Sunteți pe pagina 1din 333

Douglas Reeman Voluntarii Lui Audrey, cu dragoste 1.

Trei de-oteap Cutoatec docurileicheiurilenc mailuceaudepeurma ruperii de nori din timpul nop ii, acetia se mbulzeau deasupraportuluiLiverpoolspreonou r bufnire. Odiminea tipic pentruLiverpool,arfipututs obiecteze cineva; n cteva zile urma s soseasc luna aprilie, ns maicurndsesim eaoatmosfer deiarn .GladstoneDock era ticsit, ca de obicei, cu nave de r zboi, de toate categoriile i m rimile. Dragoare care s cure e creasta, micicorveteifonater u,fregate,iariciicolococaalungit icevamaistilat acteunuidistrug tor. C ci acesta era oraul Liverpool al anului 1943, sediul Comandamentului pentru Europa de Vest, locul de unde, n fiecare s pt mn , plecau convoaie c tre toate col urile lumiincarer zboiulerapurtatcuonepotolit ferocitate.Iar ieri, un convoi ce revenea acas trecuse de Bar Light Vessel, dup ce str b tuse furcile caudine aleAtlanticului, ale cmpului uciga", cum era cunoscut acesta majorit ii marinarilor. Navele de r zboi, nghesuite din cauza lipsei de spa iu, p reaus sesprijineunelepealteledup calvarulprincare trecuser . Escorte ale convoaielor, prin al c ror efort rutele erau men inute deschise pentru anchilozatele linii de m rfuri. Hran , combustibil, arme, muni ie i, cea mai pre ioas dintre toate nc rc turile, oameni. F r acestea. Marea Britanie n-arfipututsupravie uimaimultdedou -trei s pt mni.
1

Al turi de dou distrug toare mai vechi, veterane ale MareluiR zboi,edeaun altreilea,maimareip rnds sedetaezedetoate celelalte. HMS[1] Levant fuseseeful deescort alacestuiultimconvoirevenitacas .Aveadoar optsprezece luni. Era mare i bine narmat, iar n afar de ctevazgrieturinjurulproreibr zdate,nuar taprincte trecuse n mul imea de convoaie pe care le p zise, le protejase i le urm rise din clipa n care chila lui atinsese apa, la nici trei kilometri de-aici, la Birkenhead. Cei afla incartuldediminea treb luiaualene,cugndul probabil la urm toarea descindere pe rm, n acest ora bombardat, sfid tor i, ntr-un anumit fel, minunat. nc din 1939, chiar de la primul convoi, portul Liverpool i primise cu bra ele deschise pe to i aceti mii de marinari, lucr tori navali i comerciali care, noapte de noapte, luau cu asalt barurileicluburile,refugiilelordinfa aamareloramintiriale Atlanticului. ncabinadezi,ofi erulaflatlacomandaLevanf-ului scoase dintr-un sertaralbirouluifotografianr mat aso ieisalei oaez laloculei.Ofi erulaveatreizecideani,ns chipul ridatinroitdepeurmaorelorizilelorpetrecutepepunte lf ceas aratemaib trn.Repunereandrepturiapozei devenise simbolic .Ontoarcere,indiferentctdescurt ,la normal. n timpul convoaielor, c pitanul i ducea traiul pe puntesaunspateleacesteia,tr gndcteunpuidesomn ncuetadedimensiunileuneicetideceai. iplimb privireaprincabin .Acumdou zile,aceastanc maieraundebueupentruinfirmerie,lafelcaicabinade cart. Pierduser dou zeci i dou de nave n timpul lungului peripludelaNewfoundlandieraominunec reuiser s salveze att de mul i supravie uitori. Acetia, mbiba i cu motorin ,aproapec ipierduser suflarea.
2

Arunc o privire pe ziarul nedesp turit, adus la bord de curierul vasului. tirile nu mai pomeneau dect despre norocul care acum le surdea Alia ilor. Nu mai erau n retragere, se aflau ' His Majesly's Ship - NavaMaiest iiSale(n.ir). nofensiv .Seavansaseideeac pn iinvincibileletrupe dinAfrika Korps aveau s fie reduse la t cere i alungate dinAfricade Nord,odat pentrutotdeauna.Cearfi urmat dup aceea? Sicilia i Italia; suna ca un vis imposibil dup toate acele nfrngeriipierderi.NorvegiaiFran a,Grecia i rile de Jos, Dunkerque i Singapore. Dei figurau ca nfrngeri,totuieleleinsuflaser noiputeriattcelorafla i nlupt ,cticivililor. Cinevab tulau .Ofi eruloft .Lips laapelsauavans ri, sau poate vreun marinar cernd permisiunea unei discu ii ntre patru ochi n leg tur cu vreo scrisoare care-l ateptase la ntoarcerea din acest convoi ngrozitor. Era greus temaigndetilaasemeneachestiunibanaledup vuiet de coloi n mijloc de Atlantic, duduituri posace de torpil ,orivreuncomerciantobositievitat,dac nuignorat, de confra ii lui. nchidei brea. Nu v oprii. Comercian ii constituiau intele. Neajutora i, ascultau doar de stegule ele isemnaleleurgentealeescorteilor. Nimic din toate acestea. Era locotenentul unu. C pitanulc sc . Zi,Num rUnu. A venit pilotul, domnule. A, da. iaduceaaminte.Seiviseuninconvenient. Secundulad ug f r niciotragerede inim : Ni s-acomunicatc succesorulluivasosimine,nainte de prnz, domnule.
3

S intre. Uasenchisei,cadintr-oalt lume,megafoanelepiuir : MatelotRobbinss seprezintelatimon . Lumea lui. Scoaseunteancdecomunic riilcontempl ndelung.Locotenentul Keith Frazer, unul dintre rezervitii Marinei Regale Canadiene, era pe Levant de aproximativ un an, mai nti ca ajutor al ofi erului navigant, iar apoi ca navigator. Majoritatea distrug toarelormariaveaupeacestpostfieun ofi er din armata regulat , fie un RNR' cu foarte mult experien ,ns Frazerservisepedou corvete;unadintre ele se scufundase ciocnindu-se de un cargou incendiat, atuncicndncercaser s -i preia echipajul. n Comandamentul pentru Europa de Vest figurau multe elemente canadiene, att nave, ct i oameni, iar amalgamulp reas func ioneze. R sfoiteancul pn cnd ajunse laprimacomunicare, cea n care se spunea c Frazer urma s aib o ntrevedere referitoare la un posibil transfer n For ele Speciale ale Marinei. ncercase s -l conving s se r zgndeasc . O numise brigada unde te lucreaz ". Tot Atlanticul r mnea cel care i putea duce Ia pierderea r zboiului. Nici m car faptele de vitejie ale vreunui comando n-ar fi reuit s le-aduc victoria.Dardegeaba.AcumFrazerp r seanava, ceeaceaveas lesl beasc echipaattdestrnslegat . Surseamar.ipeminem-arputeanlocui,dac afiucis n timpul convoiului urm tor, aa c de unde aceast diferen ? UasedeschiseilocotenentulKeithFrazerp incabin . nalt,cuumeriialur deatlet,p readejaunstr innuniformadegal .Oschimbarencompara iecuechipamentul depemaresaucuubaluisoioas .
4

C pitanullm sur cugravitate.nultimulanajunseses -i cunoasc destuldebinenavigatorul.Frazeraveadou zeci i ase de ani, ns laba gtei de la coada ochilor i cre uriledelacol ulguriitr daumaimult experien dect tinere e. Ei bine, pilot? Ai revenit la sentimente mai bune? Frazer zmbi i ncordarea p r si chipul lui bronzat, asem n toruneim ti. Nucred,domnule,r spunselocotenentul,r sucindu-sei aruncndoprivireprincabin . i el i amintea de ultimul convoi. Cei ce nu n elegeau tr nc neau ncontinuu despre invazii, un al doilea front, un sfrit al r zboiului. n Atlantic, unele convoaie erau mai norocoase, altele mai pu in. Dar pre ul era totdeauna prea mare. nc a mai putea trimite o comunicare ca s te scot din chestia asta, zise c pitanul. Cu For ele Speciale nu se tie niciodat n ce po i s te pomeneti.Am ajuns s m bizui pe tine, pilot Frazerridic dinumeri.Afirma iasunasecaoacuza ie.ns icunoteabinec pitanulitiacecontapentruacesta. AmfostnAtlanticnc delanceput,domnule,r spunse locotenentul.Vreaus maifacialtceva.Cevancares -l mai i pot vedea pe inamic, nu doar s fiu o int sau o victim . C pitanuluiivenis cate,ns seab inuispuse: idorescnoroc! Frazer se r suci uor, lumina de pozi ie din cap tul pun ii reflectndu-se pe nscrisul auriu CANADA de pe um rul s u.Avea s -i lipseasc Levanf-ul. Era o nav trecut prin multe. Nu-i de mirare c B trnu' era ndr gostit de ea. Brusc, se duse cu gndul la tat l lui, William, Bill Frazer
5

pentru to i cei ce-l cunoteau, i care acum locuia n Vancouver, la un ocean i-un continent dep rtare. Probabil c iacestasemiradecesehot rsefiuls umaimares se nroleze n Marin , iar apoi s se transfere acolo unde eracelmaidurr zboi,nMarinaRegal . Bill Frazer se stabilise cu familia ini ial n Powell River. Acolo, dup un nceput modest, tat l i fiul reuiser s pun pe picioare una dintre cele mai prospere afaceri cu cherestea de pe Coasta de Vest. Acum, compania se extinsesenVancouverila nord,nPrinceRupert,ns lui KeithFrazer,n scutnPowellRiver,copil riaip reacaun vis frumos. Tat l s u era, f r doar i poate, milionar, i chiar dac acum i petrecea o mare parte din timp c l torindpemare.totuimai ineanc suboatent observa ieimperiuldecherestealaconstruireac ruiacontribuise. Tat linsistasedesutedeoripelng Keith,spunndu-ic nu avea motiv s plece pe mare. Era nevoie de el n Vancouver, mai ales acum, cnd, oricum, compania era implicat direct n producerea de mici ambarca iuni pentru Marin . Frazersesiz c efullurm reacuprivirea,aac spuse: Permile i-mis m retrag,domnule. C pitanulintinsemna.Astafusesetot. Afar ncepuse s burni eze, iar pun ile de otel luceau ca sticla. C iva membri ai echipajului din cabina de cart edeau lng traversa care f cea leg tura cu puntea distrug toruluivecin. D dur mnacuel,neobinuitdet cu iidesolemni.Nite marinari i zmbir i ridicar degetul mare spre cer.Avea s fie uitat n curnd. Aa st teau lucrurile n Marin . Alt nav ,chipurinoi;s nutentorciniciodat . Locotenent-comandorul, a c rui minte lucra deja la progra6

mul de peste zi, spuse: Te ateapt transbordarea, Keith. Nu uita, ine capul la cutie! Ajuns pe chei, Frazer se opri; stropii de ploaie i picurau de peapc idepemanta.Atuncicndprivinapoi, Levant-ul era aproape ascuns n spatele celorlalte dou nave mai vechidelng el.tians c nu-l va uita nicicnd. Auzi motorul unei maini pornind. oferul ambal mai mult decteranevoie,ateptndu-ipasagerul. Pasager? ncotro i spre ce? se ntreb el. Trebuia s fie nebuns p r seasc lumeapecareocunotea,pecareo nv aseincarelucrasenc decndsenrolase. Poatec sel saseconvins.Gr bipasul,dornicdintr-odat s plece. S lase n urm Atlanticul i cruzimea lui nenorocit . Lu locnmain iipip ibuzunarulcas seasigurec ordinuleranc acolo. For eleSpeciale.Ofi erulcucareavuseseprimantrevedere atunci cnd f cuse cerere de transfer fusese nepoliticos, chiarnecioplit.Probabilc lpuseselancercare.Faptulc acum se afla n aceast main camuflat dovedea c i satisf cuseatept rile. oferul z ri zmbetul abia schi at al locotenentului; acesta oft nmomentulncaremainas lt pestenitehrtoape de lng o macara-turn. De cnd lucra la Marina Regal , luase cu maina o sumedenie de ofi eri asemenea acestui canadian. Pe destui dintre ei nu-imairev zusedup aceea. La vreo trei sute de kilometri sud-est de Liverpool, n mprejurimile localit ii Canterbury, un ora cu mult diferit, ploaiasepotolise,iarsoareler zb tusedestuldehot rt. Royal Navy Detention Quarters', denumit Fort Mason, se n l a singuratic asemenea unui promontoriu cenuiu, cu
7

ziduri mult prea nalte pentru ca cineva s poat vedea ce sepetrecen untru. n centrul nchisorii, c ci asta fusese fortul n timpul r zboiuluicuNapoleon,seaflaunscuarpavatcupiatr de ru, nspre care priveau ferestrele celulelorialebirourilor, aidomaunorochimiciir i. ntr-un astfel de birou, b trnul maistru armurier lu nite tutundincutiamarederabl ,degenulcelorscutitedetaxe 1Loculdencartiruireade inu ilor(n.Ir.). vamale,iirul o igar ,trecndu-ilimbapestemarginea foi ei. Aadar,fiule,d -mivoienc odat s m facn eles... Interlocutorul s u din biroul frumos aranjat, vopsit n albg lbui, era un b rbat bine f cut, mbr cat ntr-o inut marin reasc regulamentar .P rullins,tunsscurt,ifigura sapl cut ,obinuit ,lnf iaucapeun omctsepoate de capabil s -i poarte singur de grij . Pe mneca stng aveaancora,principalulnsemndearm ,iarpeceadreapt coroana roie, caracteristic branei sale. Poli ia naval , sau, dup cum erau uneori numi i ntr-un mod mai pu in reveren ios,strivitorii". Mark Ives avea dou zeci i patru de ani i ar ta a poli ist, ceea ce, de altfel, i fusese nainte de a se nrola. Atunci cnd luase aceast hot rre, lucra n cap tul de est al Londrei. Mul i dintre prietenii lui plecaser s se nroleze; unii dintre ei fuseser uciisaulua iprizonieripestem rii ri. n ciuda bombardamentelor asupra Londrei, Ives se sim ise detaat de slujba sa. Puteau s-o fac al ii, tablagii maib trni.Elvroias lupte. La nceput, totul mersese bine. Inspectorul de la sec ia lui ncercase s -l conving s se r zgndeasc , tot aa cum maistrul armurier ncerca acum n privin a transferului la
8

For eleSpeciale,ns elr m sesefermpepozi ii.Dup ce servisepeuncuiervechi,seoferisevoluntarpentruFor ele Rapide de Coast i urmase chiar i un curs de aspirant timonier, care s -i permit ncadrarea n rndul celor care purtaunsemnulancoreiimbarcarea pe un MTB[2] sau pe ovedet rapid . Apoifusesedeparc vechiulsistempoli ienescl-ar fi ajuns dinurm .IItransferaser laChathamBarracks,iarpeurm nacestIocdedeten ie,undest teadeaproapecinciluni. Uite ce zic eu, se nfierbnt MAA2-ulpeaceast tem ,o dat intratnslujb ,tiicumst treaba.nadnculsufletului eti i r mi un tablagiu. i se potrivete acest loc, fiule. Peste alte cteva luni, ai putea figura ca RPO'. Numa' gndete-te: subofier. Seuit lafrunzeleicoroaneleaurii caresempleteaupereverelehaineilui.Laoadic ,aiputea ajungemaistrumilitar,caimine.Afurisitul stader zboiva maiduraaniiani,os vezi,rostielcuncntare. Ivesprivealungpefereastr iscrneadindin i. Aproape de unul dintre capetele scuarului se g sea un perete nalt. Fusesevopsitnalb,dup careseridicase,sprijinitdeel,un dmb de c rbuni. Cealalt parte a peretelui era nnegrit pn lanivelullacareacelaidmbdec rbunisesprijinise mainainte.Acum,aceastaaveas fiesp lat ivopsit ,iar c rbunii urmau s fie muta i napoi cu ajutorul roabelor, numai pentru a relua n mod repetat ntregul proces. B rbatul urm rea siluetele ncovoiate ale prizonierilor nc rcnd c rbunii cu lope ile; fe ele i minile lor luceau negre n b taia soarelui. Prin geamul gros putea auzi comenzilel trateiuiereleocazionalealefluierelorcucare de inu iieraumboldi ilaeforturimaimari. Dup cumspuneafiecareRPOdespre oriceprizoniernouvenit: Dect s moar mama, mai bine s moar maic-sa. Celoc!Totulexecutatlasnge.Hran s r c cioas ,somn
9

pu in.Ivessegndeaadeseac gardieniis-arfisim itexact caacas ntr-unlag rgermandeprizonieri. Maistrularmurierseridic iise al tur lng fereastr . i-e mil de ei? S nu- i fie. Scursori, cu to ii. Dezertori, instigatori,nr i iirecuperabili.Gunoi. Pentruastaputeamlafeldebines r mninserviciu, maistre. iveneas -ipocneasc superiorul,chiardac tr s turile i r mneau calme. Nu din cauza cuvintelor rostite, ci din cauza atitudinii acestuia. Privi n jos la alte cteva siluete trudite, care f ceau instruc ie de front cu tot echipamentul asupra lor. Doar c aveau rani ele pline cu pietre i li se cerea s m r luiasc pn c deau de oboseal . Maistrul armurier nu se nela, probabil, cnd afirma c aceti oameni erau o ruine. Un asemenea regim i putea zdrobi pemul idintreei,ns uniiurmaus devin imainr i i. ntmpl tor, Ives d duse peste ordinul emis de Flota Amiralit ii,nperioadancarelucraselabirouldeeviden . Serviciile Speciale. Auzise de ele, desigur. Raiduri asupra coastelor controlate de inamic, ac iuni scurte i rapide, deosebit de primejdioase. l z ri pe unul dintre oamenii care f ceau instruc ie rr pleticindu-se i c znd. Ceilal i m r luir pe lng el, temndu-ses -lpriveasc saus -l ajute. Dumnezeule, orice era mai bun dect acest infern! Vreaus plec,maistre,rostipeuntonneutru. V d. Oft , incapabil parc s cread ceea ce auzea. Ei bine,po is facioricndocereres tentorci,fiule. Ivesilu apca.Superiorulnep s tornueradeconvins. Acestamaiad ug : tiicesespunedesprecinevacaresenroleaz voluntar n gloata aia? C este unul plecat cu caprele, care n-a
10

n eles de la bun nceput afurisita aia de ntrebare, dac vrea sau nu s se nscrie. Se zgl i de-un rs nfundat. Nu- ifacegriji,teveintoarce,ais vezitudac n-ofiaa. nc maichicoteantimpceIvesplec s -iiaechipamentuliordinuldedrum. Subofi eruldeserviciub g capulpeu . N-a i reuit s -l convinge i s revin asupra hot rrii, maistre?seinteres el. Nu.Ridic privireaspreacesta.Pune-ipempu i ii ias treac nloculcelordelac rbuni.Parc-arfioadun tur de babe! Dincolo de por ile ferecate pe toat n l imea, Ives inspir adnc.Pn iaeruleraaltfelacolo,afar .Arunc saculpe um r i se ndrept c tre un camion albastru, care avea nscrisepepartealateral ini ialeleRNDQ1.Erahot rt.Nu avea nimic de pierdut. Tat l lui fusese tot un tablagiu i murise ntr-o nc ierare la o nenorocit de curs cu cini. Mama sa fusese ngropat sub d rm turile c su ei ei din Bethnal Green, n urma unui raid-fulger.Acum tr ia ntr-un azil,pr buit fizicicuminteatotalnnegurat .NU,numai avea nimic de pierdut. Am ordin s te duc pn la gar , Hookey, i zise oferul. Dup aia,teprivete. Ives aprob din cap, apoi se r suci i privi lung zidul nalt, mohort. I se p ru c aude ultimele cuvinte ale maistrului armurieriscutur dincap. De data asta nu, fiule. N-am s m mai ntorc niciodat , spuse el cu voce tare. ' Royal Navy Dctcntion Quurtcrs (n. ir.). * JeepulroualMarinei,cuvopseauadepearipizgriat , o lu de-a dreptul printr-oseriedeb ltoace$iseavnt peo
11

alt strad ,lafeldepustie. Pe scaunul de lng ofer, locotenentul Richard Allenby, RNVR[3], c uta s men in harta pe genunchi i s -i p strezeechilibrulpentruanuficatapultatnstrad . Trebuie s fiu nebun. Nebun de legat. Ce ncerc s demonstrez prin asta? n spate, l auzi pe Hazel, tn rul cadet, foindu-se printre sculeleicelelalteechipamentecareburdueaujeepul.Z ri unpoli istpebiciclet , cuocasc deotel,carepedalancet pelng ei,nsensopus. stas-aorientat,morm ioferul. Nu-ir spunsenimeni. Allenbyaveadou zeciicincideaniiproveneadincomitatulSurrey.Figuraluicutr s turiregulateeradeopaloare neobinuit , iar buzele strns lipite i d deau o anume gravitate. Nuputeag sir spunslaniciunadintrentreb rilepecare ilepunea.Dup absolvireacolegiuluideofi eri King Alfred, fusese numit pe un dragor. Se pricepea cu o uurin nn scut la dispozitivele mecanice i electrice, ceea ce i l sapeuniidintreinstructoriis iefectivcugurac scat . Chiar i acum, n serile linitite, se mai gndea la lunile petrecute pe micul dragor. Acel du-te vino, monotonia, ncordareaimultpreaadeseamoartea,cucteundragorf cut f rmedevreomin ratat decinetiecine.Avuseseansa s se transfere la serviciile generale, ns ceva, un soi de impulss lbatic,lf cuses r mn pedragor. Mama lui, c reia i mp rt ea foarte pu in din munca i ndoielilesale,lntrebaadeseoridecenueraielavansat, asemenea altor fii de-ai vecinilor, sau transferat pe o nav cuunnumemaiderezonant . Cum ar fi Hood'l" sugerase el ntr-un rnd. Nici chiar
12

aceast mojicien-oscosesedins rite. n raza vizual care se ntindea de la baza lor, dou dragoare explodaser ntr-un singur prjol. Nu se salvase nimeni, iar a- tunci cnd cadavrele arse i contorsionate fuseser depuse pentru nmormntare, Allenby sim ise pentruprimadal teama,nainte,opercepuse doar ca pe o senza ie, o pornire, poate o nebunie, ns , v znd acele chipuri familiare, de i-era mai mare mila, se sim ise nfricoatiplindeur . F cuse cerere s intre n ceea ce era numit n mod ilar Sec ia de incidente de pe uscat aAmiralit ii sau, mai clar, Sec iadedezamorsare aminelor.Aceastansemnase nc un curs, pe HMS Vernon, la coala de mine i torpile din Portsmouth. nv ase acolo s recunoasc i s se descurce cu ultimele tipuri de mine magnetice germane. Allenby se aplecase cu o d ruire nemaipomenit asupra modelelor i exemplarelor reale, iar cnd dobndise cea de-a doua tres fusese trimis aproape imediat s nfrunte prima ncercare.Niciacumnutiacumreuises-oduc la bunsfrit,pentru a nu mai pune la socoteal cumreuise s supravie uiasc de atunci i pn n aceast diminea , umed insorit . Mul i dintre asocia ii lui, ofi eri afla i n stagiu de antrenamentcaiel,d duser bircufugi iidelaprimelemine.Cel pu in,eraoreac ierapid inumair mneanimicdereglementatdup aceea. Germanii erau meseriai: mine-capcan , altele mai mici, care s le arunce n aer pe cele mari, dac eua prima detonare.Deparc te-aifiluptatcuopersoan ,nudoarcu omain rie. Allenby se ocupase de aisprezece mine de diferite feluri, dintre care una fusese plasat ntr-un spital, unde se aflau apte pacien i vrstnici, prea bolnavi ca s mai poat fi
13

evacua i. Chiar i pe mama lui o impresionase Crucea Regelui George;nsuiRegelei-o prinsese n piept. Dar Allenby tia c . f r o schimbare de decor, ansa supravie uirii ajungea s fie deosebit de riscant . Mai devremesaumaitrziu,aveais trecicuvedereavreomic deosebire,orinerviiaveaus - imacineaten ia. V zuse lista cu cereri pentru Serviciile Speciale i i trecuse i el numele, cu aceeai detaare cu care se oferise voluntar pentru dezamorsarea minelor. Avusese o ntrevedere cu doi b rba i, un ofi er naval i un altul mbr cat n civil. Foarte Ia obiect, ca nite afaceriti, trecnd n revist toate detaliile i succesele muncii lui. Nu ncercaser s -lfac s ser zgndeasc ,aadup cumse ateptase ntr-o oarecare m sur . Prea mul i ofi eri tineri fuseser ucii n lungile nop i de iarn , n tentativele lor de a-i m sura iscusin a cu cele mai sofisticate capacit i inventive ale inamicului. Dincontr ,zmbiser i-ispuseser c ivordacurndde tire. Dup treizile,fusesechematlaPortsmoulhs -iprimeasc nouans rcinare. Apoi,naceast diminea ,cumultnaintede ivirea zorilor, ltrezisedinsomnofi eruldeserviciu. Avuseser Ioc raiduri masive asupra Londrei i a docurilor, iarunit ilededezamorsarealearmateinumaipridideaucu bombele care nu explodaser i care, mai mult ca sigur, erau prev zute cu temporizatoare de efect ntrziat, pentru a produce maximum de dezastru. nmodnormal,Allenbyarfireac ionatcucalm,adunndu-i gndurileiechipamentul,iarfiplecatlalucru.Daracum era cu garda jos. Se deconectase de munca lui din
14

momentul n care primise ordinul de mutare. Ofi erulrostisepeuntonneutru:Purisimplu,nuenimeni altcineva disponibil." Ial -l, aadar, nc o dat . Data care aveapoates -ltriezeexactnmomentulrelax rii. Seg seaulaperiferiaorauluiSouthampton. Casele familiilor apar innd clasei muncitoare se nirau unele lng altele, spate n spate. Sim i cum muchii stomacului i se ncordau. Cele mai rele str zi. Nu tu por i laterale, nu tu spa ii ntre terase, unde s te po i ascunde n fug . Peste nc o or arfifostndrumsprePortsmouth.Alt treab .O schimbareasor ilor. Trebuias fiectseputeadeatent. Hazel, tn rul cadet care-i fusese asistent n ultimele luni, eraneobinuitdet cut.Unadolescentdr gu ,nvrst de nou sprezece ani. cu tr s turi frumoase, aproape delicate. Aveaoeduca iealeas ,considerabilmaibun dectceaa locotenentului s u; era mare p cat c nu i se acordase posibilitateadeadeveniofi er,segndiAllenby.B rbatuli vorbiseofi eruluicomandantdespreasta.ilipsesccalit ile specifice unui ofi er. E un puti dr gu , ns ..." n Marin acestns "constituiatoat diferen a. DarAllenby vorbise i cu al ii, i pentru prima dat Crucea Regelui George i fusese de ajutor. Pe Hazel l intervievaser dinnoui,pn laurm ,iseoferiseoans . Cndlocotenentuliaduseseaceastalacunotin ,tn rul iplecasecapul.tiu...tiuc ave icelemaibuneinten ii, domnule." Nu vrei?" Allenby se pref cuse sup rat. Lucru dificil, c ci Hazel era unul dintre acele suflete blnde, n stare s -l scurtcircuiteze pn i pe cel mai crncen subofi er. A prefera s r mn cu dumneavoastr , domnule." Dac remarca ar fi venit din partea altcuiva,Allenby s-ar fi sim it stnjenit. Dar n ceea ce-l privea, era pur i simplu
15

felul lui de-a fi. M car astfel, prin chemarea la Portsmouth, se aranjaser nitelucruri.Laurmaurmei,Hazelaveas seduc la King Alfred. Aveas primeasc ,probabil,unutnfundis fie m tr it,darcelpu inisevafioferitoans cinstit s dea cu capul de pragul de sus. Putiul era genul de persoan t cut , care ar fi putut s ctige Crucea Reginei Victoria, hot rAllenby. Acolo! rosti sec Hazel. Semnul de bomb neexplodat ", atmosfera de nemaipomenit pustietate i de gol: obinuin a. Era de parc se volatilizaser cuto ii.Unpoli istateptandreptulbarajului. Tr s turile i se destinser de uurare atunci cnd jeepul ifonatseoprilng el. La num rul dou zeci i opt, domnule, spuse agentul. Pe mna stng .Locuin auneib trne,MaKenilworthy. CumAllenbynur spunse,poli istulad ug : Toat noapteaamfostocupa icuevacuareapopula iei. inoiamfostcamocupa i. Allenbyipip ivestonulalbastrubo it,pentruaseasigura c aveatotce-i trebuia.Remarc ofuldinochiipoli istuluii propria lui minciun l surprinse. Nu fusese ctui de pu in ocupat, ci i petrecuse seara tot ntr-o b ut , aa, ca de adio. Iar acum era mahmur r u. Alt lucru care l ngrijora. Aici nu era loc pentru gnduri tulburi. Ateapt -m ,Tim.M ducs v dcare-i treaba. II z ri pe ofer tres rind uimit cnd l auzi adresndu-i-se cadetului pe numele mic. oferul era nou. Avea s se obinuiasc repede.Eradedorits-ofac . Allenby p si dincolo de barier i se duse pn n mijlocul str zii. Toate casele la fel. Nici o main parcat , binen eles. O pisic , ce se sp la cu l bu ele, se opri i-l
16

privicumtreceaf r grab pelng ea. Locotenentuliimaginantotdeaunascenacapeosecven dintr-un film cu cowboy i indieni, n care eriful se m sura n pistoale cu b ie ii cei r i. Mintea i lucra independent, nregistrnd numerele caselor. ntr-un mod straniu,puteaiafirmac toateeraugoale,gndiel.Fiide hrtie pe la ferestre, n cazul n care s-ar sparge geamurile, iar deasupra uneia dintre uile de la intrare fusese pictai drapelul Marii Britanii, decolorat de vreme. S fie un semn debunvenitpentruvreunfiusauso ? Semne cucret pe ziduri. Deci nc mai erau copii pe-aici, nuavuseser noroculs fieevacua i. Probabil c strada mai fusese bombardat o dat , mai demult. O cas fusese distrus de o bomb , iar echipele de interven ie nl turaser r m i ele, l snd locul liber ntre celelalte dou case nvecinate.Ar ta asemenea unui dinte lips . O clip ,Allenby se ntreb ce se ntmplase oare cu oamenii din ea. Gr bi pasul. Ochii-i prinser dou detalii importante. Pe terenul viran pompierii montaser un rezervor mare de ap . n cazul unor raiduri aeriene, nu existau suficien i hidran i pentru a alimenta furtunurile. ns rezervorul oferea i acoperire dac s-ar fi ntmplat tot ce puteafimair u. Cel lalt detaliu era o gaur ntr-unui dintre acoperiurile n pant ;resturileuneiparauteseag aser deco.Num rul dou zeciiopt.Sentoarseiprivide-alungulstr ziigoale. Jeepulipoli istulnusevedeau;doarHazel,cugeantagrea atrnat deum r,st teai-lurm rea. Allenby i sim i buzele arcuindu-i-se ntr-un zmbet. S rmanulfl c u!S seteam defaptulc afostales pentru o preg tire superioar mai mult dect de orice min . Putiul nutrise 20 ntotdeauna o ncredere absolut n Allenby i nu
17

insinuase nici m car o dat c ar fi avut noroc n cine tie care dintre misiuni. Locotenentulsendrept spreuadelaintrareiompinse deperete.Holulerastrmtiplindeprafdepeacoperi.n mod normal, ar fi trebuit s fie lun , i d du el cu presupusul. O b trn care locuia singur . Pisica aia s fi fost oare a ei? R masenemicat, cutoate sim urile ascu iteicu urechile ciulitelacelmaimiczgomot.Doarc nueranimicdeauzit. Allenby apuc de clan a unei ui care, n mod evident, d dea n camera din fat . O deschise foarte ncet, tinndu-irespira ia.Aceastaseproptincevazdrav ninu se mai clinti. Mina. N-aveaces fiealtceva.Suspendat de paraut . O singur micare greit sau vreo lovitur , i adio. njur printre din i i iei din cas . i f cu semn cu mna cadetului,iarcndacestaajunselng el,gfind,iexplic ceeradef cut. Setiac luiHazelnutrebuias -ispuicevadedou ori. Os ncercs intrupeuadinspate,b nuiescc prinbuc t rie. Tu r mi pe hol, n dreptul celeilalte ui, de la cameradinfat . Arunc o privire n lungul str zii. Cteva buc i de ziar prinseser viat iserostogoleauntr-odoar . Allenbyad ug scurt: S fim operativi. Afurisita asta de briz se nte ete. Nu timctos mairezistechestiaaiaatrnndacolo. Hazelnclin aprobatordincap,cuofigur ngrijorat . Ams instalez telefonul, domnule. Timpul ne preseaz , Tim. Dac dau cumva vreun ip t, fugi ct te in picioarele spre rezervorul la de ap , de-acolo. Te-ai afla n siguran pn ce ar sosi echipa de
18

salvare,ncazulncareminaars rinaer. Locotenentul b g deseam c Hazelllintuiacuniteochi largdeschii,oca i. Adic ...,sechinuiels -ig seasc vorbele. Allenbylb tuncurajatorpebra . Adic ,trebuies avemmaregrij cuea. n spatele casei mai exista o curte, aidoma celei din fat . Allenby str b tu buc t ria. Pe o policioar se aflau nite fotografii. Una dintre ele reprezenta imaginea unui soldat cu beret , postat n fata unui tanc. Pe mas z cea uitat o carte de bucate. Locotenentulsentreb oclip cearfispusuniidintre confra iis iofi eridac arfitiutc elcrescusentr-ocas nu cu mult mai mare dect aceasta. Iei n curte i scrut camera al turat , prin singura fereastr existent . ntimpcei ineamnastreain laochiiilipeafruntea de geam, sim instomaczvcnireabinecunoscut . Iat-o,atrnndprinacoperiulf cut nd ri,deirat irea, tuciurie de la gazele de eapament ale avionului care o lansase.Camdoimetriijum tatelungime,poatechiarun pic mai mult. Identic , la prima vedere, cu aceea cu care tocmai avusese de-a face s pt mna trecut . Mintea lui c ut s surprind am nuntele; linia de demarca ie dintre succes i orice altceva. Acest tip de min era burduit cu apte sute de kilograme de explozibil. Hexanit. Ucig tor i devastator. I se p ru c o vede vibrnd i b nui c firele parauteisl beauuor. Sparse geamul cu un ciocan, pentru a putea p trunde n camer .Chiariacum,dup attatimp,sim eac ur tes distrug bunulaltuia.Motenisechestiaastadelamaic -sa, gndi el, surznd. N-avem bani de aruncat. Unii dintre noi
19

trebuie s munceasc din greu pentru fiecare penny. i tot aa. Z ri o umbr prin ua ntredeschis de la hol i tiu c Hazelera acolo. Preg tit s -i strecoare prin cr p tur vreo alt unealt de care ar fi avut nevoie. Numai faptul c se aflaacolo,ischimba cu totul datele problemei. Allenby i plimb degetele pe partea lateral a minei. Aceasta era ca de gheat . Locotenentul i tinu din nou r suflareaatuncicnddegeteleluidibuir capacul amorsei. Fireleparauteierauntinse,iarnasulborc natalcilindrului care constituia mina se odihnea n resturile unei canapele. Scoase din buzunardistan atoareledesiguran ilemont laamors .Urmaus in capsanemicat is-o mpiedice s seaprind atttimpctaveaels lucreze. Fir-ar al dracului! Ce s-a-ntmplat,domnule?optiHazelgtuit. Amorsaendoit is-an epenit.Vatrebuis deurubez ineluldemontur cumna.D -micheiafrancez ! Oclip ,degetelelorseatinser prinstrmtadeschiz tur a uii,iarAllenbyseauzirostind: EunCharlie.Dac sarecapsa,aidou sprezecesecunde, da? Da,domnule.iretrasedegetele.Apoi,cuvocesc zut : idumneavoastr ? Vois ripefereastradinspatemairepede dect un amant atuncicndbateso ullau ,crede-m ,Tim. Rev zunmintecaleadesc pare.Princurteadinspate.Un loc unde se depozitau c rbunii. Nu era mare lucru, dar, la nevoie,puteas suportegreutateauneicase. i terse fruntea cu mneca; ce naiba se petrecea cu el? Doarnueraprimaamors n epenit .Prafulisescuturape ncheieturile minilor n timp ce lucra cu mic ri egale,
20

oprindu-se la intervale regulate, pentru a observa cum avanseaz treaba. Adiereasente ea,iarelaproapec d duun ip tnclipan care o igl se desprinse de pe acoperi i se zdrobi de cald rm. Gndul i fugi brusc la ultima lui permisie, probabil prima oar cndid duseseamac st teaprostcunervii. Mama sai lot tr sesentrunacustrmtor rileicucozile, apoisentrerupsesepentruaremarca:Sigur,tunarmat n-aib t ide-astea de cap." Z rise sclipirea de avertisment din privirea tat lui s u, acel om t cut i docil, care nu se plnsese niciodat de nimic. Acesta avea doar un singur picior; pe cel lalt i-l pierduse pevremeacnderatn rgenist,peSomme[4]. Totui,Allenby i auzise propria-i voce, strident , aproape de nerecunoscut: Pentru numele lui Cristos, habar n-ai ce e-narmat .Cumetinstares spuiaaceva?nfiecarezi sunt ucii i mutila i oameni, iar tu nu g seti altceva de tr nc nitdectdespreafurisitele-aleadera iialetale!" Inelul de montur se mic foarte pu in, poate doi-trei milimetri.Ceeramair utrecuse.Curndaveaus soseasc echipele de ntre inere i s pun o plac pe acoperi, iar casele urmau s se umple Ia loc cu oameni obinui i, cumsecade. O c r mid c zulng el; i trecu doarIa c iva centimetri pe lng cap. Chiar n vreme ce se holba la ea, auzi un zgomot de alunecare i, spre marea lui groaz , v zu cilindrul de o el cobornd c iva centimetri nainte ca firele parauteis -lopreasc dinnou. Allenby r mase cu privirea fix , nghe at , incapabil s accepte faptul. Se auzi un zbrnit subit de mecanism, un sunet aproape delicat.
21

ir m seser maipu indedou sprezecesecundedetr it. Seridic npicioareictpe-acis sepr bueasc iar i. Iei, Tim! PentrunumeleIuiDumnezeu!url el. S ri pe fereastr , t indu-se la mn n sticla spart ; pl mniiiardeauiinimaib teaasemeneaunuimai. n zid era o desp r itur . Cu un icnet disperat, Allenby se arunc pe ultimii metri. i ndes coatele n p mnt i i astup urechilecupalmele. Dar, atunci cnd mina explod , nu auzi nimic. Era o senza ienou .Maimultparc te-ai fi necat, dect ai fi fost ngropat. Cinevaurlaigemea,darlocotenentuleraincapabildea-i mairecunoatepropria-i voce. Pierdereacunotin eisurvenicaobinecuvntare. 2. Marina lui Prothero Locotenentul Keith Frazer b tu la ua pe care scria: OPERA IUNI SPECIALE. INTRAREA OPRIT . Nu auzi ns penimenicares -linviten untru.Nicinupreaerade mirare,segndiel,cuuaastadinotelmasiv. 0 deschise i privi atent prin camera lung i scund , cu tavanul curbat. De nenchipuit ca acest h i de camere i coridoare s se afle adnc sub o por iune din antierele NavalealeorauluiPortsmouth. Cndva, probabil c acestea fuseser nite pivni e pentru vinuri sau b uturi alcoolice. Dou pitulici' cioc neau de zor la mainile de scris, ns amndou i ridicar privirile atuncicndintr canadianul.Erautinereip reauobosite, iarc m ilelornuar tauattdescrobite,cumarfifostde ateptatdelanitefete. Explicabil, se gndi el. Aerul era umed, st tut i nchis. Un loc sub stare de asediu.
22

Domnule?Fatadinimediatasaapropierearunc oprivire sclipiriiauriidepeum rullui.Dumneavostr sunte iprobabil locotenentul Frazer. 1 Joc de cuvinte: wrcns - pitulici, dar i prescurtare pentru Women's Royal English Navy Services (Serviciile auxiliare de femei ale Marinei Britanice) (n. tr.). Acesta zmbi. Exact. De cnd p r sise oraul Liverpool avusese de dat att de multe l muriri, n att de multe birouri, nct i p rea reconfortant s descopere pe cineva care, aparent, tia despre ce era vorba. Oraul Liverpool, Levant-u\, chiar i Atlanticul, toate parc pierdute n timp, dei trecuser abia dou s pt mni de cnd se prezentase la un alt birou de-aici, din Portsmouth, situai aproape de caz rmi. Cred c sunt ateptat, domnioar , ..., spuse locotenentul. Fata surse prietenos, gata s -i decline numele, dar se r zgndinultimaclip izise: efulestecucomandorul. Vatrebuis atepta inbiroul al turat. Ofi erul secund Balfour se va ocupa de dumneavoastr , i cobor privirea spre maina de scris, dup care ntreb : Cunoate i un locotenent Allenby, domnule? Frazer i nvrti apca pe degete. Allenby. Era unul din echip . Se ntlniser numai pentru scurt vreme la poligonul n care doi sergen i duri din Marina Regal i puseser la punct n privin a tragerii cu pistolul. Li se ar tase, de asemenea, cum s mnuiasc un cu it de comando. Se vedea treaba c avea s se apropie de dumanmaimultdectseateptase.
23

Allenby, gr iel. ncet,imagineaprindeaconturnminteasa.Ofat sever , palid , dominat de nite ochi c prui-nchis. Rezervat, sau poatec purisimplunu-ipl ceaucanadienii. Da, m-am ntlnit cu el cteva minute. Tn ra nclin aprobator din cap i trase cu zgomot carul mainiilacap t. Un lip destul de bine, nu-iaa?ntreb el. Ea ridic privirea i Frazer r mase ocat v zndu-i ochii neca inlacrimi. h...miparer u,lanaiba,habarn-aveamc ... Cealalt pituliceocoligr bit masade lucrui-l conduse la uaal turat .Fatanu-iajungeacucapulnicim carpn la um r,ns l saimpresiauneiputeridematelot. E-nregul ,locotenente.Nuda iimportant . Se pomeni n cealalt camer , ceva mai lung i puternic luminat ,ncarenicim carh r ileiplanelenuputeaus maschezecomplettoatecr p turileipeteledepepere i. Ca i pitulicea din primul birou, ofi erul secund Balfour i aezase vestonul cu dou trese albastre pe sp tarul scaunului. i ea era tn r , cu p rul rocat tuns scurt, cu ochiialbatriiogur frumoas . Iseadres locotenentului: Ialoc.efultrebuies apar . Fazer se aez , iar ea se l s pe sp tarul scaunului i-l contempl prin fumul ig rii din care tr gea. Pe toate celelalte scaune i mese z ceau dosare i teancuri de comunic ri. Mi-e team c tocmai am indispus-o pe una dintre fetele dumneavoastr ,spuseFrazer.
24

Ochiialbatrir maser ncremeni i.Nicim caroclipire. O s -itreac . Veti proaste.Arunc igara ntr-un co de gunoi din metal.Er zboi. Frazer schimb tactica. nv ase asta de unul singur, pe Levant. Ajunsese astfel s se fac respectat chiar i de c pitan. Aici, efectiv, i p rea c devine din ce n ce mai dezorientat. Era vorba s m v d i cu ofi erul de la Opera iuni, ad ug canadianul. Femeiaschi unzmbet. Echiarnfa ata.Seaplec pestebiroui-i ntinse mna. Lynn Balfour. Locotenentul nu putu s nu observe felul n care c maa i se curb n jurul snilor. Strngerea de mn era ferm i c lduroas . B nuiesc c tia i despre mine i f r s facem cunotin ,ad ug el,nesigur. Da. Studiez toate detaliile. Intr n ndatoririle mele de serviciu. $i sprijini cotul pe mnerul scaunului i-l m sur cu luare-aminte din priviri. Provii dintr-o familie bogat ;aifi pututr mnelavatr .nschimb,aiplecatpemare.imut privirea n alt parte. Trupul i frem ta pe sub c ma , de parc i-ar fi amintit un lucru r u. Naufragiat de pe una dintrenave;ajunsofi ernavigantpeundistrug tordelinie. Seuit laelif cuouoar grimas .Ecamnasol!Suntem nanuldegra ie1943imaiexist nc uniiidio iacolosus care ar prefera s aduc nite fosile de la pensie dect s permit ocuparea unor posturi-cheie de c tre unii ofi eri rezerviti, pui numai pe har . Zmbi. Mai ales gagii din colonii! El rse. Aaeieful?
25

Zmbetuleiseterse. Astar mnes hot r tisingur. Mai vine cineva? Ofi eruldeleOpera iuniir spunsecuseveritate: Prea multe ntreb ri. i mblnzi apoi un pic tonul: Locotenentul Allenby. A sosit ceva mai recent; a fost bolnav. Ridic dinumericuindiferen .Darelesteexpertnmaterie deexplozibili,aac nuconteaz . n eleg. Nu n elegi, i e mai bine ca lucrurile s r mn aa. Femeia ridic receptorul telefonului. Acum, dac nu te superi,amcevatreab . Frazerserelax . Cumarfi privit-oCarylsau vreo alt fat cunoscut n Vancouver, ori altundeva, pe ofi erul secund Lynn Balfour? se ntreb el. n anumite privin e, pentru oamenii din Canada era mai greu s n eleag r zboiul, nefiind evidente pentru ei anumite lipsuri. i f r existen a raidurilor aeriene. O dat plecat din porturi sau din marile orae, ntlneai doar rareori uniforme militare. n schimb, sim eai mai mult durere atunci cnd trupele, convoaiele marine i avia ia plecau c tre ndep rtatele teatre de opera iunialer zboiului,caresentindeaudinIslandapn nBurma.Cumarfipututs mp rt easc aceleaitr iri? Aici, nAnglia, era altfel, iar el hot rse nc de demult c maibineteaflaimpreun cuoameniipecarencercais -i aperi,labineilar u.Doarlistelecuvictimear taulafelpe ambele maluri ale Atlanticului. Pitulicea-ofi er arunc o privire ceasului de la mn , Trebuie s fi sosit. Cnd se aprinde becul la rou, intri, spuse ea. i muc buza i ad ug : Ce dracu se-ntmpl cuAllenby?efuln-os sar delocnsusdebucuriec se las ateptat.
26

Becul rou se aprinse, ntr-adev r, i Frazer se ridic n picioare, ntrebndu-se ce soi de uria avea oare s ntlneasc . Ua de la intrare se deschise i apoi se nchise cu un pocnet, iar canadianulov zu pe femeie uitndu-se int la noul-venit, cu surprindere. EraAllenby. F r manta p rea oarecum prea tn r pentru gradulidecora ialuidepeparteastng apieptului. Ofi erulsecundBalfourntreb iute: S-a-ntmplat ceva? Ins Allenby se uit direct la Frazer. Faptul de a ntlni o figur familiar , chiar dac era vorba de cineva pe care-l cunoscusedoarctevaminute,p reas -i dea puteri. Fata de dincolo. Pitulicea-intendent. Tocmai am f cut cunostin 'cuea. Golit de orice expresie, chipul s u ar ta de parc ar fi fost bolnav.Lumini aseaprinsedinnou,dedataastanso it de unbzitner bd tor. n timp ce pitulicea-ofi erse gr bis deschid cealalt u , Frazerllu debra peAllenbyi-i spirse: Uurel,Dick. ntr-unmodciudat,faptulc iamintise numelemicalpalidului locotenent l ajut pe acesta din urm s se st pneasc . Os vorbimdespreastamaitrziu. ns Allenbynu-l auzi. Pitulicea aceea. O cheam Hazel. Cred c i-am omort fratele. Biroulncareceidoilocotenen iaufostintrodui,f r nicio ceremonie,aveaprobabilaceleaidimensiunicaicel lalt. Ins p rea supraaglomerat prin prezen aceluicarest tean
27

fa a lor, cu palmele ca nite cazmale n olduri, mbr cat ntr-o manta ct un cort. Comandorular t cudegetulspredou scaunecusp tare tapi ate. Frazer?Allenby?Salut scurtdincap.Pentruminepunctualitatea e la mare pre . Ridic tonulvociisaler sun toare: Lynn! Sun -l pe Gieves i spune-i c mantaua mea cea nou estetotpreastrmt . Frazeroauzipefat r spunzndprinu isentreb cum arfis lucrezipentruunastfeldeom.eful! Acesta din urm lep d mantaua i canadianul i d du seamac gabaritulluinueraosimpl iluzieoptic . Purtaouniform de front albastr , cutresele de comandor RNVR. Foarte rar ntlnite acolo sus, dup cum se exprimase ofi erul secund Balfour. Era ncins cu o centur uria i avea nite umeri zdraveni, care sus ineau un cap impun tor, aproape chel, cu pielea cam t b cit . Purta barbion n genul pira ilor; un personaj desprins parc din Boys' Own Paper'. Eu sunt Prothero, anun el cu vocea lui groas . Eu comand Sec ia de Opera iuni Speciale pe ambarca iuni. i aici,ipep mnt,cas m exprimastfel. Spiritulp rus -lamuzeifa aluimuncit sezbrcintr-un rnjet. Frazer i observ ochii minusculi, ca nite cioburi de sticl de un alb stru-sp l cit. Pe fa a lui riguroas , prezen a lor p reaaproapentmpl toare. ContraamiralulOldenshawde inecomandageneral ,ns acumlipsete,ziseel,f r alt explica ie.Voitrecedirectla subiect. Se l s pe c lcie, ca pentru a-i cump ni bine greutatea. Am nregistrat multe succese n Med2. Vom
28

nregistranc imaimulteodat cegermaniivorfialunga i completdinAfricadeNord.Muncanoastr egrea,deosebit de preten ioas , iar to i oamenii sunt alei pe sprncean , pentru diferitele lor talente. Ochii lui mici se oprir un momentasupraluiAllenby;doaroclip .Pute is da iuit rii mai tot din ceea ce a i nv at. Asta este marina celor cu capul pe umeri, aici nu te ine nimeni n puf, ca n rest. Suntem aici s lupt m, nu s facem carier . Nu lu m pasageri. Frazerb nuic ineaacestdiscursdestuldedes. E-adev rat c folosim orice tip de vas care se potrivete opera iunii n chestiune. Cnd trebuie, cooper m cu celelalte Servicii Speciale. Cu Levant Schooner Force, cu SAS', chiar i cu Long-Range Desert Group and Commando*. Muncaimplic furisareaprintreambarca iunile locale, dar i ini iativ i snge rece atunci cnd Pirpiriii devin prea incomozi, ceea ce au f cut i o s fac i mai abitiratuncicndos fieconstrnis sentoarc nSicilia i pe continent. Cobor tonul: Amndoi ave i dosare excelente.Tu,Allenby, i-aidoveditcurajulidisponibilit ile cu vrf i ndesat. i vor fi de folos. Frazer, tu esti f cut pentru nave mici i esti uns cu toate alifiile n materie de naviga ie. Pe astea le-ai prins n mare parte nainte de r zboi,c l torindmpreun cutat lt upemare.Elcelpu in aa zice. Comandorul surprinse uimirea de pe chipul locotenentului. Am concurat cu el la Cowes[5],dac totveni vorba. Allenbyncerc s serelaxeze,darsesim eanghe atchiar i n atmosfera aceea umed , nn busitoare. St tea cu minilencletatepecoapse,cas nutremure. Sestr duias ascultecespuneacomandorulProthero,dar dinaintea ochilor avea tot figura fetei. ntr-adev r, sem na un pic cu asistentul lui mort.
29

Mort.Acestaeracuvntul.Rememor aceleclipe,aacum f cuse tot timpul cnd l trser afar dintre d rm turi. Abiarespirnd,asurzitdedetonareapecarenicim carnu oauzise,darf r niciourm peel.Delaaceeaimin care r sese sase str zi.Aa a fost s fie. Ofi erul comandant l vizitase la spital.Allenby f cuse mai mult dect oricare alt ofi er ns rcinat cu dezamorsarea minelor. Nu putea fi nvinuit de nimic. Se interesase de Hazel. Vechea poveste: acesta se dezintegraseefectiv.Nutuunnasturesaum carotres .Nimic. Superiorullntrebase:Nute-aigndits montezitelefonul, Dick?" Era dezarmant modul n care Frazer i adusese aminte de numele lui mic. Nu era timp, domnule. Sufla vntul."Dup astaiaminteadefoartepu inelucruri. I-ai spus s fug atunci cnd s-a aprins capsa?" Locotenentul i zmbise trist comandantului. O ntrebare prosteasc pentru cineva att de experimentat ca Allenby, se gndise probabil superiorul. i tocmai aici era groaznica ndoial .Allenby nu-i aducea aminte.S sefirepezitoares sepun Iaad postis -l fi l sat cumva pe Hazel la c iva zeci de centimetri de acel cilindru lung, mnjit de fum? Cineva la spital ncercase s -lconsoleze.N-aavutcums simt nimic." Oricum, nu prea mult timp. Cu siguran c , n acea fraciunedesecund dedinainteaexploziei,Hazelsevafimirat delocotenentuls u,ncareavusesencredereipecarel venerase nc de la prima lor ntlnire. Iar acum, pitulicea-intendent.Cndispusesecumocheam ,peacel ton sec i neutru, sim ise cum pere ii se pr v lesc realmente peste el. D duse s -i explice, s -i descrie cele petrecute,pn ceminteaijucasedinnouofest . Fata nregistrase sunetele din cealalt camer i faptul c
30

ntrziaselantlnireacucomandorul,distr gndu-iaten ia i l sndu-l f r replic atunci cnd rostise calm: Ei bine, domnule, dumneavoastr m car v-ati aranjat." O spusese cu privirea fixat asupra panglicii de la Crucea Regelui George. Dac l-ar fi lovit cu ceva, i nu l-ar fi putut atinge maimultdectof cuseprinacestecuvinte. Glasul lui Prothero i croi drum printre gndurile lui asemenea unui berbece de asalt. Nici o ntrebare, Allenby? Totul ti este ct se poate de clar? Locotenentulseholb laelcaunanimalprinsncapcan . mi...miparer u,domnule. Prothero surse, dar n zmbetul lui nu era nici un pic de c ldur . Eti un b rbat viteaz,Allenby. Curajul ns nu este ntotdeauna de ajuns. Prea multe speran e, prea multe vie i ar putea s se bizuie pe tine n viitor, poate chiar mai nainte deatefiobinuitcufeluldeafialgrupuluinostru. Frazerrupset cerea: Atrecutprinncerc rigrele,domnule. Prothero nu-imut privireadelaAllenby. tiu.tiutotuldesprevoiamndoi.itotui,teafliaici,iar naceast sec ienuaiprivilegiuldeatesim inenorocit. Ai neles? Allenbyd duafirmativdincap. Da, domnule. Bine. Se aez cu fundul pe birou, n aa fel nct burta considerabil iieineviden asemeneauneilucarne.Ve i primiopermisiedepatruzeciioptdeorepentruav pune la punct chestiunile personale. Ofi erul secund Balfour va avea grij de foile de drum i de celelalte lucruri
31

trebuincioase.Lantoarcere,s v atepta is-olua idinloc n orice moment. Amputeatincotro,domnule?ntreb Frazer. nactualaetap ,nu-ipreap sa,ns vroias abat tirullui Protherodindirec ialuiAllenby.lv zupeacestadinurm aruncndu-i o privire. Curios? Recunosc tor? Era greu de spus. Nu.Surprinz tor!Protherozmbilarg.Dar,cumesteprea departepentrutines tentorcinCanadantimputil,ti-a sugera s -ti iei la Londra o tip i o sticl cu b utur . Nu crezi? Uasedeschiseuor. Gieves la telefon, domnule. Bine, Lynn. ntlnireap reas sefiterminat.FrazeriAllenbyieir din nc pereiseuitar unullaaltul. O vei face? l iscodi Allenby. Frazer rse. Ce,chestiacutipaisticla?Nu-mi prea vine-a crede. O privi pe pitulicea-ofi er care studia atent nite comunic ri noi, tinndu-i mna cu degetele trecute prin p r ca nite gheare. Numai daca nu cumva... Alung gndulintreb : Dar tu, Dick? Allenby tia deja ce planuri avea. Nu ntrev zuse niciodat vreoalternativ . Acas ,presupun. i atunc lui Frazer o privire cu coada ochiului. O fa puternic , cineva care i inspira ncredere. Era canadian i probabil c se atepta s -l invite la el acas pe perioada scurtei lor nvoiri. Patruzeciioptdeore.SegndiIacasa
32

mohort , de suburbie, Ia vocea strident a mamei lui, la toate.llu cur cori.Cums -ipermit ? nregul .Teinvidiez. Poate data viitoare am putea..., spuse Allenby. Frazer zmbi. Sigur. De ce nu? Dac da ipe-aicidup masadeprnz,v facinstructajul iv daunoilepermise,lezisepitulicea-ofi er.Seuit cnd launul,cndlacel lalt.Bine-ati venit n clubul nostru! Frazer o privi. Juca teatru. n adncul sufletului, fusese jignit ,chiarfoarter u. Femeia se ntoarse spre Allenby. nc unlucru.Cumreueti?V zust pnireadesinedin spateleprivirilorluiiad ug cumaimult blndele: i-am v zut pozele n ziare, atunci cnd cu spitalul. Stnd pur i simplu pe mina aceea mare i afurisit , sporov ind cu b trnadinpatif cnd-opeinfirmier s rd .N-afifost capabil inucunoscpenimeninstaredeaaceva. Allenbyprivinp mnt,derutat. Nu prea mi-ampusntrebarea.Arunc oc ut tur uiide laintrare.Pn laaceastadinurm . Canadianulourm reapeLynniz ricompasiuneadinochii ei,naintecaieas serentoarc larolulpecareljucan aceast dram . Ei bine, nu- i face grijin privin a pitulicii-intendent Hazel, ad ug fatacuvocesc zut .Cutimpulsevat m dui. Allenbyinclet pumnii. Vede i,nureuescs -miamintesc.S fiuitat... Hai s mergem s bem ceva, vorbi Frazer. i arunc o privirepitulicii.Eposibils ...
33

Femeia deschise un dosar. Ces fieposibil? Canadianulridic din umeri. Am fost prea mult vreme pe mare, sta-i necazul cu mine. Easestrmb . Poatec artrebuis urmezisfatulefului. Frazersim icumiseurc sngelelacap. A itrascuurechea,pentrunumeleIuiDumnezeu? Pe ea o pufni rsul. Asta spuneefultotdeauna! n biroul de la intrare luaser loc alte dou fete. Frazer aproapec lauzipeAllenbyoftnddeuurare. Canadianul i furi privirea pe chipul palid al locotenentului.Deciaaar taunerou. Allenby vorbi aproape ca pentru sine: De fapt... Ezit . Keith, da? De fapt, eram speriat absolut defiecaredat . Frazer rse. Os nen elegemctsepoatedebine. Allenbyseuit fixlael,incapabils -iretin privirea. Uite,m gndeam,dac aivrea,s viiacas lamine. Acest lucruerampotrivatuturorcelorpl nuiteidecarese p zisenc delaintrareanMarin ,iarFrazervafib nuiti el tot att de bine. Desigur, m-arbucura,r spunsecuvocesc zut . iaar masestabilit. Unmarinarb g capulpeu istrig :
34

Alarm deraidaerian,domnilor! Mark Ives se ridic i se studie n oglinda serviciului de croitorie care inea de magazinele navale. Noul ecuson de timonier-efdepemnecastng f ceanc partedintr-un vis, din ceva ireal. B trnul subofi er, care-i fusese instructor i supraveghetor nc delasosireasaaici,chicoti: Parc maibinedectstrivitor",ei? Ivesscutur dincap. N-am crezut s se poat aranja lucrurile att de uor. nainteamavutpartenumaidehr og rie,corveziicereri de a-l vedea pe B trn pentru orice lucru, ct de nensemnat.Zmbi.Regimul stanoumiconvine. Subofi eruliumplupipaispuse: Aidreptulladoarpatruzeciioptdeore,tiibine. Ivesverific mald ruldeechipamentnou-nou .N-ar fi stricat s se ntoarc la ceva de genul For elor de Coast , dac aai-arfiimpusnouaslujb .Navemici,sentimentuldea-ti purta singur de grij , care lipsea pe portavioane i pe cruci toare. infrn hohotul de rsce-i d dea ghes. i mai ales pe ncar- liruirilede inu ilor. Num duc nic ieri,spuseIves.R mn s maischimbo vorb cuuniiicual ii. Pesubofi erlimpresionar pl cutacestecuvinte. Enevoies nlocuietipecineva,ziseel.N-artrebuis - i spun, dar m-amgnditc nu i-arstricas tii. Ivesridic dinumeri.- - Cu tipul ce s-a-ntmplat? Nu tiu sigur. Sunt cam secretoi tia cu care te-ai ncurcat tu. Oricum, a fost un raid, ceva; un raid care n-aieit bine. Ives se uit la cu itul de comando i la tocul n care avea
35

s -ipoarterevolverulmodelnouatuncicndurmas intre n serviciul activ. i-l luase cu el la tragerile executate n poligon, dei, oricum, era un excelent ochitor: n acele vremuri trecute f cuse parte din echipa reprezentativ a Poli ieiMetropolitane. Un tip bun la toate, aa era considerat. Boxer, rugbist, cu mn meter Iapistoaleiputi.nsfrit,iprindeauiIui bine la ceva toate aceste lucruri. Chipulmarinaruluireap runpraguluii. Caleliber ,domnilor!Afostoalarm fals ;esteiarunraid asupra Londrei. Vaidemamalor!f cusubofi erul. Ives v zu foarte clar cu ochii min ii totul. Mormanele de moloz. G urile c scate. Autobuzele cu etaj r sturnate. Londralui.iapoinoduldingtnmomentulncared deai coltul,iarovocenecat nlacrimistriga:Slav Domnului, un poli ai!" Pe urm nl turarea ravagiilor produse. Evacuarea mor ilor. Datoria de a inspira prin prezenta ta ncredere, indiferent de ceea ce sim eai n adncul sufletului. Scoaselentcu ituldinteac .Acumaveaansas ntoarc iellovitura. Ofi eruldelamagazieliseal tur latejghea. Semneaz aici! Nucontac eravorbadespreunviitorerousaudespreun prizonier n ateptarea Cur ii Mar iale. Trebuia s se semneze pentru tot. Singur , n biroul puternic luminat de la Opera iuni, ofi erul secund Balfour o urrri ri pe pitulice lund foile de drum pentruceidoilocotenen i,careaveaus treac dup ele,i nchiznd ua n urma sa. Femeia se gndi un moment la ei.Allenbyeradr gu ,ns p rearetrasnsinensuipn
36

la autodistrugere. Se gndi c , de cnd se transferase la Sec ia Special a lui Prothero, dobndise capacitatea de a acceptaastfeldecomplica ii.Secret saunu,aceast sec ie ajunsese s le fie cunoscut aproape tuturor drept Marina lui Prothero. Denumirea i se potrivea de minune. SegndiilaFrazer,canadianulnalt.IIv zusecumseuita latrupuleiiinchipuic erauntipcucarelesnete-ai fi putut ncurca. Gndulostr b tuasemeneaunuijungher. Pusesepeu unsemncuNuderanja i."Protheroplecase sprePlymouthpentruontlnireiunexerci iudecomando. Poate avea s-o sune n jurul cartului doi, dar n nici un caz mai devreme. Se aez mai bine n scaun i deschise sertarul de jos al biroului.n untru,lucind,eraosticl degin golit pejum tate.Fuseseoarecndvaplin ? Cotrob i dup cutia cu bomboane de ment , ducndu-se brusccugndullamicaidevotatasec iedefetepecareo controla. S fi tiut sau s fi b nuit vreuna dintre ele? Prothero n nici un caz nu o suspecta, altfel ar fi trimis-o rambursnapoilandatoririgenerale,cumarficeadeofi er lacinetiecePituliceriemohort . Scutur o ceac n coul de gunoi, dup care i-o umplu cu gin simplu. Oh, Dumnezeule, ajut -m , i opti ea, apoi l d du pe gt, scuturndu-se din cauza t riei arsurii i la gndul inutilit iigestului. Duseomn laspateiscoasedinbuzunarulmantaleiun portofel pe care l puse pe birou. La asta ajungea mereu. Uneori mai repede dect alteori. Scoase fotografia i o privi fix. Era de parc i-ar fi sc pat vreunam nunt,chiardac ostudiasedeunmiliondeori. Unaltlocotenentdemarin oarecare,zgindu-se la apara37

tul de fotografiat n acea ultim diminea .Acea diminea att dedeosebit ncare...Olacrim ic zupencheietura minii.B g ngrab pozanapoinportofel. O, Paul, mi-e att de dor de tine! Telefonulzbrnilng cotuleiilng ceacagoal . Ofi ersecundBalfour,Opera iuni. Voceade lacel lalt cap t al firului ntreb ceva, iar femeia r spunse: Voi reveni eu cu un telefon. Abiamaivedea,caprincea ,darnimicdininflexiuneavocii nuotr dase.nc . Aez cu foarte mult grij receptorul n furc i i potrivi noduldelacravat . N-os ajutelanimic,spuseea.Purisimplun-os ajute. ComandorulAubrey Prothero i asculta propria-i respira ie greoaie, n timp ce privea int harta colorat , ntins pe mas cu ajutorul unor greut i aezate pe marginile ei. Un bec solitar cu abajur i rev rsa lumina la cap tul unui fir foarte lung, astfel nct totul, n afara de hart , st tea n penumbr . O simpl fie de coast . S-ar fi putut afla oriunde ntre Africa de Nord iAdriatica. Era realizat la scar mare, cu micistelu eis ge idehrtie prinse pe ea, pentru a indica diferitelezoneiposibileleobiective. Totulerafoartet cut,segndicomandorul,chiariCartierul s uGeneraldinPortsmouth.iaici,nPlymouth,sesuferea r udepeurmaraiduriloraeriene,iarbirourileacesteisec ii erauprotejatecubetonio elmpotrivaacestora,maipu in pentru cazul unei lovituri directe. Venind parc de la kilometri distan , se auzea zbieretul nfundatalunuiinstructorartileristcareini iaocompaniede
38

proaspe i recru i n misterele defil rii i ale instruc iei cu arma i baioneta; utilitatea unui asemenea antrenament pentru personalulcareurmas plecepemareldep eape Prothero. Cursa nebuneasc pn la Plymouth l f cea s -i simt vrsta. c nitul s u de ofer de la Marina Regal se ntrecusepesine.Chiariaa,ntrziase,iarlucrulacestal deranja. i sim i pe ceilal i doi ini din nc pere urm rindu-l.Acetia nu comentaser n nici un fel ntrzierea sa, dar erau probabilbucurois descopereoabateredela propriile lui reguli instituitenaceast privin . De ce? Poalec vreunadintrefeteledelaSD01ncurcase comunic rile sau retranscrisese greit ora. Erasurprinz tor c Lynn Balfour nu observase. Nu o caracteriza ctui de pu in. ' Signuls Dispatching Office-Biroul de transmitere a comunic rilor(n.tr.). Comandorul ridic scurt privirea. Ceilal i doi ofi eri erau militari de carier : un general de brigad i un maior. Panglicile medaliilor dobndite n uitate campanii militare luceau n lumina crud ,ns deasupraacestora,chipurilelor eraunntunerictotal.Deparc arfiavutde-afacecudou cadavre decapitate. Ne pare r u c te zorim, Aubrey, dar am fost lua i pe nepreg tite. Protherosecontrol nultimaclip s nuadauge:Dinnou". nc semaigndealaofi erulsecundBalfour. Eunpiccamriscantchiaripentrutipiinotri,ziseel. For ele noastre armate din Africa de Nord nainteaz ca apucatele, spuse generalul de brigad . Am aflat ast zi c Rommel a fost trecut sub ordinele directe ale lui Hitler n
39

persoan . Ct de curnd, va fi silit s predea conducerea ntreguluiAfrika Korps, sau a ce o mai fi r mas din el, lui vonArnim.Separec Hitlerepreg tits -i sacrifice cu totul. El nu se-ncurc cuDunkerque-uri. Comandorul se aplec deasupra h r ii, palmele lui mari aducnd cu nite recife de corali. Era greu de acceptat c Rommel,VulpeaDeertului,celcareictigaserespectul att al propriilor s i oameni, ct i alArmatei a 8-a, d dea napoi. Acest lucru ar fi urmat s d uneze moralului germanilor mai mult dect orice altceva. Prothero auzi masa scr ind sub greutatea lui. Harta reprezenta o mic por iune din coasta de nord a Siciliei. O regiune nicidecum indicat .Atunci cnd germanii aveau s se retrag acolo din Africa de Nord, aceasta devenea cu siguran ozon deosebitdepericuloas pentrudebarcarea sau recuperarea de agen i, chiar i cu ajutorul aa-ziilor partizanilocali.Majoritateaeraunitebandi i. De luni de zile spun c nu-mi convine situa ia din Sicilia, vorbi el, dar n-amg sitpreamultsprijinpentruopiniilemele. Nuc utas -iascund am r ciunea.Acumarputeas fie preatrzius maischimb mceva.Atuncicndgermaniivor fi. n sfrit, alunga i din Africa de Nord, Alia ii vor dori s invadeze Sicilia n cel mai scurt timp posibil. nainte ca Pirpiriii s aib r gazul de a se regrupa i de a instala o paz de coast suplimentar . O dat va fi i inamicul n defensiv . S vedem atunci dac o s le mai convin sau nu. Ziceai ceva de o echip nou ? ntreb maiorul cu blnde e. Da.Oamenipricepu i. Rev zu n gnd nchistarea lui Allenby i ncercarea lui Frazer de a-i lua ap rarea. mpreun , cei doi o s -i nlocuiasc cubriopeceiuciisaudisp ru i.
40

