Sunteți pe pagina 1din 521

Table of contents

LEE CHILD S nu greeti Despre Autor UNU DOI TREI PATRU CINCI ASE APTE OPT NOU ZECE UNSPREZECE DOISPREZECE TREISPREZECE PAISPREZECE CINCISPREZECE AISPREZECE APTESPREZECE OPTSPREZECE Annotation Document information

LEE S nu greeti Without Fail, 2002

CHILD

Traducere din limba englez CONSTANTIN DUMITRU-PALCUS

www.humanitas.ro www.libhumanitas.ro

LEE CHILD Without Fail Copyright 2002 by Lee Child HUMANITAS FICTION, 2007 Toate drepturile rezervate

Despre Autor

LEE CHILD s-a nscut n 1954 la Coventry, n Anglia. Urmeaz liceul la Birmingham (ntr-o venerabil instituie frecventat cndva de J.R.R. Tolkien) i studiaz dreptul la Sheffield. Lucreaz cu jumtate de norm ntr-un teatru, apoi se angajeaz la studiourile de televiziune Granada din Manchester. Este concediat n 1995, dup optsprezece ani de munc asidu (i o activitate sindical deloc pe gustul patronilor). Cititor pasionat nc din copilrie, Child transform criza n ocazie: i cumpr hrtie i pixuri i se apuc s scrie. Rezultatul: Capcana Margrave (Killing Floor, 1997), primul roman cu Jack Reacher, succes instantaneu n Marea Britanie i SUA. Cele zece romane care i-au urmat pn acum au urcat, fr excepie, pe primele locuri n clasamentele de vnzri i au fost publicate n zeci de ri.

Pentru fratele meu Richard din Gloucester, Anglia; pentru fratele meu David din Brecon, ara Galilor; pentru fratele meu Andrew din Sheffield, Anglia; i pentru prietenul meu Jack Hutcheson din Penicuik, Scoia.

UNU Aflaser despre el n iulie i fuseser nnebunii de furie toat luna august. ncercaser s-l ucid n septembrie. Mult prea devreme, ns. Nu erau pregtii. ncercarea fusese un eec. Ar fi putut fi un dezastru, dar, de fapt, ceea ce se ntmplase fusese un miracol. Pentru c nimeni nu observase. Folosiser metoda lor normal ca s treac de paz i se plasaser la treizeci de metri de locul n care vorbea. Utilizaser un amortizor i rataser doar cu doi centimetri. Probabil c glonul i trecuse la mic distan peste cap. Poate chiar prin pr, pentru c el ridicase imediat mna i i-l aezase, ca i cum ar fi fost deranjat de o adiere de vnt. Revzuser imaginile de nenumrate ori dup aceea, la televizor. i ridicase mna i i aranjase prul. Nimic altceva. Dup care i continuase discursul, fr s-i dea seama de nimic, deoarece, prin definiie, un glon tras dintr-o arm cu amortizor este prea rapid ca s fie vzut i prea silenios ca s fie auzit. Aa c glonul zburase mai departe. Fr s loveasc pe nici unul dintre cei care stteau n spatele lui. Fr s ating nici un obstacol, fr s loveasc nici o cldire. Zburase mai departe, n linie dreapt, pn cnd i consumase energia, i fusese dobort de gravitaie la pmnt, undeva, n deprtare, unde nu era nimic altceva dect iarb. Nici un rspuns. Nici o reacie. Nimeni nu observase. Ca i cum acel glon n-ar fi fost tras niciodat. i nici nu au mai tras altul. Erau prea ocai. Deci, un eec, dar i un miracol. i o lecie. Apoi, petrecuser luna octombrie comportndu-se ca nite adevrai profesioniti,

lund-o de la capt, calmndu-se, gndind, nvnd, pregtinduse pentru a doua tentativ care avea s fie mai bun, plnuit cu grij i executat corect, bazat pe tehnic i finee i susinut de o fric teribil. O tentativ onorabil. O tentativ creativ. i, mai ales, o tentativ care n-avea s mai fie o ratare. Apoi noiembrie s-a instalat i regulile s-au schimbat total. Ceaca lui Reacher era goal, dar cald nc. O ridic de pe farfurioar i o nclin, privind cum zaul de pe fundul ei se scurgea spre el, maroniu, ca mlul de ru. Cnd trebuie executat operaiunea? ntreb el. Ct mai curnd posibil, rspunse ea. Reacher aprob din cap. Iei din separeu i se ridic. Te sun peste zece zile, spuse. Ca s-mi comunici decizia? El cltin din cap. Ca s-i spun cum a mers. Voi ti cum a mers. OK. Atunci, ca s-i spun unde s-mi trimii banii. Femeia nchise ochii i zmbi. El i arunc o privire. Credeai c-o s refuz? Ea deschise ochii din nou. Credeam c-o s fii ceva mai greu de convins. Reacher ridic din umeri. Aa cum i-a spus i Joe, mi plac la nebunie provocrile. De obicei, Joe avea dreptate n chestii de genul acesta. Avea dreptate n legtur cu multe chestii. Atunci, nu tiu ce-a mai putea s spun. Poate doar s-i mulumesc. Reacher nu rspunse. Vru s plece, dar ea se ridic n picioare, chiar lng el, i l opri. Urm o pauz stnjenitoare. Rmaser cteva clipe fa n fa, inui pe loc de masa dintre ei. Femeia i

ntinse mna i el i-o strnse. Ea i-o reinu o fraciune de secund prea mult, apoi se ridic pe vrfuri i l srut pe obraz. Avea buzele moi. Atingerea lor l arse ca o mic descrcare electric. O strngere de mn nu este suficient, spuse ea. Ai acceptat s o faci pentru noi. Se opri i adug: i n-a lipsit mult s-mi fii cumnat. Reacher nu spuse nimic. Se mulumi s ncline din cap, apoi iei din spatele mesei i arunc o ultim privire n spate. Urc scrile i iei n strad. Parfumul femeii struia nc pe mna lui. O lu spre cabaret i le ls prietenilor si un bileel, n cabin. Apoi porni spre autostrad, avnd n fa zece zile ntregi n care s-i dea seama cum ar putea-o ucide pe a patra cea mai bine protejat persoan de pe planet. Totul ncepuse cu opt ore nainte. efa de echip M.E. Froelich veni la munc n acea diminea de luni la treisprezece zile dup alegeri, cu o or naintea celei de-a doua edine strategice, la apte zile dup ce fusese folosit prima dat cuvntul asasinat i lu decizia final. Porni n cutarea superiorului ei direct i l gsi n secretariatul din faa biroului su, evident cu intenia de a discuta cu altcineva i evident grbit. Avea un dosar sub bra i pe fa o expresie clar care spunea: Nu te apropia. Dar ea inspir adnc i i ddu de neles c trebuia s discute cu el chiar n clipa aceea. i, bineneles, neoficial, n particular. Aa c brbatul se opri o clip, dup care se ntoarse brusc i intr napoi n biroul lui. O ls s intre dup el i nchise ua, destul de ncet ca s dea o senzaie uor confidenial acelei discuii neprogramate, dar i cu destul

fermitate ca ea s neleag clar c era iritat de faptul c i ntrerupsese programul. Era un simplu clinchet al ivrului uii, dar i un mesaj inconfundabil, stabilit clar n limbajul ierarhiilor de peste tot: Ar fi bine s nu m faci s-mi pierd timpul degeaba cu chestia asta. Brbatul era un veteran cu douzeci i cinci de ani de munc la activ, aflat n perioada de dinaintea pensionrii, la vrsta de cincizeci i ceva de ani, ultimul ecou al vremurilor vechi. Era nc nalt, nc destul de suplu i atletic, dar albea rapid i se nmuia n locurile nepotrivite. Numele su era Stuyvesant. Ca numele ultimului director general din New Amsterdam, explica atunci cnd era ntrebat cum se scria numele lui. Apoi, adaptndu-se la lumea modern, spunea: la fel ca igrile. Purta zilnic costume Brooks Brothers, fr excepie, dar era considerat capabil de flexibilitate n ceea ce privea tactica. Iar cel mai bun lucru era faptul c nu dduse niciodat gre. Niciodat, dei lucra n domeniu de mult timp i avusese parte de doza lui de situaii dificile. ns nu nregistrase eecuri, i nici ghinioane. n consecin, n calculul nemilos al organizaiilor de pretutindeni, era considerat omul cel mai potrivit pentru care s lucrezi. Pari puin cam agitat, zise el. Chiar sunt, puin, replic Froelich. Biroul era mic i linitit, cu mobil puin i foarte curat. Pereii erau vopsii ntr-un alb luminos i luminai cu halogen. Exista i o fereastr, cu draperii albe verticale, pe jumtate nchise, ascunznd vremea ntunecat de afar. De ce eti agitat? ntreb el. Am nevoie de permisiunea dumneavoastr. Pentru ce? Pentru ceva ce vreau s ncerc, zise ea.

Era cu douzeci de ani mai tnr dect Stuyvesant, avnd fix treizeci i cinci de ani. Era destul de nalt, dar nu excesiv. Poate cu maxim cinci centimetri mai nalt dect media americancelor din generaia ei, dar inteligena, energia i vitalitatea pe care le radia scoteau cuvntul "medie" din caracterizare. Avea o siluet zvelt, dar n acelai timp musculoas, cu o strlucire a pielii i a ochilor care o fceau s par atletic. Prul tuns scurt era blond i cam nepieptnat. Lsa impresia c se mbrcase pe fug n hainele de strad, dup un du rapid fcut imediat ce ctigase o medalie de aur la Olimpiad, unde jucase un rol crucial ntr-un sport de echip. Ca i cum nu ar fi fost mare lucru, ca i cum ar fi vrut s ias de pe stadion nainte ca reporterii de televiziune s termine cu colegii ei de echip i s ajung la ea. Prea o persoan foarte competent, dar i foarte modest. La ce fel de ceva te referi? ntreb Stuyvesant, rsucindu-se i punnd dosarul pe birou. Acesta era mare, cu un blat dintr-un material compozit. Mobila din jur era modern, sofisticat, curat i lustruit obsesiv, ca o antichitate. Era renumit pentru faptul c i pstra biroul complet gol. Un obicei care crea impresia de eficien extrem. Vreau s o fac cineva din afar, zise Froelich. Stuyvesant plas dosarul exact pe colul biroului i i trecu degetele n lungul ndoiturii acestuia i a marginii alturate, ca i cum ar fi verificat dac unghiul era perfect. Crezi c e o idee bun? ntreb el. Froelich nu spuse nimic. Presupun c te-ai gndit la cineva? ntreb el. Am un candidat excelent. Cine? Froelich cltin din cap.

N-ar trebui s cunoatei amnunte, spuse ea. E mai bine aa. Individul a fost recomandat? Poate c e o femeie. Stuyvesant aprob din cap. Lumea modern. Persoana la care te-ai gndit are recomandri? Da, de la o surs excelent. Din interior? Da, repet Froelich. Atunci, am redus deja cercul "suspecilor". Nu, sursa nu mai este din interior, n prezent. Stuyvesant se rsuci din nou i mut dosarul paralel cu latura lung a biroului, apoi din nou paralel cu latura ngust. D-mi voie s joc rolul avocatului diavolului, spuse el. Team promovat n urm cu patru luni. Patru luni nseamn o perioad lung de timp. Faptul c ai ales s aduci pe cineva din exterior acum poate prea semnul unei anumite lipse de ncredere n tine, nu? Eti de acord? Nu-mi pot permite s-mi fac griji pentru asta. Poate c ar trebui, zise Stuyvesant. Nu are cu ce s-i strice. ase ini rvneau postul tu. Aa c, dac faci chestia asta i rsufl ceva, o s ai probleme mari. O s ai parte de ase vulturi care vor murmura i-am spus eu tot restul carierei tale. Pentru c ai nceput s-i pui la ndoial propriile capaciti. Dac punem aa problema, chiar trebuie s-mi pun la ndoial propriile capaciti. Aa cred. Crezi? Nu. tiu sigur. Nu vd alt alternativ. Stuyvesant nu spuse nimic.

Nici mie nu-mi face plcere, continu Froelich. Credei-m. Dar cred c treaba asta trebuie fcut. i c este responsabilitatea mea s iau aceast decizie. n birou se ls tcerea. Stuyvesant nu zicea nimic. Atunci, mi aprobai operaiunea? ntreb Froelich. Stuyvesant ridic din umeri. Nici n-ar fi trebuit s-mi ceri voie. Ar fi trebuit s-i dai drumul i s o faci. Nu e stilul meu, zise Froelich. Atunci, nu mai discuta cu nimeni. i nu pune nimic pe hrtie. Nici n-aveam de gnd. Asta ar compromite eficiena. Stuyvesant aprob vag din cap. Apoi, ca un adevrat birocrat, trecu la cea mai important ntrebare dintre toate. Ct ne va costa aceast persoan? Nu prea mult, zise Froelich. Poate chiar nimic. Poate doar cheltuielile. Avem o oarecare legtur din trecut. Teoretic. De un anumit gen. Asta i poate stopa cariera. Nu vor mai urma alte promovri. Alternativa ar pune capt carierei mele. Tu ai fost alegerea mea, zise Stuyvesant. Eu te-am ales. Prin urmare, orice te atinge pe tine m afecteaz i pe mine. neleg asta, domnule. Atunci, inspir adnc i numr pn la zece. Apoi, spunemi c este cu adevrat necesar. Froelich aprob din cap, inspir adnc i rmase tcut zece sau unsprezece secunde. Este cu adevrat necesar. Stuyvesant i ridic dosarul. OK, f-o, zise el.

Froelich se apuc de treab imediat dup edina strategic, devenind brusc contient c, de fapt, execuia era partea cea mai grea. Cererea permisiunii pruse la nceput un fel de obstacol pe care-l catalogase, n minte, ca fiind partea cea mai dificil a ntregului proiect. Dar acum i se prea c fusese o nimica toat, n comparaie cu doborrea efectiv a intei sale. Nu tia dect un nume de familie i o biografie aproximativ, care putea s fie sau nu exact i pus la punct, cu opt ani n urm. Asta dac i amintea corect detaliile care i fuseser menionate ntmpltor, n glum, n toiul nopii, de ctre iubitul ei, ntr-o discuie trzie, nainte s adoarm. Nici mcar nu era sigur c fusese foarte atent. Aa c hotr s nu se bazeze pe acele detalii, numai pe nume. l scrise cu litere mari pe o coal de hrtie galben. Asta i aduse n minte o mulime de amintiri. Unele rele, majoritatea bune. Se uit lung la el, apoi l tie cu o linie i scrise SUBNEC, n loc. Asta avea s o ajute s se concentreze, pentru c fcea ca totul s par impersonal. O fcea s revin la rutin, la instruirea de baz. Un subiect necunoscut era o persoan care trebuia identificat i localizat. Asta era tot, nimic n plus, nimic n minus. Principalul ei avantaj operaional era computerul. Avea acces la mai multe baze de date dect un cetean obinuit. SUBNEC era militar, era sigur de asta, aa c ncepu cu baza de date a Centrului Naional al Dosarelor Personalului Militar. Era compilat n St. Louis, Missouri, i coninea practic toate persoanele, brbai i femei, care serviser n uniforma militar american, indiferent de loc i de timp. Tast numele de familie i atept, iar software-ul de cutare rspunse cu numai trei nume. Pe unul l elimin imediat, din cauza prenumelui. tiu

sigur c nu poate fi el, nu-i aa? Pe un altul l elimin din cauza datei de natere. E cu o ntreag generaie mai n vrst. Aa c SUBNEC trebuia s fie al treilea. Nu exista alt posibilitate. Privi fix numele ntreg timp de o secund, dup care copie data naterii i numrul de la asigurri sociale pe coala ei galben. Apoi, atinse tasta pentru detalii i introduse parola. Imaginea de pe ecran dispru, dup care fu nlocuit cu un sumar abreviat al carierei. Veti proaste. SUBNEC nu mai era militar. Rezumatul carierei lui se termina brusc cu cinci ani n urm, cu o lsare la vatr onorabil, dup treisprezece ani de serviciu militar. Gradul final era de maior. Erau listate trei medalii, printre care o Silver Star i o Purple Heart. Parcurse citaiile i scrise detaliile, dup care trase o linie pe foaie, ca s marcheze sfritul unei ere i nceputul alteia. Apoi continu. Urmtorul pas logic era s caute n Indexul Persoanelor Decedate al Asigurrilor Sociale. Instructajul de baz. Nu are nici un rost s ncerci s dai de cineva care era deja mort. Introduse numrul i i ddu seama c atepta cu sufletul la gur. Dar cutarea nu ddu nici un rezultat. SUBNEC era nc n via, cel puin din cte tia guvernul. Urmtorul pas era s caute n Centrul Naional de Informaii asupra Infractorilor. Din nou instructajul de baz. Nu are rost s ncerci s nrolezi pe cineva care se afl n nchisoare, de exemplu, dei ei i se prea asta total improbabil, n cazul lui SUBNEC. Dar nu se tie niciodat. Exist o linie fin de demarcaie, la anumite tipuri de personalitate. Baza de date a CNII era ntotdeauna lent, aa c bg n sertare bucelele de hrtie adunate i apoi plec din birou s-i mai ia o can de cafea. Cnd se ntoarse, pe ecran o atepta o notificare prin care era informat c nu exista nici o

arestare sau condamnare. Plus o not scurt, n care se spunea c SUBNEC avea un fiier n baza de date a FBI-ului. Interesant. nchise CNII i intr direct n baza de date respectiv. Gsi fiierul, dar nu reui s-l deschid. ns tia suficient de multe despre sistemul de clasificare al Biroului ca s poat decoda simbolurile din capul paginii. Era un simplu fiier narativ, inactiv. Nimic mai mult. SUBNEC nu era un fugar, nu era dat n urmrire, nu intrase n nici un fel de belea, n acel moment. Not totul pe hrtie i apoi intr n baza de date naional a Serviciului de Circulaie. Alte veti proaste. SUBNEC nu avea carnet de conducere. Asta era foarte ciudat. i nsemna mult btaie de cap. Pentru c absena unui permis de conducere nsemna c nu erau ataate nici o fotografie i nici o adres curent. Intr n computerul Administraiei Veteranilor din Chicago. Cut dup nume, grad i numr. Cutrile nu ddur nici un rezultat. SUBNEC nu primea beneficii federale i nu furnizase nici o adres de contact. De ce nu? Unde naiba eti? Se ntoarse la Asigurrile Sociale i ceru nregistrri ale contribuiilor. Nu existau. SUBNEC nu mai fusese angajat de cnd prsise armata. Cel puin, nu legal. ncerc i la IRS, pentru confirmare. Aceeai poveste. SUBNEC nu pltise nici un impozit, n ultimii cinci ani. Nici mcar nu era nregistrat. OK, s trecem la lucruri serioase. Se ndrept pe scaun i iei de pe site-urile guvernamentale. Activ un software ilicit, care o introduse direct n lumea secret a industriei bancare. n mod normal, nu ar fi trebuit s foloseasc software-ul n acel scop. De fapt, n nici un scop. Era o nclcare evident a protocolului oficial. Dar nu se atepta s primeasc vreo rsplat pentru asta. n schimb, se atepta s obin un rezultat. Dac SUBNEC avea

mcar un cont, oriunde n cele cincizeci de state, acesta avea s apar. Chiar i un umil cont curent. Chiar i unul gol sau abandonat. tia c existau o mulime de oameni care se descurcau fr conturi n banc, dar instinctul i spunea c SUBNEC nu era unul dintre acetia. Nu un fost maior n Armata Statelor Unite. i medaliat, pe deasupra. Introduse numrul de asigurare social de dou ori, o dat n cmpul destinat lui i o dat n cmpul n care se cerea identitatea pltitorului de impozite. Introduse i numele. Apoi aps tasta cutare. *** La trei sute de kilometri deprtare, Jack Reacher se nfior de frig. Atlantic City nu era nici pe departe cel mai cald loc de pe pmnt, la mijlocul lui noiembrie. Vntul care btea dinspre ocean aducea cu el destul sare pentru ca totul s fie n permanen umed i lipicios. Sufla n rafale, ridicnd praful n jur i lipindu-i pantalonii de picioare. Cu cinci zile n urm se afla n Los Angeles i era aproape sigur c ar fi trebuit s rmn acolo. Acum, era din ce n ce mai sigur c ar fi trebuit s se ntoarc acolo. Sudul Californiei era un loc foarte atrgtor n noiembrie. Aerul era cald, iar briza oceanului o mngiere blnd i nmiresmat, nu nite rafale necontenite de frig neptor i srat. Ar fi trebuit s se ntoarc acolo. Trebuia s plece undeva, oriunde, asta era al naibii de sigur. Sau, poate, trebuia s stea pe loc, aa cum fusese rugat, dar si cumpere un palton.

Se ntorsese n est cu o negres btrn i cu fratele ei. Fcuse autostopul, pornind spre est, din LA., ca s arunce o privire, o zi numai, Deertului Mojave. Cuplul de btrni l luase ntr-un Buick Roadmaster antic. Remarcase un microfon i un sistem audio primitiv, precum i o claviatur Yamaha n cutie, printre valizele din spate, iar btrna i spusese c era cntrea i c se ndreptau spre Atlantic City, pentru un scurt popas. i mai spuse c fratele ei o acompania la claviatur i conducea maina, dar l atenion c acesta nu era prea vorbre, i nici cine tie ce ofer, iar Roadmasterul nu mai era cine tie ce main. Totul era perfect adevrat. Btrnul rmase tcut i, pe parcursul primilor zece kilometri, se aflar de cteva ori n pericol de moarte. Btrna ncepu s cnte, ca s se calmeze. Fredon cteva msuri din piesa lui Dawn Penn You Don't Love Me, iar Reacher se hotr imediat s mearg cu ea pn n est, doar ca s o mai asculte. Se oferi s preia el condusul mainii. Femeia continu s cnte. Avea acel gen de voce dulce, de fumtoare, care ar fi putut s o transforme ntr-un superstar al blues-ului cu ceva timp n urm. Doar c, probabil, se aflase de prea multe ori n locul nepotrivit, aa c asta nu se ntmplase niciodat. Maina veche l obliga s se lupte cu volanul, se auzeau tot felul de cnituri i uierturi de la motorul V-8 greoi, iar la aproape optzeci de kilometri la or, toate zgomotele se armonizau i sunau ca o muzic de fundal. Radioul era slab i prindea o succesiune nesfrit de posturi locale de radio, cam douzeci de minute fiecare. Btrna fredona melodiile de la radio, iar btrnul rmase complet tcut i dormi aproape tot drumul pe bancheta din spate. Reacher conduse optsprezece ore pe zi, timp de trei zile, i ajunse n New Jersey cu sentimentul c fusese ntr-o vacan. Reedina era un salon de mna a cincea, la opt cvartale

de promenad, iar managerul nu era genul n care s ai ncredere c va respecta un contract. Aa c Reacher ncepu s numere clienii i s calculeze numerarul care trebuia s apar n plicul de ncasri de la sfritul sptmnii. Fcu asta la modul cel mai vizibil i observ c managerul se arta din ce n ce mai deranjat de atitudinea lui. Tipul ncepu s dea nite telefoane codificate scurte, inndu-i mna aa nct s mascheze receptorul, fr s-i ndeprteze nici o clip privirea de la faa lui Reacher. Acesta i rspunse cu o privire la fel de fix i cu un zmbet rece i rmase pe loc. Asist la toate cele trei spectacole, un weekend ntreg, dar ncepu s se plictiseasc. i s-i fie frig. Aa c luni diminea era gata s se rzgndeasc i s porneasc iar la drum, cnd btrnul cntre la clape veni la el dup micul dejun i, n sfrit, rupse tcerea. Vreau s' te rog s mai stai p-acilea, zise el. Pronunase cuvintele stlcit, iar n ochii lui btrni i urduroi licrea o urm de speran. Reacher nu rspunse. Dac nu mai stai p-acilea, sunt sigur c efu' sta o s ne trag eap, continu btrnul, ca i cum acest lucru era ceva la fel de obinuit pentru muzicani ca penele de cauciuc i rcelile. Dar dac primim ceva bniori, o s-avem cu ce s lum nite benzin ca s pornim spre New York, poate s prindem un contract cu B.B. King n Times Square, s ne relansm cariera. Tipii ca tine pot schimba mult n aceast privin, fii sigur de asta. Reacher nu spuse nimic. Sigur, vd c eti ngrijorat, continu btrnul. La cum arat efu' sta, clar are prin odile din dos nite indivizi naparlii. Subtilitatea btrnului l fcu pe Reacher s zmbeasc.

De fapt, cu ce te ocupi matale? ntreb btrnul. Eti un fel de boxer? Nu, rspunse Reacher. Nici un fel de boxer. Lu'ttor? ntreb btrnul, mncnd literele. Ca ia de la televiziunea prin cablu? Nu. Eti destul de solid, se vede de la o pot, continu omul. Destul de barosan ca s ne-a'ui, dac-ai vrea. Omul nu mai avea dinii din fa. Reacher nu zise nimic. i, pn' la urm, cu ce zici c te ocupi? ntreb din nou btrnul. Am fost poliist militar, rspunse Reacher. n armat, treisprezece ani. Te-ai pensionat? Cam aa ceva. i nu vi se ofer nimic dup aceea? Nimic care s mi convin, spuse Reacher. Locuieti n L.A.? Nu locuiesc nicieri, spuse Reacher. M nvrt de colo-colo. Atunci, cei care stau pe drumuri ar trebui s in aproape, spuse btrnul. E foarte simplu. S se a'ute unii pe alii. S fie o chestie recip'oc. S se a'ute unii pe ceilali. E foarte frig aici, spuse Reacher. Asta e clar, replic btrnul. Dar tii c-ai putea s-i cumperi un palton. Aa c acum sttea ntr-un col de strad btut de vnt, cu furtuna dinspre mare lipindu-i pantalonii de picioare, i ncerca s ia o decizie final. Autostrada sau un magazin de paltoane? Derul n minte o scurt fantezie: poate La Jolla, o camer

ieftin, nopi calde, stele strlucitoare, bere rece. Dup care i-o imagin pe btrn, la noul club al lui B.B. King din New York, un tnr descoperitor de talente obsedat de muzica retro i aflat n trecere pe-acolo i ofer femeii un contract, ea scoate un CD, face un turneu naional, un articola n Rolling Stones, faim, bani, o cas nou. i o main nou. Se ntoarse cu spatele la autostrad, se aplec s in piept vntului i porni spre est, n cutarea unui magazin de mbrcminte. n acea zi de luni existau aproape 12 000 de organizaii bancare cu garanii FDIC[1], organizaii liceniate i operaionale n interiorul Statelor Unite. Acestea nsumau peste un miliard de conturi distincte, dar numai unul dintre ele era listat pentru numele i numrul de asigurare social al lui SUBNEC. Un cont curent simplu, la o filial a unei bnci regionale din Arlington, Virginia. M.E. Froelich privi fix adresa filialei, surprins. E la mai puin de zece kilometri de aici. Copie detaliile pe foaia ei galben. Ridic receptorul i sun un coleg senior, din cealalt ramur a organizaiei, cerndu-i s contacteze banca respectiv pentru a obine toate detaliile posibile. n special adresa stabil. l rug s o fac ct mai repede posibil, dar s fie discret. i i spuse c totul era absolut neoficial. Apoi nchise i atept, nerbdtoare i frustrat c n-avea ncotro i trebuia s stea degeaba, pentru moment. Problema era c ramura cealalt a organizaiei putea pune destul de uor ntrebri discrete bncilor, n timp ce, dac Froelich ar fi fcut chiar ea asta, totul ar fi prut foarte ciudat. Reacher gsi un magazin cu reduceri la trei intersecii de ocean i intr repede nuntru. Era ngust, dar lung, avansa n

interiorul cldirii cam dou sute de metri. Pe tavan erau tuburi fluorescente, iar rafturile cu articole se ntindeau ct vedeai cu ochii. Se prea c pe partea stng erau articole pentru femei, pe centru, pentru copii, iar n dreapta, pentru brbai. ncepu din colul ndeprtat. Probabil c gseai acolo toate tipurile de paltoane disponibile pe pia. Primele dou rnduri erau pline cu jachete scurte, cptuite. Nu sunt bune. Se ghida dup sfatul unui vechi amic din armat: Un palton bun este ca un avocat bun. i acoper dosul. Al treilea era mai promitor. Avea nite paltoane lungi pn la glezne, culori neutre, prnd masive din cauza cptuelii groase din flanel. Poate c aveau i ceva ln n ele. Probabil i alte chestii. Oricum, erau destul de grele. Pot s v ajut? Se rsuci pe loc i vzu o tnr stnd chiar n spatele lui. Paltoanele astea sunt bune pentru vremea de aici? ntreb el. Sunt perfecte, rspunse femeia. Era foarte vioaie. i spuse totul despre o chestie special, pulverizat deasupra ca s resping umezeala. i vorbi despre cptueala din interior, asigurndu-l c i va ine de cald chiar i la temperaturi de pn la minus douzeci de grade. Reacher i plimb mna n lungul inei i scoase un palton msliniu nchis, mrimea XXL. OK, o s-l iau pe acesta, zise el. Nu vrei s-l probai? Reacher se gndi o clip i apoi i-l puse. i venea destul de bine. Aproape perfect. Poate puin cam strmt peste umeri. Iar mnecile cam cu doi centimetri prea scurte. V-ar trebui un XXXL, spuse femeia. Ct avei, o sut douzeci i cinci?

O sut douzeci i cinci ce? Peste piept. Habar n-am. Nu m-am msurat niciodat. nlime, cam 1,95? Cam aa, spuse el. Greutate? 110, poate 115. Atunci e clar c avei nevoie de msura pentru cei solizi i nali. ncercai XXXL. Paltonul pe care i-l ntinse avea aceeai culoare mat ca XXLul ales de el. Dar i venea mult mai bine. Puin larg, ceea ce i plcea. i era bun la mneci. Vrei i pantaloni? strig femeia. Se ghemuise sub o alt in i cuta printre nite pantaloni groi, aruncnd o privire la talia lui i la ct de lungi i erau picioarele. Iei de acolo cu o pereche care se potrivea cu una dintre culorile cptuelii de flanel din interiorul paltonului. ncercai i cmile acestea, spuse ea. Sri la o alt in i i art un curcubeu de cmi de flanel. Un tricou pe dedesubt i suntei aranjat. Ce culoare preferai? Ceva care s nu fie iptor, zise el. Fata ntinse toate articolele pe una dintre ine. Paltonul, pantalonii, cmaa, un tricou. Artau destul de bine mpreun, mslinii i kaki. E OK? ntreb ea vesel. OK, rspunse el. Avei i lenjerie de corp? Acolo, zise ea.

Reacher cut printr-o lad cu boxeri returnai din motive de calitate i alese unii albi. Apoi o pereche de ciorapi, cu ct mai mult bumbac n ei, pestrii, n culorile pmntului. OK? repet femeia. El aprob din cap i ea l conduse la casa din partea din fa a magazinului, unde trecu toate etichetele pe sub o lumini roie. Fix o sut optzeci i nou de dolari, zise ea. Reacher se holb la cifrele roii de pe display-ul casei de marcat. Credeam c este un magazin cu reduceri, spuse el. Este un pre incredibil de rezonabil aici, zise fata. Reacher cltin din cap, bg mna n buzunar i scoase un teanc de bancnote mototolite. Numr o sut nouzeci de dolari. Cu dolarul primit ca rest, mai rmsese cu patru n buzunar. Colegul din cealalt ramur a organizaiei o sun pe Froelich dup mai puin de douzeci i cinci de minute. Ai adresa? l ntreb ea. Washington Boulevard, nr. 100, rspunse tipul. Arlington, Virginia. Cod potal 20310-1500. Froelich not datele. OK, mulumesc. Presupun c asta e tot ce mi trebuie. Cred c s-ar putea s ai nevoie de mai mult. De ce? tii Washington Boulevard? Froelich se gndi o clip. Duce la Memorial Bridge, nu? E doar o autostrad. Nu-s cldiri? Trebuie s fie i cldiri. Exist o cldire. Una destul de mare. La cteva sute de metri de latura estic. Care?

Pentagonul, zise tipul. E o adres fals, Froelich. Pe o latur a lui Washington Boulevard e cimitirul Arlington, iar pe cealalt parte e Pentagonul. Asta-i tot. Nimic altceva. Nu exist numrul 100. Nu exist adrese potale particulare. Am verificat la Pot. Iar acel cod potal este de la Departamentul Armatei, n interiorul Pentagonului. Grozav, spuse Froelich. Le-ai spus ceva celor de la banc? Sigur c nu. Mi-ai zis s fiu discret. Mulumesc. Dar m-am ntors de unde-am plecat. Poate c nu. Exist un aranjament ciudat, Froelich. O sum cu ase cifre, dar totul este blocat ntr-un cont curent, fr nici un fel de dobnd. Iar clientul l acceseaz numai prin Western Union. Nu vine niciodat personal. E un aranjament telefonic. Clientul sun, spune o parol, iar banca transmite banii prin Western Union oriunde i se cere. Nu folosete bancomate? Nici un fel de card. i nu a fost emis nici un carnet de cecuri, pn acum. Numai Western Union? N-am mai auzit niciodat aa ceva. Exist nregistrri? Din punct de vedere geografic, de peste tot. Efectiv. Din peste patruzeci de state, n cinci ani. Depuneri ocazionale i o mulime de retrageri mici, toate n birouri Western Union din sate, orae, de peste tot. Bizar. Aa am spus i eu. i poi s faci ceva n privina asta? Am i fcut-o. M vor anuna, imediat ce va suna clientul. Iar tu m vei suna pe mine? Poate c da.

Exist vreun tipar de frecven? Variaz. Intervalul maxim n ultima vreme a fost de cteva sptmni. Uneori suna la numai cteva zile de la ultima tranzacie. Lunea, de obicei. Bncile sunt nchise n weekend. Atunci, a putea avea noroc chiar azi. Sigur c ai putea, rspunse tipul. ntrebarea e, o s am i eu noroc? Ei, nu vorbim despre un chiar aa de mare noroc, spuse Froelich. Managerul salonului l vzu pe Reacher pind n holul motelului. Se repezi n spate, pe o strad lateral btut de vnt, i i scoase telefonul mobil. Fcu palma cu peste el i vorbi ncet i grbit, convingtor, dar respectuos, aa cum era cazul. Pentru c m sfideaz, spuse el, ca rspuns la o ntrebare. Azi ar fi bine, zise apoi, rspunznd la alta. Cel puin doi, zise apoi. E un tip solid. Reacher schimb unul dintre cei patru dolari n fise la recepia motelului i se ndrept spre telefonul cu plat. Form din memorie numrul bncii sale, spuse parola i aranj s-i fie trimii 500 de dolari prin Western Union n Atlantic City. Apoi se duse n camera lui, rupse toate etichetele i i mbrc hainele noi. Mut tot ce avea prin buzunare n acestea i i arunc costumaia de var la gunoi, dup care se privi n oglinda nalt din spatele uii dulapului. Dac mi las barb i fac rost de nite ochelari de soare, a putea merge i la Polul Nord, i spuse. Froelich afl despre transferul de bani cerut unsprezece minute mai trziu. nchise ochii o secund i i nclet minile triumftoare, apoi cut pe raftul din spate i scoase o hart a

coastei de est. Cam trei ore, dac traficul e bun. S-ar putea s ajung chiar la timp. i nfc haina i geanta i o lu la fug spre garaj. Reacher pierdu o or n camera lui, dup care iei s testeze proprietile izolatoare ale noului su palton. Testare pe teren, i se spunea acelei operaiuni pe vremuri. Mai mult simi dect vzu c n spatele lui era cineva. Doar o mic mncrime caracteristic, n partea de jos a spatelui. ncetini i folosi o vitrin de magazin pe post de oglind. Prinse o micare cam la cincizeci de metri n spate. Prea departe pentru detalii. Continu s mearg. Paltonul era destul de bun, dar i spuse c ar fi trebuit s-i cumpere i ceva pentru cap. Asta era clar. Acelai amic cu preri despre paltoane zicea c jumtate din pierderea total de cldur se produce prin partea superioar a capului, i chiar asta simea el acum. Vntul rece i btea prin pr i-l fcea s lcrimeze. O cciul militar de patrul ar fi fost foarte util, n noiembrie, pe rmul din Jersey. i not n minte s se uite dup nite magazine cu marf returnat, la ntoarcere de la Western Union. tia din experien c magazinele de acel tip i sediile Western Union se aflau, de obicei, n aceeai zon. Ajunse la promenad i porni spre sud, cu aceeai senzaie de mncrime n spate. Se ntoarse brusc, dar nu vzu nimic. Porni napoi spre nord, n direcia din care venise. Scndurile pe care clca erau trainice. Vzuse un anun care spunea c erau fcute dintr-un lemn dur special, cel mai tare lemn de construcie pe care l puteau oferi pdurile lumii. Senzaia de mncrime persista n zona alelor. Se ntoarse i i conduse umbrele invizibile spre Debarcaderul Central. Era structura original, conservat. Arta la fel ca atunci cnd fusese construit, cu mult

timp n urm. Era pustie, lucru deloc surprinztor, innd cont de vreme, i i ddea un sentiment de ireal. Arta ca o fotografie arhitectonic dintr-o carte de istorie. ns o parte dintre micile dughene antice erau deschise i vindeau diverse articole. Inclusiv una care vindea cafea n pahare de plastic. Ddu tot mruniul pe care-l mai avea pe o cafea neagr obinuit, care ns avu darul s-l nclzeasc. Se duse la captul debarcaderului i o bu. Arunc paharul la gunoi i rmase o vreme pe loc, privind oceanul. Apoi porni din nou spre mal i vzu doi brbai care se ndreptau spre el. Erau nite indivizi de talie potrivit, scunzi, dar lai n umeri, mbrcai aproape identic, cu paltoane albastre i pantaloni gri de doc. Pe capetele masive aveau ndesate nite fesuri tricotate din ln gri. Era evident c tiau cum s se mbrace pentru clima aceea. i inea minile n buzunare, aa c nu-i putea da seama dac purtau mnui asortate cu restul. Buzunarele paltoanelor erau nalte, aa c amndoi aveau coatele ridicate. Purtau bocanci grei, de genul celor pe care i-ar fi ales un oelar sau un docher. Erau amndoi puin crcnai sau poate ncercau s adopte un mers amenintor. i amndoi aveau o cicatrice mic n jurul sprncenelor. Artau ca nite mardeiai de blci sau btui din docuri, de-acum cincizeci de ani. Reacher arunc o privire n spate i vzu c nu era nimeni acolo, pn-n Irlanda. Aa c se opri pur i simplu din mers. Nu se mai obosi s-i lipeasc spatele de balustrad. Cei doi se apropiar i se oprir la trei pai de Reacher, cu faa spre el. Reacher i ndoi degetele pe lng corp, ca s-i dea seama ct de reci le simea. Trei pai reprezentau o alegere interesant, ca distan. nsemna c voiau totui s discute nainte s atace. i flex degetele de la picioare i i ncord

puin gleznele, coapsele, spatele, umerii. i roti capul dintr-o parte n cealalt i apoi i-l ls puin n spate, ca s-i detensioneze ceafa. Respira pe nas. Vntul i btea din spate. Tipul din stnga i scoase minile din buzunare. Nu purta mnui. i fie suferea ru de artrit, fie inea cte un fiic ascuns n fiecare palm. Avem un mesaj pentru tine, zise el. Reacher arunc o privire spre balustrada debarcaderului i spre oceanul de dincolo de aceasta. Apa era cenuie i agitat. Probabil rece ca gheaa. Dac i arunca peste balustrad, ar fi fost aproape o crim. De la managerul la de club? ntreb el. Da, de la oamenii lui. Aha, deci are oameni? Suntem n Atlantic City, replic individul. E normal s aib oameni. Reacher ncuviin din cap. Dai-mi voie s ghicesc: trebuie s plec din ora, s spl putina, s o terg, s-mi iau tlpia, s nu m mai ntorc niciodat, s nu mai fac niciodat umbr pmntului pe aici, s uit c am fost vreodat aici. Vd c azi i pic fisa repede. Sunt cititor de gnduri, spuse Reacher. Am lucrat pe vremuri la un blci. Chiar alturi de femeia cu barb. Nu erai i voi acolo? Trei cabine mai departe? "Cei mai uri gemeni din lume"? Tipul din dreapta i scoase minile din buzunare. Prea s sufere de aceeai boal a ncheieturilor, sau poate ascundea alte dou fiicuri. Reacher zmbi. i plceau fiicurile. Tehnologie

de mod veche, dar sntoas. i implicau absena armelor de foc. Nimeni nu ine n pumn un fiic dac are o arm n buzunar. Nu vrem s te rnim, spuse individul din dreapta. Dar trebuie s pleci, continu cel din stnga. N-avem nevoie de oameni care s se amestece n metodele economice ale acestui ora. Aa c alege calea cea mai uoar, zise brbatul din dreapta. Las-ne s te conducem la autogar. Sau btrnul ar putea s aib i el de suferit. i nu numai financiar. Reacher auzi o voce absurd n minte, o voce din vremea copilriei. Mama lui, spunndu-i: Te rog s nu te iei la btaie cnd pori haine noi. Apoi, auzi un instructor n lupta cu minile goale, spunnd: Lovete-i repede, lovete-i tare i lovete-i din belug. i flex umerii, pe sub palton. Brusc, i fu recunosctor fetei din magazin pentru c l fcuse s ia numrul mai mare. i privi lung pe cei doi, n ochii lui citindu-se puin amuzament i mult ncredere n sine. Se mic puin spre stnga, iar ei se rotir dup el. i ridic mna i i netezi prul deranjat de vnt. Ar fi mai bine s plecai acum, spuse el. Nu o fcur, exact cum se atepta. Rspunser la provocare, apropiindu-se de el imperceptibil, doar printr-o infim micare a muchilor, care le aduse centrul de greutate n fa. "Trebuie s-i scot din funciune pentru o sptmn", se gndi Reacher. "Cred c-am s-i lovesc n pomei. O lovitur rapid, fracturi, poate pierderea temporar a cunotinei, dureri mari de cap. Nimic prea grav." Atept s se potoleasc o nou rafal de vnt, dup care i aranj iar prul, dup urechea stng. i ls mna acolo, cu cotul ridicat, ca i cum tocmai l-ar fi izbit un gnd. tii s notai, biei? ntreb el.

Ar fi fost nevoie de un autocontrol supraomenesc ca s nu arunce o privire spre ocean. Iar ei nu erau supraoameni. i ntoarser capetele spre ap ca nite roboi. l izbi pe individul din dreapta cu cotul ridicat, apoi i-l ndoi din nou i-l lovi pe cel din stnga, chiar n clipa n care ntorcea capul, la zgomotul scos de frngerea oaselor amicului lui. Se prbuir amndoi odat pe scnduri, fiicurile se desfcur i monedele se mprtiar n toate direciile, fcnd mici piruete argintii, lovindu-se ntre ele i cznd, cap sau pajur. Reacher tui puin din cauza frigului aspru i rmase nemicat, revznd totul n minte: doi indivizi, dou secunde, dou lovituri, game over. "Eti tare, nene." Rsufl lung i i terse sudoarea rece de pe frunte. Apoi se ndeprt. Iei de pe debarcader pe falez i porni n cutarea biroului Western Union. Cutase adresa n cartea de telefon de la motel, dei nu avea nevoie de ea. Poi gsi un birou Western Union dup miros. Intuitiv. E un algoritm simplu stai n colul strzii i te ntrebi: e mai probabil s fie la stnga, sau la dreapta? Apoi o iei la stnga sau la dreapta, dup caz, i n scurt timp l gseti. Cel de aici avea un Chevy Suburban vechi de doi ani parcat lng un hidrant, chiar n faa uii. Camioneta era neagr, cu geamuri fumurii, imaculat i strlucitoare. Avea trei antene scurte UHF pe capot. La volan era o femeie. i arunc o privire scurt, apoi o mai privi o dat. Era blond i n acelai timp prea relaxat i atent. Se citea asta n modul n care i sprijinea braul pe geam. i era drgu, asta fr discuie. Emana un fel de magnetism. i ndeprt privirea, intr n birou i ceru banii. i puse n buzunar i iei. Femeia sttea pe trotuar, chiar n faa lui, privindu-l drept n fa fix, ca i cum ar fi cutat asemnri i

deosebiri fa de o imagine mental. Un proces pe care l recunoscu imediat. Mai fusese privit aa o dat sau de dou ori. Jack Reacher? ntreb ea. Reacher i verific nc o dat memoria, pentru c nu voia s se nele, dei era aproape sigur c nu era cazul. Pr blond scurt, ochi cenuii care l priveau direct, un fel de ncredere calm degajat de modul n care sttea. Nite caliti pe care i le-ar fi amintit, era sigur de asta. Dar nu i le amintea. Concluzia era c nu o mai vzuse niciodat. l cunoti pe fratele meu, spuse el. Ea pru surprins i puin mulumit. i, pentru o clip, rmase fr cuvinte. mi dau imediat seama de asta, continu el. Oamenii se uit la mine i se gndesc ct de mult semnm, dar i ct de diferii suntem. Ea nu zise nimic. Mi-a fcut plcere s te cunosc, zise el i plec. Stai, strig femeia n urma lui. Reacher se ntoarse. Putem sta de vorb? ntreb. Te cutam. El aprob din cap. Am putea vorbi n main. Am ngheat bocn aici. Ea rmase nemicat o clip, privindu-l fix. Apoi se mic brusc i deschise portiera din dreapta. Te rog, zise ea. Reacher se urc, ea ocoli maina i se aez pe locul oferului. Porni motorul ca s dea drumul la radiator, dar fr s plece de pe loc. L-am cunoscut foarte bine pe fratele tu, zise ea. Am fost prieten cu Joe. De fapt, mai mult dect prieten. A fost o treab destul de serioas pentru o vreme. nainte ca el s moar.

Reacher nu spuse nimic. Femeia se nroi. Mda, evident c nainte s moar, spuse ea. Ce prostie am putut s spun. Rmase tcut. Cnd? ntreb Reacher. Am fost mpreun timp de doi ani. Ne-am desprit cu un an nainte s se ntmple. Reacher aprob din cap. Eu sunt M.E. Froelich. Ls o ntrebare nerostit s pluteasc n aer: i-a vorbit vreodat despre mine? Reacher aprob din nou din cap, ncercnd s dea impresia c numele i spunea ceva. Dar nu era aa. "N-am auzit niciodat de tine", i spuse el. "Dar poate c mi-a fi dorit." Emmy? ntreb el. Ca premiile? M.E., zise ea. M recomand cu iniialele mele. De la ce vin? Asta n-am s-i spun. El fcu o scurt pauz. Joe cum i spunea? mi spunea Froelich, rspunse ea. Reacher ddu din cap. Da, e stilul lui. nc i mai simt lipsa, zise ea. i eu, cred, spuse Reacher. Deci, toat treaba asta are legtur cu Joe sau e vorba de altceva? Ea rmase din nou ncremenit, o fraciune de secund. Apoi se scutur, cu un mic tremur, i reveni la problemele serioase. Amndou, zise. Mda, mai mult de altceva, de fapt. Vrei s-mi spui care-i treaba? Vreau s te angajez pentru o treab, spuse ea. Pe baza unui gen de recomandare s-i spun postum fcut de Joe. Pentru ceea ce spunea despre tine. Vorbea despre tine, din cnd n cnd.

Reacher nclin din cap. Pentru ce vrei s m angajezi? Froelich fcu o nou pauz, apoi ncerc s zmbeasc. Am repetat de vreo cteva ori rspunsul la ntrebarea asta, zise ea. Atunci, spune-mi-l i mie. Vreau s-l asasinezi pe vicepreedintele Statelor Unite.

DOI Iat o replic reuit, zise Reacher. Iar propunerea e chiar interesant. Care e rspunsul tu? ntreb Froelich. Nu, spuse el. Probabil c n clipa asta e i cel mai sigur, n orice caz. Ea ncerc din nou s zmbeasc i i ridic geanta. Las-m s-i art nite acte de identitate, spuse ea. Reacher cltin din cap. Nu e cazul, zise el. Eti din Serviciul Secret al Statelor Unite. i ridic privirea spre el. Eti destul de ager. E destul de evident, zise el. Da? Reacher aprob din cap. i pipi cotul drept. Sigur i se nvineise. Joe a lucrat pentru ei, spuse el. tiindu-l cum era, probabil c a lucrat la modul foarte serios. i cum era puin cam timid, cea cu care se ntlnea trebuie s fi fost din birou, altfel nu ar fi ajuns s se cunoasc. n plus, cine altcineva, n afar de un oficial al guvernului, ar ine un Suburban vechi de doi ani att de strlucitor? i ar parca exact lng hidrant? i cine altcineva, n afar de Serviciul Secret, ar fi putut s-mi dea de urm att de eficient, prin aranjamentele mele bancare? Eti destul de ager, repet ea.

Mulumesc, replic Reacher. Dar Joe nu avea nici o legtur cu vicepreedinii. El era la Delicte Financiare, nu la serviciul de protecie a Casei Albe. Froelich ncuviin din cap. Cu toii ncepem la Delicte Financiare. Ne facem datoria, urmrind falsificatorii. Iar el conducea departamentul. i ai dreptate. Ne-am cunoscut la serviciu. Dar nu am fost mpreun, pe atunci. Spunea c nu se face. ns eu oricum planificasem s m transfer la serviciul de protecie ct mai rapid posibil, iar imediat ce am fcut-o, am nceput s ieim mpreun. Tcu din nou. Se uita n jos, la geanta ei. i? ntreb Reacher. Ea ridic privirea. E vorba de ceva ce mi-a spus ntr-o noapte. Eram destul de nflcrat i ambiioas pe vremea aceea, la nceputul unei noi cariere, i ncercam tot timpul s mi dau seama dac era perfect ceea ce fceam. n timp ce discutam cu Joe despre asta, el a spus c singurul mod n care am putea cu adevrat s ne testm ar fi s angajm pe cineva din afar, ca s ncerce s ajung la int. S vedem dac e posibil, nelegi? Un audit de securitate, i spunea el. L-am ntrebat dac avea pe cineva n minte. Iar el a spus c fratele lui mai mic ar fi cel mai potrivit. Dac putea cineva s o fac, el ar fi fost acela. Te-a descris n nite culori destul de nspimnttoare. Reacher zmbi. Exact stilul lui Joe. O soluie necugetat. Crezi? Pentru un tip inteligent, Joe putea s fie uneori foarte prost. De ce i se pare o prostie? Pentru c, dac ai angaja pe cineva din afar, nu ar trebui dect s-l ateptai s apar. Ar fi prea uor.

Nu, ideea lui era ca persoana respectiv s fie total necunoscut i s vin neanunat. Ca acum. Nimeni nu tie nimic, cu excepia mea. Reacher aprob din cap. Bine, poate nu era chiar aa de prost. I se prea singura cale. tii, orict de mult ne-am strduit, noi gndim ntotdeauna din interior. El spunea c ar trebui s fim pregtii mpotriva unui atac neprevzut, din exterior. i m-a nominalizat pe mine? A spus c tu ai fi ideal. i atunci de ce ai ateptat att de mult pn s ncerci asta? Indiferent cnd a avut loc acea conversaie, trebuie s se fi ntmplat cu cel puin ase ani n urm. Doar nu i-au trebuit ase ani s m gseti. A fost cu opt ani n urm, zise Froelich. Chiar la nceputul relaiei noastre, imediat dup ce am primit transferul. i n-am avut nevoie dect de o zi ca s te gsesc. Atunci, i tu eti destul de ager, zise Reacher. Dar de ce ai ateptat opt ani? Pentru c acum sunt la conducere. Am fost promovat eful grzii vicepreedintelui, cu patru luni n urm. i nu mi-am pierdut nflcrarea i ambiia, i n continuare vreau s tiu dac ne facem treaba aa cum trebuie. n concluzie, am hotrt s urmez sfatul lui Joe, acum, cnd decizia mi aparine. Am hotrt s ncerc un audit al securitii. Iar tu mi-ai fost recomandat, ca s zic aa. Cu muli ani n urm, de cineva n care aveam foarte mult ncredere. Aa c m aflu aici ca s te ntreb dac vrei s o faci. Vrei o cafea?

Froelich l privi surprins, ca i cum cafeaua nu era pe ordinea ei de zi. E o problem urgent, zise ea. Nimic nu e att de urgent nct s nu poi sta la o cafea. i spun asta din experien. Du-m napoi la motelul meu i o s mergem n salonul de la subsol. Cafeaua e bun i camera e foarte ntunecoas. Perfect pentru o conversaie de genul sta. Suburban-ul guvernamental avea un sistem de navigaie pe baz de DVD ncorporat n bord, iar Reacher o privi cum l pornea i selecta adresa motelului, de pe o list lung cu posibile destinaii din Atlantic City. i-a fi putut spune eu unde este. Sunt obinuit cu chestia asta, replic Froelich. D indicaii vocale. Nici eu n-aveam de gnd s fac semne cu mna, spuse Reacher. Ea zmbi din nou i intr n traficul destul de lejer. Se lsa seara. Vntul continua s bat. Poate c n cazinouri afacerile erau prospere, dar faleza, debarcaderele i plajele nu preau s aib parte de prea multe vnzri n urmtoarele ase luni. Reacher rmase nemicat n cldura din main i se gndi cteva clipe la femeie i la fratele lui mort. Apoi, urmri cum conducea. Era destul de priceput. Froelich parc n faa motelului iar Reacher o conduse nuntru, i apoi pe scrile ce duceau n salon. Mirosea a rnced i sttut, dar era cald, iar pe automatul din spatele barului era un termos cu cafea. Reacher fcu semn spre acesta, apoi spre el i Froelich, iar barmanul se puse pe treab. Apoi, Reacher se ndrept spre un separeu din col i se aez cu spatele la zid, aa nct s poat vedea toat camera. Obiceiuri vechi. Era evident c Froelich avea aceleai

obiceiuri, pentru c fcu i ea acelai lucru, aa c ajunser s stea unul lng cellalt. Umerii aproape c li se atingeau. Semeni foarte mult cu el, zise ea. n unele privine. n altele, nu. De exemplu, eu sunt nc n via. N-ai venit la nmormntarea lui. S-a ntmplat ntr-un moment nepotrivit. Vorbeti exact ca el. Aa sunt fraii. Barmanul aduse cafeaua pe o tav din plut ptat cu bere. Cafea neagr, dou ceti, nite recipiente mici din plastic cu lapte, cteva pliculee cu zahr. Dou lingurie ieftine, din tabl de oel inoxidabil. Oamenii l plceau, spuse Froelich. Cred c era un tip OK. Asta e tot? Din partea unui frate, e un compliment. Reacher ridic ceaca i ddu la o parte laptele, zahrul i linguria de pe farfurioar. Neagr, coment Froelich. Exact ca Joe. Reacher aprob din cap. Un lucru cu care nu m-am mpcat niciodat a fost faptul c ntotdeauna eu eram fratele mai mic, iar acum sunt cu trei ani mai mare dect era el cnd a murit. Froelich se uit ntr-o parte. tiu. El a ncetat s mai existe, dar lumea a mers mai departe, n ciuda acestui fapt. Ar fi trebuit s se schimbe, mcar un pic. Sorbi i ea din cafea. Neagr, fr zahr. Exact ca Joe.

Nimeni nu s-a mai gndit s fac asta, n afar de el? ntreb Reacher. S foloseasc pe cineva din exterior pentru un audit de securitate? Nimeni. Serviciile Secrete sunt o organizaie relativ veche. i? i atunci am s-i pun o ntrebare foarte fireasc. Ea aprob din cap. Preedintele Lincoln a semnat nfiinarea noastr pe 14 aprilie 1865, imediat dup prnz. Apoi, s-a dus la teatru, n aceeai sear, i a fost asasinat. O ironie a sorii. Aa o vedem noi acum. Dar pe vremea aceea, singura noastr sarcin era s protejm moneda naional. Apoi, a fost asasinat McKinley, n 1901; abia atunci s-au gndit c ar trebui s pun pe cineva s aib grij de preedinte, ca serviciu permanent, i am primit noi sarcina asta. Pentru c FBI-ul a fost nfiinat abia dup 1930. Froelich cltin din cap i se corect. De fapt, a existat o variant de nceput, numit Biroul Examinatorului-ef, fondat n 1908. Care s-a transformat n FBI, n 1935. Asta sun ca genul de amnunte care-i plceau lui Joe. Cred c de la el le tiu. Normal. Se ddea n vnt dup chestiile astea istorice. Reacher vzu cum Froelich fcea un efort ca s nu tac din nou. Care era ntrebarea ta fireasc? zise ea.

Faptul c foloseti pe cineva din exterior, pentru prima dat n o sut unu ani, nseamn c mai e vorba i de altceva, n afar de faptul c eti o perfecionist. Froelich ncepu s rspund, dar se opri. Pentru o fraciune de secund. Reacher sesiz c se hotrse s mint. Simea asta dup poziia umrului ei. Sunt sub o presiune foarte mare, zise. Din punct de vedere profesional. Sunt foarte muli care abia ateapt s o dau n bar. Trebuie s fiu sigur. El nu spuse nimic. Atepta detaliile. Cei care mint adaug ntotdeauna detalii. N-am fost o alegere uoar, spuse ea. Se ntmpl nc foarte rar ca o femeie s conduc o echip. E vorba de sex, la fel ca peste tot, presupun, aa cum a fost mereu. O parte din colegii mei sunt cam napoiai. El aprob din cap, fr s spun nimic. Am tot timpul asta n minte, zise ea. Trebuie s fiu stpn pe situaie. Care vicepreedinte? ntreb Reacher. Cel nou sau cel vechi? Cel nou, spuse ea. Brook Armstrong. Riguros vorbind, vicepreedintele ales. Am fost desemnat s conduc echipa lui nc de pe vremea cnd i-a depus candidatura i, cum se vrea continuitate, se poate spune c tot de un fel de alegeri a fost vorba i n cazul nostru. Dac omul nostru ctig, ne pstrm slujba. Dac omul nostru pierde, suntem trecui iar la munca de jos. Reacher zmbi. Aa c ai votat pentru el, nu? Froelich nu rspunse. Ce-a spus Joe despre mine? ntreb el.

A spus c i-ar plcea provocarea. C i-ai stoarce creierii ca s gseti un mod n care s reueti. C eti foarte ingenios i c vei gsi trei sau patru moduri de a o face i c am avea multe de nvat de la tine. Iar tu? Nu uita c asta se ntmpla cu opt ani n urm. Pe vremea aceea eram destul de plin de mine, presupun. Am spus c n-ai avea nici o ans, nici mcar s te apropii. i el ce-a zis? A spus c o mulime de oameni au fcut aceeai greeal. Reacher ridic din umeri. Eram n armat, cu opt ani n urm. M aflam, probabil, la zece mii de kilometri deprtare, n cine tie ce situaie cretin. Ea ncuviin din cap. Joe tia asta. Era o discuie pur teoretic. El o privi. Dar se pare c acum nu mai este teoretic. Dup opt ani, vrei s o faci. Iar eu nc m ntreb de ce. Aa cum am mai spus, acum e decizia mea. i sunt sub presiunea teribil de a face totul bine. Reacher nu spuse nimic. Vrei s te gndeti totui la asta? ntreb Froelich. Nu tiu prea multe despre Armstrong. Nu am auzit mare lucru despre el, nainte. Ea aprob din cap. Nimeni n-a auzit. A fost o alegere surpriz. Senator din Dakota de Nord, familist ct se cuvine, soie, o fiic mare, are grij de la distan de mama lui btrn i bolnav, fr vreun impact naional. Dar e un tip de treab, pentru un politician. Mai bun dect majoritatea. Pn acum, mi place mult de el. Reacher aprob din cap, fr s spun nimic.

Te vom plti, bineneles, zise Froelich. Asta nu e o problem. Un salariu de profesionist, atta timp ct este rezonabil. Nu m intereseaz banii, spuse Reacher. N-am nevoie de o slujb. Ai putea s te oferi voluntar. Am fost soldat. Soldaii nu se ofer niciodat voluntari. Nu asta-mi povestea Joe despre tine. Spunea c ai fcut tot felul de treburi. Nu-mi place s fiu angajat. Ei bine, dac vrei s o faci pe gratis, cu siguran nu vom obiecta. Reacher tcu o clip. Vor exista cheltuieli, probabil, dac vrei ca treaba asta s fie fcut aa cum trebuie. Le vom deconta, bineneles. Orice i va trebui persoanei respective. Totul oficial i la vedere, dup aceea. Reacher se uit n jos, la mas. Ce vrei, mai exact, s fac persoana respectiv? Te vreau pe tine, nu o persoan oarecare. Pur i simplu, vreau s joci rolul unui asasin. S examinezi totul dintr-o perspectiv exterioar. S gseti fisurile. S-mi dovedeti dac omul este vulnerabil, cu ore, date, locuri. A putea s-i ofer nite informaii despre program, dac vrei. Oferi aa ceva i asasinilor? Dac tot vrei s faci asta, n-ar trebui s o faci exact ca n realitate? OK, zise ea. nc mai crezi c nimeni nu se poate apropia? i gndi rspunsul cu atenie, poate vreo zece secunde.

Una peste alta, da, aa cred. Muncim serios. Cred c am acoperit toate variantele. i atunci, crezi c Joe se nela? Ea nu rspunse. De ce v-ai desprit? Froelich i ndeprt privirea pentru o clip i cltin din cap. Asta este o problem particular. Ci ani ai? Treizeci i cinci. Deci, cu opt ani n urm aveai douzeci i apte. Ea zmbi. Joe avea aproape treizeci i ase. Un brbat mai n vrst. Am srbtorit ziua lui de natere mpreun. i pe cea de la treizeci i apte de ani. Reacher se trase puin ntr-o parte i o privi din nou. "Joe avea gusturi bune", i spuse. De aproape, arta bine. Mirosea bine. Avea o piele perfect, nite ochi minunai, gene lungi. Pomei frumoi, un nas mic i drept. Prea zvelt i puternic. Era atrgtoare, nu se putea contesta asta. Se ntreb cum ar fi fost s o strng n brae, s o srute. S se culce cu ea. i-l imagin pe Joe ntrebndu-se aceleai lucruri, prima dat cnd intrase n biroul condus de el. i, n cele din urm, Joe aflase cum era. Bravo, Joe! Cred c am uitat s-i trimit o felicitare. n ambele ocazii. Nu cred c i-a psat. Nu eram foarte apropiai, zise el. Nu tiu sigur de ce. El te plcea, spuse Froelich, asta-i sigur. Vorbea despre tine, din cnd n cnd. Cred c era foarte mndru de tine, n felul lui. Reacher nu spuse nimic. Deci, o s m ajui? ntreb ea. Cum era Joe? Ca ef, adic. Grozav. Era un superstar, din punct de vedere profesional.

Dar ca prieten? i la asta se pricepea destul de bine. Urm o tcere lung. Unde ai fost, de cnd ai plecat din armat? ntreb Froelich. N-ai lsat prea multe urme. Asta era i ideea, zise Reacher. S m pstrez doar pentru mine nsumi. n ochii ei se citeau ntrebri. Nu-i face griji. Nu sunt radioactiv. tiu, spuse ea. Am verificat. Dar acum, c te-am cunoscut, sunt curioas. nainte, erai doar un nume. Reacher arunc o privire spre mas, ncercnd s se vad din exterior ca pe o a treia persoan, descris puin cte puin, n discuii ocazionale, de ctre un frate. Era o perspectiv interesant. M vei ajuta? ntreb ea din nou. Froelich se descheie la palton, din cauza cldurii din camer. Dedesubt avea o bluz alb. Se trase mai aproape i se ntoarse pe jumtate spre el. Erau la fel de apropiai ca doi ndrgostii, ntr-o dup-amiaz obinuit. Nu tiu, zise el. Va fi periculos. Trebuie s te avertizez c nimeni n afar de mine nu va ti ce faci. Va fi o mare problem dac vei fi reperat undeva. Poate este o idee proast. Poate c n-ar fi trebuit s-i cer asta. N-o s m repereze nimeni, zise Reacher. Ea zmbi. Exact asta mi-a zis Joe c vei spune, cu opt ani n urm. Reacher tcu. Este foarte important, spuse ea. i urgent. Vrei s-mi spui de ce e important? i-am spus deja de ce.

Vrei s-mi spui de ce e urgent? Nu-i rspunse. Eu nu cred deloc c e vorba de ceva pur teoretic, spuse Reacher. Ea tcu n continuare. Cred c ai o problem, zise el. Ea tcu. Cred c tii c exist cineva acolo, continu Reacher. O ameninare real. Ea i ndeprt privirea. Nu pot rspunde la asta. Am fost n armat, zise el. Am mai auzit astfel de rspunsuri. Este doar un audit de securitate, spuse ea. O vei face pentru mine? El rmase tcut cteva momente lungi. Ar fi dou condiii, zise, n cele din urm. Ea se ntoarse i l privi. i anume? Prima: trebuie s lucrez undeva unde e frig. De ce? Pentru c tocmai am cheltuit o sut optzeci i nou de dolari pe haine groase. Ea zmbi scurt. Peste tot pe unde va merge el va fi suficient de frig, la mijlocul lui noiembrie. OK, spuse Reacher. Cut n buzunar i i strecur o cutie de chibrituri, artnd spre numele i adresa tiprite pe aceasta. Sunt doi btrni care lucreaz o sptmn n clubul sta, i care se tem c n-or s-i primeasc banii. Muzicani. Ar trebui

s nu mai aib probleme acum, dar vreau s fiu sigur. Vreau s vorbeti cu poliitii de aici. Prieteni de-ai ti? Receni. Cnd ar trebui s fie ziua de plat? Vineri seara, dup ultimul spectacol. Pe la miezul nopii, probabil. Trebuie s-i ia banii i s-i urce bagajele n main. Vor porni spre New York. Am s vorbesc cu unul dintre agenii notri s in legtura zilnic cu ei. Cred c varianta asta e mai bun dect cea cu poliitii. Avem un birou aici. n Atlantic City se spal bani la greu. Din cauza cazinourilor. S-neleg c o s-o faci? Reacher rmase din nou tcut i se gndi la fratele lui. S-a ntors s m bntuie. tiam c o va face, ntr-o zi. Ceaca lui de cafea era goal, dar cald nc. O ridic de pe farfurioar, o nclin i zaul curse spre el, lent i maroniu, ca mlul de ru. Cnd trebuie executat operaiunea? ntreb el. Exact n aceeai clip, la mai puin de 200 de kilometri deprtare, ntr-un depozit din spatele Portului Interior din Baltimore, se fcea n sfrit plata pentru dou arme i muniia necesar pentru ele. O plat baban. Arme bune. Muniie special. Planificarea celui de-al doilea atentat ncepuse cu o analiz obiectiv a primei ncercri euate. Fiind nite profesioniti realiti, nu voiau s dea toat vina pe echipamentul neadecvat, dar erau de acord c nite arme mai bune n-aveau s le strice. Aa nct i analizaser nevoile i gsiser un furnizor. Avea ce le trebuia. Preul era corect. Negociaser o garanie, genul lor obinuit de aranjament. i spuseser tipului c, dac marfa avea vreo problem, aveau s se ntoarc i s-l mpute n coloan, n partea de jos, ca s-l pun ntr-un scaun cu rotile.

Intrarea n posesia armelor era ultimul pas preliminar. Acum erau pregtii s treac la executarea operaiunii. Vicepreedintele ales Brook Armstrong avea ase sarcini principale n cele zece sptmni dintre alegere i numirea oficial. A asea i cea mai puin important era s i continue mandatul de senator de Dakota de Nord, pn la ncheierea sa oficial. Erau aproape 650 000 de oameni n acel stat i oricare dintre ei putea solicita s i se acorde atenie, n orice moment, dar Armstrong a presupus c vor nelege c trebuiau s aib rbdare pn ce succesorul lui avea s-i preia sarcinile. La fel, nici Congresul nu mai avea prea mult de lucru, pn n ianuarie. Aa c ndatoririle sale senatoriale nu i solicitau prea mult atenie. A cincea sarcin era s nlesneasc instalarea succesorului su n postul de senator. Planificase dou ntruniri n stat, aa nct s-i poat face legtura cu propriile sale relaii din mass-media. Trebuia s fie vzui alturi, umr lng umr, strngndu-i mna i zmbind n faa camerelor de luat vederi, n timp ce Armstrong fcea un pas metaforic n spate, iar noul venit, unul n fa. Prima ntrunire era planificat pentru 20 noiembrie, cealalt, cu patru zile mai trziu. Amndou erau plictisitoare, dar impuse de loialitatea de partid. A patra sarcin era s nvee unele lucruri. Urma s fie membru al Consiliului de Securitate Naional, de exemplu. Avea s fie expus unor lucruri pe care un tnr senator din Dakota de Nord nu putea s le tie. Un cadru de la CIA fusese desemnat ca tutore personal al lui, i urmau s vin tot felul de oameni de la Pentagon i de la Serviciul de Afaceri Externe. Se

ncerca asigurarea unei ct mai mari fluiditi, dar era mult de lucru, pe lng toate celelalte. Iar toate celelalte erau incredibil de urgente. De la a treia sarcin, ncepeau cele mai importante. La nivel naional, existau cteva zeci de mii de contribuabili care sprijiniser campania. Donatorii cu adevrat mari urmau s fie mulumii n alte moduri, dar i susintorii individuali, care contribuiser cu cte o mie de dolari sau mai mult, trebuiau s se bucure de succes. Aa c partidul programase o serie de recepii mari n Washington D.C., unde puteau participa cu toii, n aa fel nct s se simt importani i n miezul problemelor. Comitetele lor locale urmau s-i invite s vin acolo cu avionul, s se mbrace elegant i s se amestece cu ceilali. Avea s li se spun c nu se tia nc, n mod oficial, dac gazda lor urma s fie noul preedinte sau noul vicepreedinte. Practic, trei sferturi din treab era planificat s cad pe umerii lui Armstrong. De la a doua sarcin ncepeau cele cu adevrat importante. A doua sarcin era s i perie pe cei de pe Wall Street. O schimbare de administraie era ceva delicat, din punct de vedere financiar. Nu era nici un motiv real pentru care s nu existe o continuitate lin, dar nervii i neastmprul puteau s scape din fru, iar instabilitatea la burs putea compromite o preedinie nou nc de la nceput. Aa c se depunea un mare efort pentru linitirea investitorilor. Preedintele ales se ocupa chiar el de cea mai mare parte a acestei sarcini, juctorii cruciali avnd parte de ntrevederi personale preioase, n D.C., dar Armstrong urma s se ocupe de cei din linia a doua, n New York. Avea planificate cinci cltorii separate, ntr-un interval de zece sptmni. Dar prima i cea mai important sarcin a lui Armstrong era s conduc echipa de tranziie. O administraie nou are nevoie

de aproape 8 000 de oameni, iar aproximativ 800 dintre acetia trebuiau s fie confirmai de Senat, cam 80 fiind persoane cu adevrat importante. Sarcina lui Armstrong era s participe la selectarea lor i apoi s-i foloseasc relaiile din Senat ca s le netezeasc drumul spre procesul de confirmare ce urma. Operaiunea de tranziie i avea baza n spaiul oficial de pe G Street, dar Armstrong voia s o conduc din vechiul lui birou de la Senat. Una peste alta, nu era deloc ceva amuzant. Era o munc solicitant, dar asta era diferena ntre a fi primul sau al doilea pe list. Prin urmare, a treia sptmn dup alegeri a decurs astfel: Armstrong i-a petrecut zilele de mari, miercuri i joi n interiorul Beltway, lucrnd cu echipa de tranziie. Soia lui era ntr-o pauz binemeritat, dup alegeri, acas, n Dakota de Nord, aa c pentru moment locuia singur, n casa sa din Georgetown. Froelich i-a alctuit garda de protecie din cei mai buni ageni i i-a inut pe toi n stare de alert maxim. Cu Armstrong stteau patru ageni, iar n faa casei erau n permanen patru poliiti, n mainile lor, doi n fa i doi pe aleea din spate. O limuzin a Serviciului Secret l ducea n fiecare diminea la birourile Senatului, urmat de o a doua main. Maina armat, cum era numit. Se executa obinuitul transfer eficient pentru traversarea trotuarului, la ambele capete. Apoi, trei ageni stteau cu el pe toat durata zilei. Garda lui personal, trei brbai nali, n costume negre, cmi albe, cravate n tonuri calde i ochelari de soare, chiar i n noiembrie. Acetia l ineau n interiorul unui triunghi de protecie strns, dar nesufocant, zmbind tot timpul, micndu-se tot timpul, reglndu-i n permanen n mod subtil poziiile. Uneori, Armstrong putea s aud sunete slabe din ctile lor. Purtau

microfoane la ncheietura minilor i arme automate sub sacouri. ntreaga situaie i se prea impresionant, dar tia c nu se afl n nici un pericol real, n interiorul cldirii administrative. Afar erau poliiti din D.C., n interior, securitatea proprie de pe Dealul Capitoliului, detectoare permanente de metal la toate uile spre strad, iar toi cei pe care i vedea erau fie membri alei, fie personalul lor, toi verificai de nenumrate ori. Dar Froelich nu era la fel de optimist. Se uita dup Reacher n Georgetown i pe Deal, dar nu vedea nici urm de el. Nu era acolo. i nici nimeni altcineva care s o ngrijoreze. Asta ar fi trebuit s o relaxeze, ns nu era aa. Prima recepie planificat pentru contribuabilii de nivel mediu a avut loc joi seara, n sala de recepii a unui mare hotel. ntreaga cldire fusese cercetat cu cini n timpul dup-amiezii, iar poziiile-cheie din interior erau ocupate de poliiti care urmau s stea acolo pn la plecarea lui Armstrong, multe ore mai trziu. Froelich puse doi ageni din Serviciul Secret la u, ase n foaier i opt n sala de recepii. Ali patru asigurau rampa de ncrcare, locul prin care avea s intre Armstrong. Camere video discrete acopereau ntregul foaier i sala de recepii, fiecare dintre ele fiind conectat la cte un videorecorder individual. Acestea erau conectate la rndul lor la un generator principal de coduri temporale, aa nct s existe o nregistrare permanent n timp real a ntregului eveniment. Lista de invitai cuprindea o mie de persoane. Din cauza vremii din noiembrie, oamenii nu se puteau nira pe trotuar, iar natura evenimentului impunea ca securitatea s fie ct mai puin vizibil, aa c se aplica protocolul de iarn, care nsemna primirea i conducerea oaspeilor direct n foaier, printr-un

detector de metale temporar plasat n cadrul uii de la intrare. Dup ce se nvrteau o vreme prin foaier, n cele din urm, se ndreptau ctre sala de recepii. Odat ajuni acolo, invitaiile lor tiprite erau verificate i li se cereau acte de identitate cu poz. Invitaiile erau puse pentru o clip cu faa n jos pe o suprafa de sticl, apoi le erau napoiate, ca suveniruri. Sub suprafaa de sticl era o camer video care lucra n acelai cod de timp cu celelalte, aa c numele i feele erau n permanen puse n legtur, n nregistrarea vizual. n final, invitaii treceau printrun al doilea detector de metale i intrau n sala de recepii. Cei din echipa lui Froelich pstrau nite fee serioase, dar bine dispuse, i lsau impresia c i pzeau pe invitai de un pericol groaznic nemenionat, i nu c l protejau pe Armstrong de ei. Froelich i petrecu timpul privind monitoarele video, cutnd fee care n-ar fi avut ce cuta acolo. Nu vzu nici una, dar asta nu o liniti. Nu vedea nici o urm a lui Reacher. Nu era sigur dac asta trebuia s o fac s se simt uurat sau nelinitit. Reacher avea de gnd s o fac sau nu? Se gndi s trieze i s transmit echipei sale descrierea lui. Apoi se rzgndi. Trebuie s tiu, indiferent dac pierd sau ctig. Convoiul de maini al lui Armstrong intr pe rampa de ncrcare o jumtate de or mai trziu, moment n care invitaii buser deja cteva pahare de vin spumos ieftin i mncaser cte pateuri sleite voiser. Garda lui personal de trei oameni l aduse printr-un pasaj dosnic, fr s se deprteze nici o clip la mai mult de trei metri de el. Apariia lui era programat s dureze dou ore, ceea ce i oferea o medie de puin peste apte secunde pentru fiecare invitat. Dac invitaii ar fi stat aliniai, apte secunde ar fi nsemnat o eternitate, dar nu era cazul, n primul rnd innd cont de stilul n care ddea mna cu ei. Un

politician n campanie electoral nva foarte repede s simuleze o strngere de mn i s prind dosul minii celeilalte persoane, nu palma. Prin asta se transmitea un mesaj de genul: Sunt att de muli susintori aici, nct trebuie s fiu rapid i, mai ales, nsemna c era strict alegerea politicianului cnd s ntrerup contactul, i nu a alegtorului. Dar ntr-un eveniment de aceast natur, Armstrong nu putea folosi acea tehnic. Aa c trebuia s dea mna cu adevrat cu ei i s o fac repede, pentru a nu depi apte secunde pentru fiecare. Unii invitai se mulumeau cu varianta rapid, dar alii se agau de mna lui puin mai mult, transmindu-i felicitrile ca i cum nu ar mai fi primit vreuna pn atunci. Unii aleser strngerea de antebra, cu ambele mini. Alii i cuprinser umerii cu braul, pentru o fotografie particular. Unii erau dezamgii c nu era i soia lui de fa. Alii, nu. O femeie se distinse prin faptul c i prinse mna ntr-o strngere ferm i l inu pe loc timp de zece sau dousprezece secunde, chiar trgndu-l puin spre ea, pentru a-i opti ceva la ureche. Era uimitor de puternic i aproape c l dezechilibr. El nu prea auzi ce i optise. Poate numrul camerei de hotel. Dar era zvelt i drgu, cu un pr negru i un zmbet grozav, aa c nu l deranj prea tare. Se mulumi s-i zmbeasc recunosctor i merse mai departe. nsoitorii lui de la Serviciul Secret nici mcar nu clipir. Reui un tur complet al camerei, nu mnc nimic, nu bu nimic i ajunse napoi la ua din spate dup dou ore i unsprezece minute. Cei din garda personal l urcar napoi n maina lui i l conduser acas. Traversarea trotuarului decurse fr nici un eveniment i opt minute mai trziu casa lui era nchis i asigurat pentru noapte. La hotel, restul personalului

de securitate se retrase neobservat i cei o mie de invitai fur lsai s mai stea nc o or. Froelich se ntoarse direct la biroul ei i l sun pe Stuyvesant acas, exact nainte de miezul nopii. Acesta rspunse imediat, ca i cum ar fi stat pe ghimpi pn atunci, ateptnd s sune telefonul. E n siguran, zise ea. OK, rspunse Stuyvesant. Probleme? Nu am observat nimic. Ar trebui, totui, s revezi nregistrarea video. Asta am de gnd. Eti mulumit de ziua de mine? Nu sunt mulumit de nimic. Omul tu din exterior s-a apucat de treab? Pierdere de timp. Trei zile, i nu a aprut nicieri. Ce i-am spus? Nu era necesar. *** Vineri diminea nu era nimic de fcut n D.C., aa c Armstrong rmase acas i l chem pe omul de la CIA, pentru un curs de dou ore. Apoi, garda lui repet procedura de exfiltrare din coloana oficial de maini. Folosir un Cadillac blindat, cu dou Suburban-uri de escort, flancate de dou maini de poliie i o escort de motociclete. l conduser la Baza Forelor Aeriene Andrews, pentru un zbor la amiaz, spre New York City. Ca semn al bunvoinei, nvinii n alegeri i permiseser s foloseasc Air Force Two, dei din punct de vedere tehnic nu se putea folosi acel apelativ dect atunci cnd

purta un vicepreedinte instalat oficial n funcie, aa c, pentru moment, era doar un avion particular confortabil. Avionul ateriz pe La Guardia i trei maini ale filialei Serviciului Secret din New York preluar grupul i l conduser spre sud, spre Wall Street, cu o escort de motociclete ale NYPD[2] n fa. Froelich era deja pe poziie, n sediul Bursei. Filiala din New York avea mult experien n colaborarea cu NYPD, aa c era convins c sediul era pzit cum trebuia. edinele de linitire a spiritelor la care participa Armstrong au avut loc ntr-un birou retras i au durat dou ore, aa c Froelich se relax pn la edina foto. Reprezentaii pentru media ai echipei de tranziie voiau fotografii noi pe trotuarul din faa coloanelor cldirii, la un moment dat dup nchiderea Bursei. Nu avea nici o ans s-i conving s se rzgndeasc, deoarece aveau o nevoie disperat de publicitate pozitiv. Dar era extrem de nemulumit c omul ei avea s stea nemicat, n aer liber, pentru o anumit perioad de timp. i puse agenii s-i filmeze pe fotografi i s le verifice de dou ori acreditrile de pres, dup care verificar fiecare geant cu camere video i fiecare buzunar al tuturor vestelor. Lu legtura prin staia radio cu locotenentul NYPD i primi confirmarea c perimetrul era pzit pe o distan de 300 de metri la sol i 150 de metri pe vertical. Abia atunci i permise lui Armstrong s ias, nsoit de diveri brokeri i bancheri, ca s se lase fotografiai cu toii timp de cinci minute lungi i chinuitoare. Fotografii se ghemuir pe trotuar, chiar la picioarele lui Armstrong, aa nct s poat face poze de grup, cap i umeri, cu inscripia New York Stock Exchange plutind deasupra capetelor lor. Sunt prea aproape, i spuse Froelich. Armstrong i bancherii priveau optimiti i hotri n fa. Apoi, slav Domnului, totul se termin. Armstrong flutur din mn n stilul

lui devenit deja clasic, care parc spunea mi-ar plcea s mai stau, i se ntoarse n cldire. Bancherii l urmar i fotografii se risipir care ncotro. Froelich se relax din nou. Urma cltoria de rutin pentru ntoarcerea la Air Force Two i zborul spre Dakota de Nord, pentru primul miting de predare a funciei de ctre Armstrong, n ziua urmtoare. Asta nsemna c urmau aproximativ paisprezece ore n care Froelich nu mai era sub o presiune major. Telefonul ei celular sun n main, n timp ce se apropiau de La Guardia. Era colegul ei din ramura de Trezorerie a organizaiei, de la biroul din D.C. Mai tii contul acela bancar pe care l urmrim? zise el. Clientul tocmai a sunat din nou. Transfer douzeci de mii la filiala Western Union din Chicago. n numerar? Nu, cec. Un cec cu ncasare la Western Union? Pentru douzeci de mii? nseamn c pltete pe cineva pentru ceva. Mrfuri sau servicii. n mod sigur. Colegul ei nu rspunse nimic, iar Froelich nchise telefonul i l inu n mn cteva secunde. Chicago? Armstrong nu avea s se apropie nici o clip de Chicago. Air Force Two ateriz n Bismarck i Armstrong se duse acas, la soia lui, pentru a-i petrece noaptea n patul su, n casa din inutul cu lacuri de la sud de ora. Era o cldire mare, iar cei de la Serviciul Secret preluaser spre proprie folosin un apartament de deasupra garajului. Froelich retrase garda personal a doamnei Armstrong, pentru a oferi cuplului puin intimitate. Ddu liber tuturor agenilor personali pentru restul nopii i post ali patru la paza casei, doi n fa, doi n spate.

Agenii statali completau echipa, n maini parcate pe un cerc cu raz de 300 de metri. Parcurse i ea ntreaga arie pentru o verificare final, iar cnd se ntorcea pe alee, telefonul ei sun din nou. Froelich? zise Reacher. De unde ai numrul sta? Am fost poliist militar. Pot s fac rost de un numr de telefon. Unde eti? Nu uita de muzicienii aceia, da? Din Atlantic City. n seara asta se face plata. i legtura se ntrerupse. Froelich se duse n apartamentul de deasupra garajului i o vreme nu fcu nimic. Sun la biroul din Atlantic City la ora unu dimineaa i i se spuse c btrnii i primiser banii la timp i fuseser escortai la maina lor, iar apoi pn pe autostrada I-95, unde cotiser spre nord. nchise telefonul i rmase o vreme pe un scaun aezat la fereastr, gndindu-se. Era o noapte linitit, foarte ntunecat. i foarte singuratic. Rece. Nite cini ltrau din cnd n cnd, n deprtare. Nu era lun, nu erau stele. Ura nopile de genul acela. Locuinele familiale erau ntotdeauna cele mai problematice. ntr-un trziu, toi se sturau s fie pzii, i dei Armstrong era nc amuzat de noutatea situaiei, se vedea c i-ar fi plcut o pauz. Acelai lucru era valabil, cu siguran, pentru soia lui. Nu avea pe nimeni n interior i se baza exclusiv pe aprarea perimetrului. tia c ar fi trebuit s fac mai mult, dar nu avea de ales, cel puin nu nainte s i explice lui Armstrong ct de mare era pericolul actual, ceea ce nu fcuser nc, deoarece Serviciul Secret nu fcea niciodat asta.

Dimineaa de smbt se instal luminoas i rece n Dakota de Nord, iar pregtirile ncepur imediat dup micul dejun. Mitingul era programat la ora unu, pe terenul unui centru comunitar bisericesc aflat n partea de sud a oraului. Froelich se artase surprins c era un eveniment ce avea loc n aer liber, dar Armstrong i spusese c era doar o vreme pentru paltoane groase, i atta tot. Tot de la Armstrong afl c oamenii din Dakota de Nord nu se retrgeau n case dect mult dup Srbtoarea Recunotinei[3]. n acel moment, Froelich se simi copleit de o dorin aproape iraional de a anula totul. Dar tia c echipa de tranziie i s-ar fi opus i nu voia s porneasc att de devreme o btlie deja pierdut. Aa c nu spuse nimic. Apoi nu lipsi mult s propun ca Armstrong s poarte o vest antiglon pe sub paltonul gros, dar se rzgndi din nou. Amrtul o s aib parte patru ani de aa ceva, poate chiar opt, i spuse. Nici mcar n-a fost instalat n funcie nc. E prea devreme pentru aa ceva. Ulterior, avea s-i doreasc s-i fi urmat primul instinct. Terenul centrului comunitar al bisericii era cam ct jumtate dintr-un teren de fotbal; n partea de nord era mrginit chiar de biserica frumoas, cu structur tradiional, din indril alb. Celelalte trei laturi erau delimitate de garduri, iar dou dintre ele ddeau spre cartiere de locuine, a treia avnd ieirea spre strad. Exista i o poart larg, care se deschidea spre o parcare mic. Froelich interzise accesul n parcare pentru toat ziua i puse doi ageni i o main local de poliie la poart, plus ali doisprezece poliiti pedetri, pe gazon, chiar lng gard, n interiorul perimetrului. Plas cte dou maini de poliie pe fiecare dintre strzile din jur i organiz verificarea bisericii de

ctre unitatea canin a poliiei locale, dup care o nchise i o ncuie. Dubl garda personal la ase ageni, deoarece Armstrong era nsoit de soie. Transmise celor din gard s stea n permanen aproape de cuplu. Armstrong nu se opuse. S fie vzut n centrul unui grup de ase tipi duri sugera un nivel foarte nalt. Iar cel care fusese numit succesorul lui avea s fie i el ncntat. O parte din statutul de putere al elitei din D.C. avea s se rsfrng i asupra lui. Familia Armstrong avea o regul n a nu mnca la evenimente publice. Era mult prea probabil c ar arta ca nite idioi, cu degetele murdare, ncercnd s vorbeasc n timp ce mestecau. Aa c servir prnzul mai devreme, acas, i apoi pornir n convoi spre locul mitingului. Era destul de simplu. Chiar relaxant, ntr-un fel. Politica local nu mai era problema lui Armstrong. De fapt, nu era cine tie ce problem nici pentru succesorul su. Avea o majoritate frumoas, nou consolidat, i se sclda n strlucirea reflectat de Armstrong. Aa c dupamiaza se dovedi doar o plimbare plcut pe o proprietate frumoas. Soia lui era frumoas, succesorul lui rmase lng el tot timpul, presa se abinu de la ntrebri jenante, toate cele patru reele de televiziune afiliate i CNN-ul erau acolo, toate ziarele locale i trimiseser fotografii, i aprur i reprezentani de la Washington Post i New York Times. Una peste alta, totul merse att de bine, nct Armstrong i dori s nu se fi obosit s mai programeze i mitingul urmtor. Chiar nu era necesar. Froelich examina feele celor din jur. Cercet perimetrul. Scrut mulimea, ncercnd s simt orice modificare n comportamentul gloatei care s indice tensiune, nelinite sau panic subit. Nu vzu nimic. i nici urm de Reacher.

Armstrong rmase cu treizeci de minute mai mult dect anticipase, deoarece soarele slab de toamn sclda cmpul ntr-o lumin aurie, vntul nu btea deloc, iar el se simea bine i nu mai avea nimic planificat pentru sear, cu excepia unei cine linitite cu membrii de baz ai legislaturii de stat. Aa c soia lui fu escortat acas, iar garda lui personal l conduse napoi la maini i apoi spre nord, n oraul Bismarck. Exista un hotel chiar lng restaurant, unde Froelich rezervase dou camere pentru timpul mort dinaintea cinei. Armstrong dormi o or, apoi fcu un du i se mbrc. Cina decurgea bine, cnd eful lui de personal sun la telefon. Preedintele i vicepreedintele care prseau funcia i convocaser n mod oficial pe preedintele ales i pe vicepreedintele ales la o conferin de tranziie de o zi, la Baza Naval din Thurmont, a doua zi diminea, la prima or. Era o invitaie convenional, pentru c aveau oricum multe probleme oficiale de discutat; n plus, fusese transmis conform tradiiei, n ultima clip i pe un ton pompos, pentru c cei nvini n alegeri voiau s mai comande ei lumea, pentru o ultim dat. Dar Froelich era ncntat, pentru c numele neoficial al Bazei Navale din Thurmont era Camp David, i nu exista nici un loc mai sigur n lume dect acel lumini din pdurea situat n zona montan din Maryland. Hotr c trebuiau s zboare cu toii imediat napoi la Andrews, de unde s ia elicoptere ale Infanteriei Marine pn n complex. Dac petrecea toat noaptea i toat ziua acolo, ea putea s se relaxeze total pentru urmtoarele douzeci i patru de ore. Spre finalul dimineii de duminic, ns, un steward de la Marina Militar o gsi la micul dejun, n popot, i conect un telefon n priza de lng scaunul ei. La Camp David, rumeni nu

folosea telefoane fr fir sau celulare. Erau prea vulnerabile la interceptarea electronic. Un apel transferat de la biroul principal, doamn, spuse stewardul. Urm o tcere de o secund, apoi se auzi o voce. Ar trebui s ne ntlnim, spuse Reacher. De ce? Nu pot s-i spun la telefon. Unde ai fost? Pe ici, pe colo. Unde eti acum? ntr-o camer la hotelul pe care l-ai folosit pentru recepia de joi. Ai ceva urgent pentru mine? O concluzie. Deja? Au trecut numai cinci zile. Ai spus zece. Cinci au fost suficiente. Froelich i fcu mna cup peste telefon. Care este concluzia? Realiz c i inea respiraia. E imposibil, spuse Reacher. Ea rsufl uurat i zmbi. i-am spus eu. Nu, sarcina ta e imposibil. Trebuie s stm de vorb imediat. Trebuie s vii aici, chiar acum.

TREI Se ntoarse n D.C. n Suburbanul ei, gndindu-se tot drumul ce s fac. "Dac vetile sunt cu adevrat rele, cnd s-l implic pe Stuyvesant? Acum? Mai trziu?" Pn la urm, trase pe dreapta pe Dupont Circle, l sun acas i i puse ntrebarea direct. M voi implica atunci cnd va fi nevoie, rspunse el. Pe cine ai folosit? Pe fratele lui Joe Reacher. Joe Reacher al nostru? Nu tiam c avea un frate. Avea. Cum e? Exact ca Joe, poate puin mai dur. Mai tnr sau mai n vrst? Ambele, replic Froelich. La nceput a fost mai tnr, acum e mai n vrst. Stuyvesant rmase tcut cteva clipe. E la fel de inteligent ca Joe? ntreb el. Nu tiu nc. Stuyvesant rmase din nou tcut. Sun-m atunci cnd vei avea nevoie. Dar ar fi bine s o faci ct mai devreme, da? i nu discuta nimic cu nimeni. Froelich puse capt convorbirii, intr din nou n traficul de duminic, parcurse ultimii doi kilometri i parc n faa hotelului. Recepionerul o atepta i o trimise direct la 1201, la etajul doisprezece. Froelich intr n camer n urma unui chelner care ducea o tav cu o can cu cafea i dou ceti aezate cu

fundul n sus, pe farfurioare. Fr lapte, fr zahr, fr lingurie i cu un trandafir roz ntr-o vaz zvelt din porelan. Camera era tipic pentru un hotel de ora. Dou paturi mari, imprimeuri nflorate la fereastr, litografii plcute pe perei, o mas, dou scaune, un birou cu un telefon complicat, o somier cu un televizor i o u de legtur cu cealalt camer. Reacher sttea pe patul cel mai apropiat. Purta o bluz neagr de trening din nailon, un tricou negru, blugi negri i pantofi negri. Avea o casc n ureche i o imitaie destul de bun a boldurilor speciale ale Serviciului Secret nfipt n gulerul bluzei. Se brbierise de curnd, iar prul i era tuns foarte scurt i pieptnat cu grij. Ce ai pentru mine? ntreb ea. Mai trziu, replic Reacher. Chelnerul puse tava pe mas i se retrase n tcere din camer. Froelich atept ca ua s se nchid n urma lui i se ntoarse spre Reacher. Fcu o pauz. Ari exact ca unul de-ai notri, spuse ea. mi datorezi o grmad de bani, zise el. Douzeci de mii? Reacher zmbi. Cea mai mare parte din ei. i-au i spus de bani? Ea ncuviin din cap. Dar de ce un cec? Asta m-a bgat n cea. O s nelegi curnd. Reacher se ridic i se ndrept spre mas. ntoarse cetile cu faa n sus, ridic vasul i turn cafea. Ai programat corect momentul pentru room-service. El zmbi din nou. tiam unde erai, tiam c vei veni cu maina. E duminic, traficul nu ridic probleme. A fost destul de uor s calculez un moment aproximativ al sosirii.

Deci, ce vrei s mi spui? C suntei buni. Suntei chiar foarte buni. i c, dup prerea mea, nimeni altcineva n-ar fi putut s o fac mai bine ca tine. Froelich rmase tcut. Dar? Dar nu suntei ndeajuns de buni. Trebuie s accepi faptul c cel de care te temi poate s ptrund i s-i fac treaba. N-am spus c exist cineva de care m tem. Reacher tcu. D-mi informaia, Reacher. Trei i jumtate, spuse el. Trei i jumtate din ct? Din zece? Nu, uciderea lui Armstrong, de trei ori i jumtate. Ea se uit fix la el. Deja? Asta e estimarea mea, spuse Reacher. Ce vrei s spui cu "i jumtate"? Trei sigure i una posibil. Froelich se opri la jumtatea drumului spre mas i rmase pe loc, uluit. n cinci zile? Cum? Unde-am greit? Pune-i nite cafea. Froelich se ndrept spre mas ca un automat. El i ntinse o ceac. Froelich o lu i se ntoarse la pat. Ceaca zngnea pe farfurioar. Dou moduri principale de abordare, spuse Reacher. Ca in filme, John Malkovich sau Edward Fox. Ai vzut filmele? Ea aprob din cap, amorit.

Avem un om care urmrete filmele. La Biroul de Cercetri pentru Protecie. El analizeaz filmele cu asasinate. John Malkovich a jucat n n btaia putii, cu Clint Eastwood. i Rene Russo, spuse Reacher. A jucat destul de bine. Edward Fox a jucat n Ziua acalului, un film mai vechi. Reacher aprob din cap. John Malkovich ncerca s-l lichideze pe preedintele Statelor Unite, iar Edward Fox, pe preedintele Franei. Doi asasini competeni, lucrnd singuri. Dar exist o diferen fundamental ntre ei. John Malkovich tia de la nceput c nu va supravieui misiunii. tia c va muri la o secund dup preedinte. Dar Edward Fox voia s scape. Dar, pn la urm, n-a scpat. Era un film, Froelich. Trebuia s se termine aa. Nu putea s scape, ca i cum totul ar fi prea uor. Concluzia? Ne ofer dou strategii pe care s le avem n vedere. O misiune sinuciga, de aproape, sau o treab curat, de la distan. tiam toate astea. i-am spus, avem un om care se ocup cu aa ceva. Primim transcrieri, analize, rapoarte. Uneori discutm cu scenaritii, dac apare ceva nou. Vrem s aflm de unde i-a venit tipului ideea. i ai nvat ceva? Ea ridic din umeri i sorbi din cafea. Reacher o vzu cutnd prin memorie, ca i cum ar fi avut toate transcrierile, analizele i rapoartele stocate ntr-un fiier mintal. Cred c Ziua acalului ne-a impresionat, spuse ea. Edward Fox juca rolul unui trgtor de elit, care avea o puc ce putea fi deghizat ntr-o crj a unui veteran cu handicap. S-a folosit

de deghizarea asta ca s ptrund ntr-o cldire din apropiere, cu cteva ore naintea unei apariii publice, i a aranjat un foc direct de la mare distan, de la o fereastr situat la un etaj superior. Folosea un amortizor, aa c putea s scape, dup aceea. Teoretic, ar fi putut s mearg. Dar povestea este veche. Dinainte de naterea mea. Pe la nceputul anilor '60, cred. Generalul de Gaulle, dup criza din Alger, nu? Acum asigurm perimetre de protecie mult mai largi. Presupun c i filmul a avut un rol n aceast decizie. Plus problemele noastre de la nceputul anilor '60, bineneles. i n btaia putii? ntreb Reacher. John Malkovich juca rolul unui fost agent CIA renegat, rspunse ea. A fabricat un pistol de plastic n pivni, aa nct s poat trece de detectoarele de metale, a reuit s ptrund la un miting de campanie i inteniona s-l mpute pe preedinte de aproape. Dup care, aa cum ai spus, urma s fie dobort i el, imediat. Dar btrnul Clint a srit n faa glonului, zise Reacher. Mi s-a prut un film bun. Noi l-am considerat neplauzibil, replic Froelich. Dou greeli importante. n primul rnd, ideea c poi fabrica un pistol funcional din materiale improvizate este absurd. Cercetm tot timpul chestiile de genul acesta. Pistolul lui ar fi explodat i i-ar fi spulberat mna, de la ncheietur. Iar glonul ar fi czut pur i simplu pe podea. A doua greeal a cheltuit aproape o sut de mii de dolari. O grmad de cltorii, birouri false pentru pot, plus o donaie de cincizeci de mii de dolari pentru partid, care la adus la mitingul de campanie. Dup prerea noastr, o personalitate de maniac de acest gen nu ar fi avut att de muli bani de cheltuit. Am concluzionat c este imposibil.

A fost doar un film, zise Reacher. Dar a scos ceva n eviden. Ce anume? Ideea de a participa la un miting electoral i de a ataca inta de aproape, n opoziie cu vechea idee de a aciona de la o distan sigur. Froelich fcu o pauz. Apoi zmbi, prudent la nceput, ca i cum un pericol grav s-ar fi retras, n deprtare. Asta e tot ce ai? ntreb ea. Doar nite idei? M ngrijorasem. Ca i la mitingul de aici, de joi seara, spuse Reacher. O mie de invitai. Ora i locul anunate dinainte. Chiar s-a fcut i publicitate pe tema asta. Ai gsit site-ul web al perioadei de tranziie? Reacher aprob din cap. A fost foarte util. O grmad de informaii. Le controlm pe toate. Dar tot am aflat de acolo fiecare loc n care se va afla Armstrong, replic Reacher. i momentele corespunztoare. i n ce context. Ca n cazul mitingului de joi seara. Cu o mie de invitai. Ce e cu ei? Unul dintre ei a fost o femeie brunet, care l-a prins pe Armstrong de mn i l-a tras spre ea, dezechilibrndu-l. Froelich se holb la el. Ai fost acolo? El neg din cap. Nu, dar am auzit despre asta. Cum? Reacher ignor ntrebarea. Ai vzut faza?

Doar pe nregistrarea video, spuse ea. Dup aceea. Femeia aceea l-ar fi putut ucide pe Armstrong. Aceasta a fost prima ocazie. Pn n acel moment te descurcasei destul de bine. i ddusem un 10 cu felicitri pentru treaba de la guvern, din jurul Capitoliului. Froelich zmbi din nou, puin dispreuitoare. L-ar fi putut ucide? M faci s-mi pierd vremea, Reacher. Voiam ceva mai bun dect ar fi putut. Orice se putea ntmpla. Un fulger putea s loveasc cldirea. Sau chiar un meteorit. Universul se putea opri din expansiune i timpul putea ncepe s curg n sens invers. Femeia aceea era un invitat. Un contribuabil de partid, care trecuse prin dou detectoare de metale i a crei identitate fusese verificat la u. Ca i n cazul lui John Malkovich. Am mai discutat despre asta. S presupunem c femeia era expert n arte mariale. Poate avea antrenament militar pentru operaiuni sub acoperire. Ar fi putut s-i rup gtul lui Armstrong ca pe un beior. S presupunem, s presupunem. S presupunem c era narmat. Nu era. A trecut prin dou detectoare de metal. Reacher bg mna n buzunarul sacoului i scoase un obiect maroniu subire. Ai vzut vreodat aa ceva? ntreb el. Arta ca un briceag, de vreo 9 centimetri lungime. Cu un mner curbat. Reacher aps un buton i o lam ptat, maronie ni afar. Este n ntregime ceramic, zise el. Din acelai material ca gresia de baie. Doar diamantul e mai dur ca materialul sta. Categoric mai dur i mai ascuit dect oelul. Detectoarele de

metal nu-l sesizeaz. Femeia aceea ar fi putut s aib aa ceva. Ar fi putut s-l despice pe Armstrong de la buric la brbie, cu chestia asta. Sau s-i taie gtul. Sau s i-l nfig n ochi. i ntinse arma. Froelich o lu i o studie. E fcut de o firm numit Boker, zise Reacher. Din Solingen, Germania. Sunt scumpe, dar pot fi procurate relativ uor. Froelich ridic din umeri. Bine, ai adus un cuit. Asta nu dovedete nimic. Cuitul acesta a fost n sala de recepii, joi noaptea. A fost n mna stng a acelei femei, n buzunarul ei, cu lama deschis, tot timpul ct i-a strns mna lui Armstrong, trgndu-l spre ea. L-a adus cu burta la opt centimetri de cuit. Froelich se holb la el. Vorbeti serios? Cine era femeia? Un sprijinitor al partidului, pe nume Elizabeth Wright, din Elizabeth, New Jersey. A oferit patru mii de dolari pentru campanie, cte o mie pentru ea, soul ei i cei doi copii. A lipit plicuri timp de o lun, a pus o pancart mare n curte i a lucrat la sistemul de mesagerie telefonic n ziua alegerilor. Atunci, de ce avea la ea un cuit? De fapt, nu avea. Reacher se ridic i se duse la ua de legtur. Deschise ua din apartamentul lui i ciocni tare n ua celuilalt apartament. OK, Neagley, strig el. Ua se deschise i din camera alturat intr o femeie. Avea cam treizeci de ani, era zvelt i de nlime medie, mbrcat n blugi i cu un pulover gri moale. Era brunet. Cu ochi negri. Un zmbet minunat. Modul n care se mica i tendoanele de la ncheieturi trdau multe ore de exerciii fizice.

