Sunteți pe pagina 1din 359

ALEXANDRE DUMAS ASCANIO CALM AN LEVY PARIS 1896 ANDRE DUMAS In romnete'de OVIDIU CONSTANINESC D I T U B AALBATEOS Coperta de KALAB

AB FRANCISQ JHRMRHIi Auvu^HBBr"^^^^^i^^^W^"^^i^^^^^^^^^ l^^^K STRADA I ATELIERUL Povestirea noastr ncepe n ziua de 10 iulie a anului de graie 1540, la orele patru dupamiaz, ia Paris, n tinda bisericii Grands-Augustins din iatffnta Universitii, lng agheasmatar, n apropiere/de ua de la intrare. fa, cu prul ple-aplu dar elegant i rui mncr era cizelat cuprins, de bun Un tnr nalt si chipe, tos i cu ochii mari, negri, narmat doar cu un pumnal i in/ al cu meteug, sttea acolo n phjioa're seam, de o cucernic sfial, deoarece nu se clintise din. loc tot timpul ct inuse vecernia; cu capul plecat ntr-o atitudine de evlavioas meditaie, ngna n oapt nite cuvinte nenelese, probabil o rugciune, fiindc bolborosea att de ncet, nct nimeni altul dect el i Dumnezeu puteau deslui spusele sale; totui, spre sfrilul liturghiei, se ncumet, n sfrit, s nale fruntea, atunci vecinii din preajm reuir sa prind cteva vorbe rostite cu jumtate de glas : Ii vine s-i iei cmpii cnd auzi fonfind pe clugrii tia francezi ! N-ar putea s-i dea mai mult osteneal, cel puin fa de ea, care, de bun seam, e deprins a asculta doar cntecele ngerilor din cer ?! Ah, n fine, bine c s-a terminat! O, Doamne, Doamne. f ca de ast dat s fiu mai fericit dect duminica trecut i s-mi arunce mcar o privire ! Aceast ultim rugminte nu era ctui do puin prc-7umioas, cci, dac fptura ctre care era ndreptat ar Ii ridicat ochii asupra celui ce i-o adresase, ar fi vzut cel mai nenttor chip de adolescent pe care 1-ar fi putut ntrezri n visurile sale, citind frumoasele legende mitologice, dup care lumea se ddea n vnt pe vremea aceea, datorit minunatelor stihuri ale meterului Clement Marot, i n care snt istorisite peripeiile amoroase ale lui Psihc i moartea lui Narcis, ntradevr, a cum am artat, n ciuda costumului su simplu ai de culoare nchis, tnrul pe care 1-am nfiat mai sus era de o remarcabil frumusee i de o elegan fr cusur : mai mult nc, zmbetul lui avea o negrit dulcea i o infinit gingie, iar privirea, care im-si ngduia nc s fie ndrznea, era n schimb mistuit de patima cea mai arztoare ce se poate oglindi n ochii mari ai unui tnr de optsprezece ani. Cu toate astea, n momentul cnd se auzi zgomotul scaunelor mutate din loc ce anun de obicei sfritul liturghiei, tnrul nostru ndrgostit (cci, dup cele cteva cuvinte rostite rnai nainte, cititorul a putut sa-i dea seama c i se cuvine pe bun dreptate acest calificativ),ndrgostitul nostru, zic, se ddu puin deoparte si rmase locului s priveasc mulimea care se ndrepta n tcere spre u i care era alctuit din enoriai cu figuri solemne, membri ai consiliului parohial, din respectabile matroane care, o dat cu vrsta, deveniser femei aezate i din feticane nurlii. Dar nu pentru ele \enise aici tnrul cei chipe, fiindc privirea

lui nu se nvior si nici nu se grbi s nainteze cu nsufleire dect n clipa n care vzu apropiindu-se o fat mbrcat in alb, nsoit de o guvernant, dar o guvernant de cas mare care prea s tie cum trebuie' s se poarte o femeie n lume, o guvernant nc tineric i zmbl-toare i care, zu, nu era de loc de lepdat. Cnd cele dou doamne se apropiar de agheasmatar, cavalerul nostru i nmuie degetele n apa sfiniit i ntinse mna curtenitor spre ele. Guvernanta i mulumi cu cel mai drgla surs i-i art recunotina prin cea mai simandicoas reveren, atinse degetele tnrului, apoi, spre adnca lui de?amgire, oferi tovarei sale agheasm primit printr-un atit de l'ing ocol, care tovai^, n ciuda rugminii cc-i fusese adresat n tain puin mai nainte, rmase tot timpul cu ochii plecai, dovad c prinsese de veste i tia foarte bine c tnrul cel chipe se afla de fa, aa nct, dup plecarea ei, tnrul nostru btu din picior bombnind : Ah, Doamne, nici de ast dat nu m-a vzut!" Dovad c tnrul chipe, dup cum cred c-am mai spus, nu avea mai mult de optsprezece ani. De ndat ce ns paraponul de care fusese npdit n primul' moment i trecu, necunoscutul se grbi s coboare treptele bisericii i, bgnd de seama c, dup ce i lsase vlul peste obraz i o luase de bi-a pe nso-itoarea ci, frumoasa cu capul n nori cotise strada spre dreapta, o apuca si ci tot la dreapta, remarcnd de altminteri c, ntmpltor, avea acelai drum. Fata merse mai departe pe chei pn n dreptul podului Saint-Michel, apoi travers podul: ca un fcut, necunoscutul nostru avea i el acelai drum. O lu apoi pe strada Barillerie si trecu peste Ponl-au-Change. i cum, tot ntmpltor, necunoscutul avea acelai drum, se inu dup ea ca o umbr. Fiindc orice fat frumoas are o umbr, adic un ndrgostit. Dar, vai, n dreptul fortreei Grand-Chtelet, strlucitul astru cruia tnrul nostru i ddea trcoale n chip de satelit se eclips brusc ; poarta cea mic a nchisorii regale se deschise ca de Ja sine ndat ce guvernanta ciocni i se nchise la loc numaidect. Tnrul rmase o clipa nlemnit, dar cum era un voinic drz clin fire atunci cnd nu se afla de fa o fetican nostim care s-i topeasc drzenia, nu sttu mult pe gnduri. O csrau ca lancea pe umr se plimba ncolo si ncoace cu un aer solemn prin faa forlreei. Tnrul necunoscut urm exemplul destoinicei santinele, i dup ce se retrase la oarecare distan ca s nu bat la ochi, dar nu chiar att de departe ca s nu poat supraveghea poarta, se hot] s stea \itcjeste de straj n slujba amorului. Dac cititorul a stat c!e stiaj \reodala n \iafca sa, a avut prilejul s constate c mijlocul cel mai sigur de a scurta aceast ndatorire este s vorbeti cu tine nsui. Probabil ns c tnrul nostru era obinuit s patruleze, fiindc nici nu apucase bine s-i ia postul n primire, c i ncepu a depna urmtorul monolog : Nici vorb c nu se poate s locuiasc aici. Azi-diminea, dup liturghie, i n ultimele dou duminici n care'n-am ndrznit s-o urmresc dect cu privirea dac poate ii cineva att de ntru ! n-a luat-o la dreapta, pe chei, ci la sting, spre poarta Nesle si Pre-auxClercs. Naiba tie ce o fi cutnd la Chtelet ? a s ne gmdim, S-o fi dus s \ad vreun, deinut, poate chiar pe fratele su. Biata copil ! Ce jale o fi pe biet suflcelul ei, fiindc pe ct e de frumoas, pe att trebuie s fie de bun, fr doar i poate. Zu c-mi vine s-i ain calea si s-o ntreb fr nici un fel de ocoliuri ce s-a ntmplat si dac n-as putea cumva s-i fiu de ajutor. Dac e ntr-adevr vorba de fratele su, m duc s-i spun tot meterului, rugndu-1 s m sftuiasc ce s fac. Un om ca ci, care a reuit s fug din castelul Sant'Angelo, trebuie s tie neaprat cum ar putea cineva s-o tearg din nchisoare. Va s zic ne-am neles, al scap pe frne-su din nchisoare. tiind c i-am fcut atta bine, friorul ci o s rmn prietenul meu credincios pn la moarte. i, bineneles, o s m ntrebe ce-ar putea s fac la rndul

