Sunteți pe pagina 1din 35

1

AVENTURILE SUBMARINULUI DOX


De H. WARREN.

Nr. 79.

TAINA DIN MENADO.


Traducere de LIA HRSU.

Un submarin perfecionat dup toate inveniunile moderne, e urmrit nc din timpul rzboiului mondial de toate naiunile europene. Cpitanul Farrow, comandantul acestui submarin, om de o buntate rar, reuete s descopere pmnturi i ape care nu-s trecute pe nici o hart de pe glob i-i creeaz un loc de refugiu pe o insul pe care o numete Insula Odihnei un adevrat rai pmntesc. Dar nu poate fi mulumit, atta timp ct fiul su George, un tnr de optsprezece ani, se afl sub tutela unui individ periculos.

Cu ajutorul credinciosului sau servitor, Farrow reuete s aduc pe George pe Insula Odihnei. Un testament misterios indic pe acesta ca motenitor al unei comori ascunse, pe care ns nu o poate avea dect trecnd prin primejdii nenchipuite. Toate peripeiile extraordinare pe care le ntmpina George n tovria unui tnr prin negru, fac din Aventurile submarinului Dox una din cele mai interesante lecturi.

I. LADA MISTERIOAS. VD EU C NE-AM NDEPRTAT cam mult de Insula noastr, domnule cpitan zise Rindow, zmbind. E ciudat de tot cum s-au nlnuit aventurile una de alta i ne-au adus pn aici.

Soarta ne azvrle ca pe o minge ncuviin Farrow sunt curios s vd dac mai ajungem noi acas nestingherii. Cred c nu grbi s spun George. Frumoasele insule Sunda m atrgeau nc de pe vremea cnd nici nu visam c ai putea veni vreodat ncoace. ndrtul nostru este Celebes, pe care in mult s-o cunosc mai de aproape. Las-te pguba, rspunse cpitanul, zmbind. Nu poi ti peste ce mai dai acolo. George se ridicase n vrful picioarelor i privea cu ncordare nainte. Duse streain la ochi mna stng i zise: Sa m fi nelat oare, sau am vzut un obiect colo-n fa, pe ap? Poate s fi fost o bucat de lemn plutitor, sau capul vreunui pete mare. A, uite c se vede iar pare sa fie numai o bucat de lemn. Atunci s facem mai bine un mic ocol rspunse Farrow, zmbind iar altminteri cine tie dac nu dm de vreun bucluc. n clipa cnd am zrit obiectul zise George am simit parc nu tiu cum ca m mn ceva ntr-acolo. Te rog, tat, fmi pe plac! Mai biei, prea multe vrei i tu! mormi cpitanul. Tare ma tem c afacerea asta ne-ar putea aduce multe necazuri. Ce crezi dumneata, drag Rindow? Primul ofier arunc o privire pe furi lui George. Cnd vzu rugmintea din ochii tnrului, i spuse cpitanului: Hai s-i facem hatrul, domnule cpitan! Altminteri, domnul George ar avea mai trziu remucri ca am fi putut salva un om din primejdie fcut-o. Da, domnule Rindow zise tnrul, cu nsufleire, mi-a face venic imputri. Ceva mi spune ca acolo e vorba de o tain ncredinata marii. Atunci fac-se voia ta! Hotr cpitanul, dei cam ovielnic. Cu o micare uoar a crmei, Farrow ddu alta direcie a vasului, care porni spre locul unde se zarea obiectul cu pricina. innd ocheanul la ochi, George privea cu ncordare, deodat strig: A, pare sa fie o lad. O fi czut n ap de pe un vapor comercial. Oricum, va fi interesat sa cercetm coninutul. n curnd ldia se putea vedea i cu ochiul liber. Era lunga de cel mult 40 de centimetri, lata de 25 i nalt de 15. Coninutul prea s fie destul de greu, cci lada ieea numai puin deasupra apei. Toat aventura se va margini s ncercm sa predam

proprietarului ei zise cpitanul. Ar fi pcat, zise George, cu prere de ru. Eu ndjduiesc c din coninutul ei va iei o nsrcinare interesant pentru noi. Cnd stai i te gndeti bine, e ciudat ca o lad att de mic s fi czut de pe un vas comercial; mai curnd a crede c a fost zvrlit peste bord. Ori o fi vrut cineva s se scape de dnsa, or i-a fost furat proprietarului, ca s i cuneze o pagub. Farrow ddu comanda de stopare. Ajuns foarte aproape de lad. George sri de pe alerg spre pror. Cu vitez redus submarinul alunec spre cutie i cpitanul crmi n aa fel nct ea veni la civa centimetri de babord. George se apleca peste parapet i trase n sus lada. Aceasta era foarte grea, dar prea sa nu fi stat mult timp n ap, cci lemnul era foarte puin ptruns de umezeal. Dox-ul porni iar cu viteza, iar George duse lada spre turn. Scuturnd-o, auzi un zngnit slab nuntru. Petre aduse ndat un drug mic de fier i un clete. Sri i el pe punte i se ls n genunchi lng George ca sa deschid capacul btut n cuie.. Tnrul observ acum ca fusese lipita o adres pe lad, dar aceasta fusese tears n mare parte de ap. Totui, putu citi ca loc de destinaie numele Menado ca loc de destinaie. Spuse cpitanului care fcu o mutra ngrijorat. Sa vezi draga Rindow, opti el primului ofier ca s-ar putea sa ne ntoarcem din drum i sa pornim spre Menado. Cam aa e, ncuviina celalalt rznd. Domnul George al nostru cu siguran c ne va cere asta, daca lada va avea un coninut att de important. Dup mari sforri, Petre izbutise s ridice capacul. George se grbi s priveasc nuntru. Deasupra se afla o ptur colorat de ln i tnrul puse mna s-o dea la o parte. n aceeai clip Petre privi i el n luntrul lzi de pe care George tocmai ndeprtase pturea; un ipt de spaim i de prevenire scp de pe buzele Uriaului i fierul pe care-l inea n mana zbur lng braul tnrului, n lad. Instinctiv, George se ddu napoi fulgertor, cci din purtarea lui Petre i ddu seam c-l amenin o mare primejdie. Coninutul lzii nu-l putuse vedea deoarece inuse ptura n man. Dar, n vreme ce Uriaul se pregtea s dea a doua lovitur, tnrul vzu cu groaz un arpe de form turtit, cu dungi late de dou degete, roii i negre. Era o nprc cu mrgele, unul dintre

mai primejdioi erpi de mare. George pli, cci tia c scpase ca prin urechile acului de o muctur. George izbi a doua oar i partea de sus a trupului nprcii, care se ridicase, czu moale ndat. Totul se petrecuse cu iueala fulgerului. Cpitanul i Rindow nglbeniser i Farrow zise: Petre, i mulumesc ca l-ai scpat pe George al meu de o soart grozav. Fii cu ochii n patru, poate mai sunt i ali erpi n lad! S speram ca asta a fost toat aventura. De sigur ca e vorba de vreun transport adresat unui colecionar din Menado, care se intereseaz de erpi veninoi. Mai sunt dou cutii mici n lad, domnule cpitan, zise Petre. Sunt legate cu srm de fundul ei. O! fcu Farrow, atunci o fi vorba de vreo curs. Primitorul urma s fie mucat de arpe odat cu deschiderea lzii. Pcat c nu mai e citea adresa, altminteri am fi putut descoperi lucruri interesante. Poate c coninutul celor dou cutii ne d vreo indicaie, zise George, care i revenise din spaim. Cu bgare de seam ddu de o parte trupul lung de un metru i jumtate al nprcii, apoi privi mult timp cele dou cutii nepenite cu srm, nainte de a le desprinde cu cletele. Una din cutii era ptrat, cealalt era turtit ca o carte. Cu bgare de seam tnrul tia srmele i scoase afar cele dou cutii. S mergem n cabina doctorului i s cercetm total propuse cpitanul adu arpele ucis i cutiile, Petre! Poate o fi ascuns i n cutii vreo primejdie. Timonierul Plundow fu chemat n turn ca s conduc vasul mai departe. Farrow tia c primul ofier era i el curios s vad ce e n cutii, de aceea nu vroia s-l lase de serviciu. Cnd camarazii intrar n cabina doctorului, acesta era adncit n studiul unei lucrri tiinifice. Ascult cu ateniune povestirea cpitanului; apoi se ngriji n primul rnd de nprca moart, pe care o puse spre conservare ntr-o soluie puternic de formalin. Dup aceea se ntoarse la cele dou cutii, care se aflau pe mas n fata lui. Le scutur n dreptul urechi, le puse napoi i zise: Dup cat se pare, nu e nimic primejdios n ele i cred ca le pot deschide fr team. Petre scoase un briceag ct toate zilele i cu limba cea mare desfcu capacul cutiei ptate. Era umplut pn la margine cu vat, pe care cpitanul Bertram o privi bnuitor. n vata asta poate s fie ascuns vreo drcovenie zise el