Eti femeia de pe caset, spuse Froelich. Reacher zmbi. Frances Neagley, f cunotin cu M.E. Froelich. M.E Froelich, ea este Frances Neagley. Emmy? ntreb Frances Neagley. Ca premiile? Iniiale, replic Reacher. Froelich se holb la el. Cine e? Cel mai bun sergent major cu care am lucrat. Extrem de calificat ca expert n toate tipurile de lupt corp la corp care i trec prin minte. Pe mine m sperie ru de tot. S-a retras cam n aceeai perioad cu mine. Lucreaz n calitate de consultant n probleme de securitate, n Chicago. Chicago, repet Froelich. De-aia a fost trimis cecul acolo. Reacher ncuviin din cap. Ea a finanat totul, pentru c eu nu am card de credit sau carnet de cecuri. Aa cum tii deja, probabil. Ce s-a ntmplat cu Elizabeth Wright din New Jersey? Mi-am cumprat hainele astea, spuse Reacher. Sau, mai bine zis, tu mi le-ai cumprat. i pantofi. i ochelari de soare. Versiunea mea de echipament al Serviciului Secret. Am mers la frizer. M-am brbierit n fiecare zi. Am vrut s art credibil. Apoi, am vrut o femeie singur din New Jersey, aa c am ateptat la cteva zboruri din Newark, la aeroportul de aici, joi. Am privit mulimea, am abordat-o pe doamna Wright i i-am spus c sunt agent al Serviciului Secret i c e vorba de o mare problem de securitate, aa c o rugam s vin cu mine. De unde ai tiut c mergea la miting? N-am tiut. M-am uitat la toate femeile care veneau s i ridice bagajul i am ncercat s mi dau seama, n funcie de cum artau i de ce bagaje aveau. N-a fost uor. Elizabeth Wright a fost a asea femeie pe care am abordat-o.

i te-a crezut? Aveam nite acte de identificare impresionante. Am cumprat casca asta pentru ureche de la Radio Shack, pe doi dolari. i un cordon electric mic care dispare la ceaf, vezi? Am nchiriat un Town Car, negru. M integrasem perfect n rol, crede-m. Ea m-a crezut. Era foarte entuziasmat de toat situaia, de fapt. Am adus-o n camera asta i am pzit-o toat seara, n timp ce Neagley i-a luat locul. Am ascultat n permanen n casc i am vorbit la un microfon imaginar, n dreptul ceasului de la mn. Froelich i mut privirea spre Neagley. Am ales New Jersey dintr-un anumit motiv, spuse aceasta. Permisele lor de conducere sunt cel mai uor de falsificat, tiai? Aveam la mine un laptop i o imprimant color. Tocmai reuisem s fac actele de agent al Serviciului Secret pentru Reacher. Nu tiu dac artau ca alea originale, dar am avut grij s arate bine. Apoi, am pregtit un permis de conducere din Jersey, cu poza mea i numele i adresa ei, l-am tiprit, l-am plastifiat cu o chestie pe care am cumprat-o de la Staples cu aizeci de dolari, i-am frecat marginile, l-am zgriat puin i lam aruncat n geant. Apoi m-am mbrcat adecvat, am luat invitaia doamnei Wright cu mine i m-am dus la parter. Am intrat fr probleme n sala de recepie. Avnd cuitul n buzunar. i? M-am nvrtit pe acolo, apoi l-am prins de mn pe omul vostru. i l-am reinut cteva clipe. Froelich o privea fix. Cum ai fi fcut-o?

l ineam de mna dreapt, cu mna mea dreapt. L-am tras spre mine, el s-a rotit puin, aa c puteam lovi perfect spre partea lateral dreapt a gtului lui. Cu o lam de nou centimetri, i-a fi strpuns artera carotid. Apoi l-a fi nvrtit puin pe loc. Ar fi murit din cauza sngerrii n treizeci de secunde. Nu era nevoie dect de o micare a minii ca s o fac. Oamenii votri erau la trei metri deprtare. M-ar fi dobort dup aceea, asta e sigur, dar nu ar fi putut s m mpiedice s o fac. Froelich era palid i tcut. Neagley i ndeprt privirea. Fr cuit ar fi fost mai greu, spuse ea. Dar nu imposibil. Ar fi fost greu s i rup gtul, pentru c are ceva muchi acolo. Ar fi trebuit s m dau rapid n spate doi pai, ca s i pun greutatea n micare, iar dac oamenii ti erau suficient de rapizi, ar fi putut s m opreasc. Aa c a fi ales o lovitur n laringe, cred, suficient de puternic pentru a i-l sparge. O lovitur cu cotul stng ar fi fost suficient. A fi fost moart naintea lui, probabil, dar el s-ar fi sufocat imediat dup aceea, cu excepia cazului n care avei oameni care tiu s fac o traheotomie de urgen, n sala de recepii, n maxim un minut. Presupun c nu aveai aa ceva acolo. Nu, n-aveam, spuse Froelich i rmase din nou tcut. mi pare ru c-i stric ziua, zise Neagley. Dar tu ai vrut s tii chestiile astea, nu? N-are rost s faci un audit de securitate i s nu i se comunice rezultatul. Froelich aprob din cap. Ce i-ai optit? I-am spus: Am un cuit. De amorul artei. Dar foarte ncet. Dac m ntreba cineva, a fi pretins c am ntrebat: Unde-i soia? Ca i cum m-a fi dat la el. Presupun c se ntmpl asta, din cnd n cnd.

Froelich nclin din nou din cap. Se ntmpl, zise ea. Din cnd n cnd. Altceva? Ei bine, la el acas e n siguran, zise Neagley. Ai verificat? n fiecare zi, spuse Reacher. Am fost pe teren, n Georgetown, nc de miercuri noaptea. Nu v-am vzut. Asta am i urmrit. De unde ai tiut unde locuiete? V-am urmrit limuzinele. Froelich nu mai spuse nimic. Nite limuzine bune, coment Reacher. Tactic corect. Vineri dimineaa a fost foarte bine, spuse Neagley. Dar restul zilei de vineri a fost destul de ru, complet Reacher. Lipsa de coordonare a produs o eroare de comunicaii major. Unde? Oamenii ti din D.C. au avut nregistrarea video de la sala de recepii, dar este clar c cei din New York nu au vzut-o, pentru c Neagley, pe lng faptul c a fost femeia n rochie de sear de joi seara, a fost i unul dintre fotografii din faa Bursei. Un ziar din Dakota de Nord are un site web, zise Neagley. La fel ca toate celelalte, cu o reprezentare grafic a siglei. Am descrcat-o i am modificat-o, fcnd un permis de pres. Am laminat-o, i-am dat dou guri i mi-am agat-o la gt, cu un cordon de nailon. Am cutat prin magazinele de mna a doua din Manhattan un aparat foto vechi. Am inut aparatul n dreptul feei tot timpul, pentru ca Armstrong s nu m recunoasc. Ar fi trebuit s facei o list de acces, spuse Reacher. S controlai cumva totul.

Nu puteam, rspunse Froelich. Este o chestie legat de Constituie. Primul Amendament garanteaz accesul jurnalitilor ori de cte ori l vor. Dar au fost percheziionai cu toii. Nu aveam nimic la mine, spuse Neagley. Nu am fcut altceva dect s ptrund dincolo de securitatea voastr, doar de amorul artei. Dar a fi putut s am o arm, poi fi sigur de asta. A fi putut trece i o bazooka peste genul acela de percheziie. Reacher se ridic i se duse la bufet. Trase un sertar i scoase un set de fotografii. Erau fotografii color, 10 pe 15, comerciale, fcute "la minut". Ridic prima fotografie. Era o poz a lui Armstrong, luat de jos, n faa Bursei, cu inscripia plutind deasupra capului, ca un nimb. Neagley a fcut-o, zise Reacher. Mi se pare destul de reuit. Poate ar trebui s o vindem unei reviste, s mai recuperm ceva din cele douzeci de mii. Se ntoarse la pat, se aez i i ntinse fotografia lui Froelich. Ea o lu i o privi fix. Ideea este c eram la un metru de el, spuse Neagley. A fi putut s ajung la el, dac voiam. Din nou o situaie gen John Malkovich, dar asta este. Froelich aprob din cap, nucit. Reacher i ntinse a doua fotografie, ca pe o carte de joc. Era o imagine prin teleobiectiv, fcut n mod evident de la mare distan, n jos, mult de deasupra nivelului strzii. l arta pe Armstrong n faa Bursei, micu, n centrul pozei. n jurul capului lui era desenat cu pixul un vizor de ochire ca al unei lunete de puc. Asta este acea jumtate, coment Reacher. Eram la etajul aisprezece al unei cldiri administrative, la trei sute de metri deprtare. n interiorul perimetrului nchis de poliie, dar mai sus dect au verificat ei.

Cu o puc? El neg din cap. Cu o bucat de lemn de aceeai mrime i form cu ale unei puti. i cu un alt aparat foto, bineneles. Cu un obiectiv puternic. Dar am jucat totul ca i cum ar fi fost real. Am vrut s vd dac ar fi fost posibil. Mi-am imaginat c oamenilor nu le-ar face plcere s vad un pachet n form de puc, aa c am luat o cutie cubic mare, de la un monitor de computer, i am pus lemnul n diagonal, ntre colul de sus i cel de jos. Apoi am urcat-o n lift pe un crucior, prefcndu-m c era foarte grea. Am vzut civa poliiti. Eram mbrcat cu hainele astea, fr acul de cravat fals i fr casc. i-or fi nchipuit c-s un ofer de la livrri sau ceva de genul acesta. Vineri, dup gongul de final al bursei, zona devine suficient de linitit ca s fie convenabil. Am gsit o fereastr ntr-o camer de conferine goal. Nu se deschidea, aa c a trebuit s tai un cerc n sticl. Dar a fi putut s trag, exact cum am fcut fotografia. i a fi fost Edward Fox. ns eu a fi putut s scap. Froelich ddu din cap aprobator, fr prea mult entuziasm. De ce o consideri doar o jumtate de reuit? ntreb ea. Se pare c puteai s-l lichidezi fr probleme. Nu n Manhattan, replic Reacher. Eram cam la dou sute aptezeci de metri deprtare i cam la o sut optzeci de metri nlime. Asta nseamn o distan pe diagonal de vreo 330 de metri. N-ar fi o problem pentru mine, n mod obinuit, dar curenii i aburii calzi din jurul acestor turnuri transform totul ntr-o loterie. Se schimb n permanen, n fiecare secund. Se nvrt n sus i n jos, dintr-o parte n cealalt. Din acest motiv nu poi fi sigur de lovitur. De fapt, asta e vestea bun. Nici un trgtor de elit nu ar ncerca un foc de la distan, n Manhattan. Numai un idiot ar face-o, iar un idiot ar rata, oricum.

Froelich aprob din cap, puin mai linitit. OK, zise ea. Deci nu e-ngrijorat din cauza unui idiot, i spuse Reacher. Trebuie s fie vorba de un profesionist. Atunci, poi spune c scorul total a fost trei, dac vrei, i s uii de jumtatea aceasta, spuse Reacher. S nu-i faci griji pentru New York. A fost nesemnificativ. Dar la Bismarck n-a mai fost la fel, interveni Neagley. Am ajuns acolo pe la miezul nopii. Cu zboruri comerciale, prin Chicago. Te-am sunat de la doi kilometri distan, spuse Reacher. n legtur cu muzicienii. i ntinse urmtoarele dou fotografii. Film pentru infrarou, spuse el. Pe ntuneric. n prima fotografie aprea spatele casei lui Armstrong. Culorile erau terse i distorsionate, din cauza fotografierii n infrarou. Dar era o poz destul de bun. Fiecare detaliu era vizibil clar. Uile, ferestrele. Froelich l vzu chiar i pe unul dintre agenii ei, stnd n curte. Unde erai? ntreb ea. Pe proprietatea vecinului, rspunse Reacher. Cam la cincizeci de metri distan. O manevr nocturn simpl, infiltrare pe ntuneric. Tehnic standard de infanterie, n linite i invizibil. Au ltrat civa cini, dar am scpat de ei. Poliitii din maini n-au vzut nimic. Neagley art spre a doua fotografie. n ea se vedea partea din fa a casei. Aceleai culori, aceleai detalii, aceeai distan. Eu eram de cealalt parte a strzii, n fa, spuse ea. n spatele unui garaj. Reacher se aez pe pat.

Planul era s avem fiecare cte un M-16, cu un lansator de grenade ataat. Plus nite carabine automate. Poate chiar nite mitraliere M-60, pe trepied. Sunt sigur c am fi avut suficient timp s le instalm. Am fi plasat grenade cu fosfor n cldire, cu putile M-16, simultan din fa i din spate, cte una fiecare, la parter. Fie Armstrong ar fi ars n pat, fie l-am fi mpucat, cnd ieea n fug pe u sau cnd srea pe geam. Ora aleas ar fi fost cam patru dimineaa. ocul ar fi fost total. Confuzia, maxim. Am fi putut s-i lichidm pe agenii ti, la grmad, foarte uor. Am fi putut transforma casa n achii. Probabil c apoi am fi putut s ne retragem fr probleme, i totul ar fi devenit o vntoare standard de oameni, care n-ar fi fost prea uoar, acolo, n inutul la rural, dar, cu puin noroc, poate c-am fi reuit s scpm. Din nou, Edward Fox. Se ls tcerea. Nu v cred, zise Froelich, privind fix fotografiile. Nu poate fi vorba de vineri noaptea. E o alt noapte. Nu ai fost acolo, de fapt. Reacher nu zise nimic. Ai fost? Ei bine, uit-te la asta, zise Reacher, ntinzndu-i o alt fotografie. Era fcut cu teleobiectivul. O arta pe ea, stnd la fereastra apartamentului de deasupra garajului, privind n ntuneric, cu telefonul n mn. Amprenta ei termic era redat n nuane ciudate, roii, portocalii i purpurii. Dar era ea. Fr nici o ndoial. Ca i cum ar fi fost att de aproape, nct ar fi putut fi atins. Sunam la New Jersey, spuse Froelich ncet. Prietenii ti, muzicanii, au plecat fr probleme.

Bine, zise Reacher. i mulumesc c ai avut grij. Froelich se uita la cele trei fotografii n infrarou, una dup cealalt, fr s spun nimic. n concluzie, sala de recepii i locuina familial au fost ocazii clare, spuse Reacher. Doi la zero pentru bieii ri. Dar ziua urmtoare a fost cu adevrat decisiv. Ieri. Mitingul de la biseric. i ntinse ultima fotografie. Era un instantaneu normal, fcut la lumina zilei, de la nlime. l arta pe Armstrong, n paltonul lui gros, mergnd pe terenul centrului comunitar. Soarele trziu de dup-amiaz arunca o umbr lung n spatele lui. Era nconjurat de un grup de oameni, dar capul lui era vizibil clar. i n jurul lui era desenat din nou un vizor ca de arm cu lunet. Am fost n turnul bisericii, zise Reacher. Biserica a fost ncuiat. La opt dimineaa. Eu eram acolo de la cinci. A fost percheziionat. Eram n clopotni. n vrful unei scri de lemn, n spatele unui chepeng. Am pus piper pe scar. Cinii votri i-au pierdut interesul i au rmas la etajul inferior. Era o unitate local. Au fost neglijeni. Am vrut s anulez evenimentul. Ar fi trebuit s o faci. Apoi, m-am gndit s-i cer s poarte o vest antiglon. N-ar fi contat. Eu i-a fi intit capul. Era o zi frumoas, Froelich. Cer senin, nsorit, fr nici un pic de vnt. Aer rece, dens. Aer real. Eram la dou sute de metri deprtare. A fi putut s-l mpuc direct n ochi. Ea rmase tcut.

John Malkovich sau Edward Fox? ntreb, n cele din urm. L-a fi mpucat pe Armstrong i ct de muli puteam dintre ceilali, timp de trei sau patru secunde. n special poliiti, cred, dar i femei i copii. A fi intit aa nct s-i rnesc, nu s-i ucid. n stomac, probabil. Este modul cel mai eficient. Oameni cznd la pmnt i sngernd peste tot s-ar fi creat o panic general. Suficient ca s pot scpa, probabil. A fi ieit din biseric n zece secunde i m-a fi pierdut n cartierele din jur suficient de repede. Neagley m atepta cu o main. S-ar fi pus n micare imediat ce auzea mpucturile. Aa c, probabil, a fi fost Edward Fox. Froelich se ridic i se duse la fereastr. i sprijini palmele de pervaz i se uit fix, afar. Este un dezastru, spuse ea. Reacher tcu. Am impresia c nu i-am anticipat nivelul de concentrare, zise ea. N-am tiut c va fi un rzboi de gheril n toat legea. Reacher ridic din umeri. Asasinii nu se numr printre cei mai de treab oameni pe care-i cunoti. i ei sunt cei care impun regulile aici. Froelich ncuviin din cap. i n-am tiut c vei fi ajutat, i mai ales de o femeie. ntr-un fel, te-am avertizat, spuse Reacher. i-am spus c nar da rezultate, dac te vei atepta s apar. Nu te poi atepta ca asasinii s te sune nainte, ca s-i comunice planurile lor. tiu, zise ea. Dar mi imaginam un asasin singuratic, asta e tot. ntotdeauna va fi o echip, replic Reacher. Nu exist asasini singuratici. Vzu un zmbet ironic reflectndu-se n geam.

Deci nu crezi n Raportul Warren[4]? ntreb ea. El cltin din cap. Nici tu nu-l crezi, spuse el. Nici un profesionist nu-l va crede. Azi nu m prea simt profesionist, zise ea. Neagley se ridic n picioare, se duse i se aez pe pervaz, lng Froelich, cu spatele sprijinit de geam. Contextul, spuse ea. La asta trebuie s te gndeti. Nu e chiar att de ru. Reacher i cu mine am fost specialiti n Divizia de Investigaii Criminale a Armatei Statelor Unite. Am fost antrenai n tot felul de chestii. Dar am fost antrenai n special s gndim. Antrenai s fim inventivi. i nemiloi, n mod sigur, i ncreztori n propriile fore. i mai duri dect cei pentru care eram responsabili, iar unii dintre ei erau al naibii de duri. Aa c noi suntem neobinuii. Probabil c nu exist mai mult de zece mii de oameni ca noi, n toat ara. Zece mii nseamn mult, spuse Froelich. Din dou sute optzeci i unu de milioane? i ci dintre aceti zece mii au, n prezent, vrsta potrivit, ci sunt disponibili i motivai? Este o fraciune irelevant, din punct de vedere statistic. Aa c nu-i face probleme. Pentru c, oricum, ai o sarcin imposibil. i se cere s-l lai vulnerabil. Pentru c este politician. Trebuie s fie vizibil. Noi nici mcar n-am fi visat s lsm pe cineva s fac tot ceea ce face Armstrong. Nici ntr-un milion de ani. Nici mcar nu s-ar fi pus problema. Froelich se ntoarse cu faa spre camer. nghii o dat n sec i nclin din cap, fr s se adreseze cuiva anume. Mulumesc, zise ea. Pentru c ncerci s m faci s m simt mai bine. Dar am la ce m gndi, nu?

Perimetrele, spuse Reacher. nchide perimetrul pe o raz de 800 de metri, ndeprteaz publicul i ine patru ageni ct mai aproape de el, tot timpul. Asta e tot ce poi s faci. Froelich cltin din cap. Nu pot s fac asta, zise ea. Ar fi considerat un comportament iraional. Chiar nedemocratic. Iar n urmtorii trei ani vor fi sute de sptmni ca asta. Dup trei ani, va ncepe s fie i mai ru, pentru c vor fi n anul final i vor ncerca s fie realei, aa c totul va trebui s fie i mai relaxat. Iar peste apte ani, Armstrong o s-i doreasc s obin o nominalizare ca preedinte. Ai vzut cum se face asta? Bi de mulime, de la New Hampshire ncolo? Mitinguri n ora, n cmi cu mnec scurt? ntruniri pentru colectare de fonduri? E un adevrat comar. n camer se ls tcerea. Neagley cobor de pe pervaz i travers camera, spre bufet. Scoase dou dosare subiri din sertarul n care fuseser fotografiile. I-l ntinse pe primul. Un raport scris, zise ea. Puncte principale i recomandri, din perspectiva unui profesionist. OK, spuse Froelich. i cheltuielile noastre, continu Neagley, nmnndu-i al doilea dosar. Totul este decontabil. Cu chitane i tot ce trebuie. Cecul ar trebui s-l scrii pe numele lui Reacher. Au fost banii lui. OK, repet Froelich. Lu dosarele i le strnse la piept, ca i cum i-ar fi putut oferi protecie fa de ceva nedefinit. i mai e problema lui Elizabeth Wright din New Jersey, continu Reacher. Nu uita de ea. Trebuie s ai grij de ea. I-am

spus c, pentru a compensa absena de la recepie, o vei invita, probabil, la Balul de Inaugurare. OK, zise Froelich, pentru a treia oar. La bal, oriunde. Voi vorbi cu cineva despre asta. Apoi rmase nemicat. E un dezastru, repet ea. Ai o sarcin imposibil, spuse Reacher. Nu te blama singur. Ea aprob din cap. Joe mi spunea acelai lucru. Spunea, uneori, c ar trebui s considerm rata de succes de nouzeci i cinci la sut ca fiind un triumf. Nouzeci i patru la sut, zise Reacher. Ai pierdut un preedinte din optsprezece, de cnd ai preluat sarcina asta. ase la sut, rata eecurilor. Nu e prea ru. Nouzeci i patru, nouzeci i cinci, spuse ea. Oricum, cred c avea dreptate. Din cte-mi amintesc eu, Joe avea dreptate n multe privine. Dar n-am pierdut niciodat un vicepreedinte, zise Froelich. Nu nc. Bg dosarele sub bra, puse fotografiile pe bufet i le aez cu degetele, pn cnd le ordon ntr-un teanc. Le lu i le puse n geant, apoi se uit pe rnd la cei patru perei din jur, ca i cum ar fi vrut s memoreze detaliile. Un mic gest automat. nclin din cap, fr s se adreseze cuiva anume, i porni spre u. Trebuie s plec. Iei din camer i ua se nchise n spatele ei. O clip de tcere. Apoi, Neagley se ridic la captul unuia dintre paturi, prinse manetele bluzonului n palme i i ntinse braele

deasupra capului. i nclin capul pe spate i csc. Prul i se revrs pe umeri. Marginea tricoului se ridic i Reacher vzu muchii duri de deasupra blugilor. Se conturau sub piele precum crestturile de pe carapacea unei estoase. nc ari bine, zise el. La fel i tu, n negru. Parc ar fi o uniform, spuse Reacher. Au trecut cinci ani de cnd n-am mai purtat aa ceva. Neagley ncet exerciiile de ntindere. i netezi prul i i trase tricoul la loc. Am terminat aici? ntreb ea. Eti obosit? Epuizat. Am lucrat din greu ca s-i stricm ziua bietei femei. Ce prere ai despre ea? mi place. i, la fel cum i-am spus i ei, cred c are o sarcin imposibil. Una peste alta, cred c se pricepe destul de bine. M ndoiesc c altcineva ar fi fcut o treab mai bun. i cred c e genul care tie asta, dar o macin faptul c e forat s se mulumeasc cu nouzeci i cinci la sut, n loc de sut la sut. Aa cred i eu. Cine e tipul sta, Joe, despre care vorbea? Un fost prieten al ei. l cunoteai? Fratele meu. A fost iubita lui. Cnd? S-au desprit cu ase ani n urm. El cum este? Reacher se uit n jos. Nu corect "este" cu "era". O versiune mai civilizat a mea, zise el.

Atunci, poate c o s vrea s se ntlneasc i cu tine. A fi civilizat poate fi o calitate supraevaluat. i unei fete i place ntotdeauna s aib setul complet. Reacher nu zise nimic. n camer se ls tcerea. Cred c o s plec spre cas, zise Neagley. napoi la Chicago. napoi la lumea real. Dar trebuie s spun c a fost o plcere s lucrez din nou cu tine. Mincinoaso. Vorbesc serios. Atunci, mai rmi. Pun pariu un dolar contra zece c se va ntoarce n maxim o or. Neagley zmbi. De ce? Ca s te invite n ora? Reacher cltin din cap. Nu, ca s ne spun care este problema ei real.

PATRU Froelich se ndrept spre Suburbanul ei. Arunc dosarele pe scaunul din dreapta oferului. Porni motorul i rmase cu piciorul apsat tare pe frn. Scoase telefonul din geant i i deschise clapeta. Introduse numrul de acas al lui Stuyvesant, cifr cu cifr, i apoi rmase cu degetul pe butonul de apelare. Telefonul atepta linitit, cu numrul afiat pe micuul ecran verde. Froelich privea prin parbriz, luptnd cu sine nsi. Se uit la telefon. Apoi iar la strad. Degetul sttea pe buton. nchise telefonul i l puse peste teancul de dosare. Bg maina n vitez i demar de lng bordur, cu un scrnet puternic al pneurilor. Vir la stnga, apoi la dreapta i porni spre biroul ei. Tipul de la room-service se ntoarse s ia tava de cafea. Reacher i scoase sacoul i l atrn n ifonier. i scoase i tricoul din blugi. Ai votat la alegeri? l ntreb Neagley. El neg din cap. Nu sunt nregistrat nicieri. Tu? Sigur, zise ea. ntotdeauna votez. Ai votat pentru Armstrong? Nimeni nu voteaz pentru vicepreedinte. Cu excepia rudelor, poate. Dar ai votat pentru perechea asta de candidai? Ea ncuviin din cap. Da. Tu ai fi votat tot pentru ei? Cred c da, spuse Reacher. Mai auzisei i de Armstrong, nainte?

Nu prea, zise ea. M intereseaz politica, dar nu m numr printre cei care sunt n stare s spun pe dinafar numele a o sut de senatori. Tu ai candida? Nici peste un milion de ani. Mie mi place s stau retras, Reacher. Am fost sergent, i asta voi fi totdeauna, n adncul sufletului. Nu am vrut niciodat s fiu ofier. Aveai potenialul pentru asta. Ea ridic din umeri i zmbi, n acelai timp. Poate c da. Dar n-am avut i dorina. tii ceva? Sergenii au foarte mult putere. Mai mult dect v ddeai voi seama. Hei, eu tiam asta, replic Reacher. Crede-m, o tiam. N-o s se-ntoarc. Stm aici de vorb i pierdem timpul, eu pierd tot felul de zboruri ctre cas, iar ea nu se mai ntoarce. Ba o s se-ntoarc. Froelich parc n garaj i porni spre etaj. Protecia prezidenial era o operaiune non-stop, dar duminica prea altfel. Oamenii se mbrcau diferit, aerul era mai linitit, traficul comunicaiilor telefonice era sczut. Unii i petreceau ziua acas. Ca Stuyvesant, de exemplu. nchise ua biroului, se aez la birou i deschise un sertar. Scoase ceea ce i trebuia i puse totul ntr-un plic maro mare. Apoi deschise dosarul cu cheltuielile lui Reacher i copie numrul de la baza coloanei pe prima pagin a teancului ei de coli galbene, dup care porni aparatul de mrunit hrtii. Introduse ntregul dosar n el, pagin cu pagin, apoi continu cu dosarul cu recomandri i cu toate fotografiile, una cte una. Introduse i dosarele, iar apoi amestec fiile din tvia de ieire, pn cnd se nclcir bine. Opri automatul, lu plicul i cobor la garaj.

De la fereastra camerei de hotel, Reacher i vzu maina virnd dup col i ncetinind. Pe strad, traficul era inexistent. Dup-amiaza trziu, ntr-o duminic de noiembrie, n Washington D.C. Turitii erau n camerele lor de hotel, fcnd du, pregtindu-se pentru cin. Localnicii erau pe la casele lor, citeau presa, se uitau la meciurile de la televizor, i plteau facturile, fceau diverse treburi gospodreti. Noaptea care se apropia aducea cu ea ceaa. Lmpile de iluminat de pe strad se trezeau la via. Suburban-ul negru avea farurile aprinse. Execut o ntoarcere n U larg, pe ambele benzi, i parc ntr-o zon rezervat pentru taxiuri. S-a ntors, spuse Reacher. Neagley veni lng el, la fereastr. Nu putem s o ajutm. Poate c nu caut ajutor. Atunci, de ce s-ar fi ntors? Nu tiu, zise el. Poate vrea o a doua opinie? O confirmare? Poate c vrea doar s stea de vorb. tii cum e, o problem mprtit e pe jumtate rezolvat. De ce s vorbeasc cu noi? Pentru c nu noi am angajat-o i nu o putem concedia. i nu concurm pentru postul ei. tii cum merge treaba n organizaiile astea. Are voie s vorbeasc cu noi? Ce, tu n-ai vorbit niciodat cu cineva cu care n-ar fi trebuit s vorbeti? Neagley se strmb. Cteodat. De exemplu, am vorbit cu tine.

i eu am vorbit cu tine, ceea ce e i mai ru, pentru c tu nu erai ofier. Dar aveam potenialul pentru asta. Asta-i al naibii de sigur, zise Reacher, privind n jos. Acum st acolo, degeaba. Vorbete la telefon. A sunat pe cineva. Telefonul din camer ncepu s sune. Pe noi, evident, spuse Reacher. Ridic receptorul. Suntem nc aici, zise el. Apoi ascult cteva secunde. OK, spuse i puse jos receptorul. Urc? ntreb Neagley. El aprob din cap i se ntoarse la fereastr, la timp ca s o vad pe Froelich cobornd din main. Avea un plic n mn. Travers trotuarul i dispru din cmpul lui vizual. Dou minute mai trziu, auzir clopoelul ndeprtat al liftului care oprise la etajul lor. Douzeci de secunde dup aceea, un ciocnit la u. Reacher se duse i deschise, iar Froelich intr i se opri n mijlocul camerei. Se uit nti la Neagley, apoi la Reacher. Putem discuta un minut ntre patru ochi? l ntreb ea. Nu e nevoie, replic el. Rspunsul este da. nc nu tii ntrebarea. Ai ncredere n mine pentru c aveai ncredere n Joe, iar Joe avea ncredere n mine, prin urmare, bucla este nchis. Acum, vrei s tii dac eu am ncredere n Neagley, ca s poi s nchizi i aceast bucl, iar rspunsul este da, am ncredere absolut n ea, aa c poi avea i tu. OK, spuse Froelich. Cred c asta era ntrebarea. Scoate-i haina i simte-te ca acas. Mai vrei cafea? Froelich i scoase haina i o arunc pe pat. Se duse la mas i puse plicul jos.

Mi-ar prinde bine, zise ea. Reacher form numrul pentru room-service i ceru o can mare de cafea, trei ceti, trei farfurioare i absolut nimic altceva. Pn acum i-am spus doar jumtate din adevr, zise Froelich. Bnuiam, spuse Reacher. Froelich nclin din cap, n semn de scuz, i ridic plicul. l deschise i scoase o map transparent de vinilin. Era ceva n ea. Aici am o copie a unui obiect care a venit prin pot, zise ea. Ls mapa pe mas, iar Reacher i Neagley i apropiar scaunele, ca s se uite mai bine. Mapa era un produs standard pentru birou. nuntru era o fotografie color, 20 pe 25, a unei foi albe de hrtie. Se vedea c hrtia era aezat pe o suprafa de lemn i avea n lateral o rigl de lemn, care s indice scala. Arta ca o foaie de hrtie normal. Centrate pe orizontal i cam cu doi centimetri deasupra mijlocului, pe vertical, erau trei cuvinte: O s mori. Cuvintele erau clare i accentuate, vizibil imprimate de la un computer. n camer se ls tcere. Cnd a venit? ntreb Reacher. Luni, dup alegeri, spuse Froelich. Prin pota rapid. Adresat lui Armstrong? Froelich aprob din cap. La Senat. Dar el n-a vzut-o nc. Noi deschidem toat corespondena public adresat celor pe care i protejm. Le transmitem ceea ce ni se pare potrivit. Asta nu ni s-a prut ceva potrivit. Ce prere ai? Dou chestii, cred. n primul rnd, e adevrat. Nu i dac am eu un cuvnt de spus. Ai descoperit cumva secretul nemuririi? Toat lumea moare, Froelich. i eu, i tu. Poate c la o sut de ani, dar n nici un caz

nu vom tri venic. Deci, literalmente vorbind, este o simpl constatare. O predicie exact, dar n acelai timp i o ameninare. Care ridic o ntrebare, spuse Neagley. Expeditorul este oare suficient de inteligent ca s fi ales intenionat aceast frazare? Care ar fi scopul? Ca s evite o condamnare, dac l descoperii? Sau dac o descoperii? Ca s poat spune c nu era o ameninare, ci doar o constatare? Putem trage vreo concluzie relativ la inteligena expeditorului, n urma analizelor criminalistice? Froelich o privi surprins. i nu fr o doz de respect. Ajungem i acolo, zise ea. De altfel, suntem destul de siguri c e vorba de un brbat. De ce? Ajungem i acolo, repet Froelich. De ce i faci griji n legtur cu asta? ntreb Reacher. Asta ar fi a doua reacie a mea. Sunt sigur c tipii tia primesc grmezi de ameninri prin pot. Froelich ncuviin din cap. Cteva mii pe an, de obicei. Dar cea mai mare parte a lor sunt adresate preedintelui. Este destul de neobinuit deci s primim una anume adresat vicepreedintelui. Iar majoritatea sunt pe buci vechi de hrtie, scrise cu creionul, cuvinte aruncate aiurea, tersturi. Incorecte, ntr-un mod sau altul. Dar asta nu e aa. A ieit n eviden nc de la nceput. Aa c am analizat-o foarte serios. De unde a fost expediat? Din Las Vegas, rspunse Froelich. Ceea ce nu ne ajut prea mult. Din punct de vedere al cltoriilor americanilor n

interiorul Americii, Vegasul are cea mai mare populaie n tranzit. Eti sigur c e trimis de un american? E un joc al statisticilor. Nu am primit niciodat o ameninare scris de la un strin. i nu crezi c locuiete n Vegas? Foarte puin probabil. Credem c s-a dus special acolo, ca so expedieze. De ce? ntreb Neagley. Din cauza rezultatelor criminalistice, rspunse Froelich. Sunt de-a dreptul spectaculoase. Indic un individ foarte atent i prudent. Detalii? Erai specialist? n Poliia Militar? Era specialist n a rupe gtul oamenilor, zise Reacher. Dar cred c are cunotine de specialitate i n celelalte aspecte. Nu-l lua n seam, spuse Neagley. Am petrecut ase luni de instruire n laboratoarele FBI. Froelich aprob din cap. Am trimis-o la FBI. Au o aparatur mai bun ca a noastr. Se auzi un ciocnit la u. Reacher se ridic, se duse la u i se uit pe vizor. Tipul de la room-service, cu cafeaua. Reacher deschise ua i i lu tava. O can mare, trei ceti cu fundul n sus, trei farfurioare, fr lapte, zahr sau lingurie, i un trandafir roz ntr-un mic vas de porelan. Aduse tava la mas, iar Froelich mut fotografia, ca s i fac loc. Neagley ntoarse cetile i ncepu s toarne. Ce a descoperit FBI-ul? Plicul era curat, zise Froelich. Mrime standard, maroniu, clapet adeziv, clem-fluture pentru nchidere. Adresa era

imprimat pe o etichet autoadeziv, fcut probabil la acelai computer la care a fost imprimat i mesajul. Biletul era introdus nuntru, despturit. Adezivul de pe clapet a fost umezit cu ap de la robinet. Nici urm de saliv, deci nici de ADN. Nu erau amprente pe clema metalic. Pe plic erau cinci seturi de amprente. Trei dintre ele aparineau unor lucrtori la pot. Amprentele lor sunt la dosar, ca ale tuturor angajailor guvernamentali. E o condiie a angajrii lor. Al patrulea set era al nsrcinatului cu pota de la Senat, cel care ne-a adus plicul. Iar al cincilea aparinea agentului care l-a deschis. Neagley ncuviin din cap. Deci, putem s uitm de plic. Cu excepia faptului c folosirea apei de la robinet a fost o micare neleapt. Tipul citete, e la curent cu noutile. Dar scrisoarea? ntreb Reacher. Froelich ridic fotografia i o nclin spre lumina becului. Foarte ciudat. Laboratorul FBI-ului spune c hrtia a fost fcut de Compania Georgia-Pacific, e din stocul lor de hrtie lucioas, greutate de douzeci i patru de livre, suprafa fin, non-acid, pentru imprimante laser, dimensiuni standard de 8,5 pe 11 oli[5]. Georgia-Pacific este al treilea mare furnizor de pe piaa produselor de birotic. Vinde sute de tone pe sptmn. Aa c o singur foaie de hrtie este imposibil de urmrit. Dar este cu un dolar sau doi mai scump, la top, dect hrtia obinuit, aa c asta s-ar putea s nsemne ceva. Sau nu. Cum e cu printarea? Imprimant Hewlett-Packard laser. Se vede dup componena chimic a tonerului. Nu se poate spune ce model, pentru c toate imprimantele lor laser alb-negru folosesc acelai

tip de toner. Caracterele sunt Times New Roman, din Microsoft Works 4.5, pentru Windows 95, corp de liter 14, aldine. Se poate afla ce program s-a folosit? Froelich ncuviin din cap. Au un tip specializat n asta. Caracterele se schimb foarte subtil, pentru fiecare procesor de texte. Softitii jongleaz cu spaiul dintre litere, aa numitul kerning, nu cu cel dintre cuvinte. Dac te uii suficient de atent, se poate observa. Apoi, poi msura i identifica programul. Dar asta nu ne ajut prea mult. Probabil c exist un milion de miliarde de PC-uri care au Works 4.5 instalat. Nici o amprent, presupun, spuse Neagley. Ei bine, aici devine ciudat, rspunse Froelich. Mut un pic tava de cafea i ntinse fotografia pe mas. Art spre marginea de sus. Exact aici, pe muchie, avem urme microscopice de pudr de talc. Apoi art spre un punct aflat cu doi centimetri sub marginea de sus a foii. Iar aici avem dou pete clare de pudr de talc, una pe spate, una pe fa. Mnui de latex, zise Neagley. Exact, spuse Froelich. Mnui de latex de unic folosin, ca ale doctorilor sau dentitilor. Se vnd n cutii de cincizeci sau o sut de perechi. Se pune pudr de talc n interior, ca s alunece mai bine. Dar ntotdeauna exist i talc czut n cutie, aa c acesta ajunge i pe partea exterioar a mnuii. Praful de pe muchia de sus este ars, dar petele nu. OK, zise Neagley. Deci tipul i pune mnuile, deschide un top nou de hrtie, l rsfir, ca s nu se blocheze n imprimant,

i aa ajunge talcul pe muchia superioar. Apoi pune hrtia n imprimant, tiprete mesajul, i aa se arde praful. Pentru c imprimanta cu laser folosete cldur, aprob Froelich. Praful de toner este atras pe hrtie de o sarcin electrostatic, n forma literelor dorite, iar apoi cldura l fixeaz permanent pe locul respectiv. Cred c e vorba de o nclzire temporar la o temperatur de circa 93 de grade Celsius. Neagley se ddu mai aproape. Apoi scoate hrtia din tvi, prinznd-o ntre degetul arttor i cel mare, de unde rezult petele de pe partea din fa i cea din spate, aproape de marginea de sus a foii. Iar acestea nu sunt arse, pentru c s-au produs dup tratamentul termic. i tii ceva? Este vorba de un birou personal, nu de serviciu. De ce? Faptul c a prins cu degetele de ambele pri ale hrtiei nseamn c aceasta a ieit din imprimant vertical. n sus, ca pinea prjit dintr-un toaster. Dac ieea pe orizontal, urmele ar fi fost diferite. Ar fi aprut o pat pe partea din fa, n locul de care o prinde ca s o trag afar. i nici o urm pe spate. Iar singurele imprimante laser Hewlett-Packard care scot hrtia vertical sunt cele mici. Dintr-acelea folosite de regul pentru biroul personal. i eu am una. E prea lent pentru volum mare. Iar cartuul de toner ajunge doar pentru 2500 de pagini. Strict pentru amatori. Aa c tipul a fcut-o n brlogul lui, acas. Froelich ncuviin din cap. Pare logic. Ar fi fost destul de ciudat s foloseasc mnui de latex n faa colegilor, la birou. Neagley zmbi, ca i cum ar fi fcut un progres.

OK. Deci e n brlogul lui, scoate mesajul din imprimant, l pune direct n plic i l sigileaz cu ap de la chiuvet, avnd n continuare mnuile puse. De aceea nu exist amprente. Faa lui Froelich se schimb. Nu. Aici devine foarte ciudat. Art spre fotografie i puse unghia pe un punct aflat la doi centimetri sub mesajul printat, puin n dreapta fa de centru. Ce te-ai atepta s gseti aici, dac am avea de-a face cu o scrisoare normal? O semntur, zise Reacher. Exact, spuse Froelich, continund s in unghia pe punctul respectiv. Iar aici avem o amprent. O amprent mare i clar, a unui deget mare. n mod evident, plasat deliberat. Mult prea mare ca s fie a unei femei. i-a semnat mesajul cu degetul. Reacher trase fotografia de sub degetul lui Froelich i o studie. Evident, ai dat amprenta n urmrire, spuse Neagley. N-or s gseasc nimic, zise Reacher. Tipul trebuie s fie absolut sigur c amprentele lui nu sunt nregistrate nicieri. Pn acum, n-am aflat nimic, spuse Froelich. Ceea ce este foarte ciudat, coment Reacher. i semneaz bileelul cu amprenta degetului mare, i face asta linitit, fiind sigur c amprentele lui nu sunt nregistrate nicieri, dar este extrem de precaut ca s se asigure c amprentele lui nu apar nicieri n alt parte, pe scrisoare sau pe plic. De ce? Pentru efect? zise Neagley. Dramatism? Perfeciune? Dar aa se explic de ce a folosit hrtie scump, spuse Reacher. Foaia lucioas menine amprentele. Hrtia ieftin ar fi prea poroas.

Ce au folosit, la laborator? ntreb Neagley. Vapori de iod? Ninhidrin? Froelich neg din cap. S-a vzut direct la fluoroscop. Reacher rmase tcut cteva clipe, privind fix fotografia. Afar, dincolo de fereastr, ntunericul era deplin. Un ntuneric lucios, umed, de ora. Altceva? o ntreb el pe Froelich. De ce eti att de stresat? Mai e oare nevoie i de altceva? l ntreb Neagley. El ncuviin din cap. tii cum merge treaba n organizaiile astea, i spusese. Trebuie s mai fie i altceva. Sunt de acord, chestia asta e nfricotoare, provocatoare i interesant, cred, dar Froelich e chiar cuprins de panic. Froelich oft, lu plicul i scoase un al doilea articol. Era identic cu primul, aproape n toate privinele. O map de plastic, cu o fotografie color 20 pe 25 centimetri n interior. Fotografia reda o foaie de hrtie alb. Cele patru cuvinte tiprite pe ea erau: Vicepreedintele Armstrong va muri. Hrtia era aezat pe o suprafa diferit i avea o alt rigl lng ea. Suprafaa era lucioas i cenuie, iar rigla era transparent, din plastic. Este, practic, identic, spuse Froelich. Rezultatele cercetrii criminalistice sunt aceleai i are aceeai amprent, ca semntur. i? A aprut pe biroul efului meu, zise Froelich. ntr-o diminea, a aprut, pur i simplu, acolo. Fr plic, fr nimic altceva. i nu exist nici un mod de a explica cum a ajuns acolo.

Reacher se ridic i se duse la fereastr. Gsi cordonul i trase draperiile. Fr nici un motiv real. Doar c i se pruse c trebuia s fac asta. Cnd a aprut? ntreb el. La trei zile dup ce a sosit prima, prin pot, rspunse Froelich. Destinat ie, zise Neagley. Mai mult dect lui Armstrong. De ce? Ca s fie sigur c ai luat-o pe prima n serios? O luasem deja n serios, spuse Froelich. Cnd pleac Armstrong de la Camp David? ntreb Reacher. Vor cina acolo, ast-sear, spuse Froelich. Probabil c vor sta la taclale, n linite. Cred c vor zbura napoi pe la miezul nopii. Cine e eful tu? Un tip, l cheam Stuyvesant, zise Froelich. Ca pe igri. I-ai spus ceva despre ultimele cinci zile? Froelich neg din cap. Am decis s n-o fac. Inteligent, zise Reacher. i ce vrei s facem noi? Froelich rmase tcut cteva clipe. Nu tiu exact, spuse ea. mi pun ntrebarea asta de ase zile, nc din clipa n care m-am hotrt s te gsesc. M tot ntreb ce vreau, de fapt, ntr-o astfel de situaie. i tii ceva? De fapt, vreau s discut cu cineva. Mai exact, a vrea s discut cu Joe. Pentru c sunt nite lucruri complexe aici, nu-i aa? Vezi asta, nu? Iar Joe ar putea s gseasc soluia. Avea genul acesta de inteligen. Vrei ca eu s fiu Joe? ntreb Reacher. Nu, a vrea ca Joe s mai fie n via. Reacher aprob din cap.

i eu la fel. Dar nu mai este. Atunci, poate c tu eti cea mai bun soluie rmas. Tcu din nou, cteva clipe. mi pare ru. Nu a sunat prea bine. Vorbete-mi despre oamenii de Neanderthal, zise Reacher. Cei din biroul tu. Ea aprob din cap. sta a fost i primul meu gnd. E una dintre variante, spuse el. Unii devin geloi i plini de resentimente, i pun n crc toate chestiile astea i sper c vei claca i vei face impresie proast. Primul meu gnd, repet ea. Exist vreun posibil "candidat" mai special? Ea ridic din umeri. n aparen, nici unul dintre ei. De fapt, oricare dintre ei. Exist ase care au acum gradul meu de dinainte i care au fost trecui cu vederea cnd am fost promovat. Fiecare dintre ei are prieteni, aliai i suporteri printre gradele inferioare. Ca nite reele n interiorul reelei. Ar putea fi oricine. Instinctul i spune ceva? Ea cltin din cap. Nu pot alege unul mai special. i toate amprentele lor sunt la dosar. Este o condiie de angajare i pentru noi. Iar aceast perioad dintre alegeri i numirea oficial este foarte aglomerat. Suntem cu toii prini. Nimeni nu are timp pentru un weekend n Vegas. Nu trebuie s fie neaprat vorba de un weekend. Ar fi putut s plece i s se ntoarc ntr-o singur zi. Froelich nu zise nimic. Probleme de disciplin? ntreb Reacher. E cineva nemulumit de modul n care i conduci echipa? A fost nevoie

s ipi la cineva, pn acum? Exist cineva care nu d rezultatele ateptate? Froelich neg din cap. Am schimbat cteva lucruri. Am vorbit cu civa. Dar am fcut-o cu tact. Iar amprenta nu se potrivete cu a nimnui, c e vorba de cei cu care am avut discuii sau de ceilali. Aa c eu cred c e o ameninare autentic, din exterior. i eu cred la fel, zise Neagley. Dar exist o implicare din interior, nu? Cine altcineva s-ar putea plimba prin cldirea voastr ca s lase ceva pe biroul efului tu? Froelich ncuviin din cap. Trebuie s venii s vedei biroul, spuse ea. Vrei? Parcurser distana scurt cu Suburban-ul guvernamental. Reacher se tolni n spate, iar Neagley se sui lng Froelich, n fa. Aerul nopii era umed, suspendat cumva ntre burni i bruma de sear. Drumurile sclipeau din cauza apei i a luminii portocalii. Pneurile fiau, iar tergtoarele de parbriz se micau nencetat. Reacher zri gardul Casei Albe i frontispiciul Trezoreriei nainte ca Froelich s vireze dup un col. Intrar pe o alee ngust i se ndreptar spre intrarea unui garaj, aflat drept n fa. Trebuia s urci o ramp abrupt i ajungeai la un paznic ntr-o gheret de sticl, totul fiind scldat ntr-o lumin alb puternic. Tavanul era jos, iar stlpii de ciment groi. Froelich parc Suburban-ul la captul unui ir de ase maini identice. Din loc n loc se vedea cte un Lincoln Town Car i Cadillac-uri de diverse generaii i mrimi, cu cadre stngaci refcute n jurul geamurilor, n locurile n care fusese montat sticla antiglon. Toate vehiculele erau negre i strlucitoare i ntregul garaj era zugrvit ntr-un alb lucios: pereii, tavanul i podeaua. Ca o fotografie alb-negru. Vzur o u cu un mic

geam de sticl cu plas. Froelich i conduse pe acea u, iar apoi pe o scar ngust din mahon, ntr-un foaier mic de la primul etaj. Acolo erau coloane de marmur i o singur u de lift. Voi doi nu prea avei ce s cutai aici, zise Froelich. Aa c nu spunei nimic, stai aproape de mine i mergei repede, da? Apoi, fcu o pauz i adug: Dar, mai nti, venii s vedei ceva. i conduse printr-o alt u banal i dup un col, ntr-un imens hol ntunecat, care prea s aib mrimea unui teren de fotbal. Foaierul principal al cldirii, zise ea. Vocea ei avea ecou n pustietatea de marmur. Lumina era slab. n semintuneric, piatra alb prea cenuie. Aici, spuse Froelich. Pe perei erau nite panouri uriae, sculptate n marmur, curbate la margini n stil clasic. n partea de sus a celei n faa creia se aflau era gravat: Departamentul Trezoreriei Statelor Unite ale Americii. Inscripia se ntindea n lateral pe o lungime de aproape trei metri. Dedesubt era o alt inscripie: Panou de onoare. Apoi, ncepnd din colul din stnga sus al panoului, era o list gravat cu date i nume. Vreo patruzeci-cincizeci. Penultimul pe list era J. Reacher, 1997. Ultimul era M.B. Gordon, 1997. Urma mult spaiu liber. Cam nc o coloan i jumtate. Aici este Joe, spuse Froelich. Omagiul nostru. Reacher se uit la numele fratelui su. Era gravat cu grij. Fiecare liter avea cam cinci centimetri nlime i era incrustat cu auriu. Marmura prea rece i era traversat de vine i pete, ca toate bucile de marmur. Revzu n minte faa lui Joe, cnd avea cam doisprezece ani, poate la o cin sau un mic dejun,

ntotdeauna cu o milisecund mai rapid ca toat lumea ca s prind o poant, ntotdeauna cu o milisecund mai lent ca s nceap s zmbeasc. Apoi, imaginea lui plecnd de acas, care, pe vremea aceea era un bungalou de serviciu, ntr-un inut cald, cu cmaa umed de transpiraie, cu sacul pe umr, pornind spre aeroport i o cltorie de 16 000 de kilometri, pn la West Point. i dup aceea lng mormntul mamei lor, la nmormntarea acesteia, adic ultima dat cnd l vzuse n via. O cunoscuse i pe Molly Beth Gordon. Cam cincisprezece secunde, nainte s moar. Fusese o blond sclipitoare i vivace. Nu prea diferit de Froelich. Nu, sta nu este Joe, zise el. i nici ea nu-i Molly Beth. Astea-s doar nite nume. Neagley i arunc o privire, iar Froelich nu zise nimic i i conduse napoi n holul mic, cu un singur ascensor. Urcar trei etaje, ntr-o lume diferit, plin de coridoare nguste, tavane joase i adaptri pentru treburile curente, serioase. Deasupra capului erau plci acustice, lmpi cu halogen, linoleum alb i covoare cenuii pe podea, iar birourile erau mprite n separeuri prin panouri din material cptuit, pn la nlimea umrului, pe picioare ajustabile. O mulime de telefoane, faxuri, grmezi de hrtii, computere peste tot. Se auzea un zumzet efectiv de activitate, produs de tnguitul slab al hard-disk-urilor i ventilatoarelor de rcire, de piuitul n surdin al modemurilor, de ritul domol al telefoanelor. Dincolo de ua principal era un birou de recepie, n spatele cruia sttea un brbat n costum. inea un telefon ntre obraz i umr i scria ceva ntr-un registru de mesaje, aa c nu reui dect s le arunce o privire nedumerit i un salut neatent, din cap.

Ofierul de serviciu, zise Froelich. Se lucreaz n trei schimburi, fr pauze. La biroul acesta se afl ntotdeauna cineva. E singura cale de intrare? ntreb Reacher. Exist i scrile de incendiu, n spate, spuse Froelich. Dar nu te ambala. Vezi camerele video? Art spre tavan. Camere mici de supraveghere erau amplasate n toate locurile n care era nevoie, pentru a acoperi fiecare coridor. S ii cont de ele, zise ea. i conduse mai n interiorul complexului, cotind la stnga i la dreapta, pn ce ajunser la partea din spate a etajului. Acolo era un coridor lung i ngust, care se deschidea ntr-un spaiu ptrat, fr ferestre. Pe peretele lateral al ptratului era un post de secretariat, cu loc pentru o persoan, un birou, fiete i rafturi pline cu bibliorafturi i teancuri de rapoarte n neornduial. Pe perete era un portret al preedintelui n funcie, iar ntr-un col un drapel. Un cuier pentru haine, lng steag. Nimic altceva. Ordine. Totul la locul lui. n spatele biroului secretariatului era ieirea de incendiu. O u solid, cu o plac de plastic, pe care era nfiat un omule verde n fug. Deasupra ieirii se afla o camer video de supraveghere, care privea fix n fa, ca un ochi de sticl deschis. Vizavi de biroul secretarei era o u simpl. nchis. Cabinetul lui Stuyvesant, spuse Froelich. Deschise ua i i ls s intre. Acion comutatorul i o lumin de halogen strlucitoare inund camera. Era un birou destul de mic. Mai mic dect secretariatul. Avea o singur fereastr, iar jaluzele erau nchise. Fereastra se deschide? ntreb Neagley.

Nu, rspunse Froelich. i, oricum, d spre Pennsylvania Avenue. Dac un ho ar urca trei etaje pe o frnghie, l-ar observa cineva, crede-m. Cabinetul era dominat de un birou uria, cu un blat cenuiu din material compozit. Era complet gol. Perfect perpendicular pe el era aezat un scaun de piele. Nu folosete telefon? ntreb Reacher. l ine n sertar, rspunse Froelich. i place s aib biroul gol. Lipite de perete erau nite dulapuri nalte, acoperite cu acelai material laminat cenuiu ca al biroului. Mai existau dou scaune pentru vizitatori, tot din piele. i nimic altceva. Era un spaiu linitit. Trda o minte ordonat. OK, zise Froelich. Ameninarea prin pot a venit luni, n sptmna de dup alegeri. Apoi, miercuri seara, Stuyvesant a plecat acas pe la apte treizeci. i-a lsat biroul curat. Secretara lui a plecat o jumtate de or mai trziu. A bgat capul n birou chiar nainte s plece, aa cum face mereu. Ea confirm faptul c pe birou nu era nimic. Altfel ar fi observat, nu? Dac ar fi existat o foaie de hrtie pe birou, ar fi vzut-o imediat. Reacher aprob din cap. Biroul arta ca puntea de comand a unei nave de lupt, pregtit pentru inspecia unui amiral. Chiar i un fir de praf ar fi srit n ochi. Joi dimineaa, la ora opt, secretara se ntoarce, continu Froelich. Merge direct la biroul ei i se apuc de lucru. Nu deschide deloc ua lui Stuyvesant. La opt i zece minute, apare i Stuyvesant. Are n mn o serviet i poart un pardesiu. i scoate pardesiul i l aga n cuier. Secretara i spune ceva, iar el i pune servieta pe biroul ei i discut cu ea. Apoi, deschide ua de la biroul lui i intr. Nu are nimic n mn. i lsase

servieta pe biroul secretarei. Cam patru sau cinci secunde mai trziu, iese din nou. O cheam pe secretar nuntru. Amndoi confirm c, n acel moment, foaia de hrtie era pe birou. Neagley se uit n jurul camerei, la u, la birou, la distana dintre u i birou. Ne bazm doar pe mrturia lor? ntreb ea. Sau camerele de supraveghere nregistreaz pe casete? Ambele, spuse Froelich. Am urmrit caseta i totul se ntmpl exact cum au povestit ei. Deci, cu excepia cazului n care amndoi sunt amestecai n treaba asta, nici unul dintre ei nu a pus hrtia acolo. Froelich aprob din cap. Aa vd i eu problema. i atunci, cine a fcut-o? ntreb Reacher. Ce altceva apare pe caset? Echipa de curenie, spuse Froelich. i conduse din nou n biroul ei i scoase trei casete video din sertarul biroului. Se ndrept spre un ir de rafturi, unde un mic televizor Sony cu video ncorporat era aezat ntre o imprimant i un fax. Sunt copii, spuse ea. Originalele sunt la loc sigur. nregistrrile se fac cu dispozitive de sincronizare, cte ase ore pe fiecare caset. De la ase dimineaa pn la prnz, de la prnz pn la ase, de la ase pn la miezul nopii, de la miezul nopii pn la ase dimineaa, i aa mai departe. Gsi telecomanda ntr-un sertar i porni televizorul. Puse prima caset n video. Se auzir un clinchet i un huruit ascuit, iar pe ecran apru o imagine ntunecat. Asta e seara de miercuri, spuse ea. ncepnd cu ase dupamiaza.

Imaginea era cenuie i lptoas, iar definiia era slab, dar claritatea era perfect adecvat. Camera arta ntreaga zon ptrat, vzut din spatele capului secretarei. Aceasta era la birou, la telefon. Prea n vrst. Avea prul alb. Ua lui Stuyvesant aprea n partea dreapt a imaginii. Era nchis. n colul din stnga jos al imaginii apreau data i ora. Froelich trecu pe "repede nainte" i micrile devenir mai rapide. Capul crunt al secretarei se mica cu o bruschee comic. Mna ei nea n sus i n jos, cnd termina o convorbire i fcea legtura pentru altele noi. O persoan apru n fug i ls un vraf de coresponden intern, dup care iei la fel de repede. Secretara sort corespondena cu viteza unui robot. Deschise fiecare plic, puse coninutul ntr-un teanc ordonat, scoase tampila, tuiera i ncepu s tampileze fiecare scrisoare nou n partea de sus. Ce face? ntreb Reacher. Data primirii, spuse Froelich. Toat aceast operaiune funcioneaz pe baza unei organizri birocratice perfecte. Aa a fost ntotdeauna. Secretara folosea mna stng pentru a ndoi fiecare foaie i mna dreapt ca s pun tampila cu data. Micarea rapid a casetei o fcea s par frenetic. n colul din stnga jos al imaginii, data rmnea constant, iar timpul se derula exact att de rapid ct s poat fi citit. Reacher se ntoarse cu spatele la ecran i se uit la biroul lui Froelich. Era o camer guvernamental tipic, echivalentul civil al birourilor n care lucrase el, agresiv de simpl i integrat costisitor n cldirea veche i frumoas. Mochet rezistent, din nailon cenuiu, mobil furniruit, cablurile echipamentelor trase frumos printrun canal din plastic alb. Peste tot erau teancuri nalte de hrtii,

rapoarte i note informative prinse cu pioneze pe perei. Mai era i un dulap cu ui de sticl, n care se vedea un ir lung de manuale cu proceduri. Nici o fereastr. i totui, Froelich avea o plant. Era ntr-un ghiveci din plastic, pe birou, palid, uscat i chinuindu-se s rmn n via. Nu se vedea nici o fotografie. Nici suveniruri. Nimic personal, cu excepia unei urme vagi a parfumului ei n aer i n tapieria scaunului. OK, sta e momentul n care Stuyvesant pleac acas, zise ea. Reacher se ntoarse spre ecran i vzu c ceasul de pe ecran ajunsese la apte i treizeci de minute, iar acum trecea la apte i treizeci i unu. Stuyvesant iei din biroul lui n mare vitez. Era un brbat nalt, lat n umeri, puin ncovoiat, crunt la tmple. Avea n mn o serviet ngust. nregistrarea l fcea s se mite cu o energie absurd. Alerg la cuier i lu un pardesiu negru. i-l arunc pe umeri i alerg napoi la biroul secretarei. Se aplec brusc, i spuse ceva i iei n goan din cmpul vizual al camerei. Froelich aps nc o dat butonul de derulare rapid i viteza se dubl din nou. Secretara se smucea i se legna pe scaunul ei. Cronometrul nu se mai vedea clar. Cnd cifra apte se transform n opt, secretara ni n picioare i Froelich ncetini banda din nou la vitez tripl, la timp ca s o prind deschiznd ua biroului lui Stuyvesant pentru o secund. Secretara inu mna pe clan i se aplec nuntru, cu un picior ridicat de la sol, apoi se rsuci imediat i nchise ua. Alerg prin camera ptrat, i lu poeta, umbrela i un pardesiu i dispru n ntunericul de la captul coridorului. Froelich dubl din nou viteza de derulare i cronometrul ncepu s numere mai rapid, dar imaginea rmase perfect static. Se aternu

nemicarea unui birou gol i rmase astfel, pe msur ce timpul trecea. Cnd vin cei de la curenie? ntreb Reacher. Exact nainte de miezul nopii, rspunse Froelich. Aa trziu? Sunt n tura de noapte. Aici se lucreaz douzeci i patru de ore din douzeci i patru. i pn atunci nu se mai vede nimic nou? Absolut nimic. Atunci deruleaz pn acolo. Am prins ideea. Froelich acion butoanele, schimbnd ntre derulare repedenainte, fr imagine pe ecran, i imagine la vitez normal, pentru a putea verifica cronometrul. La unsprezece i cincizeci noaptea, ls caseta s ruleze normal. Cronometrul nregistra timpul, secund dup secund. La unsprezece cincizeci i doi se vzu micare la captul ndeprtat al coridorului. O echip de trei oameni iei din ntuneric. Dou femei i un brbat, purtnd cu toii salopete negre. Aveau fee hispanice. Erau toi scunzi i ndesai, brunei, cu fee blazate. Brbatul mpingea un crucior. Acesta avea un sac de gunoi negru prins n fa, iar tvile erau pline cu crpe i doze cu spray, pe rafturile din spate. Una dintre femei ducea un aspirator. l inea pe spate, ca pe un rucsac. Avea un furtun lung, cu un vrf larg. Cealalt femeie ducea ntr-o mn o gleat, iar n cealalt un mop. Mopul avea un burete ptrat la capt i o articulaie complicat la jumtatea mnerului, pentru stoarcerea surplusului de ap. Toi trei purtau mnui de cauciuc, care preau foarte deschise la culoare, pe minile lor. Ori erau din plastic transparent, ori aveau culoarea galben deschis. Toi trei preau obosii. Cum sunt cei care lucreaz n tura de noapte. Dar preau ordonai, curai i profesioniti. Erau

tuni ngrijit, iar expresia lor spunea: tim c nu e cea mai interesant slujb din lume, dar o vom face aa cum trebuie. Froelich opri banda i nghe imaginea, cnd cei trei se apropiau de ua lui Stuyvesant. Cine sunt? ntreb Reacher. Angajai direci ai guvernului, rspunse Froelich. Majoritatea celor care fac curenie prin birouri n oraul sta sunt angajai prin contract, cu salariul minim, fr prime i beneficii, anonimi cu o rat de migraie foarte mare. Aa e n orice ora. Dar noi angajm oameni proprii. i FBI-ul la fel. Avem nevoie de un anumit grad de ncredere, bineneles. Pstrm tot timpul dou echipe. Li se ia un interviu detaliat, trecutul lor este verificat i nu intr pe u dect dac sunt oameni corespunztori. Apoi i pltim foarte bine, le oferim asigurare de sntate total, asigurare stomatologic, concedii de odihn pltite, tot ce trebuie. Sunt membri ai departamentului, la fel ca toi ceilali. i ei rspund la acest tratament? Ea aprob din cap. n general, sunt minunai. Dar tu crezi c aceast echip a introdus scrisoarea. Nu se poate ajunge la alt concluzie. Reacher art spre ecran. i unde ar fi scrisoarea acum? Ar putea fi n coul de gunoi, ntr-un plic tare. Ar putea fi ntr-o map de plastic, lipit sub una din tvi sau sub un raft. Ar putea fi lipit pe spatele individului, sub salopet. Aps butonul de redare i ngrijitorii intrar n biroul lui Stuyvesant. Ua se nchise n urma lor. Camera video rmase aintit n fa, indiferent. Cronometrul nregistr n continuare, cinci minute, apte, opt. Apoi, banda se termin.

Miezul nopii, spuse Froelich. Scoase caseta i o introduse pe urmtoarea. Aps butonul de redare i data se schimb n joi, iar cronometrul porni exact de la miezul nopii. Apoi continu s se deruleze ncet, dou minute, patru, ase. E clar c i fac treaba temeinic, zise Neagley. ngrijitorii de la biroul nostru ar fi terminat toat cldirea pn acum. Lui Stuyvesant i place s lucreze ntr-un mediu curat, spuse Froelich. La apte minute dup miezul nopii, ua se deschise i echipa iei. Deci, tu presupui c acum scrisoarea este pe birou, zise Reacher. Froelich aprob din cap. nregistrarea i art pe cei din echipa de curenie ncepndu-i treaba n spaiul secretariatului. Nu omiteau nimic. Totul era bine ters de praf, frecat i lustruit. Fiecare centimetru de covor era dat cu aspiratorul. Courile de gunoi erau golite n sacul care i dubl volumul. Brbatul prea puin epuizat de efort. mpingea cruciorul pas cu pas, iar femeile se retrgeau odat cu el. La aisprezece minute dup miezul nopii, disprur n ntuneric i lsar imaginea nemicat i tcut, la fel ca nainte de sosirea lor. Asta e tot, spuse Froelich. n urmtoarele cinci ore i patruzeci i patru de minute nu se mai ntmpl nimic. Apoi, am schimbat din nou casetele i nu am mai gsit nimic, de la ase, pn la opt dimineaa, la sosirea secretarei, iar atunci totul s-a ntmplat exact aa cum au povestit ea i Stuyvesant. Aa cum era i de ateptat, spuse o voce din pragul uii. Cred c ceea ce spunem noi poate fi crezut. n definitiv, m aflu

n serviciul guvernului de douzeci i cinci de ani, iar secretara mea cred c de i mai mult timp.

CINCI Omul din u era Stuyvesant, fr doar i poate. Reacher l recunoscu din apariia lui pe caset. Era un brbat nalt, lat n umeri, trecut de cincizeci de ani, dar nc ntr-o form fizic acceptabil. Avea o fa frumoas, cu ochi obosii. Purta un costum i cravat, dei era duminic. Froelich l privea ngrijorat. n schimb, Stuyvesant se uita la Neagley. Tu eti femeia de pe caset, zise el. Din sala de bal, de joi seara. Era evident c gndea intens. Trase cteva concluzii n minte, aprobnd din cap, imperceptibil, pentru sine, de cte ori acestea preau raionale. Dup o clip, i mut privirea de la Neagley la Reacher i pi n camer. Iar tu eti fratele lui Joe Reacher, zise Stuyvesant. Semeni perfect cu el. Reacher aprob din cap. Jack Reacher, zise el, ntinzndu-i mna. Stuyvesant i-o strnse. Condoleane, spuse el. Cu cinci ani ntrziere, tiu, dar s tii c Departamentul Trezoreriei nc i amintete cu afeciune de fratele tu. Reacher nclin din cap. Ea este Frances Neagley, spuse el. Reacher a adus-o ca ajutor n problema auditului, complet Froelich. Stuyvesant zmbi scurt.

Am bnuit, spuse el. Inteligent micare. Care au fost rezultatele? n birou se ls tcere. mi pare ru dac v-am jignit, domnule, spuse Froelich. Mai devreme. Cnd am vorbit n felul acela despre caset. Nu fceam altceva dect s le explic situaia. Care au fost rezultatele auditului? repet Stuyvesant ntrebarea. Froelich nu rspunse nimic. Att de rele? i se adres Stuyvesant. Ei bine, sper s fie aa. L-am cunoscut i eu pe Joe Reacher. Nu att de bine ca tine, dar am intrat n contact, din cnd n cnd. Era impresionant. Presupun c fratele lui este cel puin pe jumtate la fel de inteligent. Iar doamna Neagley, probabil i mai inteligent. Caz n care sunt sigur c au gsit modaliti de a ptrunde. Am dreptate? Trei absolut sigure, zise Froelich. Stuyvesant aprob din cap. n sala de bal, asta e clar, spuse el. Probabil c i la locuina familial i la acel blestemat de eveniment n aer liber, din Bismarck. Am dreptate? Da, zise Froelich. Niveluri de performan diferite, spuse Neagley. Puin probabil s poat fi repetate. Stuyvesant ridic o mn i o opri. S mergem n sala de edine, zise el. Vreau s discutm despre baseball. ***

i conduse pe nite coridoare nguste i erpuite, pn ntr-o camer relativ spaioas, plasat n centrul complexului. nuntru era o mas lung, cu zece scaune, cte cinci pe fiecare latur. Nu erau ferestre. Aceeai mochet sintetic cenuie pe podea i acelai tavan acustic deasupra capului. Aceeai lumin puternic, de la lmpile cu halogen. Lipit de unul dintre perei era un dulap mic. Avea uile nchise i pe el erau aezate trei telefoane, dou albe i unul rou. Stuyvesant se aez i fcu semn cu mna spre scaunele din cealalt parte a mesei. Reacher arunc o privire spre un avizier uria, plin de notie cu meniunea confidenial. Voi fi neobinuit de sincer, spuse Stuyvesant. Doar temporar, sper c nelegei asta, deoarece sunt de prere c meritai nite explicaii, pentru c Froelich v-a implicat avnd aprobarea mea iniial i pentru c fratele lui Joe Reacher face parte din familie, ca s spun aa, iar colega lui, la fel. Am lucrat mpreun n armat, zise Neagley. Stuyvesant aprob din cap, ca i cum ar fi fost o concluzie pe care o trsese demult. Haidei s discutm despre baseball. Urmrii meciurile? Ceilali ateptar. Washington Senators plecaser deja, la venirea mea n ora, continu el. Aa c a trebuit s m mulumesc cu Baltimore Orioles, care nu-s nici prea buni, nici prea ri, n materie de distracie. Dar nelegei care este caracteristica unic a acestui joc? Lungimea sezonului, spuse Reacher. ansele de ctig. Stuyvesant zmbi, ca i cum ar fi acordat o laud.

Poate c eti mai mult de jumtate din ct era el de detept, zise el. Caracteristica baseball-ului este faptul c un sezon obinuit are o sut aizeci i dou de meciuri. Cu mult mai mult dect orice alte sporturi. Orice alt sport are cincisprezece, douzeci sau treizeci i ceva de meciuri. Baschetul, hocheiul, fotbalul american sau european, toate. n orice alt sport, juctorii pot s se gndeasc, la un moment dat, c pot ctiga absolut toate meciurile dintr-un sezon. Este vorba de un obiectiv realist, care s-i motiveze. Chiar a i fost atins, din cnd n cnd. Dar n baseball este imposibil. Cele mai bune echipe, cei mai mari campioni chiar i ei au pierdut cam o treime din meciurile disputate. i ei pierd cel puin cincizeci sau aizeci de meciuri pe an. Imaginai-v ce efect are asta, din perspectiv psihologic. Eti un sportiv perfect, ai o competitivitate dus pn la fanatism, dar tii sigur c vei pierde, de mai multe ori chiar. Trebuie s fii dispus s faci o anumit adaptare mental, altfel nu ai suporta. n cazul proteciei prezideniale, este vorba de acelai lucru. Asta vreau s spun. Nu putem ctiga n fiecare zi. Aa c ne-am obinuit cu asta. Ai pierdut doar o dat, zise Neagley. n 1963. Nu e adevrat, spuse Stuyvesant. Pierdem n mod repetat. Dar nu fiecare nfrngere este important. La fel ca n baseball. Nu toate loviturile reuite de ei se transform n puncte, aa cum nu toate meciurile pierdute te vor face s pierzi campionatul. La fel i n cazul nostru, nu fiecare greeal duce la uciderea celui protejat. Deci, ce vrei s spunei, de fapt? ntreb Neagley. Stuyvesant se aplec n fa. Vreau s spun c, n ciuda celor relevate de auditul vostru, ar trebui s avei mult ncredere n noi. Nu toate erorile ne

cost puncte. neleg perfect c aceast ncredere n sine nonalant poate prea deplasat cuiva din exterior. Dar voi trebuie s nelegei c suntem forai s gndim aa. Auditul vostru ne-a artat cteva scpri, iar noi trebuie, acum, s vedem dac este posibil s le acoperim. Dac este rezonabil s o facem. Voi lsa asta la aprecierea lui Froelich. Ea conduce spectacolul sta. ns ceea ce vreau s sugerez este faptul c trebuie s scpai de orice nencredere pe care ai putea-o simi fa de noi. n calitatea voastr de ceteni. De impresia c noi am dat gre. Pentru c nu este adevrat. ntotdeauna vor exista scpri. Asta face parte din meseria noastr. Asta este democraia. Obinuii-v cu ea. Apoi se ls pe spate, ca i cum ar fi terminat. Cum rmne totui cu aceast ameninare? l ntreb Reacher. Stuyvesant fcu o pauz, apoi cltin din cap. Se schimb la fa. ntreaga atmosfer se schimb. Exact acesta este momentul n care voi nceta s mai fiu deschis, zise el. V-am spus c a fost doar un rsf de moment. Iar dezvluirea existenei unei ameninri a fost o greeal foarte grav din partea lui Froelich. Tot ce pot spune este c interceptm o mulime de ameninri. Apoi, ne ocupm de ele. Cum o facem, este absolut confidenial. n consecin, v voi cere s nelegei c avei obligaia absolut de a nu pomeni niciodat despre aceast situaie altcuiva, dup ce vei pleca de aici. La fel, nimic referitor la procedurile noastre. Aceast interdicie se bazeaz pe statutul federal. Exist sanciuni pe care le pot aplica. Se ls tcere. Reacher nu spuse nimic.

Neagley rmase tcut. Froelich prea suprat. Stuyvesant o ignor total i i privi pe Reacher i Neagley, la nceput ostil, apoi gnditor. ncepu din nou s gndeasc intens. Se ridic i se duse la dulapul mic, cel cu telefoanele. Se aplec n faa lui. Deschise uile i scoase dou foi galbene i dou pixuri. Se ntoarse i puse o foaie i un pix n faa lui Reacher, iar pe celelalte n faa lui Neagley. Ocoli din nou masa i se aez pe scaunul lui. Scriei-v numele complet, zise el. Toate celelalte nume folosite, data naterii, numrul de asigurri sociale, numerele militare de identificare i adresa curent. Pentru ce? ntreb Reacher. Facei cum v-am spus, spuse Stuyvesant. Reacher avu o ezitare, dup care apuc pixul. Froelich l privea nelinitit. Neagley i arunc i ea o privire, ridic din umeri i ncepu s scrie. Reacher atept o secund, apoi i urm exemplul. Termin cu mult naintea ei. Nu avea dect un prenume i nici o adres curent. Stuyvesant veni n spatele lor i lu foile de pe mas. Nu spuse nimic i iei din camer, cu foile strnse sub bra. Ua se trnti cu zgomot n urma lui. Am dat de belea, spuse Froelich. i v-am fcut probleme i vou. Nu-i face griji, zise Reacher. Ne va pune s semnm un gen de acord de confidenialitate, asta e tot. Presupun c s-a dus s le dea la printat. Dar ce-o s-mi fac mie? Probabil c nimic. M retrogradeaz? Sau m concediaz?

Stuyvesant a autorizat auditul. Care a fost necesar, din cauza ameninrilor. Cele dou lucruri sunt interconectate. i vom spune c noi te-am presat cu ntrebri. O s m retrogradeze, spuse Froelich. Nu i-a plcut de la nceput ideea auditului. Mi-a spus c trdeaz o lips de ncredere n propriile puteri. Prostii, zise Reacher. Noi fceam tot timpul chestii de genul acesta. Auditurile ajut la creterea ncrederii n propriile puteri, spuse Neagley, cel puin asta a rezultat din experiena noastr. E mai bine s tii ceva sigur, dect s speri c va fi bine. Froelich i ndeprt privirea i nu rspunse. n camer se ls linitea. Ateptar cu toii, cinci minute, apoi zece, cincisprezece. Reacher se ridic i se ntinse. Se duse la dulpior i se uit la telefonul rou. l ridic i l duse la ureche. Nu avea ton. l puse napoi i examin notiele confideniale de pe tabl. Tavanul era jos i simea cldur n cretetul capului, de la lmpile cu halogen. Se aez din nou, i rsuci scaunul, l nclin pe spate i i aez picioarele pe scaunul de alturi. Se uit la ceas. Stuyvesant plecase de douzeci de minute. Ce naiba face? zise Reacher. Le bate la main chiar el? i-o fi chemnd agenii, spuse Neagley. Poate ne bag pe toi la pucrie, ca s fie sigur c-o s tcem pentru eternitate. Reacher csc i zmbi. i mai acordm zece minute. Dac nu vine, plecm. Mergem cu toii undeva s mncm. Stuyvesant se ntoarse dup alte cinci minute. Intr n camer i nchise ua. Nu avea nici o hrtie n mn. Se aez pe scaunul pe care sttuse i nainte i se sprijini cu palmele pe mas. ncepu s bat un mic ritm rapid, cu degetele.

OK, zise el. Unde rmseserm? Cred c Reacher pusese o ntrebare. Reacher i cobor picioarele de pe scaun i se ntoarse spre Stuyvesant. Da? ntreb el. Stuyvesant aprob din cap. Ai ntrebat cum rmne cu aceast ameninare anume. Ei bine, e vorba de ceva care vine fie din interior, fie din exterior. E clar c alt variant nu exist. Acum discutm despre asta? Da, replic Stuyvesant. De ce? Ce s-a schimbat? Stuyvesant ignor ntrebarea. Dac treaba asta vine din interior, are vreun rost s ne facem probleme? Poate c nu, pentru c este ca i n baseball. Dac Yankees vin n ora i se laud c-or s-i bat pe Orioles, asta nunseamn c e i adevrat, nu? S te lauzi c faci ceva nu-i totuna cu a face acel ceva. Nimeni nu spuse nimic. V cer prerea, spuse Stuyvesant. Reacher ridic din umeri. OK, zise el. Deci, crezi c e o ameninare din exterior? Nu, eu cred c-i o intimidare din interior, cu scopul de a afecta cariera lui Froelich. i acum, ntrebai-m ce voi face n privina asta. Reacher i arunc o privire. Se uit la ceas. Se uit la perete. Douzeci i cinci de minute, ntr-o sear de duminic, n interiorul triunghiului D.C. Maryland Virginia. tiu ce-o s facei n privina asta, zise el. tii? O s ne angajezi, pe mine i pe Neagley, pentru o investigaie intern.

Asta voi face? Reacher aprob din cap. Dac eti ngrijorat n legtur cu o intimidare din interior, atunci ai nevoie de o investigaie intern. Asta e clar. i nu-i poi folosi oamenii proprii, pentru c este posibil s dai chiar peste personajul negativ. n plus, nu vrei s implici FBI-ul, pentru c nu aa se lucreaz n Washington. Nimeni nu-i spal rufele murdare n public. Aa c ai nevoie de cineva din exterior. i ai doi astfel de oameni chiar n faa ta, deja implicai, pentru c i-a implicat Froelich. Aa c fie pui capt acestei implicri, fie hotrti s o extinzi. Ai prefera s o extinzi, pentru c n felul sta nu trebuie s retrogradezi un agent excelent, pe care tocmai l-ai promovat. Dar poi s ne foloseti? Sigur c poi. Cine ar fi mai potrivit, dect fratele lui Joe Reacher? Joe Reacher este practic un sfnt, n Trezorerie. Aa c eti acoperit. La fel i eu. Datorit lui Joe, eu m bucur de o credibilitate automat, nc de la nceput. i am fost un bun investigator, n armat. La fel i Neagley. tii asta, pentru c tocmai ai verificat. Presupun c tocmai ai petrecut douzeci i cinci de minute discutnd la Pentagon i la Agenia Naional de Securitate. De aceea ai vrut acele detalii. Ne-au verificat n computerele lor i am ieit curai. Mai mult dect curai, probabil, pentru c sunt convins c aprobrile noastre de acces la informaii secrete exist nc la dosar i sunt sigur c sunt de un nivel mult mai mare dect ai fi avut nevoie. Stuyvesant aprob din cap. Prea satisfcut. Iat o analiz excelent, spuse el. Vei primi slujba, imediat ce primesc nite copii fizice ale acelor aprobri de acces. Ar trebui s ajung aici ntr-o or, dou. Poi s faci asta? ntreb Froelich.

Pot s fac ce vreau, zise Stuyvesant. Preedinii dau mult autoritate celor de la care se ateapt s-i menin n via. Linite. Eu voi fi suspect? ntreb Stuyvesant. Nu, spuse Reacher. Poate c ar trebui s fiu. Poate c eu ar trebui s fiu primul suspect. Poate c m-am simit obligat s promovez o femeie, din cauza presiunilor specifice acestor vremuri, dar, de fapt, nu-mi place asta, aa c o lucrez pe la spate, ca s-o fac s intre n panic i s se discrediteze. Reacher nu spuse nimic. A fi putut s gsesc un prieten sau o rud, ale crei amprente nu au fost luate niciodat. A fi putut s plasez hrtia pe birou la apte i jumtate, miercuri seara, i s-i dau instruciuni secretarei s nu o observe. Ea mi-ar fi urmat ordinul. Sau a fi putut s le ordon ngrijitorilor s o strecoare, n acea noapte. i ei ar fi urmat acest ordin. Dar ar fi urmat, la fel de bine, i ordinele lui Froelich. Ea ar trebui s fie, probabil, a doua pe lista suspecilor. Poate c i ea are un prieten sau o rud ale crei amprente nu au fost luate niciodat i poate c a pus totul la cale ca s rezolve problema n mod spectaculos i s ctige mai mult credibilitate. Numai c nu eu am pus totul la cale, replic Froelich. Nici unul dintre voi nu este suspect, zise Reacher. De ce? ntreb Stuyvesant. Pentru c Froelich a venit la mine de bunvoie i pentru c tia cte ceva despre mine, de la fratele meu. Tu ne-ai angajat imediat dup ce ne-ai verificat dosarele militare. Nici unul dintre voi nu ar fi fcut aa ceva dac ar fi avut ceva de ascuns. Riscul e prea mare.

Poate c ne credem mai detepi dect tine. O investigaie intern care s nu ne ia n calcul i pe noi ar fi cea mai bun acoperire. Reacher cltin din cap. Nici unul dintre voi nu este att de prost. Bine, replic Stuyvesant, pe un ton satisfcut. Atunci, s conchidem c e vorba de un rival gelos, din departament. S presupunem c ar fi conspirat cu ngrijitorii. Poate fi vorba de o "ea", zise Froelich. Unde sunt ngrijitorii acum? ntreb Reacher. Sunt suspendai, rspunse Stuyvesant. Sunt acas, n concediu cu plat. Locuiesc mpreun. Una dintre femei este soia brbatului, iar cealalt este cumnata lui. A doua echip lucreaz ore suplimentare, ca s compenseze, iar chestia asta m cost o avere. Care e versiunea lor? Nu tiu nimic, despre nimic. N-au adus nici o hrtie, n-au vzut-o, nu era acolo atunci cnd au fost ei n birou. Dar tu nu-i crezi. Stuyvesant rmase tcut cteva clipe lungi. Se juc cu manetele cmii i apoi i puse din nou palmele pe mas. Sunt angajai de ncredere, zise el. Sunt foarte agitai pentru c sunt suspectai. Foarte suprai. Chiar speriai. Dar, n acelai timp, sunt calmi. De parc-ar ti c n-o s putem dovedi nimic, pentru c n-au fcut nimic. Sunt puin nedumerii. Au trecut un test cu detectorul de minciuni. Toi trei. Atunci, i crezi. Stuyvesant cltin din cap. Nu pot s-i cred. Cum a putea? Ai vzut casetele. Cine altcineva ar fi putut s pun acolo foaia aia blestemat? O fantom?

n concluzie, care e prerea dumitale? Cred c cineva din birou, o persoan pe care ei o cunosc, lea cerut s fac asta, explicndu-le c este o procedur de testare de rutin, ca un joc de strategie sau o misiune secret, le-a spus c nu e vorba de nimic ru i i-a pregtit pentru ceea ce avea s se ntmple n continuare, n legtur cu nregistrarea video, interogatoriul i detectorul de minciuni. Cred c asta poate face pe cineva s fie suficient de calm ca s poat trece de poligraf. Dac sunt convini c nu au fcut nimic ru i c nu vor exista consecine neplcute, pot trece testul. Dac sunt convini c, n acest fel, ajut departamentul. Ai mers pe pista asta cu ei? Stuyvesant cltin din cap. Asta o s fie sarcina voastr, zise el. Eu nu m pricep la interogatorii. *** Plec la fel de brusc cum venise. Se ridic i iei, pur i simplu, din camer. Ua se nchise n urma lui, lsndu-i pe Reacher, Neagley i Froelich la mas, n lumina strlucitoare i n linite. N-o s fii prea populari, spuse Froelich. Cei care se ocup de investigaii interne nu sunt niciodat populari. Nu m intereseaz s fiu popular, replic Reacher. Iar eu am deja o slujb, zise Neagley. Ia-i un concediu, spuse Reacher. Rmi aici, s fii lipsit de popularitate, alturi de minte. Bani o s primesc pentru chestia asta?

Sunt sigur c va exista un onorariu, spuse Froelich. Neagley ridic din umeri. OK. Cred c partenerii mei vor considera asta o chestie de prestigiu. Doar e o misiune guvernamental, nu? Ar trebui s m ntorc la hotel, s dau cteva telefoane, s vd dac se pot descurca fr mine, o vreme. Vrei s mergem mai nti s mncm? ntreb Froelich. Neagley neg din cap. Nu, o s mnnc n camer. Mergei voi doi. Se ntoarser pe coridoare la biroul lui Froelich, iar ea chem un ofer pentru Neagley. Apoi o conduse la garaj, dup care urc din nou la etaj, unde l gsi pe Reacher stnd tcut, la biroul ei. ntre voi doi e ceva? ntreb ea. ntre cine? ntre tine i Neagley. Ce fel de ntrebare e asta? S-a comportat cam ciudat cnd am vorbit despre cin. El cltin din cap. Nu, nu e nimic ntre noi. A existat vreodat? Prei extrem de apropiai. Da? E evident c te place i e la fel de evident c i tu o placi pe ea. i mai e i drgu. El aprob din cap. Chiar mi place de ea. i e drgu. Dar nu a existat niciodat ntre noi ceva de genul acesta. De ce nu? De ce nu? Pur i simplu, nu s-a ntmplat. tii cum e, nu? Cred c da.

Oricum, nu vd de ce te intereseaz asta. Eti fosta prieten a fratelui meu, nu a mea. Nici mcar nu-i tiu numele. M.E., spuse ea. Marta Enid? ntreb Reacher. Mildred Eliza? S mergem, replic Froelich. Cin, acas la mine. La tine? Restaurantele sunt imposibile aici, duminic seara. i, oricum, nu mi-a putea permite. n plus, nc mai am unele lucruri de-ale lui Joe la mine. Poate c ar trebui s le iei tu. Froelich locuia ntr-o csu clduroas, ntr-un cartier lipsit de strlucire, dincolo de Anacostia River, n apropiere de Baza Boiling a Forelor Aeriene. Era una dintre acele case de ora n care tragi draperiile i te concentrezi numai asupra interiorului. Mainile se parcau pe strad, iar n spatele uii de lemn de la intrare era un hol mic, care ddea direct n camera de zi. Era un spaiu confortabil. Podele de lemn, un covor, mobil demodat. Un televizor mic, la care era legat o cutie mare de conectare la cablu. Cteva cri pe un sertar, un mic sistem audio, cu un vraf nalt de CD-uri sprijinit de el. Caloriferele erau pornite, aa c Reacher i scoase haina neagr i o arunc pe sptarul unui scaun. N-a vrea s fie cineva din interior, spuse Froelich. Dac stai s te gndeti, ar fi mai bine aa, dect s existe o ameninare exterioar real. Ea ncuviin din cap i se duse spre partea din spate a camerei, unde o arcad se deschidea n buctria folosit i pe post de sufragerie. Froelich se uit n jur, puin nedumerit, ca i cum se ntreba la ce foloseau toate acele aparate i dulpioare.

Am putea s comandm mncare chinezeasc, strig Reacher. Froelich i scoase haina, o mpturi n dou i o aez pe un taburet. Poate c ar fi mai bine, zise ea. Purta o bluz alb i fr hain prea mai blnd i mai feminin. Buctria era luminat cu becuri obinuite, de intensitate redus, mai puin aspre cu tenul ei, n comparaie cu lmpile puternice cu halogen din birou. Reacher o privi i vzu ceea ce vzuse probabil i Joe, cu opt ani n urm. Froelich gsi ntr-un sertar un meniu de la o firm ce fcea livrri la domiciliu, form un numr la telefon i ddu comanda. Sup fierbinte cu smntn i pui General Tso, dou porii. E bine? ntreb ea. Nu-mi spune, replic el. Asta i plcea lui Joe. nc mai am o parte din lucrurile lui, zise ea. Ar trebui s vii s le vezi. Froelich porni n faa lui, conducndu-l napoi n hol i apoi n sus, pe scri. n partea din fa a casei era o camer de oaspei. n ea, un dulap adnc, cu o singur u. Un bec se aprinse automat cnd Froelich deschise ua. Dulapul era plin cu tot felul de chestii, dar pe bar era un ir lung de costume i cmi, nc mpachetate n plasticul de la curtorie, puin nglbenit i sfrmicios din cauza trecerii timpului. Sunt ale lui, spuse Froelich. Le-a lsat aici? ntreb Reacher. Ea atinse umrul unuia dintre costume, prin plastic. Am crezut c se va ntoarce dup ele, zise ea. Dar nu s-a ntors, tot anul. Cred c n-a avut nevoie de ele. Presupun c avea multe costume.

Vreo dou duzini. Cum poate un om s aib douzeci i patru de costume? i plcea s se mbrace elegant. Sunt sigur c-i aminteti asta. Reacher rmase nemicat. Aa cum i amintea el, Joe purta o singur pereche de pantaloni scuri i un tricou. Iernile purta pantaloni kaki. Cnd era foarte frig, i mai punea o jachet uzat de pilot, din piele. Asta era tot. La nmormntarea mamei lor, purtase un costum negru foarte protocolar, iar Reacher crezuse c era de mprumut. Dar poate c nu era. Poate c munca n Washington i schimbase stilul. Ar trebui s le iei tu, zise Froelich. Sunt proprietatea ta, de fapt. Presupun c tu erai ruda lui cea mai apropiat. Cred c da. Mai am i o cutie. Lucruri pe care le-a lsat aici i dup care nu s-a mai ntors. Reacher i urm privirea spre podeaua dulapului i vzu o cutie de carton, aezat sub ina pentru haine. Prile laterale erau mpturite una peste cealalt. Povestete-mi despre Molly Beth Gordon, zise Reacher. Ce e cu ea? Dup ce au murit, am presupus c exista ceva ntre ei. Froelich cltin din cap. Erau apropiai. Asta nu se poate nega. Dar lucrau mpreun. Ea era asistenta lui. Joe nu s-ar fi ncurcat niciodat cu cineva din biroul lui. De ce v-ai desprit? ntreb el. La parter se auzi soneria de la u. Sunetul era puternic, n linitea de duminic. Mncarea, spuse Froelich.

Coborr i mncar mpreun la masa din buctrie, n tcere. Prea o scen curios de intim, dar i distant. Ca doi strini care stteau alturi, ntr-o cltorie lung cu avionul. Se simea o legtur ntre ei, dar i lipsa unei astfel de legturi. Poi rmne aici peste noapte, zise ea. Dac vrei. Nu mi-am eliberat camera de la hotel. Ea aprob din cap. O poi face mine. Iar apoi, poi s te stabileti aici. Dar Neagley? Tcere, pentru o secund. i ea, dac vrea. Mai exist un dormitor, la etajul trei. OK, spuse el. Terminar masa, iar Reacher arunc cutiile la gunoi i goli farfuriile. Ea porni maina de splat vase. Apoi, sun telefonul. Froelich se duse n camera de zi, ca s rspund. Vorbi cteva clipe, nchise i se ntoarse n buctrie. Era Stuyvesant, zise ea. V-a dat aprobarea oficial. Reacher ncuviin din cap. Atunci, sun-o pe Neagley i spune-i s se pregteasc. Acum? Cnd ai o problem, o rezolvi, spuse el. sta e stilul meu. Spune-i s ias n faa hotelului, peste treizeci de minute. Cu ce ncepi? Cu nregistrarea video, rspunse Reacher. Vreau s vd din nou casetele. i vreau s discut cu omul care se ocup de aceast parte a operaiunii. Treizeci de minute mai trziu o luar pe Neagley de pe trotuar, din faa hotelului. Se schimbase ntr-un costum negru, cu o jachet scurt. Pantalonii erau croii strmt. Arta destul de bine din spate, dup prerea lui Reacher. Vzu c i Froelich era de aceeai prere, chiar dac nu spuse nimic. Conduse n tcere, cinci minute, i ajunser napoi la birourile Serviciului Secret.

Froelich porni direct spre biroul ei i i ls pe Reacher i Neagley cu agentul care se ocupa de supravegherea video. Era un individ slab, micu i agitat, n haine de duminic, care venise imediat ce fusese anunat c trebuie s se ntlneasc cu ei. Prea puin nedumerit. i conduse ntr-o camer de mrimea unei debarale, plin cu iruri de aparate de nregistrare. Un perete era ocupat de o bibliotec cu rafturi pn la tavan, pe care erau aranjate frumos sute de casete VHS, n cutii negre de plastic. Aparatele de nregistrare video erau uniti simple, cenuii. Tot spaiul acela strmt era plin de cabluri ntinse ngrijit i manuale cu proceduri prinse pe perei. Se auzea sunetul sczut al motoraelor n funciune, se simea un miros de plci cu circuite nclzite, iar afiajele cu LED-uri verzi clipeau nencetat. Sistemul lucreaz practic singur, spuse omul. Exist patru aparate de nregistrare subordonate fiecrei camere video, cte ase ore pe o caset, aa c schimbm toate casetele o dat pe zi, le nregistrm, le pstrm trei luni i apoi le reutilizm. Unde sunt originalele pentru noaptea respectiv? ntreb Reacher. Chiar aici, zise omul. Cut n buzunar i scoase un grup de chei mici de alam, prinse pe un inel. Se ls pe vine, n spaiul strmt, i deschise un dulpior mic. Scoase trei casete. Acestea sunt cele trei dup care am fcut copii pentru Froelich, spuse el, stnd n genunchi. E vreun loc n care putem s ne uitm la ele? Nu exist nici o diferen fa de copii. Ei, se mai pierd detalii prin copiere, zise Reacher. Regula numrul unu: folosete originalele.

OK, spuse omul. Cred c putei s le vedei chiar aici. Se ridic stngaci, mpinse i trase de nite echipamente de pe un birou, ntoarse un monitor mic spre exterior i porni un aparat de redare. Pe ecran apru un ptrat cenuiu. Chestiile astea nu au telecomand, zise el. Va trebui s folosii butoanele. Puse cele trei casete n ordine cronologic. Nite scaune gsim? ntreb Reacher. Tipul iei i se ntoarse trgnd dup el dou scaune. Acestea se ncurcar n cadrul uii i se chinui ceva pn reui s le aeze pe amndou n faa biroului ngust. Apoi se uit n jur, nu foarte mpcat cu gndul c lsa singuri nite strini pe micul lui domeniu. Cred c-o s atept jos, spuse el. Chemai-m cnd terminai. Cum te numeti? ntreb Neagley. Nendick, rspunse brbatul, timid. OK, Nendick, zise ea. Fii sigur c-o s te chemm. Omul iei din camer i Reacher puse a treia caset n aparat. tii ceva? spuse Neagley. Tipul n-a aruncat nici mcar o privire spre fundul meu. Nu? Aa fac brbaii, de obicei, cnd port pantalonii tia. Da? De obicei. Reacher privea fix ecranul video negru. Poate c e homosexual, spuse el. Avea verighet. Atunci, poate c ncearc s evite orice tentaii nepotrivite. Sau poate e obosit.

Sau poate c mbtrnesc eu, zise Neagley. Reacher aps butonul de derulare rapid napoi. Motorul ncepu s se nvrt. Caseta a treia, spuse el. Joi diminea. O s-o lum de la sfrit spre nceput. Aparatul derula rapid. Reacher urmri contorul, aps butonul de redare i pe ecran apru un birou gol, peste imagine fiind suprapuse indicaiile cronometrului, care arta data acelei zile de joi i ora 7:55 a.m. Aps pe derulare nainte i apoi opri pe ecran imaginea, n momentul n care intr secretara, exact la opt dimineaa. Reacher se aez mai bine pe scaun, aps tasta de redare i o urmri pe secretar, care intr n spaiul ptrat, i scoase haina i o ag pe cuier. Trecu la o distan de un metru de ua lui Stuyvesant i se aplec n spatele biroului ei. i aeaz geanta, zise Neagley. Pe podea, n spaiul pentru picioare. Secretara era o femeie de vreo aizeci de ani. Pentru o clip, se ntoarse cu faa spre camera video. Avea o figur de persoan respectabil. Sever, dar blnd. Se aez greoi, i aranj scaunul i deschise o agend de pe birou. Verific programul zilei, spuse Neagley. Secretara rmase pe scaun, prins cu agenda de lucru. Apoi se ocup de un vraf nalt de rapoarte. O parte le puse ntr-un sertar, iar pe altele aplic tampila ei, mutndu-le din partea dreapt n partea stng a biroului. Ai vzut vreodat atta hrograie? ntreb Reacher. E mai ru ca n armat. Secretara se ntrerupse din lucrul la teancul de hrtii de dou ori, ca s rspund la telefon. Dar nu se mic de pe scaun. Reacher derul rapid pn ce Stuyvesant intr n birou, la opt i

zece. Purta un palton nchis la culoare, negru sau cenuiu nchis. Avea n mn o serviet ngust. i scoase paltonul i l ag n cuier. nainta n zona ptrat i capul secretarei se mic, de parc ar fi vorbit cu el. Stuyvesant i aez servieta pe birou ntr-un unghi perfect i i regl poziia. Se aplec s discute cu ea. nclin o dat din cap, apoi i ndrept spatele i porni spre ua lui, fr serviet. Dispru n birou. Cronometrul numr patru secunde. Stuyvesant apru din nou n pragul uii i i chem secretara. A gsit-o, spuse Reacher. Chestia cu servieta este ciudat, zise Neagley. De ce a lsato acolo? Poate c avea o ntlnire la prima or, rspunse Reacher. Poate c a lsat-o acolo pentru c tia c urma s plece imediat. Reacher derul cu vitez nainte, pe durata orei urmtoare. Oameni intrau i ieeau rapid din birou. Froelich apru de dou ori. Apoi sosi o echip de criminaliti, care plec douzeci de minute mai trziu, cu scrisoarea ntr-o pung de plastic special pentru pstrarea probelor. Aps pe derulare napoi. Toat activitatea de diminea se desfur din nou pe ecran, n sens invers. Echipa de investigatori plec i apoi sosi, Froelich iei i intr de dou ori, Stuyvesant plec i sosi, iar apoi secretara lui fcu acelai lucru. i acum, partea plictisitoare, zise Reacher. Ore ntregi n care nu se ntmpl nimic. Imaginea se stabiliz pe o reprezentare fix a zonei goale, n timp ce cronometrul se derula rapid n sens invers. Nu se ntmpla absolut nimic. Nivelul detaliilor de pe caseta original era mai bun dect n cazul copiei, ns nu ajuta cu nimic. Imaginea era cenuie i lptoas. Suficient pentru o

supraveghere video, dar nu ar fi ctigat nici un premiu de calitate, din punct de vedere tehnic. tii ceva? zise Reacher. Am fost poliist timp de treisprezece ani i nu am gsit niciodat ceva semnificativ pe o caset de supraveghere. Nici mcar o dat. Nici eu, spuse Neagley. i cte ore am petrecut aa. La ase dimineaa, caseta se opri. Reacher o scoase i derul rapid a doua caset pn la final, dup care ncepur cercetarea rbdtoare, n sens invers. Cronometrul trecu de ora cinci i se ndrept rapid spre patru. Nu se ntmpla nimic. Biroul era tot acolo, nemicat, cenuiu i gol. De ce facem chestia asta acum? ntreb Neagley. Pentru c eu sunt un tip nerbdtor, rspunse Reacher. Vrei s punctezi pentru armat, nu? Vrei s le ari acestor civili cum lucreaz adevraii profesioniti. Nu mai e nimic de dovedit, spuse Reacher. Am punctat deja de trei ori i jumtate. Se aplec mai aproape de ecran. Se strdui s-i menin privirea concentrat. Patru dimineaa. Nu se ntmpla nimic. Nimeni nu plasa nici o scrisoare. Sau poate c altul e motivul pentru care facem asta acum? zise Neagley. Poate c ncerci s-l ntreci pe fratele tu. Nu e nevoie s fac asta. tiu exact care era raportul dintre noi. i nu m intereseaz ce cred alii referitor la asta. Ce s-a ntmplat cu el? A murit. Asta am neles, ntr-un trziu. Dar cum? A fost ucis. La datorie. Imediat dup ce am prsit eu armata. n Georgia, la sud de Atlanta. O ntlnire clandestin cu

un informator, ntr-o operaiune de falsificare de bani. Li s-a ntins o curs. A fost mpucat de dou ori, n cap. I-au prins pe tipii care au fcut-o? Nu. Groaznic. Nu chiar. n schimb, i-am prins eu. i ce-ai fcut? Tu ce crezi? OK, cum s-a ntmplat? Erau o echip tat-fiu. L-am necat pe fiu n piscin. Pe tat l-am ars de viu, ntr-un incendiu. Dup ce l-am mpucat n piept cu un glon cu vrf gurit, calibru 44. Mi se pare suficient. Morala povetii: nu te pune cu mine sau cu ai mei. Mi-a fi dorit doar ca ei s fi tiut asta dinainte. Vreo urmare? M-am retras rapid. Am stat retras. Am fost obligat s nu particip la nmormntare. Urt afacere. Tipul cu care se ntlnea a fost ucis i el. A sngerat pn a murit, sub rampa unei autostrzi. A mai fost implicat i o femeie. Din biroul lui Joe. Asistenta lui, Molly Beth Gordon. Au ucis-o cu cuitul, pe aeroportul din Atlanta. I-am vzut numele. Pe panoul de onoare. Reacher rmase tcut. Caseta video se derula rapid, n sens invers. Trei dimineaa, apoi dou cincizeci i ceva. Apoi dou patruzeci. Nu se ntmpla nimic. Toat afacerea era un fel de cutie a Pandorei, zise el. De fapt, a fost vina lui. Eti aspru.

A fost o chestie care l-a depit. Tu, de exemplu, te-ai fi lsat prins n curs, la o ntlnire? Nu. Nici eu. A aplica procedura de rutin, zise Neagley. A veni cu trei ore mai devreme, a sta la pnd, a supraveghea, a bloca cile de acces. Dar Joe n-a fcut nimic din toate astea. Nu era domeniul lui. Joe prea un tip dur. Avea 1,95 nlime, 120 kg, era construit ca un bloc de granit. Nite mini ca lopeile, faa ca o mnu de baseball. Eram ca nite clone, din punct de vedere fizic. Dar aveam creiere diferite. El era un tip cerebral. Pur. Chiar naiv. Nu se gndea niciodat la lucruri murdare. Pentru el, totul era un meci de ah. A primit un telefon, a stabilit o ntlnire, s-a dus acolo. Ca i cum i-ar fi mutat calul sau nebunul. Pur i simplu nu se atepta s vin cineva i s rstoarne tabla de ah. Neagley nu spuse nimic. Caseta se derula cu vitez. Nu se ntmpla nimic. Biroul ptrat era acelai, ntunecat i neschimbat. Dup aceea, am fost furios pe el pentru c a fost att de neglijent, zise Reacher. Dar mi-am dat seama c nu puteam s-l condamn pentru asta. Ca s fii neatent, trebuie mai nti s tii la ce s fii atent. Iar el nu tia. Nu vedea astfel de lucruri. Nu gndea aa. i atunci? i atunci am fost furios c n-am fcut-o eu pentru el. Ai fi putut s o faci? Reacher neg din cap. Nu-l mai vzusem de apte ani. Habar n-aveam pe unde era. Nici el nu tia unde eram eu. Dar cineva ca mine ar fi trebuit s o fac n locul lui. Ar fi trebuit s cear ajutor.

Era prea mndru? Nu, prea naiv. Asta e concluzia. Ar fi putut s reacioneze? La locul faptei? Reacher se strmb. Cred c indivizii erau destul de buni. Semiprofesioniti, dup standardele noastre. Trebuie s fi existat o ans. Dar a fost o chestie de o fraciune de secund, probabil, ceva pur instinctiv. Iar instinctele lui Joe erau ngropate complet sub nveliul cerebral. Probabil c s-a oprit s gndeasc. ntotdeauna fcea asta. Suficient de mult ca s-l fac s par timid. Naiv i timid, spuse Neagley. Cei de aici nu sunt de aceeai prere. Aici probabil c prea un adevrat slbatic. Totul e relativ. Neagley se foi pe scaun i cercet ecranul. Pregtete-te, zise ea. Se apropie ora vrjitoarelor. Cronometrul se derul napoi, dincolo de dousprezece i jumtate. Biroul era lipsit de orice micare. Apoi, la aisprezece minute dup miezul nopii, echipa de curenie apru repede, cu spatele, din ntunericul coridorului de ieire. Reacher i urmri la vitez mare, pn ce intrar cu spatele n biroul lui Stuyvesant, la apte minute dup miezul nopii. Apoi trecu caseta pe vitez normal i i privi ieind din nou din birou i fcnd curenie n spaiul secretariatului. Ce crezi? ntreb el. Par destul de normali, coment Neagley. Dac tocmai ar fi lsat scrisoarea nuntru, ar mai fi prut la fel de linitii? Nu se grbeau. Nu se fereau, nu erau nelinitii, stresai sau agitai. Nu aruncau priviri furie spre ua biroului lui Stuyvesant. Nu fceau altceva dect curenie, cu eficien i

rapiditate. Reacher derul din nou caseta napoi i trecu n vitez peste ora 0:07, pn cnd caseta se opri, fix la miezul nopii. O scoase i introduse prima caset. O derul pn la sfrit i apoi o porni n sens invers, pn cnd echipa de curenie apru pentru prima dat pe ecran, chiar nainte de 23:52. Rul caseta n sens normal i i privi intrnd n cadru, dup care "nghe" imaginea ntr-un moment n care toi trei se vedeau clar. Deci, unde ar fi putut fi? ntreb Reacher. Aa cum a spus Froelich, ar putea fi oriunde, zise Neagley. Reacher ncuviin din cap. Neagley avea dreptate. Cei trei ar fi putut ascunde o duzin de scrisori, n haine sau n crucior. Par ngrijorai? ntreb el. Neagley ridic din umeri. Deruleaz caseta. S vedem cum se mic. Reacher ls caseta s se deruleze. Cei trei pornir direct spre biroul lui Stuyvesant i disprur din imagine, fix la 23:52. Mai arat-mi o dat, zise Neagley. Reacher rul din nou acelai segment. Neagley se ls pe spate i nchise ochii, pe jumtate. Nivelul lor de energie este puin diferit fa de cnd au ieit, spuse ea. Crezi? Neagley aprob din cap. Parc-s un pic mai ncei? Ca i cum ar ezita? Sau ca i cum s-ar teme c trebuie s fac ceva ru acolo, nuntru? Reacher rul din nou fragmentul de band. Nu tiu, spuse el. E destul de greu de interpretat. i e clar c nu exist nici un fel de dovad. Doar o senzaie subiectiv. Derul din nou. Nu exista nici o diferen real. Poate c preau mai puin agitai, atunci cnd intrau, fa de cnd ieeau.