Trebuies stabilimleg turacusicilienii.Teroriti,partizani, oricine se ncadreaz n schema voastr . O dal invazia nceput ,vafipreatrziu.Am r ii tiasuntnstares se sfie ntre ei, aa cum au f cut iugoslavii.Acum e b taia petelui.Cinenuecunoiecontranoastr . Generaluldebrigad nuc ut s -idisimulezeuurarea. Sec iameav vadatotajutorulposibil. Chipul maiorului intr n conul de lumin atunci cnd se aplec s deschid nitedosare. Canadianul, Frazer, cum e? Prothero chibzui. Bun. nc p nat, dar nu recalcitrant. Genul de om care poate ac iona rapid i care-i poate mb rb ta pe cei care depind de el. Pn acum ar fi trebuit s i se ncredin eze dejaocomand .Eomarepierdere. iiarajunsepepunctuls adauge:Cadeobicei." Apropoulfuseseb tut. Voi pleca imediat napoi, mai spuse comandantul. Se gndi c oferului avea s -i plac la nebunie acest lucru. L sa i asta n seama mea. n cteva zile v voi aduce la cunotin moduldepunerenpractic idesf ur torul. Generaluldebrigad seridic npicioare. Puteam face ceva pentru moment? Protheroridic dinumeriis imasivi. S v ruga i. Un curier l conduse afar , n aerul serii. Nu prea aduce a prim var ,gndicomandorul. Trecu, f r s -i bage n seam , pe lng c iva marinari care-l salutar ; n mintea lui planul ncepea deja s prind contur.Curndurmas apar pehart unnouindicatorsau
41

unnoustegule ,iideeaaveas fietranspus nfapt. idispre uiapeindiviziideteapacelordoipecaretocmaii p r sise.Acestoranulep sadelocdeoameniicareduceau la ndeplinire schemele lor gndite cu picioarele. Pentru ei nueraudectnitepioni,niteunit if r identitate.Contau doar misiunea i cele care aveau s mai urmeze dup ea. Era de datoria Opera iunilor Speciale s se asigure c oamenii nu mureau degeaba. Prothero l z ri pe ofer ateptnd lng main i gr bi pasul. Numai c era din ce n ce mai greu s te-asiguri de acest lucru. 3. Floare la ureche! Aa dup cum ntrev zuse Prothero, atunci cnd primise aprobaredesus,lucrurilesepuser nmicarerapid. mpreun cu c iva solda i i cu o mn de pucai ai MarineiRegale,FrazeriAllenbysepomenir f cu ipachet i trimii pe un transportor de trupe Dakota, cu destina ia sudul Gibraltarului. Acolo, abia dac avur timp s fac o baie nainte de a fi lua i, ori mai degrab escorta i, de un aghiotant cu nf iare sever i l sa i s str bat Mediterana pe timp de noapte ntr-un mototorpilor. Ghemuit ntr-un col al cabinei de cart a MTB-ului, Allenby ncercas -iiagnduldelaultimamin ,s restabileasc i ultimul fragment de amintire care-i mai lipsea. Se gndea, totodat , la cuvintele pitulicii-intendent, la modul n care ofi erul secund ncercase s le mai ndulceasc , ntrebndu-l de mina de la spital. Semaigndeailaultimarait dat peacas ;laextraordinara schimbare din atitudinea mamei sale atunci cnd i-l prezentase pe Frazer. Pe drum, Allenby i blestemase n numeroase rnduri ideea de a se ntoarce acas : se zicea
42

c Frazer este fiul unui milionar, bine cunoscut armator de iahturi, i aa mai departe. Avea s fie ocat de casa d r p nat i lipit zid n zid cu vecina ei, de gr dini a din spatele acesteia, unde tat l s u se str duia s cultive legume. Pune i um rul la victorie!" Toate casele de pe b trnul drum erau d r p nate, m cinate de r zboi. F r repara ii, cu prea multe raiduri aeriene, cu prea pu ini b rba i n preajm , care s le zugr veasc i s le peticeasc . Ins Frazer se instalase de parc s-ar fi sim it ntr-adev r bine. i cucerise n mod evident inima mamei lui $i mersese pn laa-lfacepetat ls u s vorbeasc despreSomme, lucru aproape imposibil, de altfel. i tat l meu a fost acolo, domnule Allenby", spusese tn rul, cu glasul lui t r g nat i blnd. i la Passchendaele." Ochiib trnuluisence oaser ,darl sases -i scape acel zmbetncol ulguriipecareAllenbyltiailiubeadintotdeauna. Nu e ceva ce s se uite... , Keith." Pe drumul napoi spre gar , Frazer remarcase: Nite oameni cumsecade.Sperc m-aupl cut." Locotenentul i petrecea majoritatea timpului pe puntea MTB-ului, sporov ind cu CO'-ul i scrutnd harta n vreme cevasulseleg nais ltannoapte. Locurile de pe coastaAfricii de Nord ar tau ca nite borne aler zboiului.Acum,roatanoroculuiseschimbaicelpu in aceast etap aluierapesfrite. Bombardarea Oranului de c tre Marina Regal Britanic pentru a distruge vasele de r zboi ale aliatului ei, dup ce guvernul francez se predase Iui Hitler, fusese o necesitate. Astfel,dac navelearfic zutnminileinamicului,balan a puterii pe mare s-ar fi nclinat mpotriva Marii Britanii. i totui, francezii care r m seser n Tunisia i Algeria nu
43

uitaser inicinuiertaser astavreodat . Nume noi ap reau permanent n comunicatele recente. Benghazi,Tobruki,nfine,ElAlamein,undeArmataa8-a f cuseunultimefortdisperatinvinsese. n cazul n care c pitanul MTB-ului tia ceva despre misiunea lor sau despre destinatia final ,tianumaipentrusine. Frazeriaminteaceeacespuseseofi erulsecundBalfour despre p strarea secretului. P cat c nu mai apucase s -i vorbeasc nainte de a fi condui la aerogara Marinei. O sunase la 1 Commanding Officer- ofi erlacomand (n. ir.). Centrui Operativ, dar, de fiecare dat , fusese ocupat . n vreo edin , sau prins cu nenum ratele ei ndatoriri. Cel pu inaaisespusese.nc semaintrebadac nucumva l evitase. LapatruziledelaplecareadinGibraltar,icroiaudrum n portul tunisian Sousse. Frazer iAllenby st teau unul lng altul pe punte, n timp ce vasul se strecura nervos printre epave, n parte scufundate, i r m i e plutitoare. Li se semnaliz s amareze de-alunguluneiimproviza iidepontoncarep rea construitdenitecopii. C pitanulMTB-uluischi unzmbet. V ateapt un jeep.Am s ordons visetransbordeze echipamentul. Arunc o privire spre ora: cl diri bombardate, ferestre ca niteg vanegoale,pnzedefumplutindlantmplare. Aici avembaza,continu el,inglasisesim eamndria. Este la numai dou sute cincizeci de kilometri de Sicilia i cred c flotila mea a br zdat fiecare centimetru al acestei distante.Germaniiauncercats aprovizionezeAfrikaKorps de pe mare, pe timp de noapte. Acum ncearc s -i
44

evacueze tancurile i trupele n acelai fel. Probabil c fundulm riiempnzitcuei. D dur mna i Frazer i aminti de clipa n care p r sise Levanf-ul.Camacumolun ,gndiel.P reas fitrecutun secol. Jeepul atepta, dup cum li se promisese. La volan edea un tn r foarte bronzat, n c ma i pantaloni scur i kaki. Nu purta grade sau nsemne, ns , de cum se d du jos, dusemnalaapcamarin reasc isalut . MatelotWeeks,domnule.Detaamentulnaval75. Frazer aprob din cap. Vru s zmbeasc , ns tn rul marinarar tanemaipomenitdeserios.Nicim carunnume devaspentrunoualorncercare.Unnum r,calainventar. Urcar nmain ,iarmarinarulspuse: Cam cincisprezece kilometri, domnule, atta-i drumul. Plecar n tromb i ro ile mprocar n urm cu nisip i praf. Frazer resim ea c ldura pe fa a sa. O z pueal cum nu mai cunoscuse vreodat . C ldura i un iz greu i ciudat. Vastitatea deertului, gndi el. Un loc punctat cu tancuri i resturi de camioane incendiate i dezmembrate, cu tunuri zdrobiteicumultpreafamiliarelecrucidelemn. Sendreptar sprenordc treTunis,pepor iuneadecoast prindreptulc reiatrecuser nultimalornoaptepeMTB. Etevatur mare,Weeks? Cadetul seuit laFrazercuochiiluiinocen i. Nu tocmai. Afirma ia putea fi luat n ambele sensuri. Discuiile neglijente cost viei, decretau posterele, iar cele ceva mai sclipitoare proclamau: Fii ca tati, ine-o pe mami'. CartierulGeneralalDetaamentuluinaval75ar tadintoate
45

punctele de vedere ca o groap de gunoi. Un ir eterogen de vehicule capturate, majoritatea italieneti i germane, mald re de l zi, bidoane turtite, mpr tiate printre cuiburi de mitralier camuflate i baricadate cu saci de nisip. Cteva cratere, n caz c cineva sim ea nevoia s i se aduc aminte ct de aproape erau bazele aeriene ale inamicului. Iar dincoace, marea, asemenea unui prieten. De un albastru- intensilinitit ,dac treceaicuvedereaepavele i matahalele pe jum tate scufundate care z ceau lng rm. Aadar,a iajuns. Frazer i Allenby se pomenir fa n fat cu un ofi er de marin nalt,f r apc ,mbr catnkaki.Treselemototolite de pe um r ar tau c este locotenent-comandor, dar nf iareaipistoluldecalibrumaredelacentur lf ceau s par mai curnd un soldat. l salutar , iar b rbatul le zmbi. Asta l ntinerea cu zece ani, gndi Frazer. Numele meu este John Goudie, se prezent el. Eu sunt comandantul aici. Nucatadicsis maideai alteexplica ii.Goudie,sedistinsese n domeniul vedetelor de r zboi pe tot ntinsul Mediteranei, iar mai nainte pe m rile strmte, care erau cam singurul obstacol dintre germanii victorioi i falezele albe ale portului Dover. Trei aparate Spitfirevuir pedeasupracapetelorlor,lajoas n l ime. RAF '-ulafostfoartedetreab ,spuseGoudie.I-a mpiedicatpenem is nederanjezepreamult.Pemomentnune trebuiefotografiiaeriene,mul umimfrumos. Voceasar sun zglobie,lipsit deorice griji. Frazeriarunc oprivireluiAllenbyisentreb cegndea
46

acesta. n general, era greu s -ti daiseama. Erau dou firi diametralopuse,darsen elegeaubine. i aminti de vizita lui acas la Allenby, de felul n care acesta i supraveghea mama, temndu-se de ceea ce ar fi putut ea s spun . ns Frazer sim ise o admira ie pentru femeiaiso uleiveteran,f r unpicior.Casaeram cinat de r zboi, dar p rea s ntruchipeze tot ce ajunsese el s ndr geasc la englezi: ndrjirea de nezdruncinat a celui am rt. Pn i modul n care mama luiAllenby le servise ceaiul,cud rnicie.Probabilc fusesera ialorpemaimult de-os pt mn . Chiarnacelmoment,Frazercomisesesinguragreeal :se oferise s scrie acas i s le cear alor s i s le trimit nite pachete cu alimente. Mama lui Allenby l privise cu r ceal . Ne descurc m, mul umim. Ne-am obinuit. Niciodat n-am dus-opreauorncasaasta." O scuz , o acuza ie c so ul ei nu fusese n stare s g seasc oslujb calumeadup acelr zboi...Eragreude spus. Mai trziu, Allenby ncercase s se justifice, dar Frazer replicase: Avea dreptate, hm? Cu asemenea remarce, nu sunt cu nimic mai bun dect un yankeu ngmfat." Locotenent-comandorul Goudie i conduse pe o mic ridic tur de stnc , printre bolovani.Ar t n jos, spre un port natural, de form oval . Cu excep ia sf rm turilor mpr tiate de r zboi, locul p rea s existe acolo de cnd lumea. Se auzea zgomot de fer straie i ciocane, iar din megafonul aflat n apropierea unor corturi scunde i camuflater sunamuzic dejazz. n vreme ce se apropiau, Frazer urm rea forfota oamenilor de la baz . Cei mai mul i dintre ei purtau doar pantaloni scur i,alc tuindomas cenuie.ns to ierautineri,foarte zdraveni i n form . Parc f ceau parte dintr-un alt fel de
47

marin , iar majoritatea se amuzau evident pe seama celor doi nou-veni i,nuniformelelorincomode. ' Royal Air Forcc - Avia iaMilitar Britanic (n.tr.). Lui Frazer i zbur gndul la Levant i se ntreb dac nu cumva l uitaser deja. Unde se afla vasul acum? Puf ind napoi spre Halifax, Nova Sco ia, sau patrulnd n sus i-n jos de-a lungul liniilor navelor comerciale, ori poale n Newfoundland,preg tindu-ses p r seasc St.John's. Pofti i n untru, spuse Goudie. Bine-a i venit n debandad ! Erauncortpu inmaimaredectcelelalte,plincumesedin blaturiaezatepecapre,ntr-unmodgrosolan,cutiicura ii alimentareil di ecumuni iepentruarmamentuldecalibru mic. Lua i loc aici, domnilor, zise locotenent-comandorul. Cu spatele la mizeria asta, n-os v sim i ichiarattdeprost. Atept s intreunmarinarcuotav subbra . Goudieridic osprncean . Ginurimari,b nuiesc. Frazer l urm ri desf cnd un s cule de pnz i sco nd nite hrtii. Foate calm i st pn pe el, gndi locotenentul. Darncordatcaunresort.Dac jum tatedintrelucrurilepe care le auzise despre ispr vile lui Goudie erau adev rate, atuncimareminunec acestaeranc dintr-obucat . Goudie ridic privireaivorbibrusc: Sperc efulv-apusntem . Ceidoiconfirmar dincapib ur ginul.Frazersegndic era ciudat s auzinumelelui Prothero pomeniiaici.Acesta p reas sepotriveasc acolo,nUK[6].Tn rulaproapec senec ,dndu-iseamac paharuleraplincuginsimplu; ardea ca focul. V zu cum ochii lui Allenby se umplur de
48

lacrimi,ntimpcelocotenentulncercas -in buetuea. Goudiesestrmb . Apa nu e bun de b ut. Pirpiriii au otr vit o parte din ea cndauplecat,Dumnezeus -ibinecuvnteze!Iarinstala ia noastr deprodusghea estenAlex2,dup cte-am auzit! il muriel,aproapeamuzat.Aa...ntinsepemas ohart jerpelit . Coasta de nord a Siciliei, iar aici... - cioc ni cu o linguri nhart - aici este obiectivul. ' United Kingdom - RegalulUnitalMariiBritaniiiIrlandeide Nord (n. tr.). : Alexandria (n. tr.). Obiectivul. n ciuda c ldurii i a ginului, te trecea senza ia unuidu cu ap rece cagheata. Urmaus intre n ac iune f r nicioperioad depreg tirepreliminar . Goudiev zuexpresiiledepefetelelorispusemolcom: P i,noiv ateptasemmaicurndi nu prev zusemfaptul c ghinionitii votri predecesori aveau s-o p easc , n elege i? Frazer deschise gura s pun o ntrebare, dar o nchise la locatuncicndGoudiecontinu : n orice caz, n-am avut de ales. Pirpiriii se retrag din Africa de Nord mncnd p mntul. Raidul, raidul nostru, va fi asupra unei uzine electrice nou-noute, pe care germanii au construit-o n Sicilia. Dup cum poate ti i, insula primete ntreaga energie de pe continent, printr-un cablu aerian, pe deasuprastrmtorii Messina. Dac vom debarca - zmbi -, cnd vom debarca, va trebui s ne lu m m suri de siguran ,astfelnctcabluls r mn intact.Darastaiva privipeMaronii',nmomentulncarevordabuznape rm. Nouainstala ieesteimportant dinaltmotiv.Dac atept m pn cnd toate trupele germane se retrag n Sicilia i pe continent, n Italia, atunci dumanul va fi nendur tor cu
49

oricinevancercas -lsabotez'e.Rezisten a,saucumvre i s -i zice i, e singura noastr speran . Nu iubesc guvernul italian i-i ur sc pe germani pentru c au z d rnicit activit ileinamicului cumult mai mult eficien dect arfi putut-ofacevreodat carabinierii. Allenbyvorbipentruprimaoar : S li se acorde ncredere celor din Rezisten ? Ca s le ar t m c suntem preg ti i s -i sus inem n timpul i dup eventuala invazie? Goudied duaprobatordincap. Ai o minte iute. Asta-i bine. Frazer privi harta. Cum ajungem acolo, domnule? M riledelanordivestdeSiciliamiun denave.Vase care iau parte la evacuarea din Africa de Nord, la mutarea proviziilor i a muni iei, i desigur flota de pescuit, f r de care germanii ar avea mult b taie de cap. nainte, era incomparabilmaiuors teprind dumanul.Toatenavele noastre participau la luptele cu convoaiele de lng i de dincolo de Malta, iar submarinele erau extenuate tot urm rind convoaiele lui Rommel pn n Italia $i napoi. Acum ns , noi i americanii avem o umbrel aerian dou zeci i patru de ore din dou zeci i patru, iar for ele noastre uoare de coast vneaz , pornind din Sousse i Bone, chiar i ziua n amiaza mare. Se uit pe rnd Ia cei doi. Aa c , n principiu, ar trebui s fim n stare s ne strecur m printre patrule, s ne ntlnim cu partizanii sicilieni, s arunc m n aer obiectivul i dup-aceea s-ontindem.Ar trebui s avem avantajul surprizei. Nirfric asem n tor n-a fost ntreprins vreodat mpotriva coastei nordice.Estemaimultdemers,daremaipu inap rat .Se ncrunt . Sau cel pu in aa am primit asigur ri de la creierele din Intelligence'.
50

Unsunetdegoarn sfielinitedinjurulcortuluiiGoudie ridic dinumerinsemndescuz . Ii avem cu noi pe cei din Marina Regal . Ei particip la maitoateb t liilenSBS?,ns leplaces respectectde ct ceremonialul, indiferent dec se afl sau nu n mijlocul acestui afurisit de deert. Duceti-v cu matelotul Weeks s v caza i.Credc n-os sta iaicipreamult. Frazer rnji. Sun aprevestirerea. Goudielm sur gnditordinpriviri. Este o prevestire rea. Afar ,soarelep reamaifierbintecaoricnd. Nuechiarceeacem ateptam,spuseAllenby. Frazerlb tupeum rirse. Ai zis-o cum nu se putea mai bine, Dick, sunt mndru de tine! Goudied dudrumulfoiidecorti-if cusemnsoldatuluis maitoarnedeb ut. Untn rlocotenentintr princap tulopusisel s peun scauntapi atcupnz decorabie. Cumarat ,domnule? Bine. Goudie i sim i ochii nce ondu-i-se n timp ce ginul i ardea limba. E o treab f r probleme. Intr m i ieim,nuneb g mnaltenecazuri.Floarelaureche! Locotenentul lu n mn un exemplar rufos din Lilliput i d dupaginilenc utareasinguruluinud. minchipuic aaacrezutiBillWeston,domnule. Goudieser sucic treel,cuochiisc p rnd. Ei bine, e mort, da? Probabil c a i fost greeala lui de capsoman.Norocc s-a-ntmplat cnd s-a-ntmplat. Altfel,
51

amfipierdutvasulitotafurisituldeechipaj. ncerc s pun paharul jos, dar mna i tremura att de r u,nctmaiceruunrnd. Locotenentulseridic npicioareiblbi: miparer u,domnule.N-amvruts insinuezc ... Goudieif cusemncumnas seaezelaloc. Las-obalt . sta-ir zboiuliaanefaceel.L-aiv zutpe Frazer, locotenentul canadian? Ei bine, fiecare cartu pe care-ltragem,fiecarecanistr depetrolpecare-o folosim au fost trecute prin focurile Atlanticului de Frazer i oameni asemenealui.Allenbyealtfel.i-a petrecut timpul dragnd mine, apoi, nemul umit de treab , s-a ntors pe rm s dezamorseze tic loasele astea de chestii atunci cnd c deau n orae i porturi. Brbai viteji amndoi. Privi paharulumplutdinnou,deparc l-ar fi urt. Acum au venit la r zboiul nostru, unde vor fi nevoi i s nve e s -i murd reasc minilelaolalt cunoito i. Locotenent-comandorul John Goudie, distins cu Crucea cu Tres pentruServiciiDeosebiteidedou orimen ionatn ordinele de zi, st tea cu minile n olduri i privea int micul port ce se ntindea la picioarele lui. Eibine,domnilor,iat -l! Frazer se uit la profilul bronzat, cu p rul decolorat de soare. Orice ncordare resim it la Goudie nainte de prnzullacareliseservisehran recep reas fidisp rut acum cu des vrire; dac o fi fost vreuna. Scrut n direc ia n care se uita acesta, alegnd n minte din diversitateadenavepr p dite.Uneledintreelesefoloseau pentruamararedeepavelepar ialscufundate,altelest teau laolalt ,mo indparc nluminastr lucitoare. Se vedea oalup lustruit , vopsit n gri, care putea s fi fost la origine un iaht.
52

Probabilc acostatceva,spuseFrazer. Goudie rse. Lng ea. Lng ea,Frazerv zuunvasciudat,cucocajoas icare sem na foarte mult cu o barj , exceptnd faptul c puntea era acoperit cu evile duble, ca nite epi, ale tunurilor de ap rareantiaerian . EunbactipSiebel,leexplic Goudie.L-am capturat de la Pirpirii abia acum vreo dou s pt mni. Chil zvelt , pu in adnc ,maidegrab caauneialupededesantevoluate; au fost folosite cu sutele pentru aprovizionare, iar mai trziu pentru evacuarea trupelor din Afrika Korps. Un armament foarte greu pentru dimensiunea lui i, desigur, un motor minunat. Ultimelecuvintefuseser rostitecuam r ciune. Canadianul i aduse aminte de cele auzite despre For ele Rapide de Coast . C MTB-urile i MGB'-urile lor erau propulsate cu ajutorul unor motoare ce func ionau cu benzin cu cifr octanic mare, pe cnd oponen ii lor c l reau Dieseluri puternice, care nu d deau n clocot" la primasalv detrasoare. Mecanicul nostru a f cut o treab minunat , merge ca uns,spuseGoudie.Seuit laFrazer.Estealt u. Locotenentul l privi la rndul lui. Al meu? GoudiesentoarsespreAllenby.Cutoatec seschimbase ntr-o c ma kaki i n pantaloni bufan i, p rea n continuaredetaatdeto iceilal i. Amndoiave icertificatde supraveghetor detrup .Dac p imvreonasoal ,prelua icomanda. Crede i c germanii vor nghi i g luca, domnule? se
53

interes Frazer. Sper. E lot ce avem pe moment. Goudie zmbi ncurajator. Dou zeci de pucai marini i nite explozibil bine plasat; pn lamiculdejunartrebuis fimnapoi.Floarelaureche! spuse, folosind expresia lui favorit . Deveni apoi serios. Ave i un nou aspirant timonier, un tip priceput din oale puncteledevedere;lcheam Ives.nrest,fostulechipajal locotenentului Weston. Cei mai mul idintreeiauparticipatla ctcvaac iuni. 1 Molar Guri Boal- canonier (n.tr.). Weston? El a fost cel... Goudieiarunc oc ut tur impasibil . Da. El. Locotenent-comandorul cobor panta, plimbndu-i privirea pestetot,gatas deacomenzi. ServiciileSpeciale,inparticular SBS-ul, nv aser s foloseasc orice le st tea la ndemn ,ichiarcuefectemortale. Goudie f cu un gest simplu cu mna nspre bacul Siebel, amarat, i imediat o mic ambarca iune se desprinse de lng acesta. Eunsublocotenentlabord,penumeArcher.Brnz bun nburdufdecine!Ave igrij ,anceputs camfieatinsde bombe. C isuntncompanie?ntreb Frazer. Totul se petrecea mult prea repede. Dintr-o dat se afla la comanda unui bac german, pe care, n mod evident, avea s i se cear s -l duc ntr-un port inamic. Aa, pur i simplu. Goudie nu p rea s aib vreo ndoial n privin a asta. Dou zeci, excluzndu-i pe Archer, pe timonier i pe un subofi er numit Gregson, unicul de pe vas care face parte dinarmataregulat .
54

Un singur vsla i conduse spre nav , un marinar att de mnjit cu ulei i vaselin , nct p rea c tocmai se trse prinsantin . Frazerurc pepunteajoas i-l auzi pe Goudie spunnd: Mi-e team c nu avem nici comitet de ntmpinare, nici fanfar . Comentariile i maniera degajat ale lui Goudie ncepeau s -l zgrie pe Frazer pe creier. Ce naiba avea de se purta astfel? Iateuit ,ziseAllenby. Ar ta cu degetul la nsemnele germane pictate pe puntea joas ,cauncapacdelad . Unb rbatnalt,tunsregulamentar,ieidinumbr isalut . n mijlocul retuurilor de vopsea i al g urilor de gloan e astupate,p reafoartengrijitioarecumlinititor. Ives,domnule.Seuit spreFrazer.Timoniernexerci iu. Canadianulzmbi.ipl cea.Ivesif cusetemele,altfelde ce nu i s-ar fi adresat tot att de bine lui Allenby? V voiconducenturulvasului,domnule. Te-amv zutlaEastneyBarracks,spuseFrazer. Exact, domnule. Duse mna Ia tocul pistolului de la old. Aici mai merge. Urc naintepeoprim scar ceducealaunspa iugolmai lung,ncareputeaufitransportatetrupeiprovizii. Allenby i aminti de toate minele neexplodate cu care avusese de-afaceidealarmelefalse.Destr zilepustiii de obinuitul b rbat n albastru, care ntotdeauna atepta s -i predea lui sarcinile. Arat caunpoli ist,Keith,optiel. Goudie rnji.
55

Astaaifost. ApoiFrazeriAllenbyp rur s r mn cutotulpeminile lui Ives; locotenent-comandoruldisp ru. Sec rar pecarenalung ,vorbir cuartificierulicucei doi fochiti care, mpreun cu o gr mad de ajutoare, se ngrijeau de func ionarea motoarelor. Gregson, subofi erul, era artilerist i, n ciuda uniformei kaki bo ite, avea o prestan care impunea i care-l tr da a fi un refugiat din insulaWhale.Sublocotenentul,Archer,erauntn rdelicat, f r astmp r,cusprncenerocate,asemeneacelordou smocuri de p r ce se i eau de-o parte i de alta a epcii p tate. Ar ta uor nebun, gndi Frazer. Prea gr bit s zmbeasc dinorice,ceeace-lf ceas par imai icnit. Mul umi i? Goudiesentorseselafeldebrusccumdisp ruse. P i,desigur,aaveanevoiedecevamaimulttimps ... Locotenent-comandorul i-ot iescurt: N-avem. M voi ngriji s termina i de nc rcat pn la apusul soarelui. Apoi o putem lua din loc. V voi pune la curent cu celelalte chestiuni mai ncolo. Veni icunoi,domnule? De ce s fi fost surprins? Goudie nu p rea s fie genul de omcares sencread ntr-un nou-venitneini iat.Atlanticul nucontanniciunfelaici,ielsef cusefoarteclarn eles naceast privin . Normal.lm sur dinpriviritimpdectevasecunde,p rul decolorat fluturndu-i uor n briza canicular . Uite ce e, spunedac nupo is tedescurci.Os tenlocuiesc. Acum nu mai zmbea. Nicignd,r spunsecalmFrazer,privindntr-o parte pentru a-iascundemnia.Domnule?
56

Goudied duaprobatordincap.Satisf cut. P i, atunci, hai s mergem s scriem ni ic istorie, ce zice i? Allenby salut n timp ce locotenent-comandorul s rea sprintennambarca iune. iabiaamajunsaici,spuseelpeuntondescurajant. Frazersentoarsecuspatelelaambarca iune. I iparer uc te-ai oferit voluntar, Dick? Allenbyseuit lanouls uprieteniscutur dincap. Nu-mi mai pare. Constat cuuimirec ospusesedinconvingere. 4.Lanaibacuprecau ia! Frazer se trezi dintr-un foc, mintea lui nregistrnd instantaneu tangajul neobinuit al carenei i duduitul regulat al motoarelor. Oumbr anonim pluteapelng prici. Cartul, domnule. E zero-treisuteicamstrngeunpic. Umbradisp ru. Frazer se ridic n capul oaselor, cu picioarele atrnndu-i peste marginea priciului, i i trecu degetele prin p rul r v it. Nu se mai sim ise curat de cnd p r sise Anglia. Sorbidinceaiulfierbinteisestrmb nntuneric.Pn i acestaaveagustdemotorin . Aprinseunbecfoarteslabiitrasevechilecizmemarin reti.Acesteaajunseser opartedinsinensui,nperioada tuturor convoaielor, cnd, pe calm plat, U-Boat-urile ieeau la suprafa s ucid , sau cnd, pe timp de furtun dezl n uit , i d deai dracului pe dumani i nu te mai gndeaidects nutescufunzi. Scrut ceasuldelamn iiamintidevremea n care o
57

v zuse pe Caryl ultima dat . Se ntmplase n timpul unei permisii de o s pt mn la Toronto. Putea s revad n minte totul: camera mare de la Royal York Hotel i imposibilitatea de a cere ceva de b ut tocmai cnd avea mai mult nevoie. Era acelai ceas de-atunci. La fel i cizmele.Cadranulfosforescentlucindnntunericiea,care ncepuses plng i-ispusese:Numaipotndurastarea asta." Frazer oft i se ridic n picioare; puntea i cobora n ntmpinare asemenea unei trambuline. Cu ochii mintii z rea coasta sicilian , tot att de clar ntip rit n memorie ca i celelalte am nunte ale raidului. Dac Goudie l va prinde cu vreo chestie, aceasta nu va fi n nici un caz o omisiune. Seaflaupemarededou zile,sauarfipututs se afle la vremea cnd vor fi ajuns n s tucul de pescari, n care inamiculipunealapunctuzinaelectric .Aamiccumera, satul reprezenta o alegere bine gndit . La edin a inut naintedeaporniladrum,Goudiepunctasepehart undig care le prindea bine i o linie de cale ferat cu ecartament redus,ceporneadelaoexploataredinapropiereicare,cu siguran ,lef cusegermanilor cu ochiul. Frazer i puse centura cu pistolul i se gndi la b rbatul care venea cu ei. I se spunea maiorul Thomas, ns c rui regiment apar inea sau care era propriu-zis rolul s u n ServiciileSpecialeeraimposibildeb nuit.Dup cumzisese Allenby mai n doiperi: Thomas?Aiurea. Cu un accent ca allui,artrebuis fiedeparteacealalt ." 0 ultim privire mprejur. M car treaba asta era la fel ca n Atlantic. O dat ieit pe punte, nu tiai cnd aveai s-o mai p r seti. Afar erar coare,chiarunpict ios.Frazerurc pepuntea liber iatept caprivireas iseacomodezecuumbrele.
58

Era abia trecutdetreidiminea aisendreptauspreSicilia, mergndc tresud.ipetrecuser celedou zileocolindi furindu-senjurulcoastei,ctmaidepartedepatrulelei de RDF '-ul inamicului. Cutoatec Frazereratotnumaiadmira iepentruplanurile efului, unele lucrurisear taudemoralizante. ntr-un rnd, n timpul primei nop i pe mare, un submarin ieise la suprafa n a- propierea lor. Auziser vuietul aerului comprimat care evacua a- pa din tancurile de balast, trosnetul unui chepeng deschizndu-se cu zgomot i c nitulnchiz toruluiuneimitralierearmatepesas. Goudie i anun ase deja c submarinul avea s fie acolo. Era leg tura dintre ei i Cartierul General, de fapt, dintre Amiralitate i acea pivni umed de sub Portsmouth Dockyard, presupunea el. Nu se schimbaser nici un fel de semnale, dar Frazer l sim iseacoloip rulisezburlisepeceaf .Puteais -i zici submarin sau U-Boat,nfunc iedecuiieraidevotat,ns el le ura pe toate. Allenbyap rudinntuneric. 'Nea a, domnule. Frazer rnji. PentrunumeleluiDumnezeu,Dick.Ateapt itupn o s comandaltcevadectaceast barj ! Urcar mpreun pe un grilaj de metal, situat n partea din fa apun ii.Precisc mecaniciiluiGoudieif cuser de lucru pe-acolo, c ci, n aerul nc umed, se mai sim ea un miros de vopsea proasp t , iar Frazer z rea conturul estompat al unei cabine de cart, cam ct o cutie. Aceasta fusese ridicat la repezeal din nite l zi vechi i apoi vopsit n gri, la fel ca restul suprastructurii. Nu era ndeajuns de groas nici m car pentru a te proteja de
59

s ge ile unui arc de copii, dar, o dat nchis n ea, era complet ntunecat pe dinafar , dndu- i astfel posibilitatea s studiezih r ileiplanelenecesarelaolumin orictde puternic . Cala deschis era n esat cu nite l zi mari, marcate la vedere cu nsemnele Wehrmachtului. Dar con inutul lor nu f cea parte din retragerea dinAfrica de Nord; fiecare lad ascundea cte dou nc rc turi zdravene de comando, apar innd Marinei Regale. Vai de capul celui care ncerca dinntmplares mutevreunadintreele. Goudieap rudincabinadecart. Totuletihnit?Iif cusemnluiFrazercucapul.Aireuits furivreoor desomn? Chiarmaibinedectm ateptam,r spunseacesta. Locotenent-comandorulnust tus -l asculte. Arcamficazulcaoameniis ocupepozi iiledelupt . Setopinntuneric,iarFrazerb nuic seduceas seconsulte cu misteriosul maior Thomas. Canadianulprivinjurulciudatuluis upostdecomand .Ori ochiiiseobinuiser cubezna,oricerulncepeadejas se lumineze.Z riparapetelede-oparteidealtaapun ii, evile ridicate ale tunurilor antiaeriene conturndu-se pe fundalul valurilorl ptoase,formatelaprora.Ins niciosteai nici o demarca ientrecerimare.Poateodiminea neguroas arfipututdeveniunaliatneateptat. Silueta nalt a sublocotenentului Archer ap ru n dreptul tambuchiuluideo elalpun ii. Trimite- ioameniilaposturi!ordon Allenby.Dedataasta f r grab .nlinite. tiuceaudef cut,r spunsecalmArcher.Nu-inevoies le spun.
60

Frazerser suci,proptindu-se cu cotul n geam. Transmite-le oricum. Iar pe viitor nu mai repet ordinele, n eles? n timp ce locotenentul cobora trop ind pe scara pun ii, Allenby vorbi domol: Nueranevoies m sus ii,Keith. Frazererasurprinsc Archerlsup rasentr-att. Aa mi-a venit, zise el. Necazul cu tine, Dick, e c i-ai petrecut att de mult timp stnd la taifas cu minele magnetice, nct aiajuns,probabil,s -ig setipeArcher-ii din lumea asta un pic cam blegi. Allenby surse. Archer l scosese dintr-ale lui iFrazertia asta.Sublocotenentulntruchipaidealuls u:bineeducat,de familie bun , cu un accent corect; tot ceea ce i confer ndeobte autoritate i care chiar i acum, dup ce primise Crucea Regelui George, l f cea s se simt , prin compara ie,unnimeni. Trecu dincolo, lng busol i crm , unde Ives st tea neclintitcaostnc . nregul ,'monier? Ives zmbi. n ordine, domnule. Niciodat n-am crezul c voi sfri prin a nvrti o chestie de-asta.F cusemncucapulnspre pupa.Eramaibinedac n-avearemorc .Omanevrammai uor. Allenby era de acord. Fusese una dintre ideile lui Goudie. Un schooner b trn, cu dou catarge i cu nsemne italieneti, plutea n zigzag, ncoace i ncolo, n siajul lor, ncercndparc s scapedeodgonullungderemorcare. Goudie zisese: Pirpiriii au nevoie de timp pn s reac ioneze.Camajoritateacelorafla inlupt ,ei v dceeacese
61

ateapt s vad . Acest schooner ar putea s ne ofere ctevaminuteexactnmomentulncareamaveamaimult nevoiedeele.Atuncicndnem iiarcerceta prada noastr , noi le-aiti face de petrecanie. Floare la ureche!" Allenby se trezi cump nindpentruprimadat anselelorde succes,bachiaridesupravie uire. Rapoartele spionilor t g duiser c ar exista vreo garnizoan german n satul de pescari. Fiecare soldat instruit devenea util pe coasta de sud, n caz c Alia ii ar fi lansat vreo invazie n timp ce ultimele trupe din Afrika Korps erau capturate sau alungate. Totodat , aceti solda i urmau s p zeasc pistele de aterizare, ntruct, dac sperau s p strezeSicilia,atunciaveaunevoiedeoprotec ieaerian permanent . Se ntoarselaFrazer,carest teapegrilaj. Exactla anc,cezici,Keith? Canadianul privi umbra acestuia. Nervos, se mir el. Neobinuit,dup toateprincteatrecut. Avem acolo jos att de mult explozibil, ct s tergi jum tate din insul de pe fa a p mntului, l l muri Frazer. Aac maidegrab tupo is r spunzilantrebare. Allenbyridic dinumeri. Va trebui s fie amorsat imediat o nc rc tur . Mi s-a ordonat s mai fixez nc una cu efect ntrziat, exact nainte de a ne retrage. Frazersesiz schimbareadinglasullui.Allenbysim eapentru nc rc turi nel toare i capcane cam acelai lucru pe care el l nutrea pentru submarine. Vinemaiorul,domnilor,optiIves. Maiorul Thomas avea ag at de gt un binoclu de noapte puternic i un pistol automat german ascuns la subsuoar . Asemenea majorit ii oamenilor din detaament, se gndi
62

Frazer, care p reau s prefere armelor proprii pe cele capturate de la inamici. Din cauz c se g sea mai uor muni ie,saufiindc nuvroiaus existenimicdup cares fieidentifica imaitrziu? Undeneafl m?ntreb el. Frazerf cuungestspreparavan. La cincizeci de kilometri nord-est de Palermo. Ultima dintre Insulele Lipare e situat cam la cincisprezece kilometridep rtarederazavizual a portului. Thomasseaplec uoriprivi int nntuneric. Este cea mai bun cale de apropiere. Sunt pu ine anse s fimrepera idegoniometrullor. Frazer ascult cu aten ie. Thomas vorbea o englez perfect ,darf r intona ie.Caunomcompletsurd. Se ghicea cevastr innprivin alui.Neomenesc. Rachet de semnalizare, domnilor! Verde, pozi ie patru-cinci1! Era undeva departe, verde ca de smarald, pierzndu-se n spatelenorilorburduh noi. Frazer cobor binoclul de la ochi. Probabil, un semnal local. Oalup depatrulareinvestigndcinetiecepescarintori de la lucru. Germanii l sau cele mai multe dintre patrulele de rmpeseamaitalienilor.Darnuputeaifiniciodat sigur. II auzi pe unul dintre ochitori micndu-i cizmele marin retipeo elulud,ntimpce-indrepta eavadubl a tunului nspre scnteiereastingher . Marea devine ceva mai frem t toare. Nemernicii vor dormiduilanoapte,trntiThomas,ndep rtndu-se. Nu mi-adoris -lcalcpe stapeb t turi!optiAllenby. Peurm ap ruGoudie. Acumreduce iviteza.
63

ncet nainte cu toate. Frazer sim i carena de parc ar fi fost o copaie adnc . Trimite i-l pe Archer la pupa s p zeasc remorca. Nu vreau s ne trezim cu afurisitul la de schooner urcnd la bord. Se g seau aproape de punctul de ntlnire. Pn aici totul merseseceas.Frazersentreb cumorfisicilienii.lauzise peArchervorbinddispre uitordespreei,cadespreogloat debandi iignoran i." ' Dreapta, 45" (n. tr.). Rachet desemnalizare, domnilor! Drept la babord. Frazeraprob dincap. Stopmainile! Carena ncepu s se zgltie i s se afunde ntr-un mod nepl cut. Semnalul reap ru, o mic flac r de joas n l ime,reflectat nvaluri. i ce valuri! gndi Frazer. Bie ii pucai marini se vor fi ntrebatlaoraaceeactaveas maidurezepn s lise dea drumul din ascunz torile lor. Locotenentul sper s nu aib r iidemarentr-att,nctpeurm s nusemaipoat mica. Barc de pescari, spuse Thomas. S fie inut n colimator. Tunurile cele mai apropiate i coborr evile i le a intir asupra micii ambarca iuni n vreme ce aceasta se nfiripa din ntunecime. Este cea care trebuie, ad ug maiorul, cu vocea tensionat .Apoizise:Allenby,tuvinocumine.Amordonat ctorva oamenis merg subcomandata. nc olumin ,domnule.Aceeailocalizare. Urm rir flac raverdestr lucitoare,asemeneauneipic turi desticl topit .
64

Separec cinevaetreaz,vorbiGoudie. Thomasnucoment nniciunfel,iarFrazer avu sentimentul c cei doi nu se puteau suferi. Sau poate era doar obinuitadezbinaredintreMarin iarmatadeuscat. Barcadepescariliseal tur cuozdruncin tur violent ,i canadianullauzipesubofi erulGregsonmrindlacineva s introduc mai multe tampoane ntre cele dou copastii. Era un moment periculos. Nu aveau suficien i oameni care s manevreze tunurile i s lucreze n acelai timp la frnghiiilatampoane.Preamul iefi,ipreapu iniindieni, gndi Frazer. Oare aa fusese ucis locotenentul Bill Weston? Pe cnd f ceatransferdecomandourisaudeagen isecre i'napele patrulate de inamic? Allenby se opri s arunce o privire pe punte, dup care cobornambarca iuneapescarilor.Chiaripentunerici putea da seama ct eradempu it ;miroseaapeteiap st tut . O siluet ndesat , mbr cat ntr-un cojoc de oaie, p i afar dinmicu acabin decarti-latept peThomass li seal ture. Allenby privi n jur, n timp ce dou figuri nedefinite l urmar , ducnd cu ele nite s cule e cu explozibil. Brusc, gndulizbur laHazel,soradinPortsmouthamarinarului mort, la disperarea i chinul din glasul ei atunci cnd i vorbise. Thomas rosti sec: EleMaroca.Conduc torul. Maroca l urm ri peAllenby din bezn . Nu f cu nici o tentativ de a ntinde mna sau de a se exterioriza. Poate c oricinepurtauniform deveneaautomatsuspectnochiilui. Caleaeliber ,ad ug maiorul.Lng digseafl oalup
65

depatrulare.Acoloamareaz mereu.Vomp trundef r nici unfeldepreambul.ti icuto iiceave idef cut. Vorbea r spicat i cu siguran , ns Allenby avea sentimentul ciudat c o f cea pentru urechile lui Maroca. De parc , n scurtul r stimp ct duraser replicile schimbate lng cabina de cart, Thomas ar fi descoperit o sc pare neateptat nplanuls udeatac. Nuuita i,alupadepatrularetrebuiecapturat intact . Discut rapid cu Maroca ntr-o italian fluent , acesta din urm aprobnddincapidezvelindu-idin iinntuneric. Acums ne-ndep rt m. Thomasf cusemncumnaspregreoiulbacSiebelicele dou carene ncepur s se desprind una de cealalt . Exact atunci Frazer porni din nou Dieselurile. Motorulvasuluidepescaritui,trezindu-selaviat .nc un miros n plus. mpu it sau nu, ambarca iunea f cea dovada unei viteze apreciabile.Maiorulsesiz surprizaluiAllenbyispuse: O folosesccas transportearmament im rfuri de contraband .Suntobinui icugenul stadelucruri. nc odat ,uoarainflexiunedinglas. Polonez?Aap rea. Asculta i aici, interveni brusc Thomas. Maroca zice c oameniiluiaut iatliniiletelefonicealeuzinei.Sefor as -i st pneasc mnia. Mult prea devreme, al dracului s fie! Dac germaniisaupoli ialocal verific amplasamentul, cu siguran vorfaceinvestiga ii.Nupotiaveancrederennici unul,prostiafurisi i! Allenby chibzui ce nsemn tate putea s aib asta. Ar fi posibilcainamiculs -ifiatacatis -ifir zbitpeoamniilui Maroca,iaracums -iateptepeeis apar ?Auziseunele ialteledespreceeraunstaregermaniis lefac celordin Rezistent i teroritilor; nici m car uniforma de marin nu
66

l-arfipututsc pa. Se gndi la acea diminea de la spital, la femeia b trn din patul instalat la numai c iva metri de gaura f cut de mina cu paraut , la sora care st tuse cu ea, innd-o de mn n vreme ce el lucra la dezamorsarea mecanismului. Dac oameni ca Prothero i maiorul Thomas puteau s scurtezer zboiulprinac iunidirecte,atuncicusiguran c meritas -iasumetoateriscurile. Segndideasemenealatat ls u,lamodulpl cutncare sen eleseseacestacuFrazer.iar tasecanadianuluiharta de r zboi din Daily Mail, pe care plimbase steguletele reprezentndceledou taberepn cndajunseseplin de g uri. Cu oarecare mndrie n glas, tat l s u spusese: Cnd, dup Dunkerque,amr massingurinr zboi,amc utats m nrolez n For a de Ap rare Local . Dar nu mi-au dat voie din cauza piciorului. M-a fi f cut i eu cumva util n cazulncareeiarfincercats debarce.N-am uitat cum se mnuiete un Lee- Enfield. N-ai cum s ui i cnd ai fost la Somme." Ce-ar fi zis mama sa dac l-ar fi putut vedea acum mpreun cu Thomas i cu un Maroca, cu aspect de tlhar? Nu astaera,ctui depu in,ideeaeidesprer zboi. Parc trecu o venicie pn ce plantoanele s z reasc rmul. Era doar o umbr ntunecat f r substan , dar, asemenea deertului, puteai s -l miroi, s -i sim i amenin area. Allenbysentoarsesprenoiis iasisten i. Nu-itiapenime. Maiorul spusese c era mai bine aa. Pentru orice eveniualitate. Sta i pe-aproape, le zise. O vom dovedi nti pe cea mai grea.Preg ti i-o!Odat cebaculSiebelnisevaal tura,o vomputeaaranjapeceamare.Os -itrezeasc dinmor i.
67

Ar fi vrut s se poat ntoarce pe bac i s -l informeze pe Frazer despre liniile de telefon t iate. Trebuia s fie ntiin at. Unuldintreb rba iiscoasecagulaiAllenbyv zuc era matelotul Weeks, primul care l ntmpinase la Detaamentul naval 75. Chiar n ntuneric, Weeks remarc surprinderea lui i rosti simplu: Comandantul mi-aspuss mergieu,domnule.S-a gndit c a i prefera s ave i pe cineva cunoscut cu dumneavoastr . lb tutov r etepespatepecel laltsoldatiad ug : F r sup rare,camarade. Allenby zmbi, n ciuda nervilor ncorda i. Lui Frazer i-ar fi stat n fire s se gndeasc la ceva de genul sta chiar dac s-ar fi aflat n vreun pericol nemaipomenit, coco at n vrful unei mine plutitoare. ioricum,euampreg tiredetorpilor,maipreciz Weeks, socotindc explica iafusesesuficient . Foarte ncet nainte, interveni Thomas. Scoase pistolul automat i-l arm . Pe puntea murdar , al i oameni procedar la fel, iar Allenby v zu un tip cu o sumedenie degrenadeatrnatepetotcorpul,canitefructe obscene. Departe n interiorul rmului, un reflector i ndrept fascicululsprenori.lplimb decolo-colo, apoi se stinse la loc. Allenby tia c ntreaga opera iune depindea de o sincronizare perfect . Dac oamenii lui Maroca f cuser o greeal ,puteaucuuurin s fac ialta. Se mai scurse o jum tate de or , timp n care zgomotul motoarelor i stropii fini ridica i de prova teit deveniser
68

parc ap s toare,imposibildeignorat. Cum facem cu prizonierii, domnule? ntreb ncet locotenentul,maimultcas spun ceva,s sl beasc ncordarea cumplit . Marocaseaplec spreelireplic bolov nos: F r prizonieri! Rnjea, bucurndu-sedebruscanelinitealuiAllenby. Nuteb ga.Eisuntdiferi i,reamarc Thomas. Conturul unui dig trasa dre negre pe suprafa a v lurit a apei. Nici o mpotrivire, nici un c nit de mitralier . Se gndi la cuvintele lui Maroca i b nui c , dac or fi existat paznici,acumeraudejamor i. alupa de patrulare se afla acolo. Chiar i n ntuneric, Allenby putea s -i disting liniile vizibil nervoase. Un vas italian antisub- marincumotor.Mijlocullordesc paredup cevorfi terminat ceea ceaveaudef cut. Dar mai ntise impunea s-o captureze. I se p ru c aude duduitul ndep rtat al Dieselurilor lui Frazer, dar presupuse c aceast mic zon era locul pe unde plecau i veneau de obicei navele germane i ale comenduirii. Thomasitraseberetapefrunteispuse: Acum! nainte ca vreo afurisit de santinel s se amestece n ce nu trebuie. Allenby nghi i n sec. Era din nou aidoma acelor str zi pustii,alc rorcap tsepierdeannecunoscut. Ascultnd de crmaci, bacul Siebel se nclin , trasnd un arclarg,urmatdeschoonerulzdren ros,priponit la pupa. Fi i cu ochii n patru, spuse Frazer, ridicnd privirea spre catargul bont, fixat cu un trepied. Pune pe cineva priceput s urce acolo, sublocotenente. Dieselurile astea acoper
69

orice zgo- -mot;poateels fienstares aud ceva. Archer atinsecumnabra ulunuiadintreoamenii-lurm ri apoicumurcapescar . Frazerschi unzmbet.Archerst teanc mbufnatdup s - puneala" primit . Se gndi la Allenby. Un tip ciudat. Niciodat nu catadicsea s -i exprime cu de la sine putere vreo p rere.ns modul n care punea explozibile peste tot ar tac eraunexpertnmaterie. Cedureaz att,pentrunumeleluiCristos?ziseGoudie. Canadianul i arunc o c ut tur .Acum putea s -i disting aproapetoatetr s turile,lafelcumputeas lerecunoasc ipealealtoradinjuruls u.Seluminacufiecareclip . Poate c vasul de pescari s-a defectat, domnule, suger Archer. Frazer i mut privirea n alt parte, iar Goudie njur de mamafocului.Hot rtlucru,nueraziuafast aluiArcher. Locotenentulscrut cadranulceasului.Acestaiamintiiar i de acea noapte sup r toare de la Royal York Hotel. La ce se ateptase de fapt? C o s -i cad n bra e i o s fac dragoste cu nfocare, chiar dac urmau s se despart din nou n curnd? Cu fiecare dat cnd f ceai un convoi n Atlantic, ansele mpotriva ta creteau. Frazer supravietuise unui naufragiu, dar cunotea oameni care fuseser bombarda i ori torpila i de cteva ori. Pn la urm , timpul pe care-l mai aveau Ia dispozi ieexpirase. Caryleravolubil iatr g toare,iproveneadintr-o familie respectabil dinVancouver.ipeurm mai... Evremea?ntreb Goudieiritat. Da. Frazersentreb decndst teaiseholbalaceas.
70

Cutoat vitezanainte,ambelemotoare! Matelotuldepecatargzbier : Nav chiarlapupa!Seapropierepede! Toatetunurilenpozi iedetragere! Frazeralerg n spatelepun iiii potrivibinoclulpe deasupra paravanului. Afurisitul de schooner mascase apropierearapid aceluilaltvas. Fixndu-se asupra umbrei plutitoare, z ri o musta de spum alb cum se ridica la prova nou-venituluinvremeceacestaselansanurm rire. Thomas l-a luat pe interpret cu el. Colac peste pup z ! spuse Goudie. Crede ic esteunE-Boat?ntreb Frazer. Locotenent-comandorul scutur din cap. Dac era cineva mai n m sur s tie cum ar ta i ce zgomot f cea un EBoat, atunci el era acela. Aprinde iproiectorul,sehot rGoudie.Levomfacejocul. Se aplec i cotrob i dup ceva n ntuneric, iar cnd se ridic ,Frazerv zuc purtaoapc deofi ergerman,dintre celecucalotaalb . Marele proiector se trezi la viat cu un sfrit i decup o fie albastr drept spre pupa. Totul iei n eviden cu o str lucirecade ghea : schoonerul ciuruit, cu steag italian, vopsit pe laterale, siajul nvolburat l sat de el n urm i, camlaojum tatedeparm mainspate,cel laltvas. Acesta era mic, pu in ieit din ap , i avea doar un singur tunasem n torunuiOerlikonmontatpepunteadinfa . Se vedeau i c iva marinari, care se ineau strns cu minile de balustrad , pentru a-i p stra echilibrul, n timp ce ambar66 ca iunea lor s lta ncoace i-ncolo pe valurile nvolburate. Erau italieni, ns Frazer i concentr aten ia asupra cabinei de cart.Dou uniformediferite,gndiel,una dintreelecuoapc lafelcaaluiGoudie.
71

Adesea sunt germani la bord, spuse locotenent-comandorul.Cas seasigurec alia iilornulefacvreunpocinog. Arunc oprivirensus,ladrapelulstacojiu, care se unduia pe catargul cu trepied. Probabil c a fost suficient de insidios pentru a-i induce n eroare pe cei de la Contact Vizual. nstr lucireaalbastr ,cruceaizvasticasedetaaucuclaritate pe steag. Dac deschidemacumfocul,trezimjum tatedelitoral.i s-ar mai putea s -l prind i pe Thomas cu ai lui n larg, nainte de acostare. i sc rpin b rbia, urm rind cu ochii miji icel laltvas.Foartencetnainte,v-aruga.Arunca ii cteva tampoane peste bord, ca i cum am atepta vizitatori. lc ut dinochipeGregson. Avertizeaz -i pe cei din Regal . Va trebui s se mite repede. Spune-i lui Sparks s r mn pe frecven a de ascultare. Dac nenoroci ii tia ncep s transmit , deschidemfocul.Dup aiancerc ms -ilu mpeThomasi peamicult uis nec r mdraculuide-aici. Tonul lui Goudie nu suna prea ncrez tor, gndi Frazer. Cnd o s se lumineze, avioanele aveau s -i descopere nainte ca ei s fi putut ajunge prea departe. Cu ct se gndea mai mult, cu att planul de atac i se p rea mai ubred. Presupunnd c alupa de patrulare nu era acolo, cumaveaus scape? Iat -i!spuseGoudie.Vorbiseattdelinitit,deparc arfi urm rit un banc de peti. Sunt hot r i s arunce o privire schoonerului, ce v-am spus eu? Crede i c ne vor verifica pe noi? Sau poate num rul de nmatriculare? M ndoiesc.CucarnajeledinAfricadeNordicutrupele
72

careseretragnoricepoatepluti,chiarigermaniiorfida i peste cap. i va interesa ns ce facem noi tocmai aici, la norddeinsul . L s s -iscapeunoftat,nvremeceovocemetalic reverber n spa iul tot mai restrns dintre nave. Goudie apuc megafonul i-l scutur deasupra capului, pentru a da de n elesc eradefect. Frazer auzi o bufnitur atunci cnd capacul unei l zi din cal se ridic i se d du la o parte.Atmosfera era att de ncordat ,nctabiamaiputeais respiri. Latunulcelmaiapropiat,marinaruldinpostsel s unpic njos,astfelnctguriledefocs fiendreptateexactnspre ambarca iunea care se apropia. Unul dintre germani f cea semnec treluminastr lucitoare. Vreas -lstingem.Goudiedesf cubutonuldelatoculpistolului.Nuputems neopunem,nu-iaa? De cte ori procedase Goudie n maniera asta? se ntreb Frazer. Era incredibil, aiuristic, felul n care dumanii se expuneau, f r nici un om postat la singurul lor tun. Unul dintre ei gesticula i c uta s fie auzit peste vuietul motoareloripleosc itulapeiprinsentreceledou carene. Metri, apoi zeci de centimetri; Frazer i putea sim i inima zvcnind mai taie chiar dect motoarele. Dou frnghii erpuir prindreptulluminiistr lucitoareimarinariibritanici lefixar cudib cie. Apoi auzi un ip t de alarm strident. Ceva sau cineva Ie tr dase n mod accidental adev rata identitate. Pe punte detunar dou focuri de pistol i zdrobir paravanul pe parteaexterioar .Marinariiitalieni,attderelaxa icuoclip n urm , smuceau cu frenezie de parmele care-i ineau lega i pe dumani. Atunci, lui Frazer i se nf i cea mai terifiant privelite. Comandoul n v li din ascunz toare ntr-unvrfdelancemut,uciga.Din iiiochiilestr luceau
73

n lumina proiectorului, iar fe ele nnegrite nu f ceau dect s contribuielasenza iadecomar. Italieniip reaus sen ruinfatalor,pem sur ceacetia se rev rsau pe punte. Ici i colo, sclipea uneori cte un pumnal de comando. Cei doi germani ieir din cabina de cart cu minile ridicate; totul durase doar trei minute. Stinge iproiectorul! Cnd fasciculul muri,eradeparc aifiorbit. Deschide i-isabordurileiasigura i-v c leurilesescufund odat cuea,strig Goudie.Dac vines-o caute vreo patrul ,vorg sidoarschoonerul.Cucevanoroc,vorcrede c afostoalterca ientrealup ioareceteroriti. Locotenent-comandorul nu se r suci atunci cnd un urlet groaznicsfielinitea. Frazer tocmai fusese pe punctul s ntrebe de cei doi germani.tiuc numaiavearostacum.Isef cugrea . Mai bine noi dect sicilienii, m -ntelegi, spuse Goudie. Nenoroci ii ia ar face-o s dureze mai mult dac ar pune mna pe ei. Privi comandoul s rind napoi la bord. Parmele fur desf cute. Bine lucrat. F r pierderi. Se uit la ambarca iunea italian , care ncepea deja s ia ap , ducndu-se la fund. Acum trebuie s recuper m timpul pierdut. La naiba cu precau ia,da idrumulschoonerului luiaam rticutoat viteza nainte! Dac nu l-am fi avut, cred c nem ii ar fi lansatoalarm radio. Frazer transmise ordinele corespunz toare i se mir cum de vocea i r mnea att de calm , pe cnd corpul i tremuradeprotestirepulsie.Uitndu-se din nou la Goudie, v zuc acestazmbea,cadeoglum spus nparticular. Verific busolaibjbipedrumulsprecabinadecart.nju74

rul lui, coca tremura izdr ng nea, n vremecemotoarele lucrau la tura ie maxim . Se gndi la vasele abandonate, care se ndep rtau tot mai mult la pupa, unul dintre ele cu echipajul mort nc la bord. Frazer i aduse aminte de c pitanul Levanf-ului atunci cnd una dintre navele de escort ale convoiului fusese prins mo ind de c tre un bombardier german. Aceasta se rupsesendou ntimpce manevracutoat viteza.R m seser putinisupravie uitori. C pitanul comentase: Vigilen . Nu trebuie s iei de bun nimic.Dac ofaci,te-ai dus la fund." Echipajul alupei de patrulare tocmai pl tise pentru lipsa vigilen ei. Archer urc pe punte, iar Frazer iei din cabina de cart; l z ri pe sublocotenentul nalt innd un ceas de mn la ureche, ncruntat de concentrare.Cndacestal s mnan jos, canadianul v zu c avea obrazul mnjit de snge. Din doipai,travers punteai-i smulse ceasul. nc n-amdec zutntr-att,ncts jefuimcadavre! ii-larunc pestebord. V zu ochii lui Archer aprinzndu-se ca dou lumini e gemene. Auzi apoi bubuitul nfundat al unei explozii. I se p ru chiar c aceasta a atins carena, ca o lovitur sub centur . Goudie, care urm rise mica dram cuceasul, vorbicalm: P streaz -te pentru duman. Cred c balonul este pe cale s se sparg . 5. Raidul Allenbyseghemuingenunchiiarunc oprivirensus,la pilonul gol din o el. Nu aveau nc nici un cablu i locotenentul presupuse c , o dat ce inginerii germani i vorfiterminatmunca,acestaurmas fieprimuldintr-unir de astfeldestlpicares traversezeinsula.
75

Matelotul Weeks veghea n vreme ce locotenentul deschise trusa i i orndui cu dib cie sculele pe p mntul aspru. Soldatul atepta n apropiere, cu ochii pe silueta alburie, aproapemonolitic ,anoiiuzineelectrice.Aceastap reas nu se sinchiseasc decomenzilescurteidepartizaniicare se mpr tiau spre ora, gonind de le sfriau c lciele, pentru a asigura acoperirea. Allenby pip i p mntul de sub genunchi. Era ca piatra; n ciuda vecin t ii lui cu marea, nu d dea nici un semn de umezeal . Doar un picior al pilonului va fi de ajuns, zise locotenentul. G sic ierauors seconcentrezeasupramunciipecare o avea de f cut, s ignore faptul c se afla efectiv pe un teritoriu ostil. Poate c mai trziu... i sim i buzele ncordndu-i-se n vreme ce strngea leg tura firului pe care i-l desf ura Weeks. S-ar fi putut s nu existe nici un mai trziu". Se ntreb cum se descurca Frazer i ncerc s revad nmintehartaiplanapecarelestudiase ultima dat .LacincizecidekilometriestdePalermoseaflaomare garnizoan german . Era al naibii de ciudat c nu prinseser nc de veste despre raid.Allenby i con- trol gndurile care-ibntuiauprinminte.Trebuias seconcentreze. Asta eraslujbalui.Ceilal isevorfiocupatde-ale lor. MaiorulThomasalerg aproapechircitpeopotec ngust iseuit int njos,lael. Gata? Allenby d du aprobator din cap, f r s ridice privirea. Se lumina tot mai mult cu fiecare clip . Digul i alupa de patrulare erau invizibile de-aici, iar satul se z rea ca o nv lm eal de contururi palide. Dar asta nu avea s dureze prea mult. Aproape, r spunse el r spicat. Am de gnd s dobor pilonul sta peste inele de cale ferat . Mai dureaz un
76

minut. - Thomasbomb niidusebinocluldenoaptelaochi. Partizanii spun c s tenii s-au ascuns sau au plecat pe deal. Allenbyseuit lasoldat. Continu . Am fost aici acum cteva s pt mni, ad ug maiorul. P rea s simt nevoia de a vorbi cuiva. C pitanul alupei de patrulare n-amaiateptats seproduc debarcareaia trecutdeparteanoastr .Nevaducelaloculdentlnire. Soldatulsentoarses ltndpemargineadigului.Unzmbet ibr zd fatannegrit . S-af cut,domnule. Se l s la p mnt i banduliera de piele i se ridic de pe um rul vestonului, l sndu-l pe Allenby s vad nsemnul dearm altrupelordegeniu. itat lmeuafostgenist,sepomenivorbindlocotenentul. Genistullm sur dinpriviri,curios,darnur spunse. Thomas gesticula spre cteva siluete care goneau; una dintre ele, mbr cat n familiarul cojoc de oaie, se opri alunecnd. Maroca se putea mica repede atunci cnd i punea mintea cu ceva. Mi s-ap rutc amauzitompuc tur ,spuseacesta. Maiorul nu lu n seam i-i opti ceva printre din i partizanului bondoc. Carabinieriisuntncl direaceanou ,spuseapoicuvoce tare. Cnd au fost t iate firele - i arunc lui Maroca o c ut tur furioas -, i-au acoperit pe ingineri. Atunci,s moar mpreun ,murmur italianul. Vafizdrav n ,interveniAllenby.V sugerezs v pune i la ad post. Cu p mntul sta att de tare, detonarea va
77

m turatotulncale. Thomas l privi caustic. tiucemisiuneti-am dat, locotenente! Weeks i scoase cagula i i puse minile la urechi, iar Allenby zise: S -id mdrumul. Explozia se declan ca o lovitur de tr snet i p ru s trec oveniciepn s sepoat respira,dincauzaprafului iafragmentelort ioasede piatr inisipceplouau peste ei. Allenby sim i p mntul scuturndu-se sub trupul s u i pricepu c pilonul se pr buise. Dup ce se redres , v zu conturul vag al acestuia r sturnat - ntr-o nclceal de grinzi ndoite - pesteliniaferat cuecartamentredus. Azinumaicircul trenurile! spuse Weeks candid. Thomasf cusemncupistolulautomati,mpreun cu Maroca ontc ind pe lng el, se gr bi pe potec nspre cl direanou debeton. Allenby i pierdu r suflarea atunci cnd o dr sub ire de un verde str lucitor spintec aerul, cobornd din vrful palidei construc ii: auzi trasoarele ricond pe pietre, asemenea unor viespi furibunde. Egroas r u!exclam Weeks. Arm pistolul-milralier i Iovi cu podul palmei nc rc torul, s seasigurec efixatbine. Allenbyatept cagenistuls culeag depejosunuldintre s cule eis selasepevine,nvremecealtefocuri,ceva mai sporadice, uierau pe deasupra capetelor lor. Respectivii, oricine or fi fost ei, nu puteau vedea nimic prin beznaiprafulnvrte- jit.Ins ,odat cu rev rsatulzorilor, aveas lefieuors -i intu- iasc loculuipeatacatoriis ateptesosireaajutoarelor.
78

Allenbyitersebuzelecudosulpalmei.Cl direaarfitrebuit s fie goal , iar oamenii lui Maroca s se fi ocupat de g rzi;cndcolo...IItrasepeWeeksdemnec . Pe-aici.Trebuies ajungemmaiaproape. Matelotulf cuungestcucapul. Aldraculuitalme-balmeamaiieit!nmodsurprinz tor, surse.S maiaincrederenarmat ,ei,domnule? Acum se auzeau mpuc turi dinspre sat, iar Allenby z ri achii de beton s rind din zidul nalt, pe m sur ce acesta eraizbitdegloan elepartizanilor. Thomassentoarsedinnou,curespira iantret iat ichinuit . Voi executa foc de acoperire, locotenente. Du-te acolo i plaseaz o nc rc tur la col . Arunc o privire la ceas. Pucaii marini trebuie s fie pe pozi ii la ora asta.Ar fi i timpul, ce naiba! Allenby se tr mai departe de-alungulresturilordepiatr i echipamentdeconstruc ieabandonat. Auzi ip tulunuiomn agonieiresim iacelsunetcapeo lovitur .C ut s nusegndeasc laapropiereapericolului i a mor ii. i repet de nu tiu cte ori c era obinuit cu asta. Nimic nou. Nu sunt ferestre, domnule, spuse Weeks. Allenby ncerc s -i dibuie iar i trusa. Dac Goudie ar fi fostaici,arfizis:Floarelaureche!" if cusemnsoldatului. Adouanc rc tur .Iute! Genistulsetrlng el. Uita iacolo,domnule.Ogaur nzid. Fusese l sat probabil cu inten ia de a asigura accesul
79

cablurilor electrice. Allenby se lipi de zid i urm ri cum soldatul ngr m dea explozibilul n acel loc. La un moment dat, privi n sus i v zu marginea peretelui conturndu-se pe fundalul cerului. Acestaeranc imaideschislaculoare,darp tatdenori joi,canitescuturicaremaintrziauoclip zorile. Ar fi de ajuns doar un suflet curajos, s priveasc peste creastazidului.Ogrenad ne-ar rezolva pe amndoi, spuse locotenentul. S-af cut,domnule. Locotenentul auzi strig te de deasupra; n italian , nu n german .Decearficontatattdemult? Partizanii s-auretras,constat Weeks,uluit.Trebuie s ne acopere! Allenbyprivinjur.Stndlipitdepereteeracaicndaifi fost prins ntr-o curs . Strnse din din i i sim i molozul dintre ei, la fel ca n ziua aceea cnd l scoseser de sub d rm turi,dup ceexplodasemina. N-avemtimps negndimlacinetieceplanuricomplicate. Vor veni peste noi dintr-oclip ntr-alta. Aprinse un fitil cubricheta,iflac raluistr lucicaun farnluminacenuie. Fugi! Se mpleticir pe pant la vale ca nite be ivi. LuiAllenby i se p ru c i v zuse pe Thomas i pe al i c iva mpr tiindu-sensprecelemaiapropiatead posturi. Explozia se declan mai mult ca o bufnitur nfundat , n compara ie cu prima, care doborse pilonul. Allenby auzi d rm turilevenindncascad iantrenndschel riaiun malaxor ntr-oavalan nminiatur . Acum!Ataca i!zbier Thomas. Glasuriimpuc turir sunar njurulridic turiidep mnt. Locotenentuliz ripeuniidintreoameniiluiMarocafor nd
80

dinnounaintareaitr gndntimpcealergau.Deundeva se auzi sunetul strident al unui fluier i Weeks spuse cu n duf: CeidinRegal ,binecuvnta ifieei! Marele bac Siebel era mascat de un istm proeminent, n spatele c ruia Allenby tia c se g sea debarcaderul nou-con- struit.Thomastrecunfug pelng ei,strignd: Au pierdut cincisprezece minute! Allenbyoft .Doaratt?Isep ruser orentregi. Altesilueteghemuiteserepezir nspreel;leidentific imediat. Apar ineau Detaamentului Regal de pucai marini. Aduceau noi cantit i de explozibil i trupurile le erau deelatedepovar . Locotenentulf cuunsemncucapul. Urmati-m ! Era ciudat s te gndeti c , n cazul n care vasul de pescari ar fi fost scufundat mai nainte ca ei s fi putut ajungela rm,acetioameniarfincercats fac totulpe cont propriu. mpuc turiledevenir dincencemairareimaidezordonate,iAllenbyauzibubuiturileputerniceale grenadelor pe care oamenii lui Maroca le aruncau nspre cl dire. Un pucamarin,uncaporal,spuse: Cnddori i,domnule,noisuntemgata. Glasul lui suna ncordat, s lbatic, asemenea unui cal care adulmec sngele. Allenby se c r peste mormanul de beton pr buit, cu ochii iroindu-i de lacrimi din cauza prafului i a fumului n ep tor,produsdearmeledemn .V zuconturulmarilor generatoare, cu pasarela care se ntindea n jurul lor n cl dire;z ceauacolodou cadavre.
81