lui pentru mine de vreme ce 1-am ajutat att de mult. i-atunci am s-i mrturisesc c mi-e drag surioara lui. Drept care o s m ia frumos de mn i o s m duc la dnsa, eu am s cad la picioarele ei i atunci o s vedem dac~o s mai stea tot aa cu ochii n pmnt. Cnd ncepe s-o ia razna, v dai scrna ca mintea unui ndrgostit nu se mai poate aduna de pe drumuri chiar att de uor. Se nelege de la sine deci c tnrul nostru se art foarte mirat auzind c bato orele patru si vaznd c se schimb garda. Noua caraul ncepu s se plimbe ncolo si ncoace prin faa porii, iar tnrul nostru rmase mai departe de straj n postul su. Mijlocul ci c a-i scurta prheghiul se dovedisc mult prea iscusit pentru a nu-1 folosi i de aci ncolo ; i continu, aadar, monologul, al crui cuprins era tot att de rodnic ca i cel de pn atunci : . Ce minune de fat ! Cl gingie n fiecare din gesturile ei! Ce feciorelnic sfiaJ n orice micare! Cit nevinovie n trsturile salo ! Din ci artiti au existat pe lumea asta. doar marele Leonardo da Vinci sau divinul Rafael ar fi fost vrednici s nfieze chipul acestei neprihnite i dalbe fpturi; i nici chiar ei dect n cea mai nfloritoare epoc a talentului lor. O, Doamne, de ce nu m-am nscut pictor, n loc s fiu sculptor, smluitor, aurar, dltuitor ? ! n primul rnd, dac eram pictor, n-as mai fi avut nevoie s-o am naintea ochilor ca s-i fac portretul. A fi vzut tot timpul, ca aievea, ochii ei mari si albatri, prul blai att de frumos, obrazul alb ca laptele, mijlocelul subire s-1 frngi. Dac as fi fost pictor, a fi zugrvit-o n toate pnzele mele, aa cum a zugrvit-o Sanzio pe Fornarina si Andrea del Sarto po Lucrezia. i totui, ce deosebiri ntre ea i Fornarina ! La drept vorbind, nici una, nici alta nu snt vrednice mcar s-i dezlege ireturile de la pantofi, n primul rnd, Fornarina... Tnrul nu apucase nc s ncheie seria acestor comparaii care, cred c v dai scama, erau toate n favoarea iubitei sale, cnd se auzi din nou btnd ceasul. Pentru a doua oar caraula fu schimbat. ase. Curios, ce rdpede trece timpul! murmur tnrul ndrgostit. i de vreme ce trece att de uor numai ateptnd-o, mi nchipui c, de-a fi lng eas ar zbura ca gndul, a fi ca-n rai! O, dac am fi mpreun, n-as face nimic altceva dect s-o privesc, i orele, zilele, lunile, viaa ntreag s-ar scurge pe nesimite. O, Doamne, ce fericire ! i tnrul rmase n extaz, fiindc n momentul acela, dei absent, femeia iubit trecu aievea prin faa ochilor si de artist. Pentru a treia oar se schimb santinela. Toate clopotele parohiilor bteau ora opt i umbrele serii ncepeau s coboare, iiindc totul ne ndreptete s credem c acum trei sute de' ani, n luna iulie, amur, 9 gul se lsa tot la ceasurile opt ea i n zilele noastre ; ceea ce ns, pe bun dreptate, ar puiea s surprind este extraordinara tenacitate de care ddeau dovada ndrgostiii n secolul al aisprezecelea. Totul era viguros pe vremea aceea i sufletele tinere i vajnice mi se opreau niciodat la jumtatea dramului, nici n-dragoste, nici n art si nici in rzboi. Da altminteri, rbdarea tiirului artist, cci acum tim cu ce se ndeletnicea, fu rspltit n fine n clipa cnd vzu cleschizndu-se poate pentru a douzecea oar poarta nchisorii, de ast dat ins pentru a lsa s ias cea pe care o atepta. Nelipsita guvernant se inea scai dup dnsa, ba mai mult chiar, era escortat de doi arcai care purtau nsemnele prefecturii polUiei si care mergeau n urma ei la o distan de zece pai. Strbtur cu toii din nou drumul pe care-1 fcuser cu trei ore mai nainte, traversnd mai nti Punt-au-Change, strada Barillerie, podul Saint-Michel si apu-cnd-o apoi pe chei; numai c de rndul acesta trecur prin faa bisericii Augustinilor pentru a se opri n cele din urm ntr-un cotlon, la vreo trei sute de pai de biseric, n faa unei pori uriae, alturi de care se afla nc o poart mai mic de serviciu. Guvernanta btu n cea de-a doua i portarul veni s

deschid. Dup ce fcur o plecciune adnc, arcaii o pornir napoi spre Chtelet si artistul nostru rmase din nou ncremenit n faa unei pori nchise. i acolo ar fi rmas de bun seam pn a doua zi dimineaa, fiindc nchipuirea Ini ncepuse s urzeasc o nou serie de visuri, a patra la numr din ziua aceea ; ntmplarea fcu ns ca tocmai n momentul acela un trector cam alumat s se ciocneasc de ei cap n cap. Hei, prietene ! l interpel trectorul. Dac nu snt cumva indiscret, rogu-te, vrei sa-mi spui : eti om sau stlp ? Cci dac eti stlp, ai tot dreptul s stai acolo unde te afli si nu pot dect s m nclin; dar dac eti om, d-te la o parte si las-ma s trec ! lertai-m, rosti tnru, cti gndul aiurea dar eu nu snt de pe aici i nu cunosc bine acest minunat ora care-i Parisul, aa c... 10 A, pi atunci se schimb socoteala ; francezul este primitor de felul lui i deci se cade s-i cer eu iertare ; eti strin va s zic, perfect... Din moment ce mi-a spus cine eti, se cuvine s-i spun la rndul meu ce-i cu mine. Afla deci c snt student i m numesc... Iertai-m i tie vorba tnrul artist dar mai nainte de a ti cine sntc, as dori s tiu uncie m aflu La poarta Nesle, amice drag, iar sta de aici e palatul Neslc i explic studentul, artndu-i din ochi poarta cea mare pe caro strinul o cercetase tot timpul cn privirea. Prea bine ; i ca s merg n strada Sant-Martin, unde locuiesc adug ndrgostitul ca s spun ceva i spernd c astfel va reui s se d^c-^oro^easc de partenerul su pe unde trebuie s-o iau ? Strada Saint-Martin, zici ? Vino cu m::ic, te nso1csc ; se-ntmpl s am i cu acelai drum. Cnd ajvnc'm la podul Sain.t-Mic.hel, am s-i art pe unde Irrb^ie s-o iei. Afl deci ca snt student, c tocmai m n i. rr-cam de la Pre-sux-Clercs i c m cheam... Nu tii cumva al cui ar puica fi palatul Xes,lo ? ntreb tnrul necunoscut. Auzi vorb! Ca i cnd n-a cvi.ootc Uni verit&toa pe degete ! Palatul Neslc, flciile. csLc ai maies tii sale regelui si, n momentul ele fa. :-,e e f la n ->lapnirea lui P,obert d'Estourville, prefectul Parisului. Cum ? Aici sado prefectul Parisului ? ! se minun strinul. i-am spus ou cumva c prefectul Parisului sad? aici, ftul meu ? protest studentul. Prefectul Parisului locuiote la Grand-Clitelet. A, da? La Grand-Chtelet ! Aa, va s zic. Pai clac prefectul locuiete la Grand-Chtelet, pentru te atunci regele trebuia s-i lase n stpniro palatul N^'ble ?

Stai s-i spun ndat toat trenia. Regele, pasmite, druise odinioar palatul cn pricina rectoru lui nostru, o persoan venerabil, caro apra privileqii'.e i judeca procesele Universitii n chipul cel mai prin tesc cu putin ; ce poate fi mai frumos det o a-erm11 nea slujb ? Din nenorocire, nepreuitul nostru roclor era un om drept, att de drept... iat de noi, firete, nct acum doi ani au gsit cu calc s-i desfiineze postul sub cuvnt c dormea n timpul edinelor, ca i cum un rector n-are voie s cate i el ca tot omul. Postul lui fiind suprimat, cum spuneam, i s-a ncredinat prefectului sarcina do a ocroti Universitatea. Halal ocrotitor, ce s zic ! De, dac nu snlcm n stare s ne ocrotim singuri ! Aadar, susnumitul prefect m asculi, biea susnumitul prefect, hrpre, cum e do felul lui, a chibzuit c, de vreme ce i urmase n post fostului rector, SG cuvenea s-i fie urma n toate, motenind i proprietile sale, si binior i pe tcute, cu sprijinul doamnei d'Etampes, a pus stpnire asupra celor dou palate Ncsle : i cel mare, si cel mic. Cu toate astea, dup cte am neles, nu-i este de nici o trebuin. Ctui de puin, crpnosul, ba, ca s nu mint, vulpoiul btrn a pus totui pe cineva s ad acolo, pe o fata sau po o nepoat de-a -lui, o copil ca o icoan pe care o cheam Colombe sau Colombine, nu tiu bine, i pe care o ine nchis ntr-o arip a palatului mic. - Adevrat ngim artistul, cu rsuflarea tiat, fiindu-i dat s aud pentru prima oar numele iubitei sale rostit de cineva e o nclcare de drepturi, un abuz strigtor la cer ! Cum se poate ca n ditamai palatul s nu ad dect o fat singur mpreun cu guvernanta ei ? ! Dar pe ce lume trieti, strine, de nu tii c ase menea abuzuri sin t a ordinea zilei si c e firesc ca noi tia, biei secretari de cancelarie, s locuim cte ase ntr-o andrama pctoas, n timp ce un mare senior las s se prgineasc o cldire ct toate zilele, cu gr dini, curi interioare, teren de pelot ! Aa, vaszic exist i un teren de pelot ? i nc ce teren, o minune, ftul meu, o minune ! Bine, dar, la urma urmei, palatul sta e proprie tatea regelui Francisc I, nu ? Nici vorb, dar ce vrei s fac oare cu el regele Francisc I ? S-1 dea altcuiva, de vreme ce prefectul nu locuiete aici. Ce mai atepi atunci ? Trimitc-i vorb s ti-1 dea ie. i de ce nu ? V place s jucai pelot ? E moartea mea. V poftesc atunci la o partid de pelot, duminica viitoare. Unde anume ? La palatul Nesle. S-a fcut, domnule majordom al castelelor regale! In cazul sta trebuie s tii barem cum m cheam :