Sau mai obosii. Dar, pe de alt parte, petrecuser cincisprezece minute nuntru. i era un birou relativ mic. Deja destul de curat i ordonat. Poate c aveau obiceiul s ia o pauz de zece minute acolo, nevzui de camera video. ngrijitorii nu erau proti. Poate c-i puseser pe birou picioarele, nu o scrisoare. Nu tiu ce s zic, repet Neagley. Neconcludent? ntreb Reacher. Bineneles. Dar pe cine altcineva avem? Pe absolut nimeni. Aps tasta pentru derulare rapid napoi i privir camera goal, pn ajunser la opt seara. Secretara se ridic de la biroul ei, bg capul n biroul lui Stuyvesant i plec acas. Derul pn la 7:31 i l privir pe Stuyvesant plecnd. OK, spuse Reacher. Cei de la curenie au fcut-o. Din proprie iniiativ? M ndoiesc foarte tare. Atunci, cine le-a spus s o fac? Se oprir n foaier, l gsir pe Nendick i l trimiser s-i fac ordine n camera de echipamente. Apoi pornir n cutarea lui Froelich i o gsir ngropat ntr-un vraf de hrtii, la biroul ei, vorbind la telefon i coordonnd ntoarcerea lui Armstrong de la Camp David. Trebuie s vorbim cu echipa de curenie, spuse Reacher. Acum? ntreb Froelich. Nici n-ar exista un moment mai bun. Interogatoriile de la miezul nopii dau ntotdeauna cele mai bune rezultate. l privi nedumerit. OK. V duc eu cu maina. Ar fi mai bine s nu fii acolo, zise Neagley. De ce?

tii, noi venim din armat. Poate c va fi nevoie s-i pocnim puin. Froelich o privi lung. Nu putei face asta. Sunt i ei membri ai departamentului, la fel ca i mine. Glumea, spuse Reacher. Dar se vor simi mai n largul lor s vorbeasc cu noi, dac nu mai exist nimeni altcineva din departament n camer. OK. V atept afar. Dar merg cu voi. i termin convorbirile telefonice, fcu ordine n hrtii i apoi i conduse napoi la lift i n garaj. Urcar n Suburban i Reacher nchise ochii pe timpul celor douzeci de minute ale cltoriei. Era obosit. Muncise din greu, ase zile ntregi. Maina se opri, iar Reacher deschise din nou ochii, descoperind un cartier de nivel mediu, plin de maini vechi de zece ani i de garduri de protecie contra uraganelor. Lmpile de iluminat de pe strad aveau o strlucire portocalie, din loc n loc. Asfaltul era peticit, cu buruieni crescute prin crpturi, pe trotuar. Duduitul unui casetofon de main dat la maxim se auzea la cteva intersecii deprtare. Aici e, zise Froelich. Numrul 2301. Numrul 2301 era pe partea stng a unei case duplex. O cldire joas, din lemn, cu uile din fa plasate n centru i cu ferestre simetrice de ambele pri ale acestora. Un gard mic de srm delimita curtea din fa, care avea o peluz uscat pe alocuri. Fr tufiuri, flori sau arbuti. Destul de curat, ns. Nu se vedeau gunoaie. Treptele pn la u erau mturate. V atept aici, spuse Froelich. Reacher i Neagley coborr din main. Noaptea era rcoroas, iar sunetul ndeprtat al casetofonului deveni mai

puternic. Intrar pe poart. naintar pe o alee crpat pn la u. Reacher aps butonul soneriei i auzir un sunet n interiorul casei. Ateptar. Se auzi lipitul unor pai pe o podea ce prea neacoperit i apoi cum ceva metalic era dat la o parte. Ua se deschise i n prag apru un brbat, cu mna pe clan. Era ngrijitorul de pe caset, fr doar i poate. l vzuser cteva ore ntregi. Nu era nici tnr, nici btrn. Nici scund, nici nalt. Un individ absolut obinuit. Purta pantaloni de ln i un tricou Redskins. Avea pielea nchis la culoare, iar pomeii obrajilor erau nali i teii. Prul era negru i lucios, cu o tunsoare demodat, nc epos i tuns la margini. Da? zise el. Trebuie s discutm cu tine despre problema de la serviciu, spuse Reacher. Omul nu puse nici o ntrebare. Nu ceru acte de identitate. Se uit la faa lui Reacher, fcu un pas n spate i pi peste lucrul pe care-l micase ca s deschid ua. Era un balansoar de copil, fcut din tuburi de metal curbate i viu colorate. Avea nite scunele la ambele capete, ca al unei triciclete, i nite capete de cai din plastic, cu mnere mici ieind n lateral, de sub urechi. Nu pot s-l las afar noaptea, c-l fur, spuse brbatul. Neagley i Reacher pir i ei peste balansoar, n holul micu. Pe rafturi erau alte jucrii, aranjate frumos. Nite desene colreti erau lipite pe ua frigiderului din buctrie. Miros de mncare. Dincolo de hol era o camer de zi, n care vzur dou femei tcute i speriate. Purtau rochii de duminic, foarte diferite de salopetele lor de la lucru. Spunei-ne cum v numii, spuse Neagley. Vocea ei se situa undeva ntre amabilitate cald i un dangt funerar rece. Reacher zmbi n gnd. sta era stilul lui Neagley. i-l amintea

bine. Nimeni n-o contrazicea vreodat. Era unul dintre punctele ei tari. Julio, spuse brbatul. Anita, zise prima femeie. Judecnd dup privirea pe care i-o aruncase lui Julio nainte s rspund, Reacher presupuse c ea era soia acestuia. Maria, spuse a doua femeie. Eu sunt sora Anitei. n camera de zi erau o canapea mic i dou fotolii. Anita i Maria se strnser ca s-i fac loc lui Julio pe canapea, lng ele. Reacher lu asta drept o invitaie i se aez pe unul dintre fotolii. Neagley se aez pe cellalt. n felul acesta, erau ntr-un unghi simetric, ca i cum canapeaua ar fi fost un ecran de televizor, iar ei s-ar fi uitat la el. Noi credem c voi ai pus scrisoarea n birou, spuse Neagley. Nu primi nici un rspuns. Absolut nici o reacie. Nici o expresie pe cele trei fee. Doar un gen de stoicism tcut i indiferent. Aa este? ntreb Neagley. Nici un rspuns. Copiii s-au culcat? ntreb Reacher. Nu sunt aici, zise Anita. Sunt ai ti sau ai Mariei? Ai mei. Biei sau fete? Dou fete. Unde sunt? Ea fcu o pauz. La nite veri. De ce? Pentru c noi lucrm noaptea.

N-o s mai lucrai prea mult, interveni Neagley. N-o s mai lucrai deloc, dac nu ne spunei ceva. Nici un rspuns. S-a zis cu asigurrile de sntate, gata cu celelalte beneficii. Nici un rspuns. Ai putea chiar s ajungei la pucrie. Tcere. Ce o fi, o fi, zise Julio. V-a cerut cineva s o punei acolo? Cineva pe care l cunoatei de la birou? Absolut nici un rspuns. Cineva pe care l cunoatei, din afara biroului? Nu am fcut nimic, cu nici o scrisoare. Dar ce-ai fcut? ntreb Reacher. Am fcut curenie. De-aia ne aflam acolo. Ai stat nuntru foarte mult timp. Julio se uit la soia lui, ca i cum n-ar fi neles. Am vzut caseta, spuse Reacher. tim despre camerele video, zise Julio. V inei dup acelai tipic n fiecare noapte? N-avem ncotro. La fel de mult timp petrecei acolo n fiecare noapte? Julio ridic din umeri. Cred c da. n birou, v odihnii? Nu, facem curenie. La fel, n fiecare noapte? Totul e la fel n fiecare noapte. Cu excepia cazului n care cineva a vrsat nite cafea sau a lsat mult gunoi. Asta ar putea s ne ncetineasc puin.

Exista ceva de genul acesta n biroul lui Stuyvesant n noaptea aceea? Nu, zise Julio. Domnul Stuyvesant este un om curat. Ai petrecut cam mult timp n birou. Nu mai mult ca de obicei. Avei o rutin special? Cred c da. Dm cu aspiratorul, tergem praful, golim gunoiul, aezm lucrurile n ordine, trecem la biroul urmtor. Tcere. Se auzea doar duduitul ndeprtat al casetofonului de main, mult atenuat de perei i ferestre. OK, zise Neagley. Fii ateni, oameni buni. Am vzut pe caset cum intrai n birou. Dup aceea, pe birou a aprut o scrisoare. Noi credem c voi ai pus-o acolo pentru c v-a ceruto cineva. Poate c vi s-a spus c este o glum sau o fars. Poate c vi s-a spus c nu este nici o problem s facei asta. i aa i este. Nu s-a ntmplat nimic ru. Dar trebuie s tim cine v-a cerut s facei asta. Pentru c i asta face parte din joc, s ncercm s aflm despre cine este vorba. Iar acum va trebui s ne spunei, pentru c altfel jocul se termin i va trebui s deducem c ai pus scrisoarea acolo din proprie iniiativ. Iar asta nu ar mai fi n regul. Ar fi foarte ru. Asta ar nsemna o ameninare mpotriva vicepreedintelui Statelor Unite. i riscai s nfundai pucria pentru asta. Nici o reacie. O alt tcere lung. O s fim concediai? ntreb Maria. N-ai auzit? spuse Neagley. Dac nu ne spunei despre cine este vorba, o s-ajungei la nchisoare. Faa Mariei deveni imobil, ca o piatr. La fel i faa Anitei, la fel i a lui Julio. Fee imobile, ochi fici, expresii stoice i

nefericite, provenite din experiena de o mie de ani a ranului: Mai devreme sau mai trziu, recolta se stric. S mergem, spuse Reacher. Se ridicar i se duser n hol. Trecur peste balansoar i ieir n noapte. Se ntoarser la Suburban la timp ca s o vad pe Froelich nchizndu-i telefonul. n ochii ei se citea panica. Ce este? ntreb Reacher. Am mai primit una, zise ea. Acum zece minute. i e i mai ru.

ASE i atepta n centrul mesei lungi din sala de edine. Un mic grup de oameni se adunase n jurul su. Spoturile cu halogen de pe tavan l luminau perfect. Era un plic maroniu de 22 pe 30 centimetri, cu sistem de nchidere metalic i clapa rupt. Alturi o foaie de hrtie. Pe ea erau imprimate nou cuvinte: Ziua n care va muri Armstrong se apropie rapid. Mesajul era scris pe dou rnduri, centrat pe orizontal i puin deasupra mijlocului paginii, pe vertical. Nu se mai vedea nimic altceva. Oamenii l priveau n tcere. Brbatul n costum de la biroul de recepie i fcu loc prin mulime i i spuse lui Froelich: Eu am umblat cu plicul, zise el. N-am atins scrisoarea. Doar am lsat-o s cad afar. Cum a sosit? ntreb ea. Paznicul de la garaj a luat o pauz ca s se duc la toalet. S-a ntors i a gsit plicul pe policioar, n cabina lui. Mi l-a adus imediat. Aa c e posibil ca i amprentele lui s fie pe plic. Cnd s-a ntmplat asta? Cu o jumtate de or n urm. Cum procedeaz paznicul de la garaj n momentul n care trebuie s fac pauz? ntreb Reacher. n camer se ls tcerea. Oamenii se ntoarser spre vocea nou. Omul de la recepie i lu o privire dur, gen: Tu cine naiba mai eti? Dar vzu apoi expresia de pe faa lui Froelich, ridic din umeri i rspunse, supus.

Las bariera i o blocheaz, zise el. Asta e tot. Fuge la baie, apoi se-ntoarce repede la post. Cam de dou-trei ori, ntr-un schimb. St acolo opt ore n ir. Froelich ncuviin din cap. Nu-l acuz nimeni. I-a chemat cineva pe cei de la criminalistic? Te-am ateptat pe tine. OK, lsai scrisoarea pe mas. S n-o ating nimeni. i ncuiai aceast camer. Exist o camer video n garaj? ntreb Reacher. Da. Atunci spune-i lui Nendick s ne aduc chiar acum caseta din noaptea asta. Neagley se aplec peste mas. O exprimare destul de pompoas, nu vi se pare? Iar cuvntul "rapid" elimin prudena. Transform totul ntr-o ameninare deschis. Froelich aprob din cap. Aa e, zise ea ncet. Dac aa nelege cineva s fac glume sau farse, n momentul sta jocul s-a transformat dintr-odat n ceva foarte serios. O spuse tare i rspicat iar Reacher i nelese scopul suficient de rapid ca s urmreasc feele celor din camer. Nu observ absolut nici o reacie. Froelich se uit la ceas. Armstrong e n avion, spuse ea. n drum spre cas. Tcu o clip i continu. Formai o echip suplimentar. Jumtate la Andrews, jumtate acas la Armstrong. Mai punei un vehicul n convoi. i mergei pe o rut indirect.

Dup o fraciune de secund de ezitare, oamenii ncepur s se mite cu eficiena exersat a unei echipe de elit care se pregtea de aciune. Reacher i privi cu atenie i i plcu ceea ce vedea. Apoi, el i Neagley o urmar pe Froelich napoi n biroul ei. Froelich form un numr de la FBI i ceru urgent o echip de criminaliti. Ascult rspunsul i nchise. Dei nu exist prea multe ndoieli asupra a ceea ce vor gsi, coment ea, fr s se adreseze cuiva anume. n clipa aceea, Nendick ciocni i intr, aducnd dou casete video. Dou camere video, zise el. Una n interiorul barcii, sus, privind n jos i spre lateral, teoretic folosind la identificarea oferilor din maini. Cealalt este afar, privind direct spre alee, pentru reperarea vehiculelor care se apropie. Puse amndou casetele pe birou i iei. Froelich ridic prima caset i i apropie scaunul de televizor. Introduse caseta i aps butonul de redare. Era vederea lateral, din interiorul gheretei. Unghiul era mare, dar suficient de bine ales ca s prind imaginea oferului, ncadrat de geamul mainii. Froelich derul napoi treizeci i cinci de minute. Aps din nou butonul de redare. Paznicul sttea pe scaunul lui, cu partea din spate a umrului stng n imagine. Nu fcea nimic. Froelich derul rapid pn ce omul se ridic, atinse cteva butoane i dispru. Timp de treizeci de secunde, nu se ntmpl nimic. Apoi un bra se strecur n cmpul vizual al camerei, din partea dreapt a imaginii. Doar un bra, ntr-o mnec groas i moale. Probabil un palton de tweed. Mna de la captul mnecii purta o mnu de piele. n mn era un plic. Acesta fu mpins prin geamul culisant pe jumtate deschis i ateriz pe poli. Apoi, braul dispru.

tia despre camer, spuse Froelich. n mod sigur, zise Neagley. A stat la un metru de gheret i s-a ntins ct a putut de mult. Dar tia i despre cealalt camer? ntreb Reacher. Froelich scoase prima caset i o introduse pe a doua. Derul napoi treizeci i cinci de minute. Aps butonul de redare. n imagine apru aleea. Calitatea imaginii era slab, cu pete de lumin de la felinarele de afar, iar contrastul cu zonele ntunecate era puternic. n zonele umbrite nu se puteau distinge detalii. Unghiul era nalt i strmt. Marginea de sus a imaginii se oprea mult nainte de captul dinspre strad al aleii. Marginea de jos se oprea cam cu doi metri n faa gheretei. Dar limea era bun. Foarte bun. Ambii perei ai aleii se vedeau clar. Nu aveai cum s te apropii de intrarea n garaj fr s treci prin cmpul vizual al camerei. Caseta ncepu s ruleze. Nu se ntmpla nimic. Urmrir cronometrul pn ajunse cu douzeci de secunde nainte de apariia braului. Se uitar ateni la ecran. O siluet apru n partea de sus. n mod cert, un brbat. Nu ncpea nici o ndoial. Felul cum clca i micarea umerilor nu puteau fi confundate. Purta un palton de tweed gros, cenuiu sau maroniu nchis. Pantaloni negri, ghete, un fular n jurul gtului. i o plrie pe cap. O plrie cu boruri largi, nchis la culoare, nclinat mult n fa. Mergea cu brbia lsat n jos. Camera video prinse o imagine perfect a calotei plriei, tot timpul ct naint pe alee. tia i despre a doua camer, zise Reacher. Caseta rula n continuare. Individul mergea repede, dar hotrt, fr s se grbeasc, fr s alerge, fr s fie agitat. inea plicul n mna dreapt lipit de corp. Dispru prin partea de jos a imaginii i reapru trei secunde mai trziu. Parcurse cu

acelai pas hotrt aleea i iei din imagine, prin partea de sus a ecranului. Froelich opri caseta. O descriere? Imposibil, spuse Neagley. Brbat, puin cam scund i lat n umeri. Dreptaci, probabil. Nu se observ nici un chioptat. n afar de asta, nu tim nimic. Nu am vzut nimic. S-ar putea s nu fie chiar att de lat n umeri, interveni Reacher. Unghiul deformeaz puin dimensiunile. Avea cunotine din interior, zise Froelich. tia despre camere i despre pauzele de mers la toalet. Aadar, e unul dintre noi. Nu neaprat, spuse Reacher. Ar putea fi cineva din exterior, care v-a inut sub supraveghere. Camera din exterior este vizibil, probabil, dac ncerci s-o identifici. i putea s deduc amplasarea camerei din interior. Cea mai mare parte a instituiilor au aa ceva. Cteva supravegheri de noapte i-ar fi oferit informaiile despre procedura de mers la toalet. Dar, tii ceva? Indiferent dac e din interior sau din exterior, am trecut cu maina chiar pe lng el. n mod sigur. Atunci cnd am plecat s-i vedem pe cei de la curenie. Pentru c, chiar dac era cineva din interior, trebuia s prind exact momentul pauzei de toalet. Aa c a fost nevoit s supravegheze locul. Probabil c a stat pe partea cealalt a strzii cteva ore, privind n jos, pe alee. Poate cu un binoclu. n birou se ls tcere. Eu n-am vzut pe nimeni, spuse Froelich. Nici eu, zise Neagley. Eu nchisesem ochii, spuse Reacher.

Probabil c nici n-aveam cum s-l vedem, coment Froelich. n mod sigur se ascundea, cnd auzea un vehicul urcnd pe alee. Presupun c da, spuse Reacher. Dar am fost foarte aproape de el, la un anumit moment. Fir-ar s fie! zise Froelich. Chiar aa, fir-ar s fie, repet Neagley. i atunci, ce facem? ntreb Froelich. Nimic, spuse Reacher. Nu putem face nimic. Asta s-a ntmplat cu peste patruzeci de minute n urm. Dac este cineva din interior, acum e deja acas. Poate chiar n pat. Dac e din exterior, atunci clar a ajuns pe I-95 sau pe alt drum, spre vest, nord sau sud, posibil la vreo cincizeci de kilometri deprtare. Nu putem apela poliia din patru state, ca s le cerem s caute un brbat dreptaci, ntr-o main, i care nu chiopteaz. Alt descriere mai bun nu avem. Ar putea s se uite dup un palton i o plrie pe scaunul din spate sau n portbagaj. Suntem n noiembrie, Froelich. Toat lumea are o plrie i un palton. i arunci, ce facem? ntreb ea din nou. Sperm s fie bine i ne pregtim pentru ce-i mai ru. Ne concentrm asupra lui Armstrong, pentru eventualitatea n care toat chestia asta e real. l protejm ct mai strict. Aa cum spune Stuyvesant, una e s amenini, alta e s i reueti. Ce program are? ntreb Neagley. Ast-sear, acas, mine, pe Colin, spuse Froelich. Atunci, totul va fi bine. V-ai descurcat perfect n jurul Capitoliului. Dac Reacher i cu mine nu am reuit s ajungem pn la el acolo, nici un individ lat n umeri, n palton, nu va

reui s o fac. Presupunnd c individul lat n umeri, n palton, vrea s o fac, i nu doar s te pun pe jar, ca s se amuze. Crezi? Cum zicea Stuyvesant, inspir adnc i ndur. Ai ncredere n tine. Nu e-n regul. Trebuie s tiu cine e tipul sta. Vom afla cine este, mai devreme sau mai trziu. Pn atunci, dac nu poi s ataci, trebuie s te aperi. Are dreptate, zise Reacher. Concentreaz-te asupra lui Armstrong, pentru orice eventualitate. Froelich nclin din cap, scoase caseta din aparatul video i o puse din nou pe prima. O porni i se uit fix la ecran, pn n clipa n care paznicul de la garaj se ntoarse din pauza de toalet, observ plicul, l lu i dispru repede din imagine, cu el n mn. Nu e-n regul, repet ea. O echip de criminaliti de la FBI sosi o or mai trziu i fotografie foaia de hrtie de pe masa din sala de edine. Folosir o rigl de birou ca scal de referin i apoi o pereche de cleti sterili din plastic, ca s pun hrtia i plicul n pungi de probe separate. Froelich semn un formular, pentru a pstra evidena probelor, iar cei de la FBI luar articolele pentru examinare. Apoi, Froelich vorbi douzeci de minute la telefon i l urmri pe Armstrong de la coborrea din elicopterul infanteriei marine pn acas. n regul, suntem n siguran, zise ea. Pentru moment. Neagley csc i se ntinse. Atunci, ia o pauz. Pregtete-te pentru o sptmn grea. M simt ca o proast, spuse Froelich. Nu tiu dac toat chestia asta e un joc sau ceva real.

Simi prea mult, zise Neagley. Froelich se uit spre tavan. Oare ce-ar face Joe acum? Reacher tcu o clip i zmbi. Probabil c s-ar duce la magazin i i-ar cumpra un costum. Nu, serios vorbind. Ar nchide ochii pentru un minut i ar rezolva totul ca i cum ar fi o problem de ah. L-a citit pe Karl Marx, tiai? Spunea c Marx avea un truc, explica totul printr-o singur ntrebare, i anume: Cine are de ctigat? i? S spunem c individul care face asta e din interior. Karl Marx ar spune: OK, omul din interior va avea de ctigat din asta. Iar Joe ar ntreba: Bine, dar cum are de gnd s ctige ceva din asta? Fcndu-m pe mine s pic prost n faa lui Stuyvesant. i s fii retrogradat sau concediat, pentru c asta i aduce lui beneficii, ntr-un anumit mod. sta ar fi scopul lui. Dar ar fi singurul lui scop. ntr-o astfel de situaie, nu exist nici o ameninare serioas mpotriva lui Armstrong. Ceea ce reprezint un punct important. Iar apoi, Joe ar spune: OK, s presupunem c nu e o persoan din interior, s spunem c e din exterior. Cum are de gnd s ctige din asta? Asasinndu-l pe Armstrong. Ceea ce i-ar aduce nite beneficii. Aa c Joe ar spune c trebuie s continui ca i cum ar fi o persoan din exterior, s continui cu calm i fr panic i, mai presus de orice, cu succes. Asta nseamn s mputi doi iepuri dintr-un singur foc. Dac eti calm, dejoci planurile persoanei din interior. Dac ai succes, dejoci planurile persoanei din exterior. Froelich aprob din cap, frustrat.

Dar care dintre variante e cea adevrat? Ce v-au spus cei de la curenie? Nimic, zise Reacher. Prerea mea e c o persoan pe care o cunosc i-a convins s strecoare scrisoarea, dar ei nu recunosc nimic. i voi spune lui Armstrong s stea acas mine. Reacher cltin din cap. Nu poi face asta. Dac o faci, vei vedea umbre n fiecare zi, iar Armstrong va sta ascuns urmtorii patru ani. Rmi calm i ndur. Uor de spus. i de fcut. Inspir adnc. Asta e tot. Froelich rmase nemicat i tcut pentru o clip. Apoi, ncuviin din cap. n regul, zise ea. O s chem un ofer pentru voi. S fii napoi aici la nou dimineaa. Va fi o nou edin strategic. La exact o sptmn dup ultima. Dimineaa era umed i foarte friguroas, ca i cum natura ar fi vrut s termine cu toamna i s nceap iarna. Aburii de la evile de eapament pluteau pe strzi, n nori albi, iar pietonii naintau grbii pe trotuare, cu feele ascunse adnc n fulare. Neagley i Reacher se ntlnir la 8.40 la coada de taxiuri din faa hotelului i gsir o Town Car a Serviciului Secret ateptndu-i. Era parcat n paralel cu celelalte maini, avea motorul pornit, iar oferul atepta lng ea. Avea cam treizeci de ani, era mbrcat ntr-un palton negru i purta mnui. Era agitat, cercetnd nerbdtor din priviri mulimea. Respira cu greutate, aburii produi pluteau n aer. Pare ngrijorat, zise Neagley.

n main era cald. oferul nu deschise gura pe toat durata drumului. Nici mcar nu se prezent. Conduse repede prin traficul de diminea i intr n garajul subteran cu scrnet de cauciucuri. i conduse rapid n foaierul interior i apoi la lift. Urcar trei etaje i se ndreptar spre biroul de recepie. Acolo se afla alt individ, care fcu semn n lungul coridorului, spre camera de edine. Au nceput fr voi, spuse el. Grbii pasul. n sala de edine nu erau dect Froelich i Stuyvesant, care stteau fa n fa, pe laturile lungi ale mesei. Erau amndoi nemicai i tcui. Amndoi palizi. Pe suprafaa lustruit dintre ei erau dou fotografii. Una dintre ele reproducea mesajul de nou cuvinte din ziua precedent: Ziua n care va muri Armstrong se apropie rapid. Cealalt era o fotografie Polaroid a unei alte foi. Reacher se apropie i se aplec s o priveasc. La naiba! zise el. n fotografie se vedea o foaie de hrtie identic cu celelalte trei. Avea acelai format, un mesaj pe dou rnduri centrat pe orizontal i aproape de mijloc, pe vertical. Unsprezece cuvinte: O demonstraie a vulnerabilitii voastre va fi pus n scen astzi. Cnd a venit? ntreb el. Azi-diminea, spuse Froelich. Prin pot. Adresat lui Armstrong, la biroul lui. Dar acum aducem aici toat corespondena lui. De unde a fost trimis? Orlando, Florida, tampila potei e de joi. O alt destinaie foarte cutat de turiti, spuse Stuyvesant. Reacher ncuviin din cap. Rezultatele analizelor pentru scrisoarea de ieri?

Tocmai am primit un telefon de avertizare, spuse Froelich. Totul este identic, amprenta i restul. Sunt sigur c la fel va fi i n cazul acesteia. Acum lucreaz la ea. Reacher se uit lung la poze. Amprentele erau complet invizibile, dar avea senzaia c le poate vedea, ca i cum ar fi strlucit n ntuneric. Am ordonat s fie arestai ngrijitorii, spuse Stuyvesant. Nimeni nu coment. Instinctul v spune ceva? ntreb Stuyvesant. E o glum sau e real? Real, zise Neagley. Aa cred. nc nu conteaz, spuse Reacher. Pentru c nc nu s-a ntmplat nimic. Dar vom aciona ca i cum ar fi ceva real, pn ce vom ti sigur. Stuyvesant aprob din cap. Asta a fost i recomandarea lui Froelich. Mi-a citat din Marx. Manifestul Comunist. Capitalul, de fapt, spuse Reacher. Ridic fotografia Polaroid i se uit din nou la ea. Focalizarea era cam slab, iar hrtia era foarte alb din pricina bliului, dar nu te puteai nela asupra nelesului mesajului. Dou ntrebri, zise el. Prima: ct de bine sunt asigurate deplasrile lui de astzi? Ct de bine se poate, rspunse Froelich. I-am dublat garda personal. Plecarea de acas e programat la unsprezece. Folosesc limuzina blindat, n locul mainii de ora. Coloan de maini complet. Folosim corturi pe trotuare, la ambele capete. Nu va fi n aer liber nici o clip. Lui i vom spune c este o repetiie. Tot nu tie nimic despre asta?

Nu, spuse Froelich. Procedura standard, adug Stuyvesant. Nu le spunem. Mii de ameninri anual, spuse Neagley. Stuyvesant aprob din cap. Exact. Majoritatea sunt doar zgomot de fond. Ateptm pn suntem absolut siguri. i chiar i atunci, nu facem mare vlv. Ei au lucruri mai bune de fcut. Este treaba noastr s ne facem griji. OK, a doua ntrebare, zise Reacher. Unde e soia lui? i are i un copil mare, nu? Trebuie s presupunem c atacarea familiei poate fi o demonstraie destul de elocvent a vulnerabilitii lui. Froelich aprob din cap. Soia lui este aici, n D.C. A venit ieri din Dakota de Nord. Atta timp ct st n cas sau n apropierea ei, este n regul. Fiica lui face munc de cercetare, n Antarctica. Ceva legat de meteorologie. Este ntr-o colib, nconjurat de sute de mii de kilometri ptrai de ghea. O protecie mult mai bun dect ce iam putea oferi noi. Reacher aez poza napoi pe mas. Eti ncreztoare? ntreb el. n legtur cu ziua de azi? Sunt al naibii de agitat. Dar? Mai ncreztoare de-att nu pot s fiu. Vreau ca eu i Neagley s fim la faa locului, ca observatori. Crezi c o vom da n bar? Nu, dar cred c tu vei fi ocupat pn peste cap. Dac tipul bntuie prin zon, e posibil s fii prea prins ca s-l reperezi. i va trebui s fie n zon, dac ameninarea este real i dac vrea s fac o demonstraie sau ceva de genul acesta.

OK, zise Stuyvesant. Tu i domnioara Neagley, pe teren, ca observatori. Froelich i duse n Georgetown n Suburban-ul ei. Ajunser exact nainte de ora zece. Coborr la o distan de trei cvartale de locuina lui Armstrong, iar Froelich porni mai departe, cu maina. Era o zi rece, dar soarele apos i ddea toat silina. Neagley rmase nemicat i se uit repede n jur, n toate cele patru direcii. Cum ne desfurm? ntreb ea. Circular, pe o raz de trei cvartale. Tu mergi n sensul acelor de ceasornic, iar eu n sens invers. Apoi, tu te vei plasa la sud i eu voi sta la nord. Ne ntlnim la cas, dup plecarea lui. Neagley aprob din cap i porni spre vest. Reacher porni spre est, n lumina soarelui slab de diminea. Nu cunotea prea bine zona Georgetown. n afar de perioadele scurte din weekendul anterior, pe care le petrecuse supraveghind casa lui Armstrong, mai fusese acolo o singur dat, pentru puin timp, chiar dup ce se retrsese din armat. Era familiarizat cu atmosfera de colegiu, cu cafenelele i casele mici. Dar nu cunotea zona aa cum i cunoate un poliist teritoriul. Poliistul se bazeaz pe senzaia de nepotrivire. Ce e nepotrivit? Ce pare anormal? Care sunt feele sau mainile care nu se potrivesc cu cartierul? Era imposibil s rspunzi la astfel de ntrebri fr s stai mult n locul respectiv. i poate c era imposibil s rspunzi, ntr-un loc ca Georgetown. Toi cei care triau acolo veneau din alte zone. Se aflau acolo pentru un anumit motiv, ca s studieze la universitate sau ca s lucreze pentru guvern. Era un loc de tranziie cu o populaie de moment, n permanent schimbare. Terminai facultatea, plecai. Nu mai

erai votat, te mutai n alt parte. Te mbogeai, te mutai la Chevy Chase[6]. Ddeai faliment, te duceai s dormi n parc. Aa c aproape toi cei pe care-i vedea preau suspeci. Ar fi putut construi un caz mpotriva oricruia dintre ei. Cine prea de-al locului? Un Porsche vechi, cu toba de eapament spart trecu zgomotos pe lng el. Numere de nmatriculare din Oklahoma. Un ofer nebrbierit. Cine era individul? Un Mercury Sable nou-nou era parcat n faa unui Wolkswagen Rabbit mncat de rugin. Automobilul Sabre era rou i aproape sigur nchiriat. Cine l folosea? Cineva care tocmai venise, pentru un scop special? Ddu ocol mainii i arunc o privire, prin geamuri, la canapeaua din spate. Nici un palton, nici o plrie. Nici un top de hrtie desfcut, produs de GeorgiaPacific. Nici o cutie cu mnui din latex medical. i cine era proprietarul Rabbitului? Un student? Sau vreun anarhist, cu o imprimant Hewlett-Packard acas? Erau oameni i pe trotuare. n orice moment puteai s vezi vreo patru-cinci, n orice direcie te-ai fi uitat. Tineri, btrni, albi, negri, mulatri. Brbai, femei, tineri crnd rucsacuri pline cu cri. Unii grbii, alii plimbndu-se agale. Unii mergeau n mod clar la pia, iar alii n mod limpede ntorcndu-se de acolo. Unii lsau impresia c nu se ndreptau spre un loc anume. i examin pe toi, cu coada ochiului, dar nimic special nu-i atrase atenia. Din cnd n cnd, n timp ce mergea, examina ferestrele de la etajele superioare. Erau multe. Un teritoriu foarte bun pentru un lunetist. Un cartier de case, intrri lturalnice, alei nguste. Dar o carabin nu era de nici un folos mpotriva unei limuzine blindate. Tipul ar fi avut nevoie de un arunctor de grenade antitanc, ca s reueasc. i existau o mulime dintre care s

aleag. Cel mai bun ar fi fost un AT-4. Acesta era un tub de aproape un metru lungime, detaabil, din fibr de sticl, pe trepied, care putea lansa un proiectil de trei kilograme, capabil s treac printr-un blindaj gros de 27 de centimetri. Apoi, intervenea principiul ESSB. Efectul secundar din spatele blindajului. Gaura de intrare rmnea mic i ngust, aa nct ntreaga explozie era meninut n interiorul vehiculului. Armstrong ar fi fost transformat n buci mici de carbon plutitor, cu foarte puin mai mari dect nite confeti. Reacher arunc o privire n sus, spre geamuri. Se ndoia c limuzina avea acoperiul blindat. i not n minte s o ntrebe asta pe Froelich. i dac mergea deseori n aceeai main cu cel pe care-l proteja. Se uit din nou la ferestrele superioare. Pentru o simpl demonstraie, n-ar fi fost nevoie chiar de o rachet. O carabin ar fi fost ineficient, dar ar fi subliniat ideea. Cteva focuri n geamul antiglon al limuzinei ar fi atras atenia. Era bun i o puc cu bile cu vopsea. Nite pete roii pe lunet ar fi reprezentat un mesaj. Dar ferestrele de la etajele superioare erau libere, att ct vedea cu ochii. Curate, acoperite cu draperii i nchise din cauza frigului. Casele preau i ele linitite, calme i prospere. Un mic grup de curioi urmrea modul n care echipa Serviciului Secret ridica o tend ntre casa lui Armstrong i trotuar. Arta ca un cort alb, lung i ngust. Nite prelate grele, albe, total opace. Captul dinspre cas se lipea perfect de crmida din jurul uii din fa a casei lui Armstrong. Captul dinspre trotuar avea o curbur, ca un culoar de aeroport. Era loc pentru profilul unei limuzine. Portiera limuzinei avea s se deschid n interiorul cortului, iar Armstrong putea trece din

sigurana casei sale direct n maina blindat, fr s fie nici o clip vizibil pentru un observator. Reacher ddu ocol grupului de curioi. Nu preau amenintori. i nchipui c sunt vecini, n marea majoritate. mbrcai ca i cum n-aveau de gnd s mearg prea departe. Se ntoarse n strad i continu s caute ferestre deschise la etajele superioare. O astfel de fereastr ar fi atras atenia, innd cont de vreme. Dar nu era nici una deschis. Se uit dup oameni care pierdeau vremea, hoinrind. Erau o mulime. n zon, cafenelele erau foarte dese i n fiecare erau oameni care pierdeau timpul. Sorbind cte-un espresso, citind ziare, vorbind la telefoane mobile, scriind la laptopuri de mici dimensiuni, jucndu-se cu agendele lor electronice. Alese un bar care i oferea o imagine bun spre sud, n lungul strzii, i o vedere lateral spre est i spre vest. i lu o cafea mare, simpl, neagr i alese o mas. Se aez, ca s atepte i s supravegheze. La zece cincizeci i cinci, un Suburban negru urc pe strad i parc aproape de trotuar, la nord de cort. Era urmat de o limuzin Cadillac neagr, care parc exact lng deschiderea cortului. n spate era o Town Car neagr. Toate cele trei vehicule preau foarte greoaie. Toate trei aveau geamuri blindate cu sticl reflectorizant, spre exterior. Din Suburbanul din fa ieir patru ageni, care ocupar poziii pe trotuar, doi la nordul casei i doi la sud. Dou maini de patrul ale Poliiei Metropolitane urcau pe strad. Prima se opri exact n centrul drumului, la mare distan n faa convoiului Serviciului Secret, iar a doua rmase mult n spatele acestuia. i aprinser barele luminoase, ca s opreasc traficul, de altfel nu prea intens. Un Chevy Malibu albastru i un SUV Lexus auriu ateptau s treac. Reacher nu mai vzuse nici unul dintre vehicule nainte.

Nici unul dintre ele nu mai trecuser prin zon. Se uit la cort i ncerc s ghiceasc momentul n care Armstrong avea s treac prin acesta. Era imposibil. nc se mai uita la captul dinspre cas, cnd auzi pocnitura slab produs de nchiderea unei portiere blindate, dup care cei patru ageni se ntoarser n Suburbanul lor i ntregul convoi porni. Maina de patrul din fa ni nainte, urmat ndeaproape de Suburban, Cadillac i Town Car. A doua main de poliie ncheia coloana. Toate vehiculele cotir spre est n faa barului n care se afla Reacher. Cauciucurile scrnir pe asfalt. Mainile accelerar. Reacher le privi pn disprur. Apoi se ntoarse i se uit la mica mulime cum se dispersa. ntreg cartierul deveni linitit i nemicat. Urmrir plecarea coloanei de maini dintr-un punct aflat cam la optzeci de metri de locul n care se afla Reacher. Supravegherea le confirm ceea ce tiau deja. Mndria profesional i mpiedic s elimine deplasarea lui de acas la munc ca pe o variant practic imposibil, dar ca ocazie viabil avea s fie plasat undeva la baza listei lor. Foarte, foarte jos pe list. Chiar ultima. i, din aceast cauz, faptul c site-ul web al perioadei de tranziie le oferea att de multe alte variante tentante reprezenta un adevrat noroc. Parcurser un traseu ocolit pe strzi i se ntoarser la maina lor roie Sabre nchiriat, fr nici un incident. Reacher bu ultima gur de cafea i porni spre casa lui Armstrong. Cobor de pe trotuar n locul n care acesta era blocat de cort. Un tunel alb de pnz conducea direct la ua din fa a casei lui Armstrong. Ua era nchis. Pi din nou pe trotuar i se ntlni cu Neagley, care venea din direcie opus. OK? o ntreb el.

Posibiliti exist, spuse ea. Dar nu am vzut pe nimeni care s ncerce s profite de ele. Nici eu. mi plac cortul i maina blindat. Reacher aprob din cap. Scoate carabinele din ecuaie. Nu n ntregime, spuse Neagley. O carabin de 0,50, cu lunet, ar fi trecut prin blindaj. Cu un cartu Browning AP sau API. Reacher se strmb. Ambele cartue reprezentau o propunere formidabil. Cel standard, penetrant de blindaje, trecea pur i simplu prin placa de oel, iar alternativa incendiar penetrant de blindaje i-ar fi fcut loc prin aceasta arznd. Dar, n cele din urm, cltin din cap. Imposibil de ochit, spuse el. Mai nti trebuie s atepi ca maina s se pun n micare, ca s fii sigur c individul este nuntru. Apoi, trebuie s tragi un glon ntr-un vehicul mare, cu geamuri reflectorizante. Ai anse de unu la sut s l nimereti pe Armstrong, n interior. Aa c ai avea nevoie de un AT-4. La asta m-am gndit i eu. Fie ca s loveti maina cu un proiectil exploziv, fie ca s plasezi o bomb cu fosfor n cas. De unde? Eu a folosi o fereastr de la etajul superior al unei case din spatele celei a lui Armstrong. De dincolo de alee. Sistemul lor de aprare se concentreaz asupra prii din fa. Cum ai ajunge acolo? M-a da drept instalator, cineva de la compania de ap sau de la cea de electricitate. Orice tip care ar putea ptrunde cu o cutie de scule mare.

Reacher aprob din cap i nu spuse nimic. Vor fi patru ani al naibii de grei, zise Neagley. Sau opt. n clipa aceea se auzir un fsit de cauciucuri i huruitul unui motor puternic n spatele lor. Se ntoarser i vzur Suburbanul lui Froelich ncetinind. Froelich opri alturi de ei, la douzeci de metri de casa lui Armstrong. Le fcu semn s urce. Neagley se urc n fa, iar Reacher se tolni n spate. Ai vzut pe cineva? ntreb Froelich. O mulime de oameni, rspunse Reacher. N-a fi cumprat un ceas ieftin de la nici unul dintre ei. Froelich ridic piciorul de pe frn i ls maina s ruleze cu vitez mic, de-a lungul drumului. Trase aproape de trotuar i opri din nou, n momentul n care portiera din spate se afla exact la captul cortului. Ridic mna de pe volan i vorbi n microfonul de la ncheietur. Unu, gata, zise ea. Reacher se uit n dreapta, n lungul tunelului de pnz, i vzu ua casei deschizndu-se i un brbat pind afar. Era Brook Armstrong. Nu ncpea nici o ndoial n privina asta. Fotografia lui aprea n toate ziarele de cinci luni ncoace, iar Reacher petrecuse patru zile urmrindu-i fiecare micare. Purta un impermeabil kaki i avea n mn o serviet de piele. nainta prin cort, nici prea rapid, nici prea ncet. Un agent n costum l privea din pragul uii. Convoiul a fost o momeal, zise Froelich. Facem asta din cnd n cnd. Pe mine m-ai pclit, spuse Reacher. Nu-i spunei c asta n-a fost o repetiie, zise Froelich. Nu uitai c el nu tie nimic nc.

Reacher se ndrept pe scaun i se trase ntr-o parte, ca s-i fac loc. Armstrong deschise ua i urc lng el. 'Neaa, M.E., zise el. Bun dimineaa, domnule, replic ea. Ei sunt asociaii mei, Jack Reacher i Frances Neagley. Neagley se ntoarse pe jumtate i Armstrong ntinse braul peste sptarul scaunului, ca s-i strng mna. V cunosc, zise el. V-am vzut la petrecerea de joi seara. Suntei un contribuabil, nu-i aa? De fapt, se ocup cu problemele de securitate, zise Froelich. Am pus la cale o mic manevr secret acolo. Pentru o analiz a eficacitii. Am fost impresionat, spuse Neagley. Excelent, replic Armstrong. Credei-m, doamn, sunt foarte recunosctor pentru grija pe care mi-o poart toat lumea. Mult mai mult dect merit, de fapt. Era fermector, i spuse Reacher. Vocea, faa i ochii lui exprimau o fascinaie nemrginit fa de Neagley. Ca i cum ar fi preferat s vorbeasc cu ea, n locul oricrei alte persoane din lume. i avea o memorie vizual fantastic, dac recunoscuse o fa vzut o dat cu alte o mie, cu patru zile n urm, clar. Era un politician nnscut. Armstrong se ntoarse i-i strnse mna lui Reacher, iar un zmbet de real plcere lumin maina. Este o plcere s v cunosc, domnule Reacher, zise el. Plcerea este de partea mea, replic Reacher i se pomeni rspunzndu-i cu un zmbet. i plcea tipul. Era plin de arm. Carisma rbufnea din el ca un val de cldur. i chiar dac socoteai c 99 la sut din ea era doar o fandoseal politic, tot i plcea i fraciunea rmas. i plcea chiar foarte mult.

i dumneavoastr v ocupai de securitate? l ntreb Armstrong. Consilier, rspunse Reacher. Ei bine, pot s spun c facei o treab excelent. M bucur s v am alturi. Se auzi un sunet slab dinspre casca lui Froelich i aceasta porni maina, ndreptndu-se spre Wisconsin Avenue. Intr n trafic i o lu spre sud i est, pentru a ajunge n centru. Soarele dispruse din nou, iar oraul prea cenuiu, dincolo de geamurile fumurii. Armstrong scoase un sunet ce semna cu un oftat fericit, uitndu-se la ora, ca i cum prea nc fermecat de el. Sub pardesiu avea un costum impecabil i o cma fin de bumbac, cu cravat de mtase. Prea de-a dreptul ireal. Reacher era mai n vrst cu cinci ani, mai nalt cu apte centimetri i mai greu cu douzeci de kilograme fa de Armstrong, dar se simea mic, anost i jerpelit, prin comparaie. Dar tipul prea i real, n acelai timp. Foarte autentic. Puteai s uii de costum i cravat i s i-l nchipui ntr-o jachet mpletit veche, sprgnd lemne n curtea lui. Arta ca un politician foarte serios, dar i ca un tip agreabil. Era nalt i plin de energie. Ochi albatri, trsturi simple, pr rvit, presrat cu smocuri aurii. Prea ntr-o form fizic bun. Nu cu genul de muchi pe care i-i modeleaz sala de sport, ci ca i cum s-ar fi nscut puternic. Avea mini solide. O verighet de aur subire i nimic altceva. Unghii crpate, nengrijite. Fost militar, nu? ntreb el. Eu? zise Neagley. Pn la urm, cred c amndoi. Suntei puin cam prea circumspeci. El m cerceteaz pe mine din priviri, iar dumneata

te uii cu atenie la geamuri, mai ales la semafoare. Recunosc semnele. Tata a fost militar. De carier? Armstrong zmbi. Nu mi-ai citit biografia pentru campanie? Avea de gnd s devin militar de carier, dar a fost pensionat din cauza unei invaliditi, nainte de naterea mea, aa c i-a fcut o firm de cherestea. Totui, nu i-a pierdut nici o clip nfiarea. Fr doar i poate, era un om dintr-o bucat. Froelich iei de pe M Street i porni paralel cu Pennsylvania Avenue, trecnd pe lng Sediul Biroului Executiv i prin faa Casei Albe. Armstrong se aplec s o priveasc. Zmbi i nite riduri mici i se adncir n jurul ochilor. De necrezut, nu-i aa? zise el. Dintre toi cei surprini c voi face parte din asta, eu sunt cel mai surprins, credei-m! Froelich conduse maina pe lng biroul ei din Sediul Trezoreriei i se ndrept spre cupola Capitoliului, care se vedea n deprtare. Nu a existat un Reacher i la Trezorerie? ntreb Armstrong. "Are i o excelent memorie a numelor", i spuse Reacher. Era fratele meu mai mare, rspunse el. Ce mic e lumea, zise Armstrong. Froelich intr pe Constitution Avenue i conduse pe lng Capitoliu. Fcu la stnga pe First Street i se ndrept spre un cort alb, care conducea la o u lateral a Birourilor Senatului. De o parte i de alta a cortului erau dou Town Car ale Serviciului Secret. Patru ageni stteau pe trotuar, ateni i nfrigurai. Froelich conduse direct spre cort i opri foarte aproape de bordur. i verific poziia i mai naint o jumtate de metru, aa nct portiera lui Armstrong s ajung n interiorul adpostului de pnz. Reacher vzu un grup de trei ageni

ateptnd n interiorul tunelului. Unul dintre ei naint i deschise portiera Suburbanului. Armstrong i ridic sprncenele, ca i cum ar fi fost uimit de toat acea atenie care i se acorda. Mi-a fcut plcere s v cunosc, zise el. Mulumesc, M.E. Apoi, pi n penumbra prelatei, nchise portiera, iar agenii l nconjurar i l conduser pe toat lungimea cortului, pn la cldire. Reacher zri n treact oamenii n uniform, din securitatea Capitoliului, care ateptau nuntru. Armstrong intr i ua se nchise n spatele lui. Froelich se ndeprt de bordur, ocoli mainile parcate i porni spre nord, n direcia Union Station. OK, zise ea, ca i cum s-ar fi simit foarte uurat. Pn acum, a fost bine. Ai riscat, spuse Reacher. Un risc cu o probabilitate de doi la dou sute optzeci i unu de milioane, zise Neagley. Ce vrei s spui? Era posibil ca unul dintre noi s fi trimis scrisorile. Froelich zmbi. Am presupus c nu este cazul. Ce prere avei despre el? Mie mi-a plcut, spuse Reacher. Sincer. i mie mi-a plcut, zise Neagley. nc de joi. i acum? Va sta aici toat ziua, n edine. Prnzul n sala de mese. O s-l ducem acas pe la apte. Soia lui e acas. Aa c-o s le nchiriem o caset video sau ceva de genul sta. O s-i inem nchii toat seara. Avem nevoie de informaii, spuse Reacher. Nu tim exact ce form poate lua aceast demonstraie. Sau unde se va desfura.

Poate fi orice, chiar i simple graffiti. Nu vrem s o lsm s treac pe lng noi, neobservat. Dac se va ntmpla. Froelich ncuviin din cap. O s verificm la miezul nopii. Presupunnd c apucm miezul nopii. i vreau ca Neagley s-i interogheze din nou pe ngrijitori. Dac aflm ceea ce vrem de la ei, putem s ne relaxm. Mi-ar plcea s fac asta, zise Froelich. O lsar pe Neagley la nchisoarea federal i se ntoarser cu maina la biroul lui Froelich. Acolo i ateptau rapoartele criminalistice ale FBI-ului referitoare la ultimele dou mesaje. Erau identice cu primele dou, n toate privinele. Dar mai exista i un raport suplimentar, de la un chimist al Biroului. Acesta detectase ceva neobinuit la amprente. Squalen, zise Froelich. Ai mai auzit de chestia asta? Reacher neg din cap. Este o hidrocarbur aciclic. Un tip de ulei. Exist urme de aa ceva n amprente. Puin mai mult pe a treia i a patra scrisoare, fa de primele dou. Amprentele conin ntotdeauna ulei. Aa sunt i detectate. Dar de obicei e vorba de grsimea obinuit a pielii. Chestia asta e diferit. C30H50. Este ulei de pete. Ulei de ficat de rechin, n esen. ntinse hrtia peste birou. Era acoperit n ntregime cu chestii complicate din chimia organic. Squalenul era un ulei natural folosit ca lubrifiant pentru mecanisme fine, de genul ceasurilor mecanice. La baza foii era o noti care spunea c, atunci cnd este hidrogenat, squalenul devine squalan. Cum adic, "hidrogenat"? ntreb Reacher.

O fi nsemnnd s adaugi ap? zise Froelich. Ca energia hidroelectric? El ridic din umeri. Froelich scoase un dicionar de pe raft i l deschise la litera H. Nu, zise ea. nseamn s adaugi moleculei atomi de hidrogen suplimentari. Ei bine, acum chiar c m-ai bgat n cea. Nu prea m-am mpcat cu chimia la coal. Asta nseamn c tipul s-ar putea s se ocupe cu pescuitul de rechini. Sau i ctig existena eviscernd peti, zise Reacher. Sau lucreaz ntr-o pescrie. Sau e un ceasornicar care se murdrete pe degete de ulei cnd i unge mecanismele. Froelich deschise un sertar, rsfoi printr-un dosar i scoase o foaie. I-o ntinse lui Reacher. Era fotografia fluoroscopic a unei amprente, n mrime natural. E tipul nostru? ntreb Reacher. Froelich aprob din cap. Era o amprent foarte clar, poate cea mai clar pe care o vzuse Reacher vreodat. Toate nuleele erau marcate clar. Era accentuat i uimitor de provocatoare. i era mare. Foarte mare. Buricul degetului avea aproape patru centimetri diametru. Reacher i aps degetul mare lng ea. Al lui era mai mic, dei nu avea cele mai delicate mini din lume. sta nu-i un deget de ceasornicar, zise Froelich. Reacher aprob ncet din cap. Probabil c tipul avea minile ca nite mnunchiuri de banane. i o piele aspr, ca s lase o amprent att de clar. Lucrtor manual, spuse el.

Pescar de rechini, zise Froelich. Unde se prind muli rechini? Parc-n Florida? Orlando e n Florida. Telefonul ei sun. l ridic de pe mas i se schimb la fa. Ridic privirea spre tavan i aps receptorul pe umr. Armstrong vrea s mearg la Departamentul Muncii, zise ea. i vrea s mearg pe jos.

APTE Erau exact trei kilometri ntre Trezorerie i birourile Senatului, iar Froelich conduse tot drumul cu o singur mn, n timp ce vorbea la telefon. Vremea era ntunecat, traficul intens i viteza de deplasare mic. Parc la gura cortului alb de pe First Street, opri motorul i i nchise telefonul, toate n acelai timp. Cei de la Departamentul Muncii nu pot s vin ei aici? ntreb Reacher. Froelich neg din cap. E o chestie politic. Se vor produce schimbri acolo i este mai politicos ca Armstrong s fac chiar el efortul. i de ce vrea s mearg pe jos? Pentru c-i place s stea afar. i place aerul liber. i e ncpnat. Unde trebuie s mearg, mai exact? Froelich art cu mna spre vest. La mai puin de 800 de metri, ntr-acolo. S zicem, aseapte sute de metri, dac traversezi Capitol Plaza. El i-a contactat pe ei sau invers? El i-a contactat. O s se afle, aa c ncearc s prentmpine vetile rele. Poi s-l mpiedici s se duc? Teoretic, spuse ea. Dar nu prea vreau s o fac. Nu e genul de discuie n contradictoriu pe care s mi-o doresc n clipa asta. Reacher rsuci capul i se uit la strada din spatele lor. Nu se vedea nimic, cu excepia vremii cenuii i a mainilor care treceau n vitez pe Constitution Avenue.

Arunci, las-l s o fac, spuse. El i-a contactat pe ei. Nu l-a atras altcineva n spaiu liber. Nu e o capcan. Froelich arunc o privire n fa, prin parbriz. Apoi se rsuci i se uit pe lng Reacher, prin geamul din lateralul acestuia, n lungul cortului. i deschise telefonul i vorbi din nou cu cei din biroul ei. Folosi abrevieri i un torent de elemente de jargon pe care Reacher nu reui s le urmreasc. Froelich ncheie convorbirea i nchise telefonul. Vom aduce un elicopter de trafic al Poliiei Metropolitane, zise ea. Va zbura suficient de jos ca s fie vizibil. Armstrong trebuie s treac pe lng Ambasada Armeniei, aa c vom pune civa poliiti suplimentari acolo. Nu vor fi vizibili. Eu l voi urma cu maina, pe D Street, la cincizeci de metri distan. Vreau ca tu s mergi n faa lui, cu ochii bine deschii. Cnd vom face asta? Peste zece minute. Mergi nainte pe strad i apoi la stnga. OK, zise Reacher. Froelich reporni maina i o duse puin mai n fa, pentru ca Reacher s poat cobor pe trotuar, n afara cortului. Se ddu jos, i ncheie jacheta i se ndeprt prin frig. naint pe First Street i apoi la stnga, pe C Street. n faa lui se vedea traficul de pe Delaware Avenue, iar dincolo de acesta, Capitol Plaza. Arbori mici, golai i peluze deschise, maronii. Poteci din gresie sfrmat. O fntn n centru. Un bazin n dreapta. n stnga, ceva mai departe, un fel de obelisc ridicat n memoria cuiva. Travers Delaware n fug, ferindu-se de maini. Intr n pia. Pietriul scria sub pantofii lui. Era foarte frig, iar tlpile pantofilor erau subiri. Avea senzaia c n piatra sfrmat de sub picioare erau amestecate cristale de ghea. Se opri chiar

lng fntn. Privi n jur. Perimetrul era bun. n nord era un teren deschis, apoi un semicerc de steaguri ale statelor, un alt monument i cldirea lui Union Station. La sud nu era nimic, cu excepia Capitoliului, mai departe, dincolo de Constitution Avenue. n fa, la vest, era o cldire despre care presupuse c era Departamentul Muncii. Ocoli fntna, cu vederea focalizat la distan medie, dar nu vzu nimic ngrijortor. Acoperire proast, nici o fereastr n apropiere. n parc erau oameni, dar nici un asasin nu se nvrte fr rost prin zon, doar-doar s-o schimba pe neateptate programul. Merse mai departe. C Street continua n cellalt capt al pieii, exact vizavi de obelisc. Care era, de fapt, o lespede vertical. Pe semnul indicator ndreptat spre ea scria: Memorialul Taft. C Street traversa New Jersey Avenue i apoi Louisiana Avenue. Erau dou treceri de pietoni. Trafic rapid. Armstrong avea s piard ceva timp, stnd pe loc i ateptnd schimbarea semaforului. Ambasada Armeniei era n fa, pe stnga. O main de patrul a Poliiei opri n faa ei. Parc lng bordur i din ea coborr patru poliiti. Auzi n deprtare un elicopter. Se ntoarse i l vzu zburnd jos, la nord i la vest, ocolind spaiul aerian interzis din jurul Casei Albe. Departamentul Muncii era exact n fa. Avea o mulime de ui laterale convenabile. Travers C Street pe trotuarul ndeprtat. Se ntoarse cincizeci de metri, pn ntr-un loc de unde putea s vad piaa. i atept. Elicopterul staiona n aer, suficient de jos ca s fie vizibil, dar suficient de sus ca s nu fie asurzitor. Vzu Suburbanul lui Froelich n deprtare, mic, cotind pe dup col, trgnd lng bordur i oprindu-se. Jack se uit la oameni. Majoritatea erau grbii. Era prea frig pentru plimbare. Vzu un grup de oameni n partea ndeprtat a fntnii. ase brbai n

paltoane negre, nconjurndu-l pe un al aptelea, ntr-un pardesiu kaki. Mergeau pe mijlocul potecii din gresie sfrmat. Cei doi ageni din fa erau n stare de alert. Ceilali stteau aproape unul de cellalt, ca o grmad de rugby n micare. Trecur pe lng fntn i se ndreptar spre New Jersey Avenue. Ateptar schimbarea semaforului. Armstrong avea capul descoperit. Vntul i rvea prul. Mainile treceau pe lng ei. Nimeni nu le ddea atenie. oferii i pietonii ocupau lumi diferite, bazate pe relativitatea timpului i a spaiului. Froelich pstra distana. Suburbanul ei nainta ncet pe lng trotuar, la cincizeci de metri distan. Culoarea semaforului se schimb, iar Armstrong i echipa lui naintar. Pn acum, totul era n regul. Operaiunea se desfura bine. Apoi, totul se schimb. Mai nti, vntul mpinse puin din poziie elicopterul poliiei. Apoi, cnd Armstrong i echipa lui se aflau la jumtatea poriunii triunghiulare nguste dintre New Jersey Avenue i Louisiana Avenue, un trector fcu o manevr surprinztoare perfect, la zece metri deprtare. Era un individ ntre dou vrste, slab de nemncare, brbos, cu prul lung, nengrijit. Purta un impermeabil cu cordon, unsuros din cauza vechimii. Rmase perfect nemicat o fraciune de secund, dup care se arunc asupra lui Armstrong, n salturi lungi, n timp ce braele i se nvrteau inutil, ca braele unei mori de vnt, iar gura i era larg deschis, ntr-un urlet. Cei doi ageni aflai cel mai aproape de vicepreedinte nir n fa ca s-l intercepteze, iar ceilali patru se retraser i se strnser n jurul lui Armstrong. Se deplasar i se aranjar pn cnd ajunser toi ase ntre nebun i Armstrong. Ceea ce l ls pe Armstrong total descoperit din direcia opus.

n mintea lui Reacher rsri cuvntul diversiune i se nvrti pe loc. Nu era nimic acolo. Nu era nimic n nici o direcie. Doar peisajul oraului, nemicat, rece i indiferent. Se uit la ferestre, cutnd micare. Cut sclipirea soarelui pe sticl. Nimic. Absolut nimic. Se uit la mainile de pe strad. Indiferente, acestea se deplasau rapid. Nici una nu ncetinise. Se ntoarse i l descoperi pe nebun intuit la pmnt de doi ageni, n timp ce ali doi l ineau sub ameninarea armelor. Vzu Suburbanul lui Froelich nind i virnd rapid. Opri scurt lng bordur i doi ageni l mpinser pe Armstrong pe trecerea de pietoni i apoi pe bancheta din spate a mainii. Dar Suburbanul nu plec de pe loc. Rmase acolo, celelalte maini din trafic fiind nevoite s-l ocoleasc. Elicopterul reveni pe poziie i cobor puin, ca s vad totul mai de aproape. Elicele se nvrteau zgomotos. Nu se ntmpl nimic. Apoi, Armstrong iei din main. Cei doi ageni coborr i ei i l conduser la nebunul ntins la pmnt. Armstrong se ls pe vine, lng el. i puse coatele pe genunchi. Prea s-i vorbeasc. Froelich ls motorul n funciune i l nsoi pe trotuar. i ridic mna i vorbi n microfonul de la ncheietur. Dup cteva clipe lungi, o main de patrul a Poliiei Metropolitane coti dup col i opri n spatele Suburbanului. Armstrong se ridic i se uit cum cei doi ageni cu armele n mini l urcau pe individ n partea din spate a mainii de poliie. Aceasta se ndeprt, Froelich se ntoarse la Suburbanul ei, iar Armstrong trecu din nou n mijlocul escortei sale i pornir spre Departamentul Muncii. Elicopterul plana deasupra lor. Cnd traversar n sfrit Louisiana Avenue ntr-un sens, Reacher travers n sens opus i alerg spre maina lui Froelich. Aceasta sttea pe scaunul oferului, cu capul ntors ca s-l vad pe

Armstrong ndeprtndu-se. Reacher btu n geam i Froelich ntoarse capul rapid, surprins. Vzu cine era i cobor geamul. Eti bine? o ntreb el. Froelich ntoarse din nou capul, ca s se uite dup Armstrong. Cred c sunt nebun. Cine era tipul? Doar un om de pe strad. Vom urmri aceast pist, dar sunt absolut sigur c nu are nici o legtur. E imposibil. Dac el ar fi trimis scrisorile, am fi simit nc mirosul de bourbon pe hrtie. Armstrong a vrut s discute cu el. A spus c-i e mil de el. i a insistat s continue drumul pe jos. E nebun. Iar eu sunt i mai nebun c i-am dat voie. O s mearg pe jos i la ntoarcere? Probabil. Mi-ar prinde bine o ploaie, Reacher. De ce nu plou niciodat atunci cnd vrei? O ploaie zdravn, peste o or, mi-ar fi de mare ajutor. Reacher se uit spre cer. Era cenuiu i rece, dar toi norii erau la mare nlime i neamenintori. Nu se apropia nici o ploaie. Ar trebui s-i spunei, zise el. Ea cltin din cap i-i ntoarse faa. Pur i simplu, noi nu facem asta. Atunci ar trebui s pui pe cineva din personalul lui s-l cheme napoi urgent. Ca i cum ar fi vorba de ceva foarte important. Va trebui s ia maina. Ea cltin din nou din cap. El conduce tranziia. El stabilete ritmul. Nimic nu e urgent, dect dac el spune c este. Atunci, spune-i c e vorba de o alt repetiie. O tactic nou sau ceva de genul acesta. Froelich i arunc o privire.

Presupun c a putea s fac asta. Suntem nc n perioada anterioar numirii oficiale. Avem dreptul s facem repetiii cu el. Posibil. ncearc, zise Reacher. ntoarcerea e mai periculoas dect mersul pe jos la dus. Vor trece cteva ore, n care cineva poate s afle ce vrea s fac. Urc, spuse ea. Cred c-ai ngheat. Reacher ocoli Suburbanul i urc pe scaunul din dreapta. i descheie fermoarul jachetei i o ls deschis, ca s permit aerului cald al radiatorului s ptrund n interiorul ei. Continuar s priveasc pn ce Armstrong i agenii disprur n interiorul sediului Departamentului Muncii. Froelich sun imediat la biroul ei. Ddu instruciuni s fie informat nainte ca Armstrong s plece din nou. Apoi bg maina n vitez i porni spre sud i spre vest, ndreptndu-se spre Aripa Estic a National Gallery. Coti la stnga i trecu pe lng oglinda lacului de lng cldirea Capitoliului. Apoi coti la dreapta, pe Independence Avenue. Unde mergem? ntreb Reacher. Nicieri, zise ea. ncerc doar s mi umplu timpul. i s decid dac ar trebui s-mi dau demisia azi sau s continui s-mi storc creierii. Conduse pe lng toate muzeele i coti la stnga, pe Strada 14. Biroul Gravurilor i Imprimeriei se nla n dreapta lor, ntre ei i Tidal Basin. Era o cldire nalt i cenuie. Froelich opri lng trotuar, vizavi de intrarea principal. Ls motorul pornit, innd piciorul pe frn. Ridic privirea spre una dintre ferestrele nalte, de birou. Joe a petrecut ceva timp acolo, zise ea. Pe vremea cnd proiectau noua bancnot de o sut de dolari. Zicea c, dac va

trebui s o protejeze, trebuia s tie cte ceva despre ea. A trecut mult timp de atunci. Avea capul ridicat. Reacher putea s i vad curba gtului. Putea s vad modul n care se ntlnea cu deschiderea cmii. Nu zise nimic. Obinuiam s m ntlnesc cu el aici, uneori, spuse ea. Sau pe treptele Memorialului Jefferson. Ne plimbam n jurul lacului, seara trziu. Primvara sau vara. Reacher privi n dreapta lui. Memorialul prea mic printre copacii goi i se reflecta n apa nemicat. L-am iubit, s tii, spuse Froelich. Reacher nu zise nimic. Se uit la mna pe care o inea pe volan. i la ncheietura ei. Subire, cu pielea perfect. Se mai vedea o amintire a bronzului de var. Iar tu semeni foarte mult cu el, zise ea. Unde locuia? Froelich i arunc o privire. Nu tii? Nu cred c mi-a spus vreodat. Tcere n maina cu motorul la ralanti. Avea un apartament n Watergate, spuse ea. nchiriat? Ea aprob din cap. Era foarte sumar mobilat. Ca i cum ar fi fost doar o locuin temporar. Normal. Cei din familia Reacher nu au proprieti. Cred c nu am avut niciodat. Familia mamei tale avea. Aveau o proprietate n Frana. Da? Nici asta nu tiai? El ridic din umeri. tiam c erau francezi, bineneles. Dar nu cred c am auzit vreodat ceva despre situaia lor imobiliar.

Froelich ridic piciorul de pe frn, privi n oglinda retrovizoare, ambal motorul i reintr n trafic. Pot s zic c ideea voastr despre familie era foarte ciudat, zise ea. Asta e clar. Prea ceva normal, la vremea respectiv, replic el. Noi credeam c aa se ntmpl n toate familiile. Celularul ei sun. Un tril electronic redus, n linitea din main. Froelich l deschise. Ascult o clip i spuse: OK. i nchise. Era Neagley. A terminat cu ngrijitorii. A aflat ceva? Nu mi-a spus. Ne ateapt la birou. Ocoli prin partea sudic a Mall-ului i porni spre nord, pe Strada 14. Telefonul sun din nou. l deschise cu o mn i ascult, continund s conduc. Nu spuse nimic i l nchise. Arunc o privire spre traficul din faa lor. Armstrong e gata s se ntoarc, zise ea. M duc s ncerc s-l conving s mearg cu maina mea. Te las la garaj. Cobor cu maina pe ramp i staion att ct Reacher s aib timp s sar jos. Apoi vir n spaiul ngust i urc napoi spre strad. Reacher gsi ua cu hublou din sticl armat i urc scrile pn n holul cu un singur lift. Urc la etajul trei i o gsi pe Neagley ateptndu-l n anticamer. Sttea dreapt, pe un fotoliu de piele. Stuyvesant e pe aici? o ntreb Reacher. Ea neg din cap. S-a dus alturi. La Casa Alb. Vreau s merg s m uit la camera aia video. Trecur mpreun pe lng recepie, spre partea din spate a etajului, i ajunser la zona ptrat din faa biroului lui Stuyvesant.

Secretara lui era la birou, cu poeta deschis. Avea n mini o oglind micu cu ram din baga i un ruj de buze. Postura o fcea s par uman. Eficient, desigur, dar n acelai timp o btrnic de treab. i vzu venind i bg repede la loc ustensilele cosmetice, ca i cum s-ar fi jenat c fusese prins cu ele. Reacher se uit peste capul ei, la camera de supraveghere. Neagley se uit la ua ce ddea spre biroul lui Stuyvesant. Apoi se uit la secretar. V amintii de dimineaa n care a aprut mesajul aici? ntreb Neagley. Sigur c da, spuse secretara. De ce i-a lsat domnul Stuyvesant servieta pe mas? Secretara se gndi cteva clipe. Pentru c era joi. Ce se ntmpl joia? Are vreo edin dimineaa? Nu. Soia lui merge la Baltimore, marea i joia. Ce legtur are asta? Ea lucreaz ca voluntar, la un spital de acolo. Neagley o privi n ochi. Ce legtur are asta cu servieta soului ei? Ea conduce, spuse secretara. Pleac cu maina familiei. Nu au dect una. Nu au nici main de serviciu, pentru c domnul Stuyvesant nu mai este operaional. Aa c dumnealui e nevoit s vin la munc cu metroul. Neagley o privi nedumerit. Cu metroul? Secretara aprob din cap. Are o serviet special pentru zilele de mari i de joi, pentru c e obligat s o pun pe podea, n vagonul de metrou. Nar face asta cu servieta lui obinuit, pentru c ar murdri-o.

Neagley rmase nemicat. Reacher se gndi la casetele de supraveghere, n care l vzuse pe Stuyvesant plecnd miercuri seara trziu i apoi ntorcndu-se joi dimineaa, devreme. Eu n-am observat nici o diferen, zise el. Mi s-a prut c e aceeai serviet. Secretara aprob din cap. Sunt identice, spuse ea. Acelai productor, aceeai marc. Nu-i place ca oamenii s observe asta. Dar una este pentru maina lui, iar cealalt, pentru metrou. De ce? Urte murdria. Cred c se teme de ea. Marea i joia nu-i duce deloc servieta de metrou n birou. O las aici toat ziua, iar eu trebuie s-i duc ce are n ea. Dac plou, i las aici i pantofii. Ca i cum biroul lui ar fi un templu japonez. Neagley i arunc o privire lui Reacher i fcu o grimas. E o excentricitate inofensiv, zise secretara. Apoi i cobor vocea, ca i cum ar fi putut fi auzit tocmai de la Casa Alb. i total inutil, dup prerea mea. Metroul din Washington este renumit ca fiind cel mai curat metrou din lume. OK, spuse Neagley. Dar e ciudat. E inofensiv, repet secretara. Reacher i pierdu interesul, pi n spatele ei i se uit la ieirea de incendiu. Avea o bar din oel lustruit, la nlimea taliei, aa cum cereau, fr ndoial, normele de construcie ale oraului. i puse degetele pe ea i o aps cu atenie. mpinse puin mai tare i bara se plie spre lemnul vopsit, iar ua se deschise n spate. Era o u solid, ignifug, greutatea ei fiind susinut de trei balamale mari din oel. Trecu dincolo de prag, pe o platform mic i ptrat a scrii. Treptele erau din beton i mai noi dect structura din piatr a cldirii principale. Urcau la

etajele superioare i coborau pn la nivelul strzii. Aveau balustrade din oel. Existau i nite becuri slabe, de urgen, protejate de aprtori din srm. Era clar c un spaiu ngust fusese reamenajat n spatele cldirii, n timpul modernizrii, i fusese dedicat unui sistem de ieire n caz de incendiu. Pe partea cealalt a uii era o clan obinuit, care aciona acelai zvor ca i bara. Avea o gaur pentru cheie, dar nu era ncuiat. Se rsucea cu uurin. Normal, i spuse Reacher. Cldirea era sigur, ca ntreg. Nu era necesar s fie izolat i fiecare etaj. Ls ua s se nchid n spatele lui i rmase o secund n ntunericul de pe scar. Rsuci din nou clana i redeschise ua, intrnd dintr-un singur pas n secretariat. Se rsuci i ridic privirea spre camera de supraveghere. Era exact acolo, deasupra capului lui, plasat aa nct s l repereze cnd fcea al doilea pas. Avans nc puin i ls ua s se nchid n spatele lui. Se uit din nou la camera video. Era deja n raza ei. i mai avea ali doi metri i jumtate de parcurs, nainte s ajung la ua lui Stuyvesant. ngrijitorii au pus mesajul acolo, zise secretara. Nu exist nici o alt explicaie posibil. Telefonul de pe birou sun, iar secretara se scuz politicos i rspunse. Reacher i Neagley se ntoarser prin labirintul de coridoare i gsir biroul lui Froelich. Era linitit, ntunecat i gol. Neagley aprinse becurile cu halogen i se aez la birou. Nu mai exista alt scaun, aa c Reacher se aez pe podea, cu picioarele ntinse i spatele rezemat de un fiet. Spune-mi cum e cu ngrijitorii, spuse el. Neagley ncepu s bat cu degetele n tblia biroului. Clinchetul unghiilor ei alterna cu mici bti mai slabe ale buricelor degetelor.

Au avocai, zise ea. Departamentul le-a trimis avocai, cte unul pentru fiecare. i li s-a spus care le sunt drepturile. Drepturile lor umane sunt protejate pe deplin. Nu-i aa c-i minunat lumea asta a civililor? E nemaipomenit. Ce au spus? Mai nimic. i-au pus lact la gur. Sunt al naibii de ncpnai. Dar i al naibii de ngrijorai. Sunt prini ntre ciocan i nicoval. E clar c le e foarte team s dezvluie cine le-a spus s pun hrtia acolo, dar la fel de team le e i c-i vor pierde slujbele i c este posibil s ajung la nchisoare. Nu au cum s ctige. Nu a fost deloc plcut. Ai pomenit numele lui Stuyvesant? Tare i rspicat. E clar c ei cunosc numele, dar nu sunt sigur c tiu exact cine este el. Lucreaz n schimbul de noapte. Nu vd altceva dect o grmad de birouri. Ei nu vd oameni. Nu au reacionat n nici un fel la numele lui. Nu au reacionat la nimic, de altfel. Au stat acolo, speriai de moarte, uitndu-se la avocaii lor, fr s spun nimic. ncepi s dai rateuri. Din cte mi amintesc, oamenii i mncau din palm, pe vremuri. Ea ncuviin din cap. i-am spus c mbtrnesc. Nu am reuit s-i clintesc nici un pic. De fapt, avocaii nu m-ar fi lsat s o fac. Sistemul justiiar civil e foarte ciudat. Nu m-am mai simit niciodat att de nelalocul meu. Reacher nu spuse nimic. Se uit la ceas. i acum, ce facem? ntreb Neagley. Ateptm, rspunse el. Ateptarea trecu greu. Froelich se ntoarse dup o or i jumtate i le spuse c Armstrong era n siguran, napoi n

biroul lui. l convinsese s mearg cu ea, cu maina. i spusese c nelegea c el prefera s mearg pe jos, dar subliniase c echipa ei avea nevoie de o reglare operaional i c acela era cel mai bun moment ca s o fac. Insistase pn la punctul n care un refuz ar fi prut un moft de primadon, iar Armstrong nu era aa ceva, aa c urcase chiar mulumit n Suburbanul ei. Transferul prin cortul de la Senat decursese fr incidente. Acum d nite telefoane, spuse Reacher. Vezi dac s-a ntmplat ceva ce trebuie s tim i noi. Froelich lu legtura mai nti cu poliitii din D.C. Primi lista normal de infraciuni urbane, dar ar fi fost o exagerare s clasifice vreuna dintre ele ca fiind o demonstraie a vulnerabilitii lui Armstrong. Froelich sun apoi la secia la care era reinut nebunul i primi un raport verbal lung referitor la starea lui. nchise i cltin din cap. N-are nici o legtur, spuse ea. Cei de acolo l cunosc. Coeficient de inteligen sub 80, alcoolic, doarme pe strad, abia dac tie s citeasc, iar amprentele lui nu se potrivesc. n cazierul lui lung de un metru scrie c se repede asupra oricrei persoane a crei imagine o vede n ziarele sub care doarme. Un fel de personalitate maniaco-depresiv. Prerea mea este c putem s-l dm uitrii. OK, zise Reacher. Apoi, Froelich deschise baza de date a Centrului Naional de Informaii asupra Infraciunilor i cut datele recente. Acestea aprur, din toate colurile rii, succedndu-se mai repede de una pe secund. Mai repede dect le putea citi. N-are nici un rost, spuse ea. Va trebui s ateptm pn la miezul nopii.

Sau pn la ora unu, interveni Neagley. Se poate ntmpla dup ora central, n Bismarck. E posibil s trag asupra casei lui. Sau s arunce o piatr prin fereastr. Aa c Froelich sun la poliitii din Bismarck i le ceru s fie anunat imediat dac se ntmpla ceva ce avea o legtur ct de mic cu Armstrong. Apoi repet aceeai cerere Poliiei Statale din Dakota de Nord i FBI-ului din ntreaga ar. Poate c n-o s se-ntmple nimic, spuse ea. Reacher se uit ntr-o parte. Ar fi bine s speri c-o s se ntmple, i zise el. Pe la ora apte seara, n complexul de birouri ncepu s se lase linitea. Majoritatea celor vizibili pe coridoare se retrgeau n aceeai direcie, spre partea frontal a cldirii. Purtau paltoane i aveau n mini geni i serviete. V-ai anulat rezervarea de la hotel? ntreb Froelich. Da, spuse Reacher. Eu nu, zise Neagley. Sunt un musafir groaznic. Froelich se opri o clip, puin luat pe nepregtite. Dar Reacher nu era surprins. Lui Neagley i plcea singurtatea. Aa fusese ntotdeauna. i plcea s stea singur. Nu tia de ce. OK, spuse Froelich. Dar ar trebui s ne lum puin timp liber. S ne odihnim i s ne regrupm mai trziu. V las pe voi i apoi ncerc s-l duc pe Armstrong acas, n siguran. Merser mpreun la garaj, iar Froelich i porni Suburbanul i o duse pe Neagley la hotel. Reacher intr cu ea pn la ghieul bieilor de serviciu i i ceru hainele din Atlantic City. Erau mpachetate, la un loc cu pantofii lui vechi, cu periua de dini i aparatul de ras, i puse ntr-un sac negru de gunoi pe care l luase din cruciorul menajerei. Pachetul nu-l impresion deloc pe biatul de serviciu, care i-l cr totui pn la main, unde Reacher l lu i i ddu un dolar. Apoi se urc lng Froelich i

aceasta porni. Era frig, ntuneric i umed, iar traficul era groaznic. Blocaje de circulaie peste tot. iruri lungi de luminie roii de frn se ntindeau n faa lor, iruri lungi de lumini puternice de faruri se apropiau de ei. Merser spre sud, traversar podul de pe Strada 11 i i croir drum pe un labirint de strzi, pn acas la Froelich. Aceasta parc lng alt main, lsnd motorul s mearg, i bjbi pe lng volan ca s scoat de pe inel cheia de la u. I-o ntinse lui Reacher. M ntorc n vreo dou ore, spuse ea. F-te comod. Reacher i lu sacul, cobor i o privi plecnd. Froelich vir la dreapta, ca s se ntoarc pe un alt pod, i dispru. Reacher travers trotuarul i descuie ua de la intrare. Casa era ntunecat i cald. Simi parfumul ei nuntru. nchise ua n spatele lui i orbeci dup ntreruptor. Un bec de putere mic se aprinse sub abajurul unei lmpi, pe un dulpior mic, cu sertare. Oferea o lumin blnd, atenuat. Puse cheia lng veioz, i ls sacul la picioarele scrii i intr n camera de zi. Aprinse lumina. Intr n buctrie. Se uit n jur. Vzu scrile de la pivni, n spatele unei ui. Rmase nemicat pentru o clip, n timp ce curiozitatea i ddea ghes. Era un reflex adnc nrdcinat, ca i respiraia. Era politicos s cerceteze casa gazdei lui? Din obinuin? Bineneles c nu. Dar nu se putu opune tentaiei. Cobor pe scri, aprinznd luminile. Pivnia era un spaiu ntunecat, cu ziduri din ciment vechi i neted. Vzu o sob i un filtru de ap. O main de splat i un usctor electric. Rafturi. Valize vechi. O mulime de prostii ngrmdite peste tot, dar nimic important. Urc din nou. Stinse toate luminile. Vizavi de capul scrilor era un spaiu nchis, chiar lng buctrie, mai mare dect un dulap, dar mai mic dect o camer. Poate c fusese o cmar, iniial. Dar acum

era amenajat ca un mic birou. Vzu un scaun pe rotile, un birou i rafturi, toate vechi de civa ani. Preau versiunea ieftin a mobilierului de birou real, cu o mulime de urme de uzur. Poate c erau luate la mna a doua. Era i un computer, destul de vechi, la care era conectat cu un cablu gros o imprimant cu cerneal. Se ntoarse n buctrie. Cut n locurile obinuite n care o femeie ascunde lucrurile n buctrie i gsi 500 de dolari n diverse bancnote, n interiorul unei caserole de lut, pe raftul de sus al unui bufet. Bani pentru situaii neprevzute. Poate o msur de prevedere precum cea de la grania dintre milenii, pe care ea decisese s o pstreze. Gsi un Beretta M9 de nou milimetri ntr-un sertar, ascuns cu atenie sub un teanc de suporturi de mas. Era vechi, zgriat i ptat cu ulei uscat. Probabil un surplus al armatei, redistribuit la alt departament guvernamental. Fr nici o ndoial, un articol din generaia trecut a Serviciului Secret. Nu era ncrcat. ncrctorul lipsea. Deschise urmtorul sertar din stnga i gsi patru ncrctoare aliniate sub o mnu de cuptor. Erau toate ncrcate cu cartue standard. Pri bune i pri rele. Aezarea era inteligent. Iei arma cu mna dreapt i ncrctoarele, cu mna stng. Ergonomie. Dar s ii ncrctoarele pline cu gloane nu e o idee bun. Dac le lai suficient de mult, arcul din ncrctor preia forma comprimat i nu-i mai face treaba. Deformarea arcurilor din ncrctoare era motivul cel mai frecvent al blocrii armelor. E mai bine s ii arma cu un singur cartu pe eav i toate celelalte gloane separat. n felul sta, poi s tragi un foc cu mna dreapt, n timp ce bagi cartuele n ncrctor cu mna stng. E mai lent dect ar fi ideal, dar mult mai bine dect s apei pe trgaci i s nu auzi altceva dect un clinchet sec.

nchise sertarele din buctrie i se ntoarse n camera de zi. Acolo nu era nimic, doar pe un raft o carte cu o cavitate decupat n blocul de pagini, dar nuntru nu era nimic. Porni televizorul, care funciona. Cunoscuse odat un tip care i ascundea lucrurile n interiorul unui televizor golit. Casa lui a fost percheziionat de opt ori, pn s aib cineva ideea s verifice dac totul era aa cum prea. n hol nu era nimic. Nimic lipit sub sertare, n dulpior. Nimic n bi. Nimic important n dormitoare, cu excepia unei cutii de pantofi, sub patul lui Froelich. Era plin cu scrisori, cu scrisul lui Joe. Le puse napoi, fr s le citeasc. Se ntoarse la parter i i duse sacul de gunoi n camera de oaspei. Decise s atepte o or, dup care s mnnce singur, dac ea nu se ntorcea. Avea s comande din nou felurile acelea chinezeti. Fuseser destul de bune. i puse articolele de toalet lng chiuvet. i ag hainele din Atlantic City n dulapul de lng cel n care se aflau costumele abandonate ale lui Joe. Se uit la ele, rmase nemicat cteva clipe lungi i apoi lu unul la nimereal i l scoase din dulap. Rupse sacul din plastic, care devenise rigid i sfrmicios. Eticheta din interiorul sacoului avea brodat cu un scris nflorit un singur cuvnt italian. O marc de care nu auzise. Materialul era un fel de ln fin, de un cenuiu foarte nchis i cu puin luciu. Cptueala era acetat de celuloz, fcut s semene cu o mtase rou nchis. Sau poate chiar era mtase. Avea un fel de filigran imprimat n estur. Nu avea fant la spate. Puse sacoul pe pat i ntinse pantalonii alturi. Erau foarte simpli. Fr pliuri, fr manet. Se ntoarse la dulap i scoase o cma. Ridic plasticul de pe ea. Era alb, din bumbac fin. Fr nasturi pe guler. O etichet

mic din interiorul benzii de la gt, cu dou nume scrise cu litere nflorite de mn, prea neclare ca s le poat citi. Cutare & Cutrescu. Fie vreun fabricant de cmi londonez cunoscut, fie vreun fals fabricat n cine tie ce atelier obscur. Materialul era rezistent. Nu la fel de gros ca materialul de salopet, dar destul de greu. i desfcu ireturile de la pantofi. i scoase jacheta i blugii i le mpturi pe un scaun. Peste ele aez tricoul i lenjeria de corp. Intr n baie i porni duul. Pi n cabin. Gsi acolo spun i ampon. Spunul era uscat i ntrit, iar dopul sticlei de ampon se nepenise. Era clar c Froelich nu primea prea des musafiri. nmuie sticla sub uvoiul de ap fierbinte i o deschise cu greu. Se spl pe cap i i spuni corpul. Se ntinse, lu aparatul de ras i se brbieri cu grij. Se clti bine, iei de sub du i ncepu s caute un prosop, n timp ce apa de pe corp picura pe podea. Gsi unul ntr-un dulpior. Era gros i nou. Prea nou ca s se tearg bine cu el. Nu fcea altceva dect s ntind apa pe piele. Se strdui s se usuce ct mai bine, apoi i-l nfur n jurul taliei i i pieptn prul cu degetele. Se ntoarse n dormitor i lu cmaa lui Joe. Ezit o clip, apoi i-o puse. Ridic gulerul i se ncheie la gt, apoi i restul nasturilor. Deschise ua dulapului i se uit n oglind, s vad cum i venea. Perfect, sau aproape. Parc ar fi fost croit pentru el. Se ncheie la manete. Lungimea mnecilor era excelent. Se nvrti la dreapta i la stnga. Zri un raft n spatele inei de haine. l vzu prin spaiul produs de scoaterea costumului i cmii. Acolo erau cravate, rulate cu grij i aezate una lng cealalt. Pachete de hrtie de la o spltorie, sigilate cu etichete lipite. Desfcu unul i gsi un teanc de chiloi boxer albi curai. Desfcu un altul i gsi ciorapi negri mpturii n perechi.

Se ntoarse la pat i se mbrc cu hainele fratelui su. Alese o cravat maro, cu un model discret. Englezesc, ca i cum reprezenta o asociaie militar sau vreunul dintre acele licee scumpe. i-o puse la gt i rsfrnse gulerul cmii peste ea. i puse o pereche de chiloi i una de osete. Apoi pantalonii de la costum. mbrc sacoul. Se ncl cu pantofii noi i folosi un ervet de hrtie ca s-i tearg. Se ridic i se ntoarse la oglind. Costumul i venea foarte bine. Era poate cu o idee prea lung la mini i picioare, pentru c el era cu o idee mai scund dect Joe. i cu o idee cam strmt, pentru c el era puin mai solid. Dar, una peste alta, arta foarte impresionant, n el. O cu totul alt persoan. Mai n vrst. Mai serios. Mai asemntor cu Joe. Se aplec i ridic cutia de carton de pe podeaua dulapului. Era grea. Apoi auzi un sunet jos, n hol. Cineva pe trepte, ciocnind la u. Puse cutia napoi sub ina de haine i cobor scrile. Deschise. Era Froelich. Sttea n ceaa serii, cu mna ridicat, ca s ciocneasc din nou. Lumina din strad, venindu-i din spate, i punea faa n umbr. i-am dat cheia mea, spuse ea. Reacher fcu un pas napoi, dndu-i voie s intre. Femeia ridic privirea i nghe. ntinse o mn n spate, nchise ua i se sprijini nesigur de ea. Se uita int la el. Era ceva n ochii ei. oc, team, panic, dor, nu-i ddea seama ce. Ce e? ntreb Reacher. Mi s-a prut c eti Joe, zise ea. Pentru o clip. Ochii i se umplur de lacrimi i i sprijini capul de u. Alung lacrimile clipind, se uit din nou la el i ncepu s plng n hohote. Reacher rmase nemicat un moment, apoi pi n fa i o lu

n brae. Froelich ls poeta s-i cad i i ngrop faa n pieptul lui. mi pare ru, spuse Reacher. Am probat costumul lui. Ea nu zise nimic, continund s plng. Cred c-a fost o prostie, zise el. Ea ddu din cap, dar Reacher reui s-i dea seama dac spunea da, aa e sau nu, deloc. Froelich l strnse n brae. Reacher i puse o mn pe ale, iar cu cealalt i netezi prul. O inu aa cteva minute. Froelich lupt cu lacrimile, apoi nghii n sec de dou ori i se desprinse. i terse ochii cu dosul palmei. Nu e vina ta, spuse ea. Reacher nu zise nimic. Prea att de adevrat. Eu i-am cumprat cravata aia. Trebuia s-mi dau seama, spuse Reacher. Ea se aplec spre poet i se ridic, cu un erveel n mn. i sufl nasul i i aranj prul. O, Dumnezeule, zise ea. mi pare ru, spuse el din nou. Nu-i face griji. O s-mi revin. Reacher nu spuse nimic. Artai foarte bine, asta e tot, zise ea. Cum stteai n prag. l privea fix, fr s se ascund. Apoi ntinse mna i i ndrept cravata. Atinse un punct de pe cmaa lui, unde lacrimile ei o umeziser. i trecu degetele pe sub reverele sacoului. Pi n fa, pe vrfuri, i mpreun minile la ceafa lui i l srut pe gur. Att de bine, spuse ea i l srut din nou, apsat. Reacher rmase neclintit o clip, apoi o srut i el. Apsat. Gura ei era rece, iar limba iute. Avea un gust vag de ruj. Dinii i erau mici i netezi. i simea parfumul pe piele i n pr. i ls o mn jos, pe old, iar cealalt, n spatele capului. i simea

snii lipii de pieptul lui. Coastele ei, micndu-se puin sub mna lui. Prul ei, rsfirat printre degetele lui. Palma ei rece i nerbdtoare pe ceafa lui. Degetele ei urcnd prin prul scurt de pe ceaf. i simea unghiile pe piele. i mic mna n sus, pe spatele ei. Apoi, ea nu mai fcu nici o micare. Rmase ncremenit. Se ddu napoi. Respira greu. i avea ochii nchii. i atinse dosul palmei cu gura. Nu e bine ce facem, spuse Froelich. Se uit la ea i spuse: Cred c nu. Ea deschise ochii i nu spuse nimic. i atunci, ce ar trebui s facem? ntreb el. Froelich se mic ntr-o parte i intr n camera ei de zi. Nu tiu. Poate c-ar trebui s mncm. M-ai ateptat? El veni dup ea n camer. Da. Te-am ateptat. Semeni foarte mult cu el. tiu. nelegi ce vreau s spun? El aprob din cap. Ceea ce ai vzut n el vezi i n mine, puin. Dar eti ca el? Reacher nelese exact ce ntrebase ea. Vezi lucrurile la fel? Ai aceleai gusturi? Eti atras de aceleai femei? Aa cum i-am spus, exist asemnri, zise el. i exist diferene. sta nu e un rspuns. El e mort, spuse Reacher. sta e un rspuns. i dac nu era? Atunci multe lucruri ar fi fost diferite. S presupunem c nu l-a fi cunoscut. S presupunem c ia fi aflat numele n alt mod.

Atunci poate c n-a fi fost deloc aici. S presupunem c ai fi fost. Reacher se uit la ea. Inspir adnc, i inu respiraia i apoi expir. Atunci m ndoiesc c am sta aici, discutnd despre cin, zise el. Poate c n-ai fi un nlocuitor, spuse ea. Poate c tu ai fi cel real, iar Joe ar fi fost nlocuitorul. El nu spuse nimic. E prea ciudat, zise ea. Nu putem s facem asta. Nu, nu putem. A fost cu mult timp n urm, spuse ea. ase ani. Armstrong e bine? Da, e bine. Reacher nu mai zise nimic. Ne-am desprit, i aminteti? zise ea. Cu un an nainte s moar. Nu sunt vduva lui ndurerat, sau ceva de genul sta. Reacher nu zise nimic. i nici tu nu prea eti un frate ndurerat, continu ea. Abia dac-l cunoteai. Eti suprat pe mine din cauza asta? Ea aprob din cap. Era un om singuratic. Avea nevoie de cineva. Aa c sunt puin suprat. Nici pe jumtate fa de ct sunt eu. Ea nu spuse nimic. Doar i mic ncheietura i se uit la ceas. Era un gest ciudat, aa c se uit i el la al lui. Minutarul ajunse exact la nou i jumtate. Telefonul ei mobil sun n geanta deschis, pe hol. Se auzi tare, n tcerea din cas.

Oamenii mei, zise ea. De acas de la Armstrong. Se ntoarse n hol, se aplec i rspunse la telefon. nchise, fr nici un comentariu. E linite, zise ea. Le-am spus s sune din or n or. El aprob din cap. Froelich se uita n orice alt parte, numai s nu-l priveasc direct. Momentul trecuse. Mncare chinezeasc, din nou? ntreb ea. Mie mi convine, spuse el. La fel ca data trecut. Froelich sun de la telefonul din buctrie i dispru la etaj, ca s fac un du. El atept n camera de zi i lu mncarea de la biatul de la livrri, cnd acesta apru, ntr-un trziu. Froelich cobor din nou i mncar la masa din buctrie, fa n fa. Ea fcu cafea i bur cte dou ceti fiecare, ncet, fr s vorbeasc. Telefonul ei sun din nou, fix la zece i jumtate. Froelich l pusese lng ea, pe mas, i rspunse imediat. Doar un mesaj scurt. Linite, spuse ea. Pn acum, e bine. Nu-i mai face griji, zise el. Ar fi nevoie de un atac aerian ca s-l omoare n cas. Ea zmbi brusc. i-l aminteti pe Harry Truman? Preedintele meu preferat, rspunse Reacher. Din ceea ce tiu despre el. i al nostru, la fel. Din ceea ce tim noi despre el. Odat, prin 1950, Casa Alb era renovat i el locuia n Blair House, pe Pennsylvania Avenue. Doi brbai au venit s-l ucid. Unul a fost dobort de poliiti pe strad, dar cellalt a ajuns la u. Oamenii notri au fost nevoii s l trag pe Truman de pe asasin. Spunea c vrea s-i ia arma i s i-o nfig-n dos. sta era stilul lui.

Chiar aa. Ar trebui s auzi cteva poveti de pe vremuri. Aa o fi i Armstrong? Poate. Depinde de cum ar reaciona pe moment. E destul de firav, din punct de vedere fizic, dar nu e un la. i l-am vzut cum face cnd e foarte suprat. i pare destul de dur. Froelich aprob din cap. Se uit la ceas. Ar trebui s ne ntoarcem la birou. S vedem dac s-a ntmplat ceva, n alt parte. Sun-o pe Neagley, ct strng eu aici. Spune-i s fie gata de plecare n 20 de minute. Ajunser napoi n birou nainte de unsprezece i un sfert. Registrele de mesaje erau goale. Nimic important de la poliia din Washington D.C. Nimic din Dakota de Nord, nimic de la FBI. Rapoarte noi continuau s intre n baza de date a Centrului Naional de Informaii asupra Infraciunilor. Froelich ncepu s se uite prin rapoartele din acea zi. Nu gsi nimic interesant. Telefonul ei sun la unsprezece i jumtate. Totul era linitit i calm n Georgetown. Se ntoarse la computer. Nu era nimic de fcut. Veni miezul nopii. Ziua de luni se termin i ncepu cea de mari. Stuyvesant apru din nou. Apru, pur i simplu, n pragul uii, la fel cum o fcuse i nainte. Nu spuse nimic. Singurul scaun din camer era cel al lui Froelich. Stuyvesant se sprijini de pragul uii. Reacher sttea pe podea. Neagley se cocoase pe un fiet mic. Froelich atept zece minute, apoi i sun pe poliitii din D.C. Nu aveau nimic de raportat. Sun la Hoover Building, iar FBI-ul i spuse c nu se ntmplase nimic important nainte de miezul nopii, n est. Se ntoarse din nou spre ecranul computerului. Apel diverse rapoarte primite, dar nici Stuyvesant, nici

Reacher, nici Neagley nu reuir s gseasc vreo legtur ntre acestea i o posibil ameninare mpotriva lui Armstrong. Ceasul ajunse la ora unu dimineaa. Miezul nopii, ora central. Froelich sun la departamentul de poliie din Bismarck. Nu aveau nimic pentru ea. Sun la Poliia Statal din Dakota de Nord. Nimic. ncerc din nou la FBI. Nimic de raportat de la birourile lor din teren, n ultimele aizeci de minute. Puse telefonul jos i i trase scaunul napoi, de la birou. Rsufl adnc. Ei bine, asta este, zise ea. Nu s-a ntmplat nimic. Excelent, spuse Stuyvesant. Nu, interveni Reacher. Nu e excelent. Nu e excelent deloc. E cea mai proast veste pe care o puteam primi.

OPT Stuyvesant i conduse napoi n sala de edine. Neagley mergea alturi de Reacher, aproape de umrul lui, pe coridoarele nguste. Grozav costum, opti ea. Primul pe care l-am purtat vreodat, opti el. Suntem de aceeai prere, cu chestia asta? De aceeai prere i omeri, probabil, zise ea. Asta dac i tu te gndeti la acelai lucru. Cotir pe coridor. Continuar s mearg. Stuyvesant se opri, le fcu loc s intre n camera de conferine, intr dup ei, aprinse luminile i nchise ua. Reacher i Neagley se aezar unul lng cellalt, pe o latur a mesei lungi, iar Stuyvesant se aez lng Froelich, pe cealalt latur, ca i cum ar fi prevzut o conversaie de pe poziii adverse. Explicaii, zise el. Tcere, pentru o secund. E limpede c asta nu e o treab din interior, spuse Neagley. Reacher aprob din cap. Dei ne-am amgit singuri, dac am crezut vreo clip c este n ntregime o variant sau cealalt. Tot timpul a fost ceva combinat. Dar a fost util s simplificm. Adevrata ntrebare este n ce parte nclin balana. A fost n primul rnd o treab din interior, cu un ajutor nesemnificativ din exterior? Sau a fost n principal o misiune din exterior, cu un ajutor nesemnificativ din interior? Ajutorul nesemnificativ fiind? ntreb Stuyvesant.

Un potenial om din interior ar fi avut nevoie de o amprent ce nu era a lui. Un potenial om din exterior ar fi avut nevoie de un mod de a introduce al doilea mesaj n aceast cldire. Iar voi ai ajuns la concluzia c e vorba de cineva din exterior? Reacher aprob din nou din cap. Iar asta e cea mai proast veste pe care o puteam primi. Pentru c un om din interior care se prostete e doar un junghi n coaste, dar un om din exterior este cu adevrat primejdios. Stuyvesant se uit ntr-o parte. Cine? Habar n-am, rspunse Reacher. Un om din exterior, care a avut o legtur unic cu cineva din interior, suficient ca s introduc mesajul, i nimic mai mult. Cel din interior fiind unul dintre ngrijitori. Sau toi, zise Froelich. Da, aa cred, spuse Reacher. Eti sigur de asta? Absolut. De ce? ntreb Stuyvesant. Reacher ridic din umeri. Dintr-o grmad de motive. Unele mici, altele mari. Explic, zise din nou Stuyvesant. Eu caut simplitatea, spuse Reacher. Stuyvesant aprob din cap. La fel i eu. Dac aud tropot de copite, m gndesc la cai, nu la zebre. Dar explicaia cea mai simpl, n acest caz, e un om din interior care i vrea capul lui Froelich. Nu prea, replic Reacher. Metoda aleas este mult prea complex pentru aa ceva. Ar fi putut face multe alte chestii obinuite, n loc de asta. Chestii uoare. Sunt sigur c le-am

vzut cu toii, pn acum. Erori misterioase de comunicaii, defectri ale computerelor, alarme false la adrese inexistente, n partea ru-famat a oraului, ea sosete, cheam ntriri, nu apare nimeni, se sperie, intr n panic n timpul comunicaiilor radio, este fcut o nregistrare, care apoi ncepe s circule. Orice departament de aprare a legii are un ditamai teancul de exemple n acest sens. Inclusiv poliia militar? Bineneles. Mai ales n cazul femeilor ofier. Stuyvesant cltin din cap. Nu, spuse el. Astea-s supoziii. Te-am ntrebat de unde tii. tiu pentru c nu s-a ntmplat nimic azi. Explic, zise Stuyvesant, pentru a treia oar. Este vorba de un adversar inteligent, spuse Reacher. Detept i ncreztor n sine. El are comanda. Dar a ameninat c va face ceva i nu a fcut-o. i atunci? Pur i simplu nu a reuit. Nu, zise Reacher. Nici mcar nu a ncercat. Pentru c nu tia c trebuie s o fac. Pentru c nu tia c scrisoarea lui a sosit azi. Tcere n camer. El se atepta s soseasc mine, spuse Reacher. A fost pus la pot vineri. De vineri pn luni este un interval destul de scurt pentru pota american. A fost o ntmplare. El se baza pe faptul c va ajunge mari. Nimeni nu spuse nimic. E o persoan din exterior, continu Reacher. Nu are o legtur direct cu departamentul i, prin urmare, nu tie c ameninarea lui a ajuns cu o zi mai devreme, altfel ar fi fcut-o azi, asta e sigur. Pentru c e un nemernic arogant i nu ar fi

acceptat s pice prost. Putei fi siguri de asta. Aa c sunt sigur c el este undeva acolo, ateptnd s-i duc la ndeplinire ameninarea mine, adic exact la data la care a planificat totul. Grozav, zise Froelich. Mine are loc o alt recepie a contribuabililor. Stuyvesant rmase tcut o clip. i ce sugerai? ntreb el. Va trebui s anulm, zise Froelich. Nu, m refeream la strategia pe termen lung, spuse Stuyvesant. i nu putem anula nimic. Nu putem s renunm i s spunem c nu ne putem apra subiectul principal. Trebuie s rezistai, zise Reacher. Va fi doar o demonstraie. Destinat s v fac zile fripte. Eu cred c l va evita n mod special pe Armstrong. Va ptrunde undeva unde a fost Armstrong sau unde va ajunge, la un moment dat. De exemplu? ntreb Froelich. Casa lui, poate, rspunse Reacher. Fie aici, fie n Bismarck. Biroul lui. Undeva. Va fi ceva teatral, la fel ca blestematele astea de mesaje. Va fi ceva spectaculos, ntr-un loc prin care a trecut Armstrong sau spre care se va ndrepta. Pentru c, pentru moment, toat chestia asta e un concurs, iar tipul a promis o demonstraie, i eu cred c se va ine de cuvnt, dar pariez c urmtoarea micare va fi cumva paralel. Altfel, de ce ar fi formulat mesajul aa cum a fcut-o? De ce ar fi vorbit despre o demonstraie? De ce nu ar fi mers pn la capt, spunnd pur i simplu: Armstrong, vei muri azi? Froelich nu spuse nimic. Trebuie s-l identificm pe acest individ, zise Stuyvesant. Ce tim despre el? Tcere.

Ei bine, tim c iar ne amgim singuri, interveni Reacher. Sau, altfel spus, iar vorbim simplificat. Pentru c nu este vorba de un el. Ci de nite ei. Este o echip. Aa a fost tot timpul. E vorba de doi oameni. Asta e doar o presupunere, spuse Stuyvesant. Ai vrea tu, ripost Reacher. Se poate dovedi. Cum? M-a deranjat nc de la nceput faptul c pe scrisoare apreau att o amprent, ct i urme clare ale folosirii unor mnui de latex. De ce s o fac n ambele moduri? Fie are amprentele nregistrate, fie nu. Dar e vorba de doi oameni. Tipului cu amprenta nu i s-au luat niciodat amprentele. Celui cu mnui, da. Sunt doi oameni, care lucreaz mpreun. Stuyvesant prea foarte obosit. Era aproape dou dimineaa. Nu mai avei nevoie de noi, zise Neagley. Asta nu mai este o investigaie n interior. Este ceva din exterior. Ba nu, replic Stuyvesant. Este nc intern, atta timp ct se poate afla ceva de la ngrijitori. Ei trebuie s-i fi ntlnit pe aceti oameni. Trebuie s tie cine sunt. Neagley ridic din umeri. Voi le-ai dat avocai. Voi ai fcut ca totul s fie foarte dificil. Trebuia s aib avocai, pentru Dumnezeu, spuse Stuyvesant. Au fost arestai. Asta este legea. E dreptul lor, prin Amendamentul VI. Presupun c aa este, zise Neagley. Dar, spune-mi, exist vreo lege pentru cazul n care vicepreedintele este ucis nainte de numirea sa oficial? Da, exist, rspunse ncet Froelich. Amendamentul XX. Congresul alege un altul.

Neagley ncuviin din cap. Ei bine, sper c au lista pregtit. Tcere n camer. Ar trebui s chemai FBI-ul, zise Reacher. O voi face, replic Stuyvesant. Cnd o s avem nite nume, nu nainte. Dar au vzut deja scrisorile. Numai n laborator. La ei, mna stng nu tie ce face mna dreapt. Avei nevoie de ajutorul lor. i am s-l cer. Imediat ce-o s avem nite nume, le voi trimite Biroului, pe o tav de argint. Dar nu le voi spune de unde le-am aflat. Nu le voi spune c am fost compromii din interior. i n mod sigur nu i voi chema, atta timp ct suntem compromii din interior. Conteaz chiar att de mult? Glumeti? CIA a trecut acum civa ani prin povestea cu agentul la, Ames, v amintii? FBI-ul l-a prins pe tip i au rs de ei ani de zile. Apoi au avut i ei problemele lor, cu Hanssen, i dup-aia n-au mai prut chiar att de inteligeni. Aici discutm de echipele din prima lig, Reacher. n clipa asta, Serviciul Secret e pe primul loc, la o distan foarte linititoare. Am nregistrat un singur eec n toat istoria noastr, iar asta a fost cu aproape patruzeci de ani n urm. Aa c n-o s ne prbuim n clasament doar aa, de amorul artei. Reacher nu zise nimic. i n-o face pe superiorul cu mine, continu Stuyvesant. Numi spune c armata reacioneaz altfel. Nu-mi aduc aminte ca voi s fi alergat la Birou pentru ajutor. Nu-mi amintesc s fi citit micile voastre secrete stnjenitoare n Washington Post.