Thomas puse mna pe bra uls ui-lntreb aspru: Po is-o faci? Allenby z ri o siluet fug rit , mbrncit i m tr it pe pasarel de c iva partizani. i mut privirea dintr-acolo atuncicnd ipeteleomuluisenecar ntr-obolboroseal . Nu seam n cu instala ia pe care au descris-o cei de la Spionaj,r spunsegtuit.Vafinevoiedeonc rc tur mult mai mare. Se uit la caporal. Aduce i imediat cele dou pachete roii! I se adres apoi lui Thomas: mi va lua o jum tatedeor ,vede idumneavoastr ... Maiorul l pironicuprivirea,cufataattdeapropiat de-a lui Allenby,nctacestaiputeasim iefectivfuria. O jumtate de or? Nem ii vor fi aici n cel mult zece minute! Unomvenialergndprinfumi-isporov icevaluiThomas la ureche. Avem necazuri cualupadepatrulare,rostimaiorulpeun ton neutru. M voi ocupa eu de asta. Apoi vorbi ncet, r spicat, de parc s-ar fi temut c Allenby nu va prinde semnifica ia cuvintelor sale: C pitanul ambarca iunii i-a nchipuit,probabil,c raidulaieitprost. Locotenentullprivi int . Astacred ieu, dup cumdecurglucrurile! Seuit n jur atuncicndunalt ip tnsp imnt torisfredelinerviicaun fiernroitnfoc.Nu-ipute icontrolapes lbaticii tia? Thomas f cu un pas napoi i, din ntmplare sau n mod voit, l s gura evii pistolului automat ndreptat spre pnteculluiAllenby.Weeksisoldatulseholbar laarm cu onelinitesubit ,deparc nule-arfivenits cread c era posibilaaceva. Tuaigrij demisiuneata.Eum voiocupadevas.
82

Ochiiistr luceaucanitepietrepre ioasepefa annegrit . Apoiser sucipec lcieiplec . Allenbyatept pn cesim ic puteas articulezedinnou cuvintele. Du-teiajut -ipeceilal icunc rc turile,Weeks! Se sim ear udinpricinacelorv zuteiafurieineomeneti a lui Thomas. Genistularunc dou s cule epeum ri-lurm peAllenby maiadncnconstruc ianc neterminat . Praful i fumul din interior ascundeau binevoitoare o parte dincarnaj,ns acoloundegrenadeleif cuser f rmepe ap r tori, urme mari de snge mnjeau pere ii ca nite spectre ncremenite. n lumina slab , sngele ar ta ca gudronul. Allenby se apuc de lucru; mintea i se lupta cu tr irile nemaincercate pn atunci, concentrndu-se asupra trebii pecareocunoteaattdebine. Auzi pe cineva dibuind drumul c tre el i, f r s se uite, tiuc esteMaroca. Spune-le oamenilor t i s evacueze satul. Toat lumea afar ! Italianul nu r spunse nimic i locotenentul se r suci pe genunchi,ad ugndcuduritate: n clipa asta! C ivapucaimarinari nir pelng ei,pentruaaeza nc rc turilesuplimentarelng instala iaacoperit depraf. Allenbyiurm ricumlepotriveauilefixauundetrebuia. Altfel, i voi arunca n aer peto iainotri,conchiseel. Grupul de solda i se pierdu n masa celorlal i, iar Allenby auzi c nitul mitralierelor i al putilor. Dar sta nu p rea unlucruimportantsaucares -lpriveasc peelnvreunfel.
83

Marocarnji,ncercnds rd : Glumeti,h? Nu glumesc deloc. Locotenentul se scul n picioare i-l v zu pe Weeks ridicnd amenin tor automatul. Germanii ar fi putut s apar pedrumuldecoast noriceclip ,cucondi ias nufi fost complet surzi. Maroca i plimb privirea de la gr mada de explozibil la colacii de fitil de la picioarele lui Allenby. Italianulscutur dincap. Etinebun.Semaimblnzipu innclipancare locotenentul se aplec deasupra detonatoarelor. Voi face tot ce pot. Allenbysen pustide-a lungul pardoseliii-lapuc dehaina mpu it . Sunt oamenii ti, pentru numele lui Cristos! Nu- i mai pas ? Marocasesmuciiolu lagoan dincl dire,deparc s-ar fiateptatcaenglezuls -lmputef r cru are. Allenbyipriviminiledestuldeferme. Eradetaat.Poate c d duse coltul, dup cum se spunea atunci cnd treceai dincolo de limit . Speriat de bombe. Gndul l f cu s zmbeasc ,darsecontrol instantaneu.Dac voi ncepe s rd, nu voi fi n stare s m mai opresc. Unmarinarseholb pringauradinzidi-lv zustndlng explozibile. E timpul s-otergem!spuseacesta,cuprivireaa intit la explozibil. Pe bac sunt preg ti i s aprind fitilele cu efect ntrziatnmomentulncareda icomanda,domnule. Alte mpuc turi i o pal mare de foc pe ridic tura de p mnt,acoloundeuntrasoratinsesecinetiecerezervor
84

de carburant. Allenby se uit n sus, spre nori. Brusc, se f cuse ziu . Cenuie,r coroas ,darziu . Gloan eleuierauprincl direilocotenentullv zupesoldat c zndcufa alap mntf r niciunscncet. Weeksfugis -l ajute, dar Allenby l opri. Degeaba. Stai pitit! n scurta sa via v zuse destui oameni mor i, ca s recunoasc uncadavru. Dintr-o dat , se trezir singuri n toat construc ia, cu excep ia cadavrelor. Chiar i marinarul se f cuse nev zut. Allenbysescutur pentruaseaduna.Uitases ntrebede Frazer.Seuit lasoldatulmort,cufa atuciurieizdrobit n c dere.Cineera? Weeks vorbi ncurcat: Aud un vehicul, domnule, mai mult ca sigur un tanc ori un transportorpeenilede-al Pirpiriilor. Allenbyncuviin dincap.Auziseielzorn itulndep rtatal enilelor. i i se spusese s instaleze nc rc turi cu efect ntrziat. Germanii aveau s la scoat fitilele n cteva minute, mul umit maiorului Thomas i afurisi ilor lui de alia i. D fuga jos, la dig, Weeks, i spune-Ie c voi detona nc rc turilechiareu.Cndexplodeaz ,declaneaz -le pe cele de pe bac, ne-amn eles? Weeksnusemic inicim carnul s capulnjos atunci cndunglon seizbideinstala iadinspatelelui. R mncudumneavoastr ,domnule.Pentruoriceeventualitate. Allenby se repezi la el furios, dar se potoli brusc. Aceeai ncredere calm pe care i-o ar tase i Hazel. Pe care o
85

avusesepn n ultimaclip . De ce nu? ncepus desf oarefirul,cuWeeks inndu-sedup eltot drumul. Seauzeauacummaimultempuc turi,mitralieredeunalt tip,probabilceledepealupadepatrulare.Ce-arfifosts plece ambarca iunea f r ei sau italienii s -i tr deze i s treac de partea inamicului, mpiedicndu-i s fug ? Thomas s-arpierdepe rmulinsuleicuMarocaipartizanii lui,iarcomandoul...Senfior .Germaniiarfif r mil dup cele ntmplate. E suficient de departe, domnule. Allenbyngenunchedinnou.Z ricucoadaochiuluiolic rire deargint:marea.Arfitrebuits fiealbastr ,aacumarat ntotdeauna n pliantele turistice i n poveti, gndi vag Allenby. Sunte ibine,domnule? Allenbyindes apcapecap.Iar iPoli iaMilitar . I-am dat drumul. Ap s comutatoruli l s capuln jos, n vreme cecoasta erupea ntr-unpotopdepiatr ibeton.Cnd,nfinal,fumul se mpr tie, cl direa era redus la jum tate din n l imea ei,iarinteriorulsepr buisepeste noileinstala ii,asemenea unui mormnt profanat. Allenbyridic privirea. S deanaiba! Weeks se gr bi n urma lui, cu urechile nc asurzite de explozie. Dar nu avea ochi dect pentru Allenby. Locotenentul palid i ciudat de hot rt, care arareori zmbea, dar care g sise timp s salveze c iva sicilieni puturoiatuncicndpropria-ivia seaflancump n .
86

Weeksz ricap tuldigului;doipucaimarinimor ierautr i spre alupa amarat . Cu to ii avuseser mari anse s fie u- cii.Darmareaeraacolo,ipentrumatelotdoarasta conta acum. Locotenentul Frazer scrut pe deasupra paravanului de pe puntep mntulcep reas pivotezendreptulprorei. Crmele!P stra icursul! Auzi murmurul de r spuns al lui Ives i-i mul umi lui Dumnezeu pentrucalmuldepn atuncialacestuia. Opriser motoarele doar o singur dat , pentru a l sa la ap obarc nc rcat cudoisprezecepucaiceurmaus -l ntlneasc pe Thomas i s preia comanda alupei de patrulare italiene. n ciuda concentr rii, desf urarea lucrurilor nu-id deapace.Totulfusesepreanatural,f r s le treac prin gnd c italienii ar putea s -i schimbe vederile. Z ri dra trasorului pe dig i auzi r p itul gloan elor care mprocau pontonul de lemn, unde luase pozi iedetaamentuldepucaimarini. Unplantonaflatlaprorateit strig : Barj ancorat dreptnfa ! Cutoat vitezanapoiambele! Punteasescutur subreac iaimediat amotoarelor. Locotenent-comandorul Goudie i feri ntr-o parte chipul slab,r stindu-se: Trece imaideparte! Stopmainatribord!Frazersenclet cuminiledeparavan, c utnd s -i potoleasc nervii. Jum tate nainte la babord, cincisprezece la tribord. Vasul nainta ntr-o rn , asemenea unui crab, c tre locul unde trebuia s se g seasc noul debarcader i cheiul de m rfuri. Frazer sim i flancul bacului strivindu-se de vasul
87

amarat,iarapoitr gndu-ldup el,cuodgoaneleprinsepe dup crm . Jum tatenainteambele! S-a-n epenitcrma,domnule,r spunseIves. Goudie i se al tur luiFrazerizisencet: Acum nu mai conteaz . Ridic vocea: Fi i preg ti i la prora! Archer, condu-i ct po i de repede pe aceti oameni Ia rm! Canadianul ncerc s nu-i umezeasc buzele cu limba. tia c unul dintre mitraliori se holba la el, cnt rindu-i probabilanselepropriidesupravie uire. Se gndi la Allenby. Mai era n via , sau z cea undeva acolo,r nitgravdeexplozie? Prima fusese oricum puternic , ns a doua p ruse i mai amenin toare.Deparc erupseseunvulcan. Schoonerul la se ndreapt spre mare, domnule! strig plantonul. La pupa-babord! Canadianul nu avea nevoie de binoclu. Partizanii o tuleau. Saucelpu inopartedintreei. Goudieiarunc oprivire. Stop motoarele! Venimaiaproapecas nu-iaud ceilal iiatept pn ce Frazer d du ordinele de aducere a bacului priponit nspre promontoriu.Apoi,rosticuoaptecontrolatecugreu: Schoonerul este pre ios pentru ei. Nu nseamn c i salveaz pieleapersonal ! Frazerurm riprora,careseproiectapestecap tulneterminat. ca un nas crn, al debarcaderului. Aici, dumanul amenaja un chei pentru nc rcarea i desc rcarea navelor rapide cu provizii. M rfurile urmau s fie transportate mai departepeoseasaupecaleaferat .
88

minchipuiamc RAF-ul ar fi rezolvat-o mai ca lumea cu un atac nimicitor cu bombe la sol. Goudieseuit lael. Dup ce o tergem noi, oamenii tia r mn s se descurce singuri. N-amvreacasicilieniis -iaminteasc faptul c bombardierelenoastreaurasdepefa ap mntului satul lor, este?^ ncordarea canadianului crescu atunci cnd bacul se strecur lng betonul alburiu. Cnd nc rc turile din cal urmau s explodeze, probabil c aveau s distrug oricum totacestloc.ianaliz sentimenteleipropria-inep sare l surprinse. Era r zboiul n stare pur , nu privit prin vizorul vreunui tun ori arunc tor de bombe. V zuse o sumedenie de oameni inocen i, care muriser n raidurile aeriene efectuateasupraoraelorLiverpooliSouthampton,nirui i pe p mnt pn ce li se s pa groapa comun . Ei bine, acumerarndulcelorlal i. Stop mainile! Mecanicul-ef cu ajutoarele lui, pe punte! strig el. Oameniis reaupe rm,nfruntecusublocotenentulArcher cupistolulnmn . Frazer v zu cum restul pucailor marini d du buzna s debarce.Cutoateaceleexplozii,eradeateptatcainamicul s reac ionezencurnd. Comandorul se putea ocupa de cei de-aici, dar era pu in probabils fac fa uneidiviziiPanzerdelaPalermo. Motoarelefur reduselat cereilocotenentul auzi zgomotul mpuc turilor i comenzile strigate cu voci guturale. Restul atacatorilor se ndrepta n fug c tre dig i spre drumuldepecoast .Ivescobordelatimon i,cuungest mecanic,tersedeprafcadranulbusoleicumneca. Frazer zmbi.
89

Etimpuls mergem. lz ripeERA',mpreun cuceidoifochiti,gr bindu-se pe marginea pun ii nguste. Le era oare sortit s cad cu to ii prizonieri, sau i mai r u? Chibzuise adesea asupra posibilit iideafimpucat,aruncatnaersau scufundat. n Atlantic era un lucru destul de banal. Dar prizonier? S fii mpucatcauncriminal era complet altceva. Fi i gata s v l sa i la p mnt n orice clip , spuse Goudie. Ar putea avea cteva santinele prin preajm , n ciuda acestui rahat. Colegul mitraliorului scoase capul din cal , cu apca aezat n continuare sub unghiul de nclina ie regulamentar. Totulegatadedetonare,domnule,comunic el,cuvoce foartecalm . 1 Engine Room Altendant- mecanicul de nlretinere din camera motoarelor (n. tr.). Frazeriscoaseapcaiitrecudegeteleprinp r.Poate c nfondavusesedreptatecomandantulLevam-ului atunci cndsereferiselaaceast brigad . Un marinar veni n fug spre ei, mutndu-i privirea de la subofi erulGregsonlaGoudie. Tocmai l-am v zut pe domnul Allenby, domnule. Gfia, vorbind cu respira ia ntret iat . O s arunce singur n aer toat aezarea.Ar mascuelmatelotulWeeks. Goudiellu dinscurt: i maiorul Thomas, ct de departe-a... i control neliniteabrusc .Trebuies pornimimediatnc rc turilecu efect ntrziat. Cnd tia de aici o s sar n aer, cu siguran vomaveamusafiri. Frazerlapuc pemarinardebra .
90

ncestareseafl ,omule?Nutiecerisciasum ? Acesta ridic din umeri, fericit c era departe de locul exploziei. Capiatra,domnule,aaera.Maimareminunea. Euvoiateptaaici,ncazc ...spusecanadianul. Goudieif cumarinaruluisemncucapuls plecei-l trase pe Frazer deoparte. N-avem timp de gesturi eroice. Te duci pe dig i preiei comanda vasului. Dac mai este ntreg, ad ug el cu am r ciune. De-asta etiaici. De rest m ocup ihot r sc eu, ne-amn eles? Frazer l privi cu furie. Cumspune i,domnule. Locotenent-comandorul vorbi aproape ca pentru sine: Mereuncearc s -idemonstrezecteceva.Apoi,c tre subofi erul Gregson, care atepta: Cnd, sau mai bine-zis dac vom ajunge s debarc m pe continent, n Italia, va trebuis nv ms -iurmpetic loii tiadac vomvrea s trecemidincolo de afurisitele astea de plaje! Gregsonist pniunrnjet.lcunoteapeGoudiedesuficient vreme pentru a recunoate semnele. Un bun ofi er, darunnemernicdac -itreceaipedinainte.Nuuitaniciodat nimic. Unmarinarcareezusepeexplozibilelstrig : Cep rereaideasta,PO? Eu n-am niciodat p reri, fiule. Las gnditu' pe seama cailor,c aucapu'maimare,m -n elegi. Marinarul, n vrst de optsprezece ani, oft . Stlp de cazarm ,vaidecapulluideruginit!N-aveacec utaaici cu noi.
91

Frazer o lu de-a lungul debarcaderului. Dou cadavre z ceauntinsepespate,lng ogheret depaz vopsit n dungi. Armele i cizmele li se furaser , iar unul dintre ele p reas seholbezelaFrazer,implorndu-lparc s -i redea via a.Amndou aveau gtul t iat. Canadianul se duse cu gndul la pumnalele lucitoare de pe puntea vasului de patrulareitalian.Lesim easuficientdeaproape,cavederea lors -itransmit for aigroazapecareleprovocau. Locotenentul l v zu pe Archer, mpreun cu doi marinari narma i,ducndu-lpeunuldintrepucai.Acestaerauor r nit,cuunbra imobilizatdeunbandajtrecutpedup gt. n ciuda evidentului pericol prin care trecuse, o igar i atrnanonalantncol ulgurii. Sublocotenentul l privipeFrazercupruden . Neducemlaalup ,domnule. Da. Este obiectivul cel mai important. Unul dintre marinari i r suci uor capul pentru a trage cu urechea. Tancuri pe drum, domnule! Archerseuit lael. n orice caz, unu sigur. Gesticul cu pistolul.Asta era tot ce ne mai lipsea, naibii! O mn de pucai din Marina Regal trecu n fug pe lng ei, unul f cndu-i semn cu degetul mare ridicat camaraduluilorr nit. Doi de-ai notri i-au luat-o! Coborm nspre dig! strig acesta. Frazer pomi mai departe, luptndu-secaochiiiurechilelui s accepte pocnetul amenin tor al mpuc turilor i faptul c detaliile de teren ieeau mult mai clar n eviden la lumina cenuie. ntr-oor aveas fieziu n toat puterea cuvntului, indiferent de grosimea p turii de nori. Dac
92

reueau s urneasc alupa de patrulare din loc, aceasta urma s scoat cel mult optsprezece noduri pe or , cu condi ias nufifostsabotat cumva.Rev zungrab harta cu ochii min ii. N-aveau s ajung prea departe nainte ca Pirpiriiis pun mnapeei. D du col ul limbii de p mnt n care inginerii constructori s paser debarcaderul i v zu digul, iar nspre cap tul lui, alupa de patrulare, la care se ateptau s fie primi i cu bra eledeschise. Toat lumea tia c , o dat ceAlia ii aveau s debarce n Sicilia,iarapoinItalia,singuriiitalienicarearr mneloiali Germaniei ar fi cei afla i de cealalt parte a liniei frontului. MaiorulThomaslconvinseseprobabilpec pitanulambarca iunii c va fi bine recompensat pentru brusca lui schimbare de simpatie. Archerp ealng el. S-a terminat, spuse acesta. Au capturat-o. Frazer gr bi pasul. Era ceva straniu n leg tur cuArcher. Sunase,dezam gitc nuputuses participe. Un puca marin cu fata nnegrit , cu pistolul-mitralier la subsuoar , i ntmpin pe cei doi ofi eri de marin cu un chiot. V st la dispozi ie, domnilor. Cei de la Contact Vizual suntdejaposta i. Frazerurc laiu eal pepunteavasului.Acestaerasuplui gra ios, dar armat numai cu dou tunuri cu teav dubl . C iva marinari le verificau deja i le renc rcau magaziile. Unul dintre ei, pe care Frazer l recunoscu a fi singurul lor semnalizator, cobora pavilionul, cu un picior trecut peste unuldintreitalieniimor i. Preia comanda, sublocotenent! Setrezic ascultancordat.Ateptndaceaultim explozie
93

intrebndu-seceeracunouls uprieten. Archerf cusemncupistolul. L sa inumaicteoparm .Preg ti i-v deridicatancora. ERA-ul i cei doi fochiti ai s i d dur fuga sub punte i, dup numaictevaminutenecesareacomod riicucamera motoarelor vasului capturat, aduser carena la o vibra ie ncurajatoare. Frazer privi ntr-una dintre cabine; era plin de hrtii i documente oficiale. C pitanul vasului, cam de-o vrst cu el, z cea pe scaunul s u, cu un pistol ntr-o mn . n ciuda faptului c un glon i zburase jum tate de creier, mna cealalt ir m sesencletat pefotografianr mat aunei tinere. Fusese oare un sentiment de ruine sau de onoare cel care l oprise, n ultimul moment, s treac de partea atacatorilor? Zgomotdepaipedigivoceaincisiv aluiGoudie: Pirpiriii sunt n sat! Toate armele ndreptate spre cap tul digului. l g si pe Goudie n micu a cabin de cart n care Ives i tn rulsemnalizatorp reaus ocupetotlocul. Locotenentulseuit lael. Doar nu-lp r si ipeAllenby? Goudiearunc oochead ceasuluidelamn . nc rc turile cu efect ntrziat vor exploda n cincisprezeceminute.Vreis sariitunaer odat cuele? Am l sat cte un odgon la prora i la pupa, domnule, interveni Archer. Frazerprivinjurdup vreunaparatdebord,darnuexista dect un telefon. ERA-ulr spunseinstantaneu,deparc ar fi fost lipit de el. Bune motoare, domnule! Numais da icomandaicuplez
94

toat viteza. Frazer privi int prin geamul cabinei de cart. l sim ea pe Ives la timon i putea s aud respira ia neregulat a lui Goudie. Eradestulde r u s p r setionav torpilat ntr-un convoi.Darchiariatuncincercais facicteceva. Atept,rosticalmGoudie. CumaiorulThomascumr mne? Oh,elr mnecupartizanii,nu i-am spus? Nu, nu mi-a ispus. Se r suci brusc atunci cnd dou dintre geamurile cabinei decartsef cur nd ridesuspn jos,mprocndu-i cu cioburipeceicare ineaudedesubtdeparm . Cocaseridic iseprecipit spredig.Oclip ,Frazercrezu c fuseser lovi i de foculartileriei. Voci seamestecauprin larma asurzitoare, iar locotenentul z ri p mntul de pe culmeadelng satnnegritbruscdefumifragmentecare zburau prin aer. Nimeniinimicnuputeasupravie uidup aaceva. Goudie p rea s nu-i poat desprinde privirea de pe norii nvrteji idefum. Astanelas cevamaipu indezeceminute,aac ridica i ancora i fixa i capul spre nord.Altfel am putea fi prini de vreo baterie de coast nainte de a apuca s schimb m cursul c tre locul de ntlnire, spuse el, rec p tndu-i st pnireadesine. Frazertravers puntea;ochiiln epaudeattac utare disperat .iaduseamintedechipulpalidalluiAllenby,acolo, nbunc r,dup cevorbisecupitulicea,iapoi,cndlluase laelacas ,cas -i prezinte pe-ai lui. Da idrumulfrnghieidinfa ielibera iprora!
95

Ridic receptoruliatept s r spund ERA-ul. Uita i-ic vin,domnule!strig semnalizatorul. Frazerprivi int . Laloccomanda!Lua i-i la bord! Atuncicndmarinariidezlegar delabint ultimaparm i cnd motoarele ncepur s transforme valurile n spum , Allenby icroidrumncabinadecart,cuWeeksdup el. Goudie l privi impasibil. Ai ntrziat. A trecut i pe la bac, domnule, se b g n vorb Weeks. Cas seasigurec amorselesuntmontatecorect. Cursul fixat pe nord-nord-vest,domnule,anun Ives. Frazeritrecubra ulpedup umeriiluiAllenby.Acestaera plindeprafidegunoi. Nebunnenorocit,puteais moriaicilaadouanc rc tur ! Allenbyprivipiezilachipulf r expresiealluiGoudie. Nicioans .Amorsaerapus prost. Mai trziu, cnd alupa de patrulare, cu c pitanul mort ce atrna n scaun, neluat n seam de nimeni, i croia drum cu toat viteza, despicnd apa la prora n dou valuri nspumate, oamenii auzir explozia nc rc turii finale. n larg era prea mult ceat pentru a putea vedea ceva, dar zgomotul p ru s z boveasc asemenea unui tunet zguduitor pe deasupra dealurilor. Allenby sedusen spatele cabineide cart iprivin susIa pavilionul alb, pe care semnalizatorul l g sise chiar n fietulcu pavilioaneal italienilor. S -lfi folosit oareiei tot pentru a induce n eroare? Spers sefisalvat,spuseel. tia c al ii de-acolo n-aveau s n eleag , chiar dac
96

Weeksvarelatamaitrziuistoriaculuxdeam nunte.Cum l amenin ase pe conduc torul partizanilor c l arunc n aer dac refuz s -i avertizeze pe s teni. Ei ar fi f cut-o pentrunoi?Zmbi,ifataisedestinse,f r niciunsemnse oboseal .Pu inprobabil.Darmeritase. Urm rip mntulmistuindu-seprintrestropiiceat ,apoio raz desoarecarereuises str pung noriijoi.Eracai cndaifidezamorsatomin iaifif cut-oinofensiv .Dup ce terminai, dup toat sudoarea nelinitii i frica nfior toare,nudoreaidects fiisingur. Pierdut n mijlocul celorlal i, n vreme ce nava str b tea mareaagitat ,Allenbyeratotsolitar. Z ri doi pesc rui cum se roteau pe deasupra catargului. Am fcut-o. Am reuit nc o dat. 6.Onoaptedepomin Soarele str lucea necru tor pe deasupra corturilor i vehiculelor recuperate aleDetaamentuluinaval75.nmicul golf, mul imea diverselor nave, printre care i alupa de patrulare italian capturat , lncezea aproape nemicat . Doarcatargeleistructurilesuperioarep reaus semite, nvremecenavelemo iaulasoare. Allenbyitrasecozoroculepciimaipeochiiprivilungla vasele ancorate n port, ntrebndu-se cum era posibil ca at iaoamenis steaascunintr-un asemenea loc sterp. Se uit la alupa de patrulare italian i i aduse aminte cum el i Wdeks fuseser ridica i la bord n ultima clip , cndnavaseaflapepiciordeplecare.Ces lbatic exultare l cuprinsese n momentul n care fusese b tut pe umeri i felicitatnguramare!Acump reamaimultunvis,cuunele frnturiviiinsp imnt toare,cualteleamestecateivagi. Fugalordinsatsepetrecusef r vreunincident.Astaerai mai greu de n eles dect faptul c ajunseser pe pozi ii nerepera i. Tocmai la timpul stabilit, dou distrug toare
97

puternice i cteva nave de alimentare pentru bombardierele cu raz mare de ac iune f cuser cerc n jurul lor, pentru a le asigura ntoarcerea la baz . n clipele acelea,Allenbyapreciaseescortarealorcapeoeviden iere a importan ei, ca pe un gest care s marcheze ceea ce nf ptuiser ei. Goudie ateptase pn ce alupa de patrulare fusese amarat iabiaapoincepuses pun pre peastfeldeidei. Se descurcaser bine, dar adev ratul motiv l constituise distragerea aten iei inamicului de la o alt parte a coastei siciliene, nu spusese care, unde s se poat desc rca n voiearmeimuni iipentrugrupulprincipaldepartizani.Au nevoie de armament ca de aer. La oameni ca Maroca..., scuipase el numele italianului,... n-ai cum s te-atep i s luptecuputidevn toareilope i." Coasta nord-african odat z rit ,Frazeroprisemotoarele i i nmormntase pe italienii care muriser pe mare. Allenby se ntreba dac mai tia cineva c , nainte de a-l arunca pe c pitan peste bord, canadianul i b gase fotografia so iei sau a prietenei sub uniform i-i nchisese nasturii. Allenbyridic margineapnzeidecortiintr aplecndu-se. Aeruldin untrulntmpin cantr-un cuptor. Frazer st tea uor nclinat deasupra unei oglinzi i se b rbiereacumaxim concentrare.Nuaveadectsandalele n picioare i englezul l v zu apucnd la repezeal un prosopitrecndu-i-lnjurultrupuluibinef cut.F cuseun gestautomat,f r asesim istnjenit.Allenbylmaiv zuse odat iitiaarsuramaredepeold,asem n toareunui pergament aspru. Frazer sesiz expresia de pe chipul camaradului s u i ridic dinumeri. Dinobinuin .Scuz -m .
98

Allenbyseaez pepatuldecampanieiseuit lael. Cumaic p tat-o? De obicei, englezul era retras, chiar timid, n ciuda pericolului zilnic pe care-l accepta ca pe un lucru de la sine n eles.Dar,prinfirealui,Frazerf ceas par uoar pn idest inuireauneiconfidente. C pitanul nostru a ncercat s treac prin dreptul unei naveincendiatentimpulunuiconvoisprevest.Meritas te aflisubcomandaunuiomca sta.De ineadou stele,cai noi acum. De obicei trecea drept al naibii de grijuliu, un as n mnuireavasului.Poatepentruc eravorbadeuncargou. Naviga tot sub pavilion canadian i probabil cunotea pe cineva de la bordul acestuia. i scutur briciul n nisip. n fine,certestec ne-am izbit de el, iar apoi ne-aizbitodat i marea; ne-am aprins i noi. Privirea i se pierduse n dep rtare,dincolodeAllenby.P reas sefintorsacolo,n Atlanticul rece, unde combustibilul ardea, iar oceanul nghi ea b rci de salvare i oameni cu s lb ticie. Pn la urm am fost cules. Dei n-au sc pat prea mul i. i d du jos prosopuli examin carnea brutalizat cuun sentiment asem n tor urii. Se spune c am avut noroc. Cred c am avut. Z ri scrisoarea din mna luiAllenby. Veti de-acas , norocosam rt! Englezulncerc s-oascund .Nuisep reacorectcaels primeasc vreoscrisoareiFrazerniciuna,culunile,chiar dac ,pn laurm ,sebucurauamndoideea. Delamaic -mea. Frazersetersepeobrajicuprosopulf cutomoiog. E-n ordine? Tata nu se simte prea bine. Era ciudat c mama lui men ionase asta. De obicei scria desprecumsedescurcau",conformexprim riiei.
99

Insist s -ifac gardalapompieriivoluntari.S -iaduc prinosul. Gura i se strmb ntr-un zmbet trist. Nu-i uor doar cu un singur picior. Frazerseaez lng eli-l privi gnditor. Nu poate fi prea distractiv s stai n fiecare noapte pe acoperiul vreunei fabrici sau mai tiu eu unde i s te uiti dup bombeleincendiare,ei? Allenby d du din cap aprobator. Probabil c era bolnav pe bune.Altfel, mama sa ar fi trecut faptul sub t cere. Ca s nu-ipricinuiasc luigriji. M ntrebctnevormaitineaici,ziseFrazer.mi vine s-o iau la goan pe t rm, unde-oi vedea cu ochii. Chiar i Soussearaveafarmecdup groapaastadegunoi. Allenbyseuit lael. Nu mi-ardispl ceaideea. Aivreoprieten nAnglia,Dick?lntreb Frazerlinitit. Allenby se ridic n picioare ca pentru a aranja marginile pnzei de cort. Nu n mod special, adic ... adic nu ceva stabil. Se uit disperat Ia Frazer. Iar m port aa, Keith. Nu, n-am nici o prieten .Onot dendr zneal sestrecur nglasullui.Am avut cteva ocazii, dar nu pe cea care trebuia. Frazerncuviin dincap. Caimine.Simtc ,ntr-unfelsaualtul,num integrez. Allenby i mut privirea. Canadianul, cu nf iarea i cu situa ia lui, n-ar trebui s ntmpine nici o dificultate. Dac ns avea i sentimente puternice pentru persoanele respective, asta era alt poveste. Allenby nici m car nu atinsesevreofat ,nafar denitembr i rinereuiten cine tie ce cinematograf i de acea apropiere periculoas de so ia ofi erului comandant. Chiar i acum l mai treceau
100

sudorilecndiaduceaaminte. Niciunuldintrecamaraziis inup reas aib vreunnecaz deacestfel,segndiel.Iiascultasepemarinariimaiales pe cei a- fla idegard ,nlungilezilencaredragaumine. De cte ori se ntorceaulaborddup opermisie,oameniii trmbi au cuceririle. Familitii p reau a fi mai nvedera i dect al ii. Poate c se temeau n sinea lor s nu contracteze vreo boal ngrozitoare. Marinarii f ceau chiar i glume pe socoteala acestora. A luat o doz " ori a luat barca din mers"... nu erau impresiona i de riscuri. n cabinele de cart, subiectul fusese acceptat ca atare. Dac vreun ofi er era scos subit din circula ie, se spunea despre el c s-a dus pentru o vreme la Vila Trandafirilor". Halal nume pentruoclinic VD1! VomplecancurndnSicilia,ziseAllenby.Sespunec pestetotsuntmasatetrupeinavededesant. Frazerr spunsecuam r ciune: Marina lui Prothero nu prea v d s se nghesuie, nu eti de acord? Marginea pnzei de cort se d du Ia o parte i locotenentcomandorulGoudiep in untru.Ar tadeparc str b tuse pe jos kilometri ntregi, iar pantalonii scur i kaki i se nnegriser detranspira ie. Cuexcep iacomunic riloriachestiunilorderutin zilnic , acesta fusese v zutmairar.Aveaofigur tensionat iera mereucucapsapus . Remarc goliciunealuiFrazercuogrimas . Arfidepreferats tembraci.Altfel,uniib ie ios cread c voidoisunte ipefelie. 1 Venerenl Diseases - boli venerice (n. tr.). Allenbysembujor . Edoaroglum nevinovat ,Dick,spuseFrazerpeunton
101

neutru.Lescoate ipeband ,nu-iaa,domnule? Goudieseaez peocutie. D -micevadeb ut,dac etibun. Allenbyiturn unpaharrascuginsimplu.R maseuluitde modul n care locotenent-comandorulld dupegt. Strnge i-v echipamentul,zisentr-un trziu Goudie. Tot. Nemut m. ntinsepaharuls i-lmaiumpleodat . Potndr znis ntrebncotro?vrus tieFrazer. Plec mpestedou ore,aac nuenici unpericoldac v spun. i mut privirea de la unul la cel lalt. Mergem n Gib1. Ne duc yankeii cu avioanele lor. Frazer'seridic npicioare. Veni iidumneavoastr ? Goudiesorbiginulaproapecus lb ticie. Se pune la cale ceva mare. Mai mult ca sigur. Bine, rosti Allenby. Ceilal i doi i ntoarser privirile spre el i locotenentul se uit np mnt. Mie... mie mi place mult n Gib, bigui acesta. Goudie izbucni n rs. Nu te ataa preamult de el, b iete. M ndoiesc c vom z bovi pe-acolo. n regimentul sta exist tendin a de-a o luadinloclaprimacomand . Stareadespiritseschimb dinnou. n orice caz, mpacheta i-v efectele i fi i preg ti i. O s trimitc ivaoamenis vilencarcecndsosetecamionul. i terse gtul i-i examin cu dezgust degetele ude. A dracului c ldur ! Pun pariu c ia dinAfrika Korps sunt al
102

naibii de ferici i s se care de-aici. Nu m-ar mira ca la ora astas lefirezolvatpetoatefecioareleoacheedinNapoli. Allenby se ab inu de Ia orice comentariu. Goudie nu prea mai avea haz. Nici un haz. ' Gibrallar (n. tr.). M ducs -idauluiArchervesteaceabun ,spuselocotenent-comandonil. Enecesar?bomb niFrazer. Duclips deofi eribuni.Zmbi,dezvelindu-idin iifoarte albi pe chipul bronzat. i n plus nu e aa de nchipuit ca unii. Plec i umbra sa profilat pe pnza cortului se retrase n luminaputernic asoarelui. Frazeripip iincontientarsura. Nenorocitul! spuse el calm. Ce l-o fi f cnd s se poarte aacinete? Inten ioneaz s isegudurelapicioare. Frazer surse. Atuncis tiic i-areuitdeminune. Allenby cercet cu privirea cortul lor mic i i aminti de clipele petrecute la baza zidului uzinei, cnd l p r sise orice speran de a mai revedea acest loc. II urm ri pe Frazer, care i ndesa lucrurilentr-ovaliz . P rul ciufulit i venea n ochi. Aveau s fie n continuare mpreun , indiferentdeceurmas lisemaintmple. Ajunser n Gibraltar chiar nainte de apusul soarelui. n ciuda palidei lumini crepusculare, atunci cnd avionul supraaglomeratcotiiplonj abruptnsjirepistadeaterizare,lise nf i opriveliteimpresionant .npeisaj,bandadebeton nup reas ocupemaimultlocdectoblan delemn. Cu creasta ei col uroas , poleit de lumina soarelui
103

sc p tat, Stnca ar ta ca un simbol al indestructibilit ii, crendnsufletuloamenilorsenza iadetr inicie.Str zile,i ele, d deau impresia de ceva compact: o mas uria de figurinkakiialbastruipetreceaulantmplare permisiile de dinaintea viitoarei ofensive, iar apoi a urm toarei. n afar de cteva femei maure, nfofolite din cap pn -n picioare, nu p reau s existe prea multe reprezentante ale sexului opus, deiAllenby auzise c ar fi fost nite pitulici. Dac era aa, atunci ele aveau de unde alege, se gndi b rbatulcuinvidie. Goudie iei n tromb dintr-un mic birou i privi nite marinaricarec raubagajele. Eaici.Trebuies neducemimediatlael. Cine,domnule?ntreb Allenby. Goudie scutur dinumeri. reful. IIurmar pn launcamionkaki. Probabilc Protheroaavutunavionnumaipentruel,f r nghesuial ,ei?constat Frazer. Allenby zmbi. La ct e de mare... Frazer, care vizitase Stnca de cteva ori atunci cnd f cuse parte dintr-un convoi de curs lung spre Ceylon i fusese nevoit s realimenteze n Gibraltar, i ar t lui Allenby fortifica iile i tunurile grele. Dar, p trunznd mai adncnsistemuldeap rare,sev zuobligats admit c era complet derutat. n cele din urm , ajunser ntr-un coridor, unul dintre multele tunele care, n decursul anilor, fuseser s pateadncnStnc . Aicierar coare,dup transpira ia,prafulidisconfortuldin avionul al c rui pilot trebuie s fi fost la vremea lui cu siguran cascador.
104

Liseexaminar nmodrepetatpermisele,fiindcerceta ide priviri curioase; Frazer se pomeni ntrebndu-sec ial iifuseser aduinacestloc,canitemieilat iere. Gazdele i poftir ntr-un birou puternic luminat, cu pere ii netencui i,pavoaza icuh r iifotografiiaeriene. ComandorulAubreyProtheroleveninntmpinareid du mnacueinordineastrict agradelor. Era mbr cat n alb, iar pantalonii scur i pe talia sa masiv l sauimpresiac arputeafifolosi ipepostdecort. Mai era prezent un al doilea ofi er, un c pitan plin, cu DSO[7]i alte decora ii pe uniforma imaculat . Slab, cu o figur devulturipalid,ncompara iecuProthero,deparc n-arfiv zutdectrareoriluminazilei. Comandorul l prezent cu gravitate: c pitanul Jocelyn Heywood, ef de cabinet pe lng ofi erul de comunica ii, ns rcinatcuOpera iunileSpeciale. Frazer l studie. Era o persoan important , aa c orice misiune li s-arfincredin aterapem sur . Se ntreb cumsesim eaProtherosubcomandaunuiadin armata regulat , n leg tur cu care fusese att de intransigent Ia prima lor ntlnire. Se aezar cu to ii, Prothero pe marginea unui birou. Probabilc nuaveancrederenscauneletapitate. C pitanulHeywood spuse: Am citit toate rapoartele despre recenta voastr operaiune.Pentruunii,afostprima,ziseel,oprindu-iprivireao clip asupra lui Allenby. Rezultatele s-au dovedit satisf c toare n majoritatea privin elor, iar pierderile minime. Allenby ascult vocea calm , potolit , a c pitanului n timp ce acesta se referea la tr s turile principale ale raidului. Ins n mintea lui i revedea pe genistul secerat printre
105

ruine, pe inginerul din tab ra duman njunghiat de partizani pe pasarel i pe cei doi pucai marini care muriser pedig.Minime.Doaratt. Totui - Heywood l privi scurt pe Prothero -, sunt cteva aspecte pe care vreau s le men ionez. Dumneata, locotenent Frazer, ai fost refractar la ordinul de a pomi la drum f r s atep i revenirea domnului Allenby. nc p narea dumitale ar fi putut pune n pericol ntreaga opera iune.Loialitateaesteceamaifrumoas calitateaunui b rbat.Rela iilepersonalecaredevinpreaputernicesuntcu totulaltceva.S iiminteasta,da? F r s sentrerup ,sentoarsespreAllenby. Dumneata n-ai fost de acord cu maiorul Thomas, mi se pare. Allenbysembujor . Am crezut c procedeaz nebunete, domnule. Nu puteam s ap s pur i simplu un detonator i s arunc n aer un sat ntreg. Erau oameni n casele-alea..., spuse el cu ovocestins . Heywoodcl tin dincap. Aa mi-am i nchipuit. Dar te aflai acolo cu o treab , la careteoferiseivoluntar.ls get cuprivireapeGoudiei ad ug t ios: Maiorul Thomas a f cut i el un raport am nun it. Goudieisus inufuriosprivirea. Nu-mi dau nici mucii pe ce-a spus Thomas! Protherosel s nfa . Ce-ai zis? Locotenent-comandorulr spunsef r sfial : mi pare r u, domnule, dar omul sta, Thomas, e atins zdrav n.Eunuciga.Am fostcueldestul vremecas v d
106

ct pl cereiface. Frazer se uit la c pitan, ateptndu-se s explodeze sau s dea ordin ca Goudie s fie arestat pentru ieirea lui necontrolat . nschimb,Heywoodntreb : DecndetidumneatalaOpera iunileSpeciale? De optsprezece luni, mi se pare. Iar nainte de asta te-ai dovedit un ofi ercurajosiplinderesurse,attaici,ctinCanal[8]. Maimultnicic seputeaceredelaunom. Goudielprivifix,f r expresie. Dac vre i s spune i c am nevoie de odihn , domnule, c am luat-o razna... Eu sunt cel care decide ce va trebui sau nu va trebui f cut, da? Se aplec uor, confirmnd cu aceeai voce foartecalm :miplaceini iativa.Dus preadeparte,devine insubordonaresaumair u. if cusemncucapulluiProthero. Continu ,dac etiamabil. Comandorul se uit la cei trei ofi eri cu ochii lui mici, str lucindpericulospefatasaviguroas . Luna viitoare. Alia ii vor debarca n Sicilia - Opera iunea Husky[9]. i c ut din priviri superiorul, ca i cum s-ar fi ateptat ca acestas -ipun sub semnul ndoieliincredereape care o ar tanprivin areuitei. Saupoate,segndiFrazer,ncercas dreag ceeacestricase Goudie, prin izbucnirea lui, ori chiar modul n care Thomas se ocupase de raid. Protherocontinu cuvoceasaputernic : Germanii vor ine cu din ii de Fiecare metru de p mnt, aa cum au f cut ntotdeauna. Alia ii lor, n schimb,
107

indiferentdecegndeteMussolini,odat pus nmicare liniafrontului,abiavorateptas treac departeacealalt . Frazer se gndi la tn rul ofi er italian pe care l nmormntaser n mare. Vor fi fost mul i ca el. Iar fata din fotografie,ceaveas sealeag deea? Cei care vordatonulprinexemplullortrebuies fieconduc torii politici i corpul ofi erilor. Li se cere un curaj pe m sura convingerii c vom ctiga runda final . C ci dac st pniilorgermanidescoper ceaudegnd,Gestapoulva aveagrij s fiepedepsi i promptingrozitor. C pitanul Heywood se aez picior peste picior, ca i cum arfidevenitner bd tor.Protheroprinseapropoul. Exist unastfelde ofi er dincomanda efectivelor, despre care se spune c i la ora actual e inut de Gestapo sub observa ie. Un ofi er ct se poate de respectat, provenind dintr-ovecheialeas familieitalian .Evorbadegeneralul GustavoTesini,ac ruidivizieafostunadintrepu inelecare s-au distins la nceputul campaniei din Africa de Nord, nainte ca Rommel s apar pescenadeertului. Frazer se trezi ncruntndu-se. R zboiul din Mediterana, mai ales partea la care participase armata de uscat, era cevadesprecareeldoarcitise.itotui,numelegeneralului isep reafamiliar. Ochii lui Prothero sclipeau canitecioburidesticl . M-am gndit c s-arputeas - iaminteti.GeneralulTesini estesauafostprietencutat lt u.Amn elesc obinuiau s seialantrecerencurselepemare. Frazerncuviin dincap,uimitdevolumuldecunotin eal lui Prothero. Da, domnule. L-am ntlnit de dou ori, pe vremea cnd tat l meu concura pe Onondaga. Cred c era cu vreo doi aninaintedeizbucnirear zboiului.
108

Protherof cusemncub rbialuiascu it ,ieit nafar ca uncol cenuiu. Acela. Dac i manifest f i suspiciunea fa de germani,nprimulmomentprielnic,ntreagaarmat italian va dezerta n favoarea cauzei noastre. Ar fi ca i cum s-ar r zvr tiRommelmpotrivaluiHitler! Surse demne de ncredere m-auinformatc estepreg tit s vin aici, spuse Heywood. Dar asta trebuie s se ntmplenaintede... ...Opera iuneaHusky.Altfel,gestul va fi interpretatcaunactdeprudent dinparteageneralului, motivat de interese personale. Protherorelu peuntonmoroc nos,sup rat de ntrerupere: GeneralulTesiniemultpreaimportantpentrunem i,pentru a se lua m suri contra lui. Deocamdat . De ine o mic insul nlargulcoasteinord-esticeaSardiniei,c ciesteun ombogat,cup mnturiicaser spnditeprintoat Italia. Dar insula a fost totdeauna locul n care s-au retras el i familia lui. Acolo se va afla, va trebui s seafle,cndv ve i duces -llua i. Goudieindrept spinarea. Al naibii de departe, domnule. Heywoodrosticudezinvoltur : Aici, n Gibraltar, sunt dou canoniere preg tite pentru SBS.Seinten ionafolosirealorntr-oalt misiune,darasta a devenit cea mai presant . Sunt prev zute cu rezervoare suplimentare de carburant, iar fiecare echipaj este ales pe sprncean .Odat ceve ificompletinstrui i,ve iducecele dou navelaTunis.Laovitez e- conomic ,artrebuis fi i acolonaproximativdou zileijum tate.Cercet pernd chipurilelorimobile. sta-i tot timpul pe care vi-l pot acorda cas v familiariza icuvaselei cu echipajele lor. Privirea i se opri asupra lui Goudie. Eti cel mai experimentat
109

comandant de MGB pe care l avem. Va r mne la latitudinea ta. Frazer cercet tr s turile ncordate ale locotenent-comandorului. Heywood ar fi putut s gndeasc altfel, dac ar fi fostlacurentcuam r ciuneaacestuiaicufaptulc era,n mod evident,mpinspn dincolodelimitelelui. Generalulaemisdoarosingur preten ie,ad ug c pitanul. S -i aduce i familia i unele efecte personale, altfel nu vine, ne-amn eles? Goudieseuit laFrazerif cuogrimas . Decenu?Cuctmaimul i,cuattmaivesel. Dac cevamergeprostctsunte iacolo,generalulnutrebuie s fie capturat n via de c tre dumani, este clar? ziselinititHeywood. Absolut, domnule, veni r spunsul locotenent-comandorului. Heywoodseridic npicioarepentruprimadat .Erafoarte nalt. Altecomentarii?Arunc oprivireIaceasuldeperete.Am o edin de cabinet n cincisprezece minute. Dori i s m ntreba iceva? Satul, domnule. Au sc pat sicilienii dup explozie? se interes Allenby. C pitanullm sur impasibilcuprivirea. Ovreme,locotenente.ApoiausosittrupeleSSiauexecutat cincizeci de persoane de sex masculin - b rba i i copii. Allenbyseuit pierdutprincameraluminat . Oh, Dumnezeule! Ei n-aveauniciunamestec,coment Frazer.Niciunafurisit de amestec!
110

Goudieilu apcamototolit iseuit int laea. Astai vafacepe sicilieni ipe italieni s -iurasc imai mult pe nem i,nu-iaa,domnule?Afi unzmbetsearb d. Sau asta era ideea de la bun nceput? Heywoodp ispreu .Iseadres luiProthero: Atunci, peste zece minute. Comandorul l atept s ias i le vorbi celor doi locotenen i: Merge is v aranja i.Aminstruituncadets v conduc s mnca iis v sp la i. Cnd usa se nchise n urma lor, l auzir pe Prothero mugind: Nu permit un asemenea comportament, m-ai auzit? Nu dau doi bani pe faptul^ c eti un afurisit de erou, asta nu m -nc lzete cu nimic! n caz c raidul ar fi ieit prost, maiorul Thomas v-ar fi dus pe to i ntr-un loc sigur, pe dealuri... Tu ai fi fost n stare s-o faci? Cadetul tui discret, iar Allenby i Frazer l urmar de-a lungulanc unuitunels patrudimentar. A terminateful? ncremenir amndoiiFrazerexclam : Cunoscaceast voce! Ap ru de dup col , dintr-un coridor, cu c maa alb fantomatic pefundalulpereteluidestnc .Lentinsemna. Ce mod de-a te ntlni! Ofi erulsecundLynnBalfour,cup rulei rocatabiaascuns detricornulcucalot alb ,seuit delaunullaaltul. Trebuia s -mi fi trecut prin minte, spuse Frazer, sim indu-se dintr-odat stngaciipenibil. Nuseateptases-ontlneasc aici,deieractseputea
111

deevidentc peeanu o surprinsese acest lucru. Suntnevoit s m duclatreburi,ziseea.Avemmultde munc . Ne cam da i de lucru aici, la Cartierul General. Redeveniserioas .M bucurc v sim i ibine.Amndoi. E vreo ans s - i ieiliber oor ?ntreb canadianul. S mergemlamas ,eventual? Ealm sur dinpriviri,gnditoare. M ndoiesc. A putea ncerca... P ru s ezite. Dar nu suntpreasigur ,trebuie... M rog,maigndete-te, da? Ar fi dorit s-o ating , s-o apere de ceea ce-o sfia sufletete. Ce mai face pitulicea-intendent cu care am..., ntreb linititAllenby. Femeia l privi. Joanna?Ebine,r spunseeangrab . Eu o iau nainte, Keith, i se adres Allenby tovar ului s u. i zmbi apoi pitulicii. Mi-ap rutbines v rev d. Femeiaseuit lungdup el. S rmanulom!nc sesimtevinovat. L-ai f cut s se simt mult mai bine. Observ cum st pnirea ei de sine se n ruie ntr-o clip i ad ug cu blnde e:I-aispuscumocheam ,n-ain eles?Acum,fata a c p tat realitate. Cineva la care s tin dac se mai ntoarceacas . Eaf cuunuorpasnapoi,cubuzelentredeschise. Nuspuneasta!Terog,nuvorbiaa!
112

miparer u.Z u.Darsuntrealist. Nite voci r sunar de-a lungul coridorului; Prothero i Goudie, care, aparent,rdeaumpreun . Probabilc s-au cinstit, zise locotenentul. Nusesiz bruscadureredinochiieialbatri. Chiar nu pot veni la ntlnire disear , spuse femeia. i urm ri fiecare tr s tur a chipului, ca i cum ar fi c utat ceva. Sau pe cineva. ncerc s rd . i oricum, sunt logodit .Ce-ar zice lumea? Umbra gigantic a lui Prothero se rev rs n jurul lor i acestatun : Ah,iat -te, Lynn! Ce m-afacef r tine? Frazerprivisiluetaeimic islab suprapunndu-se peste umbra comandorului, atunci cnd cei doi apucar pe coridorulcareducealaloculundeurmas se in edin a. La naiba! Goudieveninspateles u. Iar ai dat-o-nbar ,este? Ofi erulsecundBalfourelogodit ,r spunseFrazer.Cine-i norocosul amic? Cel laltlprividin profil. i-ac zutcutronc,ei?Ol s cevamaimoale.Astaafost acum doi ani. Tipul era unul dintre subordona ii mei la Felixstowe. A luat-o ntr-o noapte n largul Crligului Olandei. Frazerser sucibrusc. Dar ea tocmai mi-a zis... Am fost acolo cnd s-a ntmplat, afirm Goudie cu asprime. O schij de tun de pe un E-Boat l-a t iat drept n dou .S nu-ispuic eu i-am povestit.
113

II z rir pe Allenby ateptndu-i, i Goudie gr bi pasul. Frazerprivi int de-a lungul celuilalt coridor, dar acesta era pustiu.Doiani!S tr ietintr-uncomar.Ag ndu-te de-o amintirecaredisp ruseileluasecueapetoatecelelalte. nc din acea zi n Portsmouth, i alungase gndul ntr-un ungher al memoriei. Dar tia c se am gise. Lynn nu era doar o alt fat atr g toare, i nici nu putea fi vorba de ideea unei cuceriri, deoarece, ea nici m car nu c utase s dea impresia c l-ar pl cea. Era deosebit . Iar acum asta. Cum s -i fi nchipuit c ar putea concura cu un b rbat pe care ea l iubea de parc ar fi fost nc prezent s -i mp rt easc speran ele? Umbra nalt a sublocotenentului Archer alunec pe peretele de piatr . Avea chipul nsufle it de curiozitate i ntreb ri. Of,Cristoase!f cuFrazer. Goudienup rus bagedeseam . Ia tfc uit ,sublocotenente!Aipicatexactlatimpcas ne faci cinste. Archer privi scurt nspre Frazer. Totul este pus la punct, nu-iaa,domnule? Ateapt i-ais vezi.Darmaintib uturile. Vocea lui Goudie era ct se putea de voioas i- i venea greu s i-limagineziaacumfusesemaidevreme. Am de gnd s-o fac lat n noaptea asta, zise Frazer. Toat noaptea,dac -i necesar. Goudie zmbi. Bravo ie.C cimine,cinetie? Cioc niturile erau ct pe-aci s -i zdrobeasc easta lui Frazer. Se r zboi s dea la o parte un cearaf nclcit i deschise cu greu ochii n lumina str lucitoare de deasupra
114

capului. ndurase un adev rat comar: fl c ri, oameni ipnd i murind.Gemu. stanueracomar. Se holb dezorientat prin camera mic i de-abia acum n eleseceanumeltrezise;astaexplicatotodat ib t ile din capul lui. Uaeralargdeschis iofigur zburlit ,mbr cat ntr-un halat,adulmecaprinodaiecaunterrierdup vreunobolan. Amcrezutc a imuritnaibiicuto iipe-aici, spuse sup rat b rbatul. Frazerseuit laAllenby,carez ceacufa anjospepatul lui.Puteas fietotattdebineimort,segndicanadianul, i i aminti vag cum aproape l c rase pe acesta la ncartiruirei-ldezbr case.SendoiacaAllenbys maitie cevadiminea a. Morm i i ncerc s -i umezeasc buzele. i sim i limba cuungustcaaluneibuc ipr fuitedepsl . Caredintrevoiecanadianul?insist b rbatuldinprag. Frazerncerc s priceap ceproblem puteafi.Goudiese mb tase cri , iar Archer se luase la har cu unul dintre ofi eriigarnizoaneicarechitises -Iucid . Eu. De ce? B rbatulselumin lafa privindu-l. Eti chemat la telefon, de-aia. La cap tul coridorului. Exact cum se iese din cabina mea. Se ndep rt cu pai mari,ad ugnd:P catc uniinusuntnstares arateceva considera iepentruplantoane! Frazerseridic npicioareioclip crezu c ofi erultrezit din somn se ntorsese, ns de data aceasta cioc niturile erau n creierul lui. i arunc mantaua pe umeri i se b l b ni pn pe culoar. Cu excep ia receptorului care
115

atrnadefir,leg nndu-se ncet, totul ncremenise. Care naiba s fi fost necazul? se ntreb el. S -i fi ieit Goudiedinmin i,sauArchero-ncurcase din nou? Lip i cu picioarele goale pe dalele pardoselii i se nfior . EraciudatpeStnc ;ziuasencingeaparc pn laincandescent ,iarnoapteaeracaghea a. Bjbidup telefonir spunse: Locotenent Frazer la aparat. Asta avusese de gnd s rosteasc , dar glasul i sunase grosiireal,caicumarfifoststr in. iopriprivireaasupraperetelui:numeredetelefon,numei mzg lelileaomiedeoamenicareateptaser unr spuns. Eu sunt. Voceaei i r sun clar n ureche luiilocotenentul pricepu c vorbeaaproape strident. Pe fundal se auzea un vuiet. Un avion. Unde eti? Ai p it ceva? Acum se trezise de-a binelea. Nu primi nici un r spuns i crezu c ea nchisese. Mai ad ug :Vorbete-mi, te rog! A trebuit s te sun, spuse Lynn pe un ton mai temperat. S - i spun... Vocea aproape c i se pierdu n huruitul motoarelor. Vroiam s -mi cer scuze. Am fost groaznic de nepoliticoas .N-aveaideundes tii. Frazeriap s receptorulpe-oureche,iarpecealalt i-o acoperi cu palma, ca s-oaud maibine.Fie plngea, fie era bolnav . Nuteputeaml sas pleciaa,cumafiputut?Aaceva nu se face. ncerc s rd ,darsenec ntr-un acces de tuse. Spune-miundeeti.iimpuneas vorbeasc raricalm. Eraoricum,numaicalmnu.Voifacecumvas ajung la tine.
116

Urm o alt pauz lung i lui i se p ru c o auzea respirnd,c utnds seadune. Nu e posibil, domnule Frazer, trebuie s nchid. Nu mai intrunam nunte.M -n(elege i,r zboiulitoatecelelalte... Ai grij de tine. Ezit . Lynn... Mi-ar face pl cere s te rev d,mult pl cere. Da,spuseeaderutat .Cubine.Of,Dumnezeule,os mi sefac r u. Leg turasentrerupse. Frazer ap s pe furc n repetate rnduri, pn cnd un centralistpi ig iatir spunse: N-o pot restabili, domnule - pe un ton gen chiar i dac avrea".Apelulavenitpefirulscurt.Camcupile. Canadianulaez receptorulnfurc isentoarseagalepe coridor. Spre surprinderea lui, l g si peAllenby eznd pe margineapatuluiifrecndu-se cu pumnii la ochi. Acestaridic privireai-lcercet lung. S-adatvreoforfot ? Frazerscutur dincap. Un telefon. Lynn Balfour. Locotenentul gndi c aceasta b use probabil n cantit i impresionantecas ajung ntr-o asemenea stare. Norocult uc eralacel laltcap talfirului,Keith! Rnji,iarFrazerid duseamac purtancontinuaredoar mantauapus peumeri,carenuacopereanimic. Canadianulseuit sprefereastr intrez ricenuiulzorilor n junii draperiei grele. O trase ntr-o parte iobserv cteva lumini str lucind slab pe cheiuri. Era lucrul cu care te obinuiaicelmaigreuaici,nGib:lipsacamuflajuluioferitde ntuneric.
117

Ii telefonase. Ca s -i ureze noroc sau ca s -i spun adio? La ce se atepta? Lynn i pierduse marea iubire. Era ndoielnics semaiexpun uneiasemeneadureri. Os v maivede i? Sper. Trebuie. Urm ri un mic avion ridicndu-se pe deasupra vaseloradormiteiazidurilorvechialecheiului. Se bucura c ea se afla cu Prothero. Acesta avea s -i poarte de grij . Doar era dintre-ai lui. L s draperia s revin laIoc.MarinaluiProthero. Sentinsenapoipepatibomb nicndn elesec l sase luminaaprins . Prima goarn sfie t cerea. Scoal -te, scoal -te, somnorosule! Chemareablestemat injurat degenera iilarnd. Allenbyseridic nesigurnpicioare.Nueraprimadat cnd remarcafaptulc altcinevaldezbr case. Mi-e foame, spuse el. Frazer se gndi la fata de pe coridorul lung, la felul n care l privise.irevedeaiubitulmortsautiacevaanumedespre urm torulraid?Marjadesupravie uire. Allenby urm ri spaima i nelinitea prietenului s u. tiuse aproapedelanceputcesim eaFrazerpentrufat .Oft i seuit njurdup prosop.Apoiiaduseaminte.Deparc ar fi auzit pe cineva pronuntndu-i numele cu voce tare: Joanna!" l repet , dup care arunc o privire jenat spre Frazer.Acestans adormiselaloc. Dup ct se p rea, fusese o noapte de pomin , hot r englezul. 7. Jupiter Locotenent-comandorul John Goudie st tea pe mica teug
118

acanoniereiiseuitalaceitreiofi eriais i.Plecaser din Gibraltar nainte de ivirea zorilor, mpreun cu o alt nav , iar acum, n lumina str lucitoare a soarelui, Mediterana le d ruia cealalt fat a ei. Marea de un albastru-nchis era perfect neted i doar o linie neregulat la tribord tr da apropiereap mntului. Frazerlurm reapeGoudie:asemeneam rii,iacestase schimbase. Ar ta satisf cut, chiar entuziast. Poate c aceast canonier era ceea ce i trebuia, lucrul la care se pricepeacelmaibine.Ofi erultreierauntinerelbronzat,n vrst de nou sprezece ani, sublocotenentul David Ryder, unul dintre putinii membri ini iali ai echipajului navei. P rea un tip foarte pl cut, i canadianul se sim ea mul umit c Archer se afla pe cel lalt vas, la cteva parme mai spre babord. Canonierelef ceauoimpresiebun ,segndiel.Nuaveau pe ele numere, iar carenele ar toase, lungi de dou zeci i cincidemetriivopsitennegru,d deaumaimultimpresia de nave- pirat dectder zboi. Frazerprivinsprep mnt;undevaacoloseg seafrontiera nemarcat dintreMarociAlgeria.Seputeaaflaoriunde. Pn n prezent, reperaser o ntreag flotil de distrug toare ndreptndu-se spre est i cteva avioane de patrulare. Acestea se rotiser pe deasupra lor, pentru a verifica cine erau i pentru a raporta apoi cum decurgeau lucrurile. Frazer spera c nu tia prea mult lume despre Force Jupiter, cum i botezase Prothero. Se comport bine MGB-urile astea, zise Goudie. Era cu capuldescoperit, iar p rul lui decolorat de soareseunduia n b taia brizei aidoma unui lan de gru. Dac exist nite navecares merite,atunciasteasunt. Frazerseuit pegeamullabazac ruiafusesepictatunir
119

de zvastici. Victimele anterioare ale navei, mndria ei. Vasul nuerafoarte mareiavea unechipajdedoardoisprezece oameni, dar era n esat cu armament ac ionat electric, pentru a reac iona la cea mai uoar atingere: un tun cu obuzedeunkilogram,nfat ,unOerlikondublumontat pe afet,nspate,ipatrumitralieredecalibrumare.Putereade foc plus impresionanta vitez maxim de patruzeci i dou denodurilf ceauunadversar de temut. Mai nti Tunis, pentru a-i umple pn la refuz rezervoarele, apoi spre nord, c tre Marea Tirenian , aflat ntre Italia i Sardinia, una dintre putinele zone n care, pn atunci, nu seangajaser b t lii. Erachiar mai bine, fiindc de data aceasta aveau nevoie ca norocul i surpriza s fie de partea lor. i arunc o privire lui Ives, care st tea la crm , dnd drumul uor spi elor ntr-o parte sau alta, n vreme ce sub picioarele dep rtate sim ea carena puternic . Matelotul p reamul umit,caicumarfimnatambarca iuneapentru a-i testa r spunsul la comenzi. Se deplasau pe pu in cu aisprezece noduri. Atunci cnd cele trei motoare mari, marca Packard, aveau s fie aduse la tura ie maxim , lucrurileurmaus seschimbe. Ives nu b g de seam c Frazerl scrutacuprivirea.Aici se sim ea ca acas . Asta i dorise dintotdeauna. O nav mic ,sentimentulcamaraderieiialutilit ii.nconcep ialui, fusese o greeal abandonarea bacului Siebel i folosirea lui doar pe post de bomb pentru a demola instala iile inamice. O nav era o nav . Ceva la care s ii. Ascult motoarele torcnd. Cei de la antierul naval f cuser o treab bun . l auzise pe Goudie vorbindu-le ofi erilor s i i i f cuse singurop reredesprecumst teaulucrurile.Sespuneac Frazer
120

108eraunnavigatorformidabiliuncunosc tornmaterie deambarca iunimici.Dinctprinsesepn acum,Ivestia c naviga iaeradeimportan capital naceast misiune. Cucevanoroc,arfipututs foloseasc insuleledinpreajma locului lor de destina ie pentru a-i masca prezen a n fa a radarului inamic i a altor dispozitive de reperare, dac or mai fi existat vreunele. inuser sub control ntreaga zon de atta vreme, nct ar fi putut constitui punctul lor slab. Pe dealt parte,nustricas tiic aveaiunpilotdemna-nti. II agrea pe Frazer, primul canadian pe care-l cunoscuse. Allenby se afla n partea opus a pun ii, urm rind prin binoclu cealalt nav . Ives hot r c , dup cte auzise despre el, l pl cea i pe acesta. Se ndoia c cineva ar ajungevreodat s -lcunoasc peAllenby,cuadev rat,nici ntr-o mie de ani. Tunul de un kilogram de pe castelul din fa i schimb brusc pozi ia pe afet, i Ives l v zu pe ochitor, eful de echip Sullivan,f cndunelemiciretuuri. imuc buza.Sullivaneralondonezcaiel.Usc turadin p dure.Eraagresiv,gur -bogat ,unadev ratm sc rici.n afar defochitiideunartificier,Sullivanerasingurulmarinardelabordcaremaiaveaofunc ie.Acestacrescusen BelhnalGreen,nudepartedelocurilepeundeIvesif cea rondul. Noaptea trecut , n Gibraltar, n timp ce se vnzoleau pe vas verificnd muni ia, hrana i proviziile, Sullivanf cusectevaremarcedesprepolitiengeneral,i despre cea din East End n particular. Dup ct se p rea, aflase despre trecutul lui Ives; nici nu trebuia s fiiungeniupentruasta.Oricum,Iveseraobinuit cuaacevaimajoritatearemarcelornuleluasenseam . DarSullivaneraaltfel.Spusesedefa cuceilal i:Suntpui cuto iipeciupeal ,nu-iaa,crmaci?"RnjiselaIves,dar l privise inflexibil.B trnu-meueagentdepariuridestrad nGreen.Nudepu ineoril-amv zutpetablagiulcareface
121

rondul pe-acolo lundu-i dreptu', ca s -nchid un ochi!" Cnd Ives r m sese t cut, Sullivan persistase: Pun pariu c ,dac-afizisastacnd eraitablagiu,aifis rituna-dou , ei?" Ives r bdase prea mult. Nu tiu ce-a fi f cut atunci, dar,dac acumnu-ncetezi, iruppicioarele,clar?"Sullivan lprivise int . sesiznd evidenta for fizic a lui Ives, care contrasta cu firea lui blnd . Deatunci,abiadac simaivorbiser .Iveshot rsec trebuia s fac ceva n aceast privin . Nu era bine s pornetinac iunepurtndcuivapic .njur ngndid du drumul spi elor. Ii permisese navei s se abat de la curs. Din fericire, ofi eriinuobservaser . Allenby se uita la cel lalt vas cu un sentiment de uimire. i auzise adesea pe marinarii de pe dragorul s u profernd insulte atunci cnd vreun MTB sau MGB spinteca apa prin dreptul lor, ntr-o nvrtejire de stropi. i botezaser B ie ii Veseli. Obinuita rivalitate dintre arme, f r vreo urm de invidie. Era palpitant, i t ia respira ia. Pericolul i furi rile aveau s vin , dar pn atunci sentimentul de exuberan era pe ct de real, pe att de molipsitor. Segndilatat ls u.Poatec omb rb tarenu-i strica. No fi fost de glum s te descurci cu ra iile lor am rte, cuget el. n mod repetat, mintea i se ntorcea la pitulicea-intendent din Portsmouth. Frazer m car luase leg turacuofi erulsecundBalfour,pecnd...Sescutur s revin larealitate.Oricum,cerostavea? Era de ateptat s nu se mai ntlneasc niciodat . S-ar fi pututcaeas plecede-acolo,iarels dispar .N-avea nici un rost s se lase chinuit de asemenea gnduri. Dar mai vedea nc n minte ochii ei, i auzea glasul i cuvintele amare. Nu-iputeaexplicanimic.Amintireaacelorsecunde
122

vitalededinainteaexplozieimineiisetersesecuburetele. Telegrafistul,singuruldelabord,carendeplineaifunc iile de semnalizator, codificator i operator radio, scoase capul printambuchiianun : R/T1 de la Able Two, domnule.AvionlaRou2patru-cinci se apropie. Goudied dudincapiaction butonulaflatlng cotullui. Oamenimaimultsaumaipu inechipa ialergar laposturi, n timp ce clopotele soneriilor zdr ng neau prin toat carena. Locotenent-comandorul rosti calm: 'Radiotelcgram (n.Ir.). 1 Stnga (n. Ir.). Modifica icursul,vira isud-est.Semnaliza iAble Two. Aldisu11 c niscurtitelegrafistulanun : Recep ionat,domnule! Goudieiscoaseochelarii. Uite-le!Suntdou bimotoare. Allenby schimb direc ia n care privea cu binoclul. Str lucireareflectat iumpluochiidelacrimi.Deundetia Goudie c sunt ostile? Instinctul, un al aselea sim , dobndit din experien edure? Clipi i fix binoclul pe cele dou contururi micu e. Razele soareluic deaupecapotelecuvederepanoramic alecarlingilor, f cndu-le s par n fl c ri. Acum devenise clar modul n care Goudie d duse ordin s se posteze cu fa a cele dou canoniere. Le oferea o arie de vizibilitate mai mareioans mairedus deafiluatecuasalt. Spuneti-i mecanicului-ef s fie preg tit pentru tura ie maxim , comunic Goudie. i plimb binoclul cu grij . Mamalor!Nulesim eamnevoia! Cotesc, domnule. Vor trece pe la pupa.
123