m voi folosi mai bine de un cletior. I aduse repede i cu mare bgare de seam ridica stratul de vat de deasupra. Aha, o cup! fcu el. Probabil de aur. Daca nu m nel, e o antichitate chinezeasc. Tot bnuitor i cu ateniune, cu cletiorul ridic ncet cupa destul de grea. O nvrti la dreapta i la stnga, privind-o cu mult bgare de seama, apoi zise n cele din urm: M temeam c e prevzut cu niscaiva epi otrvitori sau alt drcovenie primejdioas, dar vd c nu e aa. Totui, n-a cuteza sa beau dintr-nsa, cci sunt cupe dintr-astea vechi care otrvesc orice lichid. Se vd ns inscripiuni chinezeti pe dansa care par s fie gravate de curnd, zise George, cu nsufleire. Nu cumva putem cpta prin asta vreo indicaie cu privire la primitorul acestui transport primejdios? Voi ncerca sa descifrez scrierea zise doctorul Bertram dar pn atunci s cercetam cutia cealalt; bnuiesc c vom dobndi astfel indicaiuni mai bune. George deschise i cutia turtit cu ajutorul briceagului sau. Conine o foaie de hrtie groasa, mpturit. Doctorul n-o scoase afar ndat, ci o privi mai nti cu mult ateniune, apoi lua chiar i o lup n ajutor. Un zmbet amar i se ivi pe buze, lu dintr-un sertar o pereche de mnui de cauciuc, pe care le trase pe mini. Am observat o sclipire ciudat pe hrtie; zise el camarazilor. Nu m-ar mira de loc dac documentul acesta ar fi presrat cu vreun praf otrvitor, foarte primejdios la atingere. Ia s cercetez cristalele la microscop! Dar mai nti s citim hrtia! Cu bgare de seam despturi hrtia aspr, innd capul deprtat, ca s nu trag n piept din otrava cristalelor. Foaia era acoperit cu mici litere chinezeti, dar avea o adres pe englezete: Mr. Stuart Dunbar, MENADO, CELEBES. Slav Domnului, avem cel puin un punct de sprijin, dup care ne putem cluzi, zise George care privea peste umrul doctorului. Acum, nsa, trebuie s ne tlmceti coninutul, doctore. Poate c izbutim s dm de tlcul acestei ntreite ncercri de asasinat. De ce ntreit? ntreb cpitanul. A, te vei fi gndit i la cup, care ar otrvi lichidul ce s-ar afla ntr-nsa, cum zicea doctorul. Da, atunci ar fi ntr-adevr trei ncercri de atentat la

viaa primitorului acestei lzi. Doctorul lu din bibliotec un volum gros i ncepu s tlmceasc documentul cu ajutorul dicionarului. Prea s ntmpine greuti i n cele din urm spuse: E scris ntr-un dialect cu totul deosebit i cred c tlmcirea va dura mai mult timp. Atunci s te lsm s lucrezi n linite zise Farrow n orice caz voi ntoarce ns vasul lund direcia spre Menado. Cred c acolo vom gsi dezlegarea tainei. Sunt de aceeai prere, rspunse Bertram, tot frunzrind prin dicionar. Farrow fcu un semn tovarilor i toi prsir ncperea. Din cabina de comand, cpitanul ordon apoi lui Plundow s ntoarc, lund direcia nord-vest, spre oraul Menado. Era vremea mesei i Farrow chem pe George i Rindow n cabina lui. Petre vru s le aduc mncarea, dar cpitanul l opri. Petre zise el in minte c nainte de rzboi ai stat ctva timp n China, ca elev-marinar. Aa? Da, domnule cpitan. Foarte bine; atunci probabil tii c n ara aceasta exist multe asociaii secrete i de bandii, ambele urmnd, de sigur, aceleai scopuri? Adevrat, domnule cpitan; am cunoscut chiar o astfel de band, sau asociaie, cum i spunei dv.. i ziceau Inimile de aur. Da, e lucru tiut c aceste bande chinezeti i dau astfel de numiri poetice, ncuviin Farrow. Dar cred c mai tii, Petre, c unele din aceste bande las la victimele lor un soi de carte de vizit, un aa-zis Hong? ntocmai, domnule cpitan, am vzut i eu. Atunci va trebui s te uii de aproape la cupa, zise cpitanul cci dac nu m nel semnele proaspt gravate reprezint un astfel de Hong. Ah, credei cumva c acest Stuart Dunbar are ceva de-a face cu una din bandele astea? interveni Rindow. Da, asta e credina mea nestrmutat, rspunse Farrow. Cele trei curse ntinse aici sunt treab de pirai, aa c-a dori s dau de acest Mister Dunbar i s limpezesc chestia. George i frec minile, mulumit. Tat, se pare c am avut iar noroc zise el, vesel s vezi c iar vom avea o aventur frumoas. Dac nu m nel vom fi n msur s facem un mare serviciu lui Dunbar acela. i acum dau

fuga la doctor s vd dac a izbutit s tlmceasc documentul. N-ai idee ct de curios sunt! Sri de la locul su i ddu s ias, cnd ua se deschise i Bertram intr. Domnilor, e ntr-adevr vorba de ceva foarte interesant, zise el nc din prag. Cred c am dat de urma unui lucru foarte important. Se pare c e vorba de o band nsemnat. Te pomeneti c-o fi Inimile de aur? ntreb Farrow, zmbind. Doctorul l privi mirat i rspunse: Nu, e vorba de Psrile verzi. II. UN CUTREMUR MARIN. AHA, NU M-AM NELAT n bnuiala mea, spuse Farrow, mulumit. Cred i eu c e vorba de ceva important, ceea ce se poate vedea din pregtirile diavoleti ce le-au fcut. Ai izbutit s tlmceti n ntregime scrisoarea adresat lui Stuart Dunbar, drag doctore? Da, am scris-o chiar pe hrtii. Ia ascultai ce spune: Domnului Stuart Dunbar, Menado: Pasrile verzi trimit cupa al crei al doilea exemplar se poate gsi n templul cel mic. Dac scapi de toate primejdiile, vei putea lmuri taina cea mare pe care tatl tu a descoperit-o n ara noastr. Dar noi vegheam, viaa ta e mereu n primejdie, retragete ct mai e timp. Psrile verzi pzesc taina. Ce zici de asta, domnule cpitan? Crezi c e nevoie s-l cutm pe Stuart Dunbar acela? Lada cu al ei coninut primejdios poate fi socotit doar ca pierdut. Cred c-l ocrotim pe Dunbar de un pericol foarte mare dac nu-i spunem nimic de asta. Aa ceva nu trebuie s facem se grbi s spun George poate c tain e de mare nsemntate pentru el. Poate c tatl lui i-a lsat muli bani de care o fi avnd omul nevoie. Afar de asta, m intereseaz nespus banda cu pricina; trebuie s fie nite ticloi care nu se dau napoi de la cele mai diavoleti mijloace. Aa o fi ncuviin cpitanul dovada am avut-o doar i noi. Drag doctore, fii cu bgare de seam cnd vei cerceta documentul, cci poate fi vorba i acolo de o otrav foarte primejdioasa. Chiar aa i e; am examinat n grab cteva cristale i am constatat c e vorba de o otrava pentru piele, cu efecte grozave,

10

rspunse Bertram. Dac Dunbar ar fi luat documentul cu mana sl citeasc, cu siguran c i-ar fi pierdut viaa. Acum m duc s examinez mai de aproape cupa. Avea dreptate George cnd spunea ca unele litere par s fie gravate de curnd. Poate ca limpezim ntructva lucrurile prin asta. Pot veni i eu cu d-ta, doctore? ntreb George, cu nsufleire. M intereseaz mult chestia. Firete, drag George, vino! n cabina doctorului cele dou obiecte primejdioase scrisoarea i cupa se aflau pe masa ngust. Bertram i puse iar mnuile de cauciuc i umplu cupa cu ap. Cei doi camarazi privirii cu ncordare lichidul i dup cteva minute George zise, agitat: Ia te uit, doctore, nu se ridic la suprafa nite mrgele mici din ap? Da, aa e ncuviin Bertram dup cum bnuiam, cupa asta e astfel fcut nct orice lichid se toarn ntr-nsa devine otrvit n atingere cu metalul. Se ridic i scoase dintr-un dulpior din perete cteva eprubete i retorte, precum i sticlue cu lichide colorate. George privi cu interes cum proceda doctorul cu apa din cup. n cele din urm medicul ridic o eprubet n care turnase ap nclzit din cup i cteva picturi dintr-nsa din sticluele sale i zise triumftor: Uite dovada: apa din cup conine acum acid prusic n mare cantitate. Drace! Banda asta chinezeasc lucreaz cu cele mai rafinate mijloace. Acum s ncercm s tlmcim semnele gravate pe cup. Sunt i ele ntr-un dialect anumit. Doctorul traduse rar semnele, care glsuiau: Dac bei, te vei apropia de adevr. Asta e o ticloie n toat puterea cuvntului! exclam George, nfuriat. Care va s zic am lmurit i asta, zise Bertram, linitit. Acum mi mai rmne s cercetez cristalele cu care e presrat documentul. De data asta cercetarea dur mai mult timp, n cele din urm doctorul ridic iar o eprubet n care un lichid se colorase n rou, dup ce fura aruncate n el cteva din cristale. Ia te uit, George! E o otrav care ptrunde foarte adnc n pori i produce otrvirea sngelui. Asta nseamn c moartea lui Dunbar trebuie s fie de mare nsemntate pentru banda psrilor verzi. Dar tot att de nsemnat o fi i taina care se