numele meu e... Dat fiind ns c strinul aflase tot ce voia s tie i dat fiind c prea puin se sinchisea de orice altceva, nu auzi nici un cuvnt din poliloghia prietenului su, care i povesti totui n amnunime cum c se numea Jacques Aubry, c era secretar la Universitate i c tocmai se ntorcea de la Pre-aux-Clercs, unde avusese o ntlnire cu nevasta croitorului su; cum c respectiva neVast, pe care sectura de brbatu-su n-o lsase probabil s ias din cas, nu venise la ntlnire; cum c buse nite vin de Suresne spre a-i neca amarul fiindc Simonne i trsese clapa i cum ca, n fine, era hotrt s nu mai calce n veci pragul necioplitului de hinar care l fcuse s-i piard vremea de1 poman ateptndu-i nevasta i obligndu-1 pe deasupra s se mai i mbete, ceea ce era mpotriva tuturor obiceiurilor sale. Cnd cei doi tineri ajunser n dreptul strzii Harpe, Jacques Aubry i art necunoscutului calea po care o avea de urmat i pe care acesta o cunotea mult mai bine dect el; dup care stabilir o ntlnire pentru duminica urmtoare, n jurul prnzului, la poarta Nesle, si se desprir, unul cntnd, cellalt pierdut n visurile sale. Cel ce visa avea destule motive s viseze, de vreme ce aflase ntr-o singur zi mai multe lucruri dect n cele trei sptmni precedente'. Aflase bunoar c fata pe care o iubea locuia n palatul cel mic al palatului Ncsle, c era fiica jupnului 13 Robcrt d'E-, ton r v ii le, prefectul Parisului, i c se numea Colombe. Precum se vede, nu pierduse ziua degeaba. i tot visnd aa, o apuc de-a lungul strzii Saint-Martin, oprindu-se n cele din urma n faa unei case artoase deasupra porii creia era sculptat blazonul cardinalului de Forrara. Tinrul btu de trei ori n poart. Cine-i acolo ? ntreba dinuntru, dup cteva clipe de ateptare, o voce proaspt, tnr i rsun toare. Eu, co?:id CaUierine rspunse necunoscutul. Care eu ? Ascanio Ah, n sfrit ! Poarta se deschise i Ascanio intr n curte, O fetican nurlie, ntre optsprezece si douzeci de ani, cam oache, cam mrunic si cam prea zglobie, dar minunat de bine fcut, l primi pe hoinar mrturi-sindu-i n gura mare bucuria. A venit, trdtorul, uite-1, a venit!-' strig ea i alerg sau, mai bine zis, o zbughi naintea lui ca s~i anune sosirea, stingnd lampa pe care o inea n min i lsrtd deschis poarta dinspre strad, pe care Ascanio, mai puin zpcit dect ca, avu grij s-o nchid. n ciuda beznei n care l lsase cufundat nesstm-prul coanei Catherine, tnrul strbtu iar nici o ovial o curte destul de larg n care fiece lespede era nconjurat de un chenar de iarb i pe care o strjuia umbra masiv a unor cldiri nalte cu nfiare sever. Era ntradevr locuina auster i igrasioas a unui cardinal, dei trecuse mult vrome de cnd stpnul ei n-o mai folosea. Ascanio urc sprinten treptele nverzite de muchi ale peronului i ptrunse ntr-o ncpere vast, singura din toat cssa n care era aprins lumina, un fel de trapez mnstireasc, trist, mohort i pustie de obicei, dar care de dou luni ncoace strlucea plin de nsufleire i rsuna de cntecc. De dou luni ncoace, cum spuneam, n aceast uria i neprimitoare chilie forfotea, muncea, rdea un popor ntreg, plin de rivn i de voioie ; de dou luni ncoace 14

zece tejghele, dou nicovale si, n fund, o forj improvizat, micoraser spaiul imensei ncperi ; desene, mulaje, rafturi pline de cleti, ciocane si pile, snopuri de spade cu minere miestrit cizelate si lame lucrate ca nite dantele, coifuri, platoe si scuturi ncrustate cu aur i ornduite n chip de trofee, pe care erau nfiate n relief aventurile amoroase ale zeilor si zeielor,' ca i cum. prin legendele pe care le ilustrase, artistul ar fi cutat s to fac s uii cu ce scop anume fuseser furite armele, mLrcau de sus i pn jos pereii cenuii; soarele putuse s ptrund nuntru nestingherit prin ferestrele larg deschise i atmosfera se nviorase de cn-teccle lucrtorilor harnici i voioi. Trapeza cardinalului se transformase n atelierul unui aurar. Totui, n seara zilei ele 10 iiilie 1540, care cdea ntr-o duminic, zi sfnt, ncperea smuls din toropeal recptase pentru scurt vreme tihna n care ln-cezise un veac ncheiat. Dar masa ncstrns, pe care se mai vedeau nc, la lumina unei lmpi cu un contur att de elegant i de o linie att de pur, nct i venea s crezi c fusese terpelit n timpul spturilor de la Pompeil, rmiele unei mbelugate cine, doA'edeau c, dac locatarilor temporari ai proprietii cardinalului le plcea uneori s se odihneasc, nu erau citui do puin dispui n schimb s i posteasc. n momentul n care Ascanio intra n atelier, se mai aflau patru persoane de fa. Aceste patru persoane erau : o btrn slujnic ce se piegtea tocmai s strng masa, Catherine, care se cznea sa aprind iar lampa, un tnr care desena ntr-un col i acum atepta s recapete lampa pe care Catherine i-o luase din fa, pentru a-si putea continua lucrul, i meterul care edea n picioare, cu braele ncruciate, rezemat de vatr. Dintre toi, el era cel spre care s-ar fi ndreptat din capul locului privirile oricrui om ce ar fi intrat n clipa aceea n atelier. 1 Anacronism : spturile de Ia Pompei au fosl efectuate cu dou secole mai lrziu. (n.t,^ i 15 M' ^ Inlr-adcvr personajul acesta ciudat avea n ci nu tiu ce for nebnuit, nu tiu ce vitalitate pe caro o rspndea n jur, atrgnd atenia chiar i celor care ar Ii vrut s nu-1 bage n seama. Era un brbat usciv, nalt, vnjos, de vreo patruzeci de ani; ar i trebuit ns dalta lui Micholangclo sau poneiul lui Ribera pentru a contura profilul acela delicat i energic totodat, pentru a zugrvi chipul oache i nsufleit, pentru a reda nfiarea lui cuteztoare, de o prestan aproape imperial. Fruntea nalt era umbrit de nite sprncene gata n orice clip s se ncrunte; n privirea-i deschis, limpede i sfredelitoare scprau uneori fulgere de o sublim frumusee ; zmbetul su plin de buntate si de ngduin, dar fcnd i cteva cute batjocoritoare, te fermeca i te intimida n acelai timp; mna cu care i netezea mereu barba i mustile negre - gest ce prea s-i fie familiar era nervoas, flexibil, fr s fie prea mic, prelung, dibace, viguroas i totui fina, aristocratic, elegant ; n sfrit, n felul su de a privi, de a vorbi, de a ntoarce capul, n gesturile expresive i iui, fr a fi ns smucite, chiar i n atitudinea nep-stoare pe care o avea n momentul cnd Ascanio intrase n ncpere se simea aceeai fora : Icul rmno tot leu chiar si cnd se odihnete. Ct despre Catherine i ucenicul care desena ntr-un col, putem spune c formau amndoi un contrast izbitor. El, posac, tcut, cu fruntea ngust i brzdat nainte de vreme, cu ochii pe jumtate nchii i buzele strnse; ea, sprinar ca o psric, nfloritoare ca un boboc ce i-a desfcut petalele la soare, cu ochii mari deschii isnd s se vad privirea cea mai ireat cu putin, cu o gur ce-i arta necontenit dinii albi ca laptele. Retras n colul sau, molu i gale', ucenicul prea s-i economiseasc orice sforare ; Catherine, n schimb, umbla ncolo i ncoace, se nvrea, se rsucea, neputnd s-i gseasc astmpr o clip, att de impetuos

