer. S nu ne dai de gol n faa grzilor. Era mndru de ea, pentru c l ascult i se opri instantaneu. Fusese dintotdeauna un copil inteligent. Se uit de jur mprejur repede i vocea i tremura cnd zise optit: Dormeam butean cnd, dintr-o dat, m-am deteptat i am tiut c trebuie s vin n deert. Parc o voce din mintea mea m-ar fi chemat, explic i se uit la Taita. Era vocea ta, magule? Apoi i ndrept iar ochii spre Nefer: Drag frate, nici nu-i nchipui ce dor mi-a fost de tine! Mai nti am crezut c-ai murit i te-am jelit la procesiunea funerar i mi-am pus cenu-n cap. Uite, astea sunt semnele unde miam tiat venele pentru tine. Sunt viu, Merykara! Crede-m, nu te uii la o umbr acum!

tiu, Nefer. Toat lumea tie acum cum ai luat-o pe Mintaka de la Avaris i ai dus-o n deert, iar inima mea tia c, ntr-o bun zi, o s vii i dup mine. Zmbi printre lacrimi de fericire: tiam c o s vii. Da, spuse Nefer, o s te lum cu noi, dar mai nti trebuie s ne ajui cu ceva. Orice pentru tine i Taita, l asigur ea pe dat. Taita i explic repede i concis ce trebuia s fac i o puse s repete instruciunile, iar ea fcu totul fr gre. Eti o fat deteapt, micuo, o lud Taita. Asta e exact ceea ce trebuie s faci, o asigur i i ddu un pacheel. Ai aici praful. ine minte, doar cte o unghie n fiecare can. nti mi zici c-s deteapt i dup-aia m tratezi ca pe-o proast, se roi ea. Iertai-m, Maiestate, fcu Taita gestul de peniten. Nu-mi spune aa. Ursc s fiu mritat cu arpele la scrbos, i acum, c tiu ce o s-mi fac, l detest i mai tare. Nu-i prea uor s-i fac cineva pe plac, Merykara. Acum, ntoarce-te n tabr nainte s vin paznicii s te caute. Ea se ridic repede i l srut pe Nefer pe buze: Pe mine, atunci, iubite frate! Capitolul LXXVI n dup-amiaza urmtoare, puternica armat a Egiptului ridic tabra dincolo de platoul nalt unde se terminau deertul nisipos i terenurile aride. Aproape c terminaser traversarea, iar a doua zi urmau s treac n zonele mai rcoroase, cu oaze doar la o zi deprtare una de alta, unde pdurile, cmpiile i viile erau pretutindeni, iar izvoarele de munte curgeau tot timpul anului. Cnd slujitorii nevestelor faraonului ncepur s ridice tabra, observar cu toii c tnr regin Merykara era iritabil i trufa, c-i pierduse graia i blndeea obinuit. Dorea ca propriul cort s fie aezat mai departe de cel al surorii sale, regina Heseret, i, cnd dorina i fu ndeplinit, ea insist ca vehiculele ce transportau tezaurul armatei s fie mutate ntr-o albie seac ngust, la dou sute de pai de locul unde era tabra. Degeaba i spuse comandantul grzii c pmntul din albie era moale i nisipos i c roile vehiculelor grele aveau s se afunde n el. Din partea mea, n-au dect s dispar n nisip cu totul, l asigur ea. M-am sturat s m uit la cruele alea oribile i s ascult mugetul boilor. Ia-i din faa ochilor mei! Comandantul se gndi s apeleze la faraonul Naja Kiafan care s aprobe ordinul lipsit de judecat al celei mai tinere dintre neveste, apoi reflect la faptul c toat coloana se rsfira pe o suprafa de aproape douzeci de mii de picioare n deert. I-ar fi luat o or de clrit pe deelate ca s ajung n capul coloanei, unde era faraonul, i nc pe-att ca s se ntoarc. Ziua se dovedea. Chiar mai fierbinte dect cele de dinainte i, n afar de asta, avea o ntlnire cu una dintre sclavele Merykarei, o tnr i ncnttoare nubian care tia mai multe mecherii dect o maimu de circ. Mut cruele n albia secat i, ca s-i mpace contiina, dubl paza lor. Vznd c planul i-a reuit, Merykara redeveni fata dulce pe care o ndrgeau cu toii: mi pare aa de ru c m-am purtat urt cu tine, Moram! Probabil c aria asta cumplit e de vin, i scuz ea purtarea de fa cu oamenii lui. O s-o pun pe Misha s v aduc cinci cni din cea mai bun bere din proviziile mele, ca s m mpac cu tine. Dar s ai grij s o mpri n mod egal cu oamenii ti, pentru c i lor le-am dat ceva mai mult dect au ei de lucru. Misha, servitoarea nubian cu forme de statuie, care era posesoarea unei inute trufae i a unei perechi formidabile de fese, aduse vasele cu bere n cortul lui Moram, iar oamenii acestuia se aliniar s i primeasc poriile, urndu-i reginei Merykara s fie sntoas i protejat de zei, n timp ce sorbeau

primele nghiituri din licoarea nspumat. n ciuda promisiunii fcute Merykarei, pentru c berea era excelent, Moram bu mai mult dect poria sa. Cum au rmas singuri n cort, se arunc pe Misha care, ipnd i opunnd rezisten n joac, i ngdui, n cele din urm, s-i ridice fusta i s-i dezveleasc fesele colosale. Acestea izbucnir de sub fusta scurt de in, strlucitoare i negre ca antracitul proaspt scos din min, rotunde, mari i tremurtoare ca dou luni ce i se revrsau n minile lui prea mici ca s le cuprind. Cuprins de dorin, o nclec ns, dup mai puin de o duzin de penetrri n for, czu ncet i adormi nainte s ating podeaua. Misha se holba la el, nevenindu-i s cread. Nu i se mai ntmplase niciodat aa ceva n scurta, dar furtunoasa sa via. Moram scoase un sforit ce rsun ca un tunet ndeprtat, iar ea sri n picioare, i puse fusta, i trase un picior furios siluetei ce dormea i iei ca o furtun din cort, ducndu-se napoi la stpna ei. Paznicul de la intrarea n cortul regal dormea i el ca mortul. Toi brbaii sunt nite porci, zise Misha n limba ei slbatic, i i trase una i acestuia cu piciorul ei drept, lung i frumos. Capitolul LXXVII Nefer merse n fruntea unui mic grup n albia secat; se ineau foarte aproape de mal, iar nisipul moale le nbuea zgomotul pailor. Cele patru crue ncrcate cu bogii erau jos, una lng alta, legate cu lanuri ntre ele, ca s nu poat fi luate n grab de bandii sau tlhari. Opt brbai narmai erau postai n jurul lor, drept santinele, ns toi zceau ntini pe nisipul moale ca nite cadavre ce ateptau s fie mblsmate. Taita se duse la fiecare pe rnd, i lu pulsul la gt, apoi le ridic pleoapele s le examineze ochii, n cele din urm, i fcu semn din cap lui Nefer i se duse la ua din spate a primei crue. Scoase un tub lung de bronz din scule i lucr intens la lactul din bronz masiv, care se desfcu i scoase un zgomot sec. Taita deschise ua grea de metal i scoase la iveal patru ldie care erau prinse de inelele de punt de pe fundul cruei. Capacele ldielor erau pecetluite cu cte o tbli de lut purtnd sigiliul faraonului Naja Kiafan. Taita folosi lama pumnalului ca s desprind peceile pe care le puse n sculeul su, ca s nu rmn nicio dovad c s-a umblat acolo cnd aveau s fie deschise din nou uile cruei. Cu vrful pumnalului desfcu ncuietorile ce ineau capacul, apoi l ridic. Lada era plin cu sculei de piele. Taita cntri unul n mn i zmbi; apoi deschise gura sculeului ca s vad sclipirea inconfundabil a metalului preios dinuntru. n timp ce el era ocupat cu toate aceste operaiuni, Nefer i Meren spaser o groap puin adnc n nisipul moale de sub cru. Taita i ddu punga de piele lui Nefer, care o aez la fundul gropii. n total, Taita alesese cincizeci dintre cele mai grele pungi din primul cufr. Apoi puse capacul la loc i l resigil cu o bucat de lut proaspt i umed pe care l adusese cu el. Cu inelul cu rubin pe care i-l dduse Naja n dar cnd prsise Teba, imprim cartuul regal pe lut, dup care trecu la urmtoarea cru din cele patru. Nu lum de-ajuns, mormi Meren. Le lsm mai mult de jumtate lui Naja i Trok. Lcomia ne-ar fi fatal, se ncrunt Taita, care desfcea capacul ultimei ldie. n felul sta, n-o s afle c le lipsete vreun lingou pn cnd nu vine trezorierul s deschid iar lzile i s fac inventarul, iar asta s-ar putea s nu se ntmple cteva luni bune de-aici ncolo. Luar din fiecare lad din cele patru crue cte cincizeci de pungi de piele i le ngropar n nisipul moale al albiei secate. Cu toate c lucrar ct de repede putuser, fr s fie neglijeni, soarele coborise deja nspre apus, cnd reuir s reaeze sigiliul pe ultima ldi i puser lactul la uile ultimei crue. Unul dintre paznicii care dormeau tresri, mormi ceva i ncerc s se ridice; Taita se duse la el i i

puse uor mna pe frunte. Brbatul oft i se ls iar la pmnt. Taita i deschise gura i i presr puin praf alb sub limb i omul rmase linitit. Trebuie s ne grbim. ncep s se trezeasc. mprtiar nisip peste grmezile de pungi de pe fundul gropii de sub ultima cru, apoi aranjar pmntul i lsar la suprafa urme de picioare, ca nisipul netezit s nu dea de bnuit. Ct crezi c am luat? Vru s tie Nefer. Imposibil de spus pn nu-l cntrim, rspunse Taita, dar, dup prerea mea, trebuie s fie cel puin trei lakh-i. Destul ct s recrutm i s echipm o armat, murmur Nefer, n timp ce muncea mai departe. Mai fcur o ultim, dar complet inspecie a cruelor i a terenului de lng ele, s se asigure c nu au uitat nimic, apoi, lsndu-le pe santinele cufundate nc n somnul greu datorat drogului, se furiar prin albia secat. Urcar la poalele dealului de sub platou, unde l lsaser pe Hilto cu carele i, de acolo, inur sub observaie locul unde ascunseser aurul prdat. Nu era niciun semn c s-ar da alarma sau c sar petrece ceva neobinuit n tabr. Poate c grzile se simiser prea vinovate cnd se treziser ca s mai fac vreun raport despre propriile neglijene. Chiar nainte de lsarea ntunericului, zrir atelajele obosite ale boilor trgnd din greu cele patru crue din albia plin cu nisip i opintindu-se s i reia locul n spatele litierelor regale, cnd otirea falilor faraoni i relu marul nocturn. Timp de nc cinci zile i nopi, marea armat a Egiptului trecu pe lng locul acela. Erau escadroane succesive de care, regimente de arunctori cu pratia, arcai i suliai. Acestea erau urmate de marul coloanelor de sclavi care aveau s fie folosii la munca grea de construire a fortificaiilor i de spare a zidurilor cetilor asediate. Apoi veneau meteugarii, constructorii de care i tmplarii, armurierii i furitorii de sgei, i dup ei apreau cei ce nsoeau tabra, nevestele, iubitele i curvele cu sclavii, servitorii i copiii lor. Ultimii erau negustorii cu care pline cu marf i produse de lux de toate felurile, pe care le vindeau soldailor atunci cnd acetia se mbogeau din jafuri sau prdciuni. Din fericire, din toat aceast mulime de oameni, cei ce supravegheau de pe deal nu vzur pe nimeni care s intre n albia secat, unde era ngropat aurul i, cu toate c n fiecare zi companiile i regimentele fceau tabra prin apropiere, niciuna nu o folosi drept latrin sau loc de amplasare a cortului. Cnd i cel din urm vehicul al acelei prea puternice armate i rostogoli roile pe lng ei i urc prin pasul stncos Khatmia, iar ultimul ntrziat se cltin dup coloan, Nefer i Taita se asigurar c lipsa lingourilor din cruele ce duceau tezaurul nu fusese descoperit de trezorierii armatei i erau aproape convini c ascunztoarea din albia rului fusese protejat de ceva mai mult dect de noroc. . n momentul cnd, n sfrit, drumul ce ducea spre est rmase pustiu, coborr de pe deal n timpul nopii i lsar carele pe malul nalt al albiei, cu caii nhmai, gata s o ia la fug imediat. Nefer i Meren coborr n patul de nisip i, la lumina lunii, urmele lsate de crue i de boi erau nc uor de recunoscut. Dup doar cteva mpunsturi cu o lopat de lemn, Meren fluier bucuros i scoase la iveal prima pung cu aur. n timp ce scoteau sculeii, i numrar, ca s se asigure c nu uit niciunul. Apoi, i duser sus, pe mal, cltinndu-se sub povara lor, i i puser grmad lng carele ce ateptau. Opt sute de sculei de piele plini cu aur fceau o movili impresionant. Prea mult! N-o s putem s l crm pe tot, i exprim ndoiala Nefer. Una dintre regulile de baz ale acestei lumi pctoase, cltin Taita din cap, e c niciodat nu ai prea mult aur. Carele uoare de lupt nu fuseser proiectate s suporte o aa greutate, ns le ncrcar pn cnd osiile se ndoir i lemnul trosni sub povar. Totui, nu ncrcaser nici jumtate din prad. ndemnnd caii i ducndu-i de cpstru, reuir s transporte carele suprancrcate pe deal, apoi se ntoarser dup urmtoarea ncrctur. Avur nevoie de nc dou drumuri ca s transporte toat grmada.