11

ascunde ndrtul ntregii chestiuni. De aceea m i intereseaz att de mult lmurirea ei rspunse George bnuiesc c chinezii se slujesc de mult ticloie mpotriva acestui Dunbar. Firete, asta se vede chiar dup darul ce i l-au trimis. Cred c nu o s-l fie de loc plcut bandei cnd va afla c mijlocul de care s-a folosit nu i-a atins inta. Sunt foarte curios s vd ce vom ntmpina n Menado, doctore. O s m bucur ntr-adevr daca vom izbuti s smulgem victima din minile celor care i zic psrile verzi. De izbutit se poate s izbutim, dar nu i-a dori deloc, draga George, sa faci cunotin cu banda aceea ntr-un chip neplcut. Ei, dar ce s-a ntmplat? Strigatul acela ngrozit doctorul Bertram l scoase cnd mergea cltinndu-se prin cabin, izbindu-se apoi de pat, pe care czu. George se prbui i el, din pricina zguduirii i a aplecrii vasului. nainte de a-i da ei seam ce se ntmplase, submarinul se zgudui iar i dup o clip fu zvrlit pe partea cealalt; cu capul nainte cei doi camarazi zburar mpreun pe masa de lucru a doctorului. Strigte i comenzi se auzir dea valma de pe gangul care ducea spre cabina de comand. Doctorul i George izbutir s se ridice, se privir nmrmurii cteva clipe, apoi tnrul ddu buzna la u i o smuci cu putere. n momentul urmtor, ns, fu zvrlit napoi n cabin, se izbi de doctor i amndoi ajunser n peretele din partea opus uii. Submarinul se afundase mult cu prora, se ridicase acum iari i cei doi tovari zburar mpreun n gang, prin ua deschis. Se izbir de civa marinari, care ieiser i ei, speriai, din sala echipajului i erau aruncai de asemeni unul peste altul, din pricina cltinrilor vasului. Cu mare greutate, George i croi drum spre ua cabinei de comand i o deschise brusc, dar o alt smucitur a submarinului l fcu s se izbeasc de tatl su, care se ncletase cu minile de aparate. Ce s-a ntmplat, tat? izbuti s ngne tnrul. Un cutremur marin, rspunse cpitanul, scurt. Din fericire, Plundow a nchis ndat capacul, cnd a observat primele semne. Probabil c ne aflm ns n centrul cutremurului. George pli. Un cutremur marin era o catastrof natural, care lesne ar fi putut fi fatal submarinului. Poi vedea ceva, tat? mai ntreb tnrul cu ncredere.

12

Cpitanul i lipea numai arareori ochiul de periscop, cci din pricina zguduiturilor vasului s-ar fi putut rni. Tocmai privise din nou i zise cu glas rguit: Se produc erupiuni uriae pe fundul mrii; am vzut chiar acum ndrtul nostru trmbe de fum i coloane de foc care nesc pn la suprafaa mrii. George, situaia noastr e foarte serioas, n-ar fi trebuit s ne ntoarcem din drum, cci cutremurul merge n noua direcie pe care am luat-o noi: Atunci de vin e numai lada chinezului, zise tnrul. Asta ar fi ntr-adevr un semn al soartei. Dar am ncredere n norocul nostru, tat: ne-am aflat doar n situaiuni i mai... Mai mult nu izbuti s spun, cci submarinul fu zguduit cu atta putere nct toi care se aflau n cabina de comand fur zvrlii unul n altul. Dup aceea Dox-ul rmase linitit cteva clipe i camarazii se privir ngrozii, cci i dduser seama imediat c fuseser aruncai pe un recif. Valurile agitate ncepur s izbeasc cu o furie grozava n vasul nepenit. De fiecare dat scheletul de otel se cutremura din ncheieturi i camarazii tiau ca chiar cele doua nveliuri trainice vor fi zdrobite n curnd. Camarazi, striga cpitanul cu glas hotrt nu trebuie sa ne ateptm sfritul cu minile n san, trebuie sa ieim afar i sa ncercm sa desprindem submarinul. Vd c turnul e afar din ap, aa ca s-ar putea s-aducem Dox-ul n stare de plutire. Tovarii se puteau mica n voie acum, cci cltinrile grozave ale submarinului ncetaser, numai valurile uriae i mai fceau s se cutremure. George fu cel dinti care urc scria de fier i deschise capacul turnului. Cnd ddu peste cap nveliul cel greu, fu mpins napoi cu putere, cci aerul care-l izbi n fat era fierbinte i ncrcat cu pucioas. Dar i reveni repede i se slt n turn. Cu ochii nlcrmai, luptnd s nving tuea ce-l chinuia, George i roti privirile n juru-i. O privelite grozav i mrea i se nfi ochilor. Spre sud, la vreo mie de metri de submarin, se ridicau din ap trmbe uriae de fum, din care izbucneau adesea limbi roii de foc. Privi n preajm-i i vzu c probabil din pricina cutremurului se formase o ridictur a fundului mrii, pe care submarinul se nepenise. Nouri de fum se ridicau din stnca de mrgean mpins la suprafa i vpaia de care se simea nvluit tnrul, provenea, de sigur, de la reciful fierbinte. Cpitanul se ivi lng fiul su, privi i el n juru-i i nl din

13

umeri. Prea cu totul exclus s se libereze vasul cu forte omeneti, cci se ngropase cu totul n stnc. Rindow, doctorul Bertram i Petre venir i ei n turn. Doctorul era foarte linitit i se uita cu mare interes la ce vedea, dar ceilali camarazi pliser, cci i ddur seam ndat de primejdie. Cu greutate, ntrerupt de tuse, cpitanul spuse: Nu putem ntreprinde nimic, camarazi; trebuie s lsm totul pe seama soartei. George fu ns de alt prere: Tat zise el, agitat reciful din faa noastr este ngust; cear fi s ncercm s-l aruncam n aer? Piatra pare fie moale, am butea face lesne cteva guri ntr-nsa i sa punem granate de mn. Explozia n-are ce sa strice submarinului nostru, n schimb ar putea distruge barajul care ne ine ncletai. Dragul meu, asta e cu neputin rspunse cpitanul nici un om nu poate clca pe reciful fierbinte. E i foarte primejdios, cci n fiecare clip se poate produce o nou explozie care s fac s dispar cu totul reciful acesta i atunci oricine se afl afar din vas e pierdut. Dar ne putem lega i nlturm primejdia, rspunse George. Erupiile par s se apropie, astfel c trebuie s ncercm totul ca s ne liberm. Lsai pe seama noastr, domnule cpitan interveni i Petre. Cu o secure vom putea fcea repede guri adnci n care s vrm granatele. Bine, ncercai! ncuviin Farrow, nlnd din umeri. Petre dispru repede n turn, iar George sri pe punte. Alunec i se rostogoli spre margine, cci tocmai n clipa aceasta un val nvalnic zgudui vasul. Afar de asta, puntea era acoperit cu un strat foarte subire de cenu, pe care spuma valurilor ce se sprgeau o fcea foarte alunecoas. Fr s-i piard cumptul, George se nclet de parapet, ferindu-se astfel s nu cad n ap. Se ridic repede i ncepu s se trasc spre pror, pe unde vroia s prseasc puntea. Tuea mereu, cci mirosul de pucioas urca dea dreptul din recif. Cu bucurie vzu ns c, n faa vasului, stnca avea o crptur foarte lata i adnc. Prin asta i puteau crua mult munc: cu toporul vor lrgi puin n fata crptura, pentru ca explozia s se produc n faa barajului. Se ntoarse i fcu semne de ncurajare spre turn. Petre tocmai i ddea drumul pe punte, ducnd dou topoare, dou funii subiri i o legtur cu granate de mn. George i iei nainte ca

14

s-l ajute. La jumtatea drumului cei doi camarazi se ntlnir. Tnrul lu din mna tovarului su nu topor, o funie i o parte din granate, apoi se tr iar spre pror. Acolo leg funia de parapet, i petrecu cellalt capt n jurul trupului i i ddu drumul cu bgare de seam pe stnc. Petre l urm ndat. Cele dou funii, pe care i le legaser numai pentru sigurana lor proprie, se dovedir acum foarte necesare, cci altminteri ar fi trebuit s sar n jos civa metri, neavnd de ce s se ie pe peretele neted al vasului. Cnd George puse piciorul pe recif, simi ct era piatra de moale. n acelai timp, ns, simi i cldura grozav care-l frigea, prin tlpile ghetelor subiri. Nu putea rmne mult acolo, aa c porni repede. Pe marginea stng a crpturii pn la captul ei. Petre merse dea lungul marginei drepte i cu lovituri puternice de topor lrgir partea aceasta a crpturii ce se mpreuna. Dup vreo zece minute fcuser o peter detul de mare n stnca moale. Granatele de mn erau prevzute cu focoase, care produceau explozii dup cincisprezece secunde de la rupere. Petre leg cu sfoar toate granatele mpreun, apoi zise ctre George: Domnule George, dup ce vom fi vrt granatele n gaur, va trebui s mpingem repede civa bolovani n crptur, ca s-o nchidem ct mai bine. n felul sta explozia o s fie i mai grozav. Firete c nu trebuie s ntrebuinm mai mult de cnd pn la ase secunde n scopul sta, cci trebuie s i fim pe submarin cnd se va produce explozia. Hai s cutm deci repede civa bolovani mai mari, ca s nu pierdem nici o clip. n toat graba adunar pietrele i se culcar la pmnt. Puteau nfunda acum deschiztura peterii, de ndat ce Petre va fi vrt granatele nuntru. Aa, acum am pregtit totul, zise Uriaul. Voi ncepe s numr, ndat ce voi fi rupt focosul. Cei doi camarazi se lsar n genunchi n faa deschizturii. Petre rupse focosul granatei din mijloc, ncepu s numere i vra mnunchiul de explozibile adnc n peter. Abia i trase napoi braul, c George i mpinse bolovanul cel mai mare n deschiztur. Petre fcu acelai lucru cu alte dou, apoi srir amndoi n picioare i cu cteva lovituri de topor nepenir bolovanii ct putur mai bine. apte! rosti Uriaul i n aceeai clipa amndoi se ntoarser i alergar spre submarin.