Facorecunoatere. Goudied dudrumulbinocluluis -i atrne pe piept. Echipajul la posturi, domnule, raport sublocotenentul Ryder. Urm ri, la rndullui, prinbinocluceledou avioane intrnd ntr-unuorpicaj.Me-210, domnule! Dup glas,Frazerb nuic probabillngrijoraunou- veni ii. To i erau veterani, chiar dac pu ini dintre ei trecuser de nou sprezece ani. ns pe orice nav , chiar i pe una micu ,secereacaoameniis apuces secunoasc unii peal ii, s -iafleputerilesausl biciunile.Dar,cumspunea adeseaGoudie,nueraniciodat suficienttimp. Bombardiere, ns folosite pe-aici mai mult pentru recunoatere, i l muri locotenent-comandorul. i muc buza. Cum dracu' le-ofisc patSpilcui ilor? Ceputeredefocau?ntreb Allenby. Goudiel s binoclulnjosiseterselaochi. Mare.Patrudedou zecidemilimetriialtectevatunuri. Poate fi cam nasol. Ad ug : Elibereaz puntea, sublocotenent! 1 Proicclor Morse (n. (r.). idumneata, domnule Allenby! Se ntoarse n mod deliberat cu spatele la avionul bimotor. Nu vreau s tiu toate ou le noastre ntr-unsingurco. Rydererafoartetn r,dartr isedeseoriasemenealucruri. Vino la pupa cu mine. Rnji spre Allenby. S-ar putea s pr duimunu'de- stacuOerlikonurile. P ind cu grij de-a lungul marginii vibrnde a pun ii, Allenby v zu c o pereche de mitraliere era manevrat de matelotul Weeks. Acesta intea prin vizor, dar, atunci cnd trecur pelng el,liseadres : Ceva mi spunea c s-ar putea s ave i nevoie de mine,
124

domnule. Allenbyipusemnapebra . Parc n elesesemc etitorpilor? Erapl cuts -lntlneasc ,indiferentdeceziceimpasibilul c pitanHeywooddespreprietenie. ntimpceicroiaudrumsprepupa,micnddinlocstivele cu nc rc turi de adncime, puntea ncepu s se nsufle easc . Prora se l s n jos, iar elicele i crma se opintir zdrav n n zidul de stropi orbitori. Cele dou nave ncepur s evoluezelantreagalorvitez . Vin! Ryder se opri doar ct s se asigure c evile sub iri ale Oerlikonurilorurm reauavioaneledelupt . Allenbysentoarses priveasc puntea.Luminareflectat i b tunochi,f cndu-ls disting doarunconturneclar. Nenoroci iizboar cusoarele-nfa !Os lepar r u! ip Ryder. Goudie spusese c erau de recunoatere. Probabil c aveau aparate de fotografiat, cu care s nregistreze cele dou navestr inenlivrelelelornegre. Prothero n-aveas fiencntat,segndiel.Poatec raidul urma s fie anulat. i alung pe loc gndul. C pitanului Heywood nu i-ar fi stat n obicei s viziteze teatrul opera iunilor dac nu ar fi fost importante sau chiar vitale pentru invazie. Cuget laizbucnireasubit alocotenent-comandoruluiila felul n care Heywoodoignorase.Poatec ,pentruefulde cabinet, ei reprezentau mai mult arme dect oameni. Consumabile. Primul Messerschmitt se redresase i tura spre ei dinspre pupa, la mai pu in de o sut de metri de suprafa a apei.
125

Aveau senza ia c burta avionului o s tearg n zbor extremitateasuperioar aMGB-ului. Semnalul de tinichea al unui clopot se auzi pe deasupra uruitului motoarelor. Foc! Oerlikonurileioperechedemitralieresetrezir laviat cu unr p it.Trasoareleaproapec nicinusevedeau pe cerul senin. Nuauzir tunurileavionului,darv zur proiectilelemucnd apa, urmele lor naintnd drept spre pupa. Allenby aproape c sepr buiatuncicndcrmasemplnt nap ,carese rev rs pedel turicaprintr-unjgheabdemoar . Pe el,Taylor!D -inenorocitului!tip Ryderlaochitor. Strig tele exprimau doar excitarea s lbatic , nebunia pericolului, c ci mpuc turile i zgomotul motoarelor avionului ialevasuluif ceaucomunicareazadarnic . Avionul urc n for .Allenby v zu trasoarele celuilalt MGB ridicndu-secuobinuitancetineal nel toare,asemenea unor trndave mingi de un rou-aprins. Linia lor m tur spa iul pn la avionul nclinat n viraj i-l nv luir ntr-o es tur defoc. L-au lovit! url Ryder, f cnd semne cu apca deasupra capului, n timp ce o dr unsuroas de fum marca traiectorianesigur aavionului. Cel de-al doilea aparat atac dinspre tribord i, de data aceasta, Allenby sim i cum unele dintre proiectile loveau unul dup altul n caren ori se izbeau de scutul cte unui tun. Goudie modific iar cursul, i tunul de un kilogram intr n lupt , micndu-se cu iu eal pe afetul electric, pn ce ochitorulnumaiputudistingenvizorimagineandep rtat a avionului.
126

Allenby aflase cndva de un tr g tor mult prea entuziast, care, concentrndu-seasupraatacatorului,r sesejum tate din propria-i punte. Locotenentul i auzi pe oameni chemndu-seuniipeal ii.Nu fuseser pierderi.Cinevaalerg s bagenc rc toarenoila Oerlikonuri, dar se ntrerupse pentru a-l bate pe um r pe ochitor. Schimbar privirintreeiasemeneaunorcolaricareaupus ceva la cale. Fiipefaz ! Ryder urm ri avionul de lupt urcnd i ndep rtndu-se pentru a preg ti un nou asalt. Soarele lucea pe carling i lui Allenby i se n z ri c vedea capetele oamenilor din echipajntoarse,cas seuitelaceledou ambarca iunice semicaucuvitez . Observ crucilenegredepearipiiciudatulcamuflajverde de pe fuzelaj. Decolaser probabil din Sicilia. Se duse cu gndul la pilonul r sturnat peste linia de cale ferat , la r p itulmitralierelor,lagenistulcaresepr buisemort. Tunurile se agitar , schimbndu-i pozi ia i fixndu-se iar iasupraavionului,cencepuseunnoupicajuor.Dac pilotul ar fi ncercat s zboarecevamaisus,arfiavutmari anse s fie m tr it imediat de mai multe dintre ele. Allenby auzi vuietul crescnd al motoarelor neam ului, zdr ng nitulbrutal al tunurilor imitralierelor.Aerul era plin de zgomote metalice, stridente, de bufnituri i clinchete, o elulnimerindu-i inta. Apoi,trasoarelemucar burtaavionuluicndacestazbur pe deasupra capetelor lor, n timp ce umbra i se tra de-a lungulpun iicaungiulgiu. Pilotulerafier nit,fienebundefurie,c ci,nciudaconului detrasoarecesoseadinspreambelenave,zbur c treAble
127

Two, aproape sub unghi drept. Ia-l! Rydericni,ncletndu-sedeunstlpdesus inere,cas nu fie azvrlit peste bord atunci cnd crma se opinti din nou n ap .Allenbyi-Iimagin peIveslatimon .Luim carivafi pl cutasta. Able Two se zvrcolea frenetic pe m sur ce inten iile inamicului deveneau tot mai evidente. Trenul de bombe se deschiseasemeneaunorf lcinfometate. Trasoarele mprocau peste tot, pe aripi i pe fuzelaj, ca nitepic turidesngestr lucitoarenb taiasoarelui. Allenbysenclet cuminiledebalustrad . Cristoase Mare! Cel lalt MGB vir strns, disperat, n timp ce bomba c zu cuoncetineal nel toare,lovindu-lnplin.P reac nimic nu se ntmplasesauc fuseseobomb oarb . Apoi urm explozia. Allenby o sim i izbind puntea sub picioarele sale i urm ri uluit cum MGB-ul se cl tin , dar continu s vireze, cu marea ce clocotea n jurul lui. Coca spart scuip o trmb uria de fl c ri, i locotenentul b nui c s rise n aer combustibilul. Focul se mpr tie pe ap sub forma unor dre clare, nv p iate, n timp ce fragmente de vas mprocau de jur-mprejur, pe o raz mare,c zndcaoploaie. Avia ie!Verdepatru-cinci!strig cineva. Tunurileser sucir peafeturilelor,darclopotulr sun din nou i focul ncet imediat. Trei aparate Spitfire nir pe deasupracapetelorlor,cuobinuituluierat. n linitea brusc ce se l s dup ncetinirea motoarelor, AllenbylauzipeGoudie ipnd: Prea al naibii detrziu,nenoroci ilor!
128

F cu un semn cu pumnul spre cele trei avioane de vn toare,cndacesteaselansar asupradumanului.Nu mai era nevoie: istovit, bombardierul intr ntr-un picaj tot maiabruptiloviapacuostr fulgerare orbitoare. Allenby se pomeni murmurnd: Curajos om! Aparatele Spitfire schimbar ruta i curnd devenir doar nite puncte pe fundalul soarelui. De la altitudinea lor, puteauprobabils vad primulavioninamicicoadaluide fum.Dac da,atunciliniavie iigermanuluierafoartescurt . P r si iposturile!Preg ti iplaseledesalvare! Oamenii revenir pe punte. Allenby l z ri pe telegrafist bandajndu-i lui Ives o ran de la ncheietura minii, pricinuit deoschij . Ridica i-ipeoamenii ialabord! ip Goudie.Aproapec zbiera.D -ib taie,Sullivan,d -inaibiib taie! Erau numai ase. Allenby se gndi c sc paser printr-o minune. Echipajul din camera motoarelor disp ruse o dat cu explozia; ceilal i muriser fie din cauza bombei, fie ari de combustibil. C pitanul vasului, pe care locotenentul l ntlnise doar o singur dat , la ultima lor edin de instruire din Gibraltar, nu supravie uise. Sublocotenentul Archer, da. Fusese ultimul care ieise din ap , n timp ce MGB-ul naviga ncet printre sinistrele r m i e aduse de valuri. Frazer strnse din pumni atunci cnd carburantul ajunse n dreptul unui trup ce plutea. Era destul de aproape i i se putea vedea p rul n fl c ri. Dar locotenentul nu c ut s protestezes us scapedeprivelite.St teanghe at. Canadianul rev zu cu ochii min ii propria-i corvet . O alt mare,aceeaimoartegroaznic . Goudie i mas gtul i atept ca supravie uitorii s fie
129

ridica ilabord. Archerurc pepunte,cufa aiminilennegrite,neb gnd nseam apacare-iiroiapehaineiuitndu-se lung n jur. Du-te jos, sublocotenente, i vezi ce po i s faci pentru ceilal i,ziseGoudie.Vinieuntr-un minut. Privi pe geam i v zu c plasele de salvare erau deja strnselng balustrad . Vitez decroazier ,pilot!Ref cursul,s putemintract mairepedepeel,id -midetire. Telegrafistulntreb cuglasr guit: Dori is trimite iunsemnal,domnule? Goudie se ntoarse spre el furios. Cui, pentru numele lui Cristos? Lui Dumnezeul se zburli el, ncercnd s -i redobndeasc st pnirea de sine. Nu trimitemniciunsemnal.Sperdintoat inimacaidio ii iacu aripis in mintechestiaasta! Allenbyseuit laArcher. Suntbucurosc aisc pat,sublocotenente. Archer privi dreptprinel,cuochiigoli ideoriceexpresie. R mituaici,Dick,spuseFrazer.Eum ducs -mi consulthartainoti ele. Privireaisemut lapupa,sprecercultotmailargderesturi plutitoare. C iva pesc rui planau deja pe deasupra lor, ateptnds sesting fl c rile.Isef cugrea . Vommaicontinuaraidulncazuldefa ?ntreb Allenby. Frazeridesprinsecugreuprivirea. Dac-aififostaicicumine,Dick,idac-aifiv zuthaluln care s-aupetrecutevenimentele,aifitiutisingur.Cobor printambuchisprecabinadecart.Credc s-a dus pe pustii. Kaput.
130

Ivesauziremarca,darnuseuit lael.nschimb,revenin gnd asupra sentimentelor, a reac iilor n leg tur cu cele ntmplate. Indiferent dac aveau s continue sau nu opera iunea,aveaus urmezecusiguran altele,toatecu unfoartemaregradderisc.Guraisecurb ntr-un zmbet trist. Nu te nrola voluntar niciodat, dac nu tii s guti o glum. Dar n tot timpul scurtei i s lbaticei ac iuni nu se ndoisenicioclip deelsaudevas.Duspepustiisaunu, Goudie avusese ncredere n el; abia dac -i d duse vreun ordindirect, cuexcep ia celor de la primul asalt violent. Se uit la bandajul de la ncheietur i-i zmbi tn rului telegrafist. Mul am. Gndul i zbur la maistrul armurier de la cazarmadedeten ie.Fiule. Allenbyst teasingurncabinadecartacanonierei,ncare ofi erii luau o mas frugal , dormeau i cugetau asupra sor iilor.Locotenentulisprijinicotulpemasapliant . Cabina era foarte ntunecoas , n parte din cauza faptului c i lipsea o instala ie adecvat , dar i pentru c fuseser amara in dreptul unui distrug tor. Eraevident inten ia de adescurajapeoricinearfidorits ajung lat rmpentrua vizita Tunisul, de team ca nu cumva respectivul s scape vreovorb despreForce Jupiter. Sencrunt .Nufiindc armaififostcinetiecemarefor acum. Goudie se afla pe undeva pe mal, iar Frazer la bordul distrug torului,pentruautilizafacilit ileoferitedespa iulmult maimarealcabineidecart.Seuit njur.noricecaz,mult maimarencompara iecuallor.Uimitorcteeraunstare s ndese ntr-un loc att de strmt. ezlonguri-pat f cute dinlemnicareputeaufifolositecaplutedesalvare,dac lucrurilearfimersctseputeader u.Segndilaconsortul lor bombardat. Nim nui nu i se ivise nici cea mai mic
131

ans dealefolosiatunci. Carena o nghionti cu tampoanele pe vecina ei. De la castelul din fa , folosit i ca punte de mese, Allenby auzi r zb tnd muzic . Acel loc era i mai nghesuit. i totui, oameniip reauaproapef r griji.Marinariinv aunscurt timpc lucrulcelmaiimportanterasupravie uirea,indiferent de gravitatea riscurilor asumate. Cu toate pnzele sus! Privi scrisoarea pe care tocmai i-o adresase mamei lui. Numai Dumnezeu tia cnd urma s-o primeasc . Allenby aveadou zeciicincideani;dup unelestandardevalabile ntimpder zboi,erab trn,ns scrisulir m sesecelde colar. ntotdeauna ti veneagreus tiidespreceanumes scrii. Lucrurile importante erau secrete, iar sentimentele personale deveneau tot mai intime cu fiecare viitor risc. Tat lui s u i-ar fi f cut pl cere s -i povesteasc lucrurile astea. Trecuse i el prin iad, dar niciodat nu-i ntrerupea fiul cnd i descria un vas sau cnd povestea despre camarazi. Allenbysentrebauneoridac mamasaeramndr deel. Odat , cnd i descrisese j>e colegii lui ofi eri de la bordul unuidragor,earemarcase:milas impresiaunei adun turi dencrezu i." Tat loftase.Of ceaadesea.Fiulnostruelafeldebunca oricare dintre ei." itreculimbapestelipiciuldepeplic,ntrebndu-sedac o s fiecenzurat nlungaeic l torie. Se uit apoi la bloc-notes, nfrnndu-i gndurile care, ntr-adev r,nu-id deaupace.Eraposibils n-oprimeasc niciodat sau,dac ovaprimi,s -lg seasc ridicol.Mair u chiar,arfipututs -ireaduc nmintedurerea. Scrise adresa pe plic, pentru a-i mai ng dui ceva timp:
132

Pitulicii-intendent Joanna Hazel." Cumartrebuis nceap ?Prinsecap tulstilouluintredin i, cochetnd cu ideea de a-l ntreba pe Frazer. Se ncrunt ceva mai tare. Nu, asta era o prostie. Cu scrisul s u rotund, caligrafic, atemu pe hrtie: Drag domnioar Hazel... Nu ar ta nemaipomenit, se gndi el, ns maimultnusepricepea. Cnd Frazer sosi la bord, Allenby nici m car nu-l auzi. Tn rul locotenent intr ferindu-i capul de pragul de sus i-iarunc apcapeobanchet .Englezulridic privireai ncerc s acoperescrisoareacumna. Frazerseaez ipusectevah r ilng el. Aadar,aif cut-o?Bravo ie! Allenbysenroi. Inten ionams -iscriu,Keith.Eu...nusuntsigurdac ... Frazerseuit lael,dargndurilesalen-op r sir nc pe Lynn Balfour. E singura cale, Dick. Ce-ai de pierdut? Cineva trnti ceva de sus pe punte i nite voci ajunser pn laei,f cndu-ipeamndois ntoarc privirile. Frazersestrmb . S-antorsGoudie.mifaceimpresiac -icri . Locotenent-comandorul intr n cabina de cart i aez tu grij un sac de pnz pe podea. Avea ochii ncerc na i i p reaextenuat. Frazerntreb cub garedeseam : Pots v ajutcuceva,domnule? Goudie l privi tulbure. L-am trimis pe sublocotenentul Ryder s ia nite gin. Se aplec i apuc sacul cu o grij studiat . Vreau s zic, s
133

mai ianitegin. Matelotul Weeks, care, pe lng celelalte talente, era i expert n vesel , intr cu cteva pahare curate. Nu spuse nimicil s pemas ocaraf cuap ,dup care plec . Goudie rnji larg atunci cnd Allenby umplu paharele. Gestulnuf cudects -larateimainec jit. S racu' Weeks! Adineauri, n port, m-a inut s nu cad, spuse el. Noroc s nu era acolo pedantul nostru timonier aspirant. Probabil c m-ar fi nso it pn la cea mai apropiat sec iedepoli ie. Ceilal i se uitar la el n t cere. Fr mnt rile prin care treceaGoudieerauattdecumplite,nct i-era mai mare mila s -lpriveti. Goudienghi iginulsimplu,aparentindiferent. M-ai ntrebat odat desprepredecesorult u,locotenentul Bill Weston, esfe? zise brusc. Frazer ncuviin din cap, n timp ce Goudie i tum gin pn cndpaharuldebord . Nu s-arfintmplatniciodat ,dac nueraudou motive. Respir adnc de cteva ori. Primul: Weston debarcase nite agen i secre i i atepta s -i ridice pe al ii. Al doilea: Westonsecredeaalnaibiidebun,Cristosnuniform . T cu, i cei doi se ntrebar dac Goudie spusese tot ce avusese de gnd. ns acestacontinu ,culimbampleticit : MaiorulThomasseocupadeopera iune.ipironiprivirea furiosperasteluldepistoale,deparc le-arfinum rat.Totul a mers prost: nem ii au prins de veste i i-au s ltat pe agen iipecareeravorbas -ilu mlabord.Thomasiailui s-au f cut nev zu i, iar Weston, care era un ofi er curajos, dar cu o minte de imbecil, a stat i-a ateptat, idiot nenorocit!Aprimitotres laDSC',saumaiexactauprimit-o
134

p rin ii lui. Se spunea c i ndeplinise ndatoririle, ac ionndmultdincolodeatribu iileobligatorii.Dr gu ,ei? Allenby nghi i cu greu. Ginul l ardea la stomac. Oare lui Goudie ce i-o fi cauznd? Archer a salvat nava, nu-iaa,domnule?ntreb Frazer. Corect.Archer ar fi trebuit s mai primeasc o stea i o medalie. Nu s-a-ntmplataa. mi pare r u, domnule. Cred c l-am judecat greit pe sublocotenent. Urm ri gtul sticlei tremurnd pe buza paharului. Prima sticl segolise. Goudie miji ochii, ca pentru a-i aminti cuvintele lui Frazer. Apoiscutur dincap. O, nu! Archereunrahatdeprimaclas .Aiavutdreptate. Ryder cobor cu oarecare dificultate, innd dou cutii de cartonsubbra . Eratn r,daroc ut tur rapid aruncat fe elorcelorlal ii spuse mai mult dect cuvintele. R mnepentruatunci,domnule?ntreb blndsublocotenentul. Goudielpriviaspru,saudoarinten ion . Vorbete numai cnd i se d cuvntul. Observ cartoanelecusticle.V dc ofi eruldelaaprovizionareaf cut ce i-am cerut. Rydereraab tut. Nu chiar, domnule. M-apuss -itaiochitan pentrutoate astea. Cums nu?nc unafurisitder zboinicdebirou!chicoti Goudie. 1 Distinguished Service Cross- Crucea pentru servicii
135

spcciale (n. Ir.). TrecudinnouIasubiectispuse: Da,opera iuneavacontinuadup cumafostplanificat ... m rog,aproape. Z ripentruprimadat decndintraseceledou scrisoriale lui Allenby. Bun idee! N d jduiesc c i-ai f cut i testamentul. Ar putea fi ultima ta ocazie. Goudie scotoci prin sacul de pnz i scoase un plic voluminos. Iaraici,poftimnitelecturiuoarepentrutine,pilot. Frazer deschise pachetul i puse con inutul pe mas , parcurgnd cu privirea datele, timpii, semnalele de recunoatere, totul sem nnd n linii mari cu planul ini ial, doar c urma s se duc singuri. Ce dracu' avea s se aleag de toate astea dac Goudie era ntr-un hal f r de hal?Cercet data.Deazintreizile.Aa,purisimplu.Se uit la comandor, dar acesta p rea s fi a ipit, cu paharul golit nc n mn . Chipul i se relaxase, dndu-i o not tinereasc . Cevanout i,Keith?ntreb ncetAllenby. Frazer i mpinse ultima foaie de-a lungul mesei. O dat ajuni la punctul de ntlnire, opera iunea avea s se afle subcomandageneral amaioruluiF.ThomasdelaSAS. Oare de la ceoveniF'-ul?seinteres canadianul. Goudie deschise ochii. N-ar trebui s -ti fie greu s ghiceti! F cu un gest cu paharul. Trei zile. Ochii i se nchiser din nou. Dac mai ncearc cevadedataasta,lomor,fu...,biguielicapuli c zublegnb rbie,apoiadormi. Ryderlu paharulgoliremarc :
136

M gndesc uneori dac noi proced m normal n acest r zboi. Frazer rse. Spune-le-ocelordinMinisteruldeR zboi,sublocotenente! Allenby lu cele dou scrisori i le privi din nou. Piluliciiintendent Joanna Hazel." Ce-os zic ?Probabilc tocmai n clipa asta se afla la plimbare cu vreun prieten. II v zu pe Frazer cum se uita la el. Ryder plecase, iar Goudiesfor iadomol. Candianul zmbi. Trimite-o, Dick! Allenby i lu apca. Poate chiar inten ionase s-o fac buc iis n-o mai expedieze. Iei pe punte i urc la bordul distrug torului, unde contramaistrul i santinela narmat l iscodir cu oarecare curiozitate.Dincolodenav seg seaoraul,cuinevitabilul prafh l duindpeste tot. Ordinele sosiser . Coborrile pe rm aveau s fie sistate. Sentreb dac ceidoimarinaribronza il-ar fi oprit n cazul n care el ar fi ncercat s traverseze coverta. Probabil c l-ar fi chemat pe OOD'. Pentrupota,domnule?ntreb contramaistrul, politicos. Da. Allenbylurm riaruncndu-le ntr-unsacdelng ghereta lui. Se rezolvase. Englezul se ntoarse spre pupa i salut c tre puntea de comand . n ciuda tuturor lucrurilor, aceast scrisoare l f cuse s se simt maibine. 1 Officer On Duty - ofi eruldeserviciu(n.tr.).
137

8.Nupentruregei ar Asfin ea i marea era lin , doar cu o uoar leg nare regulat ,deparc apaneagr arfirespirat.Pemicapunte i sub ea, tunarii i plantoanele se leg nau o dat cu carena, contien i de nemicarea de dincolo de lumea lor strmt ,deuriaasenza iedesingur tate. Aeruldincabinadecarteraumediacru,impregnatcuizul de carburant. Vasul br zda marea foarte ncet, apropiindu-se tot mai mult de obiectiv. Allenbyedeacuspatele ntr-o parte, exact n locul n care se aezase cnd i scrisese Joannei Hazel. Ca i ceilal i, purta c ma i pantaloni largi kaki, singurul nsemn de ofi er fiind tresele de pe um r. Era o uoar consolare, gndi el vag. Cel pu in nu putea fi mpucat ca spion ori partizan. Sau germanii nu f ceau asemenea deosebiri subtile?Defapt,lef ceacineva?isim ipieleaic maa lipindu-i-se de sp tarul capitonat i tnji dup aerul de pe punte. Dinprag,Goudielscrutacuoprivirer v it .Ar ta ncordat, dar nu d dea semne s se mai resimt n vreun fel dup be ia de mai devreme. Era absolut uluitor, se gndi Allenby,felulncares readelaostaredespiritlaalta. Sublocotenentul Ryder i inea bra ele ncruciate i cozorocul epcii decolorate tras peste ochi. Fa n fa cu el, se aflaArcher, care asculta concentrat ultimele indica ii ale lui Goudie.Allenby sesiz c , din cnd n cnd,Archer incletapumnii,deparc arfiretr it oribilulcomarprin care trecuse. n rest, se purtalefelcato iceilal i. Goudierelat : Primulnostruobiectivesteolagun ncaresead postesc iahturile, situat la extremitatea sud-estic a insulei. Dup cumvede ipehart ,emic iformat nmodnatural.
138

Seuitar cuto iilahartamp turit ,pecareFrazertrasase cu creionul linii i cruci ce concretizau faptele incluse n ordinele secrete. Vafiunlocbunncares st mcucapullacutiecttimp vor avea loc negocierile cu generalul Tesini. Ochii i jucau f r astmp r n plpirea g lbejit . Ne vom ntlni cu detaamentul maiorului Thomas de cum vom intra n rada respectiv . Allenbychibzuinc odat asuprah r ii,adistan eipecare oparcurseser de la plecarea lor dinTunis. Dac germanii tiau deja despre Jupiter, atunci toat preocuparea i zbaterea de-acum n-ar fi f cut dect s mai ntrzie ntructva distrugerea ei complet . C ut s sesizeze totodat ivreunsemnderesentiment din partea lui Goudie atunci cnd acesta vorbi despre maiorul de la SAS. Dar nu exista nici unul. Goudie era altul. n exerci iul func iunii. Cnt rindansele.F cndplanurialternative. Dnd dovada ndelungatei sale experien e. Locotenentul se pomeni ntrebndu-se dac raidul efectuat recent sau oricare altul dintre cele pe care le condusese anterior Goudie, cu atta curaj i dib cie, va fi schimbat ct negru sub unghie r zboiul. Auzi hrit de picioare pe punte b nui c Frazer se tot nvrtea,verificndireverificndpozi iainaintarealor. Intr m exact nainte de r s rit, continu Goudie. DetaamentulluiThomasvafipepozi iicuoor maidevreme. Nuintr nalteam nunte,iarAllenbypresupusec Thomas fusesetransferat de peunsubmarinpe vreoambarca iune de-a localnicilor. Ceea ce implica faptul c acesta contactase deja colabora ioniti de pe insul . Dup ct se p rea, generalul Tesini era important.Altfel, din punctul de vedereal luiThomas, arfi fost mult mai simplu dac l-ar fi ucis.
139

Deparc i-arficititgndurile,Goudievorbilinitit: Invazia Siciliei trebuie executat perfect. Este primul nostru pas napoi n Europa. Dac ntrziem mult sau d m gre,s-arputeacaitalieniis r mn fermial turidealia ii lor. Pentru a nvinge, este necesar c ei s treac total de partea noastr . Ad ug n doi peri: Cu alte cuvinte, avem nevoiedetr darealor.Acestaestem re ulplanconceputn sferelenaltedec treceicaresuntmultmaibineinforma i dect noi. Ciuli urechea atunci cnd cineva tui pe punte. Apoi spuse: Pentru aceia dintre noi care trebuie s duc efectiv la ndeplinire aceste misiuni, exist un singur precept.nasemeneafaptedearme,nulupta ipentrurege i ar , ci o face i pentru propria voastr echip . Nu ave i vreuncoddereguli,inuelocpentrufandoseli. Privirea i se opri un moment asupra lui Allenby. Nu este o joac , ci trebuie s ctig m. GeneralulTesini este important pentru cauzanoastr .C ut turaisen spri.Darnuvital.Dac se r zgndete ori ncearc cine tie ce nel ciune, mpuca i-l! Am fost suficient de clar? Ceilal incuviin ar dincaplaunison. Bine. Locotenent-comandorul desf cu tocul pistolului i scoaseunLugerde calibru mare. Merge i iface i un rond s maiverifica itotulnc odat .R mnempepozi iipn v spuneu,ne-amn eles? Allenby mai z bovi cteva clipe dup ce Goudie i ceilal i plecar . i pip i buzunarele i verific revolverul. Era tot aacumteduceaidup omin .Cndncepeaac iunea,nu maiaveaitimps teocupidealtceva. iz richipulreflectatngeamuldul piorului pentru chei din bastingaj. Chiar i la lumina asta ar ta palid. P rul i ieea de-o parte i de alta de sub apc , prea lung dup standardeleMarinei.Mamaluiarfifostocat . i-o aez mecherete pe-o sprncean i se for s
140

zmbeasc . Floare la ureche! Frazer se aplec deasupra busolei i studie punctele luminoase cu deosebit grij . Se duse cu gndul Ia ultima sa nav , gra iosul Levant, cu cabina de cart pus la punct n cele mai mici am nunte, cu busola giroscopic i ultimul strig t n materie de radar, lucruri ce f ceau naviga ia mai uoar .ns voceatat luis up rus -i alunge acest gnd, rostindaacumof cusecndva,plindedispre :Osingur lovitur nfier raiaaiaalor,idevinlafeldeneajutora ica un oarece ntr-o curs . O busol magnetic de-aia b trneasc i o minte ager sunt mai bune la orice or ." B trnul l antrenase foarte bine, ceea ce i prindea nemaipomenit acum. Canadianul se ndrept de ale i privi cerul. nc o gr mad denori. Astaf ceadificil determinareapozi iei.ns cucevanoroc aveau s fie preg ti i de a schimba la timp cursul spre refugiul de iahturi de pe insul . i analiz sentimentele i descoperic eradestuldemndrudeceeacef cuse. Aproape c se mpiedic de picioarele r chirate ale lui Ives, care dormea lng fietul de steaguri. S rmanul, l obligase s predea timona unui ajutor, ca s apuce s se odihneasc . Atunci cnd urmau s efectueze apropierea final ,acestatrebuias fienceamaibun form .Zmbin sinea lui. Timonierulf cusedinnav unlucrupersonal.Cao marin proprie. Frazer se gndi la Lynn Balfour i la b rbatul pierdut, pe care ea continua s -l iubeasc . Dac i-ar scoate-o din minte? Mai mult ca sigur c Lynn n-ar fi acceptat o nou leg tur ,aidoma celeincareiubituleifuseseucis.Totui,i telefonase.i...Locotenentulr masenemicat,auzindpaii lui Goudie pe grilajul pun ii. Purta mereu aceleai vechi
141

cizme marin reti, jerpelite. Dup ct se vedea, acestea tr iser tot attea evenimente ct i proprietarul lor. Nu se potrivea n acest secol, gndi Frazer. S-arfisim itcaacas peonav cupnzesauncalitatedec pitanalunuivasde pira i. Goudievenilng eliprivipegeamlacasteluldinfa ,a c rui etrav spinteca apa. Doar ocazional colierul de stropi alburii de la prora punea n eviden linia de demarca ie dintrecaren iap . La vreme, pilot. Fuseseoremarc ,darsunasemaimultcaontrebare. Suntmul umit,domnule. Goudie nu asculta. Frazer zmbi. Ca de obicei. Apoi, locotenent-comandorul zise: tii,amcerutoadouanav cares-onlocuiasc pe Able Two. Frazeratept ,ghicindc dinacestmotivcoborseGoudie pet rm,imediatceancoraser nTunis. Puteam nici s nu m deranjez. O adun tur de pigmei, afurisi ii ia de proti! De parc a fi ncercat s aranjez o croazier depl cere. B rbatulloveauorcupumnulngeam,ntr-un ritm lent; pe locotenent l nfior puterea care-l mboldea pe acesta. Asemenea unei febre. Prothero s-antorsnUKiIsus-n-Mizerieodat cuel. Frazerimasc unrnjet. statrebuias fiec pitanul Heywood. Dac l-a fi prins pe ef, poate ar fi reuit s aranjeze ceva. Echiarattdepriceputidecapabil?ntreb canadianul.
142

Goudieridic dinumeri. nc maitines joacedup toateregulileartei.Laoadic , aaafostdintotdeauna. Frazer era dezorientat. L-a icunoscutnainteder zboi,domnule? Locotenent-comandorulsentoarseiprivifixnntunecime. Obinuia s scrie povestiri de aventuri pentru copii, nu tiai?SemnacupseudonimulSpindrift.Scutur dincapcuo triste e batjocoritoare. Voi, colonitii, v-ati neglijat educa ia ntr-unmodamarnic!Stareadespiritisemodific iar.Dac ai nevoie de mine, sunt n cabina de cart. Schimb plantoanele la fiecare jum tate de or . Dup o perioad prea lung de acalmie, ochii nu mai deceleaz pericolul i ncepis aivedenii. Se ndep rt cu pai mari, oprindu-se doar pentru a mai consulta i busola. Nu spuse nimic despre Ives, care dormea r r-un ungher al pun ii. ncredin ase altcuiva autoritatea, gndiFiazeriseconform , i el, standardelor stabilite.Cefusesesaucef cuseGoudienainteder zboi? Canadianulchicotiiv zuunplantonntorcndu-iprivirea spre el. Prothero, Boys' Own Paper. I se potrivea ca unuia dintre personajele sale. Pepunteaaglomerat injurulafeturilordetunsemicau niteumbre.Archernfat ,laceldeunkilogram,Ryderla pupa, cu armamentul secundar i nc rc turile de adncime; Allenby, gata s preia postul oric ruia dintre ei. Patru ofi eri i doisprezece subordona i. Numai efi i prea pu iniindieni. IIauzipeIvessfor induoritareimaidoreas sepoat ntinde pe undeva i s doarm . Se anun a ns o noapte lung ,nc maiexistaansa de schimbare sau de-a dreptul de anulare a planului. Se ntreb cum s-ar fi sim it dac
143

Jupiter ar fi fost ntoars din drum. Doar nu era nebun de legats simt odezam gire.Dar,nadnculsufletului,tia c aas-ar ntmpla. Sentinseimorm i.Eratimpuls fac unnourond. Reveni la realitate nfiorat, amintindu-i de generalul italian care-lcunoscusepetat ls uicarenavigasempreun cu el la bordul lui Onondaga. Goudieispuseseceurmas ise ntmple lui Tesini dac planul avea s mearg prost. Dar, presupunnd c locotenent-comandorul i-ar fi ordonat tocmailuis apesepetr gaci,cumarfipututels-ofac ? nc maicloceaacestgndcndAllenbyurc scara,pentru a-lsolicitas -i in loculcttimpseduceas beaocacao fierbinte. Lui Frazer i tresalt capul i i d du seama c a ipise n picioare, fapt de neconceput. n ciuda mic rii ncete i neregulate, n ciuda a tot ceea ce experien a i disciplina marin reasc idictau. W/T', domnule, spuse un marinar. Frazer se b l b ni pn la portavoce. Probabil c asta l deteptase. Ce este, Sparks? Am prins o transmisiune, domnule. N-am priceput-o. n german ,cred.Aproapesigur. La dracu'! Frazer asimil tirea cu mintea sa din nou limpedeicalculat .R miatentpefrecven adeascultare, i voi comunica CO-ului. Nu mai trebuia: Goudie se afla deja acolo. Sparksarecep ionat... Locotenent-comandorulconfirm repezitdincap. 1 Wire-lelegram - cablogram (n.Ir.). Da. Am auzit. S-azisicurapoarteleSpionajului. Gndea
144

cu voce tare. Ct mai e? Ar trebui s z rim insula peste patruzeci i cinci de minute, domnule. Chiar mai devreme, dac se mpr tie norii. UmbraluiGoudieseaplec pespatentimpceacestaprivi cerul. N-os sempr tie.D detire: liniteabsolut pepunteasuperioar .ispune-i mecanicului-efs nuscapenici o cheie pe undeva. Nem ilor nu le st n fire s circule cu luminidepozi ienicichiarnacesteape.Separec sesimt nsiguran oriundes-ar afla. Privirile li se ntlnir prinntunericiFrazerspuse: Probabilc suntpeinsul . Goudieisc rpin b rbia. Dac -iaa,atunciauunascendentasupranoastr .Pede alt parte, sta-iunmotivnpluscas nutransmit peW/T. Portavoceachit idinnou. Nu se mai nregistreaz semnale, domnule, zise plantonul. Atunci,aar mne,morm iGoudie.Intr mdirect. Frazeratept .Goudieinten ionases coboarelaap mica lorbarc desalvareis -ltrimit peAllenbycueapentrua adulmeca pe mal i a deschide drumul. Rada iahturilor fusese raportat ca sigur , ns se putea ca, de la ultima relatare, inamiculs fiminatzona. Locotenent-comandorul continu pe acelai ton lipsit de emo ie: Scoateti imediat nite arme automate n plus. S-ar putea s fim nevoi i s respingem vreun atac sau s ne croim drumcufor a. Frazer v zu umerii puternici ai lui Ives conturndu-se pe
145

fundalul norilor. napoi la crm . Preg tit pentru orice. Era ciudat, dac st teai bine s te gndeti. Timonierul petrecuse cel mai pu(n timppemareiaveaceamaiputin experien de acest gen dintre to i. i totui, p rea s radiezeunsoidencrederecontagioas . S-ar putea s nsemne c generalul Tesini a fost un pic camhazardat,dac Pirpiriiiauiintratnacestmicjoc,rosti Goudie pe un ton calm; era doar o alt problem de rezolvat. Frazercump nices-arntmpladac dumanulartiexact cesepetrece.Arficuto iimor inurm toarelectevaore. Oricemicareizgomotdepicioarencetar pepunteipe afeturile tunurilor. To i erau n gard . Tunurile armate, auzurile ncordate, pentru a prinde primul sunet ostil. Un lucru e sigur, pilot. Trebuie s scoatem din func iune ctmairapidaceasta ieradio,spuseGoudie,apoialunec iar inmu enie. Etrava se nfigea i se opintea n ap ; canadianul tia c reueau cu greu s men in cursul, cu motoarele turate la minimum. n largul m rii, ar fi putut s ntreac orice alt nav ,chiariucig toareleE-Boat-uri;aicins ,ninteriorul zoneideelfascunseprivirilor,eraucaniteologi. Se uit pe dup marginea geamului i z ri mitralierele din preajm micndu-se precaut, ntr-o parte i-n alta. Era Weeks. P rea s fi trecut o venicie de cnd acesta i ntmpinase cu jeepul, pe el i pe Allenby. Prin bezn se putea ghici dra erpuitoare a benzii cu cartue fixate n magazie i a celorlalte, plasate la ndemn pentru renc rcare imediat . n fa de tot, zveltul tun de un kilogrambaleia,larnduls u,ncoacei-ncolo.Eraefulde echip Sullivan. Ce aveau de mp r it, el i Ives?Antipatia lorreciproc eraaproapefizic . Archerseaflaielacolo,ascunsprintreumbre,uitndu-se
146

cu binoclul dup vreun indiciu care s tr deze prezen a p mntului. Dac ajungeau cu bine n rada iahturilor, sublocotenentul urma s r mn la bordul vasului. Goudie pomeniseacestlucruntreac t,deimainaintelinstruise peRyderpentruasta.nfond,RydercunoteaMGB-ul mai bine dect oricare dintre ei. Locotenent-comandorul i tia calit ile i defectele lui Archer. S fi observat oare ceva schimbat la sublocotenent? Poate c atacul aerian i brusche eadistrugeriiceleilaltenavefuseser opovar prea grea pentru acesta. Puntea!P mntlaorizont,prorababord! Binoclurileseridicar caunul. Bine navigat, pilot, spuse pe un ton aspru Goudie. PeFrazerlsurprinsemaimultcomplimentul.Sep reac i sc pasef r s vrea. Dintr-odat ,insulaicoplei.Incredibilcaeas fifostatt de aproape, i totui s fi r mas nev zut pn atunci. Frazer tia c asta era o iluzie optic normal n cazul vizibilit ii nocturne, dar anun a n mod clar impactul pericolului ce-ip tea. Toate armele, dezasigurati! Goudie st tea pe grilaj, cu ambeleminincletatedemargineageamului.Nuscoate i nici cel mai mic sunet, s-a-n eles? Semnalizare, domnule! Atepta i s se repete, r spunse el cu ceea ce p ru s sune ca un oftat. Frazerascult mritulmotoareloriecoulluireverberatde maluri,venindcadelaunaltvas.R sun asurzitor,dartiu dinnouc eraobinuitailuzie. Z ri lic ririle scurte ale unei lanterne emi nd semnale Morsei-l auzi pe Goudie zicnd: Parenregul .Confirma i.
147

Canadianul lumin pentru cteva clipe cu lanterna partea lateral apun ii.Fascicululbeculuinf uratntr-o bucat de pnz decorabieeranc destuldeputernic,maicuseam dac seaflauoarecesantineleprinpreajm . Foarte bine, constat Goudie. Stop maina principal , ncetnainte,cuexterioareledelababorditribord.Preg ti i odgoanele,darr mne icu atenia treaz! Doimarinaris rir pestebordatuncicnddinntunecimese desprinse profilul unui ponton i d dur fuga s lege o parm de amarare; nc l mintea lor de cauciuc nu f cea nicicelmaimiczgomot.Tunulictevaautomateuoarele acoperea manevra, dar, n afar de o siluet nemicat , mbr cat n uniform de lupt , toat insula p reas fiela cheremul lor. Goudie,cuFrazeral turi,coborpedebarcader.Dup toate acele ore de naintare pe furi i de balans, care ti d dea r u de mare, cei doi b rba i avur nevoie de cteva momentecas -irecapeteechilibrul. Goudie l scrut pe omul care semnalizase cu lanterna. Acesta era dotat cu muni ie pn -n din i, iar la subsuoar purta un pistol-mitralier .Abiadac iseputeaz riecusonul de caporaldepegaloanelebluzonuluiuniformeidelupt . Totul e n ordine? Glasul locotenent-comandorului suna foarte calm, dar Frazerajunseses tiec eraopartitur repetat cugrij . Soldatuld duaprobatordincap. Maiorul Thomas este acum cu generalul italian. Militarulaveaunuoraccent,nucumultdiferitde-al lui Thomasatuncicndipierdusecump tulnSicilia. Sunt nite germani aici, ad ug el, veni i cu o ambarcaiunepeparteacealalt a...
148

Nu-i g si cuvintele i ar t vag cu degetul n direc ia n care un promontoriu col uros r mnea nc nv luit n umbr . Cefeldeambarca iune,omule?ser stiGoudie. Soldatul se uit la el, ns fa a i r mase n continuare inflexibil . R spunseimpersonal: De transport... - o infim ezitare -...domnule.Au venit s ridicenitelucrurialegeneralului. Frazerfluier penfundate.Nueraabun . Eibine,aceast ambarca iuneareosta ieradio,caretrebuie redus la t cere imediat, zise Goudie. Se uit la locotenent. Elibera i vasul! R mn doar tipii din camera motoarelor. Spune-i mecanicului-ef s se asigure c oameniiluiautottimpulStenurilecuei.Archervar mnela comand . i poate opri trei matrozi. Restul s vin aici n pasalerg tor.Zi-iluiAllenbys -i ia geanta cu scamatorii. Soldatuliurm riimpasibilpemarinariicared deaun val pe dig.^ n ghereta aia e un telefon. Se poate vorbi cu reedin a generalului, spuse el. Ochii lui Frazer ncepur s se acomodeze cu bezna i locotenentulputus vad conturulalungit,palid,alunuiiaht cumotor,acoperitdelauncaplaaltulcuoprelat croit pe m sur .Generalulnc maieraunombogat.iinfluent,din moment ce ambarca iunea nu-i fusese rechizi ionat de Marin . Goudie b tea ner bd tor din picior, n vreme ce Ives i ghidanordinemiculdetaamentdedesant. CefaceThomas?ntreb locotenent-comandorul. Maiorul Thomas i explic generalului cum stau lucrurile,
149

domnule. Goudie deschise tocul pistolului. Dince ar provii? Soldatul ridic dinumeri. miparer u,domnule.Nuamvoies divulgasta. Locotenent-comandorulsendep rt cupasap sat. Afurisi iideeroicaretelucreaz ! Frazer nu se putu ab ine s rnjeasc , desi inima i b tea demais -isparg pieptul.Comandorul vorbise ntocmai ca ic pitanulLevanf-ului. Goudie pomi n frunte de-a lungul digului. Din ceea ce spusese taciturnul soldat, se p rea c germanii nu erau interesa idects strng bunurilepersonalealeluiTesini. Oriacestac zusendizgra ie,ori, maidegrab ,eranevoie de el pe continent, n eventualitatea unei invazii aliate. Locotenent-comandorul rosti ncet: Nu locuiete mai nimeni pe-aici. Doar c iva rani pe partea cealalt a insulei i restul celor care lucreaz pe domeniul Tesini. E convenabil din punctul de vedere al unora, ei? Casa putea fi uor reperat , n ciuda ntunericului din jur. Eraalb iaveaoaleedeacceslung ,dreapt ,str juit de copacialinia iasemeneaunorsolda ifantomatici. Unul dintre oamenii lui Thomas st tea lng o statuie de marmur i inea n mini un Bren cu care supraveghea gr dinile. Omul nu ridic privirea atunci cnd trecur pe lng el. Geala ii lui Thomas p reau ceva ireal. Ceva nsp imnt torioarecumneomenesc. Germaniicotropiser inrobiser attea ri;acetib rba i puteau proveni din oricare dintre ele. Aveau toate motivele s poarteacestr zboisecret.S urasc .
150

Lng intrarea cu coloane, z cea un alt personaj. Un germanmort,cuctevafarfuriiiplatourispartenjur.Probabil, o ordonan , se gndi Frazer. Ucis ca un animal n timp ce-i vedea de treburile gospod reti. Sim i mirosul de snge i-i veni s -i ngroape fa a i minile n apa unei fntni din apropiere. Canadianul se opri lng u i-l sim i pe Ives foarte aproape n spatele s u. Ghidul lor se d du n l turi, iar locotenentuldeschiselarguileduble.Totntuneric,deinu tialacealtcevaarfipututs seatepte.Brusc, eavaunei armelnghionticuputerencoasteiomn iscoasecu abilitate pistolul din toc. Apoi se auzi vocea maiorului Thomas: nchide iuile!Aprinde iluminile! Marinariisenghesuir ntr-un hol cu ornamente, iar soldatul care-iluaseattdeuorarmaluiFrazerr mase,rnjind. D -i-l! rosti maiorul. Frazerlu revolverul. Numa'ncearc nc odat ,c zobtefac!spuse,surprins decalmuls u. Thomasseuit laGoudie. Doarunvas?ntreb ,maimultacuzator. Goudiencuviin dincap. Nedescurc mnoi. Ai aflat de germani? Maiorul ridic privirea spre tavan, la zgomotul ce provenea dintr-ocamer ncarecinevatrianitepiesedemobilier. Locotenentul Allenby se va ocupa de ei, zise Goudie. Allenby? Thomasridic dinsprncene.Oalegereciudat !
151

Frazerimut greutateadepeunpiciorpealtul,cuneastmp r. De ce nu treceau o dat la treab ? Cineva de pe ambarca iunea german ar fi putut intra n orice clip n cas .Chiardac i-arfif cutfa ,n-arfireuits mpiedice trimiterea unui semnal de avertizare. n cteva ore, locul ar fi devenit un viespar. Se pare c generalul este rechemat pentru un nou post, continu maiorul. Nu vrea s-o spun , dar n-ar fi exclus s b nuiasc faptulc i-apierdutcredibilitatea.R mnens fermpepozi iinprivin acondi iilor.IIurm ripeunsubaltern ndreptndu-sespreu cuuns cule cudocumente.Erau treigermanicugeneralul.Pelng unuldintreeiprobabilc tocmai a i trecut. Al doilea a fost ucis pe cnd ncerca s ajung la rm. Cel de-al treilea este interogat n clipa de fa . S-ar putea s avem nevoie de aceste informa ii. i aranj centura. Veni i, s v fac cunotin cu generalul. Schi un surs sardonic. i nchipuie c ne poate da ordine, spuse el amuzat. GeneralulGustavoTesinif ceaoimpresieimpun toare.Era nalt,binef cutiperfectpropor ionatnuniformalui 134 verde, imaculat . Avea p rul grizonat, iar barbionul s unspicatar tadeparc arfifostpiept natmereu,pentru a fi men inut ntr-o stare impecabil . Atunci cnd vorbi, voceaisearmoniz cunf iarea.Profund ir sun toare. Iseadres luiFrazer,jovial: Leittat lt u! D dur mna cu c ldur . Canadianul sesiz c avea ochii mici i p trunz tori, ca ai lui Prothero. n rest, nici o alt asem nare. Amdoaronav ,generale,spuseGoudie.Arfi bines v lua i numai lucrurile de strict necesitate. De c i oameni dispune i? Generalulseuit laelcugravitate.
152

Vorbesc cu locotenentul dumitale! Remarca sunase ca o mustrare. M g si icucel laltprizonier,vorbir stitThomas. Se ndep rt , ntorcndu-se inten ionat cu spatele la general,itrntiuadup el. Un tip aspru, spuse ncet Tesini. i adun din nou gndurile.So iameaeaicicumine,mpreun cufiulnostru maimic.C ivaservitori,dareinumaiconteaz acum.Vom r mne pe loc. Frazer l urm ri curios. Un prieten de-al tat lui s u. Se ndoiafoartetarec luiBillFrazeri-armaifip satacumde omulacesta. i adusebrusc aminte ceea cespusesetat l lui Allenby atunci cnd st tuse de vorb cu el. R zboiul scoate la iveal totceemair uimaibunnoameni.ns nu-i schimb . Orice ar fi putut ap rea a fost dintotdeauna acolo,ateptndmomentulpotrivits ias lalumin . Dumnezeule,ctdeadev rateranprivin acelorpecarei cunoscuse n ultimele luni! se gndi el. Prizonierulgermanesteunofi er?ntreb Goudie. Generalulscutur dincap. Din nefericire, nu. O tn r din secretariatul armatei. Printrealtele,eitranslator.Afosttrimis cumines aleag unele documente care ar putea fi considerate secrete. Frazer i mut privirea n alt parte. Ce informa ii s fi de inut femeia, care s le fie lor de folos? Se duse cu gndullachipulluiThomasib nuic astanupreaconta. Generalulsel s pec lcieicizmelesalesuperblustruite scrtir pecovor. Ochestiunedeosebitdentrist toare. Vom r mne aici pe timpul zilei, spuse Goudie. Dar mai ntitrebuies sc p mdeafurisitaaiadesta ieradio.Apoi,
153

la asfin it, vom pleca. Se uit la Frazer. Du-te i vezi dac Allenbyifacenum rul. L s s se n eleag c , din punctul s u de vedere, generalul nu conta att de mult nct s merite s rite pierderea lui Able Two. Frazer i f cu semn lui Ives i cei doi ieir din cas , oprindu-selng ofntn susur toare,pentruaseorienta n teren. Ives l urm ri pe canadian cum i nmuie batista n ap i cumi-otrecupestefat ipedup gt.Serev rsauzorile i,printrenoriijoi,seputeauvedeamicipeticedecermai deschise la culoare. Cu asta te obinuiai imai greu dect cu pericolul, se gndi el. mpresura i de copaci i de flori frumos mirositoare, de statui i fntni, n vreme ce doi nem i z ceau ucii, iar al ii se aflau la bordul ambarca iunii lor,lapoateniciosut demetrimaincolo. Locotenentul Allenby nu sevede,ziseFrazer.Trebuies fi ajuns la ora asta n preajma navei. Mai bine el dect eu, domnule. Vafinordine.Eunadev ratvr jitor. Un ip tp trunz torsfieaerulumed,f cndu-i pe amndois tresalteis ser suceasc nloc.Apoi,ceva l gtui brusc,deparc s-arfinchiscuoizbitur ou capitonat . DumnezeuleMare!opticanadianul. Ivesseuit lael. Auzi i,domnule,nus-arputeas st mpurisimpluaici, f r s facemnimic?spusepeuntondeimplorare. Frazersetersecudosulminiilagur .Sesim eambcsit, ntinat. Nu,penaiba,nuputem!Scoaserevolverul.Tepricepis folosetiochestiede-asta?
154

Iveslurm pelocotenentprintretufiuri.Nueramomentul s -linformezepe Frazerc fusesededou ori campion la tir cu pistolul pe vremea cnd era n Serviciu. Revolverul, care n palma saar tacao juc rie, aducea mult cucel cu care se antrenase n Med. Nu puteai avea ncredere n armele automate. Acestea se n epeneau. Cu un revolver, nuf ceaidects continuis apeipetr gaci.Primitiv,dar eficient. Da,domnule,r spunseIves.Amctdectidee. 9.Prietenisaudumani Allenbyiscoaseapcairidic foartencetcapulpedeasupra unor tufiuri pipernicite. Era dificil s te orientezi pe timp de noapte, i zise el n gnd, pentru a suta oar . Terenul colturos i denivelat, care cobora n pant c tre mare, avea un aspect aproape vulcanic. Plcurile accidentale de tufiuri permiteau o oarecare camuflare. II auzi pe Weeks gfind dup sprintul lor, de la MGB pn aici. Pirpiriii nu se prea sinchisesc, zise el ncet. Weekssetrsemaiaproapeiascultar mpreun vocea trist , tnguitoare, a unui cnt re german. Probabil vreun membrudinechipajd dusedrumulunuigramofon,sauunui aparat de radio. P rea att de straniu, chiar mai descurajant dect ceea ce aveadef cut. iarunc oprivirematelotului. Gata? Acestad duaprobatordincap. ilu mprinsurprinderei-ileg mfedele.Amadusnite frnghie cu mine. Allenby ridic din nou capul. Putea z ri slabele sclipiri ale m rii i o siluet masiv i neagr profilat pe fundalul
155

miculuiponton.nniciuncaz,onav der zboi.Altfel,arfi fost termina i.ipip iexplozibiluldinbuzunare,asem n tor unor trabucuri groase. Dar mortale. Nusez reausantinele;dac nucumvast teacinevaculcat la p mnt, ceea ce era pu in probabil. n mod evident, se sim eaunsiguran ,hot rlocotenentul. O uoar briz fonea prin tufiuri i zgnd rea un covor ntins de flori s lbatice. Milioane de maci, ca de Ziua Armisti iului'nAnglia. Tr s turile fe ei i se ncrncenar , n inten ia lui de a-i adunagndurile.P reas fiemaiobositdectinchipuia, devremece,tamannsitua iaactual ,ing duiamin iis zburde aiurea. Ce-a fost asta? Allenby ntoarse capul. Cineva plngea? Mai mult ca sigur, vreun pesc ru deranjat de ceva, r spunseel.Sehot r:S mergem!Scoaserevolveruli-l auzi pe matelot armndu-i pistolul-mitralier . ine aproape i caut s r mipe p mntb t torit. Cevanneregul ,domnule? Locotenentulimuc buza. Prpstios individ! Sau poate c era vechiul instinct care, nu o dat , i salvase via a n acelecl diriabandonate,cuparautelelordepomin . Nu sunt sigur... Se r sucir amndoi la auzul hrsitului de pai pe solul dur. O siluet se apropia n fug . Era Ryder. Allenby l l sase dinadins pe tn rul sublocotenent n ariergard . Acesta reprezenta singura lor leg tur cu Goudie, iar dac lucrurilearfimersr u,cadatatrecut ,atuncireac iileluiar fi fost vitale. i-l mai l sase n urm i dintr-un alt motiv. Ryder avea o gr mad de experien n SBS, dar nu de genul care se cerea acum.
156

Allenbyistrig attctndr znidetare: Du-te napoi, idiot nenorocit! Un ip t!exclam Ryder.A iauzit... Nuapuc s rosteasc maimult.Seproduseunuordeclic i ceva s ri n aer din plcul de maci printre care se ghemuise Ryder. ' 11 noiembrie - ziua comemor rii armistitiilor ambelor r zboaiemondiale (n. tr.). Allenby se repezi spre Weeks i se pr buir mpreun cu capulnainte,ntufiuriledelng ei. Bubuituraspintec aerul,ilocotenentuli inur suflarean vremecefragmenteledeo elvjiaupedeasupratrupurilor lor,pentruasemplntaapoinp mnt.Totul se petrecu n numai cteva clipe, ns Allenby descoperi c era n stare s rememoreze fiecare am nunt dezgust tor. Trebuie s fi fost o srm pe care Ryder o ag ase cu piciorul. Bomba fusese probabil de tip fluture", dup cum erau poreclite acestea. Ele puteau fi lansate chiar i din avion i, o dat ajunse pe p mnt, i desf ceau aripioarele n ateptarea uneictdeuoareatingeri. Ryder se zvrcolea pe spate, gemnd. Of, Doamne! Of, Dumnezeule, ajutafi-m! Buzeleisc lmb iaufiecarecuvnt,pem sur ceagonia cretea. Haide, Weeks, zise Allenby. Acum, e singura noastr ans ! Matelotul r mase holbndu-se la Ryder, incapabil s se mite. Las -l!ordon locotenentul.Scoaseunuldintreexplozibile i-irupsebandadesiguran .Altfel,os nec imcuto ii. Urndu-ispusele,istrig :
157

Nevomntoarce,David!Apoiz rinc osiluet alergnd njospepant ioft uurat.Acoper -l cu ceva! Chiar i prin bezn tia c era vorba de eful de echip Sullivan. Dup aceea,cuWeeksfoarteaproapepeurmelesale, ni spre ponton. Sullivan i urm ri dep rtndu-se, dup care ngenunche lng ofi erulmuribund. Mi-aatinspiciorul,icniRyder.inclet din iipentrua-i n buiun ip t.Of, Dumnezeule! Sullivan scoase trusa cu bandaje i pip i trupul tn rului ofi er. Acesta avea cel pu in dou r ni sngernde grave. Marinarulnghi icugreunodulcareisepusengt,sim ind c i se ntorc matele pe dos atunci cnd atinse piciorul lui Ryder. Nu era nici un picior; doar un ciot stlcit, din care sngele se pompa n ritmul urletelor disperate. N-avea s-o mai duc prea mult, se gndi Sullivan, dar spuse: Aa,domnule,uurel!Searanjeaz cuasta. Apoil inustrnsnbra epeRyderpn cndacestamuri. Cu zgomotul exploziei r sunndu-i nc n urechi, Allenby nipepontoniauzi ipetedinsprepunteavasuluiamarat. Nava avea o caren cu aspect greoi i cu un co foarte nalt. Un b trn remorcher sau poate un cuter de recunoatere,segndiellarepezeal . Dou capete se i ir pe deasupra copastiei i Allenby arunc bomba de forma unui trabuc peste balustrad . Se produse o scurt i violent explozie, i cele dou capete disp rur . Locotenentul i roti privirea i trase cu revolverul nspre o alt siluet , caresemica n umbr . n loc s seascund , omulridic minile,nsemndepredare.
158

Weekseraacumlabord,micndu-incoaceincolopistolul-mitralier ,pentruasupravegheabocaportul. Pe cnd nc mai edeau nlemni i n fa a primului lor prizonier, Allenbyauzi c nitulbruscalaparatuluiMorse. Pe-aici! D dubuznaprintr-ou cuglasvandiz riunfirdelumin prelingndu-se dintr-uncheson.Sta iaradio. D -te la o parte! Se repezi i ncerc s deschid ua, ns aceasta era ncuiat . Ct de urgent i amenin tor r suna semnalul Morse!Allenby scoase o mic bomb din cel lalt buzunar. Cunimicmaimaredectunpachetdenecartonateicuun fitil de doar trei secunde. Amors explozibilul plastic i l ndes la baza uii. Fugi, fiind aproape ridicat de la podea dedetona ie,nvremecefumuliprafulr zb tur pn pe punte. Weeksiarunc oc ut tur nelinitit . Sunte ibine,domnule? Sentoarser iateptar s ncetezestrig teletelegrafistului, dup care Allenby p trunse curajos n cabina radio. Sta iaera nd ri,iaroperatorulei,careipierdusevia an ncercarea de a chema ajutoare, fusese proiectat ntr-o consol . Vopseaua alb era mnjit de snge acolo unde acesta alunecase pe podea.Allenby privi ochii bulbuca i ai omului.Ar taudeparc arfifostnc plinidevia .nrest, delabrunjos,numair m sesemarelucrudinel. Doimor ipepunte,domnule!anun Weeks.Cefacemcu Pirpiriii de-aici? S -i..., f cu un gest cu eava pistoluluimitralier . Nu. Trebuies maifieial ii. G sir un subofi er german i al i trei marinari ascuni n casteluldelaprora.P reaupreab trnipentruafaceparte
159

dinMarinagerman ilocotenentulb nuic erau,probabil, oamenii din echipajul originar al vasului, mbr ca i n uniforme pe toat durata r zboiului. Cu siguran , se crezuser ataca i de o for cu mult mai mare. Pentru ei r zboiulseterminase,dac nucumvaGoudies-arfihot rt s -ilaseacolo.Saus -iucid ,aacumWeekseragatas-o fac n cazul n care i s-ar fi ordonat. Cei doi g sir o magazieaefuluideechipaj,prev zut cuou deo el,i mnar miculgrupninteriorulei. Dac aucevaminte,atuncivorstasmirn pn cndvor sosiamiciilor,spuseAllenbyntimpcepunealac tul. Weeks l privi curios. Sperc nemernicul lan-aapucats emit ,domnule. P r sir vasul,acumt cutdemoarte,darc p tndcontur iindividualitatenluminacrescnd . Sullivan era tot pe povrni, lng trupul lui Ryder.Allenby z ristratuldemacimaintuneca i,acoloundesngelesublocotenentuluif cuseopat ntins . S -lducemncas . Ridic dejosapcaluiRyder,murdar delaatteadrumuri pe mare i cu emblema ponosit , de care el era att de mndru. miparer u,David. Locotenentul pomi la drum, sub privirile celorlal i doi nso itori.iimaginasec st teasingurdevorb cuRyder. Aproapedecasaar toas ,acoloundesolulaspruf cealoc gazonului i teraselor verzi, Allenby se r suci i scrut marea. Ar fi putut constitui o privelitefrumoas ,gndiel. Azi am ucis trei fiine omeneti. B g revolverulntocioft dinr runchi. icedac ?rostielcuvocetare.
160

ns primulgndr masencrustatasemeneaunuiepitaf. * AtuncicndFrazerdeschiseuacuunutid dubuzna n camer , grupul de indivizi ncremeni ca ntr-un ngrozitor tablou. C iva dintre oamenii lui Thomas, cu uniformele de lupt f r nsemne, se g seau n jurul unui scaun aezat dedesubtul singurului bec din camer . Fata era legat de scaun, cu minile strnse att de tare la spate, nct ncheieturile i ajunseser o carne vie. Absolut goal , cu vn t i pe fa i pe corp, cu un firicel de snge ce i se prelingeadincol ulgurii. Ives inea revolverul gata preg tit s deschid focul, ns ochii lui nregistrau fiecare lucru. Fata era tn r , cu p rul nchislaculoarenluminaputernic .Pecoapseaveaurme de snge; se putea b nui c fusese violat ngrozitor i b tut . Maiorul Thomas i sfredeli cu privirea. Ce dracu'v-a apucat? Smuci din cap. Continua i! Unul dintre b rba i, care fuma o mahorc , ntinse brusc mna i o apuc pe fat de sn. O strnse att de tare, nctaceastaschel l iagonizant,dndu-iochiipestecap, cu privirile n tavan. B rbatul apropie cap tul incandescent al mahorcii la doi-trei centimetri de sfrcul prins ntre degetul mareiar t tor. tieceva. Thomasurm ricumunaltomde-als uir sucidegetele np rulfemeii,silind-os seuitelamahorcaceseapropia ncetiordesfrc. Frazer nincamer iirepezicuattafor eavapistolului peste ncheietura minii respectivului, nct osul acesteia pri ca un morcov.
161

Micarea brusc a canadianului rupse vraja. Capul fetei c zucub rbianpiept,iareaicninrepetaternduri,cai cum ar fi gemut f r s scoat vreunsunet. Da i-i drumul. Acum! zise Frazer. La ce dracu' te ateptai? se r sti Thomas. Oamenii mei tiu ce le fac germanii prizonierilor lor. Trfa asta nazist de inecevainforma ii.Punpariucutinec estectsepoate deobinuit s scriedeclara iilealornotriatuncicndsunt interoga i. Frazer ncerc s nu ridice tonul. Tremura de furie i de dezgust. miface igrea .Purta iuniformanoastr ,ns ospurca i cucruzimeaiuravoastr ! Ives o dezleg pe fat i o prinse n bra e, leinat . Cu infinit grij o duse ntr-o camer al turat , dup care ncremeniatuncicndoexploziezguduicl direa. E prea tare ca s fie Allenby. Prea aproape! exclam Frazer. Ivesaez fatapeobanchet isentoarses -i ia vestonul de la uniform . Restul hainelor z ceau gr mad . Erau ude iduhneauaurin .Thomaslprivifix,impasibil.Secundele sescurser ntr-olinitestnjenitoare.Apoibrusc,npragul uiiap rur omul imedechipuri. Duce i-v s -i ajuta i pe ceilal i, spuse Goudie. Allenby a neutralizat echipajul navei, dar Archer a telefonat din rada iahturiloriazisc nenoroci iiaureuits emit unsemnal W/T. lurm ripeIvesiov zupefatadincealalt camer . Cristoase, Thomas, ai mers prea departe! Se r suci pe c lcie. Apropo, Ryder i-a luat-o. A c lcat pe-o min sau aa ceva. S-ar p rea c Pirpiriii au inten ionat s mineze toat fia de coast care pornete de la ponton i de la
162

plaj . Maiorul l pironi cu ochii scnteind. Vezi?Probabilc tia.Afiscos-o eu de la ea! Goudieindes pistolulntoc. Acum nu prea mai conteaz , este? i roti privirea prin camer ,deparc abiaacumarfiv zut-opentruprimadat : Observ sngeledepescaun,uniformampu it ilenjeria fetei, iplace munca ta, nu-iaa,maiorulel Allenby p trunse n odaie. Ar ta obosit i mai palid ca de obicei. Vasulaajunsinoperant,domnule.Z riloculncarefusese torturat fata i spuse mocnind: Ryder a auzit un strig t. Cndadeclanatbomba,veneas m ntiin eze.Dac nu s-arfipetrecutastaaici,elitreimarinarigermaniarmaifi fost n via . Se uit la Thomas i ad ug , pierzndu-i cump tul: Dac tu faciparte dintreAlia i, atunci credc eu m afluntab racarenutrebuie,nenorocitule! nceta i cu to ii! se r sti Goudie. Posta i dou santinele; unas stea peacoperiulcasei. De-acolo se vede cel mai bine. Vom r mne peste zi la cutie i vom pleca la asfin it, sau poate chiar mai devreme. I-amspusluiArchers camufleze MGB-ul cu prelate de iaht, n caz c trece pe-acolo vreun avion de recunoatere. Slav Domnului c nu pot ateriza aici! i-aa, dac semnalul a fost prins, atunci nite nave vor fi ct de curnd aici. Chipul s u mai pierdu ceva din severitate. Te-ai descurcat bine, Allenby. V-a i descurcat cu to ii. Se uit la Ives. Ia o camerist s te ajute cu fata. R mnengrijata. Apoiiseadres luiFrazer: Intoarce-te pe vas i vezi ca efectele generalului s fie depozitateundevaundes nusteanaibiindrum,n eles?
163

i privi pe oamenii lui Thomas. i pn plec m, s nu le mai v d pe scursorile astea n fa aochilor. CudomnulRydercumr mne,domnule?ntreb Weeks. Goudieiscoasepipais cule ulcututun. ngropa i-l n gr din . E tot ce putem face pentru el. Chestia aia cu ngr atul gliilor str ine. Se uit la Frazer. Mi-ar prinde bine ceva de b ut. ncerc s zmbeasc . Cred c ne-ar prinde bine tuturor. Spune-i lui Archer s le deab utur b ie iloris nescoat nitegin. Se ndep rt f r s -i arunce nici m car o c ut tur lui Thomas. Canadianul l privi pe Allenby. miparebinec aireuit,Dick!Dinnou. Zmbetul aferent nu-if cuns apari ia. n cameraal turat , cuua binenchis , Ives lu obatist i ncepu s tearg cu ap cald urmele de snge de pe membrelefetei.Cameristaitalianc lurm rea inndu-se la distan . Tn ra gemu ideschise ochii. B rbatulz rigroaza subit ceocuprinselarevenireaamintirilor.nf iareaeiar tac urma s se pr bueasc definitiv. V zu ce f cea el i minileizvcnir njos,pentrua-iacoperigoliciunea. Ivesiaez vestonulpecoapse. N-ai de ce s te temi. Crede-m , i spuse el cu o voce slab ioarecumalin toare. Atunci cnd ntinse mna s -i tamponeze sngele de la gura zdrobit , b rbatul o sim i schi nd o micare. F r s ezite, continu s tamponeze uor, apoi nmuie batista n vasulcuap cald alcameristei. ncet, foarte ncet, sesiz c fata se relaxa, dei disperarea i r mnea n ochii
164

larg-deschii. Ives mai avusese de-a face cu femei r nite sau moarte. Accidentedecircula ie,raiduriaerienesaualterca iipublice, dar niciodat aa ceva. Fata avea un chip dr gu , ns , cu toateastea,trupuls uplindet ieturiiloviturilf ceas i sentoarc stomacul j>e dos. miparer uc nutiugerman ,domnioar ,sestr duiel s nusentrerup dinvorbit.Daramn elesc a ificumva translator? Osim ifrem tnddinnouatuncicndid dup ruldinochi itotodat sesim inendemnaticineajutorat. Ams v aduccevademncarentr-oclip ,darmainti trebuies ncerca is v odihni i. Fataseaplec pu iniiacoperisniicucrpa. Nu pleca i, v rog. Arunc o privire spre u , cu ochii nc rca idegroaz .Oameniiaceia... N-aus v maifac r u.Voiaveaeugrij . Ea i studie tr s turile fe ei, apoi banta epcii cu nscrisul HMS. Marina..., rosti fata. Ivesd duaprobatordincap,cuam r ciune. Aa-i,domnioar .Pestem rii ri. Earidic dinsprncene. Poftim? Oglum . Uasedeschiseiintr Allenbycuocan nmn . Ia de-aici,'monier.Niteconiacdinpivni ageneralului. ncerc s -i fereasc privirea de la goliciunea fetei i se ruin ntr-unfeldejenaei.Z rileziunile;lauzisepeunul dintre marinari spunnd c fata fusese violat . i remarc
165

p rul nchis la culoare, cam ca al Joannei. Oare ce ar fi sim iteldac Joannaarfifosttorturat iviolat ? Ives duse cana la buzele fetei. Be i pe partea asta, domnioar , s nu se ating de t ietur . Tn raseuit laAllenby. Mul umesc,HerrOberleutnant. Fa aenglezuluir masepalid ,darelsim icumd deas se mbujoreze.Ieiapoigr bitdincamer . Lucrezi cu el? Ives stoarse crpa, dnd din cap afirmativ. Da, domnioar . Nu e soi r u. Pentru un ofi er, vreau s zic. Fatantinseimpulsivmnai-i atinse ncheietura. I i mul umesc pentru ajutor. mi era foarte team . Mi-au f cut r u. Mi-au f cut att de mult r u! Eu n-am fost niciodat nainte cu vreun b rbat, n elegi? Ei rdeau de mine, m imobilizau i m luau. ncepu s plng cu suspine, lacrimile pre- lingndu-i-sepegtipepiept. Iveso..copericuop tur pn subb rbie. Dac ainevoiedemine,suntaicincol ,da? Eancuviin dincap,iarb rbatulintinsebatistalui. Sufl tare! Fata nu pricepu cuvintele, dar ochii ei ar tau c n elesese la ce se referise el. Timonierul se l s s cad ntr-un fotoliu, iar ea ad ug ncet: N-os uitniciodat .Niciodat. Dar Ives dormea dus.
166

