Sunteți pe pagina 1din 356

1

Capitolul XIV E MAREA LINIE FERATA A VESTULUI


Parcursesem de diminea o bun bucat de drum. Eram obosit i soarele urcnd spre amiaz m scia cu dogoarea lui aprig. Hotri deci s poposesc i s mnnc. Preria, toat numai valuri i coline, se ntindea ct vedeai cu ochii. De cinci zile, de cnd grupul nostru fusese rzleit de o ceat numeroasa a ogellallai-lor, nu-mi ieise n drum nici un vnat mai actrii. De cinci zile nu ddusem peste vreo urm de om. Simeam nevoia s vd n sfrit un chip omenesc i s m conving c, n pofida ndelungatei mele izolri, nu-mi pierdusem cu desvrire graiul. Nicieri nici un pru, nici o grl, nimic. i tot att de puin pdure sau tufri. Aadar n-aveam de ales. Puteam s poposesc oriunde. Desclecai ntr-o viug, priponii calul cu ajutorul lasso-ului i lund cu mine ptura, urcai pe un dmb ca s-mi atern acolo culcuul. Mustangul trebuia s rmn jos, ferit de ochii eventualilor dumani; mie, ns, mi convenea locul cel mai nalt, pentru c, lungit pe pmnt, s nu fiu observat de nimeni, putnd ns mbria cu privirea ntreg inutul. Aveam serioase motive s fiu prudent. Un grup de doisprezece ini
3

porniser de pe malul lui La Plata pentru a cobor la est de Munii Stncoi, spre Texas. Tocmai atunci cteva triburi ale siucilor i prsiser aezrile pentru a rzbuna moartea unor rzboinici de-ai lor. tiam acest lucru i totui, n pofida vigilenei noastre, fuseserm descoperii. Dup o lupt drz i sngeroas, n care czur cinci dintre noi, ne mprtiarm care ncotro n largul preriei. Indienii, observnd urmele pe care nu apucaserm a le terge cu totul, i vor fi dat desigur seama c ne ndreptam spre miazzi. Era deci de ateptat sa se ia dup noi. Trebuia s fim cu ochii n patru, ca nu cumva, culcndu-ne seara fr grij sub pturile noastre, s ne pomenim dimineaa fr scalp, n "venicile plaiuri ale vntoarei". Lungit pe jos, scosei din sacul de merinde nite pastram de bivol, cumplit de vnoas i frecnd-o cu praf de puc n loc de sare, m apucai so sfii i s-o macin ntre dini, ca s-o aduc n stare comestibil, mi aprinsei apoi o igar, de fabricaie proprie, nchipuind rotocoale miestre i trgnd fumul in piept cu satisfacia plantatorului din Virginia, care ar savura tabac din cel mai nobil, cules cu mnui glac. Fumam aa, ntins pe ptur, cnd, deodat, privind ndrt, zrii la orizont un punct care se apropia, micndu-se oblic pe direcia de unde venisem. M lsai repede mai n jos, dup dmb, urmrind din ochi artarea. Curnd bgai de seam c e vorba de un clre care potrivit obiceiului indian se inea pe cal cu bustul mult aplecat nainte. n clipa cnd l descoperisem, clreul se afla cam la o mil englez i jumtate. Calul se mica ncet de tot. Ca s parcurg astfel o singur mil, i-ar fi trebuit aproape o jumtate de ceas. Plimbndu-mi ochii in direcia aceea, avui surpriza s mai descopr nc alte patru puncte care naintau exact pe urmele celui dinti. Faptul nu putea s m lase nepstor. M ncordasem tot. Primul clre, dup cum l artau vemintele, era un alb. Dar ceilali? Nu cumva indieni care l urmreau? Privii prin lunet. ntradevr, nu greeam. Dup arme i tatuaj, recunoscui c snt indieni din neamul ogellallailor, cel mai rzboinic i mai fioros trib al siucilor. Aveau cai excepional de buni, pe cnd albul clrea o gloaba. Se apropiase att de mult, nct l puteam studia n amnunt. Era mrunel de tot, foarte slab i purta o plrie veche de psl, fr boruri fapt care n prerie nu prea bate la ochi, dar care de ast dat mi atrase atenia asupra unui beteug extrem de ciudat; omul n-avea urechi. Cele dou cicatrice artau c urechile ii fuseser tiate. Pe umeri i atrna o ptur uriaa, acoperindu-i o bun parte din trup i lsnd la vedere doar picioarele subiri, vrte n nite cizme att de caraghioase, nct dincolo, n Europa, ar fi strnit hohote de rs. Fceau parte din acel soi de nclminte pe care obinuiesc s o confecioneze i s-o poarte aa-numiii gauchos din America de Sud. Procedeul e urmtorul: jupoi pielea de pe piciorul unui cal
4

dup ce i-ai scos copita, o tragi pe propriul picior ct mai e cald i o lai s se rceasc. Pielea ia forma piciorului i a gambei, alctuind astfel o foarte bun nclminte i avnd particularitatea c-i ngduie s calci pe propriile tale pingele". De a, strinul agase un obiect care s-ar fi zis c e puc, dar aducea mai curnd a ciomag gsit ntmpltor prin pdure. Clrea o mroag cu picioare lungi ca de cmil i cu un ciot gola n loc de coad. Capul animalului era mult prea mare, urechile enorme i n general, toat fiina prea un amestec de cal, mgar i dromader. Mergea cu botul n pmnt i urechile, parc prea grele, i atrnau ca la prepelicar. n alte mprejurri, sau dac-a fi fost un nou venit n acele locuri, a fi rs de cal i clre. Dar aa, cu tot ridicolul nfirii sale, omul mi fcea impresia unuia din acei westmen-i care trebuiesc cunoscui ndeaproape nainte de a fi judecai ntr-un fel sau altul. Nici nu bnuia, probabil, c patru dintre cei mai cruni dumani ai vntorilor de prerie mai c ajunser s-i sufle n ceaf. Altminteri nu i-ar fi continuat drumul cu atta calm i s-ar fi uitat ct de ct n jurul lui. Omul se apropie de mine cam la o sut de pai. Abia atunci mi descoperi urmele. N-a putea spune cine le observase mai nti el sau iapa. Fapt e ca mroaga se opri din proprie iniiativ, se aplec i mai tare la pmnt i dup ce miroi urmele mustangului meu, porni s-i mite urechile n sus, n jos, nainte, napoi, de parca o mn invizibil le-ar fi acionat dinluntrul capului. Clreul ddu s coboare din a, ca s cerceteze mai ndeaproape urmele ceea ce ar fi nsemnat s ntrzie n mod inutil. De aceea i strigai: Hai, omule! Oprete puin i vino mai aproape! mi schimbasem poziia, ca s m poat vedea. Iapa i nl capul, i desfcu urechile ca i cnd ar fi voit s-mi prind glasul ca pe o minge i ddu vesel din ciotul ce-i inea loc de coad. Alo, master, rspunse clreul, stpnii-v gura i zbierai mai ncet. n pajitea asta btrn, ca s zic aa, nu tii niciodat dac nu te pndesc niscai urechi nepoftite. Hai, Tony ! La acest ndemn, iapa i puse n micare picioroangele i se opri apoi de la sine lng mustangul meu, cruia dup o mndr i maliioas
5

ochire i ntoarse acea parte a corpului pe care marinarii o numesc pupa. Era probabil unul din acei cai de prerie care, slujindu-i exclusiv stpnul, snt att de refractari fa de strini, nct nici nu se las nclecai. Las' c tiu eu cum s vorbesc! m adresai ciudatului clre. De unde vii, master i ncotro ai de gnd? Asta nu e treaba dumneavoastr! mi-o retez el. Crezi? Nu eti din cale afar de politicos. Dei am schimbat cu dumneata mai puin de dou vorbe, a, putea s te calific precis sub acest aspect. Dar in s-i declar c eu unul, snt obinuit s mi se rspund la ntrebri! Hm, da! n orice caz, mi facei impresia unui foarte distins gentleman, rosti strinul n btaie de joc. De aceea m grbesc s v dau informaia cerut. Plimbndu-i braul napoi i nainte, continu: Vin de colo i merg ncolo. Individul ncepea s-mi plac. M lua, desigur, drept un vntor de ocazie, rtcit de ceata lui. Unui westman adevrat nu-i pas de nfiarea lui exterioar. El manifesta un dispre fi pentru curenie. Cutreiernd ani de zile Vestul slbatic, omul se sinchisete prea puin de propria-i inut, iar cnd d peste un ins ngrijit, l ia drept greenhorn i pap-lapte. Eu mi procurasem n fortul Randall un rnd de haine noi i n plus, obinuiam s-mi in armele extrem de curate. Era deci firesc s nu-i inspir nici pe departe ncredere unui vntor de savan. De aceea purtarea lui nu m revolt. l avertizai doar, imitndu-i gestul: Atunci ia-o ct mai repede, ncolo i pzete-te de cei patru indieni care vin din urm! Probabil c nici nu i-ai vzut. M fix cu ochii lui limpezi, ptrunztori, intrigat dar i amuzat n acelai timp. Nu i-am vzut? Ha-ha-ha! S umble patru indieni dup mine i eu s nu tiu! S-ar prea c sntei, ca sa zic aa, un tip foarte nostim! Domnii acetia se in dup mine nc de azi-diminea. Dar ce nevoie a avea s m holbez la ei? Parc nu le cunosc eu metoda?! Ct mai e zi, vor pstra distana, iar seara, cnd va fi s poposesc, se vor aeza la pnda. Dar i cam greesc socotelile, ca s zic aa. M gndesc s fac un ocol i s ajung n spatele lor. Numai c n-am dat pn acum de terenul potrivit. Aici, ntre dmburile astea, mi-a permite, n fine, manevra. Dac v mbie s vedei cum un westman experimentat i bag n cof pe indieni, atunci n-avei dect s ateptai aici zece minute. Dar mi nchipui c o s v lsai pguba: unui tip ca dumneavoastr, ca si zic aa, nu-i prea place parfumul de indian. Come on, Tony! Hai, Tony! Fr s-i mai pese de mine, o lu din loc i dup vreo jumtate de minut, dispru pe dup dmburi dimpreun cu frumoasa lui iapa.
6

Planul lui mi se prea ingenios. Intr-o situaie asemntoare a fi procedat la fel. Omul inteniona sa descrie un arc care s-l duc n spatele urmritorilor i s se apropie de ei nainte ca manevra s fie sesizat. Pentru a-i atinge scopul, trebuia, bineneles, s clreasc mereu pe dup coline. Era mai avantajos s fac un scurt ocol, n aa fel nct s nu ajung n spatele indienilor, ci s-i lase pe ei s se apropie ct mai mult. Indienii, care l urmriser tot timpul cu atenie, credeau c el se afl departe naintea lor i nu-l puteau bnui att de aproape. Erau patru contra unu. Exista posibilitatea s fiu nevoit a m folosi de arme. De aceea, le luai la ndemn i ateptai desfurarea evenimentelor. Indienii se apropiau n ir, cte unul. Mai s ating locul unde urmele pirpiriului clre se ntlneau cu ale mele, cnd indianul din fruntea irului i struni calul i se ntoarse cu faa la ai si. Preau cu toii cuprini de uimire: albul urmrit de ei nu se mai zrea. Se adunar tuspatru i se sftuir. I-a fi putut lovi n plin cu dobortorul meu de uri. Dar nu mai fu nevoie. Un foc de arm trosni numaidect, urmat de nc unul i doi dintre indieni se prbuir de pe cai. n aceeai clipa izbucni un strigt de triumf. O-hi-hi-hiiii! se nl acel chiot ascuit, gutural, specific indienilor pornii la atac. Dar strigtul nu se datora vreunui indian, ci era opera mrunelului vntor, care se ivi de dup o colin apropiata. Planul i izbutise. Dispruse n spatele meu, ca acum s apar naintea mea. Dup ce trsese cele dou focuri, se prefcu a fugi i iapa lui
7

nstrunic se transform ct ai clipi. Zvrlea din picioare de se cutremura pmntul, ptima, cu urechile ciulite, cu coama zbrlit. Fiece fibr a trupului i era ncordat la culme. Cal i clre preau un singur trup. Omul ncarc puca din galop cu o siguran care demonstra c nu se afl pentru ntia oar ntr-o astfel de situaie. n spatele lui detunar dou puti: trseser cei doi indieni rmai n via, dar fr succes; scoaser apoi un urlet de furie i punnd mna pe tomahawkuri, se repezir la omuleul nostru. Pn atunci, acesta nici nu ntorsese capul. Terminnd cu ncrcatul i struni mroaga. Prea c animalul i ghicete inteniile: se opri, se propti n cteipatru picioarele i rmase aa, nemicat, crcnat ca o capr de tiat lemne. Atunci omul duse puca la ochi i trase dou focuri la rnd, fr ca iapa s tresar mcar. Cei doi indieni se prbuir, lovii in cap. Sttusem toat vremea cu degetul pe trgaci, gata s intervin. Dar mrunelul se descurcase i fr ajutorul meu. Acum sri din a i se apuc s-i cerceteze pe cei czui. ntre timp. m apropiai i eu. Ei, sir, m ntmpin el. Acum vzuri, ca s zic aa, cum se face ca si vri n cofa pe miei? Este? Thank you, master! Mulumesc! Are omul ce nva de la dumneata! Pesemne c zmbetul meu i se pru echivoc, cci m privi bnuitor. Ori aveai cumva alt idee? Dup mine, n-ar fi fost nevoie chiar de o asemenea manevr. Pe un teren ca sta, care-i ngduie s dispari la adpostul colinelor, e suficient s obii un avans mare fa de duman i apoi s te ntorci Fur i simplu pe propriile talc urme. Ocolul, aa cum ai fcut dumneata, e mult mai indicat n cmp neted, deschis. Ia te uit! De unde o mai tii i pe asta? i, n fond. Cine sntei? Scriitor... Scriei... cri?... i se ddu cu un pas napoi, fcnd o mutr plin de compasiune. Sntei bolnav, Sir? i duse arttorul la frunte, ca s neleg exact ce anume boal avea n vedere. Nicidecum! l asigurai eu. Nu? Dracu s v priceap! Cnd vnez un bivol, tiu c o fac pentru mncare, dar crile astea pentru ce naiba le facei? Ca s fie citite de alii. Scuzai, sir, dar prostie mai mare nici c-am auzit. Vrea cineva cri de citit? N-are dect s i le scrie singur. E la mintea cocoului, ca s zic aa. Nici eu nu vnez pentru alii!... Prin urmare, sntei un book-maker, un fctor de cri? Pi atunci ce cutai n savan? Avei de gnd s scriei aici? Asta mai trziu, dup ce m voi ntoarce n patrie. Atunci voi istorisi tot ce-am trit i am vzut.
8

Astfel, mii de oameni vor citi i vor afla cum merg treburile n savan, fr ca piciorul lor s fi clcat vreodat prin aceste locuri. Adic, vei scrie i despre mine? Se-nelege! Mai fcu un pas napoi, dup care, apropiindu-se brusc de mine, trase cu dreapta cuitul, iar cu stnga m prinse de bra. Sir, iat-v calul! Urcai n a i plecai ct mai e vreme, ca s nu v trezii cu fierul asta tios ntre coaste! Cu de-alde tia, scriitorii, nu poi scoate o vorb fr ca toat lumea s o afle! Ducei-v naibii! Hai! Repede! Omuleul, dei abia mi ajungea pn la umr, i lua rolul n serios. n sinea mea eram foarte amuzat. i promit s scriu numai lucruri bune despre dumneata, cutai s-l linitesc. Plecai! Ce-am spus rmne spus! Ei bine, i dau cuvntul meu c nici n-am s pomenesc de dumneata! Nu mai spune! Ca s scrii cri, trebuie s fii nebun. Or, nebunii nu se in de cuvnt. Aadar, valea! Altminteri m apuc, s zic aa, mncrimea de degete i v fac o figura de mai mare dragul! Ce figur? V-o art eu numaidect! M uitam calm i zmbitor n ochii lui aprini de mnie. Ei hai, d-i drumul! Atunci, poftim! V place cuitul sta? Nu e ru. i-o demonstrez pe loc! Ct ai clipi, l nfcai rsucindu-i braele i ncletndu-i mna cu atta putere, nct omul gemu i scp jos cuitul. Atacul l surprinsese peste msur. Pn s se dezmeticeasc, i i legai minile la spate cu o curea. All devils! Pe toi dracii! exclam el. Ce v-a apucat? Ce-avei de gnd cu mine, ca s zic aa? Master, stpnete-i gura i zbiar mai ncet, i ntorsei propriile sale cuvinte de adineauri. n pajitea asta btrn, ca s zic aa, nu tii niciodat dac nu te pndesc niscai urechi nepoftite! M deprtai puin i ridicai de jos cuitul, apoi puca pe care o lepdase cnd cu examinarea indienilor ucii. Omuleul fcea eforturi disperate ca si elibereze minile. Tot sngele i se urcase n obraz. Cureaua l inea ns strns, aa c nu avea succes. Degeaba, master! i strigai. Aa-mi rmi pn mi-o veni pofta s-i dau drumul. Dovad c un book-maker se pricepe s plteasc cu aceeai moned. Nu m-am atins de dumneata, nu te-am jignit. i, cnd colo, ai srit la mine cu cuitul. Acum, dup legile preriei, eti n puterea mea i pot sa te tratez cum vreau. Nimeni nu mi-ar gsi vreo vin dac, aa cum ziceai adineauri, i-a nfige fierul acesta tios ntre coaste.
9

M rog, lovii! Altceva nici nu merit! rspunse el mnios. Auzi, s m biruie un ins, unul singur, ziua-n amiaza mare! S-mi lege minile i eu s nu-i smulg mcar un fir de pr din cap! Ei bine, aa nu se mai poate tri! Ruine, Sans-ear! Sans-ear ai spus? Dumneata eti Sans-ear? Auzisem multe despre acest faimos westman care niciodat nu era vzut n tovria cuiva, pentru c nu considera pe nimeni vrednic s i-l apropie. Cu ani n urm, i pierduse urechile la Navajos i de atunci i luase acest nume confecionat din dou limbi diferite: Sans-ear, adic Fr urechi", porecl sub care devenise cunoscut pe tot cuprinsul savanei i chiar dincolo de ea. Omuleul tcu. Abia dup ce repetai ntrebarea, rosti: Numele meu nu v privete! Dac e pctos, nu merit pronunat, iar dac e onorabil, ar trebui cruat de umilin. M apropiai i i scosei cureaua de la mini. Ia-i cuitul i puca. Eti liber! Vezi-i de drum! Lsai glumele proaste! Cum adic, s trec peste ruinea de a fi fost nfrnt de un greenhorn? Dac erai, ca s zic aa, un flcu ca lumea, un Winnetou, sau lunganul de Haller, sau chiar Old Firehand, sau Old Shatterhand, atunci, m rog... l priveam cu mil pe btrn. Mica mea lovitur" l afectase profund imi prea bine c-mi oferea posibilitatea s-l consolez, legndu-m de faptul c pomenise numele sub care eram cunoscut att printre albi ct i n wigwamurile indiene. Un greenhorn, zici? Crezi dumneata c un greenhorn ar fi n stare si joace vestitului Sans-ear o asemenea fest? Dar ce altceva sntei? Artai ca i cnd ai fi ieit chiar acum de la croitor. i apoi, armele astea lucii! Parc ai merge la bal mascat! n schimb, snt bune armele. Ai s vezi numaidect! Fii atent! Luai o piatr cam de dou ori ct o pies de un dolar, o aruncai n sus, dusei repede puca la ochi i n momentul cnd piatra ajuns la cumpna dintre fora de ascensiune imprimat i fora de atracie a pmntului pru o clip suspendat n aer, glonul o lovi i i ddu un nou impuls. Exerciiul acesta l ncercasem de sute de ori pn s izbutesc. Totui, nu-l socoteam cine tie ce tur de for. Mrunelul ns m privi cu nite ochi plini de admiraie. Heavens, cerule! Asta zic i eu lovitur! V reuete ntotdeauna? De nousprezece ori din douzeci. Pai atunci sntei un fenomen! Cum v cheam, ca s zic aa? Old Shatterhand! Imposibil! Old Shatterhand trebuie s fie mult mai btrn, altminteri nu i s-ar spune old. Uii c porecla are un alt sens i nu se refer la vrst?
10

Adevrat! Dar scuzai, v rog, daca insist: Old Shatterhand a ncput odat n labele unui grizzly care, surprinzndu-l n somn, l-a sfiat de la umr pn-n old. Se zice c i-a prins apoi la loc tot acest amestec, ns rana, ca s zic aa, trebuie s se mai vad. mi descheiai vesta din piele de bivol, apoi cmaa alb din piele de cprioar: Uite-aici! Mi, mi, grozav v-a mai lucrat bestia! Trebuie c v-a jupuit vreo aizeci i opt de coaste! Cam aa ceva. Lucrurile s-au ntmplat jos, la Red River. Am zcut aa, rupt, nsngerat, lng leul ursului, fr ajutor de nicieri, pn m-a gsit Winnetou, cpetenia apailor, de care ai pomenit adineauri. Va s zic, ce mai calea-valea: Old Shatterhand! Atunci s v ntreb: credei c snt, ca s zic aa, un prost att de mare? Nu cred deloc. Ai greit lundu-m drept un greenhorn, atta tot. Doar nu te puteai atepta ca un ageamiu s-i joace asemenea renghi. Aadar nimic altceva dect surpriza e de vina. Oho! Pe ct se pare, dumneavoastr nici n-avei nevoie s apelai la surpriz. Nu prea cunosc muli ini cu asemenea for de bivol. n sfrit... nu mi-e ruine c am fost nfrnt. Numele meu adevrat e Sam Hawerfield. Dac vrei s-mi facei o plcere, spunei-mi Sam. i dumneata mie Charlie, cum mi spun toi prietenii. Iat mna! Bine, sir! Btrnul Sam nu e dintre aceia care strng mna oriicui, dar n ce v privete n-am nici o rezerv. Numai un lucru: fie-v mil i numi strivii degetele! Mai am nevoie de ele. Nici o grij, Sam. Degetele dumitale or s-mi mai fie de folos, dup cum i ale mele i vor sta la dispoziie. i-acum revin la prima mea ntrebare: de unde vii i ncotro te duci? Vin tocmai din Canada, unde am inut de urt unor lumberstriker-i, unor tietori de lemne. Acum, ca s zic aa, vreau s trec n Texas sau n Mexic, unde ar fi, cic, atia criminali, nct i rde omului inima n piept de cte gloane i cuite o pndesc. Va s zic, avem aceeai int. Eu tot n Texas i California vreau s ajung i nu prea conteaz dac fac un mic ocol prin Mexic. M iei cu dumneata? Ce ntrebare! Firete c v iau. Doar venii din Sud, sntei omul de care am nevoie. Dar, ia spunei: erai serios n chestia aia cu scrisul? Bineneles! Hm! Dac un Old Shatterhand se ocup cu asemenea treburi, nseamn c se schimb socoteala, ca s zic aa. Eu, unul, v mrturisesc c prefer s cad cu dosul n vizuina ursului, dect s moi condeiul n climar. Nu mi-ar ajunge o via ca s atern pe hrtie un cuvnt. M rog, s trecem la alt chestiune: Ce-or fi cutnd indienii pe-aici? Snt ogellallai,
11

periculoi ai dracului ! l informai asupra celor tiute de mine. Hm! fcu el. Nu e prea bine s prindem rdcini aici. Am ntlnit ieri o urm, s-i scoi plria, zu aa: pe puin aizeci de clrei! tia patru, cu care m-am socotit adineauri, trebuie c aparin acelei trupe. Se aflau, probabil, n recunoatere. Dumneavoastr ai mai fost vreodat prin aceste locuri? Nu! La vreo douzeci de mile spre vest preria devine absolut neted i la alte zece mile curge un pru ctre care trebuie s se fi ndreptat indienii ca s-i adape caii. Noi, firete, i vom ocoli i vom lua-o spre sud. Chiar cu riscul de a nu da de alt ap dect mine dup-amiaz. Plecnd imediat, ajungem pn n sear la calea ferat ce leag statele din rsrit ale S.U.A. cu inuturile vestice i dac nu ntrziem, ne vom desfta, ca sa zic aa, privind cum trece trenul sub nasul nostru. Snt gata. Dar ce facem cu indienii ucii? Ce s facem? Nimic complicat. i lsm aici i basta. Numai s le tai mai nti urechile. Ar trebui ngropai. Dac-i descoper frtaii, atunci trag imediat concluzia s ne aflm aici. Las' s-i descopere, Charlie! Asta i vreau. Duse pe rnd cadavrele pn pe creasta unei coline, le rndui unul lng altul, apoi le tie urechile i le vr n propriile lor mini. Aa, Charlie! Vor veni, vor vedea i vor recunoate imediat c isprava i se datoreaz lui Sans-ear. Ascultai ce v spun: iarna e o senzaie ct se poate de proast s vrei s i nghee urechile i s nu le ai. Am fost cndva att de tont, nct m-am lsat prins de indieni. Lichidasem, ce-i drept, o seam de ini, dar unuia, n loc s-i crap capul cu tomahawkul, i-am retezat din greeal o ureche. Drept rsplat, pn s m omoare, roii miau tiat ambele urechi. S-au ales ei cu urechile, dar nu i cu hoitul lui Sam Hawerfield, care a ters-o frumuel. De atunci, pentru perechea mea de urechi, ei da, numrai aici! Scondu-i puca de pe umr, mi art semnele crestate n patul ei. Apoi continu: De fiecare indian omort, un semn. Acum se mai adaug patru. Mai fcu patru crestturi cu briceagul, apoi continu: Vedei, aici snt numai indieni; dincoace, sus, am opt albi care au gustat i ei din gloanele mele. V povestesc totul cu alt prilej. De fapt, erau zece cu toii. mi mai lipsesc doi, tat i fiu, cei mai mari ticloi de pe faa pmntului. Cnd voi termina i cu tia, nseamn c mi-am mplinit menirea. Ochii i se tulburar; chipul i se nvlui ntr-o umbr de tristee i duioie. Bnuiam c inima btrnului vntor i primise cndva partea ei de
12

zbucium. Poate c suferina i nevoia de rzbunare s-l fi ndemnat i pe el, ca pe atia alii, spre Vestul slbatic, unde omul nu mai ine cont de sublima porunc iubete-i dumanii!" Sans-ear i ncrc din nou puca. Era una din acele vechituri, pe care nu rareori le ntlneti n prerie. Patul, zgriat, crestat peste tot, i pierde cu timpul forma iniial. Fiecare semn amintete moartea cte unui duman. eava se acoper treptat de rugin groas, parc se strnge, se chircete de btrnee. Nici un strin n-ar cuteza s apese pe trgaciul unei asemenea arme, dar n mna stpnului, ea funcioneaz perfect. Omul s-a obinuit cu ea de o via, i cunoate firea, toanele, beteugurile i cnd sloboade un foc, poi s pui rmag pe orice c lovete n int. Tony! chem deodat Sam. Pn atunci iapa pscuse nu departe de noi. Auzindu-se strigat, veni sltnd i se propti aa fel lng stpnul ei, nct acesta nu avea dect s ntind un bra i s urce n a. Ce s spun, Sam, ai un cal admirabil! Cine-l vede numai n treact n-ar da pe el un cent; dar observndu-l cu atenie, i dai scama c nici o mie de galbeni n-ar fi un pre exagerat. O mie? Pshaw! Putei s-mi dai i un milion! Eu unul cunosc dincolo, n Munii Stncoi, nite zcminte, s scoi bnet cu lopata, nu altceva i dac voi da vreodat de un ins care s mi se lipeasc de suflet, am s-i art unde se afl. Va s zic, ce nevoie a avea s-o vnd pe Tony? Trebuie s tii un lucru: Cel cruia i se spune astzi Sans-ear a fost cndva ntr-o cu totul alt situaie, a fost un om pe deplin fericit i mulumit, aa cum ziua e plin de lumin i marea de ap. Era pe atunci un tnr farmer, avea o soie i un copil pentru care i-ar fi jertfit nu o via, ci o mie, zece mii de viei. Nevasta i-a adus-o la timpul su, clare pe cea mai splendid iap, una Tony. Iar cnd iapa a nscut un mnz vioi i detept, cum rareori se ntmpl. de ce s nu-i fi dat i lui numele mamei, adic Tony? Aa e? Ai dreptate aprobai mirat oarecum de naivitatea lui copilreasc. Well! Apoi au venit cei zece albi pomenii adineauri, o band fr cpti care teroriza ntregul inut. Mi-au incendiat ferma, mi-au ucis nevasta i copilul, mi-au mpucat i iapa dup ce au vzut c nu se las nclecat de strini. Numai mnzul a rmas n via: se rtcise ntmpltor i n-au dat cu ochii de el. ntorcndu-m de la vntoare, l-am gsit drept unic relicv a fericirii distruse. Eh, ce rost mai au vorbele?... Pe opt dintre criminali i-am lichidat cu puca asta. Ceilali doi au scpat, dar trebuie s-i prind! Cnd Sans-ear se ine de cineva, apoi nu-l scap, de-ar fi s fug i n Mongolia. Iat ce m mn acum spre Texas i Mexic. Tnrul i veselul farmer a ajuns cu anii, vntorul crunt care cutreier pduri i savane, mistuit de un aprig foc al rzbunrii: iar mnzul a devenii o fptur ciudat, semnnd mai degrab cu un ap dect cu un cal adevrat. Dar amndoi snt nenfricai, ca s zic aa i vor duce-o mpreun pn ce un plumb, o
13

sgeat sau poate un tomahawk va scurta zilele unuia din ei. Atunci, cel rmas n via, cal sau clre, cine tie, se va sfri de singurtate, pustiit de dorul celuilalt. i trecu palma peste ochi, ca i cnd ar fi voit s alunge o umbr, apoi continu: Destul cu vechile mele poveti, Charlie! Dei nu v cunosc mai demult, sntei primul om care le afl din gura mea i pesemne ca vei rmne i ultimul. mi nchipui c ai mai auzit destule despre mine, dup cum i mie mi-a fost dat s aud o mulime de lucruri despre Old Shatterhand cnd mi ngduiam cte un mic popas pe la focurile altora. De aceea am inut s v art c nu v socotesc un strin. Dar facei-mi, v rog, plcerea i uitai cum am picat n labele dumneavoastr! Am s v dovedesc n viitor c btrnul Sam Hawerfield, chiar dac a pit ce-a pit adineauri, tie s stea nenfricat la postul sau. mi dezlegai mustangul i nclecai. Iar Sam, dei mi spusese c vom merge spre sud, porni spre vest. De ce? Nu-l ntrebai. Avea, probabil, o anume intenie. Nu cerui lmuriri nici pentru faptul c luase cu el suliele celor patru indieni ucii. Omul acesta mi amintea mult de btrnul Sam Hawkens, mai ales c purta i acelai prenume. O bun bucat de timp merserm aa, fr s schimbm o vorb. La un moment dat, Sam i struni calul, sri din a i nfipse una din sulie sus, pe o colin. Atunci pricepui i eu ce urmrete. Folosea suliele drept indicatoare pentru a-i ndruma pe indieni ctre cadavrele lsate n urm. Voia ca dumanii s afle c Sans-ear, rzbuntorul, a mai fcut patru victime. Apoi btrnul desfcu un cobur de la a i scond opt buci de piele, mi ddu i mie patru. Poftim. Charlie, nfurai cu ele copitele mustangului. Astfel, pe terenul sta nu se mai imprim nici o urm, iar indienii n-au dect s cread c am zburat pe sus, ca psrile. Va s zic, dumneavoastr o luai drept spre sud, pn la calea ferat i m ateptai acolo. Eu mai am de plantat, ca s zic aa, trei sulie, pe urm vin la locul convenit. Ne ntlnim fr doar i poate. Pentru cazul c totui ne-am rtci niel, reinei semnalul: ziua un ipt de vultur i noaptea un ltrat de coiot. Dup cinci minute, nici nu ne mai zream unul pe cellalt. Cufundat n tot soiul de gnduri, clream spre locul ntlnirii. Calul, avnd copitele nfurate, fugea mai greu ca de obicei; de aceea, dup vreo cinci mile, desclecai i-i scosei nvelitorile. Doar nu avuseser alt scop dect s evite orice semn n preajma sulielor nfipte de Sam. Acum mustangul i lu vitez. Preria devenea tot mai ntins, mai neted, punctat ici i colo de cte un corcodu sau o tuf de alun. Soarele nc nu coborse dup orizont, cnd observai departe, n stnga mea, o dung prelungit deopotriv spre vest ca i spre est.
14

S fi fost linia ferat? Tot ce se poate. inui drumul nainte i ateptarea mea se mplini. n faa ochilor mei apru calea ferat. inele erpuiau pe un terasament de nlimea unui stat de om. Atunci m cuprinse un sentiment ciudat, oarecum confuz, dar explicabil: dup mult vreme, luam din nou contact cu civilizaia. Nu aveam dect s fac un semn la apropierea unui tren, s m urc ntr-un vagon i s m cltoresc fie spre apus, fie spre rsrit. Dup ce priponii calul cu lasso-ul, m apucai s caut vreascuri pentru foc. M apropiai astfel de un tufi ce se afla chiar lng rambleul liniei ferate. Aplecndu-m, dup nite crengi, ddui pe neateptate de un ciocan. Trebuie c unealta se va fi aflat acolo de puin vreme, cci arta ca nou, fr urm de rugin. Fusese folosit deci de ctre cineva care trecuse peacolo cel mult cu o zi nainte. Cercetai mai nti locul unde m aflam, dincoace de rambleu, dar nu descoperii nimic deosebit. M urcai apoi sus, cutnd vreun semn, dar fr rezultat. Deodat m ntmpin mirosul unui mnunchi de iarb de Grama, cu firul scurt, des i cre, care-mi atrase atenia, pentru c se gsea foarte rar prin partea locului. Nu ncpea nici o ndoial: mnunchiul fusese clcat. Urma era nc proaspt, de cel mult dou ore. Firele uor ndoite pe conturul piciorului i reveniser aproape cu totul, n timp ce partea clcat din plin mai pstra nc tiparul clciului i al degetelor. Era limpede c omul purtase mocasini. Deci, indian? S fi fost indieni pe aproape? n acest caz, ce legtur ntre ei i ciocanul aceia prsit? i parc nu exist i albi care poart mocasini? Nu cumva vreun cantonier a preferat aceast nclminte comod, pentru deplasarea de-a lungul liniei? Oricum, nu m puteam mulumi cu supoziii linititoare. mi trebuiau certitudini. O examinare a liniei implica primejdii serioase. De ambele pri ale terasamentului, ndrtul oricrei tufe, putea s pndeasc vreun duman; iar dac m urcam sus, pe rambleul propriu-zis, era imposibil s nu fiu zrit de departe. n alte condiii, descoperirea unui ciocan nu mi-ar fi dat prea mult btaie de cap: a fi cercetat de ndat mprejurimile. Dar acum, cnd ogellallaii cutreierau regiunea, chiar i cel mai mic semn chema la extrem pruden. Cu puca n spinare i cu pistolul n min, m strecurai tr pn la tuf. Nimic, nici un rezultat. Fcui apoi calea-ntoars, dar pe alt traseu. Iari nimic. Examinai astfel partea dinspre vest de locul unde ptea mustangul meu. Pe urm o luai spre est. Nici aici nu gsii nimic suspect. n sfrit, cnd s trec n patru labe peste linia ferat, simii n palme umezeal i nisipul dedesubt ncepu s lunece. Observai c acolo nisipul era parc anume presrat pe o poriune n form de cerc. Scormonii cu degetele i mrturisesc, m speriai. Mna mi se nroi toat! Nisipul era sngeriu. Strns lipit de pmnt, controlai locul mai de aproape i-mi ddui scama c e vorba
15

de o bltoac de snge acoperit cu nisip. Aici fusese ucis un om; dac ar fi fost omort un animal, nimeni nu s-ar fi trudit s camufleze astfel bltoaca de snge. Cine era victima i cine ucigaul? Terenul dimprejur fiind uscat i tare, nu se ntiprise nici o urm, nici un semn. Dar aruncndu-mi privirea sus, pe creasta rambleului acoperit cu iarb, zrii nite urme de tlpi i dou dre paralele, ca i cnd victima ar fi fost trt de subsuori, cu picioarele atrnnd. Era ct se poate de primejdios s trec aici de partea cealalt a liniei ferate. Pmntul nc nu absorbise sngele, urmele se pstraser foarte bine aadar crima fusese svrit de curnd i fptaii mai puteau fi prin apropiere. De aceea m lsai n jos i abia dup ce fcui o bun bucat de drum ndrt, m sltai dincolo de rambleu i continuai s m furiez spre est. Toate acestea se petreceau foarte ncet, deoarece, spre a nu fi cumva zrit, trebuia s recurg la tot soiul de vicleuguri i dibcii. Noroc c tufele erau aici destul de dese. Ascunzndu-m ndrtul lor, scrutnd cu atenie terenul nainte de a strbate cte un interval, trndu-m ca arpele, ajunsei cu bine pn n dreptul locului acela nsngerat, situat sus, pe rambleu. Un mrcine stufos, nclcit, se nla chiar n dreptul tufei dup care m pitisem, ca la vreo opt metri deprtare. Dei rmuriul lui m cam ncurca la vedere, totui mi se pru c zresc o umbr lungit sub el, ca un trup de om. O mas neagr care se distingea de mediul nconjurtor, mai luminos. S fi fost cadavrul? Sau poate unul din fptai? Trebuia s m lmuresc. n fond, de ce m expuneam primejdiei? Puteam foarte bine s-l atept pe Sam i s ne vedem apoi linitii de drum mpreun. Dar vntorul de prerie trebuie s tie n orice moment ce duman are n fa, n spate sau n flancuri. Nici un amnunt nu poate fi trecut cu vederea; orice semn i poate dezvlui un fapt sau ntri o concluzie n legtur cu realiti la care nici cel mai erudit profesor sau savant nu s-ar gndi. Westman-ul trage adesea concluzii foarte serioase din cele mai mrunte indicii n care omul neiniiat nu vede nici un fel de semnificaie, sau care pur i simplu i provoac rsul. ntr-o zi, de pild, el strbate clare patruzeci sau cincizeci ce mile engleze, iar n ziua urmtoare nu face dect o jumtate de mil, fiind obligat s-i cumpneasc fiece pas. i chiar dac prudena nu-i va aduce vreun folos personal, n schimb se va dovedi util pentru alii: vntorul i va putea informa, sftui, preveni. In general, omul e totdeauna dornic s se conving asupra naturii oricrui pericol i s lupte din rsputeri mpotriva lui, fr a mai vorbi de tentaia pe care o exercit asupra caracterelor puternice orice aciune ndrznea. Luai de jos o crac uscat, mi agai plria n vrful ei i nlnd-o deasupra tufiului, fcui anume puin zgomot, pentru ca insul de dincolo s cread c aici se mic cineva. Dar umbra nu tresri deloc fie c nici nu
16

era vorba de vreun duman, fie c aveam de-a face cu un individ prea iret ca s se lase pclit de o asemenea manevr. Hotri s risc totul. M tri ncetior, de-a-ndrtelea, apoi mi luai avnt i din dou salturi ajunsei drept lng umbra aceea, gata s lovesc, la nevoie, cu cuitul. i iat c sub crengile frnte, rsucite, zcea un om. Constatai numaidect c e mort. Ddui crengile n lturi i m pomenii n faa unui chip groaznic desfigurat de spasmele morii, cu easta nsngerat. Era un alb scalpat. O sgeat cu gheare i gurise spinarea si se frnsese. Judecnd deci dup felul sgeii, fptaii trebuie s fi fost indieni pornii pe rzboi. S fi plecat departe, sau mai erau prin preajm? Trebuia s-o aflu negreit. Urmele erau clare: duceau de la rambleul liniei ferate ctre prerie. M luai dup ele, trecnd de la tuf la tuf i ateptndu-m din moment n moment la vreo sgeat sau la un atac pe care s-l parez cu cuitul. Din tiparul tlpilor deslueam c era vorba de patru brbai, doi mai n vrst i doi tineri. n timp ce m tram pe vrful degetelor de la mini i de la picioare treab care presupune mult exerciiu i nu puin for dnii nici mcar nu ncercaser s-i ascund urmele. Probabil c se simeau n deplin siguran. Vntul mi sufla n fa dinspre sud-est. De aceea nici nu m speriai prea tare cnd auzii fornitul unui cal: doar nu m putuse mirosi. Mersei tr nainte pn m lmurii suficient ca s m pot retrage. n faa mea, printre tufiuri, se aflau aproximativ aizeci de cai, toi, cu excepia a doi, dichisii dup obiceiul indian. eile le fuseser scoase, probabil pentru a folosi n tabr drept scaune sau perne. La cai nu erau dect doi oameni de straj. Unul, foarte tnr, purta o pereche de cizme grosolane, din piele de viel, pesemne chiar nclmintea celui ucis, pe care am uitat s notez l gsisem gol-puc. Hainele i celelalte lucruri ale victimei fuseser mprite ntre ucigai. Deci, tnrul din post era unul din cei patru ini pe ale cror urme m deplasasem. Indianul vine adeseori n contact cu albi care nu-i cunosc limba. De aceea, ntre cele dou pri s-a statornicit un fel de limbaj pantomimic, ale crui semne i nelesuri trebuie s le cunoasc orice om care se abate prin Vestul slbatic. Din obinuin, oamenii cu temperament vioi sau aflai n situaii ncordate, chiar dac se neleg prin cuvnt, mai adaug i cuvenita pantomim. Cele dou strji discutau ntre ele i subiectul prea att de interesant, nct, crezndu-se neobservai, gesticulau ntr-un chip care le-ar fi atras mai mult dect o mustrare din partea celor doi tovari ai lor mai vrstnici. Artar spre vest, fcur semnul focului i al calului, deci al locomotivei. Creia indienii i spun calul de foc", i lovir arcurile de pmnt, ca i cum ar fi imitat micarea ciocanului, i duser putile la ochi ca pentru tragere, fcur ca i cnd ar mnui cuitul ori tomahawkul. n sfrit, nelesei destul ca s m pot ntoarce, nu fr a terge ns pe ct
17

posibil urmele. Din pricina acestei operaii, ntrziai cam mult pn s ajung iar la mustangul meu. Swallow i gsise ntre timp societate: ptea lng iapa lui Sam. Acesta edea calm ndrtul unei tufe i muca dintr-un hartan de pastrama. Ci snt, Charlie? m ntreb. Cine? Indienii. De unde tii? Adic, vi se pare c btrnul Sans-ear e un biet greenhorn, cum v crezuse el pe dumneavoastr? V nelai, ha-ha-ha! Era rsul lui seme, pe care l mai afiase fa de mine i pe care, probabil, l folosea, mai ales n situaiile cnd se credea superior preopinentului su. Chiar i n aceast privin omul mi amintea de Sam Hawkens, care i avea i el rsul lui cu tlc. Ce vrei s spui, Sam? Parc mai e nevoie s-o spun? Ce-ai fi fcut, de pild, dac erai dumneavoastr Sans-ear i venind ncoace, ai fi gsit colea, lng calul lui Old Shatterhand, nu pe stpnul acestuia, ci un ciocan? A fi ateptat s se ntoarc stpnul! Zu? Asta, ca s zic aa, n-a crede-o. Constatndu-v lipsa, m-am gndit ca vi s-a ntmplat ceva i m-am luat dup dumneavoastr. i dac aveam un plan pe care prezena dumitale mi l-ar fi zdrnicit? i apoi cred c Old Shatterhand nu ntreprinde nimic fr precauia necesar. Pn unde m-ai urmrit? Peste tot i aici i dincolo, pn la nenorocitul acela ucis de indieni. Puteam s va ajung numaidect, cci tiam c sntei naintea mea; dar vznd mortul, m-am gndit ca v-ai dus numai n recunoatere i m-am ntors ncoace. Aici v-am ateptat n toat linitea, ca s zic aa. Ei ci snt? Vreo aizeci Ia te uit! Asta-i trupa ale crei urme le-am mirosit nc de ieri. Snt pui pe rzboi? Da. Un scurt popas? Au deeuat caii. Hait! nseamn c pun ceva la cale chiar aici. N-ai mirosit nimic? Bnuiesc c. Vor s scoat inele, s provoace deraierea unui tren i s-l jefuiasc. Vorbii serios, Charlie? Atunci personalul si pasagerii se afl n faa unei catastrofe teribile. Dar de ce v trece prin gnd tocmai aa ceva? I-am spionat. Cunoatei graiul ogellallailor? l cunosc, dar nici nu era nevoie. Strjile de la cai discutau ntr-o
18

pantomim foarte clar. Cu asta te poi nela uneori. Descriei-mi i mie pantomima. i fcui hatrul. Sans-ear cel pirpiriu ddu s sar n sus, dar se stpni. I-ai neles bine. Trebuie s venim n ajutorul trenului. Dar s nu ne pripim, ca s zic aa. Asemenea lucruri importante trebuiesc chibzuite serios i cu calm. Prin urmare, aizeci? Hm, abia dac mai am loc pentru zece crestturi pe patul putii! Unde s-i mai mai nsemn i pe ceilali? Cu toat gravitatea situaiei, era ct pe-aci s izbucnesc n rs. Fa-n fa cu aizeci de indieni, mrunelul Sam n loc s se sperie de-a binelea avea grija rbojului! Pai, ci ini ai de gnd s dobori? l ntrebai. Asta, ca s zic aa, nc nu se tie. Cred c cel mult doi sau trei, fiindc restul or s-o tearg repede cnd se vor trezi n faa a douzeci sau treizeci de albi. Ne gndiserm deci la acelai lucru. Conta i el pe sprijinul personalului din tren i pe cltori. Principalul, judecai eu, ar fi s tim care anume tren intr n vederile lor, din ce parte urmeaz s soseasc. Grozav ne-am mai pcli, dac-am apuca-o ntr-o direcie greit! Dup ct neleg din gesturile lor, e vorba de trenul Mountain, care vine dinspre vest. i tocmai asta m mir, pentru c cellalt, dinspre est, e ntotdeauna mai ncrcat cu mrfuri necesare indienilor. Eu zic c-ar trebui s ne desprim: unul s-o ia spre rsrit, cellalt spre apus. Oricum, vom fi obligai la aceasta dac nu reuim s aflm exact inteniile lor. Ei, de-am ti cum i cnd circul trenurile! Cine s tie? De cnd triesc, n-am intrat mcar o dat n vreo drcie de vagon, unde cic i-e team s-i ntinzi picioarele. Mie, ca s zic aa, mi place preria i Tony. Dar. Spunei, nu cumva s-au i apucat indienii de treab? Habar n-am. Le-am vzut numai caii. S-ar prea c tiu cnd sosete trenul i pn n seara nu vor face nimic. n curnd amurgete; s tot fie nc o jumtate de ceas. Atunci s ne furim pn n preajma lor; poate aflm ce ne trebuie. Okay, fie i aa! Numai c, n cazul acesta, va fi necesar ca unul din noi s se posteze aici, la rambleu. Te pomeneti c indienilor le trece prin gnd s vin din cealalt parte. Eu, unul, presupun ca vor demonta inele venind n direcia noastr, ca s-i amenajeze astfel o bun poziie de atac. N-avem nevoie de nici o msur special, Charlie. Uitai-v niel la iapa mea. N-o priponesc niciodat; e un animal foarte inteligent i are un miros demn de toat ncrederea. Ai mai vzut cal care s nu fornie cnd simte un duman? Nu.
19

Totui exist unul i acesta e Tony. Ce-i drept, fornitul e un bun semnal, dar i trdeaz dou lucruri: mai nti locul unde se afl calul i clreul, apoi faptul c acesta din urm a fost avertizat. De aceea mi-am deprins iapa s tac i dnsa, deteapt, m-a neles. O las s pasc n voie i cnd simte primejdia, numai o vd c se apropie i m mpinge cu botul. i dac, de pild, n cazul nostru n-ar simi nimic? Pshaw! Vntul bate din direcia indienilor. M las mpucat, dac Tony nu-mi comunic de ndat ce vreun rou se apropie de ea la o mie de pai. De altfel, indivizii tia au ochi de vultur i chiar dac v-ai culca de-a lungul rambleului, tot s-ar putea s v zreasc. Stai deci linitit, Charlie! Bun. Hai s m ncred n Tony a dumitale. Dei o cunosc de puin vreme, snt aproape convins de vrednicia ei. Scosei o igar de fabricaie proprie" i-i ddui foc. Sam i holb ochiorii pe ct putu de tare i rmase cu gura cscat. Nrile i fremtau i sorbeau lacom mireasma tutunului; chipul i se lumin de fericire. Westman-ul, dei nu prea are prilej s savureze tutun de bun calitate, e de obicei fumtor ptima. O, wonderfull, minunat!... Charlie!... Avei igri? Se-nelege, o duzin. Vrei una? Dai-o-ncoace! Pentru asta meritai s-mi scot plria n faa dumneavoastr. Lu foc de la igara mea, nghii cteva fumuri dup obiceiul indienilor i le sufl apoi cu voluptate afar. Obrazul i se transfigura, de parc-ar fi ncput n cel de-al aptelea cer al lui Mahomed. Ce plcere, Charlie! Te face s uii de griji! Ia s-i ghicesc soiul. Poftim. Eti cunosctor? Cred i eu! Ei? Goosefoot din Virginia sau Maryland. A! Cum? Ar fi sa m-nel pentru prima oara n via. Totui, e cu siguran Goosefoot. l recunosc dup gust i parfum. Nu e Goosefoot. Atunci, la sigur, Legitimo brazilian. Nici. Gorassao din Bahia? Nu! Pai, atunci ce-i? Uit-te bine la igara ! Mai scosei nc una, o desfcui i-i artai nveliul i coninutul. Ai nnebunit, Charlie? Stricai buntate de igar! Orice westman var oferi pe ea, la nevoie, cinci pn la opt piei de biber, mai ales dac n-a mai fumat de multior.
20

Pn-n dou-trei zile am altele. n trei zile?!... De unde? De la fabrica mea. Oh! Avei fabrica de igri? Exact! i unde o avei _ Uite colo! Artai n direcia unde se afla mustangul meu. Charlie, ce-i cu glumele astea deplasate, ca s zic aa? Nu glumesc de loc; spun adevrul. Hm! Dac n-ai fi Old Shatterhand, a crede c v lipsete o doag sau c avei vreuna n plus. Examineaz mai bine tutunul! Sam l studie serios, cu toat atenia. Nu m dumiresc i pace! ns de bun, e bun, chiar excepional. Atunci, haide s-i art fabrica! M apropiai de mustangul meu i scosei de sub a un scule. l dezlegai. Bag mna! Sam se execut i scoase la iveal un pumn de frunze. Charlie, m credei idiot? Astea-s frunze de cire i alte alea. Da, da. i ceva cnep slbatic. Iar nveliul nu e dect o frunz dintr-un soi de limba-boului, plant creia voi aici i zicei verhally" Sculeul asta e fabrica mea de tutun. Cnd dau de asemenea frunze, adun ct mi trebuie, le vr n scule i-l pun sub a. Cldura face ca foile s fermenteze, asta-i toat arta! De necrezut! Dar adevrat! O asemenea igar nu e dect un surogat mizerabil; orice fumtor destoinic, cu cerul gurii argsit ca pielea de bivol, ar arunca-o dup primul foc. Insa fumeaz dumneata drcia asta dup ceai cutreierat savana ani de-a rndul! S vezi atunci cum i se pare cel mai bun Goosefoot. De altfel. Te-ai convins personal! Charlie, ai crescut n ochii mei! Numai nu m trda n faa persoanelor care n-au mai fost prin Vest! Altminteri ne-ar lua drept tunguzi, kirghizi sau ostiaci care i-au splat gura i nasul cu catran. Tunguz, ostiac, dac igara mi place, mi-e indiferent. De altfel, nici nu tiu unde se afl soiul sta de oameni. Dezvluirea secretului meu de fabricaie nu-i tulbur de loc plcerea. Fum igara pn la capt, mai s-i frig buzele. ntre timp soarele asfini. Seara era att de ntunecoas, nct puteam s pornim la executarea planului nostru. Mergem? ntreb Sam. Mergem.
21

i cum procedm? Ne apropiem amndoi de caii indienilor; acolo ne desprim, dm fiecare ocol taberei i ne ntlnim din nou n spatele ei. Bine! i pentru cazul c va trebui s fugim i ne vom pierde unul de altul, fixm ntlnirea la sud, lng malul apei. Acolo se ntinde adnc n prerie captul unei pduri virgine ce coboar din muni. Ctre liziera de sud a pdurii, cam la vreo dou mile distan, preria face un cot unde ne putem lesne regsi. Am neles. Hai s mergem! Nu credeam s ajungem n situaia de a ne refugia pn acolo, dar era cuminte i prudent s ne asiguram pentru orice eventualitate. Pornirm deci. Se ntunecase bine de tot, aa c trecurm fr grija peste linia ferat. O luarm apoi la stnga, de-a lungul terasamentului, innd pentru caz de primejdie cuitele pregtite. n prerie, ochiul se deprinde repede cu ntunericul; puteam recunoate de la civa pai orice siluet de indian. Trecurm pe lng cadavrul albului i ajunserm la locul unde tiam c se afl caii. Erau tot acolo. De aici eu o iau la stnga, mi opti Sam i se fcu nevzut. Eu ocolii pe dreapta, pe lng cai, apropiindu-m de umbrele ntunecate ale indienilor. i amenajaser tabra ntr-un loc cam sterp i nu aprinseser nici un foc. Pstrau atta linite, nct s-ar fi auzit i mersul gndacului prin iarb. Ceva mai la o parte edeau trei ini singurii care preau s discute ntre ei. Cu mult pruden, m furiai pn acolo. Oprindu-m la nici ase pai n spatele lor, constatai cu mirare c unul dintre ei era alb. Ce treab s fi avut acesta cu indienii? S fi fost prizonier? Se vedea limpede c nu. Poate c era unul din acei vagabonzi ai savanelor care in ba cu indienii, ba cu albii, dup cum le dicteaz interesele lor prdalnice. Se putea s fie i unul din acei vntori albi care, czui n minile roilor, i salveaz viaa lund de soie o fat indian i intr astfel n comunitatea tribului respectiv. Dar n acest caz, mbrcmintea pe care, n pofida ntunericului, i-o deslueam destul de bine, ar fi trebuit s se apropie mai mult de cea a indienilor. Ceilali doi aveau rang de cpetenii; chicile lor nalte erau mpodobite cu pene de vultur. Preau s fie rzboinici a dou triburi sau aezri diferite, aliate n vederea unei operaii comune. edeau tustrei lng o tuf, ceea ce mi permitea s m apropii pn sajung a deslui discuia lor. M tri nc o bucat. Mai c i-a fi putut atinge cu mna. Tocmai atunci intervenise probabil o pauz n discuie. Tcerea dur cteva minute. Apoi una din cpetenii l ntreb pe alb n acel idiom alctuit din expresii englezeti i indiene: i fratele meu e sigur c aurul vine chiar cu urmtorul cal de foc?
22

Sigur, ntri cel ntrebat. Cine i-a spus-o? Un om care lucreaz chiar la grajdul calului de foc. Aurul vine din ara waikurilor sau, cum i zicei voi, California? Da. i merge la marele printe1 al feelor palide care face din el dolari? Chiar acolo. Tatl feelor palide nu va primi nici atta aur ct s fac o moned! i clresc muli oameni pe calul de foc? Asta n-o tiu, ns orici ar fi, snt sigur ca fratele meu rou i vitejii si rzboinici i vor nvinge. Rzboinicii ogellallailor vor culege multe scalpuri; soiile i fetele lor vor juca de bucurie. Oare clreii calului de foc aduc cu ei destule lucruri din cele trebuitoare oamenilor roii: haine, arme, pturi? Aduc de toate, chiar mai multe dect i nchipui. Dar voi primi i eu cele cerute de la brbaii roii? Fratele meu alb va primi tot aurul i argintul din pntecele calului de foc. Oamenii roii n-au nevoie de aur. n munii lor se gsesc nuggei cu grmada. Ka-wo-mien, cpetenia ogellallailor (i se art cu degetul pe sine nsui) a cunoscut cndva un alb nelept i viteaz care spunea c aurul nu este dect deadlydust, pulberea morii, nscocit de spiritul cel ru al pmntului pentru a face din oameni hoi i ucigai. Aceast fa alb era un neghiob. Cum i zicea? Nu era neghiob, era tare nelept i curajos. Fiii ogellallailor se aflau atunci sus, la apele lui Broad-fork, pornii s ia scalpurile unor albi care vnaser pe pmntul nostru o mulime de biberi. Printre vntorii aceia era unul pe care toi l socoteau nebun, fiindc venise numai s vad savana i s culeag ierburi i gngnii. Dar n capul lui slluia nelepciunea i n brae puterea. intea fr gre cu puca, iar cu cuitul l nfrunta fr team pe ursul cenuiu din Munii Stncoi. A ncercat omul s-i nvee i pe ceilali cum s se poarte cu noi, dar l-au luat n rs i pn la urma au fost ucii, cu toii. Scalpurile lor mpodobesc i azi wigwam-urile ogellallailor. Omul acela n-a vrut s-i prseasc fraii albi i a luptat i a rpus muli rzboinici de-ai notri, pn ce, covrit de numrul lor, n-a mai avut ncotro. Parc era un stejar care, prbuindu-se sub secure, zdrobete totul n jur. A fost luat prizonier i dus n satele ogellallailor. Acolo nu l-au ucis, fiindc era un rzboinic mare i multe fete de neam rou ar fi vrut s-i fie squaw i s-l urmeze n cortul lui. Ma-ti-ru, cea mai mare cpetenie a ogellallailor, voia s-i druiasc wigwamul fiicei sale sau, dac nu, s-l ucid. El ns o dispreuia pe Floarea preriei. ntr-o zi i-a rpit cpeteniei calul i-a luat armele, a ucis civa rzboinici i a fugit.
1

E vorba de Preedintele Statelor Unite ale Americii.

23

E mult de atunci? De atunci soarele a biruit patru ierni. i cum i zicea albului aceluia? Avea un pumn ca laba ursului. O mulime de capete, chiar i de albi, le-a sfrmat numai cu pumnul. De aceea vntorii albi i spuneau Old Shatterhand. Era, ntr-adevr, una din aventurile mele mai vechi, de care pomenea acum Ka-wo-mien. Da, l recunoscui, n sfrit i pe el i pe Ma-ti-ru, care edea alturi i care m luase cndva prizonier. Povestitorul spusese adevrul, dar n sinea mea nu puteam s nu-i reproez c prea m acoperise cu laude i nflorise lucrurile. Old Shatterhand? l cunosc i eu! sri albul. Se afla ntr-o Hide-Spot, n ascunztoarea grupului de vntori a lui Old Firehand, cnd eu i civa oameni curajoi am tbrt ca s le lum pieile de biber i de vidr. Dar abia am putut scpa mpreuna cu doi oameni de-ai mei. Tare-a vrea s mai dau o dat ochii cu nemernicul acela i s-i pltesc cu vrf i ndesat! Acum l recunoscui i pe alb. Era conductorul unei bande care ne atacase la Saskatschawanul de sud; ntr-adevr, din band ne scpaser numai trei ini. Era unul dintre acei tlhari de prerie mai sngeroi dect cei mai slbatici indieni, pentru c reunesc n ei, la proporii sporite, cele mai abjecte trsturi ale ambelor rase. Ma-ti-ru. Care pn atunci tcuse, ridic un bra: Vai i amar dac mai cade n minile noastre! L-am lega la stlpul caznelor i Ma-ti-ru i-ar rupe carnea de pe os, bucat cu bucat. Dnsul a omort o mulime de rzboinici, i-a furat cpeteniei cel mai bun cal i a respins inima celei mai frumoase fiice a savanei. De-ar fi bnuit cei trei frtai c omul pe care l blestemau sta ntins la numai trei palme n spatele lor! Oamenii roii nu-l vor mai vedea niciodat, observ albul. S-a dus departe, peste ap, n ara unde soarele arde ca focul i pustiul e mai ntins dect savana; acolo rage leul i brbaii au mai multe femei. Pomenisem ocazional, la cte un foc de tabr, c am intenia s plec n Sahara, ceea ce am i fcut mai apoi. i iat c, spre marca mea surprindere, aflam acum la ntoarcerea n prerie c vestea cltoriei mele ajunsese pn la urechile indienilor. Se prea c, graie cuitului meu de vntoare, izbutisem s cuceresc aici o mai mare faim dect la mine acas, cu ajutorul condeiului. Se ntoarce el! vorbi Ma-ti-ru. Cine a gustat odat aerul preriei, acela i duce dorul cte zile i-au mai rmas de trit din voina Marelui Spirit. Aici avea dreptate. Ca i munteanul care, stabilit la es, nu mai poate de dorul nlimilor, ca i corbierul care pentru nimic n lume nu s-ar despri de vuietul mrii, tot astfel i omul care a cunoscut o dat preria duce cu sine chemarea ei vrjita. Nu degeaba m aflam din nou aici!
24

Deodat, Ka-wo-mien art spre cer: Fratele meu alb s priveasc stelele! E timpul s ieim n drumul calului de foc. Snt oare destul de tari minile acelea de fier pe care rzboinicii le-au luat de la slujbaul alb al calului de foc? Vor fi n stare s rup drumul? Aceast ntrebare m lmuri n privina victimei. Pesemne c era un cantonier care, cu uneltele lui cpetenia le numea Mini de fier fcuse revizia inelor. Snt mai tari dect minile a douzeci de brbai roii la un loc, rspunse albul. i tie fratele meu alb s umble cu ele? Da, fraii mei roii n-au dect s vin dup mine. Pn ntr-o or trebuie s soseasc trenul. Numai s nu uitai c tot aurul i argintul mi se cuvin mie. Ma-ti-ru nu minte niciodat! l asigura cu mndrie cpetenia, ridicndu-se de jos. Aurul e al tau, n schimb, toate celelalte avuii mpreun cu scalpurile feelor palide rmn pentru rzboinicii ogellallai. Dar catri mi dai, ca s car de aici aurul ; oameni care s m nsoeasc pn la Canadian River? Vei avea catri i rzboinici ogellallai care te vor nsoi pn la hotarele rii Aztlan2 . Iar n cazul cnd calul de foc va aduce multe lucruri care s plac lui Ka-wo-mien i lui Ma-ti-ru, atunci rzboinicii te vor ntovrii mai departe, pn la marele ora Aztlan unde, dup cum spuneai, te ateapt feciorul tu. Cpetenia strig o dat i numaidect toi indienii se ridicar n picioare. Eu m trsei ndrt. Nu departe de locul unde m pitisem se auzi un fonet uor, de parc o pal de vnt ar fi trecut peste ierburi. Sam! Abia de-i murmurasem numele i totui, la civa pai de mine, se i art pentru o clip statura scund a lui Sans-ear. Charlie! M tri uurel n direcia lui. Ce-ai observat? l ntrebai. Mai nimic; tot indieni, ca i aici. Ai auzit ceva? Nici un singur cuvinel. Dar dumneavoastr? Foarte multe. Hai s plecm. Indienii o iau acum spre vest. Trebuie s ajungem ct mai repede la caii notri. M furiai nainte. Sam dup mine. Ajunserm la calea ferat i trecurm tr dincolo de terasament. Sam, ia dumneata caii i deplaseaz-te o jumtate de mil de-a
2

Mexic

25

lungul liniei. Ateapt-m acolo. N-a vrea s-i pierd pe indieni din ochi, nainte de a m fi orientat exact. N-ai putea s-mi ncredinai mie aceast sarcin? Pn acum i-ai tot spionat dumneavoastr. Eu ce isprav am fcut? Nimic! Mi-e i ruine. Nu merge, Sam! Mustangul meu te ascult i pe dumneata, dar Tony a dumitale poate s-mi joace renghiul. Aici avei, ca s zic aa, perfect dreptate. Ma duc. i plec hotrt, cu pai apsai. De data asta, ar fi fost ntr-adevr inutil strduina de a nu lsa vreo urm. Abia dispru Sam n ntunericul serii, c, stnd aa culcat sub rambleu, i zrii pe indieni trndu-se n lan pe partea cealalt a terasamentului. Eu, dincoace, m furiai neobservat, cutnd s fiu mereu n dreptul lor. Nu departe de locul unde gsisem ciocanul, indienii se oprir, apoi se urcar pe terasament. M pitii n spatele unor tufe i peste puin, auzii zdrngnit de fier, apoi lovituri puternice de ciocan. eful alb al bandei se pusese pe lucru. ncerca s disloce inele cu ajutorul sculelor luate de la cantonier. Sosise momentul s intervin. Prsii n grab terenul viitoarei btlii i plecai dup Sam. n cinci minute l ajunsei din urm. Stric inele? m ntreb el. Da. Am auzit. Dac-i lipeti urechea de in, se aud perfect loviturile de ciocan. Acum, la lucru, Sam! Peste trei sferturi de ceas are s vin trenul. Trebuie s-l ntmpinm nainte ca indienii s-i zreasc farurile. Charlie, eu nu merg! De ce? Dac plecm amndoi n ntmpinarea trenului, va trebui s pierdem pe urm timp pentru o nou recunoatere; n schimb, ntorcndu-m la indieni i inndu-i sub observaie, v pot da relaii precise la napoierea dumneavoastr. Ai dreptate. i cu Tony ce faci? O las aici. Nu se clintete ea din loc pn nu m ntorc. Bine! Sper c n-ai s comii nici o impruden. In ce m privete, nici o grij! Hai, crai-v! Ne ntlnim tot aici. nclecai i pornii ct putui mai repede n ntmpinarea trenului. Trebuia s-l opresc la o asemenea distant, nct indienii nici s nu observe c s-a oprit. Noaptea se lumina treptat. Stelele i revrsau strlucirea lin asupra preriei, astfel c vedeam naintea mea la cteva lungimi de cal. Gonii din ce n ce mai iute, fr rgaz, pn strbtui vreo trei mile. Acolo srii din a, mi priponii mustangul i-l mpiedicai ca s nu fug cumva, speriat de zgomotul trenului. Pregtii apoi repede o grmad de
26

vreascuri i n plus ncropii o tor din iarb uscat mpletit n jurul unei crci. Dup aceea, m pusei pe ateptat. edeam pe o ptur ntins chiar peste linia ferat, lipindu-mi in rstimpuri urechea de in i scrutnd zarea in direcia din care urma s vin trenul. S tot fi stat aa vreo zece minute, cnd la un moment dat simii un huruit abia perceptibil care se nteea i se apropia mereu. Apoi zrii la mare deprtare un punct luminos, ct o gmlie de ac rtcit printre stele. Luminia cretea vznd cu ochii. Trenul se apropia. Peste puin, lumina aceea se despri n dou. Sosise clipa decisiv. Ddui foc vreascurilor. Se isc numaidect o pllaie pe care oamenii din tren nu puteau s n-o observe. Huruitul cretea din ce n ce. n sfrit, prin snopul de lumin al celor dou faruri se contura trupul locomotivei. nc un minut i trenul avea s ajung la mine. Repede, ddui foc i torei. Jucnd-o n vzduh, pornii n goan naintea trenului. Mecanicul, sesiznd probabil situaia, frn brusc. Locomotiva uier de trei ori ascuit. Frnele scrnir. Un huiet agitat, asurzitor, un prit prelung i locomotiva se opri exact n dreptul vreascurilor aprinse. Aplecat n afar, mecanicul ntreb nervos: Hei, omule, ce-i cu dumneata? Vrei s te urci n tren? Ba dimpotriv, sir, vreau s cobori dumneavoastr! - Ei, las-o naibii! Totui. Trebuie! Nu departe de aici indienii au demontat linia. Ce vorbii?! Indienii? 's death! La dracu! E adevrat, omule? Nu vad de ce-a mini. Ce dorii dumneavoastr? se amestec eful de tren, care ntre timp coborse i se apropiase de mine; Cic ar fi nite indieni naintea noastr, l lmuri mecanicul. Zu? I-ai vzut? Desigur, i-am i auzit. Snt ogellallai. Cei mai afurisii dintre toi! Ci la numr? Vreo aizeci. Mari bandii! Al treilea atac din anul acesta. Dar, las' c-i nvm noi minte! De mult atept prilejul s le dau o lecie! Snt departe de-aici? La vreo trei mile. Mecanic. Camufleaz imediat luminile! Roii tia vad ca pisicile... V snt recunosctor, master! Ne-ai prevenit la timp. Dup mbrcminte,
27

pare c sntei vntor de prerie... Cam aa ceva. Mai am un tovar care i ine pe indieni sub observaie pn sosim la faa locului. Foarte inteligent din partea dumneavoastr. Dar nu v mai nghesuii, oameni buni! Nu-i nimic grav. Din contra, trenia promite s fie extrem de amuzant. Auzind discuia, cltorii deschiser uile vagoanelor i grmdindu-se n jurul nostru, nu mai conteneau cu ntrebrile. Dar la invitaia efului de tren calmul se restabili. Transportai aur i argint? l ntrebai. Cine v-a spus? Am auzit de la indieni. i conduce un alb, eful unei bande de tlhari. Acesta urmeaz s capete aurul i argintul, n timp ce indienii se vor mulumi cu restul, dimpreun cu scalpurile dumneavoastr. Oh! De unde s tie banditul ce ncrctur avem? Poate s-o fi aflat de la un feroviar, ns nu tiu nimic precis. Lmurim noi. Bineneles dac-l prindem viu, ceea ce mi-a dori din tot sufletul. Dar ia spunei, master, cum v cheam? S tim i noi cu cine avem de-a face. Tovarul care ne ateapt mai ncolo e Sans-ear. Iar eu... Sans-ear? Formidabil! Asta om! Face ct doisprezece. i dumneavoastr? Mie mi se spune n prerie Old Shatterhand. Old Shatterhand, omul care, cu trei luni n urm, hituit de peste o sut de siuci, a strbtut pe schiuri, n nici trei zile, toat ntinderea Yellowstone, de la Munii nzpezii pn la fortul Union? Exact! Sir, am auzit multe despre dumneavoastr i m bucur c n sfrit v cunosc! Dar, lucru curios! Parc tot dumneavoastr ai salvat nu demult un tren pe care Parranoh, cpetenia alb a siucilor, inteniona s-l atace?! ntr-adevr. Eram atunci cu Winnetou, cpetenia apailor, cel mai vestit indian din toat preria. Ei bine, sir, luai o hotrre! Indienii tiu cnd trebuie s soseasc trenul. Dac zbovim prea mult, ar putea bnui o trdare. Aa e. Dar mai nti a dori s cunosc poziiile lor. Pentru orice btlie trebuie s te informezi n prealabil asupra msurilor luate de inamic. Vorbii ca un mare strateg, sir. Din pcate, nu v pot da suficiente
28

lmuriri. Trebuia s ies n ntmpinarea dumneavoastr i n-am mai avut timp s atept pn ce indienii vor fi gata cu pregtirile. Dar tovarul meu ne va oferi, desigur, informaiile necesare. Rugndu-v s luai o hotrre, nu vreau dect s aflu dac avei de gnd s atacai sau nu. Firete, firete c-i atac, rspunse cu nsufleire eful trenului. Snt chiar obligat sa le tai odat pofta de a ne jefui ncrcturile. Dumneavoastr, doi ini, desigur c n-ai putea ine piept unei trupe de aizeci de indieni. Nu e cazul s riscai, nu-i aa, c... Pshaw! i tiai vorba. tim noi mai bine ce trebuie i ce nu trebuie s riscm. Azi, n plin zi, Sans-ear a lichidat n dou minute patru indieni i v asigur c noi doi, fr nici un ajutor din partea dumneavoastr, putem expedia cteva duzini de ogellallai n venicele plaiuri ale vntorii. Aici nu e vorba att de numr, ct de for i de raiune. Cnd eu trag, de pild, pe ntuneric, douzeci i cinci de focuri la rnd cu carabina Henry fr s-o ncarc pe parcurs, de unde s tie indienii c sntem doi sau douzeci?! Hei, domnilor, avei printre dumneavoastr oameni narmai? De fapt, ntrebarea era de prisos. tiam c toi oamenii acetia trebuie s fie ntr-un fel narmai. Dar eful trenului se purta ca i cnd ar fi vrut s ia n minile lui conducerea aciunii, ceea ce nu era de acceptat. S dirijezi un atac nocturn mpotriva indienilor e o treab care presupune mai multe cunotine dect ar putea s le aib un funcionar al cilor ferate, chiar dac e inimos i ndrzne. Drept rspuns, rsun un da" unanim, iar eful trenului adug: Printre pasageri se afl i aisprezece feroviari foarte pricepui n mnuirea putilor i cuitelor, plus douzeci de militari destinai fortului Niobara, narmai cu flinte, pistoale i cuite. Pe deasupra, mai snt aici civa gentlemeni care se vor bucura s-i scarmene un pic pe bravii indieni. Hello, cine se nroleaz, domnilor? Toi, fr excepie, se declarar gata de lupt i chiar dac unora nu prea le da inima ghes, tot nu voiau s par fricoi. Firete c asemenea oameni nu-mi puteau fi de mare ajutor. Ba era chiar mai bine s rmn pe loc. De aceea intervenii: Ascultai, domnilor, sntei, desigur, brbai curajoi, dar nu e bine ca toat lumea s participe la aciune. Sper c-mi vei da dreptate. Snt aici cteva doamne pe care nu le putem lsa fr aprare. Chiar dac nvingem i nu m ndoiesc de acest lucru, e totui posibil ca indienii s nvleasc din fug asupra trenului prsit. De aceea trebuie s lsam aici, pentru paz, civa oameni nenfricai. Cine dorete s preia aceast sarcina, s se anune! ntr-adevr, opt ini i oferir serviciile, gata s apere trenul cu preul scumpei lor viei. Erau trei dintre soii doamnelor de fa i ali voiajori care fceau impresia c se pricep mai bine la preul articolelor de fierrie, al vinului, igrilor i smnei de cnep dect la folosirea cuitului de
29

vntoare. Primilor trei nu le-o puteam lua n nume de ru; mai presus de toate, trebuiau s-i ndeplineasc datoria de soi. Garnitura nu poate fi lsat fr personal. Cine rmne? l ntrebai pe eful trenului. Mecanicul i fochistul, rspunse el. S preia i conducerea acestor viteji gentlemeni, continua eful. n ce m privete, merg, bineneles, la atac .Voi comanda ealonul. Cum dorii, sir! observai eu. Ai mai luat, desigur, parte la btlii mpotriva indienilor? Ce nevoie? Aceti yambarijos, indieni de strnsur, nu se pricep dect s atace i s-i masacreze adversarii prin viclenie. Cnd snt ns atacai, la rndul lor, n mod organizat, o iau la sntoasa. Oricum, va fi o treab uoar. Nu prea cred, sir. Snt ogellallai, cei mai sngeroi dintre siuci, iar n fruntea lor se afl vestitele cpetenii Ka-wo-mien i Ma-ti-ru. Adic vrei s spunei c ar fi cazul s m sperii? Sntem aici peste patruzeci de brbai. Dup mine, sarcina nu e deloc grea. Am camuflat farurile, pentru ca indienii s nu observe c sntem prevenii. Acum, ns, lepdm masca: dumneavoastr v urcai pe locomotiv i ne apropiem de locul unde au fost dislocate inele. Acolo ne oprim brusc i ii cspim pe miei pn la unul. Reparm pe urm linia i nu ne rmne dect s recuperm o ntrziere de cel mult un ceas. Trebuie s recunosc c avei aptitudini remarcabile pentru un colonel de cavalerie a crui suprem satisfacie e s-i mture pe dumani printr-o arj cumplit. Numai c arja cere alte condiii dect cele de fa. Cu un asemenea plan, i ducei pe cei patruzeci de oameni ai dumneavoastr la moarte sigur. De aceea m vd nevoit s nu particip la executarea lui. Cum? Nu vrei s ne sprijinii? Ce-i asta: laitate sau invidie? V doare c nu vei juca rolul de comandant? Laitate? Pshaw ! Dac ntr-adevr ai auzit de mine, cred c e o nesocotin s folosii acest cuvnt. Pumnul lui Old Shatterhand v-ar putea demonstra pe loc c stpnul lui tie s-i poarte cu cinste numele. Ct despre invidie, v asigur c ar putea s mi fie cu totul indiferent n mna cui se vor gsi peste o or trenul i scalpurile dumneavoastr. Dar de propriul meu scalp nimeni, n afara mea, nu are dreptul s dispun. Am intenia sl mai pstrez ctva timp. Good evening, domnii mei! M pregtii s plec. ns eful trenului m apuc de bra. Stop, master! Nu merge aa! Am preluat comanda i trebuie s v supunei. Cu nici un pre n-am s consimt ca trenul s rmn la o asemenea distan de locul btliei. Eu rspund aici pentru orice pagub. Va s zic, am hotrt: ne conducei pn acolo! Pe parcurs nimeni nu
30

coboar din tren! Un bun conductor de oti trebuie s prevad totul, chiar i o eventual nfrngere. Pentru acest din urm caz, vagoanele ne ofer un adpost sigur. Dinuntru ne putem apra pn la sosirea unei alte garnituri, din vest sau din est. Nu-i aa. Domnilor? Toat lumea l aprob. Nu se afla printre ei nici un westman, de aceea planul acesta li se prea realist i ispititor. eful trenului, foarte satisfcut de rezultat, mi se adres scurt: Urcai, sir! Bine, dac poruncii, m supun! Dintr-un salt m avntai pe spinarea mustangului care n tot timpul discuiei sttuse dezlegat. Nu aa, my dear, dragul meu! Am vrut s spun: pe locomotiv! Iar eu am neles pe cal, sir. Prerile noastre difer i aici. V ordon s desclecai! M apropiai clare de el, m aplecai din a i-i spusei rspicat: Stimabile, se pare c n-ai mai avut de-a face cu un adevrat westman, altminteri nu mi-ai fi vorbit pe asemenea ton. Fii bun i urcaiv personal pe locomotiv. l nfcai cu dreapta de piept i-l ridicai n sus. La un ndemn al meu, calul aproape c se lipi de locomotiv. Ct ai clipi, feroviarul-strateg ateriza n cabin, iar eu m deprtai n galop. Stelele luminau acum att de tare, nct puteam ocoli uor orice obstacol. n mai puin de un sfert de or, ajunsei la Sam. Ei? ntreb acesta pe cnd desclecam. M ateptam s aducei ceva oameni cu dumneavoastr! i explicai de ce m-am ntors singur. Bine-ai fcut, Charlie, foarte bine! Un funcionar ca sta se uit de sus la de-alde noi, fiindc, s zic aa, nu ne brbierim de trei ori pe zi. i vor pune, desigur, planul n aplicare, dar o s vad ei, ha-ha-ha! i rznd cu poft, Sam suger cu un gest operaia scalprii. Apoi adug: Dar nici nu mi-ai spus ce-ai aflat aici adineauri! Cpeteniile lor snt Ka-wo-mien i Ma-ti-ru. Ah! Atunci, s vedei lupt! Un deliciu! O s-mi creasc-n piept btrna inimioar. E i un alb cu ei, care i-a informat c trenul transport aur i argint. Desigur c pe astea i le-a rezervat lui. Indienii se vor alege cu scalpurile i cu alte mruniuri. ntocmai. Mi-am nchipuit. Trebuie s fie capul vreunei bande. ntmpltor l tiu. A tbrt cndva cu banda lui asupra adpostului lui Old Firehand, dar a fugit ca iepurele prin porumbite. Cum i spune?
31

Habar n-am. De altfel, n-are importan; oamenii de teapa lui i iau zilnic alt nume. Ai fost n recunoatere? Da. Indienii s-au mprit n dou grupuri i stau la pnd de ambele pri ale liniei, cam la jumtatea drumului dintre poriunea demontat i locul unde i in caii. Animalele le-au lsat n paza a doi oameni. Ei, ce facem, Charlie. Le dm ajutor feroviarilor, sau ne vedem de drum, ca s zic aa? Avem datoria s-i ajutm, Sam. Ori eti de alt prere? Nicidecum! Snt perfect de acord n ce privete datoria. n plus, m gndesc i la urechile mele, care nc nu mi-au fost pe deplin achitate. O dau pe Tony a mea n schimbul unei broate rioase, dac mine n zori nu vor zcea lng linie civa indieni cu urechile lips! Dar acum ce facem, Charlie? Ne desprim, la rndul nostru. Ne postm de ambele pri ale rambleului, ntre indieni i caii lor. Well! Dar mi-a venit o idee: ce prere ai avea de un stampedo" ? S dezlegm caii i s rmn dumnealor pe jos. Hm! N-ar fi ru, cu condiia s fim n numr mai mare i s putem conta pe nfrngerea total a indienilor. Dar n cazul de fa procedeul nu mi se pare indicat. Cei din tren ar pi-o ru, iar noi doi n-am putea dect s-i inem n loc pe indieni pn la sosirea trenului urmtor sau s-i speriem cumva, determinndu-i s-o ia la sntoasa. n ambele cazuri, ns, e de preferat ca ei s se poat deplasa repede. Lsndu-i fr cai, i obligm de fapt s rmn n preajma noastr. N-ai auzit de vorba aceea neleapt care spune c, n anumite mprejurri, e bine s arunci, puni de aur n calea inamicului? Pn acum n-am cunoscut, ca s zic aa, dect puni de lemn, de piatr sau de fier. Toat cinstea pentru argumentele dumneavoastr, Charlie, dar cnd mi imaginez mutrele ce le-ar face indienii grbindu-se s ncalece i negsind nici un cal, zu c simt un fel de gdiltur pn n vrful degetelor. i nc ceva important: nu credei c, lipsindu-i de cai, i-am bga n speriei? Desigur. Totui prefer s ateptm desfurarea evenimentelor. M rog. S ateptm. ns un lucru trebuie fcut. Ce anume? S-i lichidm pe cei doi strjeri. De acord? De fapt, nu snt niciodat pentru vrsri de snge inutile. Acuma, ns, i dau dreptate: e o brutal, dar legitim aprare. Punem astfel stpnire pe caii lor. Hai s-i priponim mai nti pe-ai notri i pe urm acionm. Ne deprtarm niel clare. Acolo mi legai mustangul aa fel, nct s nu se poat deplasa dect vreo trei pai. Sam o leg n acelai fel pe Tony. Dei eram siguri de patrupedele noastre, totui, n cazul unui stampedo",
32

se putea foarte uor ntmpla ca plcul celorlali cai s o ia la goan tocmai n direcia lor i s-i trasc cu ei. Fcurm apoi un ocol care ne aduse iari n spatele indienilor. Farurile locomotivei nc nu se zreau; fie c planul efului de tren ntmpinase ntre timp opoziie, fie c oamenii nu se hotrau s porneasc fr prezena mea. Ajuni lng cai, desluirm uor siluetele celor doi strjeri care patrulau fiecare n parte n jurul animalelor. Unul tocmai se apropia ncet de tufa pe dup care ne pitisem. Cnd veni n dreptul nostru, Sam sri i-i nfipse cuitul n inim. Indianul se prbui fr s zic nici ps. Colegul lui avu parte de acelai sfrit... ntorcndu-mi instinctiv capul de la aceast sngeroas privelite, ddui cu ochii de un cal care ptea n apropierea mea. Purta n spinare o a spaniol, confortabil, cu scri mari, prevzute cu tlpici, cum se obinuiete n America Central i de Sud. Harnaamentul nu avea nimic indian. S fi fost acesta calul banditului alb? M apropiai i mai mult de el. Pe amndou laturile aua avea cte un buzunar ngust. Le scotocii repede i ddui peste nite hrtii i dou pungi. Neavnd vreme s le cercetez coninutul, le luai cu mine. i acum ce facem? ntreb Sam. Eu o iau la dreapta, dumneata la stnga. Dar stai niel! Observi? - Trenul, da, da, trenul! Vine, ca s zic aa! S mai zbovim puin, Charlie, s vedem cum se ncurc treaba. Planul efului de tren fusese, deci, acceptat. Locomotiva, cu farurile ei puternice, se apropia ncet, foarte ncet, ca s depisteze la timp locul unde fuseser demontate inele. Curnd, roile scrnir prelung i trenul se opri chiar n faa sprturii. Ce furioi trebuie s fi fost indienii vznd cum condiia principal a izbnzii lor nu se realizase! Poate bnuiau chiar c nsoitorii trenului fuseser prevenii. Pentru acetia, cel mai nelept lucru ar fi fost acum s stea linitii n vagoane. Speram, oarecum, c aa vor face. Dar sperana nu se mplini. Albii deschiser larg uile i srir jos, gata de lupt. Curnd aveau s-i dea scama de neghiobia comisa. naintnd pn n faa locomotivei, ei ajunser n btaia farurilor i astfel le oferita indienilor inte att de sigure, cum acetia nici n vis n-ar fi visat. Rsun o salv i nc una, dup care izbucni un urlet si un vacarm nfricotor. Agitndu-i armele descrcate, indienii se repezir nainte, dar nu mai ddur dect peste mori i rnii, pentru c ceilali prsiser n goan terenul, ascunzndu-se n vagoane. Civa indieni se aplecar ca s scalpeze victimele, dar fur silii s renune, pentru c albii refugiai n primul vagon trgeau asupra lor. Acum cel mai bine ar fi fost ca locomotiva s dea repede napoi. Dar ea nu se mic din loc. Poate c mecanicul i fochistul nici nu se aflau la
33

posturile lor, ci stteau ascuni ntr-unul din vagoane. Ce ateapt, ca s zic aa, un asediu n toat regula? coment Sam. Nu cred. Indienii tiu c nu au vreme dect pn la sosirea trenului urmtor. De aceea vor ncerca un asalt, dei procedeul acesta nu prea intr n obiceiul lor. i noi? E cam greu s iei o hotrre. Orice hotrre trebuie luat repede i aplicat imediat. Altminteri, nare valoare. Cea mai bun soluie ar fi focul. Mergem la caii notri i clrim apoi roat, fiecare n sens opus. Descriem astfel cte un semicerc larg. Tot la cincizeci-aizeci de lungimi de cal coborm i dm foc preriei. Dar mai nti s realizm, vorba dumitale. Un stampedo", mpiedicndu-i astfel pe indieni s atace rapid i rpindu-le posibilitatea de retragere. In situaia dat nu avem nimic mai bun de fcut. Drace! Cu planul sta i bgm n boal! Dar m tem c i trenul va lua foc. Fereasc sfntul! Ce-i drept, s-ar putea s transporte materiale inflamabile, de pild, ulei sau pcur, nu tiu. Dar lemnul vagoanelor e destul de tare ca sa reziste unui foc de ierburi. i nu uitai c singura scpare a indienilor, dac nu vor s fie fripi de vii. E s aprind contrafocuri, ceea ce cu siguran c o vor face ct mai aproape de vagoane. Eu, n locul lor, a cuta s ajung sub vagoane, pe rambleu. Dar v-ai gndit si la timpul necesar pn s aprindem preria cu scpratoarele astea lenee? C fclii nu putem folosi. Ne-ar trda. Un om al preriei trebuie s fie pregtit pentru orice situaie. Eu, de pild, snt oricnd aprovizionat cu chibrituri. Am destule. Ia i dumneata! Bravo, Charlie! Va sa zic, "stampedo" i pe urm la caii notri! Stai, Sam! Abia acum mi dau seama c era sa fac o prostie. De fapt, ce nevoie avem de caii notri? Nu snt aici o mulime de cai? Uite, eu l iau pe murgul asta! i eu pe roibul de alturi. Haide, s tiem Lasso-urile Ceea ce i fcurm, furindu-ne n grab printre cai. Apoi ddurm foc mrciniului i nclecarm. Flacra nu se ridica dect la civa oii nlime. Indienii nc nu puteau s-o vad, iar noi puteam trece la lucru neobservai. Unde ne ntlnim dup ce facem ocolul? ntreb Sam. Lng linia ferat, dar nu n lumina focurilor, ci ntre ele. Clar? Absolut! Aadar, go on, roibule, vulpoi btrn! Tierea lasso-urilor provoc nelinite printre cai. Acum adulmecau focul apropiat i i zbrleau coamele. Unii se i cabrau ridicndu-se in dou picioare, gata-gata s-o ia din loc. Eu apucai la dreapta, n prerie. Descriind n galop un arc cu o raza de aproape o mila englez, srii pe parcurs de cinci ori din a i ddui foc ierburilor. n sfrit, ajuns din nou n apropierea terasamentului, mi veni n minte c svriserm amndoi o mare
34

nechibzuin: dnd urmare unei inspiraii de moment, neglijaserm a ne gndi la propriii notri cai. mi ntorsei numaidect murgul i m repezii n linie dreapt spre locul unde i lsaserm priponii. Cercul de foc lumina totul n jur. Ht-departe, n savan, tropoteau caii rzleii ai indienilor, iar dincoace, n apropiere, se strni un urlet de spaim i furie, cum numai indienii l tiau lansa din gtlejurile lor. Printre roile trenului ardeau cteva focuri cu flacr mic. Aadar, dup cum prevzusem de altfel, roii ncercau s se salveze la adpostul aa-ziselor contrafocuri". Dincolo, n stnga, mustangul meu atepta lng Tony cea lung de picioare. i spre surpriza mea, iat-l i pe Sam venind n goan pe calul su de mprumut, care galopa de ziceai c matur pmntul cu burta; n ultimul moment i dduse i el seama de neglijena ce o comisesem. Dar ntre timp indienii ne zriser caii. O ceat ntreag venea n fug spre ei. Doi, mai sprinteni, se i aflau la civa pai deprtare. mi fixai mai strns puca la umr, m nlai n a i apucai tomahawkul. n salturi ca de felin, calul se repezi nainte. Ajunsei la caii notri o dat cu cei doi indieni. Dintr-o singur privire i recunoscui. Erau cpeteniile. napoi. Ma-ti-ru! Caii snt ai mei! ntoarse capul i m recunoscu la rndul lui. Old Shatterhand! Mori, broasc alb! Trase cuitul i dintr-o sritur ajunse lng mine. Dar n clipa cnd ddu s loveasc, tomahawkul meu l izbi, prbuindu-l. Cellalt ntre timp izbuti s-mi ncalece mustangul, dar nu bgase de seama c acesta era mpiedicat. Ka-wo-mien, vorbeai adineauri cu trdtorul alb despre mine; acum am s-i vorbesc eu! nelese ca pe calul nepenit era pierdut, sri jos i ncerc s dispar n tufi. mi avntai tomahawkul i slobozindu-l, l nimerii pe indian drept n cretetul mpodobit cu pene de vultur. Cpetenia czu numaidect la pmnt. Atunci desclecai i eu, apucai carabina Henry i m ntorsei spre ceilali din ceat. Cu trei gloane dobori trei indieni, dar cum focul ajunsese aproape de tot, nu mai avui timp s continui lupta. mi dezlegai repede mustangul i srind n a, o luai la goana.. Alo, Charlie, spre locul acela deschis! mi strig Sam. Ct ai clipi ajunse la mine. Sri de pe roibul indian care o lu din loc ca apucat de streche, se urc pe iapa lui i aplecndu-se, o slobozi din legturi i o ndemn la galop. Astfel gonirm alturi ctre un petic de prerie, unde
35

cercul de foc nc nu se nchisese. Trecurm cu bine dincolo, cotirm la stnga i ne oprirm ndrtul flcrilor. Ne aflam acum n punctul unde aprinsesem cel de-al treilea foc. Pmntul era negru, prjolit, dar se rcise ntre timp. n faa i napoia noastr o fie de asemenea neagr, pustiita de foc, indica drumul pe care-l parcursese mai nainte. Pe margini, nc mai bntuia marea de flcri, rspndind dogoarea i absorbind tot oxigenul din aer. Respiraia devenea aproape imposibil. Totui atmosfera aceasta sufocant se mblnzea pe msur ce flcrile se deprtau de noi. n mai puin de un sfert de or, doar la orizont se mai zreau flamurile roii ale focului. n schimb, aici, n jurul nostru, sub stelele nvluite de fum, preria se ntindea ntunecat i sumbr; abia de vedeai la trei pai naintea ta. Bless me, pzete-m, Doamne! Parc era focul gheenei! vorbi Sam. Mare minune ca trenul s nu fi suferit nici o pagub! Ba eu cred c n-a suferit. Vagoanele snt construite aa fel, nct, s reziste n asemenea cazuri, pentru c se ntmpl adeseori ca trenurile s treac prin pduri ori savane incendiate. i ce facem acum, Charlie? Indienii ne-au vzut, vor fi cu ochii n patru. - Ne vd ei i acum, dac stm aa profilai pe orizontul luminat de flcri. Ar trebui pclii, sa cread c ne deprtm. Poate c ne vor lua drept vntori care se grbesc s-i anune tovarii, s-i mobilizeze n ajutorul feroviarilor. O lum la galop spre miaznoapte, cotim spre rsrit i ocolind, ne ntoarcem napoi. Snt de aceeai prere, ca s zic aa. Pn la urm cred c afacerea i va costa pe indieni cteva urechi bunicele. De altfel tomahawkul dumneavoastr a lucrat frumos adineauri. i totui nu i-am omort! rspunsei sec. Cum?! Nu pricep! I-am ameit cu tomahawkul i atta tot. Atta tot? Pai, sntei cu minile acas, ori...? S-l loveti pe indian cu securea numai aa, ca s se trezeasc iar nseamn c o sa v dea iari de furc. Am eu nite motive. Poate c-ai s nelegi mcar unul dintre ele. Ba n-am sa neleg nimic, Charlie! Aici, dup cum bnuiesc, e vorba de cele dou cpetenii. Or, n cazul acesta, nu admit cruare. M aflam cndva n minile lor. Ar fi putut s m omoare, dar n-au fcut-o. Iar eu am evadat, dovedindu-m nerecunosctor fa de buntatea lor. Iat de ce acuma nu mi-am folosit tomahawkul dect pe jumtate. Iertai-m, Charlie, dar asta, ca s zic aa, e o prostie uria! A nelege, m rog, dac pe urm var fi recunosctori. Dar ce-or s-i spun
36

indivizii? C Old Shatterhand n-are for nici ct s scarpine bine o east de indian! S sperm c focul a reparat greeala. Discutnd aa cu glas tare, galopam alturi prin prerie. Btrna Tony i arunca voinicete picioroangele, inndu-se de mustangul meu. n numai cteva minute ajunserm din nou la linia ferat, cam la o mil deprtare spre est de locul unde staiona trenul. Priponirm caii i ne furiarm apoi de-a lungul liniei spre locul respectiv. Peste tot mirosea a ars i cmpul era acoperit cu un strat de cenu. Vntul o rscolea, o spulbera, ngreuindu-ne respiraia. Nu era uor s-i stpneti tusea i s nu te trdezi. Vedeam desluit farurile aprinse ale locomotivei. Dar n nici o parte a rambleului nu zream vreun indian. Ne apropiarm i mai mult; mi ncordai privirea i constatai c indienii, ferindu-se de foc, se adpostiser aa cum prevzusem, de altfel sub vagoane. Zceau acolo claie peste grmad i nu se ndurau s ias. Se temeau de gloanele albilor. Deodat m fulger o idee. Aplicarea ei nu era uoar, dar efectul avea s fie decisiv. Sam, ntoarce-te la cai, nu cumva s ni-i fure indienii. Pshaw! Snt mulumii c i-au gsit adpost. Dar eu am s-i scot de acolo. Trgnd n ei?. Nu. i mprtii planul, iar el ddu din cap satisfcut. Well, Charlie, ideea e ct se poate de fericit, numai c trebuie acionat repede; nu cumva s va nface de picioare n timpul sriturii. Eu am s stau, ca s zic aa, prin apropiere cu caii, ha-ha-ha ... dm iama n ei ca bizonul n coioi. Se retrase de-a-ndratelea, n timp ce eu, lipit de pmnt, m tri nainte, strngnd n dreapta cuitul, gata de aprare. Ajunsei neobservat la piciorul rambleului, exact sub locomotiv. Poziia n care ma aflam, ca i roile mari din fa ale locomotivei m mpiedicau s vd dac indienii se adpostiser i sub main. M ridicai ncet, cu atenie, apoi din dou srituri m cocoai pe calul de foc". Un strigt puternic rsun sub mine, dar n aceeai clip eu apucai manivela i trenul porni ndrt. Atunci izbucni un strigt uria, colectiv, parte de durere, parte de groaza. Dup vreo treizeci de pai, ddui presiune i trenul o lu de ast dat nainte. Cine! rcni cineva lng mine i un ins cu cuitul n mn ncerca s se salte pe locomotiv. Era banditul alb care venise cu indienii. l izbii cu piciorul n piept i-l ddui de-a berbeleacul. ncoace Charlie, m auzii strigat. Repede! n stnga mea, Sans-ear, clare pe Tony, inea cu mna drlogii
37

mustangului meu, iar cu cealalt respingea atacul a doi indieni. Drept nainte, indienii care scpaser teferi de sub roi fugeau pe ruptelea spre locul unde i lsaser caii. De fapt, era o prostie s mai spere n regsirea cailor dup prjolul ce bntuise acolo. Oprii numaidect locomotiva i m avntai n direcia fugarilor. Chemarea lui Sam atrase atenia celor doi indieni care l mpresurau: zrindu-m, o luar imediat la picior. Eu nclecai i ntr-o clip, m i npustii pe urmele indienilor. Aciunea nu era chiar att de primejdioas cum s-ar prea; indienii, speriai la culme dup ce constatar dispariia cailor, fugeau care ncotro, ca slbticiunile surprinse de copoi. Deodat l auzii pe Sam strignd: All devils, pe toi dracii, dar sta-i Fred Morgan! Piei, satan! i l vzui, n lumina focului care mai ardea la orizont, cum se repede i d s-l loveasc pe bandit. Dar acesta se feri cu dibcie i dispru n gloata fugarilor. Sam ddu pinteni iepei i dintr-un salt ateriza n mijlocul indienilor. Eu ns nu mai putui urmri acest intermezzo; civa roii se ivir n calea mea i dur ctva timp pn s-i pun pe fug. Nici nu m mai luai dup ei; cursese destul snge i eram sigur c, dup aceast lecie, indienii nu se vor mai ntoarce. Pentru a-l face pe Sam s renune la urmrirea care nu putea fi dect primejdioas, imitai tare de tot ltratul coiotului i m ntorsei clare la locomotiv. Feroviarii coborser din tren i n timp ce mecanicul ddea drumul la aburi, se apucar s-i caute morii i rniii. eful trenului asista la operaie i njura de zor. Cnd m vzu, se repezi furios la mine: Cum v-ai permis s v atingei de main i s-i gonii pe indieni? i aveam n mn, i-am fi putut decima pe toi! Uurel-uurel, domnule! Fii bucuros c au plecat, altminteri s-ar fi putut ntmpla s v judece ei i nu invers. Ai ncurcat bine de tot lucrurile! Cine a dat foc preriei? Eu. Ai nnebunit? i m-ai bruscat i pe mine! tii c v pot aresta i deferi justiiei? Nu, n-am habar, dar v invit cu plcere s-l aruncai pe Old Shatterhand de pe cal, s-l ncuiai ntr-un vagon i s-l predai apoi justiiei. Snt foarte curios s vd cum vei realiza acest lucru. eful de tren parc simea c intrase n ncurctur... N-am gndit aa, sir! Ai dat, ce-i drept, cu oitea n gard, dar mi place s v-o trec cu vederea. Mulumesc, sir! i se moaie inima, nu alta, cnd constai c puternicii lumii au att de duioase nclinaii spre mil i mrinimie. i acum ce avei de gnd?
38

Ce pot face dect s iau msuri pentru repararea liniei i s ne continum cltoria? Ori e de ateptat cumva un nou atac? Nu cred, Sir. Aciunea dumneavoastr a fost att de strlucit gndit i executat, nct le-ai tiat indienilor orice curaj. Nu cumva m luai peste picior, sir? Asta v-o interzic cu toat seriozitatea! Nu e vina mea c erau att de muli i att de pregtii n vederea atacului nostru. V prevenisem doar c ogellallaii tiu s-i foloseasc excelent armele. Uitai-v: din cei aisprezece feroviari plus douzeci de militari ai dumneavoastr, au czut nu mai puin de nou. Rspunderea nu e a mea. i dac judecai faptul c numai eu i camaradul meu, adic doi ini, am pus pe fug ntreaga ceat, atunci vei deduce cum ar fi mers lucrurile n cazul c m-ai fi ascultat pe mine i n-ai fi acionat dup capul dumneavoastr. Omul parc-ar fi vrut s se ia n col cu mine. Dar ntre timp se apropiaser i alte persoane care mi ddur dreptate. De aceea mi vorbi mai potolit: Rmnei aici pn placm? Se-nelege! Un adevrat westman nu face lucrul pe jumtate. Apucai-v de treab; aprindei cteva focuri, ca s avei lumin, vreascuri snt aici destule. Rnduii i santinele pentru cazul puin probabil c roii ar mai reveni. N-ai vrea s preluai sarcina, sir ? Care? Securitatea. Nici nu m gndesc! Am fcut i aa destule; pe mine ma pndesc noi primejdii i eforturi. n timp ce pe dumneavoastr v ateapt un trai confortabil. De altfel, talentul dumneavoastr strategic v va ajuta s organizai straja n condiii optime. Dar ochii i urechile noastre snt mai puin agere ca ale dumneavoastr! ncordai-le, sir, ncordai-le! Atunci vei vedea i auzi ca i mine. Am s v-o dovedesc numaidect. Oameni buni. Ia tcei i ascultai! Auzii ceva n stnga noastr? Da. Se aude un clre, un rou, desigur. Pshaw! Credei c un indian ar face atta zgomot, dac ar vrea s v surprind? Acesta e camaradul meu i v sftuiesc serios s-l primii cu toat politeea. Sans-ear nu tie de glum. Era ntr-adevr Sam. Desclec de pe Tony a lui i fcu o mutr de parc-ar fi vrut s sugrume toat omenirea. Mi-ai auzit semnalul? l ntrebai. Confirm scurt din cap i se adres efului de tren: Dumneavoastr sntei autorul acestor frumoase planuri strategice?
39

Eu, rspunse acesta cu o candoare care m fcu s-mi stpnesc cu greu rsul. Well, sir, atunci primii complimentele mele. n orice caz, btrna mea Tony are mai multe grune n cap. Avei anse s facei carier. S-ar putea s v aleag chiar preedinte, mai tii... Stai, Tony, m-ntorc imediat! Bravul funcionar. Rmase perplex. Nu tia ce s rspund. i chiar dac-ar fi gsit un rspuns, tot n-ar mai fi avut cui s-l adreseze. Sans-ear dispruse n ntunericul nopii. M ntrebam, firete, ce anume l scosese n aa msur din pepeni pe bunul meu Sam i nu vedeam alt pricin dect acel Fred Morgan care era, desigur, una i aceeai persoan cu banditul alb pe care l mbrncisem de pe locomotiv. mi puteam lesne imagina ncotro se dusese acum Sam. L-a fi urmat i eu, dar pn s plec, Sam se i ntoarse iari printre noi. M aezai, urmrind preparativele n curs pentru repararea liniei ferate. Sam se aez alturi. Nu se calmase de loc. Dimpotriv, era i mai furios. Ei? ncercai s-l trag de limb. Ce, ei? se rsti dnsul. Mori? Care mori? Ridicol! Cum s moar cocogea cpetenii indiene, cnd abia i gdilai la ceaf ca i cum i-ai apra de mute! Ai auzit ce i-am spus adineauri efului de tren? C Tony a mea are mai multe grune n cap! i? Zii nainte! Judecai singur! Tony, de pild, i-ar fi pocnit pe alde Ka-wo-mien i Ma-ti-ru definitiv! Nu i-ar fi mngiat, ca s zic aa. S-au dus! E mai bine. Cum?! Zu c-mi vine s v plng de mil! S-i scape nite tlhari ca tia cnd poi s-i scalpezi?! i-am mai artat odat motivele mele, aa c las, te rog, comentariile. Mai bine spune-mi ce te-a enervat ntr-att? Well! tii peste cine am dat? Fred Morgan. Da! De unde tii? Chiar de la dumneata. Doar l-ai strigat pe nume dup ce l-ai recunoscut. Aa? Habar n-am. Dar tii cine-i bestia? Dup aceast expresie ca i dup furia ce-l stpnea, o bnuial mi trecu prin minte. Nu cumva e asasinul soiei i copilului dumitale? Firete, cine altul!? Asta-i grozav! exclamai, srind de la locul meu. E formidabil! L-ai prins? Mi-a scpat, canalia! A fugit peste muni i vi. Of, mi-a smulge urechile dac le-a mai avea. Dar te-am vzut cum te npusteai dup el clare, n mijlocul
40

indienilor. N-a ieit nimic. Mi-a tras clapa. Nici n-am mai dat de el! Poate s-a lipit de pmnt i am trecut peste el din goana calului... Dar fie ce-o fi, tot l gsesc! Ei n-au cai, merg pe jos. Ne putem lua dup urmele tlpilor. Grea treab! Ce-i drept, urmele unui alb pot fi uor deosebite de cele ale unui indian, dar cine tie dac Morgan nu e att de viclean, nct s imite clctura indienilor? i afar de asta, crezi c terenul e destul de moale peste tot pentru ca urmele s fie vizibile? Aa e, Charlie, dar alt soluie nu vd... Bgai mna n buzunar i scosei cele dou pungi i hrtiile pe care le gsisem n aua banditului. Poate c e aici vreun semn care s ne arate calea. Desfcui pungile. Chiar lng noi mai ardea unul din focuri i la lumina lui desluii coninutul pungilor. Pietre scumpe, diamante! Exclamai n culmea surprizei. Sam drag, in n minile mele o avere formidabil! De unde avea tlharul diamantele i cum de venise cu ele n slbticia savanei? Pe cale cinstit nu putea s le fi agonisit, asta era clar. i era de datoria mea s-l caut pe adevratul lor stpn. Diamante? 's death, s leini, nu alta! Ia s le vd! De cnd snt n-am avut, ca s zic aa, norocul s-mi cad n mini o astfel de comoar! Diamante de Brazilia, constatai, ntinzndu-i-le. Uit-te i dumneata. Hm, ciudat fptur e omul, ca s zic aa! n fond, astea nu snt dect nite srmane pietre, nici mcar metal mai actrii. Aa-i, Charlie? Crbune i atta tot. Crbune, fie i cocs, mi-e indiferent. Eu, unul, n-a da pe ele nici mcar rabla mea de puc. i ce-avei de gnd cu mizeriile astea? Le restituim stpnului lor. i cine-i acela? De unde s tiu? S sperm c voi afla. O pagub att de serioas nu se suport n tcere; se public n toate ziarele. Ha-ha-ha-ha! Va s zici, ar trebui s comandm chiar mine un ziar, s ne abonm, aa-i? Posibil s gsim alt cale; s-ar putea s gsim chiar n hrtiile astea vreun indiciu. Atunci cutai! Aa i fcui. Despturind hrtiile, gsii dou hri foarte clare ale Statelor Unite i o scrisoare fr plic, cu urmtorul text: Calverston, n... Draga tata! Am nevoie de tine; vino ct mai repede, indiferent dac lovitura cu pietrele i-a reuit ori ba. Vom fi bogai n orice caz. Pe la mijlocul lui august m gseti la Sierra Blanca, acolo unde Rio Pecos trece printre Skettel-Pik i
41

Head-Pik. Restul i voi comunica verbal. Al tu Patrik." Colul unde fusese data era rupt, deci nu puteam stabili vechimea scrisorii. I-o citii i lui Sam. Behold ! Ia te uit! fcu acesta dup ce terminai. Se potrivete, ca s zic aa. Pe fiul lui l cheam Patrik. i chiar tia doi mi-au scpat din zece ci erau! Ia mai citii odat: cum le spune la cei doi muni? Skettel-Pik i Head-Pik. i cunoatei? Puin. Am cltorit odat de la Santa Fe spre Munii Organos i aflnd c la Sierra Blanca si Sierra Guadelupa s-ar gsi uri, m-am abtut pn acolo. Cunoatei i Rio Pecos? Foarte bine. Atunci sntei omul potrivit. Tot aveam noi de gnd s trecem n Texas i n Mexic. N-ar fi mare lucru s o cotim nielu spre dreapta. De altminteri, m cam ispitea s dau o rait prin locurile alea. Bnuiam, nu tiu cum, c acolo am s m pot uita n ochii lor. Ei i acum, cnd au avut buntatea s-i divulge adresa, dobitoc a fi s nu le ofer prilejul ca s-l admire pe Sans-ear clare pe Tony. Venii i dumneavoastr dac mine diminea nu dm de urma lui Morgan? Firete. Am i eu interesul s-l prind. Cine altul mi-ar putea indica persoana creia i aparin diamantele?! Atunci bgai-le n buzunar i hai s vedem ce fac feroviarii! Urmndu-mi sfatul, eful de tren rnduise santinelele. Personalul trenului i lucrtorii de linie ddeau zor cu repararea inelor, iar pasagerii fie c priveau la ei, fie c se ocupau de oamenii czui n lupt. Cte unii ne iscodeau, nendrznind s se amestece n discuia noastr. Dup ce ne ridicarm de jos, civa se apropiar de noi ca s ne mulumeasc pentru ajutorul dat. neleseser situaia mai bine dect eful trenului. Voind s-i arate recunotina, ne ntrebar cu ce ne-ar putea rsplti. i rugai s ne vnd pulbere, plumb, tutun, pine i chibrituri din prisosul lor. Oamenii scotocir numaidect prin bagaje, oferindu-ne cele cerute, chiar mult peste nevoile noastre. De plat nici nu voiau sa aud i nici nu era cazul s insist. Trecu astfel puinul timp trebuincios reparaiei; uneltele fur strnse i eful de tren veni spre noi ntrebnd: Nu urcai i dumneavoastr, domnilor? V duc cu plcere pn unde dorii.
42

Mulumim, sir. Nu plecm. Cum vrei. Bineneles c voi ntocmi un raport despre cele ntmplate i nu voi uita s v trec la loc de cinste; vei fi fr ndoial, rspltii. Foarte amabil din partea dumitale, sir, ns banii nu ne-ar folosi la nimic. Nu mai rmnem n aceste locuri. i trofeele? Cine le ia? Dup legile savanei, toate lucrurile celui nvins aparin nvingtorului. Adic nou! Prin urmare, lum totul. Punei mna, domnilor! S ne alegem mcar cu cte o amintire din btlia de azi. Dar Sam interveni. Binevoii, sir, de-mi artai i mie pe indianul ucis de dumneavoastr! Nu neleg, rspunse omul. Vreau s spun c, dac-ai omort vreun indian, i putei lua lucrurile, altminteri nu. Sam, las-le plcerea, cutai eu s-l temperez. Nou i aa nu ne trebuiesc asemenea fleacuri! Dac vrei dumneavoastr, fie! ns de scalpuri, domnilor, nu se atinge nimeni! Iar pe cantonierul ucis de indieni l luai cu dumneavoastr, adugai eu. E o datorie. Aceast dorin a mea trebuia, firete, mplinit. Indienii omori fur scotocii bine de tot, li se luar armele i celelalte lucruri. Apoi albii care czuser n lupt fur urcai ntr-un vagon. Un scurt rmas bun i trenul porni pufuind. Mai auzirm un timp huruitul din ce n ce mai slab al roilor i ramaserm apoi singuri n preria nemrginit i tcut. i acum, Charlie? ntreb Sam. S tragem un pui de somn. Nu credei c indienii s-ar putea ntoarce, acum c "vitejii" s-au dus? Nu cred. Tare m tem ca Fred Morgan s nu revin la faa locului, s-i caute calul i diamantele! Posibil, dar nu cred c va veni. Cine mai sper s regseasc un cal fugit de spaima focului? i n plus, Morgan al dumitale tie c n afara celor din tren se mai afl aici i alii, de care trebuie s se fereasc pentru a nu da de dracu. Banditul m-a recunoscut cum l-am recunoscut i cu i m-ar mira s nu ncerce a m guri nielu cu plumbul sau cu cuitul. Rmne de vzut. Oricum, pentru astzi putem fi linitii. E bine, totui, s ne deprtm de calea ferat, att ct s avem sigurana ca nu vom fi tulburai. Well, s plecm!
43

nclecarm amndoi i fcurm aproximativ o mil spre nord. Acolo priponirm caii i ne culcarm, nfurai n pturi. Eram tare ostenit. Somnul m fur numaidect i mi se pru apoi c aud prin vis zgomotul unui tren trecnd dinspre est spre vest; dar nu m trezii dect pe jumtate i somnul m cuceri pe deplin. Cnd m deteptai i m dezvelii, abia se crpa de ziu. Totui Sam era n picioare i trgea tacticos dintr-o igar de foi primit n ajun. Good morning, Charlie! Cam difer buruiana asta de igrile patent" pe care le fabricai" sub a. Aprindei un trabuc i hai s ne apucm de treab. Pn nu gsim ap, trebuie s renunm la dejun. Numai de-am da mai repede de un izvor! Mi-e de cai mai cu seam, n definitiv, pot s fumez i clare. Aprinsei igara i mi dezlegai mustangul. ncotro apucm? ntreb Sam. Clrim n spiral pn la locul unde a staionat trenul. Astfel nu vom scpa din vedere nici o urm. Dar nu mergem alturi. Bineneles, lsam o distan ntre noi. Haide! Iniial, cenua fin a ierbii pstrase foarte vizibil urmele ogellallailor fugari; ns vntul din timpul nopii le tersese aproape cu totul. Ajunserm astfel la locul convenit fr s fi obinut nici un rezultat. Ai descoperit ceva, Charlie? se interes Sam. Nimic. Nici eu. S-l ia dracu' de vnt! Se trezete tocmai atunci cnd nu trebuie. Dac n-ai fi gsit scrisoarea, habar n-am fi avut acum ncotro s-o lum. Ei, s pornim atunci spre Rio Pecos! Well ! Numai s le spun mai nti indienilor cui datoreaz petrecerea de asear. n timp ce desclecai, lungindu-m apoi pe rambleu, Sam se dedic operei la care eu nu voiam sa particip: peste puin, indienii mori zceau nirai unul lng altul, cu urechile tiate i vrte n propriile lor mini. Gata, mergem! Rosti Sam. Ne ateapt drum lung pn la cea mai apropiat surs de ap; snt curios cine rezist mai bine: mustangul dumneavoastr, sau btrna mea Tony? Tony a dumitale nu duce n spinare greutatea ce o duce mustangul meu. Well, Charlie, ceva mai puin hoit; n schimb, mai mult minte. Eu, omule, n-am nici o vin ca mi-a scpat Fred Morgan; dar c dumneavoastr nu i-ai ters de pe faa pmntului pe cei doi efi indieni, asta n-am s v-o iert, ca s zic aa, dect dac-mi ajutai s-l prind pe Morgan.