clocotea viaa n ea si att de mult fiina aceasta tnr si zglobie simea nevoia s se agite pentru a nlocui emoiile de care existena ei era lipsit. De aceea Catherine era spiriduul casei, o adevrat ciochiie prin neastmprul ci i prin glsciorul cristalin i rsuntor, ducnd cu destul dezinvoltur, nepsare i nesocotin o via n care se integra doar atrt ct s justifice pe deplin porecla do Scozzone pe care i-o dduse meterul i care n limba italian nsemna pe atunci i poate chiar i n ziua de azi ceva ce s-ar putea tlmci prin cuvntul zurliu. Altminteri, plina de drglenie si de suavitate n zburdlnicia ei copilreasc, Scozzone era sufletul atelierului; cnd ncepea s cnte, nimeni nu mai scotea un cuvnt; cnd rdea, toat lumea se veselea o dat cu ea; cnd poruncea, se supuneau toi fr s crcneasc, mai cu seam c toanele i chefurile ei nu erau chiar att de nstrunice, nct s nu poat fi mplinite ; i pe urm Scozzone era fericit cu atta spontaneitate i candoare, nct veselia ei se revrsa asupra tuturor celor din preajm i parc i cretea inima numai vznd-o cum se bucur. n ceea ce privete viaa ei, e o poveste mai veche despre care vom avea poate prilejul s vorbim mai ncolo : odrasla unor oameni din popor, rmas orfan din fraged pruncie, crescuse ca un copil de pripas lsat n voia soartei; Dumnezeu ns avusese grij de ea. Sortit s ajung o desftare la ndemna tuturor, spre norocul ei, fata ntlnise un om pe care i era dat s-1 fericeasc. i acum, dup ce v-am nfiat noile personaje intrate n scen, s continum istorisirea de unde ani lsat-o. Pe unde mi-ai hoinrit, haimana ? l lu la ro^t meterul pe Ascanio. Pe unde am hoinrit ? Pentru domnia ta am hoi nrit, metere. De azi-diminea ? ntocmai, de azi-diminea. Zi mai bine c-ai umblat dup niscai aventuri. Dup ce aventuri a putea s umblu, metere ? ngim Ascanio. De unde vrei s tiu eu ? Ei, i dac-ar fi aa, doar n~o pieri lumea ! inter veni Scozzone. De altfel, chiar de ri-ar umbla dup a\onluri, e destul de chipe biatul ca s umblo aventurile J dup el. 17 3* Scozzone ! i taie vorba meterul, ncruutndu-se Ei, haide, doar nu i-o cuna acum s fii gelos pe copilul sta, mnca-1-ar mania ! i apucndu-1 de brbie pe Ascanio, l sili s-i ridice fruntea. Ia uite colo ! Att ar mai lipsi! Doamne Isuse Hristoase, ce tras eti la fa ! Nu cumva n-ai mncat nimic, boier flutur-vnt ? Ba chiar c nu ! exclam Ascanio. Am uitat. A, pi dac-i aa, cred ca meterul are dreptate : a uitat s mnnce, nseamn deci c-i ndrgostit. Ruperta! Rupcrta! Hai, rcpct.e, d-i ceva de mncare )iipnului Ascanio.

Slujnica aduse felurite bunti rmase de la cin i lnrul nostru, care, dup atitca popasuri n aer liber, a\ ea tot dreptul s fie lihnit de fpaine, se repezi s le nfulece. Scozzone i meter al l priveau surzncl, ea C3 o sor mai mare, ci cu o duioie printeasc. Ct drspre ucenicul ce desena n colul lui, se mulumise doar s ridice capul n momentul n care Ascanio intrase ; de ndat ce ns Scozzone pusese la loc lampa pe caro i-o luase din Iat ca s se duc s destule poarta, se aplecase din nou asupra lucrului. Aa cum ii-arn &pns. metere, pentru domnia ta m alergat toat ziua continu Ascanio povestea nceput, observnd atenia zeflemitoare cu care l priveau maestrul sau i Scozzcne i vrnd s abat discuia pe un alt fga dect acela al peripeiilor lui amoroase. Cum se face c-ai alergat pentru mine toat ziua f S-auzim. Pai n-ai spus chiar domnia ta ieri c n-ai destula lumin aici i c ar trebui s schimbi atelierul ? Aa am spas, ntr-aclevr. Ei, uite, i-am gsit eu unul! Ai auzit, Pagolo ? spuse meterul, ntorcndu-se ctre ucenicul srguincios. Ai spus ceva, meter^ ? ntreb acesta, ridicnd pentru a doua oara capul. Mai las i tu desenul la i vino ncoace. Auzi, a gsit un atelier ! 18 S-mi fie iertat, metere, dar pot esculta foarte bine si de aici ce spune prietenul meu Ascanio. A vrea s termin studiul sta ; mi nchipui c nu-i un pcat, dup ce i-ai ndeplinit toate ndatoririle cretineti, ca n orice duminic, s-i petreci timpul ce i-a mai rmas ntr-un chip folositor ; a munci e ca i cnd te-ai ruga. Pagolo, dragul meu spuse meterul, cltinnd din cap, mai mult mhnit dect suprat ai face mai bine s lucrezi cu spor si cu tragere de inim n timpul sptmmi i s te distrezi ca orice biat de via dumi nica, dccit s te lai pe tnial n zilele obinuite si s caui n schimb s Iii mai breaz dect tovarii .dumitale, prefcndu-te c munceti pe brnci n zilele de srb toare ; treaba dumitale, f cum crezi! Aadar, Ascanio, ftul meu continu el cxi o voce n care o infinit buntate se mpletea cu o negrit duioie ce ziceai adineauri ? Ziceam c i-am gsit un atelier cum nici n-ai visat. Unde ? Cunoti palatul Nesle ? Cum s nu-1 cunosc, doar am trecut de attca ori prin faa lui, cu toate c n-am intrat niciodat nuntru. Dar aa cum se vede de afar, i place ? Mai ntrebi ? Ba bine c nu. dar... Dar ce?

Dar nu e ocupat de nimeni ? Ba da, de domnul prefect al Parisului, jupn Robert d'Estourville, care s-a fcut stpn pe el fr nici un drept. De altminteri, ca s fii cu contiina mpcat, am putea foarte bine sa-i lsm mai departe n stpnilte pavilionul cel mic, n care pare-mi-se c locuiete cineva din familia lui si, n ce ne privete, s ne mulumim cu cldirea principal si cu ce se mai afl pe lng ea, gr dinile i curile interioare, jocurile de bile si terenul de pelot. Cum, e i un teren de pelot ? Mai grozav dect cel de la Santa-Crom. la Flo rena. tom Per Bacco l Nu exist joc mai frumos pentru mine dect pelota ; tii doar, Ascanio. Da, tiu, i pe urm, metere, po Ung toate cele lalte, are o poziie minunat : aer ct pofteti, si nc ce aer ! Te simi ca la ar, nu ca n vguna asta n care mucezim cu toii i pe care n-o vede niciodat soarele ; Pre-aux-Clercs ntr-o parte, n cealalt Sena, iar la civa pai, mria sa regele, suveranul domniei tale, n palatul lui, la Luvru. Dar a cui ar putea oare s fie minunia asta ? A cui ? A regelui, bineneles. A regelui ?... Mai spune o dat, biea ; palatul Nesle e al regelui ? In persoan; acuni nu mai rmne de vzut dect dac va binevoi s-i dea o locuin att de mrea. -~ Cine, regele ? Cum i zice regelui, Ascanio ? Pi tiu eu5 parc Francisc I. Asta nseamn c ntr-o sptmn palatul Nesle va fi n stpnrea mea... Numai s nu se supere prefectul Parisului. S fie sntos ! i dac nu vrea s scape din min asemenea chi lipir ? Dac nu vrea! Ia spune, cum m cheam pe mine, Ascanio ? Benvenuto Cellni, metere, aa cum v tie toat lumea. Asta nseamn c, dac domnia sa prefectul nu catadicsete s-1 dea de bun voie, ei bine, atunci o s-1 facem noi s-1 dea de nevoie. i acum s mergem la culcare. O s mai vorbim mine despre asta, la lumina zilei, poate c-om vedea lucrurile mai lmurit. La ndemnul meterului, toat lumea se retrase afar de Pagolo, care mai rmase o bucat de vreme s lucreze n cotlonul su; de ndat ns ce socoti c se vrser cu toii n aternut,

ucenicul se scul de pe scaun, se uit jur mprejur, se apropie apoi de mas, umplu o can mare cu vin i. dup ce o ddu pe gt. se duse la rndul lui s se culce. 20 II UN ORFORAR N SECOLUL AL AISPREZECELEA De vreme ce am rostit numele lui Bemermto Cellim i i-am schiat portretul, cerem permisiunea cititorului, pentru a-1 ajuta s cunoasc mai bine ambiana artistic pe cai e o nfieaz povestirea noastr, s facem o mic digresiune n legtura cu acest om ciudat care se stabilise de dou luni n Frana si care, se nelege de la sine, urmeaz s fie unul dintre personajele principale ale acestui roman. Mai nainte ns se cade s spunem ce era un orf-urar n secolul al aisprezecelea. Exist la Florena un pod care se numete Ponte-Vecchio i pe caro se mai vd pna n ziua de azi o mulime de case nghesuite una ntr-alta : casele acestea pe-atunci erau dughenile orf aurarilor. Pe vremea aceea ns orfurria nu era ceea ce tim noi ca o azi: o mesei ie ca oricare alta; odinioar orf-urria era o art. De aceea privelitea pe care o nfiau accsio dughene sau, mai bine zis, obiectele ce le mpodobeau erau cu drept cu\nt uimitoare : cupe de onix, pe rotunjimea crora erpuiau cozile unor dragoni n timp ce capetele i trupurile acestor animale fantastice se nfruntau, nlndu-sc unul n faa celuilalt, cu aripile' azurii larg desfurate i nstelate cu aur, cu gurile cscate ca ale himerelor i amcninndu-se cu scprarea ochilor de rubin; ceainice de agat pe piciorul crora se nfur o vi de ieder pentru a se arcul apoi deasupra gurii vasului n chip de toart, ascunznd printre frunzele de smarald cine tie ce miraculoas pasre tropical cu penele smlate si att de vie, nct prea gaia s ciripeasc ; urne de lapislazuli n care coborau, ca pentru a se adap, dou oprle att de meteugit cizelate, nct i fcea impresia c vezi reflexele unduitoare 31