15

Cnd Petre strig: dousprezece, ei i ajunser n submarin i ncepur s urce, inndu-se de funii. Treisprezece patrusprezece.. Cincisprezece numr Uriaul. Cei doi camarazi erau pe la jumtatea funiei atrnai la vreo cinci metri deasupra recifului. n aceeai clip se auzi o detuntur grozav ndrtul lor. Stanca se cutremur, n clipa urmtoare bolovani zburar pe lng ndrzneii tovari. George simi deodat o izbitur puternic n ceaf i scoase un strigt slab; cunotina amenin s-l prseasc. Fu lovit i n piciorul drept, dar cnd minile-i ncletate erau gata sa se desprind de funie, Petre l nha cu o mana. Pe puntea submarinului, cpitanul, Rindow i Kard veniser la pror, ca s urmreasc fapta ndrznea a lui George i Petre. n clipa exploziei ei se trntiser jos i astfel scpar de grindina de pietre care fuseser zvrlite deasupra vasului. Ridicndu-se, observar ndat situaia primejdioas a celor doi tovari. Kard se repezi i apuc funia de care se inea Petre cu mna stng. George i pierduse cunotina cu desvrire i credinciosul Uria l inea de un bra. Nu putea s urce mai departe astfel mpovrat, dar Kard i veni n ajutor, trgnd de funie. Farrow i Rindow ajutar i ei i dup cteva minute tnrul erou fu ridicat pe punte de tatl sau. Petre se slt singur peste parapet, apoi l lua pe George pe brae i-l duse repede nluntrul vasului. Aici interveni doctorul Bertram, cci tnrul sngera mult la ceaf. Astfel, Petre nu avu prilej s se ncredineze de efectul exploziei, dar, pind pe gang spre cabina infirmeriei, observ c submarinul se mica, se legn de cteva ori n aa fel nct cu greu Petre putu s-i menie echilibrul. Se produser i cteva izbituri puternice care fcur s tremure vasul. Apoi ns motoarele ncepur subit duduie i Dox-ul alunec pe ap. Farrow i Rindow vzuser cu bucurie ca prin explozie reciful fu crpat pn n adnc. Mai bine dect ndjduiser ei, fora exploziei acionase i n adncime. Pan spre submarin se ntinse explozia i crptura din fata prorei fu lrgit mult. Apa spumegnd a mrii ddu nval nuntru, spori i mai mult apsarea n pri i mpinse masele de stnc n lturi. Camarazii srir ndat napoi n turn, cci vasul fu apsat spre fund; ajuns astfel n elementul su, fu mpins nainte de valurile uriae. Era i timpul, cci coloanele amenintoare de fum i foc se

16

apropiau. Vasul se mai izbi de cteva ori de stnc, dar n cele din urm alunec prin stnca drmat i cpitanul ddu imediat comanda de punere n funciune a motoarelor. Cu mare vitez Dox-ul porni spre nord-vest, ndeprtndu-se tot mai mult din locul acela att de amenintor. III. LUPTA NCEPE. TRMBELE DE FUM ce se nlau din mare se fceau tot mai mici i n cele din urm Farrow zise, rsuflnd uurat: Se pare c ne deprtm din inutul erupiilor, drag Rindow. Ia te uit, acum a srit n aer reciful pe care ne nepenisem. i de data asta ne datorm salvarea, curajului i jertfei de sine a lui George al meu. Privete, asta a fost cea mai puternica erupie din toate. Pe locul unde se aflase stnca se nla o flacr uria nsoit de o coloan de fum, care se largi n form de ciuperc.. Dup cteva clipe bubuitul erupiei se auzi pn la submarin, cu asta, ns, cutremurul submarin pru s-i fi pierdut tria, cci se scurser cteva minute fr s se mai arate vreo coloan. George al d-tale ne-a salvat de la un sfrit groaznic zise Rindow ctre cpitan. Cu toat tinereea lui, e un erou n toat puterea cuvntului. Numai de n-ar fi rnit grav. M voi duce ndat jos, s vd n ce stare se afl, rspunse Farrow. Cnd intr n cabina infirmeriei, auzi glasul fiului su, care spunea, vesel: Minunat, Petre! Va s zic tot nu ne-a fost truda n zadar. D-mi voie s-i mulumesc, Petre, cci mai salvat ncodat din primejdie. Da, Petre interveni cpitanul i eu i mulumesc pentru salvarea lui George i pentru aceea a submarinului nostru. Nu eram departe de stnc i am vzut-o zburnd n aer din pricina uriaei erupii. Slav Domnului! fcu Uriaul. Domnul George al nostru a chibzuit i a lucrat destul de repede. A fost un lucru cam primejdios, dar acum vedem ct a fost de trebuincios. Cred c vom avea noroc i de acum ncolo. Nu te pripi, Petre! zise cpitanul. Adesea se ntmpl tocmai anapoda. Ei, George, cum o duci cu capul? M doare iuta stranic, rspunse tnrul, zmbind. i

17

piciorul drept m supr. Dar nu face nimic, sunt bucuros c vasul nostru e salvat. Pn s ajungem la Menado, voi fi iar la postul meu. Din fericire baza craniului n-a fost atins, interveni doctorul Bertram. Are o ran cam mare, dar eu sngele lui sntos se va vindeca repede. Piciorul l va durea cteva zile, atta tot. Atunci m voi duce n cabina mea s m ntind n pat, zise tnrul, vrnd s se ridice, dar Petre i-o lu nainte i, fr s ie seam de protestrile lui, l ridic pe brae. E mai bine aa, domnule George, zise el. Trebuie s-i crui piciorul. Pentru mine e o nimica toat s te duc n cabin. Cpitanul zmbi cu recunotin Uriaului, care l duse repede pe iubitul su stpn dea lungul gongului, n cabin. Acolo l aez cu grij n hamac, pe urm zise: Acum de sigur c i-e foame, domnule George. M duc s-i aduc ceva ntritor. Iei repede din cabina i se napoie dup ctva timp cu o tav plin cu bunti. George mnc cu poft, apoi adormi. n cursul cltoriei, inginerul Hagen cu oamenii si examin vasul cu deamnuntul. Afar de cteva nituri care slbiser, minunatul submarin nu mai suferise nimic. Cpitanul i Rindow se urcaser n turn. Era de ateptat ca vapoarele de prin apropiere s-i schimbe cursul, ca s cerceteze locul cutremurului. Lesne s-ar fi putut ntmpla ca vreun vas mai mic s fi fost sfrmat i naufragiaii s pluteasc fr ajutor pe ap. Sa ntindem antena i s ncercm poate prindem vreo radiogram a vapoarelor strine, zise cpitanul, dup ce privi prin ochean i se ncredin c nu se vedea nimic n zare. Ddu ordin prin portavoce dup cteva minute telegrafistul cu ajutoarele sale ntinser antena. Farrow inu urechea la portavoce care ducea n cabina de radiotelegrafie. Trecur cteva minute, apoi telegrafistul comunic: Radiogram a bricului Ho fong, la nord-est de noi, n drum spre Menado. Vestete tuturor vaselor observarea unor ndeprtate erupii vulcanice pe mare. Apoi o prevenire a crucitorului australian Tasmania, care anun c s-au ivit din adncimi; recifuri, care au disprut iar n parte. Aha! fcu Farrow, mprtind lui Rindow cele ce auzise. Aadar, se afl i un chinez n drum spre Menado. Oare de la el s fie lada?