mprir comoara n cinci pri egale i ngropar patru din ele n ascunztori separate, la mare distan una de cealalt, avnd mult grij s le camufleze i s nu lase nicio urm. n felul acesta, dac vreo parte din comoar era descoperit, mcar nu le pierdeau pe toate. ncrcar cea de-a cincea parte n cele treisprezece care i Nefer le trimise la Gallala, sub cpmanda lui Hilto. Odat ajuns n ora, Hilto avea s se ntoarc mpreun cu un convoi de crue solide ca s transporte ce mai rmsese. Nefer pstr trei care, ce aveau s fie conduse de el, Taita i Meren. Cele dou escadroane se desprir, Hilto ducnd napoi n sud vehiculele mpovrate, iar Nefer pornind spre est, n fruntea micului su grup, urmrind armata celor doi faraoni ca o umbr. Nefer cltorea ziua, tiind c armata pe care o urmreau l lse odihnea atunci i, la lumina zilei, era mai ferit de surprize neplcute. Urcar prin trectoare spre cmpia unde gsir ap din belug, dei mare parte din ea fusese murdrit de miile de animale i de oameni care trecuser pe-acolo naintea lor. Caii erau odihnii, aa c avansau repede n carele uoare. Trecur de sute de tabere prsite, marcate de focuri stinse i adposturi prbuite, gunoaie i mizerie mprtiate peste tot. Gsir i morminte spate n grab, cci o armat n mar sufer pierderi constante. Unele dintre ele fuseser dezgropate de hiene i acali, iar cadavrele scoase i devorate parial. O s avem nevoie de ea, zise Nefer, desclecnd i aplecndu-se asupra corpului unei tinere, probabil una dintre curvele armatei. Nu se putea ti cum murise, pentru c vulturii aproape c terminaser treaba nceput de hiene. Nu mai avea ochi i buze, iar craniul rnjea la ei prin dinii nnegrii de snge. Pe toi zeii, strig Meren, i-ai pierdut minile'? Chestia asta pute pn la cer. Ajut-m s-o nfor, i ignor Nefer protestele. Gsise o pnz de in aruncat, att de murdar i de rupt, nct nici beduinii care adunau resturile armatei nu i gsiser o ntrebuinare. Ridicar mpreun resturile moartei i o nfurar cu grij. Apoi, spre dezgustul sonor exprimat al lui Meren, legar pachetul n spatele carului acestuia. Dei cltoriser sub vlul de praf din zorii zilei, prima parte a dimineii trecuse cnd vzur ariergarda armatei. Toat fora pornit n expediie ridicase deja tabra, iar fumul de la focurile la care se pregtea mncarea marca taberele separate de-a lungul drumului ce se desfura n faa lor. Nefer i scoase de pe drum, fcnd un ocol ca s evite convoiul de aprovizionare i s nu fie vzui. Cercetnd cu grij zona din faa lor, naintar cu mult precauie. n cele din urm, ajunser din urm convoiul cruelor cu tezaurul i litierele nalte ale soiilor regale, oprite ntr-un crng de mslini. Nefer se tr aproape de ele i se coco ntr-un tamarind de unde putea s urmreasc ce se ntmpla dincolo de zareba din tufe spinoase ce mprejmuia tabra. Regina Merykara avea cortul ridicat la ceva distan de cel al lui Heseret, ns cele dou surori stteau sub o tend de in care le ferea de soare i ciuguleau din bucatele mbelugate pe care servitoarele le aduceau de la foc. Nefer nu era destul de aproape s aud ce vorbeau. Heseret sttea cu faa la el, chicotind i rznd vesel. Era chiar mai frumoas dect n amintirile lui Nefer. Pn i la astfel de ocazii neprotocolare, purta fard aplicat cu grij, pentru a o face s semene cu statuia lui Hathor din Memphis. Era mpodobit cu un set de bijuterii magnifice, iar prul des i negru fusese uns cu ulei i ondulat. Misha, sclava nalt, cu un fund fantastic, se aplec peste umrul ei s ii reumple cupa de aur. O pictur de vin rou czu pe partea din fa a rochiei lui Heseret i aceasta sri n picioare i i trase Mishei una peste cap cu un evantai greu din argint i pene de stru. Fata se prbui n genunchi i i acoperi rana cu ambele mini, ns sngele nea printre degetele ei. Merykara ncerc s-i potoleasc sora mai mare, dar ploaia de lovituri continu pn cnd coada evantaiului se rupse n dou; atunci, Heseret arunc partea rupt spre Merykara i plec nfuriat, urlnd ameninri i ocri peste umr. Merykara o ridic pe sclav i o duse n cortul su. Nefer atept rbdtor, ascuns n crengile nalte ale tamarindului. Ceva mai trziu, Misha iei din cort cu capul bandajat i, plngnd n continuare, dispru

printre copaci. Nefer nu se mic pn nu o zri pe Merykara aprnd la intrarea cortului. Ultima dat cnd vorbiser, Nefer o avertizase s fie cu ochii-n patru i s-l atepte. Acum, se uita atent n jurul ei, vorbi cu santinela ce pzea cortul i ncepu s se plimbe, aparent fr niciun motiv, pe lng tabr. Era limpede c luase n serios instruciunile lui Nefer i cerceta mprejurimile dup vreun semn de la salvatorii ei. Era singura persoan care nu avea linite: majoritatea celorlali cutau umbra i adpostul de zpueal, i nici chiar paznicii nu-i acordau vreo atenie. Nefer scoase din scule o oglinjoar din argint lefuit, prinse o raz de soare i o trimise pe faa Merykarei. Aceasta se opri imediat, puse mna la ochi i privi atent n direcia aceea. El trimise fulgerul de nc trei ori, aa cum fusese nelegerea, i, chiar i de la distana aceea, vzu cum zmbetul ei devine la fel de radios ca raza reflectat ce i dansa pe faa ncnttoare. Capitolul LXXVIII Merykara sttea ntins n litiera care se legna i se zdruncina, pe perne i pe saltea din puf de lebd. Misha era ghemuit la picioarele ei ca un celu adormit, ns Merykara era treaz i atent. Perdelele litierei erau trase la o parte, ca s lase aerul rcoros al nopii s intre, i ea auzea zgomotele fcute de otirea n micare: pcnitul copitelor, scritul i zornitul cruelor, mugetul boilor de povar, strigtele cruailor i tropitul grzilor pe lng litier. Dintr-o dat, n fa se produse agitaie, nsoit de uieratul i pocnetul de bice, hritul roilor, sunetul apei curgtoare i plescitul animalelor i al vehiculelor. Apoi Merykara auzi vocea nemulumit a surorii sale: Hei! Ce se-ntmpl? Maiestate, trecem peste un pria. M vd silit s v rog s cobori, ca s nu se rstoarne litiera. Sigurana voastr e tot ce ne preocup. O auzi pe Heseret plngndu-se cu amrciune de deranjul acela i Merykara profit de diversiune ca s i opteasc ultimele indicaii Mishei; apoi coborr. Sclavii le ateptau cu tore ca s le conduc pe mal, unde Heseret atepta deja. M-au trezit din somn, i se plnse Merykarei. O s-i spun soului meu, faraonul Egiptului de Sus, despre comportamentul dobitocului de conductor al caravanei. Sunt sigur c va fi benefic pentru sntatea ta s vezi cum i se jupoaie pielea de pe spate, o prob Merykara, cu o ironie dulce. Heseret ddu din cap dispreuitor i se ndeprt. n acel moment, o privighetoare se auzi n susul apei, i Merykara se nfior la sunetul acela. Cnd erau mici, Nefer ncercase s o nvee s imite nota aceea joas, tremurtoare, ns ea nu ajunsese s o stpneasc niciodat. Pasrea strig de trei ori, ns numai ea bg de seam. Ceilali erau ocupai cu traversarea litierelor greoaie i a imenselor crue cu bogii pe partea cealalt a apei neltoare. Mii de vehicule naintea lor tiaser din gura torentului i prefcuser fundul apei ntr-o mlatin. Abia dup miezul nopii sfrir de trecut, iar ultima cru cu bogii fu crat cu ndemnuri zgomotoase ctre boi i cu fichiuituri i cu plesnituri din bici. Apoi, comandantul caravanei aduse lectici cu scaune pentru soiile regale, care fur ajutate s se aeze i apoi transportate n partea cealalt de un grup de sclavi. Cnd ajunser pe malul cellalt, tulburarea i freamtul sporir, pentru c una dintre cruele ce duceau tezaurul pierduse o roat i bloca drumul. Acum, ca i cnd asta nu ar fi fost de ajuns, sclavii care purtau scaunul lui Heseret lsaser apa s i ajung la picioare i s-i strice sandalele. Heseret insistase ca acetia s fie pedepsii nentrziat, iar pocnetul bicelor supraveghetorilor i urletele nefericiilor se adugau larmei generale. Deasupra tuturor acestor zgomote, Merykara auzi iar strigtul privighetorii, de ast dat mai aproape i pe aceeai parte a puiului.

S nu m lai balt, i spuse Mishei. Viaa mea v aparine, stpn, rspunse fata, iar Merykara o srut. Mi-ai dovedit-o deseori i n-am s uit asta niciodat, o asigur, apoi plec de lng Misha i pi calm n ntuneric. Numai Heseret bg de seam ce fcea. Unde te duci, Merykara? S nec znele rele, folosi Merykara eufemismul din copilrie; Heseret ridic din umeri, se sui din nou n lectic i trase perdelele. Imediat ce iei de pe drum, Merykara se opri i scoase o versiune destul de nereuit a cntecului psrii. Aproape n aceeai clip, o mn hotrt o prinse de bra i fratele i opti la ureche: Te rog, renun, micuo, c sperii toate privighetorile de aici la Beersheba. Ea se ntoarse pe clcie, i arunc braele n jurul gtului lui i l mbria cu toat puterea, prea copleit s scoat vreo vorb. El se desprinse cu blndee din strnsoare, o lu de mn i o duse de-a lungul malului ntunecat. Mergea repede i prea s aib ochii obinuii cu noaptea ai leopardului, pen-tru c nu ezit i nu se mpiedic nici mcar o dat. Nu vorbea, dect uneori, n oapt, s o avertizeze de prezena vreunei gropi sau a vreunui obstacol pe potec, iar ea l urma orbete. Noaptea se apropia de sfrit, cnd se opri s o lase s-i trag sufletul. Misha tie ce are de fcut? O ntreb. O s in perdelele litierei trase i o s spun tuturor c dorm i nu pot fi deranjat. Nimeni n-o s-i dea seama c lipsesc. Pn fac urmtoarea oprire, mine, preciz el. Doar atta timp avem ca s ne ndeprtm. Eti gata s ne continum drumul? Trebuie s trecem rul aici. O ridic uor i o trecu apa, iar ea rmase uluit ct de puternic se fcuse. Era ca o ppu n braele lui. O ls jos din nou, pe malul opus, i i continuar drumul. Dup un timp, l trase de mn: Ce-i cu mirosul sta oribil? ntreb ea acoperindu-i nasul. Vine de la tine, o inform el. Sau, cel puin, de la cea care i va ine locul. nainte s-i poat explica despre ce e vorba, dou siluete ntunecate i fcur apariia n lumina stelelor, pe poteca din faa lor, iar Merykara i nbui un geamt de spaim. Sunt doar Taita i Meren, o liniti Nefer. Oduser ntr-o dumbrav unde erau ascuni privirilor de crengile dese i stufoase, iar Meren aprinse tora pe care o avea la el. Merykara suspin din nou, cci, la lumina slab i galben zrise ceva nfiortor ntins la pmnt. Era un cadavru, ns att de cumplit mutilat, nct cu greu ai fi putut spune c fusese cndva o femeie. S ne grbim! O ndemn Nefer. D-mi toate bijuteriile i hainele tale. Merykara rmase goal puc i i ddu tot ce avea pe ea lui Nefer. Taita i ddu n schimb o legtur n care erau o tunic, o fust i sandale. Nefer ngenunche lng cadavru i puse iragurile de bijuterii la gtul fetei moarte i inelele i brrile la degete i ncheieturi. Nu izbuti s aeze fusta i crpa din jurul oldului pe cadavrul rigid, aa c le rupse pn fcu din ele zdrene pe care le umplu de noroi, dup care i nep degetul cu vrful pumnalului i stropi estura fin cu snge proaspt. Din apropiere se auzi corul ascuit al unei haite de hiene nfometate. Probabil c au simit cadavrul, se cutremur Merykara. O s lase n urma lor doar att ct s-l conving pe Naja c ai fost devorat de animalele slbatice, zise i se ridic. Trebuie s plecm acum. Carele i ateptau puin mai sus; Nefer nu dorise s lase urme prea aproape de corpul fetei moarte. Cnd i trase sora pe platform lng el, se uit spre rsrit.