Se scursese cea mai lung zi dintre toate cte i le putea aminti Frazer. Dei Ryder i germanii ucii fuseser ngropa i,loculnc p reas miroas amoarte. Canadianullv zupegeneraldectevaorii-l ofticase totala sa lips de respect i de nesiguran manifestat . Dac alia iis igermaniarfisositiarfimpiedicatevadarealui, probabil c ar fi sus inut c fusese r pit, luat prizonier. Uciderea marinarilor germani ar fi stat drept chez ie afirma iiloracestuia.Iardac arfisupravie uit,atuncicuatt mai mult ar fi avutdectigat. n timpul zilei se d dur cteva alarme false. Avioanele reperate trecur la mare dep rtare de insule, nefiind, mai mult ca sigur, n misiune de cercetare sau patrulare. Sosiidup -amiaza,iarArcherraport c toatelucrurilede valoare ale generalului fuseser depozitate n cala vasului, prin toate cotloanele. Allenby se duse cu Frazer ntr-o camer binemobilat ,alec reiferestred deauspreteras . Dincolo de aceasta se ntindea marea. Albastr i str lucitoare,ademenitoare. Voi fi ncntat s plec de-aici, rosti englezul. Se uit de jur-mprejurul camerei i ad ug cu am r ciune: Asta-i o int pecareaarunca-o-naercudrag inim ! Frazerncerc s -ialungestareadespiritdisperat . Nu se poate, Dick. Probabil c , n curnd, vreunul dintre iaainotricubolovanipeum ros vreas semutenea! Chiarcreziasta,Keith?OchiiluiAllenby erauncerc na i de oboseal . M tot gndesc la David. Ar fi trebuit s b nuiesc,s -l avertizez. Frazerlm sur nelinititdin priviri. N-aveai cum. tii care-i mersul i l tia i David. A fost rndul lui. Scutur dinumeri.Hais neconcentr maten ia numaiasupramodalit iide-a o ntinde de-aici.
167

Auzi sunetele unui pian filtrndu-se prin u i ntoarse capul.Trebuias recunoasc faptulc generalulleavea". Goudie d du buzna n camer i-i azvrli apca pe un scaun. Ne preg tim s-o tergem peste dou ore. Pe generalul Tesini cu so ia i fiul lui i aduce i la bord cu treizeci de minutenainte.Iipune iundevala loc sigur, indiferent unde. Pn laurm s-ahot rts -iiaivreodoiservitoricuel. Vnturnd n mn o foaie de hrtie mototolit , locotenent-comandorul ad ug cu s lb ticie: N-o s ne ntlnimcusubmarinul.Tocmaiamprimitocomunicare.Aa nct o s-o tot ncingem pe drumul sta. Ni se va acorda acoperireaerian ctmairepedeposibil. Frazerif cuiuteosocoteal .Astansemnac TTiomasi oamenii lui se vor nghesui i ei la bord. N-avea s fie o c l toriepreapl cut ,segndiel. Cumr mnecuprizonierii,domnule?ntreb Allenby. i l s m aici. O s arate totul cu att mai conving tor. Probabil, vor spune c au fost coplei i ca num r n propor iedezecelaunu.F cuogrimas . Eu aaazicen situa ialor. Locotenent-comandorul travers camera pn la fereastr iprivingol,ndirec iam riialbastre. Apropo, s-adeclanatdebarcarea.Opera iuneaHuskyva ncepe poimine. Allenby se uit la Frazer. Nu era de mirare c naltul Comandament nu dorea vreun submarin prin zon . Orice ac iune suplimentar ar fi ntrziat lucrurile i l-ar fi mpiedicat pe generalul Tesini s le cear oamenilor lui s treac departeacealalt . Restul servitorilor italieni vor r mne aici, spuse Goudie. N-os nefac necazuri.
168

icel laltprizonier,domnule?ntreb Allenby. Ceva din tonul locotenentului i f cu pe Goudie s se uite int lael. O s-ol s mipeea.tiucesim i,darea este dumanul nostru. Trebuie s-ol s mlegat bine,n eles? Dac os scapdin...,replic Allenby. Goudie zmbi. Cnd, nudac .Atuncipo is facicenaibavrei,daracum avemdeterminatotreab . i trnti apca peste p rul r v it i p i afar , n lumina soarelui. Retragereadincas idepedomeniusef cundoitimpii treimic ri.Servitoriidisp rur nbuc t rieinpivni e,iar casaarbor unaerdeateptaretensionat . Goudie z bovi lng telefon pentru o foarte scurt convorbire, apoi smulse firele din perete. Frazer e la bord, i spuse el luiAllenby. E gata s -i dea drumul. Vorbea relaxat, ca atunci cnd p r siser Gibraltarul. Pentruel,mareaeracaunprieten.On elegea. Locotenent-comandorul l z ri pe eful de echip Sullivan lng u . Cheam -lpeplantondepeacoperi! Acestad dudincapafirmativ. S tr i i,amn eles,domnule!F cusemncucapulnspre coridorul care ducea n aripa vecin . S -l chem i pe 'monier, domnule? Da.S -l lege imediat pe prizonier. Sullivan o lu n pas gr bit de-a lungul coridorului, oprindu-senumaicas terpeleasc unceas mic de argint de pe
169

m su .lprivioclip ihot rc f ceacevaparale,apoil b g n trusa de prim-ajutor, care era p tat de snge. Sngele lui Ryder. Deschise ua i-l v zu pe Ives urm rind-ocuprivireapefat ,ntimpceaceastabeaceva dintr-oceac . Marinaruliseadres neceremonios: Ordinelepaei,'monier.Leag-ofedele!Plec m.F cuun pasnsprefat .M ocupeu. ine- iminileacas !M descurceuaici! Sullivan se zgi la el, dezvelindu-idin ii. Mda? ns sim i pericolul i b tu n retragere. Nu tiu de ceteataciaa.Edoaronem oaic ! Trnti ua; n linitea subit , Ives putea auzi respira ia greoaieafetei.Tn raa ipisedectevaorindecursulzilei. ns de fiecare dat se trezise convulsiv, de parc ar fi retr it comarul prin care trecuse. Chiar i prin somn strigasensp imntat ctevacuvinte.Ivesarfidorits tie germana pentru a o putea ajuta n vreun fel. Ai auzit ce-aspus?ontreb el. Ea ridic privirea, a intindu-i ochii cercet tori asupra chipuluib rbatului. Da.Trebuies m legi? Tremuradinnou,deparc aveafebr . Englezulseoprilng ea. N-ams testrng.Darvafimaibinepentrutineaa. Fatanupricepu,iarelcontinu : Dac vin ai t i, ivorvenict de curnd, arputea crede c te-am tratat mai bine dect pe ceilal i. Ar putea crede chiarc ... Femeiad duncetdincap,aprobator.
170

Iveslu ofrnghie,fiindu-isil deceeacetrebuias fac . Servitoriigeneraluluivoravea'grij detine.Leefric . ngcnunche la picioareleei;cutoat alifiaprimit delaso ia generalului,gambeledezgoliteerautotoran delafeluln care fusese intuit de scaun. i cuprinse o glezn cu minile. Era att de neted i de r coroas la pip it, n ciuda aerului ncins i ap s tor din camer . Sau nu aerul eraaa. Eu s fiu oare? So iageneraluluiispusesec pe fat o chema Christiane. P ruse important s -i aduc la cunotin acest lucru. De ce oare? n orice caz, probabil, fata credea c ara ei va ctiga r zboiul. Nu era exclus, dup ct balamuc v zuse el. nnod frnghia i i trecu degetele ntre la i glezna tinerei pentru a-l l rgi pe ct posibil,f r s bat laochi. Launmomentdat,ntimpcedormea,aproapec serostogolise jos din patul improvizat. Avusese probabiluncomar. Ives o aezase napoi pe pat i-i aranjase p tura. Dar naintecaels fac asta,vestonulfeteisedesf cusenc o dat , l snd s i se z reasc snii. B rbatul dorise s -i ating chiar i numai pentru a terge amintirile i a-i alina durerile loviturilor. Seridic npicioare.Tn rantinseminiles ilelege,ns ochiieinusedezlipir nicioclip depechipullui.P reas sesizeze nehot rrea acestuia, poate c -i ghicise chiar i gndurile. Ivestrecunspateioprivi. Ar trebuis tin . Fatad duafirmativdincap. Num doare.Mul umesc,ispuse,urm rindu-l cu privirea cumipuneaicumincheiacenturaitoculpistolului. B rbatul l auzi pe Goudie vorbind cuAllenby i deslui un clinchet de pahare. Doamne ferete s i se pun pata lui
171

Goudie acum! gndi el vag. Asta ne-ar mai lipsi. Sedeciseisentoarselng scaun. A...avreas terogceva.Sesim eapierdut,penibil.De fapta... Ceeste?lntreb eancet.Spune-mi. Ives rosti cu disperare. Adoris tes rut,Christiane.naintedeapleca. Fata r mase absolut nemicat i t cut , cu buzele uor ntredeschise, pironindu-l cu privirea. Apoi ncepu s plng i ochii i se umplur de lacrimi lucitoare. Atunci cnd el prinse s-o liniteasc , ea i spuse printre sughi uri: Nu pricepi? Tu ai cerut! Nu ai furat! B rbatul se aplec i i atinse buzele de obrazul ei. Christianentoarsecapuligurilelisentlnir doarcteva clipe. Ivesoatinsepeum r. Poatec ntr-o zi... Fatascutur din cap. Nu te voi uita. Ua se nchise n urma lui i englezul trecu pe lng Sullivanf r a-l vedea. .Singur ncamer ,Christianel s capulnjosinu-imai re inu plnsul. Ives salvase integritatea fiin ei ei. Iar acum plecase. Allenby l urm ri pe timonier p ind pe coridor. Nu-l mai v zuse niciodat att de nnegurat. Constatarea i alung propriile sale gnduri disperate.
172

nregul ,'monier? Ivesseuit lael,ichipuliselumin ncet,cadup unnor trec tor. Da, domnule. Presupun c da. ntoarser privirea amndoi atunci cnd Goudie cobor cu zgomot pe scara ngust , ce ducea la o teras de pe acoperi. Am strigat dup tine,Allenby! i rec p t st pnirea de sineiad ug peuntonaproapeindiferent:Avemmusafiri. Vinos vezi. Cei doi l urmar pe teras . Se f cuse sear , dar lespezile nc erau ncinse de la soare. Cerul i schimbase iar i aspectul, norii se ngr m deau, cu tue de roz, asemenea unor ghemotoace pufoase de coral. Allenbyezit atuncicndGoudiezise: R mne iamndoipeloc! Locotenentulz rivasulgermanamaratisedusebrusccu gndul la ipetele ngrozitoare ale lui Ryder, la chipurile de deasupra copastiei nainte de a fi fost pulverizate de bomba lui.Z ricruceaneagr pictat pepunteadinfa avasului. Nusesiz nicioschimbare. Nu acolo, spuse ncet locotejlent-comandorul.Uit -te dincolo de promontoriu. Allenbyisim imuchiistomaculuicontractndu-i-se.Dou siluete negre, nemicate, pe marea ce se unduia nep s toare. Dup ct se p rea, ocoliser pe cealalt parte a insulei,r mnndnpreajma rmului,ascunse. Cesunt?sepomenieloptind. Goudie rse scurt. O,suntnitevechiprietenede-ale mele. E-Boat-uri. Dac niciGoudienuletia,atuncinulemaitianimeni.
173

Allenby l urm ri din profil, sondndu-i reac iile cu privire la anselelor.Devorfiexistat. Au ancorat, continu el. Pe-acolo e foarte pu in adnc. Dac audegnds intrenradaiahturilorsaus vin mai aproape de ponton, atunci vor prefera poate s atepte s seluminezedeziu .Atunc oprivirensprenori.Oricum,se vantunecancurnd.B nuialameaec inten ioneaz s r mn acolo unde sunt. Pot tine sub observa ie att pontonul, ct i ascunz toarea noastr de dup promontoriu. Nu vor tisigurdenoidectdac vordebarca undetaamentderecunoatere.Dup p rereameans au recep ionatsemnaluldeurgent . Seuit laIves,aflatcugndurilenalt parte. ntoarce-te pe vas, crmaci. Spune-i locotenentului Frazer c plec m imediat. S se preg teasc nc rc turile de adncimereglatelaminimum.Zmbiechivoc.Chiariaa, arputeas nefac depetrecanie. Goudielurm ripeIvesndep rtndu-se. Detreab ,fl c ul sta! Nevomluptacuei,domnule?ntreb Allenby. Dac o vom face, vom pierde, crede-m .IIb tupeum r. Eraprimaoar cnding duiaunasemeneagest.Os -i prindemlacotitur .Singuranoastr ans .Suntancora ila ojum tatedeparm unuldecel lalt.Amdegnds trec printreeicutoat viteza. Ce spui? Locotenentulridic dinumeri. Zic c-os fietrepidant. Astaf r doaripoate.ipip itoculpistolului.Fataaia. Ar putea s le spun germanilor totul despre noi. V zu chipul lui Allenby i ad ug ncet: Nu. Nu e stilul meu. Arbor zmbetuls utrist.ipeurm ,Ivesnumi-ar ierta-o niciodat ! Gr bi pasul, cobornd scara i traversnd casa
174

pustie.P catc nu-iaiciiIsus-n-Mizerie. I-ar prinde bine s fieprinpreajm atuncicndunuldintreparodiilealeade planuri ale lui se pr buete. Z rir radantunecat aiahturilorisiluetaneagr acanonierei profilndu-selng dig. Allenby privi napoi, ns casa era ascuns de terenul n pant .SegndilaIvesilafat ,uninamicpecare-ll sau n urm . La maiorul Thomas i la David Ryder, ngropat n gr dina generalului doar cu o rug ciune morm it . La to i ceilal i care aveau s moar poimine, indiferent dac planullorreueasaunu. Goudieziser spicat: Eibine,hais vedemdece-instaredomni anoastr ,ei? 10. Ultimaans Locotenent-comandorul John Goudie st tea cu minile n soldnparteadinspateapun iiMGB-ului,urm rindultimele preg tiripentruridicareaancorei. Frazerurc pepunteisalut . Totul depozitat, domnule. Goudie zmbi. Ct ceremonial, aa,dintr-odat ! Puterea obinuin ei, domnule, r spunse canadianul. Se gndi la coca burduit de sub picioarele sale. Un singur obuz dac ar fi str puns-o, ar fi transformat totul ntr-un abator. L-am instalat pe general cu so ia i fiul n cabina W/T. I-am nghesuit i pe servitori. ncerc s zmbeasc . Mi-eteam c nupreaelocde-ntors. Goudie l privi impasibil. Mi se pare corect. O s aib cambuza drept n fata lor, capetele ofi erilor i motoarele exact n spate, iar puntea deasupra. Nu e cine tie ce de capul cabinei de cart, dar,
175

aflndu-se chiar sub ea, sunt oarecum Ia ad post, att ct poate fi cineva protejat pe nava asta. Bine lucrat, pilot. Oamenii maiorului Thomas se g sesc, n majoritate, pe puntea de mese, ns pe tr g torul lor de la Bren l-am postat la pupa, ad ug Frazer. S-ar putea s avem nevoie decevaputeredefocsuplimentar . i aminti de soldatul cu ncheietura minii bandajat , atrnat degt,celc ruiai-o zdrobise cu lovitura de revolver nu de mult. n sinea sa, canadianul tia c , dac n-ar fi fost necesar men inerea linitii, l-ar fi mpucat pe loc. S rmanulDavidRyder,f cusecapn iacestlucrus nu maiaib important .Soldatulsentoarsespreelntimpce unmarinarlzoreas coboare.Frazernu-iputeaamintis maifiv zutvreodat attaur pefataunuiom. Ei bine, acum au cu to ii nevoie de noi, se gndi locotenentul. O lumin clipi n partea opus a radei. Goudie i trimisese pe Archer i pe un marinar cu brodul lor micu dincolo de promontoriu, s stea cu ochii pe E-Boat-urile ancorate. Ei raportaser c germaniicontactaser dejanavadetransport prin intermediul l mpii de semnalizare. Cu siguran c se ntrebau ce s-o fi ntmplat pe ponton. Telegrafisuldescifr semnalulceparveneacugreuispuse: alup lansat laap depeE-Boat-uri, domnule. Goudieisc rpin b rbia. O chestie de-alea de cauciuc. O s le ia cincisprezece minutebune.Z riosiluet nsalopet pescaradepepunte iointerpel :Gata.S-olu mdinIoc,efule? Maistrul Wright, ERA-ul, care veghea asupra aliment rii cu energie i asupra mainilor MGB-ului, d du din cap afirmativ. Maigatanicic sepoate,domnule.
176

Frazer l v zuse arareori pe mecanicul de ntre inere i se mir cumeraposibilaacevape un vas att de mic. IeimdreptnlargdecumsentoarceArcherlabord.Vom l sabalt brodul,pentruc iaavasulepreanc rcat,la naiba! Aruncaser peste bord cabluri de amarare, ap de b ut, conserve de alimente, orice ar fi putut diminua cu vreun nod vitezalorncazulncarearfireuits treac deE-Boat-uri. Goudielm sur calmcuprivireapemecanicul-ef. Succes! Nitepadeleplesc ir numbreleseriiiFrazerz ribrodul apropiindu-se. Starea de spirit de pe vas era schimbat ,se gndi el. nfrnat , chiar mocnit . Plana ca un nor pe deasupra lor. Pune- icapaculdetabl ,crmaci!spuseGoudie. Ives se aplec s -i ia casca de otel, pe care n-o putea suferi. Tocmai vroia s remarce c nimeni altcineva n-o purta, cnd locotenent-comandorulad ug sec: Etiimportant,iartun-os aiposibilitateas teferetica noiceilal i,n eles? Ivesileg chingasubb rbie. n eles,s tr i i,domnule! i trecu degetele pe obraz, amintindu-i de lacrimile ei, de gustul lor s ratdepebuzeatuncicndses rutaser .Dac arfitiutcareva,arfimuritders. Goudieurc nparteadinfa apun ii,deasupracabineide cart. Nu se sim ea nevoia s ridice tonul, era o linite mormntal . Oricum, germanii se g seau de cealalt parte a limbii dep mntntunecate. Allenbyurm rea,al turideFrazer,cumeranl turatbrodul
177

icumArchersendreptaspretunuldeunkilogramdinfa . Vomiesicutoat viteza,ziseGoudie.Dup numaicteva momente vom intra n ac iune. Acum. tr g tori, asculta i comanda la mine. tiu c a i participat cu to ii la cteva b t lii, ns , n toiul luptei, pot s uite chiar i veteranii. ine i minte c E-Boat-urile au carene de otel, nu de lemn ca noi. Aa nct, concentra i-v tirul asupra pun ilor superioare.ntructvomc utas neapropiemctmaimult posibil de E-Boat-uldelababord,astanseamn focdevoie la tribord.Arunc o privire nspre pupa; figura sa calm i bra ele ncruciate produser o oarecare impresie pe fundalul norilorroz.Echipadelanc rc turiledeadncime, nu le arunca i pn nu primi i ordin. Ezit .Asta-i tot, fl c i. Vn toarepl cut ! Frazer urm ri chipurile celor din preajma lui: tn rul telegrafist,Ivesimitralioruldesubaripatribordapun ii. N-ar fi putut ar ta cu mult prea diferit la Trafalgar sau la Jutland, se gndi el. CizmelesclciatealeluiGoudiedescinser pegrilaj. Allenby,tuteducilapupa,lanc rc turiledeadncimei la Oerlikonuri. i nu uita, o s fie un pic demoraliza i de absen aluiRyder. Frazer l privi pe englez. Oare acesta remarcase felul uluitor ncareGoudiesegndeapn ilacelemaimicidetalii? Allenby zmbi. Ne vedem mai trziu, Keith. Canadianuldusemnalaapc . Babinec nu.Staicucapullacutie! Goudie privi n jur pe punte. Elibera i fa . Elibera i spate, ordon el, i odgoanele erpuir labord.Cursnainte!
178

MGB-ul se dep rt ncet de dig, nl turnd brodul abandonatiunartcepluteanderiv ,pem sur cedeschiderea deap dintrecaren i rmsel rgea. Frazerpndea,ateptndmomentul.Ghinionularfifostca motoarele s dea rateuri la aceast plecare nu prea ortodox . Goudieiseadres luiIves: Dac punteavafiras ,preieicomandapn cnddomnul Allenby va putea veni de la pupa. Totul trebuie f cut cu punctivirgul .Nuexist alt ans . Scoase pipa stins din buzunarul pantalonilor largi i o ndes ncol ulgurii. Frazer arunc o privire terenului n pant , care ducea la casa generalului. Acesta r m sese aproape n ntuneric. Gndul i zbur Ia fiul italianului, aa cum l v zuse ultima dat n cabina W/T. Un b iat ar tos, cu ochii nchii la culoare, speria i. Dac se va ntmpla ce e mai r u, gndi locotenentul, m car vor pieri mpreun . II auzi pe Ives testndu-icascaii aminti de felulblndn care acesta ridicase trupul gol al fetei i plecase cu el de sub privirile tor ionarilor ei. Protector. Sau l afectase att de adnc pe Ives,ncts numaipoat trecepesteasta? Goudie scrut cadranul ceasului. Apoi se aplec deasupra portavocei centrale: efule?D -i drumu'! Motoarelesetrezir lavia ntr-unsingurvuiet,iaeruldin rada strmt se al tur zarvei lor. Pe punte se r spndir vapori de petrol, f cndu-l pe unul dintre marinari s izbucneasc ntr-unaccesdetuse.Carenatremuras lbatic, iarmuni iaiechipamenteleprostlegatecontribuiauielela vibra iileacesteia. Goudie privi fix capul compas, ateptnd ca bompresul s
179

se alinieze cu vrful promontoriului. Cutoat vitezanainte! Canonierap rus saltenfat ,deparc unbiciinvizibilarfi mnat-odinurm .nctevaclipe,carenaprinsevitez ;valurile de la prora ncepur s salte de-o parte i de alta a acesteia, iar siajul s se burzuluiasc ntr-o brazd nspumat ,croit deceletreielici. Frazerseapuc deparapetisim icocaridicndu-se aidoma unui hidroavion, pe m sur ce tura iile se nte eau i-i purtaunsalturisprelarg.Stropiipotopeauprora,r p indpe puntecanitealice. Goudie nu-ifereaprivireaip reas strigechiarprinjetul depic turi. Aamaimerge,lanaiba! Trecur ctmairazantcupromontoriul,apoivirar bruscla babord, atunci cnd E-Boat-urile se ivir ca din senin n cmpul lor vizual. Siluetele lor ntunecate ap reau suprapuse ca dou dre de condens pe un geam aburit. Toate aceste gnduri s lbatice i str b tur mintea lui Frazer n timp ce firul rou solitar al unui trasor spintec marea, ndreptndu-se spre ei. Deschide ifocul! VocealuiGoudieafostn buit der p itulinstantaneual Oerlikonurilor i de bubuitul ceva mai grav al tunului de un kilogram. Apoi cele dou mitraliere ad ugar c nitul lor, care i sfredelea urechile. Trasoarele sfiau suprafa a m rii,nsngerat dereflect rileacestora. Ceva nap !Prorababord!zbier cineva. Frazer se crispa la gndul unei coliziuni. La viteza asta, oricecorpsolidarfipututs sfrtecefundulvasului. Era barca de cauciuc a germanilor. MGB-ulcesen pustea prinap surprinsevslelencremenitenaeri pe marinarii
180

narma iholbndu-secugroaz lael. terser uor barca de cauciuc, dar suficient ct s-o dea peste cap ntr-un vrtej de spum i chipuri uluite, de guri c scate, ca nite g uri negre, de strig te acoperite de vuietul motoarelor. Gloan ele scrijelir coca vasului i Frazer auzi geamurile cabinei de cart f cndu-se nd ri. O bubuitur de tun se al tur bombardamentului, i canadianul sim i puntea tres ltnd atunci cnd fierul i atinse inta. E-Boat-ul cel mai apropiat era pe urmele lor; sep reac t iaser cablul de ancorare i vasul se leg na deja n mijlocul spumei pe care puternicele motoare Daimler Benz o ridicau, tuind i trezindu-selavia . nc rc turiledeadncime!Pregtii! ip Goudie. Pe punte r sunar mpuc turi i trasoarele spintecar aerul, dobornd pavilionul alb, care c zu plutind ca o fantom . Telegrafistul d du fuga s -l nlocuiasc , ns Goudielprinsedebra . Putemluptaif r el,maniacmic! Rnjea.Chipuls ucaomasc ischimbaculoarealalumina reflectat atrasoareloriatiruluicuobuze. E-Boat-ulseapropiaamenin tordeeiiFrazerv zucteva siluete fugind s se pun la ad post, n timp ce micul MGBif ceadrumpelng el. Goudie trase un ghiont cu cotul n butoiul de semnalizare. Se auzi z ng nitul metalic al nc rc turilor de adncime pr v lindu-se peste bord. Se produse o str fulgerare puternic Ia tribord i eava unei mitraliere zbur pe deasupra capetelor, c znd cu un plesnet n ap . Cealalt r mase ndreptat spre cer, cu fragmente din trupul marinarului care tr sese pn alunei n E-Boat-ul mai ndep rtatatrnndnhamuricanitecrpensngerate.
181

Cnd nc rc turile de adncime explodar , nir dou coloane de ap str lucitoare. Una dintre el se declanase probabil foarte aproape, se gndi Frazer, i E-Boat-ul p ru s se dezechilibreze, nimerind la baza ci, dup caic se redres ntr-unvrtejdefumistropi.Canadianulseaplec n spatele parapetului de mahon, n care r bufnir noi trasoare. MGB-ul fusese zguduit din toate ncheieturile de explozianc rc turilor,iarE-Boat-ulcelpu ing urit. ns cel laltviraacumcuancorajeleabandonatepeap ,n voia sor ii, lansndu-se n urm rire. Tunul din fa pivot pentruamen ineMGB-ul n vizor. Goudienjur nvremecealterafaleizbir coca. Acuinefaceprafmotoarele! nghiontidinnoubutonuli,ntr-oclip ,altedou nc rc turi explodar n urma lor. Dar c pitanul german era hrit n astfel de trucuri ale For elor de Coast . Masivul E-Boat se leg na dintr-o parte n alta, navignd n zigzag printre respectivelecoloanedeap . Mitraliereledelapupanumaifunc ioneaz ,domnule! Ia-l pe Weeks de la MG-uri i trimite-l la nc rc turi. E singuranoastr ans . Frazerarunc oprivirenurm . Nu tab r penoi,domnule!strig r guitincordat. Nicinuvrea!Sevatineladistant pn vaprindeolovitur nplin. Cele dou Oerlikonuri deschiser focul din nou, iar Frazer i-iimagin peWeeksipeAllenbyacolojos.Erabucuros s -itiempreun . Parapetul parc s ri din ttni i pe blindajul sub ire i f cur apari iag uristr lucitoarecanitestele,ntimpceo nou izbucnire de foc scrijeli puntea, asemenea unui fer str ucircular.
182

L-audobortpec pitan,domnule! ip Ives. Frazer se avnt dintr-un salt pe puntea care rula nebunete i-l prinse pe Goudie pe dup umeri. Avea c maaplin desnge,dari ineaochiilarg-deschii. Las -m pemine!icniel.Scoatevasuldinrahatul sta! Locotenentullrezem pe-oparteio clip semir cumde sc pase. Apoi l z ri pe tn rul telegrafist n cel lalt colt, lng scar .Iifuseser smulsepicioarele,iarelp reas se holbeze la minile ncletate, ca nite gheare nsngerate, pe stomac, ca i cum i-ar fi inut m runtaiele s nu se reverse. Capul i c zu ndur tor n l turi i muri. l str punseseunproiectil,naintede-asempr tiapepunte ntr-un vrtej de schije. n lipsa acestui obstacol, Goudie ar fi fost luat n plin. Frazerapuc portavoceairepet apeluldedou oripn cnd r spunse Wrighl. Numai Dumnezeu tia ce putea s se fi ntmplat acolo jos. Orice explozie, indiferent din ce parte venea, r bufnise probabil ca i cum avea s n v leasc pesteei,undest teauchirci iprintremotoarele duduitoare. efule!Ambelelelatribord!Suntnevoits virezstrns! Cnddori i,replic Wright. Canadianulprivinjurpepunte.Goudienc nu-ipierduse cunotin a;numaiochiiurechi,ncercas prind totceea ce se ntmpla.Telegrafistul se leg na o dat cu vasul, de parc arfifostadormit,iarsingurulmarinarr maspepunte c uta s -i bandajeze genunchiul acolo unde o achie de lemnisenfipsesedinzborcaos geat . Turner! Du-te la pupa i spune-i domnuluiAllenby c voi viraivoiangajalupta!S lasenjosflotoareledefum! Omul p ru s uite durerea i-l privi lung pe Frazer, dup care cobor scara cl tinndu-se. Aproape c i pierduse
183

cump tul, dar faptul c Frazer i re inuse numele, n ciuda tuturorvicisitudinilor,avuparc daruls -ldomoleasc . Unfragmentdemetalrico cuzgomotpecascaluiIves.El l s din nou spi ele n voie, neputnd s ndure ceea ce p timea nava. tia c Goudie nu-l sc pa din ochi, amintindu-i probabil despre insisten a Iui, f r de care bucata de o el inamic s-ar fi aflat acum nfipt zdrav n n eastasa. Nu putea s mai dureze mult. Nici un vas n-ar fi reuit s reziste unui astfel de tratament. Poate c supravie uitorii aveaus fiedebarca iiar ipeaceainsul .Oareurmas-o rentlneasc pe fat ntr-o asemenea postur ? El nsui prizonier? Cu marea care n v lea n strmtul cheson din spatele pun ii,oridecteorinavaischimbacursul,eratotattde greu s judeci pe ct era s - i men ii echilibrul.Allenby se prinse cu minile de marinarulr nitiseapropiecufa ala numai c iva centimetri de-a acestuia, pentru a asculta instruc iuniletransmise de Frazer. Punteasezgl ias lbatic,iarelicelezvrleauuriaemase deap ,asemeneauneigiganticecozidepete.Allenbyse mpletici pn la gurile de eapament i bascul flotorul pestebord.Acestacolect jetuldegazedelaguraobturat din ap , redirec ionndu-I c tre cealalt , deschis acum n aer. Instantaneu, locotenentul v zu vaporii cum se ridicau sub forma unei perdele de fumzden uite. nc rc turile de adncime! Weeks, nceteaz focul i d -miomn deajutor!itu,Turner,c nc n-ai murit! Allenby ncerc s nghit n sec, dar gura sa era toat o ran delaprafuldepuc idelaordinelezbierate. S spargemadun turaasta!Esinguranoastr ans ! Weeks privi lung zidul nalt de fam din spatele lui. naintau
184

att de repede pe ap , nct acceptai cu greu c marea i vntulerauaadecalme.Dup cumsengr m deaunorii, nmaipu inde-oor aveas fientunericbezn . Matelotul zise cu voce tare: La naiba, acu' i dac ar fi peste un an, tot nu mai conteaz ! inndu-sederastelulcunc rc turiledeadncime,Allenby seuita int lareglajulfiec reiaiochiiiiroiaudelacrimi. Prevedea o explozie zdrav n .Eraposibils learanjezei vasul lor, reflect locotenentul, dac nu cumva acesta se scufundadeja.Ar taprobabilcaosolni . Auzi vocea lui Frazer dinspre punte. Apoi remarc subita schimbare de tonalitate cnd se opri motorul lateral de la tribord.Crmaseproptiputernicnap ielateriz lapupa. Allenbylupt dinr sputeris nu-isl beasc strnsoarea,cu marinarulr nit,careseprinsesedeelicareicnidedurere atuncicndachiadinpiciorseatinsederastel. Urmaus ac ionezelamoduld ifugi"denenum rareori, gndiAllenbysurescitat.V zumareacumserev rsapeste bord, cuprinzndu-le picioarele i afetul abandonat. Cnd ridic privirea, fumul disp ruse. Se holb la Weeks absolut nencrez tor. Reuiser .Acumse ndreptau spre perdeaua de fum. C pitanul inamic i imagina, probabil, c ncercau s-o tearg la ad postul fumului, n speran a de a se pierde pn laurm nntuneric.Dac eraaa,atuncilateptaun adev rat oc. Surprinz tor, Allenby l s capul pe spate i hohoti de un rs necontrolat. Ceilal i l scrutar neliniti i, socotindc oluaserazna. nc mairdeaatuncicndplonjar nfum,orbi iidezorienta i,stndnexpectativaprimuluicontact. O rafal de trasoare trecu razant la tribord i mingi incan185

descenteseiscar nfumulnvrtejit. Nicis fivrut,c pitanulgermannui-arfidezv luitmaibine pozi ia. Soneria zbrni lng Allenby, c ruia rsul i se stinse pe buze. Apoi alerg cu Weeks la nc rc turi. O frac iune de secund se ntreb dac altfel ar mai fi fost capabil s -i st vileasc acelrsnebunesc. nc rc turilec zur de-arostogolul,uneledup altele.Cine montaserastelulpeMGBtiacuexactitatecesitua iiurma s nfrunteacesta. Allenby sim i o re inere atunci cnd impun toarea musta alb avaluluidelaprora nidinfum,cutunuldinainteal E-Boat-uluinc tr gndpedirec iaveche.Acoloundearfi datpeste o int ideal ,dac Frazerarfir maspeacelai curs.Oriceprecau iedisp ruse.E-Boat-ul sen pusteaspre eicutoat viteza.MGB-ulvir nc odat ,iAllenbyc zu pe punte, ne- cndu-sesubtonedeap . Strns lipit, cu minile rcind dup ceva de care s se prind , locotenentul sim i nc rc turile explodnd. Ca i cndarfilovitomin .Carenap rus zvcneasc subeli auzi brusc un scrnet metalic foarte strident venind de la unuldintrearbori.Dac mecanicul-efnu-l oprea, elicea ar fi mucatdinvas,croindu-idrumpn lafund. Weeks l zgl ia, n timp ce chipul i corpul i iroiau de ap . E-Boat-ul ncetini, virnd din fa a inamicului. Allenby observ c ncepea s se lase pe lateral i fumul se rev rsadelaprora. Weeksridic minileichiui.ChiarisoldatuldelaBrense s lt npicioare,cl tinndu-se,irnjinspre E-Boat cu un amestecdeuimireinencredere. Delaprorasef cuauzitglasulluiFrazer.iaten ionapeto i
186

c nc nuseterminase. Vino pe punte, Dick!Apoiad ug pentru ceilal i:Alnaibii debinelucrat,fl c i!Dar,pesemne,Pirpiriiiau ipatdejala radiodup ajutor,aac -imusais facempaimairepede! Allenbyajunsepepunteiprivilung,cuspaim ,g urilede schijeidegloan e,por iunilentinsepecaresngele,chiar i n bezna care se atemea, p rea s se vad ncre indu-senritmulvibra iilorcarenei.Cinevalacoperise pe telegrafist cu cteva dintre pavilioanele sale de semnalizare, iar locotenentul l v zu pe Ives n genunchi, bandajndu-lpeGoudieIaum r,ntimpceunajutorst tea la timon . Era prima dat , de la avntarea lor nebuneasc nlarg,cndacestal sasespi eledinmn . Frazersetersepefa cuobatist soioas . Mecaniculafostnevoits opreasc lateraluldelatribord. S-a ncins ceva. N-a avut ncotro. Cercet tr s turile palide i murdare de fum ale prietenului s u. i-e bine? Allenbyd dudincapafirmativ.Sesim eaz p cit.ierar u. Ampierduttreioameni,Dick.mpuca i.Treir ni i,inclusiv c pitanul. Ezit .Archer face un tur s vad stric ciunile de latunuri.Aivreas ?... Englezulncuviin dincap. Da, o s cobor. Arunc o privire trupului acoperit cu pavilioane.S r cu ulSparks!spuseelabsent. i croi drum pe bjbite i urechea sa recep ion duduitul neregulat al motoarelor. Viteza urma s fie drastic redus , iarIvess trag dingreupentrua-i inepecurs.Oareacest lucru nsemna c aveau s fie prini i distrui, dup toate princtetrecuser ?Eranedrept.Necinstit.
187

Mecaniculdentre inered dusedrumulpompelor.Dinlocul de la piciorul sc rii, unde se oprise,Allenby v zu apa cum se prelingea din partea planeului diagonal mucat de gloan e. CabinaWfTeraattden esat delume,nctlocotenentul sesim imicat,nciudanverun riisale. Generalulst tea nghesuit ntr-un col , cubra ele petrecute n jurul fiului i al so iei. B iatul i surse luiAllenby, dup careizbucninlacrimi.Servitoriilpriveaulungcumse inea depraguluii,iarelb nuic -lvedeaucapeoar tareieit dinmare.Sestr duis zmbeasc . Nuenimenir nit? Erauimitormoduln care zmbetulivocea luii reconfortar peocupan iicabinei.Acetiancepur s vorbeasc to i deodat , dei Allenby nu-i putea auzi prea bine, c ci urechilei iuiaunc delatirulpersistent. O s ncerc m s v aducem ceva fierbinte de b ut, ei? spuse el. Aprobar bucuroi din cap, acceptnd, n fine, faptul c r m seser nvia .V zuseattdedesasemeneascene! n car- najele provocate de explozia vreunui m nunchi de bombe sau a vreunei mine, atunci cnd cineva, aa ca el, uita de dispozitivele- capcan . Oceac deceai.P reas fac minunidefiecaredat . i croi drum mai departe pn la cambuz , care primise lovituradirect aunuiobuz.Aici,ceaiulnumaiajuta. La intrarea pe puntea de mese, Allenby l z ri pe maiorul Thomasdiscutndcucaporaluls u.Sunaapolonez ,ns amndoiod dur peenglez laapari ialocotenentului. S-aterminat?ntreb repezitThomas. Allenbylm sur dinpriviricuantipatie.
188

Ambele E-Boat-urisuntf cuteknock-out, domnule. E posibilcaunuldintreeles sescufunde. Sesiz mndria subit care se strecurase n tonul s u. Pentruprimadat n eleseceeacenf ptuiser mpreun . ExpresiadepechipulluiThomasnuseschimb . Aicisunttreimor i. Locotenentul trecu pe lng el i z ri trupurile lng masa popotei. n partea lateral a navei erau cteva g uri prin care neau jeturi de ap ori de cte ori etrava se scufunda, spintecnd vreun val. Majoritatea becurilor se sp rseser , ns Allenby v zu c unul dintre solda ii mor i avea ncheietura minii bandajat . Poate c , n definitiv, Keith Frazer sc pa de curtea de anchet . innd cont de ceea ce f cuse, ar fi ncasat-o al naibii, gndi el. Adoris m v dcugeneralul,spuseThomas. Voi comunica pe punte, domnule. Dar toat lumea este obligat s sta ioneze pn ce vom renc rca. Cnd se va face ziu , m ndoiesc c r mnem mult vreme singuri. Indiferen a nedisimulat a lui Thomas l copleea de furie. V recomand s -i pune i pe oamenii dumneavoastr s astupe g urile. i-aa st m r u, nu ne mai trebuie i santineleinundatedeap . Se r suci pe c lcie i se ndrept spre punte. n mod inten ionat nu-i spusesemaiorului c Goudie era prea grav r nit pentru a mai r mne la comand . Thomas era nesuferit oricum, i f r s tie c are n subordine doi locotenen i. Frazerprimiraportuliremarc : Minuneanaibiic asc patcineva! Auzir scr itul unei gruie $i se ntoarser . Un marinar ridicapavilionulalbnapoipeverg .Iiprivipeceidoiofi eri
189

iscutur dinumeri. Sparks a vrut s-ofac el.Mis-ap rutnimerit. Senfiin iArcher. Tunul de un kilogram e pe control manual, zise el, istovit. 1.-a lovit un fier ct pumnul. Weekssec r pepuntecuotav cuc ni. De unde le-aiscos?ntreb Frazer. Allenbylu ocan . Nu-i ceai. Era rom curat, c ruia Weeks jur c -i d duse fc^p un proiectil ce nimerise n magazia de alimente. Goudiedeschiseochiiiprivifixspreei. Cte-oduc lafiecare. ncerc s surd ,dardurereainghe zmbetul pe buze. Matelotulsel s lng el. Acumdumneavoastr ,domnule. Acesta d du pe gt, tuind, romul simplu, ns reui s ngaime: Aprobat! Oamenii lucrar n t cere aproape toat noaptea. B gar mor iinsaci,pecare-ilegar larastelulgolitdenc rc turi deadncime.efuldeechip Sullivancoment : Acumnusemaisinchisescdeud tur . Ives r mase la timon ; pleoapele i se lipeau de oboseal , iarpiiaipricinuianc nepl ceridelafum.Eracaicumar fi fost viu doar n parte, gndiel.Caicnds-ar contempla pesinedinalar . Frazer r mase pe teug i-l trimise de nenum rate ori pe Archerncabinadecarts verificecalculeleini iale.nciuda
190

Iaptului c bodog nea mai tot timpul, maistrulWright f cea minuni. Chiar numai cu dou elice n func iune, se descurcau onorabil, navignd cam cu optsprezece noduri pe or . Prima pi-an de lumin avea s -i g seasc n dreptul ultimeipor iunidecoast sardinian .Canadianulsedusecu gndul la ultima ncercare disperat de a-i veni de hac EBoat-ului, la uimirea cu care l urm rise virnd lejer i canarisind, att de avariat, probabil, nct nuera posibils fie reparat. Indiferent de ntmpl rile ce-i ateptau atunci cndziuaaveas -i lase la cheremul sortii, nimeni nu putea s spun c nuf cuser imposibilul.Rnjiifataisecut . Orice minune tine ceva mai mult de trei zile. Se gndi la Lynn Balfour. Probabil c femeia era la curent cu toate astea. Mai mult ca sigur, se afla n Biroul Opera iunilor, mpreun cu Prothero i cu citadinul c pitan Heywood,celpecareGoudielnumisenmodireveren ios Isus-n-Mizerie. Da, s-ofintrebndceecuei. inndu-le pumnii. Poate lui n mod special. VocealuiGoudieisfredeliminteafr mntat degnduri: Numo i,pilot! Frazerd dudincapiplec delng parapet.Aproapec adormise de-a-n picioarelea. Allenbyg siocutiecubandajenedesf cut i-ipans cum se pricepu el mai bine pe r ni i, str duindu-se apoi s -i scoat luiTurnerachiapariv dinpicior.Aceast ocupa ie l re inu pn dup rev rsatul zorilor. Gndul i zbur la pitulicea Joanna. Oare cnd va primi scrisoarea de la el? i vap sacumva? Odat cuprimagean delumin careatinsenorii,compania istovit i mputinat se g sea din nou la posturile de lupt .
191

Goudiep rumul umits -llasepeFrazers reornduiasc mna de oameni, dar zise: Pune-ilamunc iper ni iicheam pepunteunfochist. Sepricepcuto iilacteceva,fieinumailaspusrug ciuni! Cuvintele rostite parc l obosir , i locotenent-comandorul c zuntr-un somn agitat. Se ivi soarele i linia orizontului ap ru la est ca o lam ascu it istr lucitoare. Marinariiincletar degetelepearme,iarArcherr mase npozi iededrep ilng tunuldeunkilogram. Lumina tot mai puternic le revel adev rata dimensiune a avariilor: g uri i achii s rite din pl cile pun ii i o groaz desnge,carenscocurip rearozaliu. Deasupra tuturor lucrurilor, pavilionul flutura n b taia vntului,curatinefiresc. Glasul lui Weeksif cupeto(is tresaltedinreveriilelor: Verde patru-cinci! E-Boat-uri.Treibuc i. Se produse o sp rtur n nori i o parte din mare deveni deodat foartestr lucitoareilimpede,cademetal. Ridica i-m ! horc i Goudie. i r suci capul, n vreme ce clopoteler sunauprintoat nava.Da i-miomn deajutor, lir-a iaidracului! Frazer duse binoclul la ochi i clipi n lumina reflectat pe peticul de ap sclipitor. Apoi le v zu. Se micau ncet, n front. Chiar n clipa n care i focaliza binoclul asupra vasului,acestavir pedirec ialor.Z riser MGB-ul. Se apropie, rosti canadianul. IIsim ipeAllenbyfoindu-selng el.N-avearosts -l trimit lapupa,laOerlikonuri.Curndaveas sesfreasc totul. Veilupta?ntreb englezulicercet cuprivireaexpresia nenorocit iov ielnic depechipulceluilalt.
192

N-o s fie o lupt , Dick. Iar cu neajutora ii tia de jos... Scutur din cap. De-ar fi fost doar un E-Boat, dar nu e cazul. Goudiesecl tin ntr-oparte,scrninddindin idedurere, n timpde matelotulTumer ncerca s -lsus in .Turnerera ielsl bitdelasngelepierdut. Allenbyiprivicutriste e. Cumamputeas -il s ms moar ,Keith? Goudietraseadncaernpieptid duunchiot: Uit -te nc o dat ! l scutur pe Frazer de um r pn cndranalf cus deadrumulstrnsorii.Suntainotri!i plec fruntea, aa nct ceilal i s nu-i poat vedea chipul. Suntainotri,lanaiba!Cinii! Frazer urm ri formele ce se apropiau. Binen eles, Cinii. Numele dat MTB-urilor i MGB-urilor mai mari, din familia FairmileDs.Fuseser adesealuatedreptE-Boat-uri. Canadianull s binoclulnjos,contientc dedataasta,n ciudaimaginiince oate,instrumentulnuaveaniciovin . Zi-leicelordincameramotoarelor,optiAllenby.Wright artrebuis afle. CeitreiCinimariseal turar protectorcanonierei.Frazer v /.u echipajele cum se holbau n t cere, apoi auzi megafonul conduc torului lor r sunnd pe ape. Cel mai frumos sunet pe carc l auzise vreodat , dup ct i amintea. Suntemns rcina is v escort mnapoilatata,dac nu cumva ave i nevoie s fi i remorca i sau s dori i s abandona ivasul. apca!icniGoudie.Da i-miapca! i-o ndes pe cap, aa p tat de snge cum era, dup care se tr, tinndu-se de balustrad , pn la grilajul din
193

fat . S ne remorcheze? S abandonm? Iiarunc oprivirelui Frazer. Spune-i g ozarului luia c ne vom ndrepta spre baz conformordinului.Semainduplec unpic.iadaug mul umirea noastr pentru c ne-au inut tov r ie. Se pr buipepunteimurmur : i-am zis eu c navele astea mici sunt valabile. Apoi lein . Oor maitrziu,sosiacoperireaaerian promis . Frazer,AllenbyiIvesd dur mnacusolemnitate,ntimp ce avioanele spintecau aerul pe deasupra capetelor lor, att dejos,nctf cur s flfiepavilionulcadelaoadierede vnt. Se terminase. 11.Fa etealer zboiului ComandorulAubreyProtherosesprijinipebirouls uiprivi lung marea hart de pe peretele opus. Undeva deasupra capului s u, n Portsmouth Dockyard, continua, probabil, obinuitah rm laieasurzitoareapistoalelorcubutoaneia utilajelor,caurmarearepara iilorefectuateIadiferiteletipuri denavecaresupravietuiser zecilordeb t lii. Era luna ianuarie a anului 1944. Putea s urm reasc pe hart dimensiunile succeselor Alia ilor de pn la actualul impas. Acum ase luni, invadaser Sicilia. Opera iunea Husky iivusese i momentele ei delicate, dar n ansamblu fuseseoreuit . Apoi, n septembrie, Opera iunea Avalanche, n care o i mai mare for armat combinat lovise plajele italiene. O botezaser sugestiv, se gndi el ncrncenat. Dar asta nu era Sicilia. Inamicul b tuse n retragere, ns lansase n mod repetat nite contraatacuri de-o incredibil ferocitate. Acum, cu sosirea iernii, armatele aliate nu mai avansau cine
194

tie ce. La fel era i pe frontul de est, acolo unde milioane deruiidegermaniluptau,nghe auimureau. Gndurile lui Prothero revenir la Sicilia. Se mndrea cu statutul dobndit de grupul din Opera iunile Speciale. Erau canitevrfuridelanceascu ite,carempungeaudumanul ori de cte ori se ivea ocazia, h r uindu-l peste tot. n linii mari,hot rProthero,MarinaRegal sedescurcasebinior. nseptembrie,deexemplu,nitesubmarinedebuzunar,XCraft, p trunseser ntr-un fiord norvegian i plasaser nc rc turi explozive dedesubtul celei mai mari nave de r zboi inamice, cuirasatul Tirpitz. Spionajul raportase c acestaeracaieliminatdinr zboi. inumaidepartedectacumvreos pt mn ,vesteaunei noi victorii. Nava port-drapel Duke of York a amiralului Fraser se luptase cu cruci torul Schamhorst, pe care-l distrusese. Ultima mare nav a Germaniei. ntr-un fel, era ciudat,dac st teais tegndeti. Schamhorst fusese vasul de r zboi inamic cu cele mai multe succese i care i ctigase sincera admira ie a Marinei Regale. Marinarii erau o adun tur bizar , reflect el. Comandorulseuit laceasiap s pesoneriainterfonului. De ceas nc mai atrnau lan uri din hrtie colorat , amintind de Cr ciun, dar acum spnzurau inerte n atmosferaumed . C pitanulHeywoodaveas soseasc ncurnd.Eragenul de om punctual, care nici nu ntrzia, nici nu venea mai devreme. Ua se deschise i pitulicea-intendent Hazel l privi ntreb tor: Domnule? Foarte atr g toare, gndi Prothero, nu pentru ntia oar .
195

Ochi ncnt tori i picioare dr gu e, pe care nici chiar ciorapiiregulamentarinuputeaus ledezavantajeze. Vreaus trimitdou comunic ri. i-ailuatcarne elul? Tn ra se aez picior peste picior, i p rul ei nchis la culoarestr luceanluminaputernic . O fat foarte st pn pe sine, o calific Prothero. Chiar dinaintecafrateleeis fifostucisnaceaexplozie.Rev zu n minte chipul palid al lui Allenby n acea prim zi, apoi faptele acestuia din Sicilia. Generalul Gustavo Tesini i jucaserolulaadup cumpromisesei,pem sur ceAlia ii naintau, italieniidezertau,trecnddepartealor.Unr spuns direct, se zicea, la apelurile difuzate ale lui Tesini. Mica echip descompletat , care fusese Jupiter, se mpr tiase pentru o vreme, dup cele dou debarc ri. Vasul fusese dus n Gibraltar pentru repara ii temporare i acum naviga spre Anglia, cu un echipaj ocazional. Frazer iAllenby se preumblaser pe diferite vase, debarcnd ori recupernd agen i ai spionajului, sau vehiculnd armament (erau cunoscu i drept magazine de lichidare a stocurilor de lupt ) c tre partizanii iugoslavi afla i sub conducerea nsufle it aefuluilor,Tito. Goudiefuseseaduscuavionuln ar ,dup oscurt edere ntr-un spital de campanie. Prothero l vizitase la spitalul Marinei de-aici, din Haslar. Dei grav r nit, locotenent-coman- dorul r m sese la fel de intransigent i de slobodlagur . Acum, toat lumea vorbea doar despre inevitabila invazie din Europa, care nu putea avea loc dect n Normandia. Dac eraattdeevident ,nsemnac idumanultrebuie s sefignditlaea. Comandorul se ndrept de spate i sim i uniforma protestnd. B rbatul nu mnca mult i nu era un b utor
196

nvederat. i repugna gabaritul taliei sale i disconfortul resim itlafiecaremicare. Dict comunic rile cu obinuita-i concizie, concentrndu-se cuochiipejum tatenchii. i vreau s -i trimi i o copie ofi erului de transmisiuni, la Plymouth. Fataridic privirea,cucreionulncremenitnaer,deasupra carnetuluidecomunic ri. Astanseamn c locotenentulAllenby iceila isentorc ntar ,domnule? Da. Dintr-o or n alta, dac vor permite convoaiele, morm iProthero. Ostudiegnditor.Aveaochimari,c prui.De-ar... Dece?ntreb el. Fatasembujor . Au trecut prin attea, domnule. Nueraunr spuns,ns Protherotiac nuaveas scoat mai mult de la ea. Comunic -i ofi erului secund Balfour c vreau s -i vorbesc, da? Am uitat s v spun, domnule.Are liber. S-a mboln vit. Ofi erultreiMannersr spundetemporardeOps. Aa. Renun laideeade-a o chema pe Manners. O femeie rece ca o reptil . Un tovar ct se putea de potrivit pentru Heywood. Sun telefonuliProtheroridic instantaneureceptorul. Apoiiseadres fetei: Avenitc pitanulHeywood.Condu-l, te rog, aici.
197

Avea i un surs nostim, gndi vis tor comandorul. Nu-i trecuseniciodat princap c oameniilui l pl ceaucuto ii, nciudacomportamentuluis udirectiuneorigrosolan. C pitanulHeywoodintr iseaez .IItrecuunfrison. Bate ca n Arctica, acolo deasupra! ncepu el. Prothero i ntinse dosarul cu nsemn ri, ncercnd s remarce vreo reac ie din partea superiorului s u n timp ce le citea. Se pare c te-ai gndit la toate, Aubrey, zise Heywood ntr-un trziu. M riile lor au fost de acord s ncepi numaidect mutarea HQ-ului n Cornwall. Desigur, va r mneaiciunpersonal administrativ. Ideea mut rii n West Country i apar inuse lui Prothero. Acolo,preparativeleiregruparealorarfib tutmaipu inIa ochi, pierdu i cum erau n mijlocul Armadei alc tuite din puzderia de nave i alande de debarcare ce n esau fiecareportigolf,dinWalespn nLand'sEnd. LiseoferiseunmichotelchiarpeRiverFall.Aveas fieo schimbare pl cut . Prothero se gndise c ar fi putut reprezenta o deschidere bine venit pentru echipa sa de ajutoare. Vesteaceabun ,spuseHeywood,estec i-ammaif cut rost de dou canoniere. Sunt n curs de reechipare adecvat pentru Opera iunile Speciale; apoi, pute i ncepe instruc iampreun . Prothero se duse din nou cu gndul la dezastrul care avusese loc n Med, atunci cnd pierduse nava cu numele de cod Able Two. ntotdeauna i dorise trei vase. O materializaremaiaproapederealitateaanselordereuit . UnnouHQiomaibun narmare.Daroamenii? M riile lor i-au dat aprobarea i pentru sugestiile tale, zise c pitanul. O jum tate de tres pentru Frazer i o a
198

douatres pentruArcher,dinmotiveevidente.Vorfi$inite decora ii:DSOpentrulunaticul ladeGoudieiDSCpentru Frazer.Probabilivreodou -treimedaliipentruceilal i. DarcuAllenbycumr mne,domnule? El are Crucea Regelui George, pentru numele Celui-deSus! Prothero zmbi. AaiMaltaoare,domnule. Da,bine,os vedem.Cndsentorc,potis learanjezi nite permisii. Se ncrunt . Eti sigur c vrei ca Goudie s r mn comandantpestetoti? Nici nu ncape vorb , domnule. E f cut pentru asta. O fi unpiccamr zvr tit,darealnaibiidepriceput. M gndeam c s-ar putea s spui altceva. Maiorul Thomas p rea s considere c Goudie e... ..., ca s vorbescpeleau,edusr u. Comandorul ridic dinumeri. Thomasarepropriilesalep reri,iareuIeampealemele, domnule. Heywood i apropie palmele i i mpreun vrfurile degetelor,m surndu-lcuopriviresever . tiucesim i,darn-aidreptate.Seimpunes folosimaceleai arme ca i dumanul, dac vrem s -l nfrngem; indiferentctdenemiloasearp reaacestea.Dac germanii bag groazanpopula ie,noitrebuies-ofacemimaibine. Avem nevoie de cei ca Thomas. Dac spune idumneavoastr ,domnule!oft Prothero. Heywood ncheiasedejadiscu ia.CaiproblemaSiciliei. Erau nite chestiuni care ineau n aceeai m sur de domeniul trecutului.
199

ti voi inspecta HQ-uIdendat ceveifidispus. Protheroncerc s nuexteriorizezefaptulc sesim eapus ntr-o situa ie nepl cut . Cele trei nave aveau s fie instalatecomodinsiguran peRiverFall,ns locurilede acostare erau la mare pret din cauza creterii flotei de debarcare. Cu cteva zile nainte l sunase ofi erul de la danele de-acolo i se plnsese de lipsa unei ntiin ri prealabile. Spusese cu n duf c el nu-i scamator. Pn la urm , Prothero aplanase lucrurile, dar inea minte c i cerusedectevas pt mniofi eruluisecund Balfour s fac aceste aranjamente. Ea i cunotea meseria,i,oricum,ofi erulnchestiunes-arfipretatlanite avansurichiariprintelefon.Acum,Balfourerabolnav .Va trebuis seocupeeldeprobleme,ifoarterepede,nainte ca Heywood s suspecteze ceva. C pitanul era la fel de n eleg torprecumoc r mid . Vom dispune ca aceste trei vase s fie revopsite i s primeasc numere de nmatriculare noi. Toate aparen ele vorl sas secread c facpartedintr-oflotil nou .Ridic ar t torulndreptulgurii.Strictsecret,cadeobicei,ziseel isescul npicioare. Unp h relnaintedeplecare,domnule? C pitanuliconsult ceasul. La mine soarele nu-inc deasupravergii.ioricumn-am timp. Prothero zmbi. Era un joc pe care-i pl cea s -l practice. Observase c Heywood nu se ataa prea mult de nimeni. Probabilc setemeas nu-intinezereputa iancazuln care ar fi gafat careva. Comandorul l conduse pe oaspete prin camerele vecine, cu tavanele acoperite de condens. Unele dintre fetele lui erau deosebit de palide, se gndi el.
200

Cornwall avea s lefac binenmodcert. Pitulicea-intendentHazelb teadejalamain comunic rile isepreg teas letrimit prinSDO. Heywoodnup rus-obagenseam peniciunadintrefete. Joannaridic privireantimpceProtheroiluar mas-bun. Gndul izbur laAllenbyilascrisoareaacestuia,careera mp turit cugrij ntrefilelechitan ieruluiei. Frazer i Allenby intrar n Sec ia Opera iuni Speciale i privir lungnjur,cuuimire.P reaus lucrezefoartepu ini oameni n birourile ca nite pivni e, iar coridoarele erau n esate cu l zi i seifuri de o el. Totul ar ta ca dup explozia unei bombe. Ins Prothero i atepta acolo, de parc nus-arfimicatdinlocniciodat . Comandorul nu pierdu vremea. i arunc nti o privire lui Frazer. Ve iplecanpermisiecuto ii,iar mai nainte v ve ipune la punct uniformele, n eles? Presupun c ai aflat de jum tateadetres . Canadianul zmbi. Da.Mul umesc,domnule.Chiarm simtaltom. Prothero surse. Posibil. Se ntoarse spre Allenby. Ciudat cum de Frazer era att de bronzat,ntimpceenglezulp reas fir masneschimbat! B nuiescc afostcompletaltcevafa decev atepta i. V-a idescurcatbine,foartebine. Cesentmpl aici,domnule?ntreb Allenby. Suntem n curs de a ne mula n Cornwall. Ve i primi ordinele n perioada permisiei. Ezit i-iarunc dinnouoprivireluiFrazer.
201

Artrebuis - ispunceva.ncalitatedecet eancanadian, ai dreptate s te transferi napoi n serviciul general, sau chiar n RCN[10].Amcititprintrernduriim simtdators tentiin ezc ,dac te-ai ntoarce n RCN, ai primi mai mult casigurocomand numaiata,probabilpeunadintrecele mai noi corvete. Urm ri expresia lui Frazer i v zu o indecizie brusc acolo unde, pn atunci, nu fusese dect satisfac iadeplin deasefintorsteaf r.Dartrebuies -mi comunici hot rrea ta pn s nceap preg tirile cu noile vase. Allenby se dezumfl subit. Se ateptase s-o vad pe Joanna Hazel; o dat urca i la bordul unui convoi rapid din Gibraltar, nu prea se mai gndise la altceva. Acum ea disp rusei,oricum,poateseschimbase.Aici,nacestloc mohort, s-ar fi sim it mai sigur pe sine. i, colac peste pup z , Frazer pleca.Ar fi fost al dracului de prost s n-o fac ,dup toateceleprincaretocmaitrecuser . Mintea canadianului se nvolbur : avansarea n grad, discu iadespreprimireadecora iei,iaracumansadeafila comand .Abiadac lemaiputeaasimilapetoate. n orice caz, vorbiProthero,cumtermin cutineceidela Spionaj,car -te n permisie. ' Royal Canadian Navy- MarinaRegal Canadian (n.tr.). ComandoruldiscutasedejacuArcher,sositcuozinurm . I se p ruse foarte schimbat. Retras n el nsui, chiar moroc nos.Eraposibils semaigndeasc nprivin alui. M-amhot rt,domnule,spusedintr-odat Frazer.Adori s r mn. Prothero radia, ncntat c de la nceput avusese dreptate nprivin acanadianului. Acumvede iivoidecealegereaafostattdedificil .Se punea problema celor mai buni dintre voluntari, rosti el. S
202

fii bun n domeniul t u este esen ial, dar n Opera iunile Speciale avem nevoie de acel ceva n plus. Se l s pe spate i ad ug cu gravitate: Dar acum cunoate i acest lucru, ei? Allenby l v zu pe Prothero aruncnd o privire conturului paliddepeperete,dinloculncarecndvast tuseceasul, i se preg ti s vorbeasc nainte ca b rbatul s le dea liber. Ve iaveatotacelaipersonalcudumneavoastr nCornwall, domnule? Ochiimiciistr lucitoriaicomandoruluilpironir .Deciasta era.Allenbytreceadreptunfl c ucurajos,cuundosarf r pat ,ns nusepricepeadelocs -iascund sentimentele. De data asta va fi mai numeros. Vom de ine o flotil proprie,cas zicaa.Tu,Frazer,veifialdoilealacomand dup John Goudie, aa nct mai ai timp s regre i c ai refuzat transferul. FrazererancntatdeGoudie.Isespusesec locotenentcomandorul aproape c se nzdr venise i fusese trimis la un spital de recuperare, apoi n permisie. Canadianul nu crezuse vreodat c vaapucaziuancares -lndr geasc pe Goudie, dar- mites -imaisimt ilipsa. Ofi erul Balfour mai este mna dumneavoastr dreapt , domnule?ntreb elcadinntmplare. Prothero se aflatocmaipepunctuldeancheiadiscu ia,de a le nchide gura invocnd motivul secretului. Dar era vorba de ceva legat de Frazer. Poate c acesta ar fi putut reprezenta exact omul de care ar fi avut ea nevoie. De cum i revenise din boal , Lynn Balfour se dusese la noul HQ din Cornwall. PMO'-ul descrisese afec iunea ei ca pe o ncordare i o suprasolicitare n munc . Un lucru destul de obinuit.
203

Da, este deja acolo, r spunse el. Se opri, cnt rind momentul. Peninsula Cornwall este cam pustiit n sezonul actual. Furierul meu e din partea locului. O s v l mureasc ea unde v duce i. i control cu un efort invidia brusc . Dar nainte de orice, coase- i jum tatea aia de tres .Acum, ateapt afar , vreau s vorbesc ceva cu Allenby. Ceidoiofi eri schimbar ntreeiprivirirapideiFrazerf cu cu ochiul. Fiipefaz ! Cnduasenchise,Protherospuse: V n elege ibinempreun . Da, domnule. Ce dracu' nu eran ordine?Tat llui, ori lefusesebombardat casa? Trebuies tentrebceva,iesteimportant.Cincisprezece minute mai trziu, Allenby iei pe coridor, al turndu-se prietenuluis u. De-acum o s fiu obligat s - i zic domnule. Englezul surse, ns zmbetul nu i se citi i n privire. Frazer l scrut gnditor. n orice caz, trei s pt mni de permisie nu-s de lep dat, nu? Allenbyiferiprivirea. Os pt mn . Canadianullnfrunt dinochi. Cumadic ,os pt mn ? Voifirechemats ntreprindoopera iune.Frazerseholb la el. Att de repede? Cu cine, pentru numele lui Cristos?
204

Englezul p i de-a lungul coridorului plin de gunoaie, cu minteanc ame it deoc. La naiba, Keith, pe cont propriu, uite cu cine! A doua zi,Allenby edea n propriu-i dormitor, privind lung spre mica gr din din spatele casei. Merii, mndria i bucuriatat luis u,eraudeunnegrusmolitpefondulalbal stratului sub ire de z pad . Se instalase frigul. Casa p rea camr coroas ,nciudafoculuicareardeadezorncamera de jos. Locotenentul era convins c imagina ia i juca vreo fest , ns p rin ii s i p reau, totui, att de mb trni i fa de cumil sase! Pip iteanculderevistedepebufet.Poveti pe care le-ar fi putut repeta aproape cuvnt cu cuvnt. Ar fi fost hazliu ca unele dintre ele s fi fost scrise de Prothero. Poveti despre r zboi i nalt inut moral , cu totul deosebite de ceea ce v zuse el de cnd se nrolase n armat . ncerc s -i alunge din minte opera iunea. Tat l s u i observasedejanervozitateaineputin adeastalocului. Ca i n perioada petrecut n convoi, cnd ncercase s doarm . Tr sese perdeaua pentru a se bucura de o oarecare intimitate. Lucru dificil ntr-o cabin pe care o mp r eai cu al i cinci tineri ofi eri. Iar dac apuca s adoarm ,imaginilencepeaus isefiltrezeprintre gnduri. Str fulger rileorbitoarealeexplozibilului aruncat pe puntea transportorului,marinarulsolitarcaresepredaseipecare Weeks l-ar fi mpucat f r s crcneasc . Fata care ncercase s -i ascund goliciunea i sl biciunea manifestat deelnaceasitua ie,ntimpceIvessear tase cadestnc . Oft . Auzi clinchet de ceti i farfurioare. Ceaiul. Cobor ncet sc rile i observ surprinderea mamei sale, care tocmai terminadeaezatmasacucelmaibunserviciualei.
205

Uniforma ta, Dicky! Ce-aip it? Allenby se schimbase, punndu-iunjerseuioflanel mai vechi.nmoddestuldeciudat,acesteap reaus -i fie mari. Aidoma luiAlice n ara Minunilor, se gndi el. Cu fiecare vizit ,casadeveneamaimic ihainelemaimari. Ar i ca de bogdaproste. Va trebui s te schimbi la loc. Disear vinenvizit familiaMannering. Tn rul nu-i putea suferi pe acetia aproape la fel de mult cum nu suporta s i se zic Dicky. Dar locuiau pe aceeai strad ,dintotdeauna,caip rin iis i.Capul familiei era un expert dup ureche ntr-ale r zboiului. Nici unul dintre cei doinup reas aib inumedebotez.Urmas fieosear dificil ,ns eraprimaluisear acas .Aveas -ideatoat silin a. Tat ls uiscoasepipadingur ispuse: Las b iatulnpace,mam !Atrecutprinncerc rigrele. Femeiaf cuatunciungestmair udectoricerepro. Travers camerailatinsepeobraz. tiu.Nu-inevoies -miaminteti.Uit -te la el. Eunaltfelder zboi,asta-i tot, zise Allenby n timp ce se uezapeunscaun. Mamasaieis aduc ceainiculuria. R u,nu-iaa?ntreb tat l. Tn ruld duaprobatordincap,iochiincepur s -l usture brusc. ngrozitor de-al naibii! P rinteleimic piciorulartificializmbi. S nu te-aud maic -ta c njuri. Apoi ad ug : Ce mai laceamicult ucanadian? Bine.
206