44

Capitolul XV ILHARII PUSTIULUI


ntre Texas, Arizona, New-Mexico i teritoriul indienilor sau, altfel spus, ntre ramificaiile munilor Ozark, ncepnd de la Sierra Guadelupa superioar i inferioar i prelungindu-se ctre munii Gualpa nconjurat de nlimile ce mrginesc cursul superior al lui Rio Pecos i izvoarele lui Red River, Sabine, Trinidad, Brazos i Colorado se afl o nesfrit ntindere de pmnt pe care am putea-o denumi Sahara Statelor Unite". Terenurile pustii, aride, acoperite cu nisip arztor, alterneaz cu aglomerri de stnci golae, fierbini, incapabile s ofere o existen mcar efemer unei vegetaii ct de srccioase. Brutal i fr tranziie, frigul nopii nlocuiete dogoarea din timpul zilei. Nici un gebel" deal singuratic, nici un petec de verdea nu ntrerupe, ca n Sahara, acest deert mort i uniform; nici o fntn mcar, darnic i tcut, nu vestete apropierea vreunei oaze ct de mici; pn i stepa, care face de obicei trecerea de la inuturile muntoase, bogat mpdurite, la slbticia fr via, lipsete aici cu desvrire, iar moartea se arat pretutindeni n nuda ei grozvie. Doar ici i colo nu se tie prin ce miracol rsare i triete cte un boschet nsingurat de "mezquito" ca o ironie pentru ochiul dornic de verdea. i tot att de surprinztor, ntlneti pe alocuri un soi de cactui slbatici, n cte un singur exemplar, sau ngrmdii pe suprafee ntinse, fr s-i poi explica enigma existenei lor. Dar nici mezquito" i nici cactuii nu ofer o privelite plcut, reconfortant; culoarea lor e un galben-murdar i forma de loc simpatic; snt acoperii cu o crust groas de nisip i vai de animalul pe care un clre imprudent l-ar vr ntr-o
45

asemenea insul de cactui! Ghimpii cu vrful subire ca firul de pr i tare ca srma de oel i rnesc ntr-att picioarele, nct nu mai poate alerga nicicum. Clreul e nevoit s-l abandoneze i calul dac nu e mpucat pe loc va pieri de o moarte cumplit. Cu toate grozviile acestui deert, omul a cutezat totui s-l nfrunte. osele l strbat pn sus, ctre Santa Fe, n fortul Union, sau dincolo, spre Paso del Norte, ca i n jos, ctre fertilele prerii i pduri din Texas. Dar denumirea osea" nu trebuie s ne duc cu gndul la construciile de acest fel din lumea civilizat. E drept c mai trece pe-acolo cte un vntor sau cerceta, vreun grup de aventurieri ndrcii sau o ceat dubioas de indieni care strbat n mare grab deertul; mai scrie prin pustietatea dezolant cte un car cu boi, micndu-se n pas de melc; dar un drum propriu zis nu exist, nici mcar acele fgauri rsfirate la cte un sfert de or deprtare unul de altul, cum se gsesc n brganul din Lneburg sau n nisipria brandenburghez. Cltorul, calare sau pe jos, i taie drum atta vreme ct ntlnete puncte de reper ctre inta propus. Dar treptat, aceste indicii naturale dispar chiar i pentru ochiul cel mai ager; de aceea s-a luat msura ca, de aci nainte, drumul s fie nsemnat cu pari nfipi n pmnt din loc in loc. Totui pustiul i cere victimele, care, innd seama de suprafaa regiunii, snt mult mai numeroase i mai greu ncercate dect cele pe care le reclam ca tribut Sahara i platourile din nordul Asiei. Cadavre omeneti, strvuri de animale, resturi de ei. Care sfrmate i alte asemenea mrturii risipite n drum povestesc n graiul lor mut istorii lugubre pe care, chiar dac urechea nu le aude, ochiul le desluete cu att mai uor. i sus, n vzduh, plutesc vulturii negri, urmrind cu o rbdare teribil orice semn de via pe pmnt, ca i cum ar ti c prada le e asigurat, neavnd nici o ans de scpare. i cum se numete acest pustiu? Locuitorii teritoriilor nvecinate i dau tot felul de nume, cnd englezeti, cnd franuzeti, cnd spaniole; dar cel mai rspndit, pn departe, e Llano estacado, ceea ce nseamn inutul marcat referire la parii care indic drumul. Venind dinspre izvoarele lui Red River i ndreptndu-se spre Sierra Blanca, doi oameni naintau ncet pe nite cai frni de oboseal. Bietele animale slbiser aproape pn la os i artau ca nite psri rebegite, gata s piar peste noapte n colivia lor. Poticnindu-se la fiece pas, abia i trau ciolanele; te ateptai ca din clip n clip s se prbueasc. Aveau ochii injectai, roii ca sngele; limba le atrna uscat i cu toat aria cumplita a zilei, nici strop de sudoare nu rsrea pe trupurile lor sfrite; la zbale nici urm de spum semn c n afara sngelui ngroat, organismul nu mai dispunea de nici o rezerv de lichid din cauza fierbinelii. Caii acetia erau Tony i mustangul meu; aadar, clreii nu puteau fi alii dect Sans-ear i cu mine.
46

De cinci zile clream prin Llano estacado, gsind cu mare greu, ici i colo. Cte un firicel de ap; iar acum, ct vedeai cu ochii, totul era uscciune i m gndeam ct de practic s-ar dovedi introducerea n acest inut a unor cmile. Abia acum nelegeai ntr-adevr tlcul versurilor lui Uhland: "i caii-s flmnzi, lihnii peste poate, Mai s-i care stpnul n spate". Dar performana din ultimul vers, chiar dac ndeobte ar fi fost posibil, nu ne ispitea de loc n condiiile date: clreii erau exact n aceeai jalnic stare ca i caii lor. Sam, chinuit de sete, se mai inea ca prin minune n spinarea iepei sale; gura-i cscat, privirea fix, aproape nensufleit, vestea apropierea unei totale apatii. Mie pleoapele mi atrnau grele, ca de plumb; de uscat ce-mi era gtlejul, nici nu mai ncercam s vorbesc; parc orice sunet, ct de slab, mi l-ar fi rnit, zgriat, spart. Prin vine prea c-mi curge metal topit. Presimeam c nu va mai dura nici un ceas i ne vom prbui leinai de pe cai. A... p! gemu Sam. mi ridicai anevoie capul. Ce-a fi putut s-i rspund ? Tcui. Deodat calul meu se poticni i rmase aa, nemicat. mi ddui toat osteneala s-l urnesc din loc, dar n zadar. Btrna Tony i urm i ea exemplul. S desclecam! ndrznii s rostesc i fiecare silab mi provoc o durere cumplit n gt. Ai fi zis c pe traiectul glasului, de la plmni la buze, m nepau o mie de ace. Cobori de pe cal, l apucai de drlogi i pornii nainte, cltinndu-m; calul, eliberat de povara, m urm ncet. Sam i mai istovit dect mine, abia de-i mai trgea Rosinanta dup el. Era pur i simplu zdrobit i amenina s cad la fiece pas. Fcurm astfel, cu chiu cu vai, cam o jumtate de mil. Pn auzii ndrtul meu un suspin prelung. ntorsei capul. Bunul meu Sam zcea in nisip, cu ochii nchii. M apropiai i m aezai lng el n tcere. Cuvintele nu puteau s schimbe nimic. Aadar, acesta s-mi fie sfritul, popasul final al peregrinrilor mele? Cutam s m gndesc la prini, la fraii i surorile mele din deprtata Germanie, s-mi adun gndurile ntr-o rug dar nu era chip. Creierul parc-mi fierbea n cap. Czusem amndoi victima unei teribile viclenii care costase naintea noastr nenumrate viei. De la Santa Fe i trecnd prin Paso del Norte coboar adeseori n grupuri cuttorii de aur, crora soarta le-a fost prielnic i care se ntorc spre est cu agonisita lor din minele i zcmintele Californiei. Ei snt obligai s strbat Llano estacado i tocmai aici i ateapt marile primejdii care nu snt legate doar de condiiile specifice ale climei i ale terenului.
47

Oameni fr noroc n cutarea aurului i care au pierdut gustul muncii cinstite, tot soiul de indivizi suspeci, deczui, de care Estul se leapd, reprezentani ai tuturor viciilor, se trag ncoace, ctre hotarul lui Estacado, adulmecndu-i pe cuttorii de aur. Cum ns acetia din urm snt ndeobte brbai puternici, curajoi, clii ntr-o mulime de btlii, nu e de loc uor s-i nfruni fi. De aceea tlharilor le-a trecut prin cap o idee ct se poate de crud i mieleasc: ei scot parii de la locul lor i-i nir pe o direcie fals, rtcindu-i astfel pe cltori, nfundndu-i n cea mai primejdioas parte a pustiului i condamnndu-i la moarte prin epuizare. Pe urm firete c le vine uor s-i prade fr osteneal i risc victimele, ale cror oseminte albesc ntinsul dezolant al deertului, n timp ce familiile i tot ateapt zadarnic pn la captul vieii, netiind nici cum, nici unde au disprut. Noi urmaserm lung vreme, ncreztori, drumul marcat de aceti pari i abia n ziua aceea ctre prnz, ne ddurm seama ca apucasem o direcie greita. Nu tiam cnd anume ne-am abtut de la drumul adevrat; de aceea n-avea rost s ne ntoarcem, cu att mai mult cu ct n situaia noastr desperat orice minut era foarte preios. Sam era cu totul sfrit, nu mai putea merge; iar eu cu maxim ncordare poate c a fi reuit s mai strbat o mil. Era clar: intrasem de vii n mormnt. Numai o ntmplare fericit ne-ar fi putut salva. i asta ct mai repede. Deodat rsun n vzduh un ipt puternic rguit. M uitai n sus i zrii un vultur care, dup toate aparenele, se ridicase tocmai atunci de la pmnt, nu departe de noi. Pasarea zbura n cerc deasupra capetelor noastre, ca i cum ar fi descoperit o prad sigur. Trebuia s se afle prin preajm vreo victim a pustiului sau a stakemen-ilor, cum snt denumii aceti tlhari din Estacado, care mut indicatoarele. mi rotii privirea n jur, pentru a descoperi o ct de mic urm. Dei aria soarelui i febra mi urcaser sngele la cap de vedeam totul ca prin cea, totui observai la vreo mie de pai deprtare nite umbre care nu puteau fi nici bolovani, nici movile de pmnt. Apucai puca i cutai s m apropii de ele. Nu fcusem nici jumtate de drum, cnd zrii un numr de trei coioi i ceva mai ncolo, civa vulturi. Fiarele stteau n jurul unui trup pe care nul deslueam dect foarte vag. Trebuie s fi fost vreun animal sau un om nc viu, altminteri fpturile acestea lacome i-ar fi sfiat de mult prada. Oricum, descoperirea mi ddu o raz de speran, deoarece coioii, neputnd rezista mult timp fr ap, nu cuteaz s se afunde prea adnc n pustiu. Cnd s m apropii i mai mult, ca s vd cine-i victima, un gnd m fulger i-mi dusei repede puca la ochi. Nu lipsea mult s ne dam sufletul, mai ales din cauza lipsei de ap. Oare sngele acestor animale n-ar fi putut s ne potoleasc setea ct de ct? Eram grozav de slbit i frigurile m zgliau de nu mai puteam stpni
48

arma. M lsai la pmnt i-mi rezemai cotul de genunchi, ca s pot ochi cu mai mult sigurana. Trsei dou focuri la rnd i doi coioi se prbuir n nisip; acest succes m fcu s-mi uit slbiciunea; ddui fuga ntr-acolo. Pe unul din lupi l nimerisem in cap, dar a doua oar trsesem att de colrete, nct, dac-a fi fcut abstracie de situaia n care m gseam, m-a fi ruinat pn la sfritul zilelor mele. Glontele zdrobise labele dinainte ale fiarei, care urla i se vnzolea pe nisip. mi scosei cuitul i tindu-i primului coiot artera de la gt, i sorbii sngele cu nesa, de parc-ar fi fost vorba de nectar zeiesc. Apoi umplui plosca de piele pe care o purtam la bru i m apropiai de victima care zcea in nesimire. Era un negru. Cnd mi aruncai cehii asupra chipului su ntunecat i plin de noroi, ct pe-aci s scap plosca din min. Bob! Auzindu-se chemat, nenorocitul ntredeschise pleoapele. Ap! gemu el. ngenuncheai, l aezai n capul oaselor i-i dusei plosca la gur. Bea! Uscciunea din gt nu-i permitea s nghit dect cu mare greutate. Dur mult timp pn reui s bea greosul lichid. Apoi omul se lsa din nou pe spate. n sfrit, trebuia s m ngrijesc i de Sam. Luasem anume mai nti sngele coiotului mort, cci s-ar fi scurs mai repede dect al celui rnit. Acum m apropiai de acesta din urm. Dei ddea s mute, totui nu-l omori. nfcndu-1 de ceaf, l tri pn la Sans-ear. Acolo l ghemuii sub mine, ca s nu mite i-i tiai vna. Bea de-aici, Sam! Srmanul zcuse ntr-o apatie total; dar acum se nsuflei brusc: S beau? Oh! Apuc grbit plosca i o goli dintr-o rsuflare. I-o umplui din nou. Sam bu iari pn la fund. Brrr, snge! Ptiu! Dar e mai bun dect s-ar crede! Puinele picturi ce mai rmseser le sorbii eu, apoi m ridicai n picioare. Al treilea coiot, care la nceput mi scpase, reveni ntre timp i fr s in scama de vecintatea lui Bob, sfia hoitul tovarului su ucis. mi ncrcai din nou puca, m apropiai cu precauie i-l dobori dintr-un foc. Cu sngele acestuia reuii s-l ntremez pe Bob i s-l pun pe picioare. I se ntmpl uneori cltorului sa dea n chip cu totul neateptat peste un cunoscut al su. O astfel de ntlnire era aceasta cu negrul Bob, pe care l cunoteam foarte bine. Poposisem cteva zile n casa stpnului su, giuvaergiul Marshall din Louisville i l ndrgisem atunci pe slujitorul acesta credincios i mereu bine dispus. Cei doi fii ai giuvaergiului luaser parte mpreun cu mine la o vntoare n munii Cumberlan i m
49

nsoiser pn la Mississippi. Erau amndoi nite flci admirabili, a cror companie mi fusese foarte plcut. Cum de-a ajuns btrnul Bob tocmai aici, n Llano estacado ? ie mai bine? l ntrebai. Oh, bine, foarte bine! Abia cnd se ridic n picioare, pru s m recunoasc. Massa Charlie? Mare, extra vntor? Oh, nigger Bob foarte bucuros; massa Charlie salveaz massa Bern', altfel mort de tot. Bernard? Unde se afl? Negrul privi n jurul lui si art cu mna ctre sud: Oh, unde snt massa Bern'? Acolo snt! Nu, nu, acolo... sau dincolo... Vorbind astfel, se nvrtea n jurul propriei sale axe, artnd n toate direciile. Bravul Bob nu tia nici el n ce parte se afla tnrul massa. i ce caut Bernard aici, n Llano estacado? Ce cutm! Bob nu tim. Bob n-ai vzut massa Bern', care plecat cu ali massa. Cu cine anume? Oameni vntor, negustor este... Bob nu tim bine! i ncotro se ducea Bernard? La Californ', la Francisco, la massa Allan tnr. Va s zic, Allan e la San Francisco? Acolo este. Cumpr mult aur pentru massa Marshall. Dar massa Marshall aur nu mai trebuie, fiindc mort. Cum, a murit Marshall?! ntrebai mirat, tiind ca bijutierul fusese nc n plin putere. Nu boal mort. Ucis bandit! Ucis? exclamai micat. Cine-i criminalul? Bob nu tim, nimeni nu tim. Bandit noaptea nfipt cuit la inima lui massa Marshall i luat tot, pietre, giuvaer, aur. Cine uciga i unde plecat nu tim nimeni, nici erif, nici judector, nici massa Bern, nici Bob. Cnd s-a petrecut crima? Trecut multe sptmni, multe luni, trecut cinci luni. Massa Bern' rmnem srac. Massa Bern' scris massa Allan la Californ' i n-ai primit rspuns. De aceea mers singur Californ', cutam massa Allan. Era, n orice caz, o tire lugubr. Un act bestial pusese capt fericirii acestei familii de oameni cumsecade, frnsese viaa tatlui i aruncase n srcie pe cei doi fii ai si. S fi disprut oare cu acest prilej toate nestematele i giuvaerurile? Gndul m duse imediat la diamantele pe care le gsisem n aua lui Fred Morgan i le purtam nc la mine. Dar ce s-l fi mnat pe asasin de la Louisville pn aici, n prerie? De unde veneai? continuai s-l descos pe Bob. De la Memphis spre fort Smith, apoi peste muni la Preston. Bob mers n cru, pe jos, pe cal pn la pustiu estaccad unde nimeni nu gsim
50

ap. Cal i Bob obosit: sete mare ca Mississippi. Bob czut de pe cal i cal plecat i Bob rmas jos. Mult suferit Bob i mort de sete dac nu venit massa Charlie, dat but snge. Oh, massa, salvai massa Bern' i Bob iubete ct lume i pmnt! Era o dorin pe care nu prea vedeam s i-o pot ndeplini. Pe ce se ntemeia ns sperana negrului? Nu tiam. Eu, unul, nu-i puteam fgdui nimic. l ntrebai totui: Ci oameni erai? Mult, foarte mult. Nou massa i Bob. i unde voiai s ajungei mai nti? Asta Bob nu tim. Bob clrit la urm, nu auzit vorba la massa. Vd c ai cuit i sabie. Erai narmai cu toii? Nu avut tunuri sau grenad', dar mult puti, carabin', cuit, pistol, revolver. Cine v conducea? Un massa Williams. Caut de-i amintete unde erai cnd ai czut de pe cal. Asta nu putem. Acolo sau dincolo, nu tim. Cnd s-a ntmplat, cam la ce ora? Aproape seara. Oh. Acum Bob amintim: massa Bern' clrit faa la soare cnd Bob czut. Bine! Te poi ine pe picioare? Bob poate fugim cum cerbul. Bun leac snge la sete, bun. ntr-adevr, neobinuita butur m nviorase i pe mine, alungndumi febra din trup. Sam, care sttuse alturi, parc se ntrema i el. Cnd se apropie de noi ca s asculte discuia, arta cu mult mai bine. n mai puin de cinci minute se limpezise la fa. M gndeam acum c Bernard i nsoitorii lui trebuie s fi fost la fel de istovii ca i noi, altminteri tinrul Marshall nu l-ar fi lsat n prsire pe servitorul su devotat. Poate c setea i febra s-l fi mcinat ntr-att ncit nu mai era stpn pe propriile sale gnduri. Ultimul rspuns al negrului m fcu s presupun c Bernard se ndrepta, ca i noi, spre vest. Dar cum s-l ajung, ce sprijin s-i dau, cnd noi nine aveam nevoie de ajutor, iar caii erau total epuizai? Chibzuiam n toate felurile i dei eram aproape convins c grupul nc nu se deprtase prea mult, nu gseam vreo soluie salvatoare. Totui cum se face c nu se zrea nici o urm? M adresai lui Sam: Rmi aici, la cai. Poate c-i revin ntre timp, s mai poat face mcar o mil. Dac nu m ntorc pn n dou ore, vii pe urmele mele. Well, Charlie! Departe tot n-ai s ajungi. nghiitura asta de suc de coiot, ca s zic aa, nu poate s ne in prea mult. Se-nelege c, dup atta vreme de cnd ne cunoteam, trebuia s-l
51

prsim, n sfrit, pe dumneavoastr" i pe dumneata" n favoarea lui tu". Cercetai terenul si constatai c, de la punctul unde zcuse Bob, urmele pailor si duceau ctre miaznoapte. Mergnd pe acest traseu, descoperii peste puin o grmad de urme de copite. Zece cai i continuaser de aici drumul spre vest. Aici bietul Bob czuse epuizat, fr s-l observe nimeni. Probabil, c rmsese nc mai demult n urma grupului. Cercetnd mai departe, semnele mi confirmar acest lucru. Calul lui Bob abia se mai trse n urma celorlali. Se prea ns c i restul cailor ajunseser la extenuare. Animalele naintaser cu ovieli i poticneli. Din loc n loc, clctura era strmb, pe muchia copitei. Datorit acestui fapt, urmele se ntipriser foarte clar, m orientam deci fr osteneal i naintam destul de repede. Spun repede" fr s exagerez cu nimic. Nu-mi dau scama dac butura aceea scrboas sau poate grija pentru soarta lui Bernard mi druise puteri neateptate. S tot fi mers aa pre de o mil, cnd observai nite arbuti de cactus, izolai, vetezi, nglbenii. Ici i colo rsreau n plcuri stinghere, ndesndu-se treptat i alctuind n cele din urm un hi interminabil, prelungit pn peste linia orizontului. Firete c urmele dup care m luasem nu duceau prin aceast vegetaie vrjma, ci se nirau pe marginea ei. mi continuai astfel drumul, dar nu mult vreme, cci mi veni deodat un gnd tonic, nsufleitor. Cnd n esurile fierbini ale peninsulei Florida dogoarea seac toate apele, cnd oamenii i vitele snt gata s piar i pmntul rmne totui ca de plumb topit", iar cerul ca un mineral incandescent, fr petic de nor atunci locuitorii greu ncercai dau foc stufriului, buruienilor, tufelor - si iat c ploaia vine, n sfrit, ca prin minune. Observasem personal n dou rnduri acest fenomen care, pentru un om ct de ct familiarizat cu legile i forele naturii, e uor explicabil. Iat la ce m gndeam n clipa aceea. i abia ce-mi veni ideea, c i ngenuncheai lng un arbust i mi preparai un mnunchi de fire uscate, uor inflamabile Cteva minute i focul se nl, la nceput timid, apoi din ce n ce mai puternic. Se ntindea mereu, pn m trezii ca n faa unui front n aciune. Oceanul de flcri prea nemrginit. Contemplasem n viaa
52

mea nu o dat incendii n plin prerie. Dar niciodat nu vzusem o asemenea dezlnuite a focului, cnd cactuii plesnesc i bubuie infernal, cnd fiece vrej detun ca o carabin i totul parc ca o nval nprasnic, fr noim, a unui ntreg corp de armat. Vlvtaia se nla la cer, iar sus, deasupra ei, se nvolburau, se frmntau aburii ncini, amestecai cu frme de cactus proiectate in vzduh. Pmntul se cutremura i n aer bntuia ca un vuiet de btlie. Acesta era cel mai bun ajutor pe care cel puin deocamdat l puteam acorda lui Bernard Marshall i grupului su. Fcui apoi calentoars, fr s m gndesc dac voi mai regsi urma lor. Ndejdea m ntrise; nu mi-ar fi trebuit mai mult de o jumtate de ceas ca s parcurg drumul napoi. Dar iat c la jumtatea drumului mi i ieir nainte Sam i Bob mpreun cu cei doi cai, care izbutiser s se pun oarecum pe picioare. Zounds, ce naiba se petrece, Charlie? nti am crezut c se cutremur pmntul, dar se pare c a luat foc nisipul, ca s zic aa. Nu nisipul, ci cactuii care acolo snt nenumrai. Cum s-a ntmplat? Doar nu le-oi fi dat tu foc? i de ce nu? El a fcut-o, al naibii! Pi, ce vrei cu asta, omule? Vreau ploaie! Ploaie?! Iart-m, Charlie, cred c te-ai cam smintit la cap! Oare nu tii c uneori scrntiii trec drept oameni foarte detepi? i pretinzi cumva c ai fcut o treab deteapt? Pi, cldura e i mai mare acum, s-a dublat. ntr-adevr, cldura a crescut i se produce electricitate. Lasa-m-n pace cu electricitatea! Ce, asta se mnnc, se bea? n fond, nici nu tiu ce creatur o fi, cum arat. Ai s vezi numaidect. Vom avea o ploicic grozav, poate i trsnete. Zu c ai luat-o razna, Charlie! Eti bun de balamuc! M privi cu atta comptimire, nct mi ddui seama c nu glumete. Artai spre cer. Vezi cum se adun sus aburii? Formidabil, omule, te pomeneti c n-ai nnebunit de tot! Uite c se formeaz un nor care va produce descrcri violente... Charlie, dac treaba asta se adeverete, atunci eu snt mgar sadea, iar tu cea mai deteapt minte a Americii i chiar a mapamondului. Nu exagera, Sam. Eu am mat vzut ploi din astea n Florida i nu fac dect s imit. M gndesc c nu stric un pic de umezeal. Uite norul, s-a i adunat! Cum se va stinge focul jos, cum va porni ploaia. i ca s te convingi de pe acum, privete-o pe Tony cum d din ciotul ei de coad i cum adulmec. i mustangul meu presimte ceva. De altfel, s tii c ploaia nu se va ntinde prea mult dincolo de poriunea incendiat. Haide, s-o apucm i
53

noi! Ne deplasarm pe jos, dei de ast dat am fi putut folosi caii, care se nvioraser i pe ct i ineau puterile, zoreau din instinct ctre multrvnita rcoare. Profeia" mea se adeveri. Nu trecu nici o jumtate de or i norul crescu acoperind cerul deasupra noastr i ntunecnd zarea. Apoi se porni ploaia, nu treptat ca n regiunile cu clim temperat, ci brusc, vijelios, de parc s-ar fi rsturnat nite glei uriae. Apa ne izbea umerii ca i cnd zeci de pumni s-ar fi abtut asupra lor. n mai puin de un minut eram uzi leoarc; s-ar fi zis c notasem mbrcai n valurile unui fluviu. Caii se lsar la nceput n voia ploii, necheznd de nesa. Apoi pornir s joace i s zburde de mai mare dragul. Se vedea ct de colo c-i reveniser pe deplin. Iar noi, n culmea bucuriei, ntinserm pturile i colectnd preiosul lichid, burm pe sturate i ne umplurm burdufurile. Cel mai entuziast se arta Bob. Se tvlea pe jos, se ddea peste cap i croia nite mutre care, datorit nfirii lui i a contrastului dintre prul alb i obrazul tuciuriu, apreau cu totul nstrunice. Massa, massa, oh, frumos ap, bun, mult ap! Bob sntos, Bob puternic, Bob poate merge, clrim pn la Californ'! Snt oare ap i la massa Bern'? Probabil. Nu cred c Bernard s fi trecut mult de cactui. Dar bea i tu, Bob! Ploaia se oprete ndat. Negrul i ridica de jos plria cu boruri largi, o inu pn se umplu cu ap, csc gura pn la urechi i dndu-i capul pe spate, bu totul dintr-o rsuflare. Oh, bun, massa! Bob mai bem! i sticli el dinii i ntinse din nou plria cu gura n sus. Dar i-o retrase dezamgit: Oh, gata ploaie? Nu mai vinem? ntr-adevr, dup o ultim salv de tunete, ploaia ncet tot att de brusc precum apruse. De altfel, nici nu mai aveam nevoie de ea. Setea neo potolisem, iar burdufurile erau pline-ochi. Acum s mbucm ceva i apoi, dup Bernard, m adresai celor doi tovari. Prnzirm n cteva minute: cte o porie de pastrama de vita. Apoi Sam i cu mine nclecarm i pornirm la trap, n timp ce Bob, dovedindu-se un excelent alergtor, inu pas cu caii, fr prea mult efort. Ploaia tersese, ce-i drept, urmele, dar eu cunoteam acum direcia. Nu dur mult i ntlnii jos, n nisip, o trtcu, aruncat probabil de vreun clre din grupul lui Bernard. Cactuii trebuie s se fi ntins ht-departe, dinspre est spre vest, deoarece poriunea incendiat nu se mai isprvea. Faptul m bucura, de altminteri: va s zic, Bernard cu oamenii lui avuseser i ei parte de ploaie. Totui depirm curnd locul incendiului i peste puin zrirm n
54

deprtare un grup de oameni i animale. Dusei luneta la ochi i numrai zece cai i nou oameni, dintre care opt edeau jos, iar cel de al noulea, clare, tocmai i lua avnt n direcia noastr. Deodat, observndu-ne, i struni calul. l privii atent prin luneta i-l recunoscui pe Bernard Marshall. Intenia lui mi era clar. Se aflase, ca i ceilali, ntr-o asemenea stare de sfreal i depresiune, nct nici nu sesizase absena lui Bob. Acum, nviorat de ploaie, gsi de datoria lui s-l caute pe negru i s-l readuc ntre ai si. Nu ntmpltor tnrul ducea de fru un al doilea cal. Faptul c nimeni din grup nu i se alturase mi displcea. Puteam s pariez c era vorba de nite yankei pentru care viaa unui nigger i nici mcar propriul lor servitor nu valora o ceap degerat. Bernard ne scrut de la distan, striga ceva ctre ceilali din grup i numaidect i vzui nclecnd, cu armele n mini. Du-te tu nainte, Bob i explic-le cine sntem! i poruncii negrului. Acesta o lu n pas alergtor, iar noi l urmarm la oarecare distana. Cnd Marshall l recunoscu pe Bob, orice bnuial i dispru. Toat lumea desclec din nou, ateptnd apropierea noastr. i lsasem lui Bob un mic avans, nct s putem auzi discuia lui cu stpnul regsit:. Nu pucai, massa, nu pucai! Frumos oameni vine, buni oameni, massa Charlie, care omorm tlharii cu pumn, dar crum gentleman i nigger ! Charlie?! E cu putin?! exclam surprins Marshall i m fix pre de o clip. Acolo, n patria lui, artasem cu mult mai gentlemanlike dect n savan. Un chip pe care l tiai abia umbrit de o brbu delicat cu greu l mai recunoteai cnd, dup luni de zile, apare npdit de o barb deas i slbatic! Adugai i mbrcmintea n care omul nu m mai vzuse nicicnd. Era deci firesc s nu fiu recunoscut imediat i nc de la distan. Dar acum, cnd m apropiasem la numai treizeci de lungimi de cal, tnrul giuvaergiu se convinse c Bob i spusese adevrul. ntr-o clip se i afla lng mine i mi ntinse mna. Charlie, formidabil! Chiar dumneata! Parc intenionai s mergi la fortul Benton i n Munii nzpezii! Cum de-ai ajuns n sud? Am fost i acolo, Bernard, dar era un frig crncen i m-am ntors pentru o vreme. Ei, bine te-am gsit n Estacado! Nu vrei s m prezini
55

camarazilor? Cum sa nu! S-i spun drept, nici o mie de dolari nu m-ar face mai fericit ca prezena dumitale. Descalec si vino mai aproape! M recomand celorlali pe numele meu adevrat i-mi comunic, pe rnd, numele lor. Apoi m coplei cu o grmad de ntrebri, la care i ddui lmuriri pe ct mi sttea n putin. Toi ceilali erau yankei cinci voiajori ai companiei de blnuri, prevzui cu echipament splendid i trei persoane att de mpovrate cu arme, nct n nici un caz nu puteau fi westmen-i autentici. Erau. Desigur, negustorii de care mi pomenise Bob, dar care-mi preau mai curnd nite aventurieri aciuai n Vest pentru a-i cuta pe orice cale norocul. Cel mai n vrst dintre voiajori, care-mi fusese prezentat sub numele de Williams, era conductorul grupului i mi fcea impresia unui urs spltor cam aa i-aa" cum se spune de obicei n Vest, Dup ce Bernard i epuizase ntrebrile, de altfel nu prea importante, acest Williams mi se adres la rndul lui. Se vede c Sam nu-i prea trezise interesul. Acum tim oarecum cine sntei i de unde venii, dar nu i ncotro mergei, rosti el. La Paso del Norte sau poate n alt parte, sir, depinde de mprejurri. Gsii de cuviin s nu-i divulg deocamdat mai mult dect credeam necesar. i ce ocupaie avei ? Cutreierm i noi lumea, s vedem cum arat. Lack-a-day! Nu mai spunei! E o ocupaie plcut i nu cere eforturi prea mari. Sntei, probabil, bine situat, dac nu chiar bogat de-a binelea. Se vede, de altfel i dup armele dumneavoastr! Raionamentul su n aceast chestiune era foarte greit, cci, n afara acestor arme, nu posedam dect nite fleacuri pe care le lsasem acas. Iar ntrebarea ca atare nu-mi prea plcuse. i nc mai puin privirea omului i intonaia glasului su ironic, viclean, provocator. Procedase, de altfel, imprudent, reuind ca n ciuda exteriorului su ngrijit, s-mi insufle nencredere. Hotri deci s-l in la respect i evitai un rspuns precis. Srac sau bogat, mi se pare fr importan aici, n Estacado. Avei dreptate, sir. Numai cu o jumtate de or mai nainte era ct pe-aci s murim. S-a petrecut aa o minune cum nu cred s se mai fi ntmplat n aceste locuri. Ce fel de minune? Ploaia, domnule! Ori poate c venii dintr-o direcie unde n-a plouat? Ba ne-a udat binior. Dar noi nine am provocat-o. Ai provocat-o? Nu neleg! Adineauri, fiind i noi sfrii de sete i dogoare, am ajuns la concluzia c singurul mijloc de a ne salva e s preparm nite nori, fulgere i tunete. Ia lsai palavrele, sir ! Doar nu ne credei ntngi i ntri crora le
56

poi vinde iepuri mori drept uri vii! Altminteri, zu c ai lua-o pe cocoa! Te pomeneti c ai fost dincolo, pe la Lacul Srat din Utah i facei parte din secta Credincioii ultimelor zile", care cic fac asemenea minuni! Am fost ntr-adevr cndva pe-acolo, dar acum asta n-are importan. Ne permitei s v nsoim, eu i tovarul meu? De ce nu! Mai ales c v cunoate master Marshal. Cum se face ns c v-ai aventurat singuri n Llano estacado? Din cauza nencrederii pe care mi-o insuflase acest Williams, cutai s-o fac pe naivul lipsit de experien: Ce fel de aventur? Drumul e marcat. N-ai dect s te orientezi dup indicatori i ajungi drept la int! Good lack, dar grbit mai sntei! N-ai auzit de stakemen-i? Nu. Despre cine-i vorba? Ei, poftim! Mai bine n-a fi pomenit de ei! Nu cumva s se ntmple, vorba ceea: vorbeti de lup i lupul la u. Dar atta v spun: cine se ncumet numai aa, n doi, prin Estacado, acela trebuie s fie ori un Old Firehand, ori un Old Shatterhand, ori un mecher ca Sans-ear, btrnul vntor de indieni. Nici de tia n-ai auzit? S-ar putea s fi auzit, ns mi-a intrat pe o ureche i mi-a ieit pe alta. Mai e mult pn ieim din Estacado? Dou zile clare. Ne aflm, desigur, pe drumul cel bun? i de ce nu ne-am afla? Mi s-a prut c, la un moment dat, indicatorii se nir pe direcia sud-est n loc de sud-vest. Vi s-o fi prut dumneavoastr, dar nu i mie, care snt un vechi i ncercat voiajor. Cunosc Estacado ca i buzunarul meu. Bnuiala mea spori. Dac Williams era ntr-adevr att de versat, atunci trebuia s-i fi dat seama c se abtuse de la direcia just. M hotri deci s-l supraveghez mai atent. Cum se face c firma dumneavoastr v trimite att de departe n sud? Cred c n nord se gsesc mult mai multe blnuri. Detept mai vorbii, zu aa! Pi, una e blana i alta e pielea! n nord snt, ntr-adevr, foarte muli uri negri, racooni, oposumi i alte fiare cu blnuri scumpe; dar noi mergem n sud, pentru ca la migraiunea de toamn a bivolilor s facem rost de cteva mii de piei. Aa! Credeam c pe astea le putei obine mult mai uor sus, n rezervaiile cu bivoli i prin mprejurimi. De altfel, dumneavoastr, ca voiajor, beneficiai de un avantaj: nu avei a v teme de indieni. Mi s-a spus c firma dumneavoastr i-ar folosi voiajorii i ca potai sau curieri i c o scrisoare din partea companiei ar fi cel mai sigur scut mpotriva indienilor. E adevrat? ntocmai. Nu numai c nu ne temem de ei, dar ne i bizuim pe
57

ajutorul lor. neleg. nseamn c avei, desigur, vreo scrisoare de acest fel la dumneavoastr. Firete. Ajunge s arat sigiliul i orice indian ne ofer sprijinul sau. M facei curios, sir. Nu-mi artai i mie un astfel de sigiliu? Observai numaidect c-l pusesem n ncurctur. El cut ns s pareze: N-ai auzit, domnule, de secretul corespondenei? Sigiliul nu se arat dect indienilor. Doar nu v-am cerut scrisoarea ca s-o citesc! n orice caz, se pare c nu v-ai gsit niciodat n situaia de a v legitima n faa unui alb. Atunci m legitimez cu arma. Luai not ! Fcui o min de om intimidat i tcui. Sam cel pirpiriu clipi din ochi cu neles, dar aa fel, ca i cum s-ar fi adresat nu mie, ci btrnei sale Tony. Am aflat de la Bob ncotro te duci i ce motive te-au determinat la aceast cltorie. mi ndreptai de ast dat vorba ctre Marshall. Nu avei nici un indiciu n legtur cu banditul care v-a jefuit toat averea? Nimic. De altfel, cred c trebuie s fi fost isprava mai multor persoane. Unde-i Allan? La San Francisco. Cel puin aa mi indic n scrisori. Well, atunci va fi lesne de gsit. Mai continuai drumul astzi, sau poposii aici? Ne-am neles s rmnem. Bine, s-mi deeuez calul. Luai aua de pe mustangul meu, i scosei frul i zbala i i ddui s ronie civa pumni de boabe de porumb. Sam proced la fel cu iapa lui. Ne feream s schimbm ntre noi vreo vorb. De altfel, nici nu era necesar: ne nelegeam fr cuvinte. Vntorii, dup ce au petrecut sptmni ntregi mpreun, i citesc gndurile din ochi. Nici cu Marshall nu discutai nimic pe ascuns. Astfel, n taifasuri fr nsemntate, trecu restul zilei i se fcu scar. Rnduii strjile, sir, l ndemnai pe Williams. Sntem obosii, trebuie s dormim. El lu msurile de rigoare, dar constatai c la nici unul din posturile duble nu ne program nici pe mine, nici pe Sam, nici pe Marshall, ci numai pe cte doi dintre voiajorii si. Culc-te printre ci, ca s nu se poat sftui n tain! i optii lui Marshall. Acesta, auzindu-mi ndemnul misterios, m privi foarte mirat, dar se supuse. Cum nu exista pune prin apropiere, caii se lungir pe jos. n timp ce frtaii se culcar roat, eu m tolnii lng mustangul meu, culcndu-mi capul pe trupul lui. Ceilali i rezemar capetele de ei. Aveam motivele mele s-mi aleg aceast poziie. Sam m nelese i fr s mai atepte
58

vreun semn din partea mea, i potrivi culcuul printre voiajori, n aa fel, ca acetia s nu poat vorbi ntre ei dect atunci cnd vor face de straj. Stelele rsrir, dar poate din cauza ploii ce o provocasem plutea n vzduh un abur uor, nvluind i domolindu-le strlucirea. Doi negustori alctuir prima straj; schimbul lor se consum fr s remarc vreun fapt deosebit. Al doilea schimb Williams l rezervase pentru sine i cel mai tnr dintre voiajori. Pn s le vin rndul, acetia nu dormir de loc. Se scular, i luar n primire postul i ncepur s patruleze fiecare pe semicercul lui. Reinui exact ambele puncte unde se ntlneau de fiecare dat. Unul se afla n imediata vecintate a calului de care se folosea Bob i acest amnunt mi se prea preios deoarece nu era de presupus ca negrului s i se fi ncredinat un cal de prerie dintre cei mai buni, al crui instinct ager te poate pune n grea ncurctur. Nu-mi ddeam seama dac cei doi discut ntre ei ori de cte ori se ntlnesc, dar mi se prea c paii lor ntrzie oarecum la fiecare din aceste ntlniri. Viaa n savan mi ascuise auzul. Dac nu m nelam, aveam de-a face cu nite indivizi extrem de rafinai. M tri uurel pn n preajma calului. Prea s fie o gloab rbdtoare i de ndejde, cci nu-mi trda prezena n nici un fel; nici nu sfori, nici nu tresri mcar. Astfel m putui lipi strns de trupul ralului, fr a m teme c voi fi divulgat. Williams venea dintr-o parte, tnrul din cealalt parte. La ntlnirea lor, desluii clar cuvintele: Tu sri pe el, cu negrul m descurc eu! Vorbise Williams. Cnd se ntlnir a doua oara, auzii: Firete i pe ei! Probabil c la cellalt punct de ntlnire tnrul l ntrebase ceva n legtur cu mine i cu Sam. La urmtoarea rund prinsei alte cteva cuvinte: Pshaw! Unul e mrunel de tot. Iar cellalt... doar l lum din somn. "Mrunelul" era, desigur, Sam, iar.. "cellalt", eu. Deci voiau s ne omoare. Cu ce scop? Asta nu mi-o puteam explica. Cnd se ntlnir din nou, desluii nc dou vorbe: Tustrei! Probabil c dincolo tnrul se interesase dac i cei trei negustori ar urma s mprteasc soarta noastr. Era clar: voiajorii, cinci la numr, intenionau s ne atace pe noi doi, pe Marshall. pe Bob i pe negustori. Adic cinci contra apte. i fcuser o socoteal foarte simpl. Dac nu miar fi venit ideea s-i spionez, ne-ar fi lichidat fr nici un risc. Mizerabilii se ntlniser din nou. Cu nici un minut mai devreme. Gata! hotr Williams, ncheind convorbirea. Prin urmare, pasionanta lor discuie luase sfrit. Ultimele cuvinte se
59

refereau, desigur, la momentul cnd vor trece la aciune. Dar cnd anume aveau s-o fac? n timpul somnului asta o aflasem. Totui nu tiam dac azi ori mine. Azi, prea mai probabil. i cum cele dou bestii mai aveau cel mult un sfert de or pn s ias din schimb, trebuia s le-o iau repede nainte. Stteam ncordat, gata s sar. Iat-i c se ntlnesc iari, dar fr s mai schimbe nici un cuvnt. Fac amndoi stnga-mprejur. Cteva clipe i Williams ajunge n dreptul meu. M salt fulgertor n picioare, i vr stnga n beregat ca s nu poat crcni i-l izbesc cu pumnul drept n tmpl. Canalia cade ca o crp la pmnt. i iau repede locul i fac pe santinela. M apropii calm de cellalt punct de ntlnire i dau peste voiajorul cel tnr, care habar n-are de nimic. Crede c snt Williams. l prind i pe acesta de beregat i pn s zic ps, l culc dintr-un pumn. mi fac socoteala c vor rmne amndoi n nesimire cel puin zece minute. Asta e sigur. M reped la grupul nostru. Toi dorm, afar de Sam, firete i de Bernard care, n urma avertismentului meu, n-a mai putut aipi. mi scot lasso-ul de la bru; Sam face la fel. Numai pe voiajori, i optesc, pe tustrei! Apoi mi nal glasul i strig: Alo, voi tia, sus! ntr-o clip toat lumea sare n picioare, chiar i Bob. i n aceeai clip lasso-urile noastre i prind pe doi dintre voiajori. Mai facem cte un nod i l strngem att de tare, nct nu se mai pot mica. Bernard, mai mult bnuind dect nelegnd situaia, se arunc asupra celui de-al treilea voiajor i l ine n loc, pn reuim s-l legm. Acum snt tustrei la dispoziia noastr. Toat operaia s-a desfurat uimitor de repede. Abia cnd eram aproape gata, unul dintre negustori se repezi la puc strignd: La arme! Sntem atacai! Sam rse din toat inima. Las-o n pace de stropitoare, bre! S-ar putea s nu ia foc, ha-ha-ha! Prevztor, n timp ce m aflam nc la pnd, Sam scosese capsele de la cele trei puti ale negustorilor dovad ct de bine acionam mpreun, fr a schimba mcar un cuvnt. Stai fr grij, oameni buni, nu vi se ntmpl nimic! Adugai eu, ca s-i linitesc pe negustori. Stimabilii acetia voiau s ne omoare. De aceea, pn una-alta, i-am fcut inofensivi. Cu tot ntunericul, se putea observa panica pe care o semnaser aceste cuvinte. Pn i Bob se apropie n mare grab. Massa, voit omort i Bob? Da i pe tine au vrut s te omoare. Atunci spnzurm pe ei n Estaccad', sus la pari! Cei prini tceau mlc. Sperau, pesemne, n ajutorul santinelelor. Ascult, Bob, m adresai negrului, acolo jos zace Williams, iar dincolo mai zace unul. Adu-i ncoace! Mort snt? se ntreb el.
60

Nu, numai leinai. Aducem, gata! Uriaul Bob i cr cte unul pe umerii lui lai i i depuse n faa noastr. i legarm i pe ei fedele. Acum puteam discuta, n sfrit, cu cei trei negustori ca s-i lmuresc asupra celor ntmplate. Ascultndu-m, o mnie fr margini i cuprinse i cerur ca voiajorii s fie pedepsii cu moartea. Trebuii s m opun. Domnilor, preria i are tradiiile i legile ei. Dac voiajorii s-ar fi npustit narmai asupra noastr i ar fi ncercat s ne ucid, atunci se cdea s-i mpucm pe loc; dar aa cum stau lucrurile, nu avem dreptul s-i omorm, ar fi o crim. Trebuie s alctuim un complet de judecat. O, bun judecat! i ddu cu prerea negrul, bucuros s asiste la un asemenea spectacol. Apoi Bob spnzurm la toi cinci. N-o s-i judecm acum. E noapte, nu avem lumin. Mai bine ateptm pn diminea. Sntem apte ini. Cinci pot s doarm linitii, iar cte doi vor sta de paz. n ce-i privete pe voiajori, n-o s ne dea nici o btaie de cap n cursul nopii. mi impusei punctul de vedere cu oarecare greutate, dar n cele din urm czurm cu toii de acord. Cinci dintre noi se culcar, n timp ce eu i unul din negustori preluarm sarcina de santinele. Dup un ceas, furm nlocuii. Sam lu asupr-i ultimul schimb, de unul singur. ncepea s se crape de ziu; ajungea un singur om n post. Noaptea, prizonierii nu suflar o vorb. Dimineaa ns constatai c Williams i complicele su se treziser la realitate. Luarm n primul rnd gustarea de diminea i ne osptarm caii cu cte o porie de grune. Trecurm apoi la dezbateri. Sam lu cuvntul artnd spre mine: Iat-l pe eriful nostru! Dumnealui va deschide edina, ca s zic aa. Nu, Sam, eu nu prezidez. Rolul acesta i revine ie. Mie? Ce-i veni? Sam Hawerfield erif? La treaba asta se pricep mai bine scriitorii. Eu nu snt cetean al Statelor Unite i am trit n prerie mai puin ca tine. Dac nu vrei tu, atunci s conduc Bob! Bob? erif negru? Asta ar fi boacn de tot! Ei, dac insiti, ce s fac! Nu-mi rmne dect s primesc, ca s zic aa. i umfl pieptul i lu o atitudine marial, voind s sublinieze astfel c n acest tribunal al savanei vor domni aceeai neprtinire i acelai respect al adevrului ca la oricare for de justiie dintr-un stat civilizat. Aezai-v roat, domnilor! Sntei jurai. Negrul Bob rmne n picioare n calitate de supraveghetor. Bob i strnse i mai bine sabia la old i se strdui s arate ct mai demn de acest titlu.
61

Supraveghetor, scoate legturile arestailor! Sntem aici ntr-o lume liber. i ntr-o asemenea lume chiar i ucigaii stau slobozi naintea judecii. Dar daca fug toi cinci..., ncerc negrul s obiecteze. Executarea! tun Sans-ear. N-o s fug nimeni, cci le-am luat armele i pn s fac zece pai, gloanele noastre i-ar domoli, ca s zic aa. Dezlegai, prizonierii se ridicar tcui n picioare. Noi stteam cu armele n mini. O evadare ar fi fost cu neputin. Spui c te cheam Williams, ncepu Sam adresndu-se capului bandei. E numele dumitale adevrat? Nu rspund, fcu acesta ndrjit. Voi niv sntei criminali! Voi neai atacat! Pe voi ar trebui s v judece un tribunal al savanei! Faci cum vrei, biete, treaba ta! i atrag doar atenia c refuzul de a rspunde echivaleaz cu o mrturisire. Aadar: eti ntr-adevr voiajor? Da. Dovedete! Unde-i snt scrisorile? N-am nici o scrisoare. Bine biete, asta e de ajuns ca s ne lmureasc asupra persoanei dumitale. N-ai vrea s ne spui ce ai discutat asear cu camaradul tu cnd fceai de straja i cam ce ai hotrt? Nimic! N-am schimbat nici o vorb! Acest brbat demn de toat ncrederea v-a ascultat i a desluit cuvnt cu cuvnt discuia voastr! Voi nu sntei westmen-i. Un adevrat vntor de prerie ar fi lucrat cu mai mult isteime. Nu sntem westmen-i? All devils, pe toi dracii, sfrii cu comedia i atunci v artm noi ct face vitejia voastr! Cine sntei, la urma urmei? Nite greenhorn-i, care ne-au atacat n somn ca s ne omoare i s ne jefuiasc. Nu te aprinde aa, fiule! Am s-i fac cunotin cu greenhorn-ii care vor hotr aici asupra vieii sau morii voastre. Brbatul acesta, dup ce a neles ce punei la cale, v-a dobort de unul singur cu pumnul lui i totul sa petrecut, ca s zic aa, att de corect, nct nimeni nu 1-a observat, nici mcar voi niv. i iat c stpnul acestui pumn faimos rspunde la numele de Old Shatterhand! Clar! Ei i acum, uitai-v niel la mine! Are voie omul, dup ce navajoii i-au tiat urechile, s se cheme Sans-ear? Va s zic, sntem exact dintre cei puini despre care ziceai c s-ar putea aventura i singuri n Llano estacado. Iar afirmaia c am provocat ieri ploaia corespunde perfect adevrului: cine altul ar fi putut s-o fac? Ori ai auzit cumva ca n Estacado sa plou de la sine? Era vdit c numele noastre nu-i ncntaser de loc pe cei cinci voiajori". Williams lu cel dinti cuvntul. Cumpnise bine situaia i spera, probabil, c n-are a se atepta tocmai din partea noastr la vreun act de
62

violen. Dac sntei ntr-adevr aceia drept care v dai, atunci sperm ntro judecat cinstit. Am s vorbesc sincer, fr ocol. Purtam nainte alt nume; dar nu vd ce crim ar fi aceasta, de vreme ce nici dumneavoastr nu v numii de fapt Old Shatterhand i Sans-ear. Orice om e liber s i spun cum i place. Well, nici nu te acuzm din cauza numelui! i nici pentru vreo crim nu putem fi acuzai. N-am fcut nici un ru nimnui, n-am avut nici o intenie de acest fel. Ce-i drept, asear am discutat despre un omor. Dar am pomenit oare numele voastre? Bravul Sam privi o vreme n gol i rosti, n cele din urm, cam suprat: Ei da, n-ai pomenit, ns din vorbele voastre reieea totul ct se poate de clar. Simpla deducie dup nite vorbe nu nseamn o dovad, nu e un fapt dovedit, neleg, un tribunal de prerie e o instituie onorabil i un asemenea for are obligaia s judece dup fapte, nu dup simple presupuneri. I-am ntmpinat pe Sans-ear i pe Old Shatterhand cu ospitalitate i drept rspuns, ei caut s ne curme viaa fr s fim cu nimic vinovai. Toi vntorii, de la Marele Ocean pn la Mississippi, de la Golful Mexic pn la Fluviul Sclavilor, toi vor afla despre aceast fapt i vor spune: iat ce au devenit cei doi faimoi westmen-i: nite bandii, nite asasini!" Trebuia s constat n sinea mea c omul i susinea aprarea cu mult pricepere. Sam fu att de rscolit de vorbele lui, nct exclam: 's death, nimeni n-are s spun aa ceva, pentru c nici n-o s v condamnm! Din partea mea, sntei liberi! Dumneavoastr ceilali ce prere avei? S-i punem n libertate! Snt nevinovai! Aprobar cei trei negustori, care nici nainte nu prea fuseser convini de vinovia acuzailor. Nici eu, din cte cunosc, n-am motive s-i condamn, adaug la rndul lui Bernard. Ce snt i cum i cheam nu ne privete pe noi. Iar dovezi pentru condamnare nu avem, doar bnuieli. Bob, negrul, sttea pleotit, uluit. Vedea cum deodat i se nruiesc toate ndejdile n legtur cu spnzurarea celor vinovai. n ce m privete, eram oarecum satisfcut de ntorstura pe care o luau lucrurile; de altfel, o i prevzusem i nu degeaba insistasem n ajun pentru amnarea judecii. Tot din acelai motiv propusesem ca Sam s prezideze tribunalul. Ca vntor era deosebit de nzestrat, dar pentru interogarea i demascarea unui criminal" nu era nicidecum omul potrivit. n prerie nu poi fi niciodat sigur de propria ta via. De ce atunci s curmi cinci viei omeneti, cnd, de fapt, nimic concret nu s-a svrit mpotriva ta? Ar nsemna s condamni la moarte pe oricine numai pentru o simpl bnuial. i n fond, m interesa mai puin lichidarea acestor oameni i mai mult sigurana noastr. Or, n
63

acest scop puteam lua msurile de rigoare. Sam ns merita o papar pentru c lsase s-i fie smuls un lucru pe care l-am fi putut oferi drept dovad de mil i mrinimie. De acea, cnd mi ceru i mie prerea, i replicai: Mai ii minte, Sam, n ce const marea superioritate a btrnei tale Tony ? n ce? Are grune n cap. Da, mi amintesc. i constat c nici ie nu-i lipsete memoria. Dar ce snt eu de vin dac, fiind vntor, nu am, ca s zic aa, talent de jurist? Tu poate c ai fi scos de la ei ceva mrturisiri. De ce n-ai vrut s prezidezi juriul? Acuma oamenii snt liberi: ce-am hotrt rmne bun hotrt. Firete, prerea mea nu mai poate s schimbe nimic. ns dumnealor au fost achitai numai n ce privete tentativa de omor, nu i n alte privine. Master Williams, am s te ntreb un lucru. Rspunsul dumitale v va decide soarta. Spune-mi, pe ce drum se ajunge cel mai repede la Rio Pecos? Drept nainte, spre vest. n ct timp? n dou zile. Eu v socotesc stakemen-i, dei ieri te-ai grbit s ne previi mpotriva acestor bandii i n ciuda faptului c, dup ce avusei grij s-i storci de vlag, preai s-i conduci pe aceti oameni n direcia just. Vei rmne prizonieri timp de dou zile. Dac pn atunci nu ajungem la Rio Pecos, s-a terminat cu voi! M voi ngriji personal de judecarea voastr; ori v fac s simii curelele pe spinare, ori glonul n scfrlie. Acum tii ce v ateapt! Hai, legai-i i urcai-i pe cai! Plecm! Oh, asta bine! fu de prere Bob. Dac la ru n-ajungem, Bob spnzurm la ei n pom! Dup numai un sfert de or ne aflam n mers. Prizonierii, legai pe ei, clreau bineneles la mijloc. Bob prea c n-are de gnd s renune la slujba de supraveghetor; se inea scai de ei i i pzea cu strnicie. El ncheia coloana, iar Bernard i cu mine clream n fa. Natural c discutam despre ntmplarea de ieri, dar fr s-i dm prea mult importan. n cele din urm, ne distanarm mai mult de voiajori i Bernard m ntreb: E adevrat ceea ce susine Sans-ear, cum c dumneata ai fi provocat ploaia? Da. Nu pricep, dei tiu prea bine c-i place s spui numai adevrul. Am provocat ploaia ca s ne salvm cu toi, att noi ct i voi. i explicai procedeul att de simplu prin care fctorii de ploaie i vracii triburilor indiene i dobndesc printre credincioii naivi un credit
64

nelimitat. Prin urmare, i datorm viaa. Ne-am fi ncheiat zilele chiar acolo unde ne-ai gsit. N-ai fi murit de extenuare, ai fi fost ucii. Vezi numai ce car cu ei aceti voiajori! Burdufurile li-s pline cu ap! Nici n-au suferit mcar de sete, tlharii. Dac nu m-a feri s vrs snge omenesc, i-a mpuca fr mil. Cum i spune tnrului care a fost asear n schimb cu Williams? Mercroft! Nume fals, desigur. n ciuda tinereii sale, individul mi se pare cel mai suspect dintre toi; parc l-am mai vzut la fa n mprejurri nu prea plcute. Vai de pielea lor dac nu ajungem la Rio Pecos n timpul fixat! Acum d-mi, te rog, amnunte n legtur cu jefuirea i asasinarea tatlui dumitale. Nu cunosc amnunte. Allan era plecat la San Francisco dup achiziii de aur. Rmsesem cu Bob i cu menajera noastr, deci patru la numr, avnd n vedere c lucrtori i calfele nu locuiau cu noi. Tata, dup cum tii, ieea ntotdeauna seara n ora. Ei i ntr-o diminea l-am gsit mort n culoarul casei. Ua era ncuiat pe dinafar, iar atelierul i magazinul vraite. Dispruse tot ce-ar fi avut oarecare valoare. Btrnul purta de obicei la el o cheie care se potrivea la toate uile. Dup ce l-au omort, criminalii i-au luat cheia i astfel au jefuit casa fr nici o greutate. i n-avei nici o bnuial? Amnuntul cu cheia nu-l cunotea dect una din calfe, dar toate cercetrile poliiei au rmas fr rezultat. Calfele au fost eliberate i au disprut. Printre bijuteriile furate se aflau i importante depuneri aparinnd diverilor clieni. Am fost nevoit s-i despgubesc pe toi i nu mi-au rmas dect mijloacele necesare acestei cltorii n California. Trebuie s-l caut pe Allan, de la care, n treact fie zis, n-am mai primit tiri n ultima vreme. Aadar, n-ai nici o ndejde s-i prinzi pe criminali i s-i redobndeti mcar n parte averea? Nici una. Fptaii trebuie s-i fi trecut de mult prada peste frontier. Nu-mi prea pun sperane nici in faptul c, la cererea mea, toate ziarele mari din Europa i America au relatat despre acest furt, dnd i o descriere exact a celor mai valoroase obiecte disprute. Asemenea criminali rafinai au destule ci i mijloace ca s se pun n siguran. A dori s vd i eu un astfel de anun. Se poate. Am la mine un numr din Morning Herald. l pstrez pentru orice eventualitate. Bg mna n buzunar, scoase ziarul i mi-l ntinse. Citii anunul n timp ce ne urmam drumul i m izbir din nou unele nlnuiri de fapte crora scepticul le spune coincidene. Dup lectur, mpturii ziarul i-l napoiai lui Marshall.
65

Ce-ai zice dac-a fi n msur s-i indic pe unul din fptai? Dumneata, Charlie?! se mir el. i dac te-a ajuta s recuperezi o parte nsemnat din pagub? Las glumele, Charlie. Cnd s-a petrecut crima, dumneata crai n prerie. Cum s-i reueasc dumitale ceea ce nu le-a reuit organelor competente venite la faa locului? Bernard, eu snt un om dur. Dar ferice de acela care i pstreaz credinele copilriei pn la vrsta aspr a maturitii! Eu cred c exista un ochi care vegheaz peste tot i un bra care schimb n bine chiar i cele mai crunte lovituri. Pentru acest ochi, pentru acest bra, Louisville i savana snt totuna. Ia privete aici! Scosei din buzunar pungile cu diamante i i le ddui. Bernard le lu curios i cnd le desfcu, minile ncepur s-i tremure. Recunoscuse diamantele dintr-o privire i exclam fericit: Doamne, snt ale noastre! Fr nici o ndoial! Cum se face?... Stop! l potolii. Stpnete-te! Indivizii din urma noastr nu trebuie s tie despre ce discutm. Dac e ntr-adevr vorba de pietrele voastre, lucru de care nu m ndoiesc, atunci pstreaz-le. i pentru ca s nu crezi cumva c a fi eu nsumi houl, am s-i explic cum au ajuns n minile mele. Dar, Charlie, cum i trece prin minte aa ceva? Pst, mai ncet! Vorbeti de parc-ai vrea ca discuia noastr s se aud pn n Australia! Bernard se afla ntr-o explicabil surescitare, iau eu trebuie s recunosc m bucuram din tot sufletul de marea lui fericire. Regretam doar faptul c nu mai era nici o putin ca bietul su tat s-i revad comoara. Vorbete, Charlie! se rug Bernard. Snt nerbdtor s aud cum au ajuns diamantele la dumneata. N-a lipsit mult s pun mna i pe criminal. Eram att de aproape unul de altul, nct i-am fcut vnt cu piciorul de pe o locomotiva pe care m urcasem. i Sam l-a urmrit, dar fr rezultat. Sper totui s-l gsesc foarte curnd dincolo de Rio Pecos, unde s-a deplasat desigur n vederea unei noi tlhrii. Trebuie s-i dm de urm! Mai spune, Charlie! Zi-i! i relatai amnunit ncercarea ogellallailor de a jefui trenul, apoi i citii scrisoarea adresat de Patrik tatlui su Fred Morgan. Tnrul Marshall m ascult cu cea mai mare atenie i n cele din urm rosti entuziast: i prindem, Charlie! i prindem i aflm ce s-a fcut cu restul bijuteriilor. Dar nu mai vorbi aa de tare, Bernard! Nu, sntem dect la cteva lungimi de cal naintea lor i aici, n Vest, trebuie s pstrezi secretul chiar i cu privire la cele mai nensemnate lucruri. Uurina nu folosete la nimic.
66

Bine-bine! i ai de gnd s-mi napoiezi diamantele fr nici o condiie sau pretenie ? Desigur, doar snt ale dumitale! Ascult, Charlie, eti... dar stai... Bg mna ntr-una din pungi i scoase un diamant dintre cele mai mari: F-mi plcerea i ia-l ca amintire. Pshaw! Fereasc Sfntul! Nici n-ai mcar dreptul s nstrinezi vreo piatr din acestea, nimic, absolut nimic! Diamantele nu-i aparin numai dumitale, ci i lui Allan. El va fi de acord cu mine. Se poate, snt chiar convins c va fi de acord, par nu uita c pietrele astea snt numai o mic parte din ct ai pierdut. Pstreaz-le deci i cnd va fi odat s ne desprim, druiete-mi un obiect oarecare. Te asigur cmi va fi tot att de drag i de scump ca i diamantul. i acum, ia-o dumneata nainte, c eu l atept pe Sam. l lsai cu bucuria lui i strunindu-mi calul, ateptai ca grupul s treac nainte i Sans-ear s ajung n dreptul meu. Ce secrete grozave ai discutat acolo, Charlie? ntreb Sam. V agitai minile, ca s zic aa i bteai cu ele aerul ca ntr-o scen de balet. tii tu cine 1-a omort pe tatl lui Bernard? Ei, doar nu-l vei fi dibuit! Ba da! Well, frumoas treab! Charlie, ie toate i merg n plin. Unul se zbate ani i ani de-a rndul, alergnd s-i mplineasc o dorin, iar tu n-ai dect s ntinzi mna n vis i gata, s-a fcut! Ei, cine-i banditul? Sper c nu te neli! Fred Morgan! Fred Morgan... tocmai la! Charlie, cred eu multe, dar pe asta nu! Morgan e o canalie a Vestului, dar n Est nici nu i-a clcat piciorul! Crede ce vrei. Totui, diamantele snt ale lui Marshall. I le-am napoiat. Pi, deh, dac-ai fcut asta, nseamn c eti sigur de tot. Ce bucurie pe bietul biat! Da, da, va s zic avem acum un motiv n plus s schimbm o vorbuli cu acest Morgan. Sper s mai crestez un semn pe rbojul meu. i pe urma, dup ce terminm cu el, ce mai facem? Ce facem? Hm, eu numai din cauza lui am venit n sud; m-a fi dus i n Mexic, n Brazilia, n ara de Foc, oriiunde. Ei i dac-l gsesc, mi-e totuna ncotro i pe unde o iau. Posibil, ca s zic aa, s m apuc de vnat prin btrna Californie unde, cic, ar fi rost de aventuri excepionale. Atunci te nsoesc. Mai am cteva luni de rgaz i n-a vrea s-l las pe Bernard singur n aceast lung i primejdioas cltorie. Well, sntem nelei. Vezi numai s ieim cu bine din deertul sta i
67

din societatea indivizilor, m-nelegi. Acuma mi-s i mai antipatici ca azidiminea. Mai ales mutra tnrului nu-mi place de loc; parc cere palme. De altfel, mi face impresia ca l-am mai vzut undeva i nc n timp ce svrea o fapt urt. Am i eu aceeai impresie. Poate s-mi amintesc pn la urm unde i cnd l-am ntlnit. Drumul continu aproape fr ntrerupere pn seara, cnd fcurm un popas. ngrijirm de cai, mbucarm nite pastrama tare i uscat, apoi ne ddurm odihnei. Prizonierii fur legai pe timpul nopii i santinela i pzi ca nu cumva s-i desfac legturile. n zori pornirm mai departe i ctre prnz observarm c regiunea se schimb la fa, devenind din ce n ce mai fertil. Cactuii erau mai zemoi; ici-colo, fire de iarb sau cte o tuf galben-verzuie se iveau din nisip spre delectarea cailor notri. Treptat, iarba i tufele se ndesir. Deertul lu tot mai mult nfiarea unei pajiti. Desclecarm pentru a da posibilitate cailor s-i potoleasc foamea. Dar trebuia, firete, s lum msuri ca s nu se ndoape peste msur; de aceea i legarm, lsndu-i s pasc doar ct ngduie lasso-ul. Fiind sigur c vom gsi n curnd ap, nu prea fcurm economie cu rezervele rmase pe fundul burdufurilor. Pe cnd ne bucuram c vom iei, n sfrit, din aceast pustietate, Williams se apropie de mine i rosti: Cred c acum v-ai convins, sir, n ce privete adevrul spuselor mele. M-am convins. Atunci restituii-ne caii, armele i dai-ne drumul. Nu v-am fcut nici un ru ca s ne tratai ca pe nite dumani. S-ar putea. ns eu nu hotrsc de unul singur. Am s-i ntreb i pe ceilali. Ne aezarm la sfat i fcui o scurt introducere: Domnilor, deertul a rmas n urm i n faa noastr se ntinde pmnt roditor. V ntreb, deci, dac mai e cazul s rmnem mpreun, ori ne desprim. i, adresndu-m negustorilor, ntrebai: Dumneavoastr unde vrei s ajungei?
68

La Paso del Norte. Noi patru o lum n sus, spre Santa Fe. Aadar, drumurile noastre se despart. i acum, nc o ntrebare: ce facem cu aceti cinci voiajori? Dup o scurt dezbatere, se ajunse la concluzia ca voiajorii s fie eliberai i aceasta nu a doua zi, ci chiar imediat. Hotrrea nu venea de loc n contradicie cu inteniile mele. Voiajorii i recptar deci lucrurile reinute de noi i pornir numaidect. La ntrebarea mea, Williams ne informase c aveau s urmeze cursul lui Rio Pecos pn la ntlnirea acestuia cu Rio Grande, i c acolo au de gnd s vneze bizoni. Dup nici o jumtate de ceas, plecar i negustorii. Ambele grupuri disprur pe rnd dup linia orizontului. Stturm o vreme linitii, pn ce Sam mi se adres: Ei, Charlie. S-i aud prerea?! Cred c nu se duc la Rio Grande. Vor s ne taie drumul spre Santa Fe. Well, aa cred i eu. Detept ai procedat informndu-1 asupra intei noastre. Acum toat chestia e dac mai ntrziem aici sau pornim imediat. Cred c e mai bine s rmnem pe loc. De urmrit tot nu-i putem urmri, pentru c, ateptndu-se la una ca asta, vor fi ct se poate de vigileni. Pe de alt parte, drumul nostru va cere probabil eforturi, crora caii nc nu snt n stare s le fac fa. Mai bine stm aici pn mine. Lsnd caii s pasc i s prind puteri. Dar dac indivizii se ntorc i ne atac? interveni Marshall. Atunci vom avea, n sfrit, motive s discutm cu ei cum se cuvine! De altfel, eu plec n recunoatere; m duc chiar eu pentru c mustangul mie mai zdravn dect caii votri. M ntorc probabil ctre sear. Voi stai aici i m ateptai. Fr s ntmpin vreo opoziie din partea lui Sam, pornii pe urmele voiajorilor. Aceste urme duceau n direcia sud-vest, ctre prerie, n timp ce negustorii o luaser spre sud. Clream la trap. Voiajorii se deplasaser mai nti fr grab, dar pe urm trebuie s-i fi accelerat mersul, cci trecu mai bine de o jumtate de or pn s-i zresc. tiam c ei nu dispun de nici o lunet; puteam deci si urmresc ndeaproape i s-i in mereu sub observaie cu ajutorul lunetei mele. Dup un timp, constatai cu surprindere c unul dintre voiajori se desparte de ceilali i o apuc spre vest. n acea direcie, ht-departe, creteau o seam de desiuri intrnd ca nite peninsule n largul preriei. Curgea pe acolo, desigur i vreo ap. Cum trebuia s procedez? Dup cine s m iau? Dup cei patru, sau dup al cincilea, care clrea de unul singur? O presimire mi spunea c acesta urmrete un plan care ne vizeaz pe noi. n ce-i privete pe ceilali, putea s-mi fie indiferent ncotro se duc destul c se deprtau de tabra noastr. n schimb, mi se prea
69

mai important s aflu inteniile clreului aceluia izolat. Apucai deci pe urmele lui. Dup vreo trei sferturi de or, l vzui disprnd printre arbuti. mi ndemnai mustangul la galop i fcui un ocol ca s nu-mi trdez prezena n cazul c individul s-ar ntoarce pe acelai drum. Trecui prin desi, foarte aproape de punctul unde dispruse clreul, pn descoperii un locor neted, frumos nverzit, nconjurat de tufe. Spre bucuria mea, vzui nind dintre ierburi un izvor cu ap limpede. Desclecai i mi priponii mustangul lng izvor, ca s poal bea i pate. Bui i eu cu nesa din apa aceea proaspt, druitoare de puteri, apoi o luai pe jos, cutnd urmele misteriosului clre. Le gsii foarte curnd i spre mirarea mea, constatai c pe acolo nu trecuse numai unul, ci mai muli oameni clare. Ba descoperii chiar i o potec mai demult btucit de pasul cailor. M ferii, bineneles, de acest drum, poate supravegheat ca s nu m trezesc cumva cu un glon n cap. M furiai paralel cu poteca, tot pitulndu-m dup tufe, pn ce un nechezat puternic m intui locului. Tocmai ddui s m dumiresc ce cal nechezase, cnd o descoperire fcu s m ascund din nou, n cea mai mare grab. naintea mea sttea lungit un om care i iea capul de dup o tuf, innd sub observaie poteca. Era, desigur, un om de straj, a crui prezen dovedea c prin apropiere trebuie s fi fost mai muli camarazi de-ai si. Omul nu vzuse i nu simise nimic. Fcui civa pai ndrt i l ocolii. Totul mi reui perfect. n cinci minute m lmurii asupra situaiei terenului. Poteca ducea spre o rarite la mijlocul creia un mrcini stufos, npdit de hamei slbatic, i nchidea orice perspectiv. De acolo venise nechezatul. M furiai pe marginea raritei, cutnd s ptrund cu privirea prin mrcini, dar n zadar: era ca un perete impenetrabil. De fapt ns, prea s fie numai un camuflaj, pentru c de dincolo strbtu pn la mine mai nti o voce, apoi alta, demonstrnd prezena unor brbai. S m strecor pn acolo? Era extrem de periculos, dar m hotri s ncerc. Din cteva salturi intrai n rarite, ntr-un loc ferit de ochii strjerului. naintai aa, ascuns dup mrcini, cutnd n zadar o deschiztur prin care s trec. Nu exista dect un singur ochi, jos, chiar la rdcina tufelor, prin care lipindu-m cu burta de pmnt, a fi putut s ncerc trecerea. Mersei ncet, foarte ncet, dar pn la urm izbutii i abia atunci
70

constatai c dincolo, n inima raritei, terenul era curit, netezit, pe un spaiu cam de treizeci de coi diametru, complet camuflat de jur-mprejur. Am numrat acolo optsprezece cai, legai strns unul de altul; nu departe de mine zrii aptesprezece brbai, care lungii n iarb, care eznd. n rest, spaiul era ocupat cu tot soiul de calabalc cldit n grmezi i acoperit cu piei crude de bivol. Totul fcea impresia unei vizuini n care tlharii i depozitau marfa. Tocmai atunci unul dintre indivizi i nl glasul. l recunoscui pe Williams. El era clreul care se desprise de grup. Deslueam fiecare cuvnt: Cred c am fost spionat. M-am pomenit cu un pumn n cap, de-am czut ca buteanul... Cum spionat, bre! se rsti la el un ins mbrcat ntr-un frumos costum mexican. Eti un ntru! Va trebui s ne lipsim de tine. Cum adic, s te spioneze tocmai n Estacado, unde nu exist mcar vreun ascunzi?! Nu fi att de sever, capitano! se apr Williams. Dac ai ti cine a fost, i-ai da seama c nici ie nu i-ar fi mers mai bine. Mie? Vrei s-i guresc scfrlia? i nu numai c te-a spionat, dar tea i dobort cu pumnul ca pe un nc, ca pe un pap-lapte! De ciud, lui Williams i se umflar vinele de pe frunte. tii bine, capitano, c nu snt la. Omul care m-a culcat la pmnt tear da gata i pe tine dintr-un pumn. Capitano rse cu zgomot. D-i nainte! i Patrik, adic, s-i zic i cu Mercroft, a pit la fel. Patrik? Cu easta lui de taur i pe urm? Williams povesti toat ntmplarea pn n momentul eliberrii "voiajorilor". Carajo, nemernicule, te mpuc ca pe o potaie! se nfurie capitano. Te lai tu btut mpreun cu patru din cei mai buni oameni ai mei, de ctre dou lepre pripite de aiurea?... Te lai prins i legat ca un mucos ce se ine de fusta maic-sii? Thunder-storm, mii de trsnete, capitano! Vrei s tii cine snt cele dou lepre ce-i zic Charlie si Sam Hawerfield? Dac-ar aprea ei acum singuri-singurei, cu putile n mini i cu cuitele la bru, muli dintre noi nici n-ar ti ce s fac: s se apere sau s se predea. Afl c e vorba de Old Shatterhand i de Sans-ear I Mincinos ordinar! sri n sus eful. Vrei s-i scuzi laitatea! Capitano, poftim, vra cuitul n mine! S tii c nici n-am s clipesc. Va s zic, spui adevrul? Numai adevrul. Dac-i aa, por todos los santos, pe toi sfinii, trebuie s-i ucidem pe amndoi! i yankeul trebuie omort mpreun cu negrul lui. Altminteri,
71

perechea asta de vntori nu se astmpr pn nu ne distrug. N-or s ne fac nimic; au hotrt s plece imediat la Santa Fe. ine-i clonul! Eti mai tmpit de o mie de ori dect ei i tot nu le-ai spune adevrul, dac te-ar ntreba ncotro mergi. i cunosc eu pe vntorii tia din nord. Dac vor s ne ia urma, ne-o gsesc i de-ar fi s zburm. Nici mcar aici nu am sigurana c nu ne pndete careva din tufi. La aceste cuvinte, m simii destul de prost. Capitano continu: Da, le cunosc eu felul. Am lucrat un an ntreg cu vestitul Florimont, supranumit Track-smeller, omul care miroase urmele, cruia indienii i spuneau As-ko-lah, adic Inim-de-urs. De la el am nvat toate manevrele i trucurile lor. Ascultai ce v spun: tia nu se duc la Santa Fe i nici nui prsesc tabra. tiind c i mine v pot da de urma, se vor ngriji mai nti de odihna cailor. Abia mine, refcui i cu mintea limpede, se vor lua dup noi. i atunci, chiar daca i-am birui, tot ar cdea barem jumtate dintre ai notri. Old Shatterhand cic ar avea o arm cu care trage apte zile n ir fr s-o mai ncarce. I-o fi dat-o dracul, lundu-i n schimb sufletul. Deci, va trebui s-i atacm nc n seara asta, s-i lum din somn. Ei snt numai patru la numr, va s zic nu pot rndui pe schimb dect un singur om. tii bine locul unde se afl? Da, rspunse Williams. Atunci, pregtirea! Trebuie s-i atacm la miezul nopii. Dar mergem pe jos, fr cai. Ne strecurm pn la ei i-i lum prin surprindere. Se vede c bravul capitano nu ne cunotea chiar att de bine cum credea c ne cunoate; altminteri ar fi luat i alte msuri. Oamenii din prerie, ca i cei din regiunile civilizate, sufer nu odat de mania exagerrii care face din nar armsar. Cnd se ntmpl ca un westman, ntr-o mprejurare sau alta, s se comporte brbtete n faa dumanului, dovedindu-i totodat isteimea, i se duce faima din tabr n tabr, umflndu-se mereu. Pn la urm, omul ajunge un erou fr pereche, supranatural, de al crui nume tremur toi, ca i cnd s-ar afla aievea n faa putii sale. Astfel ajunsesem i eu posesorul unei arme miraculoase care cic mi-ar fi fost druit de nsui diavolul i cu care puteam trage o sptmn n ir, fr rgaz cnd de fapt nu era vorba dect de carabina Henry care, ce-i drept, avea un ncrctor cu douzeci i cinci de cartue. Unde-i Patrik cu ai lui? se interes acum capitano. S-a dus la Head-Pik. Dup cum i-a raportat, ca s-l atepte pe taic-su. Pe drum o s lmureasc" i chestiunea cu cei trei negustori, care au arme excelente i o mulime de bani. Poate c, ntre timp, a i terminat cu ei; doar era grbit. i prada mi-o trimite ncoace? Da, cu doi oameni. Pe al treilea l reine ca nsoitor. Armele cele mai bune tot de la tia doi westmen-i le vom lua. Sansear are, cic, o puc grozav: bate la o mie dou sute de pai.
72

n clipa aceea se auzi de departe ltratul unui cine de prerie. Semnalul era destul de prost ales, deoarece pe-acolo nici nu exist asemenea cini. E Antonio, cu parii pentru Estacado, constat eful. S nu-i descarce afar, s-i aduc aici! De cnd cu vntorii tia, trebuie s fim foarte ateni. Acum m convinsei pe deplin c aveam de-a face cu o bine organizat band de stakemen-i i c sub pieile acelea de bivol se aflau mormane de lucruri jefuite de la victimele care pieriser n pustiu. Deodat, drept naintea mea, se ddu la o parte desiul care nchipuia n acel loc un fel de perdea de plante agtoare, uor de ridicat sau de tras n lturi i n tabr intrar trei clrei, trgnd dup ei o sumedenie de pari legai cu curele de ambele pri ale eilor, aa cum i transport indienii materialul lemnos pentru corturi. Clreii atraser asupra lor ntreaga atenie a celorlali indivizi, nct m puteam retrage fr a fi observat. Avui ns grij sa iau cu mine un semn, o dovad a prezenei mele acolo. eful i lepdase cuitul i cingtoarea n care odihneau dou pistoale cu eava dubl, btute n alam. Le aezase la spatele su. Dac ntindeam mna, puteam s iau unul din pistoale. Aa i fcui. Apoi m strecurai ndrt, tergnd ct mai bine toate urmele. La fel procedai i dincolo de cercul mrciniului; m ndeprtai apoi ctre raritea unde mi lsasem mustangul. Mergeam tr de-andrtelea i pentru a nu lsa nici un semn, m sprijineam doar n vrful degetelor de la mini i de la picioare. n sfrit, distana mi ngdui s m ridic n picioare i s-mi continui drumul n mod normal. Dezlegai calul, nclecai i fcui un ocol mare de tot, ca s m asigur ca stakemen-ii nu vor simi nimic care s aib darul de a-i pune pe gnduri. Ajuns spre sear la tovarii mei, citii pe feele lor ngrijorarea cu care m ateptaser. Asta massa Charlie! exclam Bob, pe un ton care trda bucurie i ataament fa de mine. Bob avut fric, toi avut fric pentru massa Charlie! Ceilali erau mai reinui. Ateptar s descalec i s m aez lng ei, apoi Sam ncepu cu ntrebrile. Ei? Negustorii snt pierdui! Mi-am nchipuit. Voiajorii ia, care snt de fapt stakemen-i i-au schimbat direcia i se vor rfui la noapte cu negustorii, dac n-au i fcuto cumva n plin zi. Ghici cine-i Mercroft! i-am spus-o i altdat c mai curnd m iau la trnt cu ursul dect s m obosesc cu ghicitorile cnd, de fapt, o vorbuli poate lmuri totul. Mercroft e un nume fals i... Nu snt chiar att de prost ca s fi crezut c e numele lui adevrat!
73

i iat c individul se cheam, de fapt, Patrik Morgan! continuai eu. Pa... trik... Mor... gan! exclam Sam i rmase, pentru prima oar de cnd l tiam, absolut perplex. Patrik Morgan? Cum aa?... Ai, Sam Hawerfield, urs btrn i idiot! i pic bestia n mini i tu o faci pe eriful i-i dai drumul! Charlie, eti convins sut-n sut? Foarte convins. Acuma tiu i de ce-mi prea cunoscut: seamn leit cu tat-su. All right ! Acu' m-am lmurit i eu de ce-mi fcea impresia c l-a mai fi vzut cndva. Unde-i? Sper c nu ne mai scap! Dup ce-i lichideaz pe negustori, pleac numai n doi la Skettel-Pik i Head-Pik, ca s-l ntlneasc pe tat-su. Atunci sus, oameni buni, s-i ajungem din urm! Stop, Sam! E aproape seara. Cum vrei s le desluim urmele? i apoi, trebuie s ne pregtim pentru o vizit simandicoas. Vizit? Cine? Patrik face parte dintr-o band de stakemen-i care-i au tabra nu departe de-aici. eful lor e un mexican, capitano, cum i spun ei, care pare s fi luat lecii serioase cu btrnul Florimont. I-am spionat la vizuina lor: Williams le-a istorisit toat pania. Ei i se pregtesc s ne atace la miezul nopii. Va s zic, tiu c am rmas aici? Pi da, au ghicit. Well, fac-se voia lor! i ateptm i le spunem frumos good-evening. Snt muli? Douzeci i unu. Oho, cam multiori pentru noi patru! Tu ce crezi, Charlie? Eu zic s ncingem un foc i s ne atrnm hainele roat, ca s par c edem n jurul focului. Iar noi, de fapt, s ne postm mai ncolo, afar i s-i prindem pe bandii la mijloc, ntre flacra focului i armele noastre. Aa i pocnim la sigur. Planul e bun, aprob Bernard Marshall i cred c e unicul realizabil n condiiile date. Bine! S adunm repede vreascuri pn nu se ntunec, conchise Sam, ridicndu-se de jos. Stai, nu te pripi, l oprii eu. Crezi ntr-adevr c putem nfrunta n felul acesta douzeci i unu de ini? De ce nu? La primul foc o terg cu toii! Doar n-au de unde s ne tie numrul. i dac, de pild, capitano e destul de detept ca s ghiceasc iretlicul? Ne-ar lovi atunci de ne-ar nuci. Tot planul s-ar duce de rp. La o asemenea surpriz trebuie s se atepte orice vntor, ca s zic aa. Atunci amndoi Morgani i-ar scpa din mna i de ast dat.
74

- Behold, aa e! Prin urmare, vrei s-o tundem de-aici, s-i lsm n pace i s nu le dam peste cap socotelile? Ar fi s ne asumm o grea rspundere n faa lui Dumnezeu i a oamenilor cinstii care vor trece prin Estacado! Nici vorb s plecm aa, omule! Am eu un alt plan, bun de tot. S-auzim! n timp ce bandiii ne caut aici, noi ne strecurm n tabra lor, le lum caii i proviziile. Good-lack, bun idee! Dar cum s le lum caii? Crezi c vor veni ncoace pe jos? Da. i asta nseamn c vor porni de-acolo cu vreo dou ore nainte de miezul nopii; dar e o distan de parcurs. Eti sigur c vor face aa? Se-nelege! Dac stm aici. ne punem viaa n primejdie; n schimb, dac-i lsm pe bandii fr alimente, muniii i cai, vor fi obligai s renune mcar temporar la noi frdelegi. i bag de seam c obinem totul fr un foc de arm. Nu se poate s nu lase strji. Cunosc eu posturile. Dar ne vor urmri, ce zici? Parc dac am rmne aici ne-ar lsa n pace? Oricum, tot va trebui s fugim. Bine, snt de acord! Cnd plecm? S-ar putea chiar peste un sfert de or; pn atunci, se ntunec binior. Oh, asta frumos! se bucur negrul. Bob clrim cu massa i lum tot, tot de la tlhari. Asta mai bun, nu rmne aici i mpucat la Bob! Peste puin se ntunec de-a binelea. Nu se vedea la zece pai. Pornirm deci clare, eu nainte, ceilali nirai cte unul n urma mea. Firete c n-o luarm drept spre vizuina tlharilor, ci fcurm un ocol larg care ne aduse la marginea mrciniului, cam la o mila de Hide-Spot. Priponirm caii i ne continuarm drumul pe jos. Dei Marshall i negrul nu prea aveau antrenament la furiat, ajunserm totui neobservai la hotarul raritei, exact n dreptul potecii supravegheat mai nainte de strjerul pitulat n tufi. O lumin palid, abia strecurat n vzduh, ne vesti c bandiii aprinseser un foc de tabr sau cel puin o facl; n preajma noastr ns era att de ntuneric, nct ne puteam deplasa fr grij mergnd normal. Revenii astfel la locul unde ascultasem discuia tlharilor i pn s m pitulez, auzii iari vocea efului.. M strecurai printre mrcini i vzui toat banda adunat n jurul raritii, narmat pn-n dini i gata de plecare. Capitano i continua vorbirea nceput mai demult: Dac-am fi gsit ct de ct vreo urm, a fi zis c a fost pe-aici unul
75

dintre vntori i ne-a spionat. Dar aa, unde s fi disprut pistolul? Poate l-oi fi pierdut pe cnd clream azi-diminea i mi-am scos centura. Ei, Hoblyn, i-ai vzut tu cu ochii ti pe tuspatru eznd? I-am vzut: trei albi i un negru. Caii pteau alturi, unul fr coad. Parc-ar fi ap; numai coarnele i lipsesc. Asta-i hodoroaga de iap a lui Sans-ear; e vestit ca i stpnu-su. Dar pe tine nu cumva te-au simit? Nu. M-am apropiat mpreun cu Williams, clare, doar att ct eram sigur c nu vom fi zrii, apoi am luat-o tr pn am vzut totul foarte limpede. Elevul btrnului Florimont fusese deci destul de prevztor ca s trimit o patrul n recunoatere. Din fericire, aceasta s-a petrecut abia dup ce m ntorsesem la ai mei. Atunci o s mearg strun! chibzui capitano. Tu, Williams, eti cam obosit, rmi aici. Iar tu, Hoblyn, preiei paza la potec. Voi, tilali, dup mine! n lumina srac a focului vzui cum perdeaua de crengi de la intrare se ddu n lturi. Nousprezece ini prsir tabra. Rmaser numai cei doi pomenii mai sus. Abia disprur bandiii dup un cot, c m i aflam iari lng Sam.. Cum stm, Charlie? Mi se pare c au plecat. Da. Doi au rmas aici; unul de paz la potec, iar cellalt, adic Williams, n tabr. Acesta din urm nu e narmat: santinela, n schimb, are puc. S stm deocamdat pe loc, s nu ntreprindem nimic; posibil ca vreunul din cei plecai s fi uitat ceva i s se ntoarc. ntre timp ns, s ne pregtim. Hai cu mine, Sam! Iar voi stai aici pn v chem ori vin personal. Ne strecurarm pn la potec si ateptarm acolo vreo zece minute pn s se iveasc santinela. Omul patrula foarte calm i nepstor, simindu-se n toat sigurana. S fi trecut poate vreun sfert de ceas cnd ajunse iari cam n dreptul nostru. Acum nu mai era de temut c s-ar ntoarce cineva din drum. Puteam aciona. M ghemuii de o parte i Sam de cealalt parte a tufiului. n clipa cnd banditul ddu s treac printre noi, Sam i sari n gt, iar eu, rupnd o fie din haina lui ponosit, o fcui clu i i-o ndesai n gura. i prinserm apoi minile i picioarele n propriul su lasso pe care l purta la old i-l legarm de o tuf solid. Hai, continum! Ne apropiarm uurel de intrare i desfcurm niel perdeaua de hamei slbatic. Williams edea lng foc i frigea un hartan de carne. Sttea ntors cu spatele la noi; m furiai pn la el fr s simt nimic. ine carnea mai sus, master Williams, c se arde! i rostii n ceaf. Se ntoarse fulgertor i recunoscndu-m, mpietri de groaz.
76

Bun seara! Mai c era s uit reverena ce se cuvine unui gentleman ca dumneata! O... O... Old Shat... Shatterhand! gngvi el cu ochii holbai. Ce vrei aici? Nimic deosebit. Trebuie doar s-i restitui lui capitano pistolul pe care i l-am luat pe cnd i povesteai paniile dumitale. Banditul i ncorda un picior, ca i cum ar fi voit s sar i scormoni cu privirea n jurul su, cutndu-i puca. Dar nu avea la ndemna dect cuitul. Fii calm, master stakeman, cel mai mic gest ar putea s te coste viaa. ntii de toate, afl c pistolul efului dumitale e ncrcat i apoi, dac priveti nielu spre intrare, vezi numaidect c te poate trsni i de-acolo un glon! Omul privi spre intrare i vzu ntr-adevr puca lui Sam aintit asupra lui. Thunder-storm, mii de trsnete, m-am ars! Poale c mai ai oarecare anse de scpare dac te supui i nu ne faci greuti. Bernard, Bob, venii ncoace! La chemarea mea, cei doi tovari aprur i ei la intrare. Bob, uite colo, lng ei, snt nite lasso-uri. Ia unul i leag-l pe dumnealui! Nu, mai bine moartea! izbucni Williams. i tlharul se inu de cuvnt. Ct ai clipi, i nfipse cuitul n inim i se prbui fr via. Dumnezeu s-l ierte! rostii. Canalia! Va fi avut poate sute de viei pe contiin, vorbi Sam cu scrb. Nicicnd cuitul nu i-a fcut mai bine datoria. S-a osndit singur, drag Sam. Bine c ne-a scutit pe noi de o fapt sngeroas. l trimisei apoi pe Bob dup Hoblyn. Peste puin, individul zcea jos, n faa noastr. i scosei din gur cluul. Prizonierul rsufl adnc, apoi privirea i se opri ngrozit asupra complicelui su mort. Dac nu ne rspunzi la ntrebri, ajungi cadavru ca i sta! l avertizai. - Spun totul! fgdui Hoblyn nspimntat. Aadar: unde ai ascuns aurul? L-am ngropat colo, sub sacii de fin. Ddurm la o parte pieile de bivol i ne apucarm s cercetm depozitul. Era o adevrat colecie de tot ce fusese cndva transportat prin Estacado: arme de cele mai diverse tipuri i calibre, pulbere, plumb, cartue, lasso-uri, ei, pungi, pturi, echipamente complete de voiaj i de vntoare, stofe i pnzeturi, imitaii de coral, giuvaeruri i salbe de perle, mult cutate de indience, tot soiul de alte mrfuri, instrumente i unelte, o mulime de cutii cu pemmican
77

carne conservat apoi mari cantiti de alte alimente. Nu era greu s-i dai seama ca totul provenea din jaf. Bob arunca la o parte sacii grei de parc-ar fi fost pachete de tutun. Marshall scotoci printre unelte i gasi un hrle i o lopata. ncepurm a spa. n scurt timp, puserm stpnire pe o asemenea cantitate de grune de praf de aur, nct am fi gheboat sub ele un cal de povar solid. M nfioram la gndul ci biei cuttori de aur i vor fi pierdut viaa pentru ca s se ngrmdeasc aici atta deadly dust praf al morii cum pe drept cuvnt i spun indienii. Cnd se ntorc n patrie, oamenii transport cu ei numai o mic parte din aurul agonisit; restul l schimb n bancnote sau n cecuri. Cu siguran c victimele au avut i ele asemenea valori. Dar unde s-or fi aflnd acum? M adresai din nou lui Hoblyn; Spune-mi unde snt banii i cecurile jefuite de la cltori! Departe, ntr-o alt ascunztoare. Capitano nu vrea s le in aici. Nu are ncredere n toi oamenii lui. Aadar, nimeni nu cunoate ascunztoarea n afar de dnsul? O tie i locotenentul. Cum l cheam? Patrik Morgan. M fulger un gnd. Vom fi bogai n orice caz", i scrisese el tatlui su. Nu cumva acest Patrik are intenia s-l jefuiasc pe propriul su ef? i nu tii de fel unde se afl ascunztoarea? tiu ceva, dar nu snt sigur. Capitano pare s nu aib ncredere nici n locotenent. Acesta din urm a plecat azi mpreun cu un nsoitor la Head-Pik i la Rio Pecos; eu trebuia s pornesc mine pe acelai drum i sl in sub observaie. Aha! Deci capitano i-a dat indicaii precise, i-a descris locul! Hoblyn tcu ncurcat. Se codea. Spune adevrul! Dac taci, moartea te pate! Vorbete sincer i te crum, dei meritai cu toii treangul. Ai judecat bine, sir! Ei, unde e ascunztoarea? Mine urma s merg ncolo i s-l mpuc pe locotenent, dac-ar ncerca s se apropie! E o mic vlcea; o cunosc foarte bine, am vzut-o cu ochii mei. ns descrierea nu v-ar folosi prea mult; tot n-ai gsi ascunztoarea. Nu i-a indicat capitano precis locul ei? Se ferete s dea amnunte. Mi-a poruncit doar s m ascund n vlcea i s-l mpuc pe locotenent n clipa, cnd ar ptrunde acolo. Bun! i cru viaa, dac ne conduci la vlceaua aceea. Snt gata s v conduc. Dar, ine minte: dac ncerci s ne neli, i pierzi capul! N-ai s mergi liber; te legm pe cal i vii cu noi.
78

Well, fcu Sam, deci treaba s-a cam terminat. Ce urmeaz? Lum numai aurul i alte cteva lucruri folositoare: arme, muniii, tutun, alimente, plus nite mruniuri, daruri pentru indienii care ar fi s ne ias n drum. Hai, alegei ce v trebuie! ntre timp, eu m duc s examinez caii. Gsii acolo patru cai de povar exceleni din Michigan i vreo trei mustangi care meritau toat atenia. Erau, n orice caz, de preferat gloabelor lui Bernard i Bob. Aadar puteam s le schimbm cu doi mustangi, iar pe-al treilea s-l repartizm lui Hoblyn. Erau aici i samare, pe care le alezai n spinarea cailor de povar. Apoi, din toate lucrurile alese, fcurm opt baloturi, cte dou de fiecare cal. Tot restul przii l adunarm grmad i puserm dedesubt pulberea ce ne prisosea, laolalt cu lucrurile cele mai inflamabile. Ce facem cu caii ceilali? ntreb Sam. S-i dezlege Bob i s-i goneasc n prerie. Nu e prea convenabil, dar m doare inima s-i omor. Tu, Sam, preia conducerea convoiului. Eu rmn s dau foc mormanului sta. Pi, de ce nu i-am da foc imediat? ntreb Marshall. Flcrile ar lumina pn departe. Or, stakemen-ii dup ce nu ne vor fi gsit la tabra noastr, se vor ntoarce, desigur, n mare grab i atunci focul i va ajuta s ne dibceasc. De aceea e mai bine s v deprtai ct mai mult, iar eu v ajung mai trziu din urm. Well, ai dreptate! La drum, boys ordon Sam. Porni cel dinii, ducnd de fru pe unul din caii de povar i urmat de ceilali trei. Marshall, Bob i Hoblyn legat pe un mustang ncheiau convoiul. Eu cu calul meu rmsei s atept pn se va fi stins orice zgomot. Trecu astfel mai bine de un sfert de ceas. Zbava nu mai trebuia prelungit: ma puteam pomeni cu stakemen-ii. Intrai deci n ascunztoare, ca s dau foc przii. Dintr-o ptur rupt mi confecionasem din vreme un fitil lung, care mi ngduia s m deprtez suficient nainte ca pulberea s ia foc. Cum vrsem sub grmad i o mulime de cartue, era de prevzut o explozie puternic. Aprinsei captul fitilului, luai calul de fru i ieii pe potec n direcia preriei. Dincolo de mrcini m avntai n a. Atunci izbucni un bubuit i o pllaie grozave. Focul fcuse s explodeze cartuele. Ddui pinteni calului i mnai ct putui de tare, ca s ies din raza luminii. Flcrile se nlau slbatice. Focul mistuia toat averea strns de bandii prin jaf i omor...