Luceafrul de diminea, zise ncet. ntr-o or o s se fac ziu. Trebuie s profitm ct putem de ntunericul care nu s-a mprtiat nc. Cnd izbucnir zorii, ca un buchet de boboci de trandafiri i mimoze pe cerul din spatele lor, coborser deja jumtate din coasta platoului, iar deertul se ntindea la picioarele lor. Era o privelite att de impresionant, nct, fr s vrea, strunir caii i privir oceanul de nisipuri aurii. Toi, n afar de Meren. Cu aerul unui pelerin care traversase jumtate de glob ca s ajung la altarul zeiei pe care o venera, o privea insistent pe Merykara, ce sttea lng fratele ei, n carul din frunte. Noaptea lung o ascunsese n ntuneric, ns acum soarele se juca pe trupul ei, iar el era n extaz. Pentru el fusese ntotdeauna doar surioara impertinent i pozna a celui mai bun prieten al su i era pentru prima dat cnd o vedea dup doi ani. Timpul fcuse minuni cu ea. Acum, fiecare cltinare pe care o fcea, orice gest sau micare a capului ntruchipau graia perfect. Fiecare unghi i netezime a feei, fiecare rotunjime i linie a cor-pului ei zvelt erau splendide. Avea pielea ca sideful, ochii mai verzi i mai strlucitori dect orice smarald, iar vocea i rsul erau muzica cea mai ncnttoare pe care i fusese dat vreodat s-o asculte. Taita i prinse privirea i zmbi n sinea sa. Chiar i n cele mai vitrege condiii, viaa lupt s se rennoiasc, se gndi, ns cu voce tare spuse: Maiestate, nu putem zbovi aici. Caii au nevoie de ap. La poalele dealului, prsir drumul i o luar spre sud, n direcia Marelui Lac Amar. Continuar s mearg pn ajunser la primul loc, unde ascunseser provizii de ap pentru ntoarcere, i descoperir c Hilto trecuse pe acolo naintea lor. Dup urmele lsate, i ddur seama c vehiculul su, ncrcat pn la refuz cu lingouri de aur, se deplasa ncet, i nu putea fi prea departe. Se linitir cnd vzur c nu folosise toat apa, le i lsase chiar patru vase neatinse, ndeajuns ca s potoleasc setea cailor pn la urmtoarea oprire, oaza de la Zinalla. Cu toate c Merykara era vioaie i plvrgea cu nsufleire, glumind cu Taita i Nefer, dintr-un anume motiv nu l bga n seam pe Meren i nu privea n direcia lui dect cnd era sigur c nu o ptea niciun pericol dac o face. Dei, pn nu demult, Meren nu catadicsise s-i acorde dect un nobil dispre, acum era prea copleit ca s o abordeze direct. Acum ea era o regin, chiar dac a unui fals faraon, iar n ochii lui era cel puin o zei. Pentru a suta oar de cnd se opriser, se post nendemnatic n raza ei vizual, cnd ea se odihnea la umbra srccioas a unui acacia nflorit. De ast dat, ea i ridic ochii i nclin capul; el o salut ca pe o regin: Bun dimineaa, Maiestate! Sunt ncntat s vd c suntei n siguran. Am fost teribil de ngrijorat pentru starea voastr. Ea i acord o singur privire, cercettoare i precaut, ct s-i cuprind statura impresionant i umerii puternici, ce trdau ncrederea de sine. Observ ct de mult i crescuse prul des i, pentru a nu tiu cta oar n acea zi, simi c se sufoc: Meren Cambyses, zise ea pe un ton serios, ultima dat cnd am avut de-a face cu tine, mi-ai stricat zmeul preferat. Pot s mai am vreodat ncredere n tine? Putei s v ncredinai i viaa n minile mele, o asigur el cu nflcrare. Dup ce caii fur hrnii i odihnii, sosi vremea s mearg mai departe. Merykara i spuse n treact fratelui ei: Caii ti au suportat toat noaptea i greutatea mea. Cred c ar trebui s-i iert acum. i cum o s faci asta? O ntreb el nedumerit. O s merg n alt car, i rspunse ea i se duse unde o atepta Meren. n ziua urmtoare sosir n oaza de la Zinalla, unde se ntlnir cu escadronul lui Hilto, ajuns acolo naintea lor. Acum, Nefer redistribui povara oamenilor i a aurului n mod egal n cele aisprezece care i i continuar

drumul spre Gallala ntr-un ritm mult mai vioi. Capitolul LXXIX Mintaka se afla pe acoperiul templului lui Hathor, pe care l reparau alturi de cteva femei i de civa btrni, pentru ca oamenii s o poat venera din nou acolo pe zei. Locul acela putea s aib o mie de ani, nimeni nu avea cum s-i dea seama ct de vechi era, ns multe dintre picturile murale se pstrau extraordinar de bine i nu aveau nevoie dect s fie curate puin. Cu acoperiul ns era o problem. Totui, era destul de rezistent pentru ca gurile mai mari s nu conteze prea tare. Nu trebuia dect s se nlocuiasc grinzile putrede, care i puneau n pericol de moarte pe cei care se rugau. Mintaka supraveghea lucrrile; era mbrcat, asemenea celorlalte femei, n haine simple, uzate, i, ca i ele, avea pielea ars de soare. Viaa asta era att de diferit de existena plin de restricii de la Avaris din zenana, i, n libertate, se bucura de prietenia i de tovria celor din jurul ei. i ndrept i i ntinse spatele care o durea, stnd cu uurin n echilibru pe zidul nalt. Apoi, puse mna streain la ochi i cuprinse cu privirea cmpiile verzi de dhurra proaspt ncolit i anurile de irigaii proiectate i umplute cu apa din fntn lui Taita. Cirezi de vite i o turm de oi grase pteau pe punile bogate, dar foarte puini cai. La fel ca ceilali din Gal-lala, le simea acut lipsa. Apoi, aa cum fcea mereu de la plecarea lui Nefer, i ridic ochii i arunc o privire spre valea dintre colinele golae i amenintoare, care erau att de mohorte n comparaie cu esurile verzi ce nconjurau cetatea. Aceea era direcia din care avea s vin Nefer. Cercet deprtarea albastr fr s spere cu adevrat, cci fusese dezamgit mult prea des n ultima vreme. Dintr-o dat, i ngust ochii i btile inimii o luar razna. Era ceva acolo, un punct n naltul imens al cerului, delicat i ireal ca un fulg n btaia vntului. Fata morgana, probabil, sau unul dintre vrtejurile iscate de aerul prea ncins al deertului. i desprinse privirea de-acolo i i terse broboanele de pe sprncenele negre i groase, odihnindu-i ochii. Cnd se uit din nou, norul de praf se apropiase i-atunci i ngdui s spere. n momentul acela, cornul de berbec sun lung, o singur dat. Strjile de pe creasta dealurilor observaser i ele. Muncitorii din jurul ei ncetar lucrul i i ndreptar atenia asupra vii. De pe ulie veneau strigtele ncntate ale copiilor, rndaii alergau la grajduri, iar vizitiii la carele lor, aflate dincolo de pia. Peste tot era un freamt de fericire. Mintaka nu mai rezist. Cobor eafodul ce acoperea zidul exterior al templului cu agilitatea unei maimue prinse c fur fructe din livad. Shabako traversa cu carul forumul, pe lng monumentul memorial nchinat lui Tanus, i se ndrepta spre porile oraului. Shabako! Alerg ea s-i ias n cale. Acesta coti ca s i vin n ntmpinare i, cnd i struni caii, ea sri pe platform, n spatele lui. Trecur n goan pe poart, cobornd pe drumul bttorit. naintea lor, norul de praf avansa n grab. Ei sunt, Shabako? Spune-mi c sunt ei. Eu aa zic, Maiestate, rcni el, ca s acopere rafalele de vnt. Atunci, de ce mergi aa de-ncet? naintea norului de praf venea un singur vehicul, iar ea se aplec peste tblia carului ca s disting figura vizitiului, ns era prea departe. Uite, stpn! Arboreaz steagul albastru, art Shabako spre fia de pnz vopsit ce flutura pe bul lung de bambus de deasupra carului. E Nefer! Ludat fie numele zeiei, el e! i smulse baticul i l flutur deasupra capului, iar Nefer ddu bice cailor i se grbi s-o ntlneasc. Las-m jos, l btu ea pe umr pe Shabako, pentru a ntri porunca, iar acesta ncetini caii pn la pas de trap.

Ea sri din carul n micare i ateriz pstrndu-i echilibrul cu graie; apoi, alerg s ntmpine carul din fa cu braele larg deschise. Venind din spate, Taita se gndi c, n nerbdarea sa, Nefer ar putea s dea peste ea ns, n ultimul moment, acesta fcu o curb, carul pierdu din vitez, iar el se aplec mult peste bord i se ntinse dup ea. ncreztoare, ea se arunc n braele lui. Dac ar fi ezitat sau ar fi dat napoi, ar fi fost clcat n picioare de animalele n galop sau ar fi fost zdrobit sub roile nvelite n metal, dar el o prinse i o ridic, iar ea rse n braele lui. Nefer convoc consiliul n vechiul forum al cetii i le Llddu un raport complet. Descrise cu lux de amnunte sustragerea aurului din cruele cu tezaurul, iar ei ascultar cu sufletul la gur. Apoi le-o prezent pe Mintaka i le povesti cum fusese recuperat chiar de sub nasurile lui Trok i Naja. Toi strigar Bak-her! i se ridicar n picioare s-l aplaude. Apoi, Nefer trimise dup scribi, care cntrir aurul n faa membrilor consiliului. Socoteala total depea cu mult jumtate dtlakh. Seniori, aceasta e doar a cincea parte din ctigul nostru. Hilto va lua un convoi de crue i va merge s recupereze restul. Va pleca mine, ns are nevoie de brbai care s-l nsoeasc. Se prea c toi brbaii zdraveni din Gallala doreau din tot sufletul s plece, ns cnd Shabako i rzboinicii si cei mai ncercai i mai experimentai fur respini, protestar cu amrciune. O s ne lase faraonul s zcem aici, la Gallala, i s vism la foc, precum babele? Vru s tie Shabako. Nefer zmbi: Am o treab mai important pentru voi. Acum ns soarele a apus i ni se pregtete un osp pentru srbtorirea victoriei. Ne vom ntlni din nou la consiliul de rzboi. V dau cuvntul meu, i asigur el i ncheie adunarea. Oamenii plecar mormind, ns buna dispoziie le reveni dup primele cni cu bere proaspt. Nefer poruncise s fie tiai doi boi i o duzin de oi grase, iar femeile i petrecuser fiecare minut de la ntoarcerea sa pregtind ospul. Toate femeile i toi brbaii din ora erau invitai, i chiar i garnizoanelor din forturile i din punctele de supraveghere de pe coline li se trimise clte o porie. Ca i sparea fntnii, ctigarea aurului era o realizare care ntrise legturile comunitii. Taita compusese un poem eroic nchinat acelei ocazii i, ca toate eforturile sale creatoare, se dovedi un succes imediat i copleitor. Nu l lsar s se aeze cnd sfri poemul, ci urlar i izbir cu vasele n mas pn cnd acesta se nduplec s repete toate cele aizeci de versuri. ntre timp, l nvaser pe dinafar, iar muzicanii improvizar o tem muzical potrivit. A treia oar toat adunarea cnt n cor poemul. Apoi, Nefer i ndemn pe cetenii care simeau imbolduri oratorice s se ridice i s vorbeasc. Unele discursuri erau incoerente, dar bine primite de public, altele erau ilare sau att de emoionante, c majoritatea femeilor i o bun parte din brbai izbucnir n lacrimi. n aceast atmosfer plcut, Merykara se aplec peste Mintaka pentru a vorbi cu fratele ei. Zarva din jurul lor era att de mare, c se vzu silit s i ridice glasul pentru a se face auzit: Regal i divin frate! l tachin ea, pentru c ncercase i ea coninutul vaselor cu bere. Am s-i fac o mare rugminte. Surioar, spune-mi ce doreti i, dac mi st n putere, o s-i ndeplinesc rugmintea. i st n putere, l ntrerupse ea; se uit spre Meren, i surprinse privirea avid i i plec ochii, mbujorndu-se puin. tii c, atunci cnd eram doar o copil, am fost silit s m mrit, mpotriva voinei mele. Acea cstorie nu s-a consumat niciodat. Vreau ca tu s proclami divorul meu de Naja. Vreau s m eliberezi, ca s pot s mi iau un so ales de mine. Acesta ar fi darul cel mai de pre pe care mi l-ai putea face. E posibil aa ceva? Redeveni Nefer sobru dintr-o dat i se uit la Taita. Am puterea de a pronuna