18

Chinezii se ndeletnicesc mult cu negoul de coast prin mrile de aici zise Rindow se prea poate ca bricul cu pricina s vie din China i fcnd un ocol mare s se ndrepte spre Menado. Poate c a vizitat mai nti Australia. Nu e exclus s fi avut lada pe bord. Numai c nu pricep de ce a lsat-o s cad n ap. Submarinul nainta netulburat pn spre sear. Cpitanul alesese ns un drum care era n afara cilor pe unde treceau vapoarele. nainte de a se lsa ntunerecul, ajunser n Marea Molucelor, pe care trebuir s-o taie n direcie nordic, pentru a porni n sus pe coasta de rsrit a Celebei. Curnd dup aceea Dox-ul fu nevoit s se afunde, cci aproape n acelai timp se iviser n apus i rsrit vapoare mari, care veneau dinspre Singapore sau mergeau ntr-acolo. Abia mult mai trziu Farrow cutez s se ridice iar la suprafa, cci recifurile i bancurile de stnci primejduiau cltoria sub apa prin prile acestea. Cnd cpitanul i Rindow coborr pentru cin, l vzur pe doctorul Bertram venind dea lungul gangului. George tocmai s-a trezit i m-a chemat la el, zise medicul. ngrijorai, cpitanul, Rindow i Bertram intrar n cabina tnrului. Dar ngrijorarea lor era nentemeiat, cci George sttea vesel n hamacul su i nfuleca de zor mncarea adus de Petre. Ai dureri, drag George? ntreb Bertram. Nu, domnule doctor, m simt ct se poate de bine. Vroiam s te ntreb numai dac ai mai descoperit ceva pe documentul acela sau pe cup. Da, George. Dup o cercetare amnunit a fundului cupei, am mai descoperit o inscripie aproape invizibil; acelai lucru pe lemnul lzii. Dup ct se pare, amndou inscripiile provin de la aceeai mn, cci semnele sunt foarte slabe i neregulate, ca i cum ar fi de femeie sau copil. Amndou inscripiile sunt preveniri; cea de pe lad spune c primitorul trebuie s fie cu mare bgare de seam la deschidere. Iar cea de pe cup, c n nici un caz s nu bea dintr-nsa. Pe aceasta din urm mai e ceva ca o semntur: Narcisa alb. De aceea cred c o femeie a scris, n tain i cu team, amndou inscripiile. Asta e de mare nsemntate zise cpitanul. Stuart Dunbar ne va putea spune, cu siguran, cine este Narcisa alb. Vom avea astfel un punct de sprijin. n sfrit, sa ateptam pan mine sear i-om vedea! George, am prins o radiogram transmis de un vas chinezesc cu numele de Ho fong. Radiograma era

19

privitoare numai la cutremurul marin, care a fost observat de pe vas, dar de oarece acesta avea direcia spre Menado, mi-am spus ndat c lada s-ar putea s fi czut de pe el. Oh, asta ar fi minunat! fcu tnrul. Atunci vom avea prilejul, poate, s cunoatem mai de aproape civa membri ai acestei bande. Cnd se lumin de ziu, vasul naintase cu o bucat bun de drum dea lungul coastei Celebei. Farrow i Rindow se aflau n turn, cnd George urc scria ngust. Vesel, le ddu bun dimineaa i cpitanul l ntmpin, mulumit: M bucur mult, biatule, c te vd iar pe picioare. Te mai doare ceva? Piciorul m mai supr nc puin, rspunse tnrul, dar nu e cine tie ce. Rana de la cap nici n-o mai simt, cred c s-a vindecat cu totul. Cu att mai bine. M bucur din inim c n-ai fost rnit mai grav. A! Dar ce-o fi asta? Exclamaia lui era ndreptit, cci n imediata apropiere a turnului czu pe punte un enorm biban de mare. Pricina acestei srituri disperate a uriaului pete se vzu ndat, care la babordul vasului se produse o izbitur puternic, apoi se art cteva clipe botul deschis amenintor al unul rechin enorm, dup care dihanie czu napoi n apa, rmnnd, totui n apropiere. Bibanul era grav rnit la coad probabil c rechinul l i nhase, dar izbutise s-i scape, fcnd o sforare disperat. Vom avea un prnz minunat! zise Petre, care venise n turn nesimit de nimeni. Sri repede pe punte i, din cteva lovituri de cuit, spintec trupul bibanului, care se zvrcolea cat putea. Apoi privi rechinul enorm, cere se ainea pe lng vas i i inea ochii lacomi ndreptai spre dnsul. Domnule cpitan zise Uriaul cred c am face o fapt bun dac-am rpune dihania. Poate c prin asta salvm viaa multor oameni. Dar nu ne putem pierde vremea cu pescuitul, rspunse Farrow. Trebuie s-l mputi, dac poi. Las pe mine! Se oferi George. Am avut eu multe ntlniri neplcute cu de alde tia i nu vreau s scap prilejul de a m rzbuna. Pe ct de repede i ngduia piciorul, cobor scria n luntrul vasului i-i lu puca grea. Rechinul urma s pluteasc lng submarin, netulburat.

20

George inti n ochiul stng al dihaniei, apoi slobozi dou gloane unul dup altul. n clipa urmtoare un val de spum se abtu asupra vasului, acoperindu-l n ntregime pe bietul Petre. Rechinul se zvrcoli turbat timp de vreun minut, apoi camarazii de pe vasul care se ndeprta vzur c se afunda ncetior. Bravo, George! strig cpitanul. Ai nimerit exact n ochiul dihaniei. Oho! fcu el deodat, mpucturile par s fi atras o barc de btinai Vd doi chinezi ntr-nsa! Ce-or fi cutnd prin partea asta pustie a coastei? Dintr-un golf ascuns al coastei ndeprtate nise un kanu mic. Cu ajutorul ocheanelor camarazii vzur doi chinezi cu plrii ascuite i cu marginile late, vslind grbii spre nord. Cpitanul schimb neobservat cursul submarinului, apropiindu-se de coast. Dox-ul ajunse cam la vreo dou sute de metri de kanu, cnd cei doi dintr-nsul ncetar s vsleasc, se holbar la submarinul care venea spre ei, apoi, ca la o comand, lsar iar n ap vslele late i scurte i ntoarser kanu-ul spre rm. Acesta porni ca o sgeat i deodat dispru ca prin farmec. Au intrat ntr-o crptur ngust din stnc zise George am vzut eu bine. Tat, n-ar fi bine s lsm pe ap o barc de aluminiu i s pornim ntr-acolo? Am presimirea c dm de urma unei taine, poate chiar a aceleia care ne preocup n clipa de fa. Drace! exclam Farrow, surprins. Eu m-am gndit n acelai fel cnd i-am vzut pe cei doi chinezi. Bine, fie! Nu pierdem nimic, cci tot trebuie s-ateptm nainte de Menado, pn se las noaptea. Te poi duce tu cu Petre. Ddu o comand i dup cteva minute o barc fu montat pe punte de mini ndemnatece. Uriaul i adusese pentru sine i George erparul cu arme: pistoale i cuite. n vreme ce tnrul il punea pe al su, privi ngndurat coasta apropiat, apoi zise deodat: Tat, se prea poate s fie acolo o ascunztoare a mai multor chinezi. Mai bine ar fi s-l iau cu mine i pe Kard, ba chiar nc un camarad. Firete, dragul meu, cci nu se poate ti cum vei fi ntmpinai acolo. De aceea voi merge i eu i ndjduiesc c patru oameni vor fi de ajuns. Barca fu lsat repede pe ap i camarazii srir ntr-nsa. Petre vsli cu putere la rm, spre locul unde dispruse kanu-ul cu cei doi Chinezi. Cnd barca se apropiase pn la vreo treizeci de metri se ivi o crptur ngust n peretele stncos ce se nla vreo ase metri

21

din mare. Crptura era att de larg ct s poat intra o barc n ea. Lucrul poate deveni primejdios la o adic, zise Farrow. Dac pe marginile de sus ale crpturii stau oameni, ne-ar putea ataca, aruncnd asupr-ne cu pietre. Poate ar fi mai bine dac m-a cra pe marginea rmului, zise George. A putea vedea ndat dac chinezii ne-au pregtit vreo curs colo, sus. Ai dreptate, ncuviin Farrow. Ia-l ns i pe Petre cu tine. Uriaul ddu din cap i mpinse barca spre rmul stncos. Kard lua vslele, iar Petre i George ncepur s se care cu o ndemnare de pisic. Ajunser curnd s poat cuprinde cu privirea platoul, care era acoperit cu blocuri uriae de stnc; la vreo dou sute de metri deprtare ncepea pdurea, n faa creia se afla un desi nclcit. Deoarece nu se vedea nimic suspect, cei doi se sltar cu totul n sus i pir pe marginea crpturii nguste, care ajungea pn jos la mare. Crptura mergea drept vreo patruzeci de metri, apoi fcea un cot ascuit spre miazzi. Tocmai la aceast cotitur erau ngrmdii, claie post o grmad, bolovani de toate mrimile. Dac pndea din umbr vreo primejdie pe undeva, atunci numai aici putea s fie. George i Petre i iuir paii. Tnrul era ns att de zorit nct nu bg de seam un bolovan mrior, astfel c se poticni de el, n vreme ce piatra fu zvrlit ct colo. Ea se izbi cu zgomot de nite bolovani apropiai i n aceeai clip se ivir dindrtul acestora capetele a doi chinezi, care se holbar speriai la noii sosii. Se prea c sunt cei doi galbeni din kanu, care pregtiser ntr-adevr o curs urmritorilor lor. Camarazii i traser ndat pistoalele, dar cele dou capete disprur fulgertor. Acum lucrul ncepea s devin primejdios, cci chinezii aveau acoperire bun, n timp ce George i Petre erau nevoii s se apropie pe pmnt neted, fr nici o ocrotire. Fr a lua nelegere, fcur singurul lucru ce se impunea: srir nainte cu pai mari i se aplecar n faa bolovanilor pe dup care dispruser galbenii. Apoi, stnd nemicai, rmaser cu auzul ncordat. i ntr-adevr, auzir un zgomot slab, care ns venea cam de departe. Ceva ca rostogolirea unei pietre. Fug spre pdure, opti Uriaul. Se ridic cu bgare de seam i iscodi cu privirea deasupra bolovanilor, ceea ce fcu i George, dar nici unul din ei nu putu