79

Capitolul XVI RINTRE COMANSI


Acolo unde se ntlnesc statele Texas, Arizona i New Mexico, aadar n inutul strbtut de afluenii lui Rio Grande del Norte, se nal munii Sierrei i Los Organos, Rianca i Guadelupa, alctuind un vlmag cu nlimi slbatice, rspndite fr noim. Munii acetia seamn uneori cu nite ceti de piatra, uriae, despuiate, alteori cu fantastice bastioane nvluite n codri seculari, strbtute ici-colo de trectori abrupte sau desprite de viugi uor nclinate. Coloii par s stea de cnd lumea ntr-o superb i deplin izolare. i totui vntul aduce polen i semine pn sus, pe coamele i piscurile lor, asigurnd dezvoltarea vegetaiei. Ursul negru i cel cenuiu se car pe stnci i coboar de cealalt parte, n mpria singurtii, iar turmele de bizoni, numrnd mii de capete, trec i ele prin cte o strunga n migraiunile lor de toamn i de primvar. Apar aici chiar i oameni, fie albi, fie armii, slbatici ca nsi natura acestor locuri. Cnd acetia se retrag i dispar, nimeni nu tie ce vor fi fcut acolo, cci uriaii de piatr nu vorbesc, pdurile tac i nu s-a gsit nc omul care s neleag graiul animalelor. Aici, pe culmi, urc vntorul temerar, bizuindu-se doar pe sine i pe arma lui; aici se refugiaz insul care fuge de civilizaie; aici se adpostete indianul care a declarat rzboi ntregii lumi, fiindc lumea toat i vrea pieirea. Aici rsare din rmuri ba cciula de blan a vreunui vntor, ba sombrero-ul cu boruri largi al vreunui mexican, ba chica mpletit a
80

indianului. Ce caut aceti oameni, ce-i mn tocmai pe nlimile acestea izolate? Nu exist dect un singur rspuns: vrjmia fa de om sau animal, lupta pentru o existen care nu merit totdeauna osteneala unei asemenea lupte. Jos, la es, terenurile de vntoare i pmnturile apailor se nvecineaz cu cele ale comanilor; pe aici, la grani, se consum fapte eroice neconsemnate n nici o istorie. Btliile dintre aceste puternice seminii mping uneori cte o ceat izolat sau risipit pn sus, n muni, unde la fiece pas oamenii au de luptat cu moartea, cu forele naturii ce par de nenvins. Rio Pecos izvorte din Sierra Jumanez, coboar spre sud-est i cetete apoi ctre Sierra Blanca, drept spre sud. Nu departe de ieirea sa din muni, fluviul face un arc mare spre vest, mrginit pe ambele pri de nlimi. Intre albia fluviului i acest lan muntos care strjuiete amndou malurile, ici i colo rsare cte o mic prerie, cnd foarte ngust, cnd mai larg, acoperit cu ierburi bogate i pierzndu-se n codrii strvechi ce coboar pn la poalele munilor. E un teren ct se poate de periculos. Munii ngemnai las arareori s se strecoare printre ei vreun drum, vreun defileu pe care s poi trece de cealalt parte i cine ntlnete aici un duman n-are cum s-l ocoleasc dect abandonndu-i calul, ceea ce iari i poate aduce pieirea. Ajunserm, aadar, n aceast vale, pe care eu o mai strbtusem odat clare, dar ntr-o companie, mai numeroas i mai sigur. Acum nu eram dect patru ini i pe deasupra, obligai s-l supraveghem cu atenie pe prizonier care, dei se arta extrem de docil, putea totui s urzeasc n tain planuri viclene. Hoblyn clrea la mijloc, alturi de Bob; n fruntea grupului era Sam; pe urm veneam eu i Bernard Marshall care, n cursul marului nostru ndelungat, se dovedi un bun clre. Era nainte de amiaz i soarele atinsese culmile munilor nirai pe partea cealalt a fluviului. Dei ne aflam la mijlocul lui august, totui prezena soarelui ne provoca o vdit plcere, cci aici, printre nlimile acestea ntunecate, se nsereaz repede, nu mult dup prnz. Nopile erau att de reci, dimineile att de jilave, nct mergeam mai tot timpul nfurai n paturi. Ziua, Hoblyn clrea liber, l legam numai pe timpul nopii. Doar rspundea cu propria-i via pentru adevrul mrturisirilor sale. Mai e mult pn la Skettel-Pik i Head-Pik? mi se adres Marshall. Poate c am atinge munii chiar mine, dac, potrivit spuselor lui Hoblyn, n-am fi obligai s cotim spre dreapta. Oare n-ar fi mai bine s mergem de-a dreptul n muni, ca s dm de Fred Morgan? n orice caz, de-a dreptul nu e bine; s-ar putea s fim observai.
81

Morgan e cu siguran acolo: calendarul arat paisprezece august. Patrik, ns, cred c a luat-o ctre vlceaua unde capitano i ine banii. i acolo unde e fiul, s-ar putea s vin i tatl. De altfel, Patrik n-are dect un avans de cel mult cteva ore; doar ne-am inut strns pe urmele lui. Ast-noapte a poposit la ase mile de aici; va s zic, dac a pornit n zori, odat cu noi, trebuie s fie acum la cel mult trei ore naintea noastr. Have care! Atenie! exclam deodat Sam, care clrea n fa. Colo, la marginea pdurii, vd o creanga verde pe jos. nseamn c a fost rupt de curnd; a trecut cineva nu demult pe-aici. Ne apropiarm i srirm din a. Sam ridic de jos creanga, o examina, apoi mi-o ntinse i mie. Ia uit-te, Charlie, la drcia asta, ca s zic aa. Hm, pun prinsoare c a fost rupt abia acum un ceas. Exact, aa cred i eu. Iat i urme de pai, observi? M aplecai s le examinez mai ndeaproape. Doi brbai. Stai sa le msurm! Scosei din buzunar dou beioare pe care nsemnasem msura urmelor lsate de Patrik i de nsoitorul su pe locul primului popas. Ei snt! Exact tlpile lor! Nu mai naintm! Ai dreptate. S nu simt c ne inem dup ei. Dar dac au desclecat aici, nseamn ca au un anume plan, un scop. Iat, colo i-au lsat caii: pmntul e scormonit cu copitele. Iar dincoace urme de pai care duc n pdure. Hai s vedem! Ceilali trei rmaser s ne atepte, iar noi ptrunserm sub bolile pdurii. Fcurm o bun bucat de drum pn cnd Sam, care mergea n fa. se opri. Dduse de un strat de muchi clcat i bttorit. Parc-ar fi spat cineva pmntul dedesubt, apoi l-ar fi netezit i acoperit cu muchi. M aplecai i ddui muchiul la o parte. Un trncop! constat Sam cu uimire. Da, da, aici a stat un trncop. Sub stratul de muchi, pe fundul unei adncituri, se vedea conturul exact al uneltei. Va s zic, l-au scos de aici. Dar cine l-o fi ascuns? cuget cu glas tare Sam. E lesne de dedus. Dup ce capitano i locotenentul au ngropat banii i au prsit vlceaua, trncopul trebuie s-i fi incomodat; de aceea l-au ascuns aici. In orice caz trebuie s gsim la marginea pdurii vreun semn pe care l-or fi lsat pentru orientarea lor la o eventual ntoarcere; vor avea nevoie de trncop ca s dezgroape comoara. Aezai muchiul la loc i m dusei s examinez copacii de la liziera pdurii. ntr-adevr, doi copaci, unul pe dreapta, cellalt pe stnga urmelor purtau fiecare cte trei crestturi n cruci, iar cte trei crengi de jos fuseser rupte.
82

Ce concluzie tragi de-aici? Te ajut capul, Charlie? Ca i pe tine i pe oricare altul. Problema e uor de rezolvat: Patrik are ntr-adevr intenia s se duc n vlcea. Trebuie s i-o lum numaidect nainte. M ntreb ns dac se ndreapt direct spre vlcea, sau l caut mai ntii pe tat-su. Asta putem s-o aflm imediat. Mai e mult pn crmete drumul vostru de la fluviu i d n vlcea? m adresai lui Hoblyn. Cel mult dou ore, dac mi-aduc bine aminte. Atunci poate c ar fi nimerit s mergem pn acolo. Dac o ia pe drumul din dreapta, nseamn c se duce dea dreptul la ascunztoare; n schimb, daca ine direcia pe care a pornit, atunci vrea s-l caute mai ntii pe taic-su. Iar noi va trebui s ne orientm dup ceea ce face. De altfel, se pare c a stat multior n acest loc; probabil c nu mai are nici mcar o or avans fa de noi. De aceea, nu stric s ne odihnim i noi puintel! Dintr-o pricin sau alta. Patrik poate s se fi oprit undeva, naintea noastr i atunci ne observ la sigur. All right ! S mai stm. Dar s nu comitem imprudena pe care a comis-o el i s lsm caii de capul lor. Ia, mnai-i dup copaci! i s mai mbucm ceva, c tot n-am pus nimic n gur de la rsritul soarelui. i fcurm pe plac i ne aezarm pe muchiul moale. Dar nici nu apucarm s ne scoatem merindele, c Hoblyn tresri i art cu mna printre copaci. Domnilor, vedei strmtoarea de colo? Parc-am zrit sus de tot ca un vrf de suli lucind la soare, un vrf de oel. Imposibil, protest Sam. Cum s observi vrful unei sulie de la o asemenea distan? i totui, Sam, intervenii eu, nu-i deloc imposibil, dac privirea cade ntmpltor exact pe punctul cu pricina, fie el ct de mic. Dar asemenea sulie nu poart dect indienii... Va s zic, ar trebui ca... n acel moment zrii i eu dou puncte scnteietoare, unul sus, cellalt puin mai jos. Oameni buni, tia nu pot fi dect indieni, fcui eu. Mare noroc c ne-am adpostit aici! Dac mai mergeam, ne prindeau n toat legea; doar ne btea soarele n fa. mi pusei luneta la ochi i cercetai strmtoarea. Tabloul ce mi se oferi nu putea dect s-mi strneasc cea mai grav ngrijorare. Privete i tu, Sam! Uit-te atent: snt cel puin o sut cincizeci de ini. Sam apuc luneta, o duse la ochi, apoi o trecu lui Bernard. Poftim, master Marshall! Admirai-i pe roii tia! Ai mai ntlnit vreodat comani? nc nu. Snt comani?
83

Da, rspunse Sam hotrt. Judecnd dup regiune, ar putea s fie i apai; numai c acetia poart chica ntr-alt fel. Observai ca snt vopsii n rou i albastru? Ei, asta nseamn c se duc la rzboi. De aceea i-or fi ascuit vrfurile sulielor. Fiecare rzboinic va fi avnd n tolba lui cteva sgei otrvite cu care eu nu simt nici o nevoie s fac cunotin, ca s zic aa. Tu ce crezi, Charlie? Ce se ntmpl dac trec pe-aici? Ne observ, fr doar i poate. Mi, de-am putea s tergem ct de ct urmele, s dm la o parte creanga aceea rupt i s-o tulim! Dar nu vd cum! Nici nu ne-ar fi de prea mare folos, pentru c mai ndrtul nostru tot ne-ar descoperi urmele i ar face cale-ntoars. tiu, tiu. ns am ctiga timp i pn s se ntoarc ei, ne-am pune la adpost. Ai i tu dreptate. Urmele copitelor snt pe margine. Poate reuim s le tergem. n spatele meu se afla un lstar de molift, subire, uscat. l retezai i-mi fcui un fel de undi cu care pescuii creanga bucluca. Adunai apoi ace uscate de brad i le presrai pe locul unde sttusem, dei urmele erau i aa foarte puin vizibile; numai un ochi de indian ar fi fost n stare s le observe. S vedem dac ne ajut la ceva. Pe mine, unul, nu m-ai mbrobodi cu asemenea procedee, vorbi Sam flos. i de ce? Pi, de cnd produce ararul, ca s zic aa, ace de molift ? ntr-adevr, chiar n locul cu pricina cretea un arar; dar nu mai aveam ce face. Indienii mi absorbeau toat atenia. Ajunseser tocmai la captul de jos al strmtorii, se oprir acolo i trimiser trei clrei n recunoatere. High-day, slav Domnului, nu vin spre noi! exclama Sam plin de bucurie. De unde tii? se amestec Bernard. Explic-i tu, Charlie, c tot i place s-l instruieti. Foarte simplu. Din grupul lor de recunoatere, doi au luat-o paralel cu fluviul, n jos, iar cel de-al treilea se ndreapt spre albia apei. Aadar au intenia s treac pe malul cellalt. Pe aici, ns, nu se vor abate, altminteri n-ar fi luat-o n jos, ci n sus. Primii doi au sarcina s controleze dac totul e n regul, dac nu se vd ceva urme, iar al treilea va stabili dac Rio Pecos poate fi traversat n acest loc. Curnd, cei trei indieni se ntoarser din misiunea lor; preau s fi adus veti bune, deoarece trupa porni numaidect n direcia fluviului. Acum i puteam numra cu ochiul liber i se dovedi c le apreciasem forele mai curnd n minus dect n plus. Erau nite flci sntoi, zdraveni, care preau s fac parte din dou triburi sau aezri diferite, deoarece erau
84

condui de dou cpetenii. Aia doi cu pene de vultur snt efii? ntreb Bernard. Da. Auzisem c efii lor nu clresc dect pe cai albi. Albi? Ha-ha-ha! rse cu poft Sam. Eti prost informat, l lmurii eu pe tnrul Marshall. La noi, n lumea veche, se gsete, ntr-adevr, cte un general care nu ncalec dect favoritul su alb. Aici, ns, nu e aa. Indianul nu prea ine la caii de culoare deschis. Calul alb, putnd fi lesne observat, ndeprteaz vnatul, iar n caz de rzboi te trdeaz inamicului. Doar iarna cnd zpada servete de camuflaj, se ntmpl s fie folosii i caii blani, n care caz clreul se acoper i el cu o pnz alb. Am ncercat personal trucul acesta sus, la Nord-Park i am avut succes. ntre timp, caii indienilor coborser de pe mal i dei apa era repede, clreii inur att de precis direcia, nct ajunser dincolo cu o abatere de numai civa coi. Se proced apoi la o nou recunoatere, dup care ntregul detaament se puse n micare. Acuma puteam s respirm uurai; scpasem de o primejdie destul de serioas. Sam i mngie iapa. Ei, btrne, ce-ai fi zis dac roii i-ar fi tiat ie coada i mie urechile? Ha-ha-ha! Noroc c treaba asta sa petrecut mai demult! Dar, Charlie drag, ce se ntmpl acum cu Patrik i cu stakeman-ul lui, ca s zic aa? Indienii or s le descopere cu siguran urmele. N-or s se ating de el, rspunse n locul meu Hoblyn. Nu? Pi de ce? Fiindc se cunosc. Acetia snt comani din tribul Raccurroh cu care Patrik i capitano au fumat pipa pcii. tii, multe din lucrurile acelea le cumprau ei... Asta-i ru, ar putea s fac front comun mpotriva noastr, se ngrijor Sam. M rog. Ateptm i vedem, l mbrbtai eu. Patrik se va feri s-i aduc n vlcea. Cel mult va ntrzia din politee cteva ceasuri ca s fumeze calumetul cu cpeteniile lor. Apoi i va vedea de drum. M lipii de un copac i privii n zare, ca s vd ce fac indienii. Acetia dispruser la cotul fluviului, dup muni. Dar cnd mi aruncai privirea n susul apei, m trsei repede ndrt. Sam observase micarea i ntreb: Ce-i? Mai vin i alii? Se pare c da! n orice caz, am vzut unul la strunga de colo. Sam, care pstrase la el luneta, o duse repede la ochi. La naiba! izbucni el. Ai dreptate. Dar nu vd dect un singur om. Poate c ceilali stau n spatele lui. Aha, ce vd? Un apa, ca s zic aa! Zu? Exact! i nc o cpetenie! Are prul lung de-i cade pn pe spinarea
85

calului. Iat-l!, se ndreapt spre fluviu, vrea s treac dincoace. D-mi luneta! Mi-o ddu, ns, din pcate, nu mai vzui nimic; clreul coborse n ap i o ridictur de pmnt mi-l acoperea cu totul. tii tu, Charlie, cum vine asta? chibzui Sam. Comanii, fr s tie, snt urmrii de apai, iar conductorul apailor a luat-o nainte ca s nu-i piard din ochi pe adversari. Dar e detept, al dracului! N-a apucat-o chiar pe urmele lor, ci alturi, pe strung. Dai-v, bre, mai napoi! Apaii tia au nite ochi teribili. i astupai nrile cailor, s nu sforie cnd l vor simi pe indian! C de venit, vine cu siguran. Ct despre Tony a mea, nici o grij: are ea destule grune n cap! Ei, linite! Nu-l vedeam pe apa; terenul ne mpiedica vederea. Dar nu trecur nici cinci minute, c i auzirm tropotul calului su. Ceilali se traser repede ndrt; eu ns m pitii dup o tuf mare. Apaul venea ncet, examinnd cu atenie pmntul dedesubt. Observase cumva nite fire de iarb clcate sau vreun alt semn? Aa se prea. i iat c se opri chiar n dreptul meu studiindu-mi opera stratul din ace de brad improvizat adineauri i cuprins de bnuiala, sri de pe cal cu tomahawkul n mn. Trage, Charlie! m ndemn n oapt Sam. Eu ns, pe ct de iute desclecase indianul, pe att de repede ieii din ascunzi. Braul lui se nl, gata s izbeasc necrutor. Winnetou! strigai eu apropiindu-m. Vrea oare marele conductor al apailor s-l omoare pe fratele su? Braul i czu i ochii lui noptatici se luminar duios. arli! Nu-mi rosti dect numele, dar n glasul lui simii o mare bucurie, pe care indienii i-o stpnesc de obicei cu discreie. Apoi viteazul apa m strnse n brae i m lipi de pieptul su. Firete c i eu m bucuram nespus de aceast ntlnire. Dup ce ne privirm cteva clipe n tcere, ntrebai: Ce caut fratele meu tocmai aici, lng Rio Pecos? Winnetou i vr tomahawkul n bru i rspunse: Puricii au prsit tabra comanilor ca s le dea apailor sngele acestora. Marele Spirit spune ns c Winnetou le va trage pielea de pe cap! i fratele meu alb ce face pe-aici? Doar mi spunea acum cteva luni c se ntoarce peste apa cea mare, la wigwamul su printesc, pentru ca apoi s plece n deertul acela mai mare i mai crunt dect Mapimi i Estacado? Am i fost acas. Am fost i n Sahara. Dar duhul preriei m cheam i ziua i n visurile nopii. I-am ascultat glasul i m-am ntors. Fratele meu alb a fcut bine! Inima preriei e larg i darnic; viaa i moartea se cuprind n ea. Cine a simit o dat btaia acestei inimi, chiar dear pleca, tot va fi s se ntoarc. Howgh!
86

i lu calul de cpstru i veni cu mine pn sub copaci. Abia aici ddu cu ochii de nsoitorii mei. Dar n ciuda faptului c nu-i pomenisem de prezena lor, nu se art de loc surprins, ci se fcu c nu-i observ. Bg mna sub oblncul eii, scoase pipa i punga cu tutun i se aez cu grav demnitate. Winnetou a fost departe, n miaznoapte, la apa cea mare, ca s aduc hum sfnt pentru calumet. arli e primul om care va fuma cu Winnetou din aceast pip. Mai snt aici i alii care ar vrea s fumeze cu fratele meu rou. Winnetou nu fumeaz dect cu brbaii viteji, care nu ascund viclenia n inim i minciuna in cuvnt. Dar el tie c fratele su alb n-are legturi cu oameni netrebnici. A auzit oare cpetenia apailor de Sans-ear, iscusitul i nenfricatul vntor? Winnetou l tie din auzite, dar la fa nu l-a vzut. Sans-ear e viclean ca arpele, iste ca vulpea i viteaz ca jaguarul. El i omoar pe indieni i-i nseamn pe rbojul putii! Dar eu tiu c nite indieni i-au ucis soia i copilul i c el nu-i omoar dect pe cei ticloi. i vd aici iapa. De ce nu se arat Sans-ear ca s fumeze cu Winnetou pipa pcii? Sam se ridic de la locul lui i se apropie de Winnetou. Se vedea c e oarecum tulburat n faa brbatului pe care l tia drept cel mai vestit, mai netemtor i mai drept rzboinic al savanelor. Fratele meu rou a rostit adevrul: eu nu-i omor dect pe cei rai, pe cei buni ii ajut, spuse el cu modestie. i fcui semn i lui Bernard Marshall. Cpetenia apailor s binevoiasc a lumina cu ochiul su si pe acest rzboinic. A fost, pn nu demult, un om foarte bogat; clar bandiii i-au ucis tatl i l-au jefuit de diamante i dolari. Ucigaul e un alb i se afl aici, lng Rio Pecos. El va fi s piar chiar de mna acestui tnr! Winnetou i e frate i l va ajuta s-l prind pe uciga. Howgh! Acest ultim cuvnt echivala cu un angajament solemn pe care avea s-l respecte cu sfinenie. Ctigasem deci pentru Bernard un ajutor cum nu se poate mai preios. Apaul i umplu pipa i-i ddu foc. Dup ce sufl de cte trei ori fumul spre cer i spre pmnt, ndrept calumetul ctre cele patru puncte cardinale i apoi mi-l ntinse mie. mplinii i eu ceremonialul i-i trecui pipa lui Sam. Dup ce fum i Marshall, pipa reveni la Winnetou. Atunci Sam l ntreb: Are tratele meu rou muli rzboinici cu el? Iuf! Aceasta e, dup cum se tie, o exclamaie de mirare. Sam ns nu cunotea pe-atunci modul de exprimare al apailor i bnuind c nu fusese neles, repet ntrebarea.
87

Ziceam dac fratele meu rou are muli rzboinici cu el. Iuf! Fratele meu alb ar putea s-mi spun de cti uri e nevoie ca s striveasc un muuroi cu o mie de furnici? Pi, ajunge i un urs! i de ci crocodili ca s nghit o sut de broate? Ajunge un crocodil. i de cte cpetenii ale apailor e nevoie ca s ucid un roi de nari Racurroh? Cnd Winnetou dezgroap securea rzboiului, el merge de unul singur, fr ali oameni dup el. Cci Winnetou nu e capul unui trib singuratic, ci regele tuturor apailor. Ori-ncotro i-ar ntinde braul, mii de rzboinici zoresc s-i mplineasc poruncile; o mulime de glasuri alearg spre el ca s-i spun ce fac fiii comanilor; sumedenie de cuite i tomahawkuri vin s-l doboare pe duman. Apoi tnrul i viteazul ef al apailor mi se adres mie. Brbatul adevrat vorbete cu pumnul, arli! Dar, te rog, spune-mi ce urmreti aici mpreun cu aceti oameni ai ti? i nfiai pe scurt dar exact motivele care ne aduseser la Rio Pecos. Winnetou ascult atent i sttu o vreme cu ochii n jos. Trgnd ultimul fum, i prinse calumetul la gt i se scul n picioare. Fraii mei albi s binevoiasc a veni dup mine! i scoase calul din pdure i sri n a. nclecai i eu i plecarm n trap rapid. Apaul clrea un murg osos, costeliv, pe care l cunoteam mai demult. Arta ca o gloab de ham muncit, prpdit i numai un cunosctor ca Winnetou sar fi putut hotr s-l foloseasc la clrie. Calul acesta era nentrecut la galop, statornic la trap, rbdtor, neobosit la pas i avea un suflu inepuizabil. Ca inteligen, nu era cu nimic mai prejos dect iapa lui Sam, iar cu copitele-i tari ca oelul punea nu o dat pe goan slbticiuni primejdioase ca lupul sur sau puma. Cnd l ncleca, Winnetou i murgul lui preau un trup i un suflet, o singur voin i hotrre. Nicicnd animalul acesta deosebit de curajos, puternic i iute, nu a ostenit s-i slujeasc stpnul n cele mai grele situaii. Dnd de urmele comanilor, neleserm c hoarda se simise aici sigur i la largul ei; nu fcuse nici cel mai mic efort s le tearg. Clrirm aa pre de un ceas, oprindu-ne la fiece cot, ca s scrutm mprejurimile. Eram tocmai pe punctul de a crmi iari pe dup un plc de arbori, cnd apaul trase puternic de fru. Art cu dreapta nainte, iar cu stnga ne fcu semn s tcem din gur, s fim ateni. mi ncordai privirea, dar nu vzui nimic neobinuit. Winnetou ns i atrn puca de oblncul eii, scoase cuitul de vntoare, desclec i fr a rosti mcar un cuvnt, dispru n pdure. Ce s fie, Charlie? ntreb Sam nedumerit. Habar n-am. Original tip Winnetou sta! Nu putea s ne spun i nou despre ce-i
88

vorba?! N-ai auzit ce zicea adineauri: brbatul adevrat vorbete cu pumnul. Adic prin fapt. Zrind ceva suspect, s-a dus s cerceteze mai ndeaproape situaia. Ce nevoie s-i dea lmuriri verbale, de vreme ce acioneaz sub ochii ti!... Totui, ar fi putut s ne spun mcar cu aproximaie ce a observat! O s aflm n curnd. Da, am fi tiut i noi, ca s zic aa, cum s ne orientm i ce s facem. tim i aa: trebuie s ateptm aici, dup colt, pn se ntoarce sau pn d vreun semn. Simplu de tot. Massa, oh, auzit, massa? interveni Bob. Ce? Strigat om! Unde? Aici. Dup col asta. M uitai ntrebtor la ceilali, dar nimeni nu auzise nimic. Se putea, totui, ca negrul s aib dreptate. Deodat rsuna l auzirm acum cu toii glasul ciudat al unui wipp-por-will. Oricare altul ar fi fost convins c e ntr-adevr glasul acestei psri, dar eu tiam ca nu era dect o imitaie perfect realizat de Winnetou. De acest semnal ne folosisem cndva n expediiile noastre comune. Un wipp-por-will, spuse Sam. A fi curios, ca s zic aa, pe unde nu se gsete soiul sta de gaie. Ba te neli, Sam. E pentru ntia oar c auzi asemenea glas: ne cheam Winnetou. Uite-l colo, la cteva sute de pai n marginea pdurii. Haidem! Luai de cpstru murgul apaului i pornii clare, nsoit de ceilali. Dup ce se convinse c i-am auzit chemarea, Winnetou dispru imediat dup copaci. Ajuns la locul cu pricina, desclecai i intrai dup el n pdure. l gsii stnd n picioare, iar jos, pe pmnt, zcea un tnr legat cu propria lui cingtoare. Gemea i privea n sus la Winnetou, cu nite ochi ngrozii. Fricosule! rosti cu dezgust apaul. i, fr s adauge alt cuvnt, i ntoarse spatele. Tnrul capturat era un alb. Vzndu-m pe mine tot alb se nsenin puin la fa. O und de ndejde i rcori sufletul, mai ales cnd se ivi i Sam. Un alb, un yankeu! exclam acesta din urm. De ce fratele meu rou l trateaz ca pe un duman? Ochi ru! rspunse scurt Winnetou. Atunci un strigt se auzi n spatele meu. ntorsei capul i-l vzui pe
89

Marshall cum se uit stupefiat la prizonier. Holfert! Pentru Dumnezeu, ce caui aici? Marshall! Master Marshall! ee mir prizonierul la rndul su. Era deci o cunotin de-a lui Bernard. Se prea ns c apariia prietenului meu nu-i provoca o deosebit plcere. Cine-i tnrul? ntrebai. E din Knoxville, l cheam Holfert. A lucrat n magazinul nostru, ne lmuri Bernard. Cum de ajunsese aici un fost angajat de-al lui Marshall? Ce cuta tocmai n aceste locuri, unde speram s-l gsim pe Morgan? mi veni o idee. Era n serviciul dumneavoastr cnd ai lichidat ntreprinderea? Da. M adresai atunci prizonierului: Master Holfert, te cutm demult. N-ai vrea s ne spui unde se afl bunul dumitale amic Fred Morgan? Sntei detectiv, sir? izbucni acesta speriat. Profesia mea vei afla-o la timp. Dar pot s-i spun c n-am intenia s m ocup de dumneata n mod oficial, deoarece nclin s cred c ai czut victim unei momeli. Rspunde aadar: unde-i Morgan? Dezlegai-m i v voi spune totul, sir. Bernard asista la discuie ca un martor cu totul uluit. De dezlegat nu poate fi vorba, dar o s-i slbim niel legturile. Bob, ia vezi! Negrul iei n fa i se aplec. Bob i tu eti aici?! exclam Holfert. Yes! Unde massa Bern' acolo Bob. De ce nu rmnem massa Holfert la Lu'ville i venit la muni? De ce trebuim legat massa Holfert? Negrul desfcu puin legturile, nct prizonierul reui s se salte n ezut. Eu continuai interogatoriul: Deci, pentru a treia oar: unde se afl Morgan? n Head-Pik. Ai fost mult timp acolo, mpreun cu el? Mai mult de o lun. Unde v-ai ntlnit? mi poruncise s vin la Austin. i poruncise? Prin urmare, sntei cunotine vechi. Holfert tcu. Eu scosei pistolul. Fii atent la jucria asta, master Holfert! Dei snt lmurit n ce te privete, in totui s-mi spui cte ceva n legtur cu asasinarea i jefuirea patronului dumitale. Dac nu rspunzi sau ncerci s mini, i trntesc un glon n cap. Aici, n Vest, criminalii nu snt judecai cu attea formaliti ca dincolo, n statele rsritene! Nu snt un criminal! bigui Holfert n culmea spaimei.
90

i-am mai spus c snt pe deplin lmurit n legtur cu dumneata! Problema ar fi numai dac e cazul sa te tratam ca pe un nrit fr leac sau ca pe un pctos care se pociete. Aadar, l cunoti mai demult pe Morgan? Mi-e rud. i te-a vizitat la Louisville? Da. Mai departe! N-am chef s te tot ntreb: poi vorbi i singur. Gndete-te la pistolul meu! Dac master Marshall se retrage, v povestesc totul. Trebuia s in seama de starea de spirit, de tulburarea n care se gsea criminalul vzndu-se ncolit pe neateptate. Fie pe voia dumitale. i fcui semn lui Bernard, care se depn ca sa se ntoarc ns pe ocolite i s se posteze la adpostul unui copac, n spatele prizonierului. n clipa aceea parc citeam n inima lui ca ntr-o carte deschis. D-i drumul! i ordoai lui Holfert. Morgan m vizita adeseori, struind s joc cu el cri. Pn la urm m-a convins. Venea n locuina dumitale? Da. La magazin nu m cuta niciodat. Tot ctignd la joc, am dat n patim. Pe urm, am nceput s pierd i am tot pierdut pn i-am rmas dator cu cteva mii de dolari. N-aveam de unde s-i pltesc. Atunci m-a ameninat cu denunul, cci i ddusem polie falsificnd semntura patronului meu. Cum era s m salvez? I-am indicat locul unde se afl cheile de la magazin. tiai ce avea de gnd s fac? Da. Urma s mprim ntre noi prada i s fugim n Mexic. Dar, din prevedere, pentru a nu fi descoperii de poliie, trebuia s ne desprim pentru un timp i sa ne dm ntlnire la Austin. I-ai spus c patronul poart ntotdeauna la el o cheie cu care descuie toate uile? Da, i-am spus. ns nu credeam c-l va ucide, zicea c are intenia s-l nuceasc i att. L-am pndit amndoi, iar Morgan, nici una nici dou, l-a njunghiat. Apoi am deschis ua locuinei i am scos mortul pe culoar. Prada am mprit-o pe loc. El a luat diamantele i dumneata restul? Da. Fiind din bran, nu mi-a fost greu s vnd partea mea, firete, sub pre... i acum... i acum... da, da, neleg ! i-a luat Morgan banii! Mi i-a luat. Va s zic, ai fost att de naiv nct s-i nchipui c un tlhar ca Morgan se va purta corect cu dumneata? Nu i-ai dat seama c te
91

ademenete n pustietatea asta ca s te jefuiasc de bani? Cum i i-a luat ? Asear era rndul lui la straj. Eu adormisem, dar deodat m deteptai. Morgan mi luase armele i portofelul i se aplecase s m njunghie. Spaima mi-a nzecit puterile: l-am aruncat de pe mine, am srit n picioare i am luat-o la fug. Dnsul m-a urmrit, dar mulumit ntunericului am scpat. Apoi am alergat toat noaptea, temndu-m s nu m descopere n zorii zilei. Abia de curnd m-am ascuns aici, s-mi trag puin sufletul i s dorm. Dar n-a fost chip: au trecut clreii indieni. Tocmai voiam s-mi continui drumul, cnd l-am vzut pe acest rou. Am ncercat s m feresc de el, dar m-a prins. Holfert era frnt de oboseal. Poate c i aceasta stare l determina s vorbeasc att de franc i deschis, cci altminteri glasul lui nu prea trda cin sau regret. M adresai lui Bernard. E omul dumitale. Ce ai de gnd cu el? Marshall nu rspunse. Pesemne c ovia ntre rzbunare i mil. n sfrit, i puse prizonierului cteva ntrebri suplimentare, dup care se hotr: S-ar putea ca ticlosul s merite moartea, dar duc-se n plata Domnului! n condiiile de aici, asta e i mai ru ca o moarte imediata, i atrasei eu atenia. Fr experien i ajutor, fr arm i cal, nu va ajunge prea departe. Atunci s vin cu noi pn gsim un prilej s ne scpm de el. Ne-ar incomoda prea mult, doar mai avem un prizonier. i apoi, nu e deloc exclus s se neleag amndoi mpotriva noastr. Tot am fi patru contra doi. Nu m gndesc c ne-ar covri ca for; s-ar putea ivi ns momente grele, situaii ncurcate. M rog, nici eu nu snt setos de snge. Am putea s-i dm, de pild, un cal de povar i o arma. Consult-te i cu Winnetou! Indianul sttuse deoparte, urmrind discuia noastr. Acum se apropie de Holfert i-l dezleg. Ridic-te! Prizonierul se scul n picioare. Winnetou ntinse arttorul spre el. i-ai splat minile de sngele victimei? Da, rspunse Holfert smerit. Asta nseamn c aveai ntr-adevr minile ptate cu snge! Or, sngele, ca s-l speli, cere snge, nu ap! Aa vrea Manitu i Marele Spirit al savanei. Vezi ramura aceea chiar pe marginea apei, lng mal? Da. Du-te i ad-o ncoace! Dac izbuteti s-o smulgi de-acolo, rmi n via, cci ramura e semnul pcii i-al iertrii. Noi, ceilali, eram ntructva surprini de acest ciudat procedeu. Holfert
92

se duse pn la marginea apei, cam la patru sute de pai deprtare de noi. Condiia nu era greu de ndeplinit: ramura se afla foarte aproape de mal. ntinse mna i o ajunse. Dar n aceeai clip, Winnetou duse la ochi puca lui de argint. Focul scapr i Holfert, lovit la cap, czu in ap, cu faa n jos. Calm, fr s se grbeasc, apaul i ncarc din nou puca. Omul alb nu s-a ntors cu ramura, deci a trebuit s moar! Spiritul savanei e drept milostiv: el nu iart ca s te duc la pieire. Ucigaul alb ar fi fost ucis la rndul lui de comani sau de stakemen-i i leul lui l-ar fi mncat coioii. Acestea spuse, Winnetou ncalec i porni la drum fr alt vorba. l urmarm n tcere, tulburai pn n adncul sufletului. Comanii lsaser urme peste tot. Era clar c mergeau Ia rzboi; o dovedeau, de altfel i culorile cu care i vopsiser faa. Dar se vede c inta lor era cam departe, altminteri ar fi fost mult mai precaui. Winnetou le cunotea, desigur, inteniile, dar era de felul lui un taciturn: nu vorbea dect strictul necesar. Tocmai voiam s m apropii de el, cnd rsunar naintea noastr trei focuri de arm. Ne strunirm numaidect caii. Winnetou, fcndu-ne semn s ateptm, porni iari nainte i crmi pe lng un cot al pdurii. Noi stturm pe loc. Apaul descleca, se furi printre tufiuri, apoi apru din nou i ne chem printr-un gest al braului. Comanii i dou fee palide, ne inform el n grab. i numaidect se retrase iar n tufi. Eu, Sam i Bernard ne luarm dup el, n timp ce Bob rmase cu caii, pzindu-l i pe Hoblyn. Terenul nchipuia la un moment dat un fel de tpan larg i de acolo ne izbi o privelite neateptat. Cele dou cpetenii ale comanilor i nfipseser suliele n pmnt i i agaser scuturile in ele. edeau i fumau mpreun cu doi albi care se instalaser unul n dreapta, cellalt n stnga lor. Tuspatru caii pteau n apropiere. Pe tpanul din faa lor se desfura un exerciiu de lupt, slbatic i panic n acelai timp: comanii organizaser unul din acele spectacole prin care obinuiesc sa-i arate miestria de clrei i de mnuitori ai armelor. Aflndu-se prea departe ca s le putem deslui feele, fcui apel la lunet i surprins, m adresai lui Sans-ear: Formidabil! Privete, Sam! Cine-i tipul de acolo? Sam lu luneta i o duse la ochi: S'death, Fred Morgan cu fiul su! Cum de s-au ntlnit aici, ce-or fi cutnd printre indieni? Uor de dezlegat, dragul meu: Patrik clrea naintea noastr, iar tatl sau venea dinspre Head-Pick, urmrindu-l pe Holfert. i s-au ntlnit aici. Cu indienii, dup cum tii, se afl n raporturi bune, n-au de ce s se fereasc.
93

O fi, dar nu-mi convine deloc. De ce? Cum i mai scoatem, ca sa zic aa, din mijlocul roilor? Sper s nu stea mult timp mpreun. Oricum, nu aceasta poate fi intenia lor. N-au nici un interes s mpart comoara cu indienii.. Atunci cel mai bun lucru e s rmnem pe loc i s nu-i slbim din ochi. Se pare c aici sntem pui la adpost, nu cred ca vreun coman s vin ncoace. Dar Morgan? interveni Bernard. N-o s treac pe-aici n cutarea lui Holfert? Vznd c nici fiu-su, nici comanii nu l-au ntlnit, va presupune c acesta a luat-o pe alt drum. Hai s ne punem caii n sigurana. Winnetou aprob din cap i eu m deprtai pentru a lua msurile cuvenite. Era de prevzut c popasul nostru va dura cteva ore. Scosei samarele de pe cai i intrarm cu toii mai n adncul pdurii. Dnd cu ochii de tpanul cu pricina, Hoblyn mi se adres: Sir, acolo sus. pe dreapta, e drumul spre ascunztoare. Acolo? Proast afacere! De ce, Charlie? se vri n vorb Sam. Fiindc n-avem cum ajunge acolo naintea celor doi Morgan. i dai seama: dup plecarea comanilor, bandiii vor lua-o imediat ncolo. Nu v facei griji, sir! interveni Hoblyn. Drumul acesta nu-l cunoate dect capitano i cu mine. Locotenentul Patrik o ia pe alt parte, ctre un afluent al lui Rio Pecos. Bine, atunci s urmrim linitii spectacolul comanilor. Rzboinicii se mpriser n dou tabere inamice". Prea c se nfrunt ct se poate de serios. n lupta corp la corp oamenii se artau att de sprinteni i neostenii, nct ar fi cucerit admiraia oricrui spectator european. Caii lor nu au ei, nici cpstru obinuit, ci poart fixat pe spinare fie o ptur, fie o piele sau rogojin. De ambele laturi o curea solid, groas, e petrecut pe grumazul calului, servind de sprijin pentru braul clreului cnd acesta se apleac pe o parte sau alta, agat numai cu un picior de spinarea bunului su tovar. Acest soi de echipament, ca i exerciiul ndelungat permit clreului s se foloseasc de calul su ca de o pavz, avnd n acelai timp destul libertate de micare i expediind sgeile sau gloanele cnd peste capul, cnd pe sub burta calului. Rzboinicii acetia snt deosebit de ageri. Dac e nevoie, aproape c se culc la pmnt fie pe dreapta, fie pe stnga calului i acioneaz cu atta vitez i dibcie, nct ar face cinste celei mai nalte scoli de clrie artistic. Caii au pas att de regulat, nct arareori glontele sau sgeata lansat de clre nui atinge inta. Chiar i cnd cade ptura clreul i menine echilibrul, dat fiind c fia de piele care i cuprinde braul aproape de umr este fixat
94

de greabnul calului. Un clre destoinic strnge bine gaica i atunci nu mai are nevoie nici de ptur, nici de a, n timpul demonstraiei. Piciorul, nclat n mocasin se lipete, de parc ar face corp comun cu coapsa calului. Aceti extraordinari clrei snt n stare s arunce sgeata ori s trag cu arma de pe spinarea calului, dar i pe sub gtul lui, mnuind arcul n poziia atrnat ca i din poziia obinuit, att snt de instruii i exersai. Toat atenia noastr era ndreptat spre acest spectacol rzboinic, plin de ciudenii i frumusei, semnnd cu o Phantasia" arab. Doar o singur dat i spre norocul nostru, mi aruncai privirea ndrt, spre desiul de unde venisem. i atunci zrii cu spaim doi clrei venind spre noi, pe hotarul pdurii i cercetnd cu atenie urmele comanilor. i avertizai pe ceilali: Have care, atenie! Clrei! i ntoarser cu toii capetele i Hoblyn exclam: Capitano cu Conchez! Exact, aa e! Repede, n pdure! tergei orice urm! n dou minute se fcu totul. Oamenii se retraser mai n adncul pdurii, n afar de mine i de Winnetou, care, rmai mai n fa, i observam n ascuns pe noii venii. Clreii se apropiau din ce n ce i desigur c ar fi crmit spre noi, dac n acel moment rzboinicii comani n-ar fi scos un urlet ca de fiare slbatice. Era semnalul lor de lupt. Clreii tresrir, se uitar o clip piezi pe dup colul pdurii i i mnar caii ctre locul unde sttuser adineaori caii notri. Atunci ne nfundarm i noi n pdure. Chiar ndrtul noilor venii creteau doi arari alturai. Acolo reuii s ajung i sa trag cu urechea la discuia bandiilor. Stteam cu tomahawkul pregtit pentru orice eventualitate. Snt comani, vorbi capitano. Prin urmare, n-avem de ce ne teme. Dar trebuie sa dibuim cine snt cei doi albi. E prea departe, nu le vedem feele. Poate s-i recunoatem dup mbrcminte. Cel din fa, nu... nu-l tiu... Cellalt... eh, drcie, mi-l acoper cele dou cpetenii! Capitano, ia vedei caii ia patru! E i un roib printre ei. Nu vi se pare c aua e cam ciudat? Carajo, sta e roibul locotenentului! Cred i eu. nseamn c unul din albi nu poate fi dect locotenentul Patrik. Aa e! Uite c s-a aplecat. Poarta haina aceea pestri. Ce-i de fcut? Dac-a ti ce intenii avei cu el, poate c mi-ar veni vreo idee. Acum e ntr-adevr cazul s-i spun. Am ngropat aici cea mai nsemnat parte din averea noastr. Nu o puteam ine dincolo, n HideSpot, fiindc se afl printre noi unii oameni care nu-mi inspir ncredere. Locul unde am ascuns comoara nu-l tie nimeni n afar de mine i de Patrik care, ciudat lucru, n loc s se ntlneasc cu tat-su n tabra
95

noastr, a preferat s fixeze ntlnirea aici, la Rio Pecos. Asta m-a fcut s l bnuiesc. Iar faptul c, dup ultima lui misiune n Estacado, a venit direct ncoace, fr s treac mai nti pe la mine, mi-a ntrit convingerea c are de gnd s ne fure comoara. Cu indienii tia cred c s-a ntlnit ntmpltor. Acuma, m ntreb cum e mai bine: s-l pedepsim chiar aici, pe loc, sau s ne inem de el i s-l prindem asupra faptului? Cred c a doua cale e mai sigur. Acum n-am putea nc s-i dovedim nimic. Va spune c n-a avut alt scop dect s se ntlneasc cu tatsu. i pe urm, cine tie ce-o s mai fac pentru a-i atinge elul! Sntem numai doi contra doi, iar cu indienii putem s dm de bucluc. Nu-s oameni de ndejde. Era clar c acest Conchez dorea ca eful s renune la planul lui iniial. Probabil c-l trgea i pe el aa s afle locul ascunztorii. Ai dreptate, aprob capitano. Comanii tia Racurroh merg la rzboi, deci nu vor zbovi aici dect un ceas ori dou. Pe urm, Patrik va pleca i el; pn la ascunztoare nu mai are mult. Cunosc eu insa un drum i mai scurt, ca s i-o lum nainte. Numai de-ar fi nc acolo comoara, c nu pup el nimic ! Cum adic de-ar fi nc acolo"? Cine s-o fi luat? Doar nimeni altul nu cunoate taina! Hm, Sans-ear i Old Shatterhand ne-au mai jucat o dat renghiul... Ei? Pi cum s fi aflat? Foarte simplu. Eu voiam s-l trimit pe Hoblyn ca s-l urmreasc pe locotenent i am fcut o mare prostie: m-am grbit s-i descriu locul ascunztorii i uite c Hoblyn a disprut i de atunci nu-mi iese din gnd bnuiala c, pentru a se salva, le-o fi vndut vntorilor secretul. Hm, n cazul acesta poate c-ar fi mai bine s... Ce vrei s spui? S ne adresm comanilor. Adic, s-i punem n curent cu situaia i s le ntindem comoara pe tav?! Nu, asta n nici un caz. De altfel, mai avem timp s chibzuim. Dup cte vd, roii i-au scos sacii cu merinde. S mbucm i noi ceva. Adu pastrama! Mergnd spre cai, Conchez m-ar fi zrit, fr ndoial; de aceea m trsei repede ndrt i disprui la timp din cmpul lui vizual. ntors la tovarii mei, le comunicai cele auzite. Dar n legtura cu cei trei voiajori" care au plecat atunci cu locotenentul" pe urmele negustorilor, n-ai auzit nimic? ntreb Sam. Unul din ei parc trebuia s-l nsoeasc pe Patrik! Nu, n-am auzit. Poate c Patrik i-a ucis ca s aib mna liber. Ei, Sam, ce facem cu tia doi? i lsm s-i continue drumul, ca s zic aa. Winnetou ns clatin din cap, artndu-i dezacordul.
96

Fraii mei albi s nu uite c au numai cte un singur scalp. i cine o s ni-l ia? replic Sam. erpii de Racurroh. N-o s le mearg! De altfel, ei se grbesc la rzboi i vor pleca de aici ct de curnd. Fratele meu alb e un vntor vestit i un rzboinic viteaz, dar nu cunoate obiceiurile comanilor. Ei se vor duce n muni, la mormntul cpeteniei lor Ciu-ga-ciat, adic Fumul negru". Aa fac ei o dat pe an, n ziua cnd Ciu-ga-ciat a czut ucis de Winnetou, cpetenia apailor. Acum nelegeam, n sfrit, de ce Winnetou pornise pe urmele lor. Ce are a face?! raion cu glas tare Sam. Daca au de fcut asemenea drum, de-abia n-o s le ard de noi, ca s zic aa i nici de bandii. i eu nclin s rezolv lucrurile fr vrsare de snge, l susinui pe Sam. Fraii mei albi fac dup voia lor, rosti ferm Winnetou. Crundu-l pe duman, pe tlhar i uciga ei vor plti greeala cu propriul lor snge. Apaul a vorbit. Howgh! N-a fi vrut s-l contrazic; dar numai cu puin nainte czuse ucis un om si m durea gndul c va fi s mai ucidem unul, fie i un criminal, far sa ne aflm n legitim aprare. Pe cnd chibzuiam astfel, deodat tabra comanilor se umplu de strigte i de larm, care preau sa se fi dezlnuit dintr-o pricin neateptat. Vznd ca i capitano cu, nsoitorul su deveniser foarte Ateni, m furiai pn la liziera pdurii, ca s m Lmuresc despre ce-i vorba. Ajunsei ntr-un loc sigur, de unde puteam s urmresc situaia. Comanii se nghesuiau pe mal, privind la o descoperire a lor, poate un cadavru sau un obiect neobinuit. l mpinser apoi iari n ap, si, fcnd roat n jurul cpeteniilor i al celor doi albi, nclecar i pornir cu toii la drum. Ce s-a ntmplat? ntreb Bernard dup ce revenii. Au gsit ceva n ap. S-ar putea sa fie cadavrul lui Holfert. n cazul acesta sntem descoperii. Winnetou ascult atent, apoi m ntreb: Crede fratele meu c un hoit poate pluti att de departe? Uneori da. Apa e iute i adnc, malurile netede, cadavrul n-are de ce s se agate; merge slobod la vale. Far s-mi dea vreo replic, Winnetou se scul de jos i dispru n stnga, pe dup copaci. tiam ce vrea s fac. Mergnd n sus, prin pdure, paralel fluviul, voia s coboare apoi n ap i s noate pn la faa locului, ca s se conving ce anume atrsese atenia comanilor. Dei l tiam un nottor admirabil, ncercarea mi se pru foarte primejdioas. n primul rnd, se putea ntmpla ca i capitano cu Conchez, mnai de aceai curiozitate, s se apropie de locul cu pricina.
97

n al doilea rnd, comanii puteau s-i spun c acolo unde se gsete cadavrul unui om recent omort, trebuie s se gseasc i autorul faptei. Or, n acest caz, plecarea lor nu era dect simulat i s-ar fi putut ntoarce ca s se conving de adevr. Aa cum ntr-o campanie militar se cere s nu lai niciodat napoia ta un bastion necucerit sau mcar nempresurat, tot aa i n Vestul slbatic se cere sa tii ntotdeauna exact pe cine ai n spate. Altminteri e foarte primejdios. Distana pe care urma Winnetou s-o parcurg not, dus i ntors, era de aproximativ o jumtate de mil. Socotind i cele zece minute de drum pe uscat i avnd n vedere calitile lui de nottor, realizarea planului i-ar fi cerut o jumtate de ceas. Dar nu trecu nici un sfert de or i capitano cu nsoitorul su pornir n aceeai direcie. Firete c nu-i puteam mpiedica. Presupunerea mea se mplini: cei doi clrei se ndreptau spre fluviu. Trebuia s ntreprind ceva, s-l ajut pe Winnetou, care i lepdase, desigur, hainele i armele, pstrnd asupra lui cel mult cuitul Trebuia s acionez repede i fr s fiu zrit. mi luai puca. Voi stai pe loc! i fr s dau alte lmuriri, ieii din ascunzi i alergai ntr-un suflet pe hotarul pdurii pn ajunsei ntr-un punct de unde se vedea lmurit locul unde obiectul" misterios fusese mpins din nou n ap. Dar tocmai atunci vzui cum capitano i duce arma la ochi. Trase, dar nu nimeri. tiam cu ct dibcie noat Winnetou sub ap. Nici cinci secunde nu cred, s fi trecut i-l zrii pe apa sgetnd apa ca petele, srind pe mal i aruncndu-se asupra lui capitano. Atunci Conchez i ridic repede carabina Nu mai aveam ncotro. M pregtii sa trag i s-l rnesc. Iat ns c Winnetou se desprinse de capitano i se npusti asupra lui Conchez, exact n clipa cnd acesta ddu s apese pe trgaci. Carabina se descarc n gol, glonul se pierdu n vzduh. Winnetou i smulse arma din mn, o prinse ca pe-o mciuc i tocmai bine se feri printr-un salt de capitano care, revenindu-i la timp, era gata s-l loveasc cu patul putii. Neistovit, apaul ddu s-i nfrunte pe amndoi deodat, cnd vzduhul se cutremur de un urlet puternic. Nu m nelasem deci nici n privina comanilor: ei se deprtaser puin i auzind mpuctura, se ntorceau acum n mare grab. nelegnd situaia, Winnetou i zbur lui capitano puca din mn din fericire era o puc simpl, cu o singur eava zvrli carabina htdeparte n ap i cu salturi ca de panter hituit, o lu la goan n susul malului. tiam c n acest fel l putea ine la respect minimum zece minute pe cel mai rapid alergtor. Cndva, tnrul apa m nvase i pe mine s realizez asemenea salturi, care, de fapt, nu mai nseamn fug, ci un fel de zbor, prin lansri consecutive avnd centrul de greutate mereu pe acelai picior, folosit i la
98

btaia pentru saltul ce urmeaz; iar cnd piciorul obosete i ncepe s tremure, schimbi pe partea cealalt. ntr-adevr, nu-i trebuir dect vreo zece minute ca s ajung la hainele sale. De-acolo, inteligent cum era, tiam c o s mai alerge o bucat de drum pn s dispar n pdure i la adpostul ei, s se ntoarc iari la noi, pe ocolite. Eu o luai ntr-un suflet ndrt, spre ascunziul nostru. Sus, biei! S-o tergem de-aici! All devils! ncotro, ca s zic aa? fcu Sam. Din partea asta vin comanii! i albii vin cu ei. Norocul nostru! Vor lua-o repede n sus i-i vor pierde timpul cutnd urmele lui Winnetou. Hai, scoatei caii la marginea pdurii. Cum

vedei c au trecut comanii, mnai la galop n josul apei; dar avei grij s clcai chiar pe urmele lor, ca s nu le poat deosebi mai trziu pe-ale voastre. Eu rmn s v acopr retragerea i s-l atept pe Winnetou. Singur? ntreb Sam. Bineneles, ntrii eu, aruncnd o privire spre Hoblyn care nici acum nu-mi ctigase nc ncrederea. Bernard i Bob au prea puin experien; i las n seama ta. Well! Atunci plecm! Comanii au i trecut. ntr-adevr, ultimul clre indian tocmai ne depea. Acuma eram bine ascuni de privirile lor, ne acoperea streaina pdurii. n timp ce Sam ceilali se deprtau, m apucai s terg ct mai temeinic urmele. Abia sfrii cu treaba, cnd un fonet se auzi printre copaci i Winnetou apru n faa
99

mea Iuf! acalii de comani caut urmele apaului. Unde snt celelalte fee palide? Au luat-o nainte. Fratele meu tie s fie nelept n orice mprejurare. Prietenii lui nu trebuie s ne atepte prea mult! Se mbrc repede cu hainele pe care i le adusese de la mal i-i scoase calul din adpost. Eu privii nc o dat n susul fluviului, ca s m ncredinez c sntem n siguran, apoi l ntrebai: Ce-a gsit fratele meu rou n ap? Leul albului. Winnetou s-a purtat azi n doua rnduri ca un copil netiutor. A greit, dar nu se teme. Iar fraii lui albi l vor ierta. Era o mrturisire pe care Winnetou, att de mndru i ncreztor n sine, numai mie putea s mi-o fac. Pn s-i dau vreo replic, apaul porni n galop, ca mpins de furtun. Abia de-l putui urma calare pe mustangul meu. Oamenii notri se opriser la un cot, de unde drumul crmea la dreapta, spre muni, deprtndu-se de cel al comanilor. Sam desclecase i se trudea, mpreun cu ceilali, s nveleasc cu crpe copitele cailor. n acest scop, rupserm cteva pturi din cele aduse de la Hide-Spot. Apoi ne continuarm drumul. Winnetou, inndu-i calul de fru. Venea dup noi pe jos, tergnd urmele. Dup ce trecurm de prima bucl a trectorii, eu m oprii i srii din a. Bernard, du calul meu de fru, pn v ajung din urm. Ce ai de gnd? m ntreb Sam. Vreau s atept aici, s vd ce intenii au comanii. Prea bine. Snt i eu curios dac o sa descopere sau nu iretlicurile noastre. Grupul porni mai departe, n timp ce eu m strecurai n desi. Nu trecu dect foarte puin vreme si auzii tropot de copite. Se ntorceau comanii. Dar nu toat ceata. Numai jumtate. Unde s fi fost ceilali? i recunoscui i pe cei doi Morgan. Capitano si Conchez lipseau. Indienii veneau la pas, cu privirile aintite in pmnt. Deodat, se oprir pe locul unde sttuserm noi. Cpetenia, care se afla cu acest detaament, sri repede de pe cal, se aplec si culese ceva de jos, artndu-le i celorlali. Numaidect terenul fu cercetat cu toat atenia. Apoi se inu o consftuire, dup care cei doi Morgan i cpetenia se desprinser de restul trupei i o luar pe jos prin trectoare. Cei trei se apropiau examinnd amnunit fiecare petic de pmnt. Erau clipe de mare primejdie pentru mine. Totui, datorita msurilor pe care le luasem, nu desluir nici cel mai mic indiciu al prezenei noastre. Cnd trecu pe lng mine cpetenia, zrii n mna lui semnul care i strnise bnuiala. Era un fir de ln desprins de la o ptur pe care o rupsesem
100

pentru a nveli copitele cailor. Aadar, viaa noastr atrna literalmente de un fir. Mai merser o bucat, dar negsind nimic suspect, fcur cale-ntoars. Convini ca nimeni nu trecuse pe acolo, cei doi Morgan i mai dezlegar limbile. N-a fost nimeni pe-aici, vorbi Fred Morgan.Urmele erau ale cailor notri. Dar cine s fi fost indianul i cei doi albi care au disprut? ntreb fiul sau. Aflm noi n curnd. N-au cum s ne scape. Pcat c n-am putut dibui din ce trib face parte indianul. Cum s-l recunoti aa, n pielea goal! Oricum, dac mortul era Holfert, acela despre care mi-ai vorbit, atunci indianul ne-a fcut un bun serviciu. Holfert era! Dar ce cuta indianul tocmai acolo unde poposiserm atta vreme? S fi venit naintea noastr, sau mai trziu? Cred c... Restul discuiei mi scp. Cei doi Morgan i cpetenia se deprtar. Din cele auzite, puteam totui sa trag concluzia c deocamdat ne aflam n siguran i c ceilali doi bandii capitano i Conchez preferaser s nu apar n faa comanilor, probabil pentru ca s-l poat surprinde pe locotenent" asupra faptului. Mi se prea ns destul de problematic daca acest capitano i nsoitorul lui vor izbuti s se sustrag privirii venic treze a rzboinicilor comani. Acum, tustrei ajunser din nou grupul indienilor care, la ordinul cpeteniei, cotir i disprur pe dup pdure. Eu, realizndu-mi astfel scopul, m luai repede dup tovarii mei care, ntre timp, strbtuser o distan serioas. i ajunsei din urma abia dup o jumtate de ceas. Winnetou m privi ntrebtor si i relatai toat istoria. Well, fcu Sam, care se apropiase s asculte. Am reuit s le jucm o fest, ca s zic aa. Comanii au ochi care nu vd i urechi care nu aud paii dumanului. Fraii mei albi pot scoate acuma mocasinii" de pe copitele cailor! Le scoaserm bucuroi, deoarece caii cu copitele nfurate biruiau cu greu obstacolele drumului. Nu era de loc uor s urci clare prin acest defileu neumblat, plin de bolovani i arbori prbuii de btrnee sau frni de furtuni. Cu ct naintam, cu att mai slbatic devenea inutul. Pn ce, n amurg, ajunserm sus, pe lanul de culmi care se nir de la nord la sud, paralel cu Sierra. Trecurm de partea cealalt i pe cnd soarele asfinea, coborrm ntr-un loc foarte prielnic pentru popas. Seara i noaptea se scurser n linite. Dimineaa, o scurt recunoatere pe traseul strbtut m convinse ca nu fuseserm urmrii. Ne continuarm drumul pe un teren ce semna mult cu cel ntlnit
101

cndva de mine n Colorado. Pdurea se rrea treptat, din pricina climei din ce n ce mai calde i secetoase. O sumedenie de vaduri adnci i seci aminteau de apele ce domniser cndva n acele locuri. Vadurile erau legate ntre ele; totul semna cu o plas i dac priveai de pe un mal pe cellalt al unui astfel de vad, constatai c straturile superioare de pmnt de pe ambele maluri snt identice. Urcnd pe mal, te aflai dintr-odat pe marginea unei prpstii adnci, avnd un aspect poate mai puin nfricotor de ct teai fi ateptat datorit faptului c jos era tot atta lumin ca i sus; ns pereii abrupi reprezentau un obstacol de netrecut pentru cltori. Privind cu atenie relieful acestor vai, se poate deduce uor c n sezonul ploios ele trebuie s fie complet acoperite cu ap; pe ambele maluri snt foarte vizibile semnele pn unde ajunge nivelul apei n timpul ploii. Pe toat ntinderea se vd stnci cu contururi fantastic de pitoreti, aruncate parc unele peste altele, nct te ndeamn s le desenezi, s nu lai creionul din mn. Mase enorme de granit, piramidale ori cubice, se ridic spre cer; stlpi i arcuri gigantice se nir ori se suprapun, iar apele au tiat pe alocuri stranii rotunjiri, s-ar putea spune adevrate ornamente, pe care nici o mn omeneasc nu le-ar putea imita. Vadurile snt netezite, puin nclinate la mijloc i foarte greu accesibile de pe malurile nalte chiar dac eti un alpinist ncercat. n acelai timp, ns, terenul este att de brzdat n toate direciile nct, naintnd pe malul unui astfel de ru secat, poi ajunge uor ntr-o vale lturalnic, prin care cobori n albia principal. Aceast albie principal ine loc de osea, dat fiind c de obicei nainteaz n acelai sens; iar adncimea ei ofer cltorului avantajul de a nu putea fi zrit de nicieri, n afar de mal. Exist firete i un dezavantaj: nici dumanul nu poate fi zrit dect n momentul cnd te loveti de el. Merserm n direcia vest, urmnd o asemenea albie. Cu ct naintam mai mult, cu att adncimea ei scdea i tot mai puine vi lturalnice o nsoeau. n sfrit, desluirm n faa noastr culmile mpdurite ale lui Sierra Blanca. La poalele muntelui ddurm peste numeroase cursuri de ap, aflueni ai lui Rio Pecos i printre acestea identificarm prul care strbtea vlceaua cutat de noi. Ajunserm acolo trziu dup-amiaz. Era o vlcea lung de aproximativ o mil i jumtate i larg ct s-o strbai n treizeci de minute. Jur mprejur se nlau munii mpdurii, iar de-a lungul apei, pn n inima vlcelei, se ntindea un covor de iarb gras, fraged. Din pcate, nu puteam lsa caii la pscut: ar fi nsemnat s ne trdm prezena. Asta-i vlceaua? l ntrebai pe Hoblyn, ca s fiu sigur c nu greesc. Sut-n sut, sir. Uitai-v, sub stejarul acela de sus am poposit cu capitano cnd am fost prima oar aici. Propun s cutm un loc de pune ntr-o viug i s lsm acolo
102

caii, sub paza unuia dintre noi. Sun frumos, cuvnt Sam, dar ce te faci dac la un moment dat avem nevoie urgent de cai, ca s zic aa? Eu, unul, n-o duc pe Tony aa de departe. Well, atunci s gsim un adpost potrivit n pdure. M duc eu cu Bob n partea asta, iar Winnetou s caute n cealalt parte. Restul ateptai pn venim napoi! Desclecai, mi luai puca la umr i mpreun cu Bob, disprui n pdure. Aceasta se revrsa parc, asemenea unei cascade verzi, pe coasta prvlatic a vii. Datorit arborilor rsturnai peste tot i blocurilor mari de piatr, nu era uor s ne aducem acolo caii. Exploram astfel pdurea, mergnd la o oarecare distan unul de cellalt, cnd, la un moment dat, auzii glasul ngrozit al lui Bob: Massa, venim! Oh, Massa! Alergai n direcia lui i l vzui agat cu desperare de craca unui fag mrunt. Ce-i cu tine, Bob? Venim, massa! Ajutm! Ba nu! Nu venim! Fugim i aducem lume tot, ucidem dihania! Nu era nevoie s-l mai ntreb la ce anume se refer, deoarece dihania se afla lng copac. Era un urs. Unul din urii aceia amabili pe care vntorul ii numete grizzly". Auzisem i leul scond acel rcnet rostogolit cruia arabii i spun rad, adic tunet. Ascultasem cu inima ct un purice chiar dac mna nu-i permitea nici un tremur glasul nfricoat al tigrului din Bengal. Dar mormitul acestui urs gros, rguit, demonic, sunnd a batjocur i ptrunde toat fiina i orict de curajos ai fi, parc-i nghea i sngele n vine i dinii n gur. Fiara se gsea cam la opt pai de mine; cscase botul i se ridicase pe labele dindrt. Unul din doi ursul sau eu avea s piar. intii un ochi al bestiei i apsai pe trgaci. Gt ai clipi, mai trsei un foc n regiunea inimii. Apoi aruncai puca, scosei cuitul i srind mai n lturi, pregtii lovitura. Ca i cum cele dou gloane nici nu l-ar fi atins, ursul venea spre mine, uria, ridicat n dou labe. Trei, cinci, ase pai... Tocmai ridicasem cuitul ca s lovesc cnd, deodat, colosul se muie, i aplec labele din fa, scoase un fel de grohit sinistru i sttu aa nemicat pre de un minut. Apoi se prbui ca trsnit. Unul din gloane i gurise capul, cellalt inima. Deci ambele
103

ptrunseser n plin centru vital. n asemenea condiii pantera sau jaguarul ar fi czut ca nite pisoi. Dar grizzly-ul meu i continuase linitit drumul: nc doi pai, att i m-ar fi strivit! Oh, massa, bun, frumos! se bucur Bob de sus, de pe crac. Urs mort bine, massa? E mort dea binelea. Poi s cobori. Sigur mort, massa? Nu mncm la Bob? Nici o grij. Pe ct de repede se crase pe crac, pe att de repede cobor la pmnt. Dar de urs se apropie cu mare team. De fapt i eu m aplecai cu destul pruden ca s-i aplic dou lovituri de cuit ntre coastele a doua i a treia. Oh, mare dihania, mai mare ca om! Avem voie i Bob s mncm urs? Desigur. Labele i uncile snt foarte bune. Oh, massa, dam la Bob labe i unci! Asta place mult dac foarte bun. mprim carnea ntre noi i ai s-i primeti poria. Deocamdat stai aici c eu m ntorc imediat. Bob stm aici? Oh, dac urs face iar viu? Atunci sari din nou pe crac. Dac massa plec, mai bine srim chiar acum. i nici una, nici dou, negrul se car iari pe crac. Bietul de el de fapt, nu era fricos. nfrunta cu vitejie orice duman biped. Dar un grizzly nc nu-i ieise n drum; de aceea nici nu-i luai n nume de ru caraghioasa pruden. Examinai apoi mprejurimile, pentru a stabili dac nu aveam cumva dea face cu o ntreag familie de uri. Nu gsii ns dect urmele celui dobort. Aadar, nu mai era primejdie. De altfel, nici nu ramaserm prea mult vreme singuri. Winnetou i ceilali, auzind mpucturile i netiind ce anume se ntmplase, alergar cu toii n ajutorul nostru. Toat lumea se mir de neobinuita mrime a ursului, iar Winnetou i muie punga cu medicamente" n sngele fiarei. Fratele meu alb a ochit bine. Sufletul ursului i va mulumi c a fost eliberat fr chinuri ca s ajung la strmoii si, n venicele plaiuri ale vntoarei. Dup credina indienilor, fiecare urs cenuiu poart n sine cte un suflet de vntor, care i ispete astfel pcatele. Winnetou mi ajut s jupoi ursul i s aleg carnea cea mai gustoas. Restul l acoperirm cu crengi, pietre, muchi i pmnt, ca s nu atrag vulturii, a cror nval ar fi putut s strneasc atenia i bnuiala dumanilor. ntre timp, Winnetou descoperise de cealalt parte a vlcelei un loc potrivit pentru a pune caii la adpost. Aflndu-ne n plin zi, nu ne sfiirm s aprindem focul i s frigem labele ursului. Avurm astfel un prnz copios
104

i mncarm cu poft. Seara, dup ce organizarm schimburile de straj, ne nvelirm n pturi, dndu-ne odihnei. Dormirm netulburai toat noaptea i apoi o bun parte a dimineii se scurse fr nici un eveniment deosebit. La intrarea n vlcea stabilirm un post de observaie. Sam, prelund la un moment dat schimbul, nici nu apuca s se instaleze, c se i ntoarse n fuga mare. Vin! anun el. Cine? Asta nc n-o tiu exact, ca s zic aa, pn nu se apropie. Ci snt? Doi clrei. Ia s-i vedem! Alergai pn acolo i cu ajutorul lunetei, i recunoscui pe cei doi Morgan. Mai aveau cam un sfert de ceas pn s ajung n vlcea. terserm cu grija orice semn care le-ar fi putut da de gndit i avnd n vedere c eram mai numeroi dect ei, socotirm c-i putem ntmpina fr team. Ddui tocmai s m ntorc mpreun cu Sam, cnd auzii n spatele meu trosnind tufiul. S fi fost nc un urs? Ascultarm ateni, inndu-ne rsuflarea i ajunserm Ia concluzia c e vorba de doua fpturi care se apropiau de noi dinspre muni. All devils, pe toi dracii! Cine s fie? Vedem noi. Hai n tufi! Ne ascunserm bine de tot, pitulai pe dup crengi i gata de aprare pentru cazul c ar fi dat peste noi nite slbticiuni. Dar dup cteva minute constatarm c nu e vorba de nici un fel de fiare, ci de doi brbai care veneau cu caii de cpstru. i brbaii acetia nu erau alii dect capitano i Conchez. Caii preau sleii de puteri, dar nici clreii nu artau ca dup o plimbare de agrement. Se oprir nu departe de noi. De acolo aveau o perspectiv larg. n sfrit! rosti capitano, respirnd uurat. Un drum ca sta n-a mai vrea s fac prea curnd. Bine c-am sosit barem la timp; nc n-a fost nimeni pe-aici. De unde tii? se ndoi oarecum Conchez. Ascunztoarea e neatins. nseamn c alde Morgan n-au fost. Iar altcineva ce s caute tocmai n locul sta slbatic? S-ar putea, nu zic, s avei dreptate. Deci, nu v mai sinchisii de Sans-ear i Old Shatterhand? Nu, nu mai vin n considerare. Dac s-ar fi luat dup Morgani, atunci s-ar fi izbit de trupa comanilor. Dar cine s fi fost indianul care nota gol-golu n Rio Pecos? i mortul? Nu ne privete. Bine c sntem asigurai. Pavz ne snt comanii
105

care vin din urm. Nimeni nu poate s treac de ei. Credei c vin ntr-adevr? Mai mult ca sigur. Pe roul acela l-au lichidat dac era vreun duman de-al lor (ceea ce ns nu cred, pentru c apaii nu se aventureaz acum pn aici) i s-au luat cu siguran pe urmele noastre. Din cauza grabei, leam oferit la urme, de parc-ar fi trecut o cireada de bizoni. i dac ne descoper aici? Nu-i nimic. Sntem prieteni. Cel mult or s se mire c i-am ocolit, dar i lmuresc cu. Le spun c locotenentul... dar, ia vezi! M las spnzurat dac unul din clreii de colo nu e Patrik! ntr-adevr! Tocmai bine mi pic-n lab! l nv eu minte ce nseamn s-i trdezi cpitanul i camarazii! Snt singuri! Asta e o dovad c trupa comanilor vine ntr-adevr ncoace, n urma noastr. Dar s v ntreb ceva, capitano: vrei s scoatei comoara chiar azi, n prezena mea? Firete. i ce-o s facei cu ea? O mparim. Ce nseamn asta? O mprim cu toii, sau numai cu mine? Cum preferi? Asta e mai uor de gndit dect de rostit, capitano. Dar tiind cum stau lucrurile la Hide-Spot, zu c ar fi bine s nu mai dm pe-acolo. Dup ce i-ai cheltuit anii n osteneli, te cam trage inima spre tihn i confort. Or, eu cred c din comoara asta, chiar dac-mi pic i mie o parte, vei putea tri fr grij. Vorbeti ca din carte, Conchez. N-a putea s nu fiu de acord cu tine. Dar deocamdat, s le dm o lecie mgarilor stora. Haidem! Uite colo un locor minunat, chiar lng comoara dup care li se scurg balele. Nu cumva capitano viza chiar locul unde se aflau oamenii notri? n orice caz, apucar amndoi n direcia respectiv. Sam i cu mine ne luarm tiptil dup ci. Erau att de siguri pe situaie, nct nici nu ddur atenie urmelor pe care le lsasem venirii ncoace. Ce-i drept, ca s le descopere ar fi fost nevoie de un ochi ager, experimentat. Ai notri sesizar, firete, c se apropie cineva, strin i luar poziie de aprare. mi amintesc i acum mutrele celor doi onorabili cnd, depind ultimul rnd de tufe, ddur cu ochii de indianul pe care l cinaser la Rio Pecos. Era ct pe-aci s explodez n rs. Hoblyn! exclam Conchez, recunoscnd pe fostul su tovar de crime. Hoblyn? fcu fstcit capitano. Hoblyn, pe legea mea! Ce caui n Sierra Blanca? Cine snt oamenii acetia? M strecurai n spatele lui i-l btui uurel pe umr.
106

Cunotine vechi, capitano! V aflai ntre cunoscui. Poftii mai aproape, luai loc, simii-v ca acas! Cine sntei dumneavoastr, seor? ntreb el. nti de toate, ngduii-mi s vi-i prezint pe domnii acetia. Iat-1 pe master Bob, negrul i prietenul unui anume master Williams, pe care l-ai cunoscut foarte bine. Acest gentleman alb e domnul Marshall din Louisville, care are cte ceva de vorbit cu alde Morgan, tatl i fiul, care la rndul lor umbl s v fure oule din cuib. Acest monsenior indian e Winnetou, despre care ai mai auzit, desigur i nu e cazul s adaug amnunte. Iar cellalt gentleman e, ca s zic aa, Sans-ear. n ce m privete, mie mi se spune uneori Old Shatterhand. Pe capitano l trecur toate nduelile. Blbi: S fie cu... cu putin? Ba bine c nu! Ei hai, stai jos, facei-v comod ca i mine cnd v-am spionat la Hide-Spot. Am stat atunci chiar n spatele dumneavoastr i vam luat pistolul drept amintire. Alaltieri iari, n timp ce-i supravegheai pe comani i v fceai destinuiri reciproce. Bob, dezarmeaz-i, te rog, pe aceti domni i leag-i frumos de mini i de picioare. Seor!... protest capitano. Calm, stimabile! Vorbim cu dumneavoastr cum se cuvine s vorbeti cu nite stakemen-i. Deci, nu v ostenii degeaba. Pn s ajung domnii Morgan n vlcea, vei sta amndoi legai i cu cluul n gur, sau poate... mori! Toate acestea se desfurar att de repede i neateptat, nct capitano i Conchez nici nu reuir s schieze mcar un gest de aprare. Ia spune, seor capitano, unde se afl ascunztoarea dup care tnjesc cei doi Morgan? Lucrurile de acolo nu v aparin! M rog, s-ar putea totui s ne aparin. Nu vreau s te oblig s-mi dezvlui secretele, dar am o ntrebare la care trebuie s-mi rspunzi: Ce sau fcut aa-ziii voiajori care au plecat cu locotenentul" dumitale i mai ales negustorii pe care acetia i urmreau? Negustorii... hm, nu tiu... Well, e clar. i voiajorii? Doi dintre ei trebuie s se fi ntors la Hide-Spot. Pe al treilea l-a ucis locotenentul n drum. L-am gsit mort. Mi-am nchipuit. Acum deschidei frumos guriele, s vi le astupam. E o msur de prevedere, ca nu cumva s ne trdai celor doi carajos. Tocmai terminasem cu operaia, cnd Fred Morgan i fiul su aprur la intrarea n vlcea. Se oprir pentru o clip i cercetar cu ochii terenul. Apoi Patrik ddu pinteni calului i porni la trap, urmat de tatl su. Prea c au de gnd s termine totul repede, s nu piard mult timp. Drept n faa noastr, cam la douzeci de pai, cretea tufri de mure. ntr-acolo se
107

ndreptar amndoi. Aici, tat! Aici? Bun loc! Nu i-ar trece nimnui prin minte s caute aici o comoar. S-o dezgropm repede i s plecm. Naiba tie cine or fi fost cei doi albi i dac-au ncput sau nu pe minile comanilor!... Desclecar i-i priponir caii lng ap. n timp ce animalele se adpau nsetate, bandiii ngenuncheaser, puseser armele deoparte i ncepuser s taie tufriul cu cuitele. Scurmar apoi adnc n pmntul negru, afnat. Iat! exclam Patrik dup o vreme i scoase la iveal un balot cusut cu grija ntr-o piele proas de bivol. Asta-i tot? Tot, dar ne ajunge: bancnote, cecuri i aa mai departe. Hai s astupm la loc i s-o tergem! Poate mai rmnei niel, ca s zic aa! Le vorbise Sam n timp ce eu, dintr-un salt, m aezai ntre bandii i armele lor. Ceilali duser putile la ochi. Sam sttea naintea celor doi Morgan ca un tigru gata s sar asupra przii. n primul moment acetia ramaser cu gurile cscate, dar, revenindu-i curnd, ddur s apuce armele. Stai aa! i ameninai cu pistolul. Un pas i va mpuc! Cine sntei dumneavoastr? ntreb Fred Morgan. ntreab-l pe fiul dumitale, aa-zisul master Mercroft. Cu ce drept ne ameninai? Cu acelai drept cu care ai atacat, de pild, pe master Marshall din Louisville, apoi pe cltorii din tren, sau, cu mult nainte, ferma unui oarecare Sam Hawerfield, aici de fa. Fcei-ne, v rog, plcere i culcai-v jos! Preferm s stm n picioare! O sa v culcai, totui, dup ce vei afla numele noastre. Iat-l aici pe Winnetou, cpetenia apailor; iat-1 i pe Sans-ear, fostul fermier Sam Hawerfield; iar despre mine i va fi vorbit desigur fiul dumitale. Numr pn la trei. Dac nu v culcai, adio viaa! Atenie: unu... doi... Se supuser amndoi scrnind din dini de ciuda. Bob, leag-i! Bob bine legm, frumos legm, fgdui negrul i fcu tot cei sttea n putin ca s se in de cuvnt. Bernard Marshall i pzise pn atunci pe ceilali prizonieri. Acum Bob i lu locul i tnrul se apropie de noi. Recunoscndu-l, Fred Morgan holba ochii ct cepele, ca n faa unui strigoi. Marshall! Acesta l fulger doar cu privirea i nu rosti nici un cuvnt, dar ochii lui
108

spuneau mai mult dect ar fi spus vorbele. Struia n el hotrrea ferm, calma a dreptei rzbunri. Bob, adui i pe ceilali! porunci Sam. Nici noi nu avem chef, ca s zic aa, s ntrziem mult vreme pe aici. Vom proceda scurt i expeditiv. Negrul i aduse pe capitano i pe Conchez. Hoblyn veni i el. Se comportase n orice caz mai corect dect era de ateptat din partea unui tlhar. Cine ia cuvntul? ntreb Bernard. Tu, Charlie! fu de prere Sam. Ba nu. Sntem aici toi cointeresai. Numai Winnetou poate fi obiectiv, imparial. Dnsul e cpetenia preriei. S i se dea lui cuvntul! Ceilali czura de acord, iar apaul ncuviin din cap. Cpetenia apailor aude vorbind Spiritul savanei. i va judeca, deci, cu dreptate pe fiii feelor palide. Fraii mei s-i ia armele n mini, pentru c numai brbaii ntregi au dreptul s-i judece pe prizonieri! Aceasta e tradiia indienilor i ne supuserm. Winnetou vorbi: Ce nume poart acest alb? Hoblyn, rspunse Sam. Ce vin are? A fost i el stakeman. Au vzut fraii mei ca el s fi ucis pe vreun alb? Nu. A mrturisit de buna voie c e uciga? Nu. Pe cine i-a ajutat pn acum: pe stakemen-i sau pe fraii mei? Pe noi. Atunci fraii mei s-l judece cu inima, nu cu arma. Winnetou dorete ca acest om s fie liber, dar s nu se mai ntoarc printre stakemen-i! l aprobarm cu toii. Sentina apaului corespundea ntr-att propriei mele preri, nct luai puca i cuitul lui Fred Morgan i le ddui lui Hoblyn. Poftim! Eti liber i ai, prin urmare, dreptul s dispui iari de arme. Mulumesc, sir ! spuse Hoblyn n culmea bucuriei. V asigur c nam s v dezamgesc. I se citea pe fa c-i va ine fgduiala. Winnetou continu: Cine-i aceast fa palid? eful stakemen-ilor. Ajunge att! S piar! E cineva de alt prere? Nimeni nu scoase vreun cuvnt. Era deci o confirmare a sentinei. i pe omul acesta cum l cheam? Conchez. E un nume pe care-l poart oamenii vicleni i farnici ai sudului. Ce-a fost, cu ce se ocup?
109

Stakeman. i ce cuta aici? Voia s-i nele pe propriii lui tovari, s pun mna de unul singur pe comoar. E un om cu dou suflete i cu dou limbi. S piar! Nici acum nu interveni nimeni n aprarea acuzatului. Winnetou adaug: Dar nu de mna unui om cinstit s piar, ci de mna unuia condamnat ca i el. Cum l cheam pe stlalt? Patrik. S fie dezlegat i s-i arunce pe stakemen-i n ap. Nici o arm s nu se ating de trupurile lor! S piar necai! Bob l dezleg pe Patrik i sub paza putilor noastre, acesta execut ordinul cu un zel de care numai criminalii nrii snt capabili. Se tia pierdut i-i manifesta deschis satisfacia de-a fi el clul fotilor si complici. Acetia erau att de strns legai, nct nu puteau s se apere n nici un fel... n dou minute totul se isprvi. Patrik se ls iari legat. Alt alegere nu avea. i acum, cine snt aceste dou fee palide? ntreb Winnetou, artnd spre cei doi Morgan. Tat i fiu. Ce vin le gsesc fraii mei albi? Eu i nvinuiesc de moartea soiei i copilului meu, vorbi Sam. Iar eu l acuz pe btrnul Morgan pentru tlhrie i asasinarea tatlui meu, adug Bernard. La rndul meu, l acuz pe Fred Morgan pentru atacarea unui tren de cltori, cu care prilej a omort pe un slujba al Cilor ferate, ntregii eu rechizitoriul. Pe fiul su Patrik l acuz pentru tentativa de omor mpotriva mea i a voastr. Att ajunge. Restul nu mai conteaz! Fratele meu alb a vorbit bine: att ajunge. S piar! S fie ucii de omul negru! Un moment! interveni Sam. Nu snt de acord. Eu i-am urmrit pe aceti doi nemernici ani i ani de-a rndul. Familia mea a fost una din primele lor victime. De aceea nu-i las pe mna nimnui. Dreptul de a dispune de viaa lor mi se cuvine mie! Trebuie s adaug cuvenitele crestturi pe rboj! Numai atunci Sans-ear va fi mulumit i mpreuna cu btrna lui Tony, i va gsi tihna n vreo vgun din muni sau undeva, n prerie, unde albesc ciolanele attor mii de vntori! Dorina fratelui meu e dreapt. S-i ia dnsul n primire pe cei doi ucigai! Sam, nu-i pata minile cu snge, chiar dac e vorba de ucigai, i optii lui Sans-ear. Nu trage cu snge rece n nite oameni fr aprare. O asemenea fapt dezonoreaz i e pcat.
110

Sam, vntorul drz, se ntunec la fa i tcu privind n gol. Pentru a-i da timp de gndire, l luai cu mine pe Bernard i ne duserm amndoi la calul lui Fred Morgan. Mai gsirm prin coburi cteva perle pe care Bernard le recunoscu ca fiind ale sale. Altceva nimic. i fcurm apoi lui Fred Morgan o percheziie corporal i descoperirm, n fine, un pacheel prins cu o vn de cerb n cptueala cmii sale de piele de bizon. Coninea bancnote n valoare considerabil. Era, de bun seam, partea rpit lui Holfert. Bernard vr pacheelul n buzunar. n clipa aceea auzii din direcia unde staionau caii notri un fornit speriat, care prea al mustangului meu. M dusei repede la faa locului. Calul, cu coama zbrlit i ochii scnteietori, se smucea s scape de strnsoarea curelei. Fie c se apropia vreun animal, fie c vreun indian pndea prin preajm. Strigai, dnd semnalul de alarm tovarilor mei. Dar, din pcate, oamenii nu m auzir, deoarece n aceeai clip se nl un urlet ngrozitor. Ddui fuga pn la marginea desiului i m uitai printre crengi spre locul nostru de popas. nspimnttoare privelite! Un furnicar de indieni! Trei sau patru ini tbrser asupra lui Sam, inndu-l sub genunchi; ali doi l prinseser cu lasso-ul pe Winnetou, culcndu-l la pmnt; Hoblyn zcea cu easta sfrmat, iar pe Bernard nu-l zream deloc era mpresurat de o mulime de indieni. Bob, nicieri. Aadar, comanii Racurroh l urmriser ntr-adevr pe capitano i n timp ce-i judecam pe criminali, se furiaser n apropierea noastr i se npustiser apoi att de repede asupra tovarilor mei, nct orice ncercare de a-i nfrunta era sortit eecului. Cum s-i ajut pe oamenii notri? Ce s ntreprind n astfel de condiii? Nu-mi rmnea dect s m salvez pe mine nsumi. Puteam s mpuc, ce-i drept, vreo cinci, ase indieni, dar cui i-ar fi folosit? n afar de Hoblyn, ceilali prizonieri mai erau n via i comanii, dup obiceiul lor, aveau s-i duc acas i s-i condamne la moarte prin tortur. M ntorsei deci la mustangul meu, l dezlegai i lundu-l de cpstru, pornii n grab spre creasta muntelui. S mai salvez pe cineva, nu era timp. Desigur c indienii m observaser cnd am intrat n desi i aveau s m urmreasc. Urcuul cu calul pe o pant att de abrupt era ct se poate de greu. Dar sus, pe creast, drumul fiind mai liber, nclecai i o luai la goan, de parc toat hoarda de indieni s-ar fi inut dup mine. De cealalt parte a muntelui, m lsai din nou n jos. Nu-mi ddeam nici o osteneal s-mi ascund urma, dimpotriv, tiam c o s fie descoperit i vroiam s-i duc de nas pe urmtori. Astfel, o bun parte de zi am mers fr oprire, mereu spre apus, pn am ajuns la un ru, care se potrivea scopurile mele. Apa curgea pe un teren stncos, n care copitele calului nu lsau nici o urm; ndemnai calul s
111

intre n ap i mersei o bucat de drum mpotriva curentului, oprindu-m ntr-un loc pn unde, dup prerea mea, urmritorii s-ar fi plictisit s continue cursa. Ieind din ap, nfurai copitele calului n nite buci de ptur i pornii napoi, spre punctul de unde mi ncepusem fuga. Soarele asfinise cnd, dup un galop de cteva ore, lsai n urma mea lanul de nlimi n spatele crora se ascundea vlceaua fatal. Mai departe nu era cazul s cutez n acea zi. Cutai deci n pdure un loc aternut cu muchi i potrivit pentru popas. Din cauza nvelitorilor de la picioare, mustangul era att de obosit, nct nici de pscut nu-i ardea. Dornic de odihna, bravul animal se lungi alturi de mine. Ct de brusc se schimbase situaia! Dar nu trebuia s m las n voia gndurilor sumbre. Numai o aciune concret putea s salveze ceva. Or, pentru a fi capabil de aciune, aveam nevoie n primul rnd de odihn i somn. M ncredinai deci pazei Celui de Sus cobori pleoapele i... nu m trezii dect trziu dimineaa. Dormisem butean. Sculndu-m, cutai mai nti un petic de pune bine camuflat. mi legai acolo mustangul i m pregtii s fac o recunoatere pe locul catastrofei din ajun. O astfel de operaie era, firete, plin de riscuri, dar trebuia s m ncumet dac voiam s fiu de folos tovarilor mei. Metru cu metru m strecuram tr spre creast. Pentru o distan pe care un pieton mergnd la pas ar fi strbtut-o n cel mult zece minute, eu consumai doua ore n cap. Pe urm, la vale merse mai uor, dei cu nzecit prudent. Ddui tocmai sa trec de un stejar btrn, cnd auzii un sunet ciudat: Pst!
112

Privii atent n jurul meu, dar nu observai nimic Pst! Abia atunci mi ddui scama c sunetul venea de undeva, de sus. mi ridicai ochii. Pst, massa! De sus, dintr-un copac, dintr-o uria scorbura, mi zmbea fericit Bob, cu gura pn la urechi, sticlindu-i dinii. Ateptam, massa! Bob venim aproape! Urm un hrit asemenea celui pe care-l auzi stnd in cas pe cnd homarul cur coul vetrei: apoi joardele de alun nlate n jurul arborelui fonir sec. Venim nuntru, massa, la odaie! m pofti negrul n oapt. Atunci indian nu gsim Bob i massa! M crai pn sus i m pomenii ntr-un interior complet nvelit cu crengi de alun. Lack-a-day, mi al dracului, cum ai descoperit asemenea adpost? l ntrebai. Vzut un animal cum fugim de Bob, urcam pom i uitm pe fereastr. Facem i Bob la fel. Ce animal era? Bob nu tim. Sntem aa, mare, cu patru picior, doi ochi i un coad. Aceast descriere, pe ct de amnunit pe att de, sugestiv, m fcu s bnuiesc c era vorba de un urs spltor. Cnd ai ajuns la copacul sta? ndat cum venim roii. Va s zic, stai ascuns aici de ieri. Ai prins ceva cu urechea? Ai vzut ceva? Bob auzit i vzut indieni mulime. ncolo nimic? Asta nu destul? N-au venit comanii ncoace? Fost aici, cutat, dar nu gsit Bob. Apoi aprins foc seara i fript carne de urs care ai tiat massa. Mncat urs al nostru, tlhari! Indignarea bravului Bob era, ce-i drept, foarte ntemeiat dar nimic nu mai putea fi schimbat. Spune mai departe! Dimineaa indieni dus. Aha, s-au dus! ncotro? Nu tim. Bob n-ai putut mergem dup ei, dar vzut mult indieni ieit afar din vale. De la fereastr vedem tot. Ai fost acolo i massa Winnetou i massa Sam i massa Bern'. Mult funii i curea legat la ei. i pe urm? Pe urm'? Pe urm' indian cutat ncolo, ncoace, voit prindem Bob,
113

dar Bob detept. Ci mai snt pe-aici? Ci nu tim Bob, dar tim unde. Ei, unde? Acolo, la urs. Bob vedem de sus prin fereastr. M uitai la ceea ce Bob numea fereastr. Din scorbur te puteai slta pn acolo. Bob o i demonstrase. ncercai la rndul meu i reuii. Ajuns la deschiztura cu pricina, putui s-mi arunc ntr-adevr privirea pn spre fundul vii; vedeam panorama cum o vede pasrea din zbor. Lng trunchiul acelui fag n care Bob se cocoase de teama ursului, edea acum ghemuit un indian. Prizonierii erau dui. Rmsese acolo numai un grup restrns de indieni, nsrcinai, probabil, s ne prind, pe mine i pe Bob, dac ne-am fi ntors cumva la locul catastrofei. Ce era de fcut? Cobori din copac. Bob, aa-i c nu vezi acolo dect un singur indian? Alt parte sntem nc unul i nc; dar Bob nu tim loc. Ateapt-m aici! Vrem plecat? Oh, mai bine rmnem massa la Bob! Trebuie s vd cum am putea s-i salvm pe-ai notri. Salvm? Massa salvm Bern'? Oh, asta frumos, foarte bun! Bob salvm i el massa Bern', massa Sam, massa Winnetou! Atunci stai linitit, s nu te simt nimeni! Plecai luminat n sinea mea de o mare mulumire, pentru faptul c mai scpase unul dintre noi, chiar dac acesta nu era dect Bob. De altfel, comanii, trebuie s-o recunosc, procedaser foarte detept instalnd o santinel tocmai lng rmiele ursului. Carnea, ndjduiau ei, putea s constituie o momeala care s ne duc la pierzanie. Peste un ceas m aflam de cealalt parte a vii, la nici trei coi deprtare de indianul care edea nemicat ca o stan de piatr, jucndu-i doar degetele minii drepte pe fluieraul ce-i atrna de gt. tiam c sunetul fluierului putea servi ca semnal. S fi avut vreun consemn n privina aceasta? Era un rzboinic tnr, de vreo optsprezece ani Poate c lua parte pentru prima oar la o campanie. Avea un cap foarte expresiv. Vemintele sale ngrijite, ca i arma Iui bogat ornamentat, m fceau s bnuiesc c era fiu de cpetenie. S-l omor? S distrug aceast via tnr, plin de ndejdi? Nu. M apropiai lin, lin de tot i apucndu-l cu stnga de gt, l lovii cu dreapta n aa fel, ca nu cumva s-i fac vreun ru. Un brbat n plintatea vrstei poate nici nu s-ar fi resimit, dar flciandrul se prbui pe loc. i legai apoi minile i picioarele, i astupai gura cu un clu i-l imobilizai de trunchiul unui arbore mascat de tufri. Dusei apoi la gur fluierul pe care-l luasem de la indian i scosei un
114

sunet scurt. Aproape n aceeai clip foni desiul din faa mea i un indian mai vrstnic se apropie grbit. l culcai i pe acesta dintr-o lovitur cu patul putii, dar fr s-l omor cci nu aveam alt scop dect s-l fac inofensiv. Trebuie c prin preajm se mai aflau vreo trei sau patru indieni... Era necesar s descopr locul unde i adpostiser caii, aciune legat de mari primejdii. Imitai deci un nechezat de armsar i iat c dinspre locul unde apruse indianul cel vrstnic i unde sttuser n ajun caii notri rsun un rspuns pe mai multe voci. De-acum, ce-o da norocul! l legai pe indianul vrstnic cu propria lui cingtoare, pe cel tnr l aburcai n spate i la adpostul arborilor, cotii scurt prin fundul vii spre locul de unde mi rspunseser caii. Erau n numr de ase dovad c se mai aflau la pnd patru indieni. Acetia se instalaser desigur ceva mai departe, ctre intrare, fapt care-mi ddea putina s-mi pregtesc lovitura n mod serios. nainte de toate m crai iari sus, lng Bob. Negrul, ascuns n scorbura copacului, m tot ateptase pndind la fereastr". De cum m zri, cobor mai jos i-i ii capul prin draperia" de aluni. Massa, oh, prins indian, omort indian? Nu e mort. Vreau numai s-l inem prizonier. Ce zici, m ajui s-l salvm pe massa Bernard? Oh, Bob tare vrem salvm massa Bern'! Cum trebuie facem ? l iei pe indian i-l duci mereu la vale, pn dai de un copac uria, un hickory. Acolo l lepezi jos i m atepi. Aa facem, massa! Dar s nu-i slobozi cumva legturile. Dac se desface, o peti ru de tot! Bob nu vrea pim! Foarte bine. Hai! Atleticul Bob i slt povara pe spate i porni cu pai mari n direcia indicat, disprnd pe dup povrni. Eu m ntorsei la caii comanilor. Era, firete, greu ca, de unul singur, s scoi de-acolo toi cei ase cai, s-i mi n sus, spre creast i s-i scobori de cealalt parte. i, totui, mai bine singur dect cu ajutorul lui Bob deoarece caii indieni nu se mpac de loc cu mirosul specific al negrilor. De nclecat se mai las nclecai, dar cnd negrul i ia de cpstru i merge naintea lor nici vorb s-l urmeze. Ceea ce bnuisem se adeverea acum: toate lucrurile att cele aduse de noi de la Hide-Spot, ct i pachetul gsit la cei doi Morgan erau pierdute. Iat c aurul e ntr-adevr deadly dust praf ucigtor! Dintr-o sut de ini care alearg i-l caut prin Vestul slbatic, nouzeci snt sortii pieirii. Luciul ispititor i sunetul vrjelnic al acestui metal trezesc din adnc forele ntunecimii. Aciunea lui, spre a fi pozitiv, se cere ngrdit de legi. Desfcui chingile i legai cu ele caii cap la coada ntr-un ir lung.
115

Apucai calul din fa de drlogi i-i trsei pe tusase dup mine n sus, pe povrni. Uor nu era. Caii, cam ndrtnici, mi ddur mult de furc. Cei patru indieni vor fi fost la mare distan, de nu auzir fornitul i tropotul animalelor. Ajunsei totui cu bine sus, apoi dincolo, la vale. Echipa comanilor rmsese deci fr cai; nu mai aveau cum s ajung i s anune grosul trupei. Totodat, planul lor de a ne prinde pe mine i pe Bob sau de a ne omor, fusese zdrnicit. Negrul edea, sub copacul acela mre supraveghind pe tnrul indian. Ateptnd aa, de unul singur, cu dumanul lng el, trebuie c nu se simea tocmai bine, cci, la ivirea mea, parc-i czu o piatra de pe inim i faa-i neagr se lumin de bucurie. O, frumos venit massa! Indian deschidem ochi cum dracul, facem mrit, grohit cum fiar. Dar Bob ai dat palm una peste bot i tcut. - Nu trebuie s bai, Bob, nu-i cavalerete. i apoi, e o jignire pe care indienii o pltesc cu moartea. Dac tnrul acesta scap, e din nou liber i d cumva de tine, atunci te-ai ars! - Negru Bob ars? Oh, massa! Mai bine omorm acum indian, s nu mai fim liber! i trase cuitul de la bru i-l sprijini cu vrful de pieptul comanului. Stai, Bob, nu te apuca s veri snge! Dac-l lsm n via, ne-ar putea fi de mare folos. Ajut-m s-l leg bine pe cal! i scosei prizonierului cluul din gur. Fratele meu rou s rsufle n voie, dar s nu vorbeasc nentrebat. Ma-ram vorbete cnd i place, rspunse tnrul. i dac n-ar vorbi, faa palid tot l-ar ucide i i-ar lua scalpul. Ma-ram va rmne n via i-i va pstra scalpul, cci Old Shatterhand nu-i ucide pe dumani dect n lupt. Cum, Old Shatterhand? Iuf! Da, da, eu snt. Ma-ram nu va fi dumanul, ci fratele meu i am s-l duc la wigwamul printesc. Tatl lui Ma-ram e To-kei-hun, Taurul cu coarne", marea cpetenie a comanilor care-i cluzete pe rzboinicii Racurroh. El l va ucide pe Maram pentru c a czut prizonier n minile unui alb. Ar dori fratele meu s fie iari liber? Tnrul m privi mirat. Poate Old Shatterhand s lase liber pe un rzboinic, s nu-i ia scalpul, nici viaa? Dac tnrul meu frate mi fgduiete c nu va fugi i c va merge cu mine pn la wigwamul lui, atunci l dezleg numaidect i-i dau un cal. i poate lua i armele care atrn de oblncul eii. Iuf! Old Shatterhand are pumn de fier i inima bun. El nu seamn cu celelalte fee palide. Dar nu cumva limba lui vorbete cu dou nelesuri? Eu nu spun dect adevrul. Vrea fratele meu s-mi urmeze cuvntul pn vom ajunge naintea lui To-kei-hun?
116

Ma-ram se nvoiete. Atunci treac focul pcii din mna mea ntr-a ta i s te mistuie dac ai s-i calci cuvntul. Mustangul meu se afla ntr-un ascunzi prin apropiere. l adusei de acolo i scotocind n cobur, scosei la iveal dou igri de foi din cele pe care le luasem din vizuina stakemen-ilor. Chibrituri aveam. Dup cel dezlegai pe indian, aprinsei cele dou havanos" subirele i ne apucarm de fumat cu obinuitul ritual. Oare albii nu au i ei un Mare Spirit care s fac argil pentru calumete? ntreb Ma-ram. Avem i noi un spirit, chiar mai mare decit celelalte. Avem i argil din belug. Numai c feele palide trag din pip doar acas, n wigwamurile lor. Altminteri, s-au deprins s bea fumul pcii" din aceste igri, care ocup mai puin loc dect pipele. Iuf! Si-karr? Marele Spirit al feelor palide e nelept. Aceste si-karr snt, ntr-adevr, mai uor de purtat. Bob se uita nedumerit cum fumam fr griji tocmai aici, n vecintatea unor dumani att de primejdioi i n compania unui indian pe care cu cteva clipe mai nainte hotrsem s-l leg pe spinarea calului. Massa, vrem i Bob fumm la pace! se rug el. Ia i tu o igar! Dar fumeaz-o pe drum, c nu mai e vreme: plecm imediat. Comanul i cut calul i ncalec. Din ct nvasem s-i cunosc pe indieni, nu aveam motive s-l suspectez. Dup mult osteneal, negrul reui s se salte i el n cele din urm pe un cal. Pe ceilali i legarm laolalt, ca s-i putem trage dup noi. n sfrit, nclecai i eu pe mustang i marul ncepu. ntre noi i nenorocita aceea de vlcea terenul cobora mereu n pant. O luarm pe lng un greabn i fcurm un ocol pentru a ajunge pe urmele trupei comanilor. Mna de indieni rmai n vale, fr cai, ne vzu, bineneles i se porni pe un urlet nemaipomenit, care ns nu ne sperie de loc. Ma-ram se stpni i fr s clipeasc mcar, nu schi nici un gest, nici o intenie de a privi napoi. Ne continuarm drumul pn n amurg, ntr-o tcere deplin. Ajuni la Rio Pecos, aleserm un loc potrivit pentru popas. Sub eile cailor luai de la indieni gsirm pastrama din belug, ceea ce ne scuti de foame i de osteneala vnatului. De comanii rmai in vlcea nu aveam ce ne teme: ne deprtasem att de mult nct nu mai puteau s ne ajung din urm in cursul nopii. Ma-ram se lungi imediat i adormi. Bob i cu mine fcurm toat noaptea de straj cu schimbul. Cnd miji de ziu scosei harnaamentul de pe cei patru cai indieni neutilizai i-i mnai spre ap. Animalele trecur fluviul not i disprur curnd dincolo, n pdure. Ma-ram asistase la toate
117

acestea fr s scoat un cuvnt. Urmele dup care ne orientam acum erau perfect vizibile, dovad c trupa comanilor se simea n siguran. Coborse de-a lungul malului drept al lui Rio Pecos, pn la vrsarea lui n Sierra Guadelupa superioar. Aici, spre surpriza mea, urmele se despreau. Majoritatea indienilor cotise ctre muni, restul i continuau drumul pe direcia iniiala. Desclecai pentru a cerceta urmele. Printre acestea desluii clar copitele btrnei Tony. Le cunoteam att de bine forma i dimensiunile, nct era cu neputina s m nel. Puin mai ncolo ddui de urmele] unei tabere de noapte. Fiii comanilor s-au dus in muni, la mormntul marii lor cpetenii? l ntrebai pe Ma-ram. Fratele meu a ghicit. i ceilali, continuai artnd n direcia opus! Au plecat cu prizonierii la wigwamurile voastre? Aa le-au poruncit cele dou cpetenii. Oare au luat cu ei i comorile feelor palide? Le-au luat ca s le pstreze, fiindc nu tiu care dintre albi e stpnul lor. i unde i-au ridicat comanii corturile? n savana ce se ntinde pn la apa creia feele palide i spun Rio Grande. Adic n savana dintre cei doi muni? Da. Atunci vom prsi aceste urme i ne vom abate spre miazzi. Fratele meu va face cum crede de cuviin, dar s tie c acolo nu va gsi ap. l privii struitor n ochi. Oare fratele meu a mai vzut vreodat muni care, nvecinai cu un mare fluviu, sa fie lipsii de ap? Toate rurile i scot apa tocmai din adncul munilor. Fratele meu va vedea mai trziu cine are dreptate: comanul sau el. Eu ns tiu de pe acum de ce comanul nu vrea s-o apucm spre muni. De ce? Fratele meu s mi-o spun i mie. Fiii comanilor i duc pe prizonieri de-a lungul apei care face un mare ocol. Ori eu, dac o iau drept spre miazzi, i ajung din urm nainte ca ei s fi sosit n wigwamurile lor. Indianul tcu. i citisem gndurile. M apucai apoi s numr urmele copilelor. Erau de aisprezece ori cte patru; ceea ce nsemna c escorta lui Winnetou, Sam i Bernard era compus din treisprezece comani. Cu siguran c prizonierii erau ct se poate de bine legai. Astfel, chiar dac i-a fi ajuns din urm, nu i-a fi
118

putut salva cu fora. Trebuia gsit un vicleug. Pornirm deci spre sud cu toat viteza de care erau in stare caii. Drumul se dovedi greu, ntortocheat i obositor. Mie regiunea mi era necunoscut, iar Ma-ram nu-mi ddea dect sumare indicaii. Totui, o scosei la capt. Chiar a doua zi dimineaa, dup ce trecusem munii, vzui preria desfurat n adnc i nvecinndu-se la stnga cu apele argintii ale lui Rio Pecos. Pdurea coborse parc din muni mpreun cu noi, nsoindu-ne nc o bucat bun de drum de-a lungul apei, n savan. Lng un mic afluent al lui Rio Pecos, ddurm iari de urmele comanilor. Acetia trecuser pe-acolo n ziua precedent, cam pe la ora prnzului, pentru ca apoi, pe malul unui pria nvecinat, s se adposteasc un timp de soarele arztor al amiezii. Hotri i eu s ne odihnim puin, dar alesei un loc mai deprtat de ap, mai dosnic, ntr-un desi care ne oferea oarecare siguran. Aceast msura de precauie se dovedi curnd extrem de util, cci abia m aezasem alturi de Ma-ram, c-l i vzui pe Bob venind n goan dinspre pru, unde se dusese la scald mpreun cu calul su. Oh, massa, strig el, venim clrei! Unu, doi, cinci, ase! Fugim, massa, ori ucidem la clrei? Alergai spre marginea desiului i zrii ntr-adevr ase cai, n dou grupuri de cte trei, suind din josul malului. Cte un cal, ultimul din fiecare grup, prea ncrcat cu poveri, iar n fa venea cte un om clare. Nu aveam de-a face, aadar, dect cu doi vrjmai aceasta n cazul c indivizii fceau ntr-adevr parte dintr-o asemenea categorie; pentru c, de fapt, n ciuda deprtrii, mi ddeam seama c nu snt indieni, ci albi. Iat ns ca, ndrtul lor, veneau n goana mare nc cinci clrei care nu puteau fi dect roii. n cel mult cinci minute aveau s-i ntreac. Totul arta ca o curs de urmrire. Ca s desluesc i mai bine situaia, mi dusei luneta la ochi. Zounds! mi scp fr voie de pe buze, constatnd uimit c primii doi nu erau alii dect Fred Morgan i fiul su Patrik. S-i omor, sau s-i prind de vii? Nu, nu voiam s-mi mnjesc minile cu sngele acestor tlhari. mi pregtii puca i sttui n ateptare. Se apropiau tot mai mult de ap, cu indienii la nici cinci sute de pai n urma lor. Auzeam de-acum gfitul cailor; ct pe-aci s treac prin faa mea. Atunci trsei dou focuri la o fraciune de secund unul de altul. Ochisem n
119

capetele celor doi cai. Bietele dobitoace se prbuir. Caii de povar, legai de cei dinti i cuprini de spaim, se smucir slbatic, ncercnd s fug. Cei doi Morgan zburar ct colo i se izbir de pmnt. M ncordai, gata s sar asupra lor. O-hi-hi-hiiii! rsun atunci strigtul de lupt al urmritorilor, la care se asocie i glasul lui Ma-ram. i ntr-o secund m trezii mpresurat. Trei tomahawkuri i dou cuite scnteiau deasupra capului meu. Cha! Stai! strig Ma-ram ocrotindu-m cu trupul lui. Aceast fa palid mi-e prieten! Comanii m lsar numaidect n pace, dar consecinele atacului lor nu mai puteau fi evitate: cei doi Morgan avur timp s se reculeag i s dispar prin desi, iar caii lor, cabrndu-se din rsputeri la strigtul indienilor, rupser legturile i se aruncar orbete n ap. Recunoscui din primul moment c erau cei patru cai de povar ai notri. Suprancrcai, ei se scufundar imediat. Patru dintre indieni se npustir n cutarea celor doi fugari. Pe al cincilea reuii s-l opresc. Fratele meu rou s fie bun i s-mi spun de ce rzboinicii comani i urmresc pe prietenii lor albi? Oamenii albi au gur de arpe cu limba n doua vrfuri. Peste noapte ne-au ucis straja i au fugit cu comorile lor. Cu aurul? i cu aurul, i cu hrtiile lor vrjite, cusute n piele. Comanul ne prsi i ddu fuga dup camarazii lui. Aadar, temnduse c nu vor mai primi napoi valorile din mna comanilor, cei doi Morgan hotrser s le terpeleasc i s-o ia din loc. Prin hrtiile vrjite" trebuia s neleg, desigur, bonurile de tezaur i bancnotele dup care umblaserm noi. Exact n locul unde se scufundar caii, fluviul fcea o bucl i vrtejul iute ne lua orice ndejde de a mai salva din valuri ncrctura de deadly dust, de praf ucigtor*. Ce mai puteam face? Dorina de a-mi ajuta prietenii era, firete i mai mare dect aceea de ai prinde pe cei doi tlhari i asasini. De altfel, puteam s-i las n grija celor cinci comani care-i urmreau. De ce fratele meu alb a tras n cai i nu n clrei? se interes Maram. Oare Old Shatterhand nu prea tie s ocheasc? De ce nu te-am ucis pe tine cnd mi rezemasem vrful cuitului de pieptul tu? La fel i acum: m-am mulumit s dobor numai caii pentru c mai aveam o vorb cu clreii. Old Shatterhand i poate urmri mpreuna cu fraii mei roii. Astfel, i va prinde i le va spun vorba cuvenit. Mai c-mi venea s rd de strdania lui Ma-ram de a m abate de la urmrirea grupului care escorta prizonierii.
120

Nu m in eu de ei! l lmurii. Rzboinicii comani snt nelepi i viteji. Ei vor pune mna singuri pe albii aceia ticloi i-i vor duce in wigwamurile lor. Ma-ram binevoiasc s ncalece i s pornim. Cele ntmplate mi tiaser pofta de odihn, apoi, mai era un motiv ce m ndemna la drum Escorta prizonierilor fusese alctuit iniial din treisprezece clrei acum, ns, cei doi Morgan plus cinci comani i strjerul ucis nu mai intrau n socoteal; rmseser deci n escort numai cinci ini care ii pzeau pe cei trei prizonieri. n asemenea condiii era mult mai uor s-i eliberm. Ddurm aadar pinteni cailor. Pn spre asfinit fcurm o distan serioas i examinnd urmele apreciarm c mica trup trebuie sa fi trecut pe acolo abia ctre prnz. Fuga celor doi Morgan, moartea santinelei, ca i convingerea c nimeni nu le calc pe urme toate acestea i fcuser s ntrzie destul de mult. Dei Ma-ram ne tot mbia la odihn i-i rotea ochii n cutarea unui loc de popas, a trebuit, vrnd-nevrnd, s mai fac aproximativ patru mile engleze, pn ce ntunericul ne mpiedic s mai desluim vreo urm. Abia atunci hotri s ne oprim. Dar a doua zi o pornirm iari la drum dis-dediminea. Acum urmele duceau n jos, spre sud, n largul savanei. Treceam icicolo peste crri tiate de bivoli si urmele dup care ne dirijam ne artau c

121

deprtarea pn la clreii din faa noastr se scurteaz treptat. ncepui s nutresc chiar sperana de a-l ajunge pn la amiaz cnd un amnunt veni s ma dezamgeasc. i anume: ddurm peste un loc btucit de numeroi cai, dintre care-cel puin zece se ndreptau spre sud. Iuf! fcu Ma-ram. Apoi tcu. Dar n ochii lui voit nepstori se aprinse un licr de bucurie. Situaia mi se lmuri numaidect. Micul grup se ntlnise, desigur, cu o ceat de comani sub ocrotirea creia i continuau acum drumul. Ct mai e pn la tabra voastr? Nu e tabr! Comanii Racurroh i-au ridicat n savan o aezare mal ntins chiar dect oraele albilor. Dac fratele meu i ndeamn bine calul, poate s ajung acolo nainte ca soarele s se culce in ierburile preriei. La prnz fcurm o scurt halt, iar spre sear zrii ntr-adevr nite dungi negre la orizont. Prin lunet constatai numaidect c e vorba de corturi dispuse n iruri lungi. Comanii se instalaser aici, pe o mare ntindere, n vederea vntorii de bizoni. Preau toi att de preocupai de sosirea grupului cu prizonierii, nct nimeni nu ne ainu calea. Ajunserm astfel nestingherii chiar n preajma corturilor. n sfrit, mi strunii mustangul i-l ntrebai pe Ma-ram: Acestea snt wigwamurile comanilor? Da. Oare l gsim aici i pe To-kei-hun, marea cpetenie? Tatl lui Ma-ram se afl totdeauna lng copiii lui. Poate fratele meu s-l anune c Old Shatterhand vrea s vin la el n ospeie? Tnrul mi privi oarecum mirat, apoi spuse: i nu-i e teama lui Old Shatterhand de atia dumani? Doboar el i bizoni i uri, dar fiii comanilor snt muli ca i arborii pdurii. Old Shatterhand ucide fiarele, dar nu i pe fraii lui roii. El nu se teme nici de sioux, nici de kiowa, apa sau coman, pentru c e prietenul tuturor brbailor viteji. Glonul lui nu lovete dect n ucigai, n tlhari i trdtori. Aadar, du-te! Eu atept aici. Dar Ma-ram e prizonier! Dac Old Shatterhand nu-l mai gsete pe urm? Ma-ram e liber, nu-l mai socot prizonier. Doar ne-am mprtit mpreun din fumul pcii! Iuf! i dnd pinteni calului, tnrul porni la galop. Negrul i cu mine lsarm caii slobozi i ne aezarm n iarb. Bravul Bob avea o mutr ct se poate de acr. Massa, ce facem indian la Bob dac mergem acolo?
122

Asta se va vedea. Vedea ru, nu plcere. Indian frigem Bob la stlp i mort de tot. Poate c n-o s fie chiar aa de ru. Oricum, dac vrem s-l salvm pe massa Bernard, trebuie s mergem. Oh, negru Bob vrem salvm massa Bern'! Bob lsm fript, mncat, numai indian lsm liber massa Bern'! i nsoise aceast eroic declaraie cu o grimas care, mai mult ca sigur, le-ar fi tiat indienilor pofta s-l mnnce. Apoi apuc o halc de pastrama pentru ca, naintea morii, s se bucure barem de plcerile vieii. Nu ateptarm prea mult rspunsul la mesajul meu. Peste puin, un numeros grup de clrei, strignd i agitndu-i armele, venir ctre noi, executar o manevr i ne mpresurar din toate prile, strns de tot, mai s ne calce sub copitele cailor. Patru cpetenii, venind ventre a terre, i strunir caii drept n nasul nostru. Bob se rsturn pe spate; eu ns rmsei calm i neclintit la locul meu. Oh, indian omort Bob i massa! se tngui negrul n timp ce-i nla ochii s vad ce se mai ntmpl. Nici prin gnd nu le trece! l linitii eu. Ne pun numai la ncercare; vor s tie dac ni-e team sau nu. ncercare? Oh, indian facem ct vrea! Bob curaj, nu temem. Se ridic iari n ezut, sforndu-se s par ct mai fioros cu putin. Cpeteniile desclecar. Cel mai n vrst lu cuvntul. De ce omul alb nu st n picioare n faa unor cpetenii ale comanilor? Omul alb v arat astfel c sntei binevenii, i ddui replica. Rog pe fraii mei roii s se aeze. Cpeteniile comanilor nu se aaz dect lng o alt cpetenie. Unde i are omul alb wigwamul i rzboinicii? Atunci apucai hotrt tomahawkul. Un conductor trebuie s fie puternic i viteaz. Dac oamenii roii nu cred c snt cpetenie, n-au dect s lupte cu mine i se vor convinge c nu mint! Care este numele omului alb? Toi vntorii, ca i rzboinicii, fie albi sau roii, mi spun Old Shatterhand! Pesemne c omul alb i-a luat singur acest nume. Cpeteniile comanilor s se msoare cu mine dac vor! Ei cu tomahawkul i cuitul, iar eu cu mna goal. Howgh ! Omul alb rostete vorbe trufae. S ne arate ns c e ntr-adevr curajos pe ct se laud a fii. S ncalece i s vin cu rzboinicii Racurroh! Vom fuma mpreun calumetul? Rzboinicii vor ine sfat i se va vedea Bine, merg cu gnduri de pace.
123