divorul dintre un so i osoie n faa zeilor? Eti faraon, i-o tie Merykara, nainte ca Taita s-i poat rspunde. Aa cum Trok a divorat de Mintaka, poi s m despari i tu de Naja. Trok a divorat de Mintaka? ntreb Nefer cu glas att de tios, p toi cei din jur fcur linite. Nu tiai? Se mir Merykara. Iart-m c anunul meu e att de lipsit de tact i te ia pe nepregtite. Credeam c o astfel de veste a ajuns chiar i aici. Nefer lu mna Mintaki n a lui i cltin din cap, prea tulburat ca s scoat vreo vorb, iar Merykara continu vesel: O, da! Cu ocazia srbtorii pe care i-a nchinat-o singur, n templul su, faraonul Trok a sacrificat un berbec i a proclamat de trei ori: Divorez de ea . i, puf! Btu Merykara din palme actul ngrozitor a fost desfcut. Nefer o trase pe Mintaka mai aproape de el i se uit la Taita. Btrnul cunotea legea mai bine dect oricare scrib din orice templu al Egiptului i acum, drept rspuns la ntrebarea tcut a lui Nefer, aprob din cap. Merykara turuia mai departe: Bineneles, imediat dup divor, a sacrificat un alt berbec i a condamnat-o la moarte pe Mintaka pentru adulter i sacrilegiul de a fi dezonorat un zeu. Nefer ntoarse capul i i pironi ochii n cei ai Mintaki. Amndoi se gndeau la implicaiile dezvluirilor fcute de Merykara. Treptat, chipul lui Nefer ncepu s se lumineze, de parc ar fi fost un condamnat la moarte care afl c a fost graiat: Eti liber, dragostea mea, zise. i libertatea ta m-a eliberat i pe mine. Capitolul LXXX n dimineaa urmtoare, nainte de apariia zorilor, cnd majoritatea locuitorilor oraului dormeau nc dup berea bun i tare din seara precedent, Nefer l cut pe Taita n locuina sa ntr-una din cldirile vechi. Taita i ridic ochii de pe pergamentul pe care l citea la lumina galben a unei lmpi cu ulei. Eti ocupat cu treburi importante? ntreb Nefer, cu o sfial ciudat. Vezi bine c sunt, rspunse Taita, dar, resemnat, nfur papirusul n jurul codiei de lemn. O bun bucat de timp, Nefer se plimb prin ncpere fr int, oprindu-se s examineze obiectele adunate de btrn de la sosirea lor n Gallala: piei de psri frumos colorate, schelete de mici mamifere i de reptile, buci de lemn sau de plante uscate de cele mai ciudate forme, tot felul de substane chimice se aflau n vase sau pungi ngrmdite pe bnci sau prin firide. Taita atept rbdtor s ajung la motivul vizitei sale, chiar dac tia prea bine care trebuia s fie acela. Nefer culese fosila unui crustaceu i l inu la lumina lmpii: Mintaka nu mai e mritat cu Trok, zise el, fr s ridice privirea. Mi-a fi dat seama de asta, chiar dac a fi fost surd de ambele urechi. Nefer puse fosila la loc i lu o statuet de cupru nfind-o pe Isis cu pruncul Horus n brae, alptndu-l Taita o descoperise sub zidurile cetii; era acoperit cu un strat gros de culoare verzuie. Care sunt condiiile pe care trebuie s le respecte un rege, dup legile lui Chephren, ca s se cstoreasc? ntreb ntr-o doar. Taita se scobi cu grij n nas i examin ceea ce ieise n vrful degetului. Ca orice alt mireas, soia lui ar trebui s fie liber s se cstoreasc, fie ea fecioar sau vduv, preciz el. Sau divorat de soul ei. Sau divorat de soul ei sau prin decretul faraonului n via, aprob Taita. i, nainte de a fi zeificat sau de-a se cstori, regele trebuie s-i fi ctigat suveranitatea.

Pentru asta, faraonul trebuie s fi ajuns la vrst majoratului, la care eu n-am ajuns, sau s fi capturat pasrea zeului, lucru pe care l-am ncercat i am euat, sau s fi trecut prin ncercrile Drumului Rou. Aici, Nefer fcu o pauz, dup care continu: Ceea ce nu s-a ntmplat nc, puse el accentul pe ultimul cuvnt, i Taita clipi, ns nu spuse nimic. Nefer aez idolul la loc i i arunc lui Taita o privire hotrt: Vreau s alerg pe Drumul Rou. Taita l studie n tcere: Nu eti destul de matur sau de puternic pentru asta. Sunt destul de matur i de puternic. Cine o s-i fie tovar? Meren, zise Nefer hotrt. Sunt alii mai puternici i cu mai mult experien care ar putea s te ajute. V fi muli care vor dori or s obin prul unui faraon din stirpea lui Tamose. I-am promis lui Meren, rspunse decis Nefer. Doi celui care o s mpiedice n propriile lbue, de entuziasm i ignoran, i spuse Taita, dar, n loc de asta, remarc: Nu sunt cai nemblnzii n Gallala cel puin, niciunul care s fie potrivit pentru aa ceva. tiu unde s-i gsesc. Naja i Trok au lsat hergheliile din Egipt nepzite. Taita nu se obosi s i indice neajunsurile acelei afirmaii; falii faraoni lsaser n urm mai multe trupe de veterani s apere Egiptul dect luaser cu ei n aventura din Mesopotamia. tia ns c Nefer nu avea s asculte niciun argument care s-i contrazic planurile sale de nezdruncinat. Dac dai gre, o s ai ceva mai mult de pierdut dect prul. O s pierzi att de mult prestigiu, nct pn i preteniile tale la tron ar putea s se spulbere. N-o s dau gre, spuse Nefer ncet, rspuns pe care Taita l anticipase ntocmai. Cnd intenionezi s ncerci s strbai Drumul Rou? Mai nti trebuie s-mi gsesc caii. Capitolul LXXXI De cnd spaser fntn i putuser s foloseasc Gallala drept baz permanent, la sfatul lui Taita, Nefer instituise un sistem de salubrizare a oraului. Deeurile umane, bligarul de la vite i cai erau ncrcai n crue de gunoi i mprtiate pe cmp ca ngrminte, iar restul era dus la gropile de la marginea vii, care deveni repede patria unei populaii permanente de ciori i grlie, vulturi i strci marabu ce se hrnesc cu hoituri i care au capetele obscen de goale. Babuinii coborau de pe dealuri i sute de acali i de cini vagabonzi alegeau cte ceva din maldrele de gunoaie. La porunca lui Nefer, n fiecare sear se puser capcane la gropi, iar dimineaa animalele capturate erau luate n cuti. In timpul acesta, Shabako i oamenii si cei mai de ncredere fur trimii ca iscoade i spioni n oraele i satele de pe valea Nilului. Acetia beau n taverne i-i trgeau de limb pe cltorii pe care-i ntlneau pe drum. Cercetar fiecare fort i garnizoan i numrar trupele pe care le zrir intrnd, ieind i fcnd instrucie. Cnd se ntoarser, dup cteva sptmni, informaiile pe care le adunaser erau detaliate i corecte. Rapoartele spuneau c falii faraoni lsaser cel puin jumtate din infanterie, suliai, trgtori cu pratia i arcai, ca s contracareze orice ameninare ar fi venit n urma lor. Toate forturile de la grani erau narmate pn-n dini i pzite, iar garnizoanele preau vigilente i n stare de alert. Cum se prezint diviziile de cavalerie de rezerv? ntreb Nefer, cnd Shabako ajunse la finalul lungului su raport.

Trok a luat cea mai mare parte a carelor cu el n Mesopotamia. A lsat mai puin de dou regimente de rezerv n Egipt. Totui, toate atelierele armatei lucreaz din greu la fabricarea de noi care. i caii? Vru s tie Nefer. Au rechiziionat toate animalele din Egipt pe care au reuit s pun minile lor hrpree i au trimis furnizori ai armatei n Libia, s cumpere tot ce gsesc. Centrele de rezerv din Thane i Manashi se pare c sunt pline. ns majoritatea animalelor de acolo sunt tinere i nc nedomesticite. Animalele instruite pentru lupt au fost luate cu armata principal, n expediia din est. Thane, decise Nefer. E mult mai aproape de marginea deertului dect Manashi. Nefer i amintea c Thane era locul unde Taita se folosise de ordinul de rechiziie de la Naja ca s fac rost de cai odihnii i de care de la Socco, vechiul camarad al lui Hilto, atunci cnd plecaser s-o salveze pe Mintaka de la Avaris. Se strdui s-i aminteasc felul n care erau organizate garnizoana i mprejurimile, ns trecuse prea mult de-atunci. Spune-mi tot ce poi despre Thane. Tot Socco e comandant? Am but bere ntr-un bordel cu un sergent de la garnizoana aceea. Mi-a zis c Socco a fcut o treab aa de bun acolo, c Trok l-a ridicat la rangul de Cel Mai Bun din Zece Mii. Zece zile mai trziu, Nefer i Taita edeau n iarba verde i deas, pretinznd c au grij de turma de capre ce pteau n jurul lor. Cu toate c terenul ce mprejmuia garnizoana era bine irigat i bogat n puni, era, de asemenea, plat i lipsit de copaci. Nu existau dealuri de unde s in sub observaie tabra. Movila cea mai apropiat era la marginea deertului, la cinci mii de picioare deprtare, spre est. Cei doi erau mbrcai n vemintele zdrenroase, negre i pline de praf ale beduinilor. n aceast deghizare, reueau s se integreze n peisaj la fel de uor ca o pereche de iepuri sau de ciori. La intervale regulate, se ridicau i mnau caprele ceva mai aproape de garnizoan, dup care se ciuceau iari, copiind felul obinuit de a se comporta al pstorilor beduini. Nu departe de locul unde se aflau ei, erau hergheliile de rezerv, care pteau pzite de supraveghetori narmai i mbrcai n uniforme. Cred c sunt mai mult de dou mii de animale aici, presupuse Nefer. Poate c nu chiar attea, cltin din cap Taita. Mai degrab o mie cinci sute, dar tot nseamn mai mult dect am putea lua. Toat dup-amiaza aceea lung i obositoare de var supravegheaser i urmriser ce se ntmpl. n ngrditurile aflate de-a lungul liniilor de cavalerie, dresorii se trudeau s obinuiasc animalele cu hamul carelor. Comenzile pe care le strigau i uieratul bicelor se auzeau slab pn la locul unde stteau Nefer i Taita. La lsarea serii, hergheliile erau luate de la pune i din arcuri i mnate spre liniile lungi de priponire de dincolo de fort. De la distan, vzur cum sunt legai i pregtii pentru noapte. La apusul soarelui, Nefer i Taita i strnser caprele i le minar agale napoi n deert. n lumina amurgului, un mic detaament de patru care sosea n goan dinspre Avaris. La hurile primului vehicul sttea un ofier mthlos, ce purta platoa din argint a Celui Mai Bun din Zece Mii. Cnd se apropie de ei, l recunoscur amndoi. Blestemat fie Seth, bombni Nefer. E Socco, vechiul tovar de lupt al lui Hilto. O s ne recunoasc, oare? i plecar amndoi capetele, lsar umerii n jos n semn de umilin i i trir picioarele n urma caprelor. Socco iei de pe drum i se ndrept direct spre ei: Gunoaie mpuite! Url el. De cte ori trebuie s v spun s v inei animalele puturoase i pline de bube departe de iarba i de caii mei? i se aplec i-l croi pe Nefer peste umeri. Se auzi uieratul biciului care i se lipi de piele i Nefer vzu negru naintea ochilor. nainte s apuce s-l trag pe Socco din car, Taita fcu un gest s-l mpiedice i se opri. Se prea c asta l afectase i pe Socco, pentru c i mai moder tonul i strnse biciul. Dac v mai prind pe-aici, v smulg boaele i vi le nfig n fund, i amenin, dup care se ntoarse i

se ndrept la trap spre fort. Peste ase nopi de la aceast ntmplare, la ntunericul lunii noi, se ntoarser n for la Thane, cu toi brbaii n stare s clreasc, adic patruzeci de oameni cu hainele vopsite n negru i cu feele mnjite cu funingine. Fiecare clre avea atmat la spate, peste coapsele calului, cte un sac ncptor. nuntru se rsucea i se zvrcolea ceva, scncind i schellind nfundat, pentru c n fiecare sac erau cte doi sau trei acali vii, cu picioarele legate i cu buci de inior nfurate n jurul boturilor, ca s i reduc la tcere. Copitele cailor erau nvelite n buci de piele, care s nbue orice zgomot ct timp Nefer i conducea n ir indian ocolind mult partea de vest a fortului, evitnd de departe liniile de cavalerie, ca s nu dea de bnuit santinelelor. Cu toii tiau ce au de fcut, pentru c exersaser manevra de multe ori i i pstrau linitii locul n formaie, ca o semilun de clrei ntunecai ntre Thane i fluviu. ntre ei existau spaii ndeajuns de apropiate ca o comanda rostit cu glas sczut s poat fi transmis de-a lungul irului. Nefer era n centru, Meren pe flancul stng, iar Shabako pe cel drept. Cnd Nefer consider aezarea n formaie drept satisfctoare, scoase trilul tremurat al privighetorii, pe care l repet de trei ori, i vzu linia roie de puncte luminoase ce sclipeau n bezn cnd oamenii si desfcur capacele torelor de lut pe care le aduseser cu ei i aprinser iasca. Fcu i el acelai lucru, apoi desfcu la gur unul din sacii din spatele calului i vr mna nuntru; scoase de acolo o vulpe gras, pe care o inea de ceaf n timp ce aceasta se zbtea s scape din strnsoare. Un miros tare, de smoal, l ntrecea i l masca pe cel natural al animalelor. Blana i cozile acestora fuseser nmuiate ntr-un lichid negru i vscos. Taita colectase acea substan lipicioas dintr-o surs natural, descoperit de el n pustiu. Izvora din pmnt i Taita susinea c vine de la mare adncime. Era extrem de inflamabil, iar el o combinase cu o alt substan, sub forma unui praf galben, cristalin, care i sporea acea proprietate. Toi acalii capturai fuseser uni cu acel amestec. Nefer tie cu pumnalul legturile de la picioarele vulpii. Cnd simi gustul libertii, aceasta ncepu s dea din labe i s se zbat. El atinse tora de coada stufoas, care fu imediat cuprins de flcri scnteietoare i neccioase. Vulpea i dubl eforturile s scape ns, nainte de-a o elibera, el bg vrful armei ntre buzele ei i tie bucla cluului. Ea i csc larg flcile i scoase un urlet nepmntesc i terifiant. Nefer o ls la pmnt i micua creatur fugi ca din puc, mprtiind o dr de foc i scntei n urma sa, urlnd i scheunnd att de nfiortor, c i ntinse i lui nervii la maximum i i ridic prul de pe ceaf. Scoase apoi un acal. De-a lungul irului, mingi de flcri strluceau n bezn i fumegau pe cmpul deschis, iar urletele acelea cumplite de agonie fceau noaptea de comar. Cteva dintre creaturile torturate o luar la goan spre valea rului, ns restul se ndreptar instinctiv spre casa din deert, iar garnizoana din Thane era chiar n calea lor. Se npustir n hait asupra lini-ilor de cavalerie. Cnd Nefer eliber i ultimul acal, i trase sabia i ndemn calul la galop. Pomi dup animalele-tor i soldaii l urmar pe ambele flancuri. Rcneau cu toii ca nite demoni, sporind vacarmul cu vocile lor. Civa acali atinser cu cozile nutreul uscat i atemuturile pentru animale, care se aprinser i ele. Tabloul era luminat de plpirile ireale ale flcrilor ce i fcea pe clrei s semene cu nite montri. naintea lor, Nefer zri santinelele cele mai apropiate azvrlind armele ct colo i fugind, cu ipete la fel de ptrunztoare ca ale animalelor n flcri: Djini! Rcneau ei. Salvai-ne! Legiunile ntunecate ale lui Seth s-au npustit asupra noastr! Hoardele iadului! Fugii! Fugii! Caii priponii se cabrau i sltau nnebunii. Cnd smulgeau cte un ru din pmnt sau cnd una din barele lungi ceda sub presiunea lor, cte douzeci de cai erau eliberai odat i se roteau prin faa irului de clrei ce chiuiau i rcneau n timp ce nvleau n tabr.