Reacher aprob din cap. Cea mai mare parte a secretelor stnjenitoare ale armatei erau incinerate. Sau ngropate adnc. Sau stteau n vreo nchisoare militar, prea speriai s deschid mcar gura. Sau erau acas, prea speriai ca s spun ceva chiar i mamelor lor. Aranjase chiar el o parte dintre aceste situaii. Aa c o vom lua pas cu pas, zise Stuyvesant. Dovedii c aceti tipi sunt din exterior. Aflai-le numele de la ngrijitori. Cu avocai sau fr. Froelich cltin din cap. Prima prioritate este ca Armstrong s fie n via la miezul nopii. Nu va fi dect o demonstraie, spuse Reacher. Te-am auzit cnd ai spus asta, zise ea. Dar rspunderea mi aparine. Iar tu nu faci altceva dect presupuneri. Tot ce avem sunt unsprezece cuvinte pe o foaie de hrtie. Iar interpretrile tale s-ar putea s fie totalmente greite. Ce demonstraie mai bun exist dect s o fac efectiv? Dac ar ajunge cu adevrat la el, i-ar demonstra vulnerabilitatea, nu? Ce mod mai bun de a o demonstra exist? Neagley aprob din cap. i ar fi i un mod de a iei elegant dintr-un eventual eec. O ncercare euat poate fi dat drept o demonstraie. Ca s salveze aparenele. Asta dac avei dreptate, n primul rnd, zise Stuyvesant. Reacher nu coment. ntlnirea se ncheie cteva minute mai trziu. Stuyvesant o puse pe Froelich s recapituleze programul lui Armstrong de a doua zi. Era un amalgam de pri familiare. Mai nti, instructajul de la CIA, acas, ca i vineri dimineaa. Apoi, edinele de tranziie de dup-amiaz, de pe Colin, aceleai ca n majoritatea zilelor. Dup aceea, recepia de sear,

la acelai hotel ca joi. Stuyvesant not totul i plec acas, cu cteva clipe nainte de dou i jumtate dimineaa. O ls pe Froelich singur la masa lung, n lumina strlucitoare i n tcere, fa n fa cu Reacher i Neagley. Sfaturi? ntreb ea. Du-te acas i culc-te, spuse Reacher. Grozav. i apoi f exact ceea ce faci de obicei, zise Neagley. Omul e n siguran acas la el. E n siguran la biroul lui. Menine corturile pe poziie i manevrele de transfer vor fi i ele n regul. Cum rmne cu recepia de la hotel? Scurteaz-o ct mai mult i fii cu ochii-n patru. Froelich aprob din cap. Presupun c e tot ce pot s fac. Te pricepi la ceea ce faci? ntreb Neagley. Froelich tcu o clip. Da, sunt destul de bun. Nu, nu eti, spuse Reacher. Eti cea mai bun. Eti cea mai bun dintre toi cei care au existat vreodat. Eti nenchipuit de bun. Aa trebuie s gndeti, aprob Neagley. S te mobilizezi singur. S ajungi la punctul n care va fi imposibil s-i imaginezi c nenorociii tia, cu bileelele lor stupide, se vor putea apropia chiar i la un milion de kilometri de tine. Froelich zmbi scurt. sta e antrenamentul n stil militar? Pentru mine, da, spuse Neagley. Reacher s-a nscut cu convingerea asta. Froelich zmbi din nou.

OK, zise ea. Acas i la culcare. Mine e o zi mare. Washington D.C. era linitit i pustiu la miezul nopii i avur nevoie doar de dou minute s ajung la hotelul lui Neagley i de alte zece pn acas la Froelich. Strada ei era plin de maini parcate. Preau adormite, ntunecate, nemicare, inerte i acoperite de brum. Suburbanul avea aproape ase metri lungime i fur nevoii s mearg alte dou cvartale, nainte s gseasc un spaiu suficient de mare pentru el. ncuiar maina i se ntoarser pe jos, prin ger. Ajunser acas, deschiser ua i intrar. Luminile erau nc aprinse. Cldura era dat la maxim. Froelich se opri n hol. Totul e n regul ntre noi? n legtur cu mai devreme? ntreb ea. Da, zise el. Nu vreau s ne nelegem greit semnalele. Cred c nu exist un pericol n acest sens. mi pare ru c te-am contrazis, zise ea. n legtur cu demonstraia. E responsabilitatea ta, spuse el. Numai tu poi s i-o asumi. Am mai avut i ali prieteni, zise ea. tii, dup aceea. Reacher nu spuse nimic. i Joe a mai avut alte prietene, continu ea. Nu era chiar att de timid. Dar i-a lsat lucrurile aici. Conteaz? Nu tiu. Trebuie s nsemne ceva. E mort, Reacher. Nimic nu-l mai poate afecta acum. tiu.

Ea rmase tcut pentru o secund. M duc s fac nite ceai, zise ea. Vrei i tu? El neg din cap. M duc s m culc. Froelich trecu prin camera de zi, ndreptndu-se spre buctrie, iar el urc la etaj. nchise ncet n urma lui ua camerei de oaspei i deschise dulapul. i scoase costumul lui Joe i l puse napoi pe umeraul de la curtorie. l atrn pe bar. i scoase cravata, o rul i o puse napoi pe raft. Cmaa o arunc pe podeaua dulapului. Nu era nevoie s o pstreze. Mai erau nc patru pe bar i chiar nu credea c va zbovi mai mult de patru zile. i scoase ciorapii i i arunc peste cma. Intr n baie purtnd numai boxerii. Nu se grbi, iar cnd iei, Froelich sttea n pragul uii. Purta o cma de noapte alb, din bumbac. Ceva mai lung dect un tricou, dar nu cu mult. Lumina din hol, care venea din spate, o fcea transparent. Avea prul rvit. Fr pantofi, prea mai mic. Fr machiaj, prea mai tnr. Avea nite picioare grozave. i o siluet minunat. Prea blnd i ferm, n acelai timp. El s-a desprit de mine, spuse ea. A fost hotrrea lui, nu a mea. De ce? A cunoscut o femeie care i-a plcut mai mult. Cine? Nu conteaz. Nu e cineva de care s fi auzit tu. Cineva. De ce nu mi-ai spus asta? Faza de negare, cred, zise ea. ncercam s m protejez, probabil. i ncercam s-i protejez amintirea, n faa fratelui su. N-a fcut-o frumos? Nu prea.

Cum s-a ntmplat? Mi-a spus-o direct, ntr-o zi. i a plecat? Nu locuiam mpreun permanent. El sttea uneori aici, eu rmneam uneori la el, dar ne-am pstrat ntotdeauna locuine separate. Lucrurile lui sunt nc aici pentru c nu i-a fi permis s vin s le ia. Nu l-a fi lsat s intre. Eram rnit i furioas pe el. Mi se pare normal. Ea ridic din umeri. Marginea cmii de noapte se ridic doi centimetri pe coapsa ei. Nu, a fost o prostie din partea mea. Doar se ntmpl mereu astfel de lucruri, nu? A fost doar o relaie care a nceput i apoi s-a ncheiat. Nu prea e ceva unic n istoria omenirii. Nu prea e ceva unic nici n istoria mea. Nemaipunnd la socoteal c, n jumtate dintre cazuri, eu am fost cea care a plecat. De ce mi spui toate astea? tii de ce, zise ea. El aprob din cap. Nu spuse nimic. Aa c putem ncepe o pagin nou, zise ea. Modul n care reacionezi fa de mine poate avea legtur cu noi doi, nu cu noi doi i cu Joe. El a ieit singur din peisaj. A fost alegerea lui. Aa c n-ar fi treaba lui, chiar dac ar mai fi n via. Reacher aprob din cap. Dar ct de nou ar fi pagina ta? ntreb el. A fost un tip grozav, zise ea. L-am iubit, pe vremuri. Dar tu nu eti el. Tu eti o persoan diferit. tiu asta. Nu ncerc s-l obin pe el napoi. Nu vreau o fantom. Fcu un pas n camer.

Asta e bine, zise el. Pentru c eu nu sunt ca el. Absolut deloc. Trebuie s-i fie foarte clar asta, de la nceput. mi este clar, spuse ea. De la nceputul a ce? Fcu un alt pas n camer i apoi rmase nemicat. Indiferent ce vom ncepe, spuse el. Dar, la final, va fi acelai lucru. Trebuie s-i fie clar i asta. Voi pleca, la fel cum a fcut i el. Asta fac ntotdeauna. Ea se apropie mai mult. Erau la un metru deprtare unul de cellalt. Curnd? ntreb ea. Poate c da, poate c nu. mi asum riscul, spuse ea. Nimic nu dureaz la infinit. Nu mi se pare corect, zise el. Ea l privi n ochi. Ce anume? Stau aici, purtnd hainele fostului tu iubit. Nu prea multe haine, zise ea. i este o situaie care poate fi remediat cu uurin. El se opri. Da? spuse apoi. Vrei s mi ari cum? El fcu un pas n fa i ea i puse minile pe olduri. i strecur degetele sub banda elastic a boxerilor lui i remedie situaia. Se trase puin n spate i i ridic braele deasupra capului. Cmaa de noapte alunec foarte uor. Czu pe podea. Abia dac reuir s ajung n pat. Reuir s doarm trei ore i se trezir la ora apte, cnd ceasul cu alarm al lui Froelich ncepu s sune n camera ei. Se auzea ndeprtat i slab, prin peretele camerei de oaspei. Reacher sttea pe spate, iar ea era ncolcit sub braul lui. Coapsa ei era peste a lui. Capul i se sprijinea pe umrul lui. Prul ei i atingea faa. Reacher se simea bine n acea poziie. i

i era cald. Cald i bine. i era obosit. nclzit, comod i suficient de obosit ca s doreasc s ignore zgomotul i s rmn pe loc. Dar ea se desprinse i se ridic n capul oaselor, ameit i somnoroas. Bun dimineaa, zise el. Pe fereastr intra o lumin cenuie. Ea zmbi, csc, i trase coatele napoi i se ntinse. Ceasul din camera vecin continua s fac zgomot. Apoi trecu la un alt semnal, mai zgomotos. Reacher i ntinse mna pe stomacul ei. O ridic spre sni. Froelich csc din nou, zmbi din nou, se nvrti, i nclin capul i i frec nasul de gtul lui. Bun dimineaa i ie, zise ea. Alarma urla prin perete. Era setat astfel nct s devin din ce n ce mai glgioas, dac era ignorat. Reacher o trase deasupra lui. i ndeprt prul de pe fa i o srut. Ceasul ncepu s urle ca o main de poliie. Reacher se bucur c nu era n aceeai camer cu el. Trebuie s ne sculm, zise ea. Las' c ne sculm, spuse el. Curnd. O lu n brae. Ea ncet s se mai zbat. Fcur dragoste pe nersuflate, ca i cum ceasul cu alarm i stimula, ca i cum ar fi fost ntr-un buncr nuclear, n timp ce sirenele rachetelor le marcau ultimele clipe ale vieii. Terminar gfind, iar ea se ridic din pat, alerg n camera ei i opri soneria. Linitea era asurzitoare. Reacher se ntinse pe spate pe perne i se uit la tavan. O dung oblic de lumin cenuie de la fereastr dezvluia cteva imperfeciuni ale zugrvelii. Ea reveni, goal, mergnd ncet. ntoarce-te n pat, zise el. Nu pot. Trebuie s merg la lucru.

Armstrong va fi bine, pentru o vreme. Iar dac nu va fi, pot numi oricnd altul. Chestia aia cu Al Douzecilea Amendament. O s-i vezi nirai la coad, ca s primeasc postul. Iar eu voi sta la coad pentru o slujb nou. Poate la prjit hamburgeri. Ai fcut vreodat asta? Ce anume? S prjesc hamburgeri? S n-ai serviciu? Ea cltin din cap. Niciodat. Reacher zmbi. Eu n-am mai lucrat de cinci ani. Froelich zmbi i ea. tiu. Am verificat pe computer. Dar lucrezi astzi. Aa c mic-i fundul din pat. i oferi o imagine frumoas a propriului fund, n timp ce pleca spre baia ei. Reacher mai rmase ntins nc o secund, n minte cu vechiul cntec al lui Dawn Penn. Nu m iubeti, da, tiu asta acum. l alung din cap, arunc ntr-o parte cuverturile, se ridic i se ntinse. Cu un bra spre tavan, apoi cu cellalt. i arcui spatele. i ndrept degetele i i ntinse picioarele. Asta era toat gimnastica lui de diminea. Se duse n baia camerei de oaspei i parcurse toat secvena ritual de splare, de douzeci i dou de minute. Dini, brbierit, pr, du. Se mbrc n alt costum de-al lui Joe. Acesta era negru, dar era de la aceeai firm, cu aceleai detalii de croire. l asort cu o alt cma curat, cu aceeai etichet Cutare & Cutrescu, acelai bumbac alb pur. Chiloi curai, ciorapi curai, o cravat albastru nchis, cu mici paraute argintii pe ea. Avea eticheta unui productor britanic. Poate c era de la Forele Aeriene Regale. Se uit n oglind i apoi distruse tot aspectul punndu-i peste costum paltonul cumprat n Atlantic City. Acesta era aspru i grosolan, prin

comparaie, iar culorile nu se potriveau, dar i spuse c avea s petreac ceva ore n frig n acea zi, iar Joe se prea c nu lsase nici un palton acolo. Probabil c plecase vara. Se ntlni cu Froelich la baza scrilor. Purta versiunea feminin a costumului lui, un costum negru cu pantaloni i o bluz alb deschis la guler. Dar paltonul ei era mai bun, din ln cenuie, foarte protocolar. Tocmai i punea casca. Aceasta avea un fir ncolcit care se ndrepta, dup ce cobora cincisprezece centimetri pe spatele ei. Vrei s m ajui? zise ea. i trase coatele n spate, cu acelai gest pe care-l fcuse cnd se sculase. i mpinse gulerul jachetei n spate, de pe ceaf. Reacher ls firul s cad printre sacou i bluz. Mufa mic de la capt acion ca o contragreutate i duse firul pn la talie. Froelich i trase ntr-o parte paltonul i sacoul, iar el gsi o unitate radio neagr prins la cureaua ei, chiar la spate. Mufa microfonului era deja conectat i urca pe spatele ei, iar apoi cobora pe mneca stng. Conect i casca. Froelich i ls sacoul i paltonul s cad la loc, iar Reacher i vzu pistolul ntrun toc prins la curea, aproape de oldul stng, dar ceva mai n fa, ca s l poat scoate uor cu mna dreapt. Era un SIGSauer P226 mare, iar Reacher se bucur vzndu-l. Era o alegere mult mai bun dect revolverul Beretta din sertarul din buctrie. OK, zise ea. Apoi inspir adnc. Se uit la ceas. Reacher fcu acelai lucru. Era aproape opt fr un sfert. Mai avem aisprezece ore i aisprezece minute, spuse ea. Sun-o pe Neagley i spune-i c venim.

Reacher folosi mobilul ei, n timp ce se ndreptau spre Suburban. Dimineaa era umed i rece, exact cum fusese i noaptea, cu excepia luminii cenuii neplcute de pe cer. Geamurile Suburbanului erau acoperite de brum, dar maina porni la prima cheie, iar radiatorul acion repede i interiorul deveni cald i confortabil, pn la urcarea lui Neagley. *** Armstrong i puse o jachet de piele peste pulover i iei pe ua din spate. Vntul i rvi prul i i ncheie haina, n timp ce se ndrepta spre poart. Cu doi pai nainte s ajung acolo, fu prins n obiectivul lunetei, o Hensoldt 1,5-6x42BL, furnizat iniial cu o carabin SIG SSG3000, dar care fusese adaptat de armurierul din Baltimore ca s se potriveasc la noul ei loc, adic deasupra unei Vaime Mk2. Vaime era o denumire nregistrat de Oy Vaimennin Metalli Ab, adic de un fabricant finlandez de arme, care se gndise, n mod corect, c va avea nevoie de un nume mai simplu, dac voia s-i vnd excelentele produse n Occident. Iar Mk2 chiar era un produs excelent. Era o carabin cu amortizor, care folosea o versiune cu putere redus a cartuului NATO standard de 7,62 milimetri. Cu putere redus, deoarece glonul trebuia s zboare la viteze subsonice pentru a pstra linitea asigurat de amortizor. Iar din cauza puterii reduse i a schemei complexe de management a gazului evacuat, avea un recul foarte mic. Aproape inexistent. Doar cel mai mic zvcnet imaginabil. Era o carabin bun. Cu o lunet bun, ca Hensoldt, ucidea garantat la orice distan pn n o sut optzeci i cinci de metri. Iar omul care i inea ochiul

n vizorul lunetei era la numai o sut cincisprezece metri de poarta din spate a lui Armstrong. tia asta sigur, pentru c tocmai verificase distana cu un telemetru cu laser. Se expunea frigului de afar, dar era pregtit cum se cuvine. tia cum s fac asta. Purta un palton lung, verde nchis i o plrie neagr, din ln sintetic. Avea mnui din acelai material, cu vrfurile degetelor de la mna dreapt tiate, pentru a avea control. Sttea ntins, ferit de vnt, motiv pentru care nu lcrima. Nu se atepta la nici un fel de problem. ntotdeauna cnd un om trece printr-o poart se ntmpl acelai lucru: se oprete o clip din mers. Rmne nemicat. Trebuie s fac asta, indiferent n ce parte se deschide poarta. Dac se deschide spre el, ntinde mna spre zvor, l trage, aduce poarta spre el i st puin aplecat pe vrfuri, arcuindu-i picioarele, ca s fac loc porii. Dac se deschide n sens invers, st nemicat pentru a gsi zvorul i a-l trage. n acest caz dureaz mai puin, dar tot exist un moment n care nu se produce o naintare real. Iar acea poart se deschidea spre interior, se vedea clar prin Hensoldt. Urma un interval de dou secunde care reprezenta ocazia perfect. Armstrong ajunse la poart. Se opri din mers. La o sut cincisprezece metri deprtare, brbatul cu ochiul n vizorul lunetei deplas carabina o fraciune la stnga, pn ce inta ajunse exact n centru. i inu respiraia. Trase degetul n spate. Atinse trgaciul. Apoi aps pn la capt. Carabina pufni zgomotos i zvcni uor. Glonul avu nevoie de puin peste patru zecimi de secund ca s parcurg cei o sut cincisprezece metri. l lovi pe Armstrong, cu un pocnet umed, exact n partea de sus a frunii. i penetr craniul i urm un unghi descendent, prin lobul lui frontal, prin ventriculele centrale, prin cerebel. i

zdrobi prima vertebr i iei pe la baza gtului, prin esutul moale din partea de sus a coloanei vertebrale. Continu s zboare i lovi solul la trei metri mai n spate, intrnd adnc n pmnt. Armstrong a murit nainte s ating pmntul. Traseul glonului a produs o traum cerebral masiv, iar energia cinetic a proiectilului s-a mprtiat prin esutul cerebral, fiind reflectat apoi de oasele craniului, ca un val uria ntr-o piscin mic. Rezultatul a fost catastrofal. Toate funciile cerebrale au ncetat nainte ca gravitatea s doboare corpul. La o sut cincisprezece metri deprtare, brbatul cu ochiul n vizorul lunetei rmase perfect nemicat pentru o secund, apoi i lipi carabina de piept i se rostogoli ntr-o parte, pn ntr-un punct n care se putea ridica n siguran. Manevr percutorul carabinei i prinse cmaa fierbinte a glonului n mna cu mnu, vrnd-o n buzunar. Se retrase cu spatele, la adpost, i apoi se ndeprt, complet nevzut. n main, Neagley rmase neobinuit de tcut. Poate era ngrijorat de ziua care urma sau putea simi chimia modificat dintre cei doi. Reacher nu-i ddea seama despre ce era vorba dar, oricare ar fi fost concluzia, nu era nerbdtor s o afle. Rmase i el tcut, n timp ce Froelich se rzboia cu traficul. Ocoli spre nord-vest i folosi Podul Whitney Young ca s treac rul, iar apoi conduse pe lng stadionul RFK. O lu pe Massachusetts Avenue i se meninu departe de aglomeraia din jurul prii guvernamentale a oraului. Dar Mass Avenue era i ea aglomerat, aa c se fcuse aproape ora nou cnd ajunser pe strada locuinei lui Armstrong din Georgetown. Parc n spatele unui alt Suburban, aproape de gura cortului. Un agent cobor de pe trotuar i ocoli maina, ca s discute cu ea.

Agentul CIA tocmai a ajuns aici, zise el. Cred c sunt deja la paragraful 101 al cursului de spionaj. Ar trebui s fi ajuns deja la 201, spuse Froelich. Face asta deja de destul de mult timp. Nu, chestiile CIA-ului sunt ngrozitor de complicate, spuse tipul. Cel puin pentru oamenii de rnd. Froelich zmbi i omul se ndeprt, relundu-i poziia pe trotuar. Froelich i ridic geamul i se ntoarse pe jumtate, ca s se adreseze n acelai timp lui Reacher i Neagley. Patrul pedestr? ntreb ea. De-aia mi-am luat paltonul, spuse Reacher. Patru ochi vd mai bine dect doi, zise Neagley. Coborr mpreun i o lsar pe Froelich n cldura mainii. Partea dinspre strad a casei era linitit i bine acoperit, aa c pornir spre nord i cotir la dreapta, ca s arunce o privire n spate. La ambele capete ale aleii erau maini de poliie. Nu se ntmpla nimic. Totul era nchis cu grij, mpotriva frigului. Merser n continuare, pe strada urmtoare. i acolo erau maini de poliie. Pierdere de timp, zise Neagley. Nimeni nu are cum s ajung la el, n cas. Presupun c poliia ar observa dac ar cra cineva dup el o pies de artilerie. Atunci, s mergem s lum micul dejun, spuse Reacher. Se ntoarser la strada transversal i gsir o gogoerie. Cumprar cafea i un fel de scovergi i se aezar pe nite scaune, n faa unei tejghele lungi, lipite de vitrina magazinului. Geamul era aburit. Neagley folosi un ervet ca s l tearg, aa nct s poat vedea afar. Alt cravat, zise ea. Reacher se uit n jos, la cravat. i alt costum, continu ea.

i place? Mi-ar plcea, dac am fi nc n anii '90. El nu spuse nimic. Neagley zmbi. Deci, zise ea. Ce este? Domnioara Froelich i-a ntregit perechea. i-ai dat seama? E imposibil s nu observi. Cu participarea mea benevol, zise Reacher. Neagley zmbi din nou. Nici nu m-am gndit c te-ar fi violat. Ai de gnd s m judeci acum? Hei, e decizia da. E o tip drgu. Dar la fel sunt i eu. i niciodat nu te-ai dat la mine. Ai vrut vreodat s o fac? Nu. Exact asta e ideea. mi place ca interesul meu s fie bine primit. Ceea ce i cam limiteaz opiunile. Puin, spuse el. Dar nu total. Se pare c nu, zise Neagley. Dezaprobi asta? Nu, la naiba. Chiar te rog s o faci. De ce crezi c am rmas la hotel? N-am vrut s-i stau n cale, asta e tot. S-i stai n cale? Era att de evident? Oh, te rog, spuse Neagley. Reacher i sorbi cafeaua. Mnc o scoverg. i era foame i avea un gust grozav. Crocant la exterior, moale la interior. Mai mnc una i apoi i linse degetele. Simi cum cofeina i zahrul i ptrundeau n snge.

Cine sunt tipii tia? ntreb Neagley. Intuiia i spune ceva? Oarecum, zise Reacher. Ar trebui s m concentrez puternic ca s-i descriu. i n-are rost s ncepem s-o facem, atta timp ct nu tim dac rmnem n funcie. N-o s rmnem, spuse Neagley. Treaba noastr se limiteaz la ngrijitori. Iar asta e o pierdere de timp. n nici un caz n-or s ne dea vreun nume. Sau, dac or s ne dea, o s fie unul fals. n cel mai bun caz, vom obine o descriere. Care, n mod sigur, va fi inutil. Reacher aprob din cap. i termin cafeaua. S mergem, spuse el. nc o tur, de form. Merser ct de ncet puteau suporta, n frigul acela. Nu se ntmpla nimic. Totul era linitit. Pe fiecare strad erau maini de poliie sau ale Serviciului Secret. Gazele lor de eapament formau nori albi ce pluteau n aerul nemicat. n afar de asta, nimic nu se mica. Cotir i intrar pe strada lui Armstrong dinspre sud. Cortul alb era n faa lor, pe dreapta. Froelich coborse din main i le fcea semn s se apropie repede. naintar rapid pe trotuar. Schimbare de plan, zise ea. A fost o problem pe Colin. Armstrong a ntrerupt edina CIA i a plecat acolo. A plecat deja? ntreb Reacher. Froelich aprob din cap. Este n micare chiar acum. Apoi se opri i ascult o voce din casc. A ajuns, zise ea. Ridic ncheietura n dreptul gurii i vorbi n microfon. Raportai situaia, terminat, zise ea i ascult din nou. Ateptar. Treizeci de secunde. Patruzeci. OK, e nuntru, spuse ea. n siguran.

i acum? ntreb Reacher. Froelich ridic din umeri. Acum ateptm. n asta const meseria noastr. n ateptare. Se ntoarser cu maina la birou i ateptar tot restul dimineii i cea mai mare parte a dup-amiezii. Froelich primea rapoarte regulate asupra situaiei. Reacher i form o imagine destul de clar asupra modului n care erau organizate lucrurile. Poliitii erau staionai n faa cldirilor Senatului, n maini. Agenii Serviciului Secret pzeau trotuarul. Dincolo de uile de la strad erau membri ai forei poliieneti a Capitoliului, un ofier cu un detector de metale i muli alii patrulnd pe holuri. Printre ei erau amestecai muli ageni ai Serviciului Secret. Tranziia avea loc n birourile de la etaj, cu perechi de ageni n faa fiecrei ui. Garda personal a lui Armstrong sttea cu el tot timpul. Rapoartele prin staia radio descriau o zi destul de static. Erau multe edine i discuii. Se ncheiau multe nelegeri, asta era clar. Reacher i aminti expresia camere pline de fum, presupunnd ns c acum nimnui nu i se mai permitea s fumeze. La ora patru merser la hotelul lui Neagley, care era folosit din nou pentru recepia contribuabililor. Evenimentul era programat s nceap la apte seara, ceea ce le oferea un interval de trei ore ca s asigure cldirea. Froelich avea un protocol dinainte planificat, care includea o percheziie simultan n compartimentul de aprovizionare al buctriei i n apartamentele de la mansard. Poliiti cu cini erau nsoii de ageni ai Serviciului Secret i lucrau cu rbdare, etaj cu etaj. Pe msur ce fiecare etaj era verificat, trei poliiti rmneau acolo, cte unul la fiecare capt al coridorului cu dormitoare i unul pzind lifturile i scrile de incendiu. Cele dou echipe de

verificare se ntlnir la etajul nou la ora ase, or la care detectoarele temporare de metal erau deja amplasate n interiorul foaierului i la ua slii de recepii. Camerele video erau pornite i nregistrau. Cerei dou tipuri de acte de identitate, de data aceasta, zise Neagley. Permisul de conducere i o carte de credit, de exemplu. Fii fr grij, spuse Froelich. Aa aveam de gnd s fac. Reacher se opri n ua slii de recepii i examin camera. Era un spaiu larg, dar o mie de oameni urmau s se nghesuie acolo. Armstrong cobor cu liftul din biroul lui i coti scurt la stnga, n hol. Trecu printr-o u nemarcat ce ducea la o ieire din spate. Purta un pardesiu i avea n mn o serviet. Coridorul din spatele uii nemarcate era un spaiu ngust, care mirosea a produse de curat. Un fel de detergent puternic. Fu nevoit s se strecoare pe lng dou mormane de cutii. Unul dintre ele era aranjat i nou, livrri recente. Cellalt era instabil i format din cutii goale i rupte care ateptau s fie luate de gunoieri. i ntoarse corpul n lateral, ca s treac pe lng al doilea morman. i inea servieta n fa, dirijnd-o cu antebraul drept. Deschise ua de la exterior i iei n frig. Ajunse ntr-o curte interioar mic, de form ptrat, deschis parial spre partea nordic, un spaiu lipsit de strlucire. Coloana metalic a sistemului de ventilaie al cldirii era prins de ziduri, deasupra capului. La nivelul tibiei erau nite conducte vopsite n rou i robinete cu manoane din alam, care alimentau stropitoarele de incendiu. Mai era i un ir de trei containere de gunoi vopsite n albastru nchis. Nite cutii mari de oel, de mrimea unor automobile. Armstrong fu nevoit s treac pe

lng ele, ca s ajung pe strada din spate. Trecu de primul. Trecu de al doilea. n clipa aceea, o voce l strig ncet. Hei. Se rsuci i vzu un brbat nghesuit n spaiul mic dintre al doilea i al treilea container. Remarc un palton nchis la culoare, o plrie i un fel de arm urt, scurt, groas i neagr. Arma se ridic n sus i pufni. Era o mitralier Heckler&Koch MP5SD6 cu amortizor, reglat s trag salve de cte trei cartue. Folosea gloane Parabellum standard, de nou milimetri. Nu era nevoie de versiunea cu putere redus, deoarece eava unui SD6 are treizeci de guri pentru evacuarea gazului i pentru reducerea vitezei la ieire la o valoare subsonic. Trage cu o rat ciclic de 800 de cartue pe minut, aa c fiecare rafal de trei gloane fu expulzat n ceva mai mult de o cincime de secund. Prima rafal l izbi pe Armstrong n mijlocul pieptului. A doua l lovi n mijlocul feei. Mitraliera H&K MP5 de baz are o mulime de avantaje, inclusiv o fiabilitate extrem i o precizie absolut. Varianta cu amortizor lucreaz chiar i mai bine, deoarece greutatea amortizorului integrat se opune tendinei naturale a tuturor mitralierelor de a-i ridica vrful evii n timpul operrii. Singurul neajuns este fora cu care arunc tuburile goale de cartu. Acestea nesc n lateral aproape la fel de rapid cum ies gloanele pe eav. i parcurg o distan mare. Ceea ce nu reprezint o problem adevrat n zonele n care se presupune c este folosit, adic n operaiuni ale elitei militare i ale unitilor paramilitare. Dar reprezenta o problem n aceast situaie, cci trgtorul fu nevoit s lase ase tuburi de cartu n urm cnd i ascunse arma sub pardesiu i pi peste cadavrul

lui Armstrong, ieind din curtea mic i ndreptndu-se spre main. La ase i patruzeci de minute se adunaser aproape 700 de invitai n foaierul hotelului, formnd o coad lung, de la ua din strad, la garderob i la intrarea n sala de recepii. n aer se intersectau conversaii agitate i mirosul puternic al parfumurilor amestecate. Se vedeau rochii noi, smochinguri albe i costume negre, cravate colorate, poetue i mici aparate foto n huse din piele. Pantofi de firm i diamantele sclipind. Coafuri proaspt date cu fixativ, umeri goi i mult agitaie. Reacher privea totul, sprijinit de o coloan de lng lifturi. Putea s vad trei ageni, prin geamul de la strad. Doi la u, folosind un detector de metale. i setaser sensibilitatea la un nivel nalt, pentru c piuia la fiecare al patrulea sau al cincilea invitat. Agenii cutau n geni i pipiau buzunarele. Zmbeau conspirativ n timp ce fceau asta. Nimeni nu se arta ns deranjat. Opt ageni se nvrteau prin hol, cu feele inexpresive i ochii n permanent micare. Trei ageni stteau la ua slii de recepii, verificnd actele de identitate i invitaiile. Detectorul lor de metale era la fel de sensibil. Unii invitai erau percheziionai pentru a doua oar. Din sal se auzea deja muzic, n valuri, n funcie de creterea sau scderea zgomotului fcut de mulime. Neagley sttea n partea cealalt a foaierului, pe a doua treapt a scrii ce ducea spre mezanin. Privirea ei se deplasa ca un radar, nainte i napoi, peste marea de oameni. La fiecare a treia parcurgere a mulimii, i ncrucia privirea cu Reacher i nclina foarte puin din cap. Reacher o vedea pe Froelich, care se deplasa fr un traseu exact. Arta bine. Costumul ei negru era

suficient de elegant pentru acea sear, dar nu ar fi putut fi confundat cu un invitat. Emana din plin autoritate. Din cnd n cnd, discuta fa n fa cu cte unul dintre agenii ei. Alteori vorbea la ncheietur. Reacher ajunsese s-i dea seama exact cnd asculta mesaje n casc. Micrile ei i pierdeau puin din concentrare, atunci cnd era atent s neleag ce i se spunea. La ora apte, majoritatea invitailor erau n sala de recepii. Un mic grup de ntrziai se aliniau pentru primul detector de metale, iar alii ateptau la ua slii de recepii. Invitaii care se cazaser peste noapte la hotel ieeau din lifturi, cte doi sau cte patru. Neagley era izolat acum pe scar. Froelich i trimisese agenii n sala de recepii, unul cte unul, pe msur ce mulimea se subia. Acetia se alturaser celor opt care erau deja nuntru. Froelich voia ca toi aisprezece s fie acolo, n momentul n care ncepea aciunea. Plus cei trei din garda personal, trei la ua slii de recepii i doi la ua de la strad. Plus poliitii din buctrie, poliitii din zona de aprovizionare, poliiti pe toate cele aptesprezece etaje, poliiti pe strad. Ct cost toate astea? o ntreb Reacher. Nu vrei s tii, zise ea. Chiar nu vrei. Neagley cobor de pe scar i veni la ei, lng coloan. A ajuns? ntreb ea. Froelich neg din cap. I-am redus timpul de expunere. Va sosi mai trziu i va pleca mai devreme. n clipa urmtoare nlemni i ascult n casc. Puse un deget pe ea, ca s elimine zgomotul de fundal. Ridic cealalt ncheietur i vorbi n microfon. neles, terminat, zise ea. Ce este? ntreb Reacher.

Froelich l ignor. Se nvrti pe loc i l strig pe ultimul agent rmas liber n hol. i spuse c el va aciona ca ef de echip n teren, pentru restul nopii. Repet n microfon informaia ctre toi agenii din reeaua local. Le spuse s-i dubleze vigilena, s-i reduc la jumtate perimetrele i s comprime ct mai mult posibil timpul de expunere. Ce este? ntreb din nou Reacher. Ne ntoarcem la baz, zise Froelich. Acum. Era Stuyvesant. Se pare ca avem o problem cu adevrat serioas.

NOU Folosi luminile roii stroboscopice din spate ale Suburbanului i gonir prin traficul de sear ca i cum ar fi fost o problem de via i de moarte. Porni sirena la toate semafoarele. For i acceler puternic, prin spaiile libere. Nu vorbi deloc. Reacher rmase perfect nemicat pe scaunul de lng ofer, iar Neagley se aplec n fa, de pe canapeaua din spate, cu ochii intuii asupra drumului. Vehiculul de trei tone se opintea i se legna. Pneurile se strduiau s fac priz pe asfaltul alunecos. Ajunser la garaj n mai puin de patru minute. Treizeci de secunde mai trziu erau n lift, iar n biroul lui Stuyvesant, n mai puin de un minut. Acesta sttea nemicat, n spatele biroului su imaculat. Prbuit pe scaun, ca i cum ar fi primit un pumn n stomac. inea n mn un teanc de hrtii. Lumina ptrundea prin ele, fcnd vizibile capetele de foaie codificate ce apar atunci cnd tipreti dintr-o baz de date. Sub acestea erau dou blocuri de text dens. Secretara, alb la fa sttea lng el, ntinzndu-i alte foi, una dup alta. Plec din camer, fr s spun nici un cuvnt. nchise ua, ceea ce adnci i mai mult linitea. Ce este? ntreb Reacher. Stuyvesant ridic privirea spre el. Acum sunt i eu sigur. n ce privin? C e o treab din exterior. E sigur. Fr cea mai mic ndoial. De ce?

Ai prezis ceva teatral, spuse Stuyvesant. Sau spectaculos. Astea au fost prediciile tale. i a putea aduga dramatice, incredibile sau cum vrei tu. Ce s-a ntmplat? tii care este rata criminalitii, la nivel naional? Reacher ridic din umeri. Mare, presupun. Aproape douzeci de mii de cazuri pe an. OK. Asta nseamn cam cincizeci i patru de crime zilnic. Reacher calcul n minte. Aproape cincizeci i cinci, zise el. Cu excepia anilor biseci. Vrei s v vorbesc despre dou dintre cele comise azi? ntreb Stuyvesant. Cine? ntreb Froelich. O mic ferm de sfecl de zahr din Minnesota, zise Stuyvesant. Fermierul iese pe poarta din spate, azi-diminea, i este mpucat n cap. Fr nici un motiv aparent. Apoi, azi dupamiaz, la un mic complex de birouri de lng Boulder, Colorado. Un birou de contabilitate, ntr-una dintre camerele de la etaj. Tipul coboar, iese pe ua din spate i este ucis cu o mitralier, n curtea de serviciu. Din nou, fr nici un motiv aparent. i? Numele fermierului era Bruce Armstrong. Numele contabilului era Brian Armstrong. Amndoi brbai albi, cam de vrsta lui Brook Armstrong, cam de aceeai greutate i nlime cu el, trsturi asemntoare, aceeai culoare a ochilor i prului.

Sunt membri ai familiei? Rude? Nu, spuse Stuyvesant. Nu au nici o legtur. Nici ntre ei, nici cu vicepreedintele. Aa c m ntreb care e probabilitatea s se ntmple aa ceva. Ca doi oameni oarecare, al cror nume de familie este Armstrong, iar al cror prenume ncepe cu Br, s fie ucii fr motiv, n aceeai zi n care noi suntem confruntai cu o ameninare serioas mpotriva omului nostru? i cred c rspunsul este de unu la un catralion de miliarde. Tcere n birou. Demonstraia, spuse Reacher. Da, zise Stuyvesant. Aceasta a fost demonstraia. Crim cu snge rece. Doi oameni nevinovai. Aa c sunt de acord cu tine. Nu e vorba de cineva din interior, care s fi pus la cale o fars. Neagley i Froelich se ndreptar spre scaunele pentru invitai ale lui Stuyvesant i se aezar, fr s mai atepte o invitaie. Reacher se sprijini de un fiet nalt i se uit pe fereastr. Obloanele erau nc deschise, dar afar era ntuneric deplin. Strlucirea de noapte portocalie a Washingtonului era singurul lucru pe care putea s-l vad. Cum ai fost anunat? ntreb el. Au sunat ei i au revendicat crimele? Stuyvesant neg din cap. Ne-a alertat FBI-ul. Ei au programe software care scaneaz rapoartele CNII. Armstrong este unul dintre numele pe care le verific. Aa c acum ei sunt implicai, oricum. Stuyvesant cltin din nou din cap. Au transmis informaia i att, fr s-i cunoasc semnificaia.

n camer se ls tcerea. Patru oameni respirnd greu, pierdui n gnduri sumbre. Avem ceva detalii de la scenele crimelor? ntreb Neagley. Cte ceva, spuse Stuyvesant. n cazul primului tip, a fost un singur glon, n cap. L-a ucis pe loc. N-au putut gsi glonul. Soia lui n-a auzit nimic. Ea unde era? Cam la douzeci de metri distan, n buctrie. Uile i ferestrele erau nchise, din cauza vremii. Dar ar fi trebuit s aud ceva. i aude tot timpul pe vntori. Ct de mare era gaura din cap? ntreb Reacher. Mai mare dect un 0.22, spuse Stuyvesant. Dac la asta te gndeti. Reacher ncuviin din cap. Singurul pistol ce nu putea fi auzit de la douzeci de metri era un revolver cu amortizor, de calibrul 0.22. Orice arm mai puternic ar fi trebuit s fie auzit, indiferent dac se folosea sau nu un amortizor, indiferent dac geamurile erau nchise sau nu. Atunci, a fost o carabin, zise el. Aa se pare, dup traiectorie, spuse Stuyvesant. Medicul legist crede c glonul a ptruns de sus. A trecut prin capul lui, din fa n spate, de sus n jos. Un inut deluros? Peste tot, n jur. Aa c a fost fie o carabin de la distan foarte mare, fie una cu amortizor. i nu mi place nici una dintre variante. O carabin de la distan nseamn un lunetist experimentat, iar una cu amortizor nseamn o persoan care are arme exotice. Dar al doilea individ? ntreb Neagley.

Cu mai puin de opt ore mai trziu, rspunse Stuyvesant. Dar la peste o mie trei sute de kilometri deprtare. Aa c este probabil ca echipa s se fi desprit, pe durata zilei. Detalii? Vin pe rnd. Prima impresie a agenilor locali este c a fost un fel de mitralier. Dar, din nou, nimeni n-a auzit nimic. O mitralier cu amortizor? ntreb Reacher. Sunt siguri? Nu ncape nici o ndoial c a fost o mitralier, zise Stuyvesant. Cadavrul a fost ciuruit. Dou rafale, cap i piept. Au fcut prpd. Asta da demonstraie, spuse Froelich. Reacher se uit pe fereastr. n aer era o cea uoar. Dar ce demonstreaz, de fapt? ntreb el. C nu sunt nite oameni cumsecade. El aprob din cap. i cam att, nu-i aa? Nu demonstreaz totui vulnerabilitatea lui Armstrong, dac cele dou victime nu au nici o legtur cu el. Suntem siguri c nu sunt rude? Veri foarte ndeprtai sau ceva de genul acesta? Mcar fermierul? Minnesota este aproape de Dakota de Nord, nu? Stuyvesant neg din cap. Acesta a fost i primul meu gnd, bineneles, zise el. Am verificat de dou ori. n primul rnd, vicepreedintele nu s-a nscut n Dakota de Nord. S-a mutat acolo din Oregon. n plus, avem verificarea complet a trecutului lui, fcut de FBI, atunci cnd a fost nominalizat. Este destul de cuprinztoare. i nu are nici o rud n via cunoscut, cu excepia unei surori mai mari, care locuiete n California. Soia lui are o grmad de veri, dar pe nici unul nu l cheam Armstrong i majoritatea sunt mai tineri. Copii, mai exact. OK, spuse Reacher.

Copii. Prin minte i trecur fulgertor imaginea unui balansoar, nite jucrii de plu i desene prinse de un frigider, cu magnei. Veri. E ciudat, zise el. Uciderea a dou persoane care nu au nici o legtur, dar care seamn cu el i se numesc Armstrong este destul de dramatic, cred, dar nu dovedete cine tie ce ingeniozitate. Nu dovedete nimic. Nu ne face s ne ngrijorm n legtur cu securitatea de aici. Ne face s ne par ru pentru ei, spuse Froelich. i pentru familiile lor. Fr ndoial, zise Reacher. Dar doi provinciali omori pe te miri ce coclauri nu ne pun cu adevrat pe jar, nu? Doar nu i protejm i pe ei. Nu ne scade ncrederea n noi nine. Credeam c o s fie ceva mai personal. Mai complicat. Ca un echivalent al scrisorii aprute pe biroul tu. Pari dezamgit, spuse Stuyvesant. Sunt dezamgit. Speram s se apropie suficient de mult ca s ne dea o ans s-i prindem. Dar ei au stat la distan. Sunt nite lai. Nimeni nu spuse nimic. Laii sunt nite oameni brutali, zise Reacher. Oamenii brutali sunt lai. Neagley i arunc o privire. l cunotea suficient de mult ca s-i dea seama cnd era cazul s insiste. i? ntreb ea. Aa c trebuie s ne ntoarcem i s regndim cteva lucruri. Informaia se acumuleaz rapid, iar noi nu o prelucrm. De exemplu, acum tim sigur c indivizii sunt din exterior. Acum tim c nu este un joc amabil, de interior. i? ntreb din nou Neagley.

Iar ceea ce s-a ntmplat n Minnesota i n Colorado ne arat c indivizii sunt pregtii s fac orice. i? ngrijitorii. Ce tim despre ei? C sunt implicai. C sunt speriai. C nu spun nimic. Corect, zise Reacher. Dar de ce sunt speriai? De ce nu spun nimic? nainte, credeam c este posibil s fac jocul cuiva din interior. ns ei nu fac asta. Pentru c tipii acetia nu sunt din interior. i nu sunt oameni drgui. Iar acesta nu e un joc. i? i atunci, ei au fost silii s-o fac, ntr-un mod foarte serios. Sunt speriai i redui la tcere. De nite oameni serioi. n regul. Cum? Spune-mi tu. Cum sperii pe cineva, fr s lai nici un semn? Amenini cu ceva plauzibil. Cu ceva foarte ru, ceva ce se va ntmpla n viitor. Reacher aprob din cap. ndreptat asupra lor sau asupra cuiva la care ei in. Att de mult, nct sunt paralizai de groaz. OK. Unde ai mai auzit cuvntul veri nainte? ntr-o grmad de locuri. i eu am veri. Recent, voiam s spun. Neagley se uit pe fereastr. ngrijitorii, zise ea. Copiii lor sunt la nite veri. Aa ne-au spus. Dar au ezitat puin, nainte s o spun, i aminteti? Da? Reacher aprob din cap.

Au fcut o pauz de o secund i s-au uitat unul la cellalt. i? Poate c aceti copii nu sunt la verii lor. De ce-ar fi minit? Reacher se uit la ea. Exist vreun mod mai bun de a sili pe cineva s fac ceva dect s-i iei copiii, ca garanie? Se micar rapid, dar Stuyvesant se asigur c o fceau aa cum trebuia. i sun pe avocaii ngrijitorilor i le spuse c avea nevoie de un rspuns la o singur ntrebare: numele i adresa celor la care stteau copiii. Le spuse c un rspuns rapid era mult mai bun dect o amnare. Primi rspunsul rapid. Avocaii l sunar napoi peste un sfert de or. Numele era Galvez, iar adresa era a unei case aflate la un kilometru i jumtate de locuina ngrijitorilor. Atunci, Froelich le fcu semn s pstreze linitea, intr pe reeaua radio i ceru un raport complet asupra situaiei de la hotel. Vorbi cu cel pe care l lsase n locul ei i cu ali patru ageni aflai n poziii-cheie. Nu erau probleme. Totul era calm. Armstrong fcea turul camerei. Perimetrele erau acoperite. Ordon agenilor s-l nsoeasc pe Armstrong prin rampa de aprovizionare, la ncheierea seratei. Ceru un zid uman pe tot drumul pn la limuzin. i ct mai repede, zise ea. Reducei timpul de expunere. Apoi se ngrmdir n liftul unic i coborr la garaj. Urcar n Suburbanul lui Froelich, ca s parcurg din nou traseul pe care Reacher dormise, prima dat. De data asta rmase treaz, n timp ce Froelich gonea prin trafic spre zona srac a oraului. Trecur exact pe lng casa ngrijitorilor. Merser nc un kilometru i jumtate pe strzi ntunecate, ngustate din cauza mainilor parcate, i oprir n faa unui duplex nalt i ngust.

Casa era ncercuit de un gard de srm i avea nite couri de gunoi legate de stlpul porii. Era nghesuit ntr-o parte de un depozit de cutii, iar n cealalt de un ir de case identice. n fa era parcat un Cadillac rablagit, vechi de douzeci de ani. Lumina galben a felinarelor strpungea ceaa. i acum ce facem? ntreb Stuyvesant. Reacher se uit pe geam. Trebuie s vorbim cu aceti oameni. Dar nu vrem s ne aruncm asupra lor. Sunt deja speriai. Nu vrem s intre n panic. Ar putea crede c s-au ntors bieii ri. Aa c Neagley ar trebui s mearg prima. Stuyvesant vru s obiecteze, dar Neagley cobor imediat din main i se ndrept spre poart. Reacher o urmri ntorcnduse scurt pe trotuar, nainte s intre, ca s verifice mprejurimile. O vzu privind n stnga i n dreapta, n timp ce mergea pe alee. Nu era rumeni n jur. Era prea frig. Neagley ajunse la u. Cut o sonerie. Nu gsi nici una, aa c btu. Atept un minut, dup care ua se deschise att ct permise un lan. Un fascicul de lumin cald iei afar. Urm o conversaie scurt. Ua fu mpins puin n fa, ca s poat fi scos lanul. Fasciculul de lumin se ngust i apoi se lrgi din nou. Neagley se ntoarse i le fcu semn cu mna. Froelich, Stuyvesant i Reacher coborr din Suburban i naintar pe alee. n pragul uii i atepta un individ mic i negricios, zmbind sfios. Dnsul este domnul Galvez, zise Neagley. Ceilali se prezentar, iar Galvez se retrase cu spatele n hol i fcu un semn cu braul, ca un osptar, pentru ca ei s l urmeze. Era un brbat scund, mbrcat n pantaloni de costum i cu un pulover tricotat cu model. Era proaspt tuns i avea o expresie

deschis. l urmar nuntru. Casa era mic i clar suprapopulat, dar foarte curat. apte hinue de copii erau atrnate frumos pe un rnd de cuiere, n apropierea uii. Unele dintre ele erau mici, altele puin mai mari. Pe podea, sub ele, erau aliniate apte ghiozdane. apte perechi de pantofi. Din loc n loc erau jucrii strnse frumos. n buctrie vzur trei femei i nite copii timizi uitndu-se la ei, de dup fustele lor. Alii scoteau capul de dup ua camerei de zi. Se micau ncontinuu. Apreau i dispreau, n secvene aleatorii. Semnau toi ntre ei. Reacher nu reui s i numere. Peste tot vedeai ochi negri, larg deschii. Stuyvesant prea puin depit de situaie, parc netiind cum s abordeze subiectul. Reacher trecu pe lng el i porni spre buctrie. Se opri n prag. Aici erau aliniate pe un bufet apte gentue pentru mncarea pe care o luau la coal. Capacele erau ridicate, ca i cum ar fi fost pregtite pe linia de asamblare, ca s fie umplute dimineaa, la prima or. Se ntoarse n hol. Trecu pe lng Neagley i se uit la hinue. Erau toate din nailon, colorate, ca nite versiuni mai mici ale celor la care se uitase n magazinul din Atlantic City. Ridic una din cuier. Avea un petic alb n interiorul gulerului. Cineva folosise un marker de spltorie i scrisese J. Galvez, cu un scris ngrijit. Puse hinua la loc i le cercet pe celelalte ase. Pe fiecare era scris cte un nume de familie i o iniial. n total, cinci Galvez i dou Alvarez. Nimeni nu spunea nimic. Stuyvesant prea stnjenit. Reacher prinse privirea domnului Galvez i i fcu semn s intre n camera de zi. Doi copii fugir afar, la apariia lor. Avei cinci copii? ntreb Reacher. Galvez aprob din cap. Sunt un brbat norocos.

i atunci, ale cui sunt cele dou paltoane pe care scrie Alvarez? Ale copiilor vrului soiei mele, Julio. Ai lui Julio i ai Anitei? Galvez aprob din cap, fr s spun nimic. Trebuie s-i vd, zise Reacher. Nu sunt aici. Reacher i ndeprt privirea. Unde sunt? ntreb el ncet. Nu tiu, spuse Galvez. La munc, cred. Ei lucreaz noaptea. Pentru Guvernul Federal. Reacher l privi din nou. Nu, vorbeam de copiii lor. Nu de prini. Trebuie s-i vd pe copii. Galvez l privi nedumerit. S-i vedei pe copii? Ca s verificm dac sunt bine. Tocmai i-ai vzut. n buctrie. Trebuie s vd exact care sunt ei. Nu primim bani, zise Galvez. Doar pentru mncarea lor. Reacher aprob din cap. Nu este vorba de permise sau de altceva. Nu ne intereseaz chestiile astea. Trebuie doar s vedem dac sunt bine. Galvez prea n continuare nedumerit. Dar strig o propoziie lung i rapid n spaniol i doi copii mici se desprinser din grupul din buctrie, trecur printre Stuyvesant i Froelich i intrar n camer. Se oprir aproape de u i rmaser perfect nemicai, unul lng cellalt. Dou fetie, foarte frumoase, cu nite ochi negri uriai, pr negru moale i expresii serioase. De

cinci i apte ani. Poate de patru i ase, Reacher nu-i ddea seama exact. Bun, copii, zise el. Artai-mi paltoanele voastre. Fetele fcur exact ceea ce li se spusese, aa cum fac copiii cteodat. Reacher le urm pe hol i le privi ridicndu-se pe vrfuri i punnd mna pe cele dou paltoane mici, pe care el tia c era marcat Alvarez. n regul, spuse el. i acum, mergei s mncai o prjitur, ceva. Fetiele fugir napoi n buctrie. Reacher le privi. Rmase nemicat i tcut o secund, dup care se ntoarse n camera de zi. Se apropie de Galvez i i cobor din nou vocea. A mai ntrebat cineva de ele? ntreb el. Galvez neg din cap. Suntei sigur? ntreb Reacher. Nu le-a urmrit nimeni, n-a aprut nici un strin n zon? Galvez neg din nou din cap. Putem s rezolvm, spuse Reacher. Dac eti ngrijorat din vreo cauz, ar trebui s ne spui chiar acum. Ne vom ocupa noi de problem. Galvez l privea la fel de nedumerit. Reacher i privi ochii. i petrecuse cariera uitndu-se n ochii oamenilor, iar ochii din faa lui erau inoceni. Puin nedumerii, puin confuzi, dar acel om nu ascundea nimic. Nu avea secrete. n regul, zise Reacher. Ne pare ru c v-am ntrerupt seara. Rmase foarte tcut tot drumul spre birou. Folosir din nou sala de edine. Prea s fie singura ncpere n care existau mai mult de trei scaune. Neagley o ls pe Froelich s se aeze lng Reacher. Ea se aez alturi de Stuyvesant, pe partea opus a mesei. Froelich intr pe reeaua

radio i afl c Armstrong era gata s plece de la hotel. Scurtase seara. Nimnui prea s nu-i pese. Era bine i-aa, i-aa. Dac sttea mult cu ei, erau fericii, bineneles. Dac sttea puin, erau la fel de fericii c un tip att de ocupat i de important gsise timp i pentru ei. Froelich ascult n casc i l urmri pe tot drumul de ieire din sala de recepii, prin buctrii, n zona de aprovizionare, n limuzin. Apoi se relax. Mai rmsese doar drumul ntr-un convoi, n mare vitez, spre Georgetown i transferul prin cort, pe ntuneric. Umbl la spate i reduse puin volumul ctii. Se ls pe spate i i privi pe ceilali, cu ntrebri n ochi. Nu mai neleg nimic, zise Neagley. nseamn c exist ceva care i ngrijoreaz mai mult dect copiii. Ce-ar putea fi? ntreb Froelich. Cartea verde? Stau aici legal? Stuyvesant aprob din cap. Bineneles. Sunt angajai ai Serviciului Secret al Statelor Unite, la fel ca toi ceilali din aceast cldire. Trecutul lor a fost cercetat n amnunt. Le-am verificat situaia financiar i tot restul. Erau curai, din cte tiam noi. Reacher nu ddu atenie discuiei, lsnd-o s se piard n fundal. i mas ceafa cu palma. Prul ncepuse s-i creasc. l simea mai moale. i arunc o privire lui Neagley. Se uit lung la covor. Era cenuiu, nici prea moale, nici prea tare. Putea s vad smocuri de pr izolate sclipind n lumina de halogen. Era un covor impecabil de curat. nchise ochii. ncepu s gndeasc. Revzu n minte casetele de supraveghere. Le revzu ca i cum ar fi avut un ecran pe partea interioar a pleoapelor. Cu opt minute naintea miezului nopii, ngrijitorii ptrunseser n scen. Intraser n biroul lui Stuyvesant. Ieiser la apte minute dup miezul nopii. Petrecuser nou minute curnd

secretariatul. Dispruser pe acelai drum pe care veniser, la aisprezece minute dup miezul nopii. O lu iar de la capt, apoi derul totul n sens invers. Se concentr asupra fiecrui cadru. Asupra fiecrei micri. Apoi deschise ochii. Toat lumea se holba la el, ca i cum le-ar fi ignorat ntrebrile. Se uit la ceas. Era aproape ora nou. Zmbi. Un zmbet larg i fericit. Mi-a plcut domnul Galvez, zise el. Prea foarte fericit c este tat, nu? Toate acele gentue pentru mncare aliniate? Pun pariu c primesc pine integral. i fructe, probabil. Tot felul de alimente sntoase. Ceilali l priveau cu toii. Eu am fost copil de trup, spuse Reacher. Aveam i eu o gentu pentru mncare. A mea era dintr-o cutie veche de muniie. Cu toii aveam aa ceva. Era considerat cea mai tare chestie, pe vremea aceea. Mi-am scris numele pe ea, cu un ablon militar adevrat. Mamei nu i-a plcut deloc. I s-a prut mult prea militreasc, pentru un copil. Dar mi ddea totui mncare bun. Neagley se holba la el. Reacher, avem probleme mari aici, doi oameni sunt mori, iar tu vorbeti despre gentue pentru mncare? El aprob din cap. Vorbesc despre gentue pentru mncare i m gndesc la tunsori. Domnul Galvez tocmai fusese la frizer, ai observat asta? i? i, cu cel mai profund respect, Neagley, m gndesc la fundul tu. Froelich se holb la el. Neagley roi. Ce vrei s spui? ntreb ea.

Vreau s spun c nu cred c exist ceva mai important pentru Julio i Anita dect copiii lor. i atunci, de ce tac nc? Froelich se aplec n fa i i aps degetul pe casc. Ascult o secund i i ridic ncheietura minii. Recepionat, zise ea. Bun treab, terminat. Apoi zmbi. Armstrong e acas, spuse ea. n siguran. Reacher se uit din nou la ceas. Era ora nou fix. Se uit la Stuyvesant. Pot s vd din nou biroul tu? Chiar acum? Stuyvesant l privi nedumerit, dar se ridic i iei primul din camer. Traversar coridoarele i ajunser n partea din spate a etajului. Secretariatul era linitit i pustiu. Ua lui Stuyvesant era nchis. O deschise i aprinse luminile. Pe birou era o foaie de hrtie. O vzur cu toii. Stuyvesant rmase perfect nemicat o secund, apoi travers biroul i se uit la ea. nghii n sec. Expir lung. O ridic. Un fax de la poliia din Boulder, zise el. Raportul balistic preliminar. Probabil c l-a lsat secretara mea. Zmbi uurat. i acum, verificai, spuse Reacher. Concentrai-v. Aa arat biroul dumneavoastr, de obicei? Stuyvesant ridic faxul i se uit n jur. Da, zise el. Deci aa l vd ngrijitorii, n fiecare noapte. Hm, de obicei pe birou nu e nimic, spuse Stuyvesant. Dar n rest, da. n regul, zise Reacher. S mergem. Se ntoarser n camera de edine. Stuyvesant citi faxul.

Au gsit ase tuburi de cartu, spuse el. Parabellum, de nou milimetri. Semne ciudate de impact pe margini. Au trimis un desen. i ntinse hrtia lui Neagley. Ea o citi. Se strmb. I-o ntinse lui Reacher. Acesta se uit la desen i aprob din cap. Heckler&Koch MP5, zise Reacher. Azvrle ca naiba tuburile de cartue. Tipul a reglat-o pe rafale de cte trei. Dou rafale, ase tuburi. Probabil c au ajuns la vreo douzeci de metri deprtare. Probabil versiunea SD6, spuse Neagley. Dac a avut amortizor. Este o arm frumoas. O mitralier de calitate. Scump. i rar. De ce ai vrut s mi vezi biroul? ntreb Stuyvesant. Ne-am nelat n privina ngrijitorilor, zise Reacher. n camer se ls tcere. n ce sens? ntreb Neagley. n toate sensurile, rspunse Reacher. n toate sensurile posibile. Ce s-a ntmplat, cnd am vorbit cu ei? Au refuzat cu nverunare s coopereze. El aprob din cap. Aa am crezut i eu. Au intrat ntr-un gen de tcere stoic. Toi trei. Aproape o trans. Am interpretat asta ca o reacie la un gen de pericol. Ca i cum ar fi spat o groap adnc ca s se ascund n ea, mpotriva unei ameninri proferate de cineva. Ca i cum ar fi fost ceva de importan vital. Ca i cum ar fi tiut c nu-i pot permite s spun vreun cuvnt. Dar, tii ceva? Ce? De fapt, ei pur i simplu habar nu aveau despre ce vorbeam noi. Absolut deloc. Eram doi albi nebuni care le puneau ntrebri imposibile, asta e tot. Erau prea politicoi i prea

inhibai ca s ne spun s plimbm ursul. Aa c au rmas pe loc, rbdtori, n timp ce noi turuiam nainte. Ce vrei s spui? Gndii-v la celelalte elemente pe care le tim. Exist o succesiune ciudat a faptelor pe caset. Preau puin obosii cnd au intrat n biroul lui Stuyvesant, i mai puin obosii, cnd au ieit. Preau destul de aranjai cnd au intrat, i puin rvii cnd au ieit. Au petrecut nuntru cincisprezece minute, i numai nou n secretariat. i? ntreb Stuyvesant. Reacher zmbi. Biroul dumitale e probabil cea mai curat camer din lume. Ai putea s faci operaii aici. l pstrezi aa n mod contient. Apropo, tim despre treaba cu servieta i pantofii uzi. Froelich l privi nedumerit. Stuyvesant ncepu s roeasc. Este curat pn la limita obsesiei, continu Reacher. i totui, ngrijitorii au petrecut aici cincisprezece minute. De ce? Au despachetat scrisoarea, zise Stuyvesant. Au aezat-o pe birou. Nu, n-au fcut asta. A fost numai Maria? Julio i Anita au ieit primii? Nu. i arunci, cine a pus-o acolo? Secretara mea? Nu. n camer se ls tcere. Vrei s spui c eu am fcut-o? ntreb Stuyvesant. Reacher neg din cap. Nu ntreb dect de ce au petrecut ngrijitorii cincisprezece minute ntr-un birou care era deja foarte curat. S-au odihnit? ntreb Neagley. Reacher neg din nou din cap. Froelich zmbi brusc.

Au fcut ceva care le-a rvit aspectul? ntreb ea. Reacher zmbi i el. Cum ar fi? Au fcut sex? Stuyvesant pli. Sincer, sper c nu, zise el. i au fost trei, oricum. S-au mai vzut cazuri, spuse Neagley. Locuiesc mpreun, zise Stuyvesant. Dac vor s fac asta, o pot face acas, nu? Poate fi o fantezie erotic, spuse Froelich. S-i fac de cap la serviciu. Uitai de sex, zise Reacher. Gndii-v la rvire. Ce ne-a creat aceast impresie? Ridicar cu toii din umeri. Stuyvesant era nc palid. Reacher zmbi. nc un amnunt de pe band, spuse el. Cnd au intrat, sacul de gunoi era destul de gol. La ieire, era mult mai plin. Ce s credem, c a fost mult gunoi n birou? Nu, zise Stuyvesant, aproape jignit. Eu nu las niciodat gunoi aici. Froelich se aplec n fa. i atunci, ce era n sac? Gunoi, zise Reacher. Nu neleg, spuse Froelich. Cincisprezece minute nseamn foarte mult, oameni buni. Au lucrat eficient i meticulos n secretariat i au terminat n nou minute. Iar aceea este o zon ceva mai mare i puin mai aglomerat. Sunt lucruri peste tot. Acum, comparai cele dou zone, comparai complexitatea, presupunei c ei lucreaz la fel de meticulos peste tot, i spunei-mi ct ar fi trebuit s stea n birou.

Froelich ridic din umeri. apte minute? Opt? Cam att? Neagley aprob din cap. Eu a spune cel mult nou minute. mi place s fie curat, zise Stuyvesant. Am lsat instruciuni n acest sens. Eu mi-a dori ca ei s stea aici cel puin zece minute. Dar nu cincisprezece, spuse Reacher. E mult prea mult. Iar noi i-am ntrebat despre asta. I-am ntrebat de ce au stat aa mult aici. i ei ce au spus? Nu au rspuns, zise Neagley. Preau nedumerii. Apoi i-am ntrebat dac petrec aici acelai timp, n fiecare noapte. i ei au spus c da. Stuyvesant se uit la Neagley, pentru confirmare. Ea aprob din cap. OK, zise Reacher. Am redus variabilele. Discutm despre cincisprezece minute anume. Ai vzut cu toii casetele. i acum, spunei-mi cum au petrecut acest timp? Nimeni nu zise nimic. Exist dou posibiliti, continu Reacher. Fie nu au stat att, fie i-au petrecut timpul fcndu-i prul s creasc. Cum? ntreb Froelich. Asta i face s par rvii. Mai ales pe Julio. Prul lui e puin mai lung la ieire, dect la intrare. Cum e posibil aa ceva? Este posibil, pentru c nu am vzut activitile din aceeai noapte. Ne-am uitat la dou nopi distincte, legate mpreun. Dou jumti a dou nopi diferite. Tcere n camer. Dou casete, spuse Reacher. Schimbul de casete de la miezul nopii este cheia. Prima caset e bun. Trebuie s fie,

pentru c pe ea i-am vzut pe Stuyvesant i pe secretar plecnd acas. Asta a fost real. Ziua real de miercuri. ngrijitorii au aprut la unsprezece cincizeci i doi. Preau obosii, poate pentru c era prima noapte din tur. Poate c fuseser ocupai toat ziua, cu chestiile normale pe care le fac de obicei. Dar, pn acum, a fost o noapte obinuit, la serviciu. Se ncadrau n orar. Nu era cafea vrsat pe nicieri, nu erau cantiti uriae de gunoi nicieri. Sacul de gunoi era destul de gol. Eu zic c au terminat biroul cam n nou minute. Ceea ce reprezint, probabil, viteza lor normal. i este rezonabil de rapid. De aceea erau att de nedumerii cnd le-am spus c au fcut-o prea ncet. Eu cred c, n realitate, au ieit cam la un minut dup miezul nopii i au petrecut alte nou minute n secretariat, dup care au plecat din zon cam la zece minute dup miezul nopii. Dar? ntreb Froelich. Dar, dup miezul nopii, ne-am uitat la caseta dintr-o cu totul alt noapte. Poate cu dou sptmni mai veche, dinainte ca tipul s se tund. O noapte cnd au ajuns acolo mai trziu i, n consecin, au plecat mai trziu. Din cauza unor probleme din vreun alt birou. Poate vreo grmad de gunoi, care le-a umplut sacul. Par mai agitai la ieire, deoarece se grbeau s recupereze. i poate c era o noapte din mijlocul sptmnii lor de lucru, aa c se obinuiser cu orarul i dormiser cum trebuie. Concluzia: i-am vzut intrnd miercuri i ieind n o cu totul alt noapte. Dar data era corect, spuse Froelich. Era n mod sigur data de joi. Reacher aprob din cap. Nendick a plnuit totul din timp. Nendick?

Tipul cu casetele, spuse Reacher. Eu cred c avea pregtit de o sptmn caseta cu perioada dintre miezul nopii i ase, aranjat cu data din acea zi de joi. Poate chiar de dou sptmni. Pentru c avea nevoie de trei opiuni. Fie ngrijitorii intrau i ieeau nainte de miezul nopii, fie intrau nainte de miezul nopii i ieeau dup, fie intrau i ieeau dup miezul nopii. Trebuia s atepte ca s i potriveasc variantele. Dac intrau i ieeau nainte de miezul nopii, ne-ar fi artat o caset n care nu se vedea nimic ntre miezul nopii i ase. Dac intrau i ieeau dup miezul nopii, asta am fi vzut. Dar, aa cum s-a ntmplat, a trebuit s o foloseasc pe cea n care i vedem doar plecnd. Nendick a lsat scrisoarea? ntreb Stuyvesant. Reacher aprob din cap. Nendick este omul din interior. Nu ngrijitorii. Ceea ce era nregistrat cu adevrat pe caseta din acea noapte era plecarea ngrijitorilor, imediat dup miezul nopii, iar apoi, cndva nainte de ase dimineaa, Nendick intrnd pe ua de incendiu, cu mnuile puse i cu scrisoarea n mn. Probabil n jur de cinci i jumtate, a zice, aa nct s nu trebuiasc s atepte prea mult nainte s arunce caseta real i s o nlocuiasc. Dar pe caset apar eu, sosind dimineaa. i secretara mea. Aceea era a treia caset. A mai avut loc un schimb, la ase dimineaa, cnd a revenit la cea real. Numai caseta din mijloc a fost schimbat. Tcere n camer. Probabil c tot el le-a spus i despre camerele video din garaj, spuse Reacher. Pentru livrarea de duminic noaptea. Cum i-ai dat seama? ntreb Stuyvesant. Prul?

Parial. De fapt, a fost vorba de fundul lui Neagley. Nendick era att de agitat cnd umbla cu casetele, nct nu a dat nici o atenie dosului lui Neagley. Ea a observat asta. i mi-a spus c e ceva foarte neobinuit. Stuyvesant roi din nou, poate pentru c putea s adevereasc personal asta. Aa c ar trebui s-i lsm pe ngrijitori s plece, zise Reacher. i apoi ar trebui s vorbim cu Nendick. El este cel care s-a ntlnit cu aceti indivizi. Stuyvesant aprob din cap. i probabil c a fost ameninat de ei. Sper, spuse Reacher. Sper c nu este implicat din proprie voin. Stuyvesant folosi cheia lui universal i intrar n camera cu casete, cu ofierul de serviciu ca martor. Descoperir c lipseau zece casete consecutive cu intervalul dintre miezul nopii i ora ase, dinainte de ziua de joi n chestiune. Nendick le trecuse n jurnal ca fiind nregistrri defectuoase. Apoi luar o duzin de casete la ntmplare, din ultimele trei luni, i urmrir pri din ele. Acestea confirmar c ngrijitorii nu petrecuser niciodat mai mult de nou minute n biroul lui Stuyvesant. Aa c acesta ddu un telefon i ordon eliberarea lor imediat. Acum aveau trei variante. S l cheme pe Nendick, sub un pretext oarecare, s trimit agenii s l aresteze sau s mearg chiar ei acas la el i s nceap un interogatoriu, nainte de aplicarea celui de-al aselea Amendament i nainte ca lucrurile s nceap s se complice. Ar trebui s mergem acum, zise Reacher. S profitm de elementul surpriz.

Se atepta la opoziii, dar Stuyvesant aprob din cap, apatic. Prea palid i obosit. Arta ca un om cu probleme. Ca un om n care se ducea lupta ntre sentimentul c fusese trdat, furia ndreptit i instinctul standard de muamalizare a faptelor. Iar instinctul de muamalizare era mult mai puternic n cazul unui tip ca Nendick, dect n cazul ngrijitorilor. Acetia ar fi fost privii ca nite nimeni. Mai devreme sau mai trziu, cineva putea spune: Hei, erau doar nite ngrijitori, ce poi face? Dar un tip ca Nendick era cu totul altceva. Un om ca el fusese o component principal ntr-o organizaie care nu ar fi trebuit s greeasc. Aa c Stuyvesant porni computerul secretarei sale i afl adresa la care locuia Nendick. Era ntr-o suburbie aflat cam la cincisprezece kilometri deprtare, n Virginia. Avur nevoie de douzeci de minute ca s ajung acolo. Nendick locuia pe o strad linitit, erpuit. Cartierul era destul de vechi ca pomii i plantele s fie mature, dar nu ntr-att de vechi ca locul s nu mai par elegant i bine ntreinut. Era o zon cu preuri medii. Pe majoritatea aleilor erau maini strine, dar nu modele de anul acela. Curate, dar puin obosite. Casa lui Nendick era lung i joas, cu un acoperi kaki i un co de crmid. Era ntunecat, cu excepia licritului albastru al unui televizor, la una dintre ferestre. Froelich vir direct pe alee i parc n faa garajului. Coborr n frig i merser la ua din fa. Stuyvesant puse degetul pe sonerie i l ls acolo. Treizeci de secunde mai trziu, o lumin se aprinse n hol. Strlucea portocaliu, prin geamul n form de evantai de deasupra uii. Un bec galben se aprinse n verand, deasupra capetelor lor. Ua se deschise, iar Nendick apru n hol, fr s spun nimic. Era mbrcat n costum, ca i cum abia se ntorsese de la serviciu. Prea amorit de team, ca i cum un

nou chin urma s se adauge peste cel vechi. Stuyvesant l privi, se opri o clip i pi nuntru. Froelich l urm. Apoi Reacher. i Neagley. Aceasta nchise ua i se aez n faa ei, ca o santinel, cu picioarele deprtate, cu minile mpreunate la spate. Nendick tot nu spunea nimic. Sttea acolo, amorit, cu o privire fix. Stuyvesant i puse o mn pe umr i l nvrti pe loc. l mpinse spre buctrie. Omul nu se opuse. Doar naint, mpleticit i moale, spre partea din spate a casei. Stuyvesant l urm, atinse un ntreruptor i tuburile fluorescente se trezir la via, deasupra bufetelor. ezi, spuse el, ca i cum ar fi vorbit cu un cine. Nendick se duse i se aez pe un scaun, la masa folosit pentru micul dejun. Nu spuse nimic. Doar i ncruci braele, ca un om care avea febr. Numele, zise Stuyvesant. Nendick nu zise nimic. Se chinuia s nu spun nimic. Se uita fix n fa, la peretele ndeprtat. Un neon era defect. Se chinuia s porneasc. Starterul scotea un bzit furios, n linitea din camer. Minile lui Nendick ncepur s tremure, aa c i le bg sub brae, ca s le opreasc, i ncepu s se legene n fa i n spate, pe scaun. Acesta scria ncet, sub greutatea lui. Reacher arunc o privire n jur, n buctrie. Era o camer frumoas. Draperii galbene la fereastr, tavanul vopsit asortat, flori n vaz. Toate muriser. Chiuveta era plin cu vase. Vase de cteva sptmni. Unele dintre ele prinseser crust. Reacher se ntoarse n hol. Intr n camera de zi. Televizorul era o chestie uria, de civa ani vechime. Era pornit pe o reea comercial. Programul prea s fie format din fragmente ale casetelor de supraveghere ale poliiei de trafic, vechi de civa

ani. Sunetul era dat foarte ncet. Doar un murmur constant care sugera o agitaie extrem i susinut. O telecomand era pus n echilibru pe braul unui fotoliu, vizavi de televizor. Deasupra cminului era o poli joas, cu ase fotografii n rame de alam. n toate ase apreau Nendick i o femeie. Fotografiile urmreau cuplul de la nunt, prin cteva vacane i evenimente nespecificate. Nici o fotografie a vreunui copil. Iar aceea nu era o cas n care locuiau copii. Nu se vedeau jucrii nicieri. Nu era dezordine. Totul era elegant, gndit, asortat i matur. Pe telecomanda de pe braul fotoliului scria Video, nu TV. Reacher arunc o privire la ecran i aps pe play. Sunetul staiei radio de poliie ncet imediat, aparatul video scoase un clinchet i, o secund mai trziu, imaginea dispru i fu nlocuit de o filmare de amator a unei nuni. Nendick i soia lui zmbeau spre camer, de la civa ani deprtare, din trecut. Capetele lor erau apropiate. Preau fericii. Ea era mbrcat n alb. El purta un costum. Erau pe o peluz. O zi cu vnt. Prul ei flutura, iar fundalul sonor era dominat de zgomotul vntului. Femeia avea un zmbet frumos. Ochi luminoi. Spunea ceva pentru posteritate, dar Reacher nu reui s aud cuvintele. Aps butonul de oprire i urmrirea nocturn de maini rencepu. Se ntoarse n buctrie. Nendick continua s tremure i s se legene. Avea n continuare minile prinse sub brae. i tot nu vorbea. Reacher arunc din nou o privire spre vasele murdare i spre florile moarte. Noi putem s o aducem napoi, spuse el. Nendick nu zise nimic. Spune-ne cine a fcut-o i o vom aduce napoi imediat. Nici un rspuns.

Cu ct ne spui mai repede, cu att mai bine, continu Reacher. ntr-o astfel de situaie, nu vrem ca ea s atepte mai mult dect este necesar, nu? Nendick se uita fix la peretele ndeprtat, cu o concentrare total. Cnd au venit dup ea? ntreb Reacher. Acum dou sptmni? Nendick nu zise nimic. Nu scotea nici un sunet. Neagley veni i ea, din hol. Intr n jumtatea de buctrie care era amenajat ca o camer familial. De-a lungul unui perete era aranjat un set asortat de mobil masiv, bibliotec, bufet, alt bibliotec. Putem s te ajutm, zise Reacher. Dar trebuie s tim de unde s ncepem. Nendick nu rspunse. Nu zise nimic. Continua s priveasc fix, s tremure, s se legene i s se strng tare n brae. Reacher, strig Neagley, cu o voce joas, dar ncordat. Reacher se deprt de Nendick i se duse la ea, lng bufet. Neagley i ntinse ceva. Era un plic. n el, o fotografie Polaroid. Fotografia nfia o femeie pe un scaun. Avea faa alb i panicat, ochii deschii larg, prul murdar. Era soia lui Nendick, artnd cu o sut de ani mai btrn dect n pozele din camera de zi. inea n mn un exemplar din USA Today. Titlul principal era chiar sub brbie. Neagley i ntinse un alt plic. O alt fotografie Polaroid i n acesta. Aceeai femeie. Aceeai poziie. Acelai ziar, dar din alt zi. Dovezi c e n via, spuse Reacher. Neagley aprob din cap. Dar uit-te la asta. Asta ce dovedete? i ntinse un alt plic. Un plic maroniu cptuit. Ceva moale i alb n el. Chiloi. O pereche. Decolorai. Puin murdari.

Grozav, zise Reacher. Apoi, ea i ntinse un al patrulea plic. Tot maroniu i cptuit. Mai mic. n el era o cutie. O cutie micu de carton, de genul celor n care bijutierii pun cercei cu o bucic de vat n ea. Vata era maronie din cauza sngelui nchegat, pentru c peste ea era vrful unui deget. Fusese tiat la prima articulaie, cu ceva tare i ascuit. Foarfece de grdin, probabil. Era de la degetul mic al minii stngi, judecnd dup mrime i curbur. Pe unghie nc mai era oj. Reacher l privi cteva clipe lungi. nclin din cap i i-l napoie lui Neagley. Se ntoarse din nou i l privi pe Nendick, peste masa de mic dejun. Se uit direct n ochii lui. Juca la cacealma. Stuyvesant, strig el. i Froelich. Mergei i ateptai n hol. Cei doi rmaser nemicai pentru o secund, surprini. Reacher se ncrunt la ei. Stuyvesant i Froelich ieir din camer, asculttori. Neagley, strig Reacher. Vino aici. Ea ocoli barul i veni tcut lng el. Reacher se aplec i i sprijini coatele pe mas. i aduse faa la acelai nivel cu a lui Nendick. Vorbi ncet. OK, au plecat, spuse el. Acum suntem numai noi aici. i noi nu suntem de la Serviciul Secret. tii asta, nu? Nu ne-ai mai vzut niciodat, pn ieri. Aa c poi s ai ncredere n noi. Noi n-o vom da n bar, aa cum o fac ei. Venim dintr-un loc unde nu i se permite s o dai n bar. i venim dintr-un loc unde nu exist reguli. Aa c noi putem s o aducem napoi. tim cum s facem asta. O s-i prindem pe ticloi i o s-o aducem napoi. n siguran. Nu vom da gre. i promit. Personal.

Nendick i ls capul pe spate i deschise gura. Avea buzele uscate. Ptate de spum lipicioas. Apoi o nchise. Strns. i nclet flcile. Att de tare, nct buzele i se comprimar ntr-o linie subire, lipsit de snge. Scoase o mn tremurtoare de sub bra i i uni degetul mare i arttorul, ca i cum ar fi inut ntre ele ceva mic. Trecu acel lucru mic imaginar peste buze, n lateral, ncet, ca i cum ar fi nchis un fermoar. i bg mna napoi sub bra. Se cutremur. Se holb la perete. n ochii lui se citea o fric nebuneasc. Un fel de groaz absolut, necontrolat. ncepu din nou s se legene. ncepu s tueasc. Tuea i se neca. Nu voia s deschid gura. Continua s-i in buzele ncletate. Se cltina i tremura pe taburet. Strngndu-se n brae. Icnind disperat, n interiorul gurii nchise. Ochii lui erau holbai i nnebunii. Plini de groaz. Apoi, ochii se rostogolir n cap, apru zona lor alb, iar Nendick se prbui de pe taburet, pe spate.

ZECE Fcur tot ce era posibil, dar era inutil. Nendick zcea pe podeaua buctriei, fr s se mite, fr s fie cu adevrat contient, dar i fr s fie complet incontient. Intrase ntr-un fel de stare de absen. Ca i cum funciile vitale i-ar fi ncetat brusc. Era palid i ud de transpiraie. Respira lent. Avea pulsul slab. Rspundea la atingere i lumin, dar la nimic altceva. O or mai trziu, se afla ntr-o rezerv pzit de la Centrul Medical "Walter Reed" al Armatei, cu un diagnostic provizoriu de catatonie indus prin psihoz. Paralizat de fric, mai pe-nelesul tuturor, zise doctorul. Este o boal medical autentic. O ntlnim mai des la populaiile superstiioase, cum ar fi cea din Haiti, sau n anumite pri ale Louisianei. n inuturile Voodoo, cu alte cuvinte. Victimele prezint transpiraie rece, paloare, scderea tensiunii arteriale, stare aproape de incontien. Inima i ncetinete ritmul, vasele mari de snge din abdomen preiau sngele de la creier, majoritatea funciilor voluntare se opresc. Ce fel de ameninare poate face asta unui om? ntreb Froelich ncet. O ameninare pe care persoana respectiv o crede cu adevrat, rspunse doctorul. Aceasta e cheia. Victima trebuie s fie convins. Eu cred c cei care i-au rpit soia i-au descris ce i vor face, dac spune ceva. n acest caz, sosirea voastr a declanat o criz, pentru c el s-a temut c ar putea s vorbeasc. Poate chiar a vrut s vorbeasc, dar tia c

nu i poate permite s o fac. N-a vrea s fac speculaii asupra naturii exacte a ameninrii asupra soiei lui. Se va face bine? ntreb Stuyvesant. Depinde de starea inimii lui. Dac e predispus la afeciuni cardiace, poate avea probleme serioase. Stresul cardiac este cu adevrat enorm. Cnd vom putea vorbi cu el? Nu prea curnd. De fapt, depinde numai de el. Trebuie s-i revin. Este foarte important. Deine nite informaii eseniale. Doctorul cltin din cap. Poate fi vorba de zile, spuse el. La fel de bine cum e posibil s nu-i mai revin niciodat. Ateptar inutil nc o or lung, n care nimic nu se schimb. Nendick zcea inert, nconjurat de mainrii care piuiau. Respira, dar asta era tot. Aa c renunar i l lsar acolo, iar ei se ntoarser cu maina la birou, n ntuneric i tcere. Se regrupar n sala de edine fr ferestre i se confruntar cu urmtoarea decizie important. Armstrong trebuie pus n tem, zise Neagley. i-au pus n practic demonstraia. Nu mai urmeaz dect s pun n practic i ameninarea real. Stuyvesant cltin din cap. Nu le spunem niciodat. Este o politic rigid. i se aplic de o sut unu ani. Nu o vom schimba acum. Atunci, trebuie s-i limitm perioadele de expunere, zise Froelich. Nu, spuse Stuyvesant. Ar fi o recunoatere a nfrngerii, iar asta este o pant foarte alunecoas. Dac cedm o dat, vom ceda mereu, la fiecare ameninare pe care o vom primi. Iar asta

nu trebuie s se ntmple. Ceea ce trebuie s facem este s-l aprm ct de bine putem. Aa c vom ncepe s facem planurile, acum. mpotriva a ce ne aprm? Ce tim? C doi oameni sunt deja mori, replic Froelich. Doi brbai i o femeie, spuse Reacher. Uitai-v la statistici. "Rpit" e totuna cu "mort", n nouzeci i nou la sut din cazuri. Fotografiile erau o dovad c este n via, spuse Stuyvesant. Pn cnd bietul om i ndeplinea misiunea. Ceea ce a i fcut, cu aproape dou sptmni n urm. nc o mai face. Nu vorbete. Aa c eu voi continua s sper. Reacher nu zise nimic. tim ceva despre ea? ntreb Neagley. Stuyvesant neg din cap. N-am ntlnit-o niciodat. Nici mcar nu i tiu numele. Abia dac-l cunosc pe Nendick, la drept vorbind. E doar un tehnician cu care m ntlnesc uneori pe aici. n camer se ls tcerea. Trebuie s informm FBI-ul, spuse Neagley. Acum nu mai e vorba doar de Armstrong. Exist o victim rpit, moart sau ntr-un pericol grav. Aceasta este, fr ndoial, jurisdicia Biroului. Plus crimele interstatale. i asta e tot n curtea lor. Camera rmase foarte tcut. Stuyvesant oft i i privi pe ceilali pe rnd, ncet i cu atenie. Da, zise el. Sunt de acord. S-a ajuns prea departe. Trebuie s-i informm. Dumnezeu mi-e martor c nu vreau s o fac, dar le voi spune. O s permit ca noi s ncasm lovitura. Le voi spune totul.

Din nou tcere. Nimeni nu vorbea. Nu era nimic de spus. Era exact ceea ce trebuia fcut, n acele circumstane. O aprobare ar fi prut sarcastic, iar compasiunea nu era potrivit. Poate pentru cuplul Nendick i pentru celelalte dou familii Armstrong, dar nu pentru Stuyvesant. ntre timp, ne vom concentra asupra lui Armstrong, spuse acesta. E tot ce putem face. Mine merge din nou n Dakota de Nord, zise Froelich. Alt distracie i alte jocuri n aer liber. n acelai loc ca nainte. Nu este foarte sigur. Plecm la zece. Iar joi? Joi este Ziua Recunotinei. Servete curcan ntr-un adpost pentru cei fr cas, aici, n D.C. Va fi foarte expus. Urm un moment lung de tcere. Stuyvesant oft din nou, din greu, i i aez palmele pe suprafaa mesei lungi de lemn. OK, zise el. S fii napoi aici la apte, mine diminea. Sunt sigur c Biroul va fi ncntat s ne trimit un om de legtur. Apoi se ridic i iei din camer, pentru a se duce n biroul lui, unde urma s dea nite telefoane ce aveau s pun un asterisc permanent lng cariera lui. *** M simt neajutorat, spuse Froelich. A vrea s fim mai ofensivi. Nu-i place s joci n aprare? ntreb el. Erau n patul ei, n camera ei. Era mai mare dect camera de oaspei. Mai frumoas. i mai linitit, pentru c se afla n

partea din spate a casei. Tavanul era mai neted. Dei ar fi fost nevoie s fie luminat piezi de soare, ca s-i dea seama cu adevrat. Ceea ce avea s se ntmple la apus, nu dimineaa, pentru c fereastra era orientat n cealalt direcie. Patul era cald. Casa era cald. Un cocon de cldur, n noaptea rece i cenuie din ora. E bine s joci n aprare, spuse ea. Dar i atacul e o aprare, nu? ntr-o astfel de situaie. ns noi lsm tot timpul lucrurile s vin la noi. Apoi, pur i simplu, fugim de ele. Suntem prea operaionali. Nu investigm suficient. Avei investigatori, zise el. De exemplu, tipul care urmrete filmele. Ea aprob din cap, pe umrul lui. Biroul de Cercetri pentru Protecie. Este un rol ciudat. Mai mult academic, dect specific. Mai mult strategic, dect tactic. Atunci, f-o chiar tu. ncearc ceva. De exemplu? Ne-am ntors la probele originale, cu Nendick cednd nervos. Aa c acum trebuie s o lum de la nceput. Ar trebui s te concentrezi asupra amprentei. Nu este la dosar. Dosarele au lipsuri. Dosarele sunt actualizate. Se adaug amprente mereu. Ar trebui s ncerci din nou, la cteva zile distan. i ar trebui s lrgeti aria de cercetare. ncearc n alte ri. ncearc la Interpol. M ndoiesc c tipii tia sunt strini. Poate c sunt americani care cltoresc. Poate c au avut probleme n Canada sau n Europa. Sau n Mexic, sau n America de Sud. Poate, zise ea.

i ar trebui s cercetezi chestia asta cu amprenta i ca mod de operare. S verifici n bazele de date dac a mai semnat cineva vreodat scrisori de ameninare cu degetul. Ct de vechi sunt arhivele? De la nceputul nceputurilor. Atunci, pune o limit de douzeci de ani. Presupun c, pe vremuri, la nceputul nceputurilor, o mulime de oameni semnau cu degetul mare. Ea zmbi, somnoroas. Reacher simi asta, cum sttea pe umrul lui. nainte s nvee s scrie, zise el. Froelich nu mai rspunse. Dormea butean, respirnd ncet, cuibrit pe umrul lui. Reacher i schimb puin poziia i simi o adncitur n partea lui de saltea. Se ntreb dac Joe o fcuse. Rmase linitit o vreme, apoi ridic mna i stinse lumina. Parc dup numai un minut i jumtate, se trezir din nou, fcur du i se ntoarser n camera de edine a Serviciului Secret, mncnd gogoi i bnd cafea, mpreun cu un agent de legtur al FBI-ului, pe nume Bannon. Reacher era mbrcat cu paltonul lui din Atlantic City i cu un al treilea costum italienesc abandonat de Joe, cu o a treia cma de la Cutare & Cutrescu i cu o cravat albastr simpl. Froelich purta un alt costum negru cu pantaloni. Neagley era n aceleai haine pe care le purtase duminic seara. Cele care i puneau n eviden silueta. Cele n care Nendick o ignorase. i schimba inuta att de des ct i permitea spltoria hotelului. Stuyvesant era mbrcat impecabil, n obinuitul lui costum Brooks Brothers. Poate c era unul nou, sau poate nu. Nu aveai cum s-i dai seama. Toate

costumele lui erau identice. Prea foarte obosit. De fapt, toi preau foarte obosii, iar Reacher era puin ngrijorat din cauza asta. Din experiena lui tia c oboseala afecteaz eficiena operaional la fel de mult ct i afecteaz butura pe unii. O s dormim n avion, zise Froelich. Vorbim cu pilotul s zboare ncet. Bannon era un brbat la vreo patruzeci de ani. Purta o jachet de tweed sport i pantaloni cenuii din flanel. Prea un tip direct i de o franchee tipic irlandez. Era nalt i solid. Avea un ten roiatic, pe care dimineaa de iarn nu-l ajutase defel. Dar era politicos i vesel, i adusese chiar el gogoile i cafeaua. De la dou magazine diferite, fiecare ales pentru calitatea produsului respectiv. Fusese bine primit. Toate aceste nimicuri n valoare de douzeci de dolari ajutaser la spargerea gheii dintre agenii. Fr secrete, de nici o parte, zise el. Asta e propunerea noastr. i fr s se arunce vreo vin. Dar i fr prostii. Cred c trebuie s acceptm faptul c doamna Nendick este moart. O vom cuta ca i cum ar fi vie, dar nu trebuie s ne amgim. Aa c avem deja trei mori. Ceva probe, dar nu prea multe. Presupunem c Nendick s-a ntlnit cu aceti indivizi i presupunem c ei au fost la el acas, mcar ca s-i rpeasc soia. Deci, aceasta este o scen a crimei, aa c o s mergem acolo azi i-o s v spunem ce-am gsit. Nendick ne va ajuta, dac-o s-i revin. Dar, presupunnd c asta nu se va ntmpla prea curnd, vom ataca din trei direcii diferite. n primul rnd, mesajul care a venit aici, n D.C. Apoi, scena crimei din Minnesota. i, n al treilea rnd, scena crimei din Colorado. Oamenii votri au preluat conducerea acolo? ntreb Froelich.

n ambele locuri, spuse Bannon. Cei de la balistic cred c arma din Colorado a fost o mitralier Heckler&Koch, numit MP5. Am ajuns i noi deja la aceast concluzie, zise Neagley. i a avut probabil amortizor, ceea ce nseamn c este un MP5SD6. Bannon aprob din cap. Ai lucrat n armat, da? Caz n care ai mai vzut deja MP5uri. La fel i eu. Sunt arme militare i paramilitare, folosite de echipele SWAT ale poliiei i de cele federale. Apoi tcu i se uit la feele celor din jur, ca i cum spusele lui nsemnau mai mult dect preau. Cum e cu Minnesota? ntreb Neagley. Am gsit glonul, spuse Bannon. Am verificat ferma cu un detector de metale. Era ngropat la zece centimetri n noroi. Corespunztor unui foc de pe un deal mpdurit mic, aflat cam la o sut douzeci de metri, spre nord. Cam la douzeci i patru de metri nlime. Ce cartu era? ntreb Neagley. NATO, 7,62 milimetri, zise Bannon. Reacher ncuviin din cap. L-ai testat? Pentru ce? Ardere. Bannon aprob din cap. Putere redus, ncrctur slab. Muniie subsonic, zise Reacher. La acest calibru, trebuie s fi fost o carabin Vaime Mk2, cu amortizor. Care e tot o arm a poliiei i paramilitar, spuse Bannon. Deseori furnizat unitilor antiteroriste.

Se uit din nou n jurul camerei, ca i cum ar fi ateptat comentarii. Nimeni nu zise nimic. Aa c o spuse singur. tii ceva? zise el. Ce? Facei o list cu cine cumpr Heckler&Koch MP5-uri n America, de la un capt la cellalt, i o list cu cine cumpr Vaime Mk2-uri, i vei vedea un singur cumprtor oficial pe ambele liste. Care? Serviciul Secret al Statelor Unite. n camer se ls tcerea. Nimeni nu spunea nimic. Se auzi un ciocnit la u. Ofierul de serviciu. Se opri pe loc, n pragul uii. A venit pota, zise el. Este ceva ce trebuie s vedei. l puser pe masa din sala de edine. Era obinuitul plic maroniu, clapet lipit, nchidere metalic. O etichet autoadeziv, imprimat la computer. Brook Armstrong, Senatul Statelor Unite, Washington D.C. Litere clare, negru pe alb, Times New Roman. Bannon i deschise servieta i scoase o pereche de mnui albe de bumbac. i le puse, mai nti pe mna dreapt, apoi pe cea stng. i le ntinse bine pe degete. Le am de la laborator, zise el. Pentru circumstane speciale. Nu vrem s folosim latex. Nu trebuie s amestecm urmele de talc. Mnuile erau incomode. Fu nevoit s aduc plicul la marginea mesei, ca s l poat ridica. l inu cu o mn i se uit n jur, dup ceva cu care s-l deschid. Reacher i scoase cuitul ceramic din buzunar i l deschise. I-l ntinse, cu mnerul nainte. Bannon l lu i bg vrful lamei sub colul clapei. Mic plicul n spate i cuitul n fa. Lama tie hrtia ca i cum

ar fi trecut prin aer. i ntinse cuitul napoi lui Reacher i aps pe marginile plicului, aa nct acesta s se deschid. Se uit nuntru. ntoarse plicul i l btu, pn czu ceva dinuntru. Era o coal de hrtie format scrisoare. Alb i groas. Ateriz i alunec vreo civa centimetri pe lemnul lustruit, dup care rmase ntins pe mas. Coninea o ntrebare, tiprit pe dou rnduri, centrat ntre marginile laterale i puin mai sus de jumtatea foii. Patru cuvinte, n familiarul scris accentuat: V-a plcut demonstraia? Ultimul cuvnt era singurul de pe al doilea rnd. Acea izolare i oferea o vigoare suplimentar. Bannon ntoarse plicul i se uit la tampila potei. Din nou Vegas, zise el. Smbt. Sunt foarte ncreztori, nui aa? ntreab dac ne-a plcut demonstraia cu trei zile nainte s o pun n practic. Trebuie s plecm acum, spuse Froelich. Decolarea la ora zece. i vreau pe Reacher i Neagley cu mine. Au mai fost acolo. Cunosc terenul. Stuyvesant ridic o mn. Un gest vag. Putea nsemna OK sau Cum vrei sau Nu m deranja. Reacher nu-i ddu seama care dintre ele. Vreau ntlniri de dou ori pe zi, spuse Bannon. Aici, la apte dimineaa i poate la zece seara? Dac suntem n ora, rspunse Froelich i porni spre u. Reacher i Neagley o urmar afar din camer. Reacher o prinse, o trase de cot i o fcu s coteasc la stnga, n loc de dreapta, pe coridorul spre biroul ei. Verific baza de date, opti el. Froelich se uit la ceas. Mi-ar putea lua prea mult timp. Atunci, d-i drumul acum i las computerul s mearg toat ziua.

N-o va face Bannon? Poate c da. Dar nu stric niciodat s verifici de dou ori. Ea se opri o clip. Apoi se ntoarse i porni spre interiorul etajului. Aprinse lumina n biroul ei i deschise computerul. Baza de date a CNII avea un protocol de cutare complex. Introduse parola, duse cursorul n csu i tast amprent. Fii mai specific, spuse Reacher. Aa vei obine zece triliarde de cazuri legate de amprente. Ea mut cursorul napoi i scrise: amprent + document + scrisoare + semntur. OK? ntreb. El ridic din umeri. M-am nscut nainte s se inventeze chestiile astea. E un nceput, zise Neagley. Putem rafina rezultatele mai trziu, dac vrem. Aa c Froelich aps butonul pentru cutare, iar hard disk-ul ncepu s crie, fcnd s dispar de pe ecran csua de interogare. S mergem, zise ea. *** Mutarea unui vicepreedinte aflat sub ameninare din Districtul Columbia n mreul stat Dakota de Nord era o sarcin complicat. Necesita opt vehicule separate ale Serviciului Secret, patru maini de poliie, un total de douzeci de ageni i un avion. Pregtirea mitingului politic local necesita i ea doisprezece ageni, patruzeci de ofieri de poliie locali, patru vehicule ale Poliiei Statale i dou uniti canine locale.

Froelich petrecu un total de patru ore la staia radio pentru a coordona ntreaga operaiune. i ls Suburbanul n garaj i folosi o limuzin Town Car cu ofer, aa nct s se poat concentra asupra ordinelor pe care le ddea. Reacher i Neagley stteau cu ea n spate i merser cu toii n Georgetown, unde parcar n apropierea casei lui Armstrong. Treizeci de minute mai trziu, li se altur maina armat i dou Suburbanuri. Cincisprezece minute dup aceea, apru o limuzin Cadillac blindat, care opri cu ua dinspre partea pasagerului lipit de cort. Apoi dou maini de patrul ale Poliiei Metropolitane nchiser strada la ambele capete. Luminile lor de semnalizare erau pornite. Toate vehiculele aveau farurile aprinse. Cerul era ntunecat i cdea o ploaie uoar. Toat lumea avea motoarele la ralanti, pentru a alimenta radiatoarele, iar aburii din evile de eapament pluteau i se condensau lng borduri. Ateptar. Froelich vorbi cu garda personal din cas i cu echipa de la aeroport, de la Andrews. Discut cu poliitii din maini. Ascult rapoartele de trafic transmise de un elicopter de tiri pentru radio. Oraul era aglomerat, din cauza vremii. Divizia de trafic a Poliiei Metropolitane recomanda un ocol mare, pe linia de centur. Andrews raport c mecanicii verificaser avionul i c piloii erau la bord. Garda personal raport c Armstrong i terminase cafeaua. Mutai-l, zise ea. Transferul n interiorul cortului era invizibil, dar ea l auzi n casc. Limuzina se deprt de bordur i un Suburban ni n faa ei i se aez n spatele mainii de poliie din fa. Urmar maina armat, limuzina lui Froelich, al doilea Suburban i

maina de poliie din spate. Convoiul porni pe Wisconsin Avenue, prin Bethesda, deprtndu-se de Andrews. Dar apoi coti la dreapta, intr pe linia de centur i se ncadr pentru un ocol rapid n sensul acelor de ceasornic. Froelich lu legtura cu Bismarck i verific aranjamentele pentru sosire. Ora local estimat pentru sosire era unu, iar ea voia ca planurile s fie fcute, aa nct s poat dormi n avion. Convoiul folosi poarta nordic de intrare n Andrews i intr direct pe pist. Limuzina lui Armstrong se opri cu ua pasagerului la ase metri de baza scrii de urcare n avion. Avionul era un bimotor Gulf, vopsit n albastrul oficial al Statelor Unite ale Americii. Motoarele lui huruiau zgomotos i mturau ploaia pe sol n valuri subiri. Agenii ieir din Suburbanuri i Armstrong cobor din limuzina lui i alerg cei ase metri, prin burni. Garda lui personal l urm, apoi Froelich, Neagley i Reacher. Dintr-o furgonet a presei, care atepta alturi, ieir doi reporteri. O a doua echip de trei ageni urc ultima. Echipa de la sol ndeprt scara, iar un steward nchise ua avionului. Interiorul nu semna deloc cu avionul Air Force One pe care Reacher l vzuse n filme. Era mai mult ca un fel de autobuz n care ar fi cltorit mai degrab o trup rock nensemnat, un vehicul mic, nepretenios, prevzut cu dousprezece fotolii de o calitate uor peste medie. Opt dintre ele erau aranjate n dou grupuri de cte patru, cu mese ntre perechile aezate fa n fa, iar patru dintre ele erau orientate cu faa spre botul avionului, unul lng cellalt, exact n fa. Scaunele erau din piele, iar mesele din lemn, dar preau nelalocul lor n acel interior utilitar. Era clar c locurile urmau s fie distribuite ntr-o

ordine ierarhic. Oamenii se bulucir pe culoar pn ce Armstrong i alese locul. Se aez pe un scaun la geam, cu spatele n direcia de mers, unul dintre cele patru aflate pe partea stng. Cei doi reporteri se aezar vizavi. Poate c aranjaser un interviu, ca s treac timpul mai repede. Froelich i garda personal ocupar cellalt grup de patru scaune. Agenii de rezerv i Neagley ocupar rndul din fa. Reacher nu avu de ales. Singurul scaun rmas liber l plasa exact vizavi de Froelich, dar totodat exact lng Armstrong. i ndes paltonul n compartimentul de deasupra capului i se aez pe scaun. Armstrong i arunc o privire, ca i cum ar fi fost deja prieteni vechi. Reporterii l privir i ei. Le simea privirea ntrebtoare. Se uitau la costumul lui. Le citea gndurile: Prea bine mbrcat ca s fie un agent. Deci, cine e tipul acesta? Un aghiotant? Un proaspt numit ntr-o funcie? i prinse centura de siguran, ca i cum faptul c sttea lng vicepreedintele ales era ceva ce fcea la fiecare patru ani, regulat ca un ceas. Armstrong nu fcu nimic care s lmureasc audiena. Rmase pe scaun, pregtit, ateptnd prima ntrebare. Zgomotul motorului crescu i avionul porni spre pist. n momentul n care decol i reveni la orizontal, aproape toi cei din avion adormir rapid, cu excepia celor de la masa lui Reacher. Trseser cu toii obloanele, aa cum fac profesionitii atunci cnd au n fa o fereastr ntre perioade de activitate intens. Froelich era obinuit s doarm n avioane, asta era clar. i lsase capul mult pe umr, iar braele le inea ncruciate frumos n poal. Arta bine. Cei trei ageni din jurul ei stteau ntini mai puin estetic. Erau nite indivizi solizi. Cefe groase, umeri lai, ncheieturi zdravene. Unul dintre ei i ntinsese piciorul pe culoar. Purta o mrime imens la pantofi. Presupuse

c i Neagley adormise, n spatele lui. Ea putea dormi oriunde. O vzuse o dat dormind ntr-un copac, n timpul unei misiuni de filaj prelungite. Gsi butonul, i ls scaunul pe spate i se relax. Dar chiar atunci reporterii ncepur s vorbeasc. Cu Armstrong, dar despre el. Putem s aflm un nume, domnule? zise unul dintre ei. Armstrong neg din cap. M tem c identitile trebuie s rmn confideniale, n acest moment, zise el. Dar putem presupune c suntem tot n zona securitii naionale? Armstrong zmbi. Aproape c le fcu cu ochiul. Nu v pot opri s presupunei anumite lucruri, spuse el. Reporterii notar ceva. ncepur o conversaie despre afaceri externe, cu un accent puternic pe resurse i cheltuieli militare. Reacher ignor discuia i ncerc s adoarm. Redeveni atent cnd auzi o ntrebare repetat i simi nite ochi ndreptai spre el. Unul dintre reporteri se uita n direcia lui. Dar susinei doctrina forei extreme? l ntreba cellalt pe Armstrong. Armstrong i arunc o privire lui Reacher. Vrei s comentezi tu subiectul acesta? Reacher csc. Da, susin fora extrem. Asta e sigur. O susin cu toate puterile. ntotdeauna am fcut-o, credei-m. Reporterii i notar amndoi rspunsul. Armstrong ncuviin din cap, cu nelepciune. Reacher i ls scaunul pe spate i mai mult i se culc. Se trezi cnd coborau n Bismarck. Toi cei din jur se treziser deja. Froelich vorbea ncet cu agenii ei, dndu-le instruciunile operaionale standard. Neagley asculta, mpreun cu cei trei tipi

de pe rndul ei. Arunc o privire pe geamul de lng Armstrong i vzu un cer albastru luminos i fr nori. Pmntul era maroniu i adormit, la trei mii de metri mai jos. Vzu fluviul Missouri erpuind de la nord la sud, printr-un ir nesfrit de lacuri albastre strlucitoare. Putea s vad i panglica ngust a autostrzii interstatale I-94 mergnd de la est la vest. Pata urban maronie a Bismarckului, n locul n care acestea se ntlneau. Lsm perimetrul n seama poliitilor locali, spunea Froelich. Avem patruzeci n teren, poate mai muli. Plus oamenii de la Poliia Statal, n mainile lor. Treaba noastr este s inem aproape. Intrm i ieim rapid. Sosim dup nceperea evenimentului i plecm nainte s se termine. i lsm s-i doreasc mai mult, zise Armstrong, fr s se adreseze cuiva anume. Asta d roade n lumea spectacolelor, spuse unul dintre reporteri. Avionul vir, se nclin i intr pe o traiectorie de apropiere lung i cu pant mic. Pasagerii i ridicar sptarele fotoliilor i-i strnser centurile de siguran. Reporterii i puser la loc carneelele. Ei rmneau n avion. Un miting politic local n aer liber nu prezenta interes pentru nite jurnaliti importani specializai n afaceri externe. Froelich se uit la Reacher i zmbi. Dar n ochii ei se citea ngrijorare. Avionul ateriz lin i rul pn ntr-un col al pistei, unde atepta o coloan de cinci maini. Erau cte o main de patrul a Poliiei Statale la fiecare capt i trei limuzine Town Car identice, prinse ntre ele. Un mic grup din echipa de la sol sttea n apropiere, lng o scar mobil. Armstrong merse, nsoit de garda lui de corp, n limuzina din centru. Echipa de rezerv urc

n cea din spate. Froelich, Reacher i Neagley n cea din fa. Aerul era ngheat, dar cerul era senin. Soarele era orbitor. Voi o s v micai dup bunul vostru plac, le spuse Froelich. Acolo unde credei voi c e necesar. Nu era trafic. Parc ar fi fost un inut pustiu. Urm o cltorie rapid i scurt pe drumurile asfaltate netede i, deodat, Reacher vzu n deprtare turla familiar a bisericii i grupul nconjurtor de case. Nite maini erau parcate compact pe partea lateral a drumului, ncepnd de la un blocaj rutier amplasat de ctre Poliia Statal la o sut de metri de intrarea n centrul comunitar. Coloana de maini trecu pe lng i se ndrept spre parcare. Gardurile erau decorate cu steaguri i se adunase deja o mulime mare, de aproximativ trei sute de persoane. Turla bisericii se nla deasupra tuturor, nalt, ptrat, solid i cu sclipiri albe n lumina soarelui de iarn. Sper c de data asta au verificat fiecare centimetru din el, zise Froelich. Cele cinci maini intrar pe pietri i oprir. Agenii de rezerv coborr primii. Se rspndir n evantai n faa mainii lui Armstrong, examinnd feele din mulime, i ateptar pn cnd Froelich primi n casc mesajul de "totul liber" de la comandantul poliiei. Retransmise imediat mesajul conductorului echipei de rezerv. Acesta confirm, se duse la portiera lui Armstrong i o deschise ceremonios. Reacher era impresionat. Totul se desfur ca un balet. Cinci secunde linitite, demne, fr grab, fr nici o ezitare vizibil, dar existaser deja trei comunicaii radio i o confirmare vizual a securitii. Era o operaiune bine pregtit. Armstrong iei din maina lui n frig. Avea deja pe fa un zmbet perfect, gen localnic stnjenit de toat agitaia aceea, i

ntinse mna pentru a-i saluta succesorul, aflat n capul irului de primire. Avea capul descoperit. Garda lui personal se deplasa att de aproape, nct aproape c-l mbrncea. Agenii de rezerv erau i ei aproape, micndu-se astfel nct cei mai nali dintre cei trei s fie ntre Armstrong i biseric. Feele lor erau complet inexpresive. Aveau paltoanele deschise i ochii n permanent micare. Biserica aia blestemat, spuse Froelich. E ca un poligon de tir. Ar trebui s mergem s-o verificm din nou, zise Reacher. Chiar noi, ca s fim siguri. Spune-i s circule n sens invers acelor de ceasornic, pn facem asta. Asta l-ar aduce mai aproape de biseric. Este mai n siguran mai aproape de biseric. Intr ntr-un unghi prea ascuit. Acolo, sus, exist nite deschizturi de lemn n jurul clopotelor. Cmpul de foc ncepe cam la patruzeci de pai de baza turnului. Dac st mai aproape de att, intr n unghiul mort. Froelich i ridic ncheietura minii la gur i vorbi cu agentul din frunte. Cteva secunde mai trziu, l vzur pe acesta dirijndu-l pe Armstrong spre dreapta, ntr-un ocol larg, n sens invers acelor de ceasornic. Noul senator i urm. Mulimea i schimb direcia, rmnnd alturi de ei. Acum, gsete-l pe omul cu cheile de la biseric, zise Reacher. Froelich vorbi cu cpitanul poliiei locale. Ascult rspunsul acestuia n casc. rcovnicul bisericii ne va atepta acolo, spuse ea. Peste cinci minute.