Urcai n a. Bob se car i el pe calul su nrva. Prea c nimeni nu-l ia n seam. Indianul i dispreuiete pe negri mai mult chiar dect unii albi. Pe mine, ns, cpeteniile m luar la mijloc i pornirm cu toii n galop spre tabr. Trecurm printre corturi i oprirm n faa unuia mai mare i mai artos. Cpeteniile desclecar. Fcui la fel. Pe Bob nu-l zream nicieri. Eram singur, nconjurat de toat ceata de rzboinici. Cpetenia care vorbise adineauri puse mna pe puca mea. Faa palid s ne dea armele! Ba le pstrez! N-am venit ncoace ca prizonier, ci de bun voie. Totui, omul alb trebuie s ne dea armele pn ce rzboinicii roii se vor convinge cu ce gnduri a venit. Cum aa? Oamenii roii se tem de mine? Dac mi cerei armele, nseamn c v-ai speriat. Indianul se simi atins n prestigiul lui de rzboinic, i plimb privirea ntrebtoare ctre ceilali i nelegnd pesemne c acetia nclin s-mi lase armele, hotr: Rzboinicii comanilor nu cunosc teama. Omul alb s-i pstreze armele! Cum i spune fratelui meu rou? Old Shatterhand vorbete cu To-kei-hun, cpetenia de care tremur toi dumanii. l rog pe fratele meu To-kei-hun s-mi dea un cort unde s stau pn ce cpeteniile vor ine sfat i vor socoti s-mi vorbeasc. Spusa ta e bun. Vei atepta ntr-un cort pn ce rzboinicii Racurroh vor hotr dac fumm calumetul sau nu. mi fcu semn cu mna i se depn. Eu l urmai cu calul de cpstru. Dndu-se n lturi, indienii ne lsar loc de trecere. Observai cu acest prilej o mulime de femei, tinere i btrne, zgindu-se curioase din corturi la omul alb care ndrznise s ptrund n petera leilor. Din fericire, comanii acetia nu fceau parte din tribul cu care Winnetou se rzboise la Mapimi. Corturile, sau s le zicem colibele, artau la fel ca i la indienii din nord. Erau rodul exclusiv al muncii femeilor, brbaii ocupndu-se numai cu rzboiul, cu vntoarea i pescuitul i lsnd toate celelalte corvezi pe umerii sexului slab", cum l numim noi de obicei. Femeile snt acelea care car piei pentru pereii corturilor sau colibelor, le ntind la soare i deseneaz cu o bucal de crbune forma necesar. Pe urm pieile snt tiate i prinse n curelue subiri. Se aduc parii mpreun cu toate obiectele destinate noii locuine. Pe locul ales n acest scop, cu ajutorul unor unelte foarte primitive, se face o groap rotund, adnc de circa dou picioare, fixndu-se jur-mprejur un numr mai mare sau mai mic de pari, n funcie de dimensiunea locuinei. Parii trebuie s aib cel puin lungimea egal cu diametrul gropii. mpreunai la vrf, ei snt legai cu nuiele de alun sau de salcie. Femeile i fetele trebuie s se caere pe pari i
124

s fac legturile, susinndu-se numai cu ajutorul picioarelor, ceea ce nu-i deloc o treab uoar. Eafodajul acesta reprezint scheletul locuinei. Partea cea mai complicat a construciei este ns aezarea pe schelet a pieilor care atrn deosebit de greu. Parii verticali snt sprijinii la mijloc cu proptele bifurcate n vrf i fixate tot cu curelue. Astfel, n interior se formeaz dou ncperi concentrice. Amndou irurile de pari snt acoperite cu piei, lsndu-se sus o deschiztur pe unde iese fumul cnd arde focul n mijlocul cortului. Cele dou ncperi pot fi mascate cu piei sau mpletituri, dup dorina proprietarului. Cortul n care fusei condus era mic i pentru moment, neocupat. mi pironii calul afar, ddui la o parte cele dou piei ce mascau intrarea i pii nuntru fr s m sinchisesc de cpetenia care nici nu avea intenia, de fapt, s m urmeze... Nu trecur nici dou minute c se ivi n cort o indian foarte btrn, cu o legtur de vreascuri n spinare. Lepd vreascurile i iei, ca s se ntoarc apoi cu un vas de lut, mare i cam hrbuit. Aprinse focul i aez oala la fiert. Eu m lungisem jos i o priveam n tcere. tiam c dup mentalitatea indienilor mi-a fi pierdut mult din prestigiu, dac intram n vorb cu ea. De altfel, pentru mine era clar c m aflam aici de fapt sub supraveghere i c, pe ascuns, ochii gazdelor m spionau prin nu tiu ce sprturi nevzute. Mncarea ddu n clocot i mirosul m anun c e vorba de carne de vit. ntr-adevr, dup vreun ceas, btrna mi aez la picioare oala fierbinte i plec iar, lsndu-m s mnnc n toat voia. Ceea ce i fcui. Mrturisesc c pulpa de bivol mi plcu foarte mult; nici zeama n-o gseam de lepdat; doar c vasul nu prea strlucea de curenie i-mi lipsea sarea, de care indienii nu vor s aud. La drept vorbind, m bucuram de un tratament excepional, iar n ce privete vasul, pot paria i azi c era singurul disponibil din toat tabra. M osptai deci i ntins pe jos cu ptura strns sub cap, ddui fru liber gndurilor. Stnd aa, l auzii de afar pe mustangul meu, care se ospta. Va si zic, gazdele se ngrijiser i de cal. n acelai timp, auzeam cum doi indieni patruleaz nencetat n jurul cortului. Ceva mai trziu, focul se stinse i adormit. M aflam, desigur, n pragul unor evenimente serioase i oboseala nu-mi putea fi de folos. Un fonet m trezi n zori. Ridicndu-mi pleoapele, o vzui iari pe btrn aprinznd focul i aeznd oala la fiert. i fcea datoria fr s m priveasc, fr s-mi acorde cea mai
125

mic atenie; ceea ce nu nsemna ns nici o jignire la adresa mea. Consumai carnea cu aceeai poft ca n ajun, dup care hotri s ies puin din cort. Dar numai ce scosei capul afar, c una din strji se i repezi la mine cu sulia. Aceast comportare n-o puteam tolera fr s-mi pierd pentru totdeauna autoritatea n ochii comanilor. Apucai deci sulia cu amndou minile, aproape de vrf i mpingnd repede nainte, o smucii apoi cu atta putere, nct bietul indian o scp din mini i czu lat. Iuf! rcni el, ridicndu-se i smulgndu-i cuitul de la bru. Iuf! m strmbai, trgnd la rndul meu cuitul i aruncnd sulia n cort. Faa palid s-mi dea sulia! Pielea-roie n-are dect s intre nuntru i s-o ia! Judecnd dup mutra lui, invitaia nu prea s-l ispiteasc. Dar iat c rsri cellalt strjer. Omul alb s intre n cort! mi porunci pe un ton categoric. Vrful suliei sale mai c-mi atingea faa, nct nu putui rezista ispitei de a repeta experimentul de adineauri. Ct ai clipi, czu i acest de-al doilea coman cu nasul n pmnt, iar sulia lui urm drumul celei dinti. Lucrul acesta li se pru prea de tot; strigar amndoi, alarmnd ntreaga tabr. Exact n dreptul cortului meu se afla un alt cort mult mai artos i cu trei scuturi agate la intrare. La strigtul paznicilor, perdeaua de piele se ddu la o parte i un cap oache de fat se ivi ca s afle pricina trboiului. Doi ochi negri, focoi, struir o clip asupra mea. Apoi cporul dispru. Dou secunde mai trziu se artar cele patru cpetenii i venir spre noi. La un semn al lui To-kei-hun, strjile se retraser. Ce caut faa palid aici, n faa cortului? Aud bine? Pesemne c fratele meu vrea s tie ce caut aici cei doi paznici roii. Ei fac de straj pentru ca omului alb s nu i se ntmple nimic. Deci, stai nuntru! Oare printre rzboinicii lui To-kei-hun se afl oameni ri i pctoi care nu ascult de poruncile cpeteniei, c se simte nevoia de paznici ca si ocroteasc pe musafiri? Old Shatterhand se lipsete de paz! El va zdrobi cu pumnul su easta oricrui miel i farnic. Fraii mei s se ntoarc fr grij la wigwamul lor; vreau s m plimb puin. Pe urm m ntorc i stm de vorb. Intrai n cort i-mi luai armele care, firete, nu era cazul s rmn acolo. Dar cnd s ies din nou, m pomenii cu o duzin de sulie ndreptate asupra mea. Eram, deci, prizonier. S-i nfrunt? S aleg calea luptei? Nu, mi veni alt idee. M trsei ctre fundul cortului i cu tomahawkul despicai pielea groas ca s m strecor afar.
126

Ieii astfel prin dos, n timp ce comanii pzeau cu strnicie intrarea. Vzndu-m, i holbar mai nti ochii de uimire. Apoi se strni un vacarm, de parc le-ar fi scpat din lanuri o sut de uri. Cpeteniile, care ntre timp se ntorseser la corturile lor, revenir ntr-o goan deloc potrivit cu inuta mndr de pn atunci. i fceau loc cu coatele printre rzboinici, alergnd s m prind. S m fi opus cu arma? Nu era posibil. M-ar fi omort i pe mine i pe tovarii a cror salvare o urmream. Hotrt, scosei din buzunar luneta i o ndreptai asupra lor, strignd ct se poate de crunt: Stai, c v cur pe toi! Se traser napoi speriai. Ori nu cunoteau deloc asemenea instrument, ori poate l mai vzuser aiurea, dar nu tiau ce nefaste puteri o fi ascunznd. Ce vrea omul alb? vorbi To-kei-hun. De ce nu ade n wigwamul lui? Old Shatterhand e mare vraci printre oamenii albi, l lmurii eu. Am s v dovedesc c pot nimici ntregul neam al comanilor. Bgai luneta la loc n buzunar, apucai n schimb carabina Henry i artai spre unul din corturile mai deprtate: Oamenii roii s se uite la prjina aceea din faa cortului! Dusei arma la ochi i apsai pe trgaci. Glonul nimeri exact n vrful prjinii. Un murmur de admiraie se fcu auzit peste tot. Indienii preuiesc ndemnarea i curajul chiar i al celui mai nempcat duman al lor. Al doilea glon nimeri mai jos, la o distan de jumtate de ol, al treilea i mai jos, la aceeai distan. Acum murmurul ncet. Indienii, necunoscnd dect puca obinuit cu dou ncrcturi, rmaser perpleci n faa carabinei mele cu repetiie. La cel de-al patrulea foc, mulimea nmrmuri. Apoi, cu al aselea i al aptelea, uluirea comanilor crescu fr margini i groaza se desen pe chipurile lor. Trsei astfel de nu mai puin de douzeci de ori, gurind prjina n tot attea locuri i mereu la aceeai distan. Apoi, cu cel mai firesc aer posibil, mi agai carabina de umr si, pe un ton flegmatic, rostii: Ei, s-au convins brbaii roii c Old Shatterhand e un vraci nentrecut? Cine va ncerca s-i fac vreun ru se va alege cu moartea! Howgh! mi vzui astfel de drum fr s ntmpin nici o mpotrivire. n faa corturilor nirate de ambele pri, femei i fete se uitau la mine ca la o fiin cu puteri supraomeneti. Puteam s fiu satisfcut de impresia ce o lsase scamatoria mea. La unul din corturi sttea o straj, ceea ce m fcu s bnuiesc c se afl un prizonier. Dar cine anume? S-l ntreb pe paznic, s nu-l ntreb? Cnd, deodat, aud un glas cunoscut: Massa, oh, lsm negru afar! Indian prins la Bob, vrem tiem i mncm.
127

Crmii spre intrare, ddui Ia o parte pieile i-l scosei afara pe Bob. nspimntat, strjerul nici nu ncerc s se opun, iar n rndurile celorlali nu se auzi nici un protest. Te-au nchis aici chiar dup sosire? l ntrebai pe negru. Da, massa. Luat Bob de la cal i bgat cert. Aa stam Bob pn acum. Va s zic, nu tii unde se afl massa Bernard? Oh, massa Bern' n-ai vzut, n-ai auzit. Vino ! ine-te dup mine! Trecurm astfel de cteva corturi, cnd ne ainur iari calea cei patru efi, urmai de o suit numeroas. Ieiser prudeni din dosul corturilor pentru a-mi tia drumul. Dusei repede mna la puc, dar To-kei-hun mi fcu semn c nu vine cu gnduri rele. M oprii, deci i-l ateptai. ncotro se duce fratele alb? S vin la sfatul cpeteniilor, s stm de vorb! Pn atunci fusesem omul alb" sau faa palid". Acum m transformasem n fratele alb". Se vedea deci c le impusesem oarecare respect. Vor fuma fraii roii calumetul cu mine? Vom sta mai nti de vorb i dac spusa ta se va dovedi dreapt, vei fi privit ca un fiu al comanilor. Atunci fraii mei s se ntoarc! Old Shatterhand va veni n urma lor. O luarm iari ndrt i trecurm de cortul meu. Ceva mai ncolo, n susul uliei, o zrii pe Tony, btrn iap a lui Sam, iar alturi, priponii unul lng altul, caii lui Winnetou i Bernard. Prizonierii ns nu erau acolo; altminteri a fi vzut afar strjile. n cele din urm, ajunserm ntr-un fel de pia aproape circular, nconjurat de mai multe rnduri de indieni. Aici era, desigur, locul tradiional al sfatului. Cpeteniile pir n mijloc i se aezar. O seam de rzboinici, privilegiai din cine tie ce motive, se apropiar i ei, lund loc n semicerc dinaintea cpeteniilor. Fr s atept o invitaie special, m aezai la rndul meu, ba i fcui semn i lui Bob s se ghemuiasc mai n spate. Atitudinea mea nu le conveni deloc cpeteniilor. De ce omul alb se aaz cnd e vorba s-l judecm? ntreb suprat To-kei-hun. Fcui un gest de om sigur i stpn pe sine: i m rog, oamenii roii de ce se aaz cnd e vorba s-i judece Old Shatterhand? n ciuda feei lor ca de piatr, descifrai totui c replica mea i surprinsese. Omul alb are o limb cam glumea, dar fie, s stea jos. Totui, pe negru de ce 1-a scos din cortul lui i ni-l aduce acum i la sfat? Nu tie Old
128

Shatterhand c negrii n-au dreptul s ad n faa omului rou? Omul acesta se afl n slujba mea. Cnd eu i poruncesc s ad, atunci se aaz chiar i n faa cpeteniilor roii! Hai, s nceap sfatul! Uram convins c numai cu acest mod impertinent de a m purta mi pregteam oarecum salvarea. Cu ct mai ndrzne m artam, firete, fr a-i ofensa direct, cu att mai mult creteam n ochii lor. O supunere pasiv ar fi echivalat cu moartea. To-kei-hun aprinse calumetul i-l trecu din mn-n mn. Mie nu mi-l oferi. Ceremonia ncheiat, cpetenia se scul i se porni pe cuvntat. Indienii snt ndeobte foarte tcui i rezervai fa de strini. Dar cu anumite prilejuri ei demonstreaz un debit verbal care n nici un caz nu rmne n urma celui european. Exist chiar cpetenii care i-au cucerit faima prin talentul i elocina lor, asemenea marilor oratori ai lumii antice sau moderne. Limbajul lor colorat, nflorit, amintete parc poezia graiurilor orientale. Cpetenia ncepu cu obinuita introducere ce se face la judecarea unui alb, de fapt un rechizitoriu adresat ntregii rase: Omul alb s asculte! Vorbete To-kei-hun, cpetenia comanilor! Multe ocoluri a fcut soarele din vremea cnd oamenii roii erau singurii stpni ai pmntului dintre cele dou ape mari. Ei au ridicat orae, au sdit pomi, au vnat bizoni. Ale lor erau i raza soarelui i ploaia; ale lor pdurea, muntele i savanele fr sfrit. Aveau neveste i fiice, frai i feciori. i erau fericii! Dar au venit oamenii cu faa ca zpada i cu sufletul negru ca fumul. Nu erau muli la numr i oamenii roii i-au gzduit n wigwamurile lor. Dar ei aveau arme necunoscute i ap de foc; ei au adus ali zei i ali preoi, au adus trdarea, molima i moartea. i veneau din ce n ce mai muli de dincolo de marea ap. Limba lor era viclean i cuitul tios. Oamenii roii s-au ncrezut n ei, dar au czut prad nelciunii. Au fost nevoii s le dea pmntul unde odihnesc prinii lor; au fost izgonii din wigwamurile i din inuturile lor de vntoare i la orice mpotrivire, erau ucii fr mil. Pentru a-i dobor, feele palide au semnat zzanie ntre triburile oamenilor roii, care au prins s se bat ntre dnii, murind ca i coioii n deert. Blestem albilor, blestem lor! Cad asupra lor nenorociri cte stele pe cer i ct frunz pe arborii pdurii! Un strigt unanim de aprobare sublinie alocuiunea efului al crui glas tuntor rsuna pn departe. Apoi To-keihun relu:
129

i iat c un astfel de om cu obrajii, palizi a venit ncoace, la wigwamurile comanilor. Culoare de mincinos i limb de trdtor! Dar rzboinicii roii l vor asculta i-l vor judeca dup dreptate. Vorbeasc deci! Se aez la loc. n schimb, i urmar la cuvnt alte trei cpetenii, rostind fiecare cte un discurs asemntor i cerndu-mi s vorbesc la rndul meu. In timpul discursurilor, eu mi scosei caietul de schie i ncercai s desenez cpeteniile din faa mea, ca i mulimea de rzboinici i corturile din jurul pieei. Dup ce i al patrulea orator i ncheie cuvntarea n uralele asistenei, To-kei-hun mi se adres artnd cu degetul: Ce tot face omul alb acolo, n timp ce conductorii comanilor vorbesc spre a fi ascultai? Rupsei fila din caiet, m sculai in picioare i i-o ddui. Iat, marea cpetenie poate s vad ce fac! Iuf! exclam indianul dup ce-i arunc ochii pe schia mea. Iuf! Iuf! Iuf! fcur i celelalte trei cpetenii vzndu-mi opera. Iar To-kei-hun adaug: Mare minune! Omul alb vrjete pe pielea asta alb sufletele comanilor! Uite, aici e To-kei-hun, aici tustrei fraii lui, cpeteniile, dincoace rzboinicii i corturile! Ce-o fi vrnd omul alb? Omul rou va vedea imediat. i luai hrtia din mn i o artai i altor rzboinici din spatele meu; toi rmaser uluii ca i cpeteniile lor. Se uitau la schia mea ca la o minune. Fcui apoi din ea un cocolo i-l bgai pe eava carabinei. To-kei-hun, ziceai adineauri c pe aceast hrtie v-am vrjit sufletele. Iat-le acum n eava. Vrei s le mprtii n cele patru vnturi pentru ca nimeni dintre voi s nu ajung vreodat n venicele plaiuri ale vntoarei? Efectul acestei farse mi ntrecu ateptrile. efii srir n sus ca ari. De jur mprejur se ridic un strigt de groaz. Vznd ce se ntmpl, m grbii s-i linitesc. Oamenii roii s se aeze i s fumeze cu mine calumetul pcii. Dac se vor purta cu mine ca fraii, le voi napoia sufletele. Se aezar n mare grab i To-kei-hun scoase pipa. mi veni atunci o idee nstrunic prin care s-i fac i mai docili. Unul din efi purta la hain doi nasturi mari de alam, socotindu-i, pesemne, podoabe de pre. M apropiai de acesta: Fratele rou s-mi mprumute podoabele! Am s i le dau repede napoi. i, nici una, nici dou, smulsei nasturii, ntorcndu-m foarte calm, fr s-i iau n seam uluirea. Fraii mei roii vd aici, ntre degetele mele, aceste podoabe, cte una n fiecare mn. Acum, bgai de scam! M prefcui c le arunc n sus i le artai apoi minile goale.
130

Fraii mei s se uite bine! Unde snt nasturii? Au zburat ! exclam cu ciud pgubitul. Da, au zburat departe, spre soare. Fratele meu rou s trag dup ei i s-i aduc iar pe pmnt! Asta n-o poate nimeni, nici mcar vraciul! Atunci trag eu! Fraii mei s fie cu luare-aminte ca s vad cnd vor cdea podoabele. Nu folosii carabina, n care se afla cocoloul de hrtie, ci puca mea cea veche, cu dou evi, gata ncrcat. O ridicai de lng To-kei-hun i trsei un foc n sus. Cteva secunde i se auzi cznd ceva lng noi. Proprietarul preioasei podoabe se repezi la locul cu pricina i cu ajutorul cuitului, dezgropa din pmnt un nasture. Iuf, e al meu! Pe cnd toi se mbulzeau s vad minunea, eu bgai nasturele cellalt pe cea de-a doua eava i trsei din nou. Indienii stteau toi cu ochii n sus. Deodat, Bob strig, frecndu-i umrul i opind ntr-un picior: Oh, massa, nimerim Bob! Pucat umr! ntr-adevr, cel de-al doilea nasture czu pe umrul lui i se rostogoli la pmnt. Indianul l ridic i pe acesta i prinzndu-i mpreun la piept, fcu o grimas care s arate clar c de aci ncolo nu va mai permite s fie proiectai n soare. Aceast mecherie, dintre cele mai simple, fcu o impresie de necrezut. Aruncasem doi nasturi n soare i-i adusesem iari pe pmnt cu cte un foc de arm! i nasturii fuseser ntr-adevr sus, altminteri cum s-ar fi ngropat unul att de adnc n rn i cum ar fi czut cellalt drept pe umrul negrului, provocndu-i i o vntaie respectabil?! efii edeau gnditori, tcui; nici nu mai tiau ce s fac, iar rzboinicii din jur ateptau intimidai desfurarea evenimentelor. ncercai atunci s risipesc ncordarea, ce-i drept, ntr-un fel destul de riscant. Lng To-kei-hun se afla calumetul i punga de oposum n care indienii i in tutunul amestecat cu foi de cnep. Ridicai de jos calumetul i-l umplui. Apoi, lund un aer solemn, cuvntai: ... Fraii roii s se uite la Old Shatterhand, care st aici, n faa lor! Vd ei oare la cingtoarea mea vreun scalp de indian, sau mcar un smoc de pr care s-mi mpodobeasc nclrile? Unde e dovada c mi-a fi ptat vreodat minile cu sngele comanilor? M aflam cu prietenii mei n pdure pe cnd rzboinicii Racurroh fumau calumetul cu cei doi dumani ai notri. i totui nu m-am atins de ei. Apoi, prinzndu-l pe Ma-ram, fiul marei cpetenii To-kei-hun, nu l-am ucis, ci, napoindu-i armele, l-am adus ncoace, la wigwamul tatlui su. Oare mi-ar fi fost greu s omor ase rzboinici de-ai votri? i totui nu le-am fcut nici un ru, mulumindum s leg pe unul din ei, pentru ca apoi s poat fi gsit i eliberat de ai si! N-a fi putut oare s-i urmresc pe rzboinicii care mergeau n muni, s
131

semn moarte printre ei i s pngresc mormntul slvitei voastre cpetenii? N-am tras eu n cei doi albi care v-au rpus straja i au fugit cu aurul? Nu port eu aici, n eava putii, sufletele voastre i totui nu le spulber n vnt? N-a fi n stare, credei, s arunc n soare toate pungile voastre cu medicamente" fr s le mai aduc napoi? i totui nu fac nimic din toate acestea, pentru c doresc s fiu frate cu comanii, s fumez cu ei calumetul! Conductorii votri snt viteji i nelepi. Ei ursc nedreptatea. Dar cel care nu crede ce-am spus va cdea trsnit de puca asta cu care eu, Old Shatterhand, trag cte o mie de gloane la rnd! E timpul deci s fumm pentru pace! Aprinsei pipa i suflnd fumul spre cer, spre pmnt i n cele patru vnturi, o trecui n mna lui To-kei-hun. Izbutisem s-l supun voinei mele. Omul lu calumetul, sufl la rndul lui ase fumuri i-l ddu mai departe. Ultimul dintre efi mi-l napoie i abia atunci m aezai din nou, de data asta chiar n mijlocul lor. Fratele alb ne va ntoarce acum sufletele? ntreb ngrijorat unul din efi. Trebuia s rspund cu mult tact diplomatic. Dar m privesc oare brbaii roii ca pe un fiu al comanilor? Old Shatterhand e fratele nostru i e liber. El va primi un cort i va tri dup pofta inimii lui. i ce cort mi dai? Old Shatterhand e un mare rzboinic. El i va alege singur cortul. Atunci fraii mei s m nsoeasc! Vreau s mi-l aleg. Se ridicar i pornirm mpreun. Luai la rnd toate corturile pn ajunserm n faa unuia pzit de patru strji. Acolo mi fcui minile plnie la gur i imitai urletul coiotului. Numaidect veni dinuntru rspunsul ateptat. Dintr-un salt m postai la intrare. Old Shatterhand va locui aici! efii se uitar ca prostii unul la altul; nu prevzur deloc aceast situaie. Aici nu se poate. De ce, m rog? Aici stau dumanii comanilor. Care dumani? Dou fee palide i un om rou. Cum i cheam? Roul e Winnetou, cpetenia apailor, iar unul dintre albi e Sans-ear, care i omoar pe indieni. S nu-i fi dat ei oare seama c fceam parte din acelai grup? Ce-i drept, lui Ma-ram nu-i pomenisem nimic. Ar fi putut s-o afle ns de la Patrik Morgan.
132

Old Shatterhand vrea s-i vad pe prizonieri! i, fr s atept rspuns, intrai n cort. Cpeteniile m urmar n mare grab. Prizonierii zceau la pmnt, legai de mini i de picioare, prini n acelai timp de proptelele cortului, mi recunoscuser, firete, glasul, dar tceau cu toii mlc. Nimeni nu-i trda cu vreun gest bucuria. Dar ce-au fcut aceti oameni? m adresai cpeteniilor. Au omort rzboinici de-ai notri. Fratele meu a vzut cu ochii lui cum i omorau? Au vzut ceilali rzboinici. Atunci vor trebui s aduc dovezi! n orice caz, eu rmn aici, iar oamenii acetia vor fi musafirii mei! Scosei cuitul i ddui s tai legturile care i imobilizau pe prizonieri, dar unul din capii indienii m apuca de bra. Oamenii acetia trebuie s moar. Fratele alb nu are dreptul s-i socoteasc musafiri. i cine poate s m opreasc? Cele patru cpetenii Racurroh! Poftim, s ncerce! M intercalai ntre indieni i prizonierii lor. n afar de cele patru cpetenii, nu mai intrase nuntru dect negrul Bob. Bob, taie curelele! ncepe cu Winnetou! Negrul se apropiase ntre timp de stpnul su Dar ordinul era ordin i pe urma va fi chibzuit i c Winnetou ne poate fi de mai mare folos dect Bernard. Omul negru s bage cuitul la loc! izbucnii unul din efii comanilor. Dar, pn una alta, Winnetou se i eliberase. Iuf! exclam cpetenia vzndu-se neluat n seam. i ddu s se arunce asupra lui Bob, care tocmai se pregtea s taie legturile lui Sam. i tiai calea indianului, dar, sesizndu-i intenia srii repede ntr-o parte. Totui cuitul lui mi se nfipse sus, n bra, pentru care l pocnii numaidect de czu ca o bucat de lemn. Nici nu avu timp mai scoat cuitul din ran. Cu nc o lovitur, scpai de alt indian, apoi srii n gtul celui de-al treilea n timp ce Winnetou dei cu minile umflate - l apuc de beregat pe To-kei-hun. Nu se auzise dect un iuf! i att. Strjile stteau fr grij afar, n timp ce noi, aici, puneam stpnire pe cort, iar tuspatru cpeteniile zceau legate cobz, cu clue n gur. Heavens, cerule! Asta nseamn, ca s zic aa, ajutor la mare ananghie! se bucur Sam frecndu-i mdularele amorite. Drag Charlie, tare snt curios, ca s zic aa, cum ai fcut i ai dres toate astea? Las c afli mai trziu. Acum facei-v rost de arme! Luai de la efii tia, c au destule. La rndul meu, desfcui punga cu muniii i-mi ncrcai carabina ca s
133

fiu pregtit pentru orice eventualitate. ntre timp, le ddui celorlali instruciunile necesare, recomandndu-le s ucid pe loc cele patru cpetenii n cazul c vom fi atacai. Apoi, ca i cnd nimic nu s-ar fi ntmplat, ieii afar. Din respect fa de cpeteniile lor, strjile se mutaser la oarecare distan. Mai ncolo ateptau o mulime de comani, care se adunaser din curiozitate. M dusei nti de toate la strjeri. tiu rzboinicii comani c Old Shatterhand a devenit frate cu cpeteniile lor? Oamenii i plecar ochii n pmnt. Ceea ce ar fi voit sa nsemne: da. Fraii mei s pzeasc bine cortul, s nu lase pe nimeni nuntru pn nu vor primi alte porunci din partea cpeteniilor. Apoi m adresai mulimii: Plecai i chemai pe toi rzboinicii la sfat! Se mprtiar numaidect, iar eu o luai singur spre locul sfatului. Cine nu e familiarizat cu uzanele indienilor mi-ar atribui, desigur, un curaj fr seamn. Aprecierea ns ar fi exagerat. Indianul nu e nicidecum slbaticul" drept care trece. El are legile i datinile lui neclintite. Cine tie s se foloseasc de ele nu prea are motive de teama. i, n fond, aici totul era, nc de la nceput, o chestiune de via sau moarte. Mai mult dect viaa nu-mi puteam risca. Pe cnd mergeam spre locul ntrunirii, reuii s-mi leg rana de la bra, de altfel nensemnat. M aezai apoi exact n locul pe care-l ocupasem cu ctva timp nainte. Nu dur dect zece minute i piaa se umplu de rzboinici, n afar de centrul unde ezuser adineauri rzboinicii favorii. Oriunde n alt; parte un asemenea miting n-ar ncepe fr forfot i glgie. Aici ns, printre aa-ziii slbatici, nu se auzea o oapt. Oamenii veneau solemni i tcui, i alegeau locul i ateptau apoi nemicai ca nite statui. Fcui semn celor mai alei dintre rzboinici s se apropie. Dup ce acetia se aezar n semicerc n faa mea, rostii: Old Shatterhand a devenit frate cu cpeteniile comanilor. tiai acest lucru? tiam! rspunse un rzboinic n numele celorlali. Prin urmare, trebuie s-i aleag un cort pe placul lui i i-a plcut cortul unde stau prizonierii! Oare cortul ales i se cuvine ori ba? I se cuvine! i totui cpeteniile n-au vrut s in seama de dreptul lui. Snt oare cpeteniile comanilor nite mincinoi? Prizonierii au cerut ca Old Shatterhand si ocroteasc. S le fi respins cererea? Nu! Deci Old Shatterhand i-a luat sub scutul su socotindu-i oaspei. Avea el acest drept? Avea i dreptul i datoria, ntri acelai rzboinic. Dar nu are voie si scape de judecat. Poate s-i ocroteasc i s moar laolalt cu ei.
134

Dar dac se pune cheza pentru ei, are voie s-i dezlege? Asta da. nseamn c n-a fcut dect ceea ce se cuvine! Totui unul din efii comanilor a ncercat s-l omoare i l-a rnit la bra. Ce face un coman cnd cineva ncearc s-l ucid n propriul su cort? l omoar el. i ce face cu ceilali, care dau ajutor ucigaului? i omoar pe toi! Fraii mei snt nelepi i cntresc lucrurile dup dreptate. Cei patru efi ai comanilor au vrut s m omoare. Totui eu nu i-am ucis. I-am dobort cu pumnul i atta tot. Acum zac legai n cort i pzii de oaspeii mei. Snge pentru snge, iertare pentru iertare! n schimbul libertii celor care au vrut s m ucid, v cer eliberarea prizonierilor! Fraii mei s se sftuiasc. Am s atept aici rspunsul. Dar nu cumva oaspeii mei s fie tulburai! Dac cineva dintre voi ptrunde n cort, oamenii mei v vor ucide cpeteniile. Nimic pe chipurile lor nu trda grava impresie pe care cuvintele mele trebuie s-o fi fcut. Eu m deprtai civa pai, ca s nu asist la dezbateri. Rzboinicii din centru alctuiau, aa cum m ateptam de altfel, un soi de consiliu ajuttor. La un semn ieir, din rnduri civa brbai, crora sfetnicii parc le ddur instruciuni spre a fi transmise mulimii. n snul rzboinicilor se produse oarecare animaie, dar fr s-mi pricinuiasc neplceri. Apoi se desfurar discuii ndelungate, pn ce, n sfrit, trei brbai venir spre mine i unul dintre acetia vorbi: Fratele alb i ine prizonieri pe efii Racurroh ? Da. El trebuie s-i predea rzboinicilor comani pentru judecat. Fraii mei uit, pesemne, c nu au voie s-i judece conductorii dect n cazul c s-ar dovedi lai n lupt. Cpeteniile comanilor, ncercnd s-l ucid pe Old Shatterhand, se afl acum n wigwamul i n puterea lui. Singur el are dreptul s-i judece. i ce are de gnd fratele alb? Dac musafirii mei nu vor fi eliberai, am s-i omor pe efii votri! Oare Old Shatterhand tie cine snt musafirii lui? Desigur. Unul din ei e Sans-ear, cunoscut uciga al indienilor. L-au vzut oare fraii mei omornd vreun coman? Nu. Dar cinele de Winnetou, care a ucis sute de fii ai comanilor?! tiu cumva fraii mei c Winnetou ar fi rpus mcar un singur coman Racurroh? Nu. Dar al treilea? E un om de sus, din miaznoapte, care n viaa lui nu s-a atins de vreun indian.
135

Dac fratele alb ne ucide cpeteniile, va pieri si el, vor pieri i oaspeii lui! Fraii mei glumesc? Cine ar putea s-l omoare pe Old Shatterhand? Nu ine el n puc sufletele comanilor? Oamenii se aflau ntr-o mare dilem i statur mult pe gnduri. Dar nu puteau s-i lase cpeteniile n voia soartei! Fratele alb s atepte pn venim napoi! Se deprtar i luar dezbaterea de la capt. Pe ct mi ddeam seama, nu erau stpnii de furie mpotriva mea. M aprasem cu brbie i le artasem ncredere. A trata cu mine nu nsemna, deci, a te umili. Dup vreo jumtate de or, cei trei delegai se napoiar. Old Shatterhand i oaspeii si vor fi liberi ct dureaz o ptrime din drumul soarelui pe cer. Aadar, indienii i pregteau obinuita lor desftare. Dndu-ne drumul, aveau s ne hituiasc apoi ca pe nite fiare, salvndu-i n acelai timp cpeteniile! Ne ofereau deci un avans de ase ore. Era puin. Dar dac porneam exact cu ase ore nainte de asfinit, termenul se prelungea, practic, pn n zori: noaptea, pe ntuneric, nu puteau s ne urmreasc, n aceast situaie, refuzul ar fi fost o greeal de neiertat. Se cerea totui pruden. Old Shatterhand se va nvoi numai daca oaspeii lui i vor primi napoi armele. Le vor primi. i toate celelalte lucruri? M gndeam mai ales Ia valorile pe care le avusese Bernard asupra sa; nu tiam dac indienii i le lsaser ori ba. Vor primi totul! Oaspeii mei au fost luai prizonieri, dei nu fcuser nici un ru comanilor Racurroh. n schimb, cpeteniile voastre au ncercat s m omoare. i acum vrei s-i recapete libertatea? Schimbul nu e drept! Ce mai vrea fratele alb? Rana pe care mi-au fcut-o la bra s fie pltit cu trei cai alei de mine! Dau n schimb trei din caii notri. Fratele alb e viclean ca vulpea; el tie c bieii lui ciori snt istovii. Dar mplineasc-i-se voia! Cnd vor putea s ias cpeteniile din wigwam? Cnd vom pleca de aici. Dar cum rmne cu sufletele noastre? N-am s le mai spulber in vnt. Atunci Old Shatterhand s plece cnd vrea. El e un mare rzboinic i un acal iret. Cpeteniile vor fi fost cu mintea nceoat cnd au fumat cu el pipa pcii. Howgh! Trgul se ncheiase. Puteam pleca. Indienii m lsar s trec nestingherit i m ndreptai agale spre cortul meu. Firete c acolo eram ateptat cu mult nerbdare. Vznd c intru nensoit de nimeni, tovarii
136

neleser c lucrurile nu s-au terminat tocmai prost. Ei? sri cel dinti Bernard. Nu-l rbda inima s mai atepte. i-au luat cumva diamantele i hrtiile? Nu. De ce? Fiindc altminteri ar fi trebuit s le primeti napoi. Sntem liberi, pentru un rstimp de ase ore! Liber, massa? se bucur Bob. Oh, liber Bob, liber massa Bern'! Dar puin ase ore. Vinem indian, iar prindem... Well, fcu Sam, mai mult n-am fi putut s ne dorim. Doar intrasem aici, ca s zic aa, ntr-o belea grozav! i Tony? Ce se ntmpl cu Tony? O capei napoi, ca de altfel toate lucrurile ce-i aparin. i Winnetou i cpt calul. Ceilali ns snt prea obosii; dei m doare sufletul, am hotrt s-l nlocuiesc pe mustangul meu; am s aleg trei dintre caii cpeteniilor. High-day, ura! izbucni Sam. ase ore avans i cai odihnii! Asta ajunge, ca s zic aa, pentru nite vntori btrni ca noi. Doar n-o s alegi nite gloabe! Acum m apucai n sfrit sa le povestesc pe scurt cele ntmplate din clipa dramaticei noastre despriri. Dar nici nu-mi terminai bine raportul", c m auzii strigat. Ieti din cort i m pomenii cu btrna care m osptase n dou rnduri. Faa palid s pofteasc! ncotro? La Ma-ram. Era o invitaie ciudat. mi ntiinai tovarii i o urmai pe btrnic pn la cortul care-mi servise de adpost n cursul nopii. Acolo ateptau doi cai. Pe unul din ei nclecase Ma-ram. Fratele meu alb s mearg s-i aleag caii! Aadar, asta era! Ieirm amndoi n prerie, unde ptea un numr considerabil de animale. Tnrul indian m conduse la un armsar murg. Acesta e cel mai bun dintre caii comanilor! Ma-ram l are de la tatl su i-l druiete lui Old Shatterhand ca rsplat c nu i-a luat scalpul! M surprinse acest dar preios, care dovedea mrinimia lui Ma-ram fa de mine. Avnd un asemenea cal, nu mai puteam fi ajuns din urm. Firete c acceptai. Apoi m ngrijii de Bernard i de Bob, alegndu-le doi cai de ndejde. La ntoarcere, Ma-ram opri n faa cortului su. Fratele meu alb binevoiasc s descalece i s intre! Nu se putea, firete sa refuz invitaia. Tnrul m introduse n cort i fui tratat cu kammas", un soi de turt creia comanii tiu s-i dea un gust foarte plcut. Dup care mi luai rmas bun.

137

Cnd ieii din cort, o vzui iari pe fata cu ochi negri, lucitori, care mi atrsese atenia de diminea, i fcea de lucru pe lng caii notri. mi pregtise nite merinde i la apariia mea, se mbujora toat. Cine-i aceast fiic de Racurroh? l ntrebai pe Ma-ram. Este Hil-lah-dih, Izvorul limpede", fata cpeteniei To-kei-hun. Te roag s-i primeti darul, pentru c l-ai cruat pe Ma-ram, fratele ei. i ntinsei fetei mna. Manitu s-i druiasc mult fericire i multe veri nsorite, floare ginga a preriei! Ochiul tu e limpede i fruntea senin. Fie-i i viaa curata, netulburat de furtuni! nclecai i m dusei s prezint prietenilor mei caii alei de mine. Toi se artar ncntai, n special de armsarul meu. Charlie, exclam Sam, sta face aproape ct Tony, numai c a mea are coada mai scurt i urechile mai lungi. n sfrit, totul e n regul. Pramatiile astea roii ne-au servit ct se poate de bine. Pn-n sear mai avem exact ase ore. Propun s plecm. Pe urm s-i vedem dac mai pun mna pe noi, ca s zic aa. Ne pregtirm tot calabalcul. Apoi dezlegarm pe cei patru efi ai comanilor. Massa, trebuie grbim! ne ndemn Bob. Foarte mult trebuie repede grbim, ca indian s nu prindem iar massa Bern',Sam, Charlie i Winnetou! Ct mai ntrziarm n cort, cpeteniile nici nu se clintir de la locurile lor. Urcarm apoi n a i... la drum! Ulia dintre corturi era pustie. Nici picior de indian. Fr ndoial c ne urmreau cu toii pe ascuns. Numai la cortul lui To-kei-hun mi se pru c struie dou perechi de ochi de dup perdea. O sut de inimi bteau n ateptarea momentului cnd vom fi poate iari prini. Aici ns, n acest cort, dou inimi ne doreau salvarea...

138

Capitolul XVII N CALIFORNIA


Trecurm peste Rio Colorado, lsarm n urm inutul Pahuta i speram s atingem curnd flancul rsritean al munilor Nevada i s poposim cteva zile lng lacul Mono. Drumul de la aezrile comanilor pn aici e un drum lung i greu. Strbai savane nesfrite, muni uriai i pustieti de nisip. i orict de zdraveni ar fi cal i clre, totui eforturile i fac s se resimt. Dar cine ne determina, de fapt, s batem atta drum pn n California? nti de toate Bernard, care voia s-i gseasc acolo fratele; n al doilea rnd, presupunerea c cei doi Morgan, dup ce i-au pierdut toat prada la Rio Pecos, se vor fi ndreptat spre ara aurului. Aveam destule temeiuri s bnuim acest lucru. Plecnd atunci din satul comanilor, clrisem fr popas seara i toat noaptea, nct ajunserm a doua zi ctre amiaz lng Sierra Guadelupa superioar. Iapa lui Sam i calul ciolnos al lui Winnetou rezistau ct se poate de bine, n ciuda uriaelor greuti ale drumului, iar caii primii de la comani nu ne provocau nici un fel de griji. Trecurm i de Guadelupa fr ca nimic s ne dea de bnuit c am fi urmrii. Iar cnd, dup cteva zile, traversarm Rio Grande, orice team de comani, dispru. La vest de Rio Grande se nir ctre nord, ca o salb de piscuri,
139

Cordilierii din Sonora, la care ajunserm fr vreo panie deosebit. Aici ns interveni un eveniment important. Poposeam la ora prnzului pe coasta unui defileu. Winnetou, cocoat mai sus, pe o stnc, supraveghea drumul din faa i din urma noastr. Iuf! fcu el deodat pe tonul acela gutural, propriu indienilor. i, lipindu-se de pmnt, cobor tr pn la noi. Bineneles c apucarm numaidect armele i srirm n picioare. Ce s-a ntmplat? ntreb Marshall. Oameni roii. Ci? Atia! Ne art cele cinci degete de la mna dreapt i trei la mna stng. Opt? Din ce trib? Winnetou nu i-a putut recunoate; nu au nici un semn. Snt pui pe rzboi? Nu snt vopsii cu albastru i rou, dar poart arme. Unde se afl? Departe de noi? Cam ntr-un sfert din ceea ce albii numesc o or vor fi aici. Fraii mei s se despart. Sans-ear s vin cu mine, iar Marshall i omul negru sa mearg pe acelai drum i s se ascund n dosul stncilor. Fratele arli va rmne aici lng calul lui. i prinse pe ceilali patru cai de drlogi i-i duse dup o stnc, unde erau bine camuflai. Apoi indic locul fiecrui om din grup. Eu rmsei singur: stteam pe jumtate ntors spre direcia de unde aveau sa apar necunoscuii. Puca mi-o ineam pregtit. Nu trecu bine sfertul de or, c i auzii tropot de cai. Fcui de parc na bnui nimic, dar trgeam cu coada ochiului spre cei opt clrei care, zrindu-m la rndul lor, se oprir locului. Dup un scurt schimb de cuvinte, i continuar drumul, apropiindu-se de mine. Terenul era att de pietros, nct trecerea cailor notri nu lsase nici un semn. Drept urmare, strinii nu aveau de unde s tie ca sntem mai muli. M ridicai linitit, cu puca n mn. Indienii i strunir caii cam la zece pai de mine. Cel din frunte ntreb: Ce face faa palid aici n muni?
140

M odihnesc dup atta drum. De unde vine faa palid? De la malul lui Rio Grande. i ncotro merge? Iuf! exclam un alt indian nainte ca eu s rspund. Rzboinicii comanilor l-au vzut pe omul acesta lng apa lui Rio Pecos. Era mpreun cu Ma-ram, fiul cpeteniei, i a tras cu puca dup cei doi albi urmrii de fraii mei. Aadar, indianul fcea parte din grupul celor cinci comani care m atacaser, dndu-le, din pcate, rgaz lui Fred Morgan i fiului su s spele putina. De recunoscut nu-l recunoteam, pentru c atunci apruse vopsit n culorile rzboiului; de altfel, nici timpul nu-mi ngduise s-i rein figura. ncotro a plecat atunci faa palid cu Ma-ram? mi se adres iari eful micului ealon. La wigwamurile comanilor. i cum de s-a ntlnit omul alb cu Ma-ram? L-am prins n valea aceea unde rmsese dup ce rzboinicii comanilor i-au atacat pe Winnetou, pe Sans-ear, pe nc un alb i pe un negru. Auzindu-mi rspunsul, comanii puser mna pe cuite. Iuf! strig eful. L-a luat prizonier pe Ma-ram! i cu ceilali oameni roii ce s-a fcut? Nimic ru. Pe unul l-am legat, iar ceilali patru nici c au simit cnd l-am prins pe fiul cpeteniei i l-am dus cu mine. Dar Ma-ram, cnd l-am vzut, nici nu era legat! interveni indianul, care se amestecase i adineauri n vorb. L-am lsat liber, dup ce-mi fgduise ca m va nsoi linitit pn la wigwamurile comanilor. Iuf! i ce voia omul alb acolo? S-i eliberez pe Winnetou, cpetenia apailor i pe Sans-ear. Acolo iam prins pe cei patru efi Racurroh i apoi i-am eliberat n schimbul tovarilor mei. Ni s-a ngduit s plecm mpreun. Avem un sfert de zi pentru salvarea noastr. Va s zic prizonierii au scpat? Firete! mi plcea s-i scot din srite, povestindu-le ntmplarea cu toate amnuntele ei. Atunci omul alb trebuie s moar! hotr eful grupului i apuc puca. Era, de fapt, singura de care dispuneau. Ceilali aveau numai arcuri i sgei. Oamenii roii ar pieri nainte de a-i ndrepta armele asupra mea! Nu m sperii eu de opt indieni! Dar tiu ca n-o s v atingei de mine, dac am
141

sa v spun c-i putei prinde chiar azi pe Winnetou i pe ceilali doi. Iuf! Unde? Aici, pe loc! rostii, artnd spre tovarii mei pitulai dup stnci. Acolo e Winnetou i Sans-ear, vntorul de indieni, iar dincolo e nc un alb i negrul! n aceeai clip, de o parte i de alta rsrir cei vizai, naintnd cu putile ndreptate asupra clreilor, iar eu dndu-m un pas napoi l luai la ochi pe ef. Oamenii roii snt prizonieri! S descalece imediat! le poruncii. Fa de noi erau cu trei mai mult la numr, dar cele cinci puti ale noastre ne ddeau superioritate. Vzndu-se mpresurat, nu-i de mirare c eful i cobor numaidect puca i ntreb: Oare fratele alb nu vede c oamenii roii nu snt pornii pe rzboi? i cu toate astea voiau s m omoare! Eu ns nu rvnesc la sngele frailor roii. Poftim, desclecai i s fumm pipa pcii. Clreii cam oviau s-mi urmeze invitaia, se temeau s nu fie vorba de vreun vicleug. Cum l cheam pe fratele meu alb? ntreb eful. Mi se spune Old Shatterhand. Iuf! Atunci vorbele lui pot fi crezute. Fraii mei roii s descalece! Pregti pipa i se aez. nsoitorii lui fcur la fel. Se apropiar i ai notri, lund loc pentru ceremonial. Pipa, umplut i aprins, trecu din mn-n mn. Bernard fcu greeala de a o ntinde lui Winnetou. Acesta refuz. Cpetenia apailor ade aici, lng comani, numai pentru c Old Shatterhand vrea s ncheie pace cu ei, dar de fumat nu va fuma din calumetul lor. N-au dect s vorbeasc i s se neleag cu prietenii mei albi, ns pe urm, s se fereasc din drumul meu, c de nu, vor pieri ca acalii n deert! Bernard ar fi trebuit s prevad acest lucru. Comanii se prefcur a nu fi auzit cuvintele lui Winnetou. M adresai efului lor. Oamenii roii i-au urmrit pe cei doi trdtori albi? Doar am spus-o i adineauri. i nu i-ai prins? Nu. Au fugit la dumanii comanilor i a trebuit s ne ntoarcem. Cum de-au putut scpa pe jos, fr cai? Ei au furat caii comanilor! Cum, n-au comanii ochi s-i vad pe tlhari? N-au urechi s le aud paii? Fiii comanilor se adunaser la mormntul cpeteniei i, cnd s-au ntors la cai, au gsit straja omort i doi cai dintre cei mai buni lips. Aceasta fusese, ntr-adevr, pentru Fred Morgan i fiul su singura posibilitate de a se salva. Dar ce curaj s te aventurezi cu urmritorii n
142

spatele tu tocmai n muni, la comani i s le furi caii! Cei doi bandii dovedeau, orice s-ar spune, mult cutezan i, ca adversari, nu trebuiau dispreuii. Eram ns hotrt s-i prind chiar dac-ar fi fost sa ocolim pmntul. i, n vederea acestui scop, ntlnirea cu comanii era chiar binevenit. Indienii nu mai zbovir mult. Cnd s plece, i ntrebai: Unde-au vzut fraii mei roii ultima oar urmele celor doi albi? La dou zile clare de aici. Vrea fratele meu s-i gseasc? Da. i dac-i prindem, s-a terminat cu ei! Iuf! Omul alb parc-ar scoate vorbele din inima comanilor. S-o ia deci clare spre asfinit. Dup un ocol al soarelui, va ajunge ntr-o vale ce se ntinde de la miazzi spre miaznoapte. inndu-se mereu pe vale, va gsi un loc unde cei doi albi s-au odihnit i au aprins focul. S treac apoi muntele pn la apa ce curge spre apus i, tot mergnd de-a lungul ei, va mai ntlni n dou rnduri cenua focurilor aprinse de albi. Mai ncolo comanii n-au mers, ci s-au ntors, pentru c dduser de hotarul unde ncepe inutul navajoilor. Ct mai era pn cnd fraii mei au fost nevoii sa se ntoarc? Nici jumtate de zi. Rzboinicii roii s-ar fi inut de ei i mai ncolo, dar se vedeau n vale wigwamurile dumanilor i era primejdie de moarte. Rzboinicii comanilor pot spune lui To-kei-hun i celorlalte trei cpetenii c Winnetou, Sans-ear i Old Shatterhand i vor prinde pe trdtori. Iar Ma-ram s nu-l uite pe Old Shatterhand, dup cum nici acesta nu-l va uita! Dar Winnetou, apaul, nu-i va urmri oare pe rzboinicii comanilor? Nu. Dei li-i duman, nu se va atinge de ei, pentru c au ncheiat pace cu fraii lui. Comanii srir pe cai i plecar. Fcurm i noi la fel. Ei duceai spre rsrit vestea neateptatei ntlniri, iar noi ne ndreptam spre apus, cu ndejdea c-i vom prinde pe cei doi Morgan. Indicaiile primite de la ei se dovedir ntru totul exacte. Cum apaii i navajoii triau n bun prietenie, puturm trage cu Winnetou la acetia din urma. Aflarm c cei doi bandii poposiser acolo doar cteva ceasuri i c se interesaser de drumul cel mai scurt spre Colorado. Pomeniser i de lacul Mono. Dei ne desprea de ei o distan de cteva zile, urmele lor erau nc foarte clare, ceea ce ne ntri sperana c vom putea s le dm de urm. Ne ineam aadar pe lng Sierra Nevada, clrind ntins prin preria semnat cu numeroase urme de bivoli. Doream din toat inima s ne ias n cale un exemplar i s-l vnm. Nu mai mncasem de mult dect pastrama tare i, chiar dac proviziile ne mai ajungeau pe cteva zile, totui o fleica sau un muchiule proaspt nu ne-ar fi stricat deloc.
143

Iat de ce m abtui niel din drum. Lundu-l cu mine pe Bernard care pn atunci nu vnase bizoni, fcurm un arc pe dreapta, spre un zvoi cu ap i verdea mult, unde presupuneam c ntr-o amiaz ca aceasta, dogoritoare, vor veni bizonii n turm ca sa se scalde i sa rumege n tihn. i ntr-adevr, sperana se mplini. n zare i fcur apariia un grup de patru bizoni. Pornirm n ntmpinarea lor. Din pcate, vntul btnd din direcia noastr, animalele ne simir imediat. Ne vzurm silii s angajm caii ntr-o curs foarte rapid. Murgul meu se inea formidabil. Zbura de parc-ar fi purtat n spinare un jocheu mrunel. n schimb, Bernard rmsese serios n urm. Agerimea calului m ispiti s-l supun unei probe a crei reuit conteaz n mod deosebit aici, n Vest. Hotri ca, n locul putii, sa m folosesc de lasso. Al meu era prevzut cu un inel prin care

laul lunec mai uor dect prin urechiua de piele a lasso-urilor indiene. i ajunsei din urm pe bizoni, nu departe de un grup de slcii. Era un taur masiv cu trei bivolie. mi alesei dintre acestea una cu pielea neted, lucioas ceea ce nseamn de obicei carne fraged. O izolai printr-o manevr i, galopnd pe lng ea, zvrlii lasso-ul. n acele clipe, murgul meu se comport minunat. Cum auzi uierul lasso-ului, se i ntoarse fr nici un ndemn i se propti amarnic, cu trupul ncordat i aplecat nainte. Laul se strnse de gtul bivoliei. Urm o smucitur puternic, mai-mai s ne rstoarne, dar murgul se inu zdravn de tot, n timp ce la captul cellalt bivolia se prvli la pmnt. Atunci srii repede din a i mplntai cuitul adnc n grumazul vitei. Murgul mi urmri din ochi micrile i abia cnd vzu c totul e gata slobozi lasso-ul. M apropiai de bravul animal i-l
144

mngiai drgstos cu palma, iar el drept recunotin i frec botul de umrul meu. Scosei apoi laul de la gtul bivoliei i m pregtii s despic mormanul de carne. Tocmai atunci veni i Bernard ntr-un suflet. Am ntrziat! regret el. Mai vnm? Las' c ne ajunge. D-mi o mna de ajutor! Bernard desclec, iar eu, ntorcnd bivolia pe partea cealalt, constatai, surprins, c era nsemnat cu fierul rou. Aoleu, sa tii c e proprietatea unei estanzia, a unei hacienda sau a unui rancho! i aveam oare dreptul s-o vnm? Da. Fermierii acetia nu preuiesc vitele dect pentru pielea lor. Orice trector poate vna ct poftete, cu condiia ca pielea vitei s i-o lase proprietarului. Aa e uzul pe-aici. Atunci va trebui s-i ducem pielea, nu-i aa? Ba, deloc. Dac ntlnim prin preajm vreo gospodrie, n-avem dect s anunm unde a rmas pielea. Avnd n vedere mulimea de bizoni ce se vneaz aici n fiecare an, e practic imposibil ca fermierul s nu doboare din greeal vreun exemplar al vecinului su. De aceea, la urm ei schimb ntre ei pieile, orientndu-se dup semnul pe care-l poart. Bivolia zcea la cel mult cinci pai de slciile pomenite mai sus. Abia terminai cu explicaiile, cnd auzii un uier ascuit i, n aceeai clip, Bernard strig ca n ghearele morii. mi ridicai repede privirea: tnrul meu prieten se zbtea dus de un lasso aruncat dintre slcii. Apucai puca i m npustii n direcia respectiv, srind orbete peste tufele ce-mi nchideau drumul. Un clre n port mexican se deprta la galop, trndu-l pe tnrul Marshall dup el. Aici nu mai ncpea zbava. Bernard putea sa moar jupuit i sfiat. Dusei arma la ochi, intii calul i trsei. Acesta mai fcu civa pai i se prbui. Alergai ntr-acolo. Clreul venise de-a berbeleacul. Cnd m vzu, ni n picioare i, lsnd totul balt, o zbughi din loc. S-l urmresc nu era vreme: m interesa n primul rnd Bernard. Lasso-ul i strnsese braele att de tare, nct bietul biat nu se putea mica defel. l eliberai i, spre bucuria mea, vzui c era aproape nevtmat. De altfel, se i ridic imediat n picioare. Extraordinar, Charlie, ce mai lunecu am tras! vorbi el rsuflnd fericit. Ce-o fi vrut individul de la mine? Habar n-am! Dar dumneata de ce ai tras n cal i nu n clre? Mai nti, fiindc omul e totui om, n timp ce calul e animal. n al doilea rnd, fiindc moartea clreului nu i-ar fi folosit la nimic. Dup cum vezi, lasso-ul e agat de a, deci calul te-ar fi trt mai departe chiar i n lipsa stpnului.
145

Exact! Trebuia s m gndesc i eu la una ca asta! vorbi Bernard ruinat, pipindu-i mdularele ca s se ncredineze c e ntr-adevr ntreg. Acuma, haidem la bivoli! Trebuie s ne grbim. Se pare c nu prea sntem n siguran aici. N-a crede s ne mai pndeasc vreun necaz. Doar inuturile indienilor au rmas departe n urm. Ba te neli. Ne aflm aici ntr-o regiune plin de primejdii. Ce-i drept, nu mai avem de-a face cu indios bravos, cum le spun spaniolii, n schimb ne putem pomeni cu tot soiul de tlhari mexicani de drumul mare i escroci yankei, care i fac de cap pe aceste meleaguri. Ai s-i vezi i ai s-i auzi n curnd. Aleserm carnea cea mai bun, legarm hartanele de ei i mnarm dup tovarii notri. Cum acetia fcuser ntre timp un popas, i ajunserm repede din urm. Bob, care observ primul c venim cu vnat proaspt, ne ntmpin strignd de departe: Oh, massa cu biftec! Nigger Bob ducem dup lemn, foc facem. Bob pulpa fript! l lsai s fac pe buctarul, n timp ce eu povestii camarazilor toat aventura. Cnd carnea se rumeni Bob csc o gur enorm i ncepu s nfulece de-i era mai mare dragul. M i miram unde ncpeau attea hlci! Era att de preocupat de aceast mas regeasc, nct nici nu ddu atenie exclamaiei lui Sam: Behold, ia te uita, nite clrei! Ori snt numai cai? mi dusei luneta la ochi: Clrei! Trei, cinci, opt... Exact, opt! Ne vor fi vzut oare? Firete! Au observat nc de departe fumul. Cine naiba or fi? Judecnd dup plriile largi i eile nalte, cred c snt mexicani. Atunci s inem, ca s zic aa, degetul pe trgaci! Vizita lor poate fi n legtur cu individul care a fugit, la cu lasso-ul. Grupul de clrei se apropia mereu. n sfrit, se oprir la oarecare distan de noi. Erau mexicani, un fermier si apte oameni din serviciul lui cum se prea. Iar unul din acetia era chiar individul cruia i mpucasem calul. Oamenii se sftuir un timp, apoi se desprir n dou grupuri i ne nconjurar. S-ar zice c au chef de discuie cu noi domnii tia, ha-ha-ha! rse Sam ntr-un fel din care se vedea c e bine dispus. Zu c m-a ocupa de ei singur-singurel, ca s zic aa ! Cercul se strnse treptat, pn ce diametrul msur cel mult douzeci de lungimi de cal. Apoi conductorul mai nainta civa pai i ni se adres ntr-un amestec de spaniol i englez, obinuit prin acele pri:
146

Cine sntei dumneavoastr? Sam se grbi s rspund pentru noi: Sntem mormoni din marele ora de la lacul srat. Mergem n California ca misionari. Nu-i nici o afacere. N-o s v alegei cu nimic, atta v spun! Dar cine e indianul? Nu e indian, ci eschimos din New-Holland. Dac vedem c nu ne merg afacerile, l expunem la panoram contra bani. i negrul? Pi, nu e negru! E lawyer, avocat, va sa zic, din Kamciatka. Are de pledat ntr-un proces la San Francisco. Era evident c mexicanul nu se avea tocmai bine cu geografia... Frumoas familie! rosti el. Trei misionari mormoni, plus un avocat de nu tiu unde mi fur o bivoli i ncearc s-l omoare pe vaquero. Las' c v nv eu minte! V declar prizonieri! M urmai la rancho-ul meu! Sam se ntoarse spre mine i fcu o mutr de mecher. Ce zici, Charlie, mergem? Poate gsim la rancho-ul dumnealui nite mncric mai gustoas dect aici. S ncercm! Dac nu e un haciendero cu sute de slugi, ci numai un modest ranchiero, atunci nu prea vd de ce ne-am speria. Well, ne vom distra un pic! se bucura Sam. Apoi se adres din nou mexicanului: Vrei ntr-adevr, seor, s v dai atta osteneal pentru un lucru de nimic? Nu snt seor! Snt don, snt grande! M cheam don Fernando de Venango e Colonna de Molynares de Gajalpa y Rostredo. Bgai la cap! High-day, c mare domn mai sntei! nseamn c trebuie s ne supunem la ordinele dumneavoastr. Sper ns c vei fi delicat cu noi. Nu fcurm nici un gest de mpotrivire. Stinserm focul i ne sltarm pe cai. Bob rdea cu gura pn la urechi: Oh, asta frumos! Nigger Bob sntem lawyer din... din... Bob nu mai tim de unde! La rancho bun mncare pentru Bob i but i stat frumos casa! Furm ncadrai din toate prile i pornirm toi ntr-un galop frumos, specific mexican. n drum avui rgazul s examinez mai atent mbrcmintea clreilor. Mexicanii poart veminte de un romantism rar ntlnit n portul altor popoare. nti de toate, plria joas cu boruri foarte largi, aa-numitul sombrero, din psl neagr ori cafenie, sau din acea mpletitur de pai subire, pe care i Europa o cunoate din import sub numele de panama". Plria unui seor, deci a unui domn, fie el haciendero, ranchero, sau bandit, e totdeauna ndoit pe o parte n sus, prins cu o agraf de aur sau de alam, ncrustat la rndul ei cu pietre preioase sau cu sticl colorat. Agrafa menine borul plriei ridicat i n acelai timp fixeaz o pan, mai
147

aleas sau mai de rnd, dup averea posesorului dar care nu lipsete n nici un caz. Un fel de jachet scurt, fr nasturi, cu mnecile larg rscroite, acoper bustul. La mneci, pe spate, pe piept o bogie de ornamente din fir subire de ln, bumbac sau mtase, din metal ieftin, lucitor sau din aur i argint. Gtul e nfurat ntr-o basma neagr, lung, nnodat n fa. Capetele ei, dac-ar fi lsate n voie, ar ajunge pn mai jos de bru dar nu se poart aa, ci se arunc napoi, peste umeri, ceea ce d costumului un plus de pitoresc. Pantalonii, snt cu totul originali. Strni pe talie i ntini pe olduri, ei se lrgesc treptat, ajungnd ca jos s fie de dou ori mai largi. Unde mai pui c snt i spintecai pe partea dinafar, ncrcai cu trese i cu broderii late, iar liul e tighelit cu mtase de o culoare care distoneaz ct se poate de viu cu stofa pantalonului. Pn i cizmele de lac fin snt bogat mpodobite i bineneles prevzute cu pinteni uriai, de argint sau din oel frumos lucrat, dac nu din alam sau corn. Pintenii acetia ntrec cu mult n mrime pe cei ai cavalerilor mpltoai din evul mediu.., Roata acestor pinteni, mpreun cu, furca, ajung pn la zece oli lungime. Ceea ce la noi se numete rotil", avnd mrimea unui bnu, la mexicani arat ca o stea n dousprezece coluri, avnd un diametru de ase oli. Greutatea unor astfel de pinteni ajunge la doi pfunzi i uneori chiar
148

mai mult. Mexicanii, care merg aproape numai clare, au caii bine dresai, foarte agili i rezisteni. n acelai timp, mexicanii mnuiesc cu foarte mult pricepere tot felul de arme, de care nu se despart nici noaptea, fiind oricnd gata s le foloseasc. Ei mai dovedesc o mare abilitatea n mnuirea unui pistol lung cu eava tras i n aa fel construit nct poate fi uor fixat, pe un pat de arm, transformndu-se astfel ntr-o puc cu eava scurt instrument cu care mexicanul nimerete inta la sigur i de la o distan de o sut cincizeci de pai. Arma are ghiventuri foarte dese, ceea ce d glontelui o micare de rotaie rapid n jurul axei i l menine pe direcia iniial. Datorit construciei sale arma nu consum dect puin pulbere i reculeaz destul de slab. ntr-o mn experimentat ea reprezint o adevrat comoar; iar caii snt att de bine dresai, nct clreul poate s trag asupra dumanului att nainte ct i napoi, dar nu i din lturi. Totui, cnd calul st pe loc, arma poate fi folosit n orice direcie; ajunge s-i ari calului arma, ca inteligentul animal s se transforme pentru cteva clipe ntr-o adevrat statuie de piatr sau bronz. O arm aproape mai periculoas dect cea de foc este lasso-ul. Cu ajutorul lui un brbat cu experien, poate s prind taurul din goan, pantera neagra n timpul sriturii, omul alergnd la atac sau fugind de primejdie. Lasso-ul este o curea lung de vreo treizeci de coi, avnd la capt un la. El este lansat ctre om sau animal din fuga calului i abia dac din zece mii de cazuri se rateaz o singur dat. Exerciiile de aruncare a lassoului ncep din copilrie i pn la urma instrumentul devine parte din omul care-l mnuie: lasso-ul nu ascult numai de mna omului, ci i de gndurile lui; el zboar exact la int, indiferent c e aruncat n joac, n aren sau n lupta necrutoare pentru existen. Mexicanul clare poart pe el un poncio, o ptur cu care se poate nveli complet; cnd o mbrac el i trage capul printr-o deschiztur, astfel c jumtate din ptur i acoper spatele, cealalt jumtate pieptul. Dar costumul clreului este deosebit de costisitor. aua i cpstrul poart tot felul de podoabe de argint, cteodat chiar de aur. Caii bogtailor au zbale din argint greu, iar lnugurile nu snt nicidecum goale pe dinuntru, ci pline i din aur masiv. O asemenea zbal cost n jur de cincizeci de escudos, dar poate s ajung, mpreun cu lnugurile, la suma de cinci sute de escudos de aur. aua folosit n Mexic este aua spaniol, neobinuit de nalt, din care dac te-ai aezat cum trebuie nu mai cazi cu una cu dou. Chiar dac nu e mare meter, odat aezat n a, clreul nu mai poate fi trntit dect cu greu. Sptarul i cuprinde spinarea pn aproape de coaste; n fa aua este la fel de nalt, cu oblnc de bronz, reprezentnd de obicei un cap de cal, numrnd vreo ase oli i ajungndu-i pn la osul pieptului.
149

De la a pn la coad o piele de talp apr ca o plato crupa i oldurile animalului. Pentru clria de agrement nu e nevoie de o asemenea plato, dar pentru drumurile lungi e de obicei scoas la iveal, n primul rnd pentru c are o sumedenie de buzunare i buzunrae, foarte utile. Aceast plato poart numele caraghios de cala de pato, adic coad de ra. Scrile, adeseori prinse cu lan de argint, snt ndeobte de lemn; pe vremuri erau chiar nite ghete de lemn, menite s apere piciorul clreului de orice rnire sau vtmare. Ghetele acestea au fost prsite, s-au pstrat ns scrile de lemn, iar pentru ocrotirea piciorului, partea din fa a scrii e prevzut cu o aprtoare de piele, tapageros, cum o numesc spaniolii, ornat cu mpletituri de srm. Oamenii foarte bogai au scri de fier forjat, cu ornamente preioase, ntru totul asemntoare celor din vechile armuri. Pentru aprarea clreului de intemperii, de ambele pri ale eii se afl acele armas de pelo, nite piei grosolane, de capr, aezate cu partea proas n afar i care se trag pe timp de ploaie peste coapse i genunchi. De altfel, pieile acestea l apr pe clre i de mrcinii ghimpoi prin care, eventual, e nevoit s treac. Dar s revin la peripeiile noastre. Dup aproape o jumtate de ceas. ne rsri n fa o cldire, probabil rancho-ul mexicanului. Intrarm din goan n curtea vast i srirm de pe cai. Seora Eulalia, seorita Alma! Strig fermierul nspre cldirea principal. Ia poftii ncoace s vedei pe cine am adus! La chemarea lui, cele dou fpturi aprur cu atta grab, nct, fr s vreau, gndul m duse la versurile lui Schiller: i ua, deschizndu-se lat, Scuip dou doamne deodat". Da, erau seora i seorita, cum s-ar spune dar grjdriele din Lneburg ar fi artat pe lng ele ca nite doamne de elit. Descule, cu capul descoperit nici nu-mi ddeam seama dac ciudenia de cli din capul lor era pr sau nu. Fustele le ajungeau doar pn la genunchi, iar jegul de pe pulpe, gros, lucios, ar fi putut trece drept carmb de cizm. Sus, pn la bru, purtau cmi care, cu ani n urm, trebuie s fi fost albe, dar care preau s fi servit ntre timp la curatul hornurilor. nir deci pe u i se zgir la noi cu gurile cscate. Pe cine ne-ai adus, don Fernando de Venango e Colonna? cri cea mai n vrst. Ia te uit ce de treab pe capul nostru! Cinci deodat, cinci musafiri! S le dai de mncare i de but... Pe urm or vrea s i joace, s fumeze, s doarm! Asta e prea de tot! Mai bine v las aici i fug unde mi-or vedea ochii din rancho-ul sta pctos. Ah, cum de m-am lsat convins, de mi-am prsit frumosul San Jos i...
150

Dar, mmico, uit-te la domnul acela! Seamn leit cu bunul nostru don Allano! interveni seorita, artnd spre Marshall. N-are dect s-i semene, c tot nu-i el! O repezi mama suprat, vzndu-se ntrerupt din nvalnicul ei uvoi de vorbe. Ce-i cu brbaii tia i cine s le poarte de grij? Eu i iari eu! Frumoas surpriz, cnd ai treburi pn peste cap cu o gospodrie att de mare! Eu nu mai tiu cum s-o scot la capt i cnd colo mi venii cu musafiri, cinci deodat, ce s zic... Dar seora Eulalia, tia nu snt musafiri! o liniti brbatul. Nu? Atunci ce snt, stimate don Fernando de Venango e Colonna? Prizonieri, seora Eulalia. Prizonieri? i ce-au fcut, stimate don Fernando de Venango de Molynares? Ne-au omort o bivoli i trei vaqueros, drag seora Eulalia. Era, ntr-adevr, pasionant cu ct neobrzare nmulea dumnealui isprvile noastre. O bivoli i trei vaqueros! Exclam femeia plesnindu-i palmele murdare, nct caii, speriai, i ciulir urechile. Dar e groaznic! E strigtor la cer! I-ai prins asupra faptului, don Fernando e Colonna de Gajalpa? Nu numai asupra faptului, ci asupra tuturor faptelor, seora Eulalia. Mai nti au ucis, pe urm au fript i au mncat! Doa Eulalia i holb i mai crunt ochii. Fript i mncat? Pe cine? Pe bivoli sau pe cei trei vaqueros, stimate don Fernando de Gajalpa y Rostredo? Au nceput cu bivolia, drag seora Eulalia. i pe urm? Pe urm ce-au fcut, stimate don Fernando Rostredo y Venango ? Pe urm? N-au mai avut timp. I-am surprins, arestat i uite-i aici, seora Eulalia. Arestat i uite!... O, toat lumea v tie de viteaz fr pereche! Dar cine snt, de fapt, oamenii acetia, stimate don Fernando de Molynares e Colonna? Albii snt misionari din oraul mormonilor i se duc la San Francisco s converteasc poporul din California! Fereasc Sfntul! Misionari care fur bivolie i ne omoar slugile ca s le mnnce! Povestii mai departe, don Fernando de Rostredo y Venango! Cel smolit, care arat ca un negru, e avocat n... n fine, n ara-deFoc. Merge i el la San Francisco ca s pun mna pe o motenire, seora Eulalia! Va s zic, vrea s pun mna! O, atunci nu-i de mirare c a pus mna i pe bivoliele noastre i pe vaqueros! i ultimul cine-o fi, stimate don Fernando de Colonna y Gajalpa? Seamn cu un indio bravo, dar e hotentot din... din Groenlanda. Vrea s-i expun la circ pe misionari ca s adune bani de la curioi, seora
151

Eulalia! O-o-o! i ce-o s facei cu ei, scumpe don Fernando de Molynares y Gajalpa e Venango? Am s pun s-i spnzure i s-i mpute. Chemai toat lumea ncoace, seora Eulalia! Ce lume? Pi sntem aici cu toii, afar de Betty, negresa... uite c vine i ea!... Dar bine, stai un pic, vd c nu lipsete nimeni, dei ziceai c au fost omori trei vaqueros! Cum vine asta, don Fernando e Rostredo de Colonna! Las' ca o descurcm mai trziu, seora Eulalia. ncuiai porile i uile, seores, ca s nu scape cumva prizonierii! Am s-i judec imediat i ct se poate de aspru. Nu exista, de fapt, dect o singur poart, care fu zvorit bine de tot ceea ce nsemna c-i i aveam practic n mn att pe stimabilul don, ct i pe seorii lui. Aa! fcu mexicanul mulumit. Aducei-mi un scaun! Legai caii de stlp, dincolo, inclusiv pe-ai prizonierilor i s ncepem judecata. Nu protestarm n nici un fel. De altminteri, prin ndeprtarea cailor ni se crea tocmai bine spaiul necesar. Nu aveam nici cel mai mic trac naintea spectacolului". Dar iat c fur aduse trei scaune n loc de unul. La mijloc se aez don Fernando, iar la dreapta i la stnga lui, seora Eulalia i seorita Alma n robele" descrise mai sus. Noi stteam tuscinci mai la o parte, supravegheai de slujitori. n primul rnd, s auzim cum v cheam, ncepu don Fernando. Ia spune tu! Bob, rspunse negrul, cruia i fusese adresat ntrebarea. Aha, nume de punga! i tu? Winnetou. Winnetou! Nume fals! Aparine, de fapt, celui mai mare i mai vestit conductor al indienilor. Dar tu? Marshall. Vezi, pn i numele e acelai! sri bucuroas seorita, adresndu-se mamei. Nume de yankeu, stabili don Fernando. Indivizii tia nu fac doi bani. i ie cum i spune? Sans-ear. Iari fals! Adevratul Sans-ear e un vntor de seam, cunoscut n lungul i n latul preriei. E cel mai teribil duman al roilor. i ultimul? - Old Shatterhand. Sntei voi tlhari, dar i mincinoi fr pereche! i sta e nume de furat! Atunci fcui un pas nainte i m postai chiar lng ticlosul de vaquero
152

care-l prinsese pe Bernard. Individul merita o lecie. Nu minim, rostii hotrt. Vrei dovezi? Poftim! n aceeai clip, pumnul meu czu ca o mciuca n capul vcarului, care se prbui fr s crcneasc. Ei, ce pumn e sta, dac nu al lui Old Shatterhand? Ah, Alma, mi vine ru, m apuc pandaliile, m lovete damblaua! izbucni desperat doa Eulalia, desfcndu-i larg braele i cznd la pieptul viteazului don Fernando. Acesta ddu s sar de pe scaun, dar nu se putu debarasa de dulcea povar care-l inea ncletat. Strig i el ca din gur de arpe, iar seorita Alma i inu isonul. Cnd e clare, mexicanul se arat foarte cuteztor i iute, n schimb, fr cal, e neputincios. Vcarii nu fceau nici ei excepie de la aceasta regul. Vzndu-ne pe toi cinci cu armele aintite asupra lor dup ce-l nucisem pe nevrednicul lor camarad bieii oameni nu mai tiur ce s fac. S n-avei team, seores! i linitii eu. Nu vi se ntmpl nimic, firete, dac sntei oameni de neles. Vrem numai s v atragem atenia asupra unei mici greeli. Pe urm tratai-ne cum vei crede mai potrivit. i, spunnd acestea, m ndreptai spre cele trei scaune i fcui cea mai adnc i respectuoas reveren. Doa Eulalia, mi place nespus frumuseea i ador virtuile femeii. V rog din suflet, alungai-v spaima i druii-mi o privire a ochilor dumneavoastr fermectori! A-a-ah! Un lung suspin de uurare i ochii aceia mici, de scorpie, se ntredeschiser. Femeia se sili s-i ascund obrajii galbeni sub o masc languroas, pudic. De fapt ns, prea mai mult ngrozita. Frumoas doa, vei fi auzit, desigur, de acele Cours d'amour din alte vremuri cnd cea mai admirat dintre doamne ocupa scaunul judecii i toat lumea trebuia s-i mplineasc hotrrile. Judecata la care don Fernando vrea s ne supun nu poate fi dreapt, el nsui fiind parte n cauz. De aceea l rugm s-i treac puterea n gingaele dumneavoastr mini. Sntem convini c astfel sentina va lovi n adevratul vinovat! Dorii, ntr-adevr asta, seor? fcu ea cu un glas fstcit, ce prea c se strecoar printre dou perii de duumea. Vorbesc foarte serios, doa Eulalia! E drept c inuta noastr nu prea corespunde unui asemenea moment solemn, cnd avem cinstea de a prezenta omagii unei doamne ca dumneavoastr, dar gndii-v c ne aflm de luni de zile n Vestul slbatic. i cum buntatea e cea mai de pre podoab a femeii, sperm s ne ascultai dorina i s ne-o mplinii. Sntei oare ntr-adevr cei care v-ai dat adineauri?
153

Bineneles. Auzii, don Fernando de Venango y Gajalpa? Aceti faimoi seores m-au ales pe mine s judec i s hotrsc. tii c nu permit vreo mpotrivire! De acord? Don Fernando se acrise la fa, dar nu ndrzni s-o nfrunte pe doa lui. i, n fond, nici nu gsea c e ru s scape de buclucul n care intrase. Preluai funcia, seora Eulalia! Snt convins c-i vei spnzura. Dup merit, totul dup merit, don Fernando de Colonna e Molynares! Apoi femeia mi se adres mie. Avei cuvntul, seor! Vorbii! S presupunem, doa Eulalia, c ai fi un cltor flmnd i ostenit i ai ntlni n savan o bivoli cu a crei carne v-ai putea potoli foamea. Ai fi oare n drept s dobori animalul, urmnd, firete, ca pielea s-o capete proprietarul? Desigur, aa e uzul la noi. Nu peste tot... ddu s intervin brbatul, dar doa Eulalia i-o retez scurt: V rog, don Fernando! Eu dispun aici! Nu ngdui s vorbii nentrebat! Mexicanul se aez la loc, resemnat i respectuos. De altfel i atitudinea smerit a vcarilor sublinia faptul c doa Eulalia e suverana fermei. Asta-i toat crima noastr, seora, urmai eu. Deodat, acest vaquero, pe care l-am sancionat adineauri, l nha cu lasso-ul pe seor Marshall, trndu-l dup el. i l-ar fi omort, cu siguran, dac nu-i mpucam eu calul. Marshall! E un nume drgu. Un seor Marshall adic Allano Marshall, a locuit la sor-mea, n San Francisco. Allan Marshall? Nu cumva din Louisville, din Statele Unite? exclamai eu surprins. Chiar aa? l cunoatei? - Cum s nu! Acest Allan Marshall, bijutier din Louisville, e frate cu Bernard Marshall aci de fa. Santa Lauretta! Exact! Era bijutier i avea un frate pe nume Bernard. Vezi, Alma, inima nu te-a nelat! Fii binevenit, seor Bernardo. Vino n braele mele! Aceast explozie de bucurie prea oarecum inexplicabil i Bernard dei fericit s capete aa, deodat, veti despre fratele su prefer s duc doar mna seorei pn n dreptul buzelor, renunnd politicos la mbriare. Am cltorit ncoace, vorbi el, cu unicul scop de a-l gsi pe fratele meu. Putei s-mi spunei unde se afl n prezent, stimat doa Eulalia?
154

Alma a fost n vizit la sor-mea. nainte de ntoarcerea ei, seor Marshall tocmai se pregtea s plece la minele de aur. Dar, v rog, toi acetia snt prieteni de-ai dumneavoastr, seor Bernardo? Toi! i le datorez foarte mult. Ei mi-au redat libertatea i m-au salvat de la moarte. Seor Old Shatterhand m-a scpat de la pierzanie sigur, m-a scos din minile stakemen-ilor i ale comanilor. Doa i plesni din nou palmele a mirare. Vai-vai! Ai trit asemenea aventuri? Seor Bernardo, v implor s ni le povestii i nou! Dar cum se face c dumneavoastr sntei mormon, iar fratele nu? Nu sntem nici unul mormon, doa Eulalia. N-a fost dect o glum. Femeia se ntoarse brusc ctre soul ei. Ai auzit, don Fernando de Venango e Gajalpa, nu snt nici mormoni, nici tlhari, nici asasini! I-am achitat! Vor fi oaspeii notri i vor sta la noi ct le va pofti inima. Alma, d fuga la buctrie i adu o sticl de basilikiulep! S bem de bun sosit. La cuvntul basilikiulep, chipul lui don Fernando se lumin. Probabil c numai la ocazii foarte rare venea domnia-sa n contact cu o asemenea sticl. Era deci explicabil satisfacia pe care, n cele din urm, prezena noastr i-o ddea, prilejuindu-i acest contact ndelung rvnit. Alcoolul era cel mai bun mijloc de a statornici pacea ntre noi. Seorita Alma ddu fuga mai s-i crape jegul gros de pe pulpe i reveni n pas alergtor, aducnd o sticla pntecoas i un pahar de dimensiuni corespunztoare. Cine cunoate otrava asta rspndit aici de americani va fi, desigur, convins c n-am but mai mult de un strop i ca doamnele nici nu s-au ncumetat s-o duc la gingaa lor gur. n ce ne privete, ar avea dreptate; femeile ns au dat de duc cte un cogeamite pahar, plescind din limb de parc-ar fi fost ambrozie. Winnetou nici nu se atinse de butur, cum fcea, de altfel, ntotdeauna cnd era vorba de apa de foc". n schimb, don Fernando i tot umplu pahar dup pahar pn ce energica lui nevast i smulse sticla din mini. Ajunge, don Fernando de Venango e Rostredo y Colonna! tii c nu mai, avem dect dou sticle! Conducei-i pe seores n odaie. Noi, doamnele, ne facem mai nti toaleta i pe urm v pregtim ceva de-ale gurii, c, deh, sntei desigur nfometai. Hai, Alma! La revedere, seores! Doamnele" disprur ntr-o firid ndrtul creia se afla, probabil, garderoba sau buctria, dac nu ambele la un loc. Pe noi mexicanul ne conduse n ncperea pe care seniora Eulalia o numise odaie", dar creia n alta parte i -ar fi spus probabil opron". Se aflau nuntru o mas i cteva bnci grosolane, negeluite pe care ne aezarm. Observnd c vcarii i cam fac de lucru pe lng caii notri i scotocesc prin coburi ieii afar ca s pun totul n siguran. Nu degeaba se spune c cel mai bun vaquero e n acelai timp cel mai
155

mare punga. Lui Bob i poruncii s stea de paz la caii ce pteau lng poart, ceea ce l fcu s se tnguie amar: Massa mncm mult, bun, frumos la odaie. De ce nigger Bob s stm la cai? Pentru c tu eti mai puternic i mai curajos dect Winnetou i Sansear, deci n-o s mai am nici o grij n privina cailor. Oh, este drept! Bob sntem tare i n-avem fric: nu se atingem nimeni de cai! l mpcai deci cu soarta. Rentors n odaie", i gsii pe ceilali discutnd rece i monosilabic pn ce, n sfrit, aprur i doamnele. Fa de cum artaser mai nainte erau acum cu totul schimbate. Se gtiser ca nite dudui de pe Allameda de Mexico. mbrcmintea doamnelor mexicane amintete doar pe ici, pe colo moda actual din Europa. Plria i boneta snt absolut necunoscute chiar i celor mai cochete dintre femei. n schimb, nici una nu se lipsete de rebozo, un al lung de patru coi care, la nevoie, le acoper i capul. Cnd se afl n societate, n cas, ele l poart de obicei pe umeri, ca la noi. Dar cnd se duc n vizit pe la prietene sau ies seara la plimbare, i trag alul peste cap, lsndu-i doar faa neacoperit. Fiind de regul subire i transparent, rebozo poate fi folosit i ca vl, mbrcnd nu numai capul i umerii, dar i ntregul corp. Rebozo-ul unei mexicane de rang e ntotdeauna esut de o meter indian. i cum aceasta necesit o munc de cel puin doi ani, preul de optzeci de piatri e, bineneles, extrem de mic. Dar snt i cazuri cnd cost de dou ori pe att. nvelite n astfel de aluri i fcur acum apariia gazdele noastre. i splaser faa i minile; se nclaser cu ghete i ciorapi. Dac nu le-a fi vzut mai nainte, murdare, n hainele lor de lucru, mi-ar fi fcut acum ndeosebi fata o impresie destul de bun. Doamnele luar loc la mas pentru a face onorurile", lsnd serviciul exclusiv pe seama btrnei negrese. Ceea ce m intrig era faptul c vorbeau necontenit de seor Allano". Pesemne c mica seorita Alma se cam ndrgostise de fercheul bijutier i c inima continua s-i ard de dor. Bucatele erau specific mexicane: carne de vit cu orez, scldat n piper rou, spaniol, finoase cu usturoi, legume reci cu ceap, friptur de berbec nnegrit cu piper obinuit, pui mpnat cu ceap i usturoi i, la urm, coast de vit, iari cu ceap i usturoi i cu toate piperurile la un loc. mi simeam gura ars, gtlejul fript, nepat, stomacul argsit, nct a fi putut s improvizez i versuri: i totul cu sila n gura-am vrt, Mai-mai s m-apuce plnsul, De parc tot iadu-l bgasem pe gt, Cu toat drcimea dintr-nsul".
156

n schimb, gingaele doamne, mai puin sensibile ca un Old Shatterhand, i sporeau plcerea cu generoase raii de basilikiulep, dup care urm inevitabila igara. i pentru ca Bob s nu fie pgubit, unul dintre slujitori i duse demncare pe o mpletitur veche de pai, mpreun cu poria de basilikiulep servit ntr-un borcna de pomad. Poate c pe drum alcoolul, amestecndu-se cu resturile cosmetice, se va fi transformat ntr-o licoare parfumat i tmduitoare. S pornim din nou la drum n aceeai zi nu mai era cazul. Seorita Alma nu se mai dezlipea de lng Bernard, iar eu westman nenorocit mi ispeam curtoazia de adineauri prin struitoarea vecintate a seorei Eulalia. Pe ct de greoasa ca s vorbesc pe leau se artase la prima ei apariie, pe att de dulce i picura acum cuvintele din gur. De la titulatura simpl Old Shatterhand", m avansa la cea de seor Carlos", apoi la don Carlos". i pe cnd Bernard i povestea paniile, doamna m atac subit cu bravul i nobilul Carlos". n cele din urm, dup ce ne ridicarm de la mas, l ntreb pe dragul ei" Carlos ce suvenir are de gnd s-i duc logodnicei sale n Germania. Firete c nu putui mini n faa unei att de abile ntrebri i declarai sincer c nu e cazul s duc vreun suvenir, avnd n vedere faptul c n registrul strii civile figurez drept celibatar. Pentru a nu o mai reine de la treburile gospodriei, m scuzai i plecai afar, la Bob. l gsii culcat pe burt, agitndu-i minile i picioarele ntr-un chip cu totul ciudat i rostogolind pe gur nite sunete de parc repeta la un ankleny" japonez instrument compus din 24 de evi de bambus i greu de 25 de kilograme o nou compoziie de tip wagnerian. Bob! l strigai. Auzindu-mi glasul, i ridic ochii dilatai. Oh, masa... massa... Ce-i cu tine? Oh, massa-a-a! Bob nghiit mncare tot i foc ardem! Bob ca sob foc. Ajutm, massa, s nu murim! Erau efectele celor dou soiuri de piper, ale cepei i usturoiului, dar i ale borcnaului pe care Bob l golise. Bietul negru se schimbase la fa de parc ddea s moar. Trebuia ajutat. i trebuie o butur calmant, c de nu, te-am pierdut de muteriu! Ce preferi: lapte, ap sau basilikiulep? Se ridic i m privi cu recunotina. Oh, massa, lapte i ap ce folosim? Poate rachiu salvm srman Bob! Atunci fugi la doa Eulalia i spune-i c mori dac nu-i mai d nite basilikiulep! Alerg glon i dup un timp se ntoarse ntr-adevr nici nu-mi venea s cred ochilor! cu o jumtate de sticl de rachiu. Femeia i druise toat
157

poirca rmas de la prnz. Miss Eula' n-am vrut dam, dar Bob detept spunem massa Charlie trimis. Atunci miss Eula' dm tot julep" repede. Hai, bea. O s-i fac bine. Cina o luarm de asemenea n odaie. Seora se aezase lng mine. La un moment dat, mi sufl la ureche: Don Carlos, vreau s v dezvlui un secret. Ce anume? Nu aici! Dup cin venii afar, la cei trei platani! Un rendez-vous! Nu puteam s-o refuz. Poate avea s-mi comunice un lucru important. n timpul mesei caii fur adui n curte, dar poarta rmase deschis. Ieii dup cin i m lungii sub platani. A trebuit s-mi schimb ns repede plcuta poziie, fiindc seora Eulalia nu se ls de loc ateptat. V mulumesc, don Carlos, ncepu ea. V-am rugat s-mi acordai aceast ntlnire pentru c am s v mprtesc o tain. A fi putut s-o spun i celorlali, dar v-am ales pe dumneavoastr, fiindc... Fiindc am stat la mas alturi i eram cel mai uor de convocat. Nu-i aa, doa Eulalia? Cam aa. Uitai-v ce-i: seor Bernard spunea c dumneavoastr ai fi urmrit doi bandii. Ei bine, bandiii au fost aici, n rancho. Ah, cnd? Au plecat alaltieri diminea. ncotro? Peste Sierra Nevada, la San Francisco. Am discutat mult cu ei despre seor Allano. Cic vor s-l viziteze. Era o informaie de mare pre pentru mine i mi imaginai numaidect cum se desfuraser lucrurile. Seora Eulalia, gata oricnd s aduc vorba despre Allan, l pomenise i n discuia cu cei doi Morgan. Iar acetia, dup ce s-au informat mai ndeaproape, socotir c au o bun ocazie de a se rzbuna pe Bernard, jefuindu-l pe fratele su care purta asupr-i valori considerabile. Sntei sigur, doa Eulalia, c erau chiar bandiii? Da, erau ei. Se potrivete totul, dei s-au prezentat sub alte nume. V-au cerut amnunte n legtur cu sora dumneavoastr i cu seor Allan? Da. A trebuit chiar s le dau un semn de recunoatere ca s poat dovedi c au fost la noi. Ce fel de semn? O scrisoare pe care cumnatul meu mi-a trimis-o cndva la San Jos. Triete cumnatul dumneavoastr? Bineneles. E patronul hotelului, "Valladolid" din strada Sutter. l cheam Henrico Gonzales.
158

Cnd a plecat seorita Alma de la ei? Acum trei luni. N-ai vrea s-mi descriei exact pe cei doi indivizi crora le-ai dat scrisoarea? Femeia mi fcu descrierea cuvenit. Era limpede c fuseser ntradevr Fred Morgan i fiul su Patrik. Lucrul acesta ar fi putut s mi-l spun i n timpul mesei, n public, dar innd seama de cele comunicate i de importana lor, nu puteam sa fiu suprat pe ea pentru faptul c a preferat o mic plimbare. De aceea i mulumii din inim, dup care doa Eulalia se napoie n cas. Cnd revenii ceva mai trziu n aa-zisa odaie, toi m ateptau. Tovarii mei voiau s se culce. Trebuia rnduit straja n locul lui Bob, cci i aici, n rancho, se cuvenea s fim vigileni. Apoi ne culcarm, dup indicaiile gazdei. Pentru a v da seama de condiiile n care am dormit, e bine s tii ct de ct cum arat interiorul unui rancho. Casa n-are, de obicei, dect o singur ncpere de locuit, n spe aceea pe care seora Eulalia o numea odaie. Acolo vieuiete i doarme patriarhal toat lumea din ferm, laolalt cu eventualii musafiri. Dar din aceast lume fac parte adeseori i vacile cu lapte, caii de clrie, oile, porcii, ortniile, cinii, pisicile. Podeaua e din lut bine bttorit, tare ca piatra i aternut cu iarb sau muchi, adpost permanent de scorpioni, pianjeni, miriapozi i alte gngnii. Drept nvelitoare se folosete ptura de la a. La fel arta i acest rancho. Don Fernando de Venango, seora Eulalia, seorita Alma, btrna negres, toi vaqueros i, n sfrit, noi, musafirii, ne lungirm pe jos, claie peste grmad, ca n vechile hanuri germane unde, n schimbul a trei pfennigi, te poi odihni pe o rogojin rezemndu-i capul de speteaza unui scaun rsturnat. M-a fi culcat bucuros afar, n aer liber, dar trebuia s-mi ndeplinesc obligaiile de musafir, pentru a nu jigni gazdele n chipul cel mai grav. Dimineaa pornirm la drum, nsoii de urrile prieteneti ale tuturor. Pn i pctosul de vaquero, care mi simise pumnul, se vzu obligat pentru a face pe plac seorei Eulalia s ne ureze cltorie bun. Don Fernando de Venango e Colonna de Molynares de Gajalpa y Rostredo ne conduse clare o bun bucat de drum. Ctre prnz se ntoarse acas. Prea s regrete sincer desprirea de misionarii mormoni, dei acetia i consumaser toat rezerva de basilikiulep. n urma informaiei confideniale primite de la seora Eulalia, nu mai era nevoie s ne inem strict de itinerarul nostru iniial. Ajuni la lacul Mono, fcurm un popas mai scurt dect fusese prevzut. De altfel, caii notri se odihniser aproape o zi ntreag la ferm. Coborrm apoi n mar rapid dincolo de Sierra Nevada, ctre Stockton i, n sfrit, spre San Francisco inta cltoriei noastre.
159

Oraul e situat la captul unui promontoriu, mrginindu-se la vest cu Oceanul Pacific i la est cu un golf de o magnific frumusee. Intrarea n golf se afl la miaz-noapte. Portul e, cred, cel mai frumos i mai sigur dintre toate porturile lumii i are o suprafa care i-ar ngdui s adposteasc n el flotele tuturor naiunilor. Pretutindeni domnete o activitate din cele mai vii, un vlmag de nedescris i un amestec de populaie de toate culorile imaginabile. Europenilor de tot felul li se adaug indieni slbatici sau semicivilizai, care i aduc aici spre vnzare vnaturile, primind poate pentru ntia oar de cnd se ocupa cu acest nego un pre care nu e chiar derizoriu. ntlneti aici i pe mexicanul plin de sine, mbrcat n costumul su pitoresc i pe vabul simplu i pe englezul plicticos i pe francezul exuberant. Iat-1, n vemnt alb de bumbac, pe un culi din Indii lng un biet evreu polonez, umblnd s-i caute norocul n lume; iat-l i pe domniorul elegant, spilcuit, din regiunile muntoase ale Americii, lng tirolezul harnic sau cuttorul de aur bronzat, nepieptnat i cu o barb care fi acoper tot ce se nelege prin fizionomie". Iat-l i pe mongolul de pe platourile nalte ale Asiei, pe persanul din Asia Mic, pe pakistanez, pe malaiezul din arhipelagul Sunda sau pe chinezul de lng Jangtze. Acesta din urm, fiul mpriei de mijloc", reprezint tipul cel mai pregnant strin al populaiei de aici. Chinezii par s fie toi, fr excepie, fcui pe aceeai msura i croii pe acelai calapod. Toi au nasul scurt i crn. Maxilarul inferior l ntrece pe cel superior. Toi au buzele rsfrnte, pomeii ieii n afar, ochii oblici, tenul galben-verzui nchis, fr vreo alt nuan pe obraji sau pe frunte. Din trsturile feei, care pentru noi par a fi urte i inexpresive, nu se poate deslui nimic, n afar de o anume iretenie.
160

Chinezii snt oamenii cei mai harnici, cei mai muncitori din San Francisco. Aceste fpturi mici, rotunde, bine hrnite i n acelai timp extraordinar de sprintene, posed aptitudini rar ntlnite i o mare pricepere n efectuarea oricrei munci care presupune ndemnare i rbdare. Sculpteaz n filde sau n lemn, strunjesc metalul, brodeaz pe pnz, piele, postav i mtase; tricoteaz i es, deseneaz, zugrvesc, decupeaz flori de hrtie, confecioneaz dantele i nururi, combin i mpletesc materiale aparent inflexibile i produc obiecte rare ce strnesc admiraie i le asigur clientela tuturor colecionarilor de curioziti. Se mai adaug i faptul c snt puin pretenioi i se mulumesc cu un ctig minim. E drept ca cer mai nti nite preuri neruinate, dar toat lumea tie c cedeaz apoi la nesfrit i c accept pn la urm o treime sau chiar un sfert din preul iniial. De altfel i simbria ce o primesc e mai mic dect a albilor; numai c i aa, redus, e totui nzecit mai mare dect cea din patria lor. Cheltuind foarte puin, trind nenchipuit de modest, ei o scot bine la capt. Toate micile meteuguri se afl n minile lor, iar femeile se ocup cu splatul rufelor, cu gtitul i cu alte munci gospodreti. Dar nu numai chinezii snt activi. Toi locuitorii oraului snt cuprini de neastmpr. Oamenii nu urmresc dect un singur el: s ctige ct mai repede i mai mult. Toi i dau seama c timpul nseamn bani i ca, inndu-l n loc pe altul, te pgubeti i pe tine. i, de fapt, nimeni nu se las reinut i toat lumea se agit, alearg fr ntrerupere. Fiecare caut s-l ocroteasc pe cellalt i s-i asigure cale liber. Aa stau lucrurile n case i curi, ca i pe strzi i n pieele oraului. Americanca palida, nalt, spaniola cu ochi negri, nemoaica blond, franuzoaica elegant i doamnele" de culoare, toate umbl, plutesc, se agit, se grbesc ncoace i ncolo. Bancherul plin de bani, mbrcat n frac cu mnui i joben, duce ntr-o mn un jambon i n cealalt un co cu zarzavaturi. Fermierul i arunc pe umr o plas cu peti i astfel i petrece ziua de odihn. Un ofier ine prizonier un clapon ndopat. Un quaker i-a adpostit civa raci respectabili n poalele hainei transformate n or i toi acetia se mic nainte, napoi, laolalt i printre, fr s se deranjeze. Sosirm cu bine n aceast capital a rii Aurului i ne strecurarm prin furnicarul de oameni pn n strada Sutter, la hotelul Valladolid". Era, de fapt, un han n stil californian, o cldire din scnduri, cu un singur cat, lung, aidoma barcilor efemere care apar la noi cu ocazia serbrilor vntoreti. Lsarm caii n seama horsekeeper-ului, a ngrijitorului, care-i adposti ntr-un mic opron, iar noi intrarm n restaurantul hotelului. n ciuda dimensiunilor lui uriae, localul era att de plin, nct abia de gsirm o mas liber. Un barkeeper, un chelner, se apropie imediat. Comandarm fiecare dup pofta lui, apoi dup ce furm servii ncepurm
161

investigaiile. Am putea vorbi cu master sau cu seor Henrico Gonzales? Yes, sir! Vrei s-l chem? Dac nu te superi. Curnd, un spaniol nalt si grav veni la masa noastr i se prezent drept seor Henrico. Ne-ai putea spune dac un domn Allan Marshall locuiete la dumneavoastr? l ntrebai. Nu tiu, seor, nu-l cunosc, nu cunosc pe nimeni, nu m interesez niciodat de numele oaspeilor mei. Asta e treaba seorei. Putem vorbi cu dumneaei? Nu tiu nici asta. ntrebai pe una din fete! i zicnd acestea, se deprta. Prea c se afl cu seora cam n aceleai raporturi ca seor Fernando de Venango cu sora ei, doa Eulalia. M ridicai de la mas, ndreptndu-m spre un anume punct cardinal" de unde nvlea peste ntreg restaurantul un miros mbietor de friptur. i pe acest drum m ntlnii cu o femeiuc mldioasa, care, cu minile ncrcate, ddu s se strecoare pe lng mine. O apucai de bra. Unde e seora, micuo? Ochii ei negri m fulgerar mnioi. Vous tes un ne! Sntei un mgar! Aha, o franuzoaic! Se smuci indignat i trecu nainte. M apropiai atunci de o alta nimf care trebluia ntr-un col. Mademoiselle, sntei bun s-mi spunei unde o pot gsi pe seora? I am not mademoiselle! Nu snt mademoiselle! i plec numaidect. Aadar, englezoaic sau american! Dac trebuia s iau astfel la rnd toate naionalitaile, nu ajungeam nici pn seara la seora mea. Observai ns o alt fat care m tot urmrea din ochi i... da, ntr-adevr, parc o cunoteam de undeva! nfruntnd din nou valurile mulimii, mi croii drum ctre ea. Dar pn s ajung, fata i mpreun minile a surpriz i se npusti spre mine, mai s m rstoarne. Domnule, vecine, ce-mi vd ochii?! Ct pe-aci s nu v recunosc cu barba asta, zu aa! Ei drcie, tu eti, Gustel? Gusta lui Eberbach! Ce mare ai crescut! Aproape s nu te recunosc nici eu. Dar cum de-ai ajuns tocmai n California? Puin dup ce v-ai cltorit a doua oar, am pierdut-o pe biata maic-mea. ntr-o zi a trecut pe la noi un agent i tata s-a lsat convins si ncerce norocul. Acum e sus, la zcminte, mpreun cu fraii mei. Cic ar fi acolo aur berechet. Iar eu... eu am rmas aici i-i atept. O duc binior. Mai vorbim noi despre asta, Gustel. Deocamdat, spune-mi unde o gsesc pe seora? Am ntrebat i pe doua colege de-ale tale, dar m-au cam repezit fetele. Nici nu-i de mirare, pentru c Madame, ne-a dat dispoziii s i se
162

spun.. doa i mai ales doa Elvira. Bun, am s in scama. Dar unde o gsesc? M duc s vd. La ce mas stai? Uite colo, masa a doua. Luai loc, i dau eu de tire. Era iari una din acele ntlniri neateptate de care avusesem parte nu rareori. Prinii notri erau vecini i cumetri. Acum, btrnul tmplar se afla sus, la zcmintele de aur. Amndoi feciorii, dintre care cel mai vrstnic mi fusese coleg de coal, se trudeau i ei s gseasc metalul vrjit. i iat c n prima crcium din San Francisco dau de Gustel, mezina casei, care pe vremuri mi juca pe genunchi, mi zburlea prul i se bucura i i freca nsciorul de obrazul meu! Cine s-i fi nchipuit atunci c ne vom ntlni cndva n California?! Fata se ntoarse repede. Seora v ateapt, dei nu e ora ei de primire. Or de primire... la o hangi?! Gustel ridic din umeri. Ei da, primete de dou ori pe zi: dimineaa de la unsprezece la dousprezece i dup-amiaza de la ase la apte. Cine vine la alte ore trebuie s atepte, afar de cazul c prezint o recomandaie special. i mulumesc, drag Gustel, zmbii eu. Nici nu-i nchipui ce noroc e s dai de o vecin amabila. Nu-i aa? Haide, poftii! Totul se petrecea ca i cnd a fi cerut audien nu tiu crei somiti politice sau de alt natur. Fata m conduse ntr-o mic anticamer i m povui s atept pn ce va suna clopoelul dindrtul unei portiere. Nostimada ncepea s m intereseze, mai ales c trebuii s atept o jumtate de ceas pn s aud semnalul. Intrai i m pomenii ntr-o ncpere cu tot soiul de mobilier i puzderie de mruniuri. O doa Elvira" nu se putea s nu epateze prin bogie! De aceea i aranjase astfel odaia, nct s nu rmn nici un col de perete gol. edea pe o sofa, cu o mn rezemat de o hart ntins peste sptar; n poal i odihnea o chitar, alturi o broderie neterminat, iar dinaintea ei vezi bine, tocmai n faa geamului sttea un evalet. Nici vorb deci de lumin! Pe evalet un carton alb cu dou schie nc n lucru. Una se strduia s nfieze un chip de motan, dac nu cumva de btrn care nc nu i-a pus pe cap scufia de diminea; a doua reprezenta n orice caz un exemplar dintr-o specie zoologic, numai c nu tiam din cate. Putea s fie i un caalot stors, diluat la maximum, ca i o tenie hipertrofiat prin procedee tiinifice. Ma nclinai adnc i ct se poate de smerit. Doamna pru s nu m observe. Se uita fix n tavan, ntr-un anume punct care nu-mi spunea nimic. Deodat, smulgndu-se parc dintr-o profund meditaie, i zvrli capul n lturi i ntreb: Ce distan e ntre pmnt i lun? ntrebarea nu m surprinse pe ct s-ar crede. M ateptam, de fapt, la vreo trsnaie. De aceea ddui o replic
163

pe msura ei. Cincizeci i dou de mii de mile, asta n zi de luni! Smbta seara, numai cincizeci de mii! Just! i pironi din nou ochii n tavan. Apoi, repetnd gestul de adineauri, ntreb iar: Din ce se produc stafidele? Din struguri.. Foarte just! Pentru a treia oar i nfipse privirea sus, n acelai punct de pe tavan, dup care m ferici cu o nou ntrebare: Ce nseamn poil de chvre?! E un material de mbrcminte. Preul: un scud de aur pentru cincisprezece coi. Dar nu se mai poart. Just! i acum, seor, fii binevenit! Augusta m-a rugat s v acord o audien. Eu ns nu-mi prea risipesc favorurile pentru oricine i oricnd. De aceea l supun pe solicitator unui scurt examen. Dumneavoastr v-am adresat cele mai grele ntrebri din diferite domenii ale tiinei i ai rspuns excepional, dei artai mai mult a urs dect a savant. Dar m-a informat Augusta c ai fi trecut prin multe coli i c ai cunoate toate rile i popoarele lumii. Poftim, seor, luai loc! Mulumesc, doa Elvira de Gonzales! fcui ct se poate de modest, aezndu-m pe marginea unui scaun. Dorii s v gzduiesc n casa mea? Desigur, doa Elvira. Se aprob! Cum constat, sntei un brbat politicos, iar n ce privete aspectul, ai putea s vi-l schimbai cu puin osteneal. Ai vizitat Spania? Da. Ce prere avei de aceast hart a Spaniei elaborat de mine? mi ntinse coala. Era o copie realizat cu ajutorul hrtiei de mtase i nc dup un foarte prost original. Extrem de precis, doa Elvira de Gonzales! Accept lauda ca pe un lucru de la sine neles. Da, noi, doamnele, ne-am emancipat, n sfrit. i marele nostru triumf l constituie faptul c am ptruns n profunzimile tiinei i ale artei lund-o chiar naintea brbailor. Uitai-v la aceste dou schie! N-au seamn n ce privete grandoarea obiectului. Linie subtil, nuane, reflexe de lumini!... Dei sntei cunosctor, mi permit s va pun la ncercare: ce reprezint asta de aici? A fi suferit un eec lamentabil, dac nsi grandoarea obiectului" nu mi-ar fi venit n ajutor. Declarai deci cu tupeu: Un arpe marin, firete! Just! La drept vorbind, un asemenea exemplar nu 1-a vzut nimeni
164

de aproape, dar daca savantul cerceteaz spaii pe care omul nici nu le va strbate vreodat aievea, atunci i ochiul artistului poate imagina fpturi pe care nc nu le a vzut... Dar aici, n acest desen? E gorila celebrului Du Chailly. Minunat! Sntei cel mai cult dintre brbaii ce i-am ntlnit vreodat! Pn azi nimeni n-a recunoscut att de repede arpele marin i gorila. V gsesc demn de orice rang academic. Aceast sublim recunoatere a meritelor mele mi fcea o plcere aproape identic cu aceea provocat de piperurile i usturoiul doei Eulalia. Acum geniala sor mi atrase atenia asupra mesei de lng u: Eu mi conduc totdeauna i casa, fr s m ating, bineneles, de obiectele materiale ale gospodriei. Pe mas gsii toc i cerneal. nscrieiv numele n registru, v rog! Fcui ntocmai, dup care ntrebai cu respect: S trec i numele nsoitorilor mei? Nu sntei singur? Nu. Cine snt ceilali? ncepui cu Bob cel credincios i tuciuriu. Mai nti servitorul meu. Bob, un negru. Natural. Cineva care recunoate de prima clip arpele marin nici c se poate s nu aib servitor. Dar pe sta nu-l nregistrm. Alii? Winnetou, cpetenia apailor. Doa Elvira de Gonzales tresri surprins. Cum, celebrul Winnetou? Chiar el! Trebuie s-l cunosc personal! V rog s mi-l prezentai. nscriei-l n registru. Apoi Sans-ear, care... Vntorul de indieni? Exact. Notai-l, mai ncape vorb! Cum vd, cltorii ntr-o companie cu totul aparte. Mai snt?... Al patrulea i ultimul e master Bernard Marshall, bijutier din Louisville, statul Kentucky. De data asta, nu-i lipsi mult s sar de pe sofa. Ce vorbii? Marshall din Louisville? Bijutier? Da, fratele su, Allan, s-a bucurat de cinstea de a fi gzduit de dumneavoastr, doa Elvira de Gonzales. Ah, va s zic nu m-am nelat! Trecei-l repede, seor! Vei primi cele mai bune locuri. De fapt, hotelul propriu-zis nu are camere, dar voi face ca s v simii ct se poate de bine. Iar pentru desear, v invit pe toi n sufragerie, la supeu!
165

ncntat, doa Elvira! V asigur de toat recunotina mea. Obinuiesc s-mi public impresiile de cltorie i nu voi omite s recomand cu mult cldur hotelul Valladolid". S-o facei, seor, dei nu-mi prea imaginez fptura dumneavoastr aplecat pe masa de scris. Mai avei vreo dorin? V ascult. Mi-a permite s cer o informaie. V rog. - Allan Marshall nu mai st la dumneavoastr! Nu. A plecat acum vreo trei luni. ncotro? La minele de la Sacramente. Ai primit vreo tire de la el? Da, una singur. Mi-a indicat adresa unde s-i trimit corespondena sosit eventual pe numele lui. V-o mai amintii? Fr ndoial. E, de fapt, adresa unui bun cunoscut al nostru, master Holfey din Yellow-Water-Ground, un comerciant la care cuttorii de aur se aprovizioneaz cu de toate. i au mai sosit, ntre timp ceva scrisori pe numele lui Allan Marshall? Doar cteva. I le-am expediat cu prima ocazie. i apoi, da, nu demult, au trecut pe-aici doi brbai, prieteni de afaceri cu seor Allan. Aveau de discutat cu el o chestiune important. Le-am dat i lor adresa. Cnd au plecat? Stai s-mi amintesc, da, ieri diminea. Erau clare. Un brbat mai n vrst i unul tnr? Exact. Preau s fie tat i fiu. Trecuser pe la sora mea, care le-a dat o recomandaie pentru mine. Vorbii de ferma lui don Fernando de Venango e Colonna de Molynares de Gajalpa Rostredo? Cum, l cunoatei? Foarte bine. Ca, de altfel i pe doa Eulalia, de a crei ospitalitate ne-am bucurat acum ctva timp. Nu i-am cerut ns nici o scrisoare de recomandaie. Adevrat, seor? Povestii, povestii! i relatai ntmplarea, firete, fr prea mult exces de sinceritate. Seora m ascult cu viu interes, apoi rosti: V mulumesc, seor! Sntei cel dinti german care tie s se poarte cu o doamn spaniol. M bucur c ne vom rentlni desear la supeu. V ntiinez din timp. La revedere! Fcui o plecciune extrem de graioas, care distona cumplit cu inuta mea vestimentar i m retrasei de-a-ndratelea pn dup u. n restaurant, chelneriele m msurar cu priviri pline de respect. Gustel
166

Eberbach se nfi nentrziat. Zu, domnule vecin, avei noroc! Nu s-a mai pomenit s discute cineva atta timp cu doa. Se vede c i-ai plcut tare mult. Dimpotriv! O linitii rznd. Dumneaei m accept ca locatar numai cu condiia s-mi schimb nfiarea. Cic art ca un urs. Hm! N-a prea exagerat. Las' c v duc sus, n odaia mea i v fac rost de tot ce v trebuie; brici, ap, spun. Nu e nevoie. Primim camere n curnd. Ba o s mai ateptai destul. Repartiia se face abia la opt fix, nici un minut mai devreme. Dup cum mi-a promis doa Elvira, urmeaz s cptm cele mai bune locuri. Unde or fi astea? Toi clienii dorm sus, sub acoperi. Probabil c vei fi plasai n locuri cu o mai bun aerisire. n clipa aceea se auzi sunnd tare un clopoel. Dumneaei! recunoscu Gustel semnalul. M duc. Trebuie s se fi ntmplat ceva de m cheam tocmai acum. Fata plec, iar eu luai loc lng tovarii mei care, dei prezena unui westman sau a unui indian la San Francisco nu produce de obicei nici o senzaie, atrseser totui asupra lor privirile ntregii clientele. ndeosebi statura maiestuoas i aerul cu totul aparte pe care l avea Winnetou aaser curiozitatea tuturor. i apoi, lipsa urechilor lui Sam trebuie s fi trezit bnuiala c acesta trecuse prin nenumrate aventuri, care de care mai palpitante. Ia s-auzim! m iscodi Bernard dup ce luai loc. Allan a plecat de trei luni. A scris o singur data de la Yellow-WaterGround. Scrisorile dumitale i-au fost expediate pe adresa de acolo. Unde-i asta? Dup cte mi amintesc, e vorba de o vale de lng Sacramente, unde s-a gsit cndva foarte mult aur. Se spune c acolo veneau nainte o mulime de sptori, acum cic s-ar fi mutat mai sus, de-a lungul fluviului. O fi depus oare Allan unele valori la San Francisco? Despre asta n-am discutat. Ar trebui s-o ntrebm pe doa dumitale. Vom avea foarte curnd prilejul. Afla c sntem invitai la supeu! O, amabil din partea ei! Dar pn atunci am s m interesez la banc. Poate se tie ceva de Allan. Gustel, tnra mea vecin din patrie, se apropie din nou. Doa m-a chemat n legtur cu dumneavoastr, raport ea. Supeul are loc la nou, iar camerele vi le pot arta chiar acum. Camere? Parc era vorba c hotelul n-are camere, c toat lumea doarme n pod... n spate mai e un pavilion cu cteva odi, dintre care dou rezervate
167

pentru eventuale vizite ale rudelor. Acolo a stat, probabil i seorita Alma. Da, tiu din auzite. Atunci nc nu m aflam aici. Nu cumva tii i dac seorita Alma 1-a cunoscut pe un domn Allan Marshall care locuia n hotel? Ba da! S-a fcut mult haz pe chestia asta. Cic seorita s-a inut scai de dnsul; abia a scpat, bietul om. Dar acum poftii: cheile snt la mine. O urmarm pn la pavilionul din spate. Cele dou odi destinate nou s-ar putea spune c erau elegante" n raport cu restul hotelului. ntr-una din ele se instala Winnetou mpreun cu Sans-ear, n cealalt eu i Bernard, iar bravul Bob avea s doarm separat. Serviabila mea vecin ne ajut s cptm o nfiare mai civilizat i astfel, n scurt timp, ne-am putut ngdui s ieim n ora. Winnetou ns rmase la hotel. Nu rbda s fie privit ca la circ de mulimea trectorilor. Se simea lezat n mndria lui. Sam prefer i el s se ntind pe pat. La ce bun plimbarea? bombni el. De umblat, slav Domnului, tiu s umblu. N-am nevoie de antrenament, ca s zic aa. Case i oameni am mai vzut, mi se pare. Abia atept s plecm din brlogul sta nesigur i s ne ntoarcem n prerie! Altminteri, de plictiseal, mi cresc urechile la loc i s-a terminat cu Sans-ear! Sam se afla aici numai de cteva sferturi de or, dar l i mcina dorul dup savan. M ntreb ce vor fi ndurnd bieii slbatici" cnd, spre a fi reeducai", snt zbrelii n celula strmt, singuratic a vreunei fortree din Philadelphia sau Auburn doar pentru faptul c i-au aprat glia strbun care i hrnete i pstreaz n adncul ei mormintele celor dragi! Ne prezentarm eu i Marshall la patronul bncii cu care acesta se afla n legturi de afaceri. Allan trecuse ntr-adevr de cteva ori pe acolo pn ce, ntr-o bun zi, lundu-i n grab rmas bun, plec la minele de aur. Prefcuse toate valorile n numerar ca s cumpere nuggei". Mai mult nu se tia. Dup aceast vizit aproape infructuoas mai cutreierarm ctva timp strzile oraului pn cnd, la un moment dat, Bernard m trase ntr-un store", un magazin, ticsit cu haine de tot felul. Gseai aici de toate, de la cel mai scump costum mexican pn la orul ieftin, din pnz de in, al hamalului chinez. Fiecare gen de veminte i avea raionul lui special i fiecare costum era complet, cu tot dichisul corespunztor. Intenia lui Bernard nu era greu de ghicit. Costumele noastre, dei foarte trainice, suferiser atta n cursul lungilor cltorii, nct artau sub orice critic. De brbierit ne brbierisem, nu-i vorb ba ne i tiasem reciproc prul dar mbrcmintea arta ntr-un hal fr de hal. Ne puserm deci pe trguieli, cu care prilej constatai c Bernard era un om de gust. i alese un costum jumtate indian, jumtate vntoresc, care-i venea
168

destul de bine. Numai c preul era i el bine piprat, pe msura condiiilor din San Francisco. Acum treci dumneata, Charlie i alege-i un costum, m ndemn el dup ce se echipase. Te ajut eu s gseti ceva potrivit. M rog, nevoie aveam i nc serioas dar pentru preurile de aici nu m inea cureaua. N-am fcut nicicnd parte din acel soi nefericit de oameni care, cum ntind mna, se i trezesc cu un sutar ntre degete, iar la primul pas dau peste o pung cu galbeni. M numr n schimb printre oamenii demni de invidie care triesc cu plcuta contiin c pot agonisi azi ceea ce le trebuie pentru mine. Iat de ce nu artam prea entuziast cnd Marshall se apuc s-mi aleag costumul. Tnrul meu amic se opri la un echipament alctuit din urmtoarele piese: o cma vntoreasc din piele de cprioar tbcit, alb ca zpada i cu broderii roii, indiene; leggin-uri din spate de cerb cu ciucuri pe margini; surtuc de vntoare din piele de bivol, dar moale ca pielea de veveri; cizme din piele de urs cu carmbi pe care i puteam trage mult peste genunchi, cu pingele din cel mai bun material, adic piele de pe coada unui aligator matur; n fine, o cciulia de biber cu marginile i calota din piele de arpe bine argsit. Dup exemplul lui Bernard, m retrasei i eu ntr-o cabin, s probez costumul. Cnd ieii, dnsul l i achitase. Poate ar fi trebuit s protestez cu mai mult trie, dar, sincer vorbind, nu prea izbutii s-o fac. Las, Charlie, strui el, i snt att de ndatorat, nct nici acum nu m consider pe deplin achitat fa de dumneata. De aceea voi trece lucrurile astea n cont pn la socoteala final. Ar fi vrut s-i cumpere i lui Sam cte ceva, dar l-am sftuit s n-o fac. tiam ct de mult ine Sam la strvechea lui mbrcminte. i apoi, degeaba am fi cutat haine pentru statura lui scund. Cnd ne ntoarserm la hotel, cea mai mare bucurie n ce privete transformarea mea o manifest Bob. Oh, massa, frumos artm! Oh, frumos cum Bob dac-ar cptm i el hain nou cu cciul! M simii, firete, dator s primesc cu recunotin amabila comparaie,
169

tiind bine c negrul mi adresa astfel, sincer i generos, supremul compliment. ntre timp lui Sam i devenise totui odaia prea strimt. Coborse n restaurant i se aezase singur cuc la o mas. Cnd ne vzu aprnd n u, ne fcu semn s venim lng el. Fii ateni! ne opti. n spatele meu se desfoar o discuie care ne intereseaz, ca s zic aa. Despre cei vorba? Cic se petrec sus, la minele de aur, nite chestii intolerabile. Miun pe-acolo puzderie de bravos, dar nu indios, ci albi, cum s-ar prea. i pndesc pe cuttorii de aur cnd acetia iau drumul spre casa, i omoar i nu tiu ce alte nzbtii mai fac. Aici e unul care a scpat, cu chiu cu vai din ghearele lor. Ascultai, c tocmai povestete! La masa din spatele nostru edeau civa ini ce artau a fi trecut n via prin multe primejdii i greuti. Unul din ei vorbea ascultat cu ncordare. Well, eu snt din Ohio. Va s zic, am nvat cte ceva pe ap i n savane, n muni i jos, n vile Vestului. I-am cunoscut i pe piraii de pe Mississippi i pe tlharii din Woodland, ba uneori m-am i ncierat cu ei. tiu destule fapte pe care altul nici nu le-ar crede posibile. Dar ca asemenea orori s se ntmple pe o osea att de circulata i ziua-n amiaza-mare, asta ntrece pn i basmul cu btrna gun, puca aceea cu care trgeai, cic, n unghi de dup col. i mie parc tot nu-mi vine sa cred, observ unul dintre comeseni. Doar erai cincisprezece ini contra opt! Ar fi ruinos dac s-a ntmplat precum spui! S-ar prea c judeci bine dumneata. Dar sa te fi vzut acolo, la faa locului! Eram, ce-i drept, cincisprezece ini, adic ase tropeiros, catrgii i nou mineri. Pe catrgii, degeaba, n-ai cum s te bizui. Iar dintre noi cetilali, trei se mbolnviser de friguri; abia dac se mai ineau pe catri, se blbneau de ziceai ce-i aia. Nici pomeneal s trag cu puca ori s dea cu cuitul. Ei, judecai acum i dumneavoastr! Mai eram cincisprezece, ai? Dac-i pe-aa, se mai schimb socoteala. Totui e osea, domnule! Circulaie mare, clrei, pietoni, n orice moment se afl pe-aproape oameni care pot alerga n ajutor. Crezi? i ce-i mpiedic, m rog, pe bandii s atepte un moment potrivit, cnd snt siguri pe situaie? Ei, hai, povestete la rnd, cum se cuvine! Dar amnunit, s ne lmurim i noi! Bu-un! Gsisem, va s zic, sus, la lacul Piramidelor, un zcmnt cum nu se poate mai bogat. Putei s m credei dac va spun c numai n opt sptmni adunasem toi patru cte un chintal de aur de cciula. Mai
170

departe nu mergea: aurul secase i doi din echipa noastr se mbolnviser; li se umflaser ncheieturile i aveau febr marc. Vedei c nu e floare la ureche s stai toat ziua vrt n ap pn la bru i s tot clteti batea, adic vasul cu pmnt aurifer. Am hotrt deci s ne crm de-acolo.. Ne-am ntors la Yellow-Water-Ground i am vndut aurul unui yankeu ce pltea incomparabil mai bine dect porcii de speculani care pentru o uncie de aur curat i ofer o jumtate de kil de fina proast sau un sfert de tutun i mai prost. i totui yankeul fcea afaceri bune. i zicea mi se pare Marshall i era din Kentucky, sau... Auzind acestea, Bernard i ntoarse repede faa spre povestitor. i mai e acolo?