Nefer se aplec i l strpunse adnc ntre omoplai pe unul dintre paznicii ce fugeau ngrozii, lsnd corpul inert s alunece ca s-i recupereze lama. Apoi, se ndrept spre locul unde un grup de cai ngrozii se zbteau prini de o bar ce rezista eforturilor lor reunite de a-i ctiga libertatea. Dintr-o singur lovitur, tie frnghia i chiui ca s-i fac s se alture cetei cuprinse de groaz, apoi descrise un cerc n jurul altui grup de animale dezorientate i le mpinse dincolo de gard, n cmp deschis. Shabako i oamenii si clreau alturi de el, rcnind i biciuind caii, att de aproape unii de alii, c preau o singur fiin luminat doar de garnizoana n flcri din spatele lor. Ultimii acali se fcur scrum, iar scheletele negre ce mai ardeau mocnit rmaser n iarb, n timp ce clreii goneau ca vntul nspre dealuri. Shabako i fcu apariia din bezna nopii i i se altur lui Nefer. Pe smna puturoas a lui Seuth! Url el. Ce ne-am mai distrat! Apoi ntoarse capul i privi napoi: Nici urm de ei deocamdat. Ce pcat! Ne-ar fi prins bine s ncheiem distracia din seara asta cu un mcel. i promit c o s te bucuri ceva mai ncolo, rse Nefer; acum ns trebuie s mnm herghelia, nainte s le ias sufletul alergnd. Ddur pinteni cailor i trecur printre animalele ce galopau pn ajunser n fa, le mai tiar din avnt, fcndu-le s mearg nti la trap, apoi la pas i cluzindu-le n direcia deertului i a Gallalei. n zori, uriaa herghelie de cai liberi era mprtiat de-a lungul unui defileu stncos ngust, deplasnduse n pas domol, dar constant sub cluzirea lui Nefer i a lui Shabako, n timp ce Meren i grupul su i aduceau din spate pe cei rzleii de grup. Nefer miji ochii la primele raze de soare i strig la Shabako: Mn-i tu mai departe! M duc s vd dac Socco i ai lui au pornit deja pe urmele noastre. Pe drum, Nefer i lu cu el pe Meren i pe ali trei, toi foarte pricepui la mnuit sabia i sulia. La un semn de-al lui, acetia sosir cu caii n galop s i se alture. Dac ne urmresc, o s-i facem s se rzgndeasc. Nefer i conduse pe drumul pe care veniser i, ntr-un punct unde defileul stncos se ngusta, i lsar pe cei trei soldai s aib grij de cai, iar el i Meren urcar coasta abrupt, cu pietre. n momentul n care ajunser n vrf, soarele apruse deja la orizont, ns nu risipise nc rcoarea nopii, iar aria i aburul cmpiei nu se instalaser nc. Pmntul lucea din cauza sclipirilor ciudate ce anunau apariia zorilor. Fiecare prticic a stncilor i a dunelor din deprtare, sau a costielor i a copacilor noduroi era de o frumusee care-i tia respiraia. Acolo! Indic Nefer; Meren avea ochi ageri, ns ai lui i ntreceau. Zece clrei, ncerc Meren s-i ascund tristeea c nu-i vzuse el primul. Unsprezece, l corect Nefer, iar acesta nu se opuse, ci rnji ncntat. Un numr tocmai bun pentru noi cinci. O s-i atacm acolo, art Nefer trectoarea ngust. Acolo, unde se strmteaz. Nu vrem s duc vetile la Avaris. Nu trebuie s lsm supravieuitori. Asta-mi convine cel mai tare, rse Meren. Ateptar printre stnci, stnd lng capetele cailor i acoperindu-le cu minile nrile, ca s i mpiedice s necheze sau s fornie i s i dea astfel de gol. La intrarea n trectoare, Nefer pusese un sac de piele n care sttuser mai devreme acalii capturai; acum erau ndesate acolo mantiile lor, de care nu mai aveau nevoie n cldura dimineii. Ridicar capetele cnd, din josul trectorii, auzir clinchetul copitelor pe piatr i zornitul pietricelelor desprinse. Nefer arunc o privire spre locul unde se ascunseser Meren i unul dintre soldai, la captul ndeprtat al defileului. Ridic mna stng cu degetele rsfirate semnalul pentru a cere linite i vigilen. Tatl su l nvase c semnalele cu mna erau ntot-deauna preferate celor verbale, mai ales

n toiul luptei, cnd vorbele se pierdeau sau erau acoperite n viitoarea aciunii, sau n situaiile n care se comunica un lucru ce nu trebuia auzit de alii. Acum deslui nite sunete slabe, crora linitea deplin a nisipurilor le conferea sonoritate: scritul echipamentului i zngnitul sgeilor n tolbe. Nefer arunc o privire pe dup blocul de stnc ce i ascundea pe el i pe trei dintre oamenii lui. Un tufi pitic de coada-calului i ferea capul de ochii celorlali. Un clre se ivi la gura trectorii nguste i opri calul cnd vzu sacul din piele prsit pe potec. Scrut cercettor mprejurimile, iar restul trupei se strnse n spatele lui. Chiar i sub coiful din piele de crocodil, Nefer l recunoscu pe Socco i simi cum l ustur locul unde biciul i lsase o vntaie. A sosit clipa s i-o pltesc , i zise ncruntat. Socco nu se grbea; era un soldat ncercat, precaut i suspicios. Apoi, ddu pinteni calului, iar ceilali l urmar. Se oprir ntr-un grup compact, nclinndu-se cu toii i examinnd cu bgare de seam sacul. Avei grij. Pzii-mi spatele, mprmi Socco ordinul, dup care desclec. Se aplec asupra obiectului, i-atunci Nefer ddu comanda de atac cu o micare scurt executat cu mna stng. Curelele pratiilor stteau nfurate in jurul ncheieturilor drepte, iar intele erau aproape. Aruncar toi ca unul i, cum Hilto i Shabako i instruiser excelent, nu se ntmpl ca doi s aleag acelai om. Cinci sulie zbmir ca nite albine nfuriate, nfigndu-se acolo unde armura nu i putea apra: trei n gt i dou n ceaf. Cinci brbai se rostogolir din a sub copitele armsarilor speriai. Nefer i oamenii si ieir din ambuscad la galop, cu sbiile trase i cu strigtul lor de lupt Horus i Seti! pe buze. Cei care supravieuiser ploii ucigae a sulielor se ntoarser instinctiv s-i nfrunte, ns nu apucar s trag sbiile din teci c se ciocnir, caii fiind antrenai s atace piept la piept. nc doi dintre caii lui Socco se dezechilibrar i czur, aruncndu-i clreii. Nefer se repezi la cel mai apropiat, care era nc n a, i l ucise cu o lovitur n gt. Acum, Socco i scosese sabia i mpunse n sus spre burta lui Nefer. Acesta se feri i cabr calul, care izbi cu ambele copite spre Socco i l nimeri cu una din ele n plin, lsndu-l lat pe nisip. nainte s poat termina cu el, un alt inamic se npusti asupra lui, cu sabia ridicat. Nefer i veni n ntmpinare provocndu-l la o lupt ncrncenat. Oamenii lui Socco tocmai i reveneau din primul oc, atunci cnd Meren alese momentul perfect ca s se alture, mpreun cu tovarul su, ncierrii generale. Strpunse inima unui duman i scoase un strigt de triumf. Apoi, imediat, rsuci sabia i ucise un altul, tindu-i gtul. Victima se prbui la pmnt cu capul pe jumtate desprins de trupul cuprins de spas-mele morii. Socco i pierduse coiful i sabia i se tra disperat n genunchi ca s i recupereze arma. Era singurul n stare s mai opun rezisten. Nefer se aplec pe spinarea calului i inti spre locul unde era legat platoa din piele de crocodil, ntre omoplai, ns, n ultimul moment, renun s duc gestul pn la capt. i schimb uor poziia, rotindu-i ncheietura i l izbi pe Socco cu latul sbiei, n partea din spate a cpnii crunte. Brbatul czu cu faa la pmnt. Nefer arunc o privire s vad dac Meren avea situaia sub control. Chiar n momentul n care Socco gemea, i cltina capul i ncerca s se ridice, Nefer se ddu jos de pe cal i i pocni adversarul cu clciul n piept trntindu-l pe spate, apoi i puse vrful sbiei la gt. Supune-te, Socco, sau o s trimit vorb despre moartea ta maic-tii i celor o sut de api puturoi care au ajutat-o s te conceap. Expresia buimcit de pe faa lui Socco se transform ntr-una sfidtoare. Las-m s-mi iau sabia, celuule, i o s te nv cum s-i ridici piciorul cnd te uurezi, l provoc el, gata s adauge alte insulte, cnd, brusc, lucirea rzboinic din priviri se stinse i brbatul ncepu s se blbie. Fcuse ochii ct cepele la vederea cartuului de pe coapsa lui Nefer:

Maiestate! Se blbi el, cutndu-i cuvintele. Iertare! Lovii! Luai-mi viaa netrebnic drept pedeaps pentru vorbele grele i ruinoase de adineauri. Am auzit zvonuri cum c ai fi viu, dar v-am plns la nmormntare i nu-mi venea s cred ntr-o aa minune. Nefer zmbi uurat. Nu dorise s-l omoare era un ticlos simpatic, iar Hilto i spusese c ar fi unul dintre cei mai buni dresori de cai din armatele Egiptului. Hilto trebuia s tie ce vorbete. mi juri credin ca faraon? i ceru Nefer, aspru. Din toat inima, cci tot pmntul se cutremur la auzul numelui lui Nefer Seti, adorat al zeilor, lumina Egiptului. Inima mea bate doar pentru Maiestatea V oastr, iar sufletul o s-mi cnte datoria fa de faraon pn mi-o suna ceasul. Atunci, Socco, te numesc Maestru Peste O Mie de Care, iar Taita ar face bine s-i pzeasc titlul de poet laureat, pentru c te pricepi de minune la potrivit cuvintele. Lsai-m s v srut piciorul, divine faraon, implor Socco. Mai bine d-mi mna, rspunse Nefer, apucndu-l de pumnul plin de btturi i trgndu-l n picioare. Pcat de oamenii ti, cuprinse Nefer scena cu privirea. Dac-i mprteau sentimentele de loialitate, nu ar fi murit. Au murit de mna unui zeu, sublinie Socco. Nu exist onoare mai mare dect asta. Oricum, Taita, magul, ar mai putea s-i salveze pe cei civa care se mai vait i mai mic. Trei zile mai trziu, cnd intrar n Gallala, mnau patru sute de cai, iar Socco clrea seme n dreapta noului su faraon, cu coiful aezat deasupra bandajelor nfurate n jurul capului rnit. Capitolul LXXXII Socco nu era doar eful intendenei generale al armatelor fotilor faraoni, cu rangul de Cel Mai Bun din Zece Mii, ci era i un adept al Drumului Rou. Se dovedi n stare s-i dea lui Nefer socoteala exact a carelor de lupt i a cruelor de transport de care dispunea inamicul, ca i a locaiilor acestora, ntocmi din memorie o list cu ci cai i ci boi se aflau n rezervele din delt i fcu cel mai amnunit inventar al armelor din arsenal. Trok i Naja au luat aproape toate carele de lupt cu ei n expediia din est. Sunt mai puin de cincizeci rmase n Egiptul de Sus i de Jos. Atelierele militare din Avaris, Teba i Syene lucreaz zi i noapte, dar absolut toate carele, odat terminate, iau drumul Beershebei i Mesopotamiei. Cai avem acum, mulumit loviturii ndrznee dat de faraon la Thane, dei cei mai muli sunt tineri i nedresai, dar nu putem pomi ntr-o campanie fr care, remarc Hilto abtut. Nu putem s punem mna pe ceva ce nu exist i tot aurul care se afl acum n visteria regal nu ne folosete s cumprm nici mcar un escadron. Ct timp fuseser ei plecai din Gallala n marea aventur de capturare a cailor, Hilto adusese aurul rmas din ascunztorile aflate de-a lungul drumului estic. Mai mult de trei lakh-i din preiosul metal se aflau acum n depozitele strvechi de sub cetatea Gallala. n curnd, veti despre succesele noastre o s ajung la urechile lui Trok; o s-i dea seama c am devenit o ameninare real pentru el. De cum o s cucereasc Babilonul, o s trimit oparte din trupe s ne atace aici. i dac trimite doar o sut de care tot n-o s le putem ine piept, n starea n care ne aflm! Dup ce toi ceilali i exprimar punctele de vedere, Nefer se ridic pentru a se adresa consiliului; nu vorbi mult. Socco, tu s-mi dresezi caii, zise. Taita i cu mine o s facem rost de care. Pentru asta, Maiestate, e nevoie de o mic minune, spuse posomorit Socco. Nu fi aa de zgrcit, Maestre al Celor O Mie de Care! Zmbi Nefer. Cum s facem s merii numele acesta dac avem parte doar de o mic minune? S avem ncredere c va fi una mai mare.