Coborr din main i pornir pe pietri spre poarta bisericii. Era foarte frig. Capul lui Armstrong era vizibil n mijlocul unei mri de oameni. Soarele i scnteia n pr. Se deprtase mult, fiind acum la treizeci de pai de turn. Noul senator era lng el. ase ageni erau n apropiere. Mulimea mergea odat cu ei, modificndu-i ncet forma, ca o creatur n evoluie. Peste tot se vedeau paltoane negre. Plriile femeilor, fulare, ochelari de soare. Iarba era maronie i moart, din cauza ngheului de peste noapte. Froelich nlemni. i fcu mna cu la ureche. Ridic cealalt mn i vorbi n microfonul de la ncheietur. inei-l aproape de biseric, zise ea. Apoi i cobor mna i i deschise paltonul. i eliber pistolul, n toc. Au sunat poliitii statali din perimetrul exterior, spuse ea. Sunt ngrijorai din cauza unui tip care se deplaseaz pe jos. Unde? ntreb Reacher. n cartier. Descriere? N-am primit nici una. Ci poliiti sunt n teren? Peste patruzeci, pe tot perimetrul. Spune-le s stea cu faa spre exterior. Cu spatele la mulime. Toi ochii spre perimetrul apropiat. Froelich lu legtura cu cpitanul de poliie i transmise ordinul. Ochii ei se micau n toate prile. Trebuie s plec, spuse ea. Reacher se ntoarse spre Neagley. Verific strzile, zise el. Toate punctele de acces pe care leam gsit nainte.

Neagley aprob din cap i porni spre drumul de intrare. Pai mari i rapizi, ceva ntre mers i alergat. Ai gsit puncte de acces? ntreb Froelich. E ca un ciur. Froelich i ridic ncheietura. Micai-v acum, micai-v acum! Aducei-l lng zidul turnului. Acoperii toate cele trei pri. Stai pe-aproape cu mainile. Acum. Ascult rspunsul. Aprob din cap. Armstrong se apropia de turl din cealalt parte, la treizeci de metri de ei, dar afar din cmpul lor vizual. Du-te, spuse Reacher. Verific eu biserica. Ea i ridic ncheietura. i acum, inei-l acolo, zise. Vin i eu. Porni direct spre teren, fr nici un alt cuvnt. Reacher rmase singur lng poarta bisericii. Intr i se ndrept spre cldire. Atept la u. Era masiv, din stejar sculptat, cam de zece centimetri grosime, ntrit cu nite benzi metalice, iar balamalele erau tot din metal. Capete mari de piron. Deasupra uii, turla se nla douzeci i unu de metri spre cer. n vrf erau un steag, un paratrsnet i o giruet. Aceasta nu se mica. Steagul atrna moale. Aerul era total inert. Un aer rece i dens, fr nici o adiere de vnt. Genul de aer care preia un glon, se nfoar n jurul lui i l duce cu dragoste exact pe direcia dorit. Un minut mai trziu, auzi zgomotul unor pantofi pe pietri. ntoarse capul spre poart i l vzu pe rcovnic apropiindu-se. Era un brbat scund, ntr-o sutan neagr care-i ajungea pn aproape de tlpi. Deasupra avea un palton de camir. Capul i era acoperit cu o cciul mblnit cu urechi, legat sub brbie.

Ochelari cu lentile groase i rame aurii. Un inel uria de srm n mn, cu o cheie imens de fier atrnnd de el. Era att de mare, nct prea recuzita unei comedii despre nchisorile medievale. Omul ntinse cheia i Reacher o lu. Este cheia original, spuse rcovnicul. Din 1870. V-o aduc napoi, zise Reacher. Mergei i ateptai-m pe teren. Pot s atept chiar aici, spuse tipul. Pe teren, repet Reacher. E mai bine aa. Ochii omului erau amplificai, n spatele lentilelor. Se ntoarse pe loc i porni napoi pe drumul pe care venise. Reacher cntri n palm cheia mare i veche. Se duse la u i o ridic n dreptul gurii. O introduse n ncuietoare. Rsuci tare. Nu se ntmpl nimic. ncerc din nou. Nimic. Se opri. ncerc clana. Ua nu era ncuiat. O deschise pre de o palm, cu un scrit al balamalelor vechi de fier. i aminti zgomotul. Se auzise mult mai puternic cnd deschisese el ua, la cinci dimineaa. Acum, se pierdea n murmurul sczut produs de cei 300 de oameni de pe teren. Deschise ua complet. Se opri din nou i apoi intr rapid n ntunericul dinuntru. Cldirea era o structur simpl din lemn, cu un acoperi boltit. Zidurile erau pictate ntr-un alb glbui, nuana pergamentului decolorat. Stranele erau uzate i lustruite de vreme. Ferestrele aveau vitralii. La unul dintre capete erau un altar i un pupitru nalt, la care duceau nite trepte. Ui spre nite camere mici. Sacristii, probabil. Nu era sigur care era terminologia exact. nchise ua i o ncuie din interior. Ascunse cheia ntr-un dulap de lemn plin de cri cu imnuri. Se strecur n lungul culoarului, apoi rmase nemicat i ascult. Nu se auzea nimic.

Aerul mirosea a lemn vechi i pnze prfuite, a seu de lumnare i a frig. Continu s nainteze i verific toate cmruele din spatele altarului. Erau mici, cu podele de lemn neacoperite. Toate goale, cu excepia grmezilor de cri vechi i de veminte bisericeti. Se strecur napoi. Trecu prin ua de la baza turnului. Urma o zon ptrat, n mijlocul creia atrnau trei frnghii de clopote. Frnghiile aveau un fel de mneci din pnz brodat, lungi de un metru, cusute peste capetele aspre. Laturile zonei ptrate erau delimitate de o scar ngust i abrupt, care urca n ntuneric. Se opri la baza ei i ascult cu atenie. Nu se auzea nimic. ncepu s urce. Dup trei cotituri consecutive n unghi drept, scrile se terminar n captul unui palier. Urma o scar de lemn, prins de partea interioar a zidului turnului. Urca ase metri, pn la un chepeng spre tavan. Tavanul era din scnduri de lemn solide, cu excepia unor guri precise de douzeci de centimetri, pentru frnghiile clopotelor. Dac era cineva acolo, putea s vad i s aud prin guri. Reacher tia asta. Auzise cinii micndu-se sub el, cu cinci zile n urm. Se opri la piciorul scrii. ncerca s se mite ct mai silenios posibil. Scoase cuitul ceramic din buzunar, i scoase paltonul i sacoul i le ls pe palier. Pi pe scar. Aceasta scri strident sub greutatea lui. Urc pe treapta urmtoare. Scara scri din nou. Se opri. Lu o mn de pe treapt i se uit la palm. Piper. Piperul pe care-l folosise cu cinci zile nainte era nc pe scar. Presrat i ntins pe trepte, poate de la coborrea lui, cu cinci zile n urm, poate de la vreo urcare nou, executat de poliiti n acea zi. Sau poate de altcineva. Se opri. Urc nc o treapt. Scara scri din nou.

Se opri iari. Estimeaz i evalueaz. Sttea pe o scar zgomotoas, de ase metri nlime, sub un chepeng. Deasupra chepengului era o situaie nesigur. El era nenarmat, cu excepia unui cuit cu o lam de nou centimetri. Inspir adnc. Deschise cuitul i l inu ntre dini. ntinse mna i prinse inele laterale ale scrii, ct putu de sus. Se catapult n sus. Parcurse ultimii doi metri ai scrii n trei sau patru secunde. n vrf, meninu un picior i o mn pe scar i i roti corpul n spaiul liber. Se echilibr cu degetele ntinse pe tavanul de deasupra. ncerc s simt micare. Nu simea nimic. ntinse mna i mpinse chepengul n sus doi centimetri, dup care l ls s cad. i puse din nou degetele pe tavan. Nici o micare sus. Nici un tremur, nici o vibraie. Atept treizeci de secunde. Tot nimic. Se ntoarse pe scar i mpinse chepengul pn la capt, apoi se cr n camera clopotelor. Vzu clopotele, atrnnd mute n lcaurile lor. Erau trei, cu nite roi de fier deasupra, dirijate de frnghii. Clopotele erau mici i negre, turnate din fier. Nimic asemntor cu piesele uriae din bronz din catedralele strvechi din Europa. Erau doar nite artefacte rurale simple, dintr-o istorie rural simpl. Lumina soarelui intra prin deschizturi i arunca dungi de lumin peste clopote. Restul camerei era liber. Nu era nimic acolo. Arta exact ca atunci cnd o prsise el. Ba nu. Praful era deranjat. Erau dre i pete inexplicabile pe podea. Tocuri i vrfuri, urme de genunchi i coate. Nu erau cele fcute de el cu cinci zile n urm. Era sigur de asta. i se simea un miros slab n aer, abia sesizabil. Era un miros de transpiraie, de tensiune, de ulei de arm i de oel, de ncrctoare noi de

cartue. Se nvrti puin i mirosul dispru, ca i cum nu ar fi fost niciodat acolo. Rmase nemicat i i puse degetele pe clopotele de fier, ordonndu-le parc s-i transmit vibraiile lor secrete. Prin deschizturile din zid ptrundeau sunete i lumina soarelui. Auzea oamenii adunai la baza turnului, cu douzeci de metri mai jos. Se duse i se uit n jos. Deschizturile erau buci de lemn uzate, cu spaii ntre ele i prinse ntr-un cadru, n unghiuri de aproximativ treizeci de grade. Se vedea marginea mulimii. Cea mai mare parte era invizibil. Se vedeau poliitii amplasai pe perimetrul terenului, la distane de cte treizeci de metri, stnd cu faa spre garduri. Putea s vad cldirea centrului comunitar. Putea s vad coloana de maini ce atepta rbdtoare n parcare, cu motoarele pornite i gazele de eapament formnd nori albi n frig. Putea s vad casele din jur. Putea s vad multe lucruri. Era o poziie de tragere bun. Cmp de vedere limitat, dar nu era nevoie dect de un foc. Ridic privirea i vzu un alt chepeng n tavanul camerei clopotelor i o alt scar ce ducea la aceasta. Lng scar erau nite benzi groase de cupru nverzite de vreme, pentru mpmntare, care coborau de la paratrsnet. La vizita lui precedent ignorase tavanul. Nu simise nici o dorin s urce acolo i s atepte opt ore n frig. Dar pentru cineva care dorea un cmp de foc nelimitat, ntr-o dup-amiaz nsorit, acel chepeng putea fi atrgtor. Presupuse c se afla acolo pentru schimbarea steagului. Paratrsnetul i girueta erau acolo probabil din 1870, dar steagul nu. Avea mult mai multe stele adugate, fa de cel din 1870. Bg cuitul napoi ntre dini i ncepu s urce scara. Era un urcu de patru metri. Lemnul scria i ceda sub greutatea lui.

Cnd ajunse la jumtate, se opri. inea minile pe inele laterale. Faa lui era aproape de treptele superioare, vechi i prfuite. Cu excepia unor pete, erau frecate i perfect lustruite. Exist dou modaliti de a urca o scar. Fie te ii de inele laterale, fie apuci fiecare treapt, cu o prindere peste mn. Recapitul n minte succesiunea micrilor. Trebuia s existe un contact, pe partea stng i pe cea dreapt, pe trepte alternative. i arcui corpul spre exterior i se uit n jos. i ndoi gtul i se uit n sus. Putea s vad poriuni curate, exact n acel stil, pe stnga i pe dreapta, pe trepte alternative. Cineva urcase scara. Recent. n acea zi sau n ziua precedent. Poate n ultima or sau n cea dinainte. Poate fusese rcovnicul, care atrnase un steag curat. Poate nu. Rmase nemicat. Zgomotul mulimii ajungea la el prin fante. Sttea acum deasupra clopotelor. Fabricantul i gravase iniialele pe partea de sus a fiecruia dintre ele, n locul n care fierul se ngusta, la gt. Era scris AHB, de trei ori, n linii tremurate de cositor topit. Urc mai sus. i plas degetele ca nainte, pe lemnul de deasupra capului. Dar acestea erau nite grinzi de cherestea, probabil acoperite cu plumb pe suprafaa exterioar. Erau solide ca piatra. Un om ar fi putut s danseze o gig deasupra, i el nu ar fi simit nimic. Urc nc dou trepte. i ncovoie umerii i urc nc o treapt, pn ce ajunse s stea ncovrigat la captul scrii, cu chepengul presndu-i spatele. tia c era greu, probabil la fel de gros ca i tavanul, izolat cu plumb, mpotriva intemperiilor. Cu un fel de sistem de etaneizare deasupra, care s mpiedice ploaia s se preling. Se rsuci ca s se uite la balamale. Erau din fier. Puin ruginite. Poate puin nepenite.

Inspir adnc pe lng mnerul cuitului, i ndrept brusc picioarele i ni n sus, prin chepeng. Acesta se ddu pe spate, iar Reacher se cr sus i ntr-o parte, pe acoperi, n lumina orbitoare a zilei. Scoase cuitul dintre dini i se rostogoli. Faa i atingea acoperiul. Era din plumb, gurit i mat din cauza celor peste o sut treizeci de ierni. Se ridic n picioare i se roti ntrun cerc complet, cu cuitul pregtit. Nu era nimeni acolo. Locul arta ca o cutie strmt cptuit cu plumb, deschis spre cer n partea de sus. Pereii aveau cam un metru nlime. Podeaua era ridicat n centru, pentru ancorarea catargului, a giruetei i a paratrsnetului. Vzute de aproape, erau uriae. Plumbul era aternut n foi, bttorit cu atenie i etaneizat la mbinri. La coluri erau modelate nite plnii pentru scurgerea apei de ploaie i a zpezii topite. Se tr pe coate i genunchi la margine. Nu voia s se ridice. Presupunea c agenii de jos erau antrenai s urmreasc micri brute ce aveau loc n puncte aflate deasupra lor. i ridic ncet capul peste parapet. Se nfior n aerul ngheat. l vzu pe Armstrong exact sub el, cu douzeci i unu de metri mai jos. Noul senator sttea lng el. Cei ase ageni i nconjurau ntr-un cerc perfect. Apoi vzu micare cu colul ochiului. La o sut de metri deprtare, dincolo de teren, poliitii alergau. Se strngeau ntr-un punct aflat aproape de colul din spate al mprejmuirii. Se uitau n jos la ceva. Se nvrteau pe loc i vorbeau n staiile de emisie. Se uit exact n jos i o vzu pe Froelich croindu-i drum prin mulime. Avea degetul arttor apsat pe casc. Se mica repede, ndreptndu-se spre poliiti. Se ls din nou pe vine i cobor prin chepeng. l nchise deasupra capului su i cobor pe scar. Urmtorul chepeng i

urmtoarea scar. i lu paltonul i sacoul i alerg pe treptele nguste, erpuite. Trecu pe lng capetele brodate ale frnghiilor clopotelor i prin corpul principal al bisericii. Ua de stejar era deschis. Capacul cutiei cu cri de imnuri era ridicat, iar cheia era n ncuietoare, pe dinuntru. naint i se opri cu un metru nainte s ias din cldire. Atept. Ascult. ni afar, n frig, i se opri din nou, dup ce parcurse doi metri pe crare. Se nvrti pe loc. Nu-l atepta nimeni, ca s-l ia prin surprindere. Nu era absolut nimeni acolo. Zona era linitit i pustie. Auzea zgomot n deprtare, pe teren. i puse paltonul i porni n acea direcie. Vzu un brbat alergnd spre el peste pietri, repede i grbit. Purta un palton maroniu lung, de fapt ceva ntre palton i pardesiu, care flutura n spatele lui. Sub el avea un sacou de tweed i pantaloni de flanel. Pantofi groi. Avea mna ridicat, ca ntr-un salut. n palm inea o insign aurie. Un detectiv din Bismarck. Poate chiar cpitanul poliiei. Turnul e sigur? strig el, de la douzeci de pai deprtare. E gol, strig Reacher. Ce se ntmpl? Poliistul se opri i se aplec, gfind, cu minile pe genunchi. Nu tiu nc, strig el. Agitaie mare. Apoi se uit peste umrul lui Reacher, la biseric. La naiba, trebuia s ncui ua, strig el. Nu putem s o lsm deschis. O lu la fug spre biseric. Reacher alerg n cealalt direcie, spre teren. Se ntlni cu Neagley, care venea n fug dinspre drumul de intrare. Ce este? strig ea. Probleme, rspunse el.

ncepur s alerge mpreun. Ieir pe poart i ajunser pe teren. Froelich se deplasa rapid spre maini. Schimbar direcia i i tiar calea. O puc ascuns la baza gardului, zise ea. A fost cineva n biseric, zise Reacher. Avea respiraia tiat. n turn. Posibil chiar pe acoperi. Probabil e nc pe aici, pe undeva. Froelich l privi fix i rmase complet nemicat pentru o secund. Apoi i ridic mna la gur i vorbi n microfonul de la ncheietur. Pregtii pentru anulare, zise ea. Extragere de urgen, cnd ajung la trei. Avea o voce foarte calm. Toate vehiculele pregtite. Maina principal i maina armat la int, la semnalul meu. Fcu o pauz de o fraciune de secund. Unu, doi, trei, acionai acum, acionai acum! Dou lucruri se ntmplar simultan. Primul: huruitul motoarelor coloanei de maini, care se desfcu radial. Maina de poliie din fa ni nainte, cea din spate ddu n mararier, iar primele dou limuzine executar o ntoarcere scurt i accelerar pe pietri, intrnd direct pe teren. n acelai timp, cei din garda personal srir pe Armstrong i efectiv l "ngropar", fcndu-l invizibil. Un agent o lu nainte, ali doi prinser cte un cot fiecare, iar cei trei din spate se ngrmdir i i aruncar braele peste capul lui Armstrong, din spate, i l mpinser hotri prin mulime. Ca o manevr de fotbal, plin de vitez i for. Mulimea se mprtie panicat cnd mainile

nir pe iarb, dintr-o parte, iar agenii i mpinser, din cealalt parte. Mainile oprir scurt, iar garda personal l mpinse pe Armstrong direct n prima dintre ele, n timp ce echipa de rezerv se ngrmdi n a doua. Maina de poliie din fa avea deja luminile aprinse i sirena pornit i se ndrepta spre drumul de ieire. Cele dou limuzine pline derapar pe iarb, cotir pe teren i se ntoarser spre ieire. Se plasar exact n spatele mainii de poliie i apoi toate trei vehiculele accelerar puternic i ieir, n timp ce a treia limuzin venea spre Froelich. Putem s-i prindem pe tipii tia, zise Reacher. Sunt aici, acum. Ea nu rspunse. i prinse pe el i pe Neagley de brae i i trase n limuzin, dup ea. Maina porni n vitez dup vehiculele din fa. A doua main de poliie veni n spatele lor i, la numai douzeci de secunde scurte dup comanda iniial de aciune, ntreaga coloan se formase i se ndeprta n vitez de locul de desfurare a mitingului, cu 110 kilometri pe or, cu toate semnalele de avertizare acustic i luminoas pornite. Froelich se ls pe spate, pe scaunul ei. Vezi? spuse ea. Nu suntem ofensivi. Dac se ntmpl ceva, fugim.

UNSPREZECE Froelich sttea n frig i discuta cu Armstrong, la baza scrii avionului. Fu o conversaie scurt. i spuse despre descoperirea carabinei ascunse i c asta fusese mai mult dect suficient pentru a justifica retragerea lui. Armstrong nu coment. Nu puse nici o ntrebare dificil. Prea s nu contientizeze imaginea de ansamblu i total nepreocupat de propria securitate. Era mai interesat s evalueze cum avea s fie afectat succesorul su din punctul de vedere al relaiilor publice. Privea n gol i calcula n minte avantajele i dezavantajele, n stilul clasic al politicienilor, dup care zmbi ezitant. Nu existau efecte negative. Apoi urc n fug treptele, spre cldura din interiorul avionului, pregtit si reia programul, cu jurnalitii care-l ateptau. De data aceasta, Reacher reui s-i aleag mai rapid fotoliul. Se aez pe rndul orientat spre faa avionului, lng Froelich i de cealalt parte a culoarului fa de Neagley. Froelich folosi timpul n care avionul rula pe pist ca s treac pe rnd pe la membrii echipei sale, felicitndu-i discret pentru modul n care se descurcaser. Discut cu fiecare pe rnd, aplecndu-se, vorbind, ascultnd, ncheind cu un contact discret pumn la pumn, ca nite juctori de fotbal dup o lovitur reuit. Reacher o urmri cu privirea. Bun conductor, i spuse. Froelich se ntoarse pe scaunul ei i i puse centura. i aranj prul i i aps degetele puternic pe tmple, ca i cum ar fi vrut s-i elibereze mintea de tot ce se ntmplase i s se pregteasc s se concentreze asupra viitorului. Trebuia s fi rmas acolo, zise Reacher.

Locul colcie de poliiti, spuse Froelich. Cei de la FBI se vor duce i ei. E sarcina lor. Noi ne concentrm asupra lui Armstrong. i nici mie nu-mi place mai mult dect ie. Cum era carabina? Ai vzut-o? Froelich neg din cap. Vom primi un raport. Au spus c era ntr-o geant. Un fel de carcas din vinilin. Ascuns n iarb? Ea aprob din cap. Pe latura lung, la baza gardului. Cnd a fost ncuiat biserica? Duminic, trziu. Cu peste aizeci de ore n urm. Atunci, nseamn c oamenii notri au forat ncuietoarea. E un mecanism vechi i rudimentar. Gaura cheii e att de mare, nct practic ai putea s-i bagi toat mna nuntru. Eti sigur c nu i-ai vzut? Reacher cltin din cap. Dar ei m-au vzut pe mine. Erau acolo, nuntru. Au vzut unde am ascuns cheia. Aa au ieit. Probabil c i-ai salvat viaa lui Armstrong. i pe mine. Dei nu le neleg planul. Ei erau n biseric, iar puca lor la o sut de metri deprtare? Ateapt s aflm ce fel de puc era. Atunci poate-o s nelegem. Avionul vir la captul pistei i acceler imediat. Decol i urc abrupt. Zgomotul motorului se diminu dup cteva minute i Reacher i auzi pe jurnaliti relund conversaia despre afacerile externe. Nu puser nici o ntrebare referitor la faptul c se ntorseser mai devreme. Aterizar la Andrews la ase treizeci, ora local. Oraul era linitit. Weekendul prelungit de Thanksgiving Day ncepuse, la jumtatea dup-amiezii. Coloana oficial intr direct pe Branch Avenue i trecu prin inima capitalei, ieind apoi din nou spre

Georgetown. Armstrong fu nsoit n casa lui, prin cortul alb. Apoi, mainile ntoarser i revenir la baz. Stuyvesant nu era acolo. Reacher i Neagley o urmar pe Froelich n biroul ei, unde acces rezultatele cutrii n CNII. Nici o speran. n partea de sus a ecranului era o rubric mic i mndr, care informa c programul compilase timp de cinci ore i douzeci i trei de minute i gsise nu mai puin de 243 791 de rezultate. Erau listate toate articolele care menionau cel puin dou din cuvintele: amprent, document, scrisoare sau semntur. Secvena ncepea cu exact douzeci de ani n urm i coninea o medie de peste treizeci de articole pentru fiecare dintre cele 7305 de zile trecute ntre timp. Froelich cut n primele dousprezece rapoarte, dup care sri la ntmplare, la diverse date intermediare. Nu era nimic util acolo. Trebuie s ameliorm parametrii de cutare, zise Neagley. Se ghemui lng Froelich i trase tastatura mai aproape. Goli ecranul, apel csua de cutare i scrise: amprent-casemntur. ntinse mna dup mouse i aps butonul de cutare. Hard-drive-ul se nvrti cu zgomot i csua de cutare dispru. Telefonul sun i Froelich ridic receptorul. Ascult o clip i l puse la loc. S-a ntors Stuyvesant, zise ea. A primit raportul preliminar al FBI-ului referitor la puc. Vrea s mergem n sala de edine. Era ct pe ce s pierdem azi, spuse Stuyvesant. Sttea n capul mesei, cu nite foi primite prin fax ntinse n fa. Foile erau acoperite cu un scris mrunt, puin neclar n urma transmisiei. Reacher vedea antetul primei foi, cu capul n jos. n stnga era un sigiliu mic, iar n dreapta scria: Departamentul de Justiie al SUA, Biroul Federal de Investigaii.

Primul factor este ua descuiat, zise Stuyvesant. Cei de la FBI cred c ncuietoarea a fost forat azi-diminea. Au spus c o putea face i un copil, cu o andrea ndoit. Ar fi trebuit s o asigurm, cu o ncuietoare provizorie proprie. Nu se putea, spuse Froelich. E o cldire-monument. Nu poate fi atins. Atunci, ar fi trebuit s schimbm locul de desfurare a mitingului. Am cutat alternative, nc de la primul tur. Toate celelalte locuri erau i mai rele. Ar fi trebuit s avei un agent pe acoperi, zise Neagley. Fonduri insuficiente, replic Stuyvesant. Pn la inaugurare. Dac ajungei pn acolo, spuse Neagley. Ce fel de carabin era? ntreb Reacher, n tcerea care se lsase. Stuyvesant trase foaia n faa lui. Tu ce crezi? Ceva la care se poate renuna, zise Reacher. Ceva ce nu aveau de gnd s foloseasc cu adevrat. Din experiena mea, un obiect e gsit cu uurin atunci cnd se intenioneaz acest lucru. Stuyvesant aprob din cap. Nici nu prea era o carabin. Era o puc amrt de calibrul 22. Prost ntreinut, ruginit, probabil nefolosit de peste o generaie. Nu era ncrcat i nici cartue n-avea. Semne de identificare? Nici unul. Amprente? Bineneles c nu. Reacher aprob din cap. Momeal, zise el.

Ua descuiat este convingtoare, spuse Stuyvesant. Tu ce ai fcut cnd ai intrat, de exemplu? Am ncuiat-o n urma mea. De ce? Aa-mi place, pentru supraveghere. Dar dac te-ai fi dus acolo ca s tragi? Atunci a fi lsat-o deschis, mai ales dac nu aveam cheia. De ce? Ca s pot iei repede, dup aceea. Stuyvesant aprob din cap. Ua descuiat nseamn c se aflau acolo ca s trag. Eu zic c ateptau nuntru, cu HP5-ul sau cu Vaime Mk2-ul. Poate chiar cu amndou. Voiau ca puca defect s fie gsit lng gard, mare parte a poliitilor s se deplaseze spre ea, noi s-l ducem pe Armstrong spre maini, iar atunci ar fi avut cmp de tragere asupra lui. Mi se pare corect, spuse Reacher. Dar eu n-am vzut pe nimeni acolo. Exist o mulime de locuri n care s te ascunzi, ntr-o biseric de ar, zise Stuyvesant. Ai verificat cripta? Nu. Balconul? Nu. O mulime de locuri, repet Stuyvesant. Am simit pe cineva. Da, spuse Stuyvesant. Erau acolo. Asta e sigur. Se ls tcere. Vreun participant la miting care nu avea ce cuta acolo? ntreb Froelich. Stuyvesant neg din cap.

A fost un haos total. Poliiti alergnd n toate prile, mulimea care se mprtia. Pn s se restabileasc ordinea, plecaser cel puin douzeci de oameni. E de neles. Dac eti ntr-o mulime, n cmp deschis, i cineva gsete o arm, fugi unde vezi cu ochii. Cum s nu faci una ca asta? Ce e cu omul care se plimba prin cartier? Doar un tip n palton, zise Stuyvesant. Poliitii nu au reuit s gseasc nimic mai mult de att. Probabil doar un civil ieit la plimbare. Probabil un nimeni. Eu cred c indivizii notri erau deja n biseric, n momentul acela. Ceva trebuie s fi trezit suspiciunile poliistului, spuse Neagley. Stuyvesant ridic din umeri. tii cum e. Cum reacioneaz un poliist din Dakota de Nord, n preajma Serviciului Secret? E prins ntre ciocan i nicoval. Dac cineva arat suspect, el trebuie s anune, chiar dac dup aceea nu poate s dea nici un motiv plauzibil. i nu putem s-l mustrm pentru asta. A spune doar c a exagerat cu prudena. N-a vrea s-l fac s se team s fie vigilent. n concluzie, tot n-avem nimic, spuse Froelich. nc l avem pe Armstrong, replic Stuyvesant. Iar Armstrong nc mai are puls. Aa c mergei la mas i ntoarcei-v aici la ora zece, pentru edina cu FBI-ul. Merser mai nti n biroul lui Froelich, ca s verifice rezultatele cutrii lui Neagley n CNII. Se terminase. De fapt, se terminase nainte ca ei s se ndeprteze de birou. Rubrica din partea de sus a ecranului spunea c acea cutare durase nou sutimi de secund i nu gsise nici un rezultat. Froelich apel din nou csua de cutare i scrise: amprent pe scrisoare.

Aps pe cutare i se uit la ecran. Acesta reapru imediat i nu gsi nici un rezultat, n opt sutimi de secund. Acum am ajuns nicieri i mai repede, zise ea. ncerc amprent pe mesaj. Acelai rezultat, adic nimic, n opt sutimi de secund. ncerc amprent pe ameninare. Rezultat identic, tot n opt sutimi de secund. Oft frustrat. Las-m i pe mine s ncerc, zise Reacher. Froelich se ridic, el se aez pe scaunul ei i scrise: o scrisoare scurt semnat cu amprenta degetului mare. Ce prostie, zise Neagley. Reacher aps pe mouse. Ecranul reapru instantaneu i raport c programul de cutare nu gsise nimic, n cele apte sutimi de secund petrecute. Dar avem un nou record de vitez, spuse Reacher i zmbi. Neagley rse i senzaia de frustrare se mai disip puin. Reacher scrise: amprent i squalen i aps din nou pe cutare. O zecime de secund mai trziu, ecranul reveni, fr nici un rezultat. Am ncetinit, zise el. ncerc numai squalen. Nici un rezultat, opt sutimi de secund. Scrise squalan. Nici un rezultat, opt sutimi de secund. Asta e, zise el. S mergem s mncm. Stai, spuse Neagley. Las-m s ncerc din nou. E ca un concurs olimpic. l mpinse de pe scaun i scrise amprent unic inexplicabil. Aps cutare. Nici un rezultat, ase sutimi de secund. Zmbi. ase sutimi, zise ea. Oameni buni, avem un nou record mondial.

Bravo, spuse Reacher. Neagley scrise numai amprent inexplicabil singur. Aps cutare. E amuzant, zise ea. Nici un rezultat, ase sutimi de secund. Egalitate pe primul loc, spuse Froelich. E rndul meu. Lu locul lui Neagley la tastatur i se gndi cteva clipe. OK, spuse ea. Acum ori ctig medalia de aur, ori stm aici toat noaptea. Scrise doar: deget mare. Aps cutare. Csua de interogare dispru, ecranul fcu o pauz de o secund ntreag i apoi afi un singur raport. Un paragraf scurt. Era un raport al poliiei din Sacramento, California. Un doctor de la camera de urgen a unui spital orenesc anunase departamentul local de poliie, cu cinci sptmni n urm, c tratase un brbat care i tiase degetul mare ntr-un accident de tmplrie. Dar doctorul era convins, dup aspectul rnii, c aceasta fusese produs deliberat, dei de un chirurg amator. Poliitii interveniser i victima i asigurase c fusese ntr-adevr un accident, cu un ferstru electric. Caz nchis, raport trecut la dosar. Ciudate lucruri mai gseti n sistemul sta, spuse Froelich. S mergem s mncm, propuse din nou Reacher. Poate ar trebui s ncercm un meniu vegetarian, zise Neagley. Merser cu maina la Dupont Circle i mncar la un restaurant armenesc. Reacher comand miel, iar Froelich i Neagley diverse preparate cu nut. La desert, baclava i cte trei ceti mici, fiecare, cu o cafea tare i groas. Discutar mult, dar despre nimicuri. Nimeni nu voia s vorbeasc despre Armstrong, despre Nendick, despre soia acestuia sau despre

oameni capabili s nspimnte de moarte pe cineva, i care mpucaser apoi doi civili nevinovai, doar pentru c aveau un anumit nume de familie. Froelich nu voia s vorbeasc despre Joe n faa lui Reacher, Neagley nu voia s vorbeasc despre Reacher n faa lui Froelich. Aa c discutar despre politic, la fel ca toi ceilali din restaurant i, probabil, la fel ca toi ceilali din ora. Dar discuiile despre politic, la sfritul lui noiembrie, erau aproape imposibile fr s menionezi noua administraie, ceea ce i aducea napoi la Armstrong, aa c se limitar la generaliti despre vederi i credine personale. Pentru asta, era nevoie de informaii personale i, nu dup mult timp, Froelich o ntreb pe Neagley despre viaa i cariera ei. Reacher nu mai fu atent. tia c Neagley nu avea s rspund la ntrebri despre viaa ei. Niciodat nu o fcea. Niciodat nu o fcuse. O cunotea de muli ani i nu descoperise absolut nimic despre trecutul ei. Presupunea c existase ceva nefericit undeva. Se ntmpla destul de des, n rndul celor care lucrau n armat. Unii se nrolau pentru c aveau nevoie de o slujb sau voiau s nvee o meserie, alii pentru c voiau s trag cu armament greu i s arunce diverse lucruri n aer. Alii, ca Reacher, se nrolau pentru c aa era stabilit dinainte. Dar majoritatea o fceau pentru c erau n cutare de coeziune, ncredere, loialitate i camaraderie. Cutau fraii, surorile sau prinii pe care nu-i aveau n alt parte. Aa c Neagley sri peste copilrie i adolescen i trecu la carier, pentru urechile lui Froelich, iar Reacher o ignor i ncepu s se uite prin restaurant. Era aglomerat. O mulime de cupluri i familii. Presupuse c cei care pregteau mese mari de Thanksgiving pentru a doua zi nu voiau s mai gteasc i n acea sear. Erau

cteva fee pe care aproape le recunoscu. Poate c erau politicieni sau reporteri de televiziune. Redeveni atent la conversaie, cnd Neagley ncepu s vorbeasc despre noua ei carier, n Chicago. Prea destul de reuit. Era partener cu mai muli oameni din servicii de securitate i din armat, ntr-o firm mare. Ofereau o gam larg de servicii, de la securitate computerizat la protecie mpotriva rpirii, pentru persoane importante care cltoreau n strintate. Dac trebuie s trieti ntr-un singur loc i s mergi la munc n fiecare zi, probabil c aceea era cea mai bun alegere. Prea mulumit de viaa ei. Tocmai se pregteau s comande al patrulea rnd de cafele, cnd telefonul lui Froelich sun. Era puin peste ora nou. Restaurantul devenise glgios i nu auzir telefonul de prima dat. Apoi, sesizar ritul sczut i insistent din geanta ei. Froelich scoase telefonul i rspunse. Reacher i urmri expresia. Vzu nedumerire i apoi puin ngrijorare. OK, spuse ea i nchise telefonul. Se ntoarse spre Reacher. Stuyvesant vrea s te ntorci la birou, acum, imediat. Eu? ntreb Reacher. De ce? N-a spus. Stuyvesant i atepta n spatele unuia dintre pupitrele de recepie, imediat dup intrarea principal. Ofierul de serviciu era ocupat, la cellalt capt. Totul prea normal, cu excepia unui telefon plasat exact n faa lui Stuyvesant. Fusese mutat din poziia lui i era aezat n partea din fa a pupitrului, cu faa spre exterior i firul n spate. Stuyvesant se uita fix la el. Am primit un apel, zise el. De la cine? ntreb Froelich.

Nu i-a spus numele. Sau numrul. Identificarea apelantului era blocat. Voce masculin, fr vreun accent anume. A sunat la central i a cerut s vorbeasc cu barosanul. Ceva din vocea lui l-a fcut pe ofierul de serviciu s ia apelul n serios, aa c a fcut legtura, gndindu-se c barosanul eram eu, eful. Dar nu era aa. Cel de la telefon nu voia s vorbeasc cu mine. l voia pe barosanul care apruse recent n zon. Eu? ntreb Reacher. Eti singurul barosan nou aprut. De ce ar vrea s vorbeasc cu mine? Vom afla n curnd. A zis c sun iar la nou i jumtate. Reacher se uit la ceas. Era i douzeci i dou. Ei sunt, spuse Froelich. Te-au vzut n biseric. Aa cred i eu, zise Stuyvesant. Acesta este primul nostru contact real. Am pregtit un aparat de nregistrare. Vom obine o amprent vocal. i vom identifica linia de apel. Trebuie s vorbeti cu el ct mai mult posibil. Reacher i arunc o privire lui Neagley. Ea se uit la ceas i cltin din cap. Nu e destul timp, zise ea. Reacher aprob din cap. Putem primi un buletin meteorologic din Chicago? A putea s sun la Andrews, rspunse Froelich. Dar de ce? F-o i att, da? Ea iei ca s foloseasc o alt linie telefonic. Meteorologii forelor aeriene avur nevoie de patru minute ca s-i spun c n Chicago era frig, dar senin, i c se ateptau ca vremea s rmn aa. Reacher se uit din nou la ceas. Nou douzeci i apte. OK, spuse el.

Nu uita, vorbete cu ei ct de mult poi, zise Stuyvesant. Tipii nu-i dau seama ce e cu tine. Nu tiu cine eti. Iar asta i ngrijoreaz. Chestia cu ziua de Thanksgiving e pe site-ul web? ntreb Reacher. Da, spuse Froelich. Se specific locaia precis? Da, repet ea. Nou douzeci i opt. Ce altceva urmeaz? ntreb Reacher. Din nou Wall Street, peste zece zile, spuse ea. Att. Dar n weekendul sta? n Dakota de Nord, cu soia. Mine sear. i asta este pe site-ul web? Froelich neg din cap. Nu, asta e total confidenial, zise ea. N-am anunat nicieri. Nou douzeci i nou. OK, spuse din nou Reacher. n clipa aceea sun telefonul, foarte puternic n tcerea lsat. Puin mai devreme, zise Reacher. Cineva e nerbdtor. Vorbete ct de mult poi, spuse Stuyvesant. Folosete-le curiozitatea mpotriva lor. Nu ntrerupe. Reacher ridic telefonul. Alo, zise el. Data viitoare n-o s mai fii la fel de norocos, spuse o voce. Reacher l ignor i ascult cu atenie sunetele de fundal. Hei, zise vocea. Vreau s vorbesc cu tine. Dar eu nu vreau s vorbesc cu tine, idiotule, spuse Reacher i nchise. Stuyvesant i Froelich se holbar la el. Ce naiba faci? ntreb Stuyvesant. N-aveam chef de vorb, rspunse Reacher.

i-am spus s vorbeti ct mai mult posibil. Reacher ridic din umeri. Dac voiai altceva, trebuia s o faci chiar tu. Ai fi putut s pretinzi c tu eti cel cutat. i s vorbeti ct vrei de mult. sta a fost un sabotaj deliberat. Nu. A fost o mutare ntr-un joc. Dar sta nu-i un joc, fir-ar s fie! Ba exact asta este. Aveam nevoie de informaii. Fii serios, zise Reacher. N-ai fi obinut nici un fel de informaii. Stuyvesant rmase tcut. Vreau o ceac de cafea, spuse Reacher. Ne-ai chemat de la restaurant nainte s terminm. Rmnem aici, zise Stuyvesant. E posibil s sune din nou. N-or s-o fac, spuse Reacher. Ateptar cinci minute la recepie, dup care renunar i luar cetile din plastic cu cafea n sala de edine. Neagley nu spunea nimic. Froelich era foarte tcut. Stuyvesant era foarte furios. Explic, zise el. Reacher se aez singur, la un capt al mesei. Neagley ocup un teritoriu neutru, la mijloc, pe o latur. Froelich i Stuyvesant se aezar la cellalt capt. Tipii tia au folosit ap de la chiuvet, ca s-i lipeasc plicurile, spuse Reacher. i? ntreb Stuyvesant. Aa c nu exist nici mcar o ans la un milion s dea un telefon care s poat fi interceptat la biroul principal al Serviciului Secret al Statelor Unite, pentru Dumnezeu. Ar fi ntrerupt ei convorbirea, foarte repede. N-am vrut s le acord

satisfacia asta. Trebuie s tie c, dac se pun cu mine, eu controlez ostilitile, nu ei. Ai distrus totul doar ca s le ari cine-i mai tare? N-am distrus nimic, zise Reacher. Oricum n-am fi obinut mai multe informaii dect avem acum. N-avem absolut nimic. Ba ai o amprent vocal. Tipul a spus aisprezece cuvinte. Toate vocalele, majoritatea consoanelor. Ai caracteristicile sibilantelor i cteva fricative. Trebuia s aflm unde sunt, idiotule. Erau la un telefon public, cu identitatea apelantului blocat. Undeva n Midwest. Gndete-te puin, Stuyvesant. Au fost n Bismarck astzi, cu armament greu. Prin urmare, sunt cu maina. Sunt undeva pe o raz de 600 de kilometri, deja. Undeva, ntr-unul din ase state uriae, ntr-un bar sau un magazin local, folosind un telefon local. i oricine este suficient de inteligent s foloseasc ap de la chiuvet ca s lipeasc un plic tie exact ct de scurt trebuie s fie o conversaie telefonic, pentru a nu putea fi depistat. Nu poi fi sigur c sunt cu maina. Nu, zise Reacher. Ai dreptate. Nu pot fi sigur. Exist o extrem de mic posibilitate ca ei s fie foarte nemulumii din cauza rezultatului de azi. Chiar nelinitii. i tiu de pe site-ul web c mai exist o ans mine, chiar aici. Iar apoi nimic, pentru o vreme. Aa c este posibil s-i fi ascuns armele i s vrea s ia avionul, la noapte. Caz n care este posibil s fie la O'Hare acum, ateptnd o legtur. Poate c ar fi meritat s pui nite poliiti acolo, ca s vezi cine folosete telefoanele publice. Dar eu nu am avut dect opt minute la dispoziie. Dac te-ai fi gndit mai devreme, am fi putut folosi asta. Ai avut o jumtate

de or. Te-au anunat, pentru Dumnezeu. Ai fi putut aranja ceva, cu uurin. Caz n care a fi vorbit cu ei o grmad, ca s le las timp poliitilor s caute n zon. Dar tu nu te-ai gndit la asta. Nu ai aranjat nimic. Aa c nu mi vorbi mie despre sabotaje. Nu mi spune c eu sunt cel care a distrus ceva aici. Stuyvesant se uit n jos, fr s spun nimic. i acum, ntreab-l de ce a vrut buletinul meteo, zise Neagley. Stuyvesant nu spuse nimic. De ce ai vrut buletinul meteo? ntreb Froelich. Pentru c poate ar mai fi fost timp s aranjm ceva. Dac vremea era rea, nainte de Thanksgiving, n Chicago, aeroportul ar fi fost att de blocat, nct ar fi stat acolo ore ntregi. Caz n care a fi ncercat s provoc un telefon mai trziu, ca s avem timp s trimitem poliitii. Dar vremea era bun. Deci nu existau ntrzieri, prin urmare, nu aveam timp. Stuyvesant nu zise nimic. Ai sesizat vreun accent? ntreb Froelich ncet. Cele aisprezece cuvinte pe care i-ai lsat s le spun i-au dat ansa s reperezi ceva? Avei o nregistrare, spuse Reacher. Dar eu nu am sesizat nimic. Nu este strin. Nici sudist, nici de pe coasta de est. Probabil dintr-unul din celelalte locuri unde se vorbete fr accent. Camera rmase tcut pentru cteva clipe lungi. mi cer scuze, zise Stuyvesant. Probabil ai procedat corect. Reacher cltin din cap. Expir lung. Nici o problem, spuse el. Ne agm de orice pai. Era o ans de unu la un milion s obinem o locaie. De fapt, a fost o decizie de o fraciune de secund. Ceva legat de instinct. Dac

erau att de nedumerii din cauza mea, vreau s rmn aa. S-i lsm s fac presupuneri. i vreau s fie furioi pe mine. Vreau s mai ndeprtez puin atenia lor dinspre Armstrong. E mai bine s se concentreze asupra mea, pentru o vreme! Vrei ca indivizii tia s te vneze pe tine, personal? E mai bine dect s-l vneze pe Armstrong, personal. Eti nebun? El are Serviciul Secret ca s l apere. Tu, nu. Reacher zmbi. Nu-mi fac prea multe griji din cauza lor. Froelich se foi pe scaun. Deci este o competiie care pe care, spuse ea. Dumnezeule, eti exact ca Joe, tii asta? Cu excepia faptului c eu triesc, replic Reacher. Se auzi un ciocnit la u. Ofierul de serviciu bg capul n camer. Agentul special Bannon e aici, zise el. Pentru edina de sear. Stuyvesant l inform pe Bannon separat, n biroul lui, referitor la comunicaiile telefonice. Se ntoarser mpreun n sala de edine, la zece i zece. Bannon arta din nou mai mult ca un poliist de ora, dect ca un agent federal. Sacou de tweed, pantaloni gri, pantofi groi, fa roie. Ca un detectiv btrn i nelept, din Chicago, Boston sau New York. Nendick e tot incontient, spuse el. Nimeni nu zise nimic. Nu e nici mai bine, nici mai ru, continu Bannon. nc sunt ngrijorai din cauza lui. Se aez greoi pe scaunul de vizavi de Neagley. i deschise dosarul i scoase un teanc subire de fotografii color. Le mpri n jurul mesei, ca pe nite cri de joc. Cte dou pentru fiecare. Bruce i Brian Armstrong, zise el. Rposaii din Minnesota, respectiv Colorado.

Fotografiile erau pe format mare, imprimate cu cerneal, pe hrtie lucioas. Nu erau faxuri. Probabil c fuseser mprumutate originalele, de la familii, dup care fuseser scanate i trimise pe e-mail. Erau practic nite instantanee, mrite i apoi tiate ntr-un format util, cap i umeri, probabil n laboratorul FBI local. Rezultatul prea artificial. Dou fee deschise, dou zmbete inocente, dou priviri afectuoase ndreptate spre ceva ce ar fi trebuit s fie n poz, alturi de ei. Numele erau scrise clar, cu pixul, pe marginea de jos. Poate chiar de ctre Bannon. Bruce Armstrong, Brian Armstrong. Nu semnau unul cu cellalt. i nici unul dintre ei nu semna foarte mult cu Brook Armstrong. Nimeni nu i-ar fi confundat nici o clip. Nici pe ntuneric, nici n grab. Erau doar trei brbai americani, blonzi i cu ochi albatri, la patruzeci i ceva de ani, asta era tot. Dar semnau cumva, totui. Dac voiai s separi populaia uman a lumii, ai fi fost nevoit s foloseti mai multe criterii, nainte s-i separi pe ei trei. Brbat sau femeie, alb sau negru, asiatic, caucazian sau mongoloid, nalt, scund sau mediu, tnr, btrn sau ntre dou vrste, brunet sau blond, ochi albatri sau cprui. Ar fi trebuit s faci toate acele separri, nainte s poi spune c cei trei Armstrong erau diferii unul de cellalt. Ce prere avei? ntreb Bannon. Suficient de asemntori ca s transmit un mesaj, zise Reacher. Suntem de acord, spuse Bannon. Dou vduve i cinci copii rmai fr tat. Amuzant, nu? Nimeni nu rspunse. Mai ai i altceva pentru noi? ntreb Stuyvesant.

Lucrm din greu, zise Bannon. Verificm din nou amprenta. ncercm toate bazele de date din lumea cunoscut. Nu suntem prea optimiti. I-am interogat pe vecinii soilor Nendick. Se pare c nu primeau prea muli oaspei acas. Aparent socializau mai mult la un bar aflat cam la cincisprezece kilometri de casa lor, spre Dulles. Un bar al poliitilor. Se pare c Nendick se folosea de situaia lui ca angajat. ncercm s dm de cineva cu care a fost vzut vorbind mai mult dect era normal. Dar acum dou sptmni? ntreb Stuyvesant. Cnd a disprut soia? Trebuie s se fi produs ceva agitaie. Bannon neg din cap. Strada e destul de populat n timpul zilei. Mame cu copii, peste tot. Dar este o fundtur. Nimeni nu-i amintete nimic. Bineneles, este posibil s se fi ntmplat noaptea. Nu, eu cred c Nendick a dus-o undeva, spuse Reacher. Cred c ei l-au obligat s o fac. Ca un rafinament al torturii. Ca s-i creasc gradul de responsabilitate. Ca s-l nfricoeze i mai mult. Posibil, zise Bannon. C-i e fric, nu-ncape nici o ndoial. Reacher aprob din cap. Cred c aceti indivizi sunt foarte pricepui la nuanele psihologice ale cruzimii. Probabil c sta este motivul pentru care unele mesaje au venit direct aici. Pentru Armstrong nu ar fi nimic mai ru dect s aud chiar de la oamenii pltii s l apere c este n mare pericol. Numai c el n-a auzit nimic de la ei, spuse Neagley. Bannon nu coment. Stuyvesant fcu o pauz scurt i ntreb: Altceva? Am ajuns la concluzia c nu vei mai primi alte mesaje, zise Bannon. Vor lovi n locul i la momentul ales de ei, i este clar

c nu v vor mai da nici un indiciu asupra acestor date. Reciproc, pentru eventualitatea n care vor da gre, nu vor ca voi s tii dinainte momentul, altfel vor prea ineficieni. Vreo deducie referitor la loc i moment? Vom discuta despre asta mine diminea. Lucrm la o teorie chiar n clipa asta. Presupun c vom fi cu toii aici mine diminea? De ce n-am fi? Fiindc e Ziua Recunotinei. Armstrong lucreaz, aa c lucrm i noi. Ce are n program? S fac pe omul cumsecade, la un adpost pentru cei fr cas. E nelept? Stuyvesant doar ridic din umeri. N-avem de ales, spuse Froelich. Scrie i n Constituie c politicienii trebuie s serveasc curcan la cin, de Thanksgiving Day, n partea cea mai rea a oraului pe care o pot gsi. Atunci, ateptai pn la discuia de diminea, zise Bannon. Poate-o s vrei s-l facei s se rzgndeasc. Sau s modificai Constituia. Apoi se ridic, ocoli masa i lu fotografiile, ca i cum ar fi fost preioase pentru el. Froelich o ls pe Neagley la hotel i apoi l duse pe Reacher acas. Tcu tot drumul. O tcere forat i agresiv. Reacher o suport pn ce ajunser la podul de peste ru, moment n care ced. Ce este? ntreb el. Nimic.

Trebuie s fie ceva, zise el. Froelich nu rspunse. Continu s conduc i opri ct mai aproape posibil de casa ei, adic la dou strzi distan. Cartierul era linitit. Era noaptea, trziu, nainte de o srbtoare. Oamenii stteau n cas, linitii i relaxai. Opri motorul, dar nu cobor din main. Rmase pe loc, privind drept n fa prin parbriz, fr s spun nimic. Ce este? ntreb el din nou. Nu cred c pot suporta asta, zise ea. Ce anume? Vei reui s faci s fii ucis, spuse Froelich. La fel cum ai fcut s fie ucis i Joe. Poftim? Ai auzit. Nu eu am fcut s fie ucis Joe. El nu era croit pentru aa ceva. Dar a mers nainte i a fcuto. Pentru c fcea tot timpul o comparaie. Era silit s o fac. Cu mine? Cu cine altcineva? Era fratele tu. A urmat cariera ta. Reacher nu spuse nimic. De ce trebuie ca voi s fii aa? ntreb ea. Noi? replic el. Cum anume? Voi, brbaii, zise ea. Voi, soldaii. V aruncai ntotdeauna cu capul nainte n lucruri prosteti. Asta fac eu? tii c aa este. Nu eu sunt cel care a jurat s sar n faa glonului pentru orice politician nevrednic. Nici eu. Este doar o figur de stil. i nu toi politicienii sunt nevrednici.

Dar ai ncasa un glon n locul lui? Sau nu? Ea ridic din umeri. Nu tiu. Iar eu nu m arunc cu capul nainte n orice situaie. Ba da. Ai fost provocat. i Doamne ferete s rmi calm i s pleci. Tu vrei ca eu s plec? Sau vrei s rezolvm problema asta? Nu poi s o faci lundu-te n coarne cu ei, ca i cum ai fi cu toii nite cerbi n perioada de rut. De ce nu? Mai devreme sau mai trziu, lupta se va da ntre ei i noi. Aa se-ntmpl. Aa se-ntmpl ntotdeauna. De ce s ne prefacem c ar fi altfel? De ce s ne facem singuri probleme? Eu nu-mi fac singur probleme. Eu nu vd situaia asta ca pe o problem. Atunci, ce naiba este? Nu tiu. Nu tii? El fcu o pauz. Cunoti vreun avocat? ntreb apoi. Vreun ce? Ai auzit. Avocat? Glumeti? n oraul sta? E plin ochi cu avocai. OK, atunci, imagineaz-i un avocat. Douzeci de ani de Drept, o mare experien practic. Cineva i cere s i scrie un testament puin mai complicat. El ce-o s-i rspund? O snceap s tremure de nervi? Va considera c a fost provocat? Este o chestie legat de testosteron? Nu, el va spune doar: sigur, pot s fac asta. Dup care se-apuc de treab i-o face. Pentru c asta e meseria lui. Pur i simplu.

Dar asta nu este meseria ta, Reacher. Ba da, este. Sau e att de apropiat, nct nu e nici o diferen. Unchiul Sam m-a pltit cu banii ti din impozite ca s fac exact acest gen de lucruri, treisprezece ani la rnd. i sunt sigur c Unchiul Sam nu se ateapt ca eu s o iau la fug, s-mi pun probleme psihologice i s m autoanalizez pe tema asta. Ea continu s priveasc prin parbriz. Se aburea rapid, din cauza respiraiei lor. Exist sute de oameni n cealalt parte a Serviciului Secret, zise ea. La Delicte Financiare. Sute. Nu tiu exact ct de muli. Dar sunt o mulime. Oameni buni. Noi nu suntem nite investigatori adevrai, dar ei sunt. Asta sunt ei, de fapt. Pentru asta exist ei. Joe ar fi putut s aleag oricare zece dintre ei i s-i trimit n Georgia. Ar fi putut s aleag oricare cincizeci dintre ei. Dar nu a fcut-o. A trebuit s se duc personal. A trebuit s se duc singur. Pentru c fusese provocat. Nu putea da napoi. Pentru c tot timpul se compara cu altcineva. Sunt de acord c nu trebuia s o fac, zise Reacher. La fel cum un doctor n-ar trebui s scrie un testament. La fel cum un avocat n-ar trebui s fac o operaie chirurgical. Dar din cauza ta a fcut-o. El neg din cap. Nu, n-a fcut-o din cauza mea, zise el. Ea rmase tcut. Dou aspecte, Froelich, spuse el. n primul rnd, oamenii nar trebui s-i aleag cariera gndindu-se la ce-ar putea s cread fraii lor. i, n al doilea rnd, ultima dat cnd eu i Joe am avut vreo legtur real, eu aveam aisprezece ani. El avea optsprezece. El pleca la West Point. Eu eram un puti. Ultimul lucru pe care-l avea n minte era s m copieze pe mine. Eti ntr-o ureche? i de atunci nu l-am mai vzut cu adevrat. Dect la nmormntarea mamei. Pentru c, orice ai crede despre mine,

ca frate, nici el nu era mai bun. Nu mi-a acordat nici o atenie. Treceau ani n ir pn primeam o veste de la el. El i-a urmrit cariera. Mama voastr l inea la curent. Se compara mereu cu tine. Mama noastr a murit cu apte ani naintea lui. Iar pe vremea aceea nu aveam cine tie ce carier. Ai primit medalia Silver Star, n Beirut, chiar la nceput. Am fost aruncat n aer de o bomb, spuse el. Mi-au dat o medalie pentru c nu le-a trecut prin cap ce altceva ar fi putut s fac. Aa e n armat. Joe tia asta. Se compara cu cineva, zise ea. Reacher se foi pe scaun. Privi micile rotocoale de condens formate pe parbriz. Poate, zise el. Dar nu cu mine. Atunci cu cine? Poate cu tatl nostru. Froelich ridic din umeri. Despre el n-a vorbit niciodat. E limpede, zise Reacher. Evitare. Negare. Crezi? Ce era att de special la tatl vostru? Reacher i ndeprt privirea. nchise ochii. A fost infanterist marin, spuse el. n Coreea i Vietnam. Un tip foarte compartimentat. Un brbat blnd, timid, dulce, iubitor, dar i un uciga cu snge rece. Dur ca fierul. Pe lng el, eu a fi un fel de Liberace[7]. Tu te compari cu el? Reacher neg din cap. Deschise ochii. Nu ar avea rost, spuse el. Pe lng el, eu art ca Liberace. i aa va fi mereu, orice s-ar ntmpla. Ceea ce nu e neaprat un lucru ru pentru lume. Nu-i plcea de el?

Era n regul. Dar era un ciudat. Nu mai exist loc pentru oameni ca el. Joe n-ar fi trebuit s mearg n Georgia, spuse Froelich. Reacher aprob din cap. Nu te contrazice nimeni n privina asta, zise el. Absolut deloc. Dar n-a fost vina nimnui, a fost doar vina lui. Ar fi trebuit s se gndeasc mai bine. La fel i tu. Eu sunt foarte raional. De exemplu, prin faptul c am intrat n Poliia Militar, nu n Corpul de Infanterie Marin. Sau, de exemplu, prin faptul c nu m simt obligat s proiectez o nou bancnot de o sut de dolari. M limitez la ceea ce m pricep. i crezi c te pricepi s-i elimini pe aceti indivizi? La fel cum un gunoier tie s elimine gunoiul. S fim serioi, nu vorbim aici de fizic atomic. Asta sun a arogan. El neg din cap. Ascult, m-am sturat s m tot justific. E ridicol. i cunoti vecinii? i cunoti pe oamenii care locuiesc aici? Nu, nu prea. El terse aburul de pe parbriz i art afar, cu degetul. Poate c unul dintre ei e o btrn care tricoteaz pulovere. Te-ai duce la ea ca s-i spui: "Oh, Dumnezeule, ce e cu dumneata? Nu-mi vine s cred c ai curajul s tii cum s tricotezi pulovere". Pui semnul egalitii ntre lupta narmat i tricotatul puloverelor? Spun c fiecare este bun la ceva. Iar eu la asta sunt bun. Poate c este singurul lucru la care sunt bun. Nu m mndresc cu asta, dar nici nu m ruinez. Asta este. Nu am ce face. Sunt

programat genetic s nving, asta e tot. De mai multe generaii consecutive. Joe a avut aceleai gene. Nu, a avut aceiai prini. Este o diferen. Sper ca ncrederea ta n tine s fie justificat. Este. n special acum, cnd este i Neagley aici. i ea m face s art ca Liberace. Froelich i ndeprt privirea. Rmase tcut. Ce este? ntreb el. E ndrgostit de tine. Prostii. Froelich l privi n ochi. De unde tii? N-a fost niciodat interesat. Froelich cltin din cap. Tocmai am vorbit cu ea despre asta, spuse Reacher. Ieri. i a spus c n-a fost niciodat interesat. Ea mi-a spus asta, cuvnt cu cuvnt. i tu ai crezut-o? Nu trebuia? Froelich nu spuse nimic. Reacher zmbi, ncet. Zmbeti exact ca Joe, zise ea. Puin timid, i puin ntr-o parte. Este zmbetul cel mai incredibil de frumos pe care l-am vzut vreodat. nc mai simi ceva pentru el, nu-i aa? ntreb Reacher. Cu riscul de a fi ultimul care i d seama de asta. Cu riscul de a spune ceea ce este evident. Froelich nu rspunse. Cobor din main i ncepu s mearg. Reacher o urm. Afar era frig i umezeal. Aerul nopii era ncrcat. Simea mirosul de ru i de carburant de avion, de undeva. Ajunser la cas. Froelich descuie. Intrar.

Pe podea, n hol, era o coal de hrtie.

DOISPREZECE Era obinuita foaie alb lucioas, format letter[8] aruncat pe jos, perfect aliniat cu dungile parchetului. Se afla n centrul geometric al holului, aproape de baza scrilor, exact n locul n care Reacher i lsase sacul cu haine, cu dou nopi nainte. Era o declaraie simpl, tiprit frumos, cu aceleai caractere Times New Roman, corp de liter 14, aldine. Declaraia era format din patru cuvinte, separate pe dou rnduri, n centrul paginii: Se va ntmpla curnd. Primele trei cuvinte formau singure primul rnd. Curnd era pe al doilea rnd. Ca i cum ar fi fost mprite pentru obinerea unui efect dramatic, ca i cum ar fi fost o mic pauz ntre rnduri, o pauz de respiraie sau un rpit de tobe. Se va ntmpla bam! curnd. Reacher o privea fix. Efectul era hipnotic. Curnd. Curnd. S n-o atingi, spuse Froelich. Nici n-aveam de gnd, replic Reacher. Scoase capul afar i privi cu atenie strada. Toate mainile din apropiere erau goale. Toate geamurile din apropiere erau nchise i acoperite cu draperii. Nu se vedea nici un pieton. Nimeni nu se plimba n ntuneric. Cartierul era linitit. Se ntoarse nuntru i nchise ua ncet i cu atenie, aa nct s nu produc un curent de aer care s mite hrtia. Cum au intrat aici? ntreb Froelich. Pe u, spuse Reacher. Probabil prin spate. Froelich i scoase revolverul SIG-Sauer din toc i traversar mpreun camera de zi, dup care intrar n buctrie. Ua spre curtea din spate era nchis, dar nu era ncuiat. Reacher o deschise puin.

Se uit afar i nu vzu absolut nimic anormal. Deschise ua complet, aa nct lumina din interior s cad pe suprafaa exterioar. Se aplec i se uit la placa din jurul gurii cheii. Urme, zise el. Foarte mici. Sunt destul de buni. Sunt aici, n D.C., spuse ea. Chiar n clipa asta. Nu sunt n vreun bar din Midwest. Se uit prin buctrie, n camera de zi. Telefonul, zise Froelich. Era tras din poziia lui pe o mas, lng fotoliul de lng cmin. Au folosit telefonul meu, spuse ea. Ca s m sune pe mine, probabil. Amprente? El neg din cap. Mnui. Au fost n casa mea, spuse Froelich. Se ndeprt de ua din spate i se opri lng bufet. Se uit n jos i deschise un sertar. Mi-au luat pistolul. Aveam aici un pistol de rezerv. tiu, spuse Reacher. Un Beretta vechi. Froelich deschise sertarul de lng. Au disprut i ncrctoarele. Aveam muniie aici. tiu, repet Reacher. Sub o mnu de buctrie. De unde tii? Am verificat, luni seara. De ce? Obinuina. Nu o lua ca pe un afront. Froelich l privi lung, apoi deschise dulapul suspendat, n care se afla ascunztoarea de bani. O vzu verificnd vasul de lut. Froelich nu spuse nimic, aa c Reacher presupuse c banii erau nc acolo. Not aceast observaie n colul profesional al

minii, ca o confirmare a unei convingeri mai vechi: Oamenilor nu le place s caute deasupra nivelului capului. Apoi, ea nlemni. Un gnd nou. E posibil s fie nc n cas, zise Froelich ncet. Dar nu fcu nici o micare. Era primul semn de fric pe care l vedea la ea. M duc eu s verific, spuse Reacher. Doar dac nu consideri c ar fi un rspuns nepotrivit la o provocare. Froelich i ntinse pistolul, fr s spun nimic. Reacher stinse lumina din buctrie, aa nct s nu fie prea vizibil din pivni, i cobor ncet. Ascult cu atenie, dincolo de scriturile casei, de zumzetul i picuratul instalaiei de nclzire. Rmase nemicat n ntuneric i atept ca ochii s i se obinuiasc. Nu era nimeni acolo. Nu era nimeni nici la etaj. Nu se ascundea nimeni i nu atepta nimeni. Oamenii care se ascund i ateapt emit vibraii specifice. Fonete i tremurturi minuscule. Iar el nu simea nimic. Casa era goal i nederanjat, cu excepia telefonului mutat de la locul lui, a pistolului Beretta lips i a mesajului de pe podeaua holului. Se ntoarse n buctrie i i ntinse revolverul, cu patul nainte. E liber, zise el. Ar fi bine s dau cteva telefoane, spuse ea. Agentul special Bannon apru patruzeci de minute mai trziu, ntr-un Sedan al Biroului, cu trei membri ai echipei sale. Stuyvesant sosi cinci minute dup ei, ntr-un Suburban al departamentului. Lsar cele dou vehicule parcate n paralel cu celelalte, pe strad, cu luminile stroboscopice pornite. Casele nvecinate erau mprocate aleatoriu de fleuri albastre, roii sau albe. Stuyvesant rmase nemicat n pragul uii. Parc nu mai trebuia s primim nici un mesaj, spuse el.

Bannon era n genunchi, uitndu-se la foaia de hrtie. E un mesaj generic, rspunse el. Noi am spus c nu vom primi nimic precis. i nu am primit. Cuvntul curnd nu spune nimic referitor la timp sau loc. Este doar o provocare. Ca s fim impresionai de ct de detepi sunt ei. Eu eram deja impresionat de deteptciunea lor, zise Stuyvesant. Bannon ridic privirea spre Froelich. Ct timp ai fost plecat? Toat ziua, rspunse ea. Am plecat amndoi la ase i jumtate azi-diminea, ca s ne ntlnim cu tine. Amndoi? Reacher st aici, spuse ea. Nu mai st, zise Bannon. i nici tu nu vei mai sta aici. E prea periculos. V mutm ntr-o locaie sigur. Froelich nu coment. Sunt n D.C. chiar n clipa asta, continu Bannon. Probabil se regrupeaz undeva. Probabil au revenit din Dakota de Nord la cteva ore dup voi. tiau unde locuieti. Iar noi avem de lucru aici. Aceasta e, n acest moment, o scen a crimei. E casa mea! protest Froelich. E o scen a crimei, repet Bannon. Au fost aici. Va trebui s rscolim puin. Ar fi mai bine s nu fii aici pn punem totul la loc. Froelich nu zise nimic. Nu te opune, spuse Stuyvesant. Vreau s fii protejai. Te vom muta ntr-un motel. Cu civa poliiti la u, pn se termin totul. i pe Neagley la fel, zise Reacher. Froelich i arunc o privire. Stuyvesant aprob din cap.

Fii linitit. Am trimis deja pe cineva dup ea. Vecinii? ntreb Bannon. Nu-i cunosc prea bine, rspunse Froelich. S-ar putea s fi vzut ceva, spuse Bannon i se uit la ceas. E posibil s nu se fi culcat nc. Cel puin, aa sper. De obicei, dac scoli martorii din pat, sunt foarte irascibili. Atunci, luai-v ce v trebuie de aici, strig Stuyvesant. Plecm chiar acum. Reacher se duse n camera de oaspei a lui Froelich i avu sentimentul puternic c nu avea s se mai ntoarc niciodat acolo. Aa c i lu lucrurile din baie i sacul de gunoi cu hainele din Atlantic City, apoi toate costumele i cmile lui Joe care erau nc curate. Bg ciorapii i chiloii curai n buzunare. Lu toate hainele ntr-o mn i cutia de carton a lui Joe sub cellalt bra. Cobor scrile, iei n aerul nopii i fu izbit de gndul c, pentru prima dat n ultimii cinci ani, pleca de undeva cu bagaje. Le puse n portbagajul Suburbanului, dup care ocoli maina i se urc n spate. Rmase pe loc, ateptnd-o pe Froelich. Aceasta iei din cas, ducnd o valiz mic. Stuyvesant i-o lu din mn, o puse n main i urcar amndoi pe scaunele din fa. Maina porni i ncepu s ruleze pe osea. Froelich nu se uit nici o clip n spate. Merser spre nord i apoi cotir spre vest, traversar toate punctele de atracie turistic i ieir prin cealalt parte a oraului. Oprir la un motel din Georgetown, aflat cam la zece intersecii de strada lui Armstrong. n fa era parcat un Crown Vic model vechi, iar lng el, un Town Car nou, cu oferul la volan. Crown Vicul era gol. Motelul era mic i drgu, acoperit cu lemn negru. O firm discret. Era nconjurat de trei ambasade cu curile ngrdite. Ambasadele aparineau unor ri noi, de

care Reacher nu auzise, dar gardurile lor erau bune. Era o locaie foarte bine protejat. O singur cale de acces i un poliist n hol, care urma s o apere. Un alt poliist, pe coridor, era cireaa de pe tort. Stuyvesant rezervase trei camere. Neagley sosise deja. O gsir n hol. i cumpra un suc de la un automat i discuta cu un individ solid, ntr-un costum negru ieftin i cu pantofi de poliist. Un membru al forelor de ordine, fr ndoial. oferul automobilului Crown Vic. Probabil c bugetul lor pentru vehicule este mai mic dect cel al Serviciului Secret, i spuse Reacher. La fel ca i alocaia pentru haine. Stuyvesant se ocup de acte, la recepie, i se ntoarse cu trei carduri pentru ui. Le ntinse cte unul fiecruia, ntr-o mic ceremonie stnjenitoare. Menion numerele celor trei camere. Erau consecutive. Apoi cut n buzunar i scoase cheile Suburbanului. I le ntinse lui Froelich. Eu m ntorc cu oferul care a adus-o pe Neagley, zise el. V atept pe toi, mine diminea, la birou, pentru edina cu Bannon. i plec. Neagley i lu cheia, sucul i geanta pentru haine i plec s-i caute camera. Froelich i Reacher o urmar, fiecare cu cte un card de acces n mn. La captul coridorului cu dormitoare era un alt poliist. Sttea stngaci pe un scaun de restaurant. l nclinase spre spate, sprijinindu-l de perete, ca s fie mai comod. Reacher se strecur cu bagajul lui pe lng poliist i se opri la ua camerei. Froelich era deja cu dou camere mai ncolo, fr s se uite n direcia lui. Reacher intr i gsi o versiune compact a ceea ce mai vzuse de o mie de ori nainte. Un pat, un scaun, o mas, un telefon normal, un televizor cu ecran mic i att. Dar restul era

obinuit. Draperii nflorate, deja trase. O cuvertur nflorat, scrobit pn devenise practic rigid. Diverse mpletituri din bambus incolor pe perei. O reproducere ieftin deasupra patului, dorindu-se o schi arhitectonic colorat de mn a unui templu antic grecesc. i aez bagajul i i aranj articolele de baie pe polia de deasupra chiuvetei. Se uit la ceas. Era trecut de miezul nopii. Era deja Ziua Recunotinei. i scoase sacoul lui Joe i l puse pe mas. i slbi nodul la cravat i csc. Se auzi un ciocnit la u. Deschise i o vzu pe Froelich stnd n prag. Intr, spuse Reacher. Numai pentru o clip, zise ea. Reacher se retrase i se aez pe marginea patului, ca s i lase ei scaunul. Prul ei era ciufulit, ca i cum tocmai i trecuse degetele prin el. i sttea bine. Prea mai tnr i mai vulnerabil, ntru ctva. Nu mai simt nimic pentru el, spuse Froelich. OK, zise Reacher. Dar mi dau seama c ai putea s crezi c nu e aa. OK, repet el. Aa c sunt de prere c ar trebui s stm separai n noaptea asta. N-a vrea s-i faci probleme n legtur cu motivul pentru care m-a afla aici. Dac m-a afla aici. Cum vrei tu, spuse el. Numai c semeni att de mult cu el. E imposibil s nu-mi amintesc. nelegi asta, nu? Dar nu ai fost niciodat doar un nlocuitor. Vreau s tii asta. Tot mai crezi c a fost ucis din cauza mea? Ea i ndeprt privirea.

A fost ucis dintr-o anumit cauz. Era ceva din mintea lui, din trecutul lui. Ceva l-a fcut s cread c poate nvinge pe cineva pe care nu-l putea nvinge. Ceva l-a fcut s cread c nu va pi nimic, atunci cnd a pit ceva. i acelai lucru s-ar putea ntmpla i cu tine. Eti un prost, dac nu nelegi asta. Reacher aprob din cap, fr s spun nimic. Ea se ridic i trecu pe lng el. Reacher i simi parfumul. Sun-m, dac ai nevoie de mine, zise el. Froelich nu rspunse. Reacher nu se ridic. Jumtate de or mai trziu, se auzi din nou un ciocnit la u i el deschise, ateptndu-se s o vad pe Froelich din nou. Dar era Neagley. nc mbrcat complet, puin obosit, dar calm. Eti singur? ntreb ea. Reacher aprob din cap. Ea unde e? ntreb Neagley. A plecat. Din cauza problemelor de serviciu sau pentru c nu avea chef? E confuz, spuse Reacher. Jumtate din timp ar vrea s fiu Joe, cealalt jumtate ar vrea s m condamne pe mine pentru moartea lui. nc l iubete. Evident. La ase ani dup ce relaia lor s-a terminat. E normal? Neagley ridic din umeri. Pe mine m ntrebi? Presupun c unii oameni pot ine aprins o tor suficient de mult timp. Probabil c a fost un om de excepie. Nu l-am cunoscut prea bine. Din cauza ta a murit?

Sigur c nu. Eram la un milion de kilometri deprtare. Nu mai vorbisem cu el de apte ani. i-am spus asta. i atunci, ea de ce crede asta? Spune c a fost mpins s fie nechibzuit de faptul c voia mereu s m egaleze pe mine. i aa era? M ndoiesc. Ai spus c te-ai simit vinovat, dup aceea. Mi-ai spus i mie asta, cnd urmream acele casete de supraveghere. Cred c am spus c m-am simit furios, nu vinovat. Furios, vinovat, totuna. De ce s fii furios, dac n-a fost vina ta? Acum spui i tu c a fost vina mea? Te ntreb doar ce e cu vina asta? El a crescut cu o impresie greit, spuse Reacher, dup care tcu i se ntoarse n camer. Neagley l urm. El se aez pe pat, cu braele ntinse i palmele atrnnd peste margini. Ea se aez pe fotoliu, acolo unde sttuse Froelich. Vorbete-mi despre aceast impresie greit, zise ea. Joe era solid, dar nva bine, spuse Reacher. La colile la care am fost, s nvei bine era ca i cum i-ai fi tatuat pe frunte: Trage-mi un ut n cur. Iar el nu era chiar att de dur, dei era solid. Aa c primea uturi n cur, n mod regulat. i? Eu eram cu doi ani mai mic, dar eram solid i dur, i nu nvam prea bine. Aa c am nceput s am grij de el. Din loialitate, cred, i pentru c mi plcea s m bat. Aveam cam ase ani. M descurcam peste tot. Am nvat o mulime de lucruri. Am nvat c ceea ce conta era stilul. Arat c eti

hotrt, i ceilali se vor retrage. Uneori nu o fceau. n primul an, m bteau toi cei de opt ani. Apoi, am nceput s m pricep. i rneam ru. Eram nebun. Ajunsese un obicei. Cnd soseam ntr-un loc nou, tipii aflau destul de repede c, dac se luau de Joe, psihopatul venea dup ei. Se pare c erai un bieel adorabil. Eram n armat. n orice alt loc, m-ar fi trimis la coala de corecie. Vrei s spui c Joe ajunsese s se bazeze pe asta? Reacher ncuviin din cap. Aa a fost cam zece ani. Se mai ntmpla din cnd n cnd, i din ce n ce mai puin, pe msur ce creteam. Dar atunci cnd se ntmpla, era din ce n ce mai serios. Cred c el a interiorizat totul. Zece ani nseamn foarte mult, atunci cnd creti interioriznd totul. Cred c ajunsese s i se par normal s ignore pericolul, pentru c psihopatul i apra ntotdeauna spatele. Aa c Froelich are dreptate, ntr-un fel. Joe era imprudent. Nu pentru c ncerca s concureze, ci pentru c, n adncul sufletului, avea senzaia c i poate permite asta. Pentru c eu aveam ntotdeauna grij de el, la fel cum mama lui i ddea de mncare, la fel cum armata i oferise ntotdeauna un cmin. Ci ani avea cnd a murit? Treizeci i opt. Asta nseamn c trecuser douzeci de ani, Reacher. A avut douzeci de ani ca s se adapteze. Cu toii ne adaptm. Crezi? Uneori eu simt ca am tot ase ani. Toat lumea se ferete de psihopat. De exemplu? De exemplu, Froelich.

A spus ceva? E evident c o deconcertez. Serviciul Secret este o organizaie civil. n cel mai bun caz, paramilitar. E aproape la fel de ru ca n cazul civililor obinuii. Reacher zmbi, fr s spun nimic. i atunci, care e verdictul? ntreb Neagley. Ai de gnd ca de acum ncolo s trieti cu ideea c i-ai ucis fratele? Poate, puin. Dar o s-mi treac. Neagley ncuviin din cap. O s-i treac. Aa trebuie. N-a fost vina ta. Avea treizeci i opt de ani. N-avea de ce s se atepte c-o s apar fratele lui mai mic. Pot s-i pun o ntrebare? Despre ce? Despre altceva spus de Froelich. Se ntreab de ce n-o facem? Eti ager, zise el. Am simit-o, spuse Neagley. Prea puin ngrijorat. i puin geloas, chiar rece. Dar i eu i-am cam tras-o cu chestia cu auditul. Categoric. tii c noi doi nici mcar nu ne-am atins vreodat? N-am avut nici un contact fizic, de nici un fel. Nu m-ai btut niciodat pe spate, nu mi-ai strns niciodat mna. Reacher o privi i se gndi la ultimii cincisprezece ani. Nu? zise el. i asta e bine sau ru? E bine. Dar nu m ntreba de ce. OK, spuse Reacher. Din motive personale. Nu m ntreba care sunt alea. Dar mie nu-mi place s fiu atins. Iar tu nu m-ai atins niciodat.

ntotdeauna mi-am imaginat c ai simit c nu trebuie s o faci. i ntotdeauna am apreciat asta. Este unul dintre motivele pentru care-mi place att de mult de tine. Reacher nu spuse nimic. Chiar dac ar fi trebuit s ajungi ntr-o coal de corecie, zise ea. Probabil c i tu ar fi trebuit s fii acolo, cu mine. Am fi fcut o echip bun, spuse Froelich. Facem o echip bun. Ar trebui s mergi la Chicago, cu mine. Eu sunt un hoinar, zise el. OK, nu vreau s insist. Iar n legtur cu Froelich, privete partea bun a lucrurilor. Fii puin mai ngduitor cu ea. Probabil c o merit. E o femeie cumsecade. Distreaz-te puin. V potrivii. OK, zise el. Cred c da. Neagley se ridic i csc. Eti bine? ntreb el. Ea aprob din cap. Da. Apoi plas un srut pe vrful degetelor i l sufl spre el, de la ase pai deprtare. Iei din camer fr s mai spun altceva. Reacher era obosit, dar i agitat, camera era rece, iar patul plin de cocoloae, aa c nu reui s adoarm. i puse napoi pantalonii i cmaa, se duse la dulap i scoase cutia lui Joe. Nu se atepta s gseasc ceva interesant n ea. Ceva lucruri abandonate, i atta tot. Nimeni nu las lucruri importante n casa prietenei, atunci cnd tie c o va prsi. Puse cutia pe pat i o deschise. Primul lucru pe care-l vzu fu o pereche de pantofi. Erau aranjai unul lng cellalt, vrf la toc, pe laterale, la un capt al cutiei. Erau pantofi negri, de ocazie, din piele bun, destul de solizi. Aveau custuri bune i vrf ntrit. ireturi subiri, n cinci guri. Probabil de import.

Dar nu italieneti. Erau prea solizi. Poate englezeti. Ca acea cravat de la forele aeriene. i puse pe cuvertur. Puse tocurile la cincisprezece centimetri deprtare unul de cellalt, iar vrfurile chiar puin mai deprtate. Tocul drept era mai uzat dect cel stng. Pantofii erau destul de vechi, destul de uzai. Putea s vad n ei forma piciorului lui Joe. Forma ntregului lui corp, nlndu-se deasupra lor, ca i cum ar fi stat acolo, purtndu-i, invizibil. Erau ca o masc mortuar. n cutie mai erau trei cri, aezate cu cotorul n sus. Una era Du cot de chez Swann, primul volum al operei la recherche du temps perdu a lui Marcel Proust. Varianta franuzeasc, cu o copert auster caracteristic. O rsfoi. Se descurca cu limba, dar nelesul l depea. A doua carte era un text de colegiu despre analiza statistic. Era greoaie i dens. O rsfoi i renun, att din cauza limbii, ct i a coninutului. O puse peste Proust, pe pat. Lu a treia carte. O privi lung. O recunotea. El i-o cumprase lui Joe, cu mult timp n urm, la aniversarea de treizeci de ani a acestuia. Era Crim i pedeaps, a lui Dostoievski. n englez, dar o cumprase la Paris, ntr-un anticariat. i amintea chiar i ct costase, adic nu prea mult. Anticarul din Paris o exilase la seciunea de limbi strine, dar nu era o prim ediie, sau ceva de genul acesta. Era doar un volum care arta bine, i o poveste grozav. O deschise la prima pagin. El scrisese acolo: Joe. Evit-le pe ambele, da? La muli ani. Jack. Folosise stiloul anticarului, iar cerneala se ntinsese. Acum, se tersese puin. Apoi completase o etichet pentru adres, pentru c anticarul se oferise s o trimit el prin pot. Adresa era Pentagonul, pe vremea aceea,

pentru c Joe era nc la contrainformaii militare, la treizeci de ani. Anticarul fusese foarte impresionat. Pentagon, Arlington, Virginia, SUA. Trecu de pagina de titlu, la primul paragraf: La nceputul lui iulie, ntr-o perioad neobinuit de cald, spre sear, un tnr cobor n strad din odaia pe care o nchiriase. Apoi rsfoi mai departe, cutnd scena crimei cu toporul, i o pagin ndoit czu din carte. Era acolo ca semn de carte, cam la jumtate, la capitolul n care Raskolnikov se ceart cu Svidrigailov. Despturi foaia. Era din dotarea standard a armatei. i ddea seama dup culoare i textur. Crem mat, suprafa lucioas. Era nceputul unei scrisori, cu scrisul frumos i familiar al lui Joe. Era datat la ase sptmni dup ziua lui de natere. Drag Jack, mulumesc pentru carte. A ajuns, n cele din urm. O voi pstra mereu, cu mare grij. Poate chiar o s-o citesc. Dar nu prea curnd, probabil, pentru c e o perioad destul de ncrcat, aici. M gndesc s schimb corabia i s m duc la Trezorerie. Cineva (i ai recunoate numele) mi-a oferit un post i Asta era tot. Se termina brusc, la jumtatea paginii. O aez, despturit, lng pantofi. Puse toate cele trei cri napoi n cutie. Se uit la pantofi i la scrisoare, i ascult cu atenie n interiorul propriului cap, aa cum o balen ascult o alt balen, aflat la mii de kilometri deprtare, n oceanul ngheat. Dar nu auzi nimic. Nu era nimic acolo. Absolut nimic. Aa c nghesui pantofii napoi n cutie, mpturi scrisoarea i o puse deasupra. nchise la loc cutia, o

lu, travers camera i o puse pe capacul coului de gunoi. Se ntoarse la pat i auzi un nou ciocnit la u. Era Froelich, mbrcat cu pantalonii i sacoul de la costum. Nu avea cma pe sub sacou. Probabil nu avea nimic pe dedesubt. Presupuse c se mbrcase repede, pentru c tia c trebuia s treac pe lng poliistul de pe coridor. Nu te-ai culcat nc? zise ea. Intr, spuse Reacher. Froelich intr n camer i atept ca el s nchid ua. Nu sunt suprat pe tine, zise ea. Nu tu ai provocat moartea lui Joe. Nu cred asta cu adevrat. i nu sunt furioas pe Joe pentru c a fost ucis. Pur i simplu s-a ntmplat. Eti totui furioas pe cineva, spuse el. Sunt furioas pe el pentru c m-a prsit. Reacher se ntoarse i se aez pe marginea patului. De data aceasta, ea se aez lng el. Am trecut peste acea perioad. Complet. Te asigur de asta. Mi-a trecut de mult. Dar nu am uitat felul n care m-a prsit. Reacher nu zise nimic. i, prin urmare, sunt furioas pe mine, spuse ea, ncet. Pentru c i-am vrut rul. n adncul sufletului, mi-am dorit tare mult s peasc ceva urt de tot. i uite c a pit-o! Aa c m simt groaznic de vinovat. Iar acum sunt ngrijorat c tu m judeci. Reacher fcu o pauz scurt. Nu e nimic de judecat, spuse el. i nici nu ai de ce s te simi vinovat. Indiferent ce i-ai dorit, e de neles, i nu a influenat cu nimic ceea ce s-a ntmplat. Cum ar fi fost posibil? Ea rmase tcut.

A fcut ceva ce l depea, spuse Reacher. Asta e tot. A riscat i a avut ghinion. Nu tu ai fost cauza. i nici eu. Pur i simplu, s-a ntmplat. ntmplrile au un anumit motiv. El cltin din cap. Ba nu, nu au, spuse. Chiar nu au. Pur i simplu aa se ntmpl cteodat. Nu a fost vina ta. Nu tu eti responsabil. Crezi? Nu tu eti responsabil, repet el. Nimeni nu e. Singurul responsabil e tipul care a apsat pe trgaci. Mi-am dorit s peasc ceva ru, zise ea din nou. Am nevoie ca tu s m ieri pentru asta. Nu e nimic de iertat. Trebuie s spui aceste cuvinte. Nu pot, spuse Reacher. i n-am s-o fac. Nu ai nevoie de iertare. N-a fost vina ta. Nici a mea. i nici a lui Joe, de fapt. S-a ntmplat, i-att. Aa cum se ntmpl toate. Ea rmase tcut cteva clipe. Apoi aprob din cap, foarte ncet, i se trase puin mai aproape de el. OK, zise ea. Pori ceva pe sub costumul sta? ntreb el. tiai c aveam un pistol n buctrie. Da, tiam. De ce mi-ai percheziionat casa? Pentru c eu am acea gen pe care Joe nu o avea. Mie nu mi se ntmpl nimic. Eu nu am ghinioane. Ai o arm asupra ta acum? Nu, nu am, spuse ea. Tcur. i nu am nimic sub costum, zise Froelich.

Trebuie s verific singur lucrurile de genul sta, spuse el. E o chestie care ine de pruden. La mine, e ceva pur genetic, nelegi? i descheie primul nasture de la sacou. Apoi pe al doilea. i strecur mna nuntru. Pielea i era cald i neted. Primir un apel de trezire de la recepie, la ase dimineaa. "Probabil c Stuyvesant a aranjat asta, asear", i spuse Reacher. "Ce bine ar fi fost dac uita." Froelich se mic, lng el. Apoi deschise brusc ochii i se ridic, treaz de-a binelea. Thanksgiving fericit, spuse el. Sper s fie aa, zise ea. Am un sentiment ciudat n legtur cu ziua de azi. Cred c este ziua n care vom ctiga sau vom pierde. mi plac zilele de genul acesta. Da? Sigur, spuse Reacher. nfrngerea iese din calcul, ceea ce nseamn c e ziua n care vom ctiga. Froelich mpinse cuvertura la o parte. Temperatura n camer trecuse de la prea rece la prea cald. mbrac-te sport, spuse ea. Costumele nu dau bine ntr-o zi de srbtoare, ntr-o cantin. i spui tu lui Neagley? Spune-i tu. O s treci pe lng ua ei. N-o s te mute. Sigur? Da, zise el. Froelich i puse costumul i iei. Reacher se duse la dulap i scoase sacul cu hainele din Atlantic City. Le ntinse pe pat i ncerc s ndrepte cutele. Apoi fcu un du, fr s se brbiereasc. Vrea s mbrac o inut sport. O gsi pe Neagley ateptnd n hol. Purta nite blugi, un tricou i o jachet uzat de

piele. Era pregtit o mas stil bufet, cu cafea i brioe. Poliitii mncaser deja cea mai mare parte a lor. V-ai pupat i v-ai mpcat? ntreb Neagley. Cte puin din fiecare, cred, zise el. Lu o ceac i i puse cafea. Alese o brio. Apru i Froelich, proaspt ieit de sub du i purtnd nite blugi negri, un tricou negru i o jachet neagr din nailon. Mncar i bur ce mai lsaser poliitii, dup care ieir cu toii la Suburbanul lui Stuyvesant. Era dimineaa de Ziua Recunotinei, ceva nainte de ora apte, i oraul arta ca i cum ar fi fost complet evacuat n noaptea precedent. Linite i frig, dar aerul era nemicat i blnd. Soarele apruse, iar cerul era de un albastru deschis. Cldirile din piatr preau aurite. Drumurile erau complet goale. Ajunser la birou imediat. Stuyvesant i atepta n sala de edine. Varianta lui de mbrcminte sport era o pereche de pantaloni gri largi i un pulover roz, sub o jachet de golf albastr. Reacher presupuse c pe toate etichetele scria Brook Brothers i mai presupuse c doamna Stuyvesant mersese la spitalul din Baltimore, aa cum fcea de obicei joia, chiar dac era srbtoare. Bannon sttea vizavi de Stuyvesant. Purta aceleai haine de tweed i flanel. Arta ca un poliist, indiferent ce zi era. Prea s nu aib prea multe variante de inut n ifonier. S trecem la treab, spuse Stuyvesant. Avem o agend ncrcat. Primul punct, zise Bannon. FBI-ul solicit n mod oficial ca programul de azi s fie anulat. tim c asasinii sunt n ora i, n consecin, este normal s presupunem c va exista un atentat ostil iminent.

Anularea iese din discuie, spuse Stuyvesant. Chiar dac pare o chestie banal s oferi gratuit friptur de curcan la un adpost pentru amrii fr cas, acest ora este conclus pe baza simbolurilor. Dac Armstrong nu se prezint, efectul politic va fi catastrofal. OK. Atunci vom fi i noi n teren, alturi de voi, zise Bannon. Nu ca s v controlm. Vom sta deoparte, n tot ceea ce privete securitatea lui Armstrong. Dar dac se ntmpl ceva, cu ct vom fi mai aproape, cu att va fi mai bine. Avei informaii specifice n acest sens? ntreb Froelich. Bannon cltin din cap. Nimic, spuse el. Doar instinctul. Dar v sftuiesc s l luai foarte n serios. Eu iau totul foarte n serios, zise Froelich. De fapt, voi schimba tot planul. Mut evenimentul n exterior. n exterior? ntreb Bannon. Asta nu e i mai ru? Nu, spuse Froelich. Una peste alta, e chiar mai bine. n esen, e vorba de o camer lung i joas. Cu buctria n spate. Va fi o aglomeraie foarte mare. Nu avem nici o ans real s folosim detectoare de metale la ui. Este sfritul lui noiembrie i toi vor purta cinci straturi de haine i Dumnezeu tie ce obiecte metalice. Nu putem s-i percheziionm. Ar dura o eternitate i cine tie ce boli ar putea lua oamenii mei. Nu putem purta mnui cnd facem asta, pentru c ar fi jignitor. Aa c trebuie s fim de acord c exist anse mari ca asasinii s se amestece n mulime i s se apropie, i trebuie s acceptm c nu exist nici o modalitate real ca s mpiedicm asta. i de ce e mai bine afar? Exist o curte lateral. Vom pune mesele ntr-un ir lung, n unghiuri drepte fa de pereii cldirii. Vom primi vasele prin

fereastra buctriei. n spatele mesei de servit va fi zidul curii. i vom aeza pe Armstrong, pe soia lui i patru ageni n ir, n spatele mesei, cu spatele la zid. Invitaii se vor apropia din stnga, pe rnd, printr-un cordon format din mai muli ageni. Vor primi mncarea, vor intra i se vor aeza s mnnce. O s le plac mai mult i celor de la televiziune. Lor le place ntotdeauna mai mult afar. i va exista o micare ordonat. De la stnga la dreapta, de-a lungul mesei. Curcan de la Armstrong, garnitur de la doamna Armstrong. naintezi, te aezi s mnnci. E uor de imaginat totul. Avantaje? ntreb Stuyvesant. Multe, rspunse Froelich. Un mult mai bun control al mulimii. Nimeni nu poate s scoat o arm nainte s ajung la Armstrong, pentru c se va trece printr-un cordon de ageni tot timpul, ca s ajung chiar vizavi de el. n consecin, dac vor atepta s o fac n acel moment, Armstrong va avea patru ageni chiar lng el. Dezavantaje? Limitate. Vom fi nconjurai din trei pri de ziduri. Dar curtea este deschis n fa. E un bloc cu cinci etaje chiar peste drum. Un depozit vechi. Ferestrele sunt btute n scnduri, ceea ce reprezint un avantaj uria. Dar va trebui s punem cte un agent pe fiecare acoperi. Aa c va trebui s nu ne uitm la cheltuieli. Stuyvesant aprob din cap. Putem face asta. Bun plan. Vremea ne ajut, mcar de data asta, zise Froelich. Este sta n esen un plan convenional? ntreb Bannon. O gndire tipic pentru Serviciul Secret?

N-a vrea s comentez acest aspect, spuse Froelich. Serviciul Secret nu-i discut procedurile. Colaboreaz cu mine, zise Bannon. Suntem cu toii de aceeai parte a baricadei acum. Poi s-i spui, interveni Stuyvesant. Suntem deja bgai n rahat pn-la bru. Froelich ridic din umeri. OK, zise ea. Cred c putem s-l considerm un plan convenional. n astfel de locuri, opiunile sunt destul de limitate. De ce ntrebi? Pentru c am lucrat mult la asta, rspunse Bannon. Am analizat serios situaia. i? ntreb Stuyvesant. E vorba de patru aspecte specifice. n primul rnd, totul a nceput cu aptesprezece zile n urm, corect? Stuyvesant ncuviin din cap. Cine are de suferit? ntreb Bannon. Asta e prima ntrebare. n al doilea rnd, gndii-v la crimele demonstrative din Minnesota i Colorado. Cum ai fost anunai? Asta e a doua ntrebare. n al treilea rnd, ce arme au fost folosite acolo? i, n al patrulea rnd, cum a ajuns ultimul mesaj pe podeaua din holul domnioarei Froelich? Ce vrei s spui? Spun c toate cele patru aspecte indic ntr-o singur direcie. n ce direcie? Care a fost scopul mesajelor? Sunt ameninri, zise Froelich. mpotriva cui? mpotriva lui Armstrong, bineneles.

Oare? Unele v-au fost adresate vou, altele i-au fost adresate lui. Dar el a vzut vreunul dintre ele? Mcar pe cel trimis direct pe adresa lui? tie ceva despre ele? Nu spunem niciodat nimic celor pe care-i aprm. Asta a fost politica noastr dintotdeauna. Aa c Armstrong n-are nici o grij, nu-i aa? Cine se agit? Noi. Prin urmare, mesajele l au drept int pe Armstrong sau Serviciul Secret al Statelor Unite? n adevratul sens al cuvntului. Froelich nu spuse nimic. OK, zise Bannon. Acum, gndii-v la Minnesota i Colorado. O demonstraie dat naibii. Deloc uor de pus n practic. Oricine ai fi, ca s mputi pe cineva ai nevoie de curaj, talent, atenie, inteligen i pregtire. Nu e uor. Nu e ceva ce ai putea face cu uurin. Dar ei au fcut-o, pentru c au vrut s demonstreze ceva. De ce au fcut-o? Cum v-au anunat? Cum vau spus unde s v uitai? Nu au fcut asta. Exact, zise Bannon. S-au strduit att, au riscat att de mult, dup care s-au retras i nu au fcut nimic. Doar au ateptat. Bineneles, rapoartele CNII au fost completate de ctre departamentele locale de poliie, computerele FBI au scanat CNII, aa cum sunt programate s fac, au reperat cuvntul Armstrong, aa cum trebuie s fac, iar noi v-am sunat s v dm vetile bune. i? Spunei-mi, ci oameni obinuii ar fi tiut c se va ntmpla asta? Ci oameni obinuii ar fi stat fr s fac nimic, asumndu-i riscul ca mica lor demonstraie s treac

neobservat o zi sau dou, pn cnd aveai s citii despre asta n ziare? Ce vrei s spui? Cine sunt ei? Ce arme au folosit? Un H&K MP5SD6 i un Vaime Mk2, spuse Reacher. Nite arme destul de rare, zise Bannon. i care nu pot fi obinute legal, prin vnzare ctre public, deoarece au amortizor. Numai ageniile guvernamentale pot s le cumpere. i numai o singur agenie guvernamental le cumpr pe amndou. Noi, spuse Stuyvesant, ncet. Da, voi, zise Bannon. Apoi, am cutat numele domnioarei Froelich n cartea de telefon. tii ceva? Nu e acolo. Nu e listat. i, n mod clar, nu exist nici o caset de reclam n care s scrie: "Sunt ef de echip n Serviciul Secret i locuiesc la aceast adres". i, atunci, cum au tiut tipii tia unde s trimit ultimul mesaj? Se ls o tcere lung. M cunosc, spuse Froelich ncet. Bannon aprob din cap. mi pare ru, oameni buni, dar, din acest moment, FBI-ul caut oameni ai Serviciului Secret. Nu pe angajaii actuali, pentru c angajaii actuali ar fi tiut de sosirea mai devreme a ameninrii cu demonstraia i ar fi acionat cu o zi mai devreme. Aa c ne concentrm asupra celor eliminai recent, care nc mai cunosc procedurile. Oameni care tiau c nu i vei spune nimic lui Armstrong. Oameni care o cunosc pe domnioara Froelich. Oameni care l cunosc i pe Nendick i care tiu unde s-l gseasc. Poate oameni care au plecat n condiii dubioase i care au resentimente. mpotriva Serviciului Secret, nu mpotriva lui Brook Armstrong. Pentru c teoria noastr este c Armstrong e doar un mijloc, nu scopul final. Vor

lichida un vicepreedinte doar ca s v fac ru vou, exact la fel cum i-au lichidat pe ceilali doi Armstrong. n camer se ls tcerea. Care ar putea fi motivul? ntreb Froelich. Bannon se strmb. Fotii angajai nveninai sunt chiar ei nite motive, n carne i oase. tim cu toii asta. Toi am suferit din cauza asta. Cum rmne cu amprenta? ntreb Stuyvesant. Toi oamenii notri au amprentele la dosar. Aa a fost mereu. Noi credem c e vorba de doi indivizi. Presupunem c tipul cu amprenta este un asociat necunoscut al cuiva care a lucrat aici, i care este tipul cu mnui de latex. Aa c spunem ei, doar pentru c e mai simplu. Nu spunem c amndoi au lucrat aici. Nu sugerm c e vorba de doi renegai. Doar de unul. Aceasta e teoria noastr, zise Bannon. Dar este util i instructiv s spunem ei, deoarece sunt o echip. Trebuie s-i privim ca pe o singur unitate. Pentru c fac schimb de informaii ntre ei. n concluzie, ceea ce vreau s spun e c unul dintre ei a lucrat aici, dar amndoi v cunosc secretele. Totui, avem de-a face cu un departament foarte mare, spuse Stuyvesant. Se schimb muli oameni. Unii pleac. Alii sunt concediai. Unii se pensioneaz. Altora li se cere s se pensioneze. Verificm acum, zise Bannon. Primim listele de personal direct de la Trezorerie. Pentru ultimii cinci ani. Va fi o list lung. Avem suficieni oameni care s se ocupe de asta. Nimeni nu coment.

mi pare ru, spuse Bannon. Nimnui nu-i place s aud c problema sa este aproape de cas. Dar este singura concluzie posibil. i nu reprezint o veste bun, pentru o zi ca asta. Indivizii tia sunt n ora acum i tiu exact cum gndii i ce facei. Aa c, sfatul meu este s anulai. Iar dac n-o facei, sfatul meu este s avei foarte mult grij. Stuyvesant aprob din cap, n tcere. Aa vom face, zise el. Poi fi sigur de asta. Oamenii mei vor fi pe poziie cu dou ore nainte, spuse Bannon. Ai notri, cu o or nainte de ai votri, replic Froelich. Bannon zmbi, i mpinse scaunul n spate i se ridic. Ne vedem acolo, spuse el. Iei din camer i nchise ua n urma lui, ferm, dar fr zgomot. Stuyvesant se uit la ceas. Ei bine? Rmaser tcui o clip, apoi merser la recepie i i luar cafele. Se regrupar n camera de edine, pe aceleai scaune, uitndu-se fiecare la locul lsat liber de Bannon, ca i cum acesta ar fi fost nc acolo. Ei bine? repet Stuyvesant. Nimeni nu zise nimic. Presupun c era inevitabil, zise Stuyvesant. N-au cum s spun c tipul cu amprenta e de-al nostru, dar cellalt este sigur. Vor fi numai zmbete n Hoover Building. Vor zmbi cu gura pn la urechi. Se vor strica de rs. Dar asta nseamn i c nu au dreptate? ntreb Neagley. Nu, zise Froelich. Tipii tia tiu unde locuiesc. Aa c sunt de prere c Bannon are dreptate.