Nu tiu i nici nu m intereseaz. Dar v rog, nu mai punei ntrebri fr rost! Dac e s istorisesc lucrurile amnunit, cum vrea omul sta, pi atunci s nu fiu tulburat. Va s zic Marshall, se pare c-i spune Allan Marshall, ne-a cumprat toat agonisita. Ei, s fi avut atunci minte, o tergeam numaidect. Dar nu, socoteam s ne odihnim dup atta tvleal, iar bolnavii aveau nevoie de ngrijiri. i apoi, nici ocazie bun n-am gsit pentru plecare. Se vorbeau vrute i nevrute despre nite atacuri banditeti, ba se pomeneau chiar numele unor nefericii care, dup ce au prsit minele, n-au mai ajuns nicicnd la Sacramente sau la San Francisco. i era adevrat? Stai s vedei! Am ateptat aa cteva sptmni. Dar viaa, acolo
171

sus, e a dracului de scump i, n plus, tiind ca dispunem de bani, o droaie de triori i ali pezevenghi se ineau de capul nostru, ntre timp, bolnavii se mai nzdrveniser puin, nct am hotrt s nu mai ntrziem i ne-am ntovrit cu nc cinci ini care erau i ei gata de drum. Numram, va s zic, nou persoane. Tocmind catrii necesari, ni s-au adugat i cei ase tropeiros. Toi erau narmai cum trebuie, chiar i catrgiii care preau, de altfel, c ar fi n stare s se bat cu zece adversari. Am pornit la drum i totul a mers cum s-ar spune, normal. Doar c ploua ntr-una, iar febra apru din nou. Drumul era numai noroi i bltoace, naintam anevoie. Abia dac fceam opt mile pe zi. Nici corturile, noaptea, nu erau n stare s ne apere de potopul cerului. Astfel i febra bolnavilor cretea mereu, de-am fost nevoii pn la urm s-i legm de ei ca s nu cad n drum. Urt istorie! exclam unul dintre asculttori. Am trecut i eu prin asemenea plceri, tiu ce nseamn! Well! Fcusem, care va s zic, vreo dou treimi din drum i spre sear ne-am ales un loc de popas. Am ridicat corturile i am ncins un foc mrior ca s lumineze mprejurimile. Cnd, deodat, a rsunat o salv. Eu tocmai ngenuncheasem lng un cort ca sa strng mai bine funia n jurul ruului i sta mi-a fost norocul, de n-am fost zrit. Cnd m-am ridicat n picioare, catrgiii notri nclecau, adic voiau s-o tearg, dar se micau aa de ncet, nct ar fi putut ncasa nu cte un glon, ci cte zece. Am dat s pun mna pe arm, dar cnd am vzut ce-am vzut, m-am lsat pguba. Cei opt bandii, cci opt erau, ochiser att de bine, nct oamenii notri teferi, pe care salva i-a surprins lucrnd pe la corturi n lumina focului, zceau tuscinci mpucai! i chiar atunci, sub ochii mei, bandiii i mpucar i pe cei trei bolnavi. Eram, deci, singurul supravieuitor. Ei, ceai fi fcut dumneavoastr n locul meu? Ei! Fir-ar s fie de treab ! M-a fi npustit asupra bandiilor i a fi dat n ei ct m-ar fi inut puterile! rspunse unul. Ba nu, interveni altul, eu a fi mpucat barem pe civa. Frumos, n-am ce zice! fcu ironic povestitorul. Din gur e uor, dar la o adic, n-ai fi obinut mai mult ca mine. S sar la ei? Pi ce, eram nebun?! S trag? M-ar fi zdrobit ca pe un nimic! Doar n-aveau nici un interes s rmn vreun martor n viaa! M-ar fi urmrit pn a fi czut de oboseal. i de scpat, tot n-a fi putut s scap dect de unul sau doi. Ei, ce-ai fcut? Banii i aveam n buzunar, catrul sttea priponit nu departe. Aa c, n timp ce bandiii cotrobiau prin corturi, m-am strecurat pn la catr i lam dezlegat. Deodat, ns, am auzit un uier, apoi tropot de copite i, ce credei c era? Ce? Se ntorceau, catrgiii. Ne vnduser tlharilor i veneau s-i ncaseze partea lor. Acum opt i cu ase fceau la un loc paisprezece. Am
172

nclecat si am mnat cu desperare. Noroc c aveam un catr nelegtor, nu se ncpna ca alii din neamul lui. Am mai auzit, ce-i drept, larm i njurturi n urma mea, ba chiar tropot de copite, dar am scpat mulumit ntunericului. i apoi? Ce apoi? Am fcut ce-am fcut ca s ajung la San Francisco i iatm aici viu i bucuros la un pahar de Porter.. N-ai recunoscut pe vreunul din bandii? Purtau mti negre. Numai o dat unul, pesemne eful lor, voind si vre degetele n gur ca s fluiere i-a scos o clip masca de pe fa. Dac l-a vedea, l-a recunoate imediat. Era un mulatru i avea pe obrazul drept o cicatrice, probabil tietur de cuit. i catrgiii? I-a recunoate pe toi. Dar ct oi tri nu m mai ntorc n iadul acela unde necuratul fierbe aurul i-l topete ispitind sufletele oamenilor i ducndu-le la pierzanie. Dar pe mulero, pe conductorul catrgiilor, cum l chema ? Nu strica s tii pe nume asemenea pramatii. i spunea Sanchez, dar trebuie c se chema altfel. Cred c majoritatea lor fac parte din hounds, bandele de tlhari i ucigai care, la San Francisco, ajunseser s terorizeze toat lumea, iar dup ce populaia i-a izgonit din ora, s-au apucat s lucreze mn-n mn ca ageni, tropeiros, muleros i jefuitori la drumul mare. Bine-ar fi dac minerii, ca pe vremuri la San Francisco, ar forma un comitet de aprare i ar prelua urmrirea i strpirea bandei, ca s fac, n sfrit, ordine pe la zcminte. Ei, asta-i lot. V-am povestit de-a fir-a-pr ntmplarea. Dac-ai terminat, ndrzni din nou Bernard, atunci ngduii-mi s va mai ntreb odat n legtur cu Allan Marshall de care ai pomenit adineauri. Snt fratele lui. Frate? ntr-adevr, parca-i semnai. De fapt, ce v intereseaz? Tot ce tii n legtur cu el. Cnd l-ai vzut ultima oar? Pi, s tot fie vreo cinci sptmni. Credei c se mai afl la Yellow-Water-Ground? Habar n-am. Acolo, la zcminte, chiar dac intenionezi s stai pe loc, azi eti aici, mine cine tie unde. I-am scris, dar nu mi-a rspuns, dei a primit scrisorile. n privina asta nu fii chiar att de sigur. Gndii-v chiar la povestea mea! Merge pota de aici pn la zcminte? Vei spune c da. Numai c sta nu prea e serviciu de pot. Eu, unul, v declar c multe scrisori nu ajung niciodat n mna adresantului. Intri acolo ntr-un birt i afli c birtaul face parte din hounds; caui un magazin i negustorul e hound; joci monta" s zicem cu trei ini i doi din ei, dac nu chiar toi, snt hounds; lucrezi alturi de un om, sapi i asuzi lng el i cnd colo, fie c-i jefuiete
173

toat agonisita, fie c, tiindu-te prea vnjos i treaz, te vinde unui bravos ca s-i asigure mcar o parte din avutul tu, dobndit cu trud i sudoare, n administraia local snt hounds, pretutindeni hounds! De ce n-ar fi i n serviciul potei, cnd au tot interesul ca anumite scrisori s nu ajung la destinatar? Erau, fr ndoiala, nite amnunte puin mbucurtoare n legtur cu situaia ce domnea la zcmintele de aur. Avei, cumva, de gnd s-l cutai sus pe fratele dumneavoastr? Bineneles ! Well, atunci v dau un sfat. Dac-l urmai sau nu, v privete. Exist dou drumuri care duc ctre diferitele districte miniere. Unul spre sud, pn la aa-numiii muni New-Almaden, unde se gsesc mari cantiti de mercur i de crom natural; cellalt, drept spre nord, cu o uoar abatere spre est, pn la vestitele regiuni aurifere de la Sacramento. tii unde se afl Yellow-Water-Ground? tiu doar c acolo e o vale lateral a lui Sacramento, atta tot. Trei sferturi din drum l facei ocolind golful Francisco, pe urma sau traversai Rio San Joaqin, sau o luai n sus, spre Sacramento. De aici, urcnd mereu, v putei informa la orice trector sau zcmnt cum i ncotro s-o apucai. Dac nu v ncrcai cu prea mult bagaj, cltoria poate s dureze cinci zile. Dar eu, unul, nu v-a sftui sa alegei acest drum. De ce? n primul rnd, pentru c, dei cel mai comod, nu e i cel mai scurt. i apoi, e foarte primejdios din cauza bandiilor de care vorbeam. Firete c ei atac n special pe cei care se ntorc de la zcminte, dar te pomeneti c le vine pe cciul s fac i invers. i, pe urm, nu uitai c drumul acesta e, ca s spun aa, pavat cu dolarii cltorilor pe care i speculeaz toi i n tot felul. Prin hanuri s-ar zice c e civilizaie grozav: vi se prezint socoteala n scris. Dar e mai uor s-o citeti dect s plteti. Camera te cost un dolar i dormi afar, n curte; pentru pat mai scoi un dolar i i se aterne un bra de paie; lumina, un dolar i te alegi cu luna de pe cer; serviciul alt dolar i nu se ocup nimeni de tine, batr de-ai trage cu puca; pentru chiuvet un dolar i te speli n Sacramento; pentru prosop nc un dolar i te tergi cu mneca. Singurul lucru pe care l capei ntr-adevr e socoteala scris pe hrtie; mai cost i ea un dolar! Ei, cum v place, master Marshall? Hazliu de tot! Cred i eu. De aceea v sftuiesc s apucai pe alt drum. Dac avei un cal zdravn, ajungei la Yellow-Water-Ground n patru zile, trecei golful pe bac, o luai de-a dreptul spre San John, cotii ctre est i dai de Sacramento. Acolo sntei ca i ajuns la int. Cursuri de ap dup care s v orientai exist destule.
174

Mulumesc, sir! Am s v urmez sfatul. Well ! i dac ntlnii la Sacramento sau n alt parte un mulatru cu o cicatrice pe obrazul drept, facei-l s guste cuitul sau plumbii dumneavoastr! Vei svri o fapt bun, v asigur. ntre timp, se fcuse de cin i Gustel veni s ne cheme. Furm condui ntr-o odaie izolat unde ne atepta masa, gtit ca pentru nite nobili spanioli. Doa Elvira ne ntmpin singur; hotelierul nu se art deloc. Fcui, bineneles, prezentrile cu toat grandezza, iar dumneaei ne primi ca o regin ce acord audiene de favoare. Fcu onorurile mai solemn dect un principe hindus. Cum inea s ne impun n totul, gazda dirij dintru nceput conversaia ctre cele mai nalte sfere ale artei i tiinei; dar mai trziu, cnd, fr a neglija cu nimic formele politeei, ne artarm oarecum stui de asemenea subiecte, doa i ndrept atenia ctre persoanele noastre. Ctre viaa i ntmplrile trite de noi, nct ne vzurm obligai s-i povestim o seam de aventuri. Cnd ne ridicarm de la mas, doa Elvira rosti: Seores, sper c v-am dovedit nalta simpatie ce v-o port prin comparaie cu ali musafiri i c vei avea plcerea de a rmne la noi ct mai mult timp. Doa Elvira de Gonzales, cuvntai cu, v mulumesc pentru amabilitate. Am fi rmas, ntr-adevr, mai mult timp n ospitaliera dumneavoastr cas, acum ns e cu neputin. Mine plecm ntr-o mic escapad. ncotro, seor? Spre Sacramento. Vrem s-l gsim pe Allan i s vi-l aducem ncoace. Foarte frumos, seores! Aprovizionai-v aici cu tot ce v trebuie pentru drum. Socoteala o facem pe urm. i dac mai avei vreo dorin, adresai-v Augustei. Sper c mine, nainte de plecare, vei mai trece s-mi urai dios. Prsi odaia n fonet de mtsuri. Ieirm i noi i, dup ce vzurm de cai, ne culcarm. A doua zi dimineaa, trecnd cu bacul peste apele golfului, coborrm pe limba de pmnt din dreptul oraului San Francisco. Urmarm exact direcia indicata de povestitorul din restaurant i n seara celei de-a treia zile atinserm munii de la San John, cotind apoi spre vest. Pe la amiaza urmtoare intrarm n valea lui Sacramento. La fiece pas ntlneam semnele acelei febrile munci ce rscolea pmntul n cutarea prafului ucigtor", a crui strlucire orbete ochiul, rtcete simurile i corupe inima. S-a scris i s-a vorbit att despre aceast munc, nct m abin s mai adaug ceva; dar trebuie s subliniez c febra aurului l subjug i pe omul
175

cel mai lucid cnd se abate prin acest inut i se vede nconjurat de oameni care adeseori cu obrajii supi si cu hainele numai petice i pun n joc sntatea i viaa n ndejdea unei mbogiri rapide pentru ca, ndat ce au dat de noroc" s-i risipeasc i mai rapid averea trudnic dobndit. De multe ori aceti oameni muncesc luni de-a rndul irosindu-i ultimele fore fr s obin vreun rezultat mai actrii. Fiecare gest al lor e nsoit de blesteme i njurturi; fantoma livid a foamei, a mizeriei i desperrii se apropie de ei; mna istovit tremur, ovie i e gata s renune, cnd, deodat, se ivete zvonul despre nu tiu ce zcmnt formidabil, descoperit sau pe cale de a fi descoperit undeva de ctre cineva. i iat-i apucnd din nou batea acel ciur pentru splat nisipul i cznd iari n ghearele cumplitei boli. Ajunserm ctre sear la Yellow-Water-Ground, o vale ngust, lung, prin care erpuiete un pria ctre Sacramento. Pmntul rscolit de la un capt la cellalt al vii indica limpede fiece exploatare n parte. Bordeie i corturi erau destule; se vdea ns c epoca de prosperitate a acestui inut aurifer trecuse de mult. Cam pe la mijlocul vii ne ntmpin o barac de scnduri ntins, spaioas, la intrarea creia scria cu cret: Store and boardingbouse of Yellow-Water-Ground", magazinul i hanul din Yellow-Water-Ground. Proprietarul acestui amestec de hotel, prvlie i crcium era, fr ndoial, cel mai n msur s ne dea informaiile necesare. Lsarm deci caii n paza lui Bob i intrarm n barac. Mesele i bncile grosolane, negeluite, erau ocupate n parte de nite indivizi care ne privir curios i provocator. Muterii noi la spat! rse unul. Te pomeneti c-or s aib mai mult noroc dect noi. Ia vino-ncoa', mi piele-roie, trage aici o duc! Winnetou se prefcu c nu aude. Atunci tipul se ridic de la locul lui, apuca un pahar cu rachiu i se apropie ncruntat. Mi pctosule, tu nu tii c cea mai mare ofens pentru un om ca mine e s-i refuzi butura! Te ntreb: bei i faci cinste la rndul tu? Rzboinicul rou nu bea ap de foc, dar prin aceasta nu vrea s-l jigneasc pe omul alb. Atunci du-te dracului! Strinul i zvri paharul cu rachiu n obraz, trase cuitul i ddu s i-l nfig n piept, dar n aceeai clip se cltin pe picioare i se prbui gemnd. Doar Winnetou avea i el cuit! l inea acum n min, cu lama curat, strlucitoare. Nu-i trebuise dect o zecime de secund ca s-l mplnte n inima agresorului. Imediat srir i ceilali de la locurile lor. Le scnteiau cuitele n mini. Noi ns duserm repede putile la ochi. Pn i Bob, care apruse ntmpltor, se propti n cadrul uii innd degetul pe trgaci. Stop! porunci atunci, hangiul. Stai linitii! Chestia nu v privete
176

pe voi. N-a fost dect o rfuial ntre Jim i indian. Gata, s-a terminat! Rell, scoate mortul! Oamenii se aezar. n orice caz, replica noastr i temperase nu mai puin dect vorbele hangiului. Din spatele bufetului se ivi barmanul, slt mortul pe un umr i-l duse afar. Prin u vzui cum arunc leul ntr-o groap i o astup cu pmnt. Nenorocitul acela de Jim venise i el n cutarea aurului, dar i cutase parc dinadins sfritul. Cine tie cte scene de acest fel se vor fi petrecut acolo! Ne aezarm i noi la o alt mas. Ce bei, domnilor? se interes birtaul. Bere, hotr Bernard. Porter sau Ale? Ce-i mai bun. Atunci luai Ale, domnii mei! E bere Burton veritabil, Burton din Staffordshire. Eram curios s ncerc butura asta, care, cic, ajungea n Sacramento venind tocmai din Anglia, de la cea mai vestit fabric de bere. Crciumarul ne aduse cinci sticle, din care una i-o dusei afar lui Bob. Negrul i vr gura sticlei pn n gtlej, gata parc s-o nghit cu totul, i-o goli dintr-o suflare. Dar instantaneu ddu ochii peste cap i, cscnd gura pn la urechi, scoase un strigt de naufragiat ce se ivete pentru ultima oar la suprafaa apei. Ce-ai pit? l ntrebai bnuind c i-o fi zgriat gtlejul cu sticla. Massa, oh, massa, murim Bob, otrav bem! Otrav? E Ale englezesc! Ale? Nu, asta nu Ale! Bob tim. Bob but Ale. Asta otrav. Bob simim oricioaic, mtrgun!... Bietul negru, dei obinuit cu tot felul de poirci, nu reuise s suporte lichidul but, darmite un om cu gust rafinat! Revenii n barac tocmai cnd birtaul ntreb: Avei cu ce plti, domnilor? Bernard fcu o min de ofensat i bg mna n buzunar. O clipa, master Bernard! interveni Sam. Eu pltesc. Ct face? Trei dolari sticla, total cincisprezece dolari. Ieftin, domnule, mai ales c ne dai i sticlele. Ori nu? Ba da. Ba pstrai-le dumneavoastr. Oameni ca noi, care tiu unde se gsete aurul cu grmada, ca s zic aa, n-au ce face cu nite biete cioburi de sticl. Aducei un cntar! Pltii n aur? Pi cum? Sam i desfcu punga i scoase civa nuggei din care unul ct oul de porumbi.
177

Mi-mi, unde le-ai gsit? se minun birtaul. Am eu un locor! Unde? Pe undeva, prin America. Memoria mi-e cam slab, ca s zic aa. Numi amintesc de numele localitii dect atunci cnd mi mai trebuie ceva aur. Omul nghii n sec. Ochii i scnteiar de lcomie, cnd Sam puse pe cntar un bob de aur pentru care mai ncas i rest. De fapt, birtaul l evaluase la un pre foarte sczut i nici cntarul nu excela prin onestitate. Sam ns vr banii n buzunar cu aerul unui ins cruia puin i pas de o uncie n plus sau n minus. Fr s-o bnuim, el purta n punga lui o avere frumuic. i eu mi amintii cum, la prima noastr ntlnire, omul mi declarase c tie n muni destul aur pentru ca, la o adic, s-l pricopseasc pe un bun amic. Gustarm, n sfrit i noi din bere. Dac-am fi picat atunci direct din savan, poate c am fi izbutit s-o dm pe gt; aa ns, dup ce ne dreseserm la hotelul Valladolid" al ospitalierei doa Elvira, poirca era imposibil de nghiit. Fr ndoial c birtaul prepara el nsui acel Ale din cine tie ce chimicale i buruieni, ca s-l vnd apoi cu trei dolari sticla, nc una din multele dovezi c acolo cel ce caut aur nu-i ntotdeauna i cel care-l gsete. De altfel, birtaul nu prea demobilizat de replica ce i-o dduse Sam. Se aez la masa noastr i continu s-l trag de limb. Departe o fi locorul acela, sir? Care locor? Eu cunosc vreo patru sau cinci. Patru sau cinci? Nu se poate! Altminteri, ce-ai cuta n nenorocitul sta de Yellow-Water-Ground, unde aurul aproape c a secat! N-avei dect s nu credei, v privete personal, ca s zic aa. i v aprovizionai de-acolo, de fiecare dat, cu ct avei trebuin? Bineneles. Ce lips de prevedere! Ce v facei dac, n absena dumneavoastr, vin alii i v terpelesc toat averea pe care ai fi putut-o pune n siguran? Asta nu se ntmpl, master ale-man. V-a cumpra eu unul din zcminte, sir! N-ai avea cu ce. Ori v simii cumva n stare s pltii cu dolari sau cu cecuri vreo cincizeci-aizeci de chintale de aur? Vai-vai, chiar aa de mult? Asta n-ar merge dect cu un asociat, dac nu cu doi sau trei. De pild unul ca Allan Marshall, care a venit ncoace cu cteva mii de dolari i a plecat cu o avere serioas de tot. tia omul meserie! Cum adic, tia meserie? Cum v spun. Avea el i un ajutor de care s-a desprit mai apoi, pentru c l-a prins furnd. Ei i asta mi-a povestit totul. Cic praful i boabele mici le-a schimbat pe bani jos, la Sacramento, iar nuggeii mari i-a
178

ngropat sub cortul lui. Pe urm a ters-o fr ca nimeni s tie cnd i ncotro. Avea i cai sau alte dobitoace? N-avea dect un cal. Chiar alaltieri au fost pe-aici nite oameni de lau cutat. A! Cine? Doi albi i un mulatru. Mi-au cerut unele informaii. Nu cumva l tii i dumneavoastr? Mda, puin. Am fi vrut s-l ntlnim i noi, dac se poate. i ncotro au plecat ia trei? S-au dus s caute locul unde fusese cortul lui Marshall. Pe urm au revenit i s-au apucat s studieze o hrtie pe care au gsit-o probabil acolo. Dup ct am dibuit eu, e vorba de o hart sau un plan. i apoi? M-au ntrebat cam pe unde vine valea Short-Rivulet. Le-am dat amnuntele necesare, le-am artat drumul i au plecat iar. Cam greu s nimereasc numai dup o simpl descriere. Cunoatei regiunea aceea? Am fost cndva pe-acolo. N-ai putea s ne artai i nou unde se afla cortul lui Marshall? Nu departe, uitai-v: la dreapta, pe coast, lng mrcini. Acolo vei observa imediat urme de foc. i cum i zice ajutorului de care s-a descotorosit? Fred Buller. Cum cobori n vale, al doilea zcmnt pe stnga. i fcui semn lui Bernard i prsirm mpreun baraca. O luarm de-a lungul prului pn la zcmntul ca pricina, unde gsirm la lucru, vri n ap, doi ini. Good-day, bun ziua, domnilor! Se afl aici un master pe nume Buller? ntrebai. Eu snt, rspunse unul. Avei cumva timp s-mi dai cteva lmuriri? Poate, dac renteaz. Aici, la noi, orice minut nseamn bani. Ct pretindei pentru zece minute? Trei dolari. Poftim! interveni Marshall i-i ntinse suma. Mulumesc, sir. S-ar prea c sntei nite gentlemeni generoi. i s-ar putea s mai profitai binior, cu condiia s rspundei sincer la cteva ntrebri! Cutai eu s-l ispitesc. Well, sir. S-auzim! Omului i juca viclenia n ochi. De unde s-l apuc? M hotri s fac i eu o data pe mecherul. Vrei s ne retragem un pic? Pe toi dracii, sir! Mi se pare c sntei cam bine narmai!
179

Aha, individul nu se avea tocmai bine cu propria contiin! Arme bune pentru dumani, bani buni pentru prieteni, l linitii eu. Venii? Haide! Iei din ap i veni cu noi mai la o parte. Alaltieri au fost pe-aici trei vizitatori. Adevrat? Au fost. Doi albi i un mulatru. Da. i? Albii erau tat i fiu? - Da. Iar mulatrul e o cunotin comun. Nu tiu cum de-mi veni ideea s afirm fr ovial: Pe mulatru l cunosc. Are o tietur de cuit pe obrazul drept. Exact, l cunoatei va s zic pe Cap... nu-i aa... pe sir Shelley? Unde l-ai ntlnit? Am fost n legturi de afaceri. ncotro a plecat? Asta n-o tiu, sir ! Se vedea pe el c spune adevrul. i ce cutau oamenii aceia la dumneavoastr? continuai s-l descos. Sir, m tem c au trecut cele zece minute. nc nu. Dar v spun eu ce cutau: i intereseaz fostul dumneavoastr patron, master Marshall. De altfel, ca s ducem discuia pn la capt, vei mai primi nc cinci dolari! Bernard scoase suma din buzunar i i-o ntinse. Mulumesc, sir, vd c am de-a face cu altfel de oameni dect Shelley sau Morganii ia. Snt gata s v dau informaii mai exacte dect cele pe care i le-am furnizat dumnealui. Dac ai fost cu el n legtur de afaceri, atunci tii ct de hapsn poate fi. Va s zic... adic un camarad din Sid... Se opri brusc, parc speriat de ceea ce urma s rosteasc. Sidney-Coves, l ajutai eu. Curaj, dom'le! Nu e nimic nou pentru mine. tii i asta? Ei, atunci vei fi tiind i ct preuiesc uneori micile servicii. ncotro au luat-o nu tiu, dar pn s plece au cotrobit mult vreme dincolo, unde fusese cortul. Au gsit o hrtie. M rog, dac sir Shelley s-ar fi purtat cu mine altfel, atunci s-ar fi ales i cu alte documente. i cum ar trebui s ne purtm cu dumneavoastr ca s le primim noi?, Buller rse neruinat i rspunse: Ca i pn acum! Aadar, dolari! Individul era un punga i jumtate. Despre ce fel de hrtii e vorba? M interesai. Scrisori. Ale cui i ctre cine?
180

Zu, sir, cum s v-o spun aa, fr...? Ei, ct pretinzi? O sut de dolari. Bun afacere! Sustragi scrisorile patronului, ca s le vinzi cpitanului" de bandii i, cum acesta nu-i ofer preul cerut, le ascunzi, gndindu-te c ceea ce poate fi de folos lui sir Shelley n-are ce s-i strice nici dumitale. Ascult ns ce-i spun: s-ar putea ca hrtiile acelea s nu-i fie de nici un folos. Cincizeci de dolari primeti? Nu fcusem dect s exprim o bnuial nscut din simpla confruntare a celor auzite pn atunci; dar dup expresia ochilor lui Buller, mi ddui seama c nimerisem n plin. i, ntr-adevr, individul se grbi s accepte oferta: Acum snt convins c-l cunoatei pe cpitan, prea le tii pe toate! Hai, s nu mai fac greuti. Primesc cincizeci. Unde snt hrtiile? Venii n coliba noastr. Fcurm o bucat de drum napoi pn la ceea ce Buller numea coliba noastr": patru perei de lut, iar drept acoperi o ptur de cai gurit peste tot. n cele patru coluri cte o ni, servind probabil de ascunztoare. Buller vr mna ntr-una din ele i scoase o boccea veche, ndesat cu diverse lucruri. O desfcu i-mi ntinse dou scrisori. Dar cnd ddui s le apuc, i retrase repede mna. Un moment, sir. Banii nainte! Nu nainte de a vedea mcar adresele de pe plic. Bine! Eu vi le in sub ochi i dumneavoastr citii. Ni le art i le cercetarm amndoi n acelai timp. n regul. D-i banii, Bernard! Scrisorile erau adresate btrnului Marshall, bijutierul Allan netiind c tatl su fusese ucis. Bernard scoase banii, dei i se prea cel puin straniu ca un furt care-i provocase grave prejudicii s-l mai i coste pe deasupra att de mult. Buller, satisfcut, bg banii n buzunar i ddu s nnoade bocceaua la loc. Deodat, observarm amndoi un mic obiect lucitor i Bernard puse imediat mna pe el. Era un ceas cu frumoase capace de aur. Ce-avei cu el? protest Buller. Vreau s vd ct e ora, rspunse Marshall. Nu e ntors, zise individul i ntinse repede mna. Dai-l ncoace, sir! Stai! intervenii eu apucndu-l de bra. Chiar i nentors, tot ar putea s arate dac nu cumva i-a sunat dumitale ceasul! E al lui Allan! exclam Bernard. Zu? Cum de-a ajuns la dumneata, stimabile? m adresai lui Buller. Ce treab avei? se rsti acesta, ncercnd s se desfac din strnsoarea mea.
181

Pi, uite c ne intereseaz: acest gentleman e frate cu proprietarul ceasului! Prin urmare, fii bun i lmurete-ne cum ai ajuns n stpnirea unui lucru aparinnd lui Allan Marshall? Omul se simi strns cu ua. Mi l-a druit, rspunse el cam ovielnic. Mini! replic Bernard. Uit-te la pietrele astea Charlie! Cine face cadou slujitorului su un ceas de trei sute de dolari? Well, mai caut, Bernard! Eu l in deocamdat pe acest domn. i ncletasem lui Buller ambele brae. Ddea s se smulg, dar n zadar. Adic, cine sntei dumneavoastr?! se rsti el. Cu ce drept mi facei percheziie? Am s strig dup ajutor i vei fi linai! Las-te de glume i vezi ca master Lynch s nu se ocupe de persoana dumitale. Dac strigi, s tii c-i astup gura! Cu stnga i imobilizasem braele i dreapta i-o vrsem sub brbie. Omul nelese c nu-i nimic de fcut i c trebuie s se supun. N-am mai gsit nimic, m inform n cele din urm Bernard. Ei, vedei? Dai-mi ceasul i lsai-m n pace! se rug Buller. ncet, nu te grbi! Te mai in pn lum o hotrre. Bernard, dumneata ce prere ai? Ceasul a fost furat, rspunse acesta. Bineneles. Trebuie, deci, s-l restituie. Natural. Dar cum s-l pedepsim? Eu zic s fim indulgeni. Linarea n-ar avea nici un rost. Ca pedeaps, s ne dea gratuit scrisorile i ceasul. Pi, cum?... Foarte simplu. i lum napoi dolarii: cincizeci plus cinci, plus trei. Asta nseamn c-l tratm ct se poate de blnd. Bag-i mna n buzunar, eu l in! Cu toat rezistena opus de Buller, i luarm banii napoi, dup care i ddui drumul. Cum se vzu liber, escrocul o zbughi afar i fugind de-a lungul prului, se refugie n han. Noi ne luarm ncet dup el i nc de departe furm ntmpinai de strigte mnioase. Grbirm paii. Caii stteau n faa intrrii, dar Bob nicieri. Intrarm repede n local i ne pomenirm n plin aren de lupt. ntr-un col, Winnetou l strngea de gt pe Buller, iar cu cealalt mn i altoia pe cei din jur cu patul putii. Alturi, Sans-ear se apra, mpotriva ctorva ini care-l mpresuraser. n alt ungher, Bob, care n ncierare i pierduse puca, rezista voinicete numai cu pumnul i cuitul. Cum aflarm mai trziu, Buller i mobilizase pe oameni mpotriva mea i a lui Bernard, dar Sam le-o luase nainte. Acetia, ndrjii de pania lui
182

Jim i susinui de crciumar care vedea c nu e rost s fac vreo afacere, iar fi mcelrit pe tustrei dac nu apream noi la timp. Winnetou i Sam se mai puteau descurca o vreme; trebuia s-l ajutm n primul rnd pe Bob. S tragem numai n caz extrem, Bernard! Lovete cu patul putii! Acestea zise, m aruncai n lupt i, n mai puin de un minut, negrul din nou liber i cu arma n min se repezea asupra dumanilor ca un tigru scpat din cuc. Spre norocul nostru, agresorii nu aveau arme de foc. Hei, Charlie! l auzii pe Sam. S le mai dm dracului de puti i s izbim, ca s zic aa, cu tomahawkurile! Dar nu cu tiul, bre ! Fcurm ntocmai. Acum nu mai era lupt, ci o adevrat comedie. Cum i izbirm pe civa n cap, toat gaca nvli pe u afar. Nici dou minute nu trecuser de la sosirea noastr i iat-ne fa-n fa numai cu birtaul i cu Buller. - E adevrat, Charlie, c i-ai luat stuia ceasul i banii? m ntreb Sam. Poveti! Dnsul 1-a furat pa Allan, i-a sustras scrisorile i ceasul. - i nu l-ai pedepsit ? Dar asta e alt treab! Fapt e c i-a aat pe gndacii tia care scurm prin aur. Doar n-ai de gnd s-i scurtezi zilele, Sam! Nici nu merit, mgarul ! Ia ine-l, Winnetou! Apaul l inea pe Buller ca n clete, nct acesta nici nu se putea mica. Sam scoase cuitul i inti pe ndelete. O fulgerare scurt, un ipt i Buller se pomeni cu vrful nasului tiat. Aa, mechere! Ca s ii minte c nu prea merge s linezi westmen-i ca noi! Cum i bagi nasul n asemenea treburi, ca s zic aa, cum te trezeti cu el lips. Ei, s trecem i la domnul crciumar. Ia poftim, puior, s vedem cu ct i prisosete nasul! Prea puin ncntat de amabila invitaie, crciumarul nu ndrzni s se apropie dect un pas. Gentlemeni, vorbi el milog, doar n-o s-mi pltii astfel ospitalitatea! Aa i zici dumneata, ospitalitate, cnd pretinzi trei dolari pentru o sticl de leie? V restitui banii, domnilor! Pstreaz-i i s-i fie de cap! Cine s mai prepare bere Porter i Ale, dac-i scurtm noi zilele? i acum, oameni buni, s plecm de-aici! Te pomeneti c gndacii ar dori s ni se urce iar pe ceaf, ca s zic aa. Bob ns nu prea era dispus s plece. Massa Sam vrem plecm? Oh, de ce plecm i nu pedepsim birta pentru otrav dat i aur luat? Nigger Bob artm la el! Apuc una din sticle i i-o ntinse birtaului. Bem asta la stomac! Repede, dac nu, Bob pucam mort! Negustorul se vzu nevoit s ia sticla i s bea tot coninutul. Dar Bob
183

i mai ntinse una. Mai bem! nspimntat, omul bu astfel cinci sticle la rnd strmbndu-se ca o biat paia de circ. Aa, acum but birta cinci ori trei dolari i avem la burt mult frumos piatr vnt ! ncheiasem n sfrit toate socotelile. Winnetou i ddu drumul lui Buller care, strns pn atunci de beregat, tcuse mlc pentru ca acum sa se porneasc pe un urlet grozav. Ieirm afar i, srind n a, o luarm din loc. Era i timpul, deoarece clienii alungai din crcium ncepuser s se adune iar, narmai cu puti. Din fericire, nc nu veniser dect prea puini i ajunserm la Sacramento n bun pace. Unde-o fi Short-Rivulet? ntreb Bernard. Deocamdat s mergem n susul apei, rspunse Sam. Merserm astfel n trap susinut, punndu-ne la adpost de orice primejdie din partea eventualilor urmritori. Acum hai s ne oprim! propuse Bernard. Vreau s citesc scrisorile. Desclecarm. Bernard desfcu plicurile i citi. Da. Snt ultimele dou scrisori trimise de Allan, constat el. Se plnge c nu i-am rspuns, iar n asta din urm e un pasaj foarte important pentru noi. Iat: ... de altfel, afacerile mi merg aici mai bine dect m ateptam. Praful i grunele de aur le-am trimis prin oameni siguri la Sacramento i chiar la San Francisco, unde obin preuri mult mai ridicate n raport cu cele pe care le pltesc eu. n felul acesta mi-am dublat capitalul. Acum, ns plec din YellowWater-Ground, deoarece n-a mai rmas aur nici pe sfert ct era la nceput i afar de asta, drumul a devenit att de nesigur, nct nu mai pot risca nici un transport. Dup unele semne bnuiesc chiar c nite bravos vor s-mi calce cortul. De aceea trebuie s dispar de aici subit, fr s las nici o urm, pentru ca bandiii s nu se in de capul meu. Aadar, mi iau nuggeii, peste o sut de funzi i plec spre valea Short-Rivulet, unde am fost descoperite zcminte foarte bogate i unde sper s realizez ntr-o lun ct aici n patru. Apoi, peste Lynn, m ndrept spre portul Humboldt, unde nu se poate s nu gsesc un vapor care sa m readuc la San Francisco..." Aadar, chestia cu Short-Rivulet se confirm, spuse Sam. Nu-i pare curios, Charlie? Cei doi Morgan o tiau i pe-asta. Dar cum de-au aflat? Pi, din hrtiile pe care le-au gsit sub cortul lui Allan; trebuie s fi dat acolo de nite indicaii. - Posibil, ntri Bernard. Uite aici nc un pasaj care poate s ne lmureasc. Ascultai!
184

... mai ales c nu-mi trebuiesc prea muli nsoitori. Nici de cluz n-am nevoie. Mi-am ntocmit, dup cele mai noi hri, o schi de itinerar, dup care m pot deplasa n toat sigurana..." S fi pierdut cumva schia, sau s-o fi aruncat din nebgare de seam? Meditai cu cu glas tare.. Tot ce se poate, consimi Sam. Westman nu era i nu prea nvase, ca s zic aa, c viaa depinde uneori de cele mai nensemnate lucruri. Iar dac, a ajuns totui la int, m ntreb cum se va fi descurcnd cu indienii snake, adic erpi, care-i au acolo sus, ctre Lewis-South Fork, terenurile de vntoare? Snt mai periculoi dect comanii? se interes ngrijorat Bernard. Toi snt la fel: generoi cu prietenii i necrutori cu dumanii. n ce ne privete, n-avem motive s ne temem de ei. Am stat acolo destul vreme. Orice snake l tie pe Sans-ear; dac nu personal, atunci mcar din auzite. Snake? interveni Winnetou. Cpetenia apailor i cunoate i e frate cu Shoshones, aa le spunem noi celor din tribul Snake. Rzboinicii lor snt viteji i credincioi. Ei vor fi bucuroi s-l revad pe Winnetou care a fumat cu ei n cteva rnduri calumetul. Eram aadar de dou ori asigurai. Att Winnetou ct i Sam cunoteau pe aceti indieni, ca i inutul unde se afl Short-Rivulet. Amndoi aveau s ne cluzeasc deci mai departe. Regiunea din faa noastr era n ntregime muntoas. Prsisem valea lui Sacramento i ne ndreptam acum spre munii San Jose. Drum dificil n schimb cel mai direct i mai scurt. Ceea ce ne ddea sperana ca, eventual, s putem trece naintea celor doi bandii. Acetia beneficiau de un avans de dou zile, dar apucaser, desigur, pe un drum mai lung, altminteri am fi dat de urmele lor. De la munii San Jose cotirm spre nord-est i, la o sptmn de la plecarea noastr din Yellow-Water-Ground, atinserm un impuntor masiv care, avnd un diametru de peste cincisprezece mile, se nla printre semenii sai ca un con uria, teit. La poale cresc pduri dese, cu frunzi bogat, iar sus codri de conifere, strvechi i neptruni. Acolo sus, n centrul podiului, se afl un lac cruia, datorit apelor sale ntunecate i peisajului sumbru din jur, i se spune black-eye, adic Ochiul-negru. n lacul acesta se vars, venind dinspre vest, apele lui Short-Rivulet. Cum se face c acolo sus erau zcminte de aur? Nu puteau fi opera vnturilor. Mai degrab erau de origine tectonica. Forele din adnc, concomitent cu formarea acestui enorm masiv, vor fi scos la suprafa uriae comori de aur ale pmntului. Aa se explic de ce, n locul nisipului aurifer, se aflau acolo adevrate vine i vetre compacte de aur, permind o exploatare mai vast chiar dect cea din faimoasa vale Sacramento. Urcnd n muni, ddurm la nceput peste un peisaj att de slbatic,
185

nct aproape c ne pierdurm curajul de a nfrunta vlmagul acela de stnci i copaci. Dar, treptat, haosul se destrm, se limpezi, pn ce ajunserm n sfrit ntr-un fel de catedral enorm, a crei cupol de frunzi prea c se reazem pe mii i mii de coloane, la distan de doisprezece i chiar mai muli coi una de alta i att de groas fiecare, nct nici trei oameni la un loc n-ar fi putut s-o cuprind cu braele. ntr-un asemenea codru secular te simi ca i copilul care calc pentru ntia oar sub bolta unui dom copleitor prin mreia sa... Totul vibreaz de jur mprejur, iar inima i crete n piept i se umple de smerenie... Urcnd clare, ncet, fr popas, ajunserm n cele din urm pe podi. Aici ne puturm deplasa mai uor i mai repede, nct atinserm spre sear rmul sudic al lacului, care ne ntmpin cu apele sale adnci, ncremenite i licrind enigmatic. Jos, n vale, soarele apusese, dar aici, sus, amurgul abia i revrsa primele umbre. Ni se oferea deci posibilitatea s mai cercetm o parte a rmului la lumina zilei. Continum drumul? ntreb Marshall, dornic s-i revad ct mai curnd fratele. Fraii mei s poposeasc aici, ne sftui Winnetou, n felul su scurt i categoric. Well, se nvoi Sam. Ia te uit ce strat de muchi pe jos, pentru odihna oaselor! Ap i iarb se gsesc berechet. Dac gsim i un loc ferit, acum, ct mai e lumin, atunci ne-am putea permite s ncingem un focor indian i s punem la fript curcanul slbatic vnat de Bob. ntr-adevr, Bob doborse pentru ntia oar n viaa lui un vnat ca lumea i se fudulea grozav cu curcanul lui; i dovedise astfel incontestabil
186

aportul la existena ntregului grup. Gsirm ntr-adevr un loc ferit cum l dorea Sam i ne instalarm acolo. Peste puin, focul ardea i Bob jumulea de zor pasrea aceea specific nord-american. ntre timp, ntunericul cobor din plin i se fcu noapte neagr ca smoala. Flacra nestatornic a focului transforma parc arborii n nite fiine groteti. n cele din urm, Bob reui s frig curcanul i ne osptarm excelent. Dormirm apoi adnc pn dimineaa. Relundu-ne drumul, atinserm curnd valea lui Short-Rivulet un curs de ap modest, dup cum l arat i numele: Ruleul scurt". Alimentat cu zgrcenie de nite aflueni prizrii ce coboar de pe marile nlimi din jur, rul seac probabil complet n timpul verii. Acolo ddurm peste corturi sfiate, pmnt rscolit, bordeie drmate i, peste tot, semne ale unei teribile ciocniri. Nu ncpea ndoial: cuttorii de aur fuseser atacai de bandii. Cadavre ns nu erau nicieri. Dup multe cutri, descoperirm departe, printre copaci, un cort mai artos. Era i acesta sfiat, zdrenuit. Nici o urm, nici cel mai mic obiect nu trda identitatea fostului stpn. Uor de neles ct de amrt era Bernard, care venise ncoace convins c-i va regsi fratele. Aici a stat Allan, spuse el. Era o deducie conform cu realitatea. Ocolirm clare valea mpresurat de pduri i determ peste urmele bandiilor: duceau spre povrniul vestic al masivului muntos. Allan inteniona s treac de aici peste Lynn ctre portul Humboldt, coment Bernard amintindu-i rndurile respective din scrisoare. Se vede c s-au luat dup el. Desigur, dar numai n cazul c a plecat teafr de aici, explicai eu. Faptul c nu vedem nici un mort nc nu nseamn c oamenii au reuit s scape. Eu unul cred c morii au fost aruncai n lac. n adnc, sub apele lui Black-eye, zceau probabil cadavrele celor ce visaser bogii, satisfacii, fericire. Aurul, sinistrul demon, i-a smuls din visurile lor i i-a nruit n neant. i cine s fi fost criminalii? ntreb Bernard, cuprins de revolt. Mulatrul i cei doi Morgan, ticloii aceia care ne-au scpat din mini, n ciuda struinei noastre de a-i face inofensivi. Acum nu mai scap, ne asigur Sans-ear. Eu, Sam Hawerfield, am s m rfuiesc cu dumnealor. Eu personal. Avem o veche socoteal. Atunci haidem, s ne continu drumul! Urmele nu se ntipriser destul de adnc ca s le putem deslui pe toate, ngrmdite cum erau. Dar mai ncolo, prin pdure, se vede c grupul se rzleise i numrarm astfel urmele a douzeci de animale. Cercetndu-le atent pe parcursul drumului, ajunserm la concluzia c era vorba de aisprezece cai i patru catri de
187

povar. Catrii lsaser urme mai adnci, ceea ce fcu s-i putem recunoate cu uurin. Apoi, ndrtnici ca tot neamul lor, se mai i opriser din loc n loc. Aadar, bandiii nu aveau posibilitatea s se deplaseze cu viteza noastr. De aci i sperana ce o nutream de a-i ajunge din urm nainte ca ei s-l prind pe Allan. Dup-amiaza ddurm de locul unde netrebnicii i instalaser prima lor tabr de noapte. Mai merserm o bucat pn se ntunec de tot, apoi ne odihnirm cteva ore. Cnd miji de ziu, pornirm iar i nc nainte de prnz descoperirm cel de-al doilea loc de popas al bandiilor. Recuperasem aadar o zi ntreag din avansul lor. Ndjduiam s atingem seara Sacramento-de-Sus, care curge dinspre Shasta i s-i ajungem pe bandii chiar a doua zi. Ne lovirm ns de un

obstacol foarte neplcut; la un moment dat, urmele se despreau. Sacramento descrie aici un arc ntins i noi ne aflam tocmai la jumtatea lui. Aici urmele a patru catri i a ase cai se abteau spre stnga, tind arcul, n timp ce restul se meninea pe direcia iniial. Fir-ar al dracului, nu e bine! Rosti Sam cu nduf. S fie oare o manevr premeditat, sau numai o ntmplare, ca s zic aa? n raport cu noi, e o simpl ntmplare, observai cu. De ce s-or fi desprit? ntreb Bernard. E uor de ghicit. Catrii ncrcai cu prada de la Black-eye i mpiedic pe bandii s ajung mai repede la int; de aceea au trimis caravana cu poveri nainte, n timp ce ceilali gonesc dup Allan. Dup ce acetia din urm l vor jefui de toat agonisita, se vor ntlni, probabil, cu
188

toii la Sacramento, ntr-un anume loc. Well, atunci lsm catrii s-i vad de drum, ca s zic aa i tragem o goan pe urmele storlali. i aa Tony a mea e cam suprat c ne micm n pas de melc. Frumos pas de melc, n-am ce spune! Dar s tii, Sam, c mai avem ceva de stabilit: cu care din cei doi Morgan i-ai pus n gnd s te rfuieti personal? Zounds, asta-i acum! M mir cum mai ntrebi. Cu amndoi, firete! Hm! Asta nu prea e posibil. De ce? Pi, catrii snt ncrcai cu aur. Dac Fred Morgan a luat-o pe urmele lui Allan, atunci cui s-i fi ncredinat transportul aurului? Cui? Normal c lui Patrik, fiu-su. Just. Atunci ce facem? Pe care din doi l preferi? Pe btrn. Pi, vezi? Atunci o lum drept nainte! Trecurm n timpul prevzut peste Sacramento i fcurm dincolo un popas. Dimineaa ne reluarm drumul, orientndu-ne dup urmele care continuau s se vad clar. Pe la prnz ajunserm n cmp deschis. Aici urmele erau foarte proaspete. Clreii se aflau la cel mult cinci mile naintea noastr. Acum ddurm pinteni cailor pentru un ultim efort. Trebuia s ne apropiem de bandii n aa fel, nct noaptea s ne putem strecura la tabra lor. Eram cu toii stpnii de nervozitate; doar nu mai lipsea mult pn s ne rfuim cu ticloii acetia pe care-i urmream de atta vreme fr rezultat. Murgul meu zbura naintea tuturor; la un pas de mine alerga calul lui Winnetou. Dar deodat ce-o mai fi i asta? O grmad de urme! De la cel puin o sut de cai! Pmntul pstra semne de btlie i pe frunza lat a unei buruieni descoperirm pete de snge. Examinarm n amnunt locul. Spre stnga, n cmp deschis, duceau urmele a trei cai, n timp ce mulimea celorlali o luase drept nainte. Fr zbav, pornirm pe acest din urm drum. Clreii din faa noastr erau fr ndoial indieni. Cum Allan avusese un avans destul de mic, nu era de loc exclus s fi czut n minile lor. Galoparm astfel cel mult o mil i iat c, naintea noastr, rsrir corturile unei tabere indiene. Shoshones! exclam Winnetou. Da, da, erpii"! ntri Sam i fr nici o ezitare mnarm caii spre tabr. Acolo, n jurul unei cpetenii, se strnseser roat peste o sut de rzboinici. Observnd apariia noastr, puser cu toii mna pe puti i tomahawkuri. Ko-tu-ho! strig Winnetou repezindu-se clare de parc-ar fi vrut s-l
189

zdrobeasc pe ef. Dar nu! Apaul i struni calul exact la un pas de acesta. Cpetenia nici nu clipi barem din ochi. Senin, i ntinse mna. Winnetou, cpetenia apailor! Ce bucurie pentru rzboinicii shoshones i pentru cpetenia Ko-tu-ho! Mult a tnjit Fulgerul nimicitor" dup viteazul su frate! Dar pe Sans-ear oare nu-l recunoate cpetenia rzboinicilor shoshones? ntreb Sam anunndu-i prezena. Ko-tu-ho i recunoate pe toi prietenii i fraii si. Bine-ai venit n wigwamurile noastre! n clipa aceea rsun un strigt sfietor. ntorsei capul i-l vzui pe Bernard ngenunchind i aplecndu-se peste trupul cuiva. M repezii la el. Acolo, lng un cort, zcea un alb mpucat n piept. i mortul semna cu Bernard... nelesei totul... Se apropiar i ceilali. ngenunchiat, Bernard i srut fratele pe frunte, pe obraz, i mngie prul rvit i-l inu cuprins pe dup gt. Apoi se ridic n picioare. Cine l-a ucis? Cpetenia veni mai aproape i rspunse: Ko-tu-ho i-a trimis pe rzboinicii si s-i mai pun caii la ncercare. Deodat, au rsrit trei albi urmrii de ali paisprezece din neamul lor. Cnd trei ini snt fugrii de paisprezece, nseamn c acetia din urm nu snt oameni cumsecade i curajoi. De aceea rzboinicii roii au alegat n autorul celor dinti. Dar urmritorii au tras i l-au rnit pe omul acesta. Atunci rzboinicii roii au prins unsprezece din ei i i-au fcut prizonieri. Trei ns au scpat. Omul rnit i-a dat apoi sufletul, iar cei doi nsoitori ai lui se odihnesc n wigwam, pe rogojini. Trebuie s-i vd imediat! Acesta mi-e frate. Adic e fiul tatlui meu, complet Bernard, gndindu-se la sensul mai larg pe care indienii l dau
190

cuvntului frate". Fratele meu alb a venit mpreun cu Winnetou i cu Sans-ear, prietenii shoshonilor. De aceea Ko-tu-ho i va mplini dorina. S m urmeze! Furm condui ntr-un cort spaios unde zceau prizonierii, legai la mini i la picioare. Mulatrul cu cicatricea pe obrazul drept era printre ei. Cei doi Morgan, ns, lipseau. Ce au de gnd s fac fraii mei roii cu aceti albi? l ntrebai pe Kotu-ho. Oare fratele meu i cunoate? Da, i cunosc. Snt bandii i au pe suflet moartea multor oameni. Atunci s-i judece fraii mei albi. M nelesei din ochi cu ceilali, apoi rostii: Ar merita s-i omorm, dar cum noi nu avem timp de judecat, i lsm n seama rzboinicilor roii. Fratele meu face bine ce face ! Unde snt cei doi albi care au venit mpreun cu victima? Poftim dup mine! Ne introduse ntr-un alt cort, n care gsirm doi oameni dormind. Erau mbrcai ca nite tropeiros. i trezirm din somn. Din rspunsurile lor, nu aflarm dect c fuseser nimii de Allan ca nsoitori. ncolo, nu tiau nimic. Ne ntoarserm deci la cptiul mortului. Bernard trecuse n ultimele luni prin grele ncercri, care i cliser trupul i sufletul. Totui minile i tremurau cnd se apuc s cerceteze bagajele fratelui su. Le desfcu i privi nduioat lucrurile att de cunoscute. Iar cnd deschise carnetul cu nsemnri i revzu scrisul att de familiar i de drag, nu se putu reine i srutnd filele, izbucni ntr-un hohot de plns. Stteam lng el i de compasiune, lacrimile mi iroiau pe obraz. Indienii erau i ei de fa i ochii lui Ko-tu-ho trdau dispre pentru slbiciunea noastr. Winnetou, care observase aceasta, i vorbi: Cpetenia shoshonilor s nu cread c aceti brbai snt slabi ca muierile. Fratele mortului s-a btut fr team cu stakemen-ii i cu comanii; ct despre cellalt, desigur c vei fi auzit multe: i zice Old Shatterhand. Un murmur strbtu rndurile indienilor. Cpetenia se apropie de noi i ne ntinse mna. Aceasta zi va fi srbtorit n toate wigwam-urile. i vom gzdui pe fraii albi, i vom ospta cu vnat, vom fuma cu ei calumetul i le vom arta jocul rzboinicilor. Oamenii albi, vorbii eu, snt bucuroi s petreac aci ca oaspei ai frailor roii, dar nu acum, ci la ntoarcere. V vom lsa trupul i avutul fratelui nostru ucis i vom pleca dendat pe urmele ucigailor.
191

Chiar aa! ntri Bernard. S rmn aici bietul Allan i slujitorii si, iar noi plecm imediat. Nu trebuie s pierd nici un minut. Cine mai vine? Toi, fr excepie, l asigurai eu. Winnetou i Sam se i pregteau s ncalece. Ko-tu-ho ddu alor si un ordin i numaidect i se aduse un splendid cal indian, gata nuat. Ko-tu-ho merge i el cu fraii lui. Avutul mortului va fi pstrat n wigwamul cpeteniei, iar femeile vor cnta i-l vor jeli! Astfel se ncheie scurta noastr vizit la vitejii snakes. i grupul nostru se ntri cu nc o for capabil s ne ajute la prinderea bandiilor. Urmele acestora se vedeau clar; ne desprea o distan de aproximativ dou ore. Caii, parc nelegnd situaia, zburau ca vntul peste esul ntins. Dac terenul ar fi fost pietros, desigur c ar fi srit scntei n urma noastr. Numai roibul lui Bob ddea semne de oboseal, dar negrul l ndemna de zor, obligndu-l s in pas cu ceilali. Ho, hi, hi-i-i! fcea Bob. Fuga cal, fugim cal!! Bob trebuiem prindem ucigai lui massa Allan! Galopam vijelios. Dup-amiaza trecea i noi trebuia s-i ajungem pe fugari pn la cderea ntunericului. Cltorirm astfel peste trei ore, dup care desclecarm pentru a cerceta mai ndeaproape urmele. Acestea se vedeau foarte bine, dei cmpul tot era un covor de iarb deas i mrunt. Firele clcate nu-i reveniser nc la normal. Deci bandiii se aflau la cel mult o mil naintea noastr. M foloseam acum de lunet ca s scrutez din timp n timp deprtarea. i, ntr-adevr, la un moment dat descoperii trei puncte care se deplasau ncet. Iat-i! Halo-o-o, pe ei! strig Bernard i-i grbi calul. Stai niel! l domolii eu. Aa nu iese nimic. Trebuie s-i mpresurm. Eu i cpetenia Ko-tu-ho avem caii cei mai rezisteni. Va s zic, eu o iau la dreapta, dnsul la stnga. n douzeci de minute i ajungem pe bandii din ambele laturi, fr ca ei s observe, trecem naintea lor, iar voi venii peste ei din spate. Iuf! fcu cpetenia shoshonilor i, ca mpins de un resort, ni n direcia ce-i indicasem. Eu o luai n ocol spre dreapta. Dup vreo zece minute nu-i mai puteam zri pe ai notri, cu toate c nici ei nu stteau pe loc. Trebuia s fi ajuns de-acum n poziie paralel cu cei pe care i urmream. n ciuda eforturilor din ultimele zile, armsarul meu nu ddea semne de oboseal. Nici spum n jurul gurii, nici cea mai mic urm de transpiraie pe pielea lui neted. Gonea cu atta suplee i elasticitate nct ai fi zis c e de cauciuc. Dup vreo cincisprezece minute de galop ntins, cotii mai spre stnga i
192

dup alte cinci minute i i zrii prin lunet pe cei trei bandii care rmseser n urm, ca i pe Ko-tu-ho, care le ieise i el nainte, dei nu chiar n dreptul meu. Indianul se ndrepta acum spre fugari. Eu la fel. Ieindu-le astfel n drum, firete c furm curnd observai. Bandiii i aruncar privirea ndrt i se vzur ameninai i din spate de restul grupului nostru. Nu le mai rmnea dect o singur alternativ: s sparg mpresurarea. Se avntar deci n direcia lui Ko-tu-ho. Acu-i acu', murgule, in'te bine! Scond un chiot ascuit semnal din care caii indieni neleg c trebuie s-i ncordeze toat puterea i s alerge cu maximum de vitez -~ m ridicai vertical n scri ca s-i uurez animalului povara i respiraia. Felul acesta de clrie se practic n cazuri extreme ca, de pild, atunci cnd savana incendiat i rostogolete flcrile n spatele clreului. Deodat, unul din bandii, n care recunoscui imediat pe Fred Morgan, i struni calul i duse puca la ochi. n clipa cnd arma scapr, Ko-tu-ho ca lovit de trsnet czu odat cu calul. Crezui c fusese lovit fie omul, fie calul de sub el dar m nelam. Ct ai clipi, cpetenia era din nou n a i avntndu-i tomahawkul, se npusti asupra celor trei bandii. Era unul din trucurile pentru care indienii i dreseaz caii ani de-a rndul. Calul, la un anume semn, se culc fulgertor la pmnt i glonul trece pe deasupra. Indianul tocmai l lovise cu securea pe unul din bandii, cnd m repezii i eu la Fred Morgan. Trebuia s-l prind de viu. Nici nu-mi psa de faptul c-i ndreptase asupr-mi arma n care mai avea un glon. El trase, dar, din pricina calului care n-avea astmpr, glonul devie i-mi trecu prin mnec surtucului. Hei! strigai eu. Aici Old Shatterhand! Lasso-ul meu uier prin aer, murgul se cabr, apoi alerg ndrt, pn simii o zdruncintur serioas, dar nici pe departe att de tare ca n cazul cu bivolia stimabilului don Fernando de Venango e Colonna de Molynares de Gajalpa y Rostredo. mi ntorsei privirea. Laul i cuprinsese
193

pieptul i braele. Astfel, Fred Morgan, rsturnat de pe cal, venea dup mine mturnd pmntul cu trupul sau. ntre timp, Sam i ceilali doi ajunser i ei la faa locului. Cel de-al treilea tlhar trase asupra lui Bernard, dar n aceeai clip czu mpucat de Sam i lovit de tomahawkul lui Winnetou. n sfrit, pusesem mna pe Fred Morgan! Era buimac din cauza czturii de pe cal. Srii din a, desfcui lasso-ul meu i-l legai pe bandit cu propriul su lasso. Se apropiar i ceilali camarazi, privind la captura ce o fcusem. Bob desclec cel dinti i trase cuitul: Oh, aici sntem nigger Bob i cuit! Tiem ncet pn dat ochii peste cap afurisit tlhar i uciga! Stop! l opri Sam, prinzndu-l de mna. Pe asta l nesc eu! Ceilali doi au murit? ntrebai. S-a terminat cu ei! rspunse Bernard. Atunci vzui ca sngereaz din oldul drept. Eti rnit? O zgrietur. Nici asta nu-i bun. Mai avem cale lung de btut. Trebuie s ajungem din urm i convoiul de catri. Ce facem cu Morgan? Eu i-s stpnul! mai sublinie odat Sam. Aici nu hotrsc dect eu. Master Bernard i Bob l vor duce n tabra shoshonilor i-l vor pzi cu strnicie pn ne ntoarcem. Dup cum vd, Bernard e rnit i pe urm are s se ocupe, ca s zic aa, de bietul frate-su. S rmn deci Bob cu el. Noi, tialali patru sntem destui ca s o scoatem la capt cu cei ase nsoitori ai convoiului. Planul e bun, facem aa! Morgan fu legat cu grij pe calul su. Bernard si Bob l luar la mijloc i pornir napoi ctre tabra shoshonilor. Noi ns mai ramaserm pe loc, ca s dm cailor un scurt rgaz de odihn i s-i lsm s pasc. Prea mult timp de zbav nu avem, judecai eu. Trebuie s folosim lumina zilei ca s ajungem ct mai departe. ncotro au de gnd fraii mei? se interes Ko-tu-ho. Ctre rul Sacramento, ntre munii de la San John i San Jos, l lmuri Sam. Atunci s nu-i fac nici o grij. Cpetenia shoshonilor cunoate drumul ca-n palm. Lsai caii s pasc linitii. Putem cltori i noaptea. Prea l-am expediat repede pe Morgan i aminti Sam. Ar fi trebuit s-l lum mai nti la ntrebri. Pentru ce? Poate aflam cte ceva. Las' c-o facem mai trziu sau, la drept vorbind, nici nu va fi nevoie. Crimele lui snt mai mult dect dovedite. Poate aflam ncotro a trimis convoiul cu catri i unde avea s aib
194

loc ntlnirea cu restul bandei. Pshaw! Crezi c ne-ar fi spus adevrul? Probabil. Ba nicidecum! Doar n-o s ni-l ofere plocon pe fiul su cu prad cu tot, mai ales acum cnd tie c e iremediabil pierdut. Fratele arli are dreptate! ntri Winnetou. De altfel, ochii vntorilor roii i albi snt destul de ageri ca s descopere urmele catrilor. Cam aa era, dei n-ar fi stricat s cunoatem dinainte locul: am fi putut opera repede, ctignd timp. Pe cine vor s prind fraii mei? ntreb Ko-tu-ho, contrar obiceiului la indieni de a nu-i manifesta niciodat curiozitatea n faa strinilor. Aici se afla ntre oameni considerai de acelai rang cu el, ceea ce-l fcu s se abat de la discreia pe care ar fi pstrat-o n alt mprejurare. i cutm pe frtaii bandiilor pe care i-ai prins. Ci la numr? ase. Pe tia i poate birui chiar i unul singur dintre fraii mei. i gsim noi i-i aducem lng ceilali. Pn spre sear caii notri se ntremar att de bine, nct i puteam supune la noi eforturi. Pornirm deci la drum cluzii de cpetenia shoshonilor. Seara i noaptea toat Ko-tu-ho clri n fruntea grupului cu o siguran care dovedea pe deplin faptul c tie drumul ca-n palm. esul rmase mult n urm. Acuma ba urcam pante muntoase, ba tiam vlcele, mici savane sau pduri. Dup un scurt popas n zori, ne continuarm drumul n aceeai direcie, pn ce rsri n faa noastr valea lui Sacramento. O strbturm i pe aceasta mergnd n josul apei. Drept n fa, unde o vale lturalnic se desfura ctre muni, ddurm peste o cas de lut cu acoperi de scndur i purtnd la intrare inscripia Hotel". Probabil c negustorul gsise aici un vad ct se poate de bun, deoarece n faa casei staionau mulime de crue, precum i cai de clrie sau de povar. Nencpnd pesemne n local, numeroi muterii edeau n jurul meselor nirate afar. Ce ar fi s ne apropiem i s lum ceva informaii? propuse Sam. Mai ai nc ceva nuggei pentru licoarea faimosului Burton din Staffordshire? l ntrebai rznd. Se mai gsesc. Atunci, hai! Dar s nu intrm. Mergem numai pn acolo, dac eti de acord. tii doar c nimic nu m atrage mai mult ca o gur de aer proaspt, ca s zic aa. Ne ndreptarm spre hotel", priponirm caii i ne aezarm ntr-un fel de colivie de lemn, deasupra creia trona inscripia Veranda".
195

Domnii doresc s bea? se interes chelnerul apropiindu-se grbit. Bere. Ct cost? Bravul Sam devenise mai prudent dup lecia ce-o primise la YellowWater-Ground. Porter sau Ale, jumtate de dolar. Bine, adu Porter! Chelnerul aduse patru sticle i Sam, dei l vedea grbit, ncerca s-l descoas. Dar eu l oprii printr-un semn discret. ntmpltor, mi aruncasem ochii prin deschiztura dinspre drum a Verandei". Dinspre valea aceea lturalnic se apropiau ase clrei, dintre care doi duceau de cpestre patru catri, iar cel din fruntea convoiului nu era altul dect Patrik Morgan. Oprir lng Hotel", priponir animalele, apoi luar loc afar la o mas, chiar sub ferestruica prin care i urmream. Mai mult nici c ne-am fi putut dori! Dar de ce catrii nu erau ncrcai? Cu siguran c bandiii ascunseser undeva przile i se duceau acum la ntlnirea convenit cu fraii lor. Comandar brandy i se pornir pe taifas. Noi, de sus, auzeam fiece cuvnt. Oare o s-i gsim n curnd pe tatl dumitale i pe cpitan? ntreb unul, adresndu-se lui Patrik. Aa cred, rspunse acesta. Doar aveau posibilitatea s mie mai repede ca noi. Trebuie s fi terminat uor cu Marshall. tii c nu avea dect doi nsoitori... Mi, ce uuratic! S cari asemenea comoar numai cu trei ini! Ce vrei, ne-a fcut un serviciu! Uuratic cred c a fost dintotdeauna, altfel nu ar fi aruncat la Yellow-Water-Ground schia cu itinerarul. Dar stai, asta ce dracu' o fi? - Ce? Vezi caii ia patru? Trei snt ntr-adevr splendizi. n schimb ultimul, ce s zic, e o pies rar. M ntreb ce om cu scaun la cap ar ncleca o asemenea caricatur! Auzind aceste vorbe, Sam strnse pumnii furios. Las' c-i art eu caricatur de o s-i mearg fulgii! bombni el. Da-da, chibzui Patrik, n-ai spus ru. E, ntr-adevr, o pies rara. Cu tot aspectul lui caraghios, e unul din cei mai buni cai din Vestul slbatic. tii al cui e? Ei? Al lui Sans-ear! Ptiu, trzni-l-ar! Auzisem i eu c-ar clri un fel de ap. Va s zic Sans-ear e aici. Hai s bem repede! Ne-am mai ntlnit odat i nu-mi convine s fiu recunoscut. Degeaba, puiule! ssi Sam printre dini.
196

Cei ase se ridicar de la mas, nclecar i pornir n josul vii. Vezi, pe tia i cutm, l fcui atent pe Ko-tu-ho. Amndoi fraii mei roii s le ias nainte, iar Sam i cu mine le vom cdea n spate. Aa i prindem la mijloc. Iuf! fcu cpetenia shoshonilor, se ridic de la mas i iei ca s ncalece. Winnetou sri i el n a. Sam achit costul berei care de ast dat nu fusese chiar att de proast i pornirm clare dup cei ase bandii, avnd grij s nu ne simt. Solul devenea din ce n ce mai pustiu, mai monoton. La un moment dat nu mai era nici un tufi, nici un cot dup care s ne ascundem. Atunci ddurm fru liber cailor i-i ajunserm din urm pe bandii nainte ca ei s-i dea seama ce se ntmpl. Iar dincolo, la civa pai n faa lor, rsrir dintr-odat Winnetou i Ko-tu-ho. Good-day, bun ziua, master Mercroft! salut Sam. Caii tia snt de furat? I-ai luat de la comani? 's death! blestem banditul i duse mna la puca, dar se prbui de pe cal nainte de a apsa pe trgaci. Cei doi indieni rsrir, cum spuneam, la civa pai n faa bandiilor i lasso-ul lui Winnetou se ncolci ca un arpe n jurul umerilor lui Patrik. ntr-o clip, ceilali cinci tlhari o terser care ncotro. Sam i Ko-tu-ho traser dup ei i ddur si urmreasc. Stai! le strigai eu. Bine c l-am prins pe cel mai important! Dar ei nu m ascultar. Mai traser dou focuri, ultimul fiind al lui Kotu-ho. Ce v-a apucat? l certai pe Sam. Urmele lor ne-ar fi dus cu siguran la locul ntlnirii i apoi la ascunztoarea unde i-au adpostit przile. Las' c ne spune Morgan unde le-au ascuns. - Va cuta s pstreze secretul. i, ntr-adevr, foarte curnd se dovedi c avusesem dreptate. n ciuda ameninrilor, Patrik refuz s rspund la ntrebri. Aurul, care fcuse attea victime omeneti, era pierdut. Deadly dust, praf ucigtor! l legarm fedele, cum fcuserm i cu tatl lui, l urcarm pe cal i, pentru a ocoli hotelul", traversarm Sacramento, care n acel loc era puin adnc. Astfel ajunserm n muni nestnjenii de nimeni. Nici n cursul lungii noastre deplasri nu puturm stoarce mcar un cuvnt din gura lui Patrik. Tcea ca un mut. Abia cnd intrarm n tabra shoshonilor i-l vzu pe Bernard ieindu-ne n ntmpinare, banditul njura furios. l duserm n cortul unde se aflau ceilali prizonieri mpreun cu tatl su. Master Morgan, m adresai acestuia, vi-l prezint pe fiul dumneavoastr cruia desigur c i-ai dus dorul. Fred Morgan m privi cu ochi turbai, dar nu rspunse nimic. Era spre
197

sear; judecata trebuia deci amnat pentru a doua zi. Ca oaspei ai cpeteniei, luarm cina n cortul lui i fumarm calumetul. Apoi ne retraserm fiecare n adpostul ce-i fusese destinat. Ultimele zile sfriser prin a m obosi, nct adormii butean, lucru posibil aici n tabr, dar nu i n prerie. Visam, sau lucrurile se petreceau aievea? Se fcea c lupt cu nite fpturi crncene, nemiloase, care m ncoleau din toate prile. Loveam ca turbat n jurul meu i totui dumanii se nmuleau ntr-una ca scuipai din teribile muuroaie subpmntene. Sudoarea mi iroia pe frunte, simeam c se apropie ceasul din urm i m ncercau pentru prima oar spaimele morii. Visam, desigur dar att de autentic prea totul, att de fioros, nct srii din somn ca nebun. i iat c de afar veneau o larm i un huiet ngrozitoare. Pe jumtate dezbrcat, apucai armele i ieii din cort. Prizonierii i desfcuser (niciodat n-am aflat cum) legturile i fugiser din cortul lor ncercnd s suprime strjile. Noroc c acestea erau destul de numeroase. Din toate prile alergau acum indienii, parc turnai n bronz. Care venea cu cuitul, care cu securea sau cu puca. Apru i Winnetou, rotindui ochii peste acest spectacol desfurat la lumina focului. ncercuii tabra! tun el sfiind larma din jur i, ct ai clipi, vreo aizecioptzeci de indieni se furiar printre corturi. mi ddeam seama c participarea mea la aceast operaie nu era necesar. Prizonierii nu aveau arme de foc; totodat, indienii erau de zece ori mai muli ca numr. Cnd i glasul lui Sam rzbtu pn la mine, m linitii pe deplin. i ntr-adevr, nu dur mai mult de zece minute, c i auzii rcnind a moarte pe ultimul bandit rpus. l recunoscui: era Fred Morgan. Cuitul lui Sam i fcuse datoria. Acum autorul isprvii se ntorcea agale dintre corturi. Charlie! De ce-ai stat deoparte? Mi-am zis c sntei destui. Chiar aa. ns dac nu m aflam eu n faa cortului bandiilor, mare minune s nu ne fi scpat, ca s zic aa. M culcasem chiar lng cort i, la un moment dat, numai ce aud nite zgomote. Bineneles c am atras imediat atenia strjilor. A fugit totui careva? Nici unul. I-am numrat. Dar, la drept vorbind, eu mi imaginasem rfuiala cu Morgan ntr-alt chip.
198

Se aez turcete lng mine i crest pe rbojul putii ultimele dou semne att de rvnite. Aa. De-acum i-am rzbunat pe-ai mei, drag Charlie. Pot s mor oricnd, nu-mi mai pas. Azi, ' mine, tot un drac!... Se ndeprt cu pai ncei i se strecur n cortul lui. A doua zi avu loc ceremonia nmormntrii lui Allan Marshall. n lipsa cociugului, fu nfurat n piei de bivol. Shoshonii zidir din piatr un fel de arc n care fu culcat mortul. Apoi, tot din piatr, nlar o piramid, iar eu i aezai n vrf o cruce de lemn. Bernard m rug s in o scurt cuvntare la mormnt. Ceea ce fcui cu adnc emoie... Ceremonia ncheiata, indienii snake nu-i mai ddur lui Bernard rgazul ca s se lase n voia durerii. O sptmn ntreag ne vzurm de vntoare, asistarm la exerciii de lupt i la tot soiul de distracii, nct timpul trecu pe nesimite. Apoi luarm drumul ndrt spre San Francisco.

199

Capitolul XVIII ANDITII DE LA LINIA FERATA


Senatul i Camera Reprezentanilor din Statele Unite hotrsc: 1. Regiunea situat n teritoriile Montana i Wyoming, aproape de izvoarele lui Yellowstone-River, este prin prezenta exceptat de la orice luare n posesie, colonizare sau vnzare n cadrul legilor Statelor Unite i se declar parc naional public sau loc de amuzament pentru ceteni. Oricine, nerespectnd dispoziiile de fa, se va stabili acolo sau va lua n posesie vreo parte din acest inut, va fi considerat contravenient la aceast lege i expulzat. 2. Parcul este pus sub controlul exclusiv al Secretarului Afacerilor Interne, a crui prim sarcin va fi s elaboreze ct mai curnd posibil instruciunile i dispoziiile pe care le va considera necesare pentru paza i ntreinerea parcului." Czndu-mi sub ochi textul acestei legi, m bucurai din toat inima. Iat cu ct generozitate Congresul Statelor Unite punea la dispoziia populaiei aceast minune a naturii, mult prea valoroas pentru a se ngdui specularea ei de nite indivizi lacomi de ctig. Mii i mii de oameni vor fi citit acest text fr s bnuiasc mcar ce
200

anume le-a fost oferit. Muli, foarte muli vor fi zmbit, probabil, aflnd c guvernul Statelor Unite rezerv un parc de 9500 kilometri ptrai, o regiune slbatic, inaccesibil, situat tocmai n Munii Stncoi, pentru odihna i distracia cetenilor. Viitorul ns avea s demonstreze a i demonstrat, de altfel c acest act constituie unul din acelea pe care, mai trziu, milioane de oameni le binecuvnteaz. Parcul acesta, de fapt, nu are pereche n lume. Primele tiri fabuloase despre acest inut i-au parvenit n 1856 generalului Warren, care se simi ndemnat s organizeze o expediie. Aceasta ns nu-i atinse inta. Abia dup un deceniu au izbutit alii s nlture oarecum vlul i s ofere oamenilor o imagine a nebnuitului belug de minuni ale naturii din acest col de lume. n vara lui 1871, profesorul Hayden a ptruns acolo cu succes i rapoartele lui, dei succinte i rezervate, au impresionat profund Congresul, determinndu-l s ia msuri pentru aprarea acestor imense avuii de mna hrprea a speculanilor. Dincolo de preriile vestice, mult n spatele masivului muntos Blanckhill, se nal giganii Munilor Stncoi. S-ar prea c aici nu a lucrat mna, ci pumnul Creatorului. Unde vor fi fiind ciclopii care au durat asemenea ceti? Unde titanii care au urcat asemenea poveri pn ht, deasupra norilor? Care meter le-a ncununat culmile cu zpezi i gheuri nepieritoare? Nicieri nu exist o mai impuntoare i mai copleitoare ngrmdire de minuni" ca n acel loc. i dup acele ziduri uriae, fierbe, clocotete, se zbucium strfundul pmntului, nzuind spre afara. Atunci coaja subire se bic, aburi

201

ncini de pucioas nesc din adnc i, detunnd ca o salv de artilerie, gheizerii enormi i fierbini nvlesc n vzduhul tremurtor. Fore vulcanice i tectonice ascunse nfrunt puterile ce se afl la lumina zilei. Din minut n minut, lumea subteran i casc gura enorm pentru a scuipa focul adncurilor i pentru a nghii lumea de sus, cu toate fpturile ei. Aici orice pas e legat de primejdia morii. Piciorul poate s se nfunde n scoara neltoare, cataracta nvluit n aburi l poate nghii pe drumeul ostenit, stnc scobit dedesupt se poate prbui odat cu omul n abis. Dar acest inut nprasnic de primejdios va gzdui cndva miile de pelerini venii s-i aline suferina la izvoarele sale fierbini i n aerul su ozonat. i toi atunci se vor descoperi, probabil, acele grote i vguni fermecate unde avariia singurtii a strns i ngrmdit n cursul vremii indescriptibile comori... O oarecare chestiune de afaceri m chemase la Hamburg unde ddui peste o cunotin la vederea creia toate amintirile nviar parc din trecutul lor. Era un cetean originar din Saint-Louis cu care vnasem nu odat prin mlatinile de lng Mississippi. Bogat, chiar foarte bogat, acesta se oferi s-mi plteasc drumul dac i-a face plcerea s-l nsoesc pn la Saint-Louis. Simii numaidect cum m cuprinde iari irezistibila chemare a preriei i czui de acord. Expediai o depe acas, cerndu-le alor mei smi trimit de urgen armele i ntreg echipamentul. La numai cinci zile de la revederea noastr, pluteam amndoi n blnda legnare a Elbei. Ne ndreptam spre ocean. Ajuni n America, hoinrirm cteva sptmni prin pdurile din josul fluviului Missouri. Apoi prietenul trebui s se ntoarc, pe cnd eu o luai n sus, ctre Omaha City, pentru ca de acolo s-mi continui cltoria spre vest, pe marea linie Pacific. Aveam motivele mele s m folosesc de aceast rut. Cunoscusem Munii Stncoi de la izvoarele rului Fraser pn la trectoarea Hell Gate, de la Nordpark pn jos, n deertul Mapimi dar inutul dintre pasul Hell Gate i Nordpark, aadar o poriune de peste ase grade latitudine, mi rmsese nc strin. i tocmai acolo se ntlnesc cele mai interesante imagini ale acestui superb col de lume: cei trei Tetoni, munii Windriver, pasul South i mai ales izvoarele lui Yellowstone, Fluviului arpe i Columbia. n afar de unii indieni sau de cte un vntor rtcit, nimeni nu se abtuse pe acolo i m ispitea pur i simplu perspectiva de a cuceri acele locuri neprimitoare care, dup credina pieilor-roii, erau bntuite de spiritul cel ru. Firete c lucrul e mai uor de povestit dect era de realizat. Cte pregtiri, care de care mai complicate, se cer, de pild, pentru escaladarea Alpilor. i ce nseamn, de fapt, o astfel de excursie n raport cu
202

performana westman-ului singuratic, neajutorat de nimeni, bizuindu-se doar pe sine i pe arma lui i expunndu-se unor primejdii cu totul necunoscute blajinului turist european! Dar tocmai primejdiile acestea l atrag i-l farmec. Are muchi de fier i tendoane de oel. Corpul su nu cunoate epuizarea din cauza efortului i a lipsurilor. Simurile i s-au ascuit i dezvoltat prin exerciii nentrerupte ajutndu-i s gseasc o cale de ieire chiar din cele mai grele situaii. Tocmai de aceea un westman refuz s triasc n inuturi civilizate, unde nu-i poate fructifica talentul. El este mereu atras de savana slbatic, de munii cu prpstii abrupte; i cu ct primejdiile snt mai mari, cu att se simte mai la largul su, cu att i crete curajul i ncrederea n propriile fore. n ce m privete, eram gata s ntreprind o asemenea ncercare. Un singur lucru mi lipsea dei problema nu era imposibil de rezolvat. Ca s m pot aventura n the dark and bloody grounds, n acele trmuri de ntuneric i snge, mi trebuia un cal bun, de ndejde. Dar lipsa unui asemenea cal nu m prea ngrijora. La Omaha vndui armsarul btrn ce m adusese pn acolo i luai trenul, ferm convins c, de ndat ce va fi nevoie, voi gsi i calul potrivit. Pe atunci, linia ferat mai era pe-alocuri provizorie; ici i colo echipe de lucrtori construiau poduri ori viaducte, sau reparau poriuni de terasament. Cnd nu se aflau n preajma unor colonii, care pe-atunci rsreau din pmnt ca ciupercile, lucrtorii feroviari i ridicau barci i corturi, organizndu-i tabere ntrite i aprate mpotriva indienilor care vedeau n construcia de ci ferate o nclcare a dreptului lor strmoesc i se strduiau s mpiedice sau mcar s ngreuieze i s ntrzie realizarea lor. Dar existau pe acolo i ali vrjmai, mai teribili dect pieile-roii. Miunau prin prerie mulime de ini fr cpti, recrutai dintre elementele izgonite din rile civilizate, fpturi sfrite, nemaiateptnd de la via dect ceea ce ar fi putut dobndi n Vestul slbatic prin jaf i omor. Aceti indivizi, organizai n bande de criminali, erau mai periculoi dect cele mai crunte hoarde de indieni. Atacurile lor vizau mai ales tinerele colonii i aezrile provizorii ale feroviarilor. Nu e deci de mirare c aceste tabere erau ntrite i c muncitorii umblau narmai chiar i n timpul lucrului.
203

Datorit atacurilor pe care le dezlnuiau asupra taberelor de feroviari i a transporturilor de materiale cu care prilej smulgeau ine i traverse ca s provoace oprirea trenului pctoii acetia fuseser denumii railtroublers. tiind c toi ochii snt aintii asupra lor, ei nu atacau dect n grupuri mari i puternice. De altfel, i agonisiser atta ur din partea oamenilor cinstii, nct orice railtroubler prins putea s-i ia rmas bun de la via. Asemenea nelegiuii care ucideau fr alegere, fr s in seama de vrst sau de sex, nu se puteau atepta la nici o mil. Era ntr-o duminic dup-amiaz cnd trenul nostru porni din Omaha. Printre cltori nu era nimeni care s-mi trezeasc mai mult dect n treact interesul. Abia a doua zi se urc la Fremont un brbat a crui nfiare mi atrase din prima clip atenia. Omul se aez chiar n faa mea, nct avui prilejul s-l examinez de aproape. nfiarea lui era de un asemenea comic, nct orice om neavizat i-ar fi stpnit cu greu rsul. Eu ns, deprins cu astfel de apariii, m pstrai serios. Omul era scund i gras s-l dai de-a rostogolul. Purta pe el o bluz de oaie cu partea mioasa n afar. De fapt, blana se jerpelise toat de-a lungul vremii; ici i colo mai rsrea cte un smoc, asemenea unei oaze pe ntinderea pustie a Saharei. Cndva, se prea poate s fi fost pe msura stpnului, dar intemperiile, ploaia, zpada, cldura o chirciser n aa hal, nct nu-i mai ajungea nici pn la genunchi. De ncheiat nu se mai putea ncheia ca lumea, iar mnecile se terminau pe la coate. Sub aa-zisa blan aprea o flanel roie i un pantalon de piele, pe vremuri negru, acum ns tvlit n toate culorile curcubeului i fcnd impresia c ar servi de la caz la caz drept prosop, fa de mas sau batist. Mai jos se iveau gleznele goale, nvineite de frig, apoi nite ghetoaie vechi, menite s in o venicie, confecionate dintr-o pereche de cizme de toval i prevzute cu tlpi duble amarnic intuite, capabile s striveasc un crocodil. Omul purta o plarie care nu-i pierduse numai forma, ci i o parte din boruri. n jurul acelei regiuni a trupului care, cu ani nainte, trebuie sa se fi numit talie, dar care ntre timp luase nite proporii gigantice, se nfur un al gros, vechi, total decolorat, n care odihneau un strmoesc pistol de clra i un cuit de vntoare. Lng aceste arme atrnau dou pungi una pentru plumbi,
204

alta pentru tutun o oglinjoar din acelea ce se vnd cu zece pfennigi la trgurile nemeti, o plosc cu nvelitoare i patru potcoave-patent", care se trag ca o nclminte pe piciorul calului i se fixeaz cu uruburi n copit. Mai purta omul la bru i o cutie de metal al crei coninut mi era deocamdat necunoscut. Aflai abia mai trziu c e vorba de un serviciu complet de brbierit, ceea ce n prerie mi se prea cu totul de prisos. Dar ceea ce m amuza ntr-adevr erau obrajii lui rai ca n palm. Parc ieise chiar atunci de la brbier, ntre obrajii acetia trandafirii, buclai, revrsai n rotunjimi gata s plesneasc, nasul mic i crn abia de-i puncta prezena, iar privirile ochilor cprui i neastmprai cu greu i croiau o potec spre larg. De dup buzele-i mai mult dect pline se ieau dou iruri de dini orbitor de albi, dar care, din pcate, deteptau bnuiala de a nu fi tocmai originali. Pe partea stnga a brbiei i atrna o excrescen ca un castravete care, dei prea s nu-l jeneze nicicum, sporea i mai mult, comicul ntregii sale fpturi. edea aa i inea strns ntre picioarele-i boante de elefant puca strveche, semnnd aproape leit cu flinta btrnului meu Sam Hawkens. De altfel omul mi amintea de Hawkens mai mult dect de Sans-ear. Dup ce se aez, adresndu-mi un simplu good-day, sir" pru s nu se mai sinchiseasc de mine. Abia dup vreun ceas mi ceru voie s-i aprind pipa, ceea ce mi atrase n special luarea aminte, cci vntorului adevrat prea puin i pas dac deranjeaz sau nu pe vecin. Fumai dup pofta inimii, master! l ndemnai. De altfel, am s v in de urt. Poate ncercai un trabuc dintr-ale mele?... Mulumesc, sir! igrile de foi nu prea snt de nasul meu. Prefer pipa. Purta la gt, legat cu nur, dup obiceiul vntorilor de prerie, o lulea scurt i nnegrit de fumul anilor. i-o ndes cu tutun, iar eu m grbii s i-o aprind. Dar omul refuz clin cap, vr mna n buzunar i-i scoase cremenea i amnarul acel punk" cum i se zice n prerie. Chibritul nu e bun n savan, inu el s-mi explice. Invenie de salon! Prea te-nva cu rsf! Astfel se ncheie scurta noastr convorbire i omul nu ddu de loc semne c ar avea chef de vreo vorb n plus. Fuma o buruian al crei miros amintea frunza de nuc i i dirija toat atenia ctre peisajul de afar. Ajungnd n staia North Platte, punct de ntlnire North i South Platte River, cltorul rotofei cobor pentru un moment, fcndu-i de lucru la vagonul din fa. Observai c n acel vagon se afla un cal, de bun seam al tovarului meu de cltorie. Dup ce-i relu locul n compartiment i trenul se puse n micare, omul czu din nou n tcerea lui. Abia dup amiaz cnd oprirm la Cheyenne, la poalele lui Black Hill, mi se adres:
205

Luai aici trenul de Colorado ctre Denver? Nu. Well, atunci rmnem mpreun. Mergei pn departe cu Pacificul? m interesai la rndul meu. Hm! Da sau nu, dup cum m-o tia capul. Dar dumneavoastr? Pn la Ogden City. Aha, v intereseaz oraul mormonilor? i asta, dar pe urm vreau s urc n munii Windriver i pe Tetoni. Omul m cntri din ochi nencreztor. Sus? Asta n-o poate dect un westman tare ca oelul. Sntei cumva n grup? Nu, singur. De ast dat ochii lui ca dou gmlii m privir cu un zmbet. Singur spuneai? i vrei s ajungei la cei trei Tetoni, printre siuci i uri cenuii? Pshaw! Ai auzit vreodat ce-i aia un sioux sau grizzly? Cred c da. Zu, zu! mi dai voie s v ntreb ce profesie avei? Writer, scriitor, sir! Aa, scriei cri, va s zic? Da, scriu. Se porni pe rs de-i sltar toate crnurile. Ca i altdat lui Sans-ear, i se prea i lui nespus de caraghios ca tocmai un scriitor s se aventureze singur singurel n cea mai periculoas regiune a Munilor Stncoi. Bine! fcu el. nseamn c vrei s scriei o carte despre cei trei Tetoni, preaonorate master. Nu-i aa? Poate. i ai rsfoit probabil vreun album cu poze de indieni i de uri? Firete, l asigurai ct se poate de serios. i credei c vei face fa, dac nu greesc? Fr-ndoial. i avei, pesemne i o flint n nvelitoarea aia? Exact. Atunci v dau un sfat, sir! Cobori la prima staie i tergei-o acas! Sntei, ce-i drept, un vljgan i jumtate, totui cred c nu tii dobor o veveri, darmite ursul! V-ai ameit cu lecturi i ar fi pcat ca, la tinereea dumneavoastr, s v loveasc damblaua din cauza vreunui pisoi slbatic. L-ai citit, probabil, pe Cooper? Am bnuit. i ai ascultat poveti despre faimoii eroi ai preriei? Desigur, fcui cu toat naivitatea. Despre Winnetou, Old Firehand, Old Shatterhand, despre Walker bondocul i Hilbers lunganul? Da, da, despre toi, confirmai eu. Grsunul nici nu bnuia c m distrez cel puin la fel ca dnsul.
206