22

descoperi ceva. Deodat, ns, la vreo cincizeci de metri deprtare, se ivir ndrtul ultimilor bolovani cele dou capete ale chinezilor. i scoaser plriile, se holbar cteva clipe spre cei doi camarazi, apoi i ridicar brusc braele i dou obiecte mititele, lucitoare; zburar spre George i Petre. Vrednicii camarazi i ddur seam imediat c aceste obiecte erau foarte primejdioase. Cu iueala fulgerului i scoaser pistoalele i traser fr int, la ntmplare. Dar ndemnarea pe care o aveau l fcu sa nimereasc. Cele doua obiecte rotunde fur atinse din zbor, doi nourai de fum verzui se nlar n vzduh i George zise, rsuflnd uurat: Cred c am scpat de o otrvire grav, care ne-ar fi adus moartea A! Uite-i colo pe cei doi bandii fug! Cu o repeziciune uimitoare Galbenii goneau spre pdure. George ridic din nou pistolul, inti cteva clipe, apoi apas pe trgaci. Cnd se auzi detuntura, unul din chinezi se ntoarse ca o sfrleaz, i duse mna stng la braul drept, apoi ncepu salerge mai departe n urma tovarului su. Amndoi fugeau acum n zig-zag i cu prere de ru George ls arma n jos. N-are nici un rost zise el e pcat de gloane, cci nu-i mai pot ajunge. M bucur ns c l-am nimerit cel puin pe ala unul, chiar dac glonul nu i-a ptruns dect n bra. Asta o s-l mai ie din drum. Aa cred i eu ncuviina tnrul. Petre, trebuie totui s-i urmrim pe cei doi chinezi. Cci dac rnitul nu poate nainta repede, ne va fi lesne s-l ajungem. Bine ar fi, domnule George, rspunse Uriaul. Dar trebuie neaprat s-i dai de veste tatlui dumitale. Firete. Tnrul se apropie de marginea crpturii adnci i vzu barca dedesubtul su. Farrow privea ncordat n sus i ntreb n graba cnd l zri pe fiul sau: Ce s-a ntmplat, George? Cei doi chinezi s-au pitit printre blocurile de stnc de aici i au zvrlit dou bombe cu gaze pe care noi le-am mpucat ns din zbor. Bandiii au fugit apoi n pdure, dar am izbutit s rnesc pe unul din ei. Tat, vreau s-i urmresc, mpreun cu Petre, cci presupun c se ndreapt spre Menado. Acolo ne vom ntlni cu siguran. Bine, biete, rspunse Farrow, dup ce chibzui niel. Urmrii-l, deci, pe ticloi dar fii cu mult bgare de seam.

23

Tnrul se ntoarse repede i, alturi de Petre, ncepu s alerge spre pdurea n care dispruser cu puin nainte galbenii. IV. N MENADO. GEORGE, care ptrunsese n desi naintea Uriaului, se opri deodat i opti: Petre, trebuie s ne ateptm la curse drceti. Cu oamenii tia se pare c nu e de glumit i cred c trebuie sa ncercm s naintm ntr-atta nct s-i avem mereu sub ochi pe cei doi chinezi. Trebuie ns s fim cu mare bgare de seam ca s n-o pim. Nu vrei s m lai s-o iau nainte, domnule George? se rug Petre. Te poi bizui pe mine c voi ti s descopr vreo capcan ce ni s-ar ntinde. Nu, drag Petre, tot att de bine pot i eu treaba asta, rspunse tnrul, zmbind. Tu rmi pe urmele mele. Hai, acum la drum! Se ntoarse iar i porni pe poteca ngust ce prea s fi fost folosit adesea. n timp ce gonea vzu crengi frnte de curnd i frunze czute. Dovad c i cei doi chinezi se grbiser. Poteca coti deodat spre Nord i George se opri fr voie. Se tr cu bgare de seam nainta i iscodi cu privirea n juru-i. La nceput nu putu vedea nimic suspect, dar dup vreo douzeci de metri poteca fcea nc un cot n direcia de la nceput. i mai plimb ncodat privirile de jur-mprejur i i se pru c zrete, la nlimea pieptului unui om, o dung negricioas dea curmeziul potecii. La nceput crezu c se neal, dar ncordndu-i privirea, vzu ca, ntr-adevr, de-a latul potecii era ntina un fir de culoare nchis. Petre, mi se pare c am descoperit ceva, zise el. Vezi firul acela ntins de-a curmeziul potecii? Sunt ncredinat c nu e lucru curat. A fi de prere s-l tiam cu bgare de seam. Nu, domnule George, mai bine s nu facem asta. Tocmai prin tierea firului s-ar putea s fie pus n funciune capcana. Mai nimerit ar fi s zvrlim de aici o craca groas peste sfoar sau ce-o fi aia i cnd se va rupe vom vedea despre ce e vorba. Ai dreptate, ncuviin tnrul. Uite colo o creang, ia sa tai o bucat dintr-nsa. George merse spre tufa pe care o artase i ntinse mna, dar

24

n aceeai clip sri napoi, speriat i-i tinse cuitul de la bru. Presupusa ramur era un arpe de culoare nchis, care atrna nemicat de pe un palmier scund, dar cnd i zri pe cel ce-i turbura tihna, ncepu s se agite amenintor. George se dezmeteci ns repede, izbi fulgertor i n clipa urmtoare trtoarea decapitat czu jos i ncepu sa zvrcoleasc n rn. Fii cu bgare de seam! zise Petre, linitit. Mi-am spus eu ndat c creanga aceea desfrunzit nu e lucru curat. Dar asta de aici e bun. Tia o bucat lung dintr-o crac de grosimea degetului, ochi scurt i zvrli lemnul spre sfoar. n clipa urmtoare se auzir fonete n tufiuri, de amndou prile potecii i pe ea czur nuiele lungi de cte trei metri fiecare. Nuielele erau la cel mult zece centimetri deprtare una de alta, astfel c ar fi trebuit s nimereasc chiar mai muli oameni deodat, dac unul singur ar fi atins firul. Frumoas surpriz! fcu George. A pune rmag c nuielele alea aveau epi otrvii. Chinezii sunt doar meteri n treburi dintr-astea. Acum, ns, putem nainta fr team. La o mai de aproape cercetare se dovedi ntr-adevr c nuielele erau nepate cu ace mulate ntr-o materie glbuie, cea mai bun dovad c erau otrvite. S le tiem, zise George ca s nu mai pun n primejdie viei omeneti. Dar fii cu bgare de seam, Petre, cci cea mai mic zgrietur poate aduce moartea. Uriaul mormi ceva i ncpu ndat s taie nuielele care acopereau poteca. Curnd treaba fu fcut i dup ce beele ucigtoare fur zvrlite n desi, cei doi camarazi i vzur de drum, poteca mai fcu trei cotituri i de fiecare dat George cercet terenul cu toat luarea-aminte, dar nu descoperi nimic suspect. Cnd trecur de un al patrulea cot, tnrul vzu naintea sa pe chinezii urmrii. Alergau de zor, fr sa ntoarc mcar odat capul, iar camarazii se inur ct mai n urm, n aa fel c nu vedeau, din cnd n cnd, dect pe ultimul chinez. Era cel mai nalt, care se tot inea de braul drept, ceea ce nsemna c glonul lui George l rnise grav. Continuar goana i cu toate c tnrul nostru erou era obinuit cu oboseala, se temu totui c nu se va putea ine dup chinezi, dac acetia urmau s-alerge tot att de repede. Aerul era nbuitor sub frunziul des al copacilor; fiecare micare mai repede cerea sforri ndoite. Chinezii ns preau s fie obinuii, cci nu ddur nici o dovad de slbiciune.

25

George ncepu s simt dureri, la piciorul care-i fusese rnit de sfrmturile de stnc, cu prilejul exploziei granatei de mn i fu nevoit s-i ncleteze dinii ca s poat goni mai departe. Deodat vzu cu bucurie c chinezul rnit ncepe s se clatine apoi i ncetini de tot pasul i George i fu recunosctor pentru asta, cci n-ar mai fi putut s-o duc mult n goana asta. Timp de vreo jumtate de ceas, galbenii i urmar drumul aproape la pas; dar acum se ntorceau din cnd n cnd. n cele din urm se oprir la o apa ngust. Petre, ne-ar prii i nou puin ap opti George. Hai s facem un ocol i ajungem la ru prin desi. De acolo vom putea vedea cnd vor porni nainte. Cu mare bgare de seam ptrunser fr zgomot n desi De data asta Petre pornise nainte i nltur cu cuitul su piedecile din cale. n cele din urm ajunser la rul cu ap limpede i bur cu lcomie. Gsir i banane pduree cu care-i potolir foamea. i aleseser un loc de unde puteau cuprinde cu privirea rul. Chinezii se aezar la cel mult cincizeci de metri de ei. Se scurse ca la vreun ceas, cnd deodat George vzu pe cei doi urmrii notnd repede de-a curmeziul apei t fcndu-se nevzui n desiul de pe malul cellalt. Camarazii ateptar vreo cinci minute, apoi strbtur i ei apa i dup puin timp se aflar i ei pe poteca pe care apucaser chinezii. Trebuir s porneasc iar n goan, dar cu toate astea abia dup vreo dou ceasuri zrir n deprtare pe chinezi. Deodat pdurea se sfri i ncepur s se iveasc culturi de tutun, nlocuite curnd de plantaii de cafea. Trestiile nalte ofereau urmritorilor o acoperire bun i la propunerea lui George ncepur s goneasc. Se ndeprtau acum n direcie piezi de poteca de pn acum, astfel c n curnd fur la aceeai nlime cu Chinezii, dar la vreo cincizeci de metri distan de ei. Numai din cnd n cnd vedeau ivindu-se printre plante capetele celor suspeci. Dar acum erau siguri c nu vor fi descoperii, cci chinezii nu i-ar putea bnui dect n spatele lor. n deprtare se ivir arbori nali, acoperiuri sclipeau ici colo dintre coame de verdea. Se apropiau de Menado, capitala provinciei cu acelai nume, unde socoteau s poat lmuri taina care-i pusese pe drum. Domnule George zise deodat Petre mi cam dau cu gndul ce cutaser cei doi chinezi pe coasta de rsrit. Fr ndoial c vroiau s ia niscai marf de pe vreun vapor. Poate chiar ldia pe care am gsit-o noi. Probabil c banda