Stuyvesant tresri, ca i cum arbitrul ar fi strigat prima lovitur. Tu? o ntreb el pe Neagley. Faptul c s-au gndit la ADN-ul de pe plicuri poate indica faptul c sunt persoane din interior, zise Neagley. Dar pe mine m preocup altceva. Dac v cunoteau procedurile, nu au interpretat prea bine situaia din Bismarck. Ai spus c se ateptau ca poliitii s se ndrepte spre carabina ascuns i ca Armstrong s mearg spre maini, trecnd astfel prin cmpul lor de foc. Dar asta nu s-a ntmplat. Armstrong a ateptat pe teren i mainile au venit la el. Froelich cltin din cap. M tem c interpretarea lor a fost corect, zise ea. n mod normal, Armstrong s-ar fi aflat n mijlocul terenului, permind mulimii s l vad. Chiar n centrul curii. De obicei, nu-l punem s stea pe margine. A fost o schimbare de ultim minut, menit s-l in aproape de biseric. Datorat interveniei lui Reacher. i, n mod normal, n-a fi permis niciodat unei limuzine cu traciune pe spate s intre pe peluz. E prea mare probabilitatea s se mpotmoleasc i s rmn acolo. sta-i un concept fundamental. Dar eu tiam c terenul era uscat i tare. Practic, ngheat. Aa c am improvizat. Manevra l-ar fi luat pe nepregtite pe un om din interior, fiind total nepotrivit. Ar fi fost ultimul lucru la care se puteau atepta. Probabil c au fost foarte surprini. Tcere. Atunci, teoria lui Bannon este perfect plauzibil, spuse Neagley. mi pare foarte ru. Stuyvesant ncuviin din cap, ncet. A doua lovitur. Reacher? zise el.

N-am ce cusur s-i gsesc. A treia lovitur. Capul lui Stuyvesant czu, ca i cum ultima lui speran dispruse. Dar eu nu cred n teoria asta, continu Reacher. Capul lui Stuyvesant se ridic din nou. M bucur c ei merg pe pista asta, zise Reacher. Pentru c merit s fie urmrit. Trebuie s eliminm toate posibilitile. Iar ei o vor urmri foarte serios. Dac au dreptate, se vor ocupa ei de asta, n locul nostru, n mod sigur. Aa c este o posibilitate mai puin pentru care s ne facem griji. Dar eu sunt destul de sigur c i pierd timpul. De ce? ntreb Froelich. Pentru c sunt destul de sigur c nici unul dintre tipii tia nu a lucrat vreodat aici. i atunci, cine sunt? Cred c sunt amndoi din exterior. Cred c sunt cu ntre doi i zece ani mai mari dect Armstrong, amndoi crescui i educai n zone rurale izolate, unde colile erau bune, dar impozitele mici. Ce? Gndii-v la tot ce tim. Gndii-v la tot ce am vzut. i apoi gndii-v la toate amnuntele. Chiar i la cel mai mic dintre ele. Spune-ne, zise Froelich. Stuyvesant se uit din nou la ceas i cltin din cap. Nu acum, spuse el. Trebuie s-o lum din loc. Dar eti sigur? Sunt amndoi din exterior, zise Reacher. Garantat. Scrie n Constituie.

TREISPREZECE Fiecare ora are un punct de cumpn, n care partea bun a oraului se termin, devenind partea rea. La fel se ntmpl i n Washington D.C. Grania dintre "bine" i "ru" are forma unei bucle neregulate, care se deformeaz n afar din loc n loc pentru a cuprinde cvartale revendicate, ptrunznd brusc spre interior n alte zone, ca s se muleze pe contururile terenurilor uzurpate. n cteva locuri, zona este strpuns de coridoare modernizate. n alte pri, tranziia se face treptat, pe parcursul a cteva sute de metri, pe strzi pe care poi s cumperi treizeci de arome diferite de ceai la un capt, iar la cellalt cecuri la treizeci la sut din valoarea nominal. Adpostul ales pentru apariia lui Armstrong se afla la mijlocul unui astfel de trm al nimnui, la nord de Union Station. La est erau ine de tren i triaje. La vest o autostrad care cobora ntr-un pasaj subteran. De jur-mprejur, cldiri drpnate. Unele dintre ele abandonate, altele, nu. Adpostul era exact aa cum l descrisese Froelich: o cldire lung, joas, cu un singur etaj, construit din crmid. Avea ferestre mari, cu rame de metal, spaiate la distane egale pe ziduri. Lng cldire era o curte, de dou ori mai mare. Curtea era nchis pe trei laturi de ziduri nalte de crmid. Era imposibil s-i dai seama care fusese destinaia iniial a cldirii. Poate c fusese un grajd, pe vremea cnd mrfurile din Union Station erau aduse cu cai. Poate c mai trziu fusese renovat, i se puseser ferestre noi i fusese folosit ca depou de camioane, dup dispariia cailor.

Poate c o vreme servise ca birou. Era ns imposibil s-i dai seama. Adpostea cincizeci de persoane fr cas n fiecare noapte. Acetia erau trezii foarte devreme, li se servea micul dejun i plecau din nou pe strzi. Apoi, cele cincizeci de paturi erau strnse, podeaua splat, iar aerul dezinfectat. Erau aduse mese i scaune de metal, n locurile n care se aflaser paturile. Se serveau n fiecare zi masa de prnz i cea de sear, iar apoi, la ora nou seara, camera redevenea dormitor. Dar n acea zi lucrurile nu se desfurau ca de obicei. Thanksgiving Day era ntotdeauna diferit, iar n acel an era mai mult dect de obicei. Apelul de trezire se dduse ceva mai devreme i micul dejun fusese servit mai rapid. Cei care dormiser acolo fuseser scoi pe strad cu jumtate de or mai devreme ca de obicei, ceea ce era o lovitur dubl pentru ei, deoarece oraul este extrem de pustiu de Thanksgiving Day, iar ctigurile din cerit nesemnificative. Podeaua a fost splat cu mai mult atenie dect se fcea de obicei i n aer a fost mprtiat mai mult dezinfectant. Mesele au fost poziionate mai exact, scaunele aliniate mai precis, erau mai muli voluntari de fa i toi purtau tricouri albe noi, cu numele sponsorului tiprit n rou aprins. Primii ageni ai Serviciului Secret care sosir fur cei din echipa de stabilire a liniei de tragere. Aveau o hart la scar mare a oraului i o lunet telescopic, luat de la o carabin. Un agent parcurgea traseul exact pe care urma s mearg Armstrong. Se oprea dup fiecare pas, se nvrtea pe loc i se uita prin lunet, identificnd fiecare fereastr i acoperi care intrau n raza lui vizual. Pentru c, dac el putea s vad un acoperi sau o fereastr, atunci i un potenial lunetist plasat pe

acel acoperi sau la acea fereastr putea s-l vad pe el. Agentul cu harta identifica cldirea respectiv, verifica scara i calcula distana. Marca cu negru tot ce era mai aproape de 200 de metri. Dar, peste toate, era o locaie bun. Singurele poziii disponibile pentru lunetiti erau pe acoperiurile depozitelor abandonate, de cinci etaje, aflate vizavi. Tipul cu harta termin cu o linie dreapt de numai cinci cruci negre, i nimic altceva. Scrise la baza hrii: verificat cu luneta, la lumina zilei, 08:45, toate locaiile suspecte nregistrate, semn cu numele su i adug data. Agentul cu luneta contrasemn, iar harta fu mpturit i pus n partea din spate a unui Suburban al departamentului, ce atepta sosirea lui Froelich. Lng adpost era un convoi de dube de poliie, n care se aflau cinci uniti canine separate. Una dintre ele verific adpostul. Alte dou intrar n depozite. Ultimele dou erau detectoare de explozibili i verificar strzile din jur, n toate direciile, pe o raz de 400 de metri. Dincolo de aceast distan, labirintul de strzi oferea prea multe rute poteniale de verificat i, n consecin, prea multe n care bombele nu ar fi avut anse realiste de succes. Imediat ce o cldire sau o strad era declarat sigur, un poliist de patrul ocupa poziia. Cerul era nc limpede i soarele sus. Oferea o iluzie de cldur, ceea ce meninea bombnelile la un nivel sczut. La nou i jumtate, adpostul devenise epicentrul unei jumti de kilometru ptrat de teritoriu sigur. Poliitii din D.C. menineau perimetrul, patrulnd pe jos i n maini, iar n interiorul perimetrului mai erau nc vreo cincizeci, n poziii aleatorii. Ei alctuiau majoritatea populaiei locale. Oraul era nc pustiu. O parte dintre locatarii adpostului se nvrteau prin zon. Nu aveau unde s se duc, pentru a produce ceva, i tiau

din experien c era mai bine s fie ct mai aproape de linia de servit. Politicienii nu se pricepeau s dozeze poriile, iar acestea puteau s se micoreze dup primele treizeci de minute. Froelich sosi fix la ora zece, conducnd un Suburban, nsoit de Reacher i Neagley. Stuyvesant era imediat n spatele ei, ntrun al doilea Suburban. n urma lui erau alte patru maini, cu cinci dintre lunetitii departamentului i cincisprezece ageni obinuii. Froelich parc pe trotuar, foarte aproape de zidul depozitului. n mod normal, ar fi blocat strada dincolo de intrarea n adpost, dar nu voia ca privitorii s i dea seama din ce direcie urma s vin Armstrong. Acesta trebuia s soseasc dinspre sud, dar aceast informaie i zece minute n faa unei hri ar fi putut s ajute la prezicerea traseului su, din Georgetown pn acolo. i strnse oamenii n curtea adpostului i trimise lunetitii s asigure acoperiurile depozitelor. Aveau s stea acolo ncepnd cu trei ore nainte de eveniment, dar asta era ceva normal. De obicei, ei erau primii care soseau i ultimii care plecau. Stuyvesant l trase pe Reacher deoparte i i ceru s urce cu lunetitii. Apoi vino s m caui, spuse el. Vreau un raport direct asupra situaiei. Reacher travers strada cu un agent numit Crosetti i trecur pe lng un poliist, intrnd ntr-un hol umed, plin de gunoaie i de excremente de obolan. Nite scri urcau printr-un spaiu vertical central. Crosetti purta o vest antiglon i avea o carabin, ntr-o cutie tare. Dar era ntr-o form fizic foarte bun. Ajunse cu jumtate de palier naintea lui Reacher. Scrile se terminau n interiorul unei cabine de pe acoperi. O u de lemn se deschidea spre exterior. Acoperiul era plat i

asfaltat. Din loc n loc erau cadavre de porumbei, nite luminatoare murdare, din sticl cu srm, i turele metalice mici, n capul evilor de ventilaie. n jurul acoperiului era un zid mic, care avea n partea de sus pietre erodate. Crosetti se duse la marginea din stnga, apoi la cea din dreapta. Stabili contactul vizual cu colegii lui din ambele pri. Apoi merse n partea din fa, ca s verifice cmpul vizual. Reacher era deja acolo. Vizibilitatea era i bun, i rea. Bun n sens convenional, pentru c soarele strlucea i era vorba de cinci etaje, ntr-o zon a oraului cu cldiri mici. Rea, deoarece curtea adpostului era exact sub ei. Era ca i cum te-ai fi uitat n jos ntr-o cutie de pantofi, de la o distan de un metru pe vertical i unul pe orizontal. Zidul din spate, unde avea s stea Armstrong, era exact n faa lor. Era construit din crmid veche i semna cu zidul de execuie al unei nchisori strine. Pentru un lunetist, s-l mpute pe vicepreedinte era ceva mai simplu dect dac ar fi avut de nimerit un pete ntr-un butoi. Ce distan e pn-acolo? ntreb Reacher. Tu ct crezi? zise Crosetti. Reacher se ls n genunchi pe buza acoperiului i se uit n jos. Nouzeci de metri? spuse el. Crosetti i deschise un buzunar al vestei i scoase un detector de distan. Laser, zise el. l porni i l fix pe poziie. Nouzeci i doi pn la zid, spuse el. Nouzeci i unu pn la capul lui Armstrong. A fost o estimare destul de bun. Vnt?

Cureni termici ascendeni slabi, de la asfaltul de jos, zise Crosetti. Probabil c nimic altceva. Nu e mare lucru. E ca i cum ar sta exact lng el, spuse Reacher. Nu-i face griji, zise Crosetti. Atta timp ct sunt eu aici, sus, nu mai poate fi nimeni altcineva. Asta e misiunea noastr azi. Suntem santinele, nu lunetiti. Tu unde-o s stai? ntreb Reacher. Crosetti i cuprinse din priviri mica lui moie i art cu mna. Cred c acolo. Chiar n colul ndeprtat. Voi sta paralel cu zidul din fa. O mic ntoarcere a capului la stnga i vd curtea. O mic ntoarcere la dreapta i vd capul scrii. Bun plan, zise Reacher. Ai nevoie de ceva? Crosetti neg din cap. OK, te las s-i vezi de treab. ncearc s nu adormi, da? Crosetti zmbi. Asta ncerc ntotdeauna. Bine, spuse Reacher. Asta-mi place la o santinel. Cobor cele cinci etaje pe ntuneric i iei n lumina soarelui. Merse pe strad i ridic privirea. l vzu pe Crosetti aeznduse confortabil, n unghiul colului. I se vedeau capul i genunchii. La fel i eava putii. Se nla spre cerul luminos, ntr-un unghi relaxat de patruzeci i cinci de grade. i fcu semn cu mna. Crosetti rspunse la fel. Continu s mearg i-l gsi pe Stuyvesant n curte. Era imposibil s nu l observi, din cauza culorii puloverului i a luminii zilei. Sus totul este n regul, spuse Reacher. O adevrat platform de tir, dar, atta timp ct e aprat de oamenii ti, este sigur. Stuyvesant aprob din cap i se nvrti pe loc, examinnd nlimile. Din curte se vedeau acoperiurile tuturor celor cinci

depozite. Toate cinci erau ocupate de lunetiti. Cinci capete, cinci evi de arm. Te caut Froelich, zise Stuyvesant. n apropiere, echipa de amenajare i agenii crau mesele lungi la locurile stabilite. Ideea era s formeze o barier cu ele. Captul din dreapta avea s fie lipit de zidul adpostului, iar captul din stnga la un metru de zidul opus al curii. n spatele irului de mese era lsat un spaiu de doi metri. Acolo urmau s stea Armstrong, soia lui i patru ageni. Exact n spatele lor era zidul de execuie. De aproape, nu arta prea ru. Crmizile vechi preau nclzite de soare. O ambian rustic, prietenoas chiar. Se ntoarse cu spatele la mese i ridic privirea spre acoperiurile depozitelor. Crosetti i fcu din nou cu mna. Sunt nc treaz, spunea semnul lui. Reacher, strig Froelich. Se rsuci pe loc i o vzu apropiindu-se de el, dinspre adpost. Avea n mn o map plin cu hrtii. Era energic, ocupat, la comand, stpn pe situaie. Arta superb. Hainele negre i subliniau supleea i i fceau ochii albatri s strluceasc. Zeci de ageni i de poliiti se nvrteau n jurul ei, fiecare fiind sub controlul ei personal. Ne descurcm bine aici, zise ea. Aa c vreau s faci o plimbare. S verifici mprejurimile. Neagley a pornit deja. tii ce s caui. E un sentiment plcut, nu-i aa? ntreb el. Care? S faci ceva aa cum trebuie, zise Reacher. S preiei conducerea. Crezi c m descurc?

Eti cea mai bun, spuse el. Totul este copleitor. Armstrong e un om norocos. Sper, zise ea. Poi s fii sigur. Froelich zmbi, iute i sfios, dup care plec, cutnd ceva n hrtii. Reacher se ntoarse n cealalt direcie i iei pe strad. Coti la dreapta i i planific n cap un traseu care s-l menin pe o raz de un cvartal i jumtate. La col erau poliiti i ncepea deja s se formeze o mulime de oameni zdrenroi care ateptau masa gratuit. Pe strad, la cincizeci de metri de adpost, dou furgonete de televiziune i instalau echipamentele. Braele hidraulice se desfceau singure i antenele de satelit se roteau. Tehnicienii desfurau cabluri i i puneau camerele video pe umr. l vzu pe Bannon, alturi de ase brbai i o femeie, i presupuse c aceea era echipa FBI-ului. Tocmai sosiser. Bannon desfcuse o hart pe capota mainii sale i agenii lui se strnseser n jur, ca s se uite pe ea. Reacher i fcu cu mna lui Bannon, dup care coti la stnga i trecu pe lng captul unei alei care ducea n spatele depozitelor. Auzi un tren, undeva n faa lui. La gura aleii se afla un poliist, cu faa spre exterior, n poziie de repaus. O main de patrul a poliiei era parcat n apropiere. Un alt poliist n ea. Poliiti peste tot. Factura de ore suplimentare avea s fie ceva ce merita vzut. Din loc n loc erau magazine, dar acestea erau nchise pe timpul srbtorii. Unele dintre cldirile de la strad erau biserici, i ele nchise. n apropiere de inele de cale ferat erau nite magazine cu piese auto, toate cu obloanele lsate i nemicate. Mai era i o cas de amanet, n faa creia sttea un btrn, care spla ferestrele, singurul care se mica pe acea strad.

Magazinul lui era nalt i ngust, i era protejat, dincolo de geamuri, de nite bariere din srm ghimpat. Vitrina era plin cu tot felul de articole. Ceasuri, haine, instrumente muzicale, aparate radio cu alarm, plrii, casetofoane, casetofoane de main, binocluri, instalaii electrice pentru pomul de Crciun. Pe ferestre erau nscrisuri cu oferte de cumprare pentru aproape orice articol produs vreodat. Omul sta ar fi oferit bani pentru orice, cu condiia s nu creasc din pmnt i s nu se mite pe propriile picioare. Oferea i servicii. Achita cecuri, evalua bijuterii, repara ceasuri. O tvi cu ceasuri era aezat la vedere. Majoritatea vechi, demodate, cu geamuri bombate, cifre luminoase mari i limbi sculptate. Reacher arunc din nou o privire spre placa pe care scria: Ceasuri reparate. Apoi l privi din nou pe btrn. Era bgat pn la coate n baloane de spun. Dumneavoastr reparai ceasuri? ntreb Reacher. Ce avei? zise btrnul. Avea accent. Rusesc, probabil. O ntrebare. Credeam c avei vreun ceas de reparat. Asta a fost afacerea mea, la nceput. nainte s apar astea cu cuar. Ceasul meu e bun, spuse Reacher. mi pare ru. i trase maneta, ca s se uite la or. Unsprezece i un sfert. Dai-mi voie s l vd, zise btrnul. Reacher ntinse mna. Bulova, spuse btrnul. Produs al armatei americane, nainte de Rzboiul din Golf. Un ceas bun. L-ai cumprat de la un soldat? Nu, eu am fost soldat. Btrnul nclin din cap. i eu. n Armata Roie. Care era ntrebarea? Ai auzit vreodat de squalen? E un lubrifiant.

Dumneavoastr l folosii? Din cnd n cnd. Nu prea mai repar ceasuri acum. De cnd au aprut cuarurile. De unde o luai? Glumii? Nu, zise Reacher. Pun o ntrebare. Vrei s tii de unde iau squalena? Pentru asta exist ntrebrile. Ca s afli informaii. Btrnul zmbi. O in asupra mea. Unde? V uitai la ea. Da? Btrnul aprob din cap. Iar eu m uit la a dumneavoastr. La ce? La rezerva dumneavoastr de squalen. Eu nu am squalen, zise Reacher. Provine din ficatul de rechin. A trecut ceva timp de cnd am fost n preajma unui rechin ultima dat. Btrnul cltin din cap. Vedei dumneavoastr, sistemul sovietic a fost foarte des criticat i, credei-m, am fost ntotdeauna fericit s spun adevrul despre el. Dar noi mcar aveam educaie. n special n tiinele naturale. C30H50, spuse Reacher. Este o hidrocarbur aciclic. Care, atunci cnd este hidrogenat, devine squalan. nelegei ceva din toate astea? Nu, zise Reacher. Nu prea, ce-i drept.

Squalena este un ulei, spuse btrnul. Apare n mod natural numai n dou locuri, n biosfera cunoscut. Unul dintre acestea este ficatul de rechin. Cellalt este produsul sebaceu al pielii de pe nasul omului. Reacher i atinse nasul. Acelai produs? n ficatul rechinilor i pe nasul oamenilor? Btrnul aprob din cap. Structur molecular identic. Aa c, dac am nevoie de squalen ca s ung un ceas, o iau pe vrful degetului. Uite aa. i terse mna ud pe pantaloni, ntinse un deget i l frec pe locul n care nasul se unea cu faa. Apoi ridic degetul, examinndu-l. Pune asta pe rotia unui mecanism i e n regul, zise el. neleg, spuse Reacher. Vrei s vindei acel Bulova? Reacher neg din cap. Valoare sentimental, zise el. Din armat? spuse btrnul. Suntei neculturni. Se ntoarse cu spatele, vzndu-i de treab, iar Reacher plec. Thanksgiving fericit, strig el. Nu primi nici un rspuns. Se ntlni cu Neagley la un cvartal distan de adpost. Venea din direcie opus. Se ntoarse i porni alturi de el, pstrnd distana ei obinuit, fa de umrul lui. Frumoas zi, spuse ea. Nu-i aa? Nu tiu, zise el. Tu cum ai face-o? N-a face-o, spuse el. Nu aici. Nu n Washington D.C. Aici este terenul lor. A atepta o ans mai bun, n alt parte. i eu la fel. Dar au ratat n Bismarck. Wall Street, peste zece zile, nu le servete la nimic. Apoi vor intra mult n decembrie,

urmeaz srbtorile i inaugurarea. Aa c au cam rmas fr variante. i tim c ei sunt acum n ora. Reacher nu zise nimic. Trecur pe lng Bannon. Acesta sttea n maina lui. Ajunser napoi la adpost la dousprezece fix. Stuyvesant sttea lng intrare. Le fcu un semn prudent de salut, cu capul. n curte, totul era pregtit. Mesele, aliniate i acoperite cu fee de mas albe, care atrnau pn la podea, erau pline cu platouri pentru meninerea cald a mncrii. Polonicele i lingurile cu coad lung erau aranjate frumos. Fereastra dinspre buctrie se deschidea direct nspre spaiul din spatele meselor. Holul adpostului era i el pregtit pentru mas. Barierele de lemn ale poliiei erau aranjate aa nct mulimea s fie obligat s nainteze pe marginea stng a curii. Apoi urma o curb la dreapta, prin faa zonei de servit. O nou curb la dreapta, n lungul zidului adpostului i prin u, n interior. Froelich stabilea poziia exact pentru fiecare dintre agenii obinuii. Patru la intrarea n curte. ase aliniai pe traseul spre zona de servit. Unul care s apere fiecare capt al spaiului de servit, dinspre exterior. Trei care s patruleze pe linia de ieire. OK, fii ateni, strig Froelich. Nu uitai, e foarte uor s semeni puin cu o persoan fr adpost, dar este foarte greu s ari exact ca o persoan fr adpost. Uitai-v la picioarele lor. Pantofii sunt aa cum trebuie? Uitai-v la minile lor. Vrem s vedem mnui sau pmnt impregnat. Uitai-v la feele lor. Trebuie s fie slabe. Obraji supi. Vrem s vedem pr murdar. Pr care n-a mai fost splat de o lun sau de un an. Vrem s vedem haine care au luat forma corpului. ntrebri? Nimeni nu zise nimic.

Dac avei cea mai mic ndoial, mai nti acionai i apoi gndii. Froelich strig. Eu voi servi n spatele meselor, cu familia Armstrong i cu garda personal. Ne bazm pe voi s nu ne trimitei pe nimeni care nu v place, OK? Se uit la ceas. Dousprezece i cinci, zise ea. Mai sunt cincizeci i cinci de minute. Reacher se strecur prin captul din stnga al meselor i se opri n spaiul pentru servit. n spatele lui era un zid. n dreapta lui altul. n stnga erau geamurile adpostului. n fa i n dreapta era linia de apropiere. Fiecare individ avea s treac pe lng patru ageni la intrarea n curte i apoi pe lng ali ase. Zece perechi de ochi bnuitori, nainte s ajung fa n fa cu Armstrong. n fa i spre stnga era linia de ieire. Trei ageni care conduceau oamenii n hol. Ridic privirea. Drept n fa erau depozitele. Cinci santinele pe cinci acoperiuri. Crosetti i fcu semn cu mna. i rspunse la salut. E n regul? ntreb Froelich. Sttea n faa lui, dincolo de mas. Reacher zmbi. ntuneric sau lumin? ntreb el. Noi vom mnca mai trziu, zise ea. Vreau ca tu i Neagley s stai, de voie, prin curte. Aproape de linia de ieire, ca s avei un cmp de vedere mai larg. OK, spuse el. Tot mai eti de prere c m descurc bine? Reacher art spre stnga. Nu-mi plac geamurile alea, spuse el. S presupunem c intr cineva n rnd, i ine capul plecat, se comport aa cum

trebuie, i ia mncarea, intr, se aeaz, apoi scoate o arm i trage prin geam? Ea aprob din cap. M-am gndit deja la asta. O s aduc trei poliiti de pe perimetru. Pun cte unul la fiecare geam, cu faa spre ncpere. Asta ar trebui s fie suficient, spuse Reacher. Bun treab. i vom purta veste, zise ea. Toi cei din spaiul de servit. i familia Armstrong. Froelich se uit din nou la ceas. Patruzeci i cinci de minute, spuse ea. Vino cu mine. Ieir din curte i traversar spre locul n care-i parcase ea Suburbanul. Sttea n umbra adnc aruncat de zidul depozitului. Froelich descuie portbagajul i l deschise. Umbra i geamul fumuriu fceau ca interiorul s fie ntunecat. Portbagajul era plin de echipamente. Dar canapeaua din spate era liber. Am putea intra, spuse Reacher. tii, s ne prostim puin. Ba n-am putea. Tu ziceai c e amuzant s te prosteti la munc. M refeream la birou. S-o iau ca pe o invitaie? Froelich se opri. Se ndrept puin. Zmbi. OK, de ce nu? S-ar putea s-mi plac. Apoi, zmbi i mai larg. OK, repet Froelich. Imediat ce Armstrong e n siguran, mergem s o facem n biroul lui Stuyvesant. Ca s srbtorim. Se aplec, i lu vesta, se ntinse i l srut pe obraz. Apoi se retrase i porni napoi. Reacher nchise portbagajul, iar Froelich l ncuie de la zece metri distan, folosind telecomanda.

*** Cnd mai erau treizeci de minute, Froelich i puse vesta sub hain i fcu o verificare radio. i spuse comandantului poliiei c putea ncepe s dirijeze mulimea spre intrare. Le spuse celor din media c puteau intra n curte s filmeze. Cnd mai erau cincisprezece minute, anun c familia Armstrong era pe drum. Aducei mncarea, strig Froelich. Echipa din buctrie intr n spaiul de servit i buctarii le ntinser platourile cu mncare, prin geamul buctriei. Reacher sttea sprijinit de zidul adpostului, la captul irului de mese de servit, pe partea publicului. i lipi spatele de crmizi, ntre geamul buctriei i prima fereastr a holului. Avea o vedere direct asupra ntregului rnd pentru mas. Dac se ntorcea pe jumtate la stnga, vedea rndul de apropiere. O jumtate la dreapta i se uita n spaiul de servit. Oamenii trebuiau s-l ocoleasc, cu farfuriile pline. Voia s vad totul de aproape. Neagley sttea la doi metri deprtare, n mijlocul curii, n unghiul format de barierele de lemn. Froelich se nvrtea pe lng ea, pentru a nu tiu cta verificare de ultim moment. Sosire iminent, spuse ea n microfonul de la ncheietur. oferii spun c sunt la dou intersecii distan. Cei de pe acoperi, i vedei? Ascult n casc i apoi repet: La dou intersecii distan. Echipa de la buctrie termin de ncrcat vasele cu mncare cald i dispru. Reacher nu putea s vad coloana, din cauza zidurilor de crmid, dar o auzi. Mai multe motoare puternice, cauciucuri late, care se apropiau rapid i ncetinir brusc. O

main de patrul a poliiei metropolitane trase lng intrare, apoi un Suburban i o limuzin Cadillac, care opri exact n dreptul porii. Un agent naint i deschise portiera. Armstrong cobor i se ntoarse s i ofere mna soiei sale. Cameramanii se ngrmdir n fa. Cei doi Armstrong se oprir o clip, unul lng cellalt, la ua limuzinei, zmbind spre camere. Doamna Armstrong era o femeie blond i nalt, ale crei gene veniser tocmai din Scandinavia, cu cteva sute de ani n urm. Asta era evident. Purta blugi i o jachet cu puf de gsc, cu o mrime mai mare, pentru a permite purtarea vestei antiglon. Prul ei era ntins pe spate, nconjurndu-i faa. Prea stnjenit n blugi, ca i cum nu era obinuit s poarte aa ceva. Armstrong era i el n blugi, dar ai lui erau uzai, ca i cum ar fi stat tot timpul n ei. Avea o jachet roie, ncheiat la nasturi. Era puin prea mic pentru a ascunde forma vestei de un ochi experimentat. Avea capul descoperit, dar prul i era pieptnat. Garda lui personal i ncercui i i conduse n curte. Camerele lrgir imaginea, la trecerea lor. Agenii personali erau mbrcai ca Froelich. Blugi negri, jachete negre de nailon, ncheiate peste veste. Doi dintre ei purtau ochelari de soare. Unul purta o apc neagr de baseball. Toi aveau cti i nite umflturi la centur, care lsau s se bnuiasc armele. Froelich i conduse n spaiul lsat liber, n spatele meselor de servit. Cte un agent se aez la fiecare capt, stnd cu braele ncruciate, cu singurul rol de a supraveghea mulimea. Al treilea agent, Froelich i familia Armstrong ocupar partea din mijloc, ca s se ocupe de servit. Se ngrmdir o clip i apoi se aranjar, al treilea agent la stnga, urmat de Armstrong, Froelich i soia lui Armstrong, la dreapta. Armstrong lu un polonic ntro mn i o lingur n cealalt. Se asigur c toate camerele

video erau ndreptate spre el i ridic ustensilele mult n aer, ca pe nite arme. Un Thanksgiving fericit tuturor! strig el. Mulimea ncepu s intre ncet pe poart. Formau o gloat supus. Se micau letargic i nu vorbeau mult. Fr discuii agitate, fr murmure. Nu semna deloc cu holul hotelului, la recepia donatorilor. Majoritatea erau mbrcai n mai multe straturi de haine groase. Unii erau legai la bru cu sfori. Aveau plrii, mnui fr degete i fee posomorte. Fiecare trebuia s mearg n zigzag, printre cei ase ageni de verificare. Primul vagabond trecu pe lng ultimul agent, lu o farfurie de plastic de la primul care servea i avu parte de ntreaga splendoare a zmbetului lui Armstrong. Acesta i puse pe farfurie un picior de curcan. Tipul naint i Froelich i puse legume. Soia lui Armstrong adug garnitura. Apoi omul trecu pe lng Reacher i intr n adpost, la mese. Mncarea mirosea bine, dar tipul, dimpotriv, urt. Continuar n felul acesta timp de cinci minute. De fiecare dat cnd un vas cu mncare era golit, unul nou sosea prin geamul de la buctrie. Armstrong zmbea ca i cum i-ar fi fcut o real plcere. irul de oameni fr adpost trecea prin faa lui. Camerele video nregistrau. Singurele sunete erau clinchetul ustensilelor metalice n vasele de servit i banalitile repetate de cei ce serveau: Poft bun! Thanksgiving fericit! Mulumesc c ai venit! Reacher i arunc o privire lui Neagley. Ea ridic din sprncene. Reacher se uit n sus, la acoperiurile depozitelor. O privi pe Froelich, ocupat cu polonicul ei, apoi la cei de la televiziune. Era clar c se plictisiser. nregistrau o or ntreag i tiau c aceasta avea s fie editat aa nct s ias o tire de

maxim opt secunde, nsoit de un comentariu stereotipic. Vicepreedintele ales Armstrong a servit tradiionalul curcan de Thanksgiving la un adpost pentru cei fr cas, n Washington D.C. Transmis la tirile din pauza meciului de fotbal. Cnd se ntmpl, la coad mai erau vreo treizeci de oameni. Reacher simi un impact sec i nfundat n apropiere i ceva l ciupi de obrazul drept. Cu colul ochiului vzu un norior de praf ridicndu-se n jurul unei crestturi mici n suprafaa zidului din spate. Nici un sunet. Absolut nici un sunet. O fraciune de secund mai trziu, creierul i transmise: Glon. Amortizor. Se uit la coad. Nimeni nu se mica. Ridic repede capul n sus i spre stnga. Acoperiul. Crosetti nu era acolo. Crosetti era acolo. Era la ase metri de poziia lui. El trgea. Nu era Crosetti. Apoi ncerc s sfideze timpul i s se mite mai repede dect i permitea ritmul ngrozitor de lent al panicii. Se propti n perete, i umplu plmnii cu aer i se ntoarse spre Froelich, la fel de ncet ca un om care alearg printr-o piscin. Gura lui se deschise, ncercnd s lase s ias nite cuvinte disperate ce se formau n gtul lui. Dar ea i-o luase mult nainte i ipa: Arm! Froelich se rotea, ntr-o micare lent. Polonicul ei se ntorcea n aer, deasupra mesei, sclipind n soare i mprocnd mncare. Froelich era n stnga lui Armstrong. Se arunc ntr-o parte spre el. Braul ei stng nea n sus ca s l protejeze. Srise ca un juctor de baschet care ncerca s marcheze printr-un "crlig". Se nvrti n zbor. Ajunse cu mna dreapt pe umrul lui, folosindu-l ca pivot, i consum ineria minii stngi ca s se ntoarc cu faa spre el. i trase genunchii n sus i ateriz exact pe partea superioar a pieptului lui. Armstrong icni, pierzndu-i

rsuflarea, picioarele i cedar i ncepu s cad pe spate, cnd un al doilea glon o lovi pe Froelich n gt. Nu se auzea nimic. Absolut nici un sunet. Doar un evantai de snge, viu colorat n lumina soarelui, fin ca o burni de toamn. Pluti n aer, ca un nor conic lung, ca un abur, roz i sclipitor. Se ntinse pn la o dimensiune punctiform n timpul cderii. Polonicul ei trecu prin acel abur, rostogolindu-se, i i stric forma. Se lungi ntr-o curb lung i graioas. Froelich se prbui, iar sngele ei rmase n urm, ca un semn de ntrebare. Reacher ntoarse capul, ca i cum ar fi fost strns de o greutate enorm, i vzu forma unui umr, departe, pe acoperi, retrgndu-se din cmpul lui vizual. Se ntoarse infinit de ncet spre curte i vzu sgeata umed i roz a sngelui lui Froelich artnd spre un loc ce nu mai era vizibil acum, n spatele meselor. n clipa aceea, timpul rencepu s curg normal i o sut de lucruri se ntmplar deodat, toate la vitez mare, toate cu un zgomot asurzitor. Agenii o prinser pe soia lui Armstrong i o traser la pmnt. Femeia urla disperat. Agenii i scoaser armele i ncepur s trag spre acoperiul depozitului. Mulimea ipa din toate puterile. Oamenii se clcau n picioare. Alergau n toate prile, n pocnetele repetate ale revolverelor puternice. Reacher se prinse de mesele de servit i le arunc n spatele lui, croindu-i drum spre Froelich. Agenii l trgeau pe Armstrong de sub ea. Motoarele mainilor erau ambalate. Cauciucurile scriau. Armele trgeau. Aerul era plin de fum. Sirenele urlau. Armstrong dispru de pe podea i Reacher czu cu genunchii ntr-un lac de snge, lng Froelich, i i lu capul n brae. Toat supleea ei dispruse. Era moale i nemicat, ca i cum hainele ei ar fi fost goale. Dar ochii i erau larg deschii.

Se micau ncet dintr-o parte n cealalt, cutnd n jur, ca i cum voia s afle ceva. El e teafr? opti ea. Avea o voce foarte slab, dar alert. E n siguran, spuse Reacher. i trecu o mn sub gtul ei. Simi firul ctii. Simi snge. Era scldat n el. Sngele pulsa n afar. Mai mult de att. nea un jet cald i puternic, pompat de toat tensiunea ei arterial. Ieea afar n for, bolborosind, printre degetele lui strnse, ca un robinet de baie puternic, care era dat tare i apoi ncet, tare i ncet. Reacher i nl capul i l ls pe spate puin. Vzu o gaur de ieire zdrenuit, n partea din dreaptafa a gtului. De acolo ieea sngele. Ca un ru. Ca un puhoi. Era snge arterial, care se scurgea din trupul ei. Sanitari, strig. Nu l auzi nimeni. Vocea lui nu ajunse prea departe. Zgomotul era prea mare. Agenii din jurul lui trgeau spre acoperiul depozitului. Se auzeau pcniturile continue ale armelor. Tuburile cartuelor trase sreau i l loveau n spate, ricoau i se nfigeau n pmnt, cu nite sunete metalice slabe, pe care le putea auzi ns destul de bine. Spune-mi c n-a fost unul dintre noi, opti Froelich. Nu a fost unul dintre voi, zise el. Brbia lui Froelich czu spre piept. Sngele nvolburat rbufnea printre pliurile pielii ei. Curgea n jos i i uda bluza. Se strngea pe pmnt ntr-o bltoac i se strecura printre crpturile din asfalt. Reacher i aps mna tare pe ceafa ei. Era alunecoas. Aps mai tare. Fluxul de snge i slbi

strnsoarea, ca i cum i-ar fi respins mna, care i aluneca i plutea n acel uvoi. Sanitari, strig din nou, mai tare. Dar tia c era inutil. Froelich cntrea n jur de cincizeci i cinci de kilograme, ceea ce nsemna c avea cam patru litri i jumtate de snge. Cea mai mare parte din acea cantitate cursese deja. El sttea n genunchi n acel snge. Inima ei i fcea datoria, btnd cu vitejie, pompnd sngele preios afar din corp, direct pe betonul din jurul picioarelor lui. Sanitari, strig din nou Reacher. Nu veni nimeni. Froelich l privi drept n ochi. i aminteti? opti ea. El se aplec mai aproape. Cum ne-am cunoscut? opti ea. mi amintesc. Froelich zmbi slab, ca i cum rspunsul lui ar fi mulumit-o complet. Era foarte palid. Peste tot n jur era snge. O bltoac mare, care se tot lrgea. Cald i lipicios. Acum bolborosea i fcea spume pe gtul ei. Arterele ei erau goale i se umpleau cu aer. Ochii i se rotir n cap i se oprir din nou pe faa lui. Buzele i erau albe ca varul. Deveneau albstrii. Se micar fr nici un sunet, repetnd ultimele ei cuvinte. Te iubesc, Joe, opti ea. i zmbi, mpcat. i eu te iubesc, spuse el. O inu la piept mult timp, pn ce tot sngele i se scurse i Froelich muri n braele lui, cam n acelai moment n care Stuyvesant ddu ordinul de ncetare a focului. Brusc, se ls o tcere total. n aer pluteau mirosul puternic de aram al sngelui fierbinte i duhoarea acid, rece a fumului de arm. Reacher ridic privirea, se uit n spate i vzu cum un cameraman ncerca s ajung la el, cu camera aplecat n jos, ca

un tun. O vzu pe Neagley tindu-i calea i pe cameraman mpingnd-o. Neagley pru s nu mite nici un muchi, dar cameramanul czu, brusc. O vzu pe Neagley prinznd camera i aruncnd-o peste zidul de execuie. Auzi camera cznd i zdrobindu-se de pmnt. Auzi sirena unei ambulane pornind, n deprtare. Apoi o alta. Auzi maini de poliie. Pai alergnd. Vzu pantalonii cenuii fr o cut ai lui Stuyvesant exact n faa lui. Sttea n sngele lui Froelich. Stuyvesant nu fcu nimic. Rmase acolo, pe loc, un timp foarte lung, pn auzir cu toii ambulana n curte. Atunci, Stuyvesant se aplec i ncerc s l trag pe Reacher la o parte. Reacher atept pn ce infirmierii se apropiar foarte mult. Apoi ntinse cu grij capul lui Froelich pe asfalt. Se ridic, palid, cu dureri, dezechilibrndu-se. Stuyvesant l prinse de cot i l conduse ntr-o parte. Nici mcar nu-i tiam numele, zise Reacher. Mary Ellen, spuse Stuyvesant. Infirmierii se agitar cteva clipe. Apoi rmaser tcui, renunar i o acoperir cu un cearaf. O lsar acolo, pentru medicii legiti i anchetatorii de la locul crimei. Reacher naint, mpleticindu-se, i se aez din nou, cu spatele lipit de perete, cu minile pe genunchi, cu capul n palme. Hainele lui erau mbibate de snge. Neagley se aez lng el, la civa centimetri distan. Stuyvesant se ls pe vine, n faa lor. Ce se ntmpl? ntreb Reacher. Au nceput s nchid oraul, spuse Stuyvesant. Drumuri, poduri, aeroporturi. Bannon se ocup de asta. i-a trimis toi oamenii, poliitii metropolitani, poliitii din Virginia, poliitii statali. Plus o parte din oamenii notri. O s-i prindem.

Vor folosi calea ferat, zise Reacher. Suntem chiar lng Union Station. Stuyvesant aprob din cap. Este verificat fiecare tren, spuse el. O s-i prindem. Armstrong este bine? Nici mcar o ran. Froelich i-a fcut datoria. Urm o tcere lung. Reacher ridic privirea. Ce s-a ntmplat pe acoperi? ntreb el. Unde era Crosetti? Stuyvesant i ndeprt privirea. Crosetti a fost pclit, spuse el. Este n casa scrilor. Mort. mpucat n cap. Probabil cu aceeai carabin cu amortizor. O alt tcere lung. De unde era Crosetti? ntreb Reacher. Cred c din New York, rspunse Stuyvesant. Poate din Jersey. De undeva de pe-acolo. Nu e bine. Froelich de unde era? Din Wyoming. Reacher aprob din cap. Asta va merge. Unde e Armstrong acum? Nu pot s-i spun asta, zise Stuyvesant. Procedura. Reacher i ridic mna i-i privi palma. Era mnjit de snge. Toate liniile i cicatricele erau marcate cu rou. Spune-mi, repet el. Sau i frng gtul. Stuyvesant nu zise nimic. Unde este? ntreb din nou Reacher. La Casa Alb, spuse Stuyvesant. ntr-o camer sigur. Aa este procedura. Trebuie s vorbesc cu el. Acum? Chiar acum. Nu se poate.

Reacher i ndeprt privirea, dincolo de mesele czute. Ba da. Nu te pot lsa s faci asta. Atunci, ncearc s m opreti. Stuyvesant rmase tcut pentru un moment lung. Las-m s-l sun eu, mai nti, zise el. Se ridic stngaci i se ndeprt. Eti bine? ntreb Neagley. Se ntmpl exact ca n cazul lui Joe, spuse Reacher. Ca n cazul lui Molly Beth Gordon. N-aveai ce s faci. Ai vzut cum s-a ntmplat? Neagley aprob din cap. A ncasat glonul n locul lui, zise Reacher. Mi-a spus c era doar o figur de stil. Instinctul, spuse Neagley. i a avut ghinion. Cred c a trecut cu doar un centimetru pe lng vest. Glon subsonic, ar fi ricoat imediat. L-ai vzut pe lunetist? Neagley neg din cap. Eram cu faa n cealalt direcie. Tu? Foarte puin, spuse Reacher. Un brbat. Ce tmpenie! zise Neagley. Reacher aprob din cap i i terse palmele pe pantaloni. Apoi i trecu minile prin pr. Dac a lucra n asigurri, nu l-a accepta drept client pe nici unul dintre vechii prieteni ai lui Joe. Le-a spune s se sinucid i s i scape pe ticloi de osteneal. i acum? El ridic din umeri. Ar trebui s te duci acas, n Chicago. i tu?

Eu mai rmn pe-aici. De ce? tii de ce. O s-i prind FBI-ul. Nu i dac ajung eu primul la ei, spuse Reacher. Eti hotrt? Am inut-o n brae, n timp ce sngera de moarte. N-am de gnd s plec, pur i simplu. Atunci o s mai rmn i eu. M descurc singur. tiu, zise Neagley. Dar te vei descurca mai bine cu mine. Reacher aprob din cap. Ce i-a spus ea? ntreb Neagley. Nu mi-a spus nimic. Credea c sunt Joe. l vzu pe Stuyvesant ntorcndu-se prin curte. Se ridic, sprijinindu-se cu amndou minile de zid. Armstrong ne primete, zise Stuyvesant. Vrei s te schimbi, mai nti? Reacher se uit n jos, la hainele sale. Erau mbibate cu sngele lui Froelich, n pete mari i neregulate. Sngele se rcea, se usca i se nnegrea. Nu, rspunse el. Nu vreau s m schimb mai nti. Merser cu Suburbanul n care venise Stuyvesant. Era nc Thanksgiving Day i n D.C. era linite. Nu ntlnir mai deloc activitate civil. Aproape toate micrile aparineau forelor de ordine. Pe fiecare cale de acces din jurul Casei Albe era un inel dublu de baraje de poliie. Stuyvesant i ls girofarul n funciune i i se fcu semn s treac prin toate barajele. i art documentele de identitate la poarta pentru vehicule a Casei Albe i parc n faa aripii de Vest. O santinel din infanteria marin

i duse la o escort din Serviciul Secret, care-i conduse nuntru. Coborr dou iruri de scri, pn la o pivni boltit, construit din crmid. Acolo, jos, erau nite camere tehnice. i alte camere, cu ui de oel. Escorta se opri n faa uneia dintre ele i ciocni puternic. Ua fu deschis din interior, de unul dintre oamenii din garda personal a lui Armstrong. Acesta purta nc vesta din kevlar i ochelarii de soare, dei camera nu avea ferestre. Doar nite tuburi fluorescente puternice, pe tavan. Armstrong i soia lui stteau mpreun pe nite scaune, la masa din centrul camerei. Ceilali doi ageni stteau sprijinii de perei. n camer era linite. Soia lui Armstrong plnsese. Se vedea clar. Armstrong avea o pat din sngele lui Froelich pe obraz. Prea dezumflat. Ca i cum toat chestia aceea cu Casa Alb i pierduse hazul. Care este situaia? ntreb el. Doi mori, rspunse Stuyvesant, ncet. Santinela de pe acoperiul depozitului i M.E. Au murit amndoi pe loc. Soia lui Armstrong ntoarse capul, ca i cum ar fi primit o palm. I-ai prins pe cei care au fcut-o? ntreb Armstrong. FBI-ul conduce vntoarea, spuse Stuyvesant. E doar o problem de timp. Vreau s ajut, zise Armstrong. Vei ajuta, spuse Reacher. Armstrong aprob din cap. Ce pot s fac? Putei da o declaraie oficial, zise Reacher. Imediat. La timp ca reelele de televiziune s o poat transmite la tirile de sear. Ce-ar urma s spun?

S spunei c v anulai weekendul liber din Dakota de Nord, din respect pentru cei doi ageni mori. C rmnei n casa dumneavoastr din Georgetown i c n-o s v mai ducei nicieri nainte s participai la serviciul funerar n onoarea agentului dumneavoastr principal, n oraul ei natal din Wyoming, duminic diminea. Aflai numele oraului i menionai-l, clar i rspicat. Armstrong aprob din nou din cap. OK, zise el. Presupun c pot face asta. Dar de ce? Pentru c nu vor mai ncerca aici, n D.C. Nu mpotriva securitii pe care o vei avea acas la dumneavoastr. Aa c se vor retrage i vor atepta. Ceea ce mi d timp pn duminic, s aflu unde locuiesc. Dumneata? Nu-i va gsi FBI-ul astzi? Dac vor reui, e grozav. O s pot pleca. i dac nu-i vor gsi? Atunci o s-i gsesc eu. i dac nu reueti nici dumneata? N-am de gnd s nu reuesc. Dar dac se va ntmpla asta, vor aprea din nou n Wyoming, ca s mai ncerce o dat. La nmormntarea lui Froelich. Unde i voi atepta eu. Nu, zise Stuyvesant. Nu pot permite asta. Eti nebun? Nu putem asigura securitatea pentru o locaie ndeprtat din vest, n numai aptezeci i dou de ore. i nu pot s l folosesc pe cel pe care-l protejm ca momeal. Nu e nevoie ca el s mearg acolo, spuse Reacher. Probabil nici mcar nu va fi un serviciu funerar. Trebuie doar s spun asta. Armstrong cltin din cap.

Nu pot s o spun, dac nu va fi o ceremonie. Iar dac se va organiza ceremonia, nu pot spune c merg, fr s apar acolo. Dac vrei s ajutai, asta trebuie s facei. Armstrong nu mai zise nimic. i lsar pe soii Armstrong n subsolul din Aripa de Vest, iar ei fur escortai napoi la Suburban. Soarele strlucea nc i cerul era albastru. Cldirile erau tot albe i aurii. Era, nc, o zi minunat. Du-ne napoi la motel, zise Reacher. Vreau s fac un du. Apoi, vreau s m ntlnesc cu Bannon. De ce? ntreb Stuyvesant. Pentru c sunt martor, spuse Reacher. L-am vzut pe lunetist. Pe acoperi. Doar din spate, n timp ce se retrgea. Poi s-l descrii? Nu chiar, zise Reacher. L-am vzut doar o fraciune de secund. N-a putea s-l descriu. Dar era ceva n modul n care se mica. L-am mai vzut nainte.

PAISPREZECE i scoase hainele. Erau scoroase, reci i lipicioase, din cauza sngelui. Le arunc pe podeaua debaralei i intr n baie. Ddu drumul la du. Cdia de sub picioarele lui deveni roie, apoi roz i n final se cur. i spl prul de dou ori i se brbieri cu grij. Se mbrc cu alt cma a lui Joe, un alt costum al acestuia i alese cravata cazon cumprat de Froelich, ca un omagiu adus acesteia. Dup aceea, se ntoarse n foaier. Neagley l atepta acolo. Se schimbase i ea. Purta acum un costum negru. Acesta era stilul armatei. Dac ai ndoieli, mai bine mbrac-te protocolar. Avea pregtit pentru el o ceac de cafea. Neagley discuta cu poliitii de paz. Era o echip nou. Schimbul de zi, probabil. Stuyvesant se ntoarce, i spuse Neagley. Apoi mergem s ne ntlnim cu Bannon. Reacher aprob din cap. Poliitii devenir tcui, n prezena lui. Aproape respectuoi. Nu tia dac fa de el sau din cauza lui Froelich. Grea lovitur, spuse unul dintre ei. Reacher se uit ntr-o parte. Cred c da, replic el. Apoi, l privi direct. Dar asta e. Se mai ntmpl i porcrii. Neagley zmbi, scurt. Tot stilul armatei. Dac ai ndoieli, f mito. Stuyvesant apru o or mai trziu i i duse cu maina la Cldirea Hoover. Echilibrul puterii se schimbase. Uciderea unor ageni federali era o crim federal, aa c FBI-ul preluase

conducerea. Acum era vorba de o vntoare de oameni. Bannon i ntmpin n holul principal i i duse cu liftul n sala lor de edine. Era mai bun dect cea a Trezoreriei. Avea lambriuri de lemn i geamuri. nuntru era o mas lung, cu grupuri de pahare i sticle de ap mineral. Bannon se comport ostentativ democratic i evit capul mesei. Se aez pe unul dintre scaunele de pe lateral. Neagley se aez pe aceeai parte, la dou scaune distan. Reacher se aez vizavi de ea. Stuyvesant alese un loc aflat la trei scaune de Reacher i i turn un pahar cu ap. Ce zi, spuse Bannon, sprgnd tcerea. Agenia mea i prezint cele mai sincere condoleane pentru agenii votri. Nu i-ai gsit, zise Stuyvesant. Avem primele date de la medicul legist, spuse Bannon. Crosetti a fost mpucat n cap cu un glon NATO de 7,62. A murit instantaneu. Froelich a fost mpucat n gt din spate, probabil cu aceeai arm. Glonul i-a retezat artera carotid. Dar cred c asta tiai deja. Nu i-ai gsit, repet Stuyvesant. Bannon cltin din cap. Este Ziua Recunotinei, zise el. Exist avantaje i dezavantaje. Principalul dezavantaj a fost acela c aveam puin personal, din cauza vacanei, la fel i voi, i poliitii, i toi ceilali. Principalul avantaj a fost c oraul era foarte linitit. Puse n balan, a contat mai mult c a fost linitit, dect c eram prea puini. Noi am fost populaia majoritar, n tot oraul, la cinci minute dup eveniment. Dar nu i-ai gsit. Bannon neg din nou din cap. Nu, zise el. Nu i-am gsit. nc i mai cutm, bineneles, dar, dac suntem realiti, trebuie s admitem c este probabil s fi ieit din district, pn la ora asta.

Remarcabil! spuse Stuyvesant. Bannon fcu o grimas. Nu ne vine deloc s opim de bucurie. Dar nu ctigai nimic ipnd la noi. Pentru c am putea rspunde la fel. Cineva a trecut prin barajul organizat de voi. Cineva l-a pclit pe omul vostru de pe acoperi. Se uita fix n ochii lui Stuyvesant, n timp ce vorbea. Noi am pltit pentru asta, zise Stuyvesant. Am pltit din greu. Cum s-a ntmplat? ntreb Neagley. Cum au ajuns acolo, sus? Nu prin fa, asta e sigur, spuse Bannon. O grmad de poliiti pzeau intrarea din fa. ia n-au vzut nimic i e imposibil s fi adormit cu toii, la momentul critic. Nu au intrat nici pe aleea din spate. Acolo erau cte un poliist pe jos i unul n main, pzind ambele capete. Cei patru spun c nici ei n-au vzut pe nimeni, i noi i credem pe toi patru. Aa c suntem de prere c indivizii au intrat ntr-o cldire aflat ceva mai departe. Au traversat cldirea i au ieit pe o u din spate, pe aleea aflat la jumtatea distanei. Apoi au srit peste aleea de trei metri i au intrat n partea din spate a depozitului, dup care au urcat pe scri. Fr ndoial, au ieit pe acelai drum. Dar probabil c la ieire alergau. Cum de l-au pclit pe Crosetti? ntreb Stuyvesant. Era un agent bun. Da, era, zise Reacher. Mi-a plcut de el. Bannon ridic din nou din umeri. ntotdeauna exist o cale, nu? Apoi se uit prin camer, aa cum fcea atunci cnd voia ca oamenii s neleag mai mult dect spusese. Nimeni nu i rspunse.

Ai verificat trenurile? ntreb Reacher. Bannon aprob din cap. Cu foarte mult atenie. Erau destul de aglomerate. Cu oameni care se duceau acas, s ia masa n familie. Dar am fost meticuloi. Ai gsit carabina? Bannon cltin din cap. Reacher l privi fix. Va s zic, au plecat de-aici avnd asupra lor o carabin, spuse el. Nimeni nu zise nimic. Bannon se uit la Reacher. L-ai vzut pe trgtor, spuse el. Reacher aprob din cap. Doar n vitez, poate un sfert de secund. I-am vzut silueta, n timp ce se ndeprta. i crezi c l-ai mai vzut nainte. Dar nu tiu unde. Remarcabil! zise Bannon. E ceva legat de felul n care se mica, asta e tot. Forma corpului lui. Poate hainele. mi st pe vrful limbii. Ca refrenul unui cntec vechi. Era tipul din caseta video din garaj? Nu, spuse Reacher. Bannon aprob din cap. Oricum, asta nu nseamn prea mult. Conteaz c l-ai mai vzut nainte. Ai fost n acelai loc, n acelai timp, n Bismarck n mod sigur, poate i n alt parte. tim deja c ei te-au vzut pe tine. Din cauza apelului telefonic. Dar ar fi frumos dac am avea un nume i o descriere. O s te anun, dac e cazul, spuse Reacher. Teoria voastr rmne n picioare? ntreb Stuyvesant. Da, zise Bannon. Cutm nc printre fotii votri angajai. Acum, mai mult ca oricnd. Pentru c suntem de prere c

acesta este motivul pentru care Crosetti i-a prsit postul. Credem c a vzut o persoan cunoscut i n care avea ncredere. Merser cu maina opt sute de metri spre vest, pe Pennsylvania Avenue, parcar n garaj i urcar n sala de edine a Serviciului Secret. Fiecare centimetru al scurtului drum era amar, fr Froelich. Ce porcrie, zise Stuyvesant. N-am mai pierdut niciodat un agent. n douzeci i cinci de ani. Iar acum, am pierdut doi n aceeai zi. i vreau pe tipii tia, i vreau ru de tot. Sunt nite mori care merg nc, spuse Reacher. Toate probele sunt mpotriva noastr, zise Stuyvesant. i atunci, ce vrei s spui? C nu-i mai vrei, dac sunt ai votri? Nu vreau s fie ai notri. Eu nu cred c sunt de-ai votri, zise Reacher. Dar, oricum, tot vor cdea. Hai s fim sinceri n privina asta. Au nclcat attea reguli, nct am renunat s le mai numr. Nu vreau s fie ai notri, repet Stuyvesant. Dar mi-e team c e posibil ca Bannon s aib dreptate. Din dou, una, zise Reacher. Asta e tot. Ori are dreptate, ori nu. Dac are dreptate, o vom afla destul de curnd, pentru c se d de ceasul morii s ne demonstreze asta. Adevrul e c n-o s ia n calcul nici o clip faptul c e posibil s se nele. Vrea prea mult s aib dreptate. Spune-mi c se nal. Eu aa cred. Iar partea bun este c nu conteaz absolut deloc dac eu greesc spunnd c se nal. Pentru c Bannon nu va lsa nici o piatr nedat la o parte. Putem s ne bazm pe el. Nu are nevoie de stimulente din partea

noastr. Responsabilitatea noastr este s cutm ceea ce el nu caut. i, oricum, eu cred c varianta noastr e cea corect. Spune-mi c se nal. Raionamentul lui este ca o piramid uria, plasat n echilibru, cu vrful n jos. Foarte impresionant, pn se rstoarn. El mizeaz totul pe faptul c lui Armstrong nu i s-a spus nimic. Dar nu exist nici o logic n asta. Poate c tipii tia chiar l intesc pe Armstrong, personal. Poate c ei pur i simplu nu tiu c lui nu i-ai spus nimic. Stuyvesant aprob din cap. A putea fi de acord cu asta, zise el. Dumnezeule, ct a vrea asta. Dar mai e i chestia cu CNII-ul. Bannon a avut dreptate n privina asta. Dac erau din afara comunitii noastre, ne-ar fi atras atenia personal spre Minnesota i Colorado. Trebuie s recunoatem asta. i partea cu armele este convingtoare, spuse Neagley. i cu adresa lui Froelich. Reacher aprob din cap. La fel i amprenta, de fapt. Dac vrem cu adevrat s ne facem gnduri rele, trebuie s ne gndim c e posibil ca ei s fi tiut c amprenta nu va duce nicieri. Poate c au fcut i ei un test n acest sens. Grozav, spuse Stuyvesant. Dar eu tot nu cred asta, zise Reacher. De ce? Ia mesajele i studiaz-le cu atenie. Stuyvesant atept o fraciune de secund, dup care se ridic ncet i iei din camer. Se ntoarse trei minute mai trziu, cu un dosar. l deschise i ntinse cele ase fotografii oficiale ale FBI-ului, n linie, pe centrul mesei. Purta nc puloverul roz. Culoarea vie se reflect

n suprafeele lucioase ale fotografiilor, cnd se aplec deasupra lor. Neagley ocoli masa i toi trei se aezar unul lng cellalt, aa nct s poat citi mesajele. OK, spuse Reacher. Examinai-le. Tot ce e legat de ele. i nu uitai de ce o facei. O facei pentru Froelich. irul de fotografii avea peste un metru lungime, aa c se ridicar i se deplasar de la stnga la dreapta, de-a lungul mesei, ca s le examineze pe toate. O s mori. Vice-preedintele Armstrong va muri. Ziua n care va muri Armstrong se apropie rapid. O demonstraie a vulnerabilitii voastre va fi pus n scen astzi. V-a plcut demonstraia? Se va ntmpla curnd. Deci? ntreb Stuyvesant. Uit-te la al patrulea mesaj, spuse Reacher. Vulnerabilitii este scris corect. i? E un cuvnt dificil. Uit-te la al doilea mesaj. Va este scris corect. O mulime de oameni l scriu greit: v-a. Exist puncte la capete, cu excepia semnului de ntrebare. i? Mesajele sunt scrise ntr-un stil destul de corect. OK. Acum, uitai-v la al treilea mesaj. Ce e cu el? Neagley? ntreb Reacher. Este puin cam nflorat, zise ea. Cam stngaci i demodat. Chestia cu Ziua n care. i se apropie rapid.

Exact, spuse Reacher. Puin cam nvechit. Dar ce dovedesc toate acestea? ntreb Stuyvesant. Practic, nimic. Dar sugereaz ceva. Ai citit vreodat Constituia? Care? A Statelor Unite? Bineneles. Cred c am citit-o, zise Stuyvesant. Probabil cu mult timp n urm. i eu, spuse Reacher. La una dintre colile la care am fost, ne-au dat fiecruia cte un exemplar. Era o crticic mic i subire, cu coperi groase din carton. Foarte subire, cnd era nchis. Marginile erau foarte tari. O foloseam ca s ne lovim unul pe altul cu ea. Durea al naibii de tare. i? n esen, e un document juridic. i istoric, bineneles, dar fundamental este juridic. Aa c, atunci cnd cineva o tiprete, nu poate s se joace cu asta. Trebuie s reproduc exact fiecare cuvnt, altfel nu ar fi valabil. Nu poate s modernizeze limbajul, nu poate s fac corecturi. Evident c nu. Primele pri sunt din 1787. Ultimul amendament din exemplarul meu era numrul douzeci i ase, din 1971, cel care cobora vrsta de vot la optsprezece ani. Un interval de o sut optzeci i patru de ani. Totul fiind reprodus exact aa cum a fost scris la momentul respectiv. i? Unul dintre lucrurile pe care mi-l amintesc este c, n prima parte, vicepreedinte este scris fr liniu ntre cele dou cuvinte. La fel i n partea mai recent. Fr liniu. Dar n materialul scris n perioada intermediar exist liniu vice-

preedinte. Ceea ce nseamn c ntre 1860 i cam pn prin 1930, aceasta era considerat ortografia corect. Tipii au folosit liniu de unire, zise Stuyvesant. Exact, spuse Reacher. n al doilea mesaj. i asta ce nseamn? Dou lucruri, zise Reacher. tim c au fost ateni la ore, pentru c scriu destul de corect. Aa c primul lucru de care ne dm seama este acela c au mers la coal ntr-un loc n care se foloseau manuale vechi i texte de stil vechi, rmase foarte mult n urm. i asta explic, poate, stilul arhaic al celui de-al treilea mesaj. De aceea am spus c e posibil s provin dintr-o zon rural srac, cu taxe colare mici. Al doilea lucru pe care-l aflm este c nu au lucrat niciodat pentru Serviciul Secret. Pentru c voi suntei ngropai n hrtii. Nu am mai vzut nicieri aa ceva, nici chiar n armat. Oricine a lucrat aici, a scris vicepreedinte de peste un milion de ori, n decursul carierei. i asta n stilul modern, fr liniu. S-ar fi obinuit n mod sigur s l scrie astfel. Se ls tcere, pentru o clip. Poate c biletul a fost scris de tipul cellalt, zise Stuyvesant. Cel care nu a lucrat aici. Cel cu amprenta. Nu are importan, replic Reacher. Aa cum a spus Bannon, tipii sunt o echip. Sunt colaboratori. i perfecioniti. Dac unul dintre ei ar fi scris greit, cellalt l-ar fi corectat. Dar dac nu a fost corectat, nseamn c amndoi tiau ortografia greit. Prin urmare, nici unul dintre ei nu a lucrat aici. Stuyvesant rmase tcut cteva clipe lungi. Vreau s cred asta, zise el. ns tot ceea ce spui se bazeaz pe o liniu. Nu o desconsidera, spuse Reacher.

Nu fac asta, zise Stuyvesant. M gndesc. Dac sunt nebun sau nu? Dac mi pot permite s susin o astfel de ipotez. Asta este toat frumuseea, spuse Reacher. Nu conteaz dac m nel total. Pentru c FBI-ul se ocup de scenariul alternativ. Poate fi o greeal intenionat, zise Neagley. Poate c vor s ne duc n eroare. S ncerce s i ascund trecutul sau nivelul de educaie. S ne arunce pe o pist greit. Reacher cltin din cap. Nu cred, spuse el. E ceva prea subtil. Pentru asta ar apela la chestii mai obinuite. Greeli grosolane de ortografie, punctuaie proast. O liniu ntre vice i preedinte este o greeal pe care nu o observi. Este o chestie pe care o faci, i-att. Care sunt implicaiile exacte? ntreb Stuyvesant. Vrsta este esenial, zise Reacher. Nu pot avea mult peste cincizeci de ani, dac se pot ocupa de astfel de chestii. S urce scri, s coboare. Nu pot fi mai tineri de patruzeci i cinci de ani, pentru c tu ai citit Constituia la gimnaziu, i e clar c n 1970 toate colile din America aveau cri noi. Cred c ei erau la gimnaziu cam la sfritul acelei perioade, cnd colile rurale izolate erau nc mult n urm. Vorbesc de coli cu o singur sal de clas, cu manuale vechi de cincizeci de ani, cu hri neactualizate pe perete, unde stai alturi de toi verii ti, ascultnd o doamn cu prul alb. E foarte tras de pr, spuse Stuyvesant. E tot o piramid, aezat n echilibru cu capul n jos. Arat bine, pn se prbuete. Din nou tcere.

Ei bine, eu am de gnd s urmresc aceast pist, spuse Reacher. Cu Armstrong sau fr el. Cu tine sau fr tine. i singur, dac este necesar. Pentru Froelich. Merit asta. Stuyvesant ncuviin din cap. Dac nici unul dintre ei nu a lucrat pentru noi, de unde au tiut c se pot baza pe faptul c FBI-ul va monitoriza rapoartele CNII? Nu tiu, zise Reacher. Cum l-au pclit pe Crosetti? Nu tiu. Cum au fcut rost de armele noastre? Nu tiu. De unde au tiut unde locuia M.E.? Le-a spus Nendick. Stuyvesant aprob din cap. OK. Dar care ar fi motivul lor? O animozitate mpotriva lui Armstrong personal, cred. Un politician are o mulime de inamici. Din nou tcere. Poate c este jumtate aa, jumtate invers, spuse Neagley. Poate c sunt nite oameni din exterior, care au ceva mpotriva Serviciului Secret. Poate nite indivizi care au fost respini, cnd au cerut o slujb. Nite tipi care voiau din tot sufletul s lucreze aici. Poate c sunt nite maniaci, nnebunii s devin ageni. Este posibil s tie totul despre CNII. E posibil s tie ce arme cumprai voi. Da, este posibil, zise Stuyvesant. Refuzm o mulime de lume. Unii dintre ei se supr ru din cauza asta. S-ar putea s ai dreptate. Nu, spuse Reacher. Se nal. De ce ar fi ateptat? mi menin estimarea legat de vrst. Nimeni nu candideaz pentru

o slujb n Serviciul Secret la cincizeci de ani. Dac au fost respini, asta s-a ntmplat cu douzeci i cinci de ani n urm. De ce s atepte pn acum ca s se rzbune? i asta e adevrat, zise Stuyvesant. Toat chestia asta are legtur direct cu Armstrong, spuse Reacher. Neaprat. Gndii-v la moment. La cauz i la efect. Armstrong a devenit important n timpul verii. nainte de asta, nimeni nu auzise de el. Froelich mi-a spus-o chiar ea. Iar acum, primim ameninri mpotriva lui. De ce acum? Din cauza a ceva ce a fcut el, n timpul campaniei electorale, sta e motivul. Stuyvesant privea fix masa. i aez palmele ntinse pe ea. ncepu s le mite n mici cercuri perfecte, ca i cum dedesubt ar fi fost o fa de mas mototolit ce trebuia netezit. Apoi se aplec n fa i introduse primul mesaj sub al doilea. Apoi, pe amndou sub al treilea. Continu n acelai stil, pn fcu un teanc cu toate ase. Introduse dosarul sub ele i l nchise. OK, iat ce vom face, spuse el. i vom transmite lui Bannon teoria lui Neagley. O persoan pe care am refuzat s o angajm este, mai mult sau mai puin, n aceeai categorie cu o persoan pe care am concediat-o. Componenta neplcut va fi aceeai. FBI-ul poate trata aceste piste ca pe una singur. Noi avem hrtiile necesare. Ei au fora de lucru. Iar balana nclin spre varianta lor. Dar am fi neglijeni dac nu am lua n considerare i alternativa. Aceea c nu au dreptate. Aa c noi ne vom ocupa de teoria lui Reacher. Pentru c trebuie s facem ceva, pentru Froelich, mcar, dac nu din alte considerente. i atunci, de unde ncepem? De la Armstrong, zise Reacher. ncercm s ne dm seama cine l urte i de ce.

Stuyvesant sun un om de la Biroul de Cercetare pentru Protecie i l chem imediat n birou. Tipul coment c tocmai era la masa de Thanksgiving, cu familia. Stuyvesant ced i i ddu timp dou ore s termine. Apoi porni spre Cldirea Hoover s se ntlneasc din nou cu Bannon. Reacher i Neagley ateptar la recepie. Acolo era un televizor, iar Reacher voia s vad dac Armstrong transmisese mesajul la tirile ce ncepeau n jumtate de or. Te simi bine? l ntreb Neagley. M simt ciudat, spuse Reacher. Ca i cum a fi format din doi oameni. Froelich credea c Joe este alturi de ea, la final. Joe ce ar fi fcut, n situaia asta? Probabil acelai lucru pe care-l voi face i eu. Atunci, d-i nainte i f-o, spuse Neagley. Tu ai fost ntotdeauna Joe, din punctul ei de vedere. Aa c poi s nchizi cercul, pentru ea. Reacher nu zise nimic. nchide ochii, spuse Neagley. Elibereaz-i mintea. Trebuie s te concentrezi asupra lunetistului. Reacher cltin din cap. Nu voi reui, dac m concentrez. Atunci, gndete-te la altceva. Folosete vederea periferic. Pref-te c te uii la altceva. La cellalt acoperi, poate. Reacher nchise ochii. Vzu marginea acoperiului, luminat puternic de soare. Vzu cerul, strlucitor i palid, n acelai timp. Un cer de iarn. Doar cu o urm de cea uniform. Se uit la cer. i aminti sunetele pe care le auzise. Foarte reduse, din partea mulimii. Doar clinchetul polonicelor i pe Froelich spunnd: V mulumim c ai venit. Doamna Armstrong spunea: Poft bun, pe un ton agitat, ca i cum nu ar fi fost prea sigur

n ce se bgase. Apoi auzi bufnitura primului glon cu amortizor lovind zidul. Fusese o lovitur slab. l ratase pe Armstrong cu peste un metru. Probabil un foc tras n grab. Tipul urc pe scri, se oprete n ua scrii, pe acoperi, i l cheam ncet pe Crosetti. Iar Crosetti rspunde. Tipul ateapt ca agentul s vin spre el. Poate se retrage n casa scrii. Crosetti se apropie i e mpucat. Cabina de pe acoperi nbu sunetul scos de amortizor. Tipul pete peste cadavru i alearg ghemuit pn n partea din fa a acoperiului. ngenuncheaz i trage grbit, prea repede, nainte s se fi linitit bine, i rateaz cu peste un metru. Glonul ratat gurete crmida i o bucic mic zboar i-l lovete pe Reacher n obraz. Tipul bag un nou cartu pe eav i intete cu mai mult atenie, pentru al doilea foc. Reacher deschise ochii. Vreau s cercetezi tu cum, zise el. "Cum" ce, mai exact? ntreb Neagley. Cum l-au atras pe Crosetti de la postul lui. Vreau s tiu cum au fcut asta. Neagley rmase tcut pentru o clip. M tem c teoria lui Bannon se potrivete mai bine, pentru chestia asta, spuse ea. Crosetti a ridicat privirea i a vzut o persoan pe care a recunoscut-o. S presupunem c nu a fost aa, zise Reacher. Alt variant? O s m gndesc. Tu ocup-te de lunetist. Reacher nchise iar ochii i se uit la urmtorul acoperi. Apoi din nou jos, la mesele de servit. Froelich, n ultimele clipe ale vieii ei. i aminti evantaiul de snge i reacia lui instinctiv. Foc mortal. Originea? Ridicase privirea i vzuse ce anume? Curbura spatelui sau un umr. n micare. Forma i micarea erau, cumva, unul i acelai lucru.

Paltonul, spuse el. Forma paltonului cu care era mbrcat, modul n care cdea, n timp ce se mica. Ai mai vzut acel palton nainte? Da. Culoarea? Nu tiu. Nu sunt sigur c avea o culoare. Textura? Textura e important. Nici prea groas, nici prea subire. Model n zigzag? Reacher neg din cap. Nu era paltonul pe care l-am vzut pe caseta din garaj. i nici acelai tip. Tipul sta era mai nalt i mai slab. O lungime destul de mare a prii superioare a corpului. Paltonul cdea bine pe el. Cred c era unul lung. I-ai vzut doar umerii. Cdea ca un palton lung. Cum cdea? Energic. Ca i cum tipul se mica rapid. E normal. Din cte tia, tocmai l mpucase pe Armstrong. Nu, ca i cum ar fi permanent energic. Un tip deirat, cu micri hotrte. Vrsta? Mai btrn ca noi. Constituie? Potrivit. Prul? Nu-mi amintesc. nchise din nou ochii i cut n memorie paltoane. Un palton lung, nici gros, nici subire. i ls mintea s zboare, dar i revenea mereu n cap magazinul de paltoane din Atlantic City. Cum sttea n faa unei varieti de paltoane, la cinci minute

dup ce luase o decizie stupid, care l ndeprtase de linitea i pacea unei camere de hotel izolate din La Jolla, California. Renun, douzeci de minute mai trziu, i i fcu semn ofierului de gard s dea televizorul mai tare, ca s asculte tirile. Era tirea principal, evident. Reportajul ncepea cu un portret al lui Armstrong, ntr-o caset, n spatele umrului crainicului. Apoi, trecu la un film n care Armstrong era vzut ntinzndu-i mna soiei, ajutnd-o s coboare din limuzin. Rmaser amndoi pe loc i zmbir. Apoi, banda sri la o imagine cu Armstrong zmbind i innd ridicate polonicul i lingura. Crainicul fcu o pauz suficient de lung ca s se aud sunetul de pe nregistrare: Un Thanksgiving fericit, tuturor! Apoi, urmar apte sau opt secunde filmate ceva mai trziu, cnd coada de vagabonzi era n micare. Apoi, se ntmpl. Din cauza amortizorului, nu se auzi nici un foc de puc, i tocmai pentru c nu se auzise nimic, cameramanul nu tresrise i nu se ghemuise, aa cum se ntmpl de obicei. Imaginea rmase stabil. i pentru c nu se auzi nici un foc de puc, prea total inexplicabil faptul c Froelich se aruncase, dintrodat, asupra lui Armstrong. Arta puin diferit, vzut din fa. Se lansase pe piciorul stng i se nvrtise n sus i n lateral. Prea disperat, dar graioas. Rular caseta o dat la vitez normal, apoi din nou, dar cu ncetinitorul. Froelich ridicase mna dreapt pe umrul lui stng i l mpinsese n jos, n acelai timp mpingndu-se pe ea n sus. Ineria o rotise complet, i ridicase genunchii i pur i simplu l doborse cu ei. Armstrong czu i ea l urm. Era cu treizeci de centimetri mai jos de nlimea ei obinuit, cnd o lovise al doilea glon. Fir-ar al naibii! zise Reacher. Neagley aprob ncet din cap.

A fost prea rapid. Dac era cu un sfert de secund mai lent, ar fi fost nc destul de sus n aer ca glonul s nimereasc vesta. A fost prea bun. Reluar filmul, la vitez normal. Totul se termin ntr-o secund. Apoi lsar caseta s mearg mai departe. Cameramanul se fixase n acel loc. Reacher se vzu pe sine croindu-i loc printre mese. Vzu ali ageni trgnd. Froelich nu se mai vedea, fiind deja la pmnt. Camera se aplec, pentru c se trgea, dar apoi se ndrept din nou i ncepu s se apropie. Imaginea se mic, probabil tipul se mpiedicase de ceva. Urmar cteva momente de confuzie total. Apoi, cameramanul ncepu din nou s nainteze, dornic s filmeze agentul czut. Apru faa lui Neagley i imaginea dispru. Pe ecran reveni crainicul. Acesta privi direct n camer i anun c reacia lui Armstrong fusese imediat i viguroas. Pe ecran apru o filmare dintr-o locaie intern, i Reacher recunoscu parcarea din aripa de Vest. Armstrong sttea acolo, cu soia lui. Erau amndoi n aceleai haine, dar i scoseser vestele antiglon. Cineva curase sngele lui Froelich de pe faa lui Armstrong. Avea prul pieptnat i o fa hotrt. Vorbi pe un ton jos, controlat, ca un om ce se lupta cu emoii puternice. Vorbi despre tristeea sa extrem provocat de moartea celor doi ageni. Le lud calitile. Transmise condoleane familiilor lor. Continu spunnd c spera c se va nelege faptul c muriser ca s apere democraia, nu pe el, ca persoan. Spera ca familiile lor s fie linitite puin de acest gnd, i n acelai timp mndre, n mod justificat. Promise o pedeaps rapid i sigur mpotriva atentatorilor. Asigur ara c nici o violen sau intimidare nu putea influena activitile guvernului i c tranziia va continua

neafectat. Dar ncheie spunnd c, n semn de respect absolut, el avea s rmn n Washington i c i anula toate angajamentele, pn la participarea la serviciul funerar n memoria prietenei lui personale i efei echipei sale de protecie. Spuse c serviciul funerar avea s fie inut duminic diminea, ntr-o mic biseric rural din orelul Grace din Wyoming, unde se gsea cea mai frumoas metafor pentru mreia statornic a Americii. Tipul e plin de gogoi, spuse ofierul de serviciu. Nu, e chiar OK, replic Reacher. Buletinul de tiri trecu la rezultatele primei reprize de fotbal. Ofierul de serviciu tie sonorul i plec. Reacher nchise ochii. Se gndi la Joe, apoi la Froelich. Se gndi la ei, mpreun. Apoi repet privirea pe care o aruncase n sus. Evantaiul de snge, curba umrului trgtorului, retrgndu-se, nvrtindu-se pe loc, rapid. Paltonul plutind n jurul lui. Paltonul. Relu tot filmul, la fel cum postul TV i reluase caseta. nghe imaginea pe palton. tia. Deschise ochii larg. Ai aflat cum? ntreb el. Nu pot trece peste ipoteza lui Bannon, rspunse Neagley. Spune-o. Crosetti a vzut o persoan pe care o cunotea i n care avea ncredere. Brbat sau femeie? Brbat, din spusele tale. OK, spune-o din nou. Neagley ridic din umeri. Crosetti a vzut un brbat pe care-l cunotea i n care avea ncredere. Reacher cltin din cap.

Nu ai formulat corect. Crosetti a vzut genul de brbat pe care-l cunotea i n care avea ncredere. Pe cine? ntreb ea. Cine poate intra i iei de oriunde, fr a ridica suspiciuni? Neagley l privi atent. Un reprezentant al legii? Reacher aprob din cap. Haina era lung, rocat-maronie, cu un model vag. Prea subire pentru un palton, prea groas pentru un pardesiu, fluturnd deschis. S-a rotit, n timp ce fugea. Cine fugea? Poliistul acela din Bismarck. Locotenent sau ce grad o fi avut. A alergat spre mine, cnd ieeam din biseric. El era pe acoperiul depozitului. Un poliist! Asta e o acuzaie foarte grav, spuse Bannon. Bazat pe o observaie de un sfert de secund, de la nouzeci de metri deprtare, n timpul unui adevrat haos. Se ntorseser n camera de edin a FBI-ului. Stuyvesant nu plecase deloc de acolo. Purta nc puloverul roz. Camera era la fel de impresionant. El era, zise Reacher. Fr nici cea mai mic ndoial. Poliitilor li se iau amprentele, spuse Bannon. Este o condiie, la angajare. OK, partenerul lui nu este poliist, zise Reacher. Tipul de pe caseta din garaj. Nimeni nu zise nimic. El era, repet Reacher. Ct timp l-ai vzut, n Bismarck? ntreb Bannon.

Cam zece secunde, spuse Reacher. Se ndrepta spre biseric. Poate c m vzuse nuntru, se ascunsese, apoi m vzuse plecnd i se ntorsese, gata s intre napoi. n total, zece secunde i un sfert, zise Bannon. n ambele cazuri, n situaii de panic. Avocatul aprrii te-ar mnca de viu. Are logic, spuse Stuyvesant. Bismarck e oraul natal al lui Armstrong. Oraele natale sunt locurile cele mai bune n care s caui motive de ur. Bannon se strmb. Descrierea? nalt, zise Reacher. Pr cenuiu, aproape crunt. Fa lung, corp slab. Palton lung, un fel de estur groas, rocat-maroniu deschis. Sacou de tweed, cma alb, cravat, pantaloni de flanel cenuii. Pantofi mari i vechi. Vrst? ntre 45 i 50 de ani. Grad? Mi-a artat o insign aurie, dar era la ase metri deprtare. Nu am putut citi nimic pe ea. Mi s-a prut a fi un grad superior. Poate locotenent-detectiv, poate chiar cpitan. A vorbit? A strigat de la ase metri deprtare. Vreo douzeci de cuvinte. Era tipul de la telefon? Nu. n cazul acesta, acum i cunoatem pe amndoi, zise Stuyvesant. Individul scund i solid, ntr-un palton cu model n zigzag, de pe caseta video, i poliistul nalt i slab, din Bismarck. Tipul scund i solid a vorbit la telefon i a lui este

amprenta. i el a fost n Colorado, cu mitraliera, pentru c poliistul este lunetistul cu carabin. De aceea se ndrepta spre turnul bisericii. Urma s trag. Bannon deschise un dosar. Scoase o foaie i o studie cu atenie. Biroul nostru de teren din Bismarck a fcut o list cu tot personalul participant, spuse el. Au fost patruzeci i doi de poliiti n teren. Doar doi cu rang mai mare de sergent. Mai nti, ofierul superior prezent, cpitan, i adjunctul lui, locotenent. Poate fi oricare dintre ei, spuse Reacher. Bannon oft. Asta ne pune ntr-o situaie dificil. Stuyvesant se holb la el. i-e fric s nu superi poliia din Bismarck? Nu-i fceai prea multe griji c ne vei supra pe noi. Nu mi-e fric s supr pe nimeni, zise Bannon. Gndesc din punct de vedere tactic, asta e tot. Dac ar fi fost un poliist simplu, puteam s l sun pe cpitan sau pe locotenent i s-l pun s investigheze. Dar nu pot face asta, n situaia de fa. Iar alibiul lui va fi beton. Gradele superioare au fost libere azi, pentru srbtoare. Sun acum, spuse Neagley. Afl cine nu este n ora. E imposibil s fi ajuns deja acas. Doar supravegheai aeroporturile. Bannon cltin din cap. Oamenii pot s nu fie acas astzi dintr-o mulime de motive. Sunt n vizit la rude, chestii de genul sta. i este posibil ca tipul acesta s fie deja acas. Putea ajunge la aeroport foarte uor. Exact asta este ideea, nu-i aa? n haosul de azi, cu mai multe agenii n teren, cercetnd, fr s se cunoasc unii pe

alii, nu trebuia dect s intre n grmad, cu insigna la vedere, i ar fi putut ptrunde oriunde. Acum e clar cum au ptruns n zona supravegheat. i cum au ieit. Ce este mai normal, n aceste circumstane, dect un poliist alergnd cu vitez maxim, cu insigna ridicat la vedere? n camer se ls tcere. Dosarele de personal, spuse Stuyvesant. Ar trebui s cerem poliiei din Bismarck s ni le trimit i s l lsm pe Reacher s se uite la fotografii. Asta ar dura cteva zile, zise Bannon. i cui a putea s le cer? Poate c a vorbi chiar cu tipul respectiv. Atunci, vorbete cu biroul vostru din Bismarck, spuse Neagley. Nu m-ar surprinde ca FBI-ul s aib dosare ilegale despre tot departamentul de poliie, cu fotografii cu tot. Bannon zmbi. Nu ar trebui s tii astfel de lucruri. Apoi se ridic ncet i se duse n biroul lui, ca s dea telefonul necesar. Deci Armstrong a dat declaraia, spuse Stuyvesant. Ai vzut-o? Dar o s-l coste din punct de vedere politic, pentru c nu-l pot lsa s mearg acolo. Am nevoie de o momeal, asta e tot, zise Reacher. Pentru mine ar fi mai bine s nu apar. i ultimul lucru care m intereseaz acum este politica. Stuyvesant nu rspunse. Tcur din nou cu toii. Bannon se ntoarse n camer dup cincisprezece minute. Faa lui avea o expresie perfect neutr. Veti bune i veti rele, zise el. Vestea bun este c Bismarck nu e cel mai mare ora de pe glob. Departamentul de poliie are o sut treizeci i opt de oameni, dintre care douzeci

i doi de civili, ceea ce nseamn c rmn o sut ase poliiti activi. Doisprezece dintre ei sunt femei, aa c am redus deja numrul la nouzeci i patru. Mulumit miracolelor informaiilor ilegale i ale tehnologiei moderne, toate fotografiile vor fi scanate i transmise prin e-mail, n zece minute. Care sunt vetile rele? ntreb Stuyvesant. Mai trziu, spuse Bannon. Dup ce Reacher ne va irosi nc puin din timp. Se uit la cei din camer, fr s mai spun nimic altceva. n definitiv, era o ateptare de mai puin de zece minute. Un agent n costum intr grbit, cu un teanc de hrtii. Le aez n faa lui Bannon, care mpinse teancul spre Reacher. Acesta l ridic i l rsfoi. aisprezece foi, unele nc puin umede, de la imprimant. Cincisprezece foi aveau cte ase fotografii fiecare, iar a aisprezecea doar patru. Nouzeci i patru de fee, n total. ncepu cu ultima. Nici una dintre cele patru fee nu semna nici pe departe. Ridic a cincisprezecea foaie. Arunc o privire celor ase fee i puse foaia jos. O lu pe a paisprezecea. Examin cele ase fotografii. Mergea repede. Nu trebuia s le studieze cu atenie. Avea trsturile individului bine fixate n memorie. Dar tipul nu era pe a paisprezecea foaie. Nici pe a treisprezecea. Ct de sigur eti? ntreb Stuyvesant. Nimic pe a dousprezecea foaie. Sunt sigur, rspunse Reacher. la era tipul, i era poliist. Avea insign i arta ca un poliist. Arta a poliist la fel de mult ca Bannon. Nimic pe a unsprezecea foaie. Nici pe a zecea.

Eu nu art ca un poliist, zise Bannon. Nimic pe a noua foaie. Ari exact ca un poliist, spuse Reacher. Ai palton de poliist, pantaloni de poliist, pantofi de poliist. Ai mutr de poliist. Nimic pe a opta foaie. Se purta ca un poliist, zise Reacher. Nimic pe a aptea foaie. Mirosea ca un poliist, continu Reacher. Nimic pe a asea foaie. Nimic pe a cincea. Ce i-a spus? ntreb Stuyvesant. Nimic pe a patra foaie. M-a ntrebat dac biserica era verificat, spuse Reacher. Eu l-am ntrebat ce se ntmpla. A spus ceva despre o agitaie mare. Apoi a ipat la mine c am lsat ua bisericii deschis. Exact cum ar face un poliist. Nimic pe a treia foaie. Nici pe a doua. Ridic prima foaie i tiu instantaneu c tipul nu era acolo. Ls foaia s cad i cltin din cap. OK, i acum vetile rele, spuse Bannon. Poliia din Bismarck nu a trimis pe nimeni acolo n haine civile. Pe absolut nimeni. A fost considerat o ocazie special, aa c purtau cu toii uniforme de protocol. Toi patruzeci i doi. n special ofierii. Cpitanul i locotenentul erau n uniform de parad. Cu mnui albe i tot tacmul. Tipul era un poliist din Bismarck, zise Reacher. Nu, spuse Bannon. Tipul nu era un poliist din Bismarck. n cel mai bun caz, era un individ care se ddea drept poliist n Bismarck. Reacher nu coment.

Dar e clar c se pricepea la asta, continu Bannon. Te-a convins pe tine, de exemplu. E clar c avea aspectul i comportamentul potrivite. Nimeni nu zise nimic. Aa c mi-e team c nu s-a schimbat nimic, spuse Bannon. Cutm n continuare foti angajai ai Serviciului Secret, concediai de curnd. Pentru c cine altcineva ar putea s se dea mai bine drept un poliist de provincie, dect un veteran care ia petrecut toat cariera lucrnd alturi de poliiti din provincie, exact la evenimente de acest gen?

CINCISPREZECE Tipul de la Biroul de Cercetare pentru Protecie atepta, cnd Reacher, Neagley i Stuyvesant se ntoarser la Cldirea Trezoreriei. Sttea n zona de recepie, purtnd un pulover tricotat i pantaloni albatri, ca i cum ar fi venit n fug, direct de la cina servit n familie. Era cam de vrsta lui Reacher i arta ca un profesor universitar, cu excepia ochilor, inteligeni i prevztori, ca i cum ar fi vzut destule la viaa lui i ar fi auzit nc i mai multe. l chema Swain. Stuyvesant fcu prezentrile i dispru. Swain i conduse pe Reacher i Neagley prin nite coridoare pe care nu le mai folosiser pn atunci, pn ntr-o sal care era folosit att ca bibliotec, ct i ca sal de prelegeri. Avea dousprezece scaune aezate cu faa la un podium, iar trei dintre perei erau ocupai de rafturi cu cri. Al patrulea perete avea un ir de separeuri, cu computere pe birouri. i cte o imprimant lng fiecare computer. Am auzit ce spune FBI-ul, zise Swain. i crezi asta? ntreb Reacher. Swain ridic din umeri. Da sau nu? ntreb Reacher. Presupun c nu este imposibil, spuse Swain. Dar nu exist nici un motiv s crezi c e varianta cea mai plauzibil. La fel de mare este posibilitatea de a fi nite foti ageni FBI. Sau actuali ageni FBI. Ca agenie, noi suntem mai buni dect ei. Poate c ncearc doar s ne pun ntr-o lumin defavorabil. Crezi c ar trebui s cercetm n aceast direcie? Eti fratele lui Joe Reacher, nu-i aa? Reacher aprob din cap.

Am lucrat cu el, zise Swain. Cu mult timp n urm. i? Avea obiceiul s ncurajeze observaiile aleatorii. La fel i eu, spuse Reacher. Ai vreuna? Sarcina mea este strict academic, zise Swain. nelegi? Sunt un cercettor. Un om de tiin, mai exact. M aflu aici ca s analizez. i? Aceast situaie pare diferit de tot ce am vzut pn acum. Ura este foarte vizibil. Asasinatele se mpart n dou grupuri: ideologice i funcionale. Un asasinat funcional este cel n care ncerci s scapi de un tip din anumite motive politice sau economice. Un asasinat ideologic este cel n care ucizi pe cineva pentru c l urti. Au existat o mulime de ncercri pe aceste dou direcii, de-a lungul anilor. Nu v pot vorbi despre nici una dintre ele, dar v pot spune c nu au ajuns prea departe. i c ntotdeauna este implicat foarte mult ur. Dar, de obicei, este bine ascuns, pn la un nivel conspirativ. Indivizii optesc ntre ei. Noi nu vedem dect rezultatul. ns de data aceasta, ura este vizibil, este chiar n faa noastr. S-au strduit mult i i-au asumat o grmad de riscuri, numai ca s se asigure c noi o percepem. i atunci, care este concluzia ta? Impresia mea este c faza de pregtire a fost extraordinar. Mesajele? Gndii-v la risc. De ct energie a fost nevoie pentru minimalizarea acestor riscuri. Au investit resurse incredibile n faza de pregtire. n consecin, sunt nevoit s presupun c au considerat c a meritat efortul. Dar nu a meritat, zise Neagley. Armstrong nu a vzut nici unul dintre aceste mesaje. i-au pierdut timpul.

Din simpl ignoran, spuse Swain. Voi tiai c nu vom discuta despre aceste ameninri cu cel pe care-l protejm? Nu, zise Neagley. Eu am fost surprins. Nimeni nu tie, spuse Swain. Toi sunt surprini. Tipii acetia credeau c au ajuns la el. Aa c eu sunt convins c e vorba de ceva personal. Dirijat spre el, nu spre noi. La fel credem i noi, zise Reacher. Ai vreun motiv anume? O s credei c sunt naiv, spuse Swain. Dar eu nu cred c un om care lucreaz pentru noi sau care a lucrat pentru noi i-ar fi putut ucide pe ceilali doi Armstrong. Nu n modul acesta. Reacher ridic din umeri. Poate c eti naiv. Poate c nu. Dar asta nu conteaz. Noi suntem convini oricum. Care e motivul vostru? Liniua de unire din al doilea mesaj. Liniua de unire? ntreb Swain. Fcu o pauz scurt i continu: Da, neleg. Plauzibil, dar puin cam circumstanial, nu vi se pare? Oricum, noi lucrm pe baza presupunerii c este vorba de ceva personal. OK, dar care ar fi motivul? Singurul rspuns posibil este acela c l ursc. Au vrut s l pun pe jar, s-l sperie, s-l fac s sufere, mai nti. Pentru ei nu era suficient doar s l mpute. i atunci, cine sunt? Cine l urte att de mult? Swain fcu un semn cu mna, ca i cum ar fi dat la o parte ntrebarea. nc ceva, spuse el. Poate prea puin deplasat, dar eu cred c am numrat greit. Cte mesaje au fost? ase, zise Reacher.

Nu, spuse Swain. Eu cred c au fost apte. Unde e al aptelea? Nendick, zise Swain. Eu cred c Nendick a livrat al doilea mesaj i a fost al treilea. Voi l-ai prins pe Nendick la patruzeci i opt de ore dup ce ai ajuns aici, ceea ce a fost destul de rapid. Dar, cu tot respectul, am fi ajuns i noi la el, mai devreme sau mai trziu. Era inevitabil. Dac nu erau ngrijitorii, trebuiau s fie benzile. Aa c am fi ajuns acolo. i ce am fi gsit? Nendick nu era doar un sistem de livrare. Era un mesaj n sine. A artat de ce sunt capabili aceti oameni. Presupunnd c Armstrong era ntiinat, ar fi fost destul de zdruncinat de poveste. Atunci, sunt nou mesaje, zise Neagley. Pe aceleai criterii, ar trebui s adugm situaiile din Minnesota i Colorado. Absolut, spuse Swain. nelegei ce vreau s spun? Totul are ca scop teama. Fiecare micare a lor. S presupunem c Armstrong ar fi fost ntiinat tot timpul. Cnd primete primul mesaj, este ngrijorat. Primim noi al doilea mesaj, i el este i mai ngrijorat. Dm de urma sursei mesajului, iar el ncepe s se simt mai bine, dar totul devine i mai ru, pentru c l gsim pe Nendick paralizat de team. Apoi, primim ameninarea cu demonstraia i Armstrong se ngrijoreaz din ce n ce mai mult. Are loc demonstraia, iar el este devastat de ct de nemiloas a fost aceasta. Reacher nu spunea nimic. Privea fix podeaua. Credei c sunt mult prea analitic. Reacher cltin din cap, uitndu-se n continuare la podea. Nu, cred c suntei excesiv de analitic. Poate. E posibil. Ce rol au amprentele? Sunt o provocare de un alt tip, zise Swain. O fanfaronad. Un puzzle. O provocare. De genul: Prinde-m dac poi.

Ct timp ai lucrat cu fratele meu? Cinci ani. De fapt, am lucrat pentru el. Am spus cu el, ntr-o ncercare inutil de a cpta un anumit statut. Era un ef bun? Era un ef grozav, zise Swain. Era un tip grozav. i el conducea edinele de observaii aleatorii? Swain aprob din cap. Erau amuzante. Oricine putea spune orice. Contribuia i el? Cu observaii foarte laterale. Reacher ridic privirea. Ai spus c totul a avut ca scop frica, fiecare micare. Apoi, ai spus c amprentele au fost o provocare de alt tip. Asta nseamn c nu totul este la fel, nu? Ceva este diferit. Swain ridic din umeri. A putea s extind concluzia i asupra lor. Amprentele produc teama c aceti indivizi sunt prea inteligeni ca s fie prini. Un alt gen de fric, dar tot fric. Reacher i ndeprt privirea. Rmase tcut. Treizeci de secunde, un minut ntreg. O s cedez, zise el. n cele din urm. O s ajung ca Joe. i port costumul. M-am culcat cu prietena lui. ntlnesc mereu foti colegi ai lui. Aa c acum voi face o observaie lateral aleatoare, aa cum se pare c fcea i el. Care este observaia? ntreb Neagley. Cred c am pierdut ceva, spuse Reacher. C am trecut pe lng ceva, n vitez. Ce anume? Am tot felul de imagini ciudate care mi se nvrt prin cap. De exemplu, secretara lui Stuyvesant fcnd nite chestii la biroul ei.

Ce chestii? Cred c am neles amprenta exact pe dos. Tot timpul am presupus c ei tiau c nu putea fi urmrit. Dar cred c ne nelm total. Cred c este vorba exact de contrariu. Cred c se ateptau s poat fi urmrit. De ce? Pentru c eu cred c treaba asta cu amprenta este exact acelai lucru ca i treaba cu Nendick. M-am ntlnit cu un ceasornicar azi. El mi-a spus de unde provine squalenul. Din ficatul rechinilor, zise Neagley. i de pe nasul oamenilor, spuse Reacher. Acelai produs. Substana aceea uleioas cu care te trezeti pe fa dimineaa este squalen. Exact aceeai formul chimic. i? Aa c eu cred c bieii notri au riscat i nu au avut noroc. S presupunem c alegi la ntmplare un brbat de aizeci sau aptezeci de ani. Care sunt ansele ca acestuia s i se fi luat amprentele, cel puin o dat n via? Destul de mari, cred, zise Neagley. Li se iau amprente tuturor imigranilor. Dac s-a nscut n America, atunci ar fi fost nrolat pentru Coreea sau Vietnam, i i s-ar fi luat amprentele, chiar dac nu ar fi mers pn la urm acolo. I s-ar fi luat amprentele dac ar fi fost vreodat arestat sau dac ar fi lucrat pentru guvern. Sau pentru vreo corporaie particular, spuse Swain. Foarte multe dintre ele solicit luarea amprentelor. Bncile, magazinele, altele. OK, zise Reacher. i atunci, iat care este treaba. Eu nu cred c amprenta este a unuia dintre tipi. Cred c este a cu totul altei

persoane. A unui necunoscut inocent. A cuiva pe care l-au ales la ntmplare. i avea rolul s ne duc direct la acel cineva. n camer se ls tcerea. Neagley l privi fix pe Reacher. De ce? spuse ea. Ca s putem gsi un alt Nendick, rspunse el. Amprenta era pe toate mesajele, iar tipul cruia i aparinea amprenta era i el un mesaj, aa cum spune Swain c a fost Nendick. Noi trebuia s dm de urma amprentei, s-l gsim pe tip i s dm peste o replic exact a situaiei lui Nendick. O victim ngrozit, prea speriat ca s deschid gura i s ne spun ceva. O persoan care s reprezinte chiar ea un mesaj. Dar, din ntmplare, indivizii au dat peste cineva cruia nu i s-au luat niciodat amprentele, aa c noi nu l-am gsit. Dar au fost ase mesaje pe hrtie, spuse Swain. Au trecut probabil douzeci de zile ntre momentul n care a fost pus primul la pot i cel n care a fost lsat ultimul, acas la Froelich. Asta ce nseamn? C toate mesajele au fost pregtite dinainte? Mi se pare o planificare prea avansat. Este posibil, zise Neagley. Este posibil s fi printat zeci de variante, cte una pentru fiecare eventualitate. Nu, spuse Reacher. Eu cred c le-au printat pe rnd. Cred c au inut amprenta la ei tot acest timp. Cum? ntreb Swain. Au rpit pe cineva i l-au inut ostatic? L-au ascuns undeva? l iau peste tot cu ei? Nu se poate, zise Neagley. Nu aveau cum s se atepte ca noi s l gsim, dac nu era acas. Omul este acas, spuse Reacher. Dar degetul lui, nu. Nimeni nu mai zise nimic. Pornete un computer, continu Reacher. Caut n CNII cuvntul deget.

Avem un birou de teren mare n Sacramento, spuse Bannon. Trei ageni sunt deja mobili. i un doctor. Vom afla ntr-o or. De data aceasta, Bannon venise la ei. Erau n camera de edine a Serviciului Secret, Stuyvesant n capul mesei, Reacher, Neagley i Swain pe o parte a mesei, iar Bannon singur, pe cealalt. Este o idee bizar, zise Bannon. Cum au fcut? L-au inut n frigider? Probabil, spuse Reacher. l las s se nclzeasc puin, i-l freac de nas, l apas pe hrtie. Exact cum face secretara lui Stuyvesant cu tampila ei. Probabil c s-a uscat puin, cu timpul, de aceea procentajul de squalen este din ce n ce mai mare. Care sunt implicaiile? ntreb Stuyvesant. Presupunnd c ai dreptate? Reacher se strmb. Putem s schimbm una dintre presupunerile noastre majore. Acum a spune c amndoi au amprentele la dosar i c amndoi au purtat mnui de latex. Doi renegai, zise Bannon. Nu neaprat de la noi, spuse Stuyvesant. Atunci, explic ceilali factori, replic Bannon. Stuyvesant rmase tcut. Bannon ridic din umeri. Haidei, spuse el. Avem o or. i nu vreau s pierd timpul cutnd acolo unde nu trebuie. Convingei-m. Dovedii-mi c e vorba de nite ceteni particulari, care l urmresc pe Armstrong, personal. Stuyvesant i arunc o privire lui Swain, dar acesta nu spuse nimic. Timpul trece, zise Bannon.

Nu este contextul ideal, spuse Swain. Bannon zmbi. De ce, nu vorbeti dect fa de cei care sunt deja de acord cu tine? Nimeni nu spuse nimic. Nu avei nici o dovad, spuse Bannon. Cui i pas de un vicepreedinte? Vicepreedintele este un nimeni. Cum era, o gleat cu scuipat cald? Caraf, zise Swain. John Nance Garner a spus c vicepreedintele nu valoreaz nici ct o caraf cu scuipat cald. L-a mai numit roata de rezerv a automobilului guvernului. El a fost primul vicepreedinte al lui FDR. John Adams l-a numit cea mai nensemnat funcie inventat vreodat de om, iar el a fost primul vicepreedinte din istorie. i atunci, cine e interesat s mpute un cauciuc de rezerv sau o caraf insignifiant cu scuipat? D-mi voie s ncep cu nceputul, spuse Swain. Ce face un vicepreedinte? St degeaba, zise Bannon. Sper s moar eful. Swain aprob din cap. Altcineva a spus c slujba de vicepreedinte nseamn n principal ateptare. Pentru eventualitatea n care preedintele moare, sigur, dar, mai des, pentru a candida chiar el, dup trecerea celor opt ani. Dar, pe termen scurt, ce este vicepreedintele? Habar n-am, spuse Bannon. El se afl acolo ca s fie un candidat, zise Swain. Cam la asta se reduce totul. Viaa lui conteaz din momentul n care este numit candidat, n var, i pn n ziua alegerilor. Este util timp de maxim patru sau cinci luni. ncepe dorind s fie ales, pentru campanie. La mijlocul verii, toat lumea s-a plictisit deja

de moarte de candidaii la preedinie, aa c preiau sarcina de a da un pic de avnt campaniilor candidailor la vicepreedinie. Brusc, avem alt subiect de discuie. Alt subiect de analizat. Ne uitm la calitile i la trecutul lor. Ne imaginm cum vor echilibra campania. Asta e funcia lor iniial. Echilibru i contrast. Orice nu este candidatul la preedinie este candidatul la vicepreedinie, i viceversa. Tnr, btrn, agitat, monoton, nordist, sudist, prost, inteligent, dur, blnd, bogat, srac. Am neles imaginea, spuse Bannon. Deci, acesta este rolul lui, zise Swain. Iniial, el este doar o fotografie i o biografie. Este un concept. Dup care ncep ndatoririle sale. Evident, trebuie s aib talente electorale. Rolul lui este acela de cine de atac. Trebuie s fie capabil s spun lucrurile pe care candidatul la preedinie nu are voie s le spun. Dac acea campanie presupune un atac sau o critic dur, candidatul la vicepreedinie este cel care le pronun. ntre timp, candidatul la preedinie st deoparte i pozeaz n om de stat. Apoi au loc alegerile, candidatul la preedinie merge la Casa Alb, iar vicepreedintele este ascuns n debara. Utilitatea lui s-a ncheiat n prima mari din noiembrie. Armstrong a fost bun la chestiile de genul acesta? A fost excelent. Adevrul este c a fost un combatant electoral foarte negativist, dar sondajele nu au reflectat asta, pentru c a avut grij s-i pstreze tot timpul pe fa zmbetul acela plcut. Adevrul este c a fost de-a dreptul criminal. i crezi c a clcat pe btturi suficieni oameni, ca s fie asasinat? Swain aprob din cap.