Deh, urm el, asemenea cri i istorii te dau gata, te molipsesc. Totul pare ct se poate de frumos i uor. ngduii-mi totui, master, s v exprim sincera mea comptimire. Winnetou. de pild, cpetenia apailor, e n stare s lupte cu o mie de diavoli; Old Firehand nimerete dintr-un foc pn i un nar din mijlocul roiului; iar Old Shatterhand, ce s zic, lovete totdeauna n plin: dintr-un pumn l face zob pe cel mai al dracului indian. Dac vreunul din acetia mi-ar spune c vrea s urce pe Tetoni, nc m-a gndi c e foarte riscant, dar la urma urmei, nu chiar imposibil. ns dumneavoastr... autor de cri... Pshaw! Unde v e calul? N-am cal. Cnd mai auzi i asta, grsunul izbucni ntr-un rs homeric. Cu-u-um? N-avei cal i vrei sa urcai la Tetoni? Ai nnebunit de-a binelea, sir? Nu cred. Chiar dac nu-l am deocamdat, pot s-mi cumpr sau s prind unul. Aha! i unde? Unde-mi convine. - Adic, vrei s-l prindei cu minile dumneavoastr? De ce nu! Asta-i bun! Vd eu c avei un lasso pe umeri; ns cu sta, sir, nu prindei nici mute, darmite mustangi! De ce? Pi, uitai-v de ce: pentru c sntei ceea ce la dumneavoastr, n lumea veche, se cheam vntor de duminic. i ce v face s m considerai astfel? Rspunsul e foarte simplu: sntei mult prea ngrijit i curat. Privii un vntor adevrat i facei comparaie! Ce-i cu cizmele astea nou-noue, lustruite ca oglinda? Dar cu jambierele astea din cea mai fin piele de elan? Cmaa e cusut cu meteug de o femeie indian, plria v-a costat cel puin doisprezece dolari, iar cuitul i pistolul nici gnd s fi atins vreodat pe cineva. tii s tragei cu arma, sir ? Da, nielu. La un concurs am ctigat chiar titlul de rege al intailor, fcui eu dndu-mi oarecari aere. Rege al intailor? Nu cumva sntei german? Ai ghicit. Da-da-da! Va s zic, sntei german. Ai tras, nu-i aa, ntr-o pasre de lemn i v-au i proclamat rege al intailor! Aa snt nemii. E drept c i Old Shatterhand cic ar fi neam, dar asta e o excepie, domnule. n sfrit, dai-mi voie s v rog ceva! Crai-v acas ct mai curnd. Altfel aici v putrezesc oasele! Vedem noi!... Dar pe unde va fi umblnd Old Shatterhand de care mi tot pomenii? Cine s tie?! Cnd am urcat ultima oar sus, la Fox-Ridge, l-am
207

ntlnit pe faimosul Sans-ear, cu care Old Shatterhand se nsoise o bucat de vreme. Zicea c ar fi plecat din nou n Africa, prin tmpita aia de Sahara, unde se bate, probabil, cu indienii aceia supranumii arabi. Apropo, sper c tii de ce-i spune Shatterhand"? Fiindc i doboar adversarul dintr-un pumn. Nu odat a fcut-o. Ci uitai-v la mnuele dumneavoastr! Gingae, albe, ca de domnioar! Se vede imediat c tii s umblai doar cu hrtia i cu pana de gsc. De aceea, repet sfatul, sir: ducei-v acas, n Germania. Vestul slbatic nu e pentru cuconai. i cu aceasta ncheie discuia, iar eu nu-mi ddui de loc osteneala s o reiau. ntr-o singura privin i ddeam dreptate: vorbisem, ntr-adevr, cu Sans-ear despre intenia de a pleca mai trziu n Sahara. Trecurm de staia Sherman. Apoi se nser. Prima gar de care ddurm cu ochii a doua zi era Rawlins. Dincolo, n spatele acestei localiti, se ntinde un inut muntos, arid, aproape pustiu, a crui unic vegetaie const din tufe de artemisia. E un enorm bazin far via, fr ap, o Sahara a munilor, lipsita ns de orice oaz. Curnd ochii ncep s te doar din cauza albului obsedant, orbitor, solul fiind mbibat cu materii alcaline. Apoi deertul se schimb treptat ntr-o imensitate sumbr, apstoare, datorita povrniurilor golae, rpelor de piatr i pereilor abrupi, mncai, sfiai de vnturi, de trsnete i ploi. n aceast regiune dezolant se afl staia Prul-amar", dei nici pomeneal nu e de pru, apa fiind adus de la o distan de aptezeci de mile. i totui se va nate i aici cndva o via activ, poate chiar deosebit de efervescent, stimulat de nesecatele rezerve de crbuni ale acestei pustieti. Ne continuarm cltoria trecnd prin staiile Carbon i Green-River, ultima situat la 846 de mile vest de Omaha. Tristeea peisajului dispru; vegetaia intra din nou n drepturile ei; iragul de muni se colora din ce n ce mai viu. Lsarm tocmai n urm o vlcea superb, dup care ncepea esul ntins, larg, odihnitor cnd, deodat, uierul ascuit al locomotivei, repetat la scurte intervale, ne atrase atenia asupra unui pericol iminent. Srirm cu toii de la locurile noastre, frnele scrnir lung, roile la fel, trenul se opri i iat-ne cobornd n grab din vagon. Jos, ne atepta o privelite de comar. Un tren cu lucrtori i provizii fusese obiectul unui atac banditesc. Atacul trebuie s se fi produs n timpul nopii. Railtroublers-ii demontaser inele i trenul a deraiat i s-a prbuit de pe terasamentul foarte nalt. Ce-a mai fost nu e greu de ghicit. N-a mai rmas dect scheletul de fier al trenului. Dup ce-au prdat totul, bandiii au dat foc garniturii, vagon cu vagon. n mormanul de cenu gsirm rmiele multor oameni care fie c au murit la prbuirea trenului, fie c au fost omori de bandii. Prea c nimeni n-a scpat cu via. Noroc c ne aflam n plin es i c perspectiva larg i ngduise mecanicului s observe din timp pericolul; altfel, ne-am fi prbuit i noi de
208

pe terasament. Locomotiva se oprise la civa pai de locul catastrofei. Nelinitea de care fur cuprini cltorii i personalul trenului era fr margini i este aproape imposibil s redau cuvintele tari, interjeciile care se ncruciau de jur-mprejur. Unii se apucar s scormoneasc prin cenua fierbinte, doar-doar s mai salveze ceva. Trud zadarnic! Nu mai era nimic de fcut dect s se constate situaia i, cu uneltele de care dispune orice tren american, s se procedeze la repararea liniei. Ct privete crima svrit, eful trenului declar c n-are altceva de fcut dect s raporteze la prima staie. Restul, deci i urmrirea criminalilor, rmnea n sarcina unui comitet care avea s se formeze acolo imediat. n timp ce pasagerii mai scormoneau zadarnic prin drmturi, gsii c cel mai bun lucru ce-mi rmne de fcut e s cercetez urmele lsate de bandii. Terenul era ntins, crescut cu iarb i presrat pe alocuri cu tufe. M ntorsei o bun bucat de drum pe linia ferat, apoi, m deplasai ntr-un semicerc, a crui baz o forma rambleul. n felul acesta, dac eram ct de ct atent, nu-mi putea scpa nimic. La vreo trei sute de pai de locul catastrofei, iarba era strivit, ca i cum ar fi stat pe ea un mare numr de oameni. Urmele, nc vizibile, m dirijar spre un alt loc, unde staionaser caii. Examinai cu grij terenul ca s stabilesc numrul i felul acestora, apoi mi continuai cercetrile. Lng linie m ntlnii cu grsunul din compartiment care, se vede treaba, pornise i el n control pe partea stnga a terasamentului. M privi mirat. Dumneavoastr, sir? Ce cutai aici? Ceea ce orice westman ar cuta ntr-o asemenea situaie: m intereseaz urmele railtroublers-ilor. Ia te uit! Vei gsi pe dracu'! tia s-au grbit s tearg totul. Eu unul n-am descoperit nimic. i m ntreb ce-ar putea sa descopere un greenhorn? S-ar putea ca greenhorn-ul s aib ochi mai buni ca dumneavoastr, l nepai zmbind. De ce cutai, de pild urmele tocmai acolo, pe stnga? V pretindei vechi cunosctor al savanei i nu sesizai c dincoace, pe dreapta, terenul e mai potrivit pentru instalarea unei tabere i pentru camuflaj? Pai, dincolo nu e o tuf barem! Hm, nu e ru, spuse el, privindu-m cu oarecare surprindere. Uite c i un scriitor poate avea uneori idei. i ai gsit ceva? Da. Ce anume? Tabra lor a fost aici, n spatele corcoduilor, iar caii au staionat dincolo, dup aluni. Aha! Ia s vd i eu. C dumneavoastr n-avei cum s descurcai urmele i s stabilii numrul cailor. Ba le-am descurcat, au fost douzeci i ase de cai.
209

M msur din nou, nc i mai surprins, clar i bnuitor. Douzeci i ase? Din ce ai dedus? V asigur c nu din poziia norilor, master! Este vorba de opt cai potcovii i optsprezece nepotcovii. Iar clreii: douzeci i trei albi i trei indieni. Conductorul trupei e un alb care chioapt de piciorul drept i clrete un armsar roib, un mustang. eful indian care se afl cu ei posed un armsar murg i e probabil sioux din neamul ogellallailor. De nedescris mutra ce o fcu de ast dat grsunul. M privi ndelung, cu ochiorii cscai, de parc i-ar fi rsrit dinainte o vedenie. All devils! exclam el n cele din urm. Ce aiureal-i asta, sir? Mergei i controlai! fcui nepstor. Dar de unde naiba tii ci anume snt albi i ci roii? Cum adic, s citii care cal e murg i care negru, care clre chioapt i crui trib aparin indienii? V-am poftit s controlai i apoi se va vedea cine are ochi mai buni: greenhorn-ul sau dumneavoastr, westman experimentat: Well, venii cu mine! Auzi, un greenhorn s ghiceasc cine au fost bandiii! l urmai la oarecare distan, ncet i rznd n sinea mea. Pn s ajung i eu la locul respectiv, grsunul se i scufundase n studierea urmelor. Timp de vreo zece minute le cercet cu cea mai mare atenie. n sfrit, veni spre mine i rosti: Pe cuvntul meu c avei dreptate! Douzeci i ase n cap, dintre care optsprezece nepotcovii. Dar, n rest, mi-ai nirat braoave. Da, ntradevr, au poposit aici i apoi au plecat n aceeai direcie. Mai mult nu se vede nimic. Atunci poftim, sir, s v art ce braoave poate s nire un greenhorn! Well, snt curios! accept el sigur pe sine. Uitai-v bine la urmele cailor. Trei dintre acetia au stat izolai i priponii nu n fa, ci curmezi: erau deci cai indieni. Grsunul se ndoi din ale ca s msoare exact distana dintre copite. Pmntul fiind umed, un ochi experimentat putea s recunoasc urmele destul de uor. By God, pe Dumnezeul meu, aa-i! rosti el uluit. E vorba de trei cai indieni. Poftim acum la bltoac. Aici indienii s-au splat pe fa, apoi s-au vopsit n culorile rzboiului. Vopselele se prepar cu grsime de urs. Iat i cerculeele astea ntiprite n noroi: aici au stat borcanele cu vopsea. Fiind cald, grsimea s-a topit i a picurat pe jos. Uite o mic pat roie, una neagr, alte dou albastre! Exact, pe legea mea! Ei, nu snt negrul, roul i albastrul culorile ogellallailor?
210

Se mulumi s aprobe din cap. Dar faa lui, scldat de admiraie, spunea tot ceea ce gura nu izbutea s articuleze. Continuai: Haidem mai departe! Chiar de la nceput trupa s-a oprit lng bltoac. Asta se vede dup urmele pline cu ap. Doi clrei s-au desprins venind mai n fa, restul au stat respectuoi n spatele lor. nseamn c acetia doi erau efii; s-au dus s recunoasc locul. Uitai-v la urmele cailor: unul potcovit, cellalt nu. Al doilea, dup cum vedei i-a nfundat copitele dinapoi mai adnc dect pe cele dinainte, dovad c purta n spinare un indian. n schimb, primul clre era un alb: calul su potcovit clca mai apsat cu picioarele din fa. Cunoatei, probabil, diferena dintre felul de a clri al indienilor i al albilor? Sir, a vrea numai s tiu de unde... Bun, i tiai vorba, s continuam! La ase pai mai ncolo, caii s-au luat la har i s-au ncolit reciproc. Or, dup atta drum obositor, numai armsarii mai au chef s se ia la btaie. Ai neles? Dar cine v spune c s-au btut i s-au mucat, ai? Mai nti, poziia copitelor. Calul indianului a srit asupra celuilalt. E limpede, nu? i pe urm, uitai-v la firele astea de par ce le in n palma. Le-am gsit adineauri, pn a veni dumneavoastr. Patru fire cafenii smulse de calul indianului din coama colegului su. Dar mai ncolo am gsit i aceste dou fire negre de la coad. Dup poziia copitelor vd totul foarte exact: calul indianului l-a prins pe cellalt de coam, dar stpnul l-a pus la respect mnndu-l nainte. Atunci cellalt, rmnnd n urm, l-a ciupit de coad i, dup civa pai, a lsat s-i scape firele din bot. Calul indianului e, prin urmare, murg, iar al albului roib. Venii mai departe! Aici, albul a desclecat i s-a urcat pe rambleu. Urma se mai vede n nisip. Observai c un picior clca mai apsat dect celalalt. Va s zic, unul chioapt. De altfel, clreii s-au dovedit ct se poate de imprudeni. Nu i-au dat nici cea mai mic osteneal s tearg urmele. i n aceast privin snt dou ipoteze. Anume? Fie c erau grbii s se distaneze ct mai mult de eventualii urmritori, lucru de care ns m ndoiesc, avnd n vedere starea de oboseal a cailor vizibil dup urme; fie c prin apropiere se afla o trup mai numeroas ca a lor, pe al crei sprijin se bizuiau, tiindu-se, deci, n siguran. Aceasta a doua ipotez mi se pare mai plauzibil, mai ales c trei indieni izolai nu s-ar fi asociat cu atia albi fr s aib acoperire. Presupun deci c mai ncolo, la nord, snt numeroi ogellallai ctre care sau ndreptat cei douzeci i trei de railtroublers-i. Acum era pur i simplu amuzant s vezi cu ce ochi m msura grsunul. Omule! exclam el, n sfrit. De fapt, cine sntei dumneavoastr? - Pi v-am spus.
211

Pshaw ! Nu sntei nici greenhorn, nici scriitor, dei cam aa artai, echipat i lustruit ca de srbtoare. Cu nfiarea asta de sclivisit s-ar prea c nu sntei bun dect s jucai roluri de westmen-i pe scen. i, totui, dintr-o sut de westmen-i adevrai abia dac se gsete unul care s descifreze urmele cu atta iscusin. Pi, m credeam i eu un cineva n domeniul sta i acuma vd c nici nu ncape comparaie ntre noi. i totui snt scriitor. Am cutreierat, ce-i drept, pe vremuri, btrna prerie n lung i-n lat. Aa se face c m pricep binior n citirea urmelor. i chiar avei intenia s urcai pe muni, pe Windriver? Desigur. Ei bine, sir, pentru aa ceva, iertai-m c vorbesc deschis, nu v cred destul de priceput. Nu ajunge s citeti urmele. i de ce credei c nu m-a pricepe? La un asemenea drum primejdios nu porneti pe fie ce-o fi. nainte de toate, se cere s ai un cal bun. nelegei? mi fac eu rost. De unde? Ei, n orice staie se gsete vreun cal de vnzare, fie i o mroag de ham. i odat clare, prind eu un exemplar pe placul meu din vreo turm de mustangi slbatici. Dumneavoastr? Pi sntei clre de mare clas? tii s mblnzii mustangul? i credei c-l gsii acolo sus? - Uitai, pesemne, c acum e anotimpul cnd bizonii i mustangii migreaz spre nord. Snt convins c pn n Tetoni ntlnesc o herghelie. Hm! Va s zic, sntei i clre. Dar cum stai cu tragerea la int? Vrei s m supunei la examen, sir? l ntrebai rznd. Cam aa, rspunse el serios. Am eu o intenie. A putea s aflu care anume? Mai trziu! Pn una alta, vreau s vd cum tragei. Aducei puca! Acest scurt intermezzo m nveselea. I-a fi putut dezvlui pur i simplu faptul c m numesc Old Shatterhand, dar preferam s-o trec sub tcere. M dusei deci la vagon ca s-mi aduc armele nfurate n nvelitoare. Pasagerii, bnuind despre ce e vorba, se strnser imediat n jurul meu. Aa snt americanii, n special cei din Vest: nu scap nici o ocazie s asiste la un exerciiu de tir. Desfcui nvelitoarea. Grsunul, care m asista, fcu ochii mari exclamnd: Behold! O carabin Henry! Cte focuri? Douzeci i cinci. Mult! Grozav arm! Pentru asta, domnule, v invidiez. Prefer, totui, cealalt puc, rostii calm, scond la iveal dobortorul de uri.
212

Pshaw! O plesnitoare de rnd. Numai lustru-i de ea, vorbi cu dispre grsunul. Mai multe parale face o puc de Kentucky, acoperit de rugin, sau btrna asta cu care m ajut de obicei. N-ai vrea s vedei inscripia, sir? l ispitii, artndu-i numele lui Henry gravat pe puc. Omul arunc o privire i exclam surprins: Scuzai, sir, asta-i cu totul altceva. Asemenea puti snt o raritate n ziua de azi. Mi s-a spus ca Old Shatterhand ar deine una. Dar cum de-a ajuns n minile dumneavoastr un exemplar att de preios? Nu cumva inscripia e contrafcut? Hm, da, chiar aa trebuie s fie, mai ales c puca nici nu prea pare s fi fost folosit ca lumea. S ncercm. Dai-mi o int, sir ! Pi, ncrcai-o mai nti! Ei, a! E ncrcat gata. Well, atunci ochii psrica de colo, din tufi. E prea departe, interveni unul dintre pasagerii strni n jurul nostru. S vedem, rspunsei flegmatic, punndu-mi tacticos ochelarii ce-i purtam legai cu nur. Dolofanul izbucni ntr-un hohot de rs. Ha-ha-ha-ha! Ochelari! Ia te uit ce-i trsnete prin cap unui scriitor: se duce n savan ca s vneze cu vicrul pe nas! Ha-ha-ha-ha! Rdeau cu toii. Eu, ns, m fcui foarte serios: Ce-ai gsit de rs, domnilor? Dup ce stai treizeci de ani cu ochii n cri, te mai las niel vederea. E un fenomen ct se poate de normal. i apoi, cred c e preferabil s nimereti inta cu ajutorul ochelarilor dect s-o ratezi fr. Foarte just, sir! se veseli grsunul. Dar ia s v atace prin surprindere nite indieni! Pn s v tergei ochelarii i s vi-i aezai pe nas, v-ar jupui easta de vreo zece ori. Vedei, nici mcar pasrea n-ai apucat s-o lovii: a i zburat n alt parte! Atunci s mai cutm o int, fcui la fel de serios i de calm. Pasrea sttuse pe o crac la vreo dou sute de pai deprtare; ar fi fost deci o int ct se poate de obinuit. Auzii ns n sus, n vzduh, o ciocrlie i-mi ridicai ochii spre ea. Vedei ciocrlia, domnilor? O dau jos. Imposibil, lsai-v pguba! Vorbi bondocul. O s gurii cerul i atta tot. Asemenea treab n-o izbutete nici Sans-ear sau Old Firehand. M rog, nu stric o ncercare. Dusei puca la ochi i trsei. A fost i nu mai e! rse iari grsunul. S-a speriat niel i-a zburat! Da? Atunci urcai pe terasament ca s vedei la ce snt buni ochelarii mei. Ciocrlia a czut cam la optzeci de pai de aici. Artai n direcia respectiv i civa pasageri, dnd fuga pn acolo,
213

aduser ntr-adevr pasrea moart. O nimerisem n plin. Grsunul se uit cnd la pasre, cnd la mine, apoi exclam: A reuit, zu c-a reuit! i nu cu alice, cu glon! Pi cum, ai trage dumneavoastr cu alice la o asemenea distan, sir ? l ntrebai. Pentru un westman adevrat ar fi pur i simplu ruinos. Cu alice las' s trag copiii sau vntorii de strvuri. Domnule, dar ai izbutit o performan, cum n-am mai vzut n viaa mea! se minun sincer rotofeiul. S fie o ntmplare, sau... Mai dai-mi o int! Lsai, sir, c v cred. Se pare c v-ai cam btut joc de mine. Dar nu-i nimic. Ia venii un pic! M trase la o parte pn ntr-un loc unde urmele cailor erau foarte clare. Scoase din buzunar o bucat de hrtie tiat n form de copit i o aplic pe una din urme. Well, aceeai msur! rosti el ngndurat. Sir, vreau s v ntreb ceva: sntei absolut stpn pe timpul dumneavoastr? inei neaprat s urcai chiar acum pe Tetoni, sau ai fi dispus s v abatei n alt direcie? Pot s fac orice. Well ! Atunci ascultai: l tii cumva, dup nume, pe Fred Walkercel-gras? Da. Cic ar fi un westman de seam, unul din cei mai iscusii cercetai ai munilor. Se zice c ar vorbi cteva dialecte indiene. Ei bine, sir, iat-m: eu snt Fred Walker! Ar fi trebuit s-mi nchipui. Permitei s va strng mna! M bucur nespus c ne-am ntlnit. V bucur ntr-adevr? Atunci e cazul s ne cunoatem mai ndeaproape. Aflai, de exemplu, ca a avea o vorbuli de discutat cu un anume Haller. Acesta era n ultima vreme capul unor tlhari de codru i hoi de cai, ca s nu vorbim de ce mai are pe contiin din anii trecui. Acum a ptruns cu banda lui n Vest i eu i calc pe urme. Hrtia asta e tiat exact pe msura copitelor dinapoi ale calului su. i uite c se potrivete. Or, avnd n vedere faptul c Haller e chiop de piciorul drept, simt c el e eful railtroublers-ilor de aici. Haller? i mai cum? Sam, Samuel. Dar i ia mereu alte nume. Samuel Haller? Pai de asta am mai auzit. Nu cumva e vorba de contabilul lui Rellow, marele petrolist? Cel care a disprut ntr-o zi uurndu-l pe patron de o serioas suma de bani? Exact. L-a convins pe casier sa goleasc seiful i s-o tearg mpreuna cu el. Apoi l-a mpucat. Urmrit de poliie, a mai ucis i doi sergeni n momentul cnd erau s-l prind. Au pus mna pe el la New Orleans, cnd ddea s se mbarce, dar a reuit s scape i atunci, omorndu-l pe paznicul nchisorii. Pe urm a fugit n Vest. Altceva nu avea
214

ce s mai fac: i se confiscase toat averea adunat prin jaf. De atunci o ine numai n frdelegi i ar fi timpul s-l punem n sfrit cu botul pe labe. Vrei s-l prindei? Trebuie s-l prind, mort sau viu. Avei o rfuial personal cu el? Cobor o clip privirea i apoi rspunse: - Nu-mi place subiectul, sir. Poate am s v istorisesc mai trziu, dup ce ne vom fi cunoscut n de-aproape, ceea ce, de altfel, sper c se va ntmpla. E o ciudat coinciden c m-am suit tocmai n acest tren. i, totui, n ce privete urma lui Haller, a fi cutat-o mult i bine dac nu erai dumneavoastr, s-mi atragei atenia. C eful bandei de aici chiopteaz i clrete pe un armsar roib, astea nu le-a fi ghicit niciodat. Or, aceste detalii snt de cel mai mare pre. Eu unul m lipsesc de tren i plec n urmrirea lui Haller. M nsoii sir ? Eu? Un greenhorn ? zmbii cu tlc. Pshaw! Nu trebuie s mi-o luai n nume de ru. nfiarea dumneavoastr aduce a brbat de salon, nicidecum a westman. De cnd lumea n-am vzut om s-i aeze vicrul pe nas n plin prerie ca s mpute pasrea din zbor. i uite c m-am nelat. V cer scuze. Hai s ne lmurim, sir: venii cu mine? Hm! N-ar fi mai bine s v alturai oamenilor care vor sosi din staiile nvecinate ca s-o ia pe urmele bandei? - Nu. Mie s nu-mi vorbii de asemenea urmriri, n cazul nostru un singur westman face mai mult dect un ntreg popor de gur-casc. Pe de alta parte, v spun deschis i v avertizez c nu e de loc lipsit de primejdii s te ii dup aceti bandii. Viaa i atrn de un fir de pr. Dar pentru un om ca dumneavoastr care, dup cum vd, caut aventura, prilejul e ct se poate de atrgtor. Asta e adevrat. Numai c mie nu-mi place s m amestec n treburile altora. Acest Samuel Haller mi-e cu totul indiferent. i pe urm, nici nu tiu dac tocmai eu snt omul potrivit pentru dumneavoastr. Ochiorii lui mi aruncar o privire istea. Poate vrei s spunei invers, c eu n-a fi omul potrivit? Oricum, n privina dumneavoastr s nu v facei griji. Walker-cel-gras nu se ntovrete tam-nesam cu primul ins ce-i iese n cale. V asigur c nu. Mie mi place s umblu singur i dac-mi iau odat un tovar de drum, apoi acela cred c-i om de ndejde, nu trie-bru. Limpede? Aici ne asemnm amndoi. i eu prefer s m descurc cu propriile fore. Nu poi s fii niciodat destul de precaut n alegerea unui tovar. Dai de cte unul cu nfiare de om onest, te culci, seara lng el i dimineaa, vorba ceea, te trezeti mort, n timp ce dumnealui pleac vesel mai departe. Zounds! M luai cumva drept un astfel de ticlos, sir ? Nicidecum! tiu c sntei un om de treab, v-o citesc n ochi. Ba
215

chiar mai mult: facei parte din tagma agenilor secrei i acolo ticloii nau ce cuta. Grsunul tresri i fcu fee-fee. Sir! exclam el. Ce v trece prin cap? Fii calm, master Walker! E drept c nu aducei nici pe departe cu tipul poliistului, dar poate c tocmai de aceea sntei apreciat ca detectiv. M-ai, luat drept un naiv i un credul. Eu, ns, v-am recunoscut imediat. Pe viitor s fii mai prudent. Dac s-ar rspndi tirea c Walker-cel-gras e de fapt un agent al poliiei trimis n Vest ca s-i fac inofensivi pe anumii gentlemeni", apoi vi s-ar nfunda ct de curnd. Sntei complet greit, sir, ncerc el s nege. Nu v mai ascundei dup deget. Propunerea dumneavoastr m atrage i v-a nsoi bucuros ca s le tiem ghearele acestor railtroublers. Nu primejdia m reine. n fond aici, n prerie, unul ca noi nu e nicieri sigur pe viaa lui. Dac ezit, e doar pentru faptul c v jucai cu mine de-a v-aiascunselea. ntovrindu-m cu cineva trebuie s tiu cine i ce fel e omul. Privi o vreme n pmnt, ngndurat. Apoi i nl capul i rosti ferm: Bine, sir, am s v pun la curent n legtur cu persoana mea. Nu tiu cum, dar n ciuda faptului c artai ca un erou de operet, reuii s inspirai ncredere chiar i unui westman sadea. V-am tot studiat n tren i mrturisesc c-mi place felul dumneavoastr de a fi. Eu unul snt de obicei cam ursuz, dar n compania dumneavoastr m-a simi bine. De aceea vreau s v vorbesc deschis. Da, fac parte din corpul de detectivi particulari ai doctorului Sumter din Saint-Louis. Misiunea mea e s cutreier codrii strvechi n urmrirea rufctorilor. Bineneles c nu duc o via uoar. Lucrez ns cu pasiune i cu zel. De ce? Asta v-o spun cu alt ocazie, cnd va fi vreme de taifas. E o poveste tragic. i acum, sir, m nsoii? Da, master Walker! Iat mna. S fim tovari devotai i s mprim pe din dou toate necazurile i primejdiile. Omul se lumin la chip, btu palma i ntri: Ai vorbit frumos, sir! V mulumesc. Sper s ne mpcm ca fraii. i mai lsai-o ncolo cu master Walker"! Spunei-mi Fred. Scurt i cuprinztor. Voi ti c de mine-i vorba. Dumneavoastr cum v spune? i spusei numele meu de acas i adugai: Spune-mi simplu Charlie, att. Ei i acum... Iat c linia a fost reparat. Lumea o s se urce n tren. Bine, m duc s-o scot afar pe Victory. S nu te sperii la vederea ei. Arat de zici ce-i aia, dar e o iap cu mari caliti. M poart n spinare de doisprezece ani i n-a da-o pe cel mai nobil cal de curse. Ai lsat ceva n vagon? Nu. Stai puin, Fred: s le spunem oare oamenilor ce scop urmrim? Nimic! Cu ct se va ti mai puin despre noi, cu atta vom fi mai n siguran.
216

Se duse la primul vagon n care cltorea iapa i rug s i se deschid. Configuraia terenului nu permitea de loc debarcarea unui cal, nici vreo instalaie mecanic nu exista. Dar lucrurile se desfurar n chip cu totul neateptat. Victory, come on! La ndemnul lui Fred, iapa i ii mai nti capul, cercet terenul dedesubt, medita o clip cu ambele urechi aduse pe spate i dintr-un salt acrobatic, ateriza pe terasament. Toi cei de fa izbucnir n aplauze. Iapa, ca i cnd ar fi neles c ea e obiectul admiraiei, i flutur a mulumire coada i nechez politicos. Aparent, calul acesta nu-i justifica de loc numele de Victory", adic izbnd. Era un roib sfrijit, cu picioare de cocostrc i numrnd pe puin douzeci de ani. Timpul mai c-i mncase toat coama, iar din coad abia de-i lsase cteva fire. La urechi semna cu un iepure uria. i, totui, animalul mi impuse respect, mai ales cnd l vzui zvrlind i dnd s-l mute pe un pasager ce se apropiase prea mult. Dup cum vei fi remarcat, Victory prea o copie fidel a btrnei Tony, iapa lui Sans-ear. Acum atepta cu aua n spinare i frmntnd zbalele ntre dini. Fr s spun o vorb, Fred ncalec i calul sri de pe terasament. De altfel, pasagerii nici nu se mai sinchisir de persoana noastr. Nu aveau nimic comun cu noi i puin le psa c prseam trenul. Ajuns jos, Walker mi se adres: Vezi, Charlie, ce bine-ar fi fost s ai i dumneata un cal? Las' c-mi fac eu rost ct de repede. l prind cu ajutorul iepei dumitale. Nu zu? Poate c i-l prind eu, c Victory, s-o tii de la mine, nu te rabd nicicum n spinare. Snt singurul clre pe care-l accepta. Asta rmne de vzut. Te asigur c nu exagerez. Altminteri, i-ar fi i dumitale mai uor, am clri cu schimbul. Aa ns, eti osndit s mergi pe jos pn ntlnim o herghelie de mustangi. Proast afacere! O s ne micm ncet de tot. Pierdem timpul de poman! Ei, uite c urc lumea, pleac trenul. ntr-adevr, locomotiva strnut bufnind aburii afar i trenul, urnindu-se greoi, porni spre vest. Dup cteva clipe dispru din ochii notri. Atrn-i puca aia mare de a! m ndemn Walker. Mulumesc, Fred. Un vntor adevrat nu se desparte nicicnd de arma lui. Haidem! Am s-o in la pas. Las-o s mearg cum i place. Eu tiu s alerg, snt rezistent. Well, bine, s mergem! Aruncai ptura pe spate, luai cele dou puti pe umr i, mergnd alturi de clre, pornii n urmrirea bandiilor. Lsaser o urm att de clar nct se vedea fr nici un efort. Ducea
217

aproape exact spre nord i am mers aa fr oprire pn ctre prnz, cnd ne-am oprit s mncm ceva i s dm puin rgaz calului. Mncare nu prea aveam, pentru c nu ne trecuse prin gnd s cerem celor din tren. Atta timp ct omul savanei dispune de puc i muniii, nu sufer de foame. i n aceast privin eram bine aprovizionai. Centura mea de piele, n care nici apa nu putea s ptrund, coninea destule cartue, nct nu trebuia s-mi fac griji. naintnd astfel pe urmele bandiilor, ajunserm dup-amiaz ntr-o regiune deluroas i destul de bogat mpdurit. Drumul urca n pant pe lng un rule cu malul n parte nisipos, n parte acoperit de iarb fraged n care copitele cailor se imprimaser foarte clar. Aici mpucai dupamiaz un urs spltor, gras, dolofan, care ne fgduia o cin bogat. Apoi, la lsarea nopii, poposirm ntr-o mic peter, bine ascuns de desi. Fr team de a fi observai, aprinserm focul i puserm carnea la fript. Simindu-ne n cea mai deplin siguran, renunarm la gard i, dup ce Fred se ngriji de calul su, ne aternurm somnului. n zori plecarm iar la drum, pentru ca dup-amiaz s dm de locul unde bandiii fcuser popas cu o noapte n urm. ncinseser acolo cteva focuri, de parc nici nu le-ar fi psat de vreo urmrire. Ctre sear clream prin prerie paralel cu prul amintit. Bandiii se aflau la aproximativ o zi clare naintea noastr i nimic nu vdea prezena vreunui alt clre. Ajuni la un cot de pdure, voiam tocmai s-l depim, cnd deodat, tresrirm amndoi. naintea noastr un indian crmea de dup cot. Venea clare pe un murg i ducea de fru nc un cal ncrcat cu poveri. Cum ne zri, cum alunec fulgertor la pmnt, pitulnduse ndrtul calului i aintindui puca spre noi. Totul se petrecu att de repede, nct nu-l vzurm dect o clipit. La rndul lui, Fred srise cu aceeai iueal din a, adpostindu-se n spatele lui Victory. Eu ns o zbughii i m ascunsei n dosul unui fag uria. Chiar atunci fulger puca indianului i glonul, uiernd,
218

ptrunse n trunchiul fagului. O zecime de secund mai devreme i m-ar fi nimerit. Omul i dduse probabil seama c eram mai primejdios dect Fred pentru c, la adpostul copacilor, puteam s m strecor i s-l mpuc pe la spate. Ei bine, pn n momentul cnd auzii mpuctura mi inusem arma gata de ripost; acuma ns o lsai n jos. De ce? Orice westman tie c putile i au fiecare glasul ei aparte. Desigur, nu e uor s identifici n acest fel dou puti diferite, dar viaa n prerie i ascute pn ntr-att simurile, nct, dup ce ai auzit de mai multe ori aceeai arm, i deslueti glasul dintr-o sut. Aa se face c unii vntori, dup ani de desprire, se recunosc imediat numai dup sunetul putilor. i tot aa se petrecur lucrurile acum. Arma indianului mi era ct se poate de cunoscut i n-o uitam nicicnd. De mult vreme nu-i mai auzisem timbrul ascuit i sonor, dar l recunoscui ntr-o fraciune de secund. Era puca lui Winnetou, vestitul conductor al apailor, dasclul i prietenul meu n cele mai grele mprejurri ale vieii, pe cnd nfruntam slbticia codrilor i a savanei. Dar s fi fost chiar el, sau poate puca lui ncpuse n alte mini? Pitulat pe dup copac, strigai n idiomul apailor: Toselkita, shi shtece nu trage, snt prietenul tau! To tiatsa t ti. Ni peniyil nu te cunosc. Iei la vedere. Ni Winnetou, natan shis int eti Winnetou, cpetenia apailor? ntrebai ca s m asigur c nu greesc. Ha-au eu snt! veni rspunsul. mi prsii n grab adpostul i alergai spre Winnetou. arli! exclam el n culmea bucuriei. i desfcu larg braele i m strnse la pieptul lui. arli, si steke, si ntva-va arli, prietenul meu, fratele meu ! rosti el lcrimnd de fericire. Si inta ni inta, si ici ni ici ochiul meu e ochiul tu, inima mea e inima ta. Micat de aceast absolut neateptat revedere, m pomenii i eu cu ochii scldai n lacrimi. Nu mi-a fi putut dori mai mare noroc dect s-l ntlnesc aici pe bunul meu prieten. Winnetou m privi ndelung i cu dragoste, m mai mbri de cteva ori, pn ce-i aminti c nu eram singuri. Ti ti ute cine e omul acesta? se interes el, artnd spre Walker. Aguan ute no, si steke ni steke e un om bun, mi-e prieten, aadar i-e prieten i ie. Ni tenly aguan cum l cheam? The thick Walker Walker-cel-gras, i comunicai porecla englezeasc a lui Fred. Winnetou i ntinse mna i-l salut n felul su: Prietenul fratelui meu mi-e prieten i mie! Ct pe ce s ne omorm unii pe alii. Noroc c arli m-a recunoscut dup glasul putii, cum de altfel
219

l-a fi recunoscut i eu. Ce caut fraii mei aici? Umblm dup nite rufctori ale cror urme se vd jos n iarb. Le-am descoperit abia nu demult. Eu vin de la rsrit i m-am inut mereu lng ap. Ce fel de oameni snt aceia? Nite albi i civa ogellallai. Winnetou ncrunt sprncenele. i sprijini mna pe tomahawkul sclipitor atrnat la bru i rosti: Fiii ogellallailor snt ca broatele rioase. Cum vor iei la lumin am s-i strivesc. Se poate s merg i eu cu fratele meu, arli, s-i vd pe ogellallai? Nici c a fi visat o propunere mai plcut. Winnetou printre noi fcea ct douzeci de westmen-i Bnuisem eu c, dup o att de lung desprire, nu m va prsi imediat, totui gestul lui att de spontan dovedea c nsi aciunea noastr l intereseaz, i rspunsei: Marea cpetenie a apailor ne-a ieit n drum ca raza soarelui n dimineile reci. Tomahawkurile noastre s se uneasc. Mna i viaa mea vor fi una cu ale voastre. Howgh! n ce-l privete pe grsanul de Fred, i se citea pe fa ct de mult l covrise apariia lui Winnetou. De altfel, oricine n locul lui ar fi fost la fel de impresionat. Winnetou era ntr-adevr un indian splendid, la care orice westman s-ar fi uitat cu ncntare. Nu avea o statur prea nalt i masiv, dar tocmai formele suple i totodat extraordinar de brbteti ale corpului precum i agilitatea micrilor ar fi cucerit pe cel mai experimentat i puternic vntor. Era mbrcat i narmat ca pe vremea cnd ne ntlnisem, La Rio Pecos, ca s ne desprim apoi la tribul indienilor-arpe. Aa cum sttea n faa noastr, aa l vzusem ntotdeauna: curat, ngrijit n toat nfiarea lui, avnd un aer cavaleresc, poruncitor, un brbat din cap pn n picioare, un erou. Ceea ce l surprindea ndeosebi pe Walker era faptul c indianul acesta strlucea pur i simplu de curenie, c pe hainele lui n zadar ai fi cutat o pat ct de mic. Ochiorii lui Fred se plimbau att de curioi de la mine la Winnetou i invers, nct nu-mi fu greu s ghicesc paralela ce o trgea intre noi. Fraii mei s ia loc, s fumm pipa pcii! ne invit apaul. Se aez n iarb, bg mna n cingtoare i, scond dintr-o pung tutun amestecat cu frunze de cnep slbatic, i umplu pipa mpodobit cu pene. Ne aezarm i noi alturi. Ceremonia cu calumetul era inevitabil, ea pecetluind legmntul nostru, fr de care Winnetou nici nu s-ar fi interesat mcar de planul ce-l urmream. Dup ce ddu foc pipei, se ridic i sufl o gur de fum spre cer i una spre pmnt. Se nclin apoi ctre cele patru puncte cardinale, suflnd de fiecare dat cte un fum. Dup care se aez la loc i-mi ntinse pipa.
220

Marele Spirit mi ascult jurmntul: fraii mei snt una cu mine i eu snt una cu ei. Sntem prieteni! Lund calumetul, m ridicai n picioare, suflai cele ase fumuri i rostii: Marele Manitu, cruia ne nchinm, stpnete pmntul i stelele. El e printele meu ca i al tu. Sntem frai i ne vom ajuta la orice greutate. Pipa pcii a nnoit legmntul nostru! i trecui pipa lui Fred care, ca i noi, sufl cte un fum n cele ase direcii. Apoi jur: Ochii mei l vd pe vestitul Winnetou, pe cel mai de seam conductor al mescalerilor, mimbrenilor i apailor. Trgnd din pipa lui, m leg s-i fiu frate. Prietenii lui snt i prietenii mei, dumanii lui snt i dumanii mei. Fie ca legmntul nostru s dureze venic. Lund iari loc, i restituii apaului pipa din care acesta continu apoi s fumeze. Datina mplinit, ne puteam aeza la sfat. Dragul meu frate arli binevoiasc a-mi spune prin cte a trecut de cnd ne-am vzut ultima oar i cum de-a ajuns pe urmele ogellallailor, m pofti Winnetou. i satisfcui dorina relatndu-i totul foarte pe scurt. Amnuntele ntmplrilor trite ntre timp puteam s i le povestesc mai trziu. ncheind, l rugai la rndul meu: i acum, fratele Winnetou s-mi spun i mie ce-a mai fcut de la desprirea noastr. Cum de umbl att de departe de wigwamul strmoilor si, tocmai aici, pe meleagurile unde vneaz siucii? Winnetou trase ndelung i gnditor din calumet, apoi vorbi: Furtuna prvlete la pmnt apa norilor, iar soarele o nal iari spre cer. Aa se ntmpl i cu viaa omului. Zilele vin i trec. Ce s spun Winnetou despre zorii care s-au dus? O cpetenie a siucilor-dakota m-a jignit. L-am urmrit pe nemernic i i-am luat scalpul. Atunci oamenii lui sau luat dup mine. Eu ns am ters toate urmele, m-am furiat napoi n wigwamurile lor i mi-am luat de acolo semnele izbnzii. Iat, le-am ncrcat chiar pe calul cpeteniei! n puine i modeste cuvinte, Winnetou ne relata de fapt o aciune dintre cele mai temerare, pentru istorisirea creia un altul ar fi consumat ore ntregi. Dar aa i era felul. l urmrise pe duman luni de-a rndul, din sud, de la malul lui Rio Grande pn sus la Milk-River, n nordul Statelor Unite; strbtuse pduri virgine i prerii nemrginite pn s-l ajung pe vrjma i s-l doboare n lupt; cutezase apoi s intre chiar n tabra inamic i s smulg de acolo preioasele trofee. Realizase un tur de for de care numai un om ca dnsul era capabil. i totui cu ct discreie vorbea! Fraii mei, trecu el la alt subiect, vor s-i urmreasc pe ogellallai i pe oamenii albi numii, railtroublers. Pentru asta e nevoie de cai buni. N-ai dori, frate arli, sa te urci pe calul acesta al siucsului-dakota? E dresat de
221

minune, iar tu l-ai stpni mai bine ca oricare alt fa palid. Winnetou mi mai dduse cndva un mustang admirabil, mi venea deci greu s accept i acest dar. Cu ngduina fratelui meu am s prind mai bine un mustang. Calul siucsului trebuie s duc povara. Cltin din cap i rosti struitor: De ce uii, drag arli, c tot ce-i al meu e i al tu? De ce s-i iroseti timpul cu prinderea unui cal i pe deasupra s te mai i zreasc ogellallaii? Crezi c Winnetou va cra dup sine povara asta cnd e vorba s-i urmreasc pe dumani? El o va ngropa i calul va fi liber. Howgh! Nu era cazul s m mai opun. Acceptai darul. De altfel, calul mi cucerise dintru nceput admiraia. Era negru ca pana corbului, bine legat, zvelt i totui puternic, vnjos. Numai gndul c ai s-l ncaleci i provoca o adevrat plcere. Coama deas i atrna pn la piept, coada mai c atingea pmntul. Nrile i scnteiau de roea, fapt foarte preuit la indieni. Iar n ochii lui mari, focoi, se citea totui un fel de calm i cumptare care anunau c te poi bizui pe cl, cu condiia s fii clre priceput. Dar aua? observ Fred. Doar n-ai s ncaleci pe samar! Asta-i floare la ureche, ripostai eu. N-ai vzut cum transforma indienii samarul n a sau cum westman-ul ndemnatic i ncropete la iueal o a destul de bun din pielea vreunui vnat abia rpus? Rabd pn mine i ai s m invidiez!! Apaul ncuviin din cap i zise: Nu departe de aici, lng ap, Winnetou a vzut urme proaspete de
222

lup. E un lup mare de tot. Pn n sear i vom lua pielea i coastele i o sa meterim o a cumsecade. Au fraii mei merinde? La rspunsul meu afirmativ, Winnetou continua: Atunci venii! Punem mna pe lup i ne cutm apoi un loc de popas. Acolo am s ngrop lucrurile luate de la siucii-dakota, iar mine n zori pornim pe urmele bandiilor. Nemernicii acetia au sfrmat carele trase de calul de foc, au jefuit, au ars i au ucis pe muli dintre fraii lor albi. Marele Spirit e suprat pe faptele lor i o s ni-i dea pe mn. Dup legile savanei, asemenea miei trebuie omori. Astfel prsirm acest loc al revederii noastre pe ct de neprevzute, pe att de fericite. Curnd gsirm vizuina lupului i-l mpucarm. Era din acel soi de lupi crora indienii le spun coioi. Dup puin, aezai lng foc, ne apucarm s confecionm aua. Dimineaa Winnetou i ngropa trofeele constnd din arme indiene i pungi cu medicamente". nsemnarm locul ca s-l putem gsi mai trziu i pornirm pe urmele bandiilor. Acetia ar fi fcut, desigur, mult haz aflnd c trei ini, mari i lai, se aventurau s nfrunte liota lor att de numeroas...

223

Capitolul XIX ELLDORF-SETTLEMENT


Chiar dintru nceput corbul" meu se art a fi un cal minunat. Orice alt clre, neiniiat n dresura indian, ar fi fost zvrlit imediat din a. Pe mine ns calul m respect din prima clip, ceea ce fcu s cresc totodat n stima grsanului de Fred. Acesta m iscodea din cnd n cnd cu priviri ciudate, i dduse de gndit probabil simpatia ce-mi arta Winnetou. n mintea lui aceast cald prietenie dintre gloriosul apa i un vntor oarecare luase proporiile unui mister. Victory, btrna iap a lui Fred, se inea i ea bine, nct naintam ntrun tempo destul de rapid. Ctre prnz, ajunserm la ultimul loc de popas al bandiilor. Nu ne mai desprea de ei dect o jumtate de zi. Aici urmele se abteau de la ruleul amintit ctre o vale prin care curgea un alt pru. Din ce n ce mai atent, Winnetou scruta mereu pdurea prelins de pe nlimile laterale pn n inima vii. n cele din urm opri i, cum eu clream ndrtul lui, mi se adres, ntorcnd capul: Iuf! Ce crede fratele meu arli despre drumul acesta? Duce n sus, pe creast. i apoi? S-ar putea ca dincolo, dup povrni, bandiii sa fi ajuns la inta lor. Ce int?
224

Punile ogellallailor. Winnetou aprob printr-o micare scurt a capului i rosti: Fratele meu arli vede i acum ca vulturul i simte ca vulpea. Aa e cum a spus! i ndemn calul i porni prevztor nainte. N-am neles. Ce-i cu punile ogellallailor? se interes Fred. i-am mai spus eu c trei indieni nu se ntovresc n mod normal cu o ntreag band de albi. n Vestul slbatic indienii snt incomparabil mai muli dect albii i nu vd de ce n acest caz raportul s-ar inversa. Pshaw ! Nu pricep, Charlie. Omule, cei trei ogellallai au fost trimii s-i cluzeasc i s-i supravegheze pe bandii. Asta e. Cum adic? Cine i-a trimis? Nu mi-o lua n nume de ru, drag Fred, dar astzi rolurile par s se fi schimbat. S-ar cdea s te fac eu greenhorn. Na-na! Crezi c vreo douzeci i, ceva de pctoi pot juca aici cum le place fr s-i dibuiasc indienii? Desigur c nu. i atunci, ce le rmne de fcut? Hm, da! S se pun sub protecia pieilor-roii. Exact. i pieile-roii i vor ajuta din pura generozitate? Ba nu. Vor cere plat. Ce fel? O parte din prad, firete. Bun. Acum nelegi ce discutam adineauri cu Winnetou? Ah, va s zic asta e! Bandiii au jefuit trenul, iar cei trei ogellallai i nsoesc i-i conduc la ai lor ca s-i achite datoria. Da sau nu. Sigur e ns un lucru: onorabilii notri frai albi se vor ntlni n curnd cu o mare trup de ogellallai. i-am mai spus-o asta cnd ne aflam la calea ferat. i mai departe: crezi c roii i albii s-au unit numai de florile mrului? n nici un caz! Snt de aceeai prere. Fii sigur c pun la cale o nou mrvie, mai ales c ultima le-a reuit att de bine. M ntreb ce planuri vor mai fi avnd? Bnuiesc eu ceva. A! De unde s tii ce urmresc nite oameni pe care nici nu i-ai vzut la fa? Ca s fiu sincer, Charlie, azi-diminea ai reuit s creti oarecum n ochii mei, dar ca s te cred i proroc ar fi prea mult! Vom vedea. n orice caz, eu am trit destul printre indieni i le cunosc obiceiul. Ascult: tii care-i cea mai bun metod ca s ghiceti inteniile cuiva?
225

Ei? Te transpui exact n caracterul i-n situaia lui. Vrei s m fac forte i s dezleg taina ce ne intereseaz? A fi tare curios. Bine. Cui crezi c a raportat mai nti eful trenului nostru despre catastrofa constatat pe traseu? Celei mai apropiate staii, desigur. Aadar, de acolo vor fi fost trimii oameni ca s cerceteze mprejurrile n care s-a ntmplat catastrof i s-i urmreasc pe fptai. Nu? Fr ndoial. Dar n felul acesta, oamenii plecnd, staia rmne fr aprare i un atac asupra ei n-ar prezenta prea multe riscuri. Egad! Aa e! Acuma ghicesc i eu ce-i umbl prin cap. Ei, dup cum tii, grile au aici nc un caracter provizoriu. S ne ntrebm deci care anume staie poate dispune de atia oameni nct s alctuiasc un detaament. Pe mine m duce gndul la Echo-Cannon. Se poate, Charlie. n orice caz, bandiii vor fi bnuind c staia a rmas fr aprare. Judecnd dup faptul c snt pornii pe rzboi, putem trage concluzia c siucii nu vor sta de loc cu minile n sn. Aproape sigur c vor ataca staia Echo-Cannon. Dar ia uitai-v, am ajuns la izvoarele prului. De acum ncolo urcm piepti; nu mai e timp de palavre. Urcam pe sub arbori uriai. Terenul accidentat ne solicita mult atenie. Sus, se fcea un podi. De aci ne lsarm iar n vale, ctre un curs de ap ce cltorea spre est. Acolo poposiser bandiii la prnz, cotind apoi odat cu prul ctre miaznoapte. Trecurm cteva rpe i viugi. Urmele, din ce n ce mai proaspete, ne ndemnau la mare vigilen.

226

n sfrit, ctre seara, dup ce atinserm greabnul unei culmi i eram gata s coborm de cealalt parte, Winnetou care clrea n frunte trase brusc de fru. Iuf! fcu el, repezindu-i braul nainte. Ne strunirm i noi caii, privind n direcia respectiv. La dreapta noastr jos de tot, se ntindea o mic pune pe care o puteai nconjura n cel mult o or. Pune lin, bogat n ierburi dese. Se nlau acolo o mulime de corturi indiene. Printre corturi domnea o vie animaie. Caii pteau n voie, deeuai. Sumedenie de oameni trebluiau peste tot. Scheletele ctorva bivoli odihneau la o margine a taberei, iar pe funiile ntinse atrnau hartane de carne pus la uscat. Ogellallai! constat Fred. Ei, vezi ca am avut dreptate? Treizeci i dou de corturi! preciza el. Winnetou msur atent valea i adug: Naki gutesnontin nagoiva dou sute de rzboinici. Dar mai snt i albi pe-aici observai eu. Ia s numrm caii; aa ne lmurim mai precis. Puteam cuprinde cu ochii ntreaga tabr. Erau dou sute cinci cai. Dac ogellallaii ar fi avut de gnd s plece de aici la vntoare, atunci i-ar fi pregtit desigur mai serioase provizii de carne. i apoi, n-ar fi ales tocmai acest inut destul de srac n bizoni. Era vorba deci de altceva i anume o operaie de rzboi. Dovad i scuturile. La vntoare scutul mai mult te mpiedic dect te ajut. Oarecum izolat de celelalte se nla un cort mai mare, cu pene de vultur prinse n vrf, ceea ce nsemna c aparine cpeteniilor. Ce crede fratele meu arli? m consult Winnetou. Oare broatele astea vor mai zbovi mult aici? Cred c nu. i din ce deduci asta, Charlie? se interes Fred. E o problem ce nu se rezolv ct ai bate din palme i n acelai timp, e mult prea serioas ca so tratm aa uurel. Uit-te la scheletele bivolilor i ai s gseti rspunsul, drag Fred! i ce-i cu ele? Ciolanele snt albe, va s zic au stat la soare pe puin patru-cinci zile. nseamn c i carnea trebuie s se fi uscat binior. Nu-i aa? Firete. Deci, pieile-roii snt gata de drum. Ori crezi c se vor mai ntinde la cte o partid de ah sau de dame? M cam iei peste picior, stimate sir! Eu ns n-am vrut dect s te pun la ncercare. Aha, uite c a ieit unul din cort! Cine s fie? Winnetou i vr mna n buzunar i scoase... un ochean. n minile unui indian instrumentul acesta era ntr-adevr o raritate. Fred l privi
227

surprins. eful apailor i cumprase ocheanul cu ocazia; vizitelor sale prin oraele din est. l regla i se apuc s-l studieze pe indianul care ieise din cort. Apoi mi-l ntinse mie. O umbr de scrb i mnie trecu pe chipul su. Mincinosul i trdtorul de Ko-it-se! scrni el. Winnetou i va crpa easta cu tomahawkul. Prin lentilele ocheanului l examinai cu mare interes pe ogellallah. Koit-se nseamn gur-de-foc. Omul acesta era cunoscut n ntreaga savan i n regiunile de munte drept un bun orator, rzboinic extrem de curajos i duman nempcat al albilor. O nfruntare cu el nu era lucru de ag. Trecnd ocheanul lui Walker, i spusei: Fred, n-ar strica s ne ascundem. Acolo se vd cu mult mai muli cai dect oameni; probabil c unii vor fi stnd prin corturi, dar nu e de loc exclus ca alii s patruleze n afara taberei. Fraii mei s mai atepte, interveni apaul. Winnetou va cuta un ascunzi potrivit. Dispru printre copaci i se ntoarse abia dup un rstimp destul de lung. Apoi ne conduse mai ntr-o parte, pe spinarea muntelui, pn ntr-un desi extrem de nclcit prin care ne strecurarm cu chiu, cu vai. Dincolo era destul loc pentru oameni i cai. Legarm animalele, n timp ce Winnetou se napoia ca s tearg urmele trecerii noastre. Aici, n iarba rcoroas, stturm pn seara foarte ateni la cel mai mic zgomot i gata n orice clip s alergm la caii notri, dacar fi dat semne de nelinite. Mai trziu, ocrotit de ntuneric, Winnetou se strecur din desi i constat c jos ogellallaii aprinseser cteva focuri. stora nu le pas de nimic, coment Fred ascultnd tirea adus de Winnetou. De-ar bnui ct de aproape sntem! Bnuiesc ei, desigur, c snt urmrii, i explicai eu. Dar deocamdat se tiu n siguran, pentru c detaamentul de feroviari nc nu putea s ajung aici. Eu presupun c vor pleca n zori. Ar trebui s-i spionm. Merge Winnetou, se oferi numaidect apauL Bine, te nsoesc. Fred, tu rmi la cai. Putile le lsm aici, n-ar face dect s ne stinghereasc. Tomahawkul i cuitul ajung. La o adic, avem i pistoalele. Grsunul de Fred se declar imediat de acord s rmn la cai. Dei
228

curajos din fire, prefera s nu se expun dect n caz extrem. Oricum, era riscant s cobori n vale i s-i spionezi pe ogellallai. Dac te prindeau, nsemna ca i-ai ncheiat socotelile cu viaa. Mai erau trei sau patru zile pn la crai-nou. Pe cerul nnorat nu licrea nici o stea. Prielnic timp pentru aciunea noastr! Ne furiarm pe dibuite pn n locul unde sttusem la pnd toat dup-amiaza. Winnetou o ia la dreapta i fratele arli la stnga! mi opti apaul. Fr alt cuvnt, dispru n bezna pdurii. Eu, urmndu-i sfatul, m furiai pe stnga povrniului. Pitindu-m mereu dup tufe i copaci, ajunsei neauzit pn-n vale. Focurile de tabr se nlau naintea ochilor mei. Prinsei cuitul de vntoare ntre dini, m lungii pe burt i pornii ncet, tr, ctre cortul cpeteniei, nlat la vreo dou sute de pai. Focul din faa cortului nu-i arunca lumina spre mine. Nu puteam nainta dect centimetru cu centimetru. Vntul mi btea n fa. Deci nu trebuia s-mi fie team de cai, care ncep s fornie, de obicei cnd se apropie cineva strin. n aceast privin pe Winnetou l ateptau greuti mult mai mari dect pe mine. Cam ntr-o jumtate de or izbutii s parcurg cei dou sute de pai pn la cortul cpeteniei, ajungnd numai la vreo opt coi distan de oamenii care edeau lng foc. Discutau foarte nsufleit n limba englez. ncumetndu-m s ridic puin capul, observai c erau cinci albi i trei indieni. Roii edeau linitii. Numai un alb i permite s trncneasc cu glas tare lng focul de tabr; prevztor, indianul discuta mai mult prin semne dect prin cuvinte. De altfel i focul ardea cu flacr mare, nu nbuit ca la indieni. Unul dintre albi, o namil brboas, avea pe frunte o cicatrice ca de la o tietur de cuit. n gaca lui prea o persoan de autoritate, al crei cuvnt se cere respectat. Pitit n umbr, ascultai discuia. Ct e pn la Echo-Cannon? ntreb unul. Cam vreo sut de mile, rspunse omul cu cicatricea. Trei zile de trap uor. i dac greim, dac, de pild, oamenii au rmas n staie i nu s-au luat dup noi? Lunganul cel brbos rse pe un ton superior. Prostii! E sigur c vin! Doar am fcut aa fel ca s le sar urmele n ochi. i apoi, atacul asupra trenului s-a soldat cu vreo treizeci de mori i cu prad bogat. N-or s nghit ei hapul fr a ncerca mcar s ne-o plteasc! n acest caz, avem anse, se bg n vorb un al treilea. Rollins, ia spune, ci oameni lucreaz la Echo-Cannon? Vreo sut cincizeci, toi narmai, rspunse cel interpelat. Dar s nu uitm c exist acolo cteva magazine i baruri bine aprovizionate. Iar
229

administraia dispune de o cas de bani frumos garnisit! Am auzit c pstreaz n ea suma destinat investiiilor pe linia Green-River Promontory, deci o distan de peste dou sute treizeci de mile. Plcut sum, pe ct s-ar prea! High-day! Bravo, mi place! i crezi c o s-i ducem de nas? Fr ndoial. Mine dup-amiaz vor ajunge aici. Noi, ns, plecm nc din zorii zilei. Mergem o bucat spre nord, apoi ne rzleim n cteva direcii nct n-or s mai tie cum i ncotro. Dup aceea, fiecare grup terge cu grij urmele i ne ntlnim cu toii jos, la Greenfork. De acolo, ferindu-ne de locurile deschise, intrm frumos n Echo-Cannon. Tot drumul ne va lua vreo patru zile. Zici s trimitem cercetai nainte? Se nelege. Cercetaii vor pleca mine direct la Echo-Cannon i ne vor atepta lng Painterhill. Va s zic, s-a hotrt. Chiar dac feroviarii au rmas toi la Cannon, nc nu trebuie s ne facem griji. Sntem superiori ca numr. Pn s apuce ei armele, i lichidm. N-a fi putut gsi un moment mai prielnic ca s-i spionez. Ceea ce aflasem aici ntrecea cu mult ateptrile mele. S fi stat nc acolo? Nu avea nici un rost. Mai mult dect att nu-mi trebuia. Pe de alt parte, primejdia m pndea la cea mai mic neatenie. M retrasei deci cu mare bgare de seam. Mergeam aplecat i de-a-ndratelea, tergnd cu grij orice urm care ar fi putut s fie descoperit a doua zi. Era un lucru extrem de anevoios, fiindc trebuia s pipi fiecare fir de iarb i pierdui astfel aproape o or pn s ajung iar la pdure i s m pun la adpost. Fcndu-mi minile plnie Ia gur, imitai orcitul broatei. Convenisem cu Winnetou acest semnal ca s tie cnd s se retrag. Eram sigur c-l va auzi i-i va da urmare. Indienilor acest semnal nu putea s le par suspect, avnd n vedere c acolo, n ierburile umede, prezena broatelor era fireasc i seara era normal ca glasul lor s se fac auzit. Considerai necesar s dau semnalul. Winnetou se afla n btaia vntului i putea fi uor descoperit. Aflasem destul i era bine s-l ntiinez c scopul nostru fusese atins. Mai trebuii s terg urmele n timp ce urcam povrniul. n sfrit, ajunsei cu bine la desiul nostru. Cum a fost? se interes Fred. Mai rabd pn se ntoarce Winnetou. De ce? Ard de curiozitate! N-ai dect s arzi! Doar palavragiii macin mereu din gur. Mie numi convine s repet acelai lucru de dou ori. Fred trebui s se resemneze i s atepte rbdtor, pn cnd Winnetou apru ntr-un trziu i se aez lng mine Fratele meu arli m-a chemat? ntreb acesta.
230

Da. Pesemne c fratele meu a avut noroc? Am avut. Dar Winnetou a aflat ceva? Nimic. Am pierdut mult timp pn s trec de caii lor i cnd s ajung la foc, se auzi orcitul broatei. Am mai ntrziat apoi cu tersul urmelor, de au rsrit i stelele pe cer. Fratele meu ce a aflat? - Tot ce ne trebuie. Fratele meu alb are ntotdeauna noroc cnd vrea s-l asculte pe duman n tain. Povestete, te rog. Le povestii cele auzite, drept care Fred m felicit. -Aadar, presupunerile dumitale, Charlie, s-au adeverit! Chestia cu atacul de la Echo-Cannon ai ghicit-o excepional de bine. Nici nu era greu. i cum arat lunganul acela? Zici c are o tietur pe frunte? Da. i e brbos?.. Exact.. nainte nu purta barb. Dar nu m ndoiesc c-i el. Cu tietura s-a ales cnd cu atacul asupra unei ferme, jos, la Leawenworth. i cum i spune? Rollins. Da, da, s inem minte. i schimb numele pentru a patra car. i acum? Nu vd cum l-am scoate azi de-acolo. E imposibil. i apoi, nu ne intereseaz numai el. Parc ceilali snt mai breji?! i mrturisesc, drag Fred, c, pe ct mi-a stat n putin, m-am ferit ntotdeauna s ucid vreun semen al meu. Sngele omului e cea mai preioas licoare din lume. Am preferat s ndur multe pn a m hotr s trag n adversar i atunci numai ca s m apr. i chiar ntr-un asemenea caz m-am strduit s-l scot din lupt fr s-l omor... Mi, fcu grsunul, parc-ai fi Old Shatterhand! Nici dnsul nu ucide indieni dect n caz de for major. Cnd e vorba de vnat, nimerete fiara drept n ochi, dar cnd are de-a face cu oameni, ba zdrobete un picior, ba un bra, ba le repede cte un pumn de-i nucete pentru cteva ceasuri! Iuf! se mir Winnetou ascultndu-l pe Fred. Abia acum i ddea seama c grsunul nu m tie de Old Shatterhand. M prefcui c n-am auzit exclamaia i reluai: Totui, nu mi-a ngdui vreodat s-l fac scpat pe un bandit sau chiar o ntreag hait de asemenea fiare. Ar fi s ajung complicele lor i s-i las pe oamenii cinstii n voia criminalilor. Acum, judecind situaia, e imposibil s-l scoatem de acolo pe acest Haller care-i zise Rollins. A fi putut, desigur, s-l mpuc. Dar crede-m, eu nu procedez ca ucigaii de rnd i, n afar de asta, judecnd isprvile lui, o moarte fulgertoare ar fi cea mai uoar dintre sanciuni. Prefer s-l prindem mpreun cu toat
231

banda. i asta nu se poate realiza dect dac-i lsm s se deplaseze la Cannon. i noi ce facem? Mai ntrebi? Cutm s ajungem naintea lor i-i prevenim pe oamenii din staie. Well! Aa mai zic i eu. Poate izbutim s-i prindem pe toi de vii. N-or fi ns prea muli? Pi, dac-am putut s-i urmrim numai noi trei fr s ne fie fric, nu vd de ce ne-am teme la Echo-Cannon, unde vom avea, desigur i ajutorul localnicilor?! Muli nu cred s fie. Majoritatea vor fi plecai pe urmele bandei. Avem noi grij s-i vestim i s-i ntoarcem din drum. Cum s-i vestim? Ieim n drumul lor i fixam un bilet pe trunchiul unui copac. i or s se ia dup informaiile scrise pe bilet? N-or s cread c e vorba de un vicleug al bandiilor? Nu se poate s nu fi auzit de la personalul trenului nostru c doi dintre cltori au cobort. i apoi, or s ne vad urmele. Iar rvaul am s-l scriu aa fel, nct s nu ncap nici o ndoial. Am s-i sftuiesc s evite trecerea prin Greenfork i Painterhill, primul fiind locul de adunare al grupurilor de ogellallai dup ce se vor fi mprtiat n scop de manevr, iar al doilea locul unde urmeaz a se instala cercetaii. Acetia nu trebuie n nici un caz s-i observe pe feroviari cnd vor reveni n staie. De aceea am s recomand s se ntoarc la Echo-Cannon dinspre sud. Iuf! exclam nerbdtor Winnetou. S plecm repede! Chiar acum?! se mir Fred. Rsritul soarelui s ne apuce departe de aici. i dac mine bandiii ne descoper urmele ? Cinii de ogellallai vor pleca numaidect spre miaznoapte i nimeni n-o s mai urce ncoace. Howgh! Se ridic i plec s-i dezlege calul. Scoaserm i noi caii din desi i o luarm napoi pe drumul care ne adusese pn acolo. Firete c de odihn nu putea s mai fie vorba n acea noapte. Era la fel de ntuneric ca i nainte i numai unui westman putea s-i treac prin gnd s se in de o urm pe un teren att de dificil, n pdure. Un clre european ar fi cobort din a pentru a-i duce calul de drlogi; omul obinuit cu pdurea tie c animalul vede mai bine dect el. Acum se dovedi marea pricepere a lui Winnetou. Fr s stea mcar odat la ndoial n privina direciei ce trebuia urmat, ne cluzea peste ape i stnci, peste orice obstacol. Murgul meu se comporta excelent, iar n ce-o privete pe btrna Victory, chiar dac uneori mai fornia nemulumit, totui inea pasul cu noi. Pn n zori, ne deprtarm cu vreo nou-zece mile de ogellallai i
232

acum puteam lsa caii s alerge n voie. Merserm o bucat drept spre sud i ne oprirm ntr-un loc potrivit. Pe o foaie de carnet aternui cu creionul mesajul nostru i cu ajutorul unui beior fixai hrtia de trunchiul unui copac, astfel ca s atrag atenia trectorului care ar veni dinspre sud. Crmirm apoi la dreapta, n direcia sud-vest. Ctre prnz trecurm de Greenfork, ns departe de punctul unde urmau s se ntlneasc grupele ogellallailor. Acetia erau obligai sa se fereasc de orice teren deschis, trebuiau s mearg mereu prin pdure, fcnd multe ocoluri. Noi puteam urma o linie ct mai dreapt i nu oprirm caii pn ce soarele nu ajunse la asfinit. Fcusem n cursul zilei peste patruzeci de mile engleze i era de mirare c Victory nu rmnea deloc n urm. Treceam printre dou iruri de muni foarte apropiate i tocmai eram preocupai s ne gsim un loc de popas. Atunci, deodat, munii ncepur s se retrag i ne pomenirm ntr-o vlcea destul de ntins, adpostind la mijlocul ei un lac modest, alimentat de un pru ce venea dinspre rsrit i-i continua cursul spre apus. Ne oprirm surprini, dar nu att de apariia vlcelei, ct de cu totul altceva. Sus, pe colina din fa, despdurit, se ntindeau ogoare cultivate, iar jos pteau cai, cornute mari, capre i oi. La poale se nirau cinci cldiri spaioase de lemn i altele mrunte semnnd cu casele noastre rneti i strjuite de silueta unui mic lca de nchinciune cu o cruce n vrf. Lng capel, un grup de oameni se tot uita ctre apus, unde soarele, atingnd parc apele prului, le druia cu fermecate culori. Oamenii preau s nu ne observe. Un clopot rsun limpede i chemtor n duioasa pace a amurgului... Ti, ti ce e asta? ntreb Winnetou. Un settlement aezare omeneasc, firete, l lmuri Fred. Iuf! Winnetou vede c e o aezare. Dar glasul? E clopotul care cheam la slujba de sear. Iuf! se mir apaul... Dup ce se stinser ultimele vibraii ale clopotului, urc n vzduh un cntec pe patru voci. l ascultai fascinat de melodie, dar mai ales de textul lui... Erau propriile mele versuri! Cum de ajunseser aici, n slbticia Munilor Stncoi?... Se ntmplase la Chicago, cu ani n urm; un amic, dirijor de profesie, m rugase s scriu un text de trei strofe pentru un Ave Mria compus de el. Bineneles c-i mplinisem dorina i, mai trziu, ascultndu-i lucrarea la un concert, mi ddui seama c omul realizase o adevrat capodoper. Auditoriul l rsplti cu aplauze entuziaste, iar bucata fu reluat de dou ori. i iat ca m ntlnesc din nou cu compoziia prietenului meu ntr-un loc unde nu m-a fi ateptat s descopr nici picior de indian, darmite un
233

dublu cvartet vocal! Sfrindu-se cntecul, luai puca de pe umr, trsei dou focuri consumnd ncrctura ambelor evi i ddui pinteni calului. M repezii n vale ca vntul, traversai apa i m ndreptai spre colonie, fr sa ntorc mcar capul ca s vd dac i ceilali doi m urmeaz. mpucturile cu ecoul lor prelung puseser n micare colonia. Oamenii ngrijorai apruser n pragurile caselor, cutnd s se dumereasc cine i de ce trsese. Constatnd, n sfrit, c e vorba de un alb mbrcat destul de onorabil, se potolir i m ntmpinar curioi. n faa primei case de la margine sttea o btrnic, simpl i curata la port. ntreaga ei nfiare sugera hrnicie i pe chipul ei ncadrat de un pr alb ca neaua struia un zmbet panic i senin. Good evening, grand-mother bun seara, bunicuo! Nu te speria! Sntem vntori de la munte, oameni civilizai. Ne ngdui s desclecm? Btrna ncuviin, zmbind cu blndee. Welcome, sir! Bine-ai venit, domnule! Pe oamenii cinstii i primim ntotdeauna cu plcere. Uite c se ntoarce i moneagul meu, mpreun cu Willy! Poate s v dea o mn de ajutor. Coritii, tulburai de mpucturile mele, coborau n grab spre casele lor. n frunte, un btrn robust i un flcu mndru, voinic, urmai de ali ase, unii mai tineri, alii mai vrstnici, precum i de nite bieai toi n portul sobru i trainic al muntenilor, ntre timp se apropiaser persoanele pe care le zrisem pe lng celelalte cldiri. Btrnul mi strnse dreapta i mi vorbi amical. Bine-ai venit, sir, n Helldorf-Settlement! Ne bucur s mai vedem din cnd n cnd i alt lume. Poftim, desclecai! Srii de pe cal i vorbii la rndul meu. Thank you, sir! Va mulumesc, domnule! Nimic nu te bucur mai mult n via dect o fa de om limpede i prietenoas. Sntem trei clrei ostenii. Am putea s ne odihnim aici peste noapte? Cum de nu! Pentru oameni de treab se mai gsete cte un locor. Vorbisem pn acum n englezete. Deodat ns, unul dintre tineri, care m tot studiase atent, iei mai n fa i se adres btrnului: Mo Hillmann, ai putea vorbi cu acest domn i germana. Ura! Ia ghici cu cine ai onoarea! Btrnul Hilmann m privi nedumerit i ntreb: Vreun compatriot, cumva? l cunoti? Desigur. M-am tot cznit s-mi aduc aminte. Nu-i aa, domnule, c sntei autorul versurilor pe care le-am cntat adineauri? Acum era rndul meu s m mir. ntr-adevr! Dar de unde m cunoatei? De la Chicago. Am fost membru al societii corale condus de domnul Balding, cel care a compus Ave Maria pe versurile dumneavoastr.
234

V amintii de concertul n care a fost executat pentru prima oar? Eu eram pe-atunci tenor doi; acuma am trecut la prim-bas. Mi s-a ngroat vocea. E german... l cunoate Bill... Da, da! E poet... Cel care a scris Ave Maria. Ascultam comentariile celor din jur brbai, femei, biei, fete. O, cte mini ntinse, cte glasuri repetnd acelai, bun-venit! Erau clipe de adnc, rscolitoare emoie, cum rareori i-e dat s trieti. ntre timp se apropiar Winnetou i Fred Walker. La ivirea celui dinti, oamenii se artar cam tulburai, dar avui grij s le risipesc imediat temerile. Facei cunotin cu Fred Walker, vntor de prerie! Iar acesta e Winnetou, marele conductor al apailor, de care n nici un caz nu trebuie s v speriai. Winnetou? Cum aa? se minun btrnul Hillmann. De nenumrate ori am auzit povestindu-se de el ! Numai laud i preuire peste tot! Ei, la asta nu m ateptam! Ne onorai, domnule. Numele lui Winnetou se bucur de o faim ce ntrece pe a multor prini i regeni de pe la noi. i descoperi capul ncrunit i, adresndu-se lui Winnetou, i ntinse mna: I am your servant, sir sluga dumneavoastr, domnule! Mrturisesc c acest gest plin de stim i supunere fa de indian mi se pru oarecum comic i exagerat. Dar simeam c e sincer i din toat inima. Winnetou, care nelegea i vorbea bine engleza, ddu prietenos din cap, strnse mna btrnului i rosti: Winnetou is your friend. He loves the whites if they are good Winnetou e prietenul vostru. El i iubete pe oamenii albi cnd acetia snt de treab. Se strni apoi o disput amical ntre membrii coloniei. Problema era: Cine s ne gzduiasc? Hillmann puse capt disputei hotrnd: Domnii au descins la mine. Va s zic, e limpede: rmn aici! i pentru ca dumneavoastr, ceilali, sa nu ieii n pagub, poftii cu toii la mine desear. Dup aceea, ns, lsai-i n pace, c-s obosii. Oamenii acceptar. Caii fur adpostii n grajd, iar noi pirm pragul casei. nuntru ne primi tnra i frumoasa soie a lui Willy, fiul lui Hillmann. Furm nconjurai cu toat atenia i pe cnd serveau gustarea dinaintea cinei ce se anuna un adevrat festin, aflarm multe i mrunte n legtur cu viaa acestei modeste aezri... Oamenii veniser de prin munii bavarezi, unde mult lume se ocup cu lefuitul pietrelor. Se instalaser mai nti la Chicago, muncind laolalt i cu srguin ca s adune bani pentru achiziionarea unei ferme. Erau cinci familii unite ntr-un acelai el. Dar cnd veni clipa s-i aleag un loc pentru colonie, lucrurile ncepur s se ncurce. Auziser ei din gura unui btrn westman despre mreia munilor Tetoni i despre avuiile de acolo
235

nc neexplorate. Omul i asigurase cu jurmnt c acolo, sus, vor gsi mari zcminte de calcedonie, de opali, agate, cornalin i alte pietre semipreioase. Hillmann, care era lefuitor de meserie, se entuziasma imediat. i convinse i pe ceilali i astfel hotrr s plece n Tetoni. Numai c oamenii erau destul de prevztori ca s nu-i pun chiar toat sperana n pietrele de acolo i se apucar s caute prin preajma munilor un teren de ferm, gndind s-i ntemeieze mai nti colonia i abia pe urm, dup ce se vor fi gospodrit, s nceap cu exploatarea zcmintelor. Hillmann cu nc doi brbai se duser n cercetare i descoperir aceast vlcea minunat, cu lacul ei limpede i mbietor. Terenul se potrivea tocmai bine pentru ce aveau de gnd. Fiind anunai, sosir apoi i ceilali, iar acum dup trei ani de munca fr preget oamenii i ngduiau, n sfrit, prima lor zi de odihn i srbtoare. i ai fost vreodat sus, pe Tetoni? ntrebai cu. Willy al meu i Bill Meinert, biatul care v cunoate din Chicago, au ncercat s urce odat pn sus. Asta a fost n toamna trecut. Dar s-au oprit lng lacul lui John Gray. Mai ncolo, cic, e slbticie grozav i urcuul foarte greu. De aceea s-au lsat pgubai. Vina lor, observai. Nu prea snt westmen-i. Ba cred c sntem, domnule, se apr Willy. Nu v suprai, dar rmn la prerea mea. Chiar dup ce ai defriat timp de trei ani un inut slbatic, nc nu te poi numi westman. Abia dac eti colonist. Dumneavoastr voiai s urcai spre Tetoni n linie dreapt, ceea ce n-ar ncerca nici un westman, pentru simplul motiv c nu se poate. Nici acum cinci sute de ani n-ai fi reuit, darmite acum, cnd pdurile sau ndesit i au crescut uriae. Cum s treci codrii acetia virgini, populai numai cu lupi i uri, plini de rpe i vguni, unde n-ai de ce s-i reazimi piciorul? Cum s te strecori prin defileurile acelea strmbe i ntunecate ca noaptea, unde la tot pasul te poate pndi de dup
236

stnci vreun indian? Trebuia s-o luai mai nti spre Salt-River sau John Grays-River. Amndou se vars nu departe unul de altul n Snake-River. De acolo, apucnd-o n susul rului, ai fi lsat n stnga Snake-River Mountains, apoi Teton Pass Mountains, pe urm trectoarea Teton i, n fine, ai fi atins lanul muntos al Tetonilor care se nir pe vreo cincizeci de mile engleze. Dar numai n doi o asemenea expediie nu prea are anse de reuit. Ceva pietre n-ai gsit? Cteva buci de calcedonie i att. Ia s le vd! Winnetou cunoate fiecare palm de loc din Munii Stncoi. Vreau s m consult cu el. tiind c indienii se feresc s discute de fa cu albii despre aur i celelalte comori ale Vestului, m adresai lui Winnetou n graiul apailor, dei nici aa nu eram convins c mi va da vreo informaie. Oare fratele meu arli umbl dup aur i pietre scumpe? Mi-o ntoarse el, msurndu-m cu ochii si negri i gravi. i explicai despre ce e vorba, iar el dup ce privi cteva clipe n gol i nl fruntea ctre cei de fa, ntrebnd: Oare oamenii albi mi vor mplini o dorin, mie, cpetenia apailor? Ce dorin? S mai cnte odat cntecul ce l-am auzit la sosirea noastr. Dac-mi fgduiesc, atunci am s le spun unde se afl pietrele. Eram de-a dreptul uluit. Fcuse oare acest cntec o att de profund impresie asupra lui, nct n schimbul unei repetri s se declare gata a dezvlui secretul munilor? Bine, vor cnta, l asigurai eu. Atunci s caute n munii Ventra i vor gsi multe grune de aur. Iar n valea rului Beaverdam, ce se vars dinspre miazzi n lacul Yellowstone, snt multe pietre din acelea la care rvnesc albii. n timp ce traduceam aceste informaii i le explicam colonitilor poziia geografic a punctelor indicate de Winnetou, i fcur apariia primii musafiri i discuia noastr ncet. Casa se umplu treptat i petrecurm o sear cum nu mai apucasem aici, n Vest. Oamenii ineau minte toate cntecele ngnate cndva n patrie sau, mai trziu, la Chicago. Le i plcea, de altfel, s cnte i njghebar imediat un cor aproape perfect. nsui btrnul Hillmann slobozi o frumoas voce de bas. Astfel, printre discuii, ne delectarm cu cntece populare i cu piese vocale pe patru voci. Apaul asculta n tcere. La un moment dat m ntreb: i cum rmne cu fgduiala? i amintii lui Hillmann de promisiunea fcut i, la un semn, toat lumea inton Ave Mria. Dar nc la primul vers apaul ntinse mna i-i opri: Nu! n cas nu sun bine. Winnetou vrea s aud cum coboar
237

cntecul de sus, de pe colin. Are dreptate, aprob Bill Meinert. Sun mai frumos sub cerul liber. Haidem afar! Coritii urcar pe colin, iar noi ceilali ramaserm jos, la poalele ei. Winnetou sttu ctva timp alturi de mine, dar dispru curnd. Lin i armonios, cntecul se revrsa n noapte... l ascultam tcui i smerii. ntunericul ne nvluia pe toi cntrei i auditori i melodia parc venea din naltul cerului. Compozitorul nu nscocise modulaii i efecte savante, nu apelase la repetri i dezvoltri artificiale ale temei, nu-i necase motivul n preioziti. Era o melodie frumoas, simpl, de cntec bisericesc. Dar tocmai aceast simpl i fireasc succesiune armonic era de natur s mite adnc inimile noastre. Mai ramaserm nc mult vreme tcui la poalele colinei i reintrarm n cas abia dup napoierea coritilor. Winnetou ns lipsea. Trecu un ceas sau poate mai mult, fr ca el s apar. Aflndu-ne ntr-un inut att de slbatic i strin, m temeam s nu i se fi ntmplat ceva. De aceea mi luai puca i ieii s-l caut, lsndu-le vorb celorlali s nu m urmeze dect dac vor auzi un foc de arm. Cam bnuiam eu ce-l reine pe apa n singurtate. Mergnd n direcia unde dispruse Winnetou, ajunsei la malul lacului. O stnc lucie, asemenea unei lespezi, ieea din apa ntunecat. Acolo edea apaul nemicat ca o statuie. M apropiai cu pai uori i m aezai lng el. Se scurse apoi un foarte lung rstimp. Winnetou nu se clinti mcar. Abia ntr-un trziu i ridic alene un bra i, plimbndu-l roat pe zarea lacului, vorbi ca obsedat de un gnd: Ti pa-pu ji itci lacul acesta seamn cu inima mea. Nu rspunsei nimic i el se adnci iar n tcere. Apoi, dup o lung pauz, rosti: Nci-nha Manitou njo, Ji aguan t'enese Marele Spirit e bun. l iubesc. tiam c orice replic i-ar fi tulburat irul gndurilor. De aceea continuat s tac. El ns relu: Fratele meu arli e viteaz n lupt i nelept la sfat. Sufletele noastre se nrudesc. Dar cnd voi ajunge cndva n venicele plaiuri ale vntoarei, n-am s-l mai vd. Iat gndul care-l mhnea. Era i aceasta o dovad a prieteniei ce mi-o purta de atta vreme. De data asta gsii de cuviin s vorbesc i eu. Winnetou e stpnul inimii mele i sufletul lui triete n faptele ce le svresc. Dar nici eu n-am s-l mai vd cnd voi ajunge n mpria cerurilor. Unde snt cerurile fratelui meu? i unde snt plaiurile venice ale vntoarei?
238

Manitu domnete n lumea toat i n toate stelele! Rosti el apsat... ... i de ce Marele Manitu nu le-a dat fiilor si roii dect slbticia savanei, a munilor i a fiarelor. De ce i arunc pe unii mpotriva celorlali ca s se sfie ntre ei fgduindu-le pentru dup moarte plaiurile acelea ntunecate unde s se mcelreasc din nou? Vracii v spun c n venicile plaiuri ale vntoarei indienii vor strpi toate sufletele albilor. Oare Winnetou, dac-ar fi s ne ntlnim acolo, mi-ar strpi i mie sufletul, mie, arli, prietenul su? Iuf! exclam apaul hotrt. Winnetou ar apra sufletul fratelui su mpotriva tuturor oamenilor roii.Howgh! Atunci s chibzuiasc fratele meu dac nu cumva vracii votri v mint. El tcu, iar eu m ferii s mai adaug ceva ca s nu stric efectul spuselor mele. Ne cunoteam de ani. mpream ntre noi frete att bucuriile ct i suferinele. Ne ajutam reciproc cu abnegaie i curaj. Dar ntotdeauna i-am respectat dorina exprimat nc de mult de a nu discuta de religie. n aceast chestiune nu-l contraziceam cu nici un cuvnt. tiam c preuiete acest fel de a m purta. De aceea spusele de acum trebuie s-l fi micat cu deosebire.. Dup ce sttu puin pe gnduri, Winnetou rosti: De ce nu snt toi oamenii albi ca fratele meu arli?... De ce nu snt toi oamenii roii ca fratele meu Winnetou? i ntorsei eu ntrebarea. Exist oameni buni i ri peste tot, printre albi i printre roii... Fratele meu arli a rostit cuvinte care nu mor, ncheie n cele din urm apaul ridicndu-se de jos... Ne napoiarm la gazdele noastre care ntre timp ncepuser s se ngrijoreze de absena noastr. Discutarm apoi despre railtroublers i ogellallai. Eu i sftuii s-i fortifice aezarea care de fapt era un post naintat, iar ei, nsuindu-i ideea, hotrr s ia grabnice msuri n acest sens. Era limpede c pn atunci colonia fusese cruat numai datorit poziiei ei excepionale, n afara razei de aciune a indienilor i a bandiilor. Ajungea ns ca un singur indian s o descopere, pentru ca traiul panic s ia sfrit. Cei paisprezece brbai ai coloniei erau ntr-adevr bine narmai i dispuneau de suficient muniie; n plus, femeile i copiii mai mricei artau mult curaj ca i ndemnare n mnuirea armelor. Dar ce conteaz toate acestea n faa unei hoarde dezlnuite numrnd poate sute de ini! Eu unul a fi ridicat casele nu pe terenul acesta deschis, ci chiar pe marginea lacului, asigurndu-m astfel ca nu voi putea fi atacat dect dinspre uscat. Drumul pe care urmau s se deplaseze bandiii trecea n orice caz la mare deprtare de aici i totui le recomandai colonitilor s fie vigileni.
239

Era trziu noaptea cnd, dup plecarea vecinilor, ne aternurm n sfrit somnului. Ne odihnirm n paturile comode ale familiei Hillmann, puse ospitalier la dispoziia noastr i prsirm dimineaa pe oamenii acetia de omenie, nu nainte de a le promite o nou vizit dac am mai trece cumva prin apropiere... Caii notri i reveniser dup oboseala din ajun. Alergau acum de mai mare dragul. Locuitorii din colonia Helldorf-Settlement, denumit astfel dup satul lor bavarez de unde erau de origine, fuseser nu o dat la EchoCannon i ca atare ne indicar drumul cel mai scurt. Avnd n vedere viteza cu care clream, era de presupus c vom ajunge acolo cam spre sear... Dup-amiaz contururile munilor se accentuar tot mai mult. Trecurm printr-un labirint minunat de defileuri strmte, ntortocheate, pn ce, ctre sear, de pe o nlime povrnit zrirm n faa noastr Echo-Cannon, cu linia ferat i cu panica aezare muncitoreasc pe care ne grbeam s o salvm de la pieire.

240

Capitolul XX E MUNTELE HANCOCK


Prin canion americanul nelege o prpastie abrupt printre stnci. Aceasta ne poate da o imagine succint a locului unde ajunsesem. Trenurile circulau nc de mult prin EchoCannon, dar pe o linie provizorie. Terminarea i definitivarea lucrrilor cerea multe eforturi i numeroase brae de munc. Cobornd pe o trectoare ngust, ntlnirm jos pe cei dinti lucrtori ocupai s arunce n aer un bloc de stnc. Oamenii ne privir mirai. Doi strini narmai pn-n dini i un indian n fruntea lor aceasta putea s nsemne o primejdie. Prsindu-i uneltele, puser repede mna pe arme. Le fcui semne linititoare i ne apropiarm tustrei n galop. Good-day! i salutai pn a ne opri. Lsai putile! Sntem prieteni. Dar cine anume? se auzi un glas. Sntem vntori i venim cu o misiune foarte important. Cine comand aici, la Echo-Cannon? De fapt, inginerul colonel Rudge. Dar dumnealui lipsete momentan. Apelai la master Ohlers, administratorul antreprizei. i colonelul Rudge unde se afl? Urmrete banda de railtroublers care ne-a distrus o garnitur de tren. Ah, va s zic au plecat! i pe master Ohlers unde l gsim?
241

Mai ncolo, n tabr, la coliba aceea mare. Pornirm, nsoii de privirile curioase ale lucrtorilor. Dup vreo cinci minute ajunserm la tabr, de fapt cteva cldiri din brne, plus dou de crmid, lucrate de mntuial i nirate una lng alta. Jur mprejur, un parapet din bolovani, nalt de cel mult cinci picioare i destul de solid; n fa o poart din lemn masiv i deschis. Cum nu vedeam nici o colib, apelarm la serviciile unui lucrtor care ne ndrept spre una din cele dou cldiri de crmid. Oameni nu se prea zreau, n afar de civa ini care descrcau un vagon. Cldirea, neavnd dect o singur ncpere, era burduit cu lzi, butoaie i saci semn c slujea ca magazie de alimente. Cnd ne vzu intrnd, un omule scund, slbu se ridic de pe o lad, ntrebnd cu glas ascuit: Ce dorii dumneavoastr? Dar observndu-l pe Winnetou, se sperie ru de tot: Vai de mine, un indian! Nu v temei, sir! l linitii eu. Cutam pe master Ohlers, administratorul. Eu snt, rspunse omul, privind nencreztor pe sub ochelarii lui mari cu ram de oel. De fapt, am fi vrut s discutm cu colonelul Rudge, dar n absena lui ngduii-ne s stm de vorba cu dumneavoastr. Poftim! ne invit el aruncnd o privire nostalgic spre u. - Colonelul a plecat n urmrirea unei bande de railtroublers? Da. Ci oameni a luat cu dnsul? V intereseaz?... Ei bine, atunci ci oameni au mai rmas aici? Trebuie s-o tii i pe-asta?... i omuleul se tot muta ntr-o parte cu cte un pas. n fond, putem renuna deocamdat la aceste informaii, cedai eu. Spunei-mi ns cnd a plecat colonelul? i asta v intereseaz? mi-o ntoarse el nc i mai nfricoat. Domnule, s v explic de ce... Dar tcui. Nu mai aveam cu cine vorbi. Mic i neajutorat cum prea, master Ohlers nise pe lng noi i o zbughise afar, trntind ua. Barele de fier zngnir, zvorul masiv scrni. Auzirm i nchiztoarea unui lact. Eram prizonieri. M uitai la tovarii mei. Winnetou, att de grav de obicei, rdea ca pentru sine, dezvelindu-i dinii luminoi. Fred grsunul arta de parc-ar fi nghiit zahr amestecat cu piatr acr. Iar eu, amuzat de aceast nostim ntmplare, izbucnii ntr-un adevrat hohot de rs. Va s zic nchii, dar nu cu regim celular! glumi Fred. Omuleul ne
242

ia drept nite terchea-berchea. Afar rsuna sunetul strident al unui ignal. M apropiai de fereastra n form de crenel i zrii lucrtorii alergnd i ncuind poarta. Numrai aisprezece ini. Se strnser lng parapet, n jurul administratorului care le ddea, probabil, instruciuni. Apoi se risipir repede pe la cldirile de lemn ca s-i ia armele. Ne ateapt execuia! rostii bine dispus. Ce ne facem? - Fumm cte un trabuc, propuse Fred. Vr mna ntr-o cutie ce odihnea deschis pe un balot, scoase o igar i o aprinse. Luai i eu una. Doar Winnetou nu se atinse de igri. Dup puin, ua se ntredeschise ncet i glasul piigiat al domnului Ohlers ne som de afar. Nu cumva s tragei, vagabonzilor, c v mpucm pe loc! Strecurndu-se n fruntea oamenilor care se postaser la intrare cu armele ntinse, i ghemui mica fptur n dosul unui cogeamite butoi i, astfel baricadat, ne amenina cu flinta-i lung de vnat psri. Cine sntei? strig el sever, tiindu-se aprat de ai si i de butoiul cu pricina. Ce prostie! rse Fred Walker. Adineauri ne-ai fcut vagabonzi, iar acuma ne ntrebai cine sntem. Ieii de dup butoi i stm de vorb! Aha, credei c am cpiat?! Rspundei: cine sntei! Vntori de prerie. Cum Fred Walker avea chef s conduc tratativele, eu m ineam tcut deoparte. Administratorul continu interogatoriul. Cum v cheam? N-are nici o importan. Aadar, refuzai s rspundei! Las' c v dezleg eu limba! Ce cutai la Echo-Cannon? Vrem s v punem n gard. S ne punei n gard?! i mpotriva cui, m rog? mpotriva indienilor i a bandiilor care au distrus trenul i acuma vor s v atace pe dumneavoastr. Pshaw! Ia lsai-v de bancuri! Facei parte din banda de railtroublers i vrei s ne ducei de nas. Dar ai dat de dracu'! i, ntorcndu-se spre oamenii lui, ordon: Pe ei! Legai-i! Ho, stai un pic! l opri Fred Walker bgnd mna n buzunar. Bnuind c vrea s scoat legitimaia de detectiv, intervenii: Nu e nevoie? Fred. Las drcia aia n buzunar! S vedem cum o scot la capt aptesprezece feroviari cu trei westmen-i autentici. Care mic un deget, i zbor creierii! Fcui o mutra ct se poate de fioroasa, luai puca la umr i, cu
243

amndou pistoalele ntinse, m ndreptai spre ieire. Winnetou i Walker m urmar. Ct ai clipi, viteazul administrator dispru din faa ochilor notri, pitulndu-se i mai adnc n spatele butoiului. Doar eava flintei, ndreptat spre tavan, mai indica locul unde la nevoie, master Ohlers putea fi gsit. n ce-i privete pe feroviari, acetia nu preau s dispreuiasc exemplul efului lor. Se ddur la o parte i ne lsar s trecem nestingherii. Iat deci oamenii care urmau s in piept ogellallailor i bandiilor! Perspectiva nu era dintre cele mai roze. M adresai acestora. De fapt, am putea s v nchidem la rndul nostru, domnilor, dar n-o facem. Scotei-l pe btiosul master Ohlers la lumin ca s ne putem nelege cu el. E absolut necesar, dac nu vrei ca siucii s v tearg de pe faa pmntului! Dup oarecari eforturi oamenii reuir s-l aduc pe administrator ntro poziie normal. Le relatai toat povestea. Alb la fa ca varul, master Ohlers dup ce se ls moale pe un bloc de piatr vorbi sughind de fric: Acum v cred, sir. Auzisem, ntr-adevr, c la locul dezastrului doi cltori ar fi cobort din tren, cic s mpute o ciocrlie. Prin urmare acesta e master Winnetou? Am onoarea s v salut, sir! i se nclin n faa indianului. Iar dumnealui e master Walker, supranumit Walker cel-gras? V salut cu tot respectul, sir ! Mi-ar face plcere s aflu i numele dumneavoastr! ncheie el, adresndu-mi-se mie. M recomandai, bineneles cu numele meu de acas, nu cu cel dobndit n prerie. Toat stima, sir ! m salut el nclinndu-se. Va s zic, dup prerea dumneavoastr, domnul colonel a gsit mesajul i se va ntoarce degrab? Aa cred. Asta mi-ar conveni i mie; v asigur c mi-ar conveni. l crezui pe cuvnt. El relu: N-am la dispoziie dect patruzeci de oameni din care majoritatea lucreaz pe linie. Poate ar fi bine s evacum imediat Echo-Cannon i s ne retragem la staia urmtoare? Ce v trece prin gnd, sir ? V tragei din neamul iepurilor? Cum v-ar judeca superiorii? V-ar scoate din slujb numaidect. Am s v spun un adevr, sir: mai scumpa mi-e viaa dect slujba. nelegei? neleg. Ci oameni au plecat cu colonelul? O sut n cap, cei mai destoinici. Asta se vede...
244

tii cumva dumneavoastr numrul indienilor? mpreun cu bandiii albi, snt peste dou sute. Aoleu! Ne cur! Nu vad alt scpare dect s fugim. Pshaw! Care e staia cea mai populat? Promontory. Are vreo trei sute de lucrtori. Atunci telegrafiai la Promontory s v trimit de urgen o sut de oameni bine narmai! Master Ohlers rmase mai nti cu gura cscat, apoi i frec palmele fericit. Zu dac m-am gndit la una ca asta! Pi sigur, doar sntei un strateg nemaipomenit! Oamenii s vin cu merinde i muniii, dac nu avei destule. i nc un lucru: totul s se petreac n cel mai desvrit secret, altminteri iscoadele pieilor-roii vor bnui c le-am descoperit planul. Telegrafiai i asta. Cte mile snt pn la Promontory? Douzeci i una. Vor fi avnd acolo o locomotiv i vagoane disponibile? Totdeauna. Bine. Dac telegrafiai chiar acum, detaamentul poate sosi mine la prima or. Pn atunci, ne rmne timp sa mai fortificm niel tabra. Mobilizai-i pe cei patruzeci de oameni ai dumneavoastr i poruncii s nale parapetul cu nc trei picioare. Mine ne vor ajuta i cei din Promontory. Trebuie s facem n aa fel nct indienii s nu poat observa ce se petrece i ci ini se afl dincoace de zid. Vor vedea de sus, de pe creast, sir. N-or s vad. Ies eu n ntmpinarea cercetailor i v anun de cum i zresc. Oamenii dumneavoastr se vor ascunde prin cldiri, iar indienii vor crede c nu sntem dect foarte puini la numr. Batem chiar azi nite rui n pmnt, dincoace de zid, fixm pe ei grinzi i scnduri, ca s aib pe ce sa urce oamenii cnd vor fi s trag. Dup prerea mea, colonelul va fi aici mine la prnz. mpreun cu cei de la Promontory vom fi atunci peste dou sute patruzeci de ini contra dou sute i ceva. n plus, sntem aprai de zid. Pieile-roii, n schimb, n-au nici o acoperire. Pe de alt parte, nici nu se ateapt la o ripost serioasa. Aproape de neconceput ca, nc de la prima salv, s nu-i punem pe fuga tindu-le orice poft de atac. i pe urm ne aruncm asupra lor! jubil omuleul, pe care msurile schiate de mine l fcuser grozav de viteaz. Asta se va vedea. Deocamdat dai-i zor! Avei trei lucruri de fcut: s ne asigurai mncarea i cazarea, s telegrafiai la Promontory i s dai dispoziii pentru nlarea parapetului. Se face, sir, se face imediat. Doar n-am s fug eu de teama roilor! V pregtesc i o cin s va lingei buzele. O s vedei, am fost pe vremuri buctar.
245

Pe scurt, toate dispoziiile mele fur puse n aplicare. Caii primir nutre ndestultor, iar noi mncarm pe cinste. Master Ohlers prea, ntradevr, mai dedat cu cratia dect cu flinta. Oamenii lucrar ca nite titani la nlarea zidului. Nu se odihnir toat noaptea. Cnd m trezii dimineaa din somn, rmsei uimit de progresul fcut. Prin eful unui tren de noapte Ohlers repetase cererea adresat telegrafic staiei Promontory. Dar inutil, cci depea lui fusese recepionat la timp i se luaser msurile de rigoare. ntr-adevr, nc nainte de prnz, sosi un transport cu o sut de oameni, cu arme, muniii i provizii de alimente. Noii venii se puser i ei pe lucru: pn la prnz, totul era gata. La sugestia mea, butoaiele disponibile fur umplute cu ap i aduse lng parapet. Atta omenire trebuia asigurata cu ap, nu glum, ca s-i poat stinge la nevoie setea; i apoi nu era exclus s fim ctva timp asediai, sau s izbucneasc un incendiu. Staiile nvecinate fuseser puse la curent cu situaia, dar trenurile circulau normal, spre a nu strni bnuieli. Dup masa de prnz, Winnetou, Walker i cu mine plecarm din Cannon n cercetare. Luarm sarcina asupra noastr pentru c preferam s ne bizuim pe propriile constatri. De altfel, nimeni dintre feroviari nu-i oferise serviciile pentru aceast treab periculoas. Urma ca, de ndat ce unul din noi va fi adus tirea c a descoperit iscoadele indienilor, la Cannon s se dea semnalul prin provocarea unei explozii. Aceasta, pentru c trebuia s ne desprim. Indienii aveau s apar dinspre nord. Asta era clar. Numai c, dup spusele administratorului, trei drumuri veneau dintr-acolo. Eu preluai deci spre control partea de vest a preriei, Winnetou pe cea din mijloc, iar Walker pe cea de est, avnd s supravegheze drumul pe care venisem noi la Cannon. Trecnd de nite stnci, intrai n pdure i, printr-o rp lturalnic, m ndreptai spre nord. Dup vreo trei sferturi de or ajunsei ntr-un loc deosebit de prielnic scopurilor melc. Acolo, n pdure, se nla un stejar uria i, lipit de el un brad zvelt. M crai pe cel din urm i apoi, cnd ajunsei n dreptul unei crengi mai puternice a stejarului, trecui pe acesta, continund s m car tot mai sus. Peisajul se ntindea att de clar n faa ochilor mei, nct vedeam de sus toate luminiurile i toi arborii n parte. M instalai foarte comod i m pusei pe pnd. Trecu astfel ceas dup ceas fr s zresc nimic. Dar trebuia s-mi continui veghea cu mult rbdare, n sfrit, zrii la nord un crd de ciori nlndu-se din rmuriul copacilor. Ar fi putut s fie o simpl ntmplare. Dar psrile nu apucar, ca de obicei, o anume direcie, ci se mprtiar care ncotro, rotindu-se ctva timp nelinitite n vzduh i reaezndu-se apoi cu bgare de seam. Trebuie c se speriaser de ceva.
246

Dup puin, jocul se repet. Apoi a treia i a patra oar. Era limpede: venea cineva dinspre nord, se apropia prin pdure exact de locul meu de observaie. Cobori repede din copac i, tergnd orice semn n urma mea, m furiai ntr-acolo. Ajunsei astfel ntr-un huceag aparent de neptruns: reuii totui s m strecor n el i s m ntind cu burta la pmnt. i iat... unul, doi, trei, cinci, ase indieni trecur pe lng ascunztoarea mea ca nite strigoi. Se fereau s nu calce vreun vreasc, s nu fac zgomot. Erau iscoade i aveau feele vopsite n culorile rzboiului. Cum se deprtar de mine, cum ieii i eu din huceag. Fr ndoial c aveau s mearg prin poriunea de pdure cea mai deas; n acelai timp erau nevoii s examineze fiecare locor nainte de a face un pas. Toate acestea nsemnau ntrziere. Pe cnd eu puteam s apuc drumul drept i s alerg pn la Cannon fr a fi descoperit. Eram deci n mare avantaj. Fcui repede cale-ntoars i nu dur mai mult de un sfert de ceas c m i lsai n jos de pe povrni spre tabra din Cannon. Jos, omenirea era i mai mult ca nainte. Sosiser noi ntriri. Treceam tocmai linia ferat cnd, spre mirarea mea, l vzui i pe Winnetou cobornd spre tabr. Vd c fratele meu rou s-a ntors o dat cu mine, l ntmpinai eu. A vzut ceva? Winnetou s-a ntors, pentru c nu mai avea nici un rost s atepte. Doar fratele arli a i descoperit iscoadele! Ah! De unde tie Winnetou c le-am descoperit? Stteam sus, ntr-un copac i privind prin lunet l-am zrit departe, la apus, pe fratele meu arli. Sttea lng un arbore nalt. Eram sigur c mintea lui deteapt l va sftui s se caere sus. Apoi, dup o vreme, un crd de psri s-au ridicat n vzduh, speriate. Atunci, nelegnd c fratele meu trebuia s fi observat iscoadele ogellallailor, m-am grbit s m ntorc la tabra noastr. Iat, aadar, un nou exemplu de perspicacitate din partea lui Winnetou. Pn a intra n tabr, ne iei nainte un brbat pe care nu-l vzusem nc. Ei, v-ai ntors din cercetare, sir? ntreb el. Oamenii v-au vzut de departe i m-au ntiinat. Pe mine m cunoatei dup nume: snt colonelul Rudge. Permitei s v mulumesc! Pentru asta mai e timp, domnule colonel. Deocamdat, s dm foc pulberii i s-l avertizm pe camaradul nostru Fred Walker. Poruncii ca oamenii s intre toi n adposturi! n cel mult un sfert de ceas iscoadele ogellallailor vor i scruta de sus tabra. Well, se face! Poftim, intrai. Eu m ntorc imediat. Trecur cteva clipe i rsun o detuntur, destul de tare pentru a
247

putea fi auzit de Fred. Apoi lucrtorii se adpostir n cldiri. Doar civa oameni rmaser afar: ocupai n aparen cu treburi gospodreti. Colonelul Rudge veni dup noi n magazie. Ei, spunei mai nti ce ai constatat, sir! mi se adres el. Se apropie ase iscoade ale ogellallailor. Well! Vom avea grij s-i pclim. Ascultai-m, sir, noi toi v sntem profund recunosctori dumneavoastr i camarazilor ce v nsoesc. M ntreb cum s v mulumim... Prin a nu mai vorbi de recunotin, sir. Ai gsit biletul? Desigur. i mi-ai urmat sfatul? Pi da, am fcut imediat cale-ntoars. Altminteri n-am sta acum de vorb aici. Se pare c am picat exact la timp. Cnd credei c vor apare ogellallaii i stimabilii bandii? Mine noapte. Atunci avem rgazul s ne cunoatem mai ndeaproape, sir, se bucur colonelul. Poftii-l i pe camaradul indian. mi fac o plcere din a v considera invitaii mei. Ne conduse pe amndoi la cealalt cldire, de crmid, alctuit din mai multe ncperi. Una din ele, destul de mare, i slujea de locuin. Furm poftii nuntru. Acest colonel-inginer, brbat solid i hotrt, fcea impresia c nu se prea teme de indieni. Curnd reui s stabileasc ntre noi relaii de ncredere reciproc. De altfel i Winnetou, despre care auzise nc de mult, i se fcu repede simpatic. Hai, domnilor, s frngem deocamdat gtul unei sticle, pn vin pieile-roii cu gturile lor, glumi gazda. Simii-v ca la dumneavoastr acas i nu uitai ca v snt profund ndatorat. Cnd se ntoarce domnul Walker, l poftim, bineneles, s ne in tovrie. Era sigur c iscoadele indienilor ne i observau de sus, de pe stnci. De aceea ne comportam n aa fel, nct s-i inducem n eroare n ce privete situaia din tabr. Curnd se ntoarse i Fred. Nu descoperise nimic, dar auzise semnalul nostru. Cum soarele mai lenevea pe cer, nici noi nu aveam ce face. Totui, timpul nu ni se prea prea lung. Rudge trecuse prin multe i era un bun povestitor. Dar cnd se ls seara i cercetaii ogellallailor crai pe stnci nu mai puteau vedea ce se petrece n tabr, ddurm zor cu ntriturile, ca s le terminm. Spre bucuria mea, colonelul Rudge se declar de acord cu toate msurile preconizate de mine.. Astfel se scurse noaptea, ca i ziua urmtoare. Apoi o sear de crai-nou i ntinse pnzele tivite cu stele, luminnd destul de bine terenul de dincolo de zid. Toi oamenii notri erau narmai cu puti i cuite. Muli aveau i
248

pistoale sau mici revolvere de buzunar. tiind c indienii nu atac de obicei dect nainte de ivirea zorilor, lsai la parapet numai strjile absolut necesare. Ceilali tolnii n iarb, tifsuiau cu glas sczut. Vzduhul prea ncremenit: nici un freamt, nici o pal de vnt. La miezul nopii toat lumea puse mna pe arme i-i lu n primire locurile dinainte stabilite. Eu i Winnetou ne postarm mpreun cu alii la poarta de intrare. Renunasem la puca obinuit i luasem cu mine carabina Henry, care putea s-mi fie de mai mult folos.! Ne rnduisem n numr egal pe toate cele patru laturi ale taberei dou sute i zece brbai. Restul de treizeci aveau s asigure paza cailor, pe care i priponisem ntr-un loc mai izolat. Timpul se tra ncet ca melcul. Poate c unii dintre noi i i luaser de grij n ce privete atacul ogellallailor cnd deodat se auzi o pietricic lovindu-se de inele de fier. Apoi desluii n vzduh acel freamt abia perceptibil pe care orice netiutor l-ar lua drept o boare lin de vnt... Veneau indienii. Se apropiau. Atenie! i optii vecinului meu. Acesta transmise cuvntul de ordine mai departe, astfel c n mai puin de un minut toat lumea era pus n gard. Dincolo de zid, umbre fugare, fantomatice, lunecau prin noapte, care spre dreapta, care spre stnga, fr cel mai mic zgomot, indienii se desfurar jur mprejur mpresurnd treptat ntreaga tabr. Atacul era iminent. Umbrele se apropiau ncet, amenintoare. Nu le mai despreau de zid dect cincisprezece doisprezece zece opt ase pai. Deodat izbucni n noapte un glas teribil de sonor: Selkhi Ogellallah! Ntsag sisi. Winnetou natan Apaches! Shne ko Piar ogellallaii! Aici e Winnetou, cpetenia apailor! Foc! i descrcndu-i puca btut cu inte de argint, Winnetou lumin ca un fulger ntreaga tabr. i peste dou sute de puti detunar la rndul lor. Numai eu nu trsesem. Ateptam s vd efectul salvei, abtut asupra dumanilor ca ntr-un blestem neierttor. Cteva clipe nenchipuit de lungi domni cea mai adnc tcere. Apoi se dezlnui acel urlet ngrozitor care-i macin parc nervii i oasele. La nceput salva noastr i fcu pe asediatori s ncremeneasc. Acum ns urletul lor bntuia ntregul Cannon, ca rostogolit din gtlejul a o mie de ciraci. nc o salv, foc! comand de ast data colonelul sfiind cu vocea lui vzduhul saturat de strigte. Ordinul fu executat. Rudge lans alt ordin. Pe ei, biei! Cu paturile putilor! ntr-o clip oamenii escaladar zidul mprejmuitor. Chiar dac unii ateptaser poate btlia cu oarecare team, acum se npusteau cu toii la lupt ca nite lei. Nici un indian nu apuc s urce pe parapet. Eu rmsesem la postul meu. Afar se desfura o lupt aprig
249

nimicitoare. Mult nu putea s dureze, cci rndurile agresorilor se rreau vertiginos. Cei ramai n via nu aveau alta soluie dect s dea bir cu fugiii. Vedeam fpturile lor ntunecate furindu-se, alergnd care ncotro. i deodat, ei, da, un alb! i nc unul! Jefuitorii de trenuri, venind din cealalt parte, fugeau desperai prin dreptul meu. Acum abia mi dusei carabina la ochi. S poi trage douzeci i cinci de gloane fr a mai ncrca ntre timp arma! nelegei, desigur, ce atu aveam de partea mea. Trsei opt focuri la rnd, dup care trebuii s m opresc, din lips de int. n cine s mai trag? Cei scpai neatini fugiser; restul zceau ineri la pmnt sau se trau anevoie ca s ias n afara cmpului de lupt. Zadarnic trud! Erau mpresurai cu toii. Iar cine nu se preda nu fcea dect s-i grbeasc sfritul. Dup puin, cteva focuri se aprinser afar, dincolo de zid i ochii putur msura cumplita recolt pe care moartea o secerase ntr-un interval att de scurt. Privelitea m rscoli. Nu voiam s mai vad nimic, absolut nimic. O luai din loc i intrai n locuina colonelului. Dar numai dup cteva secunde m pomenii cu Winnetou. l ntmpinai mirat: Cum, fratele meu rou a prsit cmpul de btlie? Unde snt scalpurile dumanilor si? Winnetou a hotrt s nu mai scalpeze pe nimeni! rspunse el. De atunci, de cnd cu cntecul acela pe munte... i va ucide pe dumani, dar n-o si le mai trag pielea de pe cap. Howgh! Pe ci a dobort cpetenia apailor? Winnetou nu i-a numrat. La ce bun s-i numere, cnd fratele lui alb nici mcar n-a cutat s ucid pe careva? De unde tii? Oare n-a tcut arma fratelui meu arli pn n clipa cnd bandiii albi au trecut prin dreptul lui? i de ce a ochit numai la picioare? Pe acetia iam numrat. Snt opt cu toii. N-au putut fugi. Au fost prini i zac afar. Cifra era exact. Aadar, nimerisem exact i-mi atinsesem scopul: imobilizasem pe civa dintre bandii. Poate c i Haller era printre ei. De ceilali mi psa mai puin. Nu dur mult pn se ivi i Fred grsanul. Charlie, Winnetou, venii afar! Am pus mna pe ticlos! Ne strig el. Pe cine? Pe Haller. Ah! Cine l-a prins? Nimeni. E rnit, nu mai poate umbla. Minunat, nu-i aa? Au fost mpucai opt railtroublers i toi n acelai loc, n coaps! Se vnzolesc pe jos de durere. ntr-adevr interesant. Dintre indieni nu s-a predat nici unul. Numai albii tia opt se roag de iertare.
250