Capitolul LXXXIII Taita sttea pe aflorimentul de piatr neagr. De jur mprejur, dunele de nisip se ntindeau ct vedeai cu ochii. De lng stnc, o sut de oameni l urmreau, nedumerii i intrigai. Faima magului nu cunotea margini, asemenea deertului n care se aflau ei. Erau cu toii rzboinici care sosiser la Gallala de bunvoie, care-i abandonaser pe falii faraoni ca s i jure credin lui Nefer Seti. Credina aceea scdea pe zi ce trecea, pentru c se treziser c nu au arme, nici care, i n fiecare zi soseau zvonuri c fie Trok, fie Naja, fie amndoi se ndreptau ntr-acolo n pas de mar, ca s se rzbune pe dezertori. Faraonul Nefer Seti sttea lng mag, n vrful stncii i cei doi aveau o discuie aprins. Din cnd n cnd, cte unul gesticula i arta spre vest, unde nu era nimic altceva dect ntinderea nesfrit de nisip. Ateptar cu toii rbdtori n aria zilei. Niciunul nu ndrznea s-i exprime dezamgirea sau nencrederea, cci le era team de Taita. Pe msur ce umbrele aruncate de dune deveneau tot mai purpurii, perechea att de nepotrivit, tnrul faraon i btrnul mag, cobor de pe stnc i se ndrept spre dune. Aparent, fr niciun scop, magul se plimb de colo-colo. Se oprea la intervale de timp i fcea gesturi ciudate, ezoterice cu toiagul su lung, apoi i relua plimbarea, urmat de faraon i de ofierii acestuia. n cele din urm, la lsarea amurgului, magul nfipse toiagul n nisipul moale i vorbi ncet cu faraonul Nefer Seti. Acum, dintr-o dat, cu toii fur nviorai de ordinele ofierilor. Douzeci de brbai alergar n fa ducnd instrumentele de spat pe care le craser cu ei. La indicaiile lui Hilto i Meren i sub supravegherea atent a regelui lor i a magului, se apucar de spat. Cnd groapa ajunse pn la umrul muncitorilor, nisipul ncepu s se scurg napoi, aproape la fel de repede ca i atunci cnd fusese excavat, iar oamenii se vzur nevoii s i dubleze eforturile ca s fac progrese. Capetele lucrtorilor disprur sub pmnt, pn cnd, din fundul gropii, se auzi un strigt emoionat. Nefer naint maiestuos i rmase pe buza de pmnt. Am dat de ceva aici, Maiestate divin, exclam unul dintre ei, ngenuncheat pe fundul gropii, de unde privea n sus, cu sudoarea amestecat cu firele de nisip ce-i acopereau faa i corpul. Vreau s vd, sri Nefer n groap i l mbrnci pe om din calea sa. Un petic de coaps era expus vederii, nc acoperit de pr, ns tare ca lemnul de cedru. Nefer i ridic ochii spre Taita. E corpul unui cal, strig. Ce culoare? ntreb Taita. Neagr? De unde tii? Zise Nefer, nu chiar att de surprins. Cpstrul poart nsemnul auriu al faraonului Trok Uruk? Rspunse Taita la ntrebare cu o alta. Dezgropai-l! Porunci Nefer brbailor asudai din jurul lui. Dar avei grij s nu stricai nimic. Muncir cu mult bgare de seam, ndeprtnd nisipul cu minile goale. Treptat, apru la lumin capul unui cal negru ce purta pe frunte cartuul lui Trok, gravat pe un disc de aur, exact cum prezisese Taita. Se apucar apoi s elibereze i restul corpului. Animalul se pstrase extraordinar de bine n nisipul fiebinte. mblsmtorii din Teba cu greu ar fi reuit o performan asemntoare celei din deert. Lng cadavru zcea perechea sa de traciune, un alt armsar. Nefer i aduse aminte momentul n care zrise pentru ultima oar acele animale magnifice trgnd carul lui Trok sub norii amenintori ai khamsin-u\m. ntre timp, se lsase ntunericul, aa c muncitorii aprinser lmpile cu ulei i le aezar pe marginea gropii, continundu-i eforturile toat noaptea. Caii mori fur deshmai i ridicai la suprafa; carcasele uscate erau att de uoare, nct patru oameni le duser fr nicio greutate. Dup asta recuperar hamaamentul. Se conservase perfect i Nefer i puse imediat rndaii la treab, s ung pielea cu ulei i s lustruiasc prile din aur i bronz. Acum se strduiau s elibereze carul i un strigt de mirare se auzi din piepturile tuturor, cnd ndeprtar nisipul de pe tblia vehiculului: totul era poleit cu aur, care strlucea la lumina lmpilor,

trimind sgei de lumin orbitoare. Suliele i lncile se aflau nc n courile lor, de-o parte i de alta a carului, la ndemna vizitiului. Fiecare arm era o capodoper n sine, cozile lncilor fuseser clite pentru a avea for sporit, iar capetele de metal erau ascuite ca bisturiul unui chirurg. Sgeile fuseser confecionate de Grippa, din Avaris, cu cozile drepte i precise, penele vopsite n purpuriu, galben i verde i cu nsemnele regale gravate pe lemn. Uriaul arc de rzboi al lui Trok se afla tot n suportul su i doar coarda trebuia nlocuit. Nefer l ndoi i se ntreb dac el ar avea fora s-l mnuiasc n lupt. Cnd terminar de dezgropat ntregul car, bgar frnghii pe sub asiu i l ridicar la suprafa. Foia de aur era att de subire, c nu aduga mai mult de doi taeli la greutatea vehiculului i, drept compensaie, asiul fusese sculptat din lemn negru i tare, tiat din ntunecatele i ndeprtatele pduri tropicale de la sud de graniele Egiptului. Lemnul acesta era mai rezistent dect bronzul de cea mai bun calitate, ns mai uor i mai dur; se putea lefui, fr ca acest lucru s duneze forei lui. Se fcuse deja diminea, iar soarele urca la orizont. Nefer i Taita putur s admire n toat splendoarea sa vehiculul care strlucea la lumin. Era att de neted i de graios, nct prea deja n micare. Singur osia a sa prea s tnjeasc, asemenea unei iubite, dup mngierea celor doi cai falnici. Nefer i trecu mna peste lucrtura n aur; era delicat ca pielea unei femei i cald la atingere. Parc-ar fi o fiin vie, opti el. Cu siguran c e cel mai miraculos instrument de lupt creat vreodat. Cu cincizeci de ani n urm, am construit un car pentru seniorul Tanus, pufni Taita, cltinnd din cap. Trebuia s-l fi vzut pe acela. Acum se odihnete n ndeprtata Ethiopie, n mormntul lui. Nefer i ascunse zmbetul btrnul n-ar fi admis niciodat c se afl pe locul al doilea. Atunci, va trebui s m mulumesc cu crua asta de calitate inferioar, zise el serios. Mai am nevoie doar de sabia albastr pe care a furat-o Naja de la tata ca s-mi completez arsenalul. n sptmnile i n lunile care urmar, Taita le indic vehiculele ngropate i hamaamentele lor. Echipele de sptori le scoteau la suprafa i le trimiteau la meterii care ncropiser un atelier la adpostul piscului stncos i l acoperiser cu frunze de palmier. Aici, cincizeci de meteri i aproape o sut de armurieri trudeau ct era ziua de lung, fr s lase lucrul nici mcar n aria nnebunitoare de la orele amiezii. Armurierii lustruiau i ascueau sbiile, suliele i lncile, refceau legturile cozilor i fixau din nou capetele i, la foc mic, ndreptau sgeile ndoite. Meterii de care desfceau fiecare vehicul scos de sub nisip i i verificau prile componente, vopseau i ddeau cu lac asiul i aripile, apoi echilibrau i ungeau roile ca s mearg drept i fr s scriie. Abia apoi le reasamblau i le trimiteau la Gallala, ncrcate cu armele reparate, ca s echipeze trupele instruite de Hilto, Shabako i Socco. Multe dintre vehicule erau att de adnc ngropate sub dunele galbene i fierbini, nct rmseser pierdute pentru totdeauna sau, cel puin, pn la urmtoarea furtun de proporii; n final, salvar o sut cinci. Era destul ca s echipeze cinci escadroane. Cnd Nefer intr cu carul regal pe porile Gallalei, Meren se afla lng el, pe platform. Mintaka i Merykara stteau mpreun pe frontonul acoperiului de la templul lui Hathor, i presrau petale de leandru peste ei n timp ce treceau pe dedesubt. E att de chipe, rosti Merykara cu gtul uscat de emoie. Att de nalt i de chipe! Att de nalt, de chipe i de puternic, o aprob Mintaka. Va fi cel mai mare faraon din istoria Egiptului. Eu nu m refeream la Nefer, preciz Merykara. Capitolul LXXXIV ntre timp, se stabilise o rut de nfloritoare contraband ntre ora i Egipt i caravanele soseau mereu, n mod regulat, din portul Safaga, de la marea din est. De cnd puseser mna pe o parte din tezaurul lui

Trok i Naja, Gallala se transformase ntr-o cetate bogat n aur. Asemenea hienelor, negustorii adulmecau de la distan mirosul metalului galben i i aduceau mrfurile tocmai de la captul lumii. Nu mai exista produs, fie el de lux sau de larg consum, care s nu poat fi achiziionat din pieele oraului, aa c Mintaka izbuti s fac rost de o cru din cel mai bun vin rou, fcut din viile de la templul lui Osiris din Busiris, pentru petrecerea de bun venit organizat n seara ntoarcerii vizitiilor. La porunca ei, mcelarii fripseser la proap zece boi ntregi i pregtiser sute de gini i de gte. tafetele rapide de care aduseser de pe coast pete proaspt i couri cu homari nvelii n alge. Majoritatea crustaceelor mustcioase erau nc vii i chiiau cnd fur aruncate n apa clocotit. Vntorii cutreieraser pustiul n lung i-n lat i se ntorseser cu gazele, anti-lope oryx i cu came i ou de stru. Banchetul srbtorea realizrile celor din cetate i micile victorii mpotriva falilor faraoni. Vinul i fcuse pe deplin efectul, cnd Nefer se ridic s nchine n cinstea invitailor i s anune recuperarea a cinci escadroane de care de sub nisipuri. Cu caii pe care i-am eliberat de sub tirania lui Trok aici se auzir huiduieli i hohote de rs i cu armele i carele recuperate, suntem n stare s ne aprm mpotriva lui Trok i Naja. Dup cum bine tii, n fiecare zi sosesc noi recrui care declar credin steagului albastru. n curnd, nu vom mai vorbi doar despre aprare, ci de recuperarea a ceea ce ne-a fost furat i de rzbunarea cumplitelor fapte svrite de cei doi montri. Ei au minile mnjite de sngele adevrailor i nobililor regi: sunt asasinii regelui Apepi, tatl nobilei doamne ce se afl lng mine, i ai printelui meu, faraonul Tamose. Oaspeii fcur linite i se uitar nedumerii unii la alii, cutnd s priceap nelesul vorbelor sale. Apoi, Hilto se ridic; Nefer l pregtise dinainte i i pusese ntrebarea pe vrful buzelor. Maiestate divin, iertai-mi ignorana, pentru c sunt un om simplu, dar nu m dumiresc. Toat lumea tie c regele Apepi a murit ntr-un accident, cnd a ars barja ancorat la Balasfura. Acum aruncai vina pe umerii pretinilor faraoni. Cum e posibil una ca asta? Avem printre noi pe cineva care a fost martor i a vzut cum s-au ntmplat lucrurile cu adevrat n acea noapte tragic i Nefer ntinse mna i o invit pe Mintaka s vorbeasc. Toat adunarea o aclam, pentru c toi ajunseser s o ndrgeasc pentru frumuseea i firea ei milostiv. Cnd Nefer ridic mna, se ls linite i toi o ascultar pe fat povestind cum au fost ucii tatl i fraii ei. Mintaka folosea cuvinte simple, adresndu-li-se ca unor prieteni i camarazi, reuind totui s le mprteasc groaza i tristeea ei. Cnd sfri, oamenii scoteau rgete ca o cuc plin cu lei flmnzi la ora mesei. Apoi, Shabako se ridic i puse ntrebarea pe care o avea pregtit: Dar, divine faraon, ai vorbit i de moartea printelui vostru, regele Tamose, fie-i memoria binecuvntat. Cum a fost ucis i de cine? Ca s rspund la aceast ntrebare, trebuie s apelez la mag, seniorul Taita, pentru care nu exist taine, indiferent de ct de viclene sau de nfiortoare ar fi ele. Taita se ndrept cu faa spre ei i vorbi n oapt, lucru care le spori i mai tare atenia. Fiecare cuvnt ajungea chiar i la urechile celor de pe margine, iar susurul domol al vorbelor contrasta att de puternic cu faptele cumplite descrise, nct brbaii se cutremurau, iar femeile plngeau. La sfrit, Taita ridic sgeata rupt, cu pene purpurii, verzi i galbene: Din cauza acestui obiect a murit faraonul Tamose. Sgeata poart nsemnele lui Trok, ns mna care a tras a fost a lui Naja, brbatul pe care faraonul l iubea i n care avea ncredere ca ntr-un frate. Mulimea i url revolta i setea de dreptate ctre cerul luminat de stele de deasupra Gallalei. Taita azvrli sgeata n focul cel mai apropiat, deasupra cruia se frigea un bou. Nu dorea s lase obiectul s fie cercetat ndeaproape, cci nu era cel care-l omorse pe faraon, ci una dintre sgeile luate din carul dezgropat. Se aez i nchise ochii, ca i cnd s-ar fi pregtit s adoarm. Nefer i ls oaspeii s dea glas sentimentelor ce i animau i, cnd ncepur s se mai liniteasc puin,