La asta lucrez acum. Analizez fiecare discurs i fiecare comentariu, stabilesc corespondena ntre atacurile lui i profilul psihologic al celor pe care i-a atacat. Situarea n timp e cea care conteaz, zise Stuyvesant. Nimeni nu are ce comenta, n privina asta. A fost n Parlament timp de ase ani i n Senat ali ase, i nu tiu dac a primit vreo scrisoare rutcioas. Toat chestia asta a fost declanat de ceva recent. Iar trecutul lui recent este reprezentat de campanie, spuse Swain. Nimic altceva, n trecutul lui mai ndeprtat? ntreb Bannon. Swain cltin din cap. Suntem acoperii din patru pri, zise el. Prima i cea mai recent acoperire o reprezint chiar verificarea voastr, a FBIului, fcut atunci cnd a fost nominalizat. Avem o copie a ei; nu arat nimic. Apoi, avem cercetrile fcute de opoziie, din cealalt campanie, din aceasta i de la ambele lui candidaturi pentru Congres. Oamenii ia au spat mult mai adnc dect voi. Iar Armstrong a ieit i de data asta curat. Sursele din Dakota de Nord? Nimic, spuse Swain. Am discutat cu toate ziarele de acolo, de fapt. Jurnalitii locali tiu totul, i nu am gsit nimic n neregul cu tipul sta. Prin urmare, e vorba de campanie, zise Stuyvesant. A suprat pe cineva. Pe cineva care are arme ale Serviciului Secret, spuse Bannon. Pe cineva care tie despre interfaa dintre Serviciul Secret i FBI. Pe cineva care tie c nu poi trimite nimic prin pot vicepreedintelui fr ca scrisoarea s treac mai nti prin

biroul Serviciului Secret. Cineva care a tiut unde locuia Froelich. Ai auzit vreodat de testul raei? Dac arat ca raa, mcne ca raa, merge ca raa? Stuyvesant nu zise nimic. Bannon se uit la ceas. i scoase telefonul mobil din buzunar i l puse pe mas, n faa lui. Telefonul rmase acolo, tcut. Eu rmn la teoria mea, zise el. Numai c acum afirm c amndoi indivizii sunt de-ai votri. Mai exact, dac telefonul sta sun i se dovedete c Reacher are dreptate. Telefonul sun chiar n clipa aceea. Setase soneria pe o mic interpretare piigiat a unei faimoase uverturi clasice. Suna ridicol n nemicarea sumbr din camer. l ridic i aps butonul de pornire. Melodia prosteasc ncet. Probabil c spusese cineva efu' ?, pentru c el zise da i apoi ascult, nu mai mult de opt sau nou secunde, dup care nchise telefonul i l puse napoi n buzunarul sacoului. Sacramento? ntreb Stuyvesant. Nu, rspunse Bannon. Local. Au gsit carabina. l lsar pe Swain acolo i plecar spre laboratoarele FBI din Cldirea Hoover. Se strnsese un grup de experi. Toi artau ca Swain, tipi cu alur de universitari sau de oameni de tiin, adui acolo pe nepus mas. Erau mbrcai ca nite familiti care se ateptaser s stea nemicai n faa televizorului, la un meci de fotbal, pentru restul zilei. Doi dintre ei buser deja nite bere. Se vedea clar. Neagley l cunotea vag pe unul dintre ei, de la instructajul ei n laboratoare, fcut cu muli ani n urm. Era o Vaime Mk2? ntreb Bannon. Categoric, spuse unul dintre tehnicieni. Avea seria pe ea? Tipul neg din cap. tears cu acid.

Putei face ceva? Tipul neg din nou din cap. Nu, zise el. Dac ar fi fost un numr tanat, am fi putut ptrunde dedesubt i am fi gsit suficiente cristale distruse n metal ca s recuperm numrul, dar Vaime folosete procedeul de gravare, n loc de tanare. Nu putem face nimic. Unde e acum? O testm pentru amprente, zise omul. Dar nu sunt sperane. Nu am gsit nimic la fluoroscop. Nimic la laser. A fost tears. Unde a fost gsit? n depozit. n spatele uii uneia dintre camerele de la etajul trei. Probabil c acolo au ateptat, spuse Bannon. Cam cinci minute, i au ters-o cnd haosul era n toi. Nite indivizi calmi. Tuburi de cartue? ntreb Neagley. Nici unul, spuse tehnicianul. Probabil c le-au strns. Dar avem toate cele patru gloane. Cele trei de azi sunt distruse, din cauza impactului pe suprafee tari. Dar cel din Minnesota este intact. S-a pstrat datorit nmolului. Se duse la o mas de laborator, unde gloanele erau ntinse pe o foaie alb lucioas. Trei dintre ele erau zdrobite de impact, artau ca nite picturi deformate. Unul era cel care-l ratase pe Armstrong i lovise zidul. Celelalte dou erau mnjite de reziduuri negre, din creierul lui Crosetti, respectiv din sngele lui Froelich. Resturile de esut uman se imprimaser pe carcasa de cupru i arseser pe suprafaa fierbinte, sub forma unor modele dantelate caracteristice. Apoi czuser, dup ce gloanele i continuaser zborul i loviser urmtorul obstacol. Zidul din spate, n cazul lui Froelich. Zidul holului interior,

probabil, n cazul lui Crosetti. Glonul din Minnesota arta ca nou. Trecerea prin nmolul de la ferm l curase. Aducei carabina, zise Bannon. O aduser din laborator, avnd nc mirosul aburilor superadezivi care fuseser suflai peste ea, n sperana gsirii unor amprente. Era o arm simpl, solid, lipsit de spectaculozitate, vopsit peste tot cu vopseaua epoxidic neagr din fabricaie. Avea un percutor scurt i gros i o eav relativ scurt, lungit mult de amortizorul dolofan. O lunet puternic era fixat pe ctare. Nu este luneta ei, spuse Reacher. Este o Hensoldt. Vaime folosete lunete Bushnell. Mda, a fost modificat, zise unul dintre tehnicieni. Am notat deja asta. De fabricant? Tipul cltin din cap. Nu cred, spuse el. Lucrtur de calitate, dar nu este a fabricantului. Ce nseamn asta? ntreb Bannon. Nu sunt sigur, zise Reacher. Hensoldt e mai bun dect Bushnell? Nu chiar. Amndou sunt lunete bune. Ca BMW i Mercedes. Ca Nikon i Canon. Atunci, cineva poate s aib o anumit preferin? Nu cineva din ageniile guvernamentale, spuse Reacher. De exemplu, cum ai reaciona dac unul dintre fotografii ti de la locul crimei ar veni i i-ar spune c vrea un Canon, n loc de Nikon-ul pe care i l-ai dat? Probabil c l-a trimite la plimbare. Exact. Ar lucra cu ce are. Aa c nu vd pe nimeni mergnd la armurierul departamentului ca s-i cear s-i fac rost de o

Bushnell de o mie de dolari, doar pentru c o prefer, n locul unei Hensoldt de o mie de dolari. i atunci, de ce schimbarea? Nu sunt sigur, zise Reacher. Poate c s-a stricat. Dac scapi o carabin din mn, poi strica destul de uor o lunet de precizie. Dar un reparator angajat la guvern ar folosi tot o lunet Bushnell. Ei nu cumpr carabine, i-att. Ei cumpr lzi ntregi de piese de rezerv, odat cu carabinele. i dac au rmas fr? Dac lunetele se defecteaz prea des? Atunci, presupun c ar putea folosi o Hensoldt. Lunetele Hensoldt vin, de obicei, cu carabine SIG. Trebuie s v uitai din nou la listele acelea. Aflai dac exist cineva care cumpr carabine Vaime i SIG, pentru lunetitii lor. Carabina SIG este tot cu amortizor? Nu, rspunse Reacher. Atunci, asta e, zise Bannon. O agenie care are nevoie de dou tipuri de carabine cumpr Vaime ca variant cu amortizor i SIG ca variant fr amortizor. Dou tipuri de lunete, ca piese de schimb. Dac rmn fr Bushnell, ncep s foloseasc Hensoldt. Posibil, spuse Reacher. Ar trebui s cercetezi. Ar trebui s ntrebi clar dac a adaptat cineva o lunet Hensoldt la o carabin Vaime. Iar dac nu gseti pe nimeni, ar trebui s ncepi s-i ntrebi pe armurierii comerciali. S ncepi cu cei scumpi. Asteas nite piese rare. Poate fi important. Stuyvesant privea n gol. ngrijorarea i era trdat de umerii grbovii. Ce este? ntreb Reacher. Stuyvesant se uit la el i cltin din cap. Un mic gest resemnat.

Mi-e team c noi cumprm carabine SIG, zise el, ncet. Am avut un lot de SG550, n urm cu cinci ani. Semiautomate, fr amortizor, ca variant alternativ. Dar nu le mai folosim prea mult, deoarece mecanismul automat le face destul de imprecise pentru situaii de aglomeraie. n general, sunt inute n depozit. Acum, folosim peste tot carabine Vaime. Aa c sunt sigur c lzile cu piese de rezerv pentru SIG sunt nc pline. n camer se ls tcerea, pentru o clip. Deodat, telefonul lui Bannon ncepu s sune din nou. Mica uvertur tembel sparse tcerea. Bannon aps pe buton, l duse la ureche, zise mda i ascult. neleg, zise el. Ascult din nou. Doctorul e de acord? ntreb. Ascult iari. neleg, spuse i ascult. Presupun c da, zise apoi, i ascult din nou. OK. nchise telefonul i spuse: La etaj. Era palid. Stuyvesant, Reacher i Neagley l urmar pn la lift i urcar cu el n sala de edine. Bannon se aez n capul mesei, iar ceilali se aezar unul lng cellalt, aproape de captul opus, ca i cum n-ar fi vrut s stea prea aproape de vetile pe care urmau s le primeasc. Dincolo de ferestre, cerul se ntunecase complet. Ziua de Thanksgiving se apropia de final. l cheam Andretti, spuse Bannon. aptezeci i trei de ani, tmplar pensionat, pompier voluntar pensionat. Are nepoate. Din direcia asta a venit presiunea asupra lui. Vorbete? ntreb Neagley. Puin, zise Bannon. Se pare c e fcut dintr-un material ceva mai dur dect Nendick. Cum s-a ntmplat?

Omul frecventeaz un bar de poliiti de lng Sacramento, de pe vremea cnd era pompier. A cunoscut acolo doi indivizi. Erau poliiti? ntreb Reacher. Preau poliiti, rspunse Bannon. Asta a fost descrierea lui. Au ajuns s stea de vorb, s i arate unii altora poze de familie. Au discutat despre ct de putred este lumea asta i despre ce ar face ca s-i protejeze familiile de ea. Omul spune c totul a mers treptat. i? N-a vrut s spun nimic o vreme, dar atunci doctorul nostru s-a uitat la mna lui. Degetul mare de la mna stng fusese ndeprtat chirurgical. Adic nu chiar chirurgical. Ceva ntre retezare i hcuire, spune omul nostru. Dar s-au strduit s lucreze curat. Andretti a rmas la povestea lui cu accidentul de tmplrie. Doctorul a spus c n nici un caz nu fusese tiat cu un ferstru. n nici un caz. Andretti a prut ncntat c era contrazis i atunci a nceput s mai spun cte ceva. Deci? Locuiete singur. E vduv. Cei doi tipi cu aspect de poliiti l-au fcut s-i invite acas. L-au ntrebat ce ar face ca s-i protejeze familia, ct de departe ar merge. Era o ntrebare retoric, la nceput, dar foarte rapid a devenit una real. I-au spus c avea de ales ntre degetul mare i nepoatele lui. L-au pus s aleag. L-au imobilizat i au fcut-o. I-au luat fotografiile i carneelul de adrese. I-au spus c acum tiu cum arat nepoatele lui i unde locuiesc. I-au mai zis c le vor scoate ovarele, la fel cum i tiaser lui degetul. Iar omul i-a crezut, evident. E normal, nu? Tocmai i-o fcuser lui. Au furat un rcitor din buctrie i nite ghea din frigider, ca s transporte degetul. Au plecat, iar el a reuit s ajung la spital.

Tcere n camer. Descrieri? ntreb Stuyvesant. Bannon neg din cap. E prea speriat, zise el. Bieii mei i-au vorbit despre programul de protecie a martorilor, pentru toat familia, dar n-o s se lase convins. Eu cred c n-o s obinem mai mult. Investigaiile criminalistice din cas? Andretti a curat totul, cu atenie. Ei l-au obligat s o fac. L-au privit n timp ce o fcea. Dar la bar? I-a vzut cineva stnd de vorb? O s-ntrebm. Dar asta se-ntmpla acum aproape ase sptmni. Nu-i face sperane prea mari. Nimeni nu mai zise nimic, pentru un interval lung de timp. Reacher? zise Neagley. Ce este? La ce te gndeti? Reacher ridic din umeri. M gndeam la Dostoievski, spuse el. Tocmai am gsit un exemplar din Crima i pedeaps, pe care i l-am trimis cndva lui Joe, cadou de ziua lui. mi amintesc c era ct pe ce s-i trimit Fraii Karamazov, dar m-am rzgndit. Ai citit vreodat cartea? Neagley neg din cap. O parte a ei descrie ce au fcut turcii n Bulgaria, spuse Reacher. Tot felul de violuri i jafuri. Spnzurau prizonierii dimineaa, dup ce i inuser toat noaptea prini cu urechile btute-n cuie, ntr-un gard. Aruncau copiii n aer i i prindeau n baionete. Spuneau c cel mai distractiv era s o fac n faa mamelor. Ivan Karamazov era puternic deziluzionat de toate astea. El spunea c nici un animal nu poate fi att de crud ca omul, att de artist n cruzime. i apoi m-am gndit la tipii tia, cum l-au pus pe Andretti s fac curat n cas, n timp ce ei

priveau. Presupun c a fost nevoit s se descurce cu o singur mn. Probabil c s-a chinuit mult. Dostoievski i-a pus sentimentele ntr-o carte. Eu nu am talentul lui. Aa c acum m gndesc s-i gsesc pe nemernicii tia i s le aplic metodele lor greite, n maniera pe care-or s mi-o permit talentele mele personale. Nu mi-ai fcut impresia unuia care citete, zise Bannon. M descurc, replic Reacher. i a vrea s te previn s nu care cumva s faci pe viteazul, de capul tu. Vorbe mari pentru un agent special. n orice caz, nu vreau aciuni independente. Reacher aprob din cap. Am notat. Bannon zmbi. Ai rezolvat enigma? Care enigm? Noi presupunem c acea carabin Vaime a fost n Minnesota mari i n Dakota de Nord ieri. Astzi este aici, n D.C. Nu au adus-o cu avionul, fr doar i poate, pentru c transportarea unor arme lungi cu un avion comercial las o dr de hrtii de un kilometru lungime. i e prea departe ca s parcurg distana cu maina, n timpul pe care l-au avut. Aa c poate unul dintre indivizi a fost singur n Bismarck, cu acea Heckler&Koch, n timp ce cellalt a venit cu maina din Minnesota pn aici, cu carabina Vaime. n cazul n care au fost amndoi n Bismarck, atunci au dou carabine Vaime, una acolo i una ascuns aici. Iar dac au fost amndoi n Bismarck, dar au numai o Vaime, atunci altcineva le-a adus-o din Minnesota cu maina, caz n care avem de-a face cu trei indivizi, nu cu doi. Nimeni nu zise nimic.

M duc s discut cu Swain, spuse Reacher. Merg pe jos. O s-mi fac bine. Vin cu tine, zise Neagley. *** Erau opt sute de metri de mers, spre vest, pe Pennsylvania Avenue. Cerul era tot lipsit de nori, ceea ce fcea ca noaptea s fie rece. Se vedeau cteva stele prin smogul oraului, i strlucirea portocalie a felinarelor de strad. O lun mic n deprtare. Nici un fel de trafic. Trecur pe lng Triunghiul Federal, i cldirea masiv a Trezoreriei se apropie. Barierele rutiere ctre Casa Alb dispruser. Oraul revenise la normal. Parc nu se ntmplase nimic. Te simi bine? ntreb Neagley. nfrunt realitatea, zise Reacher. mbtrnesc. ncetinesc, din punct de vedere mintal. Am fost foarte ncntat c am ajuns la Nendick att de repede, dar ar fi trebuit s ajung la el imediat. Aa c, de fapt, am fost ngrozitor. La fel cu amprenta. Ne-am chinuit ore ntregi cu amprenta aia blestemat. Zile n ir. Am nvrtit-o pe toate prile, ca s nelegem ce e cu ea. i n-am vzut nici o clip intenia real. Dar am ajuns acolo, n cele din urm. Iar eu m simt vinovat, ca de obicei. De ce? Eu i-am spus lui Froelich c se descurca bine, zise Reacher. Dar ar fi trebuit s-i spun s dubleze santinelele de pe acoperi. Un tip pe margine, unul n casa scrii. Asta poate c ar fi salvato.

Neagley tcu. ase pai, apte. Era sarcina ei, nu a ta, spuse ea. Nu te simi vinovat. Nu eti responsabil pentru toat lumea de pe glob. Reacher nu zise nimic. Continu s mearg. Iar ei s-au dat drept poliiti, zise Neagley. Ar fi trecut de dou santinele la fel de uor ca de una. Ar fi trecut i de o duzin de santinele. De fapt, chiar au trecut de o duzin de santinele. De mai mult de att. Altfel nu se poate. ntreaga zon era plin de ageni. Nu se putea face nimic n plus. Se mai ntmpl i porcrii. Reacher nu zise nimic. Dac erau dou santinele, ar fi fost ucise amndou, spuse Neagley. Un mort n plus n-ar fi ajutat pe nimeni. ie i se pare c Bannon arat ca un poliist? ntreb Reacher. Tu crezi c sunt trei tipi? ntreb Neagley, n loc de rspuns. Nu. n nici un caz. E o echip de doi oameni. Bannon nu vede ceva foarte evident. Ceea ce se ntmpl des, cu o minte ca a lui. Ce anume nu vede? i se pare c arat ca un poliist? Neagley zmbi uor. Exact ca un poliist, zise ea. Probabil c a fost poliist nainte s intre n Birou. Ce l face s arate ca un poliist? Totul. Fiecare amnunt. E n porii lui. Reacher rmase tcut, mergnd mai departe. E vorba de ceva ce a spus Froelich, zise el. Chiar nainte s apar Armstrong. i avertiza oamenii. A spus c e foarte uor s semeni puin cu o persoan fr adpost, dar este foarte dificil s ari exact ca o persoan fr adpost. Cred c la fel e i cu

poliitii. Dac eu mi-a pune un palton de tweed, pantaloni cenuii de flanel, pantofi simpli i a ine ridicat o insign aurie, a arta ca un poliist? Puin. Dar nu ntocmai. Dar tipii tia arat exact ca nite poliiti. Eu l-am vzut pe unul dintre ei i n-am bnuit nimic. i intr i ies de oriunde, fr s-i ntrebe nimeni nimic. Asta ar explica multe, spuse Neagley. Erau ca la ei acas n barul de poliiti, cu Nendick. La fel i cu Andretti. Ca testul cu raa, al lui Bannon, zise Reacher. Arat ca nite poliiti, merg ca nite poliiti, vorbesc ca nite poliiti. i asta ar explica de unde tiau despre ADN-ul de pe plicuri i despre computerul CNII. Poliitii tiu c FBI-ul monitorizeaz toate acele informaii. i armele. Posibil s fi ajuns la echipe SWAT din ealonul doi sau la specialiti ai Poliiei Statale. Mai ales articole recondiionate, cu lunete nestandard. Dar noi tim c nu sunt poliiti. Te-ai uitat la nouzeci i patru de fotografii. tim c nu sunt poliiti din Bismarck, replic Reacher. Poate c sunt poliiti din alt parte. Swain i atepta nc. Prea nefericit, dar nu neaprat din cauza ateptrii. Arta ca un om care atepta veti rele i avea de dat veti rele. Se uit ntrebtor la Reacher i acesta nclin din cap, scurt. Numele lui e Andretti, zise el. n principiu, aceeai situaie ca n cazul lui Nendick. Rezist ceva mai bine, dar nici el nu o s vorbeasc. Swain nu spuse nimic.

E meritul tu, spuse Reacher. Tu ai fcut conexiunea. Iar carabina era o Vaime cu lunet Hensoldt, n loc de Bushnell. Nu sunt specialist n arme de foc, zise Swain. Trebuie s ne spui ce tii despre campanie. Cine e suprat pe Armstrong? Urm o tcere scurt. Apoi, Swain se uit ntr-o parte. Nimeni, zise el. N-am spus adevrul, acolo. Adevrul este c terminasem analiza de cteva zile. A deranjat unele persoane, asta e clar. Dar pe nimeni foarte ru. N-a fost nimic deosebit. i atunci, de ce ai spus-o? Am vrut s-i fac pe cei de la FBI s se rzgndeasc, asta e tot. Eu nu cred c a fost unul dintre noi. Nu-mi place s vd c agenia noastr este tratat aa. Reacher nu zise nimic. Am fcut-o pentru Froelich i Crosetti, zise Swain. Merit mai mult de-att. Deci, ie i spune ceva instinctul, iar noi avem o liniu de unire, spuse Reacher. Cea mai mare parte a cazurilor cu care am avut de-a face erau ceva mai bine fundamentate. Ce facem acum? Cutm n alt parte, zise Neagley. Dac nu e legat de politic, trebuie s fie ceva personal. Nu sunt sigur dac pot s v art chestiile astea, spuse Swain. Ar trebui s fie confideniale. Este ceva ru n ele? Nu, altfel ai fi auzit despre ele n timpul campaniei. i atunci, care e problema? E fidel soiei? ntreb Reacher. Da, rspunse Swain. Ea i e fidel?

Da. E curat, din punct de vedere financiar? Da. Atunci, orice altceva ine de trecutul ndeprtat. Ce ru s-ar produce, dac ne lai s aruncm o privire? Presupun c nici unul. Atunci, s-i dm drumul. Pornir pe coridoarele din spate, ctre bibliotec, dar cnd ajunser acolo, telefonul suna. Swain l ridic i apoi i-l ntinse lui Reacher. Stuyvesant, pentru tine, zise el. Reacher ascult o clip i apoi puse receptorul jos. Vine Armstrong, spuse el. E suprat, nelinitit i vrea s vorbeasc cu toi cei care pot fi gsii, dintre cei care au fost acolo azi. l lsar pe Swain n bibliotec i se ntoarser n camera de edine. Stuyvesant intr un minut mai trziu. Purta tot hainele de golf. Avea nc sngele lui Froelich pe pantofi, mprocat pe margini, negru i uscat. Prea aproape epuizat. i zguduit psihic. Reacher mai vzuse asta. Un om rezist fr probleme douzeci i cinci de ani, i deodat totul se prbuete, ntr-o singur zi teribil. Declicul poate fi provocat de un atentat sinuciga, o prbuire de elicopter, un secret care se afl, violene comise n permisie. Apoi, mainria pedepsirii intr zgomotos n aciune i o carier fr pat, n care cel n cauz nu colectase dect laude, e aruncat la gunoi dintr-un condei, pentru c totul trebuie s fie vina cuiva. E normal s se ntmple i porcrii, dar niciodat n raportul final al unei comisii de anchet.

Vom fi puini pe teren, zise Stuyvesant. Am dat douzeci i patru de ore libere la cei mai muli dintre oameni i n-o s-i chem napoi doar pentru c cel pe care-l protejm nu poate s doarm. Ali doi oameni intrar cinci minute mai trziu. Reacher l recunoscu pe unul dintre ei ca fiind unul dintre lunetitii de pe acoperiuri, iar pe cellalt ca pe unul dintre agenii care supraveghea coada la mncare. Cei doi salutar obosii din cap, se ntoarser i plecar s ia cafea. Se ntoarser cu cte un pahar de plastic pentru toat lumea. Garda personal a lui Armstrong l preceda pe acesta ca un balon invizibil. Intrar n legtur radio cu cldirea cnd el era nc la peste un kilometru deprtare. Un al doilea apel, cnd ajunse n garaj. Se raport naintarea lui pn la lift. Unul dintre ageni intr n zona de recepie i anun c drumul era sigur. Ceilali doi l aduser pe Armstrong nuntru. Procedura fu repetat i la ua slii de edine. Intr primul agent, se uit n jur, vorbi la ncheietura minii i Armstrong intr n camer, pe lng el. Se schimbase n nite haine obinuite, care nu i se potriveau. Pantaloni reiai, un pulover n carouri i o jachet din piele de cprioar. Toate culorile se asortau, iar materialele erau noi i epene. Era prima not fals pe care o vedea Reacher la el. Parc se ntrebase Cum ar trebui s se mbrace un vicepreedinte?, n loc s ia nite haine la nimereal din dulap. Armstrong nclin sobru din cap ctre cei din camer i se ndrept spre mas. Nu vorbi cu nimeni. Prea stnjenit. Tcerea se prelungi, ajungnd s devin chiar jenant. Cum se simte soia dumneavoastr, domnule? ntreb lunetistul.

Reacher i spuse c era ntrebarea perfect, din punct de vedere politic. Era o invitaie de a vorbi despre sentimentele altcuiva, ceea ce era ntotdeauna mai simplu dect s vorbeti despre sentimentele tale. Colegial, ca i cum ar fi spus: Noi suntem toi aici, implicai, aa c hai s vorbim despre cineva care nu este de fa. i transmitea mesajul: Ai ocazia s ne mulumeti c am salvat-o, la fel ca i pe tine. Este foarte zguduit, spuse Armstrong. A fost ceva groaznic. Vrea s tii ct de ru i pare. De fapt, m-a luat la rost. Mi-a spus c nu e corect din partea mea s v supun pe toi riscului. Un rspuns perfect politic, i spuse Reacher. Invita la un singur rspuns: Ne-am fcut datoria, domnule. Este datoria noastr, domnule, zise Stuyvesant. Dac nu erai dumneavoastr, ar fi fost altcineva. Mulumesc, spuse Armstrong. Pentru c suntei att de amabili. i v mulumesc c v-ai comportat att de bine astzi. Amndoi v mulumim. Din adncul inimilor noastre. Nu sunt un tip superstiios, dar acum simt c v sunt dator. Ca i cum nu m-a simi eliberat de obligaii pn nu voi face ceva pentru voi. Aa c nu ezitai s mi-o cerei. Orice. Oficial sau neoficial, colectiv sau individual. Sunt prietenul vostru, pe via. Nimeni nu zise nimic. Vorbii-mi despre Crosetti, zise Armstrong. Avea familie? Lunetistul aprob din cap. Soie i un fiu, zise el. Cred c biatul are opt ani. Armstrong i ndeprt privirea. mi pare foarte ru, zise el. Tcere n camer. Pot s fac ceva pentru ei? ntreb Armstrong. Vom avea grij de ei, rspunse Stuyvesant.

Froelich avea prinii n Wyoming, spuse Armstrong. Singurele rude. Nu era cstorit. Nu avea frai sau surori. Am vorbit cu ai ei mai devreme. Dup ce am discutat cu voi, la Casa Alb. Am simit c era de datoria mea s le transmit personal condoleane. i c trebuia s le cer aprobarea pentru declaraia mea, nainte s vorbesc cu cei de la televiziune. Am considerat c nu puteam prezenta fals situaia, fr permisiunea lor, doar ca o momeal. Dar le-a plcut ideea unui serviciu funerar comemorativ, duminic. Att de mult, nct chiar o vor face. Aa c va avea loc o ceremonie funerar, pn la urm. Nimeni nu zise nimic. Armstrong alese un punct de pe perete i se concentr asupra lui. Vreau s particip, zise el. De fapt, chiar o s particip. Nu pot permite asta, spuse Stuyvesant. Armstrong tcu. Adic, v sftuiesc s nu o facei, se corect Stuyvesant. A fost ucis din cauza mea. Vreau s particip la nmormntarea ei. Mcar att pot face. i vreau s spun i cteva cuvinte. Cred c va trebui s discut din nou cu prinii ei. Sunt sigur c ar fi onorai, dar exist probleme de securitate. i respect prerea, bineneles, spuse Armstrong. Dar chestia asta nu e negociabil. M duc singur, dac trebuie. Chiar a prefera s m duc singur. Aa ceva chiar nu este posibil, zise Stuyvesant. Armstrong aprob din cap. Atunci, gsete trei ageni care s vrea s mearg acolo cu mine. Numai trei. Nu putem transforma totul ntr-un circ. Vom merge i vom pleca rapid, neanunai. Ai anunat deja, la televiziunea naional.

Nu este negociabil, repet Armstrong. Prinii nu vor accepta s transforme totul ntr-un circ. Nu ar fi corect. Aa c, fr pres i fr televiziune. Doar noi. Stuyvesant nu zise nimic. Merg la nmormntarea ei, spuse Armstrong. A fost omort din cauza mea. Froelich cunotea riscurile, zise Stuyvesant. Cu toii le cunoatem. Suntem aici din proprie dorin. Armstrong aprob din cap. Am discutat cu directorul FBI-ului. Mi-a spus c suspecii au scpat. E doar o problem de timp, spuse Stuyvesant. Fiica mea este n Antarctica, zise Armstrong. Va veni aici la mijlocul verii. Temperatura acolo ajunge i la minus douzeci i nou de grade. Va urca poate la minus douzeci i apte, ntr-o sptmn sau dou. Tocmai am vorbit la telefonul prin satelit. Spune c i se pare incredibil de cald. Avem aceeai conversaie de doi ani ncoace. nainte o luam ca pe o metafor. Adic totul e relativ, nimic nu e chiar att de ru, te poi obinui cu orice. Dar acum nu mai tiu dac e aa. Nu cred c voi reui vreodat s trec peste ziua de azi. Sunt n via numai pentru c altcineva a murit. Tcere n camer. Froelich tia ce fcea, spuse Stuyvesant. Suntem cu toii voluntari. A fost minunat, nu-i aa? S m anunai cnd vei dori s-l cunoatei pe nlocuitorul ei.

Nu nc, zise Armstrong. Poate mine. i afl cine vrea s m nsoeasc duminic. Trei voluntari. Prieteni de-ai ei, care ar dori oricum s fie acolo. Stuyvesant rmase tcut. Apoi ridic din umeri. OK, zise el. Armstrong nclin din cap. Mulumesc pentru asta. i mulumesc pentru azi. V mulumesc tuturor. i din partea soiei mele. De fapt, de asta am venit aici. Garda lui personal nelese mesajul i l nsoi spre u. Balonul de securitate invizibil se form n jurul lui, testnd n fa, verificnd n lateral, verificnd n spate. Trei minute mai trziu, un apel radio din maina lui. Era n siguran i pornise spre nord i vest, spre Georgetown. Fir-ar al naibii! spuse Stuyvesant. Acum, peste toate celelalte, i duminic va fi un comar. Nimeni nu se uit la Reacher, cu excepia lui Neagley. Plecar singuri i l gsir pe Swain la recepie. i pusese paltonul. M duc acas, zise el. Peste o or, spuse Reacher. Mai nti ne vei arta dosarele tale.

AISPREZECE Dosarele erau biografice. Dousprezece, n total. Unsprezece erau grmezi de date neprelucrate, de genul unor extrase din ziare, interviuri, depoziii i alte documente primare. Al doisprezecelea era un rezumat cuprinztor al primelor unsprezece. Era gros ca o Biblie medieval i putea fi citit ca o carte. Relata ntreaga poveste a vieii lui Brook Armstrong, i fiecare fapt menionat era urmat de un numr scris ntre paranteze. Numrul indica, pe o scar de la unu la zece, ct de sigur fusese autentificat faptul respectiv. Majoritatea numerelor erau zece. Povestea ncepea pe prima pagin, cu prinii lui. Mama lui crescuse n Oregon, se mutase n Washington pentru colegiu, dup care se ntorsese n Oregon ca s lucreze ca farmacist. i erau prezentai pe scurt prinii i fraii, i era listat ntreaga ei educaie, de la grdini la coala postuniversitar. Primele ei locuri de munc erau nirate cronologic, iar nceperea propriei afaceri n domeniul farmaceutic ocupa trei pagini. nc mai avea firma respectiv i obinea venit de pe urma ei, dar acum se pensionase i era bolnav de ceva despre care se credea c i-ar putea provoca decesul. Era menionat i pregtirea colar a tatlui. Serviciul militar avea o dat de nceput i una de eliberare pe motive medicale, dar nu existau alte detalii. Se nscuse n Oregon i se cstorise cu farmacista n momentul n care revenise. Se mutaser ntr-un sat izolat din colul de sud-vest al statului i folosise banii familiei ca s cumpere o afacere cu cherestea. Proaspeii

cstorii avuseser o fiic la scurt timp dup aceea, iar Brook Armstrong se nscuse doi ani mai trziu. Afacerea familiei prosperase i atinsese o mrime decent. Progresul i dezvoltarea ei ocupau cteva pagini. Ofereau imaginea unui stil de via provincial plcut. Biografia surorii avea un centimetru grosime, aa c Reacher sri peste ea i trecu la colarizarea lui Brook. ncepuse ca toat lumea, cu grdinia. Erau detalii nenumrate. Prea numeroase ca s le acorzi prea mult atenie, aa c rsfoi mai departe, citind doar esenialul. Armstrong trecuse onorabil prin tot sistemul colar local. Fusese bun la sport. Avea note excelente. Tatl lui avusese un atac cerebral i murise chiar nainte ca Armstrong s plece de acas, la colegiu. Afacerea cu cherestea fusese vndut. Farmacia continuase s prospere. Armstrong petrecuse apte ani n dou universiti diferite, mai nti la Cornell, n partea de nord a statului New York, i apoi la Stanford, n California. i lsase prul lung, dar nu se dovedise c ar fi consumat droguri. La Stanford cunoscuse o fat din Bismarck. Erau amndoi absolveni de cursuri postuniversitare n tiine politice. Se cstoriser. i fcuser o cas n Dakota de Nord, iar el i ncepuse cariera politic cu o campanie pentru un loc n sistemul legislativ al statului. Trebuie s plec acas, spuse Swain. Este Thanksgiving i am copii, iar nevast-mea o s-mi fac de petrecanie dac mai ntrzii. Reacher se uit mai departe, la restul dosarului. Armstrong abia ncepuse prima candidatur minor i mai erau nc cincisprezece centimetri de foi de parcurs. Le rsfoi cu degetul. Nimic care s ne ngrijoreze? ntreb el. Nimic, spuse Swain.

Nivelul acesta de detalii continu i n rest? E i mai ru. O s aflu ceva, dac stau s citesc toat noaptea? Nu. Totul a fost folosit n campania din vara asta? Swain aprob din cap. Sigur. Este o biografie grozav. De aceea a i fost ales. De fapt, foarte multe detalii le-am aflat datorit campaniei. i eti sigur c nimeni nu a fost deosebit de deranjat din cauza campaniei? Sunt sigur. i atunci, de unde vine acel sentiment al tu? Cine l urte att de mult pe Armstrong, i de ce? Nu tiu exact, zise Swain. Este doar o senzaie. Reacher aprob din cap. OK, spuse el. Du-te acas. Swain i lu paltonul i plec grbit, iar Reacher se uit pe srite la anii rmai. Neagley rsfoia masivul material surs. Amndoi renunar dup o or. Concluzii? ntreb Neagley. Swain are o slujb foarte plictisitoare, zise Reacher. Ea zmbi. De acord. Dar ceva mi sare n ochi. Ceva ce lipsete din materialele astea, nu ceva ce este aici. Campaniile sunt dure, nu? Aceti oameni ar folosi orice lucru din trecutul lui Armstrong, care i-ar pune ntr-o lumin favorabil. De exemplu, mama lui. Avem detalii nenumrate despre diplomele ei de la colegiu i despre afacerea cu farmacia. De ce? Ca s atrag femeile independente i micii afaceriti.

OK, apoi avem detalii despre faptul c este bolnav. De ce? Pentru ca Armstrong s treac drept un fiu iubitor. Foarte ndatoritor i plin de valori familiale. Asta l umanizeaz. i autentific afirmaiile lui privind sistemul de sntate. i avem o mulime de amnunte despre compania de cherestea a tatlui. Adresate din nou susintorilor din lumea afacerilor. Nemaivorbind c amnuntele astea ating i preocuprile legate de mediu. Copaci, tierea pdurilor i restul. Armstrong poate spune c are cunotine practice. A trit asta. Exact, zise Reacher. Oricare ar fi subiectul, oricare ar fi clientela, ei gsesc un motiv ca s profite. i? Au srit peste serviciul militar. Ceea ce e ciudat, pentru c de obicei le place la nebunie chestia asta, ntr-o campanie electoral. n mod normal, dac tatl tu a fost militar de carier, o strigi de pe acoperiuri, ca s mai punctezi ntr-un domeniu esenial. Dar aici nu exist nici un fel de detalii. S-a nrolat, a fost lsat la vatr. Asta este tot ce tim. nelegi ce vreau s spun? Un noian de detalii, n toate celelalte privine, dar nu i n acest caz. Sare n ochi. Tatl lui a murit cu muli ani n urm. Nu conteaz. Ar fi speculat asta, dac ar fi avut ceva de ctigat. i ce este cu acea lsare la vatr pe motive medicale? Dac ar fi fost o ran, n mod sigur ar fi profitat de asta. Chiar i de un accident la instrucie. Tipul ar fi fost un mare erou. tii ceva? Mie nu-mi plac lsrile la vatr pe motive medicale neexplicate. tii cum era. Nu te face s-i pui ntrebri?

Cred c da. Dar nu poate fi stabilit o legtur. S-a ntmplat nainte ca Armstrong s se nasc. Iar tipul a murit cu aproape treizeci de ani n urm. i, ai spus-o chiar tu, povestea asta a fost declanat de ceva ce a fcut Armstrong n campania electoral. Reacher aprob din cap. Dar tot a vrea s aflu mai multe despre asta. Presupun c am putea s l ntrebm direct pe Armstrong. Nu e cazul, zise Neagley. Pot afla eu, dac ii neaprat. Pot s dau cteva telefoane. Avem o mulime de relaii. Cei care ncearc s prind o slujb la noi, atunci cnd se pensioneaz, sunt interesai, n general, s fac mai nti o impresie bun. Reacher csc. OK, f-o. Diminea, la prima or. O s-o fac n noaptea asta. Armata nc mai lucreaz douzeci i patru de ore pe zi. Nu s-a schimbat nimic de cnd ne-am retras noi. Ar trebui s dormi. Nu-i ceva urgent. Eu nu mai dorm deloc. Reacher csc din nou. Ei bine, eu da. O zi proast, zise Neagley. Reacher aprob din cap. Ct se poate de proast. Aa c d telefoanele, dac vrei, dar nu m trezi ca s-mi spui ce-ai aflat. mi povesteti diminea. *** Ofierul de serviciu din tura de noapte le fcu rost de o main cu care s se ntoarc la motelul din Georgetown, iar Reacher se duse direct n camera lui. Era linitit i goal. Fusese curat i

aranjat, patul fcut. Cutia lui Joe dispruse. Se aez n fotoliu pentru o clip i se ntreb dac Stuyvesant se gndise s anuleze rezervarea lui Froelich. Apoi, tcerea nopii l aps i fu copleit de senzaia c ceva nu era acolo. O senzaie de absen. Lucruri care ar fi trebuit s fie acolo, i nu erau. Despre ce era vorba? Despre Froelich, bineneles. i era dor de ea. Ea ar fi trebuit s fie acolo, i nu era. Fusese acolo, ultima dat cnd el se aflase n camer. Chiar n acea diminea, devreme. Astzi este ziua n care vom ctiga sau vom pierde, spusese ea. nfrngerea iese din calcul, rspunsese el. Ceva nu era acolo. Poate era vorba chiar de Joe. Poate de multe alte lucruri. O mulime de lucruri lipseau din viaa lui. Lucruri nefcute, lucruri nespuse. Care anume? Poate c era vorba doar de cariera militar a tatlui lui Armstrong, pe care o avea n minte. Dar poate era mai mult de att. Ce altceva lipsea? nchise ochii i ncerc s i dea seama, dar nu vzu altceva dect evantaiul roz din sngele lui Froelich arcuindu-se n lumina soarelui. Aa c deschise din nou ochii, se dezbrc i fcu du pentru a treia oar n acea zi. Se trezi privind fix cdia, ca i cum s-ar fi ateptat s o vad nroindu-se. ns ea rmase curat i alb. Patul era rece i tare, iar cearafurile tari din cauza apretului. Se bg n pat, singur, i se uit o or ntreag fix n tavan, gndindu-se. Apoi se deconect brusc i i impuse s adoarm. l vis pe fratele lui plimbndu-se i inndu-se de mn cu Froelich, n jurul lui Tidal Basin, vara. Lumina era blnd i aurie, iar din gtul ei curgea snge, n aerul cald i nemicat, ca o panglic roie plpitoare, la un metru i jumtate deasupra pmntului. Plutea acolo, nederanjat de mulimea care trecea pe lng ei, formnd un cerc cu raz de un kilometru, cnd ea i

Joe ajunser din nou n locul din care porniser. Apoi, ea se transform n Swain, iar Joe n poliistul din Bismarck. Paltonul poliistului flutura deschis n timp ce mergea, iar Swain spunea cred c am numrat greit tuturor celor cu care se ntlnea. Apoi, Swain se transform n Armstrong. Armstrong zmbea, cu zmbetul lui larg de politician, i spunea mi pare att de ru, iar poliistul se ntoarse, scoase o carabin lung de sub paltonul lui fluturnd, acion ncet percutorul i l mpuc pe Armstrong n cap. Nu se auzi nici un sunet, pentru c arma avea amortizor. Nici un sunet, nici atunci cnd Armstrong czu n ap i se ndeprt, plutind. La ora ase primi apelul de deteptare de la recepie, iar un minut mai trziu se auzi un ciocnit la u. Reacher cobor din pat, i nfur un prosop n jurul taliei i se uit pe vizor. Era Neagley, care-i adusese cafea. Era mbrcat i gata de plecare. Reacher deschise, apoi se aez pe pat i ncepu s bea din cafea, n timp ce Neagley traversa culoarul ngust care ducea la fereastr. Era ncordat. Arta ca i cum ar fi but cafea toat noaptea. OK, tatl lui Armstrong? zise ea, ca i cum i-ar fi pus singur ntrebarea. A fost ncorporat chiar la sfritul rzboiului din Coreea. Nu a activat n serviciul activ. Dar a trecut prin instructajul de ofier, a ajuns sublocotenent i a fost repartizat la o companie de infanterie. Erau cantonai n Alabama, ntr-un loc care a disprut demult. Au primit ordinul s se pregteasc pentru o lupt despre care tiau cu toii c se terminase deja. i tii ce nseamn asta, nu? Reacher aprob din cap, somnoros. Sorbi din cafea. Un idiot de cpitan care organizeaz concursuri nesfrite, zise el. Puncte pentru asta, puncte pentru ailalt, bonificaii

peste tot, la sfritul lunii Compania B poate s in steagul n cazarm, pentru c i-a fcut praf pe cei din Compania A. Iar Armstrong senior ctiga, de obicei, spuse Neagley. i inea din scurt unitatea. Dar avea o problem de temperament. Era imprevizibil. Dac greea cineva i pierdea puncte, era posibil s nnebuneasc de furie. S-a ntmplat de cteva ori. Nu doar obinuitele prostii ale ofierilor. n rapoarte sunt menionate accese necontrolate de furie. Mergea mult prea departe, ca i cum nu s-ar fi putut stpni. i? I-au trecut-o cu vederea de dou ori. Nu era ceva constant. Simple episoade. Dar a treia oar a fost vorba de un abuz fizic grav i l-au dat afar. Au muamalizat totul. I-au oferit o lsare la vatr pe motive psihologice, au catalogat-o drept stres de lupt, chiar dac nu fusese niciodat ofier combatant. Reacher se strmb. Probabil c avea prieteni. Cum ai avut i tu, dac ai reuit s ptrunzi att de adnc n arhive. Am stat la telefon toat noaptea. Stuyvesant o s fac apoplexie cnd o s vad nota de plat de la hotel. Cte victime individuale? Aa m-am gndit i eu, iniial, dar putem s uitm de ei. Au fost trei, cte unul pentru fiecare incident. Unul a fost ucis n aciune n Vietnam, altul a murit cu zece ani n urm n Palm Springs, iar al treilea are peste aptezeci de ani i locuiete n Florida. O fundtur, spuse Reacher. Dar explic de ce nu au inclus asta n materialele electorale. Reacher aprob din cap. Sorbi din cafea.

Exist vreo posibilitate ca Armstrong s-i fi motenit temperamentul? Froelich spunea c l-a vzut furios. sta a fost al doilea gnd care mi-a trecut prin minte, zise Neagley. E ct se poate de posibil. A existat ceva mocnind sub suprafa, atunci cnd a insistat s mearg la nmormntarea ei, nu? Dar presupun c impresia de ansamblu ar fi ieit deja la iveal, de mult. Tipul a candidat pentru post, la un nivel sau altul, toat viaa lui. Iar toate acestea au nceput odat cu campania electoral din vara asta. Am czut deja de acord n privina asta. Reacher aprob din cap, fr convingere. Campania electoral, repet el. nepeni, cu ceaca de cafea n mn. Se uit fix la perete, un minut ntreg, dou. Ce este? ntreb Neagley. El nu rspunse. Se ridic i se duse la fereastr. Trase la o parte draperiile i se uit la feliile i fiile de Washington D.C. ce se ntindeau sub cerul cenuiu al rsritului. Ce a fcut Armstrong n campanie? ntreb el. O mulime de lucruri. Ci reprezentani are New Mexico? Nu tiu, zise Neagley. Cred c trei. i tii dup nume? Nu. L-ai recunoate pe vreunul dintre ei pe strad? Nu. Oklahoma? Nu tiu. Cinci? ase, cred. tii numele vreunuia?

Unul dintre ei este un nemernic, asta tiu sigur. Dar nu-mi amintesc numele lui. Senatori din Tennessee? Unde vrei s-ajungi? Reacher se uita pe fereastr. Cred c ne-am molipsit de washingtonit, zise el. Am fost cu toii atini de ea. Nu ne uitm la chestia asta ca nite oameni obinuii. Pentru aproape toat lumea din ar, toi aceti politicieni sunt nite nimeni. Ai spus-o chiar tu. Ai spus c te intereseaz politica, dar nu tii pe dinafar numele tuturor celor o sut de senatori. i majoritatea oamenilor sunt de o mie de ori mai puin interesai ca tine. Majoritatea oamenilor nu ar recunoate un senator-secund dintr-un alt stat nici dac ar veni la ei i le-ar trage o palm. Iar Froelich a recunoscut, efectiv, c nimeni nu mai auzise de Armstrong pn atunci. i? i Armstrong a fcut un lucru total fundamental i elementar, n campanie. S-a plasat n vizorul publicului, la nivel naional. Pentru prima oar n viaa lui, oameni obinuii din afara statului su i din afara cercului su de prieteni i-au vzut faa. I-au auzit numele. Pentru prima dat. Cred c nu exist nimic mai fundamental de att. n ce sens? S presupunem c faa lui a ajuns la cineva din trecut. Absolut din senin. Ca un oc brusc. De exemplu? De exemplu, poate c eti un tip care a fost plmuit, cu mult timp n urm, de un tnr care i-a pierdut firea. O situaie de genul acesta. Poate ntr-un bar, poate din cauza unei fete. Poate te-a umilit, prin asta. Nu l-ai mai vzut niciodat de atunci, dar incidentul i-a mocnit n minte, de atunci ncoace. Anii trec i,

dintr-odat, tipul apare n toate ziarele i la televizor. Este politician i candideaz pentru postul de vicepreedinte. Nu ai mai auzit de el pn atunci pentru c nu urmreti C-SPAN[9] sau CNN. Dar acum, iat-l, peste tot, n faa ta. Ce faci, atunci? Dac te-ai pricepe la politic, ai putea suna la opoziie i ai da totul pe fa. Dar tu nu te pricepi la politic, pentru c acum e prima dat cnd l vezi de la btaia aceea n bar, cu mult timp n urm. i atunci, ce faci? Vederea lui i readuce totul n minte. i totul a mocnit n timpul sta. Te gndeti la un fel de rzbunare? Reacher aprob din cap. Ceea ce ar explica ideea lui Swain c se dorete ca Armstrong s sufere. Dar poate c Swain nu s-a uitat unde trebuia. Poate c toi am fcut la fel. Pentru c este posibil s nu aib legtur cu Armstrong, ca politician. Poate c are legtur cu Armstrong ca om. Poate c legtura este cu adevrat personal. Neagley se opri din plimbat i se aez pe fotoliu. Cam tras de pr, zise ea. Oamenii trec peste anumite lucruri. Nu? n general. Reacher se uit la ea. Tu nu ai trecut peste ceea ce te-a fcut s nu-i plac s fii atins. n camer se ls tcerea. OK, zise ea. Oamenii normali trec peste astfel de lucruri. Oamenii normali nu rpesc femei, nu taie degete i nu ucid oameni inoceni. Ea aprob din cap. OK, spuse Neagley. E o teorie. Dar unde ne conduce ea? Poate chiar la Armstrong, zise Reacher. ns asta ar fi o conversaie dificil, cu un vicepreedinte ales. i i-ar aminti el,

oare? Dac a motenit temperamentul care a dus la scoaterea din armat a tatlui lui, este posibil s fi fost implicat n zeci de bti, pe vremuri. Este un tip solid. Putea s fac prpd ntr-o mulime de locuri nainte s se tempereze. Soia lui? Sunt mpreun de mult timp. Reacher nu zise nimic. E timpul s-o lum din loc, spuse Neagley. Ne ntlnim cu Bannon la apte. i spunem? Nu, rspunse Reacher. Oricum, nici n-ar vrea s aud. Du-te i f un du, zise Neagley. Reacher aprob din cap. nc ceva, nainte de asta. Ceva ce m-a inut treaz o or ntreag, azi-noapte. M scie. Ceva ce nu e aici sau ceva ce nu a fost fcut. Neagley ridic din umeri. OK, spuse ea. O s m gndesc la asta. Iar acum, bag vitez. Reacher se mbrc cu ultimul dintre costumele lui Joe. Era gri nchis i fin ca mtasea. Folosi ultima cma curat, apretat i alb ca zpada. Ultima cravat era albastru nchis, cu un model micu repetat. Cnd te uitai foarte de aproape, vedeai c fiecare element al modelului era o diagram a unui juctor la aruncare, innd o minge de baseball i pregtindu-se de o aruncare neltoare. Se ntlni cu Neagley n hol, mnc o brio la bufet i lu o ceac de cafea cu el n Town Car-ul Serviciului Secret. Ajunser n sala de edine cu ntrziere. Bannon i Stuyvesant erau deja acolo. Bannon era mbrcat tot ca un poliist. Stuyvesant purta din nou costumul Brooks Brothers. Reacher i Neagley lsar un scaun liber ntre ei i Stuyvesant. Bannon se

uit lung la locul gol, ca i cum acesta ar fi simbolizat absena lui Froelich. FBI-ul nu va avea ageni n Grace, Wyoming, zise el. O cerere special a lui Armstrong, prin intermediul directorului. Nu vrea un circ acolo. Mie mi convine, spuse Reacher. V pierdei timpul, zise Bannon. Noi acceptm asta numai pentru c vrem s o facem. Bieii ri tiu cum merge treaba. Sunt din bran. Vor nelege c declaraia lui a fost o curs. i atunci, nu vor aprea. Reacher aprob din cap. Nu va fi prima cltorie pe care o fac degeaba. Te previn mpotriva oricrei aciuni independente. Dac-ar fi s te ascult, nu va avea loc nici o aciune. Bannon aprob din cap. Au venit testele balistice, zise el. Carabina pe care am gsito n depozit este, n mod sigur, aceeai arm cu care s-a tras glonul din Minnesota. i cum a ajuns acolo? ntreb Stuyvesant. Am consumat peste o sut oameni-or, noaptea trecut, spuse Bannon. Tot ce v pot spune sigur este cum nu a ajuns aici. Nu a venit cu avionul. Am verificat toate sosirile zborurilor comerciale, n opt aeroporturi, i nu exist arme de foc declarate. Apoi am cercetat toate avioanele particulare care au aterizat n aceleai opt aeroporturi. Nimic care s strneasc suspiciuni. n concluzie, au adus-o cu maina? zise Reacher. Bannon aprob din cap. Dar ntre Bismarck i D.C. sunt peste dou mii de kilometri. Asta nseamn minim douzeci de ore, chiar dac mergi ca

nebunul. Adic ceva imposibil, innd cont de intervalul dintre evenimente. Concluzia este c aceast carabin nu a fost niciodat n Bismarck. A venit direct din Minnesota, ceea ce nseamn puin peste 1 750 de kilometri, n patruzeci i opt de ore. i bunica ta putea reui asta. Bunica mea nu tie s conduc, zise Reacher. Tot mai crezi c sunt trei indivizi? Bannon neg din cap. Nu, ne-am gndit mai bine i rmnem la doi. Totul se leag mai bine aa. Noi credem c echipa s-a mprit n dou, mari, ntre Minnesota i Colorado, i c au rmas desprii, dup aceea. Tipul care s-a dat drept poliist n Bismarck a acionat singur la biseric. Credem c a avut acolo numai mitraliera. Ceea ce pare raional, pentru c tia c Armstrong ar fi fost acoperit de ageni imediat ce era descoperit puca-momeal. Iar o mitralier este mai util dect o carabin mpotriva unui grup de oameni. n special o H&K MP5. Oamenii notri spun c este la fel de precis ca o carabin, la o sut de metri, i mult mai puternic. Cu ncrctorul cu treizeci de cartue, ar fi trecut prin cei ase ageni i ar fi ajuns destul de uor la Armstrong. i atunci, de ce s-ar mai fi deranjat cellalt tip s vin aici, ntre timp? ntreb Stuyvesant. Pentru c sunt oamenii votri, spuse Bannon. Sunt nite profesioniti adevrai. tiau care le sunt ansele. tiau c nu puteau fi siguri de o lovitur, ntr-un loc anume. Aa c au urmrit programul lui Armstrong i au planificat s se completeze unul pe cellalt, aa nct s acopere toate variantele. Stuyvesant nu zise nimic.

Dar ieri erau mpreun, spuse Reacher. Ai spus c primul tip a adus puca Vaime aici, iar eu l-am vzut pe acoperi pe cel din Bismarck. Bannon aprob din cap. Gata cu manevrele alternative, pentru c ieri a fost ultima ocazie bun, pentru o perioad bun de timp. Probabil c tipul din Bismarck a venit cu un avion comercial, la scurt timp dup ce forele aeriene v-au adus pe voi napoi. i atunci, unde e puca H&K? Probabil c a abandonat-o undeva n Bismarck, ntre biseric i avion. Ai gsit-o? Nu, spuse Bannon. Dar cutm n continuare. i cine a fost tipul pe care l-a oprit poliistul, n cartier? Nu-l lum n calcul. Aproape sigur e doar un civil. Reacher cltin din cap. i atunci, tipul sta a ascuns carabina-momeal i apoi a alergat napoi la biseric, cu H&K-ul, de unul singur? Nu vd de ce nu. Ai stat vreodat ascuns, pregtindu-te s mputi pe cineva? Nu, zise Bannon. Eu da, spuse Reacher. i nu e prea amuzant. Trebuie s stai confortabil, relaxat i pregtit. Este o chestie legat de muchi. Ajungi acolo cu mult timp nainte, te instalezi, i reglezi poziia, estimezi distana, verifici vntul, estimezi unghiul de nlare sau coborre, calculezi deviaia glonului. Apoi, stai acolo, privind prin lunet. Respiri uor, i ncetineti btile inimi. i tii ce i doreti n acel moment, mai mult dect orice pe lume? Ce? Pe cineva care s-i pzeasc spatele. Tu te concentrezi numai n fa i ncepi s simi o mncrime n spate. Dac tipii tia sunt nite profesioniti adevrai, aa cum spui tu, n nici

un caz nu ar fi lucrat n turnul bisericii numai unul dintre ei, singur. Bannon rmase tcut. Are dreptate, spuse Neagley. Cea mai bun presupunere ar fi c tipul din cartier era omul de acoperire, care se ntorcea, dup ce ascunsese momeala. Fcea un ocol, departe de gard. Lunetistul se ascundea n biseric, ateptnd ntoarcerea lui. Ceea ce ridic o ntrebare, zise Reacher. Cine a fost pe drumul dinspre Minnesota, n aceste momente? Bannon ridic din umeri. OK, spuse el. Atunci sunt trei. Toi ai notri? ntreb Stuyvesant, pe un ton neutru. Nu vd de ce nu, rspunse Bannon. Reacher cltin din cap. Eti obsedat, spuse el. De ce nu-i arestezi, pur i simplu, pe toi cei care au lucrat vreodat pentru Serviciul Secret? Probabil c au rmas i unii de o sut i ceva de ani, din primul mandat al lui FDR. Noi rmnem la teoria noastr, zise Bannon. Bine, spuse Reacher. Mcar aa nu v am pe cap. Te-am avertizat de dou ori n privina aciunilor independente. Iar eu te-am auzit tot de dou ori. n camer se ls tcerea. Apoi, faa lui Bannon se mblnzi. Arunc o privire spre scaunul gol al lui Froelich. Dei i-a nelege n totalitate motivul. Reacher se uita fix la mas. Sunt doi indivizi, nu trei, spuse el. Sunt de acord cu tine, aa totul se potrivete mai bine. Pentru o chestie ca asta, cea mai bun alegere ar fi un om singur, dar aa ceva nu este niciodat

realizabil practic, aa c rmn doi. Dar nu trei. Un al treilea ar multiplica de o sut de ori riscul. i atunci, ce s-a ntmplat cu carabina? Au trimis-o prin mesagerie, evident, zise Reacher. FedEx, UPS sau alii. Poate chiar USPS. Probabil c au mpachetat-o laolalt cu un set de ferstraie i ciocane i au spus c este o livrare de mostre de scule. O poveste de adormit copiii, ceva de genul sta. Au trimis-o pe adresa unui motel de aici i au ateptat s soseasc. Eu aa a fi fcut. Bannon prea stnjenit. Nu spuse nimic. Se ridic i iei. Ua se nchise n urma lui. n camer era linite. Stuyvesant sttea pe scaunul lui, puin jenat. Trebuie s vorbim, spuse el. Ne concediezi, zise Neagley. El aprob din cap. Bg mna n buzunarul interior al sacoului i scoase dou plicuri albe subiri. Asta nu mai e o anchet intern, zise el. tii asta. A ajuns la proporii mult prea mari. Dar tii c Bannon caut acolo unde nu trebuie. Sper c va ajunge s neleag asta, spuse Stuyvesant. Atunci, poate va ncepe s caute unde trebuie. Pn una-alta, noi l aprm pe Armstrong. ncepnd cu nebunia asta din Wyoming. Asta facem noi. Asta este tot ce putem face. Noi reacionm. Ne aprm. Nu avem baze legale ca s angajm oameni din afar ntr-un rol activ. mpinse primul plic de-a lungul suprafeei lucioase a mesei. i ddu suficient for pentru a-l face s nainteze exact doi metri i s se opreasc n faa lui Reacher. l mpinse apoi pe al doilea, cu o micare mai blnd, nct se opri n faa lui Neagley.

Mai trziu, zise Reacher. Concediaz-ne mai trziu. Mai las-ne i restul zilei. De ce? Trebuie s discutm cu Armstrong. Doar eu i Neagley. Despre ce? Despre ceva important, spuse Reacher i tcu din nou. Chestia despre care am vorbit azi-diminea? l ntreb Neagley. Nu, lucrul pe care l-am avut n minte noaptea trecut. Ceva care lipsea, ceva care n-a fost fcut? El neg din cap. E vorba despre ceva ce nu s-a spus. Ce anume nu s-a spus? Reacher nu rspunse. Lu cele dou plicuri i le mpinse napoi pe mas. Stuyvesant le opri cu palma. Le ridic i le inu o clip n mn, nesigur. Nu pot s v las s vorbii cu Armstrong fr s fiu de fa, zise el. Va trebui s o faci, spuse Reacher. Este singurul mod n care ne va spune ceva. Stuyvesant nu zise nimic. Reacher i arunc o privire. Vorbete-mi despre sistemul potal. De ct timp verificai corespondena lui Armstrong? nc de la nceput, zise Stuyvesant. Din momentul n care a fost ales drept candidat. Asta e procedura standard. Cum funcioneaz? Stuyvesant ridic din umeri. Destul de simplu. La nceput, agenii din casa lui deschideau tot ce se livra acolo, aveam un tip n birourile Senatului care deschidea ce ajungea la ei i un tip n Bismarck, care se ocupa de chestiile locale. ns, dup primele dou mesaje, am centralizat totul aici, pentru mai mult simplitate.

Dar, exceptnd ameninrile, toate celelalte scrisori ajung la el? Evident. l tii pe Swain? Cercettorul? Puin. Ar trebui s-l promovezi. Sau s-i dai o prim. Sau un pupic mare pe frunte. Pentru c e singura persoan de aici care are o idee original n cap. Punndu-ne i pe noi la socoteal. Care-i ideea? Trebuie s-l vedem pe Armstrong. Ct mai curnd posibil. Eu i Neagley, singuri. Apoi, ne vom considera concediai i nu ne vei mai vedea niciodat. i nu-l vei mai vedea nici pe Bannon. Pentru c problema ta va disprea n dou zile. Stuyvesant puse plicurile napoi n buzunar. Era ziua de dup Thanksgiving iar Armstrong se afla ntr-un exil autoimpus fa de problemele publice, dar, cu toate astea, aranjarea unei ntlniri cu el era extrem de problematic. Imediat dup edina de diminea, Stuyvesant, l promovase pe unul dintre cei ase rivali iniiali ai lui Froelich n locul ei, iar tipul era plin de tot felul de prostii gen acum putem face asta aa cum trebuie. Omul i pstr controlul n faa lui Stuyvesant datorit aspectelor sensibile ale problemei, dar arunc n calea lor toate obstacolele posibile. Principala barier era o regul veche de zeci de ani care spunea c nici o persoan protejat nu putea fi lsat singur cu nite vizitatori, fr s fie prezent mcar un agent de protecie. Reacher nelegea logica acelei reguli. Chiar dac erau percheziionai pn la piele, el i Neagley ar fi putut s-l dezmembreze complet pe Armstrong, n aproximativ o secund i jumtate. Dar era necesar s discute

singuri cu el. Era vital. Stuyvesant nu voia s treac peste decizia noului conductor de echip, nc din prima lui zi, ns, n cele din urm, cit garaniile de securitate ale Pentagonului i stabili c prezena a doi ageni imediat n spatele uii era suficient. Apoi l sun pe Armstrong acas, pentru a primi aprobarea personal a acestuia. nchise telefonul i spuse c Armstrong pruse puin ngrijorat i c urma s-l sune el, ct de curnd. Ateptar iar Armstrong sun dup douzeci de minute, ca si spun lui Stuyvesant trei lucruri: primul, sntatea mamei lui se nrutise brusc, n consecin al doilea lucru voia s fie dus cu avionul n Oregon chiar n acea dup-amiaz i, prin urmare, al treilea: Reacher i Neagley trebuiau s fie ct mai scuri i s mearg acolo abia dup dou ore, timpul necesar ca s-i fac bagajele. Aa c Reacher i Neagley se duser n biroul lui Froelich, ca s atepte acolo. Dar acesta fusese deja ocupat de nlocuitor. Planta mic dispruse. Mobila fusese mutat. Lucrurile fuseser schimbate. Tot ce mai amintea de Froelich era o urm vag a parfumului ei n aer. Aa c se ntoarser la recepie i se tolnir n fotoliile de piele. Se uitar la televizor, oprind sunetul. Fusese programat pe un canal de tiri i o vzur din nou pe Froelich murind, n linite i cu ncetinitorul. Revzur o parte din declaraia ulterioar a lui Armstrong i pe Bannon rspunznd la ntrebri, n faa Cldirii Hoover. Nu cerur s fie pornit sunetul. tiau ce-ar fi auzit. Urmrir tirile din sport, cu meciurile din Thanksgiving Day. Apoi, Stuyvesant i chem napoi n biroul lui. Secretara nu era acolo. Se bucura de un weekend prelungit, acas. Traversar secretariatul gol i se aezar n faa biroului

imaculat al lui Stuyvesant, n timp ce acesta specifica regulile ntlnirii. Nici un contact fizic, zise el. Reacher zmbi. Nici mcar o strngere de mn? Cred c o strngere de mn este OK, spuse Stuyvesant. Dar nimic altceva. i nu trebuie s dezvluii nimic despre situaia actual. El nu tie nimic i nu vreau s afle de la voi. Ai neles? Reacher aprob din cap. neles, zise Neagley. Nu l suprai i nu l hruii. Nu uitai cine este. i amintii-v c este ngrijorat pentru mama lui. OK, spuse Reacher. Stuyvesant i ndeprt privirea. Am decis c nu vreau s tiu de ce vrei s l vedei. i nu vreau s tiu ce se va ntmpla dup aceea, dac se va ntmpla ceva. Dar vreau s v mulumesc pentru tot ce ai fcut deja. Auditul vostru ne va ajuta i cred c ne-ai salvat n Bismarck, ai fost bine intenionai tot timpul, iar eu sunt foarte recunosctor pentru toate astea. Nimeni nu spuse nimic. M voi pensiona, zise Stuyvesant. n condiiile actuale, ar trebui s lupt ca s mi salvez cariera i adevrul e c nu-mi place chiar att de mult aceast carier ca s lupt pentru ea. N-a fost nici o clip vorba despre agenii votri, spuse Reacher. tiu asta, rspunse Stuyvesant. Dar am pierdut doi oameni. n consecin, cariera mea e terminat. Dar astea sunt decizia i problema mea. Tot ce vreau s v spun este c m bucur c am avut ansa s l cunosc pe fratele lui Joe i c a fost o adevrat plcere s lucrez cu voi doi. Nimeni nu zise nimic.

i m bucur c ai fost acolo la sfrit, pentru M.E. Reacher i ndeprt privirea. Stuyvesant scoase din nou plicurile din buzunar. Nu tiu dac s sper s avei dreptate sau s v nelai, zise el. n legtur cu Wyoming. Vom avea trei ageni acolo i nite poliiti locali. Nu e o acoperire prea bun, dac lucrurile vor lua o ntorstur urt. Le ntinse plicurile, peste birou. V ateapt o main jos, continu Stuyvesant. V asigurm transportul pn n Georgetown, numai dus, dup care v descurcai singuri. Coborr cu liftul, iar Reacher fcu un ocol prin holul principal. Era mare, ntunecat, cenuiu i pustiu, iar paii lui rsunau pe marmura rece. Se opri sub placa sculptat i ridic privirea spre numele fratelui su. Arunc o privire spre locul liber, n care curnd urma s fie adugat Froelich. Apoi i ndeprt privirea, se ntoarse i merse la Neagley. Trecur prin ua mic cu hublou din sticl armat i gsir maina ateptndu-i. Cortul alb era nc pe locul lui, pe trotuarul din faa casei lui Armstrong. oferul opri, cu portiera din spate lipit de conturul cortului, i vorbi n microfonul de la ncheietura minii. O secund mai trziu, ua casei lui Armstrong se deschise i ieir trei ageni. Unul naint prin tunelul de pnz i deschise portiera mainii. Reacher iei, urmat de Neagley. Agentul nchise portiera i rmase impasibil pe trotuar, n timp ce maina pleca. Al doilea agent i ntinse minile, mimnd scurt c trebuiau s stea nemicai i s fie percheziionai. Ateptar n ntunericul

albicios al pnzelor. Neagley se ncord cnd minile strine o pipir. Dar era un control superficial. Abia dac o atinser. i ratar cuitul ceramic al lui Reacher, ascuns n oset. Agenii i conduser n holul lui Armstrong i nchiser ua. Casa era mai mare dect prea din exterior. Era o cldire mare i zdravn, care arta ca i cum ar fi fost acolo de o sut de ani i gata s reziste nc o sut. n hol erau antichiti ntunecate, pe ziduri era un tapet cu dungi, peste tot erau grupuri de fotografii nrmate. Pe podele erau covorae, ntinse peste covoarele groase, din perete n perete. Un sac cu haine sttea aruncat ntrun col, probabil pregtit pentru drumul de urgen n Oregon. Pe aici, zise unul dintre ageni. i conduse n interiorul casei i, dup o curb scurt prin hol, ntr-o buctrie mare, care ar fi prut foarte potrivit pentru o caban din buteni. Era toat mbrcat n pin, cu o mas mare la un capt i toate echipamentele de buctrie n cellalt. Se simea un miros puternic de cafea. Armstrong i soia lui stteau la mas, avnd n fa nite cni grele de porelan i patru ziare diferite. Doamna Armstrong purta un costum de jogging i avea faa transpirat, ca i cum ar fi existat o sal de gimnastic n pivni. Dup toate aparenele, nu avea s-i nsoeasc soul n Oregon. Nu era machiat. Arta puin obosit i deprimat, ca i cum evenimentele din ziua precedent i modificaser sentimentele ntr-un mod fundamental. Armstrong prea calm. Purta o cma curat, sub o jachet cu mnecile trase n sus, pe antebrae. Fr cravat. Citea editorialele din New York Times i Washington Post, aezate unul lng cellalt. Dorii o cafea? ntreb doamna Armstrong. Reacher ncuviin din cap, iar ea se ridic, intr n zona de buctrie, lu alte dou cni din crlige i le umplu. Se ntoarse cu cte una n

fiecare mn. Reacher nu se putea decide dac s-o considere nalt sau scund pe doamna Armstrong. Era una dintre acele femei care par scunde n pantofi fr toc i nalt cnd poart tocuri. Le ntinse cnile fr nici o expresie pe fa. Armstrong i ridic privirea din ziare. mi pare ru pentru mama dumneavoastr, spuse Neagley. Armstrong nclin din cap. Domnul Stuyvesant mi-a spus c dorii o conversaie privat, spuse el. Ar fi foarte bine aa, zise Reacher. Soia mea ar trebui s rmn? Depinde cum definii dumneavoastr o conversaie privat. Doamna Armstrong i arunc o privire soului. Poi s-mi povesteti dup aceea, zise ea. nainte s pleci. Dac trebuie. Armstrong nclin din nou din cap i i mpturi meticulos ziarele. Apoi se ridic, se duse la filtrul de cafea i i umplu din nou cana. S mergem, spuse el. i conduse napoi n holul cotit i apoi ntr-o camer lateral. Doi ageni i urmar i rmaser cte unul de fiecare parte a uii. Armstrong i privi de parc i-ar fi cerut scuze i nchise ua n faa lor. Ocoli i se aez n spatele unui birou. Camera era aranjat ca un birou de studiu, dar era mai recreativ dect unul real. Nu exista nici un computer. Biroul era mare, fcut din lemn masiv. Mai erau nite scaune de piele i cri alese probabil dup aspectul cotorului. Camera era lambrisat i avea un covor persan vechi. Undeva exista un aparat de mprosptare a aerului, care ddea un parfum plcut. Pe perete era o fotografie nrmat, nfind o persoan de sex nedeterminat stnd pe un

bloc de ghea. Persoana respectiv purta o hain lung i enorm, vtuit, cu glug i mnui groase, care-i ajungeau pn la coate. Gluga avea un guler mare de blan, care ncadra strns faa, n ntregime ascuns de o masc de schi i de ochelari galbeni fumurii, pentru zpad. Una dintre mnuile pn la cot era ridicat ntr-un salut. Fiica noastr, zise Armstrong. I-am cerut o fotografie, pentru c ne e dor de ea. Pe-asta ne-a trimis-o. Are simul umorului. Se aez n spatele biroului. Reacher i Neagley se aezar fiecare pe cte un scaun. Toate astea par foarte confideniale, spuse Armstrong. Reacher aprob din cap i zise: i, n final, cred c vei fi de acord c trebuie s pstrm totul confidenial. La ce v gndii? Domnul Stuyvesant ne-a amintit cteva reguli de baz, zise Reacher. O s ncep nclcndu-le chiar din clipa asta. Serviciul Secret a interceptat ase mesaje de ameninare mpotriva dumneavoastr. Primul a venit prin pot, cu optsprezece zile n urm. Alte dou au venit la pot, dup aceea, iar trei au fost livrate direct. Armstrong nu spuse nimic. Nu prei surprins, zise Reacher. Armstrong ridic din umr. n politic trebuie s te atepi la orice, spuse el. Aa o fi, zise Reacher. Toate cele ase mesaje au fost semnate cu o amprent. Mergnd pe urma ei, am ajuns la un btrn din California. Degetul i fusese amputat i folosit ca tampil. Armstrong nu zise nimic.

Al doilea mesaj a aprut chiar n biroul lui Stuyvesant. n cele din urm, s-a dovedit c un tehnician de la supraveghere, pe nume Nendick, este cel care l-a plasat acolo. I-au rpit soia, ca s-l constrng s-o fac. Era att de ngrozit de pericolul pe care-l reprezenta pentru ea interogarea lui inevitabil, nct a intrat ntr-un fel de com. Dar noi presupunem c ea era deja moart, la momentul respectiv. Armstrong rmase tcut. Exist un cercettor n birou, Swain, care a realizat o conexiune mental important. A intuit c numrtoarea noastr era greit. El i-a dat seama c Nendick era un mesaj n sine, fiind vorba astfel de apte mesaje, nu de ase. Apoi, l-am adugat pe tipul din California, al crui deget fusese tiat, i am ajuns la opt mesaje. Plus dou crime, mari, care au reprezentat mesajele numrul nou i zece. Una n Minnesota, alta n Colorado. Doi strini fr nici o legtur, pe care-i chema Armstrong, au fost ucii, ca un fel de demonstraie mpotriva dumneavoastr. Oh, nu, zise Armstrong. Prin urmare, zece mesaje, spuse Reacher. Toate avnd scopul de a v face s suferii, numai c dumneavoastr nu vi s-a spus de nici unul dintre ele. Dar apoi am nceput s m ntreb dac nu numram n continuare greit. i tii ceva? Sunt aproape sigur c ne-am nelat. Cred c au fost cel puin unsprezece mesaje. Tcere n mica ncpere. Care ar fi al unsprezecelea? ntreb Armstrong. Unul care a scpat, zise Reacher. Unul care a venit prin pot, adresat dumneavoastr, ceva ce Serviciul Secret nu a considerat c era o ameninare.

Ceva care nu a nsemnat nimic pentru ei, dar care a nsemnat mult pentru dumneavoastr. Armstrong nu zise nimic. Eu cred c acela a fost primul, spuse Reacher. Chiar la nceput, poate, nainte ca Serviciul Secret s intervin. Cred c a fost un fel de anun, pe care numai dumneavoastr l puteai nelege. Aa c eu cred c dumneavoastr ai tiut tot timpul despre toate astea. Cred c tii cine o face, i cred c tii i de ce o face. Au murit oameni, zise Armstrong. Este o acuzaie grav. Negai? Armstrong tcu. Reacher se aplec n fa. Nite cuvinte cruciale nu au fost spuse niciodat, zise el. Dac eu a fi stat i a fi servit curcan i dintr-odat cineva ar fi nceput s trag, iar altcineva ar fi sngerat de moarte peste mine, mai devreme sau mai trziu a fi ntrebat: Cine naiba sunt ia? De ce naiba fac asta? Sunt nite ntrebri fundamentale. Eu le-a fi pus, tare i rspicat, credei-m. Dar dumneavoastr n-ai fcut-o. V-am vzut de dou ori, dup aceea. n subsolul Casei Albe i, mai trziu, la birou. Ai spus tot felul de lucruri. Ai ntrebat dac au fost prini. Asta era marea dumneavoastr preocupare. N-ai ntrebat niciodat cine ar putea fi ei i care ar putea fi motivul lor. i de ce nu ai ntrebat? Exist o singur explicaie. tiai deja. Armstrong nu spuse nimic. Cred c i soia dumneavoastr tie, zise Reacher. Ai menionat faptul c e furioas pe dumneavoastr pentru c ai pus viaa oamenilor n pericol. Nu cred c a spus-o la modul general. Cred c tie c tii i este de prere c ar fi trebuit s spunei cuiva. Armstrong rmase tcut.

Aa c am impresia c v simii puin vinovat acum, spuse Reacher. Cred c sta este motivul pentru care ai acceptat s dai acea declaraie la televiziune pentru mine, i de ce, dintrodat, ai vrut s mergei la nmormntare. E ceva legat de contiin. Pentru c ai tiut i nu ai spus nimnui. Sunt politician, zise Armstrong. Politicienii au sute de inamici. Nu are rost s facem speculaii. Prostii, spuse Reacher. Nu este vorba de politic, ci de ceva personal. Inamicul dumneavoastr politic este vreun cresctor de boabe de soia din Dakota de Nord pe care l-ai srcit cu zece ceni pe sptmn, pentru c ai modificat o subvenie. Sau vreun btrn senator plin de ifose cu care n-ai vrut s votai. Cresctorul de boabe de soia ar pute face un efort mpotriva dumneavoastr, la alegeri, iar senatorul ar putea s atepte, de data asta, i s v prind mai trziu, n vreo problem important, dar nici unul dintre ei nu ar face ceea ce fac tipii acetia. Armstrong nu spuse nimic. Nu sunt prost, zise Reacher. Sunt un om furios, care a privito pe femeia la care inea sngernd pn a murit. Nici eu nu sunt prost, spuse Armstrong. Eu cred c suntei. Ceva vine din trecut peste dumneavoastr, iar dumneavoastr credei c putei s ignorai problema i s sperai c se va rezolva? Nu v-ai dat seama ce se va ntmpla. Nu ai privit n perspectiv. Ai crezut c suntei deja faimos n ntreaga lume, doar pentru c ai fost n Parlament i n Senat? Ei bine, nu suntei. Oamenii reali n-au auzit niciodat de dumneavoastr, nainte de campania din vara asta. Ai crezut c micile dumneavoastr secrete sunt deja cunoscute? Ei bine, nici ele n-au fost cunoscute.

Armstrong nu spuse nimic. Cine sunt ei? ntreb Reacher. Armstrong ridic din umeri. Cine presupunei c ar fi? Reacher fcu o pauz scurt. Eu cred c avei o problem de temperament, zise el. La fel ca tatl dumneavoastr. Cred c n trecut, nainte s nvai s v controlai, ai fcut nite oameni s sufere, iar unii dintre ei au uitat lucrurile astea, dar alii, nu. Cred c este vorba de anumite persoane crora cineva le-a fcut ru. Poate le-a rnit, sau le-a rnit respectul de sine, sau le-a fcut ru n alt mod urt. Cred c acei oameni au inut totul n adncul sufletului pn ntr-o zi, cnd au dat drumul la televizor i v-au vzut faa pentru prima dat dup treizeci de ani. Armstrong rmase nemicat pentru cteva momente lungi. Ct de departe a avansat FBI-ul pe pista asta? ntreb el. Ei n-au ajuns nicieri, deocamdat. Rscolesc totul, cutnd oameni care nu exist. Noi suntem mult n faa lor. i ce intenii avei? V voi ajuta, spuse Reacher. Nu pentru c ai merita asta. Va fi un simplu rezultat accidental al faptului c eu lupt pentru Nendick i pentru soia lui, pentru btrnul Andretti, pentru doi oameni pe care-i chema Armstrong, pentru Crosetti, i mai ales pentru Froelich, care a fost prietena fratelui meu. Din nou, tcere. Totul va rmne confidenial? ntreb Armstrong. Reacher aprob din cap. Va trebui s rmn confidenial. Pentru binele meu. Se pare c avei n minte o aciune foarte serioas. Cnd te joci cu focul, riti s te arzi. Asta este legea junglei.

Dar unde naiba credei c trii? Armstrong rmase tcut alte cteva momente lungi. Prin urmare, atunci cnd mi vei cunoate secretul, i eu l voi cunoate pe al vostru, zise el. Reacher aprob din cap. i vom tri cu toii fericii pn la adnci btrnei. O nou tcere lung. Dur un minut ntreg. Reacher vzu c politicianul Armstrong se retrgea i omul Armstrong i lua locul. V nelai n multe privine, spuse el. Dar nu n toate. Se aplec i deschise un sertar. Scoase un plic cptuit i l mpinse pe birou. Obiectul alunec pe lemnul strlucitor i se opri la civa centimetri de margine. Presupun c acesta ar fi primul mesaj, zise el. A sosit n ziua alegerilor. Am presupus c cei de la Serviciul Secret trebuie s fi fost cam nedumerii, dar c nu li s-a prut nimic ru n el. Aa c l-au lsat s treac. Plicul era un produs comercial standard al potei. Era adresat lui Brook Armstrong, Senatul Statelor Unite, Washington D.C. Adresa era imprimat pe eticheta autoadeziv familiar, cu caracterul familiar de computer Times New Roman, corp de liter 14, aldine. Fusese trimis de undeva din Utah, pe 28 octombrie. Fusese deschis de mai multe ori i resigilat. Reacher l desfcu i se uit nuntru. l inea aa nct s vad i Neagley. nuntru nu era nimic altceva dect o bt de baseball n miniatur. Genul care se vinde ca suvenir sau este dat ca amintire. Era din lemn simplu, lcuit, de culoarea mierii. Avea cam doi centimetri lime n jurul vrfului, i ar fi avut cam patruzeci de centimetri lungime, numai c fusese rupt aproape

de captul cozii. Fusese rupt n mod deliberat. Parial tiat i apoi rupt acolo unde era mai slab. Captul rupt fusese zgriat, ca s par o aciune accidental. Eu nu am o problem de temperament, zise Armstrong. Dar avei dreptate, tatl meu avea. Locuiam ntr-un ora mic din Oregon, destul de izolat. Era un ora axat pe prelucrarea lemnului. Un loc destul de pestri. Proprietarii fabricilor de cherestea aveau case mari, efii de echip aveau case mai mici, membrii echipelor locuiau n case srccioase sau n apartamente de nchiriat. Exista i o coal. Mama mea era proprietara farmaciei. Pe drum, la vale, era restul statului, iar n sens invers pdurea virgin. Semna cu o frontier. Cam slbatic, dar nu era prea ru. Existau prostituate ocazionale i se bea mult, dar, n general, ncerca doar s fie un ora american. Rmase tcut pentru o clip. i puse palmele pe birou i se uit la ele. Aveam optsprezece ani, continu Armstrong. Terminasem liceul, m pregteam pentru colegiu i mi petreceam ultimele sptmni acas. Sora mea era ntr-o cltorie. Aveam o cutie potal la poart. Tatl meu o fcuse singur, dndu-i forma unei fabrici de cherestea miniaturale. Era frumoas, fcut din fii micue de cedru. De Halloween, n anul precedent, fusese distrus. tii cum e obiceiul la tradiional de Halloween, cnd bieii mai duri pleac cu maina i cu o bt de baseball i distrug cutiile potale. Tatl meu a auzit cnd s-a ntmplat, dar nu i-a vzut prea bine. Am fost destul de suprai, pentru c era o cutie potal frumoas i distrugerea ei prea absurd. Dar el a refcut-o, mai zdravn, i a devenit cam obsedat de protejarea ei. n unele nopi se ascundea afar, ca s-o pzeasc.

Iar putii s-au ntors, zise Neagley. Armstrong aprob din cap. Mai trziu, n acea var, spuse el. Doi biei, ntr-o camionet, cu o bt. Erau solizi. Nu-i cunoteam, dar i mai vzusem prin zon, din cnd n cnd. Cred c erau frai. Nite biei foarte duri, delincveni, btui, din afara oraului, genul de indivizi de care i doreti ntotdeauna s te ii departe. Au ncercat s loveasc cutia, tata a srit la ei i a urmat o ceart. Ei se rsteau la el, l ameninau, spuneau lucruri urte despre mama. i spuneau s o aduc afar, ca s-i arate ei ce nseamn distracia, cu bta aceea, mai bine dect i putea arta el. V imaginai ce gesturi fceau, cnd spuneau asta. Aa c a urmat o lupt, iar tata a avut noroc. tii cum e, dou lovituri norocoase i a ctigat. Sau poate c era vorba de instructajul lui militar. Bta se rupsese n dou, poate atunci cnd loviser cutia. Credeam c totul s-a terminat acolo, dar el i-a trt pe puti n curte, a scos un lan i nite lacte i i-a legat de un pom. Stteau n genunchi, cu faa unul la cellalt, n jurul trunchiului. Tata i pierduse minile. Temperamentul lui se dezlnuise. i lovea cu bta rupt. Am ncercat s-l opresc, dar era imposibil. Atunci a spus c le va arta el lor ce nseamn distracia, cu bta aceea, cu captul rupt, dac nu-l implorau s n-o fac. Aa c ei l-au implorat. L-au implorat mult timp, urlnd. Rmase din nou tcut. Eu am stat acolo tot timpul, continu. ncercam s-l calmez pe tata. Dar tipii aceia se uitau la mine ca i cum a fi participat la tot. M priveau, ca i cum a fi fost martor la cel mai ru moment al lor. Ca i cum i vedeam total umilii, ceea ce presupun c este lucrul cel mai ru pe care-l poi face unui btu. n ochii lor era o ur deplin. mpotriva mea. Ca i cum

ar fi spus c eu vzusem totul, aa c acum trebuia s mor. Chiar aa de ru era. Ce s-a ntmplat? ntreb Neagley. Tata nu le-a dat drumul. A spus c avea s-i lase acolo toat noaptea i-apoi s-o ia de la capt, diminea. Am intrat n cas, el s-a dus la culcare, iar eu m-am strecurat afar, o or mai trziu. Voiam s le dau drumul. Dar ei plecaser deja. Reuiser s se dezlege. Scpaser. Nu s-au mai ntors niciodat. Nu i-am mai vzut niciodat. Am plecat la colegiu i nu m-am mai ntors acas dect n vizite. Iar tatl dumneavoastr a murit. Armstrong aprob din cap. Avea probleme cu tensiunea, ceea ce era de neles, cred, innd cont de personalitatea lui. Am uitat cumva de cei doi puti. Era doar un episod care se ntmplase n trecut. Dar nu iam uitat niciodat, cu adevrat. Mi-am amintit ntotdeauna expresia ochilor lor. O pot vedea i acum. O ur rece i dur. Erau doi bandii nfumurai, care nu pot suporta s fie vzui altfel dect vor ei s fie vzui. M priveau ca i cum a fi comis un pcat mortal, doar pentru c-i vzusem pierznd. Ca i cum eu le-a fi fcut ceva. Ca i cum a fi fost inamicul lor. Se uitau fix la mine. Am renunat s mai ncerc s neleg. Nu m pricep la psihologie. Dar nu voi uita niciodat privirea aceea. Atunci cnd a venit pachetul, am tiut din prima clip cine l trimisese, chiar dac trecuser aproape treizeci de ani. Le tii numele? ntreb Reacher. Armstrong neg din cap. Nu tiam multe despre ei, n afar de faptul c locuiau n vreun ora din apropiere. Ce-o s facei acum? tiu ce mi-ar plcea s fac. i anume?

Mi-ar plcea s v rup amndou braele i s nu v mai vd niciodat, toat viaa mea. Pentru c, dac ai fi spus totul n ziua alegerilor, Froelich ar fi fost nc n via. De ce naiba nu ai fcut-o? ntreb Neagley. Armstrong cltin din cap. Avea lacrimi n ochi. Pentru c nu aveam idee c este att de grav, spuse el. Chiar nu mi-am dat seama, v asigur, pe viaa fiicei mele. Nunelegei? Am crezut doar c voiau s-mi aminteasc sau s m sperie. M-am ntrebat dac n mintea lor nc struia ideea c eu eram cel care greisem atunci i dac aceea voia s fie o ameninare referitoare la o problem stnjenitoare n politic sau la o expunere public. Evident, nu eram ngrijorat din cauza asta, pentru c eu nu am greit cu nimic atunci. Toat lumea ar nelege asta. i nu vedeam nici un alt motiv logic al trimiterii pachetului. Eu eram cu treizeci de ani mai n vrst, la fel i ei. Sunt un adult raional, i am presupus c la fel sunt i ei. Aa c mi-am spus c era doar o glum proast. Nu am vzut nici un fel de pericol n asta. V dau cuvntul meu. De ce a fi crezut altceva? Aa c m-a deranjat cam o or, apoi am trecut peste. Poate c ntr-un fel m ateptam la urmare, dar mi-am zis c m voi ocupa de asta, atunci cnd se va ntmpla. ns nu a urmat nimic. Cel puin, eu nu am tiut nimic. Pentru c nimeni nu mia spus nimic. Pn acum. Pn mi-ai spus voi. Iar prerea lui Stuyvesant este c n-ar fi trebuit s mi spunei nici acum. i nite oameni au suferit i au murit. Isuse, de ce nu mi-au spus nimic? Le-a fi spus toat povestea, numai s fi ntrebat. Nimeni nu zise nimic. n concluzie, avei i nu avei dreptate, continu Armstrong. Am tiut cine i de ce, dar nu am tiut totul. Nu am tiut partea din mijloc. Am tiut nceputul i finalul. Am tiut, imediat ce au

nceput focurile de arm, credei-m. Pur i simplu, am tiut. Era un oc incredibil, din senin. De genul: asta este urmarea? Era o evoluie nebuneasc. Ca i cum m-a fi ateptat ca ntr-o zi s se arunce n mine cu o roie stricat, i n locul acesteia, m-am trezit cu o rachet nuclear. Am crezut c toat lumea a nnebunit. Dac vrei s m condamni c nu am spus nimic, OK, d-i drumul i condamn-m, dar cum a fi putut ti? Cum a fi putut s prevd genul acesta de nebunie? Tcere pentru o clip. Deci, aceasta este vina mea secret, zise Armstrong. Nu c a fi fcut ceva ru, cu treizeci de ani n urm. Ci c nu am avut imaginaia necesar s vd implicaiile unui pachet primit cu trei sptmni n urm. Nimeni nu zise nimic. Ar trebui s-i spun lui Stuyvesant, acum? ntreb Armstrong. Dumneavoastr hotri, spuse Reacher. Urm o pauz lung. Omul Armstrong se retrase din nou i politicianul Armstrong reveni, ca s-l nlocuiasc. Nu vreau s-i spun, zise el. Ar fi ru i pentru el, i pentru mine. Nite oameni au suferit i au murit. Va prea o eroare grav de judecat, de ambele pri. El ar fi trebuit s ntrebe, eu ar fi trebuit s spun. Reacher aprob din cap. Atunci, lsai-o n seama noastr. Dumneavoastr ne vei ti secretul, iar noi vom ti secretul dumneavoastr. i vom tri cu toii fericii pn la adnci btrnei. Ei bine, vom tri cu toii, i-att, zise Reacher. Descrieri? ntreb Neagley. Nite biei, spuse Armstrong. Cam de vrsta mea. Nu-mi amintesc dect ochii lor.

Care era numele oraului? Underwood, Oregon, zise Armstrong. Acolo locuiete mama mea i acum. Acolo m voi duce peste o or. Iar putii aceia erau din zon? Armstrong i arunc o privire lui Reacher. i ai presupus c vor merge acas i vor atepta, spuse el. Da, rspunse Reacher, aa am presupus. Iar eu m duc chiar acolo. Nu v facei griji, spuse Reacher. Teoria aceea nu mai este valabil acum. Presupun c se ateptau s v amintii de ei i presupun c nu au anticipat lipsa de comunicare dintre dumneavoastr i Serviciul Secret. i nu i-ar fi dorit s fii capabil s-i ducei pe cei din Serviciul Secret direct la ua lor. n consecin, ua lor s-a schimbat. Nu mai locuiesc n Oregon. De lucrul sta sunt absolut sigur. i atunci, cum i vei gsi? Reacher cltin din cap. Nu putem s-i gsim. Nu acum. Nu n timp util. Va trebui ca ei s ne gseasc pe noi. n Wyoming. La nmormntare. O s fiu i eu acolo. Cu acoperire minim. Atunci totui s sperm c totul se va termina nainte s sosii. Ar trebui totui s-i spun lui Stuyvesant? ntreb Armstrong din nou. Dumneavoastr hotri, repet Reacher. Nu pot anula apariia mea acolo. Nu ar fi corect. Nu, cred c nu ar fi, zise Reacher. Nu pot s i spun lui Stuyvesant acum. Nu, cred c nu putei, spuse Reacher. Armstrong nu mai zise nimic. Reacher se ridic s plece, iar Neagley fcu la fel.

nc ceva, spuse Reacher. Credem c tipii acetia sunt poliiti. Armstrong rmase nemicat. ncepu s clatine din cap, dar apoi se opri i se uit fix la birou. Faa i se nnegur, ca i cum ar fi auzit un ecou slab, vechi de treizeci de ani. Mi-am amintit ceva din timpul btii, spuse el. Am auzit doar pe jumtate i sunt sigur c nu i-am dat importan, la vremea respectiv. Dar cred c au spus, la un moment dat, c tatl lor era poliist. C ne va face probleme mari. Reacher nu zise nimic. Agenii de protecie i conduser afar. Traversar cortul i coborr de pe trotuar n strad. Cotir spre est, urcar din nou pe trotuar i pornir spre metrou. Era diminea trziu, iar aerul era curat i rece. Cartierul era pustiu. Nimeni nu mergea pe jos. Neagley deschise plicul pe care i-l dduse Stuyvesant. Coninea un cec de 5 000 de dolari. Explicaia meniona consultan profesional. Plicul lui Reacher coninea dou cecuri. Unul era pentru aceeai sum, iar cellalt pentru cheltuielile lui cu auditul, decontate pn la ultimul penny. Ar trebui s mergem la cumprturi, zise Neagley. Nu putem pleca la vntoare n Wyoming mbrcai aa. Nu vreau s vii cu mine, spuse Reacher.

APTESPREZECE Se certar chiar acolo, pe strad, n timp ce mergeau prin Georgetown. i faci griji pentru sigurana mea? ntreb Neagley. Nu e cazul. N-o s pesc nimic. Pot s am grij de mine. i pot s iau singur decizii. Nu-mi fac griji pentru sigurana ta, zise Reacher. Atunci? Pentru capacitatea mea? Sunt mult mai bun ca tine. tiu asta. i atunci, care e problema? Licena ta. Tu ai ceva de pierdut. Neagley nu spuse nimic. Ai obinut o licen, nu? zise Reacher. Ca s lucrezi n afacerea n care lucrezi. Ai un birou, o slujb, o cas i o locaie fix. Eu o s dispar, dup aceea. Tu nu poi face asta. Crezi c vom fi prini? Eu mi pot permite s risc. Tu nu. Nu exist nici un risc, dac nu vom fi prini. Acum, Reacher tcu. E aa cum i-ai spus lui Bannon, zise ea. Dac o s stau acolo, ateptndu-i pe tipii tia, o s simt o mncrime n spate. Am nevoie ca tu s-mi aperi spatele. Asta nu este lupta ta. i de ce, m rog, ar fi a ta? Pentru c o femeie pe care fratele tu a prsit-o cndva a murit, n timp ce i fcea meseria? E absurd. Reacher nu zise nimic.

OK, este lupta ta, spuse Neagley. tiu asta. Dar oricare ar fi motivul pentru care o consideri ca fiind lupta ta, o face s fie i lupta mea. Pentru c i eu am acelai lucru n cap. i chiar dac nu am gndi la fel, dac eu a avea o problem, tu nu m-ai ajuta? Te-a ajuta, dac mi-ai cere asta. Atunci, suntem chit. Numai c eu nu i-o cer. Nu acum. ns o vei face. Eti la dou mii de mile de Wyoming i nu ai o carte de credit ca s cumperi un bilet de avion, dar eu am. Tu eti narmat cu un briceag cu o lam de opt centimetri, dar eu cunosc un tip n Denver care ne va da orice arme vrem, fr s pun ntrebri, iar tu nu-l cunoti. Eu pot nchiria o main n Denver cu care s mergem restul drumului, iar tu nu poi. Merser n continuare, douzeci de metri, treizeci. OK, i-o cer, zise Reacher. Vom lua haine n Denver, zise ea. tiu cteva locuri bune. Ajunser n Denver nainte de trei dup-amiaza. n jurul lor se ntindeau podiurile nalte, maro i adormite. Aerul era rarefiat i rece. Nu ningea nc, dar nu mai era mult pn atunci. Plugurile erau aliniate i gata de treab, parazpezile pregtite. Companiile de nchiriat maini i trimiseser Sedanurile n sud i aduseser o grmad de maini noi cu traciune pe patru roi. Neagley semn pentru un GMC Yukon, la o reprezentan Avis. Merser n parcare i o ridicar. Era neagr i strlucitoare i semna mult cu Suburbanul lui Froelich, cu excepia faptului c era cu aizeci de centimetri mai scurt.

Intrar cu maina n ora. Era un drum foarte lung. Spaiul prea infinit chiar i dup D.C., care nu era chiar cel mai aglomerat ora din est. Parcar ntr-un garaj din centru, merser pe jos trei cvartale i Neagley gsi magazinul pe care-l cuta. Era un magazin de echipamente pentru exterior. Avea totul, de la cizme i busole la alifii cu zinc, ca s nu te alegi cu arsuri la nas de la soare. Cumprar o lunet pentru observarea psrilor i o hart la scar mare a zonei centrale a Wyomingului, dup care trecur la raionul cu haine. Existau tot felul de chestii pe care le puteai folosi ca s urci pe munte i pe care le puteai purta apoi n ora, fr s ari ca un idiot. Neagley alese un costum de drumeie complet, verde cu maro. Reacher i lu aceleai lucruri ca n Atlantic City, la un pre de dou ori mai mare i de o calitate de dou ori mai bun. De data aceasta adug o cciul i o pereche de mnui. Se mbrc n cabin. Ls ultimul costum al lui Joe n coul de gunoi. Neagley gsi un telefon public pe strad i opri n frig att ct s dea un telefon scurt. Apoi se ntoarser la camionet i ea conduse afar din garaj i prin centru, spre partea dubioas a oraului. n aer se simea un miros puternic de mncare de cine. E o fabric aici, zise ea. Reacher aprob din cap. Nu mai spune. Neagley iei de pe o strad ngust ntr-un fel de parc industrial i se ndrept spre o nvlmeal de construcii metalice scunde. Erau acolo vnztori de linoleum, magazine de piese auto, locuri n care puteai cumpra patru cauciucuri de iarn cu nouzeci i nou de dolari i alte locuri unde puteai s i reglezi direcia, pentru douzeci. ntr-un col era un atelier lung i jos, izolat n centrul a circa o zecime de hectar de asfalt

crpat. Cldirea avea o u rulant nchis i o pancart vopsit manual, pe care scria: Eddie Brown Engineering. sta e omul tu? ntreb Reacher. Neagley aprob din cap. Ce vrem s lum? Reacher ridic din umeri. N-are rost s ne gndim prea mult. Ceva scurt i ceva lung, cte una pentru fiecare, plus muniie. Cred c e suficient. Neagley opri n faa uii rulante i sun. Un brbat iei pe intrarea personalului i parcurse jumtate din drumul pn la main, nainte s vad cine era. Era nalt, cu ceafa i umerii solizi. Avea prul scurt i blond i o fa deschis i amabil, mini mari i ncheieturi groase, i nu prea genul de om cu care s te pui. Schi un salut cu mna, intr napoi i, o clip mai trziu, ua masiv ncepu s se ridice. Neagley bg maina nuntru, iar ua se nchise n spatele lor. n interior, cldirea avea cam jumtate din dimensiunea pe care ar fi trebuit s-o aib, ns, n afar de asta, arta convingtor. Podeaua era din beton ptat de unsoare, iar din loc n loc erau nite strunguri, maini de gurit i stive de table metalice i bare de oel. Dar zidul din spate era cu trei metri mai aproape n interior fa de ct indicau proporiile din exterior. Era evident c exista o camer destul de mare ascuns n spatele lui. El este Eddie Brown, zise Neagley. Nu e numele meu real, spuse brbatul solid. Acces camera ascuns trgnd de o grmad mare i nclcit de buci de metal. Toate bucile erau sudate ntre ele i de un panou de oel ascuns n spatele lor. Tot ansamblul se roti pe nite balamale silenioase bine unse, ca o u tridimensional gigantic. Tipul care i spunea Eddie Brown i conduse pe u, ntr-o cu totul alt atmosfer.

Camera ascuns era curat ca un spital. Era vopsit n alb i pe toate cele patru laturi erau aliniate rafturi i rastele. Pe trei dintre perei, pe rafturi, erau pistoale, unele dintre ele n cutii, altele separat. Rastelele erau pline de puti lungi, carabine, puti de vntoare i mitraliere, pe metri ntregi, toate curate i aezate paralel. n aer domnea mirosul de ulei de puc. Al patrulea perete era aranjat ca o bibliotec cu cutii de muniie. Reacher simi mirosul de alam nou i de carton uscat, cu urmele vagi de pulbere. Sunt impresionat, zise el. Luai ce avei nevoie, spuse Eddie. Unde duc seriile? Armata austriac, zise Eddie. Iar mai departe se pierd. Zece minute mai trziu erau din nou pe drum, cu jacheta cea nou a lui Reacher ntins cu grij n portbagajul Yukonului peste dou Steyr GB de nou milimetri, o mitralier Heckler&Koch MP5 fr amortizor, o carabin M16 i cutii pline cu cte 200 de cartue pentru fiecare arm. Intrar n Wyoming dup lsarea ntunericului, mergnd spre nord, pe I-25. Cotir la stnga la Cheyenne i intrar pe I-80. Merser spre vest, spre Laramie, i apoi o luar spre nord. Oraul Grace era la cinci ore deprtare, mult dincolo de Casper. Harta arta c se afla n mijlocul pustietii, cu munii nali de o parte i o pune infinit de cealalt parte. Ne vom opri n Medicine Bow, zise Reacher. Pare a fi un loc bun. Trebuie s ajungem n Grace mine, n zori. Medicine Bow nu prea un loc prea bun, pe ntuneric, dar avea un motel cu camere libere, cam la trei kilometri de ora. Neagley plti pentru camere. Apoi gsir un restaurant, la un kilometru i jumtate n direcia opus, i mncar cte o porie

de muchi de vit de vreo cinci sute de grame, care costar mai puin dect o butur n D.C. Localul se golea n jurul lor, aa c neleser aluzia i se ndreptar spre camerele de motel. Reacher i ls paltonul n furgonet, ca s ascund armele de ochii curioi. i spuser noapte bun n parcare. Reacher se bg direct n pat. O auzi pe Neagley la du. Cnta. O auzea prin zid. Se trezi la patru dimineaa, smbt. Neagley fcea din nou du, cntnd din nou. Cnd naiba doarme femeia asta? se ntreb Reacher. Se ddu jos din pat i se ndrept spre baie. Porni duul pe ap fierbinte, ceea ce probabil c avu ca efect rcirea apei de la duul ei, pentru c auzi un ipt nbuit prin perete. Reacher opri apa i atept ca ea s termine. Apoi fcu i el du, se mbrc i se ntlni cu Neagley lng main. Era nc ntuneric deplin. i nc foarte frig. Fulgi de zpad veneau dinspre vest. Pluteau ncet prin luminile parcrii. N-am gsit cafea, spuse Neagley. Gsir, la o or de mers spre nord, un bar deschis pentru micul dejun. l vzur de la civa kilometri deprtare. Se afla lng gura unui drum de pmnt, care ducea prin ntuneric spre Pdurea Naional din Medicine Bow. Barul arta ca un hambar, lung i mic de nlime, construit din scnduri roii. Frig afar, cald nuntru. Se aezar la o mas lng o fereastr cu draperii. Mncar ou cu unc i pine prjit i bur o cafea tare i amar. OK, o s-i numim Unu i Doi, zise Neagley. Unu este tipul din Bismarck. Tu l vei recunoate. Doi este tipul de pe caseta din garaj. S-ar putea s-l recunoatem dup statur. Dar nu tim cu adevrat cum arat. Reacher aprob din cap.

Aa c vom vedea cu cine umbl tipul din Bismarck. N-are rost s facem planuri prea detaliate. Nu pari prea entuziasmat. Ar trebui s mergi acas. Acum, dup ce te-am adus aici? Am un presentiment urt. Eti indispus pentru c Froelich a fost ucis. Asta e tot. Nu nseamn c mi se va ntmpla ceva mie. Reacher nu zise nimic. Suntem doi contra doi, spuse Neagley. Noi doi mpotriva a doi fraieri, i tu eti ngrijorat? Nu foarte tare, zise el. Poate c nici n-or s apar. Bannon era de prere c-i vor da seama c este o curs. Or s apar, spuse Reacher. Au fost provocai. Asta-i atac la onoarea lor de masculi. i au destule doage lips ca s se arunce cu capul nainte. Nu o s pesc nimic, dac o vor face. Am o senzaie care nu anun nimic bun. Nu se va ntmpla nimic, zise ea. Spune-mi c nu te oblig eu s faci asta. Este alegerea mea, zise Neagley. El aprob din cap. Atunci, s mergem. Pornir din nou la drum. Fulgii de zpad pluteau n lumina farurilor. Pluteau uor dinspre vest i strluceau puternic n lumin, dup care rmneau n spate, n timp ce maina nainta. Erau fulgi mari, uscai i pufoi, nu prea muli. Drumul era ngust. erpuia la stnga i la dreapta. Suprafaa era denivelat. Peste tot n jur, n ntuneric, era o imensitate de spaiu liber, nct absorbea complet zgomotul mainii.