E totui vreunul lovit mai grav? Nu tiu. N-am avut timp s le vd rnile. Dar ce mai stai? Haidei afar! Din toat afacerea n-au scpat teferi dect cel mult optzeci de indivizi. Era ngrozitor! Dar nu-i meritaser oare soarta? Desigur c mult vreme cei care au reuit s scape din acest dezastru aveau s pomeneasc pania de azi. Se petreceau nite scene pe care pana refuz s le descrie. Cnd, dimineaa, la lumin, vzui mulimea de cadavre stivuite din loc n loc, un fior rece m cuprinse i-mi ntorsei repede capul. Fr s vreau mi adusei aminte de afirmaia unui contemporan c omul este uneori cea mai cumplit fiar. Abia dup-amiaz sosi cu trenul un medic, care-i consult pe rnii. Dintre acetia, Haller nu mai putea fi salvat. Rana lui era mortal. Dar nici acum, dei aflase c va muri, Haller nu ddea nici cel mai mic semn de remucare. Fred grsunul, care sttuse tot timpul lng el, veni fuga la mine, agitat, speriat. Hei, Charlie! Trebuie s plecm! ncotro? La Helldorf-Settlement. De ce? l ntrebai cuprins de nelinite. Ogellallaii au de gnd s atace colonia. Dumnezeule! De unde tii? De la Haller. edeam lng el i vorbeam cu colonelul despre seara petrecut de noi la Helldorf-Settlement. Deodat Haller izbucnete n rs i ce crezi c-mi spune? Cic n-o s mai apucm acolo asemenea seri! l iau din scurt i aflu c aezarea va fi distrus de ogellallai. Nemaipomenit! Fugi de-l anun pe Winnetou i poruncete s ni se aduc imediat caii. ntre timp, vreau s stau i eu de vorb cu Haller. Nu-l mai vzusem pe omul acesta din ziua cnd spionasem tabra ogellallailor. n ncperea unde zcea rnit de moarte, l gsii i pe colonelul Rudge. Prizonierul, ntins pe o ptur plin de snge, stors de vlag i livid, m fix cu nite ochi crnceni. Cum te cheam: Rollins sau Haller? l ntrebai. Ce te privete pe dumneata?! rspunse el rstit. M privete mai mult dect i nchipui. Era de prevzut c nu-mi va rspunde direct la nici o ntrebare. De aceea m gndisem s ating alt strun. Nu tiu nimic! Car-te! mi strig el. Nimeni nu e mai n drept ca mine s-i cear un rspuns, struii eu apsat. Doar eu, cu puca mea, te-am rnit de moarte! Haller fcu ochii mari. Sngele, ct mai era n el, i nvli n cap, accentund i mai mult cicatricea de pe frunte. Cine, vorbeti adevrat? scrni el. Da.
251

Atunci banditul se porni pe blesteme i njurturi ce nu pot fi redate. Eu ns rmsei calm n aparen. N-am vrut dect s te rnesc. Aflnd azi c nu ai nici o scpare, am trit sincere remucri. Acuma, ns, m-am linitit, pentru c i vd ticloia. mpucndu-te, n-am fcut dect s aduc un serviciu semenilor mei. N-o s mai facei nici un ru nimnui, nici dumneata, nici ogellallaii dumitale! Asta s-o crezi tu! rnji el, dezvelindu-i dinii ca de fiar. Ia ncearc i te mai du la Helldorf-Settlement! Pshaw! Colonia e bine aprat. Ce? Nu va rmne piatr peste piatr acolo! Am cercetat personal locul i m-am neles cu indienii ca, dup ce vom ataca Echo-Cannon, s trecem pe la Helldorf-Settlement. Ne-ai dat voi peste cap aici, dar dincolo, nici o grij! Colonitii vor plti cu vrf i ndesat victoria voastr! Bine, asta-i tot ce voiam s tiu! Dumneata, Haller, ai cpna tare, dar eti prost de dai n gropi. Vom pleca numaidect la Helldorf-Settlement ca s salvm ce mai poate fi salvat. Dac ogellallaii dumitale i vor rpi cumva pe coloniti, afl c-i vom scoate pe acetia din captivitate. i asta mulumit faptului c mi-ai trdat acum planul vostru. O s scoatei pe naiba! striga Haller mnios. Atunci unul din rniii care zceau n aceeai ncpere, un frtat din banda lui, i nl capul i rosti: Poi s-l crezi., Rollins! Asta nu vorbete n vnt. Eu l cunosc: e Old Shatterhand! Old Shatterhand! exclama Haller. Mii de trsnete! De-aia am auzit opt focuri n serie!... nghii-l-ar iadul i... i ntorsei spatele i ieii. Nu aveam chef s-i ascult blestemele spurcate. Colonelul Rudge veni dup mine i m ntreba surprins: Sntei, ntr-adevr, Old Shatterhand, sir? Ei da, eu snt. Haller m-a ntlnit cndva la o vntoare. i acum, colonele, atept s-mi dai civa oameni. E absolut necesar s m reped la Helldorf-Settlement. Asta, drag domnule, nu se poate. A merge bucuros cu dumneavoastr mpreun cu ntreg detaamentul, nelegei ns c, fiind n serviciul cilor ferate, am anumite obligaii. Atunci s-i lsm pe bieii coloniti n voia agresorilor? Oamenii vor fi decimai. Cum vei rspunde n faa propriei contiine? V rog, sir, n-am dreptul s plec de-aici dect n interes de serviciu. i nici nu am latitudinea s v pun la dispoziie oamenii mei. Dar ntr-un fel, pot s v ajut: poftim, vorbii dumneavoastr cu ei! Cine, vrea s renune la lucru i s v urmeze, n-are dect. Eu n-am s-l opresc. Ba i voi repartiza i un cal, arme, muniii i ceva de-ale gurii, cu condiia ca armele i caii s-mi fie napoiai mai trziu.
252

Bun, v mulumesc, sir! Cred c facei ntr-adevr maximum posibil, dar s nu-mi luai n nume de ru dac m abin de la complimente. Snt tare grbit. Cnd ne ntoarcem, voi cuta s recuperez aceast lips. Dou ore mai trziu mrluiam cu Winnetou i cu Fred Walker n fruntea unei coloane de patruzeci de clrei bine narmai, ntorcndu-ne pe acelai drum pe care venisem att de repede de la Helldorf-Settlement la Echo-Cannon. Winnetou tcea mereu, dar jarul din ochii lui spunea mai mult dect vorbele. Dac aceast tnr colonie a fost ntr-adevr distrus, atunci va fi vai i amar de fptai! Nu ne ngduirm nici un popas, nici mcar noaptea. Drumul l cunoteam. Nu cred c n tot timpul deplasrii s fi schimbat ntre noi

barem o sut de cuvinte. Era pe la amiaza zilei urmtoare cnd caii nduii ne aduser la marginea vlcelei n care tiam c e situat colonia Helldorf-Settlement. i iat, se dovedea c Haller nu minise, iar ajutorul nostru venea, din pcate, prea trziu. Toate casele nu mai erau dect mormane de drmturi fumegnde. Iuf! exclam Winnetou. Am s-i sfii pe lupii de ogellallai! Sus, pe colin, capela fusese i ea incendiat, iar crucifixul zvrlit undeva, n vale. Ne apropiarm n galop de ruine. Acolo ddui dispoziii feroviarilor s se opreasc pentru ca nu cumva s tearg urmele lsate de ogellallai. n ciuda cutrilor, nu reuii s descopr nicieri vreo rmi de trup
253

omenesc. Rscolirm i cenua nc destul de cald, fr s gsim nimic. Faptul acesta ne consol deocamdat. Winnetou, care urcase ntre timp pe colin, cobor din nou, aducnd cu sine micul clopot al capelei. Cpetenia apailor a gsit glasul de sus, ne anun el. Am s-l ngrop aici pn m ntorc biruitor. Apoi Walker si cu mine fcurm n mare graba nconjurul lacului, cercetnd dac nu cumva colonitii fuseser necai. Rezultatul se dovedi negativ. Un studiu atent al terenului ne conduse la concluzia c atacul se produsese n cursul nopii i se ncheiase, de fapt, fr nici o lupt. Nvlitorii, mpreun cu prada i captivii lor, se ndreptaser spre grania dintre Idaho i Wyoming. Oameni buni, m adresai ntregului nostru grup. Orice clip e de mare pre. Nu avem timp de odihn. Trebuie s pornim pe urmele ogellallailor ct mai e lumin. Abia seara ne vom permite un popas. Haidem! Cu aceste cuvinte srii n a. Ceilali la fel. Winnetou clrea n frunte i nu-i lua o clip ochii de la urmele ogellallailor. Ar fi preferat mai degrab moartea dect s se abat de la hotrrea lui. i noi ceilali eram stpnii de o ndrjire extraordinar. Eram doar patruzeci de ini contra optzeci, dar n mnia noastr nu mai ncpeau asemenea socoteli. n cele trei ore pn la lsarea serii strbturm un drum serios. Caii se comportau ct se poate de bine. n sfrit, o dat cu primele umbre ale nopii, ne ngduirm un popas. Dimineaa constatarm c ogellallaii nu mai aveau dect un avans de trei sferturi de zi, dei goniser fr rgaz, renunnd la odihn i somn. Motivul acestei. Grabe era uor de ghicit. n noaptea btliei de la EchoCannon, Winnetou i anunase cu glas tare prezena. Ogellallaii i nchipuiau deci ca acuma snt urmrii i ca atare zoreau s se pun la adpost. Caii notri, care fcuser aproape imposibilul, trebuiau acum menajai de prea mari eforturi, cci totul depindea la urma urmei de rezistena lor. Iat de ce n primele dou zile aproape c nu scurtarm de fel distana dintre noi i ogellallai. Ne-o cam ia timpul nainte, rosti la un moment dat Fred Walker. Vom ajunge prea trziu. Ba deloc, l linitii eu. Prizonierii urmeaz a fi torturai; ori, aceasta se face abia dup ce ogellallaii vor fi ajuns la corturile lor. i unde-or fi corturile? Acuma snt la Quacking-asp-Ridge, interveni n discuie Winnetou, dar noi o s-i ajungem pe miei mult mai ncoace, n cea de-a treia zi ne izbirm de un obstacol ct se poate de serios; urmele se despreau n dou, ndreptndu-se unele spre nord i altele spre
254

vest. Mai important ni se pru prima direcie. Vor s ne ntrzie! observ Walker. - Oamenii albi binevoiasc a se opri aici, ne pofti Winnetou. Urmele nu trebuiesc atinse de nimeni. i spunnd acestea, mi fcu un semn pe care l pricepui imediat: eu s controlez urma care duce nainte, iar el o va cerceta pe cealalt care apuca spre stnga. Pornirm deci clri, fiecare n direcia lui. Coloana se opri pe loc s ne atepte. S tot fi mers aa vreun sfert de ceas. Numrul cailor care trecuser pe acolo era greu de stabilit, ntruct fuseser dispui n ir indian. Dar judecnd dup adncimea i forma urmelor, s-ar fi zis c nu erau mai mult de douzeci. Pe cnd examinam aceste urme, zrii la un moment dat n nisip cteva pete mici, rotunde, negricioase i pe ambele pri nite dre subiri. Mai ncolo fia de teren arta ca i cnd ar fi fost anume nivelat. M ntorsei repede la ai notri. Winnetou m i atepta. Ce-a vzut fratele meu? l ntrebai. Urme de clrei i att. Hai dup mine! poruncii eu i o luai napoi spre locul cu pricina. Iuf! fcu apaul, surprins de hotrrea din glasul meu i presimind c am gsit o dovad cert a trecerii prizonierilor. Ajuni la faa locului, m adresai lui Fred: Master Walker, dumneata, ca westman ncercat, studiaz te rog urmele astea i spune-mi ce vor fi nsemnnd. Care urme? se foi el. Uite-le aici! Ah! Ce s fie? S-a plimbat nielu vntul pe nisip, a dat cu mtura. Curios! Parc odat se plimb vntul pe nisip, cum zici dumneata?! Eu ns pun rmag pe orice c Winnetou va ajunge la alta concluzie, adic la ceea ce cred eu. l rog pe fratele rou s cerceteze! Apaul cobor de pe cal, se aplec i, privind cu atenie semnele, stabili: Fratele meu arli a dat de drumul cel bun: pe aici au fost crai prizonierii. i care-i dovada? ntreb Fred nencreztor i n acelai timp contrariat de propria sa lips de orientare. Fratele meu s se uite bine, l pofti Winnetou. Iat aici nite stropi de snge! Pe dreapta i pe stnga snt urmele unor mini de copil, iar la mijloc i mai n afar e pieptul... Prin urmare, cznd de pe cal, copilul s-a lovit n nas i i-a dat sngele, explicai eu. Aha! exclam Walker, luminndu-se n sfrit. Ei, asta n-a fost greu de rezolvat. Snt convins c vom ntlni mai ncolo alte ciudenii, mult mai complicate. Hai! i ntr-adevr, dup numai zece minute, ajunserm pe un teren pietros
255

unde urmele nu se mai vedeau deloc. Ealonul se opri mai n spate, ca s nu ncurce cercetrile i peste puin Winnetou mi art triumftor un fir de ln gros, galben. Ce spui de asta? m adresai iari lui Fred. E de la o ptur. Exact! Uite capetele firului: snt tiate. Va s zic, au tiat fii ca s fac nvelitori pentru copitele cailor. Ia s vedem, s cscm bine ochii! Ne puserm din nou pe cutate. i iat, la vreo treizeci de pai, descoperirm n iarba ce rsrea pe alocuri din pmntul arid urma tears prea n grab a unor mocasini. Poziia tlpii ne indica direcia de deplasare. Mergnd pe acest drum, gsirm curnd i alte cteva puncte de reper care artau toate c, de-aci ncolo, ogellallaii i ncetiniser neobinuit de mult ritmul de deplasare. Abia dup o bun distan urmele devenir iari mai vizibile. Indienii scoseser crpele de pe copitele cailor i i continuaser drumul pe jos, lng patrupezii lor. Lucrul mi se pru ciudat i-mi ddu de gndit. Winnetou, strunindu-i calul, privi ndelung peisajul dinaintea lui ca i cnd ar fi vrut s-i aminteasc de ceva. Iuf! exclam el ntr-un trziu. Acolo e petera muntelui cruia albii i spun Hancock! i ce-i cu petera asta? Winnetou s-a lmurit pe deplin. n aceast peter siucii ogellallai se nchin i-i jertfesc pe prizonieri Marelui Spirit. Va s zic, o mare parte din ogellallai au luat-o spre stnga, ca s adune cetele risipite ale tribului lor; ceilali, mai puini, i duc pe prizonieri la peter. I-au legat pe spinarea cailor, iar dnii merg pe jos. Cnd am putea s ajungem la muntele acela? Cam spre scar. Nu se poate! Dup cte mi amintesc, Hancock se afl ntre SnakeRiver i Yellowstone-River. Fratele meu nu tie c snt doi muni cu acelai nume? Aha! i Winnetou l cunoate pe sta de aici? Da. i petera? Asta e petera n care Winnetou a fcut legmnt cu tatl lui Ko-it-se, pe care acesta ns l-a clcat. Fraii albi s lase n pace urmele i s vin dup mine! Hotrt, sigur de sine, Winnetou ddu pinteni calului i porni n galop, urmat de ntreg ealonul. Trecurm n goan peste viugi, peste ponoare i coclauri pn ce, la un moment dat, munii se deschiser larg, oferindu-ne privelitea unui es druit cu ierburi mbelugate i ntins pn spre brul de culmi pierdut la orizont. Aici e J-akom akono, cum i spun tehuaii, adic Preria sngelui", ne
256

lmuri Winnetou fr a-i ncetini galopul. Aadar, aceasta era Preria sngelui", despre care auzisem attea grozvii! Aici triburile Dakota reunite i aduceau prizonierii, le ddeau drumul i se veseleau apoi hituindu-i pn la moarte. Aici pieriser cu miile osndiii la stlpul torturii, ari, spintecai, sfiai, ngropai de vii. Nimeni, nici un indian din alt trib, nici un alb nu cuteza s se aventureze n acest inut blestemat. i iat c noi naintam, sfidnd primejdia, ca ntr-o plcut i panic plimbare. Cluz ntr-un astfel de loc nu putea s ne fie dect un Winnetou! Caii ncepuser s dea semne de oboseal. naintea ochilor notri apru

un munte izolat, nscut parc din ngemnarea mai multor coloi de pmnt. Ajuni la poalele, lui, lsarm caii s se odihneasc lng desi. Acesta e muntele Hancock, ne inform Winnetou. i unde-i petera? E dincolo, pe partea cealalt a muntelui. Pn ntr-o or fratele meu o va vedea. Haide, dar fr arm! S merg numai eu? Da. Sntem aici pe un trm al morii. Numai brbatul bine clit l poate nfrunta. Ceilali s se ascund prin desi i s ne atepte. Muntele din faa noastr era de origine vulcanic, avnd o lime de
257

circa trei sferturi de or de mers. mi lepdai puca i carabina i m luai dup Winnetou care i ncepuse urcuul pe latura dinspre vest a muntelui. Drumul era greu, erpuia ntruna, iar Winnetou mergea cu o pruden excepional. Un ceas ncheiat ne trebui pn s ajungem astfel sus, pe cretetul muntelui Hancock. Fratele meu s nu fac zgomot i s stea cu ochii treji, mi opti apaul, culcndu-se pe burt i trndu-se printre tufe. Eu l urmai, ns tresrii deodat speriat: abia mi vrsem capul prin crengri, c vzui cscndu-se sub mine o prpastie ca o plnie uria, de fapt gura unui crater stins. M aflam chiar pe marginea ei. nconjurat sus de tufe rzlee, prpastia numra pn jos cel puin o sut cincizeci de picioare. i acolo jos, pe fundul neted i rotund, cu un diametru de vreo patruzeci de picioare, zceau bieii oameni din Helldorf-Settlement, victimele cutate de noi. Zceau legai de mini i de picioare. mi stpnii emoia i m apucai s-i numr. Erau toi, supravegheai de un puternic grup de indieni. Cercetai centimetru cu centimetru gura craterului, ca s vd pe unde sar putea cobor. Coborul nu era imposibil, cu condiia s ai curaj, s dispui de o frnghie solid i s gseti un mijloc de a sustrage atenia strjilor. Pe alocuri ieeau la iveala nite coli masivi de care puteai s te sprijini i s te odihneti. Aceasta-i petera? l ntrebai pe Winnetou dup ce ne retraserm niel de la marginea craterului. Asta e. i pe unde se intr? Dinspre rsrit. Dar nimeni nu poate intra pe acolo cu fora. Atunci s coborm pe-aici. Avem lasso-uri. Prietenii de la calea ferat au i ei destule frnghii. Winnetou aprob n tcere i luarm drumul napoi spre oamenii notri. Eu, unul, nu nelegeam de loc de ce indienii nu pzeau i partea dinspre vest a muntelui. Atunci ar fi fost imposibil sa te apropii neobservat. Cnd ajunserm iari jos, ziua se apleca spre amurg. ncepurm deci imediat preparativele. Strnserm toate frnghiile de rezerv i le legarm cap la cap, iar Winnetou alese pentru operaie douzeci de oameni din cei mai sprinteni, restul urmnd s rmn de paz la cai. Doi dintre acetia primir ns i o alt misiune: cam la trei sferturi de or dup plecarea noastr, trebuiau s ncalece, s ocoleasc muntele spre est, s se deprteze apoi ct mai mult posibil i s aprind cteva focuri, avnd grij s nu incendieze cumva preria. Apoi trebuiau s se ntoarc repede la ai lor. Urmream sa distragem astfel atenia strjerilor i s le-o ndreptm spre focurile din prerie. Spre apus orizontul se color treptat n nuane din ce n ce mai stacojii, dup care soarele se topi ncet n cenuiul serii. Winnetou se deprtase de
258

noi. n ultimul timp mi se prea cu totul schimbat. Privirea lui sigur i ferm plutea ca ntr-un foc straniu, nelinitit, iar pe fruntea lui ntotdeauna neted apruser cutele unei tainice ngrijorri sau poate ale unor gnduri deosebii de grave, care i tulburau parc admirabilul su echilibru luntric. l vedeam umbrit, apsat i m credeam nu numai dator, dar i n drept sl determin la o mrturisire. De aceea m dusei s-l caut. edea la marginea pdurii, rezemat de un arbore, uitndu-se inta spre apus, unde norii poleii de ultimele raze ale soarelui plzmuiau fantastice figuri de peisaje. Dei m apropiai pe nesimite i n pofida gndurilor ce-l absorbeau, Winnetou nu numai c-mi auzi, dar mi i recunoscu paii. Fr s-i ntoarc ochii spre mine, rosti: Fratele arli a venit s-i vad prietenul. Bine a fcut, cci n curnd nu-l va mai vedea. Nu cumva sufletul lui Winnetou e apsat de umbre? Sa le goneasc! Vorbii eu aezndu-i mna pe umr. Atunci apaul ridic braul i art spre apus. Acolo ardea pn acum flacra vieii. i iat c s-a stins, s-a fcut ntuneric. Du-te tu pn acolo i ncearc s alungi umbrele! Vei putea? Nu. Dar lumina se va ntoarce mine i va ncepe o nou zi. Pentru muntele Hancock va ncepe ntr-adevr o nou zi, dar nu i pentru mine. Soarele meu se va stinge cum s-a stins i soarele zilei, numai c al meu n-o s mai rsar nicicnd. Mine, zorii mi vor surde n alt lume. Astea snt gnduri negre crora fratele meu Winnetou nu trebuie s le dea crezare! ntr-adevr, desear vom avea de nfruntat primejdii mari; dar de cte ori n-am biruit noi moartea, de cte ori, hotri i neabtui, nam silit-o s-i retrag braul sterp ntins spre inimile noastre! Alung tristeea care te-a cuprins! Nu e dect urmarea oboselii din ultimele zile. Nu, Winnetou nu se las dobort de oboseal; orict de mare ar fi, ea nu-i poate rpi pacea sufletului. Fratele meu arli tie ct de nsetat am fost ntotdeauna dup apa cunoaterii i a tiinei. Mi-ai dat s beau din ea i am but cu lcomie i am nvat mai multe dect oricare din fraii mei roii. Dar am rmas totui indian. Oamenii albi seamn cu animalele domestice care i-au pierdut treptat tria simurilor, pe cnd indianul e ca slbticiunea care simte totul i al crei suflet aude orice zvon. Ea tie cnd i vine sfritul. Nu c-l bnuiete doar, ci l i simte aievea i se ascunde ht n desiul pdurii, ca s moar n linite i singurtate. Vezi tu, arli, acest simmnt, care nu minte niciodat, l ncearc acum pe Winnetou. l strnsei ndelung la pieptul meu i vorbii: Totui fratele meu se nal. N-ai mai simit niciodat la fel?.. Nu, niciodat. Aadar e prima oar? Da.
259

Atunci de unde tii ce nseamn i c-i prevestete sfritul? E foarte limpede, prea limpede! Winnetou va muri mpucat, cci numai glonul l poate rpune. De cuit sau tomahawk se apr el uor... Fratele meu arli s-mi dea crezare: chiar azi m voi duce n venicile... da, da... Tcu. n venicele plaiuri ale vntoarei" voia s spun... Dar nu-i duse vorba pn la capt... Abia dup un rstimp adug: Merg acolo unde... odat i odat m va urma i fratele meu Old Shatterhand. Atunci ne vom revedea i nu va mai fi nici o deosebire ntre oamenii albi i cei roii... M strnse la piept i tcu din nou. Eram adnc micat. Un glas luntric mi spunea c instinctul lui fr gre nu-l nal nici de data asta. ncercai totui s-i alung gndurile att de sumbre i de aceea i-am spus: Winnetou s-a crezut mai tare i mai rezistent dect este aievea. Nu zic, Winnetou e ntr-adevr cel mai nenfricat rzboinic al seminiei sale, dar la urma urmelor nu e nici el mai mult dect un om. i dac niciodat nu lam vzut obosit, iat c astzi d totui semne de oboseal. Zilele i nopile din urm au fost peste msur de grele. De aici i nencrederea n sine i gndul amar. Ca s le alungi nu e nevoie dect de odihn. Sa rmn deci fratele meu aici i s se culce pe lng oamenii care ne vor atepta la poalele muntelui. i nirai toate acestea cu mult cldur i convingere. Dar Winnetou cltin uor din cap. Cred c fratele arli glumete. Ba nu. Am vzut adineauri cum arat petera i am msurat-o bine din ochi. M prind deci s conduc de unul singur atacul. Adic s nu fiu i eu de fa? ntreb el, n timp ce o flacr ciudat i nvlui ochii. Doar ai fcut destul. Ai dreptul s te odihneti. i tu? Eu cred c ai fcut mai mult dect mine i dect toi laolalt. Nu, nu rmn! Nici dac te rog n numele prieteniei noastre? Nici atunci! Vrei s se spun c Winnetou, cpetenia apailor, s-a speriat n faa morii? Nimeni n-ar ndrzni s spun aa ceva. Chiar dac-ar tcea toat lumea i nimeni nu m-ar lua drept fricos, nc s-ar gsi un om a crui mustrare mi-ar urca sngele n obraz! Cine s te mustre? Winnetou! El nsui! Pe cnd fratele arli s-ar lua la trnt cu moartea, Winnetou i-ar spune mereu c, trecnd de partea lailor, nu mai are dreptul s se cheme rzboinic, nicidecum cpetenia unui neam viteaz. Nu, nu! Nu-mi cere s rmn! Adic s crezi chiar tu pn la urm c am ajuns s m port ca un coiot, iar mie s-mi fie scrb de mine? Mai bine de
260

o mie de ori moartea! Acest ultim argument m fcu s tac. Mndrul Winnetou s-ar fi nruit sufletete i trupete sub povara propriilor sale imputri. Dup o scurt pauz, apaul relu: Am vzut amndoi de attea ori moartea cu ochii i fratele meu a fost ntotdeauna pregtit pentru cel clin urm ceas. tiu c i-a nsemnat n carneel ultimele lui dorine pentru cazul c ar fi czut n lupt. Eu trebuia s i le mplinesc. n graiul feelor palide aceasta se cheam testament... Winnetou i-a fcut i el testamentul, dar nu i-a vorbit nimic pn acum cnd i presimte moartea. Vrei s-mi mplineti tu dorinele? Snt gata, dei sper din toat inima c presimirile tale nu se vor adeveri i vei mai petrece pe pmnt multe ocoluri de soare. Dar dac totui ai s cazi vreodat, te asigur c-i voi mplini cu sfinenie porunca. Chiar dac-ar fi greu, foarte greu de mplinit? Winnetou tie c ntrebarea e de prisos. Trimite-m n ghearele morii i m duc! tiu, arli, tiu. Pentru mine ai sri i n focul cel mai crncen. Vei face tot ce-i cer. Eti singurul om n stare s-o fac. Mai ii tu minte c odat, cnd nu ne cunoteam nc prea bine, am vorbit amndoi despre bogie i aur? Da, mi amintesc. Mi se prea atunci c ai gndi altfel de cum vorbeai i c aurul ar avea de fapt mare pre n ochii ti. Aveam dreptate? Nu te nelai prea mult, mrturisii eu. Dar acum? Spune-mi adevrat. Orice alb preuiete averea. Eu ns nu m gndeam atunci la comori moarte i la bucurii trectoare. Adevrata fericire nu se afl dect n comorile inimii. tiam c acuma vei vorbi aa. Nu e o tain pentru tine c eu cunosc multe locuri pline cu nuggei sau cu praf de aur. Ar fi destul s-i art numai un singur zcmnt din acestea i ai ajunge un om bogat, chiar foarte bogat. Dar atunci n-ai mai fi fericit. Bunul Manitu nu te-a fcut s trndveti i s te mbuibi cu bogii. Trupul tu seme i sufletul tu curat merit ceva mai bun. Eti om i om trebuie s rmi! De aceea nc demult m-am hotrt s nu-i spun unde se afl acele vetre de aur. M vei condamna oare pentru acest lucru? Nicidecum! rspunsei cu deplin sinceritate. l aveam n fa pe cel mai bun prieten al meu. Presimind c i se curm firul vieii, omul acesta mi ncredina ultimele lui dorine. Cum s m fi cobort ntr-o asemenea clip la josnicul gnd al navuirii? i totui ai s vezi mult, foarte mult aur, continu Winnetou. Numai c aurul acela nu e pentru tine. Dup ce voi muri, du-te pn la mormntul tatlui meu. l tii doar. Sap dinspre apus la temelia mormntului i vei
261

gsi acolo testamentul lui Winnetou, fratele tu plecat dintre cei vii. Acolo mi-am nsemnat dorinele i te rog s le mplineti. M leg cu jurmnt! l asigurai eu i lacrimile mi scldar obrajii. Nici o primejdie, orict de mare, nu m va mpiedica s-i mplinesc voia, precum ai scris-o n testamentul tu. i mulumesc. De-acum, gata! S ne pregtim ele atac. Eu am s mor. S ne lum deci rmas bun, dragul meu arli! Bunul Manitu s te rsplteasc pentru tot ce mi-ai fost i ai svrit alturi de mine! Prea srac mi-e cuvntul pentru cele ce simt. S nu plngem! Doar sntem brbai! ngroap-m n munii Ventre, pe malul lui Metsur, mpreun cu calul i cu toate armele mele. Nu uita nici puca de argint; n-a vrea s ncap pe alte mini. i cnd te vei ntoarce printre ai ti, acolo unde nimeni nu te va iubi ca mine, amintete-i uneori de prietenul i fratele Winnetou. Fii binecuvntat, tu, care mi-ai fost binecuvntare! i apaul i lipi palma de cretetul meu. i ascultai suspinul greu, nbuit i, strngndu-l la piept, rostii printre lacrimi: Winnetou, scumpul meu Winnetou, nu e dect o prere, o umbr fugar! Tu trebuie s rmi n viaa. Nu veni la atac! Nu se poate! rspunse el ncet dar hotrt i, smulgndu-se de lng mine, porni n direcia taberei noastre. Urmndu-l, m frmntam zadarnic cum s-l feresc de primejdia ce-l atepta. Nu vedeam nici o cale, nici una. mi amintesc i azi, dup atta vreme, cum a fi jertfit atunci orice pentru un singur cuvnt, pentru un argument salvator. Eram rscolit pn-n adncul inimii. i Winnetou la fel n ciuda sforrilor sale de a se stpni. i deslueam tremurul din glas pe cnd vorbea cu oamenii notri. S-a ntunecat bine de tot. E timpul s pornim. Fraii mei s se in dup mine i Old Shatterhand! Crndu-ne n ir cte unul, urmarm acelai drum pe care l strbtusem mai nainte cu Winnetou. Urcuul acesta ncet i tcut se dovedea acum, din cauza ntunericului i mai anevoios. Abia dup o ora i ceva ne vzurm ajuni la marginea craterului. Pe fundul aa-numitei peteri ardea un foc mare, la lumina creia vedeam prizonierii, ca i paznicii, tolnii pe jos. Nici un cuvnt, nici un zgomot nu ajungeau pn la urechile noastre. nti de toate fixarm frnghia de un col masiv de piatr, apoi stturm linitii ateptnd ca oamenii notri s aprind focurile n partea cealalt a muntelui. Nu dur mult i zrirm n apus aprinzndu-se pe rnd cinci flcri, ca nite focuri de tabr. Ascultarm apoi ateni, privind n acelai timp n adncul prpastiei. Controlul se dovedi foarte util: observarm un indian ieind dintr-un soi de tunel i comunicnd ceva cu ceilali strjeri care, ridicndu-se repede de jos, disprur mpreun cu el n deschiztura
262

respectiv. Se grbeau s vad focurile aprinse de noi. Acesta era momentul ateptat. Apucai captul frnghiei. Winnetou ns mi-l smulse din mn. Cpetenia apailor va cobor primul! hotr el. Fratele meu s m urmeze. Stabiliserm dinainte ca oamenii s coboare la un anume interval unul de altul, nct atunci cnd captul frnghiei va fi atins fundul prpastiei, s nu fie agai de ea dect patru ini. Winnetou cobor. Ateptai pn se cre distana cuvenit i-l urmai. Dup mine venea Fred. Coborul se desfura mult mai repede dect ne-am fi ateptat. Din fericire, frnghia rezista, iar oamenii de sus o manevrau n ritmul cuvenit. Firete c se prvlir n adnc nu puine pietricele i sfrmturi de stnc. Noaptea, pe ntuneric, nici nu se putea altfel. Probabil c una din pietre lovi un copil, cci l auzirm ipnd. Ct ai clipi, apru prin deschiztur capul unui indian. Auzind cum se rostogolesc pietrele, i ntoarse privirea n sus i rcni lung, n semn de alarm. Hai, repede! l ndemnai pe Winnetou. Altminteri se duce de rp totul! Ai notri, observnd de sus ce se ntmpl, slobozir funia cu i mai mare vitez. n vreo treizeci de secunde atinserm fundul craterului, dar n aceeai clip cteva gloane fulgerar prin deschiztura pomenit mai sus i Winnetou se prbui! Iar eu mpietrii de groaz. Winnetou, frate, te-au lovit? strigai. Winnetou va muri! rspunse el. O mnie surd, nemsurat, m potopi atunci. Fred Walker m ajunse din urm. Moare Winnetou! l anunai. Pe ei! Nici nu mai scosei pistolul de la bru. Cu pumnii goi m npustii asupra celor cinci indieni care ieiser din tunel. Cel din faa era nsi cpetenia. l recunoscui imediat. Ko-it-se, te zdrobesc! urlai nebunete i-i repezii un pumn nprasnic n tmpl. Indianul czu ca un butuc. Strjerul de alturi tocmai ridicase tomahawkul asupr-mi, dar un mnunchi de raze venind de la focurile noastre mi lumin o clip faa... i omul scpa din mn unealta ucigtoare. K-ut-skamasti pumnul care omoar! exclam el ngrozit. Dup cum vezi: Old Shatterhand. Piei, fiar! tunai eu. Nu mai reueam sa m iu n fru. l culcai la pmnt i pe acesta. K-ut-skamasti! Urlau indienii speriai, nucii. Old Shatterhand! se mir la rndul lui Fred Walker. Va s zic din tia-mi eti, Charlie! Acuma neleg totul. Am ctigat partida! Dm iama n ei!
263

O lam de cuit m fripse n umr, dar nu-mi psa. Ali doi ogellallai czur mpucai de Fred, iar pe un al treilea l lichidai eu. ntre timp coborr pe frnghie destui oameni de-ai notri. Restul indienilor puteam si las n seama lor. Alergai repede la Winnetou i ngenuncheai lng el. Unde te-au rnit, frate? Ntsge-tche aici, n piept, rspunse Winnetou cu glasul stins, ducndu-i mna spre partea dreapt a pieptului. i mna se nroi de snge. Scosei cuitul i-i despicai haina. Glonul i ptrunsese n plmn. Toat fiina mea se cutremura de o durere nemaitiut pn atunci. Mai e ndejde, dragul meu, cutai s-l consolez. Fratele arli s m ridice lng pieptul lui ca s pot urmri lupta, se rug el. i mplinii dorina. Astfel, Winnetou putu s vad cu ochii lui cum ogellallaii, de ndat ce apreau prin deschiztur, cdeau sub loviturile oamenilor notri, ce coborau din ce n ce mai muli pe frnghie. Colonitii prizonieri fur dezlegai. Se auzeau exclamaii de bucurie, cuvinte de recunotin. Dar toate acestea nu-mi spuneau nimic. Nu-l vedeam dect pe Winnetou, pe prietenul muribund. Rana ncet s mai sngereze. Bnuiam c se produsese o hemoragie intern. Are fratele meu vreo dorin? l ntrebai. Sttea tcut, cu ochii nchii, cu capul sprijinit de pieptul meu. Iar eu nu m ncumetam s fac cea mai mic micare. Btrnul Hillmann i ceilali coloniti eliberai puseser i ei mna pe armele mprtiate pe jos i se pregteau s ptrund n tunelul cu pricina. Dar nici asta nu m mai interesa. Priveam neputincios chipul prietenului meu, chipul lui ca de aram, cu pleoapele grele, lsate. Dup puin, se ivi i Fred Walker. Sngera i el. I-am lichidat pe toi! m anun bravul grsun. Au pierit ca mutele. Dar i omul acesta va muri, spusei cu glasul sugrumat. Toi laolalt nu valoreaz ct acest suflet ce se stinge n braele mele. Apaul zcea nemicat. Feroviarii care, trebuie spus, se purtaser vitejete n lupt, precum i bieii coloniti se adunar n jurul nostru, tcui i adnc ndurerai, n cele din urm, Winnetou deschise ochii. Are fratele meu vreo dorin? repetai ntrebarea de adineauri. Ddu din cap i rosti ncet: Fratele meu arli s-i conduc pe aceti oameni n munii VentreMari. Lng prul Metsur ei vor da de pietrele scumpe pe care le caut. S le stpneasc sntoi. Altceva, Winnetou? Fratele meu arli s nu-l uite pe apa... Pot oare colonitii s se mai urce sus, aa chinuii cum snt?
264

Da, l asigurai eu, dei vedeam ct de mult suferiser bieii oameni de pe urma curelelor care le intraser n carne. Winnetou i roag s mai spun odat cntecul acela... Btrnul Hillmann nici nu mai atept ndemnul meu. Fcu semn celorlali i urcar cu toii pe un bra de stnc nlat deasupra noastr pentru a ndeplini ultima dorin a lui Winnetou. Apaul i urmri din ochi pn ajunser sus.. Apoi mi cuprinse minile i ascult..., Dup ce ultimul acord se stinse, Winnetou ncerc s-mi spun ceva. Dar nu mai avu putere. mi apropiai urechea de gura lui. Atunci, cu un ultim i suprem efort, mi opti: arli... Rmi cu bine! Un tremur l strbtu i un val de snge i ni pe gur. Marele conductor al apailor mi mai strnse odat minile, crispat, convulsiv, apoi trupul i se destinse i strnsoarea slbi treptat. Winnetou murise! Ce-a mai putea spune? Marile dureri nu ncap n cuvinte. O, de-ar veni totui timpul cnd astfel de ntmplri tragice s nu se mai petreac dect n legendele strvechi! Privisem nu o dat moartea n ochi. n Vestul slbatic trebuie s fii oricnd pregtit de moarte. i totui acum, n faa trupului nensufleit al celui mai drag i mai devotat prieten al meu, inima mi se frngea de durere. M gseam ntr-o stare de nedescris. Ce om minunat se stinsese! i ct de brusc, de nemilos l lovise moartea! Aa se vor stinge pe rnd oamenii rasei sale! Asemenea lui, cel mai nobil fiu al indienilor! ntreaga noapte l vegheai tcut, cu ochii ari de un foc luntric. Zcea i acum n braele mele precum murise. Ce gndeam? Ce simeam? Ce sens ar avea ntrebarea?! Dac-ar fi fost cu putin, o, ct de bucuros mi-a fi dat o jumtate din via pentru el! Dar iat-1 mort i destinul nu avea ntoarcere. Aa se stinsese cndva n braele mele btrnul dascl KlekihPetra, iar mai trziu, propria-i sor, frumoasa No-ci. Presimirea nu-l nelase. Cu lucid i stranie prevedere, el mi indicase i locul unde dorea s fie nmormntat. Cum pe coloniti i ateptau acolo, n muni, mult rvnitele pietre, acetia se oferir cu drag inim s apuce acelai drum cu mine. Astfel sarcina de a-l transporta pe Winnetou la locul de veci mi fu simitor uurat. A doua zi n zori ne deprtarm de muntele Hancock. Hoardele ogellallailor puteau s apar n orice clip. Pe Winnetou, nvelit n pturi, l legasem pe spinarea unui cal. Pn la munii Ventre-Mari nu erau dect dou zile de drum. ntr-acolo mergeam, avnd grij ca indienii s nu dea de urmele noastre. n seara zilei urmtoare atinserm valea lui Metsur. Acolo l nmormntarm pe minunatul meu prieten, dndu-i toate onorurile cuvenite unui mare i viteaz conductor. l ngroparm n inuta de rzboi i clare pe mustangul lui mpucat anume n acest scop. Iar deasupra nlarm un
265

gorgan masiv pe care nu-l mpodobesc, dup obiceiul indienilor, scalpurile dumanilor rpui ci trei cruci de lemn. Solul nisipos al acelei vi nu coninea doar fgduitele pietre, ci i mult praf de aur, care-i rsplti din belug pe feroviari pentru strdania lor. Civa se hotrser chiar s ntemeieze, mpreun cu colonitii, o nou aezare purtnd acelai nume: Helldorf. Ceilali se ntoarser la EchoCannon. ntre timp, banditul Haller murise de pe urma rnii. Complicii lui fuseser judecai i pedepsii potrivit legilor. Micul clopot ngropat de Winnetou fu iari scos la iveal de coloniti i folosit ntr-o nou capel. Iar cnd oamenii i mpreunar din nou glasurile ntr-un cntec smerit, gndul lor se lumina ntru amintirea preanobilului i nenfricatului conductor indian...

266

Capitolul XXI ESTAMENTUL LUI WINNETOU


Winnetou mort! Aceste dou cuvinte sugereaz starea n care m aflam. Prea c nu voi reui s m despart de mormntul lui. Stteam acolo zile ntregi, mut de durere i contemplnd forfota oamenilor care lucrau la noua lor aezare. M uitam, dar de fapt nu vedeam nimic. Glasurile treceau pe lng mine ca un zvon deprtat. Eram ca i absent. Parc m lovise cineva n moalele capului i czusem n acea stare de semi contient cnd sunetele se pierd undeva departe, iar imaginile joac stranii ca dup un geam aburit. Noroc c ogellallaii nu dduser ntre timp de urmele noastre i c nu mai puteau descoperi acum locul unde ne aflam. Altminteri n-a fi fost n stare s le in piept. Sau, mai tii, poate c primejdia m-ar fi trezit din apatie? Poate. Bravii oameni ncercau cu struin s-mi detepte interesul pentru munca lor, dar nu reueau dect n foarte mic msur. Mi-au trebuit cteva zile ca s-mi revin i s le dau n sfrit o mn de ajutor. Aciunea reconfortant a muncii nu ntrzie s-i arate roadele. Ce-i drept, rosteam cu greu cte un cuvnt, totui vechea mea energie ncepu s se manifeste din nou, nct ajunsei n curnd ndrumtorul activitii pe
267

antier. Toate acestea durar dou sptmni, pn hotri s curm zbava. Testamentul lui Winnetou m chema spre Nugget-tsil, acolo unde i nmormntasem pe Inciu-ciuna i pe minunata-i fiic No-ci. n plus, m simeam dator s trec pe la Rio Pecos i s-i ntiinez pe apai despre moartea celui mai mare i mai vestit dintre conductorii lor. tiam c n prerie asemenea veti se rspndesc fulgertor (poate ca apaii vor fi aflat totul nc nainte de sosirea mea), dar m credeam obligat s-i informez n calitate de martor ocular, s le descriu tragica ntmplare ct mai fidel i mai amnunit. Colonitii se puteau dispensa acum de mine; dac simeau cumva nevoia s se consulte cu un westman ncercat, l aveau pe Fred Walker, care hotrse s mai rmn cu ei. Plecai aadar, dup o desprire emoionant. Plecai la drum clare pe murgul meu credincios i fortificat n urma zilelor lungi de odihn. Poate c altdat a fi dorit s trec prin ct mai multe aezri omeneti; acuma ns, nu voiam s ntlnesc pe nimeni; trebuia s-mi port durerea n singurtate. i, ntr-adevr, nu vzui fa omeneasc pn la Beaver-Creek, din Canadienii nordici, unde mi rsri n cale cruntul i primejdiosul To-kei-hun, cpetenia comanilor, din minile cruia scpasem cndva cu mult abilitate. Pe cnd noi ne bteam cu siucii, la sud comanii dezgropaser din nou securea rzboiului i To-kei-hun pornise mpreun cu aptezeci de supui spre sacrul Makik-Natum, muntele galben, unde se afl mormintele cpeteniilor lor, ca s oficieze acolo dansul rzboiului i s consulte vracii". n drum ei capturaser civa albi i hotrser s-i omoare la stlpul torturii. Apariia mea i salv pe aceti oameni din ghearele morii. Trec ns peste aceast ntmplare, ea neavnd legtur cu Winnetou. Am s-o povestesc cu alt ocazie. Pe albii eliberai i cluzii pn la frontiera cu New Mexico, unde se aflau n siguran. De acolo m-a fi putut duce direct spre Rio Pecos. Dar m interesa n primul rnd testamentul lui Winnetou; trebuia s lmuresc totul ct mai repede. M ndreptai deci spre sud-est, ctre Nugget-tsil. Drumul era primejdios, trecnd prin teritoriul ostil al comanilor i prin cel al kiowailor de care trebuia s m feresc cu toat atenia. ntlnii i o
268

seam de urme, dar, inndu-m ct mai departe de ele, sosii neobservat pn n preajma lui Canadian-River. Acolo descoperii nite urme de copite nirndu-se exact pe direcia n care naintam eu. Ca s nu m pomenesc cu niscai indieni i nici cu albi, ar fi trebuit s fac un ocol mare, ceea ce nu-mi prea convenea, n afar de asta, voiam s tiu cine erau clreii din fa: indieni sau albi. De aceea mi continuai drumul n aceeai direcie. Urmele nu erau mai vechi de o or. Curnd constatai c e vorba de trei clrei; ntlnii apoi i locul unde se opriser pentru un scurt popas. Unul desclecase, probabil pentru a mai strnge chinga eii. Era nclat cu cizme. Aadar, un alb. i cum nu vedeam de ce un alb s-ar fi nsoit cu doi indieni, ajunsei la concluzia c tustrei clreii trebuie s fie albi. Nici nu-mi trecea prin gnd s-mi schimb itinerarul din cauza lor. mi vzui mai departe de drum. De altfel, chiar dac i ntlneam, nimic nu m obliga s rmn cu ei. Clreii era vizibil se deplasau fr grab. Astfel i ajunsei din urm n numai dou ore. Nu departe se zreau nite coline printre care erpuia n vale Canadian-River. Era n asfinit i intenionam s poposesc pe malul apei. Nu vedeam de ce prezena celor trei strini din faa mea m-ar fi fcut s renun la acest plan. Chiar dac-i puseser i ei n gnd s poposeasc aici, nu eram deloc obligat s le in companie. Dup puin, clreii disprur n desiul ce acoperea colinele, iar cnd ajunsei i eu acolo, i vzui lng ru ocupai cu priponirea cailor. Preau s aib cai i arme bune. Dar nfiarea lor nu-mi inspira nici o ncredere. Zrindu-m aa, dintr-o dat, se speriar mai nti, apoi ns se linitir i-mi rspunser la salut. M oprisem la oarecare distan de ei. Omule, ne-ai bgat n speriei! vorbi unul apropiindu-se de mine. Avei cumva contiina ncrcat ca s tresrii din te miri ce? l ntrebai. Pshaw! Ct despre asta, dormim linitii! Fiindc altcum, vei fi tiind i dumneata c o contiin ncrcat nu prea e pern moale. Dar ine cont, domnule, c aici, n Vestul plin de primejdii neateptate, apariia unui
269

strin te cam ndeamn s pui mna pe cuit. Dar mi dai voie s te ntreb de unde vii? Dinspre Beaver-Fork. i ncotro? Spre Rio Pecos. Atunci ai drum lung de fcut. Noi mergem numai pn la Mugworthills. Ciulii urechile. Mugworthills fcea parte din acelai lan de muni pe care Winnetou i tatl su l numeau Nugget-tsil. Ce interese vor fi avnd acolo aceti trei oameni? Trebuia s le aflu inteniile. Mugworthills? Unde vine asta? ntrebai, fcnd-o pe netiutorul. E o regiune foarte frumoas. Crete acolo un soi de pelini creia i se spune., "mugwort", de unde i denumirea regiunii. Dar se mai gsete i altceva. Ce? Hm. Dac-ai ti!...Dar nu-i spun nimic. Altminteri te-ai grbi s mergi i dumneata cu noi. Gur-spart! interveni mnios unul din ceilali doi clrei. Ce tot ndrugi acolo? Pshaw! Nu tii c gndurile plcute i gdil limba? Dar, n definitiv, dumneata, domnule, cine eti? Firete ca aluzia ce-i scpase de pe buze mi strni interesul. Era, desigur, vorba de Nugget-tsil. Vzusem i eu cu alt ocazie pelinia ce crete acolo pe ntinderi mari. Cuvintele acestea nvluite n mister m ndemnau s m altur grupului, fr a-mi declara ns identitatea. De aceea mi ddui o meserie inventat ad-hoc. Snt puitor de capcane, dac n-avei nimic mpotriv. Nu ne deranjeaz. i numele? Sau preferi s i-l ascunzi? Ba de loc. M cheam Jones. Rar nume, foarte rar, n-am ce zice! se veseli el. M ntreb dac o s-l pot reine... i capcanele unde le-ai lsat? Mi le-au luat comanii mpreun cu toat agonisita mea de dou luni. Ghinion! Da, mare ghinion. Dar snt bucuros c am scpat teafr. Te cred. Indivizii tia nu cru nici un alb, mai cu seam acum. Parc kiowaii nu snt la fel de ri?! Ba da. i cu toate astea, v-ai ncumetat prin teritoriul lor. Cu noi e altceva. Noi sntem aici n siguran. Avem nite recomandaii clasa nti. Mister Santer e prieten cu Tangua, eful lor. Santer! V putei imagina ocul ce-l produse asupra mea acest nume. Cu mare greu izbutii s m prefac indiferent i calm. Deci oamenii acetia l
270

cunoteau pe Santer! Acum eram hotrt s m altur grupului lor. Doar nu putea fi vorba de un alt Santer dect de banditul care ne scpase de attea ori din mini. tiam c e prieten cu Tangua, cpetenia kiowailor. i Santer al dumneavoastr e un om att de influent? ntrebai eu cu toat naivitatea. Ba bine c nu! Mai ales printre kiowai. Dar ia spune, dumneata n-ai de gnd s descaleci? nsereaz i-mi nchipui c vrei s poposeti aici. Uite apa, uite i punea pentru cal! Hm, chiar dumneata spuneai adineauri c aici trebuie s fii prudent. i cum eu nu v cunosc... Cum adic, avem noi mutre de bandii? Asta nu. Dar dumneata m-ai descusut n tot felul fr s-mi spui mcar cu cine am onoarea. i-o spun imediat. Sntem westmen-i i ne ndeletnicim cnd cu una, cnd cu alta. Omul se hrnete pe-aici cum poate. Mie mi zice Gates; dincoace l vezi pe mister Clay, iar dumnealui de dincolo e mister Summer. Acum eti mulumit? Yes! Atunci descalec sau vezi-i de drum, dup pofta inimii! Dac-mi ngduii, voi rmne cu dumneavoastr. Pe meleagurile astea e de preferat s nu stai de unul singur. Well! Ct eti cu noi, s n-ai nici o grij. Numele lui Santer ne ocrotete pe toi. Dar ce fel de om mai e i Santer sta? m interesai eu, n timp ce desclecam. Un gentleman n toat puterea cuvntului. O s-i fim foarte ndatorai dac lucrurile vor iei aa cum ne-a fgduit. l tii de mult vreme? Nu. L-am cunoscut acum cteva zile. Da? Unde? La fortul Arkansas. Dar de ce te intereseaz? Nu cumva l cunoti i dumneata? Pi dac l-a cunoate, ce rost ar avea s mai ntreb? Nu-i aa, mister Gates? Hm, asta cam aa-i. Spuneai c numele lui Santer v asigur mpotriva kiowailor. Or, aflndu-m acum printre dumneavoastr, profit i eu ca s zic aa, de ocrotirea lui. E czul deci s m interesez, nu? Yes! Atunci ia loc lng noi i f-te comod. Ai demncare? Doar o bucat de pastram. Noi ne-am aprovizionat mai serios. Poftete i dumneata, dac vrei. La nceput i privisem cu suspiciune, creznd c am de-a face cu nite vagabonzi. Acuma ns nclinam s-i socotesc oameni de treab, adic ceea
271

ce dup normele specifice Vestului s-ar putea numi oameni mai mult sau mai puin cinstii. Adusei ap limpede de la ru i ne aezarm pe frupt. Oamenii m tot msurau cu coada ochiului. Dup un rstimp Gates, care prea s vorbeasc i n numele celorlali, mi se adres din nou. Aadar, i-au luat capcanele i vnatul. Pcat! Cum ai s-i mai procuri demncare? Dobor eu vreun animal. Vd c ai dou puti. Snt bune? Bunicele. Asta mare e pentru gloane, cealalt pentru alice. mi nfurasem carabina ntr-o hus croit de mine. Dac le pomeneam de dobortorul de uri i de carabina Henry, se lmureau imediat cine snt. Ciudat om! De ce s te cari cu dou puti, una pentru alice i alta pentru gloane, cnd i-ar ajunge una singur cu dou evi, fiecare pentru alt soi de muniie! E drept, dar m-am deprins cu arma asta veche. i ce-ai de gnd la Rio Pecos, mister Jones? Nimic deosebit. Cic se gsete acolo vnat bunicel. Dac te lai n ndejdea c apaii i vor da voie s vnezi pe teritoriul lor, atunci nu te vd bine. Cum s-i treac prin gnd aa ceva? Deocamdat n-ai pierdut dect nite capcane i cteva piei de animal. Dincolo, ns, riti s-i pierzi propria piele. ii neaprat s te duci la Rio Pecos? Nu. n fond, nu m oblig nimeni i nimic. Atunci hai cu noi! Cu dumneavoastr?! m prefcui eu mirat. De ce nu? Pi, ziceai c v ducei la Mugworthills! Ei da. i ce s caut eu acolo? Hm, tiu eu dac s-i spun sau nu? Voi ce prere avei, Clay, Summer? Ceilali doi se privir o clip ntrebtor, apoi Clay rspunse: E o chestiune cam delicat. tii doar c mister Santer ne-a obligat s tcem. Dar, pe de alt parte, tot dnsul spunea c ar mai fi nevoie de civa oameni potrivii. Aa c procedeaz cum crezi. Well! se hotr Gates. Dac mister Santer mai angajeaz oameni, de ce nu l-am lua pe Jones cu noi? Va s zic, n-ai nici o alt obligaie? N-am nimic, l asigurai eu. nseamn c dispui de timp? Berechet. Ai vrea s te apuci de o treab care ne-ar aduce bani serioi?
272

De ce nu? Orice om vrea s ctige bani. i dac afacerea promite, nu vd de ce a sta pe gnduri. Firete c trebuie s aflu mai nti despre ce e vorba. Pi altminteri cum! De fapt e un secret, dar dumitale am s i-l spun. Ai o mutr att de cinstit i sincer, nct nu cred s ne tragi pe sfoar. Ei, n ce privete cinstea, te rog s n-ai ndoieli. Nici nu am. Ei bine, mergem la Mugworthills dup nuggei. Nuggei! exclamai eu mirat. Se gsete aur acolo? Nu ipa aa! Spune dac te trage inima, c nuggei snt, slav Domnului! De unde tii? Pi, de la mister Santer. I-a vzut el? Asta nu. Altminteri de ce ne-ar mai lua i pe noi? Ar pune singur mna pe comoar. Va s zic nu i-a vzut? E numai o presupunere. Hm! Ba nu e presupunere. E sigur. Omul cunoate regiunea, numai locul nu-l tie precis. Pare cam ciudat. Pare, nu zic nu. Dar sta-i adevrul. S-i spun exact cum stau lucrurile, cum ni le-a nfiat el. Ai auzit vreodat de Winnetou? Cpetenia apailor? Da, tiu. Poate c vei fi auzit i de un anume Old Shatterhand? Parc. Bun. Afl c tia doi, care snt prieteni la cataram, au urcat cndva la Mugworthills, mpreun cu tatl lui Winnetou, cu o fata roie i cu nc un alb. Mister Santer i spionase i surprinsese tocmai momentul cnd Winnetou se sftuia cu tatl lui cnd i cum s urce pn sus i s aduc nuggei. Era deci limpede. nsemna c nuggeii zac pe-acolo cu grmada, nu?! Probabil. Ascult mai departe: mister Santer a pndit ce-a pndit ca s vad ncotro apuc cei doi apai i s afle unde anume e situat zcmntul. De fapt nu e nimic ru n asta. i aa slbaticii n-au ce face cu aurul. Nu-i cunosc valoarea, nu se pricep. i a reuit mister Santer? Din pcate, nu prea. S-a luat dup ei (urcase i sora lui Winnetou), dar trebuind s tot cerceteze urmele, a pierdut o mulime de timp i a ajuns prea trziu. Apaii terminaser treaba i coborau de pe munte. Ghinion, ce zici? Nu vd. Cum adic, nu vezi? Explic-mi i mie. Apaii n-aveau dect s coboare. Mister Santer putea s urce apoi
273

linitit, orientndu-se dup urmele lor. Acestea l-ar fi condus exact la nuggei. Formidabil! Vd c-i lucreaz bine mintea. Poi s ne fii ntr-adevr de ajutor. Numai vezi c lucrurile s-au desfurat altfel. Santer, creznd pe bun dreptate c apaii se ntorc cu pungile doldora, a tras n ei ca s le ia nuggeii. i? I-a ucis? Doar pe btrn i pe fat. Mormintele lor snt chiar acolo sus. L-ar fi mpucat el i pe Winnetou, dar n-a mai fost chip pentru c apruse ca din pmnt Old Shatterhand, care s-a npustit s-l prind i 1-a tot fugrit mpreun cu nite cete de apai pn ce cu marc greu omul a reuit s se refugieze la tribul kiowailor, cu a crui cpetenie a legat prietenie. Pe urm, s-a mai urcat el la Mugworthills n repetate rnduri i a cutat peste tot, dar degeaba. Abia acum i-a venit ideea s-i ia nite oameni de ajutor. Mai multe perechi de ochi vd mai bine dect una singur. Ei i oamenii aceia sntem noi, trei la numr. Dac vrei, poi fi al patrulea. i credei c avem anse de succes? Sut-n sut! Apaii au cobort atunci att de repede de la ascunztoare, nct aceasta nu putea fi prea departe de locul unde i-a ntlnit apoi mister Santer. Nu vom avea deci de explorat dect o mic poriune de teren. Numai dracu ne-ar putea ncurca socotelile, c de timp nu ducem. Lips. Stm orict de mult, cteva sptmni sau chiar luni, pn gsim aurul. Nu e nici ipenie de om acolo. Ei, ce prere ai? Ca s fiu sincer, povestea nu-mi prea place. De ce, omule? Pi, s-a vrsat snge, au fost victime omeneti... Ia las prostiile! L-am vrsat eu sau dumneata? Ce vin avem? Nici una. Vrei s-i jelim acum pe indieni? n fond, asta e soarta lor: vor pieri cu toii. Ce-a fost, nu ne privete. Noi s gsim aurul. Ne lum fiecare partea i huzurim ca domnul Astor sau ca ali milionari. mi ddui n sfrit seama cu cine am de-a face. Nu erau ce-i drept chiar lepdturi de ultim spe, cum ntlnisem attea n peregrinrile mele; totui viaa unui indian nu preuia n ochii lor mai mult dect aceea a unui vnat oarecare. Nici nu prea erau oameni ncercai i prevztori. Altminteri nu s-ar fi ncrezut att de lesne n nfiarea mea onest, iniiindu-m nitam-nisam n secretul lor, ba propunndu-mi chiar participarea la aciune. De prisos s mai spun ct de mult mi convenea aceast ntlnire. Iat c m gseam din nou n preajma lui Santer. De ast dat, nu cu siguran c nu avea s-mi mai scape din mini. M artam nc destul de indiferent i sceptic n legtur cu propunerea lor. Mi-ar conveni, nu zic, nite nuggei. Dar i n cazul c i-am gsi, nc nu-mi vine s cred c vor fi ai notri.
274

Ce idee! Pi, dac-i gsim, nu ne rmn nou? Da? i pentru ct timp? Pentru orict. Doar n-o s-i aruncm la psri. i dac ni-i ia cineva?! Cine? Santer. La el m gndesc. Mi, dumneata parc n-ai fi n toate minile! Parc voi l cunoatei ca lumea?... n privina asta, da! Abia de curnd l-ai ntlnit pentru ntia oar.. Ascult ce-i spun: e un om cinstit. Cine-l vede nu se mai ndoiete de cinstea lui. Mai adaug c, interesndu-ne la fort n legtur cu persoana sa, nu ne-a fost dat s auzim dect laude. Unde-i acum? Ne-am desprit ieri, urmnd ca noi s-o luam de-a dreptul spre Mugworthills, iar el s trag o rait pn pe Red River, unde se afl Tangua cu kiovaii lui. i ce caut acolo? i duce lui Tangua o veste foarte bun: a murit Winnetou. Cum? Zici c a murit? Pi da. L-au mpucat siucii. Tangua i Winnetou erau dumani de moarte. i nchipui ce bucurie va fi pe kiowa. Tocmai de aceea mister Santer s-a grbit s-i duc vestea. Rmne s ne ntlnim din nou la Mugworthills. Un gentleman Santer sta! ine s ne pricopseasc, zu aa. i garantez c o s i plac i dumitale. - Sper. Dar e bine s fim precaui. n legtur cu el? Da. Eu te asigur ca nu e nici un motiv de bnuial. Iar eu i-o spun de pe-acuma c, dei snt hotrt s v nsoesc, am s fiu cu ochii-n patru. Un ins care de dragul nuggeilor omoar doi oameni panici e capabil s ne mpute i pe noi, dup ce vom fi gsit aurul, ca s-l pstreze numai pentru el. Mister Jones, ce tot spui... Se ntrerupse i m fix cam descumpnit. Clay i Summer preau de-a dreptul consternai. Da, da, continuai eu, nu e numai posibil, ci chiar probabil c v-a angajat ca s scotocii peste tot, s gsii comoara i apoi s v mture din drum. Vorbeti ca s te afli-n treab! Ba nicidecum! Dac vei cumpni lucrurile n mod serios i fr nici o idee preconceput, atunci cu siguran c-mi vei da dreptate. Gndii-v mai nti ca omul acesta e prieten cu Tangua, unul din cei mai fioroi
275

dumani ai albilor. Cum de-a ajuns sa lege prietenie tocmai cu el? Asta n-o tiu. Nici nu-i nevoie s tii. Poi s judeci, e ct se poate de simplu. Nu neleg, mister Jones! Ca s te mprieteneti cu un asemenea mnctor de albi, trebuie s-i fi dovedit cumva c nici ie nu-i pas de soarta lor. Iat de ce trebuie s ne pzim de Santer. Just sau nu? S-ar parca c nu e chiar greit. Ai i alte argumente? Da, cel de adineauri. C i-a mpucat pe roii aceia? Nu ajunge? Ct despre asta, repet c nu i-o iau n nume de ru. Nu e un motiv de suspiciune. Nu-i dai seama, mister Gates, c te pui i dumneata ntr-o lumin proast? Eh, indienii snt nite slbatici! Trebuiesc distrui. Ba nainte de toate snt oameni, au i ei drepturile lor. Iar noi avem datoria s le respectm. Ceea ce spui sun ct se poate de frumos. Dar i aa stnd lucrurile, nc nu vd de ce mpucarea a doi indieni ar fi un act att de reprobabil. ntr-adevr, nu vezi...? Deloc. S lum lucrurile pe partea lor practic. Poate nelegi i dumneata ca, de fapt, indienii snt sortii pieirii...? Din pcate da, neleg. Ei, dac tot trebuie s dispar, atunci ce importan are c unul sau altul o sfrete cu un ceas mai devreme?! Acesta-i punctul de vedere practic pe care-l susin eu. Iar daca-i aa, atunci omul care-i lichideaz nu c de fapt un uciga. El nu face dect s anticipeze deznodmntul. Curioas teorie de moral" practic! Poate. ns nu i-ar strica nici dumitale dac i-ai nsui-o. Well, s judec i eu niel din punctul dumitale de vedere. Va s zic, mister Santer nu e de condamnat. Sigur c nu. Ba este. Dumneata susii c, mpucndu-l pe btrnul ef al apailor i pe fata acestuia, Santer n-ar fi comis nici o crim; s presupunem pentru moment c a fi de aceeai prere. Urmeaz ns ntrebarea practic: de ce i-a ucis? Ca sa afle unde au ascuns aurul. Nu, nu sta e motivul! Nu! Atunci care? Ca s afle ascunztoarea nu era nevoie s-i ucid. S-i fi lsat s treac i apoi urmele lor l-ar fi dus direct la int. Singur i-a spus c s-au ntors foarte repede. Nici nu i-au permis rgazul s tearg urmele. Dar
276

nici nu gseau necesar s fie att de prevztori, fiindc erau convini c nu mai era nimeni la Mugworthills. Urmele lsate de apai l-ar fi condus cu siguran la locul dorit. Am mai spus acest lucru. M rog, n-are a face. Nu vd ce legtur au toate astea cu prerile mele, mister Jones. Hai s judecm, mister Gates. Va s zic Santer nu i-a mpucat ca s descopere ascunztoarea, ci ca s-i jefuiasc de nuggeii pe care-i aveau asupra lor. Ceea ce nu schimb nimic. Pentru victime i pentru asasin e ntr-adevr totuna. Nu ns i pentru noi. De ce? Ia spune, ct aur crezi c era acolo sus? Puin? Ba mult, foarte mult. N-am nici o dovad sigur, dar e uor de presupus. Eu, ns, i-o pot dovedi. Dumneata. Firete, cu un pic de raiune. Chiar i necunoscnd regiunea, i poi lesne nchipui c la Mugworthills nu exist aur. Aadar, nuggeii trebuie s fi fost adui din alt parte. Or, dac indienii au fcut acolo un depozit, nseamn c nu era vorba de un pumn de grune. ntr-adevr. Ei i din depozitul acela de aur Winnetou i tatl su n-ar fi putut lua cu ei dect o parte foarte mic. Nu-i aa? De acord. i iat c pentru o bagatel mister Santer a ucis doi oameni!. Hm, da! E un om practic. Voia s pun mna i pe punguliele lor. Tot nu-i dai seama ce vreau s spun? Omul dumitale att de practic poate constitui o mare primejdie pentru noi. Cum aa? Pi gndete, mister Gates: s zicem c am ajuns sus i am dibuit depozitul. i pe urm... mprim nuggeii ntre noi, se grbi el s completeze. Da, i mprim. Cam ct crezi c ne-ar reveni de cciul? Cine s tie? Ar trebui s aflm mai nti ct aur e n depozit. Chiar i aa, tot n-am putea s prevedem ctigul nostru. Santer va da s-i opreasc partea leului i nou s ne arunce cte un mizilic. Nu, asta n-are s-o fac. Te neli. Nu m nel, poi s fii sigur. Ba da. mpreala va fi cinstit, toi n mod egal. Nici chiar Santer n-o s apuce mai mult? Nici el. V-a promis c aa o s fac?
277

Nu ca a promis, a i btut palma cu noi. i v-a fcut impresia unui suflet generos? Firete. E un model de cinste i noblee. Iar dumneavoastr, tustrei, sntei modele de naivitate! Cum aa? Dac-i dai crezare ! De ce nu i-am da? Vrei s v-o spun deschis? Spune. Ei bine, un ins care nu se sfiete s ucid doi oameni de dragul ctorva nuggei e un ahtiat nemaipomenit dup avere. Nici prin gnd nu i-ar trece s mpart aurul cu voi. Dar atunci era vorba doar de nite indieni. Totui erau oameni care nu-i fcuser nimic. i nici cu albii nu s-ar fi purtat mai frumos. Hm! Mormi el nencreztor. Ascultai ce v spun! Santer v-a promis s mpart aurul n pri egale, iar eu susin... Nici o grij, se va ine de cuvnt, m ntrerupse el. S-ar putea, pentru c tie c-o s-l ia napoi. S ne ia napoi aurul? Da, da. Partea noastr, a fiecruia, va fi n orice caz nsutit mai mare dect ceea ce duceau cu ei Inciu-Ciuna i Winnetou. i totui Santer i-a omort. Ei bine, pot s jur c din clipa cnd primir aurul nu mai sntem siguri de viaa noastr. S vedem, mister Jones, s ateptm. Eu oricum atept. Chiar dac-ai avea dreptate n general, totui greeti n cazul de fa. Mister Santer e un gentleman n toat puterea cuvntului. M-ar bucura s nu avei deziluzii. Snt sigur pe ceea ce spun, mister Jones. Mai ntii s-l cunoti i pe urm s vorbeti. Din prima clip se vede c e un om integru. Well! Snt curios s-l vd. Dumneata eti plin de bnuieli ca balta de broate. Dac te temi ntradevr, n-ai dect s evii primejdia, s renuni. Adic, s nu merg cu voi la Mugworthills? Pi! Doar nu te silete nimeni. i n fond nici nu tiu dac mister Santer va fi mulumit de dumneata. Credeam c-i facem un hatr... De data asta Gates mi vorbi aproape cu scrb. l iritase nencrederea mea. De aceea cutai s-o dreg. mi facei ntr-adevr un bine. V snt sincer ndatorat. Atunci arat-i recunotina n alt chip, nu ponegrindu-1 pe un om n necunotin de cauz. Hai s lsm cioroviala! Vom tri i vom vedea.
278

Cu aceasta epuizarm subiectul i discuia lu alt curs. Pn la urm izbutii s terg proasta impresie ce le-o fcusem datorit nencrederii mele. Ct dreptate mi-ar fi dat oamenii acetia dac le-a fi dezvluit adevrul! Dar nu puteam s risc. Erau nite gur-casc, nite ageamii care, aflnd cine e Santer, mi-ar fi adus mai mult pagub dect folos. ntre timp se fcuse destul de trziu i urma s ne culcm. Dar pn atunci, dei dup prerea mea ne aflam ntr-un loc sigur, cercetai totui mprejurimile. Neobservnd nimic suspect, renunai la ideea de a organiza straja. Ct privete pe naivii mei frtai, acetia nici nu-i puneau asemenea probleme. Dimineaa pornirm tuspatru spre Mugworthills. Gates i ai lui nici nu bnuiau c aceasta fusese de fapt dintru nceput i inta mea. Toat ziua mi-o petrecui n nelinite i ncordare. Ceilali nu-i fceau nici un fel de griji. Erau siguri c, la o eventual ntlnire cu kiowaii, simpla referire la Santer ar fi fcut s fie tratai cu prietenie. Pe mine ns, kiowaii m-ar fi recunoscut imediat. n timp ce Gates i ai lui nici nu se gndeau la vreo msur de prevedere, eu dei ntr-o cu totul alt situaie trebuia s accept aceast nepsare ca s nu le trezesc nencrederea sau antipatia. Noroc c nimeni, absolut nimeni nu ne iei n drum. Seara poposirm n preria deschis. Ceilali ar fi vrut s aprind un foc de tabr, dar n-aveau cu ce lucru de care m bucuram n sinea mea. De altminteri, focul n-ar fi avut nici un rost: vremea era destul de cald, iar de fript nu aveam ce frige. n zori, pn a porni iar la drum, mprirm ntre noi ultima ciosvrt de pastrama. Trebuia, deci, s mai vnm cte ceva. n privina asta, Gates fcu o observaie de natur s m amuze. Vei fi fiind dumneata puitor de capcane, mi spuse el, dar nu i vntor, chiar dac, precum ziceai, tii s tragi cu puca. Mie, unul, d-mi voie s m ndoiesc de priceperea dumitale. Ia spune, nimereti de la o sut de pai un iepure de prerie care trece prin faa dumitale? O sut de pai? Hm, cam mult, fcui eu. Te cred. Mai mult ca sigur c dai pe-alturi. De altfel, nu tiu de ce te cari cu bombarda aia ct toate zilele, c tot nu-i servete la nimic. Cu asemenea arm poi s drmi o turl de biseric, dar la vnat nu face dou parale. n sfrit, las' c avem noi grij i de dumneata. Avei experien, nu-i aa. Pi cum! Doar sntem vntori de prerie, westmen-i. nelegei? Asta n-ajunge. Zu? i ce-ar mai trebui? Un fleac, adic s ai ce vna! Degeaba toat miestria, cnd n-ai n ce trage! O s cam nghiim n sec. N-avea dumneata grij! Gsim noi cte ceva. Aici, n savan? Poate nite antilope, dar astea snt grozav de
279

prudente, nu le poi nimeri. C detept vorbeti! Adic, de fapt, mi se pare c ai oarecum dreptate. n schimb, sus, la Mugworthills, e pdure, deci i vnat mult. Ne-a spus mister Santer. Cnd credei c ajungem sus? Poate ctre prnz, dac mnm bine i ne inem vrtos n a. Nimeni nu tia mai sigur ca mine c, mnnd binior caii, puteam ajunge la Nugget-tsil nc nainte de prnz. De fapt, eu i conduceam pe domnii acetia fr ca ei s-i dea seama. Nu eu i urmam pe ei, ci ei pe mine. Nici nu se ridicase nc soarele n zenit, c i aprur la sud nite culmi mpdurite, dominnd maiestuos cmpia. Te pomeneti c e Mugworthills? rosti Clay. Pi, sigur, confirm Gates fr ezitare. Mister Santer ne-a descris foarte clar peisajul ce se ofer ochilor cnd vii dinspre nord. Privelitea corespunde precis. Mai avem o jumtate de or pn la int. Ba nicidecum! l contrazise Summer. Ce vrei s spui? Ai uitat c pe munii acetia nu te poi sui clare venind dinspre nord? E imposibil s treci dincolo. Las' c tiu. Voiam doar s spun c ntr-o jumtate de or atingem munii. Apoi ocolim pe la sud pn dm n vlcea. Santer le descrisese deci foarte precis terenul. Pentru a m lmuri totui ct de departe a mers banditul cu aceast descriere, ntrebai: i n vlceaua, aceea v-ai dat ntlnire, mister Gates? Ba nu. Ne ntlnim sus. i urcm clare? Da. E vreo potec? Nu e nici una, dar e o albie de ru. Firete c pe-acolo n-o s ne legnam toat vremea n a. Mai mergem i pe jos, ducem caii de cpstru. La ce bun atta trud? E neaprat nevoie s ne crm pn sus? Nam putea rmne n vale? Pi, nuggeii snt sus. Acolo trebuiesc cutai. Atunci s lsm mcar caii jos. Ne-am uura urcuul! Absurd Se vede c nu eti dect puitor de capcane. S-ar putea s treac sptmni de zile pn s dm de nuggei. Cum s lai caii atta vreme singuri? Ar trebui s stea cineva cu ei, s-i pzeasc. Sus, ns, i avem sub ochii notri. Pricepi? Acuma pricep. Cnd nu cunoti locul, e normal s-i rsar n minte asemenea ntrebri. De altfel, cum i-am mai spus, avem i cte ceva de admirat: sus, pe creast, se afl mormntul Cpeteniei apailor, precum i al fiicei sale.
280

i chiar acolo, la morminte, s ne instalam tabra? Exact. i noaptea ce ne facem? ntrebarea i avea tlcul ei. Dup cum se tie, eu trebuia s sap la mormntul lui Inciu-ciuna ca s dau de testamentul lui Winnetou. Or, pentru asta nu aveam nevoie de martori i nu-mi convenea deloc s stm toat vremea mpreun. Poate izbuteam s-i sperii, s nu stea noaptea lng morminte; mi-a fi asigurat astfel libertatea de aciune mcar pentru cteva ceasuri. i chiar aa, nc mi-ar fi fost greu. Pe ntuneric nu te poi orienta i riscul de a grei e cu att mai mare. i apoi, chiar dac lucrurile ar fi mers bine, cum s astup la loc groapa, aa, orbecind, fr s se observe nimic a doua zi? i ce-i cu noaptea? zmbi ironic Gates. De ce te intereseaz? Hm, s dormi lng nite morminte... nu prea convine oriicui. A, i-e fric! Asta nu. Ba i-e fric. Auzii, Clay, Summer ! Mister Jones se teme de mori! Te pomeneti c se vor scula noaptea din somn i-i vor sri n spate, ha-haha-ha! Rdea cu poft i ceilali i ineau hangul. Eu tceam. Doar asta mi fusese intenia: s-i conving c mi-e fric de mori. Altminteri, ar fi putut crede c am alte planuri. n cele din urm Gates vorbi n batjocur, cutnd s m liniteasc n acelai timp: Sntei superstiios? Mare nerozie, zu aa! Morii, domnule, nu se mai ntorc, iar tia doi se vor feri ca de dracu' s prseasc venicele plaiuri ale vntoarei unde hlduiesc fr grij, nfulecnd carne de cerb i de bizon. Ei i dac totui s-ar scula din mormnt, n-avei dect s ne chemai n ajutor, c-i fugrim noi s le scapere clciele... Pe cnd discutam astfel, atinserm poalele muntelui i crmirm spre vest, ocolind o bun bucat, pentru ca, dup o nou abatere la stnga, s intrm n vlceaua de care pomenise Gates. De aci urcarm clare pn ntrun loc unde strunga de care am mai amintit n aceste rnduri se ramifica n dou. Ne continuarm apoi suiul pe jos, printr-o albie pietroas, ctre creasta ce trebuia s-o depim. Eu rmsesem intenionat n urm. Gates era capul coloanei. De cteva ori omul se opri ca s-i aminteasc descrierea fcut de Santer. Avea memorie bun, se orienta repede. Lund-o prin pdure, cobor n sfrit de partea cealalt, unde copacii se rreau treptat. Acolo Gates se opri. Am nimerit ct se poate de precis, continu el cu bucurie. Iat i mormintele! Le vedei? De-acum nu rmne dect s apar i mister Santer. Da, ne aflam la mormntul lui Inciu-ciuna, fosta cpetenie a apailor, care, sub movila aceea de pmnt cu bolovani stivuii deasupra, odihnea pe calul su, cu toate amuletele i armele sale, n afar de puca de argint. i alturi, la rdcina copacului ce-i nla coroana din vrful piramidei de
281

piatr, i dormea somnul de veci frumoasa No-ci. n timpul peregrinrilor mele cu Winnetou mai trecusem nu odat pe acolo, pentru a cinsti memoria celor dou fiine dragi. i iat-m din nou dar singur i desprit pentru totdeauna de bunul meu prieten! Venea i el singur uneori, pe cnd eu cutreieram meleaguri deprtate. Ce gnduri va fi frmntat n mintea lui, ce simiri i vor fi bntuit sufletul? Santer! Dorina de rzbunare mpotriva asasinului pusese cndva stpnire pe toat fiina nobilului apa. Dar mai trziu? Winnetou nu a reuit s pun mna pe fpta i s-l pedepseasc. Acum eu stteam aici i-l ateptam pe nemernic. Nu eram eu oare executorul su testamentar i motenitorul setei sale de rzbunare? Nu m nsoise i pe mine gndul neostoit de a-l pedepsi pe Santer pentru odioasa lui crim? i nu a comite oare un pcat de neiertat dac, prinzndu-l n sfrit pe asasin, m-a lsa condus de mil?... i totui... Ce tot stai i te uii la movilele alea? M trezi din gnduri glasul iui Gates. i s-au nzrit cumva strigoii? Pi dac tremuri de fric n miez de zi, atunci ce mai faci desear, ca s nu zic la noapte? Nu-i ddui nici un rspuns. Dusei calul n lumini, i scosei aua i-l lsai s se bucure de libertate. Apoi, dup vechiul meu obicei, m apucai s cercetez mprejurimile. Pn s revin, Gates i ai lui se lungiser comod lng mormntul cpeteniei, tocmai n locul unde trebuia s sap. Pe unde umbli? M lu acesta la rost. Te-ai i apucat s caui comoara? Las-te de otii, bre! Asta o facem mpreun, ca nu cumva vreun detept s pun mna pe toi nuggeii i s-i ascund de ochii celorlali. Tonul acesta nu-mi plcea. E adevrat c oamenii nu tiau cine snt, dar nici, nu le puteam ngdui s-mi vorbeasc pe acest ton. De aceea replica mea fu aspr, firete, fr a jigni. M ntrebi din curiozitate, sir, sau pentru c-i nchipui c eti n drept s-mi comanzi? Pentru ambele cazuri, te avertizez c am ajuns la o vrst cnd nu ngdui s fiu mutruluit! Cum, mutruluit? Ce vrei s spui cu asta, mister Jones? Vreau s spun c m consider stpn pe toate actele mele. - Ei vezi, tocmai aici e baiul! Din clipa cnd te-ai asociat cu noi, ai devenit parte dintr-un lan. Nici o verig nu se mai poate mica dup voia ei. S-a zis cu independena! Dar nici n-am s m las dominat de altul! Ba da! Unul din noi trebuie s dirijeze ntregul grup. i crezi c acela eti dumneata? Fr discuie. Atunci afl c te-neli. Dac e cineva cruia i datorm ascultare, acela nu poate fi dect Santer. El nu-i aici. ntre timp, conduc eu.
282

Dar nu i pe mine! Uii c Santer nc nu m-a angajat? Aadar, nu snt nc verig", cum spui dumneata. Atunci nu te mai foi peste tot, pentru c nici n-ai dreptul, de vreme ce te consideri n afara grupului nostru. S lsm cearta, sir! Am dreptul s m mic cum vreau. Adineauri m-am dus s vd dac nu e vreo primejdie. Sntei doar westmen-i, parc aa v-ai ludat! Atunci, ar trebui s tii c nu e bine s stai n pdure fr s-i iei mai nti msuri de siguran. Or, pentru c dumneavoastr ai neglijat acest lucru, m-am dus eu s vd cum stm. n consecin, a merita mai curnd laud dect rstelile dumitale. - Aha! Te-ai dus s caui niscai urme? Exact. Te pricepi n socotelile astea? Probabil. Credeam c umbli dup nuggei. N-oi fi chiar att de prost! Adic, de ce trebuie s fii prost pentru aa ceva? tiu eu unde s-i caut? Singurul care ar putea s tie ceva e Santer. Asta, presupunnd c se gsete ntr-adevr aur pe-aici. Pentru c eu, ca s fiu sincer, m cam ndoiesc. Pi da, dumneata parc eti plmdit numai din bnuial i nencredere! Mai bine te lsam s-i vezi de drum. Aa? Aflai c eu a fi singurul n msur s descopr nuggeii, dacar mai fi aici. Dar nu mai snt. Cum nu snt? Cine i-a spus? Eu nsumi mi-o spun. Ce tot vorbeti! De unde s tii dumneata c a disprut aurul? E la mintea oricui i m mir c dumneavoastr nite westmen-i ncercai, nu v-ai dat nc seama de realitate. Nu ne mai suci, omule! Vorbete pe leau! A fost aici aur sau nu? A fost. i cine s-l fi luat? Winnetou. Ia te uit. Cum de i-a venit asemenea idee. Iar eu a ntreba cum de nu i-a venit dumitale i celorlali. Din cte tiu, Winnetou nu era numai cel mai viteaz dintre indieni, dar i cel mai inteligent. Asta se tie. M rog, atunci judec niel! Winnetou a urcat ncoace dup nuggei. Fiind atacat i-a dat numaidect seama c cineva caut s descopere depozitul. Era imposibil ca bnuiala lui s nu cad pe Santer, care mai ncercase odat s pun mna pe nuggei. Ce-ai fi fcut dumneata, mister Gates, n locul apaului? Ai fi lsat aurul tot acolo?
283

Ei, drace! fcu cel ntrebat. Las-l pe dracu. Mai bine rspunde. E o prere, s zicem, dar nenorocit i urt. Dac socotii c Winnetou era un idiot, atunci poftim de cutai nuggeii! Mie s nu-mi reproai ns c a umbla s-i iau fr tirea voastr. S nu-mi atribuii asemenea gugumanii. i crezi c n-o s gsim nimic? Snt convins de asta. Pi atunci de ce-ai mai venit cu noi? Firete c nu puteam s-i spun adevrul. De aceea minii. Pentru c ideea mi-a venit abia acum. Aha! Va s zic pn adineauri erai tmpit ca i noi. S admitem c judecata dumitale nu e chiar de lepdat. Se pot gsi ns tot attea argumente mpotriv. Care anume? S-i spun numai unul: poate ca aurul e att de bine ascuns, nct Winnetou nu se temea deloc c va fi descoperit. Posibil? Da. Bine. A mai avea i altele, dar pn una alta e suficient. S-l ateptm pe mister Santer i si auzim ce spune. Cnd credei c va fi aici? Azi nu. Mine, ns, cu siguran. Mine? Nu se poate. Cunosc ntmpltor Salt-fork-ul, unde ziceai c se afl Santer. Chiar dac-ar clri cu toat viteza, nc n-ar ajunge aici dect poimine seara. M ntreb ce facem pn atunci... Vnm. Doar avem nevoie de hran. Hm, credei c e cazul s merg i eu la vntoare? Pusesem ntrebarea cu alt scop: ndjduiam ca tustrei s plece la vntoare i s m lase singur. Din pcate, rspunsul lui Gates nu m satisfcu. Mai bine nu. Ne-ai strica tot rostul. O s mergem numai eu i Clay. S sperm c nu ne ntoarcem cu minile goale. Iar dumneata rmi cu Summer. Cei doi i luar armele i plecar. Nu cumva Gates cuta s m in sub supraveghere? n cazul acesta, m socotea ntr-adevr un guguman. Pe de alt parte, dac ntr-adevr se temea s nu-i stric vntoarea, nseamn c m lua drept un ageamiu sut-n sut, fr s-i dea seama ce greeal comite astfel. Rostea puitor de capcane" cu un vdit dispre, dovedind ct de puin cunoate faptul c tocmai un puitor de capcane trebuie s fie i bun inta i, n general, bun westman. Cutreiernd toat pdurea, cei doi vntori emerii nu se aleser dect cu un iepure mic i prpdit, din care ar fi trebuit s se sature patru guri. A doua zi diminea Gates i lu tovar de vntoare pe Summer. Toat recolta se rezum la civa porumbei slbatici, cu carnea btrn i
284

tare ca pielea de bocanc. Avem ghinion, mare ghinion! se scuz el. Nu rsare nici un vnat ca lumea. Bine mcar c ghinionul dumneavoastr nu se poate frige i consuma, i luai eu peste picior, c altminteri v-ai atepta i la felicitri. Porumbeii tia snt de pe vremea lui Matusalem. Au pierit de tineri, sracii! Ia ascult, domnule, ne iei n bclie? Nicidecum. Cu stomacul gol nu-i arde de glume. Atunci poftim, arat dumneata ce poi! Well, v aduc eu o fripturic. Pe dracu ai s aduci! Vreun iepure sau porumbel de dinaintea potopului tot am s gsesc. mi luai ambele puti i pornii spre pdure. n urma mea se auzi rsul lui Gates: Ha-ha-ha, uitai-v la el! Cu tunul la te pomeneti c doboar niscai copaci, c de vnat, nici vorb! Restul nu mai auzii. Din pcate, nu-mi veni n gnd s m opresc o clip i s trag cu urechea. Pentru c a fi auzit i alte vorbe, de mare importan pentru mine. Dup cum aveam s aflu mai trziu, oamenii erau sincer convini c n-am s vnez nimic. De aceea hotrr s-i mai ncerce o dat norocul i s-mi arate mie la ntoarcere ce pot ci i ce trie-bru snt eu. Aveau poft s-i rd de mine. O luar deci i ei spre pdure. Dac-a fi tiut de plecarea lor, m-a fi putut ntoarce s sap n linite la mormntul lui Inciu-ciuna. Astfel, gsind testamentul lui Winnetou, l-a fi putut ascunde frumos n buzunar, rmnndu-mi i timp ca s vnez vreo slbticiune. Dar n-a fost s fie aa. Cum pn atunci bravii mei vntori apucaser n dou rnduri spre sud, speriind, desigur, din calea lor vnatul, hotri s-o iau spre nord, s cobor povrniul i s trec pajitea n care altdat i ademenisem pe kiowai, ngrmdindu-i la strunga ce se deschidea n fa. Pe aici fr ndoial c nu mai clcase de ani de zile picior de om i se putea ndjdui ntr-un vnat serios. Dar era ctre prnz, cel mai prost timp de vntoare. De aceea mare mi fu bucuria cnd, dup vreun ceas de pnd, m alesei cu dou curci grase, de toat frumuseea. Drept care, fcui calea-ntoars spre locul nostru de popas. Acolo ns nimeni! Unde se vrser oamenii? S se fi ascuns undeva ca s m pndeasc, s vad ce-am adus? Ori au plecat iar la vntoare? i strigai pe nume. Nici un rspuns.. Ah, de-ar fi ct mai departe! Trebuia ns s fiu prudent. i cinai peste tot. Da, lipseau ntr-adevr. Aadar, la lucru! Repede! Scosei cuitul i tiai afar o brazd de pmnt cu iarb de pe marginea dinspre apus a mormntului, ca s am cu ce masca locul dup ce voi fi terminat de spat. ngrmdeam rna pe o ptur ntins alturi. Dup
285

plecarea mea, de acolo nu trebuia s se vad nici un semn, nici un fir rscolit; groapa trebuia astupat la loc. Lucram cu o grab febril, cci Gates i ai si puteau s revin din moment n moment. Trgeam mereu cu urechea ca s desluesc la timp paii sau vocile lor. Dar agitat cum eram, firete c auzul nu-mi funciona chiar att de perfect ca n condiii de calm. Groapa se adncea treptat. La peste un cot adncime vrful cuitului se ntlni scrnind cu o piatr. 0 scosei repede afar, apoi ddui de nc una dedesubt i, n fine, vzui un lca ptrat, ngrdit cu pietre lucioase, netede. Pe fundul lui, o bucat de piele groas, mpturit! Da, acesta era testamentul lui Winnetou! l bgai n buzunar i, cu o vitez nebun, m apucai s astup iari groapa. Treaba asta mergea mult mai repede dect spatul. Rsturnai rna la loc n groap, o ndesai tare cu pumnii i potrivii, tocmai bine deasupra brazda verde pe care o scosesem la nceput. Nimeni, orict de ager la vedere, n-ar fi putut s descopere vreo urm. Slav Domnului, izbutisem! Cel puin aa mi se prea. Ascultai atent; nu se auzea nicieri nici un zgomot. Aveam deci tot timpul s desfac pielea ndoit n form de plic. nuntru mai era nc un asemenea plic cusut pe margini cu coarde de cerb. Tiai custurile. Testamentul lui Winnetou apru sub ochii mei: cteva foi de hrtie scrise des i mrunt. S-l ascund sau s-l citesc chiar acum? Ma ntrebam n sinea mea. Adic de ce nu l-a citi? Nu vedeam nici un motiv. Dac Gates i ai si se ntorc i m vd citind, cu ce-ar putea s-mi cuneze? Doar nu tiau despre ce e vorba. O scrisoare, nite nsemnri, atta tot. n fond, cu ce drept i-ar fi vrt nasul n intimitile mele?! i chiar dac mi-ar fi cerut o lmurire, i puteam mbrobodi dup plac. M hotr! Deci s citesc, mai bine spus s sorb din ochi rndurile scrise de Winnetou. Cci el cu mna lui trebuie s le fi aternut. Klekihpetra l nvase s scrie, dup cum l instruise n attea alte domenii. Numai c viteazul apa nu prea avusese ocazia s se foloseasc de condei sau creion. i cunoteam totui scrisul dup nite nsemnri ce le fcuse n carnetul meu. Nu era un scris frumos, nici prea sigur, dar purta o amprent personal. La prima vedere semna cu caligrafia unui colar nc stngaci. Momentul m copleea. M aezai i despturii foile. Da, nu ncpea ndoial, era scrisul lui. Literele aternute cu grij, la aceeai nlime, preau mai degrab desenate. Cnd i unde nirase el toate aceste rnduri dese? Ct timp va fi nchinat oare acestei migloase munci? Ochii mei se mpienjenir de lacrimi cnd ncepui s citesc: Dragul meu frate! Tu trieti n timp ce Winnetou, care te-a iubit att de mult, e mort. Dar sufletul lui se afl acum n palma ta, pentru c e scris n aceste foi,
286

Pstreaz-le la piept, lng inim. Vei ti ultima dorin a fratelui tu rou i vei afla i multe altele pe care nu trebuie s le uii. Dar mai nti s-i spun ce-i mai nsemnat. n faa ochilor ti nu se afl singurul testament al lui Winnetou. El a mai lsat unul n urechile i n gndul rzboinicilor si. Acesta ns e numai pentru tine. Vei gsi foarte mult aur i vei face cu el ceea ce spiritul meu i poruncete. Aurul a stat ascuns n Nugget-tsil, dar ucigaul de Santer umbla s pun mna pe el. De aceea Winnetou l-a luat de acolo i l-a dus la Deklitto, la apa ntunecat, pe unde am trecut cndva amndoi. Caut de gsete locul acela. Mergi clare prin ndelcecil, prin pdurea de brazi, pn la Te-o, la stnca ursului, unde apa se prvale de sus. Acolo descaleci i te urci..." Pn aici ajunsei cu lectura cnd, deodat, un glas rsun n spatele meu. Good-day, mister Shatterhand! Faci exerciii de silabisire? M ntorsei i-mi ddui imediat seama c fcusem cea mai mare prostie din viaa mea. La vreo zece pai napoia mea mi lepdasem neglijent putile i cele dou curci. edeam sprijinit de mormnt, cu spatele ctre drumul ce urca din vale, poziie cu totul neavantajoas i explicabil numai prin tulburarea ce m cuprinse gndindu-m la ultima dorin a lui Winnetou. Astfel nu observasem cum individul ce mi se adresa pusese mai nti stpnire pe armele mele, la care eu nici gnd s mai pot ajunge, cu att mai mult cu ct noul venit sttea cu mna pe trgaci. i omul acesta nu era altul dect... Santer! Dintr-un gest reflex mi dusei repede minile la centur. Ei da, n-ar fi stricat s gsesc pistoalele la locul lor! Dar ngenunchind ca s sap groapa, m despovrasem i de centur i de celelalte lucruri care ar fi putut s m stinghereasc. Procedasem cu mult uurin. Acum centura i cuitul odihneau alturi n iarb. Pentru moment, eram complet lipsit de aprare. Santer, observnd gestul meu inutil, rse ironic i m avertiz: Nici un pas, domnule i las armele n pace dac nu vrei s te mpuc imediat! Vorbesc foarte serios! Ochii lui m fixau cu atta turbare, nct nu m ndoiam c era gata s trag n mine. Dei foarte surprins la nceput, redevenii totui stpn pe fiina mea. edeam nemicat i l priveam n ochi cu snge rece. n sfrit, eti al meu! rosti Santer cu satisfacie. M vezi cum stau cu degetul pe trgaci? O scurt apsare i-i zboar creierii! n privina asta nai ce te ndoi. Prin urmare, s nu mini, c altminteri te expediez la naiba! Cu tine nu merge s te slbeasc omul din ochi. M ateptai, nu-i aa? Deloc! rspunsei calm. Ei da, credeai c am sa vin abia mine sear. Ai calculat greit. tia de calculul meu, deci vorbise ntre timp cu Gates i ceilali. Dar
287

unde ntrziau ei?... Oricum, nu erau nite ucigai, iar prezena lor mi-ar fi fost de folos, cci Santer chiar dac l-a fi provocat n-ar fi ndrznit s m lichideze de faa cu ei. edeam deci eapn, n timp ce banditul m lmurea pe un ton de batjocur i ura: M duceam la Saltfork ca s-l informez pe Tangua n legtur cu pieirea cinelui de Winnetou; dar ntlnind ntmpltor o ceat de kiowai am luat-o mai repede ncoace. Jos l vd pe Gates i aflu despre un anume Jones care ar fi venit cu el. Cic are dou puti,. Una mare ct toate zilele i alta mica. Asta m-a fcut s intru la bnuieli. I-am cerut s mi-l descrie exact pe individul cu pricina i am neles imediat.. O fcusei, ce-i drept, pe prostul cu el, jucasei teatru, dar am mirosit eu c prostul" se cheam Old Shatterhand. Am urcat ncoace cu intenia s m ascund pn te ntorci de la vntoare. Cnd colo, te gsesc aici. Stranic mai spai, stimabile! Team admirat cu toii. Ce-i cu hrtiile din mna ta? O not de plat a croitorului. Cine, i permii s glumeti cu mine?! Ce-i cu hrtiile? i-am mai spus: o not de plat a croitorului. Vino i vezi! i-ar conveni! Dar las' c te fac eu inofensiv! Ce vrei aici, la Mugworthills sau Nugget-tsil, cum i spun apaii? Ce caui? Caut i eu nite comori. Aha, mi-am nchipuit. Din pcate, ns, n-am gsit dect nota croitorului. O s-o cercetez. Dracu te pune s-i vr mereu nasul unde nu-i fierbe oala! Dar de data asta s-a terminat cu tine, s-a zis! Sau cu dumneata. Cci unul din noi tot trebuie s-o peasc. Asta e sigur. Potaie obraznic! Te pndete moartea i tot mai mri? Dar degeaba i ari colii. i-o repet: S-a zis cu tine! Iar aurul dup care umbli va fi al nostru! N-avei dect s-l luai i s-l roadei pn vi se tocesc dinii. Nu-i bate joc! Spuneai tu c aurul nu mai e aici, dar hrtiile. Astea or s ne informeze exact. Poftim, ia-le! Las' c le iau, n-ai grij! Dar bag la cap ce-i spun: cum te miti ntr-aiurea sau ncerci sa mi te opui, trag! Cu altul m-a opri la ameninri. Tu, nsa, eti un afurisit; am s te mpuc fr ezitare. Nu e nevoie s-o subliniez!. Snt oricum convins. Bine c-i dai seama. Hei, voi de colo, venii i legai-l! Gates, Clay i Summer se ivir de dup nite arbori unde sttuser ascuni pn atunci. Se apropiar ncet de mine. Scond o curea din buzunar, Gates mi se adres n chip de scuz: Spre surprinderea noastr, am aflat, sir, c nu v cheam Jones, ci Old Shatterhand. De ce ne-ai minit? Ai vrut s ne tragei pe sfoar. Acum
288

trebuie s v legm. Mai bine nu v opunei, c tot nu ajut la nimic. Mister Santer v mpuc pe loc, nu ncape ndoial. Nu mai trncnii! strig Santer. Iar tu las hrtiile jos i ntinde minile! Eram convins c m aflu la cheremul lui. Nici nu-i trecea prin gnd c de fapt eu i snt stpnul. Trebuia doar s profit ct mai abil i energic de situaie. Ei, ce faci? Executarea, c de nu, te mpuc! tun Santer. Arunc hrtiile! Le lsai s cad. ntinde minile! Aparent docil, ntinsei minile ctre Gates, dar aa fel, nct s-l oblig s se posteze ntre Santer i mine. D-te la o parte, Gates! i strig banditul. Ce-mi stai n dreptul putii?! Dac... Dar nu continu, deoarece i tiai vorba ntr-un mod foarte nedelicat. n loc s m lege Gates pe mine, l apucai eu de mijloc, l ridicai de jos i-l zvrlii cu toat puterea asupra lui Santer. Acesta ddu s se fereasc, dar era prea trziu. l izbii att de tare, nct czu la pmnt i puca i zbur din mn. Ct ai clipi, m i aflam lng el; i proptii genunchiul n piept i dintrun pumn l ameii bine de tot. Apoi, srind n picioare, m rstii la ceilali trei: Iat dovada c snt ntr-adevr Old Shatterhand! Va s zic, ai vrut s m legai? Jos armele, c v mpuc! Aruncai-le! Vorbesc i eu ct se poate de serios! i smulsesem lui Santer pistolul de la bru i-l ineam ntins spre cei trei vajnici westmen-i". Drept care oamenii se executar. Aezai-v colo, la mormntul fiicei lui Inciu-ciuna! Hai, pas alergtor! Se duser i se aezar repede la locul indicat, i trimisesem tocmai acolo, ca s stea departe de armele lor. Stai linitii! N-am s m ating de voi, pentru c tiu c ai fost nelai. Dar s n-o luai la picior, nici s v dai cumva la mine, c atunci e ru! Mi, ce nenorocire, ce npast! se tnguia Gates, frecndu-i mdularele lovite. Nici nu tiu cnd i cum m-am trezit zburnd ca o minge! Cred c mi-am frnt oasele. Nu-i dect vina dumitale. n orice caz, fii atent s n-o peti i mai ru. De unde ai cureaua? De la mister Santer. Mai ai i altele? Yes. D-le-ncoace! i deert buzunarul i mi le ddu, iar eu l legai pe Santer de picioare
289

i cu minile la spate. Aa, cu sta am rezolvat. Dorii s v leg i pe voi? Nu, sir, mulumesc, rspunse Gates plin de umilin. Mi-ajunge. Stau aici ct v place. Nu m mic. Foarte nelept, cci eu, dup cum vezi, nu prea tiu de glum. Glum? Ce s mai vorbim! i noi care v credeam puitor de capcane... Nu v-ai nelat prea mult. Un vntor adevrat trebuie s se priceap n toate cele. Dar cu vntoarea de adineauri cum stai? Ai mpucat ceva? Nici n-am tras mcar odat! Ia uitai-v la curcile mele! Dac stai cumini, pn la urm le frigei i le mncai. Sper s v convingei n curnd c acest Santer nu e omul cumsecade pe care l-ai crezut, ci un ticlos fr pereche. O s vedei. Mi se pare c-i revine. Santer ncepu s dea semne de trezie. Se dezmetici i deschise ochii. Stteam n faa lui i-mi strngeam catarama de la centur. Cnd i vzu i pe cei trei tovari ai lui eznd dezarmai lng mormntul lui No-ci, banditul exclam speriat: Ce-i asta? Eu... Va s zic snt legat! ntocmai! l asigurai eu. Situaia s-a schimbat spre mulumirea dumitale. Cred c n-ai nimic mpotriv. Cine! url el ca ieit din mini. Pst, nu-i agrava soarta. Lua-te-ar dracii, bestie! Te mai previn odat. Adineauri te-am lsat s m tutuieti; aa era situaia, trebuia s nghit. Acum ns ai face foarte bine s te pori mai politicos. Santer se uit ntrebtor la oamenii lui i le strig de departe: Doar n-oi fi plvrgit?! Nu, rspunse Gates. V sftuiesc s n-o facei nici de-aici nainte. Ce s-a ntmplat? Despre ce anume le interzici s plvrgeasc? M interesai eu. Despre nimic. Oho! Vorbete, c de nu, i deschid eu gura! Deci? E vorba de nite aur, fcu el ca i cnd mi-ar mrturisi-o silit de mprejurri. Aa. i? Adic de locul unde cred eu c se afl nite aur. Le-am spus-o i lor i m temeam s nu fi plvrgit. Aa e? l ntrebai pe Gates. Da, rspunse acesta.
290

i de altceva nu-i vorba? Nu. Fii sincer! V atrag atenia la tustrei c tot voi o s ieii n pagub dac ncercai s m ducei de nas. Gates ovi cteva clipe, apoi m asigur pe un ton convingtor: Putei s m credei, sir. Nu-i nici o minciun. De aur e vorba. i totui nu te cred. Dumneata te prefaci doar c eti sincer, iar Santer e perfidia ntruchipat. Ei bine, n-o s v mearg aa! Te invit din nou s-mi spui adevrul, mister Gates. V-a pomenit Santer jos, cnd v-ai ntlnit cu el, despre kiowai? Da. Era singur? Absolut singur. Zicea c s-a ntlnit pe drum cu kiowaii? Da. i de aceea nu s-a mai dus la Saltfork? Exact, nu s-a mai dus. Kiowaii erau muli? aizeci. Sub conducerea cui? A lui Pida, fiul cpeteniei Tangua. Acum unde se afl? Acas, la corturile lor. Nu mini? Deloc, sir! Bine, mister Gates, f cum vrei! Voina l poate duce pe om la fericire sau l poate nenoroci. Dac m mini, vei regreta amarnic mai trziu. n ce privete aurul, degeaba v-ai ostenit pn aici. N-o s gsii nici un bob. Aurul s-a dus i nu mai e. Ridicai de jos testamentul, l mpturii la loc n cele dou plicuri de piele i-l bgai n buzunar. Se pare c mister Santer tie mai bine ca dumneavoastr unde se afl aurul, mi se adres Gates. tie mai mult dect nimic. Dar dumneavoastr tii unde-i acum? Poate. Atunci spunei-ne i nou. Asta nu. Vedei, sir? Nu ne dorii folosul, ci paguba. Doar aurul nu e al vostru! O s fie. Mister Santer ne arat locul i ne lum fiecare partea noastr. Cine s vi-l arate?! Pi Santer e n mna mea!
291

Ce-i putei face? O s fie din nou liber. Cam greu. Va plti curnd pentru toate crimele lui. La acestea, Santer izbucni ntr-un rs impertinent, mi ntorsei faa la el. Are s-i treac pofta de rs! Ce crezi c-am s fac cu dumneata? Nimic! rnji el. Ce m poate mpiedica s-i zbor creierii? Dumneata nsui. Toat lumea tie c Old Shatterhand nu ucide pe nimeni. Se teme. M feresc s ucid. Dumneata ns ai merita s te mpuc pe loc i pot s-i spun c, dac te ntlneam acum cteva sptmni, i astupam imediat gura. Dar ntre timp Winnetou a murit i odat cu el am ngropat i dorul de rzbunare. Las vorbele meteugite! Nu poi s-mi faci nimic, asta e! Ce neruinat! Nu-mi explicam atitudinea lui dect prin tupeul care i era propriu. Cci nu bnuiam ceea ce tia el. Drept care, i-o ntorsei cu tonul cel mai calm din lume: Vorbete, provoac-m ct i place! Unul ca dumneata nu m poate scoate din fire. Spuneam c rzbunarea a fost nmormntat odat cu Winnetou; dar una e rzbunarea i alta pedeapsa... Fiecare crim trebuie ispit. N-am s m rzbun pe dumneata, dar de pedeaps nu scapi. Pshaw ! Zi-i pedeaps ori rzbunare, tot un drac! Cci nu vrei s te rzbuni, dar m pedepseti, adic m ucizi pesemne. Pi omorul e omor, ce te joci cu cuvintele! Uite c greeti. Eu n-am s m ating de viaa dumitale. Te duc pn la fortul cel mai apropiat i te dau pe mna judectorilor. Zu? Vorbeti serios? Foarte serios. i, m rog, stimate domn, cum vei face asta? Treaba mea. Ba e i a mea, fiindc mi nchipui c va trebui s ajung i eu acolo. Cred ns c lucrurile se vor petrece invers. Am s te duc eu pe dumneata, nu dumneata pe mine. Or, eu snt mai puin evlavios, s tii. Nici nu m gndesc s renun la rzbunare. Aha, uite-i! Au i venit! Banditul nu mai putea de bucurie. i nu fr motiv. Cci n clipa aceea un urlet asurzitor nvli din toate prile. O mulime de kiowai cu feele vopsite n culorile rzboiului veneau tr ca erpii, mpresurndu-m. Deci Gates m minise. Santer i chemase pe kiowai la Nugget-tsil. Aflnd de moartea lui Winnetou, ei hotrser s prznuiasc fericitul eveniment chiar la mormintele tatlui i surorii sale No-ci. Astfel datina indienilor se mpletise cu lcomia i cruzimea acestui neom, care mai avea i satisfacia de a-l prinde tocmai aici, la Mugworthills, pe cel mai bun prieten al lui Winnetou i legatarul testamentului su. Dei lucrurile se ntmplaser att de neateptat, totui nu-mi pierdui
292

cumptul n nici un fel. La nceput, hotrt s m apr, scosei pistolul; apoi ns, vzndu-m nconjurat de aizeci de ini, renunai i-l bgai la loc. S fug era imposibil; s opun rezisten ar fi fost n van. Puteam cel mult s-mi nrutesc situaia. Nu fcui dect s-i mping pe kiovaii ce tbrser asupra mea i s strig cu glas tare: Old Shatterhand e gata s se predea rzboinicilor kiowai! Unde-i tnrul vostru ef? Vreau s m predau lui de bun voie! Roii mi ddur drumul cutndu-l din ochi pe Pida, care nc nu se apropiase i sttea dup un copac. De bun voie? fcu ironic Santer. Individul care se flete cu porecla Old Shatterhand n-are ce vorbi despre o aa-zis predare de bun voie. E obligat s se predea, pentru c altminteri l ia dracu. Pe el, biei! Singur ns se feri s se apropie de mine, n timp ce kiowaii, dndu-i ascultare, se repezir asupra mea cu minile goale, fr arme, voind s m prind de viu. Rezistai din rsputeri. Cu civa din ei mturai chiar pmntul. Dar pn la urm n-a fi fost n stare s in piept attor oameni dac nu intervenea Pida cu glas poruncitor. Lsai-l n pace! Omul dorete s mi se predea. N-are rost s-l lovii! Kiowaii se ddur la o parte. Santer, ns, izbucni mnios. De ce s-l crue? Ba s-i care la pumni ct or putea! Pe el! V poruncesc! Tnra cpetenie se apropie atunci de bandit i, cu un gest nu prea curtenitor, l puse la respect. Te-ai apucat s ordoni aici? tii cine e cpetenia acestor rzboinici? Tu. i tu cine eti? Snt prietenul kiowailor: dorina mea se cade s fie luat n seam. Prieten? Cine te socoate astfel? Tatl tu. Nu-i adevrat. Tangua, cpetenia kiowailor, nu s-a mprietenit niciodat cu tine. Eti doar un alb cruia i-am ngduit s stea n mijlocul nostru. A fi putut s profit de prilejul ce mi-l oferea acest schimb de cuvinte ca sa m strecor din ngrmdeal i s fug; probabil c-a fi reuit chiar s scap, cci indienii erau cu toii ateni la discuia dintre Santer i Pida; aproape c nici nu m mai luau n seam. Dar asta ar fi nsemnat s-mi las armele acolo, ceea ce nu-mi convenea deloc. n fine, Pida veni spre mine i rosti: Old Shatterhand vrea s-l iau prizonier. Se va preda el n bun pace i va lepda toate lucrurile? Da. i se va lsa legat? i asta.
293