ale platoei lor de aur i c la cel mai mic zgomot a\cau-&-o zbugheasc din loc pentru a se ascunde n vreo crptur din zid ; potire, chivoturi, medalii de bronz, de argint, de aur, oale btute n nestemate ca si cnd pe vremea aceea rubinele, topazele, graiatele i olmazurileputeau fi gsite fr nici o btaie de cap scotocind n nisipul de pe malul nurilor ori spulbernd colbul din mijlocul drumurilor; n sfrit, nimfe, naiade, zei si zeie, tot Olimpul n floare, n vecintatea crucifixelor, troielor, calvarelor; Mater dolorosa alturi de Venus, Hrlstos lng Apolo, Jupiter pregtindu-se s arunce fulgerul i Jehova plmdind lumea; toate acestea nu numai executate cu iscusin, dar si zmislite de imaginaia unui poet, nu numai fcute s-i ia ochii ca giuva-erurile ce mpodobesc budoarul unei femei, dar vrednice de toat admiraia, ca nite capodopere menite s eternizeze domnia unui monarh sau geniul unei naiuni. E adevrat c orf aur arii acelor vremuri se numeau Donatello, Chiberti, Ghirlanda j o si Benvenuto Celini. De altminteri, Benvenuto Celini a zugrvit el nsui, n memoriile sale, mai senzaionale dect cel mai senzaional roman, viaa aventuroas a artitilor din secolele cincisprezece si aisprezece, cnd Tizian picta, cu platoa n spinare, iar Michelangelo sculpta, cu spada la old, cnd Massaccio i Domenichino mureau otrvii i cnd Cosimo I se strduia, lucrnd cu uile ncuiate, s redescopere un oel clit ntr-un fel special, n stare s taie porfirul. Ne vom mulumi, aadar, s relatm doar un episod din viaa acestui om, pentru a ngdui cititorului s-1 cunoasc mai bine. si anume acela care 1-a determinat s plece n Frana.

Benvenuto se afla la Roma, chemat de papa Clement al VlI-Iea, i miglea srguincios minunatul potir pe care Sanctitatea Sa i-1 poruncise ; dar cum inea ca aceast preioas lucrare s fie m-etesugit cu cea mai mare grij, treaba mergea destul de ncet. Numai c, aa cum era si de ateptat, n jurul lui Benvenuto roiau destui im idioi care-1 priveau cu ochi ri atit din pricina comenzilor ispititoare pi imite din partea unor nalte fee, duci, 22 regi, si papi, ct i din cauza neasemuitei iscusine eu tare aceste comenzi erau executate. Aa se explic faptul t unul dintre tovarii si de breasl, anume Pompeo, care nu avea altceva mai bun de fcut dect s umble cu vorbe, se folosea de aceste trgneli pentru a-1 ncondeia cum e mai ru n ochii suveranului pontif, zi de zi, clip de clip, fr rgaz, cnd n oapt, cntl n gura mare, ncredmmdu-1 c meterul n-o s mai ajung s termine niciodat potirul i c, fiind copleit de comenzi pn peste cap, se ndeletnicea cu alte lucrri, n dauna celor poruncite de Sanctitatea Sa. i atta l ponegri i-1 terfeli preacinstitul Pompeo, ca n ziua n care l vzu intrnd n dugheana lui cu o mutr rztoare, Benvenuto Cellini pricepu numadect c sosise n chip de tafet ca s-i aduc o veste proast. Nu tii de ce-am venit, scumpe confrate ? ncepu el. Ca sa te uurez de o sarcin mpovrtoare : Sancti tatea Sa i-a dat seama ca motivul pentru care ai ntrziat atta s-i trimii potirul e fiindc nu-i ajunge tim pul s faci tot ce ai de fcut, i nicidecum pentru c n-ai avea bunvoin. Drept care s-a gndit s te scuteasc de o grij care-i mnca timpul i, din proprie iniiativ, a hotrt sa-i ia de pe cap slujba de gravor al monetriei. E adevrat c-o s ai mai puin pe lun nou amri do ducai de aur, n schimb o s ctigi zilnic o or n plus. Benvenuto Cellini simea ficrbnd n el o pofta nprasnic do a-1 arunca pe ugub pe fereastr, dar se nfrn", iar Pompeo, vznd c nici un muchi nu se clintete pe faa lui, i nchipui c lovitura pe care ncercase s i-o dea nu avusese efectul dorit. - n aiar de asta continu el nu tiu de ce, orict am cutat s-i iau aprarea, Sanctitatea Sa i trimite vorb s-i dai potirul napoi, chiar acum, aa cum se afl. Tare mi-c team, Benvenuto drag, i i-o spun prietenete, c Sanctitatea Sa are de gnd probabil s-1 ncredineze altcuiva ca s-1 termine. A, nu, asta nu, n nici un caz ! rbufni orfaurarul, srind n sus ca mucat de un arpe. Potirul este al meu, aa cum slujba de la monetrie este a papei Sanctitatea 23 Sa n-arc dreptul s-nri cear napoi clect cei cinci sute de scuzi pe care ini i-a dai arvun, ct privete lucrarea, am s Iac cu ca ceea ce cred cu de cuviin. Ia seama, metere i atrase atenia Pompeo dac te mpotriveti, s-ar putea s ajungi la nchisoare, Jupn Pompeo, eti un mgar i se mulumi s-i rspund Bcnvenuto Cellini, Pompeo plec furios. A doua zi, doi ofieri din garda simului printe se nfiinar la Benvenuto Collini acas. Papa ne-a trimis s-i cerem potirul spuse unul dintre ei iar dac nu vrei s ni-1 dai, s te ridicm si

s te ducem la nchisoare. Domnii mei le spuse Benvenuto un om de rangul meu nu putea pretinde mai mult dcct s fie escor tat de nite arcai de' rangul domniilor voastre. Ducei-m la nchisoare, snt gata sa v urmez. Dar v-o spun din capul locului c-n felul acesta potirul papei o s rmn n starea n care se afl. i Benvenuto nu preget s mearg cu ei la guvernatorul nchisorii, care, potrivit dispoziiilor primite din vreme, l pofti numaidect la ma<-. Tot timpul mesei, guvernatorul se strdui s-1 conving pe Benvenuto n. lei si chip s ndeplineasc dorina papei i s-i predea lucrarea, asigurndu-1 pe de alt parte c, dac fcea aa, Clement al Vll-lea, ct era el de iute la mne i de ncpnat, n faa acestei dovezi de supunere s-ar fi potolit imediat; la care Benvenuto i rspunse c nu numai o dat, ci cel puin de sase ori i artase simului printe potirul nceput i c asta era tot ceea ce autoritatea pontifical putea s-i pretind ; c, de altminteri, cunotea destul de bine pe Sanctitatea Sa ca s tie ca nu se poate bizui pe cuvntul su si c papa s-ar folosi cu siguran de acest prilej pentru ca, n momentul n. care va avea din nou potirul n mn, s nu mai bine-voiasc a i-1 da napoi, ncredinnd lucrarea cine tie crui ntru care ar fi n stare s-o strice. In schimb se art din nou gata s restituie papoi cei cinci sute ele scuzi primii drept arvuna. Dndu-i aceste lmuriri, Benvenuto se mulumi s Jaude pe buctarul guvernatorului i s preamreasc 24 \ir,aurile cu care l cinstise, fr & mai rspund un cuvr't la struiz-ijrfe sale. Dup-mas, toi compatrioii lui. prietenii cei mai apropiai i toi ucenicii, n frunte cu Ascanio. venir s-1 roage cu lacrimi n ochi s nu-i taie singur craca de sub picioare \muidui piept papei Clement al VH-lea ; la care Beuvcuuto Cellini rspunse c de mult atepta s vad adc\ crindu-se un lucru n privina cruia nu avea nici un iei de ndoieli, i anume c un orfurar poate s fie mai ncpnat dect un pap ; i dat fiind c ntlnise, m slrit, acc&t norocos prilej, aa cum nici n cele mai Irunioase \isuri ale sale nu i-1 nchipuise, cu nici un pre n-ar vrea s-1 piard, de team c n-o s se mai Keasc alt dat. Compatrioii si nu a\ur altceva de fcut dcct s dea din umeri si s plece, prietenii si susimix c era nebun de legat, iar Ascanio cu lacrimile pa obraz. Din fericire ns Pornpco continua s se ngrijeasc de soarta lui Cellini i n vremea asta se strduia &-l conving pe pap : Preasfinte printe, ngduii slujitorului sfiniei voastre s descurce lucrurile si s-i dea de tire ndrtnicului c, clac ine cu tot dinadinsul, n-aro deet s trimit pe cineva cu cei cinci sute do scuzi la mine acas ; cum e rnn-spart i un risipitor fr pereche, cu siguran c nu poate avea asupra lui atia bani deodat, aa not va i ne\ oit s napoieze potirul. Clement al VH-lca gsi c socoteala era cil se poate de bine urzit i-i ngdui lui Pompeo s fac aa cam \a crede el de cuviin. Drept care, n aceeai sear, tocmai cnd se pregteau s-1 duc pe Benvenuto Cellini n celula ce-i fusese hrzit, un ofier din garda suveranului pontif veni s-i spun orfurarulai c Sanctitatea Sa primete condiiile puse de el i c ateapt s-i trimit nentrziat fie cei cinci sute de scuzi, fie potirul, Benvenuto rspunse c e gata s napoieze ar\una pe loc dac vor binevoi s-1 conduc la el, la prvlie. i Benvenuto plec escortat de patru elveieni din. gard i nsoit de ofier. Intrncl n iatac, scoase clin buzunare o cheie cu care descuie un dulpior de fier 25