fcu semn s se mai aduc vase cu vin. Mai avea un singur anun de fcut i atept ca atmosfera s se mai liniteasc nainte de a lua din nou cuvntul. Tcur cu toii, cnd se ridic, rmnnd cu ochii pironii asupra lui i cu nerbdarea sporit de vinul bun de Busiris. Noaptea se dovedise plin de surprize i se ntrebau ce avea s mai urmeze: nainte ca un rege s i conduc armata mpotriva inamicilor acestui pmnt motenit de la strmoi, trebuie s fie cu adevrat rege, uns ca rege. Intenionez s pornesc n fruntea voastr mpotriva uzurpatorilor, ns nu sunt nc nvestit ca faraon. Pot primi confirmarea dac atept pn la majorat, ns mai e mult pn atunci i nu doresc s atept atta. Nici dumanii mei nu cred c-mi vor acorda acest rgaz. Aici fcu o pauz, iar mulimea l privea fascinat att de tnr, i totui att de nalt i de drept, leit tatl su la vrst aceea. Acum Nefer ridic braul ca pentru a face un legmnt: n faa poporului meu i a zeilor, voi strbate Drumul Rou ca s v dovedesc c sunt regele vostru. Unii suspinau i cltinau din cap nencreztori, alii se ridicar n picioare i implorau: Nu! Maiestate, nu vrem s v vedem ucis! n timp ce o parte strigau:, JBak-her! Dac d gre, mcar o face ca un viteaz . n noaptea aceea, Mintaka plnse cnd l ntreb: De ce nu mi-ai spus i mie nainte? Pentru c ai fi ncercat s m opreti. Dar de ce trebuie s-o faci? Pentru c zeii i datoria mi-o cer. Chiar dac o s mori? Chiar dac o s mor. Ea l privi lung n ochii aceia verzi i nelese ct era de hotrt. Apoi l srut i-i spuse: Sunt mndr c o s devin soia unui brbat ca tine. Capitolul LXXXV Aceia dintre preoii lui Horus care se pricepeau la astrologie, asistai de mag, consultar calendarele i stabilir ca dat la care s se in proba Drumului Rou ziua lunii noi a zeului. Aadar, dup cum remarcase i Taita, Nefer nu avea prea mult timp la dispoziie ca s se pregteasc pentru greaua ncercare. Renun la toate celelalte ndatoriri, lsndu-l pe Taita i pe membrii consiliului s conduc treburile de stat, iar el i concentr toat atenia asupra sarcinii pe care trebuia s o duc la bun sfrit. nainte ca un novice s se prezinte pentru acea ncercare, trebuia s-i mblnzeasc i s-i antreneze singur caii ce aveau s-l poarte pe Drumul Rou. Nefer trebuia s i aleag o pereche de cai din herghelia pe care o capturaser la Thane, apoi s-i nvee s trag carul. I-ar fi plcut s-l roage pe Socco s l ajute la selectarea echipajului: nu doar pentru c era un vizitiu i un dresor faimos, ci i pentru c acesta cunotea fiecare animal capturat n parte. Totui, Socco era unul dintre cei cinci rzboinici din Gallala care parcurseser Drumul Rou i fcea parte din juriul care urma s-l asiste, aa c nu putea s-l ajute s se pregteasc. Mai exista cineva la care putea apela: cunotinele, nelegerea i experiena lui Taita n ceea ce privete caii i tacticile de manevrare a carelor le ntreceau chiar i pe cele ale lui Socco. ns Taita nu era un rzboinic ce trecuse pe Drumul Rou. Imperfeciunile sale fizice l excluseser de la fria aceasta i, n plus, mai avea i scrupule religioase. Nu s-ar fi dezis niciodat de Horus i de ceilali zei ai panteonului ca s se nchine misteriosului zeu al Drumului Rou, un zeu al crui nume nu era cunoscut dect adepilor acestuia. Cei doi i petrecur prima zi pe colina de deasupra cmpiilor verzi unde pteau caii nemblnzii. Stteau i priveau mpreun animalele de jos, discutnd despre cele care le atrgeau atenia. Nefer art

spre un mnz bine fcut, ns Taita cltin din cap: Caii suri arat bine n ham, dar eu sunt mai circumspect n legtur cu ei. Am observat c le lipsesc curajul i tenacitatea. S cutm unul negru sau murg, cu culori potrivite. Nefer alese o mnz cu o stea alb n frunte, dar Taita cltin din nou din cap: Beduinii spun c o pat alb e semnul unui diavol sau al unui djin. Nu vreau nicio urm de alb pe animalele pe care le alegem. i tu crezi ce spun ei? Taita ridic din umeri: O stea sau o pat pe picior le stric simetria. Tu trebuie s ari ca un faraon atunci cnd i conduci echipajul. Taita i Nefer au stat pe colin pn la cderea nopii i, n dimineaa urmtoare, cum se crp de ziu i putur s vad poteca, plecar din nou, nsoii de Meren i de trei grjdari. Se apucar s aleag caii, trimindu-i pe cei cu imperfeciuni pe un cmp nvecinat. La ora prnzului, rmseser din herghelie doar douzeci i trei de animale, toate cu picioarele bine proporionate, puternice, fr semne, cicatrice sau pete, fr probleme evidente la mers. Niciunul nu avea mcar un fir de pr alb. i lsar s se domoleasc i, cnd caii ncepur s pasc n linite, se aezar i ei pe iarb s-i observe. mi place mnzul acela negru, spuse Nefer. E schilod. Aproape sigur are copita din fa crpat. Dar nu chiopteaz, protest Nefer. Uit-te la urechea lui sting. O mic la fiecare pas. Spune-i lui Meren s l ia de-aici. Puin mai trziu, Nefer puse ochii pe o iepuoar neagr. Are un cap frumos i privirea vioaie. E prea agitat. Ochii trdeaz mai mult nervozitate dect inteligen. O s se piard cu firea n toiul luptei. Meren poate s-i dea drumul. Da ce zici de mnzul negru cu coad lung i coam deas? Coada mascheaz faptul c e cu jumtate de deget mai scund n spate. Pn dup-amiaza trziu, nu mai rmseser dect ase cai pe cmp. Datorit unui pact tacit, evitaser s discute despre un mnz anume. Era limpede c aceea era alegerea pe care trebuia s o fac. Era o creatur minunat, nici prea nalt, nici prea robust, bine proporionat, cu picioare i spate puternice; avea gtul lung i capul nobil. L-au privit ceva mai mult timp; n cele din urm, magul spuse: Nu-i gsesc niciun cusur. Are n ochi un licr ce vine din focul inimii sale. O s-i spun Krus, hotr Nefer. E cuvntul folosit de beduini pentru foc. Da, numele e important. N-am ntlnit niciodat un cal bun cu un nume urt. E ca i cnd zeii ne-ar asculta rugile. S trag Krus n dreapta, dar ai nevoie i de un cal pentru stnga. Alt mnz, ncepu Nefer, ns Taita l ntrerupse. Nu, avem nevoie de o mnzioar pentru stnga. O influen feminin o s-l in pe Krus n fru i o s-i mai domoleasc avntul n focul btliei; o inim mare care s trag cu el atunci cnd drumul e plin de hrtoape. Ai ales-o deja, nu? ntreb Nefer. Ca i tine, de altfel, ncuviin Taita. Amndoi tim despre cine e vorba. i ndreptar amndoi privirile spre mnza ce ptea linitit lng canalul principal de irigaie, ceva mai departe de Krus i de restul hergheliei. Ca i cnd ar fi tiut c despre ea vorbeau, i nal capul i se uit la ei, cu ochii aceia mari i strlucitori, umbrii de genele dese. E frumoas, murmur Nefer. Mi-ar plcea s o iau fr s trebuiasc s-i pun frnghia n jurul gtului; Taita nu rspunse i, dup un alt minut, Nefer se hotr. Am s fac o ncercare, zise impulsiv, ridicnduse. Ia ceilali cai de pe cmp, i strig lui Meren. Las doar mnza murg. Cnd Nefer i iapa rmaser singuri pe cmp, el plec de lng gard i pomi nepstor spre ea, dar nu se

duse drept la ea, ci se plimb agale prin faa ei. Cum art primul semn de agitaie, el se aez pe vine n iarb i atept. Ea ncepu s pasc din nou, ns inndu-l tot timpul sub observaie cu coada ochiului. Nefer se apuc s cnte ncetior cntecul cu maimua, iar iapa ridic din nou capul i se uit la el. El scoase din sculeul de la cingtoare o prjitur dhurra i, fr s se ridice, i-o oferi. Ea i umfl nrile i scoase un fornit puternic. Hai, draga mea! Ea fcu un pas nesigur ctre el, poi se opri i scutur din cap. Scumpa mea, ngn el, frumoasa mea drag. Ea se apropie pas cu pas, apoi ntinse gtul ct putu de mult i adulmec cu zgomot prjitura. ngrozit de propria-i ndrzneal, se smuci napoi i pomi la galop s fac nconjurul arcului. Se mic precum vntul, strig Meren. Dov, pronun Nefer cuvntul pe care-l foloseau beduinii pentru vntul nordului, vntul rcoros i domol al iernii. Dov, sta e numele ei. Odat ce i art firea feminin capricioas, Dov mai fcu un ocol i, flirtnd, se ntoarse din direcia cealalt. De ast dat, accept imediat oferta lui i saliv n timp ce ronia. i trecu botul catifelat peste palma lui deschis, n cutare de firimituri i, negsind niciuna, i-l ndrept spre scule i l mpinse cu atta solicitudine, nct l rsturn pe spate pe Nefer, care se strdui s se ridice i scoase o alt prjitur. n timp ce i mnca din palm, el i atinse gtul cu cealalt mn. Ca i cnd ar fi npdit-o mutele, se apuc s danseze pe picioarele din spate, de culoarea mahonului, ns nu se retrase. Avea o cpu n ureche, pe care Nefer o desprinse i o strivi ntre unghii, dup care i oferi i ei restul plin de snge ca s-l miroas. Ea se cutremur dezgustat i i roti ochii cnd simi mirosul respingtor, ns i ngdui s i examineze i s-i rsfee i urechea cealalt. Cnd prsi cmpul, ea l urm ca un cine pn la gard, apoi rmase cu capul peste bara de lemn i nechez dup el. Mor de gelozie, mrturisi Mintaka, care urmrise ntlnirea de pe acoperiul templului. Deja te iubete aproape la fel de mult ca i mine. n dimineaa urmtoare, Nefer intr n arc singur; Meren i Taita l priveau de pe acoperiul templului. Asta era ceva ntre Nefer i Dov nimeni altcineva nu trebuia s intervin. Nefer fluier cnd ajunse la gard, iar Dov i arunc pe spate capul i travers cmpul n galop ca s-l ntmpine. Cum ajunse la el, i mpinse botul spre scule. Eti ca orice femeie, o cert Nefer. Nu te intereseaz dect cadourile mele. Ct timp mnc prjitura, el o dezmierd i o mngie, pn izbuti s-i strecoare un bra n jurul gtului ei. Apoi, se plimb cu ea de-a lungul gardului i napoi, iar ea i sprijini umrul de el. i mai ddu o prjitur i, n timp ce ea o savura, el se mut n stnga ei, mngind-o tot timpul i spunndu-i ct e de frumoas. Dup asta, cu o micare delicat, slt i o nclec. Ea tresri i el se pregti pentru prima sritur slbatic, ns ea rmase tremurnd, cu picioarele uor rsucite n afar. Apoi, ntoarse mirat capul i se holb la el att de comic, nct Nefer nu-i putu ine rsul. Da, draga mea, pentru asta te-ai nscut. Ea ddu din picior i nechez: Haide, zise el. N-o s ncerci s m arunci din spinare? S rezolvm problema asta o dat pentru totdeauna. Ea ntinse gtul i i mirosi degetele de la picioare, ca i cum nu ar fi putut s cread extraordinara ofens pe care i-o adusese demnitii. Se cutremur i btu iar din copit, dar rmase pe loc. Hai, atunci! O ndemn. S ncercm un galop mic. i atinse coastele cu clciele, iar ea sri surprins, apoi pomi la pas. Merser pe lng ngrditur n pas domol, apoi o atinse din nou i ea pomi la trap, apoi la galop uor. Meren chiuia i rcnea de pe acoperiul templului, iar brbaii i femeile ce munceau la cmp i ndreptar spatele i ncepur s