Allenby se crisp n sine nsui. Ce era cu el?Aproape c cedase nervos din nimica toat . i-l imagin pe Frazer n Cornwall, ncercnd s decid cum ar fi fost mai bine s-o ntlneasc pepituliceasaofi er. O permisie deapte zile nu ecinetiece, dup p rerea mea,vorbib trnul. A, p i, tii cum e. Se ntreprinde ceva nou. Totul strict secret.Os fimtareocupa i. A i pierdut mul i oameni, Dick? l privea cu siguran de sine.Miepotis -mispui.tiiasta. Locotenentul se pomeni c st tea n picioare, dei nu-i aduceaamintes sefiridicatdepescaun. Numul i,tat .Darnueraucinetiec inicilanceput. Se uit la p rintele s u. Cum putuse oare tat l s suporte r zboiul? Luni de zile n tranee puturoase, pline cu ap . Sute, mii de oameni mor i n asalturi sinucigae. Srma ghimpat ,gazulotr vitor,mitralierele.Toateacesteaf ceau ca misiunea lor de a pune mna pe un general italian s par unlucrufacil. Mamasaintr iseuit laei. Lamas ,tat . Dardinpriviriiurm reafiul. Domnul Mannering spune c pn acum ar fi trebuit s cucerim ntreaga Italie. Allenby i zmbi. De ce nu-l trimit pe el? Sunt convins c i-ar nsp imnta pegermanipestepoate.Peminecelpu inm sperie. Femeiaturn ceaiulintreb : Aintlnitvreofat dr gu ,Dicky? Da. Chiar am cunoscut-o.
207

Era doar o jum tate de minciun . Acum putea s-o vad foarte clar. Ochii i p rul nchis la culoare, vocea ei, toate acesteaaveas ileaminteasc mereu. E o pitulice-intendent. B trnalprivicercet toare. Deci nu-iofi er? Nu. Tat l i lu o felie de chec. F cut n cas . Era i normal, doar li se ntorsese fiul. Cumocheam ? Joanna Hazel. Pur i simplu i sc pase. V zu nelinitea subit din ochii tat luis u.Mamanup reas fisesizatceva.Cndaceasta ieidincamer ,p rintelezise: Joanna?Dr gu nume.Lafelcaalamiculuit uucis. Allenby d du din cap afirmativ. Camera p rea s devin sufocant . Sora lui. Cumarat ? Tn rul se str dui s i-o descrie ct mai bine, aducnd f ptura fetei necunoscute n mijlocul od ii cu draperiile pr fuiteicubonuriledera iipepolicioaraemineului.Nici m carnuobserv c mamasasentorsese cu alte bucate pe un platou. Dac po i,artrebuis-o aduci pe-acas ,zisentr-un trziu tat l. Allenbyiplec privirea. Dac pot. Se ridic brusc n picioare.Trebuie s m duc sus. V zu expresia ngrijorat i r nit de pe chipurile lor. S -mipununiformaceabun .
208

Femeia i zmbi. Aa mai merge. Dar e nevoie s i m nnci. Eti ca o scndur . Cndnchiseuanurmalui,Allenbyisim ibroboanelede sudoare de pe frunte reci ca ghea a. II auzi pe tat l s u r spunzndu-i ceva femeii: Las -l n pace, mam . Nu vezi prin cte-a trecut? S-a aruncat n vltoare nc de cnd s-a nrolat. Nici nu-i de mirare c vrea s se mbrace neglijent. S mai uite i el o clip detoate. Tn rul se ntoarse n camer i privi n gol pe fereastr . Iar isentuneca. apte zile. Coborstoruli,dup cteva secunde,seaez pepat,ngropndu-ifatanpalme. Frazerscrut dejur-mprejurcameramic ,darconfortabil , care, asemenea vechiului birt, cu acoperiul de stuf, p rea mp cat cu ea ns i. Va trebui s fotografieze King Charles Inn, pentrumamasa.Aveas -iplac . Erasinguracamer neocupat nc itiadincemotiv:se auzea zdr ng nitul strident al unui pian, amestecat cu zgomot de voci necate de rs i bere. Se afla probabil exact deasupra barului principal. Frazer ncercase de mai multe ori s fac autostopul pn aici. Trecuser camioane ale armatei, ba chiar i maina personal a unui nalt ofi er dintr-o unitate de puc riai a Marinei Regale.Acesta p l vr gise cu el despre pescuit i vn toare de ierunci, nainte de a-l refuza, cerndu-i scuzelederigoareicotindspresud,c trePlymouth. Ultima por iune de drum o parcursese mpreun cu un medic din zon . n timp ce maina str b tea drumurile de tar ngusteib tutede vnturi,Frazerputeas n eleag de ce uneori acest loc p rea att de ndep rtat. Fiecare ora pe care-l traversaser colc ia de uniforme: britanice,
209

americaneiosumedeniechiardelaeldin ar .Sesim ea stnjenit s asculte vocile i accentele lor familiare, de parc i-arfifoststr ine. Doctorulfuseseacelacarelndrumasec tre King Charles Inn. Probabil pentru a-i r scump ra remarcele f cute atunci cnd l luase cu el pe tn rul ofi er. American?" l ntrebase. Frazer rnjise. Cea mai bun cale de a i-l face duman. Canadian", r spunsese. Nu vezi prea des un ofi erf cndsemncudegetul",comentaseb rbatul. Femeia de la recep ie i oferise o hart a regiunii. Frazer avusese unele rezerve n privin a asta. Locul era deja n esat de arme, vehicule i trupe ce f ceau instruc ie, preg tind cea mai mare invazie a tuturor timpurilor. Pentru cineva care s-arfiinteresatctuidepu indepersoanalui, ar fi putut trece tot att de bine drept spion. Se nela. Un poli ist din zon pedalase pn la han pe o biciclet nalt i-i ceruse foarte politicos actul de identitate iordinuldedeplasare.Reuises-ofac f r a-l ofensa n vreun fel pe canadian, timp n care tr sese i o halb de cidru. LuiFrazerised duse,desigur,num rulde telefon al noului HQ.Mineurmas -incercenoroculis-o caute pe Lynn. De ce era att de nesigur, de nervos? De-adreptulridicol,i probabilc aveas secomporteimairidicol. Scoasedingeamantanfotografianr mat ap rin ilors ii o aez pe m su a de la cap tul patului.Apoi se duse cu gndullaAllenbyisentreb ncepovesteadraculuiera pe cale s se bage acesta. Pe urm , trase o ochead n oglind ,ilu apcaipornic treloculdeundeproveneau zgomotele. i propusese s fac o plimbare nainte de culcare.S mairespiremirosurilebogatedela ar ,pecare leremarcasecndcirculasenmainamedicului.Ploaiase oprise, i el se bucura de sentimentul pe care i-l insufl
210

p mntul,acelaidesecole. Dar mai nti o halb .icroidrumsprebarprintrealbastrul RAF-uluiikakiulcelorlalteuniforme. Unb rbatjovial,cuofigur rubicond ,lpriviradios. Da,domnu',ces fie? Un scotch mare i... Frazer se ntrerupse, rnjind sup r tor.miparer u,amuitat.Os iauohalb de-aia...Ar t cudegetulspreunbutoiadinspatelebarului. Scrumpy', spuse hangiul, aparent satisf cut, ca i poli istul,defaptulc str inulnueraunspion. Frazersorbindelungisentreb cteb uturideregiune, din asteatari,eraunecesarecas doboriunom. Se retrase ntr-un col , departe de pian i de doi solda i lansa i ntr-o discu ie aprins . ncepu s se gndeasc la urm toareaziilamodulncareos -ipetreac permisia. Poatec eaaveas regretefaptul de a-i fi telefonat n Gib, sau o f cuse doar pentru c era la curent cu ordinele pe care le primise el. Nimic mai mult. i n orice caz... Se r suciatuncicndcineva 'Echivalentulprobabilaltrsc ului(n.Ir.). sc p unpaharpepardosealadepiatr $ioz rilaomas n cel lalt cap t al barului, discutnd cu un tn r ofi er de marin . Opironicuprivirea.Luatprinsurprindere,discursulpreg tit cu atta grij i se duse pe apa smbetei. Chiar n clipa aceea, femeia ridic privirea i-l v zu. Canadianul i croi drumc treeaprintrefigurilenghesuite,f r s-osl beasc din ochi. Era ca un fel de contientizare, ceva ce se afla acolo,nl untruls u,deanidezile,f r caels fitiut. Ajunse lng mas i tn rul ofi er, un sublocotenent RNVR, s ri n picioare. Proasp t numit n grad, avea uniforma aproape nou-nou . Frazersesiz uorderutatc
211

subul se uita la mnecile lui.Acesta era impresionat, dup cum nici canadianul nsui nu se obinuise cu brusca sa avansare n grad. Bun ,inten ionams ncercmines tesun,spuseel. Femeianc lmaistudia,deparc arfic utatceva. Acum nu mai e cazul. B tu cu palma pe fundul unui scaun. Stai cu noi. Frazer se uit la tn rul sublocotenent, c ruia i stricase, probabil, seara. Lynn vorbilinitit,iarpechipuleisecitioclip durerea: i-l prezint pe Max. Ii urm ri pe cei doi cum i d deau mna. Fratele meu. 12. nceputuri n timpul zilei, King Charles Inn p rea total schimbat. Hangiul l conduse pe Frazer ntr-un bar mic, botezat Snug, decorat cu panel nchis la culoare. n mod evident, b rbatul nu aproba faptul ca ofi erii s mpart acelailocalcurestulgrada ilor.Frazerzmbiincerc s nu-iarunceprivirealaceas. Eratrecutbinedeamiaz ,iareaspusesec laprnz va fi acolo. Canadianul dormise prost n prima lui noapte petrecut n micul han, cu acoperi de stuf. ncerca acum s -iaminteasc totceeacediscutaser isentrebadac nu cumva auzise doar ceea ce voise - sau nu, ceea ce avusesenevoies aud . Femeia plecase mpreun cu fratele ei. Frazer se v zu pe sine ca pe s rmanul Ryder. Spernd s mai apuce s tr iasc o clip . Puse paharul jos i se uit afar pe fereastra din apropiere, cum se mai schimba vremea. Acum eraseniniluminos,iarmilitariiiciviliocazionalicetreceau pe-acoloridicauaburicurespira ialor,naerult iosirece. Telefonase la noul HQ, se prezentase i le explicase unde vastantimpulpermisiei.Voceadelacel laltcap talfirului
212

fusesepoliticoas .Dezinteresat . Hangiularunc oprivirennc pere.- nc'un gin, domnu'? Frazer ntinse paharul gol. Mul umesc. Ginul era cam tot ce se putea servi n local, n afar de bere,scrumpyirom.AstaiaminteadeGoudie. Hangiul avea un labrador mare i gras, pe nume Hector, carc-i petrecea majoritatea timpului tol nit n fata focului din harul cel mare. Acesta p rea s se descurce bine, evitnd s fie c lcat n picioare atunci cnd localul era aglomeraticernds isearuncedemncareoridecte ori prindea ocazia. Ofi erul sorbi din b utur i-l v zu pe b trnulcinecumin l capuldelng fociprivi int ua;apoincepus deancetdincoad . Uasedeschiseifemeiar masenprag,ncadrat defundalul cerului decolorat i de un plc de copaci desfrunzi i. Travers nc pereapn n Snug, oprindu-ses -l mngie pe I lector pe cap. Cinele nu se ridic . Se p rea c nc n-ocunoteasuficientdebine.Pieleafemeiiluceadelafrig i ea i ntinse canadianului mna ntr-o strngere aproape formal .Dup careiarunc neglijentgeantapeunscaun iscoaseunpachetde ig ridinbuzunarulmantalei. Seuit lapaharulb rbatului. i pentru mine unu', dac asta aveai de gnd s m ntrebi. Scoase un nor de fum i se descheie foarte ncet la hain , mi pare r u c am ntrziat. Sunt nite ncurc turi. Ca de obicei cnd eful e plecat. l m sur din priviri cu gravitate. Cum ti merge azi? Amfosts m plimb.Ezit .Ar iminunat. Eanup runicisurprins ,niciaprobatoare. Ce- imaifacer zboiul?
213

Frazerseaez laloci-ipriviochii.Albatricacerul. S-aschimbat.Amnceputs m obinuiescs v dnave scufundndu-se i s alerg tot oceanul dup submarinele Pirpiriilor, numai pentru a descoperi c s-au furiat pe sub noiic m tr escdinnouconvoaiele. Asta-i o schimbare? Nuvezidumanulniciodat ,daraccep ipierderiledenave i de prieteni.Acum, tiu c inamicul este real. n carne i oase. Schimb subiectul: Alex e un tip cu care se poate discuta. l)e cnd e n Marin ? Femeia privi n gol, prin el, cu ochii tulburi ca $i n seara precedent . A p r sit King Alfred acum ase luni.A petrecut un timp scurt pe un distrug tor de escort , apoi s-a nrolat voluntar nOpera iunileSpeciale. Suna de parc ar mai fi repetat acest lucru, cuvnt cu cuvnt,ialtcuiva,sausiensei. Eu sunt de vin . Dac nu f ceam parte din Ops, dac eramunofi erncartiruitncinetiecePitulicerielinitit i pl cut ,nus-arfintmplataaceva. Frazer o privi, temndu-se ca nu cumva s rup vraja. Ca eas nuseridiceis plece. Nu are prea mult experien , asta-i adev rat. Se uit la el. E un fl c u sclipitor. Mai nti de toate, vorbete fluent franceza igermana. Nu- i daiseamacum gndesc ia de sus, cu bolovani pe umeri! Arunc o privire ceasului de la mn . Gestul i permise canadianului s-o studieze cteva clipe. P rul, minile frumos conturate, mirosul. Trebuia s-ompiedices plece. Peste cteva momente va trebui s-oterg,ziseea.Ams maiiauns unp h rel.
214

Avreas temaiv d.Defapt... Tu eti n permisie, iar eu sunt de serviciu dou zeci i patrudeoredindou zeciipatru.mireorganizezsec ia.i chiardac afiliber ,a... Eloatinsefoarteuorpemnec ,sim ind-oncordat ,gata s bat nretragere. tiuasta.Darvreaus teV d.Dintotsufletul.M-am gndit mult la tine. Femeiaseuit lamnalui,ns f r s deanapoi. Nuebines teataezipreamult.Nunvremeder zboi. Mama mea spune mereu c idilele de vacan nu dureaz .B nuiescc gndetelafelidesprer zboi.Apoi ad ug brusc: Vorbete-mi despre Paul. O v zu s rind ca ars .Dac vrei. Cine i-aspus?Ridic dinumeri.Nuconteaz .Pots -mi nchipui. Frazerosim isc pndsitua iadesubcontrol, ns insist . Decttimplcunoteai? De ase s pt mni. L s b rbia n piept. S-ar putea s par i am pu in, dar, vezi tu, noi... Se ntrerupse i-l (intui furioas cuprivirea.N-ain elege!Ctevas rut ri,farmecul t unord-ame- lican,i i-a c deanpat,nu? Mi-ai dat telefon n Gib. Eram ngrijorat n privin a ta.Acum tii de ce vreau s -l |npeAlexdepartedemurd riiler zboiului.Nutiuce-afi nstares facdac is-ar ntmpla ceva. Frazer o privi studiindu-se la repezeal n oglinda unei pudriere aurii, apoi lundu-igeanta.Of cusedeoaie. Nuplecanfelulacesta,Lynn.V zusurprindereafemeiila auzul numelui ei. Nu-i aa. n fond, ar fi fost posibil s nu maiapucs tev d,ns eutecunoscde mai bine dease
215

s pt mni. Femeia l privi gnditoare, cnt rindu-i vorbele, sau poate cnt rindu-i-le pe-ale ei. M rog, attavreme ct r mnestabilit... ov i. Nu sunt sigur . Aifostbolnav .Aami-au spus la Portsmouth. Bolnav ? Se ntoarse atunci cnd doi locotenen idinarmatadeuscat d dur buzna n cel lalt bar icomandar de b ut, rznd decinetieceglum .B trnulcineseridic deast dat n picioare. Lynnirelu ideea: Cred c ntr-un fel am fost. Apoi: D -mi telefon peste o /.i-dou . Se scul de pe scaun i i aranj tricornul. Dar sfatulmeuestes teducinalt partes - ipetrecipermisia. Frazerocondusepn lau . Just.Nusetiedac nueultima. Lynnser sucifurioas pec lcie,cuochiisc p rndu-i. S numaiziciastaniciodat ! Nici nu-ib g nseam pehangiuipeceidoisolda icare-i priveausidera i. Paulafostunb rbatnorocos,zisecanadianul. Femeia i reveni imediat. Ca i cum folosirea numelui iubitului ei ar Fi fost vreun talisman, ceva de care s te ag i. Nu.Euamfostnorocoasa.iferiprivireantr-oparte.i miparer upentruceeaceamspusmaidevreme.Nueti tudevin . Ce-ai zice s ne vedem mine, chiar aici? Doar pentru ctevaminute,dac -itotcepo is - ipermi i.
216

Etiinsistent. Mi-eteam s nuter zgndetiis numaivii,dac i lastimps cump neti.Surseiad ug :Cep rereai? Nu- ipotpromite.Surseiea.Dac reuesc. Frazerrostincet,pentrucas nu-laud ceilal i: Artrebuis zmbetimai des.Etincnt toare. Femeianur spunse,ciseuit laelctevasecunde,ochiiei demonstrndacelairealism pe care-lremarcase in bar. Dup aceeasef cunev zut . Eratulbur toareiextremdeatr g toare,nciudaseme iei afiate. Aceste calit i reprezentau scutul s u protector i nc putea s -l domine. Dar fusese de acord s se ntlneasc .Eraunnceput,iFrazersim iomarebucurie. Marinarul cu centur i ghetre albe, ap rat de frig n uba lui,examin actuldeidentitateipermisul specialdeliber trecere ale lui Allenby. Locotenentul privi n lungul aleii bine ntre inute i v zu o cl dire vast , cu dou nivele; cndva, aici fusese un hotel pentruceic roralepl ceas seplimbeis pescuiasc la ar . Marina se str duia pe ct posibil s schimbe toate acestea. Dale netede, vopsite n alb, m rgineau aleea, iar un pavilion alb flfia jilav pe un catarg ridicat de curnd. Santinela i mut pistolul-mitralier Stirling de pe un um r pecel laltispusecuvioiciune: Comandantul Prothero v ateapt . Cum merge i, prima u . Avea un accent fonf it din nord, ce p rea nelalocul lui pe-aici, se gndiAllenby. Devon i Cornwall erau cele mai ndep rtate regiuni n care ajunsese cu p rin ii s i, n vacan elededinainteder zboi,aac prinacestelocurise sim eaoarecumcaacas .
217

F cuseundrumlungdelaLondra.Trenurischimbate,ctevaopriri,dincauzalucr rilorefectuatepecaleaferat ,iun raid aerian ce luminase ntunericul asemenea unei furtuni electricev zutedelamaredistant .Unjeepiateptasela sosirea n Truro. Noul HQ era situat la sase kilometri de-acoloicam laoptdeprincipalulportdinFalmouth.Astanliniedreapt . Zmbi cnd i aminti de drumurile nguste intortocheate pecaref cuseautostopul,visndigndindu-se la ceea ce avea s sc aleag de el ntr-o bun zi. Dac str b teai drumurile din Cornwall, fiecare distant trebuia nmul it cu doi. oferul i strigase: V voi transporta numaidect echipamentul la Cartierul General, domnule!"Dup careambalase motorul. Era un mod indirect de a-i spune locotenentului c lui Prothero nu-i st tea n fire s atepte. Chiar dac Allenby era istovit i sim ea nevoia s fac o baie, trebuia s se prezinte n clipa asta. Locotenentulolu pealee,r spunzndlasalutuladoimarinarinsalopetedeculoareapetrolului.mbr ca iaa,ar tau deparc s-arfiaflattotpemare.Allenbypricepuatuncic rul curgea chiar prin spatele hotelului. Nici chiar aici nu era mai descongestionat. Pe malul opus se nirau alande de debarcare, navete cu combustibil i muni ii, vase ce transportaumacaralemobileialteechipamentederidicat. La fel trebuia s fi fost pn n aval, la Carrick Roads i Falmouth. Nu era de mirare c ntlnise pe drum attea puncte de control i garduri de srm ghimpat . Dar cum s-ar fi putut tine secret o asemenea masiv aglomerare? Cusiguran c germaniitiaucesentmpla. ntimpcestr b teaalenealeea,sedusecugndullapermisialuideaptezile.Acesteafuseser tensionate,f r nici
218

o leg tur unele cu altele. Familia Mannering venise n vizit , dup cum promisese. Sau, mai degrab , dup cum amenin ase. Domnul Mannering se lansase ntr-o tirad despre Salerno, despre pierderile n oameni din timpul debarc rii i imediat dup aceea. La un moment dat spusese:M ateptamcaMarinas seIpreg titmaibine, dartotulenspiritulcelorf cutedenoi." Allenbyv zusebruscadezaprobaredepechipultat luis u >i rostise: n perioada n care dragam mine, am fost unul dintre cei norocoi. Nava mea era chiar un dragor. Mai existau acele vapoare cu zbaturi, pescadoare i traulere dezafectate, toate fiind nave civile i efectund cele mai greleimai nedoritemunci." Ridicase voceaiexclamase: Nu comentam nimic despre vase sau despre armamentul pe care-l primeam. Pur i simplu trebuia s ne ducem s lupt mnafurisitul stader zboi!" Mama sa intervenise t ios: Dicky, te rog!" ns Mannering r spunsesepeuntonaproapeiert tor:Num deranjeaz . tiuc intransigentaicriticasuntincomode,ces -i faci?" i gura ta cam mare", d duseAllenby s adauge, dar se ab inuse.Searafuseseoricumstricat . ntr-un fel, sebucuras sentoarc aici, Ia modul deviat pe care ajunsese s -l n eleag mai bine dect pe oricare altul. C ruia i apar inea. Se opri i arunc o privire spre cerul imaculat. Imaculat, cu excep ia ctorva baloane de baraj.Asemeneauneicolidezborpentrubalene. Intr iv zunv lm ealadefiguricesepreumblauntoate direc iile. Cutii goale, urmau a fi aruncate, cutii pline urmau a fi desf cute i triate n diferite birouri. Nu recunoscu pe nimeni.Avuostrngeredeinim .Laceseateptaseoare? Un curier-ef, n vrst i bondoc, scruta cu fata congestionat i crispat de concentrare cele scrise ntr-un bloc-notes.
219

Bun diminea a!Curier,aiideeunde-lpotg sipecomandorul Prothero? Omul se uit Ia el i oft zgomotos atunci cnd o pitulice sc p pe jos un teanc de hrtii, mpr tiindu-le n toate p r ile.Apoizisecu n duf: Dumnezeule, ce harababura naibii! Rnji. Da' aud c pe mareeimainasol!Ar t cudegetulndirec iaholuluideIa intrare,undeturitiiseprezentaucndvapentruasemnan registru. Pe-acolo, domnule! E-unpiccam fnosazi. Allenby era mbr cat cu pardesiul i nu i se vedea gradul, iar curierul-ef i b tea astfel, n mod limpede, un apropo prietenesc. Mul am, curier. i muc buza. Pitulicea-intendent Hazel e pe-aici? B rbatullm sur impasibildinpriviri. A fost n schimbul de diminea ,domnule.Tocmais-a dus lancartiruire,a ipierdut-o. Locotenentulp inbirou,simtindu-l pe curierul-efcumse uitalungdup el. O alt pitulice, pe care n-o cunotea, l conduse ntr-o a doua nc pere, mai spa ioas , garnisit deja cu h r i, fotografii i teancuri de comunic ri. Cteva pitulici i un subofi erfurierpuneaudosarelenordine,iarunservantpe torpiloare verifica instala ia telefonic nou-montat . n aer pluteaoputernic senza iedestr duin . Trecur apointr-un altbirouipituliceaanun : Locotenentul Allenby, domnule. Prothero bea cafea dintr-ocan enorm .Atept catn rul s seapropie,apoiintinsemna. mi pare bine c te v d. Ochii s i mici i str lucitori cercetar chipullocotenentului.Estinform ?
220

Am trecut pe la PMO, domnule. Nu la asta se referise Prothero, dar Allenby era prea ncordatcas -iard dejoac . Pe urm sesiz c n camer semai afla un ofi er, mascat de sp tarul nalt al unui fotoliu din piele, ce apar inuse, probabil, fostului hotel. Ofi erul era un locotenent. Purta pe mneci nurul auriu mpletit,specificrezervitilordinMarinaRegal .Aveaofa rotund , iar aspectul s u degaja competent i profesionalism, caracteristice tuturor celor din RNR. El e locotenentul Quinlan, zise Prothero, f r alt explica ie. Sc aez stnjenit pe un scaun. Regret mai mult dectoricinefaptulc aiprimitordins - iscurtezipermisia, dup toateprincteaitrecui. LuiAllenbyivenis rd .Aifizisc eragatas seofere s i-oprelungeasc . Dar asta-i o misiune important i vreau s r mn n familie.Amiralulestedeacordc sec ianoastr trebuies-o rezolve. Aceeai pitulice intr i l s o ceac de cafea lng scaunul lui Allenby. Cnd iei, acesta l v zu pe ef studiindu-i picioarele. Expresia fe ei i tr d brusc vulnerabilitatea. Comandorulcontinu : Te trimit n Insulele Normande, mai precis n Jersey. lurm ripeAllenbycuochiblnzi.Acestaltintui,larndul lui, cu privirea. Insulele Normande fuseser ocupate de inamic nc de la c derea Fran ei. Erau singura parte a Marii Britanii aflat subcizmagerman .Locotenentulnutiamarelucrudespre ele, n afar de ceea ce citise n brourile i pliantele turistice antebelice.Arfifostciudats reprezinte un obiectiv
221

militardeprim mn . Uimitor, nu-iaa?Jerseyseafl lamaipu indedou sute dekilometridescaunult u,daresteattdebinep zit,nct arputeafisituattotlafeldebineipelun . Ses lt npicioareistr b tucamerapn lahartadepe peretele apropiat. Coasta de sud a Angliei i ComandamentulpentruEuropadeVest.Fran aiPeninsula Cherbourg,iarsubaceasta,cuib rit,miculgrupdeinsule. Prothero vorbi mai departe: Germanii au ridicat nite fortifica ii impresionante, cuiburi de mitralier i un zid antitanc deasupra plajelor, care ar fi un obstacol perfect. Garnizoana, n schimb, nu e cea mai bun dinWehrmacht.nmajoritate,eformat dinoamenin vrst , rezerviti, i convalescen i, trimii aici s se refac dup bolile i r nile c p tate pe frontul rusesc. Dar au o sumedenie de patrule navale, unele cu baza pe insule, i desiguroflotil deE-Boat-uriaflat doarlaoarunc tur de b ,nSt.Male.Impresionant, ei? Allenby se apropie de hart . Dup modul n care Prothero descrisese locul, s-arfizisc eravorbadeunexerci iuf r ntoarcere. Comandorul zise pe un ton domol: Maidevremesaumaitrziu,Alia iivorinvadaNormandia. Credc maidevremedectmaitrziu,iar noi vom juca un rol important. Sursele mele de informa ii mi-au spus c inamicul a construit un complex radar absolut nou i c l-a instalat n Jersey. n eventualitatea unui atac, acesta i va proteja flancul i va monitoriza orice micare la sol sau n aer. Mi s-a dat de n eles c e foarte avansat. Trebuie distrus. Allenby privi n partea opus , nspre ferestre, ntorcnd pe toatefe ele,nminte,scurtapropozi ieaefului.
222

Protheroad ug : Insulele Normande apar in Marii Britanii. Pn acum, au supravie uit sub ocupa ia german cu minimum de persecu ii. Acolo nu exist vreo Rezisten de genul celor cunoscute n Fran(ainScandinavia.Doarcteomn deiresponsabili aucomisntmpl toractedesfidare.Dac vorfiprini,vor fitrata icuodeosebit asprime.Lucruriletrebuies r mn aa cum sunt. Odat i odat , r zboiul se va sfri. Nu vreau ca noi s fim cauza unor represalii s lbatice i necugetate n aceste insule. AllenbysegndilaraiduldinSicilia.Auzise c atuncicnd SS-uI i Gestapoul ajunseser s efectueze o anchet ntr-un sat de pescari, executaser pn i o parte dintre femei. Decivre is-o fac eu, domnule? Vei fi ateptat cnd vei debarca la rm. Unul dintre oamenii de acolo a alc tuit un mic grup. Ne-a ajutat i la schi area structurii i are totodat acces la unele echipamente. Consilierii notri de la Spionaj i de la radar i-ardaisufletul,numais poat aruncaunochipe-acolo. Toate astea trebuie f cute praf nainte de debarcare. Ne privetecumvomproceda. De ce nu poate s fac treaba tipul din partea locului, domnule? E nevoie s arate ca un raidvenit din afar . Vomcrea o diversiunentimpcetu iexecu imisiunea,cezici? Allenbytiac erainutils ntrebecareerauanselelui. Cnd pornesc? Prothero rse. Bunfl c u.Pesteozisaudou .Darnprivin aastaos cape itoateinforma iileiam nuntele.Sencrunt .Sperc
223

n-ainimicmpotrivasubmarinelor.F cuungestsprecel lalt locotenent pn s apuce Allenby s r spund . Quinlan, aici de fat , va fi oferul t u de taxi. Este c pitan pe un submarin de buzunar X-19, unul dintre acelea trimise s atace Tirpitz-ul. A fost nevoit s contramandeze n ultima clip dincauzaunorproblememecanice. Allenby se uit la fata rotund a locotenentului cu alti ochi. Ca majoritatea celor din Marin , fusese emo ionat i uimit de ndr zneala atacului piticaniilor asupra celei mai mari nave de r zboi germane. Cele mai multe submarine fuseser distruse sau capturate. Pe Quinlan l salvase un ghinion, sau depindea de interpretare. Locotenentulsesiz ner bdarealuiProtheroivorbi: Vom pleca din Falmouth pe un submarin obinuit, care-l va remorca pe X-19. Cnd ajungem n raza de ac iune, ne transfer m n acesta, iar echipajul r mne n submarinul-mam . Exist unvasdeaprovizionarecareface ocurs regulat ntreJerseyiSt.Male.Trupe,carburan ii ra ii pentru armat . i arunc o privire lui Prothero, cu o expresie rece. Nu-i o int pentru care s risc m n mod normal un X-Craft, dar s-ar putea s -iconving pegermani c afostunraiddeanvergur . Trebuie s cread asta!interveniProthero. Quinlanseuit laAllenby. Micul meu submarin e ascuns ntr-un doc la Falmouth. Ofi eruldecomunica iidincadrulSubmarinelorseocup de toate aranjamentele. Studie tr s turile palide ale interlocutorului s u i ad ug : Nu-ti face griji. O s ne descurc m noi n vreun fel. Uneori, m ntreb ce la va mai f ta mintea data viitoare. i nu te neliniti n privin a problemelor mecanice. Au fost remediate. Prothero i ncruci bra ele. Acestea abia dac i cuprindeau trupul.
224

Cazeaz -te, Allenby. Am cteva chestiuni de discutat cu Quinlan. id dealibersau,purisimplu,vroias -idespart pn n momentulncareaveaus intrenac iune? S n elegc deast dat maiorulThomasnueb gatn afacere,domnule?ntreb Allenby. Comandoruliarunc oc ut tur fioroas . Auzi, s nu-ti nchipui acum c dac te-ai... Se calm cu un efort. Nu e treaba ta cine, ce i cnd face. E-adev rat ns c maiorul Thomas e implicat n alt parte. tiu ce sim i,dardeseoritrebuies conlucr mcualtesec ii.icea a lui Thomas e una dintre ele. nainte de a-lcondamnaf r nici o re inere, amintete- i faptul c familia i-a fost tears depefa ap mntului de SS-iti,carepresalii.Nu-iiubete pe germani. tiu, domnule. Allenby l privi drept n fa . Doar c -i iubetepreamultmunca. nchise ua n urma sa i-l v zu pe curierul-ef vorbind cu una dintre pitulici n biroul de la intrare. Acesta rnji cnd observ expresiannegurat alocotenentului. Gata, domnule? Eu v-am spus. ntimpceAllenbyoapuc spresc ri,b rbatulad ug : Apropo,domnule.ntinsemnacuojum tatedefoaiede comunic ribo it .Tocmaia ifostc utatlatelefon.Am notat aici num rul. Era o tn r . i f cu discret cu ochiul. Cea desprecarea ipomenit. Locotenentul g si un post telefonic i, dup cteva cuvinte schimbate cu centralista, auzi sunnd la cap tul opus al firului. I se uscase gura. Ca i cum tocmai ar fi urmat s plece la lupt .Numaide-araveatimps seadune.Eracontientde faptulc acumnumaiconta.
225

Se produse un declic. Da? LatelefonlocotenentulAllenby.Sunte i?... Isep ruc audeniteglasuridefeteizdr ng nitdeoale. Era probabil ncartiruirea pitulicilor. Vocea femeii se f cu auzit dinnou,dedataastacevamaiaproape,caicndar finchisou cas atenuezezgomotul. Am...amvruts v mul umescpentruscrisoare. Urm o lung pauz , timp n care Allenby i acoperi cealalt ureche cu palma, ncercnd s nu-i scape vreun cuvnt.Oclip avusenza iac leg turasentrerupsese. Afostfrumosdinparteadumneavoastr ,dup felulncare m-ampurtatultimaoar ,spuseeaapoi. Nu,afostvinamea,replic Allenbypener suflate.Vroiam s v explic. Vorbele i sc pau n neornduial . Vede i, eu nupots -miamintesc.ncerc s sest pneasc .mipare r u.Nuastavroiams spun. Dar ce anume? V rog s nu rde i de mine sau s nchide i, ns ... i c ut cuvintele. M-am gndit mult la dumneavoastr . M ntrebamdac nune-am putea ntlni pe undeva. Parc trecu o venicie nainte ca femeia s vorbeasc din nou. Da. De acord. Urm o alt pauz i el i auzi respira ia accelerat , de parc arfidatsemnedenervozitate. tiu ce urmeaz s ntreprinde i, spuse ea. Am v zut comunic rile.midoresc... Haides nudiscut mdespreasta. Deci ea tia. Nu trebuia s se prefac , aa cum f cuse
226

acas . M-ar bucura att de mult s pot sta de vorb cu dumneavoastr ! Bine. Noi lucr m un cart da, unul nu, pn cnd se mai aranjeaz lucrurile. Am putea s ne vedem n timpul plantonuluidoi.Doarctevaclipe.Apropo,ave iobiciclet ? Locotenentulcrezuc nuauzisebine. Exist omic ceain riecamlaunkilometruijum tatede loculdumneavoastr decazare,iexplic ea.Ne-am putea ntlniacolo.Deobicei,egoal .Curierul-efv vafacerost de-obiciclet . Deundetia ic amsosit? Fata rse. Mi-atelefonatelcndera icueful. Voi fi acolo. Trebuies nchid.S-af cutcoad Iacabin .Ad ug :M bucurc sunte iteaf r... Leg turasentrerupseiovocetracasat zise: miparer u,domnule,darastaeste o linie de serviciu. Celpu in,binec centralistanu-ispusesec s-adeclanat unr zboi. Allenbysendep rt ,cuminteaz p cit .Urmaus sentlneasc .S -iexplice,saus ncerces -i explice, ce anume sentmplasecufrateleei.iaveas-ovad ,exactaacum i-odescrisesetat luis u. l z ri pe curierul-ef umplndu-i pipa. Acum, lucrurile se maiaranjaser ,ib rbatulp reancntat. Mul am,curier,spuselocotenentul. Omul rnji. Acuma ivreaprobabilivreobiciclet ,domnule?
227

Izbucnir nrscaniteconspiratori. Desigur!exclam tn rul. Micu a ceain rie numit Marigolds' se g sea la marginea satului Feock. Allenby pedala din greu, neobinuit cu bicicleta. Ajunse la punctul de ntlnire Ia ora patru, mult prea devreme pentru plantonul doi, care abia ncepea. 1G lbenele(n.tr.). Ob trn cup rulstrns ntr-uncocausterlm sur cuo priviresuspicioas atuncicndintr iseaez .V zudou femei la masa de lng fereastra cu cercevele. n rest, localuleragol.Allenbyiamintinc odat decopil riasa. Fe eledemas ncarouri,scenelecmpenetidepepere i. Propriet reasaseapropiedemasalocotenentuluiintreb : Ceai? Allenbyarunc oscurt privireceasuluidelamn . Amvenitunpiccamdevreme.Os fiucucineva. Ealstudiectevaclipeispuse: Asta nu-iosal deateptare, tinere. Locotenentulsembujor ,nvremecefemeilesentoarser bruscndirec ialui. Probabilc osumedeniedemilitariid deauntlnireaici, se gndi el, i localnicilor le displ cea s fie coplei i de for ele armate ale attor na iuni, indiferent ct de onorabile arfifostinten iilelor. Ce-iaia?ntreb ,peuntonaspru,b trna,ar tndspre tresa de pe pieptul lui Allenby. Deceoaretrebuias sesimt stnjenitoridecteoricineva pomenea de ea? n trecut, se mndrise chiar cu lucruri pecarenulef cuse,iaracumrealitateap reas -llasef r grai.
228

E Crucea RegeluiGeorge, doamn , r spunseAllenby cu glas stins. Propriet reasa se aplec mai aproape, i Allenby sim i un mirosdelev n ic . Dup ce femeia studie n t cere decora ia, l cercet i pe el. Apoi f cu un gest la fel de dezarmant ca atunci cnd mama lui i pierduse o clip st pnirea de sine. i puse o mn peum r. Stai ct i place, fiule, spuse ea ncet, f cndu-se nev zut ncameradinspate. Se auzi clinchetul clopo elului de deasupra uii, i Joanna Hazelintr nsalon,oprindu-ses -lpriveasc . Allenbyseridic npicioare,uitnddetotce-l nconjura, n vreme ce-i ntorcea privirea. Era nostim cu p l ria ei aezat treng retentr-o parte, pep rulnchislaculoare. Avea respira iantret iat dincauzaurcuului. Aproape tot drumu-i la deal, zise ea, zmbind. Luar locunulnfataceluilalt,amndoinervoi,nesiguri. tiu, spuse el. Ct pe-aci s m r storn atunci cnd am ncercat s ler spundlasalutunoroamenide-ai mei. Earse.Unsunetncnt tor,caref cealucrurilemaiuoare, gndi Allenby. Propriet reasaseapropiedemasalori-icercet curioas . P rusatisf cut ispuse: Acuiv aducceaiul.Ad ug dinmers,pesteum r:icu caimac. Ar inemaipomenit,zisetimidAllenby.Of cuselat .Prea rapid.Preanendemnatic.miparer u,nusuntobinuitcu aaceva. Fatazmbii-lprivicomp timitor. Tedescurci.Mie,purisimplu,nu-mi iese din cap felul n
229

care ti-amvorbit,iaracum,c te-ai ntors, mi-eruine. El ntinse mna impetuos peste mas i o prinse de ncheietur . Nu vom discuta despre asta. Cndva am crezut c s-ar putea s nu te mai v d niciodat , ceea ce m-a ngrijorat pestem sur . Sosi ceaiulib trnicaaranj totulpemas cumult grij , astfel nct locotenentul s nu-i desprind mna de pe ncheietura fetei. Trebuie s te mai v dialt dat . Dac mai supor i.Am nevoie de asta. Tn ra i studie chipul i ridurile din jurul gurii.Ar ta ca un b rbatr t cit,disperat. Amvorbitcuaimeidup cem-aisunat,ziseea.i inea pleoapele plecate, n timp ce amesteca n ceai. Am o permisie de-o s pt mn . Familia mea ar dori s te cunoasc . Allenby o observ n t cere. Genele i umbreau ochii, iar culoareap ruluieramultmainchis dectsesizaseel. Continua s nvrteasc linguri a n ceac . Locotenentul nu-iimaginaseniciodat c eaarputeafilafeldenesigur caiel. Dartiic ... Joannaridic privirea. Da. Asta n-o s fie dect peste cteva zile. Va fi uor. Casa mea este chiar pe grani ", n Devon. Putem merge mpre- lin .Ofi eruldelaAprovizionareareuncamioncare ne las n pragul uii. Dac eti rechemat, t ticu' i poate face rost de-omain .IIprivist pn pesine.Mi-arpl cea s vii. El i strnse ncheietura.
230

imie.Foartemult. S-arputeas te-ntrebedespreTim.n elegi. Allenbyseateptaselaasta. Voi ncerca s le explic... Nu putu s mai continue, dar ntreb :Cuceseocup tat lt u? T ticu'emilitar,ziseea,f r vreoalt vorb . Discutar ncetpn cndpestedrumulde-afar seaternu ntunericul. Allenby observ c r m seser singuri. Cele dou femei plecaser .Nicim carnuauziseclopo eluldelaintrare. Mna ei se odihnea acum ntr-a lui, linitit i cald . Nu-i veneas cread c sepetreceaaievea. ns era real. Misterioasa misiune, X-Craft-ul, planul lui Prothero,toateipierduser substan a. Apoi,sef cuoradeplecare.Intranprimulcartivroias fac nainteobaie.izmbi. B ilesuntra ionalizatelaPitulicerie!spuseea.Suntacolo c tcvafeledecarealtfeln-ai mai avea loc! Seridicar iAllenbyntreb : midaivoies teconducpn acolo? Fatailu geantadeum r. Mul am. B trnica veni la masa lor i, atunci cnd locotenentul scoaseportofeluls pl teasc ,zise: Nu. De data asta nu, fiule.Arunc o privire spre Crucea Regelui George. Mai treci pe-aici. Cares fietreaba!semir Allenby.Pierduseoarepecine va nMarin ?itrezisedecora iaoareceamintiri? Femeiaiurm riplecnd,dup carevorbideparc armaifi
231

fost cineva n salon care s-o asculte: F cu iunulpentrucel lalt! Pedalar Iavalepn cndocl direizolat ,cuopatrul de marin la intrare, se profil n ntuneric. Coborr i r maser pejum tatepierdu ingnduri,cubicicletelentre ei. A dori foarte mult s te s rut, spuse apoi Allenby, nevenindu-is cread c idep isetimiditatea. Fata se aplec pe deasupra bicicletei i locotenentul o s rut peobraz.isc p expresiadepechipuleinclipan care vorbi: Mi-af cutpl cere. Nueral muritdac Joannasereferealaceaisaulas rut. Apoitn ranc lec pebiciclet iintr pepoart . Locotenentul i puse, la rndul lui, bicicleta n micare i coli spre ru. Vroia s mai z boveasc pe-acolo, s nu se ntoarc prea devreme. Sim ea nevoia de a prelungi acel moment. 13.Unlocla ar Camionul ofi erului de la Aprovizionare prinse vitez , l sndu-inurm ,lamargineaoselei,peAllenbyipefat . njurnusevedeaaltcevadectopoart mare,dubl ,iun drumerpuit,str juitdecopaci. Haide!spusetn ra. Intrar mpreun pe poart i locotenentul observ cteva ambulante ale armatei parcate n apropierea casei i a cl dirilor anexe. Se z rea i ceva lume. B rba i n haine albastre, asem n toare unor halate, unii dintre ei cu crje, al iinscaunecurotile,mpinidectecineva. Dup ct se p rea, fusese o cas de ar ar toas , gndi locotenentul. Acum era spital de campanie.
232

iarunc nelinititoc ut tur fetei. Tat lt ueunuldintres rmanii tia? Easeoprii-lprivicuochiplinidec ldur . Nu mi-amnchipuitvreodat c aiputeasim inacestfel. l apuc strns de bra . Nu, asta-i casa mea; de fapt, pe moment, doar o parte din ea. V zu lumina din ochii lui i ad ug :Fiilinitit.Suntniteoamenicaoricare. Dar cnd ajunser n dreptul casei i o menajer le deschise ua, Allenby ncepu s n eleag dimensiunea p reriiluieronate. Vai,domnioaraJoanna,cepl ceres v revedem! Era exact ca ntr-un film, se gndi el. n hol le veni n ntmpinare o siluet impun toare, mbr cat nkaki. Inima luiAllenby se f cu mic . Militarul, cum l numise ea, era un soi de general. Locotenentul i ntinse mna, n timp ce fata i scotea p l riaiil sap rulpespate,urm rindu-i. A fost foarte amabil din partea dumneavoastr c m-a i invitat, domnule. Tat lfeteilm sur dinpriviri,apoiistudiedecora iadepe veston. ntre timp, Allenby putus -irecunoasc rangul:era generaldebrigad . Pofti i o clip n birou, ce zice i? i f cu semn menajerei. Fiibun ,Lucy,idugeantadomnuluincameralui. Generalul nu era nici pe departe aa cum se ateptase Allenbyinicinusem nacuJoanna sau cu fratele ei mort. i-aifidatseamac eramilitar,indiferentdecumarfifost mbr cat.Unb rbatcup rulgrizonat,ngrijit,icumusta a tuns scurt, care se mica i vorbea cu mult prestan , obinuits isedeaascultare.
233

Studioul era confortabilitapetatcuc r i.Pebiroulfastuos z ceau mpr tiate suveniruri de argint pe post de prespapieuri.Diferitefleacuridinarmat ,amintiridincariera generaluluidebrigad . Fata se aez ntr-un fotoliu de piele adnc, i arunc pantofii din picioare i se ghemui cu genunchii strni sub b rbie. n ciuda prezen ei timorante a tat lui ei,Allenby nu putu s n-o priveasc . Aceasta i scosese haina i locotenentul i observ curbele corpului, pe c;ire nici o c ma alb regulamentar nule-ar fi putut ascunde. Mama ta e plecat n ora, Joanna, rosti generalul de brigad .F r ndoial ,cas aranjezecumasadedisear . Vor veni i c iva prieteni. i arunc luiAllenby o c ut tur ntreb toare. i-ai aranjat totul? Da,domnule.tiu... cunosc destul de bine partea asta de lume.nainteder zboi... Glasul i se stinse. Chiaraa?Pelacehoteluritr geai?Mi-eteam c laora actual majoritatea dintre ele au devenit ncartiruiri pentru solda iimeilibertini. Allenbyseuit njur.Sesim iprinsncapcan ;eraattde contient de privirea fetei a intit asupra sa! Se f cea de rs.Hoteluri.Dac arfitiutgeneraluldebrigad !Abiadac s-arfidescurcatnacelevremurindep rtates stealavreo pensiunesaulavreocas deoaspe i. Credc unulsenumeaWhite Horse. N-a putea zice c am auzit de el. B rbatul se ntoarse atunci cnd auzi zgomot de cizme boc nind pe terasa din dreptul ferestrelor. Trebuie s -i spun MO-ului s nu le mai permit afurisitelordeordonan es scurteze drumul pe-aici! Se aez i-i ntinse lui Allenby o tabacher de argint, cu stema regimentului pe capac.
234

Locotenentul scutur din cap i se ntreb ce va fi gndit generalul de brigad despre faptul de a avea doi copii n MarinadeR zboi. Generalulpusepiciorpestepiciorisufl fumulnsprefocul ceardeavioinc min. Vorbete-midesprefiulmeuTimothy.Oricetiaminteti. Tn rultiac Joannamaiaveaunfratemaimare,c pitan n celebrul regiment englez Coldstream Guards, undeva n Italia. Allenbyncepus vorbeasc .Eramaiuordectseateptase.Deparc arfidescrispealtcineva. Odat saudedou ori,generaluldebrigad lopripentrua l murivreunaspectsaualtul.Darnrest,ascult ncordat. Allenby o z ri pe fat privindu-i chipul, iar atunci cnd un butean din foc se aprinse brusc, v zu c ochii acesteia erau umezi. Ins ea i zmbi. Protector, ca pentru a-l ncuraja. Cam asta-itotcepots -mi amintesc, domnule, ncheie el. Zicic eradecealalt parteauii? Da. Locotenentul rev zu cu ochii min ii camera i blestematademin cuparaut ,caicumarfifostieri.Laora la care eu eram scos de sub d rm turi i transportat la spital,totulseterminase,domnule.Inten ionams v scriu, dar... n-am f cut-o. Fataseuit latat lei. Astadincauzamea,t ticule. Poate. Generalul de brigad p rea dus pe gnduri. i ai strigats -l previi? Allenbyiprivipalmele.Erauncletate,deinu-iamintea s fif cut-o. Nu sunt sigur, domnule. Mi s-a ters din minte. E un gol
235

absolut.miparer u.Eramprieteni. Joanna interveni ncet: Tim n-aavutcums simt nimic. Seuit dreptlaAllenby.Eracaontrebare. Elscutur dincap. Nu. Generaluldebrigad iconsult ceasul. Acum trebuie s plec. l studie pe tn r, apoi pe fiica lui. Ne vedem la un p h rel nainte de mas . Iei, apoi i chem oferul. Ceidoir maser nt cerectevaminute,dup carefatase ridic n picioare i veni lng scaunul locotenentului. Acesta nu-i putea vedea fa a,c cieast teachiarndreptul um ruluis u. Nu-lb ganseam .tiuc ecamnesuferit. Allenby se opri din ncercarea de a-i aduce aminte. Sc str duia n van. Nu-i ieea din minte faptul c generalul nu-is rutasesaumbr iasefiica.Orinuobinuia. Tat l ei era ns rcinat cu transporturile. Probabil c nu-i vedea capul de treburi din cauza planurilor de debarcare tot mai presante. Poate c asta explica i manierele sale abrupte. Singura lui fiic lucra la Opera iunile Speciale, iar b iatul, care nici m car nu fusese ofi er, murise ntr-o misiunevital .Cel laltfiuseaflanserviciuactivpefront,n timp ce el, care i dedicasc ntreaga via armatei, era implicat doar n transporturi. i mul umesc c ne-ai povestit, vorbi fata. M-am ntrebat adesea. Ne spunea n scrisori ct de mult (inea la tine, cum aveaigrij de el.Timarfipututs fieunb iatdeosebitde studios,aanctm-auimitfaptulc anclinatspreunlucru ca dezamorsarea minelor.
236

Era foarte curajos. Ar fi maiaproapederealitatedac as afirmac elaveagrij demine,inuinvers. Joanna i atinse p rul cu degetele, iar cnd Allenby se ntoarse i ridic privirea, v zu c surdea, dar c obrajii i seumeziser .Ocuprinsecubra ulpedup mijloc. M-am ndr gostitdetine.tiiasta,nu? Fala r mase nemicat i t cut , dar tn rul i z ri fream tulsnilorpe subc ma , cecontraziceaatitudinea ei rece. N-artrebuis spuiasaceva,Richard.Abiam cunoti. Num potab ine.ncerc s zmbeasc . Spune-mi Dick, eato iceilal i.Sedusecugndullamamasa.Cuosingur excep ie.Ad ug pe un ton nenorocit: Sunt un incontient. Habar n-am ce m-aapucat.timamndoice-arputeas se ntmple. D dus seridice,dareascutur dincapiitrecubra ele pedup gtullui,tr gndu-l spre piept. Nuvorbiastfel.Nutrebuies vorbetiastfel.Mie mi pas deceeace isentmpl .Cndamprimitscrisoareata,am sim itceva.Cevadeosebit.M-asperiat.nc m maisperie unpic.S fiedragoste?Cumpo is tiiasta? EI o trase mai aproape i-i auzi b t ile inimii; i sim i apropierea,c ldura. tiueuaa. Undeva se trnti o portier i o ambulan se ndrept pe drum c tre poart . ns misiunea lui, chiar r zboiul nsui, r mneaundevalamarginearealit ii. Tevoiconducespreodaiata.Rsecupoft . i-aupreg tit unaladistan dekilometride-a mea. Allenby se scul n picioare i o strnse n bra e, p rul ei atingndu-i gura.
237

Mi-adoris fimundevasinguri. Fata se desprinse din strnsoarea lui. Fii cuminte, domnule. Se retrase pu in, dar ochii i sc p rau a a i. M mica trebuie s soseasc din clip n clip . Tn rulzmbi. ncazul sta,ampuspunct. Mai trziu, dup ce se b rbieri i f cu baie ntr-o nc pere imens , ea l nso i n turul casei. O ntreag arip fusese preluat caspitalderecuperarepentruofi eriir ni i.Allenby i z ri n treac t pe unii dintre ei. Nu p reau s poarte discu ii reciproce i ar tau pierdu i, rup i definitiv de orice, mai pu in de soarta care-i adusese acolo. Supravie uitori, cum i-ar fi numit Frazer. Eraocas mare,segndiel.Cumdeputuses sperec-o va impresiona pe Joanna? Serentlnir apoicuto iilaunpahar,iarAllenbyavuocazia s-o cunoasc pe mama fetei. Aceasta era extrem de atr g toare i sem na foarte mult cu fiica ei. Se mai aflau acolo medicul militar principal al spitalului, magistratul local, cuso ia,doiinidinpersonalulgeneraluluidebrigad - tipul clasic de militari - ioprieten defamilieapropiat ,alc rei so fuseseraportatcadisp rutnBurma. Allenby se aez la mas lng mama Joannei, intuind oarecum ca aceast cin avea s fie o ncercare. Magistratul era extrem de plicticos i nu contenea s se plng desolda iicaza ipestetot. Joannaridic privireai-i zmbi. P i,nusuntsolda iinotri? B nuiescc nainteder zboieraipreatn rcas - iieio slujb ,ei?spusegeneraluldebrigad .iadres unzmbet luiAllenby.F r ndoial ,frecventaiofacultate.Cestudiai?
238

Exactcaoarecelecupisica,segndilocotenentul. Atunci cnd se nrolase, unii dintre noii s i tovar i i puseser aceeai ntrebare, majoritatea din pur curiozitate. Ocolise de obicei chestiunea, referindu-se la perioada anterioar din via a lui ca la anii de colegiu". n fond, i spuseseel,ocoal tehnic era,ntr-un fel, aproape ca un colegiu. N-amurmatfacultatea,domnule,r spunsetn rul. Nusuportas piard dinprestan nfataJoannei,dars -l mint petat leiarfinsemnats stricetotul.Dei,astanu l-arfiajutats scapedincrligcuuurin . Generaluldebrigad ridic uordinsprncene. Uimitor! Mediculmilitarprincipal,carep reauorb ut,exclam : E vorba de Marin, domnule, nu de armata de uscat, ce vre i!iizbucni n rs. Allenby era furios pe ei, dar i mai furios pe sine nsui, fiindc puneaattdemultlainim . Uasedeschiseiap rumenajera. Da,Lucy?ntreb generaluldebrigad . Allenby o surprinse pe Joanna aruncndu-i o privire nelinitit ori ndr znea ,eragreudeprecizat. mi cer iertare, domnule, zise menajera, dar e cineva la telefon. Generalulsitainpon buzelecuervetul. Presupunc m cheam datoria.Binevoi is m scuza i. Nu,nuv caut pedumneavoastr ,domnule,segr bis explicemenajera.Epentrudomnu'delaMarin . Allenby se ridic de pe scaun, cu mintea nghe at brusc. Nu acum. Nu asa curnd.
239

Trecu pe lng menajer , care r m sese n cadrul uii. n timpceieeadincamer ,oauzifoarteclarpeJoanna,cai cumarfivorbitlng el: Nu s-aduslafacultate,t ticule,daris-a decernat Crucea Regelui George i este propus pentru DSC, dei nc nu tie despre asta i nici nu-i pas , b nuiesc! spuse ea precipitat,gatas izbucneasc nlacrimi. nc perea era nc t cut atunci cnd se ntoarseAllenby. Tn rul cercet chipurile comesenilor i expresiile lor amestecate.Apoisentoarsesprefat iridic dinumeri. M-aurechemat.Trebuies plec. Joannaocolinfug masai-lapuc demn ,indiferent la toate. Vin cu tine, Dick! Locotenentulncerc s treac peglum . Probabilc n-ampriceputeubine.Staiaicii...,biguiel cu glasul stins. l chem pe ofer, interveni tat l fetei, p rnd s nu-i g seasc ,dedataasta,cuvintele. Allenby i lu r mas-bun. Lucy i d du geanta. Nici m car nuapucaseiels doarm npatulacelaar tos. Ieir la main . Cerul era plin de stele, iar aerul ca de ghea . Fata nu-i mai puse p l ria. Se prinse cu totul de bra ul tn rului, I sndu-i capul pe um rul lui, n vreme ce mainademar iieinoseauaprincipal . Abia dac schimbar cteva cuvinte pn ce ajunser la ru.Atunci, ea i ridic fruntea i-l strnse i mai tare de bra . S rut -m , opti Joanna, i Allenby i apropie fata de obrazul fetei. Ea rosti cu insistent : Nu, Dick,
240

de-adev ratelea! Gurilelisempreunar ,buzeleeisentredeschiser ,iarelo s rut cuaviditateadisper riiiajinduirii. Automobilulcotiitineriiz rir garduldesrm ghimpat i santinelanarmat ,careseuitadeja int lamainaoficial . Cei doi se desp r ir , cu inimile b tndu-le puternic, cu priviriuors lbatice.B rbatulos rut dinnou,cufor ,pe gur . Te iubesc. Ear spunsecuovocepierdut . lntoarce-te,Dick.Tevoiatepta. oferul deschise portiera i-l urm ri pe locotenent ndep rtndu-sec treintrare. Acas ,domnioar ? Eascutur dincap,incapabil s maivorbeasc . Nu. Du-m la ncartiruirea pitulicilor, te rog. i-ar t eu pe unde. Privinapoi,ns locotenentulfusesenghi itdentuneric. CndAllenby se trezi din somnul agitat, abia dup cteva momentebuneiamintiundeseaflaidece.Bjbidupa perdeaua ce delimita priciul s u i scrut cabina de cart a submarinului.Onc peremic ,m rginit depriciuriiplin de fiete nghesuite; printre ele. O mas i nite cutii cu alimente, care nu-imaig siser localtundevapevas. i umezi buzele n timp ce arunc o privire ceasului de la mn . Patru diminea a. Navigau de dou zile, de cnd p r siser portul Falmouth; submarinul de buzunar X-19 i urma undeva la pupa, mnuit de un echipaj auxiliar. Ce mod de via nefiresc, gndi locotenentul. Avea un gust persistentdemotorin ,deo elumed. Asemenea celor din echipajul submarinului X-Craft, Allenby
241

dormise ct de mult apucase, mbucnd cte ceva atunci cnd se schimba cartul sau cnd vreo alarm subit i deteptapeto idinsomn. Ascult zbmitulslabalmotoarelorelectriceintoarsen minteasapetoatefeteleplanulceurmas -lndeplineasc iordinelepecareid dusetoat silin as lememoreze. Unchipif cuapari iaprindeschiz turaperdelei. E timpul, domnule.Am preg tit nite ceai, opti un marinar,apoidisp ru. Allenby cobor pe punte i-i z ri pe Quinlan i pe locotenentul unu Lomond aeza i deja la mas , adnci i n gnduri. Quinlanif cusemncucapul. Pn acummis-araportatc totulecalm. Glasul i suna ncordat, nu nervos. Probabil c dorea s urcelabordulvasuluis u,iatunciarfifostacas . Cinevaanun ladifuzor,cuovoceoptit ,parc deteam s nufieauzit dinafaracarenei: La posturile de imersiune. la posturile de imersiune! Ceilal i i luar trusele, iarAllenby i verific la repezeal s cule ul special. i aminti ce fat f cuse c pitanul submarinului cnd l v zuse pe locotenent cobornd cu el prin turnul sasului. Allenby i spusese: E n ordine, domnule. Nu am nimic periculos!" tiuse atunci la ce se gndise c pitanul. Cam cu un an n urm , niscaiva agen i secre i fuseser lua i la bordul unui submarin pentru a fi debarca i pe coasta inamicului. Unul dintre ei avea n buzunar nite bombe miniaturale, de tipul celor care detoneaz sub presiune. Cnd vasul se scufundase, una dintre acestea explodase. Muriser trei oameni, dar c pitanul reuise cine tie cum s readuc navalasuprafa .
242

O asemenea ntmplare nu putea fi uitat de oamenii care apar ineauacesteitagme,ceiaveapropriaeilume. Ieiser dinchesoanencabinadecart.Lapl pndalumin portocalie,loculp rean esat.Eradificilpentrufiecares se in deopartedincaleacelorlal i. Linitepenav ! C pitanul submarinului, un locotenent-comandor nalt i b rbos, avea un gabarit cam prea mare pentru munca pe careof cea,segndiAllenby.nschimb,semicala fel de uorcaiIves. Erau consultate cadranele i jojele. i nconjura o mare t cut . Conform planului,Allenby tia c submarinul f cuse un ocol larg al insulelor, pentru a se asigura c se vor apropia prin npe adnci. C pitanulb rbosvenilng ei,la masacuh r i. Acumvatrebuis v transfer.Vafideschischepenguldin fa , aa c se impune s ne mic m cu rapiditate. Altfel, r mnem foarte vulnerabili i nu ne putem scufunda. Privi ntreb tor spre Quinlan. V-a i luat necesarul? ntlniri, semnale,efectencazdeurgen ? nprincipiu,separec -i n ordine, zise Quinlan. Seuitar cuto iilaAllenby. Cea mai grea munc o are ns amicul sta al nostru, ad ug Quinlan. C pitanulsesiz stareadespiritipericolulpecareaceasta l putea crea. Succes.Pecai!spuseellarepezeal . Apoisedusencentrullumiilui,lng tubulaturalucioas a periscopului.itrecunrevist cuprivireaechipa:timonierul i secundul acestuia urm reau hidroplane, un fochist Ia periscop, locotenentulunuverificadesf urareamanevrelor,
243

plantoanele de lng scar , gata s neasc pe punte. Acetia din urm purtau ochelari negri, pentru a se obinui cuntunericulm rii.Allenbysegndic ar taucaniteorbi. n coca submarinului, oamenii st teau probabil liniti i, perfect contien i de fiecare clip petrecut la suprafa . Se aflaulanumaioptkilometride rm. C pitanulatept caoperatorulhidrofonuluis dearaportul final. Nici un HE1, domnule. Attctiputeaudaseama,aveaucaleliber . Adncimea periscopului, locotenent unu. C pitanul i trecu degetele prin p rul des i se aplec de spate,lundpozi ie. Zece metri, domnule. n afar de zgomotul pompelor,Allenby nu nregistra mare lucru. Sus periscopul! C pitanulapuc mnerele ile desf cu, rotindu-sc ncet n jurul periscopului. ' Hydrophnnic Echo - deleclor de sunete (hidrofon) (n. tr.). Jos'scopul!Preg ti i-v pentruridicarelasuprafa .Locotenent unu, zi-lecelordindetaamentuldelabords fiepe faz . Chepengul de jos se deschise i c pitanul, cu binoclul n jurul gtului, seduselng scar . i nf uraseunprosop pe sub gulerul scurtei, pentru a se proteja de umezeal . Aveas fiefrigacolosus,segndiAllenby. Quinlanlsalut formalpec pitanincepur s -icroiasc drumnfa ,sprebord. Allenby l auzi pe locotenentul unu raportnd:
244

Gatadeieirelasuprafa ,domnule! Acesta arunc rapid o privire prin periscop, urm rit de c pitanulpostatlng scar . Liber, domnule! Ridicare! Dup t cerea fantomatic de la adncime, zgomotul p ru asurzitor. Vuietul aeruluicomprimat n v lisen tancurile de balast, vibra ia subit a vasului sc pase de sub ac iunea hidroplaneloriintrasenruliuliberpehuladinlarg. nainte de a fi deschis chepengul din fa , c pitanul, plantoaneleiechipajeledelatunuriaveaus iapozi ie,gatas deschid focul,gatadeimersiune. DeibinenfofolitncostumulimpermeabildetipUrsula,pe Allenbylsurprinsenepreg titvntulnghe at,ce- it iafa a ca un fir o etit. Oamenii se r v ir n jurul s u i, pn apuc els sedezmeticeasc ,acetialansar laap barca decauciuciopriponir lapupa.Quinlaniechipajulluile d dur omn de ajutor. Erau obinui i cuaa ceva; ceea ce locotenentului i se p ru a fi un adev rat infern f cea parte, de fapt, dintr-oinstruc ieexersat ndelung. Avansar prin bezn pn la cap tul submarinului, pentru cabroduliparmas nuseloveasc deelice.Submarinul era doar o umbr ntunecat , cu linia de plutire vizibil numai n dreptul valurilor mici de la prora. S ri! Allenbys riisesim itras,cur suflareantret iat ,pebrodulcaresedep rt imediatdesubmarinul-mam ,nspate. Pagaiele harnice aruncau stropi n toate p r ile i locotenentul v zu n fa a lui oalt umbr apropiindu-se: XCraft-ul remorcat. Urmar scurte saluturi i exclama ii. Allenby sim i o b taie pe um r, ca pentru a i se ura noroc. Se ntoarse s
245

r spund , ns brodul pornise deja napoi, de-a lungul parmei. Quinlan l ndrum spre un chepeng deschis; ceilal i trei oameni ajunseser dedesubt i vocile lor r sunau ireal n timpcef ceauprimeleverific ridup preluareacomenzii. Allenbysechircipesuboconsol ,princhepenguldeschis, i l s n urm aerul t ios. Coca era chiar mai mic dect se ateptase. Aceste submarine minuscule aveau doar aptesprezece metri lungime, din care cea mai mare parte era ocupat de motoare. n interiorul cabinei de cart, abia dac puteacinevas steanpicioare.Doarsubobolt de dimensiuni reduse, practicat npunteadedeasupra. Allenby l z ri pe eful ERA, un inginer, stnd la crm . Lomond, locotenentul unu, se inea de mnerele coborte ale periscopului - un b , n compara ie cu cel al submarinului de pe care se transferase. Al treilea membru, un tn r sublocotenent pe nume Eastwood, era scafandrul navei.Acesta atepta, mpreun cu c pitanul, semnalul de desprindere a parmei. 0u oval duceasprecap tuldinfa alcarenei,loculn care echipajul i ducea traiul. Allenby descoperi acolo un prici n plus, montat temporar. n timpul ac iunilor de lupt ns , compartimentul, denumit Wet and Dry\ era inundat i folositpentruieireascafandruluinexteriorulcareneimicii zdravene. Semnal! Desprindere! Coca se scutur violent atunci cnd parma se eliber . Cordonul lor ombilical. Allenby putu mai degrab s intuiasc dect s simt vuietul brusc al apei, atunci cnd nava-mam iinund tancurileisescufund iar i. Quinlaniarunc oprivirelocotenentului unu. Preiaueu,Charles.Dup imersiune,adu-ne ceva fierbinte
246

deb ut. Allenby privea. El era pasagerul. Locotenentul unu se afla la pupa , cu fa a spre tribord, reglnd func ionarea pompelor. ERA-ul st tea la timon i nu sc pa din ochi busola giroscopic .Scafandruld duselaopartepriciulsuplimentar de deasupra mesei cu h r i i treb luia acum cu rigla i creionul. 1 Ud-i-Uscat (n. tr.). Chepengul o dat nchis, aerul devenea ceva mai cald. Quinlanridic miculperiscopif cuogrimas . Imersiune, imersiune, imersiune. Zece metri, tura ie 850. Curs zero-nou -zero. Allenby ascult n v lirea instantanee a apei prin ventilele deschise. V zu cu ochii min ii cele dou mari nc rc turi explozivenform desemilun ,montatepep r ilelaterale. Fiecare consta din dou tone de amatol. Suficient ca s aruncenaeronav delupt ,dup cumaflaseiTirpitz. Micul echipaj f cu nc un set de verific ri (curs, vitez , adncime, pompe, totul), pn cnd Quinlan se declar mul umit. Allenbyiimagin cel laltsubmarinnadncuri,dep rtndu-se de-acumdeinfimacruciuli trasat pehart . Erau absolut singuri. ncerc s se concentreze asupra zilei petrecute acas la Joanna. Cum l sase balt orice precau ie. Cum odorise i cumsim isenevoiacaea s tieacestlucru. Dardeveneadincencemaidificils -iaminteasc fiecare secven aevenimentelor.idescheiecostumulUrsulai-l pip ipedin untru,pentruaseasigurac iluaseunsetde scule de rezerv . Acest lucru l f cea ntotdeauna s se simt ca un sp rg tor. n schimb, i venea n minte drumul pn la ru. Capul Joannei pe um rul s u, cuvintele
247

aproape smulse din suflet, atunci cnd l s rutase: Nu, Dick, de-adev ratelea!" Acestea p reau s -l liniteasc .Avea s se ntoarc el din treaba asta. Cumva. 14. Snge rece LocotenentulQuinlanisuflec mnecajerseuluiiseuit la ceas. Etimpuls arunc moprivirerapid .Os selumineze. Seduselamasacuh r iiatept caAllenbys vin lng el. Vasul avea tangaj i ruliu, prins fiind n es tura de curen iceconvergeauc treInsuleleNormande. Eopor iunedificil decoast ,rostiQuinlan.Stncipeste tot. Dar slav Domnului c germanii, cu obinuita lor eficien ,auconstruitaiciunreleuradionalt.Riglaalunec uor. Ne vom fixa aten ia asupra lui, pentru a ne ghida n finalulnaint riinoastre. Allenbyisim istomaculr zvr titdegrea .Spa iulnchis, cumirosurilesalest tute,lf ceas verse. Crezic suntmultenavelocaledepatrulare? Nu prea. De-a lungul acestei ntinderi de ap exist un cmpdemine.imut iar iustensilele.Vezi? Cnd vom ajunge acolo? Quinlan surse vag. Am ajuns. Arbor din nou aerul lipsit de expresie al omului care trateaz oafacere. Du-ne sus, Charles. Adncimea periscopului! Aerul comprimat uier asemenea unui arpe enorm i punteasenclin ,nvremeceLomondjonglacucomenzile pompelor.
248