26

face i contraband. Ivirea noastr i-o fi speriat ntr-att nct s-au dus repede s-l anune pe ef. Firete, Petre, aa o fi, ncuviin George. Dar, asta o vom afla n Menado. Acum trebuie s fim cu mare bgare de seam, s nu-i pierdem din ochi i sa nu ne lsm vzui de ei. Va fi cam greu, rspunse Uriaul, ngndurat, n primul rnd s ne legm chimirele sub haine, altminteri batem la ochi cnd vom fi n ora. Lucrul se fcu repede. Camarazii ajunser la marginea oraului i ateptar pn ce chinezii dispruser n strada principal. Pornir apoi ncet dea lungul ultimelor case, pn putur cuprinde cu privirea strada. Circulaia era destul de mare, totui George izbuti s-l descopere pe cel mai nalt dintre cei doi urmrii. Se mai ntorcea el din cnd n cnd, dar. Acum cei doi camarazi erau acoperii de mulimea de trsuri i trectori. Costumele lor de marinari nu bteau la ochi, cci veneau aici multe vapoare, ai cror marinari populau strzile. Chinezii coborr brusc ntr-o strada lturalnic, strada ce ducea ntr-o pia mrioar, unde se nla, umbrit de palmieri, un templu micu i bizar, n stil chinezesc. (Vezi ilustraia de pe copert). Acesta era aadar templul n care se afla perechea cupei primejdioase. Cei doi chinezi se fcur nevzui n sfntul loca, care era mprejmuit de un gard de mrcini nalt de vreo trei metri. Era cu neputin s arunci o privire prin frunziul des, de aceea camarazii nici nu ncercar sa se apropie, ci rmaser locului la oarecare distan. Un brbat cu chipul simpatic, grsun, trecu pe lng ei. George se apropie de el i ntreba n englezete dac cunoate oraul. Cellalt rspunse n limba olandez i tnrul nostru erou, care cunotea graiul acesta, ntreb politicos ducii tie de unul Stuart Dunbar. Firete, tinere, locuiete acolo rspunse strinul i art spre o cldire din spatele templului. i aceasta era mprejmuit cu un gard de mrcini. George mulumi, apoi se ndrept, mpreun cu Petre, ntr-acolo. Ar fi fost de temut ca cei doi chinezi s fi rmas ndrtul uii, pndind pe presupuii lor urmritori. Dar trecuser deja cteva minute. Apoi George observ cnd putu vedea ua c aceasta era din lemn tare i att de exact aezat n gard, nct nu puteai privi nici n grdin, nici dinuntru n afar. Poarta casei cu pricina n-avea nici o firm pe ea, dar cnd

27

George sun auzi ndat pai scrind pe pietri. Cine e? ntreb un glas cu accent englezesc. Domnule Dunbar, deschide te rog, cci i aducem o veste foarte important, rspunse tnrul. Poarta se destinse cu bucure de seama i George vzu un englez foarte sptos, foarte simpatic. Acesta i msura cu privirea pe cei doi camarazi, cltin capul i zise scurt: Intrai! nchise apoi poarta cu grij i mpinse doua zvoare. Asta e din pricina chinezilor, spusa el. i noi am venit s stm de vorb cu d-ta tot n privina unor chinezi, zise George. Cunoti poate psrile verzi? Englezul sri ca ars i ndrept dou pistoale spre camarazii care rmaser ai aura cscat. Suntei din band? ntreb ei, cu glas amenintor. Nu, dar mi-ar face mare plcere s-i cunosc pe bandii, rspunse George. Din pricina lor am fost n mare primejdie dar despre asta cred ca e mai bine s stm de vorb la cas. Englezul i nvlui ntr-o privire bnuitoare, apoi cele dou pistoale disprur. mpinse ua casei i zise politicos: Poftim, intrai! V. N TEMPLUL CHINEZESC. NTR-O NCPERE CONFORTABILA, englezul i pofti s ia loc i aduse imediat whisky. Dup aceea George ncepu: De sigur c ai auzit de numele meu, domnule Dunbar; sunt fiul cpitanului Farrow. Aha, George! zise Englezul, cu oarecare mirare. M bucur c te cunosc Acum tiu i c pot avea deplin ncredere n d-ta. Cum de te-ai ntlnit cu bandiii? George povesti pe larg de gsirea lzii cu primejdiosul coninut. Dunbar ctin capul i zise apoi: Da, fac ei cam multe glume dintr-astea. A fi trebuit s mor de douzeci de ori pn acum, dac-ar fi fost dup ei. Aadar n templu se afl a doua cup! Atunci s tii c au pus acolo i o capcan drceasc. E vorba aici de o foarte preioas colecie de pietre preioase, pe care tatl meu a cptat-o n dar de la un mandarin chinez. Printele meu era medic i salvase viaa mandarinului. Dar psrile verzi, o cunoscut band de tlhari. i-au vrut partea. Mandarinul a pus s se aduc aici, n Celebe

28

colecia, nu ns n casa noastr, ci omul sau de ncredere a ascuns-o undeva. Pe o cupa de argint, pe care i-o trimise, el arta ascunztoarea, printr-o scriere secret convenit tatlui meu. Cupa aceasta a fost furat trimisului. Sunt ncredinat c bandiii au aezat n templu cupa veritabil; ei ndjduiesc probabil c eu sunt n msur s descifrez inscripia i s-i duc la ascunztoarea nestematelor. Atunci de ce cutau s te rpun? ntreba George. Moartea d-tale nu le-ar fi adus nici un folos. Asta aa e, dar ei m-au prevenit ndeajuns prin ameninri i ncercri de a m lovi, care au dat ns ntotdeauna gre. De cele mai adeseori Narcisa alb, o chinezoaic micu, care se pare c era de partea tatlui meu, scrisese o prevenire pe vreun obiect primejdios. Aa c n nici un n-a fi czut victim uneia din cele trei ncercri de asasinat, pe care le pregtiser mpotriva mea. Asta o tiau ei bine. Abia acum lucrul devine cu adevrat primejdios, dar sper s le pot zdrnici planurile, n orice caz, v mulumesc clduros, domnilor, pentru bunvoina ce ai avut-o fa de mine. Ndjduiesc c-l vei ntlni pe tatl d-tale, domnule George, cnd va debarca la noapte. De fapt, nu cred s-avei a v teme de ceva aici, pe teritoriu olandez. Pe de alt parte cred c i Anglia va nceta n curnd prigoana mpotriva d-voastr. Domnule Dunbar, eu a vrea ns s iau parte pn la sfrit la aceast aventur, zise George. in neaprat s vizitez templul mpreun cu dumneata. Mai doresc s fiu de fa i cnd vei ridica d-ta comoara, cci atunci primejdia va fi mai mare ca oricnd. tiu asta, rspunse englezul. Mi-e chiar foarte plcut c vrei s-mi ajutai, cci tiu c poi avea deplin ncredere n cpitanul Farrow i fiul su. La noapte am de gnd s vizitez templul; poate vine i tatl d-tale, aa c vom porni chiar imediat n cutarea ascunztorii cu pricina. Atunci s lum nelegere imediat, zise George, cu nsufleire. Cnd se va nnopta, m voi duce n port unde-l voi ntlni pe tata i-i voi spune cum stau lucrurile. Vom lua un numr mai mare de camarazi, ca s-o putem scoate la capt dac-or fi chinezi mai muli. Firete c vom face asta cat mai neobservat. Banda nu trebuie s bage de scam nimic. Bine. Vom merge deci n templu la miezul nopii, hotr Dunbar. El e mereu nchis dar broasca e de mod veche i se poate deschide lesne, dup cum am avut prilejul s observ. Acum v rog s fii oaspeii mei pn se va nsera; cred c v voi putea arta colecii foarte interesante, a cror temelie a pus-o bunicul