urmresc spectacolul cu interes. Acum, hai s vedem cum te miti cu adevrat, i Nefer o plesni uor pe gt i o ndemn nainte strngnd picioarele. Iapa se ntinse i pluti, prnd s nu ating pmntul cu copitele elegante, asemenea vntului blnd dup care i se dduse numele. Alerga att de repede, nct vntul i nepa ochii lui Nefer, fcnd lacrimile s se strng pe tmple i udndu-i buclele dese. Goneau din ce n ce mai repede n jurul arcului, n timp ce, pe acoperiul templului, Mintaka btea din palme i striga de uimire. Lng ea, Taita surdea distant: O pereche regal, spuse. Vor fi greu de ajuns pe Drumul Rou. Capitolul LXXXVI Toat cetatea auzise despre dragostea la prima vedere dintre faraon i mnza lui. Acum, se zvonea prin Gallala c Nefer avea s pun frul pe Krus. Toi clreii experimentai tiau c mnzul avea s-i pun alte probleme dect iapa i fierbeau de nerbdare la gndul primei tentative a lui Nefer de a-l supune. Nimeni nu iei pe cmp n dimineaa cu pricina i toate activitile din ateliere i din construcii fur suspendate. Chiar i regimentele ce fceau instrucie primir o zi liber ca s urmreasc evenimentul. Astfel, ncepu o competiie acerb pentru ocuparea celor mai bune locuri pe zidurile cetii i pe acoperiurile ce ddeau spre cmpul de dedesubtul fntnii lui Horus. Nefer i Meren ieir pe pori n ovaiile ironice i sfaturile obscene strigate de pe ziduri de mucaliii din mulime. Krus era n mijlocul hergheliei; ieea n eviden pentru c era cu o palm mai nalt dect celelalte animale i avea capul deosebit. Toi caii simiser starea de spirit a privitorilor i erau sperioi i agitai cnd cei doi se oprir la poart i atmar colacii de frnghie de gard. O s ncerc nti cu o prjitur, anun Nefer, la care Meren rse. Uit-te n ochii lui! Cred c mai degrab te mnnc pe tine dect prjtura. O s ncerc, oricum. Ateapt aici! Nefer intr pe poart i se mic ncet, aa cum fcuse i cu Dov. Lui Krus i displcea acest fel de atenie. i arcui gtul lung i-i roti ochii. Nefer se opri i l ls s se liniteasc i s pasc. Scoase din scule o prjitur dhurra i i-o ntinse, dar, cnd se apropie de cal, acesta azvrli din cap, i nl copitele spre cer i galop furios pe marginea arcului. Nefer zmbi trist: Nici o ans cu cadourile. N-o s fie o treab uoar. Uit-te la el cum alearg, strig Meren. Dac Dov e vntul nordului, sta e khamsin-ul. Krus alerga acum mpreun cu ceilali cai, conducndu-i. Nefer i Meren intrar pe cmp mpreun i mnar ncet herghelia spre colul cu stlpi rezisteni. Acolo, se micar nelinitii n cerc, ridicnd praful, cnd vzur oamenii ndreptndu-se spre ei. Apoi, o luar n direcia greit, ntorcndu-se n captul opus al arcului, nainte ca Nefer s le poat tia calea. Krus i mai scoase din capcan de nc dou ori, ns dup asta Nefer l trimise pe Meren s l izoleze n colul ndeprtat al punii i atunci Krus fcu prima greeal: se ndrept ca fulgerul spre Nefer. Nefer scoase laul de la captul frnghiei lungi din inior pe care o purta nfurat pe umr i atept ca mnzul s treac prin spaiul ngust dintre el i scndurile din gard. Apoi i calcul momentul i nvrti laul, descriind un cerc deasupra capului i, cnd Krus veni n galop cu gtul ntins nainte, l lans; laul czu frumos peste capul calului i alunec pn la umeri. Inelele de fringhie se desfurau cu repeziciune de pe umrul lui Nefer n timp ce Krus trgea i se ndeprta. Nefer se propi cu picioarele larg desfcute, lsndu-se pe spate i avnd captul frnghiei nfurat de ase ori n jurul ncheieturii. Frnghia devenea tot mai rigid i se ntindea, cu mnzul care alerga la cellalt capt, aa c Nefer fii smuls din loc i azvrlit pe burt, cu faa-n jos. Animalul simi o greutate la captul frnghiei, intr n panic i ni ca o sgeat. Nefer era tras ca o sanie, sltnd i rostogolindu-se la capul frnghiei.

Gloata de pe acoperiuri i ziduri explod de bucurie i ncepu s aclame. Mintaka i ndes degetele-n gur ca s nu ipe, iar Merykara i acoperi ochii i ntoarse capul: Nu pot s m uit! ip ea. Mnzul ajunse la gardul din captul punii i, ezitnd, o lu pe lng el. Pre de o clip, frnghia se slbi i Nefer profit ca s se ridice. Burta i picioarele i erau zgriate i acoperite cu pete verzi de la iarb, dar frnghia rmsese bine nfurat n jurul ncheieturii. Se ntinse din nou, iar el fu tras cu brutalitate nainte, ns se inu pe picioare. Folosindu-se de impuls, pomi cu pai mari dup Krus, lsndu-se cluzit de captul frnghiei. Dup un ocol al terenului, Krus ncetini din cauza poverii, iar Nefer i consolid ctigul nfigndu-i clciele din bronz ale sandalelor n pmnt. Apoi, cnd ncetinir, Nefer trase de frnghie i schimb direcia, lundu-l pe mnz prin surprindere. Animalul se mpiedic din cauza schimbrii de direcie i, cnd i reveni, Nefer repet micarea n direcia opus. Mai fu trntit la pmnt de dou ori, ns de fiecare dat se czni s se ridice i s fac din nou presiuni asupra calului. ntre timp, Meren deschisese porile i mnase restul hergheliei pe punea nvecinat, dup care le nchisese, pentru ca omul i calul s aib cmpul liber pentru confruntarea lor. Nefer i nfipse picioarele ca s aib un reazm i trase capul mnzului spre gard, forndu-l s se dea napoi sau s se ciocneasc de stlpii duri. Recuper poriunea de frnghie care fusese slbit din ntindere, dup care alerg nainte. Pn s i revin Krus, nfurase deja sfoara de trei ori n jurul parului solid din gard i l prinsese acolo. Krus se nl n dou picioare i sri, scuturndu-i capul i rotindu-i ochii pn li se zri albeaa globilor. Al meu eti acum, suspin Nefer i ncepu s nfoare frnghia n jurul minii, ndreptndu-se spre el. Krus se nl pe picioarele din spate i lovi cu copitele spre frnghie, necheznd slbatic. Linitete-te! Vrei s ne omori pe amndoi? Krus se ridic dn nou pe dou picioare i-l smulse pe Nefer de la pmnt. Reveni n poziia obinuit i se confruntar, mnzul tremurnd din toate ncheieturile i cu sudoarea acoperindu-i spinarea i umerii. Nici Nefer nu era ntr-o situaie mai bun, cu partea din fa a corpului acoperit de zgrieturi i arsuri din care nea sngele. i el era transpirat, iar faa i era contorsionat din cauza efortului de a-l ine pe mnz pe loc. Amndoi i traser puin sufletul, apoi Nefer ncepu s se apropie pe furi de Krus, strngnd din nou funia. Ajunse la capul animalului i i arunc un bra n jurul gtului acestuia. Krus se cabr din nou i l ridic pe Nefer cu el, ns acesta se inu strns. Krus mai ncerc de cteva ori s scape de intrus, dar Nefer rmase pe poziie. n cele din urm, mnzul rmase tremurnd i, nainte s-i revin, Nefer aruncase un la n jurul piciorului din spate i l strnsese bine. Cnd Krus vru s neasc din nou, se pomeni c botul aproape c-i atinge coasta dreapt i c nu se poate mica dect ntr-un cerc strimt. Nefer strnse bine nodurile frnghiei, ca s nu alunece i s-l stranguleze pe Krus, apoi se cltin napoi. Era att de istovit, c abia se mai inea pe picioare. Krus ncerc s fug, dar nu reui dect s se mai nvrt o dat ntr-un cerc strns. Se tot nvrti spre dreapta, din ce n ce mai ncet, pn cnd, n cele din urm, rmase nedumerit i neajutorat, cu botul la crup. Nefer l prsi i i tr trupul zdrobit spre poart. Capitolul LXXXVII n dimineaa urmtoare, acoperiurile i zidurile erau din nou invadate de brbai i femei, cnd Nefer iei din cetate i o lu spre islaz. Se strduia s nu chiopteze. n ciuda alifiilor i a unguentelor preparate de Taita i aplicate de Mintaka, rnile i se ntriser peste noapte. Krus sttea n aceeai poziie n care l lsase n seara precedent, cu botul ntors spre coad.

Nefer ncepu s cnte ncetior cnd intr pe poarta arcului. Krus nu se mic, dar i ls urechile pe spate i-i dezveli dinii ntr-un rnjet rutcios. Nefer se nvrti pe lng el fr s se grbeasc, fredonnd i vorbindu-i n oapt, iar Krus se agit i ncerc s se mite, ns era prins n cercul acela. Nefer nh captul frnghiei i ajust cu grij nodurile, ca s poat fi desfcute dintr-o singur micare. Dup asta, se ndrept ncet spre coasta stng a lui Krus, unde era ascuns privirii mnzului. Ii mngie spinarea i continu s-i vorbeasc, n timp ce i fcea curaj. Apoi, cu o micare simpl, slt n spinarea lui Krus. Tot trupul mnzului fu cuprins de convulsii, apoi nghe de groaz i repulsie. Se zbtea s scape, ns avea capul tras n jos de sfoar i nu reui dect s descrie un cerc ngust. Vru s se ridice n dou picioare, dar frnghia din jurul gtului l inea din scurt. Rmase pe loc, cu urechile pe spate. Nefer trase de captul nodului, nti de cel care-i imobiliza piciorul din spate, apoi de laul din jurul gtului. Frnghia czu i Krus nl capul i i arcui gtul. Pre de un minut, nu se ntmpl nimic; apoi, i ddu seama c e liber. Ca un pescru ce i ia zborul, Krus ddu impresia c se nal n aer cu toate cele patru picioare odat, atingndu-i copitele cu botul. Ateriz i sri din nou, nvrtindu-se n jurul cozii i mutndu-se de pe o parte pe alta. Nefer se inea lipit de spinarea lui, ca i cnd acolo ar fi fost locul lui. Krus ncepu s prind curaj, lovind nfuriat spre cer cu picioarele din spate. Dintr-o serie de srituri slbatice, travers punea dintr-o parte n alta. Dup asta, se ridic pe picioarele din spate i se rsturn, prbuindu-se pe spate cu un bubuit care rsun limpede pn la spectatorii de pe ziduri i ncercnd s-i zdrobeasc clreul n menghina dintre propriul trup i pmnt. Mintaka ip, ateptndu-se s aud zgomot de oase rupte, ns Nefer srise i aterizase ca o pisic, ghemuindu-se lng mnzul care zcea pe spate i izbea aerul cu picioarele. Numai un cal detept, nscut pentru lupt, ar face aa o ncercare s omoare un om, remarc Taita cu un glas lipsit de emoie. Frustrat, Krus se ridic pe picioarele din fa, dar, pn s fie din nou pe toate cele patru picioare, Nefer se crase deja pe spatele lui. Mnzul tremura sub el i scutura din cap, dup care se lans ntr-un galop nebun. Tie cmpia n zbor i se duse int spre gard. Nefer sttea lipit de gtul lui, ncurajndu-l: Aa! D tot ce poi! Krus se ndrepta spre gard fr s ezite o clip i Nefer i schimb poziia ca s-i uureze saltul. Se nlar mpreun ca purtai de un talaz puternic i plutir peste grinda de sus, ateriznd ntr-un echilibru perfect. Nefer rdea vesel i l ndemna cu micri din coapse: Hai! S vedem ct de repede poi! Krus urc pantele joase ale dealurilor mohorte i golae, precum un oryx slbatic, i dispru dincolo de linia orizontului, ndreptndu-se spre deert. Ojvaiile i vacarmul cetii ncetar, lsnd loc unei tceri profunde. Trebuie s trimitem pe cineva dup ei, rupse Mintaka tcerea. Nefer poate a fost aruncat i zace n pustiu cu spinarea frnt. Taita cltin din cap: Lupta se d ntre ei doi acum. Nimeni nu trebuie s intervin. Ateptar pe ziduri i pe acoperiuri pn ce soarele ajunse deasupra capetelor lor i apoi ncepu s coboare, dar nimeni nu-i prsi poziia nu riscau s piard punctul culminant al acestei confruntri de for i nervi ntre om i animal. S-au omort unul pe altul, se alarm Mintaka. Calul la e un monstru. Dac l-a rnit pe Nefer, o s poruncesc s fie ucis, jur ea mnioas. Mai trecu o or, ncet, precum