zcUt n perele, vM mina nlr-un sac doldora de bani, lu dinuntru cinci sute de scuzi i, dup ce-i ncredina ofierului, l pofti afar mpreun cu cei patru elveieni. Trebuie s spunem totui spre la aci a lui Benvenulo Cellini c ostaii cptar patru scuzi drept rsplat pentru osteneal si c, nainte de a iei pe u, i srutar minile ctcipatru, lucru pe care iari se cade s-1 spunem spre lauda elveienilor. Ofierul se grbi s se nfieze sfntului printe pentru a-i nmna cei cinci sute de scuzi, la care Sanctitatea Sa, clndu-se de ceasul morii, se zbirii tot de rnme i tbr asupra lui Pompeo, fcndu-1 de dou parale : S te duci imediat, dobitoculc, auzi tu, s-1 caui pe marele meu orfurar la el la prvlie i s mi-1 vr jeti cum tii mai bine i cum te-o tia capul tu zevzec si ageamiu ! Spune-i c dac primete s lucreze potirul, snt gata s-i fac toate nlesnirile pe care o s mi le cear, Dar, Sanctitatea Voastr ncerc sa spun Pompco nu s-ar putea s m duc mine diminea ? Chiar si ast-sear e prea trziu, ntraule, nu vreau ca Benvenulo s se culce cu inima ort ; f aa cum i-am poruncit i chiar acum, imediat, iar mine cnd m \oi trezi, ai grij s-mi aduci o veste bun. Pompeo iei de la Vatican cu coada ntre picioare i se ndrept spre dugheana lui Benvenuto, po care o gsi nchis. Se uit nuntru pe gaura cheii, prin crpturile uii, cercet rin d pe rnd ferestrele s afle dac nu cumva vreuna din ele era luminat si, vznd c toat casa era cufundat n ntuneric, se ncumet s bat din nou la jus, ceva mai trior dect prirna oar, apoi nc o dat, i mai tare dect a doua oar. '' n sfrit, se deschise un geam de la primul etaj si jBenvcnuto iei la fereastr n cma i cu archebuz'a Jn min. ? Care-i acolo ? ntreb el. Eu rspunse solul papei. Care eu strui orfurarul. caro-1 recunoscuse de bun nceput. Eu, Pompeo. Mini i-o retez scurt Benvcnuto mi cunosc eu omul tiu foarte bine c Pompeo e prea fricos ca s se ncumete, la ora asta. s bat strzile Romei. Dar, drag Cellini, i jar c... Gura ! Nu eti dect un tlhar. Ce i-ai nchipuit ? C clac o s te dai drept prlitul acela de Pompeo, o s-i descui ua i o s m poi jefui n voie ? Metere Benvcnuto, s mor dac... Un singur cmnt dac mai spui se burzului Benvenuto. aplecnd archebuza ca i cum ar fi \rut s-1 ocheasc pe interlocutorul su i-i mplinesc pe loc dorina. Pompeo i lua picioarele la spinare strigmd ,,Srii! M omoar !'' i ddu numai deci t colul primei strzi ce-i iei n cale.

Dup ce solul papei se fcu nevzut, Benvcnuto nchise fereastra, ag archebuza n cui i se urc din nou n. pat, rznd n barb de renghiul pe care i-l jucase bietului Pompeo, bgndu-1 n toi sperieii. A doua zi dimineaa, cobornd n dugheana pe care ucenicii si avuseser grij s-o deschid cu un ceas mai nainte, Benvenuto Cellini l zri peste drum pe Pompeo, care patrula din zori prin faa casei lui, ateptndu-1 s se arate. Dnd cu ochii de Cellini, Pompeo i fcu un semn prietenos cu mina, cel mai dulce si mai prietenos semn pe care-1 va fi adresat cuiva n viaa lui. A, dumneata erai, drag Pompeo ! se mir Cellini. Nu tii c azi-noapte era ct pe ce s-i fac de petrecanie unui caraghios care a avut neobrzarea s se dea drept domnia ta. Ce vorbeti ! spuse Pompeo, nccrcnd s zmbcasc si apropiindu-se puin cte puin de prvlie. Cum se poate aa ceva ? Benvenuto se apuc atunci s-i po\e=,teasc ambasadorului Sanctitii Sale pania din timpul nopii; cum ns n convorbirea nocturn, amicul su Benvenuto ii luase peste picior zicndu-i c-i fricos, nu avu curajul a mrturisi c persoana cu care orfuraruj, avusese de-a face fusese el nsui n carne i oase. Dup ce i ncheie istorisirea, Cellini l ntreb pe Pompeo crei fericite 27 mprejurri ii datora cinstea de a primi cUs-d vizita'unui oaspete att de ndatoritor. Ponipeo se grbi s ndeplineasc, bineneles folosind cu totul alte cuvinte, misiunea pe care Clement al VIJ-lca i-o ncredinase lat de furarul su. Pe msur ce Pompeo vorbea, Benvenuto Cellini se lumina la fot. Clement al VII-lea, vaszic, se dduse btut. Meterul se dovedise mai ncpnat dect papa. Spune, rogu-te, Sanctitii Sale rosti Benvenuto dup ce solul i sfri cuvntarea c snt fericit s-i dau ascultare i ca m voi strdui din rsputeri s rectig bunvoina sa, pe care am pierdut-o nu din vina mea, ci din pricina inimii acre a unora care-mi poart smbetele. Cit despre dumneata, jupn Pompeo, dat fiind c sfntul printe nu duce lips de slujitori, te-as sftui, spre binele diunitalo, s faci n aa fel ca pe viitor tafetele s-mi fie trimise printr-tm. alt lacheu dect domnia ta ; dac sntatea dumitale i-e scump, jupn Pompeo, ai grij si nu-i mai bga nasul n treburile mele ; dac i-e mil de dumneata, fereste-te s-xni mai iei vreodat n cale, iar pentru mntuirea sufletului meu, roag-te Celui-tle-Sus, Pompeo, sa nu se ntmple cumva s fiu un al doilea Cezar pentru domnia ta. Pompeo se grbi s~o tearg pe u fr alt vorb si se duse sa-i mprteasc lui Clement al VII-lea rspunsul lui Benvenuto Cellini, trecnd sub tcere, firete, ncheierea discursului pe car^i-1 inuse. Dup o bucat de vreme, pentru a se mpca definitiv ea Benvenuto, papa Clement al VII-lea i porunci s bat o medalie cu chipu] su. Benvenuto btu medalia n bronz, n argint si n aur. naltul pontif nu putea sa-i cread ochilor de uimire si, cuprins de admiraie, declar sus i tare c nici un meter din vechime nu reuise s fac o asemenea minunie. Vedei, Sanctitatea Voastr spuse Benvenuto

dac nu m-a Ii inut ct de ct drz, am fi rmas certai pe veci, fiindc niciodat n-a ii fost n slare s v iert, iar Sanctitatea Voastr ar fi pierdut un slujitor credincios. tii ce, prea sfinte printe adug Benvenuto n rhip de pova n-ar strica dac Sanctitatea Voastr i-ar aminti din cnd in cnd de prerea arelor oameni plini de bun simt in simplitatea lor care spun c, nainte de a face un lucvu, omul trebuie s se gndoasc de zece ori, dup cum tot aa n-ar strica dac nu v-ai pleca att de lesne urechea la vorbele neltoare ale limbilor veninoase ale invidioilor i clevetitorilor ; acestea fiind zise spre buna voastr cluzire n \ia, s dm totul uitrii, prcaslinte printe. i astfel Benvcnuto se nduplec s-1 ierte pe Clement al VTI-loa, ceea ce, de bun seam, n-ar fi fcut-o dac n-ar Ii inut att de mult la naltul prelat; cum ns amndoi vzuser lumina zilei pe aceleai meleaguri, se simea loarte legat de dnsul. V nchipuii, aadar, ct de adnc fu mhnirea lui ond, la cteva luni dup ntmplarea de mai sus, papa se stinse din via pe neateptate. La auzul acestei veti, cit era el de tare de nger, meterul izbucni n lacrimi i o sptmn ncheiat plnsc ca un copil. De altminteri, moartea papei fu o mprejurare de doua ori nefast pentru bietul Benvenuto Cellini, deoarece chiar n ziua hrzit ngropciunii naltului prelat, se ntlni fa-n fa cu Pompeo, pe care nu-1 mai vzuse din clipa cnd i pusese n vedere s se ferca&c a da ochi cu el prea deseori. Trebuie s spunem ca de atunci, nfricoat de ameninrile lui Benvenuto Cellini, Pompeo nu mai ndrznea s ias pe strada clect nsoit de doisprezece oameni narmai pn n dini, crora le pltea aceeai simbrie ca i papa grzilor sale cl\eicne, astfel c fiecare plimbare prin ora l costa doi sau trei scuzi; i chiar aa, nconjurat de cei doisprezece zbiri ai si, Pompeo tremura tot de fric s nu se ntlneasc pe nepus mas cu Benvenuto Cellini, tiind c, dac s-ar ii iscat vreo ncierare i dac i s-ar fi ntmplat vreo nenorocire lui Benvenuto. ar fi pait-o ru de tot cu papa. cruia, de fapt, orfurarul i era foarte drag ; dar Clement al VH-lea se prpdise i lucrul acesta l fcea pe Pompeo s se simt oarecum mai viteaz. Benvenuto fusese la Sn Pietro s srute picioarele rposatului pap si tocmai se ndrepta spre cas. ntovrit de Ascanio i de Pagoio, cnd pe )a mijlocul strzii 29 dei Sanchi se pomeni nas n nas cu Pompeo, escortat de coi doisprezece gealai ai si. Dnd cu ochii de vrjmaul sau, Pompeo se nglbeni la fa ; dar, uindu-se n jur i vzndu-se aprat din toate prile, n timp ce Benvenuto nu avea alturi de el dect doi copilandri, i veni n lire i, prinznd curaj, se opri locului pentru a-1 saluta n btaie da joc pe Benvenuto cu o nclinare din cap, n timp ce i juca degetele pe prselele pumnalului, n faa droaiei de haidamaci care preau s-1 ame nine pe meterul su, Ascanio puse repede mina pe spad, pe cnd Pagolo csca gura aiurea fcnd pe niznaiul; Benvenuto ns nu voia s pun n primejdie viaa celui mai drag ucenic al su ntr-o lupt n care forele erau att de inegale, l apuc de min i, mpingnd la loc n teac spada pe care Ascanio o trsese afar pe jumtate, i urma drumul ca i cum n-ar fi vzut nimic sau ca i cum ceea ce vzuse nu era n msur s-1 jigneasc, Ascanio aproape c nu-i mai recunotea meterul, dar, de vreme ce Benvenuto ddea bir cu fugiii, socoti cu