Trei metri, domnule. Quinlanseaplec iap s pebutonulperiscopului.Allenby i urm ri tr s turile imobile i ncerc s deduc ce se ntmpla. Periscopul cobor i Quinlan d du fuga napoi la masacuh r i,spunndpesteum r: Schimb cursul.Vireaz launu-unu-zero. ERA-ul roti cu mult grij timona. Att de aproape de suprafa era uor s scapi controlul pompelor i al hidropla- nelor. Dac ap reau la suprafa , putea fi un dezastru. Quinlanseuit fixlahart ibodog ni: nc oprivire. O dat periscopul ridicat,Allenby l urm ri pe b rbat rotindu-se foarte ncet. Apoi oprindu-seivorbindr stit: Piemont Point i catargul radio la vedere patru-cinci. Mai arunc o privire scurt i-i f cu semn luiAllenby. Vino aici. Dars fiialnaibiideiute! Acesta i lipi fruntea de rama de cauciuc i scrut rmul, cuosubit surpriz .Sevedeadeparc aifipututs -l atingi cu mna. Pante stncoase, iar deasupra pete ntinse, de culoare verde. Nuan ele erau nc estompate n lumina zorilor.Z riioplaj .Nitestropideap s rir pelentil i Allenbyifericapulcuungestinvoluntar.Eracai cum ai finotatf r s temiti. Quinlan prelu periscopul, cercetnd nc o dat , cu grij , ambele flancuri ale carenei, apoi cobor periscopul. Cred c am ajuns unde trebuia, spuse el.Acum ne vom l sapefund.Vomfinsuficient siguran .Reciful va stopa cea mai mare parte a curentului. Amz ritreleulradio,ziseAllenby. Cel laltd duaprobatordincap.
249

F r el... ... Coboar -ne, Charles. Zece metri. Dup aia atingem fundul.Conformh r ii,pareunlocprielnic.Nisipnt riti... Ridicar cu to ii privirile atunci cnd ceva hri ncet de-a lungulcarenei.Asemeneacuivacarei-ar dibui drumul. Un orb. Zgomotulncet exactndreptulluiAllenbyiacestalauzi pe Quinlan murmurnd: S-aprinsdenc rc turalateral tribord. Apoi zgomotul se deplas mai departe, pn cnd disp ru definitiv. Continu ,Charles. nceledinurm .sestabilizar lazecemetri. Allenby si drese glasul. Ce-afostasta,omin ? Locotenentul unu rnji. Dece?Vroiatis iei is-odezamorsa i? Rser cuto ii.Sacadatinervos.Sunetulproduseoreverbera iencabinadecortcarefusesepepunctuldeadeveni un cavou. Atinser elfulexactlamomentulestimat.Frazerarfiapreciat ndemnarea de navigator a lui Quinlan, se gndi Allenby. Cnd motorul se opri, Quinlan ascult . Nimic. Nici m car vreosenza iecumc te-aifiaflatlaoanumit adncime. S mnc m ceva cald, zise el. l urm ri pe ERA-ul care desf cu z voarele uii de la consola pupa i disp ru n camera motoarelor. Apoi ad ug : Ne vom odihni ct vom putea de mult. Pn n prezent nu st m prea r u cu aerul, daremaibines -l economisim.
250

Allenby se aez lng s cule ul s u. Dac voi fi luat prizonier... Acest lucru i trecuse deseori prin minte, dar nu g sisevreunr spuns. Tn rulscafandrufluierantimpcedespachetanitec nii nitefarfurii. Locotenentulsedusecugndullageneraluldebrigad ila ntreb rile ca ntr-o doar ale acestuia. Facult i, hoteluri. Nupreamaicontauaicijos.Joannaaveas setrezeasc n curnd, gndi el. n adncul sufletului tiac ea nu semai ntorsese acas pentru a-i termina permisia. Probabil c era la Pitulicerie, sau poate chiar de serviciu la noul lor HQ, unde Prothero atepta, mai mult ca sigur, sosirea primelor rapoarte. Allenbyiaduseamintectdetulburatp rusecomandorul atuncicndp r siser portulFalmouth.Protherost tusede vorb cu el i cuechipajul X-Craft-ului ntr-unvechiopron al V mii.Privindacumretrospectiv,n elegeamotivultulbur rii. eful nu avea s fie niciodat capabil s coboare printr-un turnalvreunuivas.Zmbinsinealui.Arfifostposibils nu existeniciunfelderapoarte.Doarodeclara ieaAmiralit ii. Dumnezeu st tea m rturie c erau destule din astea. Secretariatul Amiralit ii anun cu regret pierderea HMSului... a$a i pe dincolo. Rudele apropiate au fost ntiin ate." La o adic , popula ia Marii Britanii, istovit i angrenat n r zboi, putea fi tot att de bine scutit s ntrez reasc vreodat substan a acestor comunicate glaciale. izbur dinnougndullaJoannailamodulncarest tuse ea lng scaunul s u, atingndu-i p rul cu degetele.Avea vienminteamintireaaceluimomentiaceluincareelo strnsesenbra e.Fatasepref cusea-l respinge, dar ochii eispuseser altceva.
251

Saueracumvavreoalt iluzie,unvisnplusntr-ovia de visuri? ERA-ulseaplec lng elcuocan nmn . Uncubuletsaudou ? Allenby zmbi. Ce p cat c marele public nu-i vedea niciodat peacetib rba i! Conformordinelormele,ve ifiateptatexactladou zeci idou zero-zero,ziseQuinlan.Vatrebuilucratlasecund . Arunc o privire dincolo de Allenby, urm rind simultan instrumenteleijojadeadncime,caiinstruc iunileprimite nscris.V voiluadelaloculdentlnireminelaaceeai or , dup ce-mi rezolv treaba mea. Dac o ve i pierde ridic dinumeri-,voireveniadou zi.Etotcepots fac. Allenby d du aprobator din cap. Era foarte clar. Micul XCraft nu putea s evolueze la suprafa , pentru a-i renc rca pre ios acumulatori dnd drumul la motoarele Diesel. Arunc o privire h r ii. O verificare final . Urma s fie ateptat de trei oameni. Nici un nume. Mai bine s nu le tii", accentuase Prothero. Sta ia radar era cam la trei kilometri n interiorul litoralului, ntr-un loc numit Champ Donne. Se impunea s se mite la iu eal , dac vroiau s fie napoi n timp util. Laposturi,toat lumea! Quinlanseuit nc odat laceas.ApoiispuseluiAllenby: Ve iluabarcapneumatic iovetiascundepe rm.Os tie ei locul cel mai prielnic. Ins la ntoarcere l sati-o undeva, unde s poat fi g sit de patrule. Mai ave i i o geant cu un alt echipament. Totul trebuie s arate ca o ac iunedecomando. Se duse la periscop. Tura iadoi-cinci-zero. Adncimea periscopului.
252

Allenby urm ri uoara vibra ie a motorului electric, n timp cenavaicroiadrumspresuprafa . Acul indicator se stabili la trei metri. Quinlan ridic nc o dat periscopul. O scurt privire n jur. La ora asta, trebuia s fi fost foarte ntuneric, gndi Allenby. Quinlanseuit lael. Gatadeieire? Locotenentul i lu s cule ul, tnjind subit s plece de-acolo. Ridicarelasuprafa ! Vasul se scutur i se leg n pe valurile abrupte i dese. Chepengul se deschise, trntindu-se cu zgomot. Aerul rece n v lin untru,alungndtoropealacauzat deimersiune. Scafandrul trase barca afar , iar Allenby l urm cu s cule ul.Liseal tur iQuinlan,tinndu-se strns de mica balustrad . Succes! i plimb privirea de-a lungul fiei negre de uscat. Era greus -(inchipuic arfiavutalt culoare. Allenby se l s n barc i, cu ajutorul pagaiei, se dep rt de carena joas , mpingndu-se n ea. Se orient rapid i ncepus vsleasc puternicnspre palida linie a talazurilor. Pierdu curnd din vedere submarinul X-19, dei nu tia dac acesta mai era la suprafa sau se scufundase deja. Quinlan z bovise pesemne pn n ultima clip de siguran . Micu a barc scrni pe nisip, i locotenentul i inu respira ia atunci cnd nite siluete ntunecate se ivir de printre stnci. Se atepta la un asalt sau la o mpuc tur . Se atepta s intre ntr-o ambuscad ori s -l pndeasc
253

vreuncomar. Darprimulinscareajunselng ellb tupeum r. Bine-ai venit, i spuse. N-avem timp de pierdut, opti r guit cel de-al doilea, cu un accent care luiAllenby i se p ru breton i cu un ton de nervozitate. Traser barcapn ntr-obre adnc ,dintrenitestnci, i locotenentul i auzi pe ceilal i acoperind-o cu ierburi de mare,pecare,probabil,lepreg tiser dinvreme. Primul b rbat, n mod evident liderul, l lu pe Allenby de brati-l conduse n sus, pe treptele unei mici plaje. Singura potec existent eram rginit deurmedesrm ghimpat ruginit icol i"debeton,de$iastanuconstituiaodovad sigur c vreuntancaliatarfidebarcatvreodat pe-acolo. Unuldintre oameni olu nainte, deschiznddrumul. Micul grup se oprea la intervale de cteva minute, pentru a se asigura c are cale liber . Traversar o c rare i, dintr-o dat , paii lor f cur un zgomot puternic. Conduc torul murmur : Omain blindat trecepe-aicilafiecarejum tatedeor . Chicoti.Nuebines hoin retinoapteaprinpreajm . Allenby i aduse aminte de spusele lui Prothero. Acest necunoscut se dovedise a fi un inginer care lucra pentru germani. Nu avea de ales. B rbatul era, f r ndoial , capabils cutreierenvoieatuncicndvroia. ntr-unplcdetufiurinaltefuseser ascunsetreibiciclete. Allenby isim eacapulplutindnaerultare.Deundetiau c putea merge pe biciclet ? Nici Joanna nu-l ntrebase. Gndul la ea l ajut s -i domoleasc nervii, s se preg teasc pentrutreabace-latepta. Putem parcurge o mare parte din drum pe biciclet , dar trebuie s fim atenti, zise ghidul. Cu germanii nu eti
254

niciodat sigur! Strig spre cel care avea s r mn lng drum, pentru a-i avertiza la ntoarcere: Pe curnd, Harry! Se urcar pe biciclete i pornir n ir indian, cuAllenby la mijloc. Liderul deconspirase numele unuia dintre oameni. Se ntreb dac nu cumva era un iretlic pus la cale cu mult grij sau, mai degrab , o sc pare din cauza fricii. Erau de faptniteamatorintr-un joc periculos. Launmomentdattrecur pelng ocl direpipernicit orio colib . Locotenentul intui c era goal i pustie. Fia de coast fusese evacuat n ntregime, pentru a mpiedica o eventual semnalizare spre larg. Prin compara ie, Sicilia p reamultmaiaspr ,gndiel.Aicinuseg seanimic,nici m car vreun cine de pripas. Se oprir s se odihneasc , n timp ce al doilea individ mersemaideparte,cas adulmecesitua ia.Sentoarsei-i uoticevaceluilalt. Nusuntpiedici,spuseacestadinurm .Exist oconduct de scurgere care pleac de la sta ia radar. nc nu-i gata. Din ii i str lucir n ntuneric. Nici nu va mai apuca s fie dup aceast noapte,aa-i? Liderul cunotea drumul i p rea s recunoasc fiecare piatr sau tufi. ntr-un rnd, se opri i l s s -i cad din mn un pachet de ig ri englezeti care fusese n barc . Allenby sper pentru binele lui c indiciile nu aveau s fie preab t toarelaochi. Conductasei eadincoastacolinei.nctevaminuted dur laoparteplasadesrm ceobturaguraacesteia. Conduc torullstudie ndeaproape pe Allenby. Po itreceprinea? Locotenentul i lu s cule ul pe um r. Conducta era aproapetotattdelarg ctcompartimentulW-and-D de pe
255

X-Craft,darprefer s numaispun nimic. Se b g n conduct , sim ind cum l p trundea prin costumul impermeabil r ceala metalului. Dac instalaser ceva att de mare, nsemna c germanii se ateptau n mod evidents -int reasc sistemuldefensiv. Panta nu era foarte abrupt , dar s cule ul i conducta strmt l f cur curnds gfie. Se t iasela palmei la ungenunchi.lputeaauzipeconduc torurcnddingreun spatelelui.Cel lalttip,celnervos,r m seseascuns,pentru alep ziretragerea. Liderulaprinseomic lantern . Aici, morm i el. Un chepeng de ntre inere. De obicei e nchis cu lac t. mpinse cu um rul, i acesta se deschise. Scrut cteva clipe n jur. Pesemne c repetase de mai multe ori aceast manevr , nainte de a propune distrugerea sta iei. Oare cum ineau tia leg tura cu oamenicaProthero?Cinef ceaprimamicare? r Haide! Ii d du mna lui Allenby, ajutndu-l s treac dintr-un loc ntunecos ntr-altul. R maser nemica i, i Allenby se dumeric nuerachiarobezn total .Deasupracapuluise vedeau mici puncte de lumin , acolo unde nite cabluri electrice treceau printr-unplaneudebeton. Auziunhrit. Sunt paznicii de sus, opti nso itorul s u. Doar doi oameni. Deasupra lor se afl zona de lucru. Eu am proiectat-o. B rbatullcondusepeAllenbyiceidoistr b tur podeaua de beton finisat grosolan. Apoi lumina lanternei c zu asuprauneidozedeo el,nspatelec reiaseaflaogrind semi- ngropat .Omulsed duntr-oparte, inndlanterna n aceeai pozi ie pentru Allenby, care se ghemuise s
256

studiezendeaproapesitua ia. Am aici nite dinamit , opti cel lalt. Cnd s-a nceput munca de finisare a conductei de scurgere, aceasta ar fi trebuit luat de-aici. L s s -i scape un oftat adnc, ce-i tr dastareadencordare.Aac aipicatla anc. Adu dinamita. Allenby ndrept lumina lanternei nspre s cule ul s u. Nu-i nevoie s-o desfaci. Dibui dup detonatoare i dup un pachet de explozibil plastic. Eti sigurc germaniin-os vin s -ibagenasulpe-aici? B rbatulscutur dincap. Os m prezintlalucrucadeobicei.Acolosunt de rezolvat cteva treburi nainte de problema conductei. Am adus un termos i nite sandviuri. Ateptarea o s par cam lung ,prietene. Allenbymic dinumeri.Dejaierarece,iargnduldeasta aici, cu dumanul deasupra capului i cu un mald r de explozibillng el,nu-i surdea deloc. M carde-arFiavutnitefitilurimaibune.Unelecares in aa,zilentregi.Arfif cutmuncamaipu inpericuloas . Lucrar n t cere pn cnd, n cele din urm ,Allenby se declar satisf cut. Grinda era unul dintre suporturile principale. i aduse aminte de pilonii din Sicilia, de genistul dobort. Totulp reas sefipetrecutdemult vreme. ncerc s vorbeasc linititis -iascund ngrijorarea. Ei,camastae.Arficazuls teduci. B rbatul deveni dintr-o dat ner bd tor s plece. Probabil c abiaacumn elegeaimensaimportan afapteisale. D dur mnaiconduc torulsestrecur princhepengulde ntre inere. Allenby auzi zgomotul diminundu-se. Dup aceea, nregistra un scurt hrit, asem n tor cu cel al
257

minei pe carena X-Craft-ului, apoi o linite absolut . Pesemne,puseser lalocplasadesrm . Orele se scurgeau unele dup altele, iar el se apuc s -i maseze picioarele pentru a nu-iamor i.ntr-un rnd, cineva ncepu s lucreze cu o bormain puternic . Locotenentul mai c nu se sufoc n ncercarea de a-i n bui tuea cauzat deprafulr spnditnbezn . ilegumicafeauaisandviurile,ns acumn-ar mai fi fost capabils spun cecon inuser . Evit s se uite la cadranul fosforescent al ceasului s u. Cndof cutotui,limbileparc nuavansaser deloc. Din cnd n cnd r sunau deasupra zgomote de pai, iar Allenby i-l imagina pe tovar ul s u nocturn acolo sus, mpreun cudumanul.iasumaunriscenorm.Dac era prins... Gndul acesta l teroriza. N-armaifidatpevia alui nici doi bani, deoarece inamicul s-arfiar tatnecru tor.Cu nimic deosebit de situa ia lui Thomas. Se ntreb cum se sim eau locuitorii din Insulele Normande, care tr iau sub ocupa ie, i vedeau pe dumani n fiecare zi, i urau i, cu toate acestea, s temeau s le-o arate. Prothero men ionasec trupelegermaneerauformatedinoamenin vrst i din cei care se ref ceau n urma r nilor primite. Locotenentul se atepta ca ei s fie recunosc tori c se aflauaici.Departedefrontulrusescidetoatenenorocirile Iui. Eraozinespusdelung . AllenbysedusecugndullaQuinlan,fieinumaipentrua chibzui asupra a ceea ce avea s se ntmple n cazul n care misiunea submarinului X-Craft ar fi decurs cum nu se puteamair u.ntimpceelst teapititnascunz toareade beton, Quinlan i cei trei tovar i ai lui urmau s -i dibuiasc drumul n jurul coastei de sud-vest a insulei Jersey, iar apoi n jos, c tre golful St. Helier, unde fusese
258

raportatc ancorautransportoarelegermane. Dac X-Craft-ul se scufunda lovit de navele de patrulare, saudac senclceanvreoplas antisubmarin,atunci,el r mneas sedescurcecumputea. Seara se l s asupra insulelor, i Allenby auzi cum era nl turat plasa de srm de la gura conductei. Curnd dup aceea, inginerul se tr prin chepengul de ntre inere i-intinseunsandvi. Locotenentul descoperi c , n ciuda proximit ii pericolului, mureadefoame.ntreb printrenghi ituri: Totu-ilinitit? Inginerulaprob dincap. Germaniiinstaleaz cevamaincolonitetunuridecoast mobile, n eventualitatea vreunui atac aerian. Sunt prea ocupa icas neplictiseasc penoi,spuseacesta,cuglasul epuizatdemunc . Allenbyseuit laceas. Haides n-o mai lungim. Cel lalt i inu lanterna, iar locotenentul potrivi timpul de declanare a amorsei i puse nc un fitil, pentru orice eventualitate. Ar fi fost de-adreptulstupids aruncenaer sta iaradariels r mn cubarcapeplaj ,nvoiasor ii. Pip i n interiorul costumului tip Ursula, asigurndu-se c tocul revolverului era deschis. Nu ezit s se ntrebe dac ar fi fost suficient de curajos, nct s se poat sinucide nainte de a fi prins i interogat. n sinea lui se ndoia. Descoperic asudaseiid dusilin as seconcentreze. Verific nc odat fireleiap s detonatorul. Apoiseretrasedelng explozibilullegatcugrij . S sper m c merge, anun el, doar aa, ca s spun cevais n-oialafug .
259

Prin ntuneric, se gndi la chipul fetei. La acea ultim dat cndov zuse.Aveas sentoarc laea.Trebuia. Se trr prin conduct i inginerul cercet dac plasa fusesepus lalocexactaacumog siser ,ncazulncare s-arfiivitvreopatrul pedestr .Inamicultrimiteauneorimici grupe de solda i s dejoace activit ile trafican ilor de la bursa neagr i, n general, s men in popula ia sub tensiune. Urcar pe biciclete i Allenby i sim i pe cei doi nso itori privind peste um r cu coada ochiului, de parc s-ar fi ateptatdejalaoexplozie. Locotenentulib gasencostumnitefotografiiiunplan detaliat, iar ntr-ocaset depiele,ctevafitingurimicu edin metal,pentruexper iienglezidelaSpionaj. Aproape c d du peste biciclistul din fat , cnd sesiz c omul ridicase mna, aplecat peste ghidon. Ecevanneregul ,opticonduc torul. Coborr depebiciclete.Allenbylv zupeprimulnso itor mpingndu-i vehiculul n nite tufiuri i ngenunchind la marginea drumului. Se putea sim i mirosul m rii, mic rile ei regulate, departe, n ntuneric. B rbatulsetrnapoilaei. Nu-i aici. Allenbyncerc s n eleag .Dup ctsep rea,eravorba despre cel pe care-l chema Harry. S -i fi p r sit? Sau fusese prins? n oricare dintre variante, timpul se scurgea. Drumulcoteauor,ceeacelocotenentulabiadac percepu prinbezn . nso itoriiuotir ntreei,iarAllenbysim inoualortemere. Imprevizibilul se nf ia ca un lucru mult mai r u dect o
260

amenin aredeschis . Conduc torulif cusocotelilei,dup ce-lb tupeAllenby peum r,disp runlunguldrumului.Cel laltnge- nunche n tufiuri, f r nici o vorb , i se inu la o distant bun de englez,deparc acestlucrui-arfisporitansele. Primul nso itorsentoarsecurnd. Eomain german decercetarelamaipu indecincizeci demetrinfat .Treisolda i.Turuianmarevitez .Credc auopan .Seuitaulamotor. MinteaIuiAllenbyexplor posibilit ile.S-arfipututs leia oveniciepn cereparaumaina.Dac arFiavutlaeiun radio-telefon, atunci ar fi g sit deja modalitatea de a cere ajutor. Quinlan avea s ias la suprafa dintr-o clip ntr-alta. Trebuia s ajung pe plaj . Era ns imposibil. Atunci,s seascund cuaceti doi spioni amatori? Quinlan tot arfi ieit la suprafa . Germanii arfi putut z ri sau auzi X-Craft-ul cnd evacua balastul. Conduc torulseridic npicioareispuse: Pot s -i induc n eroare. Teama l p r sise i glasul lui suna foarte hot rt. Nu sunt o patrul . Se uit nspre tovar uls u.Vii? Omulscutur dincapidisp runtufiuri.Astanup rus -l surprind peinginer,careiseadres luiAllenby: Etimpul.Aigrij deplanurilealea. Seurc apoipebiciclet ipomincetladrum. Locotenentul i ncord privirea, dar cel lalt se f cuse nev zut.Arunc s cule ul gol ntr-un tufi i travers rapid drumul,cuinimab tndu-inritmulpailor. Ovoce ip : Halt! Wer'da?[11] 0 clip , lui Allenby i se p ru c vocea venea dintr-o alt
261

direc ieic soma iaieraadresat lui.Gr bipasuli-l auzi pe inginer replicnd: Was wollen Sie?2 Acesta reui chiar s i rd , cu toate c probabil era ngrozit. Germanulurl animalic: Halt! Apoi,orafal s lbatic deSchmeisserlumin drumul.Focul ncet . Allenby auzi vocile germanilor i zdr ng nitul unei biciclete n derapaj. Locotenentul descoperi c inea revolverul n mn . Sim i pornireadeafuginapoiideaap sapetr gacipn cnd i va fi omort peto isaupn cndvafifostdobortdeo nou rafal . Gr bi i mai mult pasul, iar n dreptul stncilor aproape c alerga. Scoase barca din ascunz toare. Auzi pleosc itul revolverului n c dere, n momentul n care se arunc n ap . not din r sputeri; bra ele l dureau i era pe punctul s -ipiard respira ia.Nicim carnu-itrecuprinmintec XCraft-ul putea s nu fie acolo, l sndu-I s pluteasc neajutorat pe mare. Cuochiimin iisalenvolburatenu-l vedea dect pe acel om urcndu-se pe biciclet i pomind spre solda i. Pot s-i induc n eroare. Acum, germanii n-aveaus maiafleadev ruladev rat. Unglasistrig prinntuneric: Pe-aici! ncoace! Mai apoi, degetelei tot sc pau din ncletarepe marginea rotunjit aX-Craft-ului. Sim icumnitebra eltr geaupepunteinregistr vocea luiQuinlanchiarlng urecheasa:
262

Slav Domnului!Amcrezutc dumneavoastr a ifostcel de-adineauri! Altecuvintenumaiauzi,deparc arfifostcontientnumai pejum tate.Oameniitrntir chepenguliAllenbypercepu vibra ia crescnd a carenei, pe m sur ce se ndep rtau de rm. Nu-i putea domoli gndurile care-i sfiau fiin a. Era recunosc torfaptuluic tovar iis i,prinicupreg tirilede imersiune, nu-i observau reac iile. De data asta nu exista uurare.Doardegeteledeo elalespaimei,cenu-id deau pace. Frazer st tea lng pat, cu ochii a inti i pe ultimele comunic ri ale lui Prothero.Acestea ofereau detalii referitoare la noua sec ie din cadrul Opera iunilor Speciale, care cuprindea MGB-ulini ial,acumcompletreparat,ialtedou navenoi,deacelaifel. Urmaus efectuezeinstruc iampreun cuarmatadeuscat is exersezepreluareacomenziidelauniilaal ii,norice staredeurgent neprev zut .Senv aser minte n urma pierderii lui Able Two, gndi canadianul. C su a rechizi ionat pentru diferi i ofi eri de-aici fusese golit de locatarii anteriori.Atunci cnd nu erau ocupa i cu acomodarealanoilendatoriri,majoritateaofi erilorocoteau la vreun han din partea locului i reveneau acas prea n esa i de bere sau cidru, ca s mai sesizeze frigul i camerele goale. Era trziu, se gndi el, i n scurt vreme aveau s se ntoarc to i.CumDumnezeuarFipututs-o invite pe Lynn Balfour s ias undeva cu el, cnd nu aveai unde s te duci?Pestetotnumaiuniforme.Chiaridac arfiacceptat s -lnso easc ,le-arfilipsitoriceatmosfer . O v zuse foarte rar. Doar la ntlnirile lor ntmpl toare de la han. Frazer se hot rse s se mute n noua ncartiruire.
263

Regretadejadecizia,nafarafaptuluic prinastasesim ea n contact cu noul HQ. Sentreb ceeracuAllenby.Dac sentorsesenvreunalt port. Sau dac murise. Nimeninuaducea vorba despre el. Parc arfidiscutatcupere ii. Soneria unui telefon ntrerupse t cerea i locotenentul se ridic nep s tor. Nu mai era altcineva n cl dire i nici n-aveas fiepn laoralacarestewarziiurmaus aduc ceaiul de diminea . Fierbinte i colorat n portocaliu de la laptele conservat. Se zicea c linguri a putea s stea pe vertical nceaiulfiertnzoaie. Telefonul sun din nou i Frazer iei fuga pe coridor s r spund . Ii amintea de data cnd ea l sunase n Gib, mister pe care femeia nu i-l explicase niciodat . Nu uitase de ofi erul fnos care b tuse la ua lor i de faptul c se duseses r spund latelefonpejum tatedezbr cat. Ridic receptorul. Da. Locotenent-comandorul Frazer, la aparat. Ezitamereu,derutatdenouls urang. Era o voce de femeie. A iputeavenipn laBiroulOpera iuni,domnule? Canadianul clipi. Doar n-oi fi eu individul cel mai mare n grad de prin partea locului? Insist : Ofi erul secund Balfour nu e disponibil ? Sej*ndic acestlucrui-ar fi oferit posibilitatea s-ovad . Aa... nu, domnule, r spunse interlocutoarea, pe un ton disperat.Iarcel laltdoi-zeroenvoit pn mine. Ceva nu-i n regul , spuse Frazer.Apoi i c zu fisa.Ar fi trebuit,s -ideaseama.Sunte ipitulicea-intendent Hazel? Da, domnule. Ofi erul de personal pentru Opera iuni i
264

comandorulProtherovorfimineaici.Ezit .Devreme. Frazer cl tin din cap.Aici era o mare vnzoleal . Dar de ce?... Arenevoiedeajutoruldumneavoastr ,domnule,continu fata. N-areideec v-amsunat.Nutiamces fac...,bigui ea,gatas izbucneasc nlacrimi. Frazer o v zuse o dat pe tn r , dar aceasta nici m car nu-lremarcase. Eradeciadev rat n privin aleg turii ei cu Dick. Vinimediat,r spunseprecipitatcanadianul.ntreiminute suntacolo.Ad ug cublnde e:imul am. Lynn Balfour mp r ea o caban de vacan cu nc o pituliceofi er,ceacareeranvoit . Pitulicea cu p rul nchis la culoare trebuia s p easc repede pentru a putea tine ritmul cu Frazer. Nusesimtebine,iexplic aceastacndintrar ngrab pe poart . Frazerarunc oc ut tur profiluluieipalid. iilaea,nu-iaa? Ebun depuslaran ,r spunsefata.Nud bircufugi ii dac cinevaseafl laananghie. Ajunser lacaban .Pituliceaezit ,darpn laurm spuse: S v zic,domnule:artrebuis ti iunanumitlucru. Elipusemnapebra . Maincolo.S intr m. nchiser ua i aprinser lumina. P rea o scen preg tit pentru un spectacol de teatru, dar care nc i atepta actorii. O caban tipic din Cornwall, presupuse el, cu mobilar mas delaceicareveniser cndvaaicipentrua sc padetoiidetoate.
265

Unvestondepituliceofi erz ceaneglijentpeosofa,iarun tricornedeacoco atpeovaz deflorigoal . M ...m ducs v d...,ng im fata. Mergemmpreun ,rosti Frazer ncet. mpinse ntr-oparteuadormitorului.Unuldintrebecuriera nc aprins. Canadianul cuprinse nc perea dintr-o privire. Pe toalet , o fotografie a unui b rbat sobru, nso it de un cine. Trebuia s fi fost tat l ei, medic veterinar n Edinburgh. Joanna p i al turi i el o z ri pe Lynn ntins pe-orn ,ntr-opozi iedeabandon,nvelit pejum tatecu aternuturiledepepat.Unbra iatrnamoalesprepodea. Lng lamp se g sea o alt poz nr mat . Probabil, tn rul locotenent care fusese iubitul ei. Privirea i c zu asupraunuiflacondemedicamentegol,carez ceapejos, exact n dreptul minii ce-i atrna. Ajut -m ! rosti Frazer, trecndu-i bra ele pe sub trupul feteiiridicnd-o n capul oaselor. Joanna se aplec pe deasupra lui i-i trase femeii c maa denoaptepesteum ruldezgolit,pentrua-i acoperi snul. LuiFrazerifugigndullatn ragermanc ilastrngerea deinim resim it deIvespentruea. Ei?... Joannaiatinsefa ai-id dup ruldinochi. Frazer duse mna, cu o ezitare, sub sn. Era contient de apropierea ei, incapabil s cread ceea ce se ntmplase. B rbia fetei c zu moale, de parc ar fi avut gtul rupt. i pierdusecunotin a. Canadianul o v zu pe Joanna urm rindu-l fix cu ochii s i c prui,preg tit pentruorice. Inimapulseaz .iridic luiLynncapul,sprijinindu-ib rbia cumnaatuncicndaceastasecl tin nspreel.Seadres tinerei:Potis facinitecafea?
266

Remarc uurarea acesteia, ner bdarea ei de a da ajutor, nevoia de a ntreprinde ceva. Ieingrab ,l sndualarg-deschis . Frazer o sus inu pe Lynn cu grij , contient de trupul pe carelstrngeanbra e.Ctdefrumoas itotodat ctde deosebit eraf r uniform ! Cef cuse?Seaplec i-i atinse buzele cu ale lui.Sim igustul i mirosul de gin. l sesizase dinainte, dar i nchipuise c b useelntimpceciteaordineleluiProthero. Gndul l izbi ca o lovitur de m ciuc . Dac Prothero soseadiminea acuSO(O),atunciLynnsenenorocea.Ce-o fi determinat-o,totui? Auzi clinchetul unei ceti. Se rug pentru ea s scape teaf r .Murmur abiaauzit: Lynn,dragosteamea,cem faccutine? istudiechipul,apoioridic grijuliupn lamargineapatului iol s cupicioarelepecovor. nc odat ,corpulfeteiseb l b nimoalespreel. Oricearfi,iubitamea,ovomscoatenoilacap t.Nuaa trebuia procedat. Joannaintrasennc perecuocan decafeaneagr ,ns se oprise, urm rindu-l pe Frazer cum o mngia pe Lynn vorbindu-i cu voce slab , alin toare. Canadianul o z ri i-i spuse: D -o-ncoa'! Se str duir mpreun s strecoare putin cafea printre buzelefemeii.Aceastanud deans vreunsemndevia . Nu reaction nici atunci cnd canadianul o acoperi cu un prosop ca s n-o murd reasc de cafea. Cte pastile nghi iseoare?Habarn-avea ce erau. Vezi dac po i s preg teti o baie, i spuse el Joannei,
267

ntlnindu-i privirea pe deasupra p rului tuns scurt, ciufulit, al femeii. S-arputeas ajute.Pastileleiginulnufaccas bun .Tucunoteaisitua iaasta? Joannaisus inuprivireacucalm. Cteva dintre noi erau la curent cu ea. Frazerpusecanajosioaez peLynncucapulpeum rul lui. Dar atunci? Cealalt fat seoprindreptuluii. Er zboi,nu,domnule? Frazer atept cu o nelinite brusc s nregistreze vreun semn c Lynn nc mai respira. V zu c buzele i se ntredeschiser ipercepuomicareslab apieptului. Haide,po is-o faci! O ridic n picioare i o purt prin camer ; umbrele lor alunecaupepere iasemeneaunordansatorideliran i. FrazeroauzipeJoannacumpreg teabaiaisentreb ce arfi putut ei ndruga dac ofi erulde serviciu sau altcineva ar fi intrat n acel moment. Faptul de a fi rupt ncheietura minii unui om n timpul raidului asupra casei generalului italian ar fi p rut f r important . Gestul de-acum ar fi fost v zutntr-ocutotulalt lumin . Oaez peLynniarpepatilu dinnoucafeaua.Trebuia s ncercencontinuare,orice-arfifost.Saus -l cheme pe MO?Subitocat, sesiz c ochiieieraularg-deschii,fici, deparc murisecu-adev rat.P reaugoli ideoriceurm de judecat , de orice n elegere. Se uita pur i simplu la el, i fetele lor aproape c se atingeau. Ce ochi albatri avea i cum i acaparau ntregul chip! Estitu.Lynns lt ncetbra ul.ncercnds i-ltreac pe dup umerii lui, dar i c zu napoi pe pat i, pentru prima
268

dat , aceasta i mut privirea, holbndu-se la el. Tu eti, ncerc ea din nou. Te-ai ntors, opti cu un glas venit de departe. Frazer abia dac ndr znea s se mite. II credea locotenentul din fotografie. Cum, necum, acesta revenise. Era tot ceea ce-i dorise Lynn. Canadianului i p rea r u pentrueaisesim eajignitnprivin alui;eracaicumun str inarfistatntre ei. Trebuies ncercis teridici,Lynn,rostiFrazer.Emusai s umbli. Ins Lynnlpriviiar irelaxat . Os ncerc. Frazeroajut s sescoalenpicioare,dareasesprijinide el, incapabil s se mite mai mult. Um rul i se dezgolise din nou.ntimpceb rbatuliaranjabreteaualaloc,pentru a-i acoperi snul, Lynn spuse: tiamc aaais fii. Capul i se propti iar de el. Blnd. Att de blnd. Sedeschiseua. Arat mai bine, zise pitulicea, dar n privire i se citea ngrijorarea. Lynnseuit fixlaea. Bun .Apoisurse.Jo. Sel s condus labaie. Tedescurci?ntreb Frazer. Joannaf cuunsemnaprobator. LynnBalfoursentoarseuorspreelispuse: Nuplecanc . B rbatulscutur dincap.
269

Ams ateptaici.Nute fr mntadectpentrus n tatea ta. miparebinec aifost u,Keith,ziseLynncndeld du s plece. Frazernchiseuauluit. Nu-l luase drept altcineva. Se uit la fotografia nr mat . Poate c ntr-o perspectiv ndep rtat ielos fietotatt de mort n ochii ei. 15.F r ascunziuri Eraodiminea limpedeistr lucitoare.naernc maipluteaourm dingeruldepestenoapte.ComandorulProthero st tea n fata focului, frecndu-i minile. Se sim ea obosit dup drumulrapidcumaina,delaPlymouth,daragita iai inea treaz aten ia. Tovar ul s u, comandorul Whitley, ofi erul de personalpentru Opera iuni din partea amiralului, senvior lavedereapituliciicareintrasenbiroucuotav plin deceticucafea. Au scos-o la cap t, s dea dracu'! zise Prothero. Ne sosesc rapoartele. Privipefereastr caicumarfipututs vad sceneleaievea.Exploziile,submarinuldebuzunar,victorioii. Whitleysorbidincafeauafierbinte,apointreb : O spui de parc ai fi crezut c o s se sfreasc altfel, Aubrey? Protherod dudincapafirmativ. Chiar am crezut. Li se ceruse imposibilul. Asta-i acum la ordinea zilei. Da' sta al t u, cu dou -cercuri, Allenby, cum e? Chiar eroulpecarei-lnchipuietoat lumea? efulnu sel s angrenatndiscu ie.Zmbi.
270

O s -l cunoti n curnd. Au intrat n Falmouth ast noapte. Erou? Ce ntrebare! Dintreto ioameniicurajoipecare-icunoscuseProtheroi pe care-i folosise, Allenby era, probabil, cel mai remarcabil. P reaincapabils deanapoi,cutoatec trebuias fifost pejum tatennebunitdefric . C pitanul Heywood zice..., insist cel lalt comandor. Protheroridic mnairnji.Tocmaiiaduseseamintece spusese Goudie despre c pitan. Cobor tonul i rosti semnificativ: Nu dau doi bani pe ce zice el! Pitulicea-intendent Hazel intr cu un teanc de comunic ri. Prothero om sur din priviricugravitate. Fataera ab tut iaveaochiiroii. Po i s nu- i mai faci griji, gr i b rbatul. Ea l privi int , nefiindnstares vorbeasc . S-a ntors, teaf r i nev t mat, ad ug Prothero f r ocoliuri. Fataieidinbirou.. Tepor icuoameniit intr-un mod ciudat, Aubrey, remarc Whitley.Purisimplu,parc arfiofamilie,ei? Da, pentru mine chiar sunt! Ap s pe butonul interfonului i se ncrunt . Auzise ceva despre ofi erul secund Balfour i nu putea s r mn nep s tor. Chestiunile legate de debarcare se finalizau i aceasta urma s aib Ioc ct mai curnd. Toat lumea tr nc nea.Adic to iaceiacarenuaveaus participe. LynnBalfourintr i-i zmbi comandorului Whitley. Domnule? Prothero o studie cu mult curiozitate: radia ca soarele, cu pielea ei str lucitoare - o privelite demn de admirat n
271

fiecarediminea . Locotenentul Allenby va sosi aici dintr-o clip ntr-alta, Lynn, rosti eful cu stng cie. Acum s-a dus s predea informa iilefurnizate. Nu-l trimite i n permisie, domnule? ntreb femeia. Protherontoarsecuvinteleitonuleipetoatefe ele. ntr-un fel, se schimbase. n bine?Nuputeas precizeze. Bacredc da.Vomvedea,r spunseel. Astanseamn c v gndi is -ltransfera inapoinserviciile generale, domnule? Whitleyseaplec uornfa : Pot s te ntreb ceva? De ce comentezi ordinele unui superior? Prothero se foi ca pentru a-i lua ap rarea, dar femeia r spunse: Aa,domnule.Ochiiisc p rauidevenisefoartepalid . Pots v punontrebaredumneavoastr, domnule? Desigur. Cnda ifostultimaoar pemare? Whitleysembujor . Eu vroiam s m duc. Ofi eruldelaOpera iunilucraselaPersonaldinclipancare fuseserechematnMarin dintr-opensionarenedorit . miparer u,domnule,rostifemeia.Afostomojicie. Protheroimut privireadelaunullaaltul. Ar fi bine s ti iamndoic eu sunt cel care ia deciziile prin partea locului... Zbrnitul telefonului curm atmosfera de ncordare. eful smulsereceptorulir spunser stit:
272

Da! Sunaseexactlatimp,gndiel;LynnBalfourar tadeparc erapepunctuls vomite. A venit! n dreptul cl dirii, locotenentul Richard Allenby se opri, cu trendulmp turitpebra ,iseuit lungnjos,c treru.Era un frig t ios, ceea ce-l ajuta s -i limpezeasc gndurile. Remarcase mai mul i oameni urm rindu-l din priviri, att aici, ct i la Falmouth, cnd i luase r mas-bun de la Quinlan i de la e- chipajul lui. Ce denotau aceste priviri? Surprinderea c s-a ntors? Sau simpla curiozitate de a vedeacef cusemisiuneadinel? ncerc s -i examineze sim mintele, aa cum se autoinstruise pentru asemenea situa ii. n trecut, i le ordona n acelai fel n care proceda cu sculele atunci cnd se preg teas dezamorsezeomin . Dedataastans sesim eanervos,speriat,deparc i-ar fi pierdutst pnireadesine. O umbr alunec pe zid i locotenentul ntoarse capul. Un subofi ernaltlsalut . R spunse, la rndul s u, i s-ar fi ndreptat mai departe spreu ,dac cel laltnui-arfia inutcalea.EraIves,care-l privi cu ngrijorare. Eusunt,domnule!Z rindoialadepechipulluiAllenbyi ad ug :Am fost avansat la PO. Rnji. Locotenent-comandorul Goudie zicea c astfel mai f cea loc pe puntea de mese pentru ceilal i. Se aplec spre el. V sim i i bine, domnule? Locotenentul i ntinse mna. mi... Scuz -m . Felicit ri! Meritai cu prisosin . mi pare bine. Seuit lunglael,incapabils continue.
273

Vre is v spunceva,domnule?vorbiIves.tiucamprin ce trebuie s fi trecut dumneavoastr . Ce-ar fi dac m-a i l sapemines m v dcuefulis -i spun c ,operioad , o s-ol sa imaimoale? Allenby l pironi cu privirea, tensionat la maximum. nceteaz .Numaisuportnicim carbun tateata.Maiales asta. Nu.Darmul amoricum,ziselocotenentul. P ispreu ,tiindc Iveslurm reaintrnd. Holul era pustiu, cu toate c dinspre panoul centralei telefonice r zb tea o voce. Se mb rb t amintindu-i de curierul- ef, cu bicicleta lui. Ca replic , i veni n minte ingineruldinJersey,pecealalt biciclet .Celmaiviteaz,cel mai curajos act pe care-lv zusevreodat . O u se deschise, i el o z ri stnd acolo, cu minile pe lng corp,cudurereanochi,contemplndu-l. Avea totul preg tit. Tot ceea ce inten ionase el s -i spun . Dac sevafintors. Ocuprinsenbra eiilipifa adep rul ei. Eal inustrns,iarvoceaisunan buitlapieptullui. E-nregul ,Dick.Acumatrecut. Allenby ncerc s se st pneasc , dar zadarnic. Se auzi hohotind necontrolat, neputnd s suporte ceea ce trebuie s ficrezuteadespreel. ifemeiacontinuas -iopteasc vorbem runte,pierdute, strngndu-l n bra e. Dac avea vreun sim mnt n momentul respectiv, atunci acela era o combina ie de mndrieiuimire. Mndrie, pentru c era n stare s -i manifeste cele mai adncisentimentefa deea,iuimire,pentruc id duse seamac -liubeanc decndprimisescrisoarealui.
274

C pitanul Jocelyn Heywood, din Marina Regal , i plimb privireaasupraofi erilorprezen iizmbiuor. A iavutos pt mn ntreag cas v obinui icunavele dumneavoastr icuidiosincraziilecelorlal i. Urmar cteva rnjete, dup cum se ateptase. Folosise aceast introduceredemulteori. De-acum ncolo, nu prea veti mai dispune de timp liber. Vetilucrampreun cucelelalteunit ispecialeicugrupele de asalt, care vor constitui vrful de lance al invaziei din Normandia. Frazeredealng fereastr iseuitalacopaciidesfrunzi i, apleca imultnspresud-vest.Iif ceapl ceres sentoarc pe mare, pe propriul s u vas. Goudie i trecuse prin toate manevrele posibile att n Canal, ct i n neprielnicele i ndep rtateleapealecoasteigaleze.Asistaser unit ilede comando i de infanterie care debarcau asudnd din ciudatele lor alande, ca nite cutii, i care apoi urcau falezele abrupte cu ntregul echipament din dotare. Erandoielniccaprinzon s sefiaflatsaus sefib nuit ceva n leg tur cu noua flotil a lui Prothero. O marin n Marin .Celetreivasefuseser vopsitenmanieracomun For elor de Coast , att de pe coasta de sud, ct i de pe cea de est. Frazer era ncntat c dispunea de aceeai nav . Cunoscut cndva ca Able One, aceasta avea n prezentunnum rdenmatricularenou,caicelelaltedou . Arunc oprivireprinnc pereamare,dreptunghiular ,care fusese cndva sala de biliard a hotelului.Acum, auster i str juit deh r iidesiluetemar iale,cameraaveacutotul alt destina iedectntrecut.Ca i noi. Ceilal i ascultau nep s tori discursul lui Heywood. Archer, proasp t locotenent la comanda MGB-ului 194, ar ta mai mb trnit i mai pu in col os. De parc nu i-ar mai fi revenit dup Med. Secundul s u era un sub din For ele de
275

Coast ,numitLockyer,careserviseunanpeMTB-uri. Comandantul celei de-a treia nave, un anume locotenent Kellelt, fusese tot pe MTB-uri, dar ajunsese n marina lui Prothero via o alt sec ie misterioas , denumit Levant Schooner Force. Eracevadestuldeobinuitpentruacetia s ac ioneze prin insulele greceti i chiar s -i instaleze bazele pe cele ocupate de germani. Locotenentul unu, un alt sub, abia se nrolase. Aparent, Biff" Tanner fusese un boxer prea bun pentrudetaamentuls u,cas fiepromovat pentrucabinadecart.Amiralulpuneamaimultpre pesport ipeatletism,dectpendeletnicireadeapurtar zboaie. Frazer chibzui asupra micului s u grup de subordona i. Allenby, locotenentul unu n exerci iu, era trecut primul pe lista exper ilor n explozibile ai sec iei. Tot aa, tn rul sublocotenent Alex Balfour avea s fie folosit ndeosebi n activit ile radio i de spionaj, unde faptul c acesta st pnea cteva limbi str ine devenea de importan capital . Seaflaucuto iisubcomandaluiGoudie.nciudar niiia durerilor chinuitoare, locotenent-comandorul nu d dea nici unsemndesl biciune. Chiarnaceast diminea ispusese:Eibine,Keith,dac o s-o iau pe coaj la urm torul eec, tu ai s fii n pielea mea.Cumtearanjeaz ?" Nu-i mai amintea ce-i r spunsese. Acum l cunotea pe Goudie ceva mai bine i nu se mai ataca att de uor la poantele lui grosolane. i plimb privirea la repezeal asupra nou-veni ilor. Pentru cei din afar , ar tau, pesemne, ca nite ofi eri tipici din vremeder zboi.Tineri, an oiioarecumvulnerabili. Oare inoiom ar tala fel? sentreb el. Se duseapoi cu gndullaAllenby.Ast zi,urmas sentoarc dinscurtalui permisie. Canadianul auzise c Prothero era ngrijorat n
276

privin a locotenentului, dar se purta mult prea protector cu acesta, reuind s -i ascund nelinitea. Probabil c Heywood se atepta la rezultate. Dac cineva ar fi murit ntretimp,p catdeel. n fundul nc perii, c ivaofi eri depersonal idou pitulici ofi er stenografiau. Prothero i comandorul Whitley, dei st teau al turi, se aflau, de fapt, la mii de kilometri dep rtareunuldecel lalt,hot rFrazernsinealui. ntoarse uor capul spre Lynn Balfour. Abia dac o mai v zusedinnoapteancareoridicasedinpat.Fuseser cu to iipreaocupa iiFrazertiactsefr mntaeadincauza fratelui mai mic, care se al turase celor din Opera iunile Speciale,nciudaoric ruiargumentcontrar.Acestaurmase s fac partedinechipajulnaveiluiArcher,darsep reac Lynn l rugase pe Prothero s aranjeze trecerea tn rului sub comanda sa. Nici acum nu era sigur dac actul comis fusese judicios. O dat cu nceperea adev ratei instructii, avea s -i fie i mai greu s-ontlneasc .Poatechiarimposibil. Ridic privirea, luat prin surprindere de tonul lui Heywood, care rosti sec: Vi s-aurepartizatniteechipamentenoi,aac vatrebui s maifacemrostdec ivaoameni.Darradarul... - z bovi asupracuvntului,cuochiia inti ilacanadian -... radarul va jucaunrolimportant,poatechiarhot rtornlunileviitoare. Presupun, locotenent-comandor Frazer, c eti versat n astfeldechestiuni,orictdeplicticoasearfiele,aa-i? Poftim, domnule? Nu auzise nici un cuvnt. i v zu pe camarazi rnjind, bucuroic nueravorbadespreei. Lynn ridic ochii din carne elul s u de nsemn ri, ndreptndu-i aten ia spre el. Gura i se mic uor i schi un
277

zmbet. Heywood i pas dosarul secretarului personal, un locotenent casier pe care nimeni nu-l invidia. Deci,pemine,spusec pitanul. Locotenentul Kellett se scul n picioare, mpreun cu ceilal i. S-ar zice c plec m din nou pe mare. E mai r u dect dac-ar fi pe bune. Frazerlurm ripeHeywoodcumiopteacevaluiProthero iov zupeLynnlundu-inotesul,gatas plecempreun cueful. Travers nc pereangrab i-it iecalea. Vroiams tev d,Lynn. Cobortonul.Fiindc opituliceseuitacurioas laei. Da. mi pare r u. Chiar nu pot... i privi chipul i spuse: De-acum, nu vom mai putea nici respira. Parc ar fi o rev rsare. Nave, oameni, vehicule - nu mai g seti un metru p trat neocupatncomitateledinsud.Sursecutriste e.Credc nicitunuetincntatdesitua ie! Nu.Vreaus tev d.S staudevorb cutine. Lynniplec pleoapele. N-am mai apucat s - i mul umesc cum se cuvine pentru ceeaceaif cut,ziseea. N-ai pentru ce. Bada,pentrutot.Pip imanetacanadianului,uitndu-se fix la ea, de parc nu-i revenise nc din cele ntmplate. Mi-a fost ruine. i n l iar i privirea i o pironi n ochii tn rului. i tot nu mi-a trecut. Poate c era ceea ce meritam.SentoarsecndProtheroostrig penume,apoi
278

ridic dinumeri.Veziitucume. Lef cusemncucapulcelordou pitulicialeeiispuse: n orice caz, ne vom ntlni la petrecerea de ast -sear dat deamiral.V/7.nu? Elr maseuimit.Suna caoporunc regal . Da, voi fi acolo. Lynn zmbi. Minepleca iiarpemare. tiitotuldesprenoi,aa-i? Unde mergem, ce facem. Tederanjeaz ? mi pas de tine i de ceea ce gndeti tu. Cred c eti convins . Protherostrig ,aflatlacap tulr bd rii: Lynn, poate ai un moment liber! Sparge-I-a!rostiFrazerlarepezeal .Atunci,pedisear . Trebuies vorbim. Fata l studie cu gravitate, privindu-l intens. Da.Dac apuc m. Seara trziu, dup ce stewarzii terminar ritualul aranj rii obloaneloridraperiilordecamuflaj,Frazern eleselacese referise ea. Locul era n esat de indivizi ce se nghionteau, g l gioi, majoritateapurtnduniform .Erauprezentetoateserviciile, inclusivpitulicileictevainfirmiereVAD'deIaspitalul militardinlocalitate.Bachiaric ivaofi eridinPucaiiMarini, ataa i unei alte unit i de pe coasta Peninsulei Cornwall, trecut sub t cere i despre care se zicea c ntreprindea uneleialtele"labordulunorcanoe. n mijlocul tuturor st tea contraamiralul Percival Oldenshaw, eful Opera iunilor Speciale ale Marinei, radios ca o
279

maimu ic . Ieise la pensie cu ani de zile n urm , dar fuseserechemat n serviciulpreferat iiseoferise un post despre care mul i credeau c va nceta s existe n scurt vreme. Dunkerque, Singapore, cuvinte ntip rite cu snge, i f cuser pe majoritatea celor sceptici s vad r zboiul ca pe ceva eminamente defensiv. Oldenshaw, cu entuziasmul luineclintitiexcentric,schimbasetoateastea.Lanceput, mici raiduri pe linia de coast ocupat de inamic, mai nti caniten ep turideac;apoi,atacurindr zne epurtatede voluntari alei cu grij , majoritatea dintre ei neadapta i la rolurile lor conven ionale. Acumsevorbeadespreoinvaziefinal n Europa. Aceasta prezenta probleme la care nu visase vreodat nici un planificator militar i avea s implice o Armada att de vast ,ncterademirarecadumanuls nu-i fi descoperit dejaplanuliobiectivele. 0 mic orchestr alc tuit din muzicieni amatori (Frazer l recunoscusepeviolonistcafiindunuldintrebuc tariibazei) f cea tot ce-i st tea n putin pentru a acoperi zumzetul vocilorihohoteleders. Goudie st tea lng o mas lung , transformat n bar. i ar ta de parc s-ar fi aflat acolo de ceva vreme. Frazer l salut din cap i primi, n schimb, o c ut tur sticloas . Acest lucru nu-l mai ngrijor . Oricare ar fi fost stimulentul ce-lajutasepeGoudies r mn ntreg,lf ceas r zbat prinoricecriz ,indiferentctdemult l-ar fi solicitat ea. Canadianul i z ri pe ofi erii flotilei r spndi i prin mul ime. Archer, neobinuit de nsufletit, cu p ru-i rocat zburlit, de parc i-ar fi crescut aripi, argumentndu-i cine tie ce subiect unei WAAF[12] cu ochi mari, de la escadrila de r zboidinregiune. Prothero, rou la fa $i transpirat, discutnd ceva cu
280

amiralul.Heywood,oarecumdetaat,npofidaaglomera iei dinjur,iprivindt cutntoatep r ile,cuochiis isp l ci i. Noroc c nu plecau pe mare dect abia la prnz, se gndi Frazer.Dediminea aveaus fiemahmuricugr mada. Z riapoi,printredoisubalternidinarmatadeuscat,p rulei rocatiseavnt ntr-acolo. Lynn rdea, pref cndu-se amuzat la culme de gluma unuia dintre ei.IIv zuns peFrazeriochiis ip rur s -l a inteasc iar i,excluzndu-ipeceilal i. Eti tare greu de g sit, Lynn! exclam el, aproape strignd. Eu sunt cel tare, amice, zise un militar. Frazerlignor . Haides bemceva. Ofi erulcarespusesenefericitaglum bomb ni: Colonitiinaibii! Locotenent-comandorulg siuncol mailinititilentoarse spatele tuturor, asemenea unui atacant de rugby. Ar iminunat. Nu mai mult dect tine! Ridic paharul i-l studie pe Frazer pe deasuprabuzeiacestuia.ns n tateata! Eld dunoroc. ns n tateanoastr ! imul umescc -lieipeAlexcutine.Seapropiecas se poat faceauzit pedeasuprah rm laiei.Erealmentedoar unputi. Frazer zmbi. Nu ca tine, ei? i sim ea parfumul. Acelai pe care-l folosise n noaptea n
281

care o adusese n bra e. Atunci cnd i se dezgoliser um rulisnul.Speracaeas nu-iaminteasc . Pots tev dctevaclipedup chestiaasta? Lynn i arunc aceeai c ut tur , de parc s-ar fi ndoit de ceva. Nu- iconvine aicil minchipuisemc arfichiarpestrada ta. Nutiadac ealmboldeasaulpunealancercare. Nu-isim eamlipsa. Dup petrecere am fost invitat s merg mpreun cu eful i cu amiralul. V zu dezam girea de pe chipul lui i ad ug :Mi-aispusodat c etiunfanalluiNelson. Frazersenfurie,luataapenepreg tite.Abiadac imai aducea aminte. Probabil c o scosese din burt ntr-una dintre raitele sale pe la local. Rnji. icedac ? Ce crezi, el cum ar fi procedat? Ochii i str luceau intens, de parc ar fi ncercat s -i ascund gndurile. Canadianulolu demn . Nel ar fi spus c ordinele nu sunt un substitut pentru ini iativ ,r spunseel. Eai-o retrase, aranjndu-ivestonul. Trebuies m ntre inculumea.ntinseimpulsivmnai-i a- tinse gura cu degetele. Nu-i de mirare c Emmei i-ai c zutcutronc. Apoisentoarseisepierdunmul ime. Intr un alt amiral, mpreun cu ajutorul s u, i Frazer l recunoscu: un ofi er de telecomunica ii din Plymouth. Nu-l
282

interes .Ser sucicuspateleiiatinsebuzele,aacumo f cuseea.Cevroias nsemneasta?Cineeraea,ceadin spatele pavezelor protectoare? iz rilng barpeQuinlanipelocotenentulunual acestuiaiicroidrumntr-acolo.Nimenidinaceast marin nu fusesel satdeoparte.nafaracelorcarenuarmaififostn stares vin niciodat . Lng ua dela intrare,Allenby privealung siluetele cese foiauif cuogrimas . Dumnezeule,cedezm ! Fataistrecur mnantr-aluii-lprivincremenit . Nu suntem obliga i s r mnem. Dar eful s-ar sim i ofensatdac ne-am eschiva. Locotenentulseuit laeaiostrnsedemn .Nuaveas tie niciodat i nu avea cum s -i nchipuie ce f cuse pentru el. Fusese o s pt mn ncnt toare; pn i casa ei din Devon i pierduse acel aer amenin tor. Probabil, fiindc lipsisetat lei,careplecaselaLondra. Se plimbaser ore n ir, indiferen i la vremea de-afar . Mama ei st tuse acas i primise cteva vizite, unele la prnz, altele la cin . ns pentruAllenby totulsepetrecuse pe un alt plan. Unul magic. Descoperise c era capabil s doarm noaptea,idoarosingur dal uncomarlf cuse s sar din somn n capul oaselor. Nu fusese vorba de detun tura nc rc turilor X-Craft-ului ce demolase nava german de aprovizionare, ci de zdr ng nitul patetic al bicicleteipeaceldrumnetiutdinJersey. Fata venise n camera lui. Se p rea c f cuse o g l gie infernal , dei ea negase acest lucru. Timp de cteva minutenepre uitesestrnseser nbra e,eaascunzndu-i fa anp rullui,iarellipindu-i trupul de-als ui,nciudaa
283

ceea ce i promisese, mngind-o i sim ind-o cum i r spundeaprinc maadenoapte.ntr-un trziu, intrase n camer mamaJoannei.nc semaintrebadac nucumva ntrziereaacesteiafusesedeliberat . Adouazi,ultima,locotenentulseexplicase,ncercases se scuze.Fatanureuises -lnfrunteaacumof ceaacum. Nutiamc suntnstaredeasemeneasentimente,Dick. N-am fost niciodat cu un b rbat. Nu n felul acesta. i totui,amsim it... Elombr i protector,disperat. Nici eu n-ammaifostcuvreofat . P reaattdeuor,nctuimireaIuipersista.F r minciuni, f r laudedesine,pentrua-i impresiona pe cei mai prozaici. Te iubesc, Jo. Eals rut peobraz. Te iubesc. Cei doi nu remarcar expresia de pe fe ele stewardului-ef iajutoruls u. Primulfluier nsurdin ispuse: i-arFibun mie,nu,Fred? Odat p truninnc pereaspa ioas , Allenby rosti iute: Uite-lpetat lt u! Descoperi c o putea spune f r s -I deranjeze. Asta f cuseeantr-os pt mn pentruel. Fata scrut nc perea i z ri silueta b oas , familiar , cu petli ele roii la guler. Dintr-un anumit motiv, sim i o brusc nelinite.Tat ls uvorbeacuamiraluldinPlymouth. Aufostcolegidecoal ,ziseJoanna,strngndu-l puternicdemn . Nimicnutrebuias -istriceluicheful.Cuattmaipu inceva
284

legat de ea. Cameraera aacumi-o amintea canadianul de-atunci de cnd, n disperare de cauz , i telefonase prietena lui Dick Allenby. nsob nuardeafocul,darLynnd dudrumulunuiradiator electriciaranj draperiile. Prietena ta n-a venit nc ? ntreb Frazer, aruncnd o privire spre camera de-al turi.Probabilc os apar dintr-o clip ntr-alta,f cut nd ri. Lynniarunc pantofiidinpicioareiseurc pecanapea. Servete-tecucevadeb ut.lurm rideschizndbufetul. ieuafifostf cut nd ri,aacumdelicatte-ai exprimat, dac nu eram cu tine. Cu siguran c eti contient de asta! Locotenentul i scoase vestonul i se aez lng ea. p trunsdeapropiereaacesteiaidefaptulc lurm reacu privirea. O singur micare, i strica totul. Dac va fi fost ceva de stricat. Poate c nevoia lui de a-i fi n preajm punea pe planuldoiattprecau ia,ctibunul-sim . Cred c eti obosit, rosti Lynn. i mine ai de f cut un drum lung. Urmas sesfreasc ncurnd.Fieicereas plece,fie veneacolegaeidecamer .Beat sautreaz ,numaiconta. Ser sucipu iniseuit laea. Chiarc etiminunat . Earidic omn . Uurel,Keith!Nusuntctuidepu inminunat .Sunidoar o ex-secretar care a vrut ceva palpitant. Nu mi-a trecut deloc prin minte c m voi implica n halul sta i c voi fi attdeasprur nit .Suntctsepoatedebanal ,z u! Eloapuc demn iotinuferm.
285

tiueumaibine,Lynn.De-aiateplacelumea.Sim icum se nmuia sub privirea ei albastr . i din acelai motiv te iubescieu. Femeiancerc s -iretrag mn ,darelinsist . Credc amavutacestsentimentnc dinprimazi,cnd te-am v zut n Portsmouth, dar tu erai att de distrus din pricina lui Paul, nct n-ai sesizat. Atunci m-am ndr gostit. inuamncetatniciodat s teiubesc,deimi-am nchipuit c totulerazadarnic,f r ieire. V d c -i re ii numele. Ii urm ri din priviri nesiguran a. Iar eupots -Iaudf r s m doar .Eattdestraniu! Sescul npicioareattdebrusc,nctelcrezuc regreta dejacelespuse.Ins earosti: Cred c-am s iau i eu ceva de b ut. Ii f cu semn cu mnas r mn pe loc. Nu. Las -m pe mine!Am nevoie s chibzu- iesc. Trecu prin dreptul radiatorului, doar n ciorapi, nef cnd nici un zgomot pe duumeaua veche. Dac nu etipreg tit s pleci, os m duc s m schimb, bine?Schi unzmbet.S m schimbcucevamaicomod, dup cumarspuneBetteDavis. R massingur,nluminaconstant aradiatorului,Frazerse ntreb ceaveas -ispun .tiac eraimportant,chiarvital ca ea s -l n eleag cum trebuia. Afar , o main se opri lng caban i se auzi trntindu-se o portier . Morm i. Pierduse momentul. Sedeschisecealalt u iLynnsentoarsecuunpaharn mn .Uncapotdeunalbastru-metalic o acoperea din cap pn -n picioare; la lumina incandescent a spirelor, acesta lucea ca i p rul ei. Doar chipul s u imobil p rea o masc ncnt toare. Dr gu , nu-i aa? M tase autentic . eful mi-a f cut rost de el ntr-una dintre escapadele sale n Africa de Nord.
286

ipuseochelariipeom su intinsebra ele. Frazerileprinseiotrasecuputerelapiept. Credc suntempecales avemmusafiri,zisecanadianul de-abia recunoscndu-ipropria-i voce. Maina demar i trecu pe lng caban , pierzndu-se tot mai departeil sndnc pereadinnout cut . Nu,r spunseeancet.Janenuvinensearaastaacas . El o privi lung, observnd expresia din ochii ei; era ca o rug minte,caondr zneal . I-amziseus nuvin ,m -n elegi. Sel s njoslng eliiridic fata.Cubuzeleuorntredeschise,canaceanoaptencarenutiusenimicdespre ngrijorarealui.desprefaptulc tnjeadup ea. Se s rutar , mai nti cu blnde e, apoi cu l comie, r mnnd amndoi deruta i, chiar ului i. Lynn i cuib ri capul lng um rul lui, n timp ce el i desf cu nasturii capotului cu meticulozitate. l privi, cu inima b tndu-i puternic,cumis lt snulcudegetele,cumi-lmngiei i-lstrnse,pn ceabiaimaiputust pnidorin a. Peurm seridicar ieaatept nemicat caacestas -i dezgoleasc umerii.M taseaalunec pepodea. Ealprivinochi,iarelolu nbra ei-i spuse: Te-ammaidusaa,Lynn. Atunci cnd intrar n dormitor, femeia i trecu bra ele pe dup gtulluiises rutar interminabil,pn r maser cu r suflarea ntret iat . O l s apoi pe pat i se duse s nchid lumina. Nu. Vreau s te v d. F r ascunziuri. Promite-mi: f r secrete, zise Lynn. EI i arunc hainele pe unde nimeri i ngenunche pe pat lng ea.
287

Te iubesc. Att de mult. Lynnridic bra elei-lprinsedeumeri,cudegetelefierbin i pepielealuigoal . N-amvisatnicicnd...istudiefiecaretr s tur achipului. Doar ritmul n care-i tres ltau snii st tea m rturie c dorin a ei se ngem na cu a lui.Ad ug : O, Keith, aa o fi fosts fie? O mngie pe sni i sim i cum sfrcurile se nt reau sub degetelesale.Buzeleeiseumezir deparc i-ar fi pierdut controlul. ngenunche cu mult blnde e deasupra ei, iar femeia i desf cu picioarele, continund s -i urm reasc ochii cu privirea. Am tiut c o s fii blnd. Pur i simplu am tiut.Apoi l prinse de bra e i i ngrop unghiile n carnea lui. Murmur :Intr nmine,acum! Chiarnclipancareb rbatulsel s pesteea,Lynnicni: Atrecuimult vreme.S-ar puteas m doar .Darnute opri. Keithoauzigemndi-ov zunchizndochiiatuncicndo str punse.Dartrupulfemeiisearcuicas -lprimeasc ,s -l tin ,s -latrag nadncuri,pn cndceidoisecontopir . 16. Asfin it Locotenent-comandorul John Goudie se sprijinea cu una dintre cizmele sale sclciate pe ultima bar a g rdule ului aflat n pant , cu vedere deasupra rului, i supraveghea activitateacesedef uradedesubt. Prothero i se al tur sontc ind.Ar ta i se sim ea obosii. Flotila lui lucrase i se instruise s pt mni i luni de-a rndul,aanctuniidintremembriiechipajului,caistafful opera ional, ncepuser s cread c sta era singurul lor scop. eful se uit n jos, urm rind privirea celuilalt. Rul eni
288

burduit cu nave. i cnd te gndeai c atunci cnd sosiser eilanoulHQinchipuiser c loculeradejaplin. Cteva alande de debarcare deversau solda i pe un ponton,subcontrolulindemnurilerostitepeuntonaspru de mai mul i NCO'. Chiar i de la aceast distan , lui Protheroisep reacaoameniip reaulipsi ideentuziasmi ostili. Orice instruire avea i ea o limit . Peste aceasta, vigilen a i se tocea i deveneai neglijent. Putea fi o boal fatal . Os lisefac ndat plinul, domnule, zise Goudie. Urm riceletreiMGB-urileg nndu-sempreun nspatckunei pcle fine de vapori de petrol. Oamenii din echipajele lor, 1 Navy Commanding Officer - ofi er la comand din Marina Rcg;il,\ (n. ir.). mbr ca ipestri ,cujerseuri,c ciulideln icizmemarin reti,ar taucanitepira i.Pemalerpuiauparmele.Locotenent-comandorulseuit lafiecareindividnparte.Dac ar fifostgenul,Goudiearfitrebuits admit c semndreacu ei.Mndrianuerans cevadup cares sedeanvnt. Vasele i pierduser chiar i aspectul pe care Ii-l d duse vopseaua proasp t . Carenele ruginiser i aveau cteva scrijelituri, semne ale unor tampon ri neateptate prin bezn . B rbatul tia ns c instala iile de r zboi, noile tunuri i uriaele motoare Packard, care ofereau patruzeci de noduri, n ciuda dot rii cu unele echipamente suplimentare,func ionauf r probleme. Prothero rev zu n minte h r ile lui din Biroul Opera iuni, s ge ile i stelele str lucitoare, o aglomerare de armate nemaintlnit ntr-o via de om. Mai era ns Canalul. Acesta stopase o mul ime de dumani ai Angliei. S-ar fi putut tot att de bine s stopeze i Opera iunea Overlord, dup cumreieeadindosarelesecrete. Goudiepriviprofilulefului.
289

Euzics pt mni,nuluni,domnule. E posibil, morm i Prothero, att ct putea cl s fie de acord cu cineva. l z ri pe primul dintre marinari suind la rm, soios, istovit de-abinelea.icunoteans podoabele.Pesteoor ,cam aa, acetia aveau s ngroae rndurile clien ilor n localuriledinzon ,dichisi icascoidincutie,cucostumele lorfercheeicunsemneleloraurii.S nfrunten ep turile militarilorialecelorc ivacivilif r minte.Dinnouacas , Jack?" Dar asta nu puteas maicontinuemult. Comandorul se duse cu gndul la ofi erul secund Balfour. Ct se schimbase! P rea s lucreze peste program, dar nimic, niciodat , n-o c lca pe nervi. Observase c , atunci cnd Frazer trecuse pe la HQ, chipurile s studieze planurile sau s ob in rapoartele Spionajului, cei doi se inuser ladistan .itotui,nutrebuias fiiungeniucas pricepicapacitatealordeaseatingeideasecontopichiar i de la distan . Sim i crescnd n el vechea invidie i spuse: Se trimite o singur nav . l propun pe Frazer. Dar f r actedeeroism,seaude?Arunc oprivirespreGoudie.tia c era ferm i c nu f cea concesii. Nu-mi pot permite s pierdunvas.Acummaipu incaoricnd. Cel laltsencrunt . Da' For ele de Coast ce au? Cu siguran c se pot ocupaieideasta. Vorfiieiimplica i,binen eles. Prothero i cernu cu grij gndurile. tia att de multe, nctieratotdeaunateam s nuscapeceva. Ne-a trimis un mesaj sec ia de spionaj a amiralului. E vorba de un agent olandez. Trebuie s fie recuperat. Z ri contrarierea de pe chipul lui Goudie. Nu exist alt cale.
290