Conduceau printr-un tunel luminos de tcere, srind n fa, de la un fulg de zpad stingher la urmtorul. Presupun c n Casper exist o secie de poliie, zise Reacher. Neagley aprob din cap, la volan. Poate s aib cam o sut de oameni. Casper e aproape la fel de mare ca Cheyenne. De fapt, e aproape la fel de mare ca Bismarck. Iar Grace intr n aria lor de responsabilitate, zise Reacher. mpreun cu poliitii statali, cred. i atunci, orice ali poliiti gsim acolo, sunt indivizii notri. Tot mai eti sigur c sunt poliiti? El aprob din cap. Numai aa are totul sens. Contactul iniial cu Nendick i Andretti n baruri pentru poliiti, faptul c sunt la curent cu CNII-ul, accesul la arme guvernamentale. Plus modul n care intr i ies de peste tot. n mijlocul mulimii, n mijlocul confuziei, o insign aurie i asigur accesul. Iar dac Armstrong are dreptate i tatl lor a fost poliist, atunci sta e un punct n plus. Este o meserie de familie, ca i armata. Tatl meu nu a fost n armat. Dar al meu a fost, aa c deja avem un procent de cincizeci la sut. Mai mare dect n cazul multor altor profesii. i tii care e mecheria? Care? Ceva ce ar fi trebuit s nelegem de mult. Dar noi nu am sesizat. Ne-a scpat complet. Cei doi Armstrong mori. Cum naiba poi gsi doi brbai albi, cu pr blond i ochi albatri, cu datele corecte de natere i cu fee asemntoare i, mai ales, cu numele i prenumele potrivit? E foarte dificil. Dar tipii tia au

fcut-o. Exist un singur mod practic de a face asta, i anume prin baza de date naional a permiselor de conducere. Informaii pentru permise de conducere, nume, adrese, date de natere, fotografii. Totul e acolo, tot ce i trebuie. i nimeni nu are acces la ea, cu excepia poliitilor, care o pot apela imediat. Neagley rmase tcut pentru o clip. OK, sunt poliiti, spuse ea. Sigur c sunt. Iar noi suntem nite proti pentru c nu ne-am dat seama de asta nc de mari. Dar nite poliiti ar fi auzit de mult de Armstrong, nu? De ce ar fi auzit? Poliitii i cunosc numai lumea lor mic, la fel ca toi ceilali. Dac ai lucrat n vreun departament rural de poliie, n Maine, n Florida sau lng San Diego, este posibil s tii cine e funda sau mijloca la Chicago White Sox, dar asta nu nseamn c ai auzit vreodat de un senator din Dakota de Nord. Cu excepia cazului n care eti obsedat de politic, dar majoritatea oamenilor nu au asemenea pasiuni. Neagley continu s conduc. Mult n dreapta, spre est, o band ngust de cer era doar cu puin mai luminoas dect ar fi trebuit s fie. Cptase culoarea crbunelui negru, pe fondul negru de dincolo de ea. Zpada nu era nici mai deas, nici mai rar. Fulgii mari i lenei pluteau dinspre muni, uneori orizontal, alteori nlndu-se. i atunci, de unde sunt? ntreb ea. Din Maine, din Florida sau din San Diego? Trebuie s tim, pentru c, n cazul n care vin cu avionul, nu vor fi narmai cu nici una dintre armele de care pot face rost acolo. California este o posibilitate, spuse Reacher. Oregon, nu. Nu i-ar fi dezvluit lui Armstrong care este identitatea lor dac ar

locui nc n Oregon. Nevada este o posibilitate. Sau Utah, sau Idaho. Toate celelalte sunt prea departe. Prea departe pentru ce? Ca s se afle la o distan rezonabil de Sacramento. Ct poate ine un rcitor de ghea furat? Neagley nu zise nimic. Nevada, Utah sau Idaho, zise Reacher. Acestea sunt alegerile mele. Nu California. Cred c au vrut s existe o grani de stat ntre ei i locul unde s-au dus pentru deget. Le d o senzaie mai bun, din punct de vedere psihologic. Cred c sunt la o zi de mers cu maina de Sacramento. Ceea ce nseamn cam o zi de mers cu maina i de aici, n cealalt direcie. Aa c eu cred c vor veni pe drum, narmai pn-n dini. Cnd? Azi, dac au vreun pic de minte. Coletul a fost pus la pot n Utah, zise Neagley. Reacher aprob din cap. OK, atunci tiem Utahul. Nu cred c au trimis ceva prin pot din statul lor. Atunci, rmn Idaho i Nevada, spuse Neagley. Ar fi cazul s ne uitm la plcuele de nmatriculare. Este o destinaie turistic. Vor fi o mulime de plcue din alte state. Aa cum avem i noi numere de Colorado. Cum vor ncerca s o fac? Edward Fox, rspunse Reacher. Ei vor s supravieuiasc, n plus, se descurc binior cu puca. O sut douzeci de metri n Minnesota, nouzeci n D.C. Vor ncerca s-l prind n ua bisericii, sau ceva de genul sta. Poate afar, n cimitir. S l doboare exact lng mormntul altcuiva.

Neagley ncetini i coti la dreapta, pe Route 220. Era un drum mai bun, mai lat, asfaltul mai nou. Mergea n paralel cu un ru. Cerul era mai luminos la est. n fa se vedea o strlucire palid a oraului Casper, aflat la treizeci de kilometri spre nord. Ninsoarea continua s cad dinspre vest, lent i lene. Care este planul nostru? ntreb Neagley. Trebuie s vedem terenul, spuse Reacher. Se uit n lateral, pe geam. Nu vzuse dect ntuneric de cnd plecaser din Denver. Oprir la periferia lui Casper, pentru benzin, alt cafea i toalet. Apoi, Reacher urc el la volan. O lu pe Route 87, spre nord, i conduse cu vitez cale de vreo patruzeci i cinci de kilometri, pentru c Route 87 redevenise I-25, i drumul era larg i drept. Conduse cu vitez i pentru c erau n ntrziere. Rsritul aprea rapid spre est, iar ei nc nu ajunseser n Grace. Cerul era roz i frumos, iar lumina venea n nite dungi orizontale strlucitoare peste versanii munilor din vest. Mergeau pe serpentine, printre poalele dealurilor. n dreapta lor, spre est, peisajul era practic plat pn la Chicago i dincolo de acesta. n stnga, n deprtare, spre vest, Munii Stncoi se nlau pn la 3200 de metri. Pantele mai joase erau punctate de plcuri de pini, iar vrfurile erau albe de la zpad, cu dre de stnci cenuii. Pe o distan de kilometri ntregi, de o parte i de alta a drumului, era pustiu, numai tufe de pelin i ierburi cafenii devenite purpurii n soarele de diminea. Ai mai fost pe-aici? ntreb Neagley. Nu, zise el. Trebuie s ntoarcem, zise ea. Curnd, la est, spre Thunder Basin.

Reacher repet numele n minte, pentru c i plcea cum sunau cuvintele. Thunder Basin. Thunder Basin. *** Coti larg la dreapta, de pe autostrad, pe un drum ngust de ar. Semnele indicau Midwest i Edgerton. Terenul cobora spre est. Pinii de treizeci de metri nlime aruncau umbre de diminea de o sut de metri lungime. Era o pajite nesfrit, ntrerupt din loc n loc de rmiele unor vechi ntreprinderi industriale. Se vedeau fundaii de piatr ptrate, de jumtate de metru nlime, i nclceli de fier vechi. Petrol, spuse Neagley. i minerit de crbune. Toate nchise, cu optzeci de ani n urm. Terenul pare groaznic de plat, zise Reacher. Dar tia c impresia era neltoare. Soarele jos oferea privirii cute, crevase i mici povrniuri infime, n comparaie cu munii din stnga, dar care n nici un caz n-ar fi putut fi numite plate. Se aflau ntro zon de tranziie, unde munii se pierdeau aleatoriu n dealuri. Tumultul geologic dintr-un milion de ani forma valuri pn n Nebraska, ngheat n timp, lsnd o acoperire suficient ca un om s se poat ascund ntr-un milion de locuri diferite. Avem nevoie s fie perfect plat, spuse Neagley. Reacher aprob din cap, n spatele volanului. Cu excepia unui deal mic, la o sut de metri de locul n care se va afla Armstrong. i a unui alt deal mic, la o sut de metri n spatele acestuia, de unde s putem noi vedea totul. Nu o s fie att de uor. Niciodat nu este, zise Reacher.

Continuar s nainteze, timp de nc o or. Mergeau spre nord-est, prin pustietate. Soarele se desprinsese de orizont. Cerul avea dungi roz i purpurii. n spatele lor, Munii Stncoi strluceau, reflectnd lumina. n fa i spre dreapta, punile se ntindeau n deprtare, ca un ocean cuprins de furtun. Nu mai ningea. Fulgii mari i lenei dispruser. Cotete aici, spuse Neagley. Aici? Reacher opri maina i se uit la curb. Era doar un drum de pmnt, care mergea spre sud, spre nimic. Exist un ora acolo? ntreb el. Aa arat harta, zise Neagley. Reacher ddu n mararier i coti. Drumul de pmnt naint cam un kilometru i jumtate printre pini, apoi iei ntr-un loc din care nu se vedea absolut nimic. Mergi mai departe, spuse Neagley. Merser nc treizeci de kilometri, cincizeci. Drumul urca i cobora. Apoi ajunse ntr-un punct mai nalt, dup care terenul cobora n faa lor, ntr-o alt cldare de iarb i tufe de pelin, de optzeci de kilometri lime. Drumul nainta prin ea, drept spre sud, ca o linie slab tras cu creionul, dup care traversa un ru, la baza cldrii. Alte dou drumuri ajungeau la pod, venind de nicieri. Acolo se vedeau nite cldiri micue, aruncate la ntmplare. Toat aezarea arta ca o liter K mare, mpestriat cu case, n locul n care liniile se ntlneau, la pod. Grace, Wyoming, zise Neagley. n locul n care drumul traverseaz braul sudic al lui Cheyenne River. Reacher frn. Opri motorul i i ncruci minile peste volan. Se aplec n fa, cu brbia sprijinit n mini, i privi atent prin parbriz.

Ar fi trebuit s fim pe cai, spuse el. i s purtm plrii albe, zise Neagley. i Colturi 45. Eu rmn la Steyr, spuse Reacher. Cte ci de acces sunt? Neagley urmri cu degetul pe hart. Dinspre nord sau dinspre sud. Pe acest drum. Celelalte dou nu duc nicieri. Se pierd n puni. Poate ajung la nite ferme vechi. Din ce parte vor veni bieii ri? Dac vin din Nevada, se vor apropia dinspre sud. Dac vin din Idaho, dinspre nord. Aa c nu putem s stm aici i s blocm drumul. S-ar putea ca ei s fie deja acolo. Una dintre cldiri era ca o mpunstur de alb, ntr-un ptrat verde. "Biserica lui Froelich", i spuse Reacher. Deschise portiera i cobor din main. Ocoli prin spate i se ntoarse cu luneta. Arta ca o jumtate dintr-un binoclu uria. O sprijini pe portiera deschis i o duse la ochi. Lentilele comprimar peisajul ntr-o imagine plat neclar, care dansa i tremura n ritmul btilor inimii lui. Regl imaginea pn cnd aceasta apru ca i cum s-ar fi uitat la ora de la opt sute de metri distan. Rul era ngust, cu un pod din piatr. Drumurile erau toate din pmnt. Erau mai multe cldiri dect crezuse prima dat. Biserica era izolat ntr-un acru de teren ngrijit, n interiorul unghiului sudic al literei K. Avea fundaie de piatr, iar restul era din indril vopsit n alb. Ar fi prut foarte obinuit, n Massachusetts. Terenul ei se lrgea spre sud, unde iarba tuns era mpestriat de pietre funerare. La sud de cimitir era un gard, iar dincolo de gard, un grup de cldiri de dou etaje, construite din cedru btut de vreme. Erau aezate n diverse unghiuri, unele fa de celelalte. La nord de

biseric erau altele, identice. Case, magazine, hambare. De-a lungul picioarelor scurte ale K-ului erau alte cldiri, unele dintre ele vruite n alb. Erau mai apropiate n centrul oraului i din ce n ce mai rsfirate, pe msur ce se deprtau de acesta. Rul era albastru i limpede, spre est i spre nord, prin oceanul de iarb. Din loc n loc erau parcate maini i camionete. Ceva activitate pedestr. Populaia prea s fie de vreo dou sute de oameni. Presupun c a fost un ora de cresctori de vite, zise Neagley. Au adus calea ferat aici pn la Casper, prin Douglas. Probabil c duceau cirezile pn la o sut, o sut zece kilometri la sud i le urcau de acolo. i acum cum fac? ntreb Reacher. Oraul tremura n lunet, n timp ce vorbea. N-am idee, spuse ea. Poate c investesc cu toii la burs, online. Reacher i ntinse luneta, ea regl focarul i se uit. Reacher vzu cum lentilele se micau puin n sus i n jos i dintr-o parte n cealalt, pe msur ce Neagley acoperea ntreaga zon. Se vor stabili n sud, spuse ea. Toat activitatea dinaintea slujbei se va desfura la sud de biseric. Au dou hambare vechi, la o sut de metri distan, i ascunztorile naturale. Cum i vor planifica fuga? Binoclul se deplas trei milimetri spre dreapta. Se vor atepta la baraje rutiere la nord i sud, zise ea. Poliiti locali. Nu-i trebuie prea mult minte ca s-i dai seama de asta. E posibil s reueasc s treac cu ajutorul insignelor, dar n-a paria pe asta. Situaia este total diferit. Poate s se produc confuzie, dar nu va mai exista aglomeraie. i atunci?

tiu cum a face-o eu, rspunse Neagley. A ignora total drumurile. A lua-o peste pune, spre vest. aizeci de kilometri de teren deschis, ntr-o camionet cu traciune pe patru roi, i ajungi la autostrad. M ndoiesc c poliia din Casper are elicopter. Sau Patrula de autostrad. Nu sunt dect dou autostrzi n tot statul. Armstrong va veni cu elicopterul, zise Reacher. Probabil de la vreo baz aerian din Nebraska. Dar nu vor folosi elicopterul lui ca s-i urmreasc pe asasini. l vor folosi ca s-l scoat pe Armstrong sau ca s-l duc la spital. Sunt sigur c exist un protocol standard. Patrula de autostrad se va stabili la nord i la sud, pe autostrad. Vor avea la dispoziie aproape o or, ncepnd din momentul cnd vor fi avertizai. Neagley cobor binoclul i aprob din cap. Eu a anticipa asta. Aa c a traversa autostrada i a merge din nou pe cmp. La vest de autostrad sunt douzeci i ase de mii de kilometri ptrai de nimic, ntre Casper i Wind River Reservation, strbtui de un singur drum important. Ar fi deja departe, pn s apuce cineva s cheme un elicopter i s nceap cutarea. E un plan ndrzne. Eu aa a face, zise Neagley. Reacher zmbi. tiu c tu ai face-o. ntrebarea este dac i ei ar face-o. M ntreb dac nu vor arunca o privire, dup care vor face cale ntoars i o vor lsa balt. Nu conteaz. i vom dobor atunci cnd se uit. Nu trebuie s-i prindem n flagrant. Reacher urc din nou pe scaunul oferului. S trecem la treab, zise el.

Gleata nu era prea adnc. Pierdur cam treizeci de metri altitudine, pe cei treizeci i doi de kilometri parcuri, nainte s ajung n ora. Drumul era din pmnt tare, neted ca sticla, trasat i conturat frumos. O lucrare anual, i ddu Reacher cu presupusul, refcut n fiecare an, cnd zpada de iarna se topea i ploile de primvar se terminau. Era genul de drum pe care mergeau Fordurile Model T, n filmele documentare. Drumul se curba la apropierea de ora, aa nct podul s poat traversa rul n unghi drept. Podul prea s reprezinte centrul geografic al oraului. Vzut un magazin universal, care oferea i servicii de pot, avnd i un bufet pentru micul dejun. n spatele lui era amplasat o fierrie, care probabil reparase mainriile de la ferme, pe vremuri. Se mai vedeau o bcnie i un magazin de scule. O staie de benzin cu o singur pomp i cu o pancart pe care scria: Reparaii suspensii. Trotuare din lemn n faa cldirilor. Semnau cu nite docuri pentru brci, plutind ns pe pmnt. Un brbat usciv ncrca pe tcute produse de bcnie pe platforma unei camionete. N-or s vin aici, zise Reacher. E locul cel mai expus pe care l-am vzut vreodat. Neagley neg din cap. Nu vor ti asta dect dup ce vor vedea totul cu ochii lor. E posibil s stea aici doar zece minute, dar nici nu ne trebuie mai mult. Noi unde-o s stm? Acolo, art Neagley cu mna. Era o cldire din cedru rou, cu numeroase ferestre mici i o reclam pe care scria: Camere curate.

Minunat, zise Reacher. Condu mai departe, spuse Neagley. Hai s simim pulsul oraului. O liter K are numai patru opiuni de explorare i ei acoperiser deja piciorul nordic intrnd n ora. Reacher ntoarse pn la pod i porni spre nord-est, de-a lungul rului. Drumul trecea pe lng opt case, cte patru pe fiecare parte, i se ngusta dup ali opt sute de metri, devenind o crare pietroas amrt. Un gard din srm ghimpat se pierdea n iarb n stnga, i un altul, n dreapta. Teren de ferm, zise Neagley. Fermele erau izolate, la kilometri ntregi deprtare una de alta. Se vedeau fragmente de drum, cnd acesta se nla sau cobora peste colinele mici. Reacher ntoarse camioneta, porni napoi i coti pe braul scurt dinspre sud-est. Acolo erau alte case, mai apropiate una de cealalt, dar n rest, totul era identic. Drumul se ngusta cam dup aceeai distan i continua spre o zon n care nu se vedea nimic. Alte garduri de srm ghimpat i un opron din lemn care, inexplicabil, n-avea nici o u. nuntru era un camion ruginit n jurul cruia creteau buruieni deschise la culoare. Arta ca i cum ar fi fost parcat acolo pe vremea cnd era preedinte Richard Nixon. OK, ia-o spre sud, spuse Neagley. Hai s vedem biserica. Braul sudic mergea 110 kilometri spre Douglas i ei parcurser primii cinci kilometri din distan. Liniile electrice i telefonice ale oraului veneau din acea direcie, prinse pe stlpi uni cu smoal, continund n deprtare, de-a lungul drumului. Acesta trecea pe lng biseric i cimitir, apoi pe lng un grup de cldiri din cedru, pe lng dou grajduri abandonate i cam douzeci sau treizeci de case mici, apoi oraul se termina i

urma o poriune infinit de pune. Dar terenul nu era plat, ci plin de adncituri i ridicturi, netezite de 10 000 de ani de vnturi i intemperii. Acestea se ondulau calm, n sus i n jos, la nlimi de maxim trei sau patru metri, ca nite valuri lente de ocean. Erau toate conectate ntr-o reea. Iarba avea i ea pn ntr-un metru nlime, fiind maronie, uscat i firav. Se legna n valuri, sub briza perpetu. Ai putea ascunde o companie de infanterie aici, zise Neagley. Reacher ntoarse maina i porni napoi spre biseric. Opri i parc paralel cu cimitirul. Biserica semna foarte mult cu cea din Bismarck. Avea acelai acoperi abrupt peste naos i acelai tip de turl masiv i ptrat. n turl se vedeau un ceas, o giruet, un steag i un paratrsnet. Era alb, dar nu la fel de strlucitoare ca aceea din Bismarck. Reacher arunc o privire spre vest, ctre orizont, i vzu nite nori cenuii adunndu-se deasupra munilor ndeprtai. O s ning, spuse el. Nu putem vedea nimic de aici, zise Neagley. Avea dreptate. Biserica era construit exact la baza vii rului. Probabil c fundaia ei era structura cea mai joas din ora. Drumul spre nord era vizibil pentru numai o sut de metri. La fel spre sud. Mergea n ambele direcii, urcnd peste nite movile mici, dup care disprea din vedere. Ar putea s ajung deasupra noastr nainte s ne dm seama, spuse Neagley. Trebuie s-i putem vedea cnd vin. Reacher ncuviin din cap. Deschise portiera i cobor din main. Neagley i se altur i pornir spre biseric. Aerul era rece i uscat. Peluza cimitirului trosnea uscat, sub tlpile lor. Se simea nceputul iernii. Un loc

nou de mormnt era delimitat cu o banderol de bumbac. Se afla la vest de biseric, n iarba neatins de la captul irului de pietre funerare vechi. Reacher ocoli, ca s arunce o privire. Erau patru morminte Froelich la rnd. n curnd aveau s fie cinci, ntr-o zi trist din viitorul apropiat. Se uit la dreptunghiul ncercuit cu band i i imagin groapa adnc i rectangular. Apoi se ndeprt i se uit n jur. Vizavi de biseric, n partea estic a drumului, era un teren gol. Spaiul era suficient de mare ca s poat ateriza un elicopter. i-l imagin venind, cu elicele vuind, ntorcndu-se n aer ca s ajung cu ua pasagerului spre biseric, apoi ateriznd. i-l imagin pe Armstrong cobornd. Traversnd drumul. Apropiindu-se de biseric. Probabil c vicarul avea s-l ntmpine lng u. Pi lateral, se opri n locul n care avea s stea Armstrong i ridic privirea. Examin terenul spre sud i spre vest. Nu e bine. Era o poriune uor nlat i, cam la 150 de metri distan, se vedeau valuri i umbre n iarba mictoare ce lsau s se ghiceasc ridicturi i adncituri n pmntul de dedesubt. Erau i mai multe dincolo de acea distan, pn la infinit. Ct de buni crezi c sunt? ntreb el. Neagley ridic din umeri. ntotdeauna sunt fie mai buni, fie mai proti dect te atepi. Pn acum, au dovedit ceva pricepere. Tragere spre vale, aer rarefiat, prin iarb. Mi-a face griji pe o distan de aproximativ cinci sute de metri. Iar dac l rateaz pe Armstrong, vor nimeri pe altcineva, din greeal. Stuyvesant trebuie s aduc i un elicopter de supraveghere. Din unghiul sta, n-ai nici o speran, dar poi vedea totul din aer.

Armstrong n-o s-i dea voie, zise Reacher. Dar avem aerul. Avem turla bisericii. Se ntoarse i porni spre el. Uit de pensiune, spuse el. Vom sta n turl. O s-i vedem cnd vin, dinspre nord sau sud, noaptea sau pe lumin. Se va termina totul nainte ca Stuyvesant sau Armstrong s ajung aici. Erau la trei metri de ua bisericii cnd aceasta se deschise i iei un preot, urmat ndeaproape de un cuplu n vrst. Preotul era un brbat ntre dou vrste i prea foarte serios. Btrnii aveau cam aizeci de ani. Brbatul era nalt i ncovoiat, puin cam slab. Femeia arta nc bine, avnd puin peste greutatea medie, era ngrijit i frumos mbrcat. Avea un pr scurt i blond, care ncrunea aa cum ncrunete prul blond. Reacher i ddu imediat seama cine era. i ea tia cine era el, sau cel puin aa credea. Btrna se opri din vorbit, rmase pe loc i se uit fix la el, la fel cum fcuse i fiica ei. Se uit la faa lui, confuz, ca i cum compara asemnrile i deosebirile fa de o imagine mental. Tu? zise ea. Sau nu? Faa i era ncordat i obosit. Nu era machiat. Ochii ei erau foarte uscai, dar nu fuseser aa, n ultimele dou zile. Asta se vedea clar. Erau umflai, nroii i ncercuii i riduri. Sunt fratele lui, zise Reacher. mi pare foarte ru pentru pierderea dumneavoastr. Ar fi i cazul, spuse ea. Pentru c este n ntregime vina lui Joe. Da? El a fcut-o s-i schimbe slujba, nu? Pentru c el nu voia s aib o relaie cu o coleg, ea a trebuit s-i schimbe locul de

munc. El nu era dispus s-o fac. Ea a trecut la o munc periculoas, n timp ce el a rmas exact unde era, n siguran i fr probleme. Iar acum, uite ce a ieit din asta. Reacher tcu o clip. Cred c ea a fost fericit acolo unde a fost, spuse el. Ar fi putut s se mute napoi, dup aceea, dac ar fi vrut. Dar n-a fcut-o. Eu cred c asta nseamn c a vrut s rmn acolo. A fost un agent bun, care avea o munc important. Cum ar fi putut s se mute napoi? S se ntlneasc cu el n fiecare zi, ca i cum nu s-ar fi ntmplat nimic? Voiam s spun c ea ar fi putut s atepte un an, i apoi s se mute napoi. Ce conta un an? I-a frnt inima. Cum ar fi putut s mai lucreze vreodat sub comanda lui? Reacher nu zise nimic. Vine i el? ntreb ea. Nu, spuse Reacher. Nu vine. Foarte bine, zise ea. Pentru c nu ar fi bine-venit. Da, cred asta, spuse Reacher. Presupun c e prea ocupat, zise ea i se ndeprt spre drumul de pmnt. Preotul o urm, la fel i tatl lui Froelich. Dar acesta ezit o clip i se ntoarse. tie c nu e vina lui Joe, spuse el. Amndoi tim c Marry Ellen fcea exact ceea ce dorea. Reacher ncuviin din cap. Era minunat n ce fcea. Da? Cel mai bun om al lor.

Btrnul aprob din cap, ca i cum ar fi fost satisfcut de rspuns. Ce mai face Joe? ntreb el. L-am ntlnit de dou ori. A murit, spuse Reacher. Cu cinci ani n urm. La datorie. Tcere, pentru un moment. mi pare ru, spuse btrnul. Dar nu-i spunei doamnei Froelich, zise Reacher. Dac o ajut s nu tie asta. Btrnul nclin din nou din cap, se ntoarse i porni dup soia lui, cu un mers sltat ciudat. Vezi? spuse Neagley ncet. Nu totul este din vina ta. Lng ua bisericii era nfipt n pmnt un avizier, un fel de dulpior foarte subire, montat pe dou picioare de lemn solide. Avea uie din sticl. n spatele uilor era un metru ptrat de pnz verde, cu mici benzi subiri de bumbac cusute n diagonal peste ea. n spatele benzilor erau bgate nite bileele scrise la o main de scris. n partea de sus se afla o list permanent a slujbelor regulate de duminic. Prima se inea n fiecare sptmn, la opt dimineaa. Era clar vorba de o confesiune care cerea un mare devotament din partea enoriailor. Lng lista permanent era un anun scris n grab, care spunea c slujba de la ora opt din acea duminic era dedicat memoriei lui Mary Ellen Froelich. Reacher se uit la ceas i se cutremur de frig. Douzeci i dou de ore, spuse el. E timpul s trecem la treab. Aduser Yukonul mai aproape de biseric i deschiser portbagajul. Se aplecar amndoi i luar toate cele patru arme. Cte un Steyr fiecare. Neagley lu H&K-ul, iar Reacher,

carabina M16. mprir cartuele de rezerv ntre ei, n funcie de armele fiecruia. Apoi ncuiar maina i plecar. E n regul s ducem arme ntr-o biseric? ntreb Neagley. n Texas, da, spuse Reacher. Probabil c aici e chiar obligatoriu. Deschiser ua de stejar i intrar. Semna foarte mult cu cea din Bismarck. Reacher se ntreb, n treact, dac nu cumva comunitile rurale i cumpraser bisericile prin comand potal, la fel ca toate celelalte lucruri. Aceeai vopsea alb de pergament, aceleai strane lucioase, acelai amvon. Aceleai trei frnghii de clopot atrnnd n interiorul turnului. Aceeai cas a scrii. Urcar pn la palierul superior i gsir o scar prins de perete, cu un chepeng deasupra. Cas, dulce cas, zise Reacher. O lu nainte pe scar i prin chepeng, ajungnd n camera clopotelor. Aceasta ns nu mai arta la fel ca aceea din Bismarck. n ea se afla un ceas. Un cub din mecanisme din bronz, ceva mai mare de un metru, era montat central, pe nite grinzi de fier, exact deasupra clopotelor. Ceasul avea dou fee, manevrate simultan de aceleai mecanisme din interiorul cubului. Nite bare lungi de fier ieeau din cub, prin perei, prin partea posterioar a feelor ceasului, pn la limbile externe. Feele erau montate n deschizturi, acolo unde fuseser jaluzelele, spre est i spre vest. Mecanismul ticia zgomotos. Roile dinate i dispozitivele ticiau, crend nite mici rezonane n clopote. Nu avem vedere spre est sau vest, constat Reacher. Neagley ridic din umeri. Nordul i sudul ne ajung, spuse ea. Pe acolo merge drumul.

Cred c ai dreptate, zise el. Ia tu sudul. Reacher se aplec pe sub grinzile i barele de fier i se tr pn la jaluzeaua dinspre nord. ngenunche i se uit afar. Avea o vedere perfect. Putea s vad podul i rul. Putea s vad tot oraul. Chiar i drumul de pmnt ce mergea spre nord. Cam cincisprezece kilometri din el. Era absolut gol. E bine la tine? strig el. Excelent, strig Neagley. Aproape c vd Colorado. ip cnd vezi ceva. i tu la fel. La fiecare secund, ceasul scotea cte un tonc, tonc, tonc. Sunetul era puternic, precis i neobosit. Reacher arunc o privire n spate, spre mecanism, i se ntreb dac avea s ajung s-l scoat din mini nainte s-l adoarm. Auzi aliajul scump atingnd lemnul, la trei metri n spatele lui, cnd Neagley i aez mitraliera pe podea. Puse i el carabina M16 pe scndurile de lng genunchi. Se nvrti pe loc pn ce gsi o poziie ct de ct confortabil. Apoi ncepu s priveasc i s atepte.

OPTSPREZECE Aerul era rece, iar la peste douzeci de metri deasupra solului, adierea devenea vnt. Ptrundea prin jaluzele i i intra n ochi, fcndu-l s lcrimeze. Erau acolo de dou ore i nu se ntmplase nimic. Nu vzuser nimic i nu auziser altceva dect ceasul. i nvaser sunetul. Fiecare tonc era format dintrun set de frecvene metalice diferite, ncepnd de jos, cu sunetul slab de bas al mecanismelor mai mari, urcnd apoi la clicul micu i nalt al prghiei i terminnd cu un ding slab ntrziat, ce rezona din cel mai mic dintre clopote. Era sunetul nebuniei. Vd ceva, strig Neagley. Un SUV, cred, venind dinspre sud. Reacher arunc o privire scurt spre nord i se ridic n genunchi. Era nepenit, i era frig i nu se simea bine. Ridic luneta. Prinde, strig el. O arunc ntr-un arc ascendent peste mecanismul ceasului. Neagley se nvrti pe loc, o prinse cu o mn i se ntoarse din nou spre deschiztur. Duse luneta la ochi. S-ar putea s fie un Chevy Tahoe, model nou, strig ea. Auriu deschis, metalizat. Soarele bate n parbriz. Nu-i vd pe cei dinuntru. Reacher se uit din nou spre nord. Drumul era liber n continuare. Putea s vad pn la cincisprezece kilometri distan. Era nevoie de zece minute ca s acoperi cincisprezece kilometri, chiar i mergnd rapid. Se ridic n picioare i se ntinse. Trecu aplecat pe sub mecanismele ceasului i se tr

lng Neagley. Ea se trase mai la dreapta, iar Reacher i terse ochii i privi atent spre sud. Pe drum se vedea un punct auriu mic, singur, cam la opt kilometri deprtare. Nu par prea grbii, zise ea. Nu? i ntinse luneta. Reacher o refocaliz, o sprijini de o deschiztur i se uit prin ea. Compresia telefotometric inea camioneta pe loc. Aceasta prea s se nale i s se clatine pe drum, dar fr s nainteze deloc. Era murdar i prfuit, n urma cltoriei. Bara de protecie din fa era mare, cromat i mnjit cu noroi i sare. Parbrizul era murdar. Reflecia soarelui l mpiedica s vad cine era nuntru. De ce mai e soare? spuse Reacher. Credeam c o s ning. Uit-te spre vest, zise Neagley. Reacher puse jos luneta, se ntoarse i i lipi obrazul stng de fantele jaluzelelor. nchise ochiul drept i se uit n lateral cu cel stng. Cerul era mprit n dou. n vest era aproape negru, din cauza norilor. n est era albastru deschis i neclar. Coloane multiple gigantice de lumin neau prin cea, n locul n care se ntlneau cele dou fenomene meteorologice. Incredibil, spuse el. Un fel de inversiune, zise Neagley. Sper s rmn pe loc, altfel o s ne-nghee oasele pe-aici. E la vreo optzeci de kilometri deprtare. Iar vntul bate, n general, dinspre vest. Grozav. Ridic din nou luneta i se uit la camioneta aurie. Se apropiase cu nc un kilometru i jumtate, sltnd i legnnduse pe pmnt. Probabil c avea cam nouzeci de kilometri la or. Ce crezi? ntreb Neagley. O main frumoas, spuse el. O culoare groaznic, ns.

O privi apropiindu-se nc un kilometru i jumtate apoi i napoie luneta lui Neagley. M duc s verific nordul, zise Reacher. Se tr pe sub mecanismul ceasului i se ntoarse la postul lui. n nord nu se ntmpla nimic. Drumul era tot gol. Repet manevra anterioar i i lipi obrazul drept de lemn, dup care i acoperi ochiul stng cu mna i se uit din nou spre vest. Norii de zpad erau foarte aproape de muni. Era ca i cum ar fi fost n acelai timp noapte i zi, cu o tranziie abrupt n locul n care ncepeau dealurile. Este un Chevy Tahoe, n mod sigur, strig Neagley. ncetinete. Vezi plcua de nmatriculare? Nu nc. Acum e la aproape doi kilometri i ncetinete. Vezi cine e n ea? Am soare i parbriz fumuriu. Nu vd nimic. E la opt sute de metri acum. Reacher se uit spre nord. Nici o main. Cred c sunt plcue de Nevada, strig Neagley. Nu le pot citi, sunt complet acoperite de nmol. E chiar la marginea oraului. i merge foarte ncet. Seamn cu un drum de recunoatere. Nu se oprete. Tot nu vd cine e n ea. S-a apropiat foarte mult. O vd chiar peste acoperi. Geamul lateral din spate este tot fumuriu. O s-i pierd, foarte curnd. E chiar sub noi acum. Reacher se lipi de perete i se uit n jos, n unghiul cel mai ascuit n care putea. Modul n care era montat jaluzeaua n cadru crea un punct mort, cam de doisprezece metri. Unde este acum? strig el. Nu tiu.

Auzi sunetul unui motor, peste vuietul vntului. Un V-8 mare, la turaie redus. Se uit n jos i o capot metalic aurie apru ncet n cmpul lui vizual. Apoi un plafon. Geamul din spate. Camioneta trecu pe sub el, intr n ora i travers podul cu aproximativ treizeci de kilometri la or. Rmase la aceeai vitez nc o sut de metri. Apoi acceler. Prinse vitez rapid. Luneta, strig Reacher. Neagley i-o arunc, iar Reacher o sprijini de o jaluzea i se uit la camioneta care se deprta spre nord. Geamul din spate era negru, cu un arc n locul n care tergtorul ndeprtase sarea. Bara din spate era cromat. Vzu literele n relief: Chevrolet Tahoe. Plcua din spate era indescifrabil, acoperit cu sarea de pe drum. Putea s vad urme de mini, n locul n care portbagajul fusese ridicat i cobort. Arta ca o main care parcursese o distan considerabil n ultimele zile. Pleac, strig el. O urmri prin lunet tot drumul. Se zdruncina i se legna, devenind din ce n ce mai mic. Avu nevoie de zece minute ntregi ca s dispar din cmpul su vizual. Se nl pe o ultim movil i dispru, cu o ultim sclipire a soarelui pe vopseaua aurie. Mai vine ceva? strig el. La sud e liber, zise Neagley. Cobor dup hart. Poi urmri ambele direcii, ct lipsesc. F un pic de acrobaie pe sub ceasul sta blestemat. Se tr pn la chepeng i puse piciorul pe scar. Cobor, simind amoreal, durere i frig. Ajunse la palier i cobor scrile n spiral. Iei din turn, apoi din biseric, n soarele slab de amiaz. Travers chioptnd cimitirul, spre main. l vzu

pe tatl lui Froelich lng vehicul, uitndu-se la acesta ca i cum ar fi ateptat rspunsul la o ntrebare. Btrnul l vzu apropiindu-se n geamul portierei i se ntoarse cu faa spre el. Domnul Stuyvesant e la telefon, v caut, spuse el. De la biroul Serviciului Secret, din Washington D.C. Acum? Ateapt de douzeci de minute. Am tot ncercat s v gsesc. Unde-i telefonul? n cas. Casa familiei Froelich era una dintre cldirile albe de pe braul sud-estic scurt al K-ului. Btrnul o lu nainte, cu mersul lui cu pai mari. Reacher fu nevoit s se grbeasc pentru a ine pasul cu el. Casa avea n fa o grdin cu un gard alb de rui. Era plin de plante care muriser din cauza frigului. nuntru era ntuneric i mirosea plcut. Podeaua era alctuit din scnduri late, nchise la culoare. Din loc n loc, covorae. Btrnul l conduse ntr-un salon. Acolo vzu o mas veche, sub fereastr, cu un telefon i o fotografie pe ea. Telefonul era un model vechi, cu receptor masiv i un cordon mpletit, izolat cu un material textil maroniu. Fotografia o nfia pe Froelich, la vreo optsprezece ani. Prul ei era puin mai lung dect l tia el i ceva mai deschis la culoare. Avea o fa deschis i inocent, i un zmbet plcut. Ochii i erau albatri, nviorai de sperane pentru viitor. Nu era nici un scaun lng mas. Era clar c familia Froelich provenea dintr-o generaie care prefera s stea n picioare cnd vorbea la telefon. Reacher desfur cordonul i ridic receptorul la ureche. Stuyvesant? zise el.

Reacher? Ai vreo veste bun pentru mine? Nu nc. Care e situaia? Slujba este programat la ora opt, zise Reacher. Dar presupun c tii deja asta. Ce altceva ar trebui s tiu? Venii cu elicopterul? sta-i planul. Armstrong este nc n Oregon. l vom aduce cu avionul la baza aerian din Dakota de Sud, apoi vom face un drum scurt, ntr-un elicopter al aviaiei. Vom fi opt oameni, inclusiv eu. Nu voia dect trei. N-a avut ncotro. Am fost cu toii prietenii ei. N-ar fi posibil s avei o defeciune tehnic? i s rmnei n Dakota de Sud? i-ar da seama. Iar cei din aviaie n-ar accepta s ne fac jocul. N-ar vrea s rmn n istorie ca fiind motivul pentru care el n-a reuit s ajung. Reacher se uit pe fereastr. OK. Vei repera destul de uor biserica. Vei ateriza de cealalt parte a strzii, spre est. Acolo este un loc bun. Apoi, va avea de mers cam cincizeci de metri pn la ua bisericii. Pot garanta sigurana zonei imediat nvecinate. Noi o s stm n biseric toat noaptea. Dar n-o s-i plac deloc ce-ai s vezi mai departe. Exist un unghi de tragere de aproximativ o sut cincizeci de grade, spre sud i vest. Complet deschis. i multe locuri n care s te ascunzi. Tcere n D.C.

Nu pot s o fac, spuse Stuyvesant. Nu pot s-l aduc n aa ceva. i nici pe oamenii mei. Nu am de gnd s mai pierd pe cineva. Atunci, sper c va fi bine, zise Reacher. Nu e stilul meu. Va trebui s reuii. O vom face, dac vom avea ocazia. Eu cum o s aflu? Nu avei staii radio. Telefoanele celulare nu funcioneaz acolo. i ar fi prea incomod s folosim linia asta terestr. Reacher tcu o secund. Noi avem un Yukon negru. n clipa asta este parcat pe drum, chiar lng biseric, spre est. Dac nc mai este acolo cnd venii, plecai acas. Armstrong va trebui s o-nghit. Dar dac a disprut, atunci am disprut i noi, iar noi n-o s plecm nainte s reuim, ai neles? OK, am neles, zise Stuyvesant. Un Yukon negru, la est de biseric, renunm. Nici un Yukon, aterizm. Ai cercetat oraul? N-o putem face, mergnd din cas n cas. Dar e foarte mic. Strinii ar iei imediat n eviden, crede-m. Nendick i-a mai revenit. Vorbete puin. Spune acelai lucru ca i Andretti. A fost abordat de doi tipi, pe care i-a luat drept poliiti. Sunt poliiti. Suntem siguri de asta. Ai obinut vreo descriere? Nu. nc se gndete la soia lui. Nu mi s-a prut corect s i spun c, probabil, nu mai este cazul. Sracul. A vrea s obinem un deznodmnt pentru el. Mcar cadavrul ei.

N-am de gnd s arestez pe cineva aici. Tcere n D.C. OK, spuse Stuyvesant. Presupun c nu ne vom mai vedea. Baft. i ie, zise Reacher. Puse receptorul n furc i aranj cordonul ntr-o bucl frumoas pe mas. Se uit la peisaj. Fereastra avea vedere spre nord-est, spre oceanul gol de iarb nalt pn la old. Apoi se ntoarse cu spatele la geam i l vzu pe domnul Froelich privindu-l din ua salonului. Vor veni aici, nu-i aa? ntreb btrnul. Cei care mi-au ucis fiica? Pentru c Armstrong vine aici. S-ar putea s fie deja aici, zise Reacher. Domnul Froelich cltin din cap. Ar vorbi toat lumea despre asta. Ai vzut camioneta aurie care a trecut? Btrnul aprob din cap. A trecut pe lng mine, mergnd foarte ncet. Cine era n ea? N-am vzut. Geamurile erau ntunecate. Nu-mi place s m holbez la oameni. OK, spuse Reacher. Dac auzii c a aprut cineva nou n ora, venii i spunei-mi. Btrnul aprob din nou din cap. Vei afla imediat ce voi afla eu. Iar eu voi afla n momentul n care va sosi cineva nou. Vetile circul repede aici. Vom fi n turla bisericii, zise Reacher. V aflai aici pentru Armstrong? Reacher nu zise nimic. Nu, spuse domnul Froelich. Suntei aici ca s v rzbunai, nu? Ochi pentru ochi? Reacher aprob din cap.

i dinte pentru dinte. O via pentru alt via. Dou pentru cinci, mai precis, zise Reacher. i-au tras partea leului n privina asta. Nu v deranjeaz s facei asta? Dar pe dumneavoastr? Ochii nlcrimai ai btrnului zburar n jurul camerei lipsite de soare i se oprir asupra feei fiicei sale de la vrsta de optsprezece ani. Ai copii? ntreb el. Nu, n-am, rspunse Reacher. Nici eu, zise btrnul. Nici eu nu mai am. Aa c nu m deranjeaz. *** Reacher se ntoarse la Yukon i lu harta de pe bancheta din spate. Apoi urc n turla bisericii i o gsi pe Neagley fcnd ture ntre partea sudic i cea nordic. E liber, zise ea, peste ticitul ceasului. A sunat Stuyvesant, spuse Reacher. Acas la Froelich. A intrat n panic. Nendick s-a trezit. Acelai mod de abordare ca n cazul lui Andretti. Desfcu harta i o ntinse pe podeaua camerei clopotelor. Puse degetul pe Grace. Era n centrul unui ptrat aproximativ, format de patru drumuri. Ptratul avea cam 130 de kilometri lungime, i cam tot atia lime. Perimetrul din dreapta era format de Route 59, care pornea din Douglas, din sud, trecea printr-un ora numit Bill i ajungea ntr-un ora Wright, n nord. Marginea de sus a

ptratului era Route 387, care mergea spre vest, de la Wright la Edgerton. Ambele drumuri erau reprezentate pe hart ca fiind secundare. Ei merseser deja pe o parte din 387 i tiau c avea o suprafa asfaltat destul de bun. Marginea din stnga a ptratului era I-25, care cobora din nord, din Montana, i trecea direct pe lng Edgerton, pn n Casper. Baza ptratului era tot I-25, care ieea din Casper i cotea scurt spre est, ctre Douglas, nainte s o ia din nou spre sud, spre Cheyenne. Ptratul de 130 de kilometri era mprit n dou dreptunghiuri, mai mult sau mai puin egale, de drumul de pmnt care mergea de la nord la sud, trecnd prin Grace. Drumul era reprezentat pe hart cu o linie cenuie punctat, subire. Legenda de pe margine l numea drum minor, neasfaltat. Ce crezi? ntreb Neagley. Reacher urmri ptratul cu degetul. Lrgi raza i tras o sut cincizeci de kilometri spre est, nord, vest i sud. Cred c, n ntreaga istorie a Statelor Unite, nimeni n-a trecut pur i simplu prin Grace, Wyoming, fr s aib treab aici. Este de neconceput. De ce ar face-o? Orice cltorie raional spre sud, nord, est sau vest nu ar trece deloc pe aici. S spunem, de la Casper, la Wright. Din colul stnga-jos, n colul dreapta-sus. Ai folosi I-25, spre est, ctre Douglas, i Route 95, spre nord, la ieirea din Douglas, pn n Wright. Nu are nici un sens s treci prin Grace. Nu economiseti nici un kilometru. Doar te ncetinete, pentru c este un drum de pmnt. i l-ai observa oare? i aminteti cum arta, la captul nordic? Eu credeam c nu duce nicieri. i noi am avut o hart topografic, zise Neagley. Poate c nici nu apare pe o hart obinuit.

Asta nseamn c acea camionet a trecut pe aici cu un anumit motiv, spuse Reacher. Nu ntmpltor, nici doar de dragul distraciei. ia erau oamenii notri, zise Neagley. Reacher aprob din cap. Au fost ntr-un tur de recunoatere. Sunt de acord, spuse Neagley. Dar oare le-a plcut ce au vzut? Reacher nchise ochii. Ce au vzut? Au vzut un ora mic, fr nici un loc sigur n care s te ascunzi. Un loc pentru aterizarea elicopterului, la cincizeci de metri de biseric. i un SUV negru, care semna oarecum cu un vehicul oficial al Serviciului Secret, parcat deja pe drum, masiv i vizibil. Cu plcue de Colorado, iar Denver era, probabil, cel mai apropiat birou de teren al Serviciului Secret. Nu cred c au srit n sus de bucurie, zise el. i atunci, vor renuna? Sau se vor ntoarce? Nu putem afla dect ntr-un singur mod, spuse Reacher. Ateptm i vedem. Ateptar. Soarele cobor pe cer, veni dup-amiaza i temperatura sczu rapid. Ceasul tici de cte 3 600 de ori n fiecare or. Neagley iei s fac o scurt plimbare i se ntoarse cu o pung de la bcnie. Mncar un prnz improvizat. Apoi stabilir un alt sistem de supraveghere, innd cont c nici un vehicul nu putea parcurge tot drumul, n oricare dintre direcii, ntr-un timp mai mic de opt minute. Aa c se aezar confortabil i, la fiecare cinci minute, dup ceasul lui Neagley, ngenuncheau i se duceau la fantele lor, de unde verificau tot drumul. De fiecare dat simeau un mic fior de anticipare, i de fiecare dat erau dezamgii. Dar micarea fizic regulat i

ajuta s reziste la frig. ncepur s fac exerciii, ca s nu amoreasc. Fcur flotri, ca s se nclzeasc. Gloanele de rezerv din buzunare se micau zgomotos. Rpit de lupt, l numea Neagley. Din cnd n cnd, Reacher i lipea obrazul de lemn i se uita la ninsoarea din vest. Norii erau nc joi i negri, reinui de un zid invizibil la aproximativ optzeci de kilometri distan. Nu se vor ntoarce, spuse Neagley. Ar trebui s fie nebuni, ca s ncerce ceva aici. Eu chiar cred c sunt nebuni, zise Reacher. Se uita, atepta i asculta ceasul. Cu puin nainte de ora patru, se stur. Folosi lama cuitului ca s treac prin vopseaua alb veche i ridic una dintre jaluzele din ram. Era o simpl bucat de lemn, cam de un metru lungime, zece centimetri lime i doi centimetri i jumtate grosime. O ridic n fa, ca pe o suli, se tr i o mpinse n mecanismul ceasului. Rotile dinate se blocar n lemn i ceasul se opri. Scoase lemnul, se tr napoi i l prinse la loc n cadru. Tcerea deveni dintr-odat asurzitoare. Priveau i ateptau. Se fcuse mai frig i amndoi ncepuser s tremure. Dar tcerea i ajuta. Dintr-odat, ajuta mult. Reacher se tr i examin din nou vederea lui parial spre vest, apoi se tr napoi i lu harta. Se uit lung la ea, pierdut n gnduri. Folosi degetul arttor i pe cel mare, ca pe un compas, i msur distanele. aizeci, 120, 180, 240 de kilometri. ncet, foarte rapid, rapid, ncet. O vitez medie de aproximativ 60 de kilometri pe or. Asta nseamn patru ore. Soarele apune la vest, zise el. Rsare la est. Pe planeta asta, da, spuse Neagley. n clipa aceea, auzir scara scrind, sub ei. Auzir pai pe scara de lemn. Chepengul se ridic puin i czu napoi, apoi se

deschise cu zgomot i preotul bg capul n camera clopotelor i se holb la mitraliera ndreptat spre el dintr-o parte i la carabina M16, din cealalt parte. Trebuie s discut cu voi despre chestiile astea, zise el. Nu v putei atepta s fiu fericit vznd arme n biserica mea. Sttea acolo, pe scar, artnd ca un cap tiat. Reacher puse carabina M16 la loc pe podea. Preotul urc nc o treapt. neleg nevoia de securitate, zise el. i suntem onorai s l primim pe vicepreedintele ales, dar nu pot permite aducerea unor mijloace de distrugere ntr-o cldire sfnt. M ateptam s discute cineva cu mine despre asta. Mijloace de distrugere? repet Neagley. La ce or apune soarele? ntreb Reacher. Preotul pru puin surprins de schimbarea subiectului. Dar rspunse foarte politicos. Curnd, zise el. Coboar dincolo de muni destul de devreme, aici. Dar nu vei vedea asta, astzi. Sunt nori. Se apropie o furtun, dinspre vest. i la ce or rsare? n aceast perioad a anului? Puin nainte de apte, cred. Ai auzit vreo prognoz meteo pentru mine? Au spus c va fi la fel ca azi. OK, spuse Reacher. Mulumesc. Voi ai oprit ceasul? M nnebunea. De-aia am urcat. V deranjeaz dac l pornesc din nou? Reacher ridic din umeri. Este ceasul dumneavoastr. tiu c zgomotul poate fi deranjant.

Nu conteaz, zise Reacher. Vom pleca de aici imediat dup ce apune soarele. Cu tot cu arme. Preotul urc complet n camer, se aplec peste grinzile de fier i umbl la mecanism. Un dispozitiv de fixare era legat la un ceas miniatural separat, pe care Reacher nu-l observase nainte. Era ngropat ntre roile dinate. Avea ataat de el o manet de reglare. Preotul se uit la ceasul de la mn i folosi maneta ca s foreze limbile externe s se roteasc pn la ora corect. Limbile ceasului mic se micar n acelai timp. Apoi, ntoarse pur i simplu o roat dinat cu mna, pn ce mecanismul prinse singur micarea i ncepu s funcioneze. Tonc-tonc-ul puternic rencepu. Clopotul cel mai mic suna i el, o rezonan extrem de fin, la fiecare secund care trecea. Mulumesc, spuse preotul. Cel mult o or, zise Reacher. Apoi vom pleca. Preotul aprob din cap, ca i cum spusese ce avea de spus, i cobor prin chepeng. l nchise dup el. Nu putem pleca de aici, zise Neagley. Eti nebun? Ar putea veni foarte uor noaptea. Poate c exact asta ateapt. Ar putea s vin cu farurile stinse. Reacher se uit la ceas. Sunt deja aici, spuse el. Sau aproape. Unde? O s-i art. Scoase din nou jaluzeaua din cadru i i-o ntinse. Se tr sub mecanismul ceasului, la baza scrii urmtoare, care ducea la exterior, prin acoperi. Urc pe ea i ridic chepengul din acoperi. Stai ct mai jos, strig el.

Iei, inndu-i stomacul lipit de acoperi. Construcia era aproape identic cu acoperiul din Bismarck. Foile din plumb sudat alctuiau un fel de cutie scund. Jgheaburi la coluri. O ancor solid pentru catargul de steag, giruet i paratrsnet. i un zid de un metru nlime, n jurul marginii. Se nvrti pe stomac, se ntinse n jos i lu stinghia de la Neagley. Apoi se ddu la o parte din calea ei i i permise s urce lng el. Vntul era puternic i aerul muctor de rece. Acum va trebui s stm n genunchi, zise el. Aproape unul de cellalt, cu faa spre vest. ngenunchear amndoi, umr lng umr, aplecai. El era n stnga, ea n dreapta. Reacher auzea n continuare ceasul. l simea, prin plumb i prin plcile groase de lemn. OK, aa, spuse el. Ridic stinghia n fa, inndu-i unul dintre capete cu mna stng. Neagley prinse cellalt capt cu mna dreapt. naintar n genunchi, pn ajunser la zidul jos. Reacher ls captul bului pn ajunse la nivelul zidului. Ea fcu la fel. Mai mult, zise Reacher. Pn obinem o fant prin care s vedem. Ridicar amndoi puin mai sus, pn ce bul ajunse pe orizontal, cu doi centimetri ntre marginea lui de jos i partea de sus a zidului. Se uitar prin gaur. Ar fi fost vizibili, dac s-ar fi uitat cineva cu atenie la zid, dar, una peste alta, era o tactic destul de prudent. Oricum, cea mai bun pe care putuse s o improvizeze. Uit-te spre vest, zise el. Poate puin spre sud-vest. Privir spre soarele care apunea. Vedeau aizeci de kilometri de iarb mictoare. Arta ca un ocean, strlucitoare i aurie, n lumina serii. Dincolo de ea era furtuna ntunecat. Zona dintre

ele era nceoat i razele soarelui trziu neau n spate, direct ctre ei. Se vedeau cortine mictoare de soare i umbr, culori i curcubeie care ncepeau de nicieri i se terminau nicieri. Uit-te la pune, zise el. Dup ce s m uit? O s vezi. Rmaser n genunchi minute ntregi. Soarele cobora ncet. Ultimele raze le intrau aproape orizontal n ochi. i atunci vzur. Amndoi. La aproape doi kilometri, n marea de iarb, soarele muribund sclipi o dat pe plafonul mainii Tahoe. Aceasta nainta spre est prin pune, foarte ncet, venind direct spre ei, cltinndu-se uor pe terenul neregulat, ridicndu-se i cobornd pe dmburi i prin viroage, cu vitez minim. Au fost inteligeni, spuse Reacher. S-au uitat pe hart i au avut aceeai idee ca tine, s ias prin terenul deschis, spre vest. Dar apoi s-au uitat la ora i i-au dat seama c la fel trebuie s se i apropie. Soarele alunec printre norii joi la optzeci de kilometri spre vest, umbra rezultat alerg spre est peste pune, iar lumina aurie muri. Apusul veni brusc, ca i cum cineva apsase pe un ntreruptor i nu se mai vzu nimic. Coborr jaluzeaua i se lipir iar de acoperi. Se trr napoi pe suprafaa de plumb n camera clopotelor. Neagley i fcu loc pe sub mecanismul ceasului i i lu Heckler&Koch-ul. Nu nc, zise Reacher. Dar cnd? Ce vor face ei acum? Cred c se vor apropia ct de mult vor putea. Apoi se vor stabili ntr-un loc i vor atepta. Reacher aprob din cap.

Vor ntoarce maina i o vor parca cu faa spre vest, n cea mai bun adncitur de teren pe care o vor gsi, cam la o sut sau dou sute de metri distan. i vor verifica liniile de foc spre est, ca s se asigure c vor putea s vad fr s fie vzui. Apoi vor sta pe loc i vor atepta s apar Armstrong. Asta nseamn paisprezece ore. Exact, spuse Reacher. i vom lsa acolo toat noaptea. i vom lsa s ndure frigul, s nepeneasc i s oboseasc. Apoi, soarele se va ridica chiar n ochii lor. Vom merge spre ei dinspre soare. Nici mcar n-or s ne vad. Ascunser carabinele lungi sub strana cea mai apropiat de ua bisericii i lsar Yukonul parcat n acelai loc. Se ntoarser la pod i luar dou camere la pensiune. Apoi se ndreptar spre bcnie, ca s-i ia ceva pentru cin. Soarele dispruse i temperatura era sub punctul de nghe. n aer era din nou zpad. Fulgi mari i pufoi pluteau n jur, parc nedorind s se aeze. Se nvrteau i pluteau n aer, dup care se nlau iar, ca nite psri mici. Bcnia era nchis, dar femeia de la magazin se oferi s le nclzeasc ceva din congelator la cuptorul cu microunde. Prea s cread c Reacher i Neagley erau din garda Serviciului Secret. Toat lumea tia c Armstrong era ateptat la nmormntare. nclzi nite buci de carne i nite legume. Le mncar la tejghea. Erau la fel de bune ca raiile din armat. Femeia nu vru s primeasc bani pentru ele. Camerele din pensiune erau curate, aa cum scria i pe pancart. Aveau pe perei lambriuri din lemn de pin. Covorae pe podele. Un singur pat n fiecare camer, cu pleduri splate de attea ori, nct aproape c deveniser transparente. La captul ndeprtat al coridorului era o baie. Reacher o ls pe Neagley s ocupe camera cea mai apropiat de baie. Apoi, ea veni n

camera lui pentru o vreme, pentru c nu mai avea stare i voia s vorbeasc. Se aezar unul lng cellalt pe pat, deoarece n camere nu exista alt mobil. Vom porni mpotriva unei poziii pregtite, zise ea. Noi doi, mpotriva a doi fraieri, replic Reacher. Acum tu eti ngrijorat? Situaia a devenit mai grea. Mai spune-mi-o o dat, zise el. Nu eu te oblig s faci asta, nu? Nu poi s-o faci singur. Reacher cltin din cap. A putea s o fac singur, dar cu o mn i cu un sac pe cap. Nu tim nimic despre ei. Dar putem face o evaluare, ct de ct. Tipul nalt, din Bismarck, este cel care trage, iar cellalt i asigur spatele i conduce. Fratele mai mare, fratele mai mic. Va exista mult loialitate. Ca ntre frai. Toat treaba asta merge ca ntre frai. Nu poi s te duci la un strin i s-i spui: Hei, vreau s-l mpuc pe un tip, pentru c taic-su a ameninat c-mi nfige un b n dos i a trebuit s-l implor s n-o fac. Neagley tcu. Nu-i cer s participi, spuse Reacher. Neagley zmbi. Eti un prost. mi fac griji pentru tine, nu pentru mine. Mie n-o s mi se-ntmple nimic, spuse Reacher. Eu o s mor btrn i singur, n vreun pat de motel. i pentru tine este tot o treab ca ntre frai, nu? El aprob din cap. Trebuie s fie. Nu dau un ban pe Armstrong. mi plcea Froelich, dar n-a fi cunoscut-o niciodat, dac n-ar fi fost Joe. Eti singur? Uneori. Nu ntotdeauna.

Ea i mic mna, foarte ncet. ncepu de la doi centimetri de mna lui. Parcurse cei doi centimetri ca i cum ar fi fost un milion de kilometri. Degetele ei se micar imperceptibil pe cuvertura splat, pn cnd ajunser aproape de ale lui. Atunci le ridic i le mic mai departe, pn cnd ajunser direct peste mna lui, inndu-le ns foarte puin deasupra, ca i cum exista un strat de aer ntre minile lor, comprimat att de tare, nct devenise cald i lichid. Neagley rmase cu mna plutind n aer, nemicat. Apoi, aps mai tare, o cobor i degetele ei atinser partea superioar a degetelor lui, foarte ncet. i ntoarse cotul, aa nct mna ei s fie perfect aliniat. i aps i mai tare. Palma ei era cald. Degetele erau lungi i reci. Vrfurile lor stteau pe articulaiile lui. Se micar, urmrind conturul ridurilor, al cicatricelor i al tendoanelor. Se strecurar printre degetele lui. Reacher ntoarse mna invers. Ea i aps palma peste a lui. i trecu degetele printre ale lui i strnse. Reacher strnse i el. i inu mna cinci minute lungi. Apoi, ea i-o retrase ncet. Se ridic i se duse la u. Zmbi. Ne vedem diminea, spuse Neagley. Reacher dormi prost i se trezi la cinci, ngrijorat n legtur cu finalul jocului. Complicaiile i se aglomerau n minte. Arunc la o parte cuverturile i cobor din pat. Se mbrc pe ntuneric, cobor scrile i iei n noapte. Era un frig nprasnic i fulgii de zpad cdeau mai rapid. Preau uzi i grei. Vremea urt se deplasa spre est. Ceea ce era bine, dup prerea lui. Nu se vedea nici o lumin. Toate geamurile oraului erau ntunecate, nu erau felinare de strad, nu era lun, nu erau stele. Turla bisericii se nla la o distan medie, palid, cenuie i fantomatic. Merse pe mijlocul drumului de pmnt i travers

cimitirul. Gsi ua bisericii i intr. Urc treptele turlei pe pipite. Dibui scara, pe ntuneric, i urc n camera clopotelor. Ceasul ticia puternic. Mai puternic dect n timpul zilei. Suna ca un fierar nebun, care btea cu ciocanul su de fier n nicoval o dat pe secund. Se ghemui pe sub mecanismul ceasului i gsi scara urmtoare. Urc n ntunericul de pe acoperi. Se tr spre zidul vestic i nl capul. Peisajul era infinit de ntunecat i tcut. Munii ce se nlau n deprtare erau invizibili. Nu vedea nimic. Nu auzea nimic. Aerul era ngheat. Atept. Rmase treizeci de minute n frig. Ochii i lcrimau i i curgea nasul. ncepu s tremure puternic. Dac mie mi-e frig, nseamn c ei sunt aproape mori, i spuse. Iar dup treizeci de minute, auzi sunetul pe care-l atepta. Motorul mainii Tahoe pornind. Era departe, dar suna asurzitor, n linitea nopii. Era undeva spre vest, cam la dou sute de metri distan. Nu i putea da seama de poziia exact numai dup sunet. Dar atunci fcur o greeal fatal. Aprinser pentru o secund lumina din interior. Reacher vzu o strlucire galben scurt n iarb. Camioneta era ntr-o adncitur. Perfect ascuns, cu plafonul sub nivelul mediu al solului. Puin spre sud-vest, dar nu cu mult. Cam la 150 de metri deprtare. Era o poziie bun. Probabil c aveau s foloseasc chiar camioneta ca platform de tragere. Se vor ntinde pe plafon, vor ochi, vor trage, vor sri jos, vor urca repede n main i vor pleca. i puse amndou braele pe perete, cu faa spre vest, i fix n memorie scurta sclipire galben, fa de poziia turnului. La o sut cincizeci de metri distan, cam la treizeci de metri sud fa de perpendiculara pe turn. Se tr napoi n camera clopotelor, trecu pe lng ceasul bubuitor, napoi n amvon. Recuper

carabinele lungi de sub stran i le ls pe pmntul rece de sub Yukon. Nu voia s le bage nuntru. Nu voia s rspund la sclipirea lor de lumin cu alta identic. Apoi se ntoarse la pensiune i o vzu pe Neagley ieind din camera ei. Era aproape ase dimineaa. Fcuse du i se mbrcase. Merser n camera lui, ca s discute. N-ai putut s dormi? ntreb el. Eu nu dorm niciodat. Sunt nc acolo? El aprob din cap. Dar este o problem. Nu putem s-i lichidm acolo unde se afl. Trebuie s-i mutm nti. De ce? Sunt prea aproape de cas. Nu putem porni un al treilea rzboi mondial acolo, cu o or nainte de sosirea lui Armstrong. i nu putem lsa dou cadavre la o sut cincizeci de metri de turl. Oamenii de aici ne-au vzut. Poliitii din Casper vor veni devreme. Poate i poliitii statali. Tu trebuie s te gndeti la licena ta. Trebuie s-i alungm de aici i s-i atragem ntr-un loc pustiu. Spre vest, unde ninge, poate. Zpada asta va rmne pe loc pn n aprilie. Asta vreau. Vreau s o facem departe i vreau ca nimeni s nu afle dect n aprilie ce s-a ntmplat aici. OK. Dar cum o facem? Ei sunt Edward Fox. Nu sunt John Malkovich. Vor s supravieuiasc. Putem s-i punem pe fug, dac o facem cum trebuie. Se ntoarser la Yukon la ase i jumtate. Fulgii de zpad pluteau n continuare n aer. Dar cerul ncepuse s se lumineze, spre est. La orizont se vedea o dung de purpuriu ntunecat, urmat de o band de cenuiu nchis i apoi de negreala nopii. i verificar armele. i legar ireturile la pantofi, i ncheiar paltoanele i i rotir umerii, ca s verifice libertatea de aciune.

Reacher i puse plria i mnua stng. Neagley bg Steyrul n buzunarul interior i i atrn mitraliera Heckler&Koch la spate. Ne vedem mai trziu, opti ea. Neagley porni spre vest, prin cimitir. Reacher o vzu pind peste gardul jos, cotind puin spre sud i disprnd n ntuneric. El se duse la baza turlei i se lipi de mijlocul zidului vestic, recalculnd poziia camionetei Tahoe. ndrept arma direct spre ea i se ntoarse, micnd arma aa nct s compenseze schimbarea poziiei i meninnd inta n vrful ei. Puse carabina M16 pe pmnt, cu eava ndreptat puin spre sud-vest. Merse n spatele Yukonului, se sprijini de portbagaj i atept rsritul. Acesta veni ncet, treptat i magnific. Culoarea purpurie deveni mai deschis, se nroi la baz i se ntinse n sus i spre exterior, pn cnd jumtate din cer fu strbtut de dungi luminoase. Apoi, un nimb portocaliu apru la trei sute de kilometri distan, n Dakota de Sud, iar pmntul se rostogoli spre el i primul arc subire de raze apru brusc deasupra orizontului. Flcri roz puser stpnire pe cer. Norii alungii i nali erau cuprini de un foc rou. Reacher urmri cu privirea soarele i atept ca acesta s ajung suficient de sus ca s-i rneasc ochii, dup care deschise Yukonul i porni motorul. Claxon tare i porni radioul la maxim. Schimb posturile pn gsi o melodie rock&roll i ls portiera din partea oferului deschis, aa nct muzica s urle n tcerea rsritului. Apoi lu carabina M16, ls n jos sigurana, o duse la umr i trase o singur rafal de trei gloane, intind puin mai la sud de vest, direct spre camioneta Tahoe ascuns. O auzi pe Neagley rspunznd imediat cu alte trei focuri. MP5-ul avea o rat ciclic mai rapid i un rpit caracteristic. Neagley

era plasat n iarb, la o sut de metri sud de Tahoe, trgnd direct spre nord, n direcia camionetei. Reacher trase din nou alte trei focuri dinspre est. Trase i ea alte trei focuri dinspre sud. Cele patru rafale rsunar cu ecou pe deasupra terenului. Spuneau: tim c suntei acolo. Atept treizeci de secunde, conform planului. Nu se auzi nici un rspuns din direcia camionetei. Nici o lumin, nici o micare, nici un foc de arm. Ridic din nou carabina. inti n sus. Aps pe trgaci. tim. Mitraliera Heckler&Koch rpi departe, n stnga lui. C. Trase i el din nou. Suntei. Neagley trase iar. Acolo. Nici un rspuns. Se ntreb o clip dac nu plecaser deja, n ora care trecuse. Sau dac nu cumva fcuser o manevr deteapt i traversaser oraul, trecnd n partea estic. Era o prostie s atace spre soare. Se nvrti pe loc i nu vzu nimic n spate, cu excepia luminilor ce se aprindeau la ferestre. Nu auzi nimic, cu excepia iuitului din urechi i a asurzitoarei piese rock&roll din main. Se ntoarse din nou, pregtit s trag iar, i vzu camioneta Tahoe nind din iarb, la o sut cincizeci de metri de el. Soarele abia rsrit sclipi auriu i cromat pe partea din spate a mainii. Vehiculul ni peste o ridictur, cu toate cele patru roi n aer, apoi czu din nou pe pmnt i acceler, deprtndu-se de el, spre vest. Arunc puca pe bancheta din spate a Yukonului, trnti portiera, opri radioul i acceler direct prin cimitir. Trecu prin gardul de lemn i se arunc n pune. Fcu un viraj rapid la stnga. Terenul era criminal. Maina cdea i ricoa peste fgae, cltinndu-se nebunete peste dmburile lungi. Conduse cu o mn i i prinse centura de siguran cu cealalt. Trase tare de mecanismul de fixare, pentru ca acesta s l in lipit de

scaun. O vzu pe Neagley alergnd spre el prin iarb, n stnga. Aps puternic pe frne, iar ea deschise portiera din spate i se arunc n main, n spatele lui. Reacher porni din nou. Neagley trnti portiera i trecu lng el, peste sptarul scaunului din fa. i puse i ea centura, i ndes mitraliera Heckler&Koch ntre genunchi i se prinse cu amndou minile de bord, ca i cum ar fi luat parte la o curs ntr-un montagne-russe. Perfect, zise ea. Gfia din greu. Reacher continu s goneasc. Coti spre nord, pn gsi brazda lsat de Tahoe prin iarb. Se centr pe ea i acceler. Drumul era mai ru dect orice montagne-russe. O zdruncintur violent continu. Maina srea i se zguduia, plutea cteva clipe, apoi se prbuea napoi pe pmnt i decola din nou. Motorul urla. Volanul i se smucea n mini suficient de tare ca s i rneasc degetele. inu degetele ntinse i conduse numai cu palmele. i era team s nu li se rup vreo osie. i vezi? url Reacher. Nu nc, url ea. Ar putea fi cam la trei sute de metri n fa. Mi-e team s nu se rup maina. Aps mai tare pe acceleraie. Mergeau cu aproape optzeci de kilometri la or. Apoi cu nouzeci. Cu ct mergeau mai repede, cu att era mai bine. Contactul cu pmntul era mai sporadic. i vd, strig Neagley. Erau la 200 de metri n fa, vizibili intermitent, n timp ce neau n sus i n jos prin marea de iarb, ca un delfin auriu nebun zburnd prin valuri. Reacher acceler i se mai apropie puin. El avea avantajul. Ceilali le curau terenul. Se apropie ncet la nici o sut de metri i meninu distana. Motorul mugea, iar suspensiile scrneau, pocneau i trosneau.

Pot s fug, url el. Dar nu se pot ascunde, rspunse Neagley, la fel de tare. Zece minute mai trziu erau la peste cincisprezece kilometri vest de Grace, iar Reacher avea senzaia c fusese pocnit ru, ntr-o btaie cu pumnii. Capul lui lovea plafonul la fiecare dmb, iar braele l dureau. Umerii i erau ncordai la maxim. Motorul urla n continuare. Singurul mod n care putea s-i menin piciorul pe pedala de acceleraie era s o in apsat pn la podea. Lng el, Neagley era aruncat de colo-colo. Renunase s se mai sprijine n brae, ca s nu-i fractureze coatele. Dup urmtorii aisprezece kilometri criminali, relieful se schimb. Acum se aflau efectiv n mijlocul pustietii. Oraul Grace rmsese la peste treizeci de kilometri n spatele lor, iar autostrada se afla la treizeci i mai bine de kilometri n fa. Panta devenea mai abrupt. Rpele care fragmentau terenul erau mai adnci, stncile mai numeroase. Cretea nc iarb, tot nalt, dar cu firele mai firave, pentru c rdcinile erau mai puin adnci. Pe pmnt era zpad. Tulpinile de iarb erau ngheate i rzbteau dintr-o ptur de omt de cincisprezece centimetri. Amndou mainile ncetinir, la o sut de metri distan una de cealalt. Dup nc o mil parcurs, goana se transform ntr-o procesiune penibil, la numai treizeci de kilometri pe or. Coborau lent pe pante de patruzeci i cinci de grade, plonjnd pn la capot prin zpada depus la baz, dup care urcau pe dmburi cu transmisiile fixate pe traciunea pe patru roi. Crevasele aveau ntre trei i cinci metri adncime. Vntul continuu dinspre vest strnsese zpada n ele, lsnd goale feele btute de vnt, n timp ce feele opuse erau mai netede. n aer pluteau fulgi de zpad, vjind orizontal spre ei.

O s ne mpotmolim, spuse Neagley. Ei au ales drumul, zise Reacher. Trebuie s poat iei. Pierdeau din ochi vehiculul Tahoe din faa lor de fiecare dat cnd acesta cobora ntr-o adncitur. l zreau numai cnd urcau cu greu pe o movil sau cnd aprea pe vreun vrf, cu trei sau patru adncituri mai n fa. Nu exista un ritm stabil sau vreo coordonare. Amndou camionetele se scufundau i urcau din nou, aleatoriu. ncetiniser mult. Reacher blocase transmisia la nivel mic, iar camioneta aluneca i derapa. Vntul btea puternic. E timpul, zise Reacher. n oricare dintre ravenele acestea, zpada i va ascunde toat iarna. OK, s-i dm drumul, spuse Neagley. i cobor geamul i o rafal de zpad intr nuntru, purtat de vntul ngheat. i ridic mitraliera Heckler&Koch i o trecu pe automat. Reacher acceler puternic i trecu prin urmtoarele dou adncituri cu viteza maxim pe care o putea suporta camioneta. Apoi aps tare pe frne, n vrful celui de-al treilea dmb, i trase de volan spre stnga. Vehiculul derap n lateral i se opri, cu geamul dinspre pasager ndreptat n fa i cu Neagley aplecat n afar i ateptnd. Camioneta Tahoe se nl la o sut de metri n fa, iar Neagley trase o rafal lung, intind jos, spre cauciucurile din spate i spre rezervor. Camioneta se opri pentru o clip, dup care ni peste dmb i dispru din nou. Reacher roti volanul, aps acceleraia i porni dup ea. Oprirea i costase nc o sut de metri. Trecu prin trei rpe consecutive i opri din nou, pe al patrulea dmb. Ateptar. Zece secunde, cincisprezece. Camioneta Tahoe nu apru. Douzeci de secunde. Treizeci.

Unde naiba? murmur Reacher. Cobor vehiculul pe panta btut de vnt, prin zpad, i urc pe partea opus. Trecur peste dmb i intrar n adncitura urmtoare. Nici un semn de Tahoe. Acceler. Cauciucurile se nvrtir i motorul scrni. Urc pe urmtoarea pant. Opri exact n vrf. Terenul cobora cam ase metri, ntr-o viroag larg, plin de zpad, cu tulpinile ngheate de iarb nlnduse la mai puin de treizeci de centimetri deasupra ei. Urmele mainii Tahoe, formate, n ziua precedent, la sosire, se vedeau drept n fa, aproape ascunse de vnt i de zpada proaspt. Dar urmele formate acum erau mai adnci i noi. Coteau brusc la dreapta i se ndeprtau spre nord, ntr-o curb strns prin raven, dup care dispreau n spatele unui afloriment acoperit de zpad. Peste tot n jur era linite. Ninsoarea btea direct spre ei. Urca spre ei, de pe fundul adnciturii. "Timp i spaiu", gndi Reacher. Patru dimensiuni. O problem tactic clasic. Probabil c Tahoe fcuse un viraj n U i ncerca s se ntoarc la locul crucial, n momentul crucial. Putea s mearg pe propriile urme i s ajung aproape de biseric exact nainte s aterizeze Armstrong. Dar s-i urmreasc orbete ar fi fost un act sinuciga. Pentru c era posibil ca ei s nu se fi ntors sau s-i atepte, ntr-o ambuscad. Poate fceau un ocol i ncercau s ajung n spatele lor. O problem clasic. Reacher se uit la ceas. Am ajuns aproape de punctul n care n-are rost s ne mai ntoarcem. Goniser aproape treizeci de minute. Asta nsemna c era nevoie de aproape tot atta timp ca s ajung napoi. Iar Armstrong trebuia s apar peste o or i cinci minute. Ai chef s iei n frig? ntreb el.

N-am de ales, rspunse Neagley. Deschise portiera i cobor n zpad. Alerg greoi n dreapta, naintnd prin zpad, peste pietre, n direcia n care se uneau braele U-ului. Reacher ridic piciorul de pe frn, trase de volan i cobor panta. Vir scurt la dreapta pe fundul ravenei i merse pe urmele camionetei Tahoe. Era cea mai bun soluie pe care o putea improviza. Dac ceilali se ntorseser, nu putea atepta acolo o venicie. N-avea rost s conduc prudent spre biseric, iar cnd ajungea acolo, Armstrong s fie deja mort. Iar dac intra direct ntr-o ambuscad, era mulumit c Neagley era n spatele adversarilor, cu o mitralier n mn. i spuse c asta i-ar fi garantat supravieuirea, aproape sigur. Dar nu era nici o ambuscad. Ocoli stncile i ntoarse spre est, dar nu vzu nimic, dect urmele de cauciucuri n zpad i pe Neagley stnd la cincizeci de metri mai departe, cu soarele n spate i arma ridicat deasupra capului. Semnalul de liber. Acceler i se ndrept n vitez spre ea. Camioneta aluneca i derapa pe urmele lsate de Tahoe. Hurduci peste nite pietre ascunse. Aps frna. Camioneta se cltin i derap n lateral, dup care se opri cu roile din fa ntr-un an plin de zpad. Neagley se aproprie cu greu prin nmei i deschise portiera. Aerul rece o urm nuntru. Calc-o, zise ea, gfind din nou. Trebuie s fie la cel puin cinci minute n faa noastr, acum. Reacher acceler. Toate cele patru roi se nvrtir inutil. Camioneta rmase nemicat, n timp ce roile se nvrteau n zpad, iar partea din fa se afund i mai mult n zpad. Dar-ar dracii! zise Reacher. ncerc din nou. Acelai rezultat. Camioneta se smucea i se legna, dar nu pleca de pe loc. Scoase transmisia din nivelul

inferior i ncerc din nou. Acelai rezultat. Ls motorul la ralanti, trecu n mararier, iar n vitez, iar n mararier, iar n vitez. Camioneta se smucea n spate i n fa, n spate i n fa, cincisprezece centimetri, treizeci. Dar nu ieea din an. Neagley se uit la ceas. Sunt n faa noastr. Pot s ajung napoi la timp. Reacher aprob din cap, aps acceleraia i for maneta de viteze n mararier, apoi n vitez i iar n mararier. Camioneta se fora i se smucea. Dar nu ieea din an. Cauciucurile uierau pe zpada ngheat. Partea din fa aluneca n stnga i n dreapta, odat cu cuplul motorului, iar partea din spate o urma. Armstrong e n aer acum, zise Neagley. Iar maina noastr nu mai e parcat lng biseric. Aa c o s aterizeze. Reacher se uit i el la ceas. Lupta din greu cu panica tot mai intens. ncearc tu, spuse el. Balanseaz-o n fa i n spate. Se ntoarse i-i lu mnuile. i desfcu centura, deschise portiera i cobor n zpad. Iar dac o ia din loc, s nu te opreti pentru nimic n lume. Merse greoi n spatele mainii. Lovi zpada cu piciorul pn ddu de piatr. Neagley trecu pe scaunul oferului. Stabili un ritm, vitez, mararier, vitez, mararier, cu mici apsri pe acceleraie, cnd maina intra n viteza corect. Camioneta se legn pe arcuri i ncepu s se mite n fa i n spate, cte cincizeci de centimetri, pe zpad. Reacher se lipi cu spatele de portbagaj i-i bg minile sub bara din spate. i ndrepta picioarele i ridica, cnd maina venea n spate. Striaiile cauciucurilor erau pline de zpad. n timp ce se roteau, aruncau n aer mici hieroglife albe. Fumul de eapament ieea pe lng genunchii lui i plutea n aer. Reacher se mic mai n fa i

mpinse n spate, iar i iar. Acum, camioneta se mica cte aizeci de centimetri odat. Strnse mai mult minile. Ninsoarea l lovea exact n fa, dinspre vest. ncepu s numere. Unu, doi trei. Unu, doi trei. ncepu s mearg odat cu camioneta, cu spatele, i s o mping. Acum se deplasa aproape un metru, la fiecare schimbare de direcie. Clc peste un ir de pietre, n care-i putea propti tlpile. Unu, doi trei. La ultimul trei, mpinse n spate cu toat fora. Simi cum camioneta iei din an. Apoi czu napoi. Bara din spate l lovi tare n spate. Se mpletici n fa i se prinse din nou cu minile de bar. i relu ritmul. Transpira n ger. I se tiase respiraia. Unu, doi trei. mpinse din nou i camioneta dispru din spatele lui, iar el czu n zpad. Se ridic prin duhoarea de gaze de eapament. Camioneta era la douzeci de metri deprtare. Neagley conducea ct de ncet ndrznea. Reacher alerg dup ea, alunecnd. Coti la dreapta, ca s mearg pe urmele de cauciucuri. Terenul urca. Neagley acceler, ca s menin naintarea. Reacher alerga din greu, dar camioneta se ndeprta. Sprint. i nfigea vrfurile cizmelor n zpad, ca s nu alunece. Neagley ncetini n vrful dmbului. Camioneta urc i trecu dincolo. Reacher i vzu partea de dedesubt. Rezervorul, diferenialul. Neagley frn ncet, Reacher prinse mnerul portierei, deschise ua i alerg la vale pe lng camionet, pn ce prinse destul vitez ca s se arunce nuntru. Se mpinse pe scaun, trnti portiera, Neagley aps tare pe acceleraie, iar cursa violent de montagne-russe rencepu. Timpul? strig ea. Reacher se chinui s-i in ncheietura minii nemicat i se uit la ceas. Gfia prea tare ca s poat vorbi. Doar cltin din

cap. Erau la cel puin zece minute distan. i erau zece minute cruciale. Camioneta Tahoe avea s ajung napoi n locul de pornire cam peste dou minute, iar Armstrong avea s aterizeze peste alte cinci. Neagley continu s conduc. Urca n vitez pe dmburi, decola i plonja pn la capot n nmei, trecea prin ei i totul se relua. Fr s se mai poat ine de volan, Reacher era aruncat n toate prile. Se lupta cu imponderabilitatea ce alterna cu loviturile i, din cnd n cnd, prindea imagini neclare ale ceasului. Se uit prin parbriz la cer, spre est. Avea soarele n ochi. i cobor privirea spre teren. Nu era nimic acolo. Nici urm de Tahoe. Dispruse de mult. Nu mai rmseser dect urmele prin zpad, dre gemene adnci ce se ngustau n deprtare, n fa. Se ndreptau hotrte spre oraul Grace, ca nite sgei. Erau pline de cristale de ghea care ardeau n rou i galben, n lumina rsritului. Apoi cotir. Un viraj strns la nouzeci de grade i disprur ntr-o raven ce mergea de la nord la sud. Ce facem? strig Neagley. Mergi dup ele, rspunse Reacher. Ravena era ngust, ca un an. i cobora constant. Urmele camionetei Tahoe erau vizibile clar nc cincizeci de metri, dup care coteau, disprnd. Un viraj strns, n spatele unui afloriment ct o cas. Neagley frn puternic, cnd panta dispru. Opri. Fcu o pauz scurt, iar mintea lui Reacher strig: O ambuscad, acum?, cu o fraciune de secund dup ce piciorul ei aps din nou acceleraia, iar minile ei ntoarser volanul. Yukonul intr pe urmele camionetei Tahoe i masa lui de dou tone alunec neajutorat pe o pant ngheat. Camioneta Tahoe ni afar din ascunztoare, cu spatele, exact n faa lor. Opri brusc chiar n calea lor. Neagley ni pe

portier nainte ca Yukonul s se opreasc. Se rostogoli n zpad i fugi spre nord. Yukonul derap violent i se opri ntrun nmete de zpad. Portiera lui Reacher fu nchis de masa de zpad. i folosi toat fora, reui s o ntredeschid i iei prin spaiul ngust. l vzu pe ofer srind din Tahoe, alunecnd i cznd n zpad. Reacher se rostogoli i i scoase revolverul din buzunar. Ocoli prin spatele Yukonului i se tr nainte prin zpad, pe lng main. oferul celeilalte camionete inea n mn o carabin, sprijinindu-se n zpad cu eava ei, alunecnd tot timpul. Se ndrepta spre adpostul stncii. Era tipul din Bismarck. Nu ncpea nici o ndoial n privina asta. Fa slab, corp lung. Avea pe el acelai palton. Alerga prin nmei, cu paltonul fluturnd n urm, aruncnd zpad n jur la fiecare pas. Reacher ridic revolverul i l sprijini pe bara de protecie a Yukonului, intind spre capul individului. Strnse degetul pe trgaci. n clipa aceea auzi o voce, puternic i agitat, chiar n spatele lui. Nu trage, striga vocea. Se ntoarse i vzu un al doilea individ, la zece metri spre nord-vest. Neagley nainta poticnindu-se prin zpad, chiar n faa lui. Tipul inea mitraliera ei Heckler&Koch, cu eava n jos, n mna stng. n mna dreapt inea un revolver, nfipt n spatele ei. Era tipul de pe caseta din garaj. Nici n privina lui nu exista nici o ndoial. Palton de tweed, scund, lat n umeri. Fr plrie, de data asta. Aceeai fa ca tipul din Bismarck, puin mai plin. Acelai pr cenuiu ncrunit, puin mai des. Frai. Aruncai arma, domnule! strig el. Era o replic perfect de poliist i avea o voce perfect de poliist. Neagley spuse din buze: mi pare ru. Reacher ntoarse Steyr-ul n mn. l prinse de eav.

Aruncai arma, domnule! strig din nou scundacul. Fratele lui din Bismarck schimb direcia i porni direct prin zpad, apropiindu-se. Ridic puca. Era tot un Steyr, o arm lung i frumoas. Era toat acoperit de zpad. O inea ndreptat drept spre capul lui Reacher. Soarele jos al dimineii fcea ca umbra evii s msoare trei metri lungime. Ce s-a ntmplat cu acel pat singuratic de motel? se ntreb Reacher. Fulgii cdeau n continuare i aerul era muctor de rece. i trase braul n spate i arunc pistolul mult n aer. Arma parcurse o curb lene de zece metri prin ninsoare, ateriz i se ngrop n zpad. Tipul din Bismarck cut n buzunar cu mna stng i i scoase insigna. O ridic n palm. Era aurie i avea n spate un suport uzat din piele maronie. Puca se legn n aer. Tipul bg la loc insigna, ridic arma la umr i o inu dreapt i stabil. Suntem ofieri de poliie, zise el. tiu, rspunse Reacher. Se uit n jur. Ningea vrtos. Fulgii se roteau i se zvrcoleau prin aer. Rpa n care se aflau arta ca o peter fr acoperi. Era probabil cel mai izolat loc de pe planet. Tipul din caseta de la garaj o mpinse pe Neagley mai aproape. Ea se mpletici, iar brbatul o prinse i o mpinse ntr-o parte, inndu-i arma lipit de spate. Dar voi cine suntei? ntreb tipul din Bismarck. Reacher nu rspunse. Doar verific geometria. Nu era grozav. Era la patru metri de cellalt tip, iar zpada de sub picioare era alunecoas, ngreunndu-i micrile. Tipul din Bismarck zmbi. Suntei aici ca s aprai democraia?

Sunt aici pentru c habar n-ai s tragi, spuse Reacher. Joi ai mpucat pe cine nu trebuia. Se mic foarte prudent, i trase maneta n sus i se uit la ceas. Zmbi. i-o s pierzi din nou. E prea trziu, deja. O s-l ratai. Tipul din Bismarck cltin din cap. Avem un scanner de poliie. n camionet. Ascultm Departamentul de poliie din Casper. Armstrong a ntrziat douzeci de minute. A fost o problem cu vremea, n Dakota de Sud. Aa c am decis s mai stm puin i s v lsm s ne prindei. Reacher nu zise nimic. Pentru c nu ne place de voi, zise tipul din Bismarck. Vorbea de-a lungul patului armei. Buzele lui erau lipite de acesta. V bgai nasul unde nu trebuie. ntr-o problem particular. n ceva ce nu v privete deloc. Aa c v putei considera arestai. Pledai vinovai? Reacher nu zise nimic. Sau vrei doar s pledai? Aa cum ai fcut voi? zise Reacher. Cnd se apropia bta aceea de baseball? Tipul rmase tcut pentru o secund. Atitudinea asta n-o s-i fie de folos, spuse el. Se opri din nou, cinci secunde lungi. Juriul s-a ntors, zise el. Care juriu? Eu i fratele meu. Acesta este juriul pe care-l avei. n clipa asta, noi suntem toat lumea voastr. Orice s-a ntmplat, a fost cu treizeci de ani n urm.

Cel care face aa ceva trebuie s plteasc. Omul la a murit. Poliistul din Bismarck ridic din umeri. eava putii se mic. Ar trebui s citeti Biblia, prietene. Pcatele tatlui, ai auzit vreodat de asta? Care pcate? Ai pierdut o lupt, asta e tot. Noi nu pierdem niciodat. Mai devreme sau mai trziu, noi ctigm. Iar Armstrong a privit. Mucosul la, puiul de bogta, rnjea cu gura pn-la urechi. Un brbat nu uit aa ceva. Reacher nu zise nimic. Tcerea era total. Fiecare fulg de zpad se auzea distinct, cnd uiera i se nvrtea prin aer. F-l s vorbeasc, i spuse Reacher. F-l s se mite. Dar se uit n ochii lui de nebun i nu-i veni n minte ce s spun. Femeia merge n camionet, spuse tipul. Ne vom distra puin cu ea dup ce ne ocupm de Armstrong. Dar pe tine am s te mpuc chiar acum. Nu cu puca aia, zise Reacher. F-l s vorbeasc. F-l s se mite. eava e plin de zpad. O s-i explodeze n mini. Urm o tcere lung. Tipul calcul distana dintre el i Reacher, dintr-o singur privire. Apoi cobor arma. O rsuci n mini, apoi o readuse n poziia iniial. O micare rapid, doar att ct s poat verifica. eava era plin de zpad ngheat. Carabina M16 este pe bancheta din spate a Yukonului, se gndi Reacher. Dar ua e blocat de nmete. Vrei s-i pariezi viaa pe puin ghea? ntreb tipul din Bismarck.

Dar tu? zise Reacher. Culata o s explodeze i-o s-i arunce ct colo mutra aia urt. Pe urm, o s iau eava i-o s i-o nfig n cur. O s zic c-i o bt de baseball. Individul se nnegri la fa. Dar nu aps pe trgaci. Deprteaz-te de main, spuse el, ca un poliist. Reacher se deprt cu un pas lung de main, ridicnd i cobornd picioarele n zpad ca i cum ar fi mers prin ap. nc unul. Reacher se mic din nou. Era la doi metri de main. La doi metri de carabina sa M16 i la zece de pistolul de nou milimetri, aflat departe, n zpad. Se uit n jur. Fratele din Bismarck lu carabina n mna stng, bg mna dreapt sub palton i scoase un revolver. Era un Glock. Negru, masiv i urt. Probabil din dotarea departamentului de poliie. Omul cobor sigurana i l ridic cu o singur mn spre faa lui Reacher. Nici cu sta, zise Reacher. F-l s vorbeasc. F-l s se mite. De ce? Aia e arma ta de la serviciu. Sunt anse mari s o mai fi folosit nainte. Aa c exist nregistrri. Cnd mi vor gsi cadavrul, cei de la balistic vor ajunge direct la tine. Tipul rmase nemicat cteva clipe lungi. Nu vorbi. Pe faa lui nu se citea nimic. Dar puse Glock-ul la loc. Ridic puca. Se retrase prin zpad, ctre Tahoe. Carabina rmase aintit spre pieptul lui Reacher, care gndea: Apas dracului odat pe trgaci! Hai s ne distrm puin. Tipul cut n spatele lui i deschise portiera mainii, pe partea dinspre ofer. Arunc puca n zpad i scoase un revolver, totul dintr-o singur micare. Era un Beretta M9 vechi, zgriat i ptat de ulei uscat. Tipul se apropie din nou, prin ninsoare. Se opri la doi pai de Reacher.

Ridic braul. Ls n jos sigurana, cu degetul mare, i ndrept arma exact spre centrul feei lui Reacher. Arm abandonat, spuse el. Nu e nregistrat pe nicieri. Reacher nu zise nimic. i acum, spune noapte bun, opti individul. Nimeni nu se mic. La clic, zise Reacher. Se uita direct spre arm. Vedea faa lui Neagley cu colul ochiului. i ddu seama c nu nelesese ce spusese, dar o vzu aprobnd. Era o simpl micare infim a pleoapelor. Ca o jumtate de clipire. Tipul din Bismarck zmbi. Strnse degetul. Articulaia i se albi. Aps pe trgaci. Se auzi un clic sec. Reacher ni, cu cuitul ceramic deja deschis, i lovi din lateral, peste fruntea individului. Apoi prinse eava revolverului Beretta n mna stng, l ridic i apoi l trase n jos, cu for, peste genunchi, fracturnd antebraul brbatului. l mpinse ntro parte i se nvrti pe loc. Neagley abia dac se micase. Dar tipul de pe caseta din garaj era inert n zpad, la picioarele ei. Amndou urechile i sngerau. Ea inea Heckler&Koch-ul ntro mn i arma individului n cealalt. Da? zise Neagley. El aprob din cap. Neagley fcu un pas n lateral, aa nct s nu se stropeasc pe haine, ndrept revolverul spre pmnt i l mpuc pe tipul din garaj de trei ori. Bang, bang bang. Dou gloane n cap, i apoi unul de asigurare, n piept. Sunetul mpucturilor se rostogoli ca un tunet. Se ntoarser amndoi n partea cealalt. Tipul din Bismarck se mpleticea prin zpad, complet orbit. Fruntea i era tiat pn la os i sngele i nea din ran, curgndu-i n ochi. i intrase n nas i n gur.

Respiraia lui gfit fcea bule de snge. i inea braul rupt cu cellalt. Se mpleticea, la stnga i la dreapta, mergnd n cerc, ridicndu-i braul stng la fa i ncercnd s-i tearg sngele din ochi, ca s poat vedea. Reacher l privi o clip, inexpresiv. Apoi lu mitraliera Heckler&Koch de la Neagley, o set pe foc cu foc i atept pn ce tipul fcu o piruet cu spatele, dup care l mpuc n gt, din spate. ncerc s plaseze glonul exact unde l ncasase Froelich pe al ei. Tubul cartuului ni afar i lovi cu zgomot maina Tahoe, aflat la ase metri deprtare. Individul se prbui n fa i rmase ntins, n timp ce zpada se nroea n jurul lui. Pocnetul mpucturii se stinse i o tcere absolut i lu locul. Reacher i Neagley rmaser nemicai i i inur respiraia, ascultnd cu atenie. Nu se auzea dect ninsoarea. De unde ai tiut? ntreb Neagley, ncet. Era arma lui Froelich, spuse el. Au furat-o din buctria ei. Am recunoscut zgrieturile i petele de ulei. i inea ncrctoarele pline, ntr-un sertar, de vreo cinci ani. Era posibil s trag, totui. Viaa e un joc de noroc, zise Reacher. De la nceput pn la sfrit. Nu eti de acord? Tcerea i nconjur i mai strns. i frigul. Erau singuri, n mijlocul a o mie de mile ptrate de pustietate ngheat. Respirau greu, tremurau i se simeau puin ru, din cauza adrenalinei. Ct va dura chestia de la biseric? ntreb el. Nu tiu, zise Neagley. Patruzeci de minute? O or? Atunci nu e nevoie s ne grbim. Se duse i i recuper Steyr-ul de unde czuse. Zpada ncepuse deja s acopere cele dou cadavre. Le lu portofelele i

insignele din buzunare. i terse cuitul pe paltonul tipului din Bismarck. Deschise toate cele patru portiere ale mainii Tahoe, aa nct zpada s intre nuntru i s o acopere mai repede. Neagley terse pistolul tipului din garaj pe haina ei i l arunc. Apoi se ntoarser i urcar n camionet. Aruncar o ultim privire n urm. Scena era deja nconjurat de zpad nou, albindu-se rapid. Avea s dispar n mai puin de patruzeci i opt de ore. Vntul rece avea s nghee ntregul tablou, btnd de la est la vest, pn cnd soarele primverii avea s-l scoat din nou la lumin. Neagley conduse, cu vitez mic. Reacher puse portofelele pe genunchi i ncepu cu insignele. Camioneta se zdruncina puin i avu nevoie de efort ca s le in nemicate n faa ochilor, att ct s se poat uita la ele. Poliiti din Idaho, zise el. O zon rural de la sud de Boise, cred. Bg amndou insignele n buzunar. Deschise portofelul tipului din Bismarck. Era din piele, maroniu, cu trei compartimente, uscat, crpat i mulat peste coninut. Pe partea interioar era o fereastr mic de plastic, cu o legitimaie de poliist n spatele ei. Faa lung a individului l privea dintr-o fotografie. Richard Wilson, spuse Reacher. Detectiv. n portofel mai erau dou cri de credit i un permis de conducere din Idaho. Nite bucele de hrtie i aproape 300 de dolari. ntinse hrtiile pe genunchi i bg banii n buzunar. Deschise portofelul tipului din garaj. Era din imitaie de piele de crocodil, negru, i coninea o legitimaie de la acelai departament de poliie. Peter Wilson, zise Reacher.

Se uit la permisul de conducere. Cu un an mai mic. Peter avea trei cri de credit i aproape 200 de dolari. Reacher bg banii n buzunar i se uit n fa. Norii de zpad rmseser n spatele lor, iar spre est cerul era limpede. Soarele era pe cer i le btea n ochi. n aer se vedea un punct negru mic. Turnul bisericii abia se mai vedea, la aproape treizeci de kilometri distan. Yukonul nainta spre el zdruncinndu-se, fr pauz. Punctul negru deveni mai mare. Deasupra lui se vedeau nite elice cenuii. Prea nemicat n aer. Reacher se inu de bord i ridic privirea, prin parbriz. Peste partea de sus a geamului era o dung fumurie. Elicopterul cobor prin ea. Reacher i vzu forma. Era gras i avea un bot bombat. Probabil un Night Hawk. Elicopterul reper biserica i ntoarse spre ea. Plutea ca o insect gras. Yukonul nainta zdruncinndu-se peste denivelrile fgaelor de roi. Portofelele alunecar de pe genunchii lui Reacher i bucelele de hrtie se mprtiar. Elicopterul plutea deasupra. Apoi se legn n aer, ntorcndu-i ua principal spre biseric. Crose de golf, spuse Reacher. Nu scule. Cum? El ridic o bucat de hrtie. O chitan UPS. Expediie rapid, aerian. Din Minneapolis. Adresat lui Richard Wilson, client ateptat s soseasc la un motel din D.C. O cutie de carton, treizeci pe treizeci de centimetri, un metru i douzeci lungime. Coninutul: un sac cu crose de golf. Apoi tcu. Se uit la o alt bucat de hrtie. Altceva, zise Reacher. Poate pentru Stuyvesant.

Vzur cum elicopterul din deprtare ateriza i se oprir exact n mijlocul punii. Reacher cobor n frigul nprasnic, se nvrti fr rost n cerc, se ntinse i csc. Yukonul ticia zgomotos, pe msur ce se rcea. Reacher strnse grmad insignele de poliie, legitimaiile i permisele de conducere pe scaunul de lng ofer i apoi arunc portofelele goale departe. Trebuie s facem curenie, spuse el. i terser amprentele de pe toate cele patru arme i le aruncar n iarb, spre nord, spre sud, spre est i spre vest. Golir cartuele de rezerv din buzunare i le aruncar departe, dre de alam sclipitoare n lumina soarelui. Veni la rnd i luneta. Reacher i pstr cciula i mnuile. i briceagul ceramic. Prinsese drag de el. Apoi parcurser ncet restul drumului pn n Grace, ieir de pe pune, trecur prin gardul rupt i traversar cimitirul. Parcar aproape de elicopter i coborr. Se auzeau o org i vocile oamenilor care cntau, n biseric. Nu era nici o gloat. Nu era pres. O scen demn. O main de patrul a poliiei din Casper era parcat la o distan discret. Lng elicopter sttea un pilot n costum de zbor. Era atent i vigilent. Probabil c nici nu era pilot, ci era unul dintre oamenii lui Stuyvesant, ntr-un costum de mprumut. Probabil c avea o carabin ascuns dincolo de ua cabinei. O Vaime Mk2, cu siguran. Eti bine? ntreb Neagley. Eu sunt ntotdeauna bine, spuse Reacher. Tu? i eu. Rmaser acolo cincisprezece minute, fr s poat spune precis dac le era cald sau frig. De la orga din deprtare se auzi o pies sonor i trist, dup care se ls tcerea, i apoi se auzi

sunetul nbuit al pailor pe scndurile prfuite. Ua masiv de stejar se deschise i o mulime mic iei n lumina soarelui. Preotul rmase lng u, cu prinii lui Froelich, vorbind cu toi cei care ieeau. Armstrong iei dup dou minute, cu Stuyvesant alturi. Purtau amndoi paltoane negre i erau nconjurai de apte ageni. Armstrong vorbi cu preotul, strnse minile celor doi Froelich i mai spuse ceva. Apoi garda lui l conduse spre elicopter. i vzu pe Reacher i pe Neagley i coti spre ei, cu o ntrebare pe fa. Vom tri cu toii fericii pn la adnci btrnei, spuse Reacher. Armstrong nclin din cap. V mulumesc, zise el. Cu plcere, spuse Reacher. Armstrong ezit nc o clip, apoi se ntoarse, fr s le strng mna, i plec spre elicopter. Stuyvesant veni i el, singur. Fericii? repet el. Reacher scoase din buzunare insignele, legitimaiile i permisele de conducere. Stuyvesant i fcu minile cu, ca s le ia. Poate mai fericii dect credeam, spuse Reacher. Nu erau ai votri, asta e sigur. Erau poliiti din Idaho, din apropiere de Boise. Ai adresele aici. Sunt sigur c vei gsi ce v trebuie. Computerul, hrtia, imprimanta i degetul lui Andretti, n frigider. Poate i altceva. Scoase din buzunar o bucat de hrtie.

Am gsit i asta, zise el. Era ntr-unul dintre portofele. E o chitan. Vineri seara au fost la bcnie i au cumprat ase cine i ase sticle de ap. i? ntreb Stuyvesant. Reacher zmbi. Eu cred c nu i-au fcut cumprturile sptmnale obinuite, innd cont de ceea ce fceau n rest. Bnuiesc c se asigurau c doamna Nendick va avea ce mnca, atta timp ct ei ar fi rmas aici. Cred c e n via nc. Stuyvesant smulse chitana i alerg spre elicopter. Reacher i Neagley se desprir la aeroportul din Denver n dimineaa urmtoare, luni. Reacher i semn un cec i ea i cumpr un bilet la clasa nti, la compania United, ctre aeroportul La Guardia, din New York. El o conduse la cursa spre Chicago. Lumea urca deja la bord. Ea nu spuse nimic. i puse sacul pe podea i rmase exact n faa lui. Apoi se nl i l strnse n brae, rapid, ca i cum nu prea tia cum se face. i ddu drumul dup o secund, i lu sacul i porni spre rampa de mbarcare. Nu se uit n spate. Reacher ajunse pe La Guardia seara, trziu. Lu un autobuz i un metrou pn n Times Square i merse pe strada 42 pn gsi noul club al lui B.B. King. Un cvartet cu un chitarist tocmai i termina primul numr. Erau destul de buni. Ascult pn la finalul numrului i apoi se ntoarse la casier. A fost aici o btrn, sptmna trecut? ntreb el. O btrn care cnta ca Dawn Penn? Cu un btrn la clape? Omul scutur din cap. Nimeni de genul sta, spuse el. Nu aici. Reacher l salut scurt i iei n ntunericul sclipitor. Pe strad era frig. Porni spre vest, ctre Autoritatea Portuar i ctre un autobuz care s-l scoat din ora.

[1] Federal Deposit Insurance Corporation organizaie guvernamental american care garanteaz solvabilitatea bncilor nscrise n cadrul ei. (N. tr.) [2] New York Police Department Departamentul Poliiei din New York. (N. tr.) [3] Thanksgiving Day a patra zi de joi din luna noiembrie, srbtoare legal n SUA. (N. tr.) [4] Este vorba de Raportul Comisiei Warren privind asasinarea lui J.F. Kennedy, care a conchis c Lee Harvey Oswald a acionat de unul singur n uciderea preedintelui american. (N. tr.) [5] n SUA, diferitele caliti de hrtie se difereniaz, printre altele, i prin greutatea n livre a unui top de hrtie, spre deosebire de sistemul european, unde se folosete greutatea n grame pe metru ptrat. (N. tr.) [6] Cartier select din Washington D.C. (N. tr.) [7] Wladziu Valentino Liberace (1919-1987), celebru pianist care i-a ctigat faima prin stilul i costumaia extravagante; membru al comunitii gay. (N. tr.) [8] Formatul cel mai rspndit n Statele Unite pentru hrtia de scris, avnd dimensiunile 21,59 x 27,94 cm. (N. tr.) [9] Reea american de televiziune prin cablu, dedicat transmiterii non-stop a activitii guvernului i a celei a organismelor politice n general. (N. tr.) Jack Reacher se simte bine n propria lui piele. Nu are slujb, domiciliu stabil i asigurare social. Dar nu refuz niciodat s dea o mn de ajutor. Cnd un agent guvernamental i propune un contract, Reacher constat surprins c i se cere s fie asasin.

inta: vicepreedintele Statelor Unite. Este un exerciiu, pentru c Washingtonul vrea s-i testeze dispozitivele de securitate, iar Reacher, doar cu periua de dini n buzunar, accept provocarea i intr n clubul select din inima administraiei americane: Serviciul Secret. Va avea adversari pe msura lui. La fel de experimentai, inteligeni i invizibili. Title Info Genre Author Title Date Language Source Language Translator ro en thriller LEE CHILD S nu greeti

Constantin Dumitru-Palcus

Document Info

Author

Sorin Tudor [bokken]

Program used Fiction Book Designer, FictionBook Editor Release 2.6 Date ID 14.01.2011 (2011-01-14) FBD-5363A7-C0EB-2149-1290-6782-DA0CDDB204 1.0 v1.0 bokken

Version

History Publisher Info Book name S nu greeti Publisher HUMANITAS FICTION City Bucureti Year 2007 ISBN 978-973-50-1734-7