29

meu. Mai rmn patru ani pe Celebe, apoi mi iau tot ce am aici i m duc n Anglia. George l admira pe cuteztorul englez. Acesta nu mai rosti nici un cuvnt cu privire la bandiii chinezi, care totui l urmreau cu atta nverunare. Coleciile tnrului englez erau ntr-adevr foarte interesante i lui George i pru ru cnd Dunbar i invit la mas, ntrerupnd cercetarea preioaselor obiecte. Cnd se ntunec i luar rmas-bun pn la miezul nopii i gazda le ddu drumul afar. Ah, se pare c au i nceput s fac pregtiri mari, zise dnsul, vznd lumini n templu. Dar trebuie s tie doar c nici n-am primit lada trimis. Sunt ns sigur c-mi vor da ei de veste pe alt cale. Firete tot prin vreo viclenie de-a lor. Fii cu bgare de seama! l preveni George. Chinezii tia sunt n stare de orice. Voi cuta s dau cat mai repede de tatl meu, cci sunt ngrijorat pentru d-ta. Nu-i fie team. Domnule Farrow. Oricum, i mulumesc de grija ce-mi pori. La revedere! George privi cu atenie n juru-i, n vreme ce mergea spre port, alturi de Uria. Dar nu-l zri nicieri pe tatl su. Se plimb acolo pe chei n sus i-n jos, fr nici un rezultat ns. Tnrul deveni din ce n ce mai nerbdtor i n cele din urm zise: Petre, poate cu tata a cobort n cu totul alt loc. Hai s ne ntoarcem, cci cu siguran c vom da de el la templu sau la Dunbar. Da, domnule George, tocmai ce vroiam s spun i eu, ncuviin Uriaul. Ia te uit, s-a i fcut unsprezece i jumtate! Murmur tnrul, speriat, dup ce arunc o privire pe ceas. Haidem repede napoi! Cnd ajunser iar n pia, vzur c luminile din templu erau stinse. Sunar la Dunbar dar nu rspunse nimeni. George mai ncerca de cteva ori, apoi zise cu glas sugrumat: Petre, s-a ntmplat ceva Hai la templu, poate aflm acolo ceva de soarta lui Dunbar. Luna nvluia piaa ntr-o lumin puternic. Cei doi camarazi se furiar cu bgare de seam spre templu, innd mana pe revolverele de sub hain. Totul rmase linitit ns, O tcere aproape misterioas domnea n jur, ntrerupt doar de bzitul insectelor..

30

Ajunser la ua templului i vzur cu mirare c aceasta nu era nchis. Tnrul erou ovi cteva clipe, temndu-se de vrea primejdie care pndea dinuntru, dar deodat i se pru c aude de acolo un sunet asemntor geamtului unui om. mpinse ncetior ua, ascult cu ncordare, apoi se strecur nuntru. Dup ce se nchise la loc ua, el aprinse lampa-i de buzunar i plimb lumina n jur cteva clipe. Templul era gol, dar peste drum de u trona, pe un soclu nalt de piatr, statuia unui zeu hidos, care ar fi nspimntat pe cei slabi de ngeri. Tnrul stinse repede lampa i-i ncord auzul. De undeva venea murmurul unui glas, apoi iar geamtul nbuit de adineauri. Prea s vie dinspre statuie. George se-ndrept ntracolo, dup ce prinse braul lui Petre. Din prevedere, nu, merse ns dea dreptul spre zeu, ci fcu un ocol. Auzise el deja ca n astfel de temple vechi, existau adesea ui mascate, n care dispar cu uurin cei ce nu bag de seam. I se ntmplase chiar lui aa ceva ntr-un rnd. Murmurul deveni din ce n ce mai lmurii i geamtul se auzi iar. Cnd George pi pe de lturi spre statuie, zri n spatele acesteia o dung slab de lumin. i iui paii i vzu lmurit c ndrtul zeului se afla o u ngust, ntredeschis, iar lumina venea dinuntrul statui. Tnrul mpinse ua cu bgare de seam i vzu o scar care ducea spre soclul pe care era aezat zeul. Acum se auzea lmurit de tot murmurul ntrerupt din cnd n cnd de gemete. Fr s stea la cumpn, George intr n statuie i ncepu sa coboare scara. inea revolverul n mna dreapt i tia c Petre l urma narmat i el. Lumina se fcea tot mai mare apoi vzu deodat dedesubtul su o ncpere luminat de fclii. ase chinezi edeau pe vine n jurul unui trup legat, n care George recunoscu, ngrozit, pe Stuart Dunbar. Unul din galbeni avea n mana o cup de aur pe care-o ntindea englezului; iar un altul mnuia un instrument de tortur cu care strngea mna nenorocitului prizonier. Cnd Dunbar cltina capul cu hotrre, chinezul rsucea, rnjind, unealta drceasc i atunci englezul gemea, dar rmnea totui drz i galbenul repeta, murmurnd, ntrebarea. Tocmai cnd ticlosul se pregtea s strng mai tare urubul, George trase. Cu un ipt asurzitor chinezul ncepu s-i blbneasc mna rnit. Cteva clipe domni o tcere mormntal, apoi bandiii srir n sus. George trase din nou i de

31

data aceasta cel ce inea cupa o scp din mn i sari cat colo, n vreme ce sngele i iroia din locul rnit. George cobor toate treptele, urmat de Petre. Vznd asta, chinezii disprur cu iueala fulgerului ndrtul unei perdele groase, nainte ca cei doi camarazi mai poat descrca vreun glon. Petre, fii cu bgare de seam! strig George, apoi se aplec i desprinse unealta de tortur de la mna englezului. i mulumesc, drag Farrow, zise Dunbar, cu glas slab, dar totui zmbind. Nu lipsea mult s fiu silit s trdez secretul. Asta ar fi fost ns i moartea mea. M-au atacat n cas la mine ndat ce-ai plecat d-ta. Ah! Mi-e mna nepenit nc. Hai s cutm acum locul despre care se pomenete pe cup. Se ridic cu greutate, dar nu trecu mult i-i recpt linitea dinainte. George i bandaja repede mana rania, cu pansamentul ce-l purta totdeauna la dansul. i mulumesc din inim, zise iar englezul. Acum sa ne grbim. N-am poft s mai cad a doua oara n minile lor. Sunt apte indivizi, dintre care pe unul l-ai rnit n drum d-ta, domnule Farrow i zace bolnav ntr-un han chinezesc. Acum ai rnit ali doi, astfel c au mai rmas patru potrivnici, cu care sper s sfrim repede. Dar ascunztoarea unde e? ntreb George, curios. n apropiere de coast, sub o stnc pe care o numim Acul. Lui George i se pru c aude un zgomot slab, dar nu inu seam de asta, ci prsi repede ncperea subpmntean, trecnd prin statuie. Stuart Dunbar i duse prin strdue lturalnice afar din ora. n cursul drumului, lui George i se nzri n repetate rnduri c aude zgomote n urma sa, dar dei se-ntorcea adesea, nu putu vedea nimic. Trecur printr-o pdurice deasa, apoi se ivi n faa lor o plaja ntins, acoperit cu bolovani uriai. Dunbar merse spre un bloc de stnc foarte nalt i ascuit i zise: Aici s-ar afla, zice-se, pietrele preioase. n aceeai clipa srir de dup bolovanii cei mari fpturi care se npustir fr zgomot asupra celor trei oameni. Erau opt chinezi n ale cror mini sclipeau cuite lungi. Fr ndoial c lovitura le-ar fi reuit, dac n-ar fi fost prea grbii. Aa, ns, se mpingeau unul pe altul i asta ddu prilej lui Petre s-arate ce

32

poate. Uriaul se aplec, nh pe un galben de picioare, apoi pocni cu el ca i cu o mciuc n ceilali. George i Dunbar apucar pistoalele de eav. Nevrnd s trag, ca detunturile i nu atrag atenia asupra lor i cu paturile armelor izbir n dreapta i-n stnga. Cu toate astea situaia lor era foarte primejdioas, cci galbenii atacau cu o nverunare drcoasa. Totui la urm ar fi ieit biruitori, poate, dac deodat n-ar ti dat nval mai muli ini pe cmpul de lupt. Erau cpitanul Farrow, Rindow, Kard i nc trei camarazi. Lupta nu inu dect puine secunde, cci numai Kard nh doi chinezi i le ciocni capetele, lsndu-i ntini la pmnt. i mulumesc, cpitane Farrow, zise Dunbar, dup ce lucrurile se potoliser. M bucur c-i pot face cunotina, Acum vei avea prilejul s vezi ce vroiau de la mine ticloii din banda psrilor verzi. Se aplec lng stnca nalt, cercet ctva timp, arunc n lturi civa bolovani i se ridic innd n mn dou pungi de piele. Netulburat vrs coninutul n plrie i razele lunii se rsfrnsese ide mii de ori n culori felurite, n preioasele diamante, safire i smaralde. Dunbar alese cteva pietre preioase i vr cte una n mna fiecrui camarad. Mi-ai aduce o mare jicnire dac ai refuza s primii aceste mici daruri, zise el. Fr ajutorul dv., n-a fi vzut niciodat nestematele, ba mi-a fi pierdut chiar viaa. Vrednicii marinari n-avur ncotro i primir darurile. Acum s-i legm pe bandii! zise apoi englezul. Voi anuna poliia, cci am destule dovezi cu s fac s fie osndii cum li se cuvine. i noi ne vom napoia la submarinul nostru, zise cpitanul. Am fost reinui n drum de o patrul poliieneasc, de aceea am venit att de trziu. Tocmai am mai apucat s vd cum d-ta cu George i Petre prseai templul i civa chinezi se luaser dup voi. Atunci ne-am furiat dup galbeni i am sosit la vreme. Marinarii legar pe bandii, Dunbar i descrc revolverul ca s adune poliiti, apoi i lu rmas-bun i Farrow i conduse tovarii spre un golf ascuns n care se afla submarinul. Dup o jumtate de ceas pluteau n larg i cpitanul zise cu hotrre:

33

Acum nu ne vom mai ls oprii de nimic i ne ndreptm direct spre Insula odihnei.

Sfritul volumului: TAINA DIN MENADO.

n numrul urmtor: FIARA ROIE.

34

35