Germaniiauferecatntreagacoast . Goudied dudincap,cuprivireapierdut . B trnul meu t rm stigmatizat. Crligul Olandei. Ei, asta-i... Tipuleimportantdincauzadebarc rii. Locotenent-comandorulridic dinumeri. Nuto isuntimportan i? Hai, las naibii cinismul! I i nchipui c mie-mi face pl cere? Goudielm sur cuoprivireplat . D bine la imaginea SBS-ului dumneavoastr ,domnule. Nu de data asta, lua-te-ar naiba s le ia! sc p r Prothero. Cei doi rnjir unul spre altul. Era ca o scen veche, ndelungrepetat . Frazeraretemperamentulcorespunz tor,ziseapoieful. Nu e momentul pentru o atitudine de genul moarte-sau-glorie n stilul lui Archer. icuminecumr mne,domnule? Prothero zmbi. Etipreapre ios. i z ri pe Frazer i pe Allenby urcnd poteca abrupt ce ducea la ru i trecnd pe lng sacii cu nisip care constituiau parapetul unor tunuri Bofors. S nuspuinimic,John,rostipeneateptateeful. Goudie dibui dup pip . Nu era nevoie s i se atrag aten ia. Cel laltsendep rt . Nevedematuncilaedin adepunerentem .
291

Frazer i Allenby se oprir pe drum i se ntoarser s priveasc vasele. Oareos nedeainou ctevaziledepauz ?Englezul tiac Goudieiurm rea,ns nu-ip sa.De-acum,credc am tras destul. Frazerd duafirmativdincap. Tot ce se poate. n timpul numeroaselor i uneori complicatelor exerci ii f cutecu toat viteza,Allenbyfusesedeobiceiprimulcare-i ncurajase pe oameni atunci cnd treburile mergeau prost. Era parc ref cut din temelii, att de deosebit de b rbatul zdrobitcaresentorsesedup raiduldinInsuleleNormande. Se gndi la viata lui nou cu Lynn. R zboiul ipericolele i aruncaser unul n bra ele celuilalt, dar ieise bine. Se ntlneauctputeaudedes.Dac ndatoritoareacoleg de camer a lui Lynn lipsea, ei f ceau dragoste, st teau de vorb ore n ir, sau pur i simplu mbr ia i i ciudat de mul umi i,deidorin anueraniciodat preadeparte. Allenbyrostiov ielnic: Ne logodim. Keith. Se mbujor sub privirea lui Frazer. R mnentrenoi,n elegi? Frazerlsmucidemn . mecherafurisitceeti!Decenumi-ai spus mai de mult? Allenby zmbi. Mereumiiaoveniciecas facceva. Canadianullb tupeum r. Nu de data asta, fir-ars fie! Avemcevades rb torit?intmpin Goudie. Frazerncuviin dincap. Faptul c ne-am ntors teferi. Cnd vre i s -mi oferi i o
292

lupt adevrat, v stauladispozi ie. Locotenent-comandorulsurselene. Mincinosule.Apoiad ug :Sed ovnzoleal .Nevatrebui doar vasul t u, se pare. i reaminti cuvintele lui Prothero: F r eroisme."Aa c stai pe-aproape de baz . Pentru oameni, nvoiri doar n zon . i mut privirea de Ia unulIacel lalt.Ce,numaizmbi i? Sendep rt agale,l sndnurm fumdelapip . M ntrebce-onsemnaasta?!f cuFrazer,aruncndu-i o c ut tur prietenuluis u. M schimbim duclaHQ,spuseacesta. Canadianullurm ricumsendep rtangrab . Transmite-i dragostea mea, Dick! Astap rus ajutentr-unfel.Allenbyser sucirnjind. Mai va, pe naiba! Sublocotenentul Balfour i Ives intrar lelea pe poart i Frazer leaduselacunotin vestea.Fiecareoprimidiferit. Ives se ateptase la ea. Balfour era pornit s -i demonstrezecalit ile,indiferentdesitua ie.Soraluin-avea s fiepreancntat . Mai trziu, cnd Allenby, b rbierit i mbr cat cu cea mai bun mantaasa,intr ncl direaHQ-ului,oz ripeofi erul secund Balfour cercetnd un bloc-notes. Femeia se ntoarse instantaneu i locotenentul se gndi la mutra lui Frazer atunci cnd i mp rt ise secretul s u. Le-o luase nainte, ei i lui Keith.Abia se putea st pni s nu chicoteasc , n ciuda vetii despre o nou misiune. De data asta p rea s fie una f r lucruri neprev zute. Iar cei dinechip aveaus fiedinnoumpreun . mi pare bine c te v d, spuse ea, dar dintr-o dat se ar t nesigur .
293

Allenby avu senza ia ciudat c pe el l atepta n mod special. Joannaaprimitordindedetaare,vorbiLynn.V zudescump nirea lui. Doar n Plymouth, dar tiu ce simte. Am dorits teanun chiareu.Esup rat .Mi-apovestitnout ile voastre. Vor r mnesecreteatttimpctveidori.M bucur imens pentru voi! Locotenentul abia o auzi. Plymouth.Aveau s fie desp r i i tocmaicndnsufletisenfiripasesperan ac ovavedea mai des. Gndurile i sfredelir mintea ca un fier nroit n foc. S-arfipututs ntlneasc pealtcineva;Plymoutherao baz naval mare, nu ca asta. Trebuia s fi sesizat atunci starea ei de spirit. Au fost colegi de coal. Deciipusese n gnd s-o in pefiic -sa departe de el. N-aipututs mpiediciacestlucru?ntreb Allenby,cuun aer jalnic. Lynnllu debra . Amncercat.Afostnzadar.Joannaefoartepriceput n munca ei. La Plymouth au nevoie de acest gen de experien . Nici ea nu credea ce spunea. Ad ug : S fii dr gu cuJoanna.Teiubete foarte mult. Allenbyd duaprobatordincap. Mul am. Segr binsprebirou,darLynnistrig dinurm : E-ncamerapentrucomunic ri. Pentru o clip , privirile li se ncruciar . Aceasta era o nc pere de rezerv , unde se depozitau dosarele cu comunic riicareerafolosit arareori. R maser strnslipi iunmomentlung,f r s scoat vreun cuvnt. Allenby o mngia pe p r, contient de fiecare secund cetrecea.
294

Aiaflat,spuseJoannacuvoceslab . Da. Chiar acum. nchise ua mpingnd-o cu piciorul, ncearc s nu- i faci griji n privin a asta. n curnd vom fi din nou mpreun . Vorbi cu o nsufle ire pe care nu i-o reg seansuflet.Nuvreaus fiinefericit . Joannaridic privireaiochiieip reaunroi ideplns. Nu-i cinstit. Am nevoies fiuaici.ncazc tu...Allenbyi atinsefa a. ncazc amnevoiedetine,astaaivruts spui?Astao s sentmplemereu. Se duser mpreun la fereastr i se uitar lung afar , c tre ru. Pomii se acoperiser de frunze i se vedea mai greu. Toate amintirile revenir n zbor n mintea locotenentului. Plimb rilelorprinploaieiprinvntulputernic.Primelezile nsorite, cnd c utaser un loc linitit unde s stea de vorb , s se ating , s se nfioreze de fiecare nou descoperire. Acumsesfrise.Puteaus treac ilunipn s sentlneasc iar i. Iar cnd avea s se creeze cel de-al doilea front,elarfipututs fieucis.Ostrnseimaitare. Nuvreaus tepierd. [Easel s pespatenbra eleIuiiochiiistr lucir brusc. i N-ai s m pierzi nicicnd. Dac te gndeti la ceea ce credeu,atuncinceteaz .Nuaexistatnimeni.Nudorescpe nimeni altcineva. Te iubesc. i trecu bra ele pe dup gtul lui i opti cu intensitate:Am aflat de urm toarea misiune. N-artrebuis durezemult,dragulmeu.Apoi...Plec fruntea i Allenby o sim i tremurnd. Apoi, vreau s plec cu tine. Vreau s m iubeti, n elegi? Glasul i era sugrumat i el b nui cucepre spusese eaacelelucruri. Oricum, n orice
295

fel vei dori. Dup aceea, nimeni nu va mai reui s ne despart vreodat ,insist Joanna,mbujorat lafa ,darcu privireaneclintit . O vom face, draga mea Jo. O vom face. Easeretrasepu iniiaranj cravata. Iarapoi,dac doreti,anun mlogodnanoastr . Afar , cu acelai bloc-notes al turi, Lynn Balfour le auzi glasurile, amestecate cu rs i plns. Se sim ea profund micat , gra ie fericirii pe care i ea o descoperise i pe care putea s-opiard attdeuor. St teau n jurul mesei i priveau fix harta. Aceasta fusese aezat ncentrulcamerei,cuolamp orientat astfelnct luminas cad directpeea.Afar ,dincolodeferestrelecu obloane, era lumin . Zilele se lungeau, nop ile deveneau mai calde. Dup cum s-ar putea s ti i, de-a lungul coastelor olandez i belgian sunt amarate platforme plutitoare de salvare,ziseGoudie.F cusemnc treofotografieneclar , care prezentacevaasem n torcuunsasiexplic :Atunci cnd pic n mare pilo ii, pot s se ndrepte c tre aceste plute.n untrug sescad post,darnucinetiecealtceva. Elesuntinspectatedevedeteledesalvaredup fiecareraid aerian, doar pentru a constata dac au prins pe cineva n plas , de-al lor sau de-al nostru. O neobinuit urm de omenie, dei suspectez c la mijloc este mai mult pre ul necesarpreg tiriiunornoiechipajedezbor. Frazerst teaaplecatpestemas .Cnderavorbadestricai ceva, s -l fi l sat pe Goudie. P rea incapabil s se st pneasc . Omul nostru va fi l sat lng una dintre aceste plute. Privirea comandorului se fix asupra sublocotenentului. Cunotin eletaledegerman arputeaprindebine.
296

Frazer se uit scurt Ia Allenby. Nici m car nu asculta. Se aflalamul ikilometridep rtare. Decenutrimitpealtcineva?ntreb canadianul. Ordindesus.Doarlculege ii-a iplecat.Nuv atinge i de vreun alt aviator, dac mai sunt pe-acolo. S-ar putea ducederp totaranjamentulnleg tur cusalv rile. Frazer i consult notesul. Urmau s plece n zori. S refac plinullaFelixstowe is iacueioescort delabaza de-acolo.Laoraaceeaos tie,probabil,dac Iised dea drum liber sau se contramanda treaba. Dac vetiaveade-afacecudumanul,continu Goudie, E-Boat-uriiaamaideparte,ot ia idraculuiimediat,s-an eles? Canadianul zmbi. A izis,f r actedeeroism. Cel laltlm sur rececuprivirea. Trebuie s v ntoarce i pn la sfritul s pt mnii. Neaprat. Allenby i se al turase lui Balfour i cei doi cercetau harta, f r s filuatnot decelespuse.DarFrazersim ibruscfiori recipeiraspin rii.ntlninc odat c ut turaIuiGoudie ipricepuc nusenelase.Sedeclanadebarcarea. Pn la sfritul sptmnii. Cristoase Atotputernic! rosti el ncet. Chipul lui Goudie se mblnzi. Os afleEl,os preaafle! Frazerseuit laceilal i. nf ca i echipamentul i reveni i pe vas. Dac vreunii dintre b ie ii veseli sunt lua i de ap , m anun a i mai nti pemine,nubate itoba.
297

lcondusepeAllenbyspreieire. EtiOK,Dick? Acestaoft . Cndos nentoarcem,eavafiplecat . tiu.miparealdraculuider upentruvoiamndoi. Arficazuls trecpelasor -mea, spuse Balfour. Execut ultimul ordin. Urc la bord! zise Goudie. Ignor privirea plouat a sublocotenentului i atept pn ce se nchiseua.Apoicontinu :Eeadestulded rmat if r s v maiduce ipe-acolo.icercet ceasul.Ia-o din loc! O s - i aduc ordinele sigilate chiar eu, nainte de ridicarea ancorei. FrazertrecupelaBiroulOpera iuni,unde c nitulobinuit alteleimprimatoarelorialmainilordescrislntmpin cu un abandon zgomotos. Biroul pitulicii-intendent era gol, iar mainadescrisacoperit . Canadianul f cu o grimas . Nu era de mirare c Lynn se ngrozise la gndul uneinoiiubiri,alunuinouataament. Femeia se afla n biroul ei, cu receptorul telefonului prins ntreb rbieium r,c utndprintrenitehrtii.lz riii uguiebuzele,trimi ndu-i un pupic. L-am g sit, domnule, r spunse ea apoi. Num rul treizeci iunu.E-nregul ,domnule? Trntireceptorulnfurc icoment : Mo prost nac i am rt. i era prea lene s caute. Se scul iutenpicioareiaproapec alerg spreel.N-ams m portcopil rete,Keith.ic ut chipulcuprivirea.Dars aigrij .Dedataasta,pentrumine.Pentrunoi. Frazer o strnse n bra e cu blnde e. Sim indu-i prin c ma trupulsuplu,rememorndfiecaredescoperire,felul ncaresed ruiser f r re ineri,deparc arfifosth r zi i
298

unul altuia dintotdeauna. M vointoarce,dragamea,n-aiteam . Ea privi adnc n ochii lui. Ai ghicit, nu-iaa? P i,trebuias sentmplectdecurnd.Ostrnseceva maitare.efulnumi-ar ierta-oniciodat dac amratapotul cel mare. Lynn i atinse buzele cu degetele, aa cum f cuse prima oar . Teiubesc,s tii.Undevaseauziosonerieieaispuse pe un ton gr bit: S rut -m ! Cnd i impuser s se despart ,nsil ,ad ug :Acumdu-te.M voigndilatine. Mereu. Se terminase. Frazer se pomeni afar , rezemat cu spatele de u . Mai multe perechi de ochi l priveau pe deasupra mainilorcarelucraudezor. Succes, domnule! zise una dintre fele. Mul am. Ieistnjenitpecoridor.Tr iaunsentimentpecarenu-l mai ncercase nainte. Pe ct de descurajator, pe att de palpitant.Nuerademirarec Dickseschimbase. ilu apcaiplec lancartiruire,s seschimben inuta cerut pemare.Seuit odat napoi,darnsinealuitiac ea n-aveas -lpetreac inicis g seasc omodalitatede a se vedeacuelpn laridicareaancorei. Pentruceidin jur,sevapurtactsepoatedenormal.tia c ,dac vacedaacum,vafinfrnt . Se deschise o u i Prothero iei pe coridor, pliind o perechemic deochelari,curamevechideotel. S aigrij de vas, Frazer.
299

Canadianul aprob din cap. Nu-l v zuse niciodat pe mareleb rbatpurtndochelari. idetine,binen eles,ad ug acestavag. Frazericontinu drumul;gndurileizburaulaLynn.Nu-i ceruse nici m car s aib grij de fratele ei mai mic, dei, pesemne, inten ionase. Era prea profesionist ca s fac astaitiac elaveaoricumdestulepecap. Frazeriseal tur luiAllenbyncabinadecartaglomerat , situat pe teug , chiarsub nivelul pun ii.Acumdevenise i mai strmt dect atunci cnd fusese mp r it astfel nct s aib locinoulsetradar.Pepunteseaflaupu inelucruri care s denote actuala lor putere; doar un mic borcan de gem", coco at n vrful unui trepied montat n spatele catargului. Goudie remarcase suspicios: Sper s func ionezemaibinedectarat ." Ca i n Med, prima parte a opera iunii mersese brici. Intraser n Felixstowe la apus, f cuser plinuliprimiser vizitaunuiofi erdespionajdinstaffulamiralului.Totulerao chestiune de ncadrare n timpi, spusese acesta. For ele germane mprejmuiser coasta n ntregime. Nu putea s treac nimic f r ncuviin area corespunz toare. Ghinionistul agent urma s fie l sat n dreptul respectivei platformeplutitoaredec treunremorchersituatpedrumul delaFlushinglaKiel,undeaveas preiauntrendebarje. Pentru germani, transportul de coast era vital, mai ales fiindc for ele aeriene aliate bombardau drumurile i c ile feratecuoregularitateobstinat .Dac ceidelaremorcher erau prini, aveau s pl teasc scump nainte de a li se permites moar . Frazer se ntrebase adesea oare c i astfel de b rba i i femeicurajoiseg seaur spndi ipentinsul riloraflate sub ocupa ie, riscndu-i via a, ncercnd s execute instruc iunileprimiteprinsta iilederadioimprovizate,ntimp
300

ceserugauiateptaudebarcarea. Eramusais ias bine.Nuexistaretragere,nuputeafioa doua ncercare. Totul sau nimic. Canadianuldescoperic faptuldeafitrimisnastfeldemisiuni l ajuta ntr-un mod straniu. Dac era capturat, cu oarecare noroc, urma s fie tratat ca prizonier de r zboi. Dac era ucis, atunci el reprezenta un sacrificiu infim n compara iecuapetitulnem suratalr zboiului. Acetiagen iimembriaiRezisten einuaveau o astfel de acoperire. Nimeni nu i-arfinvinuitdac arfistatpasivi,f r s ac ioneze,asemeneamajorit iiconcet enilor.Pentruei era un r zboi s lbatic, personal. Dup ce totul se va fi sfrit, r zbunarea i contraacuza iile aveau s fie pentru unii tot att de cumplite. Allenby r mase surd la scr itul i zbrn itul radarului i scrut harta. Azicec de-acum ntr-oor . Frazerd duaprobatordincap. Aa cred. Cioc ni n hart . Escorta noastr va fi cam pe-aici. Trei canoniere mari i un MTB pentru putere de foc suplimentar p straudistan alababord. Cei doi privir de-a lungul draperiei negre i l sar ca aceasta s cad peste radarul care clipea, luminnd tr s turile ncordate ale lui Crocker, singurul lor operator. Acesta era un candidat care ratase avansarea la gradul de ofi er,darcarep reas sefiadaptatlanouasajuc rie. Allenbyf cuunsemnspreecranulpecarescannerulg sise celepatrunavedeescort .Micipicuristr lucitoare,uorde distins. nainte, MGB-urile fuseser oarbe, cu resurse umanecaresemodificaser pu inntr-osut deani. Ieir pe punte i ateptar s -i reacomodeze ochii dup
301

luminap trunz toaredepehart . Canadianulseuit laceasuls ufosforescent. Vrei s dai un tur al vasului, Dick? S verifici pozi iile tunuriloris teasiguric suntemcamufla icumtrebuie? Z ridin ii englezului, foarte albi prinntuneric. tia c nava fusese preg tit nc de cnd se ocupaser pozi iile de lupt ,dartrebuias verificiitotodat s - ifaci de lucru. Frazer se duse pn pe grilajul de la teug . Sim i pe buze gustulstropilordeap .Acelaicuallacrimilorei. Ivesseaflalatimon ,cuunplantonnpreajm . Pe fiecare parte lateral a pun ii era montat cte o mitralier nou .TwinVickers0,303cutamburdemuni ien locul benzii, care putea deveni un real pericol pentru cine nu eracub gareseseam noaptea. La una dintre ele fusese postat matelotul Weeks. Zmbi. B iat la toate. Pe dunet , silueta lui Balfour se deta de lng fietulcupavilioaneinaint leg natnspreel. Avansauncet,numaicumotoarelelaterale,ns tangajuli ruliul erau considerabile, mai ales pentru Marea Nordului. Destuldecalm noaptea,domnule,uotiBalfour. Punteasenclin latribordiceidoiofi eriseatinser unul de altul. Tn rulrnji. Hopa!M scuza i,domnule. Frazerprivimarealaprora.Aveaunsentimentciudat.Cai cumarfifostparteintegrant aei.Oprelungire.Sescutur sup rat, ca s revin la realitate. N-o lua acum cu chestii morbide! RAF-ularurmas aruncennoapteaastanitefolieantiradarpedeasupracoastelor,ziseel.Os -iderutezeipe-ai notri,darnperspectiv artrebuis neprind bine.
302

Inven iinointoateprivin ele,gndiFrazer.Dele-ar fi avut la nceputuri! ngrozitoarea recolt din Atlantic ar fi fost redus lajum tate,dac nuchiarevitat cutotul. Eraonoaptef r lun .Doarctevastelestr lucitoare,cuo lumin rece i fragil . Putea s vad catargul bont alunecnd blnd n zigzag printre ele i pavilionul fluturnd peverg . lauzipeIvescumngnacevacapentrusine.Inten ionase s -l ntrebe dac , dup avansarea lui ca subofi er, rela iile sale cu Sullivan se mbun t iser sau dimpotriv . Odat , pe cnd se aflau la HQ-ul depe rm,lc utasepeIvesla ncartiruirea acestuia, ca s vorbeasc despre noii membri aiechipajului.Timonierulnuateptavreovizit itocmaise b rbierea.Eradezbr catpn labru,iFrazern elesese de ce nu se lua niciodat nimeni la har cu el. La gt, pe acelai nur pe care purta discul de identitate, mai avea o t bli . Timonierulz risec ut turacanadianuluiirostisedeparc s-ar fi ap rat: Ei bine, cine tie, domnule? Poate oi mai ntlni-odup ces-oterminatoat nebunia asta." Pesemne c luase discul de identitate al fetei atunci cnd o ngrijise. Deveneaunr zboiciudat,segndiFrazer. Acum, Ives era doar o alt umbr , cu picioarele dep rtate, cu ochii a inti i pe busola ntunecat , men innd vasul pe curs. Dedesubt, maistrul Wright i cei doi fochiti ai s i se trau probabil prin lumea lor uleioas , cu un ochi pe turometru. Noul telegrafist. Blondie" Page, un tn r cu o nf iare dezarmantdeinocent ,st teadesigurcuaten iatreaz ,n eventualitatearechem rii labaz sauaanul riimisiunii.S-o fi gndind oare la cel pe care-l nlocuia i la modul n care muriseacela?nfa ,efuldeechip ,Sullivan,Bertpentru amiciis i,latunuldeunkilogram;unuldintreoamenii-cheie
303

atuncicndarmeleaveaus latre. Allenby se ntoarse. Totul e-n ordine, domnule. Insistasecanfa acelorlal is iseadresezecudomnule", indiferentdeargumenta ialuiFrazernleg tur cuasta. Fi ipefaz ! Canadianul i duse la ochi binoclul de noapte i auzi aten ionarea transmi ndu-se n oapt de-a lungul ntregii nave.iexamin sentimentele.Nueraaltcevadectunfel deamor eal .Cauncrcel. Ivesseaplec pedeasupraspi elor,cuochiilic rindu-i slab n lumina busolei. Cadeobicei,icompuneanminte nc unadintrescrisorile sale imaginare. O total nebunie, despre care nu avea s -i vorbeasc niciodat cuiva. Dar adesea se ducea cu gndul la Christiane, fataaceea nsp imntat . Eraoprostie, n-avea cum| ias nimicdinchestiaasta,itotui... ncerc din nou. Draga mea Christiane... n noaptea asta vir msprecoasteleOlandei.N-am mai fost acolo. N-am fost nic ieripn cndnum-amnrolat.Poatec dup r zboi... Deflagra ia unei explozii p ru s ridice carena n aer. Un fulger orbitor descoperi n fata ochilor marea i unul dintre vaseledeescort ,departelababord. Cutoat vitezanainte!strig Frazer. Se feri ntr-oparte,cuochiiprjoli idelumin .Urechile Ele nregistrar vuietul cutremur tor al navelor de escort , ce se isau i ele cu toat viteza, dar avea mintea nc z p cit delafcxploziasubit .Z ricel laltvas.Ar tacaun vechi trauler, cu boul nalt i puntea demodat . ns Goudie l avertizase n privin a acestor nave, din care
304

germanii aveau cu zecile. Le echi- laser cu cteva tunuri de calibru greu i Ie f cuser aproape Invulnerabile, blindndu-lecunitestraturideplastic,desprepresezicea c eratot attdedurcabetonul.Navigausaupurisimplu pluteau ncremenite ici-colo, de-a lungul coastei, teptnd vreun MTB ori vreo canonier plecat dup prad . Iveau pescajulprea micpentru aputeafi lovitecutorpile i ieau binelat v leal . i nchipuiser probabil c MGB-ul era singur, dar, cnd rapnelul explodase deasupra capetelor lor, v zuser escorta.Ununscuip olung limb portocalieidinnouun bubuit asurzi- 9r p ru s se produc chiar lng ei. ns MGB-ul prindea itez , despicnd apa obosit n dou talazuri de spum alb , ce neau n diagonal fat de traulerul narmat. Pe deasupra trecur trasoare i Frazer le v zu spintecnd >ancortinedestropi.Traulerulviracas aduc njocun alt n i i schimbase deja linia de ochire c tre navele de escort , bnadianul z ri proiectilele explodnd periculos aproape de isul conduc tor. O jerb dezordonat de trasoare sfie, ca spuns, marea, i sc p r n culoarea verde. Mult Ia babord! Frazer sim i carena rostogolindu-.se, marea n v lind peste ror ca un grup de n luci nfuriate. Mai mult, tot mai mult. Peng eiuierar gloan esauscrnir aproapedepup , n timp ce navele de escort treceau la atac. Canadianul ncerc s -i tin binoclul de noapte la ochi, dar n zadar. Micarea era prea ntetit . Ar t cu degetul dincolo de paravan. Acolo!Roupatru-cinci! Balfour, cu chipul aprins nstr lucireatrasoarelor,strig : Ov d!
305

Plantonulcomunic : WrTraporteaz c transmit,domnule! Frazerr masecuprivireapironit asuprapluteidesalvare, care avea o form ciudat , cu sasul n centru. Era vopsit strident n dungi albe i portocalii; al turi de bubuitul i uieratulsalvelordeartileriecesfrtecaunoaptea,f ceacu att mai ireal totul. B rbatulsocotilarepezeal .Seaflauladoaraptesprezece kilometri de Rotterdam, cea mai apropiat baz de EBoat-uri. Puteau s dea iama ntr-un r stimp de ordinul minutelor. Preg titi-v ! Traulerul i ignora complet i se ndrepta n mod deliberat c trenaveledeescort ;ospum puternic seridicadesub etambouls ugros. Probabil, se gndi Frazer, i nchipuiau c MGB-ul era o vedet de salvare prins la mijloc n focul luptei. Nu avea timpacums -ibat capulcuasta. Auzi un cor de ipete i tocmai atunci se ntoarse, v znd unul dintre MGB-urile de escort cum exploda ntr-un evantai de fl c ri. Celelalte continuau s se apropie ucig toare. Trasoare, salve de tun. tot ce putea s trag deschisese focul. Proiectilele r bufneau pe lot cuprinsul traulerului. Catargul radio al acestuia se f cuse deja nev zutpestebord.Nusuficientderepede,gndinnebunit Frazer. Un pic mai la tribord, 'inonier, ordon el. ncet nainte. Trecem de-a lungul ci. Balfour se holba sideral la MGB-ul nv p iat. Se l sasede botnjos,iarprorazdren uit senfipsesenap ,ntimpce elicelc continuau s propulseze nava nainte. Poate c puntea eraacumpopulat numaicumor i.Luminasestinse
306

instantars'-u atunci cnd vasul se rostogoli pe-o parte i disp nj. Nuputems lu mpecarevaIabord?ntreb Balfour,cu unglasnghe atdespaim . Nufitmpit,lanaiba!Frazerlscutur debra . Coboar i fiigatadeabordaj.Dac ncearc cinevas tempiedice - i deschise subului tocul cu o smucitur -, atunci folosete asta! Se ur din adncul fiin ei sale pentru toate. Dar aici nu era vremea sau locul pentru maniere de salon. Tn ruls riprintrmbadeap ceseridicase,urmatdeun marinar narmat. Nu se putea concentra, iar mintea i se crispa de la vuietul luptei. Totul era att de incandescent, de s lbatic.Nusem nacunimicdinceeacetr isepn atunci ori la care se ateptase. Traulerul ardea, ns continua s trag aproape f r ntrerupere. MGB-urile se separaser , pentru a dezbina puterea de foc a inamicului, n timp ce MTB-uld deatrcoalecaunasasin,gatas sestrecoarei s lanseze nc rc turile de adncime n preajma dumanului. Balfourdescinsepenimeriteprinsas,ateptndu-se cumva lavreompuc tur ,itotuicupistolulntoc. La lumina pl pnd a unei baterii, observ c n refugiul incomod ce se leg na nu se afla dect un om.Acesta era mbr cat cu un echipament de zbor bo it de-al RAF-ului i purta o Mae West'. Ar ta exact ca un aviator abandonat. Sublocotenentulg sitimps sentrebedac germaniiarfi luat drept autentic deghizarea lui i l-ar fi trimis n vreun PoWCamp2,saudac lainterogatoriuarfiaflatc ,defapt, pleca, nu venea. Cineeti?icniel. Omulsegr beadejac trescar .
307

Redskin\ r spunseacesta. Balfourrnjinesigur.Aproapec uitaseparola. Urcar amndoi prin sas i, dup ce ateptar momentul prielnic, agentul, tinndu-se demarinar,s rilabordulMGBului. Un alt MGB trecu razant pe lng ei, colornd marea cu verdele i roul trasoarelor sale. Traulerul se oprise n sfrit,dartotmairiposta.ValulprodusdeMGBridic pluta desalvareiodep rtademargineavasului. Balfour tocmai bjbia dup ceva de care s sc prind , cnd golul dintre celedou structurisem riiundald rm ,aruncndu-l n marecur suflareat iat . 'Vcsl ticsalvaregonflabil (11.Ir.). ; Prisoncrs of H';ir Cu mp - lag rpentruprizonieriiticr zboi (n. tr). ' I'iclc rosic (n. tr.). Allenbyl s binocluls -icad pepiept. E-Boat-uri! Exact Ia pupa! Frazeralerg piezi. Despindere!url el! Apoilz ripetn rzbuciumndu-seprinap .Dac pomea motoarele acum, elicele l-ar fi f cut zob. Dac atepta... ip . Ridica i-l la bord! E-Boat-urile (p reau s fie vreo ase) veneau cu toat viteza. Dar nu deschiseser focul din cauza traulerului. O chestiunedectevasecunde,darluiBalfourisalv viata.II traser pepunte,iroindinecndu-se,iarFrazerstrig : Deurgen ,cutoat vitezanainte!Multlatribord! Sim ipunteacums ltasubbruscaizbucniredefor .On308

c rc tur de adncime, apoi o alta explodar chiar sub santina traulerului, f cndu-l pe canadian s -i fereasc privirea.Vasulncepus sescufundeimediatiFrazerz ri oamenii aruncndu-se n mare, unii dintre ei notnd chiar spreplutadesalvaregoal . Coverta! Uurel! IIauzipeIves,carenjur atuncicndnitegloan er t cite iuir pedeasuprapun ii. Sencinseolupt deuzur ,ns r masetotmainurm ,la pupa.Vechiidumani.Goudies-arfisim itaicinapelelui. Frazer avea senza ia c ncheieturile i se relaxau. C ut s -i controleze respira ia. Navele lor de escort ctigaser azi,darastalecostasescump.ipentruce?se ntreb el. Balfour i tr picioarele pn la teug . Tremura cumplit. Darerafoartetn riaveas dep easc situa ia. V mul umesc,domnule,c mi-a isalvatvia a,rostielcu voceantret iat . Frazerrnjiitiuc ,probabil,s riseuordepefix. Niciopierderenoameniiniciostric ciune.F ceabines fii chit. Cupl cere,Alex,r spunseelcuputereiridic fa aspre stele.Iaracumc trecas ,fl c iimei! O vedet a portului i ntmpin n largul coastei, pe insula Wight,ipasagerullorfutransbordatpeaceasta.Frazeri aminti mai trziu c nu mai scosese nici un cuvnt dup schimbul de parol cu Balfour. n noaptea urm toare navigar ncet de-a lungul lui Carrick Roads, pe lng radeleaglomerate,cuiruridesedealandededebarcare. O luar apoi pe ru n sus, pn cnd le ap rur n fa a ochilor igleleleverzialevechiuluihotel. Strnge dispozitivul, Dick!
309

Canadianul studie locurile de amarare, figurile celor care-i ateptau,depecelelaltedou MGB-uri.Uniilef ceaudeja cu mna. De pe un tanc de debarcare din apropiere se auzir cteva urale ironice. Frazer se sim ea ciudat de nfl c rat. O f cuse. terse parapetulcumna.Subpropriasacomand . Virar i se ndreptar c tre docul unde nite marinari ateptau s prind parmele. Atunci cnd ajunser n dreptul lui i cnd odgoanele din fa i din spate fur nnodate,canadianulordon : Stopmaina.Privife elecelordinjur.Binelucrat! Un subofi er spilcuit, cu centur i ghetre albe, urc primul labord.Cinevaistrig cuvocemucalit : Nuteapropiapreamult,metere!Asta-ionav der zboi. PO-uld dudeFrazeri-lsalut . mi cer iertare, domnule, dar comandorul Prothero ar vrea s v vad imediat,iapois da ilibercompaniei. S -l pui pe Prothero s aib r bdare. Sau s aud altul naintea lui cum sepetrecuser lucrurile. Eramarinasa, n definitiv. Frazerurc gr bitpepotec ,printresaluturiizmbete.Se sim eacaunnving tor. Prothero atepta n birou, cu spatele spre soba goal . Canadianulsegndic st teadecevavremeaa. efuld dumnacueli-lprivint cere. M-amgnditc arfimaibines vin dinparteata,Frazer, rosti apoi ncet. Canadianulsim idinnouacelaifiorrece. Ce s-a-ntmplat, domnule? Noaptea trecut aavut loc un raidaerianasupraportului
310

Plymouth. Pitulicea-intendentHazelafostucis . Ams -i transmit cumva, domnule, spuse Frazer. iferiprivireantr-oparte,cuochiiorbi i. 17.Num r toareinvers Frazer st tea ntins pe spate i asculta vntul scncind n jurul cabanei. Era dup -amiaz , i totui nc perea p rea ntunecoas ,caicums-arfiapropiatasfin itul. Lynn se sprijini n cot, mngindu-l alene pe piept cu cealalt mn . Afostattder ucum i-ainchipuit?ntreb eancet. Frazerocuprinsenbra e,atingnd-opeiraspin rii. n anumite privin e a fost chiar mai r u. Rev zu n minte chipulpalidalluiAllenby.Amcrezutc os-o ia razna de tot. i-aminteti cumafost datatrecut ? Erasuficient pentrua d rmapeoricine.L-amtrimispeAlexdepevas.M ateptam... nici eu nu tiu la ce. O strnse pe Lynn foarte aproape,aanctsniieis -iating pielea.Apoicontinu : A zis ceva de genul: tiameu."Astachiarc m-a zguduit. Un oblon se lovi cu zgomot de perete. O s fie nevoi i s contramandeze debarcarea.Altfel, s seateptelauneectotal. Mna ei se mic ncet pe pielea Iui, a toare, i totui alin toare. Nu cred s-ofac . Ajunge o amnare. Frazeroprivip trunz tor,contientdedragostealor,dari deomaretriste eceplanaasupracuplului. Tegndetimereuc tuveificelcarevamuri,zisecanadianul. Duci grija celor pe care-ilain urm . Dumnezeule, prin ce trebuies treac ! efuli-aoferitansatransferului,darelarefuzat.Insist
311

s r mn cutine.ntr-un fel, mi pare bine. Locotenentul zmbi. Dac arfifostl satnplataDomnului,nusetieces-ar fi ntmplatcuel.Arfipututs fac un act necugetat. Se duse cu gndul la ordinele lor. Opera iunea Neptun, etapa naval a invaziei din Normandia, ncepuse deja, n ciuda vremii potrivnice. Aducea mai mult a ianuarie dect a iunie; chiar i rul era ca un cal n r va i nspumat. Se spera ca trupele, nghesuite n alandele lor de debarcare precumsardelele,s nuaib preamultr udemareatunci cndurmaus n v leasc pe rm. Canadianul reflecta la evenimentele care-I ateptau, r mnnd,totodat ,foartecontientdefemeiadelng el. Fiindnavigatordeatttimp,acumseputeadetaadefapte i de cifre, acceptnd c o destina ie era mai pu in important dect mijloaceleprin care ajungeai la ea. Poate c greea lundu-l pe Allenby cu el. Dac ceda, exista posibilitatea ca acesta s nu mai aib cale de ntoarcere. Alung imediatgndul.Esen ial eraloialitatea,dartrebuia s vin din ambele p r i. Ultimele cuvinte ale lui Allenby, naintedeaplecalancartiruire,fuseser :Aveamdegnd ca,nurm toareapermisie,s cump rineluldelogodn ." Frazer spuse: Dac sentmpl ceva... Ea i acoperi gura cu palma. Nu, te rog! Dar,dac sentmpl ,s -iscriimamei,da?S -i spui cum a fost. Cum esfe. l studie cu gravitate. De cte ori am f cut dragostendup -amiaza asta? Elzmbi.Ochiieieraufoartealbatrinluminafiltrat .
312

De multe ori. Atunci, pur i simplu, gndete-te la asta. La noi. ntinse mnai-l mngie cu vrfurile degetelor. La asta. Canadianulos rut uor. tiic a$aos fac.Tuetitoat via amea. Lynnsentinsepedeasupraluiilu ceasuldemn depe m su adelacap tulpatului.IIprivi. Trebuies plecicurnd. El o strnse mai aproape i femeia se l s n voia lui. O pip ia,imiroseatrupul,isim eac ldura. tiu. ncerc s n eleg cum trebuie s fie, spuse ea. Cam ce simt i ce gndesc cei direct implica i, dincolo de gr mada des ge iistelu edepehartaefului. Tucaut s fiiaicicndm -ntorc. Sim imnaeicuprinzndu-l. nc o dat , dragostea mea, zise Lynn cu gravitate. l ncol cicupicioarele.Of,scumpameaiubire,s aigrij ! Mai trziu, merser pe poteca ce ducea la ru i privir n vale, la cele trei MGB-uri. P rea c majoritatea celorlalte vase plecaser . Se ndreptau, fiecare n ritmul s u propriu, c tre uriaa bulboan de nave care avea s se adune n Canal,lasuddeinsulaWight,naintedealuapozi iipentru asaltul final. Locul de ntlnire era poreclit Piccadilly. Pe un ntuneric bezn , cu nave de toate clasele i dimensiunile angrenate n ac iune, era foarte indicat pentru testarea la ntreagacapacitateaexerci iiloriamanevrelornv ate. Prothero d duse micii for e navale numele de cod Jupiter Two. Urmau s navigheze n fa a flotei de debarcare i s intercepteze nite transportoare de coast care fuseser raportatec sendreptausprevest,c treRotterdam.Umbla
313

vorba c fiecare transportor ducea cte doi German Beavers', nite submarine de dou persoane, pe care inamicul le testase n secret, n Marca Neagr i n Marea Baltic . Dac ar fi p truns prin flota de debarcare, cu rndurileeistrnse,fixatecut ngi,arfifostgreudedetectat. Efectul asupra alandelor putea fi dezastruos, iar orice ntrziere i-ar fi permis inamicului s -i mute Panzerele pe capetele de pod, care, n acest caz, ar fi devenit vizibile chiaripentruunorb. Frazersuspectafaptulc agentulpecare-ls ltaser depe pluta de salvare avea mult de-a face cu treaba asta. ' Casiori germani (n. ir.). Lynnllu demn . Mi-asfidorits nufifost la curent cu misiunea asta. tiu. El o prinse la rndul lui, simtindu-ipieleacadeghea . Niciunuldintreeinuf cualuzielaadev ratulghimpe.Micul convoidetransportoareeracapabils semiteaproapede rm. Aveau o escort de vedete rapide, fiecare de vreo dou zeci de metri lungime, puternic narmate pentru gabaritullor.nplus,bateriiledecoast urmaus leacopere fiecare kilometru de drum. Seimpuneaoac iunedenoapte.Rapid ieficient .Pentru astafuseser crea i.Acum,numai contacucepre . Canadianul l z ri peGoudie pe mal, sporov indcuArcher i cu Kelletl, ceilal i doi c pitani. Fiecare nav fusese burduit cu nc rc turi de adncime suplimentare i cu muni ii, n detrimentul combustibilului. Era evident c aceia care ntocmiser planurile se gndiser i Ia varianta unei c l toriif r ntoarcere. Frazer studie vasul i i aminti elanul pe care-l sim ise atuncicndreveniser aici,degringoladalaaflareavetiilui
314

Prothero.Trebuias plece. Num atepta,ziseel.F r cuvintedebun-r mas,Lynn. Iiridic b rbiacudegeteleios rut foartedelicat. Eaiscutur cumnacevadepeveston. Darpots tesimt. Se trase napoi. Dei nu pronun a nici un cuvnt, gura ei rostea: Te iubesc." Pe urm , se r suci pe c lcie i se ndrept c tre intrarea HQ-ului, f r s priveasc peste um r.ns ,odat uanchis ,canadianulavusenza iac ealurm reacuprivirea. Dusemnalacozorocispusencet: ieupetine. Frazer p i la bordul navei i v zu c num rul de nmatriculare 193 fusese retuat prAasp t cu vopsea, pentru a acoperi cicatricea l sat de gr un ele ce loviser aripa. Chiar i pavilionul alb, ncremenit n b taia vntului, de parc arfifostdemetal,eranou. Ives, care atepta mpreun cu detaamentul de ntmpinare,salut irnji: Trebuief cutcalacarte,ei,domnule? O alup se desprinse din cealalt parte a navei i Frazer observ c era vasul de post , cu echipajul lui de pitulici. Ultimele scrisori c tre mame, so ii i iubite. Dac te luai dup vrstaechipajului,atuncimajoritateaerauc tremame, gndielab tut. Goudiesedovedeaafinplin form . Amvorbitcuceilal i.Fiecarevasaprimitfotografiiischi e pentrustudiu,asac nuv apuca is v terge ilafund cu ele,pricepe i? Frazerseuit lael.Aveas fieultimaoar cndimaivor beau,pn dup debarcare.Poatepn nveci.
315

Floare la ureche! r spunse canadianul i ntinse mna. Cine se ntoarce ultimul face cinste. Goudie i-ostrnse,dup care,nmodsurprinz tor,salut . Stai cu capul Ia cutie! Pentru a nu da ocazia s -i tremure vocea, locotenentcomandorul travers i se ndrept c tre 195, vasul lui Kellett,undeurmas preiacomandageneral . Frazerlz ripeAllenbyateptndmpreun cu Balfour. Suntem gata de drum, domnule. Locotenentul ar ta ca dracul, iar hot rrea lui neclintit i mut lf ceas par imaidezastruos. Allenby erabucuross pleceis ntreprind orice,numai s scapedeprivirileidecompasiuneacelorlal i. Cnd vasul de post tr sese lng ei, ndurase ceva asem n tor unei torturi. Crmaciul coborse boc nind n cabinadecartintrebase:Vreoscrisoare,domnule?" Locotenentulseuitase int laea,apoilaancoraalbastr de pemnec .Opitulice-intendentcaiJoanna,itotuialta. Aternuse pe hrtie o scrisoare confuz , pentru p rin ii lui. Era zadarnic. Mama sa nu ar Fi n eles. i-ar Fi pus propria-i familie nainte de toate. Parc o i auzea: Nu-i nimic, Dick." F cuse scrisoarea ghemotoc i scuturase din cap. Fata z bovise pe trepte. Asemenea celorlal i de la baz , tia despreel iJoanna. Ct arfi fost de secret, acestanu era un serviciu obinuit, se aflau ca ntr-o familie. Atunci cnd Prothero trimisese o echip de oameni-broasc pentru a fi l sa i n lungul coastei ocupate de inamic, cu scopul de a c uta i examina sis- temui de ap rare antitanc, nici unul dintre ei nu se mai ntorsese. Nu se vorbise nimic, dar asta nu mpiedicase familia s resimt propria-i jale.
316

Crmaciul spusese: Ne pare r u tuturor, domnule. Era o fat ncnt toare." Allenby se uit lung la marinarii care desf ceau parmele de amarare. Era. Era. Era. Cuvntul i bubuia n minte ca un baros. Ivesiseadres stingheritprietenuluis u,ERA-ul: Os sealeag prafuldeel,dac nust cucapullatreaba pecareoaredef cut. Maistrul Wright, cel mai b trn de pe vas, singurul veteran dintretotidou zeciinou ,ir spunsecutristete: Pedin untruedejamort,dac vreip rereamea. Frazer d du ocol micii pun i. Ridic privirea i z ri irul de fe ede-alungulgarduluideprotec iealvechiuluihotel. Prothero, inginerul ofi er, cteva pitulici, poate chiar i c pitanulHeywood. Att de multe voise s -i spun lui Lynn. Niciodat nu era destul timp, iar cuvinteleisc paumereuatuncicndavea acut nevoie de ele. Se ntoarse cu spatele. V zu clipind una dintre luminile navei conduc toare i un nor de vapori iei pe evile ei de eapament dup ce pornir marile Packarduri. Frazer i ndes bine apca peste p rul dezordonat. I-am dat drumul. Le zmbi lui Ives i celorlal i de lng punte.nc odat . Rulsenfior devuietulamestecatalmotoarelor.Unulcte unul, micul grup se ndep rt lene de locul de amarare, pentruasealinianspateleconduc toarei lor. Frazer f cu un semn cu mna nspre cl direa HQ-ului. i r spunser cuto ii.Canadianulzmbi.Lynntiaprobabilc zmbetul era numai pentru ea. O dat cu l sarea ntunericului, cele trei MGB-uri
317

p trunseser adnc n Canalul Mnecii i virau spre est. AtmosferadepevasulluiFrazerp rearelaxat .Canadianul sesizase c aa se ntmpla adesea, naintea cte unui asalt final, n curnd, avea s fie ntuneric bezn , i totui ncerca senza ia c apele Canalului erau pline de nave. Urmaus sefuriezepn laloculdentlnire,c utnds nuseciocneasc ntreeleis nu-itr dezepozi iileatunci cndvorfir spunzndlasoma iilepatrulelorcircumspecte. Odat saudedou oriauzir niteexploziinfundate,foarte ndep rtate.Frazersentoarsec treAllenbyilocotenentul vorbif r nicioinflexiunenglas: Astacerecuraj.Dragheaz minepentuneric. Trecuser pe lng cteva dragoare, unele noi, altele traulere de pescuit convertit. Pesemne c lui Allenby i zburase gndul, amintindu-i cum irul evenimentelor ncepuse cu dragarea minelor. Primir o comunicare scurt de Ia Amiralitate. Convoiul dumanseaflapedrumisencadrantimp.Destina iaera Le Havre. Cel mai r u loc pentru un cuib de submarine de buzunar, din punctuldevederealinvadatoriloralia i. Frazer se duse la cabina de cart, i studie calculele i le compar cudatelecelordelaSpionaj.Urmas intercepteze convoiulpelatreidiminea a,lanord-est de Dieppe. Numele i amintea de acel raid scump pl tit, n care muriser sau fuseser captura i att de mul i canadieni. Lumea nc mai resim eagustulamaralaceluieec. Se ntoarse pe punte, bucuros de a se afla iar i n loc deschis. Cerpermisiuneas fiunlocuitIatimon ,domnule,spuse Ives. Canadianulncuviin dincap. Seacord .Nulipsipreamult.Nevomapropiademomen318

tul ocup rii pozi iilor de lupt cam peste cincisprezece minute. Ivesicroidrumc trescar icinevaistrig : Teducis - ipuipantalonii iamaro,'monier? Parc eravocealuiSullivan,darsubofi eruloignor . Cadetul care preluase timona rosti, mndru de el: Tocmai m-amprinsdeceva,domnule.Dac adunicifrele acestuivas,ob iinum rultreisprezece. Asta-mi mai lipsea, i-ot iescurtFrazer. Allenby l s njosbinocluldenoapte. De la vasul conduc tor, domnule, s form m irul unii lng al ii. n timp ce ateptau semnalul, Ives trecu pe lng ei i revenilatimon . Frazer sesiz c , n decurs de cteva zeci de secunde, acestaipusesecelmaibunvestondeora,cunsemnele aurite i cu toate celelalte. i aminti ce zisese Ives nainte deplecare:Trebuies-o facem ca la carte." Allenbyiconcentr privirea. Executarea! Cu unminimum de t r boi, cele dou vasese desprinser dinirul n carenaintauivenir n dreptulnaveiofi erului superior,Iadistan de-oparm .Exactcttrebuia. Frazer se pomeni ascultnd motoarele. inute n fru, la ralanti. Totdeauna l f ceau s stea la ndoial , s se gndeasc dac nuseoprisecumvavreunul. Trimite ivorb :toat lumeapepozi iiledelupt ! Canadianulauziboc nituluoralpantofilorialcizmelorde cauciuc. Oareconvoiulaveas fielaloculdentlnire?
319

Deceseoboseas -imaipun ntrebarea?Convoaielenu se puteau deplasa dect pe timpul nop ii, din cauza avioanelor de lupt , care d deau trcoale. Chiar i aa, i asumau un risc intrnd n Canalul ngust. i r spundea propriei sale ntreb ri? Undeva n adncul sufletului spera n nereuita stabilirii contactului. Pentru prima dat lua cu adev rat n considerare varianta mor ii. S fii ucis. Nu era nevoie s caute prea mult pentru a-i motiva atitudinea. Onav peaproape,domnule. Coboar la pupa, Dick. ncerc s -i disting tr s turile prinntuneric.tiicare-i mersu'. Sper s fie n ordine, r spunse englezul, pe un ton aparentnep s tor. Vasulconduc torseoprete,domnule,anun plantonul. Frazerseaplec ntr-acolo. Stopmaina! Goudietiaprobabilmaibinecaoricine.nt cereabrusc , vasul rul , luat de curent n mod sup r tor, iar zgomotele m rii se insinuar ca nite venetice. Un palan se izbi de catarg, ceva se rostogoli pe punte i un marinar nev zut l nf c imediat. Ivessim itimonatr gndntr-oparte,ntimpcepluteauf r viat n deriv . I se p ru c putea adulmeca p mntul. n definitiv,acestaeradoarlac ivakilometri.Niciunproiectilstea, nici o soma ie subit . Poate c germanii anticipau o invazie;poatec tiaudejaipndeauIacapeteledepod. Cu siguran c nu se ateptau la o asemenea aventurare nebuneasc . Lafelovedeaiel.lauzipeBalfourmutndu-igreutatea de pe un picior pe cel lalt i se ntreb cum avea s fac fat acestasitua iei.Erabucurosc nu-i putea vedea ochii.
320

Albatri,caaisor -sii. Destuldecurios,dartn rulledescoperiprimul. Motoare, domnule! Ar t vag cu degetul pe deasupra parapetului. Prora babord, cred! Frazer le percepu i el, i se aplec s priveasc busola. Nord-est.Aproapede rm.Attctndr zneaudeaproape. Ei trebuies fifost.Sim ic itremurauminile.Sup rat,i le vr n buzunare. Spera c le auziser cu to ii. Nu puteau folosi vreo lumin sau R/T. S-arfidustreabaderp . Sestr duis r mn nemicatis asculte. Vrum-vrum-vrum. Duduit de motoare Diesel mari, germane. CaalebaculuiSiebel.Mijiochiipentruaseconcentraia-i amintiordineleluiGoudie.Convoiulaveas pluteasc nir indian. N-arfiriscatoforma iemair spndit nacesteape strmte,chiardac eraulaad postdecmpurile de mine. Fi igata!comand Frazer,cuovoceparc str in . l auzi pe Ives dregndu-i glasul cu grij , cum ar face un omnbiseric ,ntredou imnuri. Urm ri ivasulIuiGoudie. Uor de spus, greu de f cut. Nava acestuia se dep rtase destul de bine, luat de vreun curent pariv, i se afla la marginea cmpului vizual. Ne-ar fi prins bine Quinlan n clipa asta, se gndi canadianul. Omul putea s precizeze num rul i dimensiunea vaselor doar ascultnd zgomotul motoarelor. Se ntreb dac sub276 marinele germane de buzunar aveau echipajele la bord. Sau torpilele montate. Cum fiecare ducea ctedou ,arfipututs sedeclanezeoexploziepecinste. A pornit, domnule! Cutoat vitezanainte!Pe ei! strig Frazer.
321

Celelalte dou nave i f cur imediat remarcat prezen a prinvalurileridicatedeetraveiprinapaaruncat nurm , n timp ce virau pentru a-ireocupapozi iile. Babordcinpe.Viranor'-nor'-est!ordon Frazer. M carde-arfiavutnaibiiogiroscopic . Dar Ives pusese st pnire pe ea, i nava zorea pe ap de parc arfiplutit.Celelaltedou MGB-urisef cur nev zute nstropiiridica idenavaluiFrazer,carecontinuas vireze c tre locul unde ar fi trebuit s fie spatele convoiului. i muc buzele la imaginea dungilor str lucitoare ale trasoarelor ce str b tur marea, ngem nate mortal cu reflexiile lor din ap .Apoi intr n ac iune un tun de calibru mai mare, iar dup cteva clipe explod un proiectil-stea, asemeneaunuifulgdez pad orbitor. Vasul se repezi pedeasupraunorvaluriabrupteiFrazeri nclet minile pe balustrada de sub paravan. Z ri carenele ntunecate ale transportoarelor. P reau s fie n num r de trei. Apa se nvolbur ntre ele i canadianul presupuse c escorta lor, pe faz , lua pozi ii de ap rare. Sau de atac. Deschide ifocul! Puntea se cutremur atunci cnd tunul de un kilogram i Oerlikonurile duble de la pupa se al turar vacarmului. Frazerv zutoatetunuriledepecelelaltenaveintrndiele n ac iune. Proiectilul-stea s-ar fi putut s -l coste scump pe inamic. Mult la tribord! Frazerse inustrns,nvremeceepavauneibalizeseivin ntunericitrecurazantcubabordullor. Ivesredres vasulpecurs.Pechipisentip riseohot rre crunt . ntre timp, marea era traversat n lung i n lat de trasoareideproiectiledetunnplin explozie.
322

Canadianul l auzi pe Weeks strignd: Sosetecavaleria! Dup care mitraliera saVickers, cuteav dubl , setrezila via h m ind. Dou vedete joase dintre transportoare izbucnir nfl c ri,prinseoclip nrafaleler t citoare. Celelalte dou MGB-uri disp rur atunci cnd Frazer si conduse vasul pe dup pupa transportorului din spate, iar Oerlikonurile scoteau scntei livide i sem nau ravagii pe mare. Allenby nu avea nevoie de semnal. Cteva momente mai trziu, nir dou coloane albedeap .cuzgomotulunei tobegigantice.Pesemnec explodaser nc rc turileexact cndatinseser fundul.Lovitdemoarte,transportorulsc p de sub control i vir . O scurt schimbare de crm , i englezul lans alte dou nc rc turi spre partea lateral a navei, att de aproape, nct putur s simt c ldura prjolitoareasuflului.Z rir chipuripalide,cadecear ,pe caretunurilelam turar imediatcuunr p it. Le-am f cut-o!strig Balfour. ntoarser aproape n loc i se n pustir pe lng prora canarisit a transportorului, tocmai la timp ca s vad unul dintre MGB-uri angajat ntr-un duel cu dou vedete rapide. Unaeradejanfl c ri,iarcealalt devastat dela un cap la altul. n acelai moment, cel de-al treilea MGB i l s nc rc turilenapropiereatransportoruluidinfa . Otrmb nalt deap seridic pn lacer,lamaipu inde dou zeci de metri de ei, i Frazer i imagin cteva secunde c nc rc turile de adncime ale cuiva greiser inta. Apoi auzi un uierat nfundat, i o alt coloan de stropiserev rs ncalealor. Bateriadecoast .Tr geas lbaticiprobabillantmplare, nconfuziageneral careseprodusese.E-Boat-urile aveau
323

s atace dinspre nord-est. Nu putea s mai dureze prea multpn atunci. MGB-urile virar crncen, cu motoarele scrnind, i se repliar pentru un nou atac. Oamenii ipau unii la al ii prin fum. Se montau nc rc toare noi, cu clinchete metalice, la magazii. Tuburile goale erau mpinse cu picioarele la o parte. Transportoruldinfa icel pecareFrazerlplacasedela spate sc paser de sub control i se canariseau. S-ar fi pututs sescufundenapelenupreaadnci,daracumn-ar maifiavutcums r mn invizibile din aer. RAF-ulurmas preiaac iuniledesalvare. Mair m sesedoaruntransportor.nplpireastr lucitoare a rafalelor, Frazer z ri un MGB spintecnd apa i t ind o brazd alb n calea sa de atac. Un obuz explod n apropiereicanadianulv zufoarteclarnum rulnavei:194. Era Archer. Ceva nu-inregul !strig Ives. Frazer privi int i observ siluetele micu e ce s reau pe partea lateral a transportorului i se r spndeau n toate direc iile.Abandonauvasulf r s ateptelupta. Unii dintre freneticii not tori fur nghi i i de ap sub chila lui Archer sau de elicele nvrtejite, nainte de a se dumeri ce se ntmplase. Frazerauzivoceaaspr ifurioas aluiGoudiendifuzorul R/T. Acum, precau ia nu-i mai avea rostul. Era de parc s-ar fi aflat n mijlocul lor. Balfour icni atunci cnd locotenent-comandorulurl : Feri i!Ecelcuexplozibilul! Dar vacarmul obuzelor de tun ce explodau pe tot cuprinsul carenei transportorului acoperise mai mult ca sigur avertismentul.
324

Multlababord! ip Frazer. Puntea se r sturn i marea se rev rs dintr-o parte ca printr-un jgheab. Nu era de mirare c zburar ca nite baloturi aruncate. Apoi se produse explozia. Bubui i reverber de-a lungul coastei, de parc nu avea de gnd s se mai opreasc vreodat .Transportorulsedezintegr ntr-osingur coloan defoc.P reas durezelanesfrit,itotuiFrazertiac era doar o chestiune de secunde. R m i ele deflagra iei mpnzir ntreaga zon . O bucat de plac metalic , de dimensiunea unei ui, se pr bui pe dunet , ratndu-l la c ivacentimetripeAllenby. Frazer v zu jum tatea dinapoi a navei lui Archer detandu-sedinruinelearzndeidisp rnd,cuelicelece continuaus seroteasc ,sprefundulm rii. Bateria de coast profit de focurile declanate ca s -i [regleze tirul, iar obuzele ncepur s cad des i cu repeziciune fintre cele dou MGB-uri supravie uitoare. [ Goudieseoprete,domnule!sun freneticglasulluiBalfour. Cel lalt MGB lua ap , pierznd tot mai mult din vitez . Fusese lovit probabil de schijele obuzelor. n scnteierea tirurilor,canadianullz ripeGoudiepepunte,mpreun cu Kellett, c pitanul, care, vizibil r nit, se inea de locotenentcomandor. ilu mlabord!strig Frazer.Fitigatas trecempelng ei! Se apropiar ncet unii de al ii, n timp ce bubuitul tunurilor de coast seamesteca printre ipeteler ni ilor depevasul care se scufunda. n mijlocul celor ntmplate, Frazer n elese ns c i atinseser scopul propus. i venea s rd ,s chiuie;eratotulattdenebunesc,deimposibil. Auzi un uierat scurt, curmat brusc, i apoi sim i izbitura
325

cutremur toareauneiexplozii.Aceastalarunc ntr-o parte a pun ii i Frazer r mase cu ochii holba i la spectacolul halucinant, oferit de tunul de un kilogram f cut nd ri, cu r m i ele lui Sullivan atrnnd deele, ca nite h lcintr-o m cel rie. Canadianulncerc s priceap cesepetrecuse.Dac n-ar fi fost tunul de un kilogram, acest ultim obuz ar fi lovit n plin fragila lor coc . Atunci s-ar fi sfrit. Nu putea s judece clar; l v zu pe Balfour c se zgia la el, cu o expresie oripilat , i sim i pentru prima oar durerea. Dou achii ascu ite, ncinse pn la rou, i sfredeleau tot mai adnc oldulium rul,pn cndid duseamac aveas ipe. l auzi foarte slab pe Ives cerndu-i cuiva s preia timona i-l sim i sus inndu-l pn la marginea pun ii, n timp ce Allenby se repezea de la pupa. Cel lalt vas se afla n dreptul lor, i ambele str luceau roieticenluminareflectat afocurilor. Allenbylapuc peBalfourdebra i-lscutur violent. Du-te acolo jos i ajul -i! l mai scutur o dat . De-asta te-ai nrolat, adu- iaminte! l mpinse pn la scar , dup care se aplec atunci cnd un alt obuz explod n cap tul opus al navei lui Goudie. Frazer nregistra totul, dei durerea l mpiedica s vorbeasc ,bachiars irespire. Goudieseprofil pefundalulfl c rilor,zbiernd: Am fucut-o!Peto idracii,amfficut-o\ Apoi urm deflagra ia dintr-o parte i ploaia mortal de schije. CndFrazerseuit dinnou,cel latvassescufundarapid. Goudie st tea nc prot pit ntr-un colt al pun ii, dar f r cap. Allenbyduseminileplnielagur .
326

Da i-v dinfat !Mainilejum tatenainte! II apuc pe omul de la crm de ncheietur , att de tare, nct acestas ri n l turi, de parc arfifost lovit. Continu s se holbeze la cadavrul f r cap al lui Goudie, scrbos, aflatchiarndreptuls u. Mult la tribord! F r s se mai fereasc , privi cum un alt proiectilexplod ntr-un nor de fum. Vira nord-vest! Auzi dedesubt pompele. Erau ifonate r u. ns mai func ionau. Frazer sim i degetele puternice ale lui Ives sfiindu-i vestonulic maa.Gemuputernicnclipancareacestai aez dou meeper ni. Pn acumnuenimicrupt,dinctev deu,ziseIves.Se uit laomuldeIatimon imri:Fiiatent,maistre!C dai naibii prin toate gropile! Allenby l urm ri pe subofi er ntinzndu-l pe canadian pe punteipunndu-isuboldunomoiog f cutdinnitepavilioane,cas i-l imobilizeze. Vuietulobuzelorncetaseinumai auzeaudectzumzetul continuu al avioanelor, trecnd ntr-o nesfrit procesiune pe deasupra capetelor lor. La primii zori, marea n-avea s r mn mult vremenetulburat . Ptiu, ia le uit ! spuse timonierul, cu vocea neobinuit de emo ionat . Frazerscrnidindin idedurerecndlridicar laloculpe care-l ocupasc de la nceput. Sngele lui sc uscase deja pe vopseaua gri. Nu putea s raleze spectacolul, dup toate prin cte trccuse. Goudie ar fi f cut la fel. Dumnezeu s -l ierte! Cu Allenby lng el i cu noul telegrafist suslinndu-l de cealalt parte, canadianul urm ri primele rnduri ale
327

Armadei ndreptndu-sespreFran a.alandcdedebarcare pentru oameni i tancuri, cu nite nebuni curajoi cntnd din cimpoaie. Asemenea lui Ives, canadianul i etala propria-i sfidare. Undistrug torsfieceatadimine ii.Lapupa,uncruci tor uria, cu turelele din fat preg tite i cu tunurile ridicate la unghiul maxim,eragatas oferefocdeacoperire. Distrug torul se ndrepta c tre canoniera t b cit , cu binoclurile a intite asupra mor ilor i viilor. Putea s fie chiar Levanf-ul. Ar fi fost ceva de istorisit, gndi Frazer istovit. Numai s apuces povesteasc . Vroia s mpart toate astea cu Allenby, dar el urm rea irurileimplacabiledenavecuofigur impenetrabil .Nimic nu-iputuseopri.Indiferentdeevenimenteleceaveaus se desf oaremaitrziu,eiiatinseser scopulpropus. Frazer cioc ni uor n blindajul g urit de lng el. Auzi c ni ii'iriiAldi>:Allenbyr spundeaprovoc rii. Iveslurm riilocotenentullauzimurmurnd: Treisprezece cu noroc. ieraunc mpreun . Epi'oa SublocotenentulAlex Balfour se uit n sus, spre punte, i salut . Totul e asigurat, domnule. Asemenea celorlal i oameni afla i acolo saupe canonierele amarate n preajm , era contient de sutele de germani cu privirilea intiteasupralor. Ivescobordelatimon iscrut portuln esatdeepave.n spateleluisentindeaocreast nesfrit decl diriruinate: distrugereacauzat debombardamentp reatotal .
328

Greu de crezut, c ci se aflau n mai 1945. R zboiul din Europasesfrise,iarpeeiiat -i n reduta inamicului, Kiel. Chiaricuun MGB miceradificil s amarezi n siguran . Peste tot z ceau nave scufundate ori afundate doar pe jum tate. Unele cu nume faimoase, precumAmiral Hipper, acum canarisit , cu tribordul sub nivelul apei, cu focul ce mocnea n interior. Sau imensul vas de pasageri New York, cndva un falnic membru al liniei Hamburg-America, care z cea acum pe jum tate scufundat. Umbla vorba c era nc burduitdecadavre.Refugia inultimaclip ,prinide un raid aerian. Cei din armata t cut de germani care priveau erau mult mai dezavantaja i.Ateptaus lisespun undes mearg ices fac .Frazerfusesedejape rmnaintes schimbe loculdeamarare.Lng noduldecaleferat bombardat,le ntlnise i pe femei. ineau n minile ridicate fotografii n aa fel nct s fie observate de cei din trupele ce se predaser i care treceau pe-acolo. L-a i v zut pe acest b rbat? Pe fiul meu? Pe so ul meu? Nu era nevoie s n elegilimba,segndeacanadianul. Iveslu unbinocluistudieundistrug torgerman.Fusese aruncat de explozii n afara docului i acum z cea ntr-o rn .Eraincredibil. i arunc o privire lui Frazer, care scoase o scrisoare din buzunar.Potancepuses maiajung iprinacelelocuri. Dup expresia chipului s u, era limpede de la cine o primise. Ives segndilapl cu adeidentitatemetalic purtat lagt. Imposibilulipierdeadinsubstan acum,c seaflaaici.Ar fitrebuits aib unsentimentdetriumf,devictoriectigat cugreu.Parcurseser mpreun undrum lung,foartelung. i totui, i amintea ct se putea de clar acea ultim ac iunealor,dinzoriizileiZ.P catc locotenentulAllenby fusesetransferatdelaOpera iunileSpeciale,reflect Ives.
329

Se uit spre marinarii germani dispui n neornduial . Inamicul.Dup cumsevedea treaba, n-aveas treac prea multtimppn cndailuis leoferebatoanedeciocolat cu alune copiilor germani. Cnd se ntoarse din nou, v zu c expresia lui Frazer se schimbase. S-a ntmplat ceva, domnule? Canadianul cobor privirea c tre hrtia cu scrisul acela familiar, care-l ajutase s r zbeasc prin tot ce fusese mai r u. A murit DickAllenby, zise el, v znd parc totul aa cum trebuias sefipetrecut. Dar cum? Omin cuparaut nnitemlatini.Nueraniciunpericol pentru cl diri, dar se g sea lng un ru. Dick s-a dus s-o dezamorseze. Nu-i mai men iona timonierului tot ceea ce i comunica femeia n scrisoare. Faptul c Allenby i ordonase prin telefoncadetuluis seascund ,deoareceminaseactivase i avea s explodeze n cteva secunde. C mai trziu, cadetulrespectiviraportasec pitanuluis uc locotenentul nu schi ase nici o ncercare de a fugi, ci r m sese pur i simplu acolo, n ateptare, i amintea c Allenby rostise doarunsingurcuvnt:unnumedefat . Sumar 1. Trei de-o(cap 7 2. Marina lui Prothero 25 3. Floare Ia ureche! 42 4. Lanaibacuprecau ia!55 5. Raidul 71 6. Onoaptedepomin 89
330

7. Jupiter '07 8. Nupentruregeitar 123 9. Prietenisaudumani138 10. Ultimaans 155 11. Fa etealer zboiului171 12. nceputuri 13. Unloclatar 203 14. Snge rccc 216 15. F r ascunziuri234 16. Asfin it250 17. Num r toareainvers 268 Epilog 283 ' Motor Torpedo Bond- molotorpilor (n. tr). 1 Mastcr-at-Arms - maistru armurier (n. ir.). 'Vechepublica ieenglez ,cuprofildeaventur $isport(n. tr.). 2MareaMediteran (n.tr.). ' Special Air Squadron - detaamentulspecialaeropurtat(n. tr.). 4 Grupul de comando pentru ac iuni n desert pe o raz mare (n. tr.). 1 n englez se pronun identic cu: Fii ca i mort, linc-ti fleanca." (n. tr.) 1 Serviciul de spionaj (n. Ir.). Spccial Boat Squadron- Detaamentulnavalspecial(n.tr.). 1 Radio Direclion Findcr- goniometru (n. Ir.). ' Stai! Cine-iacolo?(Ib.german norig.)(n.Ir.) 1 Womcn 's Auxiliury Air Forcc - personalul feminin auxiliar
331

dinFor eleAeriene(n.tr.).

332

[1] Royal Navy Rcservc - cadrele Marinei Regale aflate n rezerv (n. ir.). [2] Royal Pelty Officcr- subofi er n armata regal (n. tr.). [3] Royal Navy VolunleerRescrve-voluntar rczcrvist n MarinaRegal (n.tr.). ' Aici cu subn elesul de arip protectoare (n. tr.). [4] Loculitatc din Fran a, situat pc rul cu acelai nume, unde, n timpul primuluir zboi mondial, s-au dat dou b t lii sngeroase: prima ctigat de Puterile Centrale, a doua de Antant (n. tr). [5] Localitalc din insula Wight, unde se tine anual, n luna august, o faimoas regat tradi ional (n. tr.). [6] Trupele de desant (n. tr.). [7] Distinguished Service Order- Ordinul pentru servicii deosebite (n. tr.) [8] Canalul Mnecii (n. ir). [9] Vl jganul (n. tr.). [10] Principal Medicul Officer- medie principal militar (n. tr.). [11] Cevre i?(Ib.german norig.)(n.Ir.) 227 [12] Voluntury Aid Dctachmenl - dclaanicnlul de ajutoare voluntare (n. tr.).

333