calo s fac la fel. ' Strlucind de bucurie, Pompeo se ploconi pm la pmnt n faa lui Bsnvenuto i plec mai departe, petrecut de cei doisprezece gealai care ncercau s maimureasc ifosele sale. n sinea lui, Benvenuto i muca buzele pn la snge n timp ce, de ochii lumii, i aternuse un zmbet pe fa. Pentru oricine cunotea firea aprig a vestitului oiiurar, gata s ia foc n orice clip, purtarea lui prea lipsit cu totul de noim. Dar nici nu apucase bine s fac o sut de pai, i cum se afla tocmai n dreptul prvliei unui tovar de breasl, Benvenuto intr nuntru, chipurile ca s priveasc mai de aproape un vas antic recent descoperit n mormintele etrusce de la Corneto, poruncindu-le celor doi ucenici so ia nainte i fgduindu-le ca peste cteva minute va sosi i el acas. Se nelege de la sine c nu era dect un pretext spre a scpa de Ascanio, fiindc n clipa n care socoti ca ucenicul mpreun cu ortacul su, de-a crui soart meterul era mai puin ngrijorat, tiind cam ct l inea 30 cureaua, dduser colul strzii, puse vasul la loc n raftul de unde-1 luase i o zbughi pe u. Din. trei salturi, Bcn\enuto ajunse din nou n strada pe care se ntlnise cu Pompeo ; Pompeo ns nu mai era acolo. Din fericire sau, mai bine zic, din nefericire, un om nsoit de un alai de doisprezece gealai bate numaidect la ochi, aa nct primul trector pe care l ntreb ncotro o apucase fu n msur s-i arate drumul i, ca un copoi care ar fi regsit dra vnatului. Bcnvenuto se repezi pe urmele lui. Pompeo se oprise n pragul unei farmacii, col cu strada Chiavica, i tocmai i povestea onorabilului farmacist cum l nfruntase puin mai nainte pe Benvermto Cellini, cnd deodat l vzu pe orurar ivindu-se n captul strzii, cu ochii n flcri si fruntea scldat n sudoare. Benvenuto ddu un ipt de bucurie zrindu-1 pe Pompeo, cruia n aceeai clip se opri vorba n. gt. Nu mai ncpea nici o ndoial c trebuia s urmeze o scen cumplit. Ce putea fi dect o nebunie din partea unui om singur s se msoare cu treisprezece zdrahoni ? Benvenuto ns era, aa cum am spus, viteaz ca un leu si niciodat nu sttea s-si numere adversarii. i, neavnd altceva la ndemn spre a ine piept celor treisprezece spade cc-1 ameninau dect un pumnal ascuit pe care-1 purta totdeauna la cingtoare, trase pumnalul din teaca si se npusti n mijlocul gloatei, culegnd n fug, cu o min vreo dou-trei spade, iar cu cealalt dnd pesle cap vreo doi btui, aa c dintr-o micare ajunse ling Pompeo, pe care-1 nfac de guler : n acelai moment ns toat ceata tbr asupra lui. O clip mai trziu nu se mai vzu dect o nvlmeal nemaipomenit din mijlocul creia rzbteau strigte i deasupra creia fluturau spade. Ctva timp tvlugul acesta nsufleit se rostogoli alandala pe pmnt ntr-o harababur din care nu puteai alege nimic, pn ce, n sfrsit, unul din combatani se ridic n picioare scond un strigt victorios i, opintindu-sc din rsputeri, reui s ias din mijlocul buclucului, tot aa cum i intrase, dar plin de snge din. cap pln n picioare si vn31 Uirnclu-i triumftor prin aer pumnalul nsngcrat : era Benveiiuto Celini. Un al doilea combatant rmase lungit pe caldarm, zvrcolindu-ae n spasmele agoniei; primise dou lovituri de pumnal, una mai jos de ureche, cealalt la rdcina gtului, n scobitura claviculei, ntre stern i umr. n oteva secunde rnitul i ddu ultima suflare : era Pompeo.

Un altul dect Bemenuto Cellini, dup o asemenea isprav, si-ar fi luat numaidoct, picioarele la spinare ; meterul ns mut pumnalul din mna dreapt n cea sting, trase sabia i rmase locului gata s-i ntmplne pe cei doisprezece gealai. Acetia ns nu mai a\eau acum nimic de mprit cu el. Cel ce-i pltea se petrecuse din lumea celor vii i deci nu mai era n msur sa-i plteasc. Drept care o luar la fug ca o droaie de iepuri n fricoai, prsind leul lui Pompeo. n momentul acela sosi si Ascanio i se azvrli n braele meterului su ; tertipul cu vasul etrusc nu reuise s-1 amgeasc, aa c flcul fcuse numaidect calea ntoars ; dar cu toate c alergase ntr-un suflet, ajunsese cu cteva secunde mai trzju dect s-ar fi cuvenit. m DEDAL Benvenuto se ntoarse acas cu Ascanio, mai mult sau mai puin ngrijorat, dar nu din pricina celor trei rni pe care le cptase si caro erau destul de uoare ca s nu- dea nici o btaie de cap, ci de urmrile faptei sale. E adevrat c nu era primul lui omor, deoarece cu sase luni n urm i fcuse de petrecanie lui Guascomi, ucigaul fratelui su, dar atunci reuise s scape de bucluc datorit papei Clement al Vl-lea, oirc-1 luase sub aripa lui ocrotitoare ; de altminteri, omorul acela l svrise pentru a rzbuna o alt crim ; acum ns protectorul lui se svrise din via i situaia sa era cu att mai ncurcat. Cit privete mustrrile, e de la sine neles c nu intrau ctusi de puin n socotelile lui. Cititorii notri nu trebuie s~i fac o prere proast despre bravul nostim oi'furar, care, dup ce omorse un ins, dup ce omorse doi ini, ba, dac am cerceta mai de aproape trecuta lui via, poate chiar trei, se temea peste msur de jandarmi si nici mcar o clip de Dum-' nezeu. Fiindc omul acesta, n anul de graie 1540, era un om obinuit, un om de toate zilele cum spun germanii. Ce \reti 3 Lumea se sinchisea att de puin de moarte pe vremea aceea, nct, n schimb, nimeni nu se frmnia prea mult cu firea cnd era vorba s ucid ; noi mai tim nc s fim curajoi n ziua de azi; cei de atunci ns erau temerari; noi sntem oameni n toat puterea cuvntului 3 ei erau tineri n floarea vrstei. Viaa era att de tumultuoas pe vremea aceea, nct oamenii o pierdeau, i-o jertfeau, o vindeau ori o curmau cu cea mai desvrit nepsare i cea mai deplin uurin. A existat cndva un scriitor, care mult vreme a fost urgisit i al cnii nume a devenit un sinonim al perfidiei, al cruzimii i al tuturor cmintelor ce exprim ticloia. A trebuit s vin secolul al nousprezecelea, cel mai neprtinitor dintre toate secolele pe care le-a trit omenirea, pentru ca respectivul scriitor, mare patriot i om de inim, sa fie reabilitat ! Totui singura vin a lui Niccolo Machiavelli este aceea de a se fi nscut ntr-o epoc n care puterea i succesul nsemnau totul n viaa ; n care se punea mare pre pe fapte i nici unul pe cuvinte i n care savcranul Cesare Borgia gnditorul ilachiavelli i meteugarul Benvenuto Gellin mergeau drept la inta, fr s se sinchiseasc nici de mijloace, nici de argumente. ntr-o bun zi, n Piaa Cescna fusese descoperit nn. cadavru sfrtecat n patru; victima se dovedise a i Hamiro d'Orco. C im ins Ramiro d'Orco era un om 2 33 seam in italia, republica florentin inuse s afle pricina morii sale. Cei opt reprezentani ai signoriei porunciser, aadar, s i se scrie lui Machiavo-ll, ambasadorul lor, n sperana c