Bine. Atunci s-mi dea armele! ntrebrile lui nu-mi displceau. nsemna c-i e fric de mine. i ddui pistoalele i cuitul. Santer voi s ridice de jos carabina Henry i dobortorul meu de uri. Interveni ns Pida. De ce iei armele? Las-le jos ! Nici gnd s le las! Astea snt ale mele. Ba ale mele! Ba nu, se ndrtnici Santer. Old Shatterhand e prizonierul meu, deci armele lui trec asupra mea. i cum l-ai prins, dac nu datorit mie?! Doar era n minile mele! Nu renun nici la el, nici la carabina Henry! Atunci Pida ridic amenintor dreapta i porunci: Las armele jos dac-i spun! Ba nu le las! Luai-le! ordon kiowaul oamenilor si. Va s zic srii la mine?... fcu Santer, lund poziie de aprare. Hai repede! i ndemn Pida pe kiowai. Vzndu-se ncolit, Santer lepd putile. Poftim! Doar n-o s stea la voi pn la sfritul lumii! Am s m plng lui Tangua. N-ai dect, rosti Pida cu vdit dispre. I se aduser putile. Kiowaii tocmai se apucaser s-mi lege minile, cnd Santer se apropie i se fcu din nou auzit. M rog, armele pstrai-le naibii, dar celelalte lucruri snt ale mele. Uite astea, din buzunar... i ntinse mna spre buzunarul n care pstram testamentul lui Winnetou. napoi! l repezii cu. Probabil c tonul meu l cam sperie pe bandit. Se ddu napoi. Dar imediat se reculese i rnji. Obrznictura dracului! E prizonier, i vede moartea cu ochii i tot mai latr ca dulul legat de lan. Dar n-o s-i ajute, stimabile! Mie s-mi spui ce ai dezgropat adineauri i ce-ai citit! ncearc de-mi ia hrtiile! Firete c am s-o fac. i ai s crapi de ciud cnd voi pune mna pe comoara aceea. Dar va trebui s te resemnezi. Se apropie din nou i ddu s-mi scoat testamentul din buzunar. Kiowaii nc nu-mi legaser de tot minile; abia de-mi petrecuser cureaua n jurul uneia din ncheieturi. Smucindu-m fulgertor, l apucai pe Santer de piept i, repezindu-i un pumn n cap, l fcui una cu pmntul. Arta ca i cnd n-ar mai fi avut suflare n el. Iuf! Iuf! Iuf! se mirar indienii din jur. Hai, legai-m! i ndemnai cu, ntinznd amndou minile.
294

Old Shatterhand i merit ntr-adevr numele, m lud Pida, tnrul ef. Ce voia Santer de la tine? O hrtie, i explicai, fr s dau alte amnunte. Parc vorbea despre o comoar? Pshaw! Habar n-are ce scrie n hrtia mea. Dar, la urma urmei, al cui prizonier snt eu: al tu sau al lui? Pi, al meu. Atunci de ce-i dai voie s se ating de mine i s-mi ia lucrurile? Rzboinicii roii nu-i iau dect armele. Cu celelalte n-au ce face. i asta nseamn c lucrurile mele s ncap pe mna unui miel? Dar cine-i Old Shatterhand? Un biea cruia orice haimana are dreptul s-i umble prin buzunare? Eu nu m-am predat dect lui Pida, cinstindu-l astfel ca pe un rzboinic i conductor viteaz. Cu Santer n-a face dect s-i dau un picior n dos! Indianul preuiete curajul i hotrrea chiar dac e vorba de cel mai nverunat duman al su. Or, eu nu aveam deloc reputaia unui la, iar cnd pentru a-l salva pe Sam fusesem nevoit s-l rpesc pe tnrul Pida, l tratasem cu toate menajamentele. Acum contam pe aceast amintire a lui i se dovedi imediat c nu m nelam. Privindu-m fr pic de dumnie, Pida vorbi: Old Shatterhand e cel mai viteaz dintre vntorii albi. n schimb sta, pe care l-ai dobort, are dou limbi n gur i cu fiecare spune ntr-alt fel; are i dou fee schimbtoare. De aceea n-am s-i ngdui s-i umble prin buzunare. Mulumesc. Se vede c merii ntr-adevr rangul de cpetenie i c vei ajunge cndva printre cei mai strlucii rzboinici ai kiowailor. Un lupttor cinstit i ucide dumanul, dar nu-l umilete. Vorbele mele l umplur de mndrie i o und de regret i nvlui glasul. Da, l ucide... Old Shatterhand va trebui s moar. Va fi legat la stlpul caznelor. Chinuii-m, omori-m! Nu voi scoate nici un geamt. Dar pe ticlosul acesta s-l inei departe de mine! Dup ce-mi legar minile, trebui s m ntind la pmnt ca s-mi lege i picioarele. ntre timp, Santer i reveni i, sculndu-se de jos, m izbi cu vrful cizmei strignd: M-ai lovit, cine! Ai s mi-o plteti! Te sugrum! i se aplec s m strng de gt. Nu te atinge de el! interveni Pida rspicat. i poruncesc! N-ai ce s-mi porunceti! Cinele sta e dumanul meu de moarte i a cutezat s m loveasc. Las' c-l nv eu... Nu apuc ns s-i termine fraza, cci pe neateptate mi ncordai genunchii i-l izbii n piept cu amndou picioarele. Lovitura fu att de puternic, nct banditul se ddu peste cap i rmase lat la pmnt. Se
295

dezmetici totui repede i, de furie, ncepu s urle ca o fiar; ncerc s se ridice i s se arunce asupra mea, dar nu izbuti: nu-l ineau picioarele. Pn la urm, ntr-un efort ndrjit, se scul, scoase pistolul i l ndrept asupra mea. i-a sunat ceasul! n iad cu tine, cine! Kiowaul care se afla lng el l apuc brusc de mn i glonul scpat din eava nimeri n gol. De ce te bagi? se rsti Santer la indian. Eu fac ce vreau! Cinele sta m-a lovit i m-a clcat n picioare. Trebuie s-l ucid! Nu, n-ai s faci ce vrei, interveni Pida apropiindu-se i prinzndu-l vrtos de bra. Old Shatterhand e prizonierul meu. Nimeni n-are vreun drept s se amestece. Eu i numai eu i hotrsc soarta. Dar i eu am o rfuial cu el. i nc una veche de tot. Asta nu m privete. I-ai fcut unele servicii tatlui meu, pentru care i-a ngduit s rmi printre noi. Asta-i totul. Bag-i deci minile n cap i nu te atinge de Old Shatterhand, c altminteri te omor cu mna mea! nelegi? Pi, atunci ce facem cu el? ntreb Santer intimidat. Ne vom sftui i vom vedea. Ce mai e de sftuit? Totul e limpede. Cum adic; limpede? Trebuie ucis. l vom ucide. i cnd? Doar ai venit ncoace ca s srbtorii moartea lui Winnetou, cel mai aprig duman al vostru! Nici c s-ar putea srbtoare mai frumoas dect chinuindu-l i omorndu-l chiar aici pe Old Shatterhand, care i-a fost cel mai apropiat prieten! - Asta n-o putem face. De ce? Trebuie s-l ducem la corturile noastre. Nu vd ce nevoie ar fi. Trebuie s-l nfim lui Tangua, printele meu. Old Shatterhand ia sfrmat cndva genunchii. Numai Tangua poate hotr n ce fel s moar. Prostie! S v crai cu el pn la corturi... Mare prostie! Taci! Pida, cpetenia kiowailor, nu spune prostii! Dar nu pricepi c...? N-am ce pricepe! Nu tii c acest Old Shatterhand a mai fost prins n multe rnduri i de fiecare dat a scpat prin iretlic? Dac-l crai pn la corturi, scap din nou. Las, n-ai grij! O s-i dm cinstea ce se cuvine unui rzboinic ncercat, dar nu-l vom slbi din ochi. Degeaba s-ar gndi la fug! Fir-ar al naibii! S-l mai i tratai ca i cnd ar fi ceva de capul lui! Rmne doar s-i mpletii cununi de laur i s-i agai medalii de piept!
296

Nu neleg ce spui. Nu tiu ce-s alea cununi de laur i medalii. Dar Pida, cpetenia kiowailor, tie un lucru: cu Old Shatterhand se cade s ne purtm altfel dect ne-am purta cu tine dac-ai fi prizonier. Frumos! M-am lmurit. Dei am drepturi mari asupra lui, totui eram gata s renun. Ziceam c vi-l las, s-l pedepsii voi. Dar se schimb socoteala. Dac avei de gnd s v purtai cu el ca i cum ar fi cogeamite om de seama, atunci lsai c-i fac eu zile fripte! Pe voi poate s v nele i s scape. Eu, ns, am s veghez i am s i-o pltesc cu vrf i ndesat. Merg i eu pn la corturi. N-am s te opresc, dar i mai spun odat: nu te atinge de el, c mori de mna mea. i acum, gata! E timpul s ne sftuim i s hotrm ce-i de fcut. Nu e nevoie de sfat. V spun eu ce s facei. Pstreaz prerile pentru tine. Doar nu te-a ridicat nimeni n sfatul btrnilor i al nelepilor. i Pida i ntoarse spatele. Alese pe civa dintre rzboinicii mai n vrst i se aeza cu ei la sfat. Ceilali stteau n jurul meu i discutau n oapt. Preau bucuroi i mndri c m predasem n minile lor. Schingiuirea i omorrea lui Old Shatterhand ar fi fost pentru ei un titlu de glorie invidiat de toate celelalte triburi. M prefceam c nu-i iau n seam, cutnd s citesc ns pe chipurile lor cum m apreciaz i ce sentimente au fa de mine. Ceea ce constatam nu aducea deloc a dumnie, a ur ptima. Altdat, pe cnd nu eram nc att de vestit i-l schilodisem pe Tangua pentru tot restul zilelor, ura lor trebuie s fi fost fr margini. Dar de atunci trecuser ani. ndrjirea lor se potolise treptat, iar eu ajunsesem celebru, dovedind n repetate rnduri c tiu s preuiesc oamenii n mod egal, fie ei albi, fie roii. Poate doar Tangua s-mi fi pstrat o ur nempcat lucru firesc, judecnd dup nenorocirea ce-i provocasem. C vina era numai a lui, asta n-ar fi recunoscut-o, desigur, nici n ruptul capului. Faptul c odinioar, capturndu-l pe Pida, m purtasem cu el dei duman cu deosebit blndee, nu prea se putea s nu atrne n judecata lor. Ei m priveau nu ca pe un alb oarecare, ce a ndrznit s-l schilodeasc pe Tangua, ci ca pe vestitul Old Shatterhand. S-ar putea spune c m priveau deci cu mult respect. Totui, nu trebuia s-mi fac iluzii n ce privete soarta mea. Stima rmne stim; la ndurare ns nu m puteam atepta. Ba mai curnd l-ar fi iertat pe oricare altul n locul meu; pentru c prinderea i osndirea lui Old Shatterhand avea s-i nale mult n ochii celorlalte seminii indiene. Eram hrzit unei mori la stlpul caznelor. i precum albii se duc plini de ateptare la teatru spre a face cunotin cu opera unui dramaturg sau compozitor, tot astfel chiar cu mai mult curiozitate ateptau kiowaii s vad cum va ndura Old Shatterhand caznele la care va fi supus.
297

Dei contient de acest adevr, nu eram stpnit nici de fric, nici de ngrijorare. Din cte situaii aparent fr ieire nu scpasem pn atunci! De ce s m fi lsat tocmai acum prad dezndejdii, socotindu-m iremediabil pierdut? Omul trebuie s spere pn n ultimul ceas, acionnd, firete, cu toat energia de care e capabil pentru a-i mplini propria speran. Doar cine nu posed aceast for se poate considera ntr-adevr rpus. Santer se aez lng Gates i ai si, vorbindu-le! E cu glas sczut i struitor. Bnuiam despre ce e vorba. Oamenii mai auziser de mine, tiau deci c nu snt un nemernic. n consecin, purtarea lui Santer fa de mine i cam revolta. Probabil c se adugau i mustrrile de contiin cci urmndu-l docil pe Santer ei m miniser grav i-mi tinuiser apariia kiowailor. Erau deci direct vinovai c ajunsesem s m predau i, nefiind totui nite oameni fr scrupule, regretau acum gestul lor infam. De aceea Santer se ostenea s prezinte lucrurile n aa fel nct el s apar n ochii lor basma curat. Sfatul kiowailor nu dur mult. Participanii se ridicar toi n picioare, iar Pida se adres cu glas tare oamenilor si: Rzboinicii kiowai nu vor rmne aici. Mncm i pornim de ndat spre corturile noastre. Pregtii-v deci de drum! Eu m ateptasem la aceast hotrre, nu ns i Santer, care cunotea prea puin obiceiurile i mentalitatea indienilor. Banditul sri de la locul lui i se adres lui Pida: Cum vine asta? Vrei s plecai? Doar ne-am neles s mai stm cteva zile! Parc odat se ntmpl s te nelegi ntr-un fel i pe urm s se schimbe lucrurile? fcu tnrul ef. Pi, cum rmne cu srbtorirea morii lui Winnetou? O srbtorim noi alt dat. Cnd? Va hotr Tangua. Nu neleg de ce ai dat totul peste cap... i crezi c-ar trebui s-i dau socoteal?! Dar hai s-i spun, ca s aud i Old Shatterhand. i, ntors mai mult spre mine dect spre Santer, continu: Cnd veneam ncoace ca s ne bucurm de moartea lui Winnetou, mai-marele peste cinii de apai, atunci noi nu tiam c prietenul i fratele su Old Shatterhand va cdea n minile noastre. Cznd el, izbnda noastr e i mai mare. Winnetou ne-a fost fr ndoial, duman, dar s nu uitm c era totui din neamul nostru, pe cnd Old Shatterhand e i duman i din neamul albilor! Moartea lui ne va bucura chiar mai mult dect aceea a lui Winnetou. Fiii i fiicele kiowailor vor avea deci prilejul s prznuiasc n acelai timp dou srbtori. Aici ns nu se afl dect puini rzboinici, iar eu snt prea tnr ca s hotrsc de capul meu cnd i n ce fel va muri
298

Old Shatterhand. Va trebui ca pentru asta s se adune toi kiowaii i Tangua, cel mai mare i mai btrn dintre conductori, s-i spun cuvntul, s hotrasc. Ce avem de fcut. De aceea plecm de ndat spre corturi. Fraii i surorile noastre trebuie s afle ct mai degrab ce s-a ntmplat. Dar nicieri nu e un loc mai potrivit ca aici ca s-l supunem pe Old Shatterhand la chinurile morii. L-ai ucide chiar la mormntul acelora pentru care v-a purtat atta dumnie. neleg. Dar am hotrt noi oare ca s-l ucidem ntr-alt loc? Parc nu putem s ne ntoarcem? N-o s putei. Tangua va trebui s fie de fa. Or, el nu-i n stare s se in pe cal. O s-l aducem cu o pereche de cai. tie el ce i cum. Iar Old Shatterhand va fi ngropat aici. Chiar dac-l vom ucide la Saltfork? Da. i-o s-l crai ncoace? Desigur. i cine-o s fac treaba asta? Eu. Nu neleg nimic. Ce-i nevoie ca un rzboinic ntreg la minte s se osteneasc atta cu hoitul unui cine alb? Am s-i rspund, nu de alta, dar pentru c nu stric s-l cunoti mai bine pe Pida, eful cel tnr al kiowailor. i Old Shatterhand s asculte i s afle cu acest prilej ct recunotin i port pentru faptul c nu m-a omort mai demult, ci m-a lsat liber n schimbul unui prizonier alb. i adresndu-se din nou, mai curnd mie dect lui Santer, urm: Old Shatterhand ne dumnete ntr-adevr, dar e un duman cu inima bun. La Rio Pecos el ar fi putut s-l ucid pe Tangua i nu l-a ucis. I-a zdrobit numai genunchii. Aa s-a purtat ntotdeauna. De aceea oamenii roii se cade s-l cinsteasc. El va muri, desigur, dar nu oricum, ci ca un mare viteaz. ndurnd cele mai grele chinuri ce i-au fost date cndva unui om s ndure, dnsul nu va geme i nu se va tngui. Apoi, dup ce va muri, trupul lui nu va fi mncat de peti, nici de vulturi sau de lupi. O cpetenie ca dnsul trebuie s-i aib lcaul su de veci spre cinstea celor care l-au nfrnt. i unde va trebui s fie mormntul? tiu din auzite c No-ci, frumoasa fiic a apailor, i-a druit cndva inima ei nflcrat. De aceea trupul lui va fi s odihneasc lng al ei, pentru ca i spiritele lor s-i fie aproape n venicile plaiuri ale vntoarei. Astfel i mulumete Pida celui care l-a cruat cndva. Fraii mei roii mi-au ascultat cuvintele. Oare sntem cu toii ntr-un acelai gnd, sau nu?

299

i plimb privirea ntrebtor peste chipurile kiowailor. Howgh! Howgh! Howgh! Veni aprobarea din toate gurile. Fr ndoiala c acest Pida era un tnr neobinuit i, innd seama de mediul n care tria, chiar un caracter nobil. C vorbea cu atta siguran despre moartea mea, aceasta nu m impresiona prea mult; dar c-mi rezerva un sfrit att de sublim, menit s-mi sporeasc, faima de erou, aceasta m obliga ntr-adevr la recunotin. Iar grija lui de a m aeza dup moarte lng Inciu-ciuna i No-ci vdea un suflet sensibil, duios, bineneles n raport cu felul de a fi al altor btinai. n timp ce rzboinicii i exprimau zgomotos aprobarea, Santer izbucni n rs i m apostrof: Felicitrile mele, stimabile! Ce poate fi mai plcut dect s te nsori n venicele plaiuri ale vntoarei cu o frumusee indian! Zu c m-a bucura barem cu o invitaie, dac nu mi-e dat s-i fiu eu mire. M pofteti, ce zici? Mgarul nu merita nici o replic. inut totui s-l avertizez. De invitaie nu va fi nevoie: vei fi acolo naintea mea. Ba nu zu! i-ai pus n gnd s fugi? Bine c mi-o spui pe leau. Voi avea eu grij de tine, te asigur. Indienii se ridicar apoi ndreptndu-se spre caii ce staionau n vale. Mie mi slobozir picioarele i m legar n schimb de doi indieni care m flancau. Aa trebuia s merg pn jos. Pida i ag de umeri amndou putile mele. n urma lui veneau banditul de Santer mpreun cu ceilali trei albi care-i duceau caii de drlogi; pe al meu l ducea un kiowa. Jos, poposirm din nou. Indienii aprinser un foc i se apucar s frig nite vnat. In sacii lor de merinde aveau i pastrama. mi oferir i mie ditamai poria, pe care cu greu o putui dovedi. O nghiii ns toat pentru c trebuia s-mi pstrez fora fizic. Pe timpul mesei kiowaii mi scoaser
300

legturile de la mini; n schimb, m pzeau cu att mai vrtos. Nici vorb nu putea fi de o evadare. Apoi, dup ce toat lumea termin de mncat, m legar strns pe calul meu.. i astfel pornirm la drum spre corturile kiowailor. Ajuni n cmp, aruncai o ultim privire spre Nugget-tsil. Oare aveam s mai revd totui mormintele bravului Inciu-ciuna i al gingaei No-ci? Speram. Trebuia s sper n via. Cci mort degeaba m-ar mai fi adus Pida ncoace. Morii nu mai pot vedea. Drumul spre Saltfork, lng Red River, e cunoscut cititorului. Nu e nevoie deci s-l mai descriu. De altfel, nici vreo ntmplare mai aparte n-a avea de relevat. Kiovaii m pzeau cu toat srguina. i chiar dac n-ar fi fcut-o, nc n-a fi putut evada din cauza lui Santer care aa cum fgduise mi purta de grij fr rgaz, cutnd cu un zel diabolic s-mi mpovreze drumul, s m calce pe nervi, s m umileasc. Eforturile sale erau ns cu totul zadarnice. Eu nu ddeam nici o atenie persecuiilor i provocrilor sale. Dimpotriv, eram de un calm imperturbabil i nu-i rspundeam la nimic n nici un fel. Iar Pida, la rndul lui, nu permitea s mi se ngreuneze situaia mai mult dect era necesar. Gates, Clay i Summer aproape c nici nu erau luai n scam de indieni; se ineau de Santer i att. Vedeam ns c-ar fi dorit s stea de vorb cu mine, ceea ce Pida nu le-ar fi refuzat. n schimb Santer cuta s mpiedice orice contact dintre noi. Fcea el cum fcea ca oamenii s nu se apropie de mine i s nu am prilejul de a-i lmuri asupra persoanei mele. De altfel, nici nu-i trata ca pe nite camarazi. Era clar c, dup ce l-ar fi ajutat s descopere comoara, banditul s-ar fi descotorosit de ei. Nu s-ar fi sfiit de loc s mai lichideze trei oameni! Acum ns situaia se schimbase. Banditul tia desigur chiar din gura lor c Winnetou dup afirmaiile mele i-a mutat nuggeii n alt parte. Iar hrtiile pe care le vzuse la mine preau s-i confirme acest lucru. Or, dac aurul nu mai era acolo, ce rost ar fi avut s-l mai caute? Prin urmare, nici de ajutorul celor trei ini nu mai avea nevoie. Gates, Clay i Summer deveniser, aadar, o povar de care s-ar fi descotorosit fr nici un regret. Dar cum? S-i expedieze pur i simplu? Nu. Vrnd-nevrnd, trebuia s mai tolereze prezena lor pn se ivea un prilej nimerit. E lesne de neles c toat atenia i era concentrat asupra testamentului. Nu avea alt dorin mai mare dect s intre n posesia lui. S-mi ia hrtiile cu fora? S-ar fi opus Pida. Nu avea deci dect una din dou ci de ales: ori s mi le fure n timpul somnului, ori, ajungnd la kiowai, s-l determine pe Tangua s mi le ia. Nu i-ar fi fost de loc greu s-i ajung scopul pe una din aceste ci. Testamentul era tot n buzunarul meu. n ce alt loc l-a fi putut ascunde? Poate n cptueal. Dar pentru asta ar fi trebuit s fiu singur i cu minile libere. Ct privete cealalt cale, Santer i fcuse destule servicii lui Tangua pentru c btrnul ef s-i fie ndatorat.
301

Acesta s-ar lsa deci uor convins s-mi ia hrtiile i s i le cedeze banditului. De fapt, problema testamentului era singura ce-mi ddea dureri de cap. Nu m preocupau nici persoana, nici viaa mea. Toate gndurile mele roiau n jurul acestor hrtii lsate de bunul meu prieten Winnetou. Corturile kiowailor se aflau n locul tiut, adic la ntlnirea dintre Saltfork i Red River. l traversrm pe acesta din urm ntr-un punct unde apa era mai sczut. Apoi, cnd mai rmseser doar puine ore de mers, Pida expedie doi curieri care s anune sosirea noastr. Ct zarv i bucurie trebuie s fi strnit printre kiowai vestea c Old Shatterhand fusese fcut prizonier! Ne aflam nc n plin prerie i nc nu se zrea pdurea rspndit pe malurile celor dou ruri, cnd ne i ntmpinar clrei, venind valvrtej cte doi, cte trei, dup cum apucaser s-i mie caii. Goneau nebunete, fiecare dorind s-l vad cel dinti pe faimosul Old Shatterhand. Clreii, cum ajungeau n dreptul meu, scoteau cte un strigt ascuit n semn de salut i, dup ce m priveau o clip, se ornduiau n urma coloanei noastre. Nimeni nu se nghesuia s m vad de aproape, s m pipie, cum ar face curioii din lumea civilizat. Nu. Indienii snt mult prea sobri pentru a-i manifesta astfel interesul sau emoia de care snt cuprini. n felul acesta ealonul nostru cretea ntr-una fr ca eu, s fiu ctui de puin incomodat. Iar cnd n cele din urm zrirm pdurea care aici, pe malul lui Saltfork, nu alctuia dect o fie ngust, eram nsoii de aproape patru sute de indieni, toi brbai, n puterea vrstei. n ce privete satul kiowailor, acesta mai crescuse n ultimul timp i ca ntindere i ca numr de locuitori. Printre copaci se nlau sumedenie de corturi n care desigur c nu era nimeni n acea clip. Toat lumea ieise afar s ne vad. Femei btrne i tinere, adolesceni, fete, copii toi cscau ochii la noi. Nefiind obligai s pstreze rezerva grav i tcut a rzboinicilor, acetia fceau o asemenea larm asurzitoare nct, dac n-a fi fost cu minile legate, mi-a fi astupat numaidect urechile. ipau, chiuiau, urlau, rdeau zgomotos, pe scurt, fceau un trboi grozav, demonstrnd ct de mult i bucur apariia mea ca prizonier. La un moment dat Pida, care clrea n fa, ridic un bra i fcu semn de linite. Larma ncet imediat. La un al doilea semn clreii alctuir din mers un semicerc. Eu veneam legat pe cal i flancat de cte un kiowa. Santer, nghesuit n mulimea clreilor, se ostenea s-i taie drum spre noi. Pida ns nu-i acorda nici un fel de atenie. Ne apropiarm astfel de un cort mare, mpodobit cu pene n vrf. La intrare edea cam ntr-o rn, chinuit i chircit, nsui Tangua. mbtrnise mult. Ajunsese ca un schelet i parul i albise de tot. Numai ochii scufundai n orbite fulgerar la vederea mea ca dou pumnale reci. Mocnea n ei o veche i nprasnic ur.
302

Pida sri de pe cal i rzboinicii, desclecnd la rndul lor, se adunar ca s aud primirea ce mi-o face btrnul ef. Coborndu-m de pe cal, mi dezlegar numai picioarele, ca s pot sta drept. Eram i eu destul de curios s aud primul cuvnt al lui Tangua, dar acesta nu se grbi deloc. Mai nti m msur ndelung i de repetate ori cu nite ochi crnceni care, mrturisesc, m-ar fi speriat ntr-adevr dac n-a fi fost pregtit s-i nfrunt. Apoi i plec pleoapele. Nimeni nu sufl un cuvnt. Se lsase o linitea grea, ntrerupt doar din cnd n cnd de fornitul cailor. Ca s spun drept, nu m prea simeam n apele mele. mi venea s sparg eu tcerea aceasta crunt, chinuitoare. Dar n cele din urm Tangua, fr s deschid ochii, rosti apsat i solemn: Floarea tnjete dup rou. Tot ateptnd-o zadarnic, se apleac i se ofilete. Gata-gata s moara, cnd iat c rou se arat n sfrit! Tcu apoi un rstimp pn s reia. Bivolul scormonete zpada sub care nu se arat nici un fir de iarb. Mugete flmnd i cheam primvara, dar n zadar; slbete apoi i cocoaa i se moaie, puterile i scad, aproape s-i dea sufletul. i iat c adie un vnt cldu: se apropie primvara. Urm o nou pauz. Ce fptur ciudat mai e i omul! Indianul acesta m-a umilit i m-a batjocorit ca nimeni altul, m-a urmrit cu ura lui feroce, cutnd s m ucid. Care a fost rspunsul meu? L-am tratat cu ngduin. n loc s-l omor, i-am zdrobit numai genunchii. i asta silit de mprejurri! i iat-1 acum n faa mea, o ruin, numai piele i os, cu glasul stins, hrit, venind parc din adncul unei hrube. i ce simeam de ast dat? l comptimeam, regretam sincer ntmplarea care m-a fcut s-l schilodesc, dei mi era clar c btrnul arde de patima rzbunrii. Sttea cu ochii nchii ca ntr-un extaz. l covrea clipa aceasta n care i-a fost dat n sfrit s-i potoleasc setea de snge. Da, omul e ntr-adevr o fiin plin de ciudenii... Ghemuit, cu faa ncremenit i abia micndu-i buzele, btrnul ef
303

vorbi din nou. Tangua era floarea, era bivolul flmnd. El a dorit i a chemat rzbunarea. i ea nu venea. i Tangua se stingea din lun-n lun, din sptmn-n sptmn, din zi n zi. i rzbunarea zbovea mereu. i Tangua mbtrnea i moartea l pndea din ce n ce mai lacoma. i iat c ceasul rzbunrii a sosit! i spunnd acestea, btrnul deschise ochii mari, se ridica pe ct i ngduia ubrezenia picioarelor, ntinse amndou minile spre mine cu cteicinci degetele rchirate i strig ca ieit din mini: Da, ceasul a sosit! E aici! Ochii mei vd rzbunarea! Eh, cum ai s piei, cine! Cum ai sa crapi! Se prbui apoi epuizat i nchise din nou ochii. Nimeni nu se ncumeta s sparg tcerea. Nici mcar Pida, fiul su. Abia dup un rstimp destul de lung btrnul i nl iari pleoapele i ntreb: Cum de-a czut n minile voastre acest broscoi mpuit? Povestii-mi! Santer nu ls s-i scape ocazia. Cutnd s-o ia naintea lui Pida, dei acesta era singurul n drept s vorbeasc, banditul se oferi grbit: Eu tiu cel mai bine. S spun? Vorbete! Santer ncepu s povesteasc, arogndu-i cu neruinare tot meritul. Nimeni nu protest. Pida era prea mndru ca s-o fac, iar mie puin mi psa de ludroenia banditului. La sfrit, Santer adug n chip de concluzie: Aadar, numai datorit mie v putei rzbuna n sfrit de acest nemernic. Recunoti? Da, ncuviin btrnul. Atunci mi mplineti o dorin? Dac pot. Sigur c poi. Ce anume? Am nevoie de nite hrtii pe care le ine Old Shatterhand n buzunar. Le-a luat de la tine? Nu. Atunci ale cui snt? Oricum, nu snt ale lui. Eu m-am dus s le caut la Mugworthills, dar din pcate le-a gsit el mai nainte. Bine, ale tale s fie! Scoate-i-le din buzunar. Santer, fericit c obinuse aceast hotrre, se apropie de mine. Eu stteam linitit, nu m micm. Doar cu ochii l fixam amenintor. Banditul se cam sperie. Ai auzit, sir, ordinul cpeteniei? mi se adres el. De ast dat nu m mai tutuia, ba mi spunea chiar sir, eu ns nu-i ddui nici un rspuns.
304

Mister Shatterhand, strui el, cel mai bun lucru ar fi s nu v mpotrivii. Stai cuminte s v caut n buzunar. Se apropie i mai mult i ntinse mna. Atunci, dei cu minile legate, i repezii amndoi pumnii sub brbie, nct banditul zbur ct colo i czu icnind la pmnt. Iuf! exclamar civa indieni cu o nuan de bucurie n glas. Dar Tangua era de alt prere. El strig foc de mnios: Legat i tot se mpotrivete, cinele! Ia facei s nu se mai poat mica deloc i scoatei-i hrtia din buzunar! De data asta Pida i iei din muenie: Printele meu, marea cpetenie a kiowailor, e nelept i judec cu dreptate, dar s asculte i glasul fiului su. Dac pn atunci btrnul vorbise parc ntors ctre sine, ca ntr-o stare de trans, acum ndreptndu-i ochii spre fiul su chipul i se lumin ca prin farmec i glasul i se limpezi. De ce vorbete fiul meu astfel? Oare Santer nu cere pe drept ceea ce cere? Nu. De ce? Nu Santer, ci noi l-am luat prizonier pe Old Shatterhand, care nici nu s-a mpotrivit mcar i n-a lovit pe nimeni. S-a predat de bun voie. Mie mi s-a predat. i atunci al cui prizonier e dnsul? Al tu. Ale cui trebuie s fie deci calul i armele lui i toate celelalte lucruri? Ale tale. ntr-adevr, aa e drept. A mea e toat prada. i atunci, cum vine Santer s cear pentru el acele hrtii? Fiindc snt ale lui. Cum ale lui? S-o dovedeasc! Pi, cic a fost la Mugworthills ca s le caute acolo, dar Old Shatterhand i-a luat-o nainte. Dac s-a dus s le caute nseamn c tia i ce scrie n ele. E adevrat, tat? Adevrat. S spun atunci Santer ce scrie n hrtiile acelea! Bine, s-l ascultm. Dac va ti, nseamn c snt ale lui. Cererea aceasta l puse pe Santer n mare ncurctur, i putea uor imagina c e vorba de aurul care fusese ascuns la Nugget-tsil. Dar dac totui hrtiile se refereau la altceva? Atunci s-ar fi dat de gol. i apoi, parc-i convenea s divulge adevrul adevrat? Taina cu aurul trebuia s rmn numai a lui. De aceea cut s ameeasc lucrurile. Ceea ce scrie acolo n-are nsemntate pentru nimeni afar de mine. Iar hrtiile snt ale mele, asta o vedei chiar din faptul c m-am dus s le iau
305

de la Mugworthills. Numai ntmplarea a fcut ca Old Shatterhand s le gseasc naintea mea. Ai vorbit cu nelepciune, hotr Tangua. Vei primi hrtiile; snt ale tale. Sosise i pentru mine momentul s intervin, mai ales c Pida prea resemnat. Rostii calm i cu hotrre: ntr-adevr, a vorbit cu nelepciune Santer, numai c a minit. Nu pentru aceste hrtii a urcat el la Mugworthills. La auzul glasului meu, btrnul tresrirea n faa unei primejdii neateptate, apoi uier printre dini: Cinele mpuit s-a pornit s latre, dar n-o s-i ajute la nimic! Pida, tnrul i viteazul tu fiu, spunea adineauri c eti nelept i judeci cu dreptate, continuai eu. Asta nseamn c nu prtineti pe nimeni. Aa este. Atunci spune deschis: te atepi oare ca din gura mea s ias vreo minciun? Nu. Old Shatterhand e cel mai primejdios dintre albi i cel mai nverunat duman al meu, dar el nu vorbete niciodat cu dou limbi. Ei, afl c eu snt singurul om care putea ti unde se gsesc hrtiile i ce scrie n ele. Santer habar n-avea de nimic. Nu i-am luat-o eu nainte ci dnsul le-a zrit din ntmplare, dup ce le-am gsit. Sper c m crezi. Tangua bnuiete c Old Shatterhand nu spune minciuni. Dar i Santer zice ca a spus adevrul. Cum vrei atunci s judec cu dreptate? Judecata dreapt merge mn-n mn cu nelepciunea. Santer a mai fost n cteva rnduri la Mugworthills. Voia s dea de aur, ns n-a gsit nimic. Asta o tie i Tangua, pentru c a fcut-o cu ngduina lui. Or, acum tot dup aur s-a dus! Minciun! exclam Santer. Ba e adevrul adevrat, susinui eu. Tangua n-are dect s ntrebe pe ceilali trei albi, care trebuiau s-l ajute pe Santer la gsirea aurului. Btrnul mi ddu ascultare. Iar Gates, Clay i Summer n-avur ncotro i confirmar spusele mele. Atunci Santer mai fcu o ultim tentativ. i totui m-am dus pentru hrtii! E adevrat c i aurul m ispitea i de aceea mi i-am luat de ajutor pe oamenii acetia. Lor nu le-am spus nimic despre hrtii. Astea m priveau numai pe mine personal. Btrna cpetenie i iei din fire i exclam: Acuma iar au dreptate amndoi! Ce vrei la urma urmei? Nimic dect o judecat dreapt. S spun Santer dac hrtiile au vreo valoare pentru el. Firete c au, rspunse banditul, chiar foarte mare. Altminteri n-a strui att. Bine! Cte foi snt? Mai multe, se grbi el s rspund, cci le vzuse doar pe cnd le
306

citeam lng mormnt. Cte? Dou, trei, patru, cinci? Tcu. Dac nu reuea s ghiceasc, se ddea de Vedei c tace?! Nu tie. Nu mai in minte. Cine st s le numere exact? Dac hrtiile au atta valoare pentru el, atunci ar trebui s tie i cte foi snt. Dar hai s ne spun mcar dac snt scrise cu cerneal sau cu creionul. Snt convins c o s tac i acum. Vorbisem dinadins pe un ton foarte ironic pentru a-l provoca la un rspuns imediat. M ateptam s nu ghiceasc, avnd n vedere faptul c n Vest cerneala e lucru rar, se gsete doar prin forturi, iar oamenii scriu ndeobte cu creionul. Calculasem fr gre, cci banditul] se grbi s-mi pareze ironia printr-o afirmaie pe ct de hotrt pe att de necugetat: Firete c tiu. Asta nu se uit. Snt scrise cu creionul! Nu cumva te neli? struii eu ca s-l fac s mai repete odat. Nici gnd s m-nel: snt scrise cu creionul, nu cu cerneal. Bun. E vreun rzboinic de fa care tie s deosebeasc cerneala de creion? Unul care a mai vzut hrtii din acestea care griesc? Civa ini se ncumetar s-i arate cunotinele. De altfel, mai erau de fa i Gates cu ai si. M adresai atunci lui Pida: Tnra cpetenie a kiowailor s scoat hrtiile din buzunarul meu i s le arate acestor rzboinici. Dar aa fel nct Santer s nu le poat vedea. Tnrul se nvoi numaidect, iar eu avui grij ca ceilali trei albi s vad i ei n treact testamentul fr s-l poat citi. Toi constatar c e scris cu cerneal, iar Tangua i Pida, dei nu pricepeau mare lucru, se declarar de acord cu ei. Dobitocilor! se rsti atunci Santer la Gates. Cine m-a pus s m ntovresc cu voi? Nici nu tii s deosebii cerneala de creion! Ei, chiar att de proti n-om fi noi, dom'le Santer! E cerneal toat ziua. Da? i ai czut acum ca musca n climar! N-o s mai ieii deacolo uor. Bineneles c Santer nu ndrznea s le spun de la obraz c ar fi trebuit s mint. n timpul acesta Pida, mpturind la loc testamentul n cele dou plicuri de piele, se adresa tatlui su: Old Shatterhand a biruit. Printele meu va hotr acum dac Santer are vreun drept asupra hrtiilor. N-are nici un drept. Snt ale lui Old Shatterhand, vorbi btrnul. Atunci le iau eu, pentru c Old Shatterhand mi s-a predat mie. De vreme ce oamenii se ceart atta pentru ele, nseamn c au un mare pre. Am s le in n punga cu medicamente". Le ascunse ntr-adevr n punga agat de gt. Lucrul era aproape
307

funest pentru mine. i totui dintr-un anume punct de vedere mi convenea. Desigur c a fi dat orice ca testamentul sa rmn n buzunarul meu. Aa, cum a fi putut sa mai ajung n posesia lui n cazul unei evadri? Pe de alta parte ns, dac hrtiile ar fi rmas la mine, foarte probabil c Santer ar fi ncercat s mi le ia, fie pe ascuns n timpul somnului, fie chiar fi, cu fora. Fiind legat, m aflam la discreia lui, nu m puteam mpotrivi n nici un fel. Judecind din acest punct de vedere, era mai convenabil ca testamentul s stea n pstrarea tnrului kiowa de care Santer n-ar fi avut curajul s se ating. De altfel, banditul renun imediat la struinele sale i se prefcu c, n fond, nu-i prea pas de hrtii. Poftim, pstreaz-le, c tot n-ai sa nelegi nimic! Doar nu tii s citeti. Pentru mine, ce s zic, erau ntr-adevr de pre i a fi vrut s fie n mna mea. Dar la urma urmei m pot lipsi. Bine c tiu ce scrie n ele. Haidei, domnilor! Nu mai avem nici o treab aici. S ne cutam un adpost. i se deprt mpreun cu Gates, Clay i Summer. Nimeni nu-l reinu. Problema cu hrtiile era deci rezolvat. Ateptam ca Tangua s se ocupe, acum de mine. i, ntr-adevr, btrnul l ntreb pe fiul su: Dac Old Shatterhand mai avea asupra lui hrtiile acelea care griesc, nseamn c nu i-ai golit buzunarele, nu-i aa? Nu, nu i le-am golit, rspunse Pida. El e un mare rzboinic. i vom lua viaa, ns fr s-l jignim umblndu-i prin buzunare. Destul c i-am luat armele. Celelalte lucruri i aa ne rmn noua dup ce-l omorm. M ateptam ca btrnul s fie de alt prere, dar m nelam. El i privi fiul cu mndrie i dragoste. Pida, tnra cpetenie a kiowailor, e un rzboinic cu suflet mare i cald. El i cru pn i pe cei mai temui dumani ai si; i ucide, dar nu-i jignete i nu-i face de ocar. Numele lui va fi odat i mai vestit dect al lui Winnetou, cinele acela de apa. Drept rsplat pentru vitejia lui am s-i ngdui s-i moaie cuitul n inima lui Old Shatterhand cnd, dup toate caznele, acesta va fi s-i dea sufletul. A lui s fie slava de a-l fi rpus cu propria mna pe cel mai tare i mai vestit dintre albi. i acum s vin btrnii la sfat, s vedem ce fel de moarte i hotrm acestui cine cu faa palid. Pn atunci, agai-l de arborele morii. Ce fel de arbore era acesta? Explicaia mi se oferi nentrziat. Fusei dus pn la un pin cu diametrul de vreo dou picioare, nconjurat de nite stlpi nfipi n pmnt patru cte patru, de al cror rost aveam s m dumiresc abia seara. Pinului acesta kiowaii i ziceau arborele morii" pentru c de el erau legai prizonierii condamnai la moarte prin tortur. Jos, de trunchi erau fixate curelele. Aici m legar exact dup sistemul aplicat cndva lui Winnetou i tatlui su cnd acetia czuser n minile noastre i ale kiowailor. Doi rzboinici narmai m strjuiau n dreapta i n stnga. n faa cortului cpeteniei se adunaser n semicerc btrnii tribului pentru a308

mi hotr sfritul, mai bine zis felul cum aveam s mor, pentru c, de fapt, condamnarea la moarte era de mult hotrt. nainte de a ncepe dezbaterea, Pida se apropie de mine i-mi control legturile. Erau cumplit de strnse. Tnrul le mai slobozi puin i rosti ctre strjeri: Fii cu ochii-n patru, dar nu cumva s-l umilii. E o mare cpetenie a vntorilor albi i niciodat nu s-a atins din senin de vreun rzboinic rou. Apoi se deprta ca s participe la sfat. Stteam drept n picioare, legat cu spatele de copac i pe dinaintea mea treceau mereu o mulime curioas de femei, fete i copii. Rzboinicii, n schimb, se ineau deoparte. Ba chiar i bieii mai rsrii, mndri i retrai, cutau s-i ascund curiozitatea. Ur nu citeam n ochii nimnui, ci mai curnd respect i ateptare ca n ajunul unei srbtori. i interesa ntradevr acest vntor alb despre care auziser multe i a crui moarte avea s le ofere un spectacol nemaipomenit de crud i pasionant. Printre femei zrii la un moment dat o tnr care prea s nu fie nc squaw, adic nevast. ntlnindu-mi privirile, fata se desprinse de cercul celorlalte i se opri apoi n loc, examinndu-m pe furi. Parc i-ar fi fost ruine s se amestece i ea n grmada de gur-casc. Nu era o frumusee fr cusur, dar nicidecum urt. Trsturile ei delicate atrgeau atenia, ca i ochii ei mari cu profunzimi sincere i grave. mi amintea de No-ci, dei nu semna de loc cu sora apaului. Dintr-un imbold de o clip, i fcui un semn prietenesc din cap. Fata se roi ca focul, mi ntoarse spatele i-i vzu repede de drum. Dar dup puin se opri din nou i, dup ce m privi nc odat, dispru ntr-unul din corturile cele mai artoase. Cine e tnra fiic a kiowailor care a stat acolo singur i apoi a plecat? l ntrebai pe unul din paznicii mei. Neavnd consemn s refuze discuia cu mine, strjerul mi rspunse: E Kaho-oto , Pr-negru", fiica lui Sus-ho-maa Pan-de-vultur" care nc de copil i-a cucerit dreptul s poarte o pan n cretetul capului. i place fata? mi place, confirmai eu, dei n situaia dat ntrebarea indianului suna cel puin ciudat. E sor cu nevasta lui Pida, complet el. Cu nevasta lui Pida? Da. Va s zic, e rud cu tnra voastr cpetenie. Desigur. Uite-l i pe tatl ei, colo la sfat, cu o pan mare n chic. Scurta noastr convorbire se ncheie aici; dar avea s aib urmri nebnuite. Sfatul btrnilor dur mult, aproape dou ceasuri, dup care fui dezlegat i adus n faa lor ca s aflu soarta ce m ateapt. A trebuit s ascult mai nti lungi cuvntri despre crimele albilor n general i despre ale mele n particular. Tangua istorisi pn n cele mai mici amnunte
309

nfruntarea noastr de odinioar care se ncheiase cu betegirea lui. Nu omise nici faptul c l-am eliberat pe Sam Hawkens capturndu-l pe Pida. ntr-un cuvnt, mi fu dat s ascult un rechizitoriu cu attea capete de acuzare nct orice indulgen prea a fi exclus. Dar i mai lung fu nirarea chinurilor ce m ateptau. Cred c nici un alb osndit de indieni nu fusese supus vreodat la attea rafinate i slbatice torturi. Puteam fi ntr-adevr mndru de o asemenea distincie cea mai concret manifestare a stimei i respectului de care se bucur cineva n ochii acestor oameni att de ndatoritori! Singura-mi consolare consta n faptul c mi se acordase un termen de graie pn la revenirea din deplasare a unui detaament de kiowai plecat nu tiu unde. Nu se cdea ca rzboinicii abseni s piard marele prilej de a asista la moartea lui Old Shatterhand. n faa sentinei m comportai ca un om cruia nu-i pas c va muri, dar fr s rmn dator n ce privete rspunsul. Vorbii scurt, cuprinztor, ferindu-m s fac vreo afirmaie prin care s-i jignesc pe judectorii mei. Atitudinea mea era foarte neobinuita n asemenea cazuri cnd, spre ai dovedi nenfricarea, cel osndit cuta cu tot dinadinsul s mai pun paie pe foc, copleindu-i pe judectori cu blesteme i injurii. Eu ns renunai la acest joc de dragul lui Pida, care se purtase cu mine att de prietenos i chiar de dragul celorlali kiowai care nu-mi artau nici un fel de ur. M bucurasem n fond de o primire foarte bun la ei, dac ineam seama de firea i de obiceiurile lor, ca i de dumnia ce le-o purtau apailor. C aceast atitudine a mea putea s fie interpretat ca un semn de laitate?
310

Nu, de asta eu unul, cu toate antecedentele mele, nu trebuia s m tem. Condus napoi la arborele morii", trecui pe lng cortul ce aparinea btrnului Pan-de-vultur. Fiica lui sttea n faa intrrii. Fr vreun gnd anume, m oprii i o ntrebai: Tnra mea sor se bucur, desigur, c Old Shatterhand cel hain a fost n cele din urm prins? Fata se nroi iar ca focul i rspunse abia dup un timp: Old Shatterhand nu e hain. De unde tii? Toat lumea tie. Atunci de ce-mi pregtii moartea? Fiindc l-ai schilodit pe Tangua i fiindc nu mai eti fa palid, ci apa. Ba nu snt apa. Am fost i rmn alb. Inciu-ciuna te-a primit printre apai i te-a fcut chiar cpetenie. Nai but tu din sngele lui Winnetou i el dintr-al tu? Asta-i adevrat. Dar n afar de cazul cnd am fost silit, ce ru le-am fcut eu vreodat kiowailor? Oare sora mea Kaho-oto uit cum m-am purtat? Cum, Old Shatterhand m tie pe nume? Am cutat s-i aflu numele fiindc eti fiica unui mare i preuit rzboinic. Fie ca s apuci multe ocoluri ale soarelui, mai multe dect mi-au rmas mie ceasuri de trit! Acestea zise, mi continuai drumul. Strjerii nu interveniser deloc n acest schimb de cuvinte. Alt prizonier ar fi fost tratat desigur cu mai puine menajamente. Purtarea lor binevoitoare nu se datora numai atitudinii lui Pida, ci i faptului c nsui Tangua se schimbase mult. i la rndul ei aceast schimbare nu se datora doar mprejurrii c btrneea te face mai ngduitor sau i slbete energia, ci serioasei nruriri pe care fiul o exercita asupra tatlui su. Un vlstar mldiu, viguros, mprumut i btrnului trunchi fore noi. Dup ce fusei iari legat la arborele morii", se retraser chiar i femeile i copiii. Prea c se dduse ordin n aceast privin, ceea ce m bucura ntr-un fel; nu-mi fcea nici o plcere sa se uite lumea la mine ca la urs, chiar dac era vorba de copii. Ceva mai trziu o vzui pe tnra indian ieind din cortul ei. Venea spre mine ducnd un vas de lut. Tata mi-a ngduit s-i aduc ceva demncare. Primeti? M ntreb ea cnd ajunse n dreptul meu. Cu plcere, fcui eu prietenos. Dar nu m pot servi de mini. Mi-s, legate. N-ai nevoie de mini. Voi fi slujnica ta. mi adusese carne de bizon fript i tiat buci. Lund cte o bucat n
311

vrful cuitului, mi-o ducea cu gingie la gur. Frumos, nu-i aa? Old Shatterhand hrnit ca un prunc de o indian! Cu toat situaia mea deloc vesel, mi venea s pufnesc n rs. De ruinat nu m ruinam, cci fata ce m servea cu atta graie nu era o lady nzuroas sau o signorina plin de fumuri, ci o indian-kiowa, pentru care gestul acesta va fi fost ct se poate de firesc. Cele dou strji ne priveau fr s-i mite nici o cut a feei, dei cred c scena i amuza. Dup ce terminai de mncat, unul din ei, cam palavragiu, crezu de cuviina s-i fac fetei o surpriz plcuta. Old Shatterhand zicea c Pr-negru i place mult. Tnra m privi cu ochi mari i cred c de ast dat m roii eu la fa. Apoi ddu s plece. Dar se ntoarse iar spre mine i m ntreb: E adevrat ce spune rzboinicul rou? Dnsul voia s tie dac-mi placi i i-am spus c da. De ast dat fata plec numaidect. Trziu dup-amiaz, zrindu-l pe Gates cum se plimb printre corturi, m adresai unuia dintre paznicii mei: S-ar putea s vorbesc cu aceast fa palid? Da, ncuviin el. Dar s nu vorbeti cumva despre fug! Nicidecum. n privina asta fratele meu rou poate fi linitit. l strigai pe Gates, care se apropie cu pai ncei, nesiguri, ca unul care nu prea tie ce are de fcut. Stai, nu te sfii! l ndemnai eu. Ori n-ai voie s vorbeti cu mine? Mister Santer sar necji, rspunse el. i-a atras el atenia s nu-mi vorbeti? Da. Cred i eu! Se teme s nu i-l descriu n adevrata lui lumin. Mi se pare i acum c v nelai n ce-l privete, mister Shatterhand. Nu eu m nel, ci dumneata. E un gentleman. Cu ce-mi dovedeti? Eu ns pot s-i demonstrez contrariul, cu fapte, concret i temeinic. Nu m intereseaz, de vreme ce tiu c-l dumnii. Asta da. l dumnesc n aa msur, nct ar face bine s se pzeasc de mine. De dumneavoastr? Hm! Nu v suprai, sir, dar nu vd cui i cum iai mai putea face vreun ru. Pentru c snt condamnat la moarte? Pi?! ntre dorin i realizare e o serioas distan. Eu am mai stat nu o dat pe muchia prpastiei i uite c n-am czut n ea. Dar hai s vedem: crezi dumneata c Old Shatterhand e ntr-adevr un ticlos abject cum susine Santer?
312

Cred i nu cred. Adevrul e c v dumnii. De aceea nu m intereseaz cine are dreptate. Atunci cel puin s nu m fi minit! Cnd am fcut eu asta? Sus, la Mugworthills, cnd mi-ai ascuns faptul c kiowaii snt n apropiere. Dac te-ai fi purtat cinstit cu mine, nu a fi ajuns prizonier. Nu cumva ai fost dumneavoastr mai sincer? Dar ce, v-am nelat cu ceva? Firete. Cnd? Cum? Cnd v-ai dat drept Jones. Asta numeti dumneata neltorie? Firete! neltoria presupune intenia de a obine un avantaj asupra altuia pe ci necinstite. n cazul meu nu era vorba de aa ceva. Faptul c mi-am tinuit numele i am folosit altul, nu poate fi considerat nici mcar un iretlic, ci doar o necesitate. Santer e un uciga notoriu, un escroc fr pereche, un ins extrem de periculos. A vrut s m omoare i pe mine. Cnd voi l slujeai pe acest nemernic, cum era s v spun c m numesc Old Shatterhand i c inta mea e Mugworthills? Hm! mormi el. Iart-m, mister Gates, dar dac tot te mai ndoieti de mine, d-mi voie s nu te neleg. Ar fi trebuit totui s ne spunei adevrul. Era de datoria dumneavoastr. Nu eram cu nimic obligat, nelegi? Sntei nite oameni lipsii de experiena. Da, nite uuratici, cel puin n comparaie cu mine care tiu ce nseamn Vestul slbatic. De aceea trebuia s fiu cu bgare de seam. Dac ne spuneai adevrul, v-am fi dat crezare. Nu mi-ai fi dat. Ba da. Ba eu i dovedesc c nu. Cu ce? Pi acum, cnd tii cine snt, parc-mi dai crezare? Acum e altceva... Dup ce ne-ai indus odat n eroare, sigur c... Asta se cheam pretext. Doar tii acum i cine snt i ce motive m-au determinat s-mi ascund numele. i ceea ce-i mai important, ai fost personal de fa la mainaiile lui Santer mpotriva mea. Nu v-a pus nici un gnd ru. Cine spune asta? El nsui... A repetat-o chiar adineauri. Nu face dect s v arunce praf n ochi. De fapt, elul lui e s m omoare.
313

V nelai. Omul acesta nu minte. Uite c i acuma ii cu el. Cu att mai inutil ar fi fost s v mprtesc adevrul la Mugworthills. N-am cutat eu n zadar s v conving acolo de faptul c Santer umbl cu gnduri ascunse? Iat c nici acuma n-o crezi, dei datoria voastr ar fi s-mi luai aprarea, s m ajutai, s m scpai de o moarte cumplit. Santer nsui vrea s v salveze. O tiu de la el. Minte! Minte cu neruinare! n sfrit, se vede c nu te lai convins. V-a mbrobodit serios banditul, n-am ce spune. N-o s v dezmeticii dect prea trziu. i are s v coste.. Pe noi? Ce s ne coste? Cu dumneavoastr e altceva; l-ai urmrit, l ameninai. Cu noi, ns, omul se poart omenete. Va s zic, tot mai sperai s gsii aurul? Pi cum! La Mugworthills n-o s gsii nici un bob. Atunci l gsim n alt parte. Unde? Deocamdat nu tim. O s aflm. De la cine o s aflai? Santer va lmuri totul. Dar n ce fel? V-a spus? Nu. Vezi c nu e sincer cu voi? Cum s ne spun ceea ce nici el nu tie nc?! Ba tie! tie foarte bine cum poate afla locul unde snt depozitai nuggeii. Dac vorbii astfel, nseamn c tii i dumneavoastr. Desigur. mi spunei i mie? Nu, asta nu. Aha! Unde-i sinceritatea? i mai pretindei s v dm ajutor! A vorbi foarte deschis cu voi dac mi-ai inspira ncredere. Dar aa, datorit atitudinii voastre, snt silit s-mi pstrez secretul. Ia spune, unde v-ai adpostit? Stm ntr-un cort ales de Santer. E i dnsul acolo? Da. i unde-i cortul acesta? Lng cel al lui Pida. Ciudat. Zici c l-a ales chiar Santer? Chiar el. Tangua i-a ngduit s locuiasc unde-i place mai mult. i s-a stabilit tocmai lng Pida care, n nici un caz nu-i poart simpatia ce i-o poart btrnul? Bgai de seam! Se poate ntmpla ca
314

Santer s dispar subit i s v lase de izbelite! i atunci atitudinea kiowailor fa de voi s-ar schimba radical. Nu neleg. Acum v tolereaz; atunci ns v vor trata ca dumani. i e destul de problematic ca eu s v pot salva. Dumneavoastr... pe... pe noi?! se blbi Gates. Vorbii de parc-ai fi liber i v-ai bucura de prietenia kiowailor! Am i eu nite temeiuri, pentru c... Aoleu! m ntrerupse el deodat. Ne-a i vzut stnd de vorb! Tocmai apruse Santer dintre corturi. Se apropia repede de noi.. Ru mai tremuri de frica individului stuia ! l ironizai eu pe Gates. Nu c mi-e fric, dar dumnealui dorete s nu stau de vorb cu dumneavoastr. Atunci fugi, mister Gates, arunc-te la picioarele lui i cere-i ndurare, biet pctos ce eti! Ce faci aici, Gates? se rsti Santer nc de departe. Cine te-a trimis s vorbeti cu acest om? Treceam din ntmplare i dnsul a nceput vorba, se scuz Gates smerit. Aici n-ai ce cuta din ntmplare. Hai cu mine! Mister Santer, doar nu snt copil i... ine-i gura i mic-te! Banditul l apuc de bra i-l trase dup sine. Ce naiba le-o fi ndrugat el acestor gur-casc de-i ngduiau s-i trateze astfel? Paznicii mei fuseser alei dintre kiowaii care o rupeau niel pe englezete. neleseser aadar toat discuia i, drept dovad c m bucuram n ochii lor de mai mult stim dect Santer, unul din ei cel care-mi vorbise adineauri fcu urmtoarea observaie: tia parc-ar fi nite oi blege care se iau dup lup. Cnd l-o apuca foamea, i nghite pe tustrei. De ce nu l-or fi ascultnd pe Old Shatterhand care le vrea binele? Dup puin sosi i Pida pentru a-mi controla legturile, dar i pentru a se convinge de starea mea. Art spre stlpii aceia nirai cte patru. Old Shatterhand o fi obosit de atta stat n picioare. Noaptea va putea s se culce aici, ntre pari. Sau dorete cumva s se culce de pe-acum? Nu. Mai stau aa. Atunci dup masa de sear. Are vntorul alb vreo dorin?. Da. Vorbeasc! O ndeplinesc cu plcere duc pot. Vreau numai s te previn mpotriva lui Santer. Fa de Pida, fiul cpeteniei kiowailor, Santer nu-i dect un pduche! Foarte adevrat. Dar i de pduche trebuie s te scapi cnd i se vr
315

sub cma. Am auzit c Santer locuiete chiar lng tine. Da. Cortul acela era liber. Atunci bag de seam s nu ptrund n cortul tau! Se pare c asta urmrete. l dau afar! Firete, dac-ar intra sub ochii ti. Ce te faci ns dac vine pe furi, fr s-l vezi? l vd eu! Chiar dac eti plecat? Atunci l vede nevasta i-l alung. S tii c el vrea s pun mna pe hrtiile ce mi le-ai luat. N-am s i le dau. tiu c n-ai s i le dai. ns fii atent s nu i le fure! Chiar dac-ar intra pe ascuns n cortul meu, tot nu le-ar gsi. Le pstrez la loc sigur. S sperm. Dar mie mi-ai ngdui s le mai vd odat? Pi le-ai vzut i le-ai citit. Nu n ntregime. Atunci ai s le vezi, dar nu acum cnd nsereaz. i le aduc mine n zori. i mulumesc. i nc ceva: Santer nu umbla numai dup hrtiile, ci i dup armele mele. Snt nite puti fr seamn de bune i tare ar vrea s-i ncap pe mini. Unde le ii? La mine. Te sftuiesc s le pzeti. N-avea grij. Chiar dac-ar intra n cort ziua-n amiaza-mare i tot nu le-ar vedea. Le-am nvelit n dou pturi i le-am ascuns sub aternut ca s nu prind umezeal. De-acuma numai eu m voi sluji de ele. Cu carabina Henry va nsemna c snt urmaul lui Old Shatterhand. D-mi voie s te rog un lucru. Poftim, te ascult cu drag inim. Am cercetat armele cu de-amnuntul. La dobortorul de uri m pricep, dar cu carabina nu tiu sa trag i pace. Ai vrea, pn nu mori, s-mi ari i mie cum trebuie mnuit, cum se ncarc i cum se trage cu ea? Sigur c-i art. i mulumesc. Nimeni nu te silete s-mi spui taina. i dac nu mi-o spui, atunci carabina nu-mi folosete la nimic. Vd ns c vrei s m ajui. De aceea i eu am s-i port de grij pn vor ncepe caznele: ai s primeti tot ce-i poftete inima. i Pida se deprta fr s tie ce ndejdi trezise n sufletul meu. Ca s fiu sincer, crezusem la nceput c m-a putea alege cu vreun folos de pe urma prezenei lui Gates, a lui Clay i Summer. Chiar dac numi erau cu adevrat prieteni, nc ar fi avut datoria ca albi s
316

intervin pe ct posibil n favoarea mea. Cu oarecare bunvoin ar fi gsit chiar un prilej s m elibereze de acest pctos arbore al morii". S-mi fi tiat numai legturile de la mini, c pe urm m-a fi descurcat i singur. Din pcate ns trebuia s renun la acest gnd. Comportarea lui Gates mi dovedea c nu pot ndjdui n ajutorul lui, nici n al celorlali doi paplapte. Nu m puteam bizui dect pe propriile mele puteri. Dar i aa nu m ncerca desperarea. Trebuia, trebuia negreit s gsesc un mijloc care s m scape de tortur i de moarte. Cteva clipe doar s fi avut o mn liber i un cuit la dispoziie! n fond lucrul nu era imposibil i nici mcar att de greu de realizat. Pn atunci nu-mi trecuse prin gnd s cer ajutorul tinerei indiene, dar acum ideea aceasta m obseda. Fata prea s nutreasc sentimente de mil i simpatie fa de mine... Fie ce-o fi, trebuia s scap, s fug, s evadez, chiar recurgnd n ultima clip la vreun act desperat! i Pida! Vrea s-i explic mecanismul carabinei! Ce mi-a putea dori mai mult? Ca s-i art cum se ncearc arma i cum se manipuleaz, trebuie s mi se dezlege minile. Atunci a putea s-i smulg cuitul de la bru i s-mi tai curelele din jurul gleznelor. Ei i pe urm a fi stpn i pe mine i pe carabina mea cu repetiie! Ar fi, desigur, o lovitur foarte riscant, dar n fond ce pot pierde dect viaa, care i altminteri e pierdut? Firete, ar fi mai bine dac s-ar ivi prilejul s scap cu ajutorul unui iretlic, fr s m expun armelor pieilor-roii. Deocamdat nu gseam nici o idee salvatoare, dar putea s-mi vin ulterior; timp era berechet. Aadar, noaptea voi sta culcat ntre parii acetia, aisprezece la numr, nfipi n grupuri de cte patru n jurul copacului. Snt deci arcuri pregtite pentru patru prizonieri i, dup dispoziia parilor, se vede cam n ce fel te poi simi acolo, culcat la mijloc, cu membrele legate fiecare de cte un par. Nici gnd s adormi rstignit astfel la orizontal. Iar ansa de a evada e inexistent. Pe cnd m frmntam cu aceste gnduri, seara cobor de-a binelea. La corturi se aprinser focurile, iar femeile se apucar s gteasc de cin. Din nou Pr-negru mi aduse de mncare i de but. Obinuse, probabil, prin intermediul tatlui ei permisiunea lui Tangua de a se ngriji de mine. De ast dat nu schimbarm nici un cuvnt. i mulumii doar la plecare. ntre timp, cei doi gardieni fur schimbai de ali doi care se artau nu mai puin prietenoi fa de prizonierul lor. ntrebndu-i cnd aveam s m culc n arcul meu, mi explicar c aceasta se va petrece n prezena lui Pida. Dar pn s apar tnra cpetenie se apropie de mine cu pai rari i solemni altcineva i anume Pan-de-vultur, tatl fetei care m ngrijea. Se opri, m msur n tcere pre de un minut, dup care ordon strjilor: Fraii mei s stea mai deoparte pn i chem din nou! Am ceva de vorbit cu acest alb. Cei doi se retraser imediat, ceea ce dovedea c Pan-de-vultur, chiar
317

fr a fi cpetenie, se bucura de o trecere deosebit. Dup ce strjerii se deprtar, btrnul se aez n faa mea. Trecu din nou un rstimp pn s nceap vorba. Glasul lui avea n el ceva srbtoresc. Feele palide locuiesc dincolo de apa cea mare i au pmnt destul. Totui au venit ncoace sa ne rpeasc munii i plaiurile strmoeti. Tcu. Cunoscndu-i pe indieni, m ateptam ca aceasta s nu fie dect o introducere. Pesemne c btrnul voia s discute cu mine o problem de mare importan. Dar ce anume? Aproape c ghiceam. Pan-de-vultur fcuse, desigur, pauza spernd ntr-un rspuns. Dar vznd c eu tac, relu: Albii au fost primii cu bunvoin de ctre oamenii roii, dar ei neau rspltit prin jaf i omor. Alt pauz. Chiar i astzi feele palide folosesc tot soiul de vicleuguri ca s ne asupreasc, iar cnd nu le merge n felul sta, vin peste noi cu puterea armelor. Din nou pauz. Cnd un om rou vede n faa lui un alb, poate fi sigur c acesta i e duman de moarte. Vor fi fiind oare i fee palide care nu ne dumnesc? nelegeam unde vrea s ajung; de fapt, gndurile lui m vizau pe mine. i cum eu nc nu ma hotrsem s rspund, omul atac mai direct chestiunea ce-l interesa. Vd c Old Shatterhand nu-mi rspunde. Oare nu s-au purtat albii fa de noi aa cum spun eu? Ba da, recunoscui. Pan-de-vultur are dreptate.
318

Si nu snt ei dumanii notri? Snt. Vor fi fiind totui printre albi i unii care ne dumnesc mai puin? Snt i din acetia. S-mi numeasc Old Shatterhand mcar unul dintre aceti albi. A putea s-i dau destule nume, dar n-o fac. Dac ai ochi de vzut, atunci vei recunoate c un asemenea alb st acum n faa ta! Nu-l vd dect pe Old Shatterhand. Pi da, la mine m gndesc. Va s zic pretinzi c te-ai purtat cu noi mai puin dumnos dect fraii ti? Nu, nu pretind. Nuuu?! Se mir Pan-de-vultur. Negaia mea i cam ncurca irul gndurilor. Fratele meu rou a rostit cuvinte nelalocul lor. Ce cuvinte? C m-a fi purtat doar mai puin dumnos dect alii. Or, eu m port fa de oamenii roii fr pic de dumnie. N-ai ucis, n-ai rnit pe nimeni? Ba da, ns numai cnd am fost silit s-o fac. Eu nu m-am purtat, cum ai spus adineauri, mai puin dumnos cu indienii, ci v-ara artat numai prietenie, am nenumrate dovezi. De cte ori mi-a stat n puteri, vam luat partea mpotriva albilor, v-am aprat de samavolnicii. Dac judeci cu dreptate, ai s recunoti acest adevr. Eu snt un om drept. Amintete-i, de pild, de Winnetou! Am fost cei mai buni prieteni i frai de snge. Oare Winnetou nu era indian? Nu zic ba. ns Winnetou era dumanul nostru. Greeti. Numai voi l-ai fcut s v dumneasc. El i iubea pe toi indienii ca i pe apaii lui i ar fi vrut s triasc n pace i n bun nelegere cu toii. Dar triburile s-au apucat s se bat i s se sfie ntre ele. Aceasta era marea lui suferin, mhnirea care nu l-a prsit nicicnd. i tot aa simeam i eu. Toate faptele le svream din dragoste pentru seminiile roii. Vorbisem la fel de rar i serios ca i dnsul. Pan-de-vultur i nclin capul i se scufund ctva timp n tcere. Apoi, smulgndu-se parc din gnduri, rosti: Old Shatterhand a spus adevrul. Pan-de-vultur e un om drept i recunoate ce-i bun chiar i la dumanii si. Dac toi oamenii roii ar fi ca Winnetou i toate feele palide ca Old Shatterhand, atunci am tri laolalt ca fraii, ne-am iubi i ne-am ajuta la nevoie. i pmntul ar fi destul pentru toi fiii i toate fiicele noastre. Dar e lucru primejdios s dai pilde pe care nimeni nu le urmeaz. Winnetou a czut ucis de un glon duman, iar Old
319

Shatterhand va pieri n groaznice chinuri. Discuia se opri acum la punctul unde cuta el s ajung. Socotii c e mai bine s tac i s-l ascult. Pan-de-vultur relu: Old Shatterhand e un viteaz; el va trebui s ndure cazne multe i cumplite. Oare se va arta el slab, spre bucuria judectorilor si? Nu. Dac va fi s mor, atunci voi muri aa fel nct s merit un mormnt pe care s-l cinsteasc lumea. Dac va fi sa mori? Adic, te mai ndoieti ! Vad c eti foarte sincer. Ai vrea s te mint? Nicidecum. Dar i trebuie mult curaj ca s vorbeti astfel. Old Shatterhand n-a fost niciodat un la. Va s zic i-ai pus ndejdea n fug? Da. i snt sigur c am s izbutesc. Afirmaia mea categoric l uimi i mai mult dect primul rspuns. Iuf, iuf! exclam el ridicnd minile la cer. Te-ai bucurat pn acum de blndee; va trebui s i se arate asprime mai multa. Nu m tem de nimic. Nu m ngrozete nici o asprime. Snt chiar mndru c nu simt nevoia s ascund adevrul. Altul n locul meu n-ar face aa. Old Shatterhand are dreptate. E singurul prizonier care spune deschis, rspicat, c are de gnd s fug. Nu e vorba numai de curaj. E i obrznicie! N-ai dreptate. Obraznicul fie c nu-i d seama ce face, fie c nu are nimic de pierdut. Eu ns vorbesc sincer, pentru c am temeiurile mele, pentru c urmresc un scop cu totul diferit. Care anume? Asta nu-i spun. Trebuie s i-o nchipui singur. De fapt, era vorba de urmtoarele: Pan-de-vultur venise fr ndoial cu intenia de a-mi oferi mna fiicei sale i de a m salva n acest fel. Consimind la aceast cstorie, n-a mai fi fost ucis, mi-a fi redobndit libertatea i, n plus, m-a fi ales cu o nevast tnr. Dar asta nsemna s devin kiowa lucru firete inacceptabil pentru mine. A respinge propunerea echivala cu a-l jigni profund pe Pan-de-vultur i a nate n el dorina rzbunrii. Pentru a evita asemenea complicaii i pentru a-l descumpni pe btrn, i fcusem acele mrturisiri pline de cutezan i tupeu. i ddusem astfel a nelege c n-are rost s mi-o ofere pe fiica lui, pentru c eu aveam s-mi recapt libertatea i fr s ajung soul unei indiene. Dac mi-ar fi neles aluzia, ar fi evitat propria-i jignire i, ca urmare, dorina de a se rzbuna mpotriva mea. Pan-de-vultur pru s cugete la cele spuse de mine, dar, din pcate, nu-mi sesiz adevrata intenie, mi rspunse pe tonul lui obinuit, msurat.
320

Old Shatterhand caut doar s ne tulbure gndurile, c de scpat tie i el c nu va scpa de aici. El nu vrea s recunoasc pe fa c a pierdut, pentru ca nu cumva s-i piard din faim. Dar Pan-de-vultur nu se las amgit. Degeaba orice gnd de fug! i totui am s fug! Vei fi chinuit de moarte. Ba am s scap! Uite ce-i: dac a ti c poi fugi, m-a prinde chiar eu s te pzesc. Dar tiu bine c nu poi. Numai o singur scpare ar fi, una singura... Care? Cum? ntrebai eu, vznd c nu-l pot scoate pe btrn din ale sale. Dac te-a ajuta eu. Nu-mi trebuie nici un ajutor! Eti mai ncrezut chiar dect bnuiam. Cum s respingi un ajutor care te poate scpa de la moarte? De ce s nu-l resping cnd n-am nevoie de el, cnd tiu c m voi salva singur! Eti prea mndru i ncpnat. Mai bine i dai viaa dect s rmi ndatorat fa de cineva. Dar eu nu-i cer recunotina. Nu vreau dect s te vd liber. O tii pe Kaho-oto care i-a adus de mncare? O tiu. Mi-e fiic. i tare i mai e mil de tine! nseamn c Old Shatterhand nu e viteaz, ci un biet nevolnic, o fptur demn de plns. Mila nu e dect jignire! M foloseam anume de acest limbaj sever i brutal; voiam s-l abat de la inteniile lui. Dar nu reuii nici de ast dat. Pan-de-vultur m asigur pe un ton prietenesc: N-am vrut s te supr. Pn a te fi ntlnit aici, Kaho-oto auzise multe despre tine. Ea tie c Old Shatterhand e cel mai mare viteaz al albilor i gndul ei e s te scape de la moarte. Asta nseamn c Pr-negru are inim bun. Dar ca dnsa s m scape de aici mi se pare cu neputin. Nu vd deloc cum. Ba s tii c se poate. Nici mcar nu e greu. Te neli! Eu nu spun vorbe n vnt. Cunoti, pesemne, datinele oamenilor roii, dar pe asta la care m gndesc s-ar putea s n-o tii. Te vei supune deci acestei datini. Fiica mea i place, nu-i aa? I-ai spus-o chiar tu. Nu-i adevrat; nu i-am spus-o eu. Pi de la dnsa o tiu! Kaho-oto nu m minte niciodat! E o nenelegere la mijloc. Dnsa mi-a adus demncare. Pe urm unul din strjeri m-a ntrebat dac-mi place fata i i-am rspuns c da. I-am spus-o deci strjerului.:
321

Asta nu schimb nimic. nseamn c-i place. tii c brbatul care ia de squaw pe o fat roie poate fi primit n tribul ei? tiu. Chiar dac pn atunci a fost duman sau prizonier... tiu i asta. ... e dezlegat de orice vin i triete n libertate... Toate astea le cunosc. Iuf! Atunci m vei nelege. Te-am i neles. Tu o placi i ea te place. Vrei s-i fie squaw. Nu. Se ls o tcere lung i penibil. Pan-de-vultur nu se ateptase la un asemenea refuz. Eu, un condamnat la moarte iar dnsa, una din fetele cele mai rvnite ale tribului, fiic de rzboinic frunta! i totui, o refuzam! Era de necrezut! n cele din urm btrnul ntreb scurt: De ce? S-i fi spus adevratul motiv? S-i fi explicat c un european instruit nu-i poate distruge ntreaga via cstorindu-se cu o fat de indian? C o asemenea csnicie nu se poate ridica la nlimea cerinelor sale? C Old Shatterhand nu e un nemernic dintre aceia care iau de soii fete indiene spre a le prsi la prima ocazie, cutndu-i apoi alte victime avnd pn la urm cte o nevast n fiecare trib? S-i fi spus toate acestea, sa fi adugat i alte argumente pe care orizontul lui nu ar fi fost n stare s le cuprind? Nu. Trebuia s-i dau un rspuns pe care s-l neleag i s-l gseasc plauzibil. Fratele meu rou spunea c vede n Old Shatterhand un mare rzboinic ; se pare ns c nu gndete chiar aa. Am spus ceea ce gndesc. Atunci de ce-mi ceri s m las salvat de o femeie? Oare Pan-de-vultur aa ar face? Iuf! fcu el contrariat. Apoi tcu. Argumentul acesta prea s-l conving mcar n parte. Dup un rstimp, m ntreb: Ce prere are Old Shatterhand despre Pan-de-vultur? Cred c e un rzboinic mare, viteaz, priceput, n care tribul i poate pune toat ndejdea i la lupt i la sfat. Ai vrea s fim prieteni? Din toat inima. i ce crezi despre Kaho-oto, fiica mea mezin? E cea mai ginga dintre flori i cea mai frumoas dintre toate fiicele kiowailor. Are ea dreptul s-i aleag un brbat dup placul ei?
322

Oricare dintre rzboinicii kiowai ar fi fericit s i-o dai de nevast. Va s zic, nu e vorba c m dispreuieti pe mine sau pe fata mea? Departe de mine acest gnd! Doar att c Old Shatterhand vrea i poate s-i apere singur viaa. Nu se cade a fi salvat de o femeie. Asta nu! Iuf! Iuf! ncuviin btrnul. Vrei ca oamenii adunai pe lng focurile de tabr s strmbe din nas la auzul numelui meu? Ei, cum s vreau!? Vrei s se spun c Old Shatterhand a scpat de moarte ascunzndu-se n poala unei tinere squaw ? Nicidecum! Oare nu-i datoria mea s-mi apr cinstea i renumele chiar i cu preul vieii? Fr ndoial. Atunci, i dai seama c nu pot primi propunerea. Dar v mulumesc din suflet i ie i fiicei tale! Mult a dori s v art cndva recunotina-mi toat; cu fapta, nu cu vorba a vrea s v mulumesc. Iuf! Iuf, iuf! Old Shatterhand e un om ntreg. Pcat c va muri. Ceea ce am propus era singura ta cale de scpare. Dar te neleg. Ca rzboinic viteaz i vestit nu poi merge pe acest drum. i voi spune totul fiicei mele i dnsa n-o s-i poarte pic. Da, spune-i. Mi-ar prea tare ru dac-ar crede c din pricina ei nu m-am nvoit. Ea te va iubi i cinsti i mai mult ca pn acum; iar cnd vei ndura cumplitele chinuri i oamenii se vor desfta privind, ea va sta ascuns n cel mai ntunecat ungher al cortului, ascunzndu-i faa i ochii. Howgh ! Dup aceasta se ridic i plec. Abandonase probabil ideea de a m supraveghea personal. Cei doi strjeri se ntoarser i-i ocupar posturile lor. Slav Domnului, ieisem cu bine dintr-o situaie ginga i complicat; cci m aflasem ntr-un impas n care sperana de a m salva era ct pe ce s naufragieze. Dac Pan-de-vultur mi-ar fi devenit duman, atunci vigilena lui ar fi fost mai primejdioas dect toi strjerii la un loc. Peste puin sosi i Pida. Era timpul s m culc n arc. Fui legat ntre patru pari cu braele i picioarele larg rchirate. Totui, oamenii mi aduser o ptura fcut sul i servind drept pern, iar cu alta m acoperir grijuliu. Nici nu plec bine Pida, c primii o alt vizit, care m bucur nespus. Era calul meu! Pscuse, srmanul, prin apropiere, singur, izolat de ceilali cal. Dar acum, mngindu-m uor cu botu-i catifelat, se ntinse alturi de mine. Strjerii nu intervenir; doar nu era n stare calul s m dezlege i s m rpeasc. Bravul animal! Gestul lui devotat putea s-mi fie de mare folos.
323

Evadarea nu era realizabil dect n timpul nopii; or, dac animalul se culca n fiecare sear lng mine, atunci, n momentul decisiv, n-a mai fi obligat s caut la repezeal un alt cal, poate mai puin potrivit i s mai pierd i timp preios n dificila mea aciune. Dup cum prevzusem, era imposibil de dormit. Membrele ntinse pn la refuz ncepur s m doar, apoi mi amorir. Abia aipeam, sfrit de oboseal, c m i trezeam din nou. Astfel se scurse noaptea i zorii se nlar deasupra-mi ca un duh mntuitor. Kiowaii m scoaser din arc i m legar din nou de trunchiul copacului. Dac procedeul avea s se repete cteva nopi la rnd, atunci n ciuda alimentaiei consistente, a fi ajuns la captul puterilor. Dar trebuia s rabd i s tac. Un Old Shatterhand s se plng de nesomn? Mi-a fi pierdut toate atuurile. Eram curios s vd cine va veni cu mncarea. Oare Pr-negru? Puin probabil. Doar refuzasem s-o iau de soie! i totui veni dnsa. Nu-mi adres nici un cuvnt; se vedea ns c nu e suprat pe mine, ci doar trist, mai trist ca n ajun. Pida, care veni apoi s-mi inspecteze legturile, m inform c se duce la vntoare cu un grup de rzboinici i c se va ntoarce abia dup prnz. Mai trziu ieir ntr-adevr clare apucnd drumul preriei. Trecur apoi cteva ore linitite pn ce, deodat, apru Santer dintre copaci. Cu puca pe umr, venea ducnd de fru un cal nuat. Venea drept spre mine. Se opri i-mi spuse plin de emfaz: M duc i eu la vntoare, mister Shatterhand i consider de datoria mea s v dau raportul. Poate s-l ntlnesc n prerie pe prietenul dumneavoastr Pida, care nu m sufer de loc. Prea s atepte un rspuns, dar eu fcui pe surdomutul. V-ai pierdut auzul, stimabile? l ignorai i de ast dat. Parc nici nu exista. mi pare grozav de ru nu numai pentru dumneavoastr, ci i pentru mine. Pleac de-aici nemernicule! l repezii n cele din urm. Aha, limba se mai nvrte, doar timpanul s-a blegit. Pcat, mare pcat! Voiam s v mai ntreb cte ceva. i m fixa cu impertinen drept n ochi. Avea o expresie diabolic, triumftoare. Cocea el ceva, eram sigur de asta. Mda, voiam s v mai ntreb ceva, repet el. Cred c v-ar fi interesat ntrebarea, mister Shatterhand. i se tot uita la mine ateptnd un rspuns. Cum eu ns continuam s tac, banditul izbucni n rs. Ha-ha-ha-ha, ce privelite rar! Faimosul Old Shatterhand legat fedele de arborele morii i nemernicul de Santer plimbndu-se liber! Dar
324

ceea ce urmeaz e i mai grozav, sir. Cunoatei cumva o pdure, hm, de molizi...? Ai auzit de Indelce-cil? Denumirea aceasta m zgudui ca un oc electric. Winnetou se referea la ea n testamentul su. mi venea s-l strpung pe ticlos cu privirea. Ia te uit, acuma parc-ar avea sbii n loc de ochi! rse el. Da, da, se pare c exist asemenea pdure dup cte am auzit. Mizerabile, de unde tii? Exact de-acolo de unde tiu i alte nume: Te-o. De sta ai auzit cumva? Lua-te-ar moartea! Am s... Stai, nu te pripi! m ntrerupse el. Ce drcie o mai fi i aia Deklil-to, sau cum i zice? Mi-ar plcea s... Bestie! izbucnii aproape urlnd. Ai pus mna pe hrtiile care... Ei da! mi rse el n fa batjocoritor. Le-ai furat de la Pida! Furat? Auzi ce-i n stare s-mi spun! N-am fcut dect s iau ce-mi aparine. Asta se cheam furt? Ei i acum hrtiile stau frumuel aici cu tot cu ambalaj, se fli banditul lovindu-se cu palma de piept. Atunci mi ieii complet din fire i strigai ctre strjeri! Punei mna pe el! Repede! Nu-l lsai s fug! S m opreasc pe mine? rnji el srind n a. N-au dect s ncerce! Nu-l lsai! Srii! urlai eu. L-a prdat pe Pida! Nu cumva s scape... nu cumva... Glasul mi se frnse din cauza efortului meu desperat de a m smulge din legturi. Banditul o lu la goan i strjerii, dei sriser n picioare, nu fceau dect s se uite mirai dup el. Testamentul lui Winnetou, cel din urm cuvnt al fratelui meu Winnetou fusese furat! i acolo, n prerie, galopa houl i nimeni, absolut nimeni nu ncerca mcar s-l opreasc. mi pierdusem complet cumptul i trgeam nebunete de curelele de la mini, ce m imobilizau lng trunchiul copacului. Nici nu mai ineam cont de faptul c era aproape imposibil s le rup, ca eram legat i de picioare, nct tot nu a fi putut fugi. Nici nu mai simeam durerea crncen pe care mi-o provocam la ncheieturi. M zbteam nprasnic, trgeam i urlam ntruna, pn ce deodat m prbuii la pmnt. Curelele de la mini se rupseser! Iuf, iuf! exclamar strjile. S-au desfcut, s-au rupt! Srir amndoi, ncercnd s m apuce, s m in n loc. Lsai-m, lsai-m n pace! urlam eu. Nu vreau s fug! Vreau numai s-l prind pe Santer, tlharul, banditul care l-a jefuit pe Pida, tnrul vostru ef! Bineneles c urletele mele scular tot satul n picioare. Toat lumea se lu dup mine. Era de altfel destul de uor s m prind: ei, sute de ini, iar eu unul singur i cu picioarele legate. Totui afacerea nu se sold fr
325

lovituri i cucuie, n sfrit, reuir s-mi pun alte curele i s m lege iari de copac. Kiowaii, dei se aleseser cu destui pumni din partea mea, nu preau de loc suprai. Dimpotriv, comentau cu admiraie faptul c izbutisem s rup curelele. Iuf, iuf, iuf... le-a rupt... nici un bivol n-ar fi fost n stare.. Mi, ce om!... De peste tot auzeam asemenea comentarii pline de respect, n timp ce ncheieturile de la mini m ardeau i m sgetau din ce n ce mai tare: pn a se rupe, curelele mi sfiaser carnea pn la os. Ce stai i v holbai la mine? strigai cu ctre mulimea de kiowai. Tot n-ai neles nimic? Santer l-a jefuit pe Pida. Repede, urcai-v pe cai i aducei-l ndrt! Nici o micare. Nimeni nu catadicsi s-mi asculte ndemnul. mi venea s rup cerul n dou; strigam i urlam la ei totul degeaba. n cele din urm se gsi totui cineva mai nelegtor. Era Pan-de-vultur: i tie drum pn la mine i se interes ce anume se ntmplase. i ddui repede lmuriri. Va s zic hrtiile care vorbesc snt acum ale lui Pida? ntreb el n mod inutil. Firete, firete! Doar ai fost i tu de fa cnd le-a luat n primire de la mine. i eti sigur c Santer a fugit cu ele i nu se mai ntoarce? Sigur, fr nici o ndoial! Atunci s-auzim ce spune Tangua. El e cpetenia i va hotr. Hai, ntrebai-l, dac vrei ! Dar nu mai ntrziai, oameni buni! Grbii-v! i totui Pan-de-vultur nu se grbi. Vznd curelele rupte, rspndite pe jos, se aplec, le culese, le examina ndelung i, cltinnd din cap, se adres celorlali: Pe astea le-a rupt? Da. Iuf, iuf! i un asemenea om trebuie s moar! De ce n-ar fi i el un rzboinic de-al nostru, un kiowa! De ce e o fa palid? Abia acum se deprta lund cu sine i curelele. Kiowaii l urmar linitii. Ramaser numai paznicii mei. Ateptam cu ncordare, cu neastmpr chinuitor, s nceap urmrirea banditului. Dar nicieri nici un semn! Viaa satului se aez iari n matca ei calm i tcut. Simeam c nnebunesc. M rugai de paznici s se informeze, dar acetia n-aveau voie s prseasc postul. l chemar pe un alt kiowa i acesta le relat c Tangua nu era de acord cu urmrirea. Ce s se bat pentru nite hrtii pe care Pida nici nu tia sa le citeasc? N-aveau nici o valoare, nu-i erau de nici un folos!
326

i poate oricine nchipui ct mnie clocotea n sufletul meu. Scrneam pur i simplu din dini de ciud. Paznicii vedeau n ce stare snt i m pndeau ngrijorai. Ct pe ce s m smulg iari din legturi, cu toate durerile ce mi provoca orice micare. Eram disperat. La ce puteau folosi ns toate acestea? La absolut nimic! Nu-mi rmnea dect s m resemnez. De aceea m linitii n cele din urm, cel puin aparent, concentrndu-mi toate gndurile asupra felului cum aveam s evadez din captivitate. Cci nu ncpea ndoial c trebuie s fug. i jurai n sinea mea c voi fugi trecnd peste orice obstacole. Dup vreo trei ore de linite auzii deodat iptul unei femei. Observasem eu mai nainte c Pr-negru, ieind din cortul ei, plecase undeva, departe. Acum se ntorcea fuga i ipa. Dispru apoi n cort i reveni nsoit de tatl ei. Alergau amndoi i strigau ct i inea gura. Kiowaii aflai prin apropiere li se alturar imediat. Se ntmplase, probabil, ceva deosebit, poate chiar n legtur cu furtul testamentului. Nu dur mult i Pan-de-vultur veni n mare grab spre mine, strignd nc de departe: Old Shatterhand se pricepe la multe. E i vraci sau nu? Da, rspunsei eu, n sperana c voi fi dezlegat ca s ngrijesc pe cineva. tii s alungi bolile? Desigur. Morii tii s-i nviezi? Dar ce, a murit cineva? Cine? Fiica mea. Cum? Pr-negru? Nu ea, ci sora ei mai mare, nevasta lui Pida. Zace jos, pe pmnt, legat, nemicat. Vraciul nostru spune c a murit. Cic a ucis-o Santer, care a furat hrtiile. Vrei s-o aduci din nou la viaa? Ducei-m la ea! M slobozir de lng copac, dar avnd grij sa mi lege totui minile i picioarele ce-i drept, mai puin strns, ca s pot umbla. Mergnd astfel, ncet i bine pzit, ajunsei la cortul lui Pida. Mi se oferea deci prilejul s cunosc interiorul cortului, ceea ce-mi convenea foarte mult: tiam doar c acolo se afl armele mele. n faa cortului se adunaser ntre timp o mulime de brbai, femei i copii care, privindu-m respectuos, mi fcur loc s trec. Intrai n cort mpreun cu Pan-de-vultur. nuntru se aflau Pr-negru i un btrn hidos, eznd ghemuit pe vine lng presupusul cadavru: era onorabilul vraci. La intrarea mea, btrnul se ridic n picioare. mi plimbai privirea jur mprejur i iat, da, da, colo n stnga, vzui aua i ptura mea, iar sus, atrnate ntr-un par, pistoalele i cuitul meu de vntoare! Era firesc ca lucrurile s se afle aici: doar i aparineau acum lui Pida. Inutil
327

s spun ct bucurie mi provoc aceasta descoperire. S vad Old Shatterhand dac fiica mea mai poate s nvie din mori, m rug Pan-de-vultur. M lsai n genunchi i aa, cu minile legate, o examinai atent. Abia dup ctva timp constatai c pulsul femeii bate totui. Tatl i sora ei m priveau cu o ncordare plin de team. E moart i nimeni n-o mai poate nvia! declar sentenios vraciul. Ba Old Shatterhand poate! i-o ntorsei eu hotrt. - Ai spus c poi? Chiar poi? ntreb radios Pan-de-vultur. Trezete-o, trezete-o! se rug de mine Pr-negru, aezndu-mi minile pe umr. Bine, se face. O trezesc. Dar pentru asta trebuie s m lsai singur. Vrei s ieim din cort? Da. Iuf! i dai seama ce-mi ceri? Adic? fcui eu, dei tiam bine ce-l ngrijora. - Aici se afl armele tale. Dac le iei i fugi? Fgduiete-mi c n-ai s te atingi de ele! Se nelege c-mi venea greu s promit. Ce ocazie minunat! Cu ajutorul cuitului puteam s m eliberez din legturi apoi, narmat cu carabina i cu pistoalele mele, puteam s evadez fr nici un risc. Care smintit ar mai fi cutezat s-mi stea n drum?! Dar nu! S-ar fi iscat totui o lupt i un trboi slbatic. i apoi de ce s fug folosindu-m de leinul unei femei? Pe o blan, ntre diverse mruniuri de uz casnic ace, sfredele i alte asemenea zrii i dou-trei lame din acelea de care se servesc femeile indiene pentru a tia tendoanele de la custuri. Aceste lame snt de obicei foarte fine i ascuite. Nu-mi trebuia dect o asemenea scul ca s-mi tai legturile fr mult greutate i s ajung iari stpn pe propriile mele micri. De aceea l asigurai pe Pan-de-vultur: N-am s m ating de arme. Fgduiesc. De altfel, putei s le luai cu voi. Nu, nu e cazul. Cnd Old Shatterhand fgduiete, nseamn c se va ine de cuvnt. Dar asta nu ajunge. S-ar putea s fugi i fr arme, aa cum ai ncercat adineauri, cnd te-ai smuls de lng copac. Fgduieti c n-ai s fugi? Da. i c ai s te ntorci la arborele morii, ca s te legm din nou? V promit! Atunci haidem afar! Old Shatterhand nu e un mincinos ca Santer; putem avea ncredere n el. Dup ce prsir ei cortul i rmsei doar cu femeia leinat, prima mea grij fu s ascund una din acele lame ntr-o manet a cmii. Apoi
328

m ocupai de aa-zisa moart. Soul ei, Pida, plecnd la vntoare, Santer se folosise de prilej ca s ptrund n cort. De atunci trecuse destul vreme i iat c femeia nc mai zcea fr cunotin. Nu se putea, deci, s fi leinat doar datorit unui oc psihic; cu siguran c fusese lovit. i sltai capul i descoperii n cretet o umfltur serioas. Apsai i femeia scoase un geamt de durere. Repetnd apsarea, o fcui s deschid ochii. Se uit la mine mai nti buimcita, apoi privirea i se limpezi. - Old Shatterhand, opti ea. M cunoti? Da, te cunosc. Fii tare, s nu adormi i s mori din nou! Adu-i aminte ce s-a ntmplat! Teama c va muri dac nu-i foreaz memoria o fcu s se concentreze la maximum. i duse mna la umfltura de la cap i spuse: Eram singur... A intrat i mi-a cerut punga cu medicamente"... I-am dat-o... Atunci m-a lovit. Unde-i punga? Mai este? Privi spre un ungher unde era nfipta o prjin i constat speriat: Iuf! Nu mai e! A furat-o! M-a lovit, am czut i... nu mai tiu nimic. Atunci mi amintii c Pida mi spusese n ajun unde i-a ascuns hrtiile i anume n punga cu medicamente". Iar azi, nainte de a fugi, Santer se ludase c le are cu ambalaj cu tot, n buzunarul de la piept. Furase aadar punga n care era i testamentul. Pentru Pida, tnrul ef, pierderea pungii echivala cu o catastrof. Ar fi trebuit s plece imediat n urmrirea hoului i s-i redobndeasc amuletele. Poi s te ii aa, treaz? Te ajut puterile? Sau ai s mori iar? O ntrebai pe femeie. Nu mai mor, m asigur ea. M-ai adus iar la via. i mulumesc. M ridicai i ddui la o parte perdeaua ce masca intrarea n cort. Afar, tatl i sora bolnavei, precum i o mulime de kiowai ateptau rezultatul vrjitoriei mele. Intrai! i poftii eu. Moarta a nviat! Nu mai e cazul s descriu bucuria ce o rspndir aceste cuvinte. Toi, n cap cu Pan-de-vultur i fiica lui mezin, erau convini c svrisem o minune. Iar eu nu aveam nici un interes s-i contrazic. Firete c nu-i recomandai pacientei dect nite comprese reci, dnd indicaii cum s fie pregtite i aplicate. Pe ct era de mare bucuria kiowailor n legtur cu nvierea" din mori, pe att de crncen furia lor mpotriva hoului care furase punga cu medicamente". Desigur c faptul fu aduc la cunotina lui Tangua, care ordon imediat ca o trupa de rzboinici s-l urmreasc pe bandit. n acelai timp civa cercetai plecar s-l caute pe Pida. Iar eu, condus de
329

Panr-de-vultur, m ndreptai iari spre arborele morii, de care btrnul m leg foarte meticulos. Era plin de laude pentru mine i-mi arta o recunotin fr margini. Dar, firete, n felul su indienesc. i vom pregti chinuri i mai grozave dect aveam de gnd, m asigur el. Nimeni pe lume nu va fi ptimit ct ai s ptimeti tu. Astfel, cnd ai s ajungi n venicele plaiuri ale vntoarei, vei fi cel mai de vaz i mai cinstit dintre toi albii care au ptruns acolo. Foarte plcut, n-am ce zice", gndii n sinea mea. Lui, ns, i spusei cu glas tare: Dac l-ai fi urmrit pe Santer cnd v-am cerut eu, acum banditul ar fi fost n minile voastre. Aa, ns, cred c-o s v scape. l prindem noi! A lsat urme foarte desluite. Eh, dac m-a putea lua i eu dup el! Asta se poate. Cum? Doar snt prizonier, snt legat! Poi s pleci clare mpreun cu Pida. Numai s fgduieti c vii napoi, ca s te supunem caznelor. Vrei? Nu. Dac e s mor, atunci s se ntmple ct mai repede. Nu mai am rbdare s atept. Eti un mare viteaz, asta o tie toat lumea. Numai un viteaz ca tine vorbete aa. Kiowailor le pare foarte ru c nu eti unul de-ai lor. Pan-de-vultur plec fr ca eu s-i fi mrturisit c regretul lor nu gsea de fapt nici un ecou n sufletul meu insensibil i c nutream sperana s-i prsesc pe toi aceti admiratori ai mei chiar n noaptea urmtoare. i nc fr s-mi iau rmas bun! Pida fu repede gsit i se ntoarse n goana mare pe calul lui nspumat. Intr mai nti n cortul lui, apoi n cel al btrnului. Pe urm veni spre mine. Prea ct se poate de calm, dndu-i desigur mult osteneal ca s-i ascund tulburarea inimii. Old Shatterhand a trezit-o din mori pe soia mea drag i i-a dat din nou via. i mulumesc. Ai aflat cu de-amnuntul cum s-au petrecut lucrurile? Da. Cum se simte nevast-ta? O doare capul, ns apa rece i mai domolete durerile. Se va face bine curnd. n schimb, sufletul meu e bolnav i nu poate fi tmduit pn nu-mi recapt punga cu medicamente". De ce n-ai inut seama de cuvntul meu? Old Shatterhand are totdeauna dreptate. Dac rzboinicii notri l-ar fi ascultat mcar azi i s-ar fi luat de ndat pe urmele hoului, atunci l-am avea de mult aici. Pida vrea s plece i s-l caute? Da. Trebuie s plec n mare grab i am venit s-mi iau rmas bun de la tine. Acum iari va trece o bucat de timp pn s te omorm, dei,
330

dup cte mi-a spus Pan-de-vultur, ai vrea s mori ct mai curnd. Ce s-i faci, trebuie s mai rabzi pn m-ntorc. Atept cu plcere! O spusesem cu toat sinceritatea. El ns se simi dator s m consoleze ct de ct. Cred c nu e prea uor s-i atepi atta vreme sfritul, s stai mereu cu moartea n faa. Dar am poruncit s i se fac ateptarea mai plcut. Dac-ai vrea s-mi asculi propunerea, i-ar fi i mai uor... Despre ce-i vorba? Vino cu mine! Vin, cum s nu! Iuf! Asta-i bine. Cu ajutorul tu nu mai ncape ndoial c voi pune mna pe ho. Te dezleg chiar acum i-i dau napoi armele. Stai! nc nu! Am i eu o dorin. Spune. Merg cu tine dac m eliberai cu totul. Iuf! Nu se poate! Atunci rmn aici. Te eliberm pentru ct dureaz drumul. Pe urm, ns, te ntorci ca s-i mplineti soarta. Nu-i cerem dect s ne dai cuvntul c nu vei fugi pe drum. Va s zic, m luai cu voi numai pentru c tii c ochiul meu descoper orice urm? V mulumesc. Mai bine rmn pe loc. Old Shatterhand nu e un copoi, o javr pe care o foloseti la vnat. Mai gndete-te, totui. N-am ce m gndi! Hai, cumpnete bine. Fr ajutorul tu s ar putea s nu-l prindem pe ho. i atunci punga mea... Mie, dac-ar fi, nu mi-ar scpa nici n gaur de arpe. Dar nu eu snt pgubitul, ci tu. Caut-l deci, prinde-l! Fr s neleag ncotro bat, Pida ddu dezamgit din cap i rosti cu resemnare: Te-a fi luat cu drag inim drept mulumit c ai ntors-o de la moarte pe soia mea. Dar dac nu vrei, n-am ce face. Mulumete-mi ntr-alt chip. As avea, de pild, o rugminte. Te ascult. Bnuiesc ceva n legtur cu cei trei albi care l-au nsoit pe Santer. Unde se afl acum? Snt la ei n cort. Liberi? Ba nu. I-am legat. Doar snt prieteni cu houl! Pi, ce vin au ei? i ei ntreab tot aa. ns Santer, fiind dumanul nostru, nseamn
331

c i prietenii lui trebuiesc socotii dumani. Vor fi legai la arborele morii i vor muri o dat cu tine. S tii c ei habar n-au avut de isprava lui Santer. Asta nu ne privete. De ce nu te-au ascultat mcar pe tine? Doar i-ai sftuit ce i cum. Pida, tnrul, viteazul i preacinstitul ef al kiowailor, s-i plece urechea la cele ce-i spun: eu va trebui s mor, dar nu m rog pentru viaa mea. n schimb, v cer s-i iertai pe aceti oameni. Iuf! i ce s facem? S le dai drumul. Cum adic, s-i las s plece cu caii i cu armele lor? Las-i, drept rsplat c i-am nviat soia care zici c i-e drag. Se ntoarse cu spatele la mine. nelegeam c se afl prad unui cumplit zbucium sufletesc. Dup un rstimp, mi se adres din nou. Old Shatterhand nu seamn cu celelalte fee palide, nici cu ali oameni. De aceea e greu s-l nelegi. Dac s-ar fi rugat pentru el, poate c i-am fi dat un prilej de scpare ncercndu-l n lupt cu cei mai viteji i mai tari rzboinici ai notri. Ins el nu cere nimic pentru sine. Doar pentru alii se roag. E adevrat. i m mai rog nc odat pentru ei. Bine, s fie liberi! Dar atunci s ne nelegem asupra unui lucru. S aud. Tu i pierzi astfel dreptul la orice ngduin, ca i la orice rsplat pentru nvierea soiei mele. Adic nu-i mai rmn dator cu nimic. Fie i aa! Sntem chit. Am s-i eliberez, dar de umilire n-am s-i scap. Destul c nu te-au ascultat la timpul cuvenit. S vin deci la tine i s-i mulumeasc. Howgh! i Pida se deprt. l vzui apoi intrnd n cortul tatlui su care trebuia firete informat asupra discuiei. Dup puin iei din nou i se pierdu printre arbori, revenind n cele din urm cu cei trei albi care i purtau caii de drlogi. Pida ntinse braul n direcia mea, dar fr s se apropie. Gates, Clay i Summer nclecar i venir spre mine cu nite mutre de autentici pocii. Mister Shatterhand, ncepu primul, am auzit ce s-a ntmplat. E oare att de grav cnd dispare o biat pung umplut cu cine tie ce leacuri bbeti? ntrebarea dumitale confirm faptul c habar n-avei de datinile pieilor-roii. Pierderea pungii cu medicamente" e tot ce poate fi mai grav pentru un rzboinic indian. Mcar atta s-ar fi cuvenit s tii. Well! Acuma pricep de ce s-a nfuriat Pida att de tare de a pus s ne lege numaidect. Ce-o s mai peasc Santer cnd l-or prinde!
332

Nici nu merit altceva. Ei, acum recunoatei c banditul plnuia s v duc de nas? Pe noi? Ce ne pas nou de punga aia? Ba ar trebui s v pese mult de tot! Aflai c n pung se afl hrtiile pe care inea el s le aib. i ce ne intereseaz pe noi hrtiile? Acolo e descris exact locul unde se afl nuggeii. Ei, al dracului! Vorbii serios? Ct se poate de serios. i dac totui v nelai? Nici gnd. Doar le-am citit cu ochii mei! Va s zic, tii i dumneavoastr locul? Firete. Pi, spunei-ne i nou! O s-l ajungem din urm pe Santer i-i lum aurul de sub nas! Nu sntei voi fcui pentru aa ceva. i-apoi, dac nu m-ai crezul mai nainte, ce v face s-mi dai crezare tocmai acum? Adevrul e c Santer v-ar fi folosit numai drept copoi care s adulmece vulpea de aur, dup care v-ar fi mpucat. Acum, ns. se poate lipsi de ajutorul vostru i nici nu-i mai bate capul cum s v nlture, fiindc tie ca indienii, socotindu-v complicii lui, v vor trata ca pe nite dumani. De necrezut! Se pare c numai datorit dumneavoastr am fost eliberai... Aa ne-a spus Pida. S-ar putea. n orice caz, v atepta tortura i moartea alturi de mine. i ai intervenit pentru noi?... Dar cu dumneavoastr cum rmne? Ce se ntmpl? Ce s se ntmple? O s m tortureze i att. i va fi s murii? Yes. Ne pare ru, sir, ne pare foarte ru. N-am putea s v ajutam n vreun fel? Mulumesc, mister Gates. n cazul meu orice ajutor e de prisos. Vedei-v de drum i povestii pe unde trecei c Old Shatterhand s-a dus dintre vii, c a murit printre kiowai la stlpul torturii. Tragic veste! A prefera s le duc oamenilor un mesaj mai plcut n legtur cu persoana dumneavoastr. Ai fi putut s-l duci, dac nu m mineai la Mugworthills. Atunci kiowaii n-ar mai fi pus mna pe mine. De fapt i dumneata eti vinovat pentru moartea att de oribil i grea care m ateapt. V fac acest repro i v urez ca, din cauza lui, s nu avei somn. Ei haide, plecai de-aici! Gates se cam fstcise; nu tia ce s rspund. Clay i Summer, care sttuser ca muii, preau i mai ncurcai. Pn la urm tustrei gsir cu
333

cale s se crbneasc. De fapt, nici nu-mi mulumir mcar. Atta doar c, ajuni la oarecare deprtare, mai ntoarser odat capetele i m rspltir cu nite priviri idioate i rtcite. Abia plecar ei, c i Pida iei clare din sat, fr s se uite barem n direcia mea. i pe bun dreptate. Doar eram chit! Dnsul credea c la ntoarcere m va gsi tot aici, legat de copac. Eu, n schimb, eram convins c, dac se inea mereu dup Santer, aveam s-l revd fie la Rio Pecos, fie i mai departe, la Sierra Rita. Cine urma s aib dreptate? El sau eu? Cnd Pr-negru mi aduse mncarea de prnz, m interesai cum i merge pacientei mele i aflai cu bucurie c durerile de cap scdeau din intensitate. Fata, drgua de ea, m hrni cu atta srg, nct m vzui nevoit s-o refuz pn la urm; nu mai ncpea n mine friptura. Cnd s plece, Pr-negru m nvlui ntr-o privire plin de compasiune. Ochii i erau umezi. Vedeam c o apas ceva pe suflet, dar se sfia s vorbeasc fr ndemnul meu. De aceea o ncurajai. Tnra mea sor vrea s-mi spun ceva? Old Shatterhand n-a fcut bine, mi reproa ea. n ce privin? Mai bine ar fi plecat cu Pida. N-aveam de ce s plec. Ba Old Shatterhand avea de ce! El ateapt s moar mndru i nenfricat la stlpul caznelor. Dar Pr-negru crede c e totui mai bine s trieti mndru i n cinste, dect s mori. Aa e. Numai c trebuia s m ntorc i s m las ucis. Pida nu putea s nu cear acest lucru. Pn la urm ns, cine tie dac Old Shatterhand nu s-ar fi nfrit cu el fumnd pipa pcii! i dac-am fi fumat, crezi c m-ar fi scpat el de la moarte? Da. Pesemne c ai dreptate. Eu nsa trebuia s fac ce am fcut. Spunemi: doreti cu tot dinadinsul ca eu s rmn n via? Doresc, recunoscu ea cu sinceritate. Doar ai nviat-o pe sora mea! Atunci nu-i mai face griji. Old Shatterhand tie totdeauna cum s se descurce. Rmase o clip pe gnduri, arunc apoi o privire piezia paznicilor i fcu un gest nervos. O nelesei. Dorea s-mi vorbeasc despre evadare i nu putea. i vorbii eu zmbind. Ochii tinerei mele surori snt frumoi i limpezi. Old Shatterhand vede prin ei inima i gndurile tale. Le vede cu adevrat? Desigur. i gndurile tale se vor mplini. Cnd? Foarte curnd.
334

mplineasc-se ceea ce spui. Pr-negru va avea o mare bucurie. Acest scurt schimb de cuvinte i uura inima i-i ddu curaj. Seara, n timpul cinei, fata risc i mai mult. Ca i n ajun, focurile ardeau n faa corturilor, dar dincoace, pe sub arbori, era ntuneric bezn. n