acesta va reui s le astmpere curiozitatea. La care Machiavelli se mulumise s rspund urmtoarele : Prealuminai seniori, s Nu v pol spune nimic n legtur cu moartea lui Ramiru d'Orco, decit doar cu Cesare Borgia este un siweran care tie ca nimeni altul s ridice i s doboare oamenii potrivit cu meritele lor. M \CHLYVELU Benver.uto nu fcea decit s pun n practic teoria enunat de faimosul secretar al republicii florentine. Benvenuto geniul i Cesave Borgia suveranul se considerau mai presus de legi, prin dreptul celui mai tare. Pentru ei. un lucra ct-a just sau ne just, dup cum se simeau sau nu se simeau n stare s-1 fac ; ct privete drepturile i datoriile, nu a\eau nici cea ni ai mL noiune despre ele, Dac un om le sttea n cale, omul acela era sijprimat. Aa .se obinuia pe atunci. Bemenuto, aadar, proceda exact aa cum se obi-ruia n epoca respectiv : Pompeo sttea ii calea lui Eonvenuio Cellini, n consecin, Benvenuto Cellini l trimise pe Pompeo pe luni e a cealalt. Uneori ins se ntmpla ca poliia s se intereseze mai ndeaproape de aceste crime ; nici prin gnd nu i~ar fi trecut, de pild, s ocroteasc un om alta timp ct tria. dar din cnd in cnd, mcar la zace cazuri o dat, i se nzrea s-1 rzbune dup ce murise. Veleitile acestea i se trezir i n mprejurarea de fa. n momentul n care Benvenuto Cellini, napoindu-se acas, se pregtea s pun nite hrtii pe foc i civa scuzi n buzunar, zbirii papali l arestar, escortndu-1 pn la castelul Snt' Angelo, neplcere pe care Benvenuto ncerc s-o uite mnginclu-se cu gndul c. de obicei, n castelul Snt* Angelo erau nchii gentilomii. O alt mngiere al crei efect asupra lui Benvenuto Cellini se dovedi tot att de binefctor fu ideea ce-i ncoli n minte n clipa c.nd ptrunse n castelul Snt' Angelo, c un om nzestrat cu o imaginaie att de bogat ca a sa nu se putea s nu reueasc, ntr-un fel ori altul, s scape de acolo i chiar ct de curnd, De aceea, intrnd n biroul guvernatorului, care edea la o mas mbrcat n verde i rnduia hrtiile risipiie pe mas, nu gsi altceva mai bun de fcut dect s-i spun : Domnule guvernator, putei pune de trei ori ni ai multe zvoare, zbrele i strji ; putei s m ferecai n cea mai nalt celul sau n temnia cea mai adnc, putei s rn privegheai toat ziua i s nu nchidei ochii nici noaptea, orice ai face, s tii c tot am s evadez. Guvernatorul ridic privirile asupra deinutului care- vorbea cu o att de uluitoare cutezan i l recunoscu pe Benvenuto Cellini, pe care, cu trei luni n urm, avusese cinstea sa-1 pofteasc la mas. Dei l cunotea, aadar, mai de mult sau poate tocmai fiindc l cunotea, cuvntarea lui Benvenuto avu darul de a-1 cufunda pe onorabilul guvernator n cea mai adnc uimire : florentin de batin, jupn Giorgio, cavaler n slujba familiei Ugolino, era un om foarte cumsecade, dar cam srac cu duhul. Totui, dup ce surpriza ncercat n primul moment se risipise, porunci ca Benvenuto s fie nchis ntr-o celul din vrful celui mai nalt turn al castelului. Deasupra ncperii respective nu se mai afla nimic altceva dect terasa superioar a fortreei; o straj patrula pe teras n timp ce o alt straj veghea ia poalele turnului. Guvernatorul nchisorii i atrase atenia asupra tuturor acestor amnunte i, dup ce socoti c deinutul avusese rgazul s-i dea seama de importana lor, i spuse:

Drag Benvenuto, poi foarte bine s descui o broasc, poi s spargi o u, poi s scormoneti pmn tul ntr-un beci, poi s sfredeleti un zid, poi mitui strjile, dup cum poi, tot aa, s-i adormi pe temnicieri, dar nimeni n-ar putea s coboare de a nlimea asia jos, n cmp, dect doar dac ar avea aripi. 35 i totui eu am s cobor l asigur Benvenuto Gellini. Guvernatorul nchisorii se uit n ochii lui, vgata s cread c deinutul i pierduse minile. nseamn deci c ai de gnd s zbori ? De ce nu ? Totdeauna am fost ncredinat ca omul poate s zboare ; din pcate n-am avut nc vremea s fac o experien de felul acesta. Aici, slav Domnului, am timp berechet i zu c voi cuta s m conving dac e cu putin ori nu, ncercarea lui Dedal este un fapt istoric i nicidecum o legend. Nu te pune cu soarele, drag Benvenuto i rs punse guvernatorul, rnjind nu te pune cu soarele. O s-mi iau zborul noaptea. Guvernatorul, care nu se atepta la asemenea rspuns, nu mai gsi ce s spun i se grbi s-o tearg, scos din srite. ntr-adevr, trebuia s evadeze cu orice pre. n alte mprejurri, har Domnului, Benvenuto nar fi pregetat s-i mpovreze contiina cu moartea unui om, tiind ca mai apoi avea s se spele de pcate, urmnd procesiunea ce se alctuia de obicei n luna august n cinstea Sfintei Fecioare, mbrcat cu vesta lui cu mneci bufante i purtnd pe umeri pelerina albastr de mtase de Lyon. Dar noul pap, Paul al Il-lea, era rzbuntor al naibii i Benvenuto avusese unele rfuieli cu el pe vienioa cnd nu era dect monseniorul Farnese, din. pricina unui vas de argint pe care se ncpnase s nu i-l dea, deoarece nu fusese nc pltit si pe care eminena sa ncercase sa i-1 ia cu anasna, aa nct Benvenuto, vrnd-nevrnd, se vzuse silit sa-i scarmene un pic pe slujitorii eminenei sale ; n afar de asta, sfntul printe l privea cu ocln ri deoarece regele Francisc I intervenise prin monseniorul de Montluc, ambasadorul Franei pe ling Sfntul Scaun, ceindu-1 pe Benvenuto. Auzind c meterul fusese nchis, monseniorul de Montluc struise cu att mai vrtos, nchi-puindu-i c-i face un bine deinutului ; se nelase ns amarnic n privina caracterului noului pap, care se 'dovedea si mai ncpnat dect predecesorul su, Clement al Vll-lea. Paul al Il-lea jurase c-1 va sili pe 36 Bcnvenuto s plteasc scump isprava lui, i dac orf-urarul nu se afla totui n primejdie de moarte, deoarece pe vremea aceea un pap nu s-ar fi ncumetat chiar aa, cu una cu dou, s atrne n treang un artist de talia lui, n schimb putea fi lsat s irmcezeasc ani de zile n nchisoare. Dat fiind mprejurrile, Benvenuto trebuia s-i poarte singur de grij i de aceea era ferm hotrt s-i ia ct mai degrab tlpia, fr s mai atepte interogatoriile i judecata care s-ar fi putut s nu aib loc niciodat, cci papa, ntrtat de intervenia regelui Francisc I, nu mai voia nici mcar s aud pomenindu-se numele iui Benvenuto Cellini. Deinutul aflase toate astea prin Ascanio, care se ngrijea de dughean i care, dup multe struine, obinuse n fine nvoirea de a-1 vedea pe meterul su ; se nelege de la sine c

aceste ntievederi aveau loc prin dou rinduri de zbrele i numai de fa cu martori, care pndeau ca nu cumva ucenicul s-i strecoare meterului vreo pil, vreo bucat de frnghie ori \reun cuit. De aceea, n momentul n care, din porunca guvernatorului, Benvenuto fusese ncuiat n celul, orfurarul se eibise s inspecteze ncperea ce-i fusese destinat. ntre cei patru perei ai noii sale locuine nu se gsea nimic altce\a dect un pat, un cmin n care se putea face focul, & mas i dou scaune ; dup dou zile, Benvenuto reui s capete nite hum i o unealt de modelat. La nceput, guvernatorul pregetase s-i pun la ndemn nite lucruri cu care putea s-i petreac mai plcut timpul, dar mai apoi se, rzgndise, chibzuind c, din moment ce mintea artistului va fi ocupat cu altceva, ncetul cu ncetul va ajunge s uite planul de evadare de care prea att de struitor stpnit; n aceeai zi Benyenuto ncepu s modeleze o uria statuie a Venerei. Toate astea nu nsemnau mai nimic; adugind ns Imaginaia, rbdarea i energia, puteau s nsemne foarte oi uit. Intr-o zi friguroas de decembrie n care ss aprinsese focul n cmin, cineva intr n celula Hui Benvenuto Sellini ca s-i primeneasc patul l plec lsnd cearafurile pe scaunul liber, ndat ce vzu nchizn.du-se sa, 87 dmtr-un salt Beu\euuto"fu lng -culcuul su. smulse la repezeal doi pumni zdraveni de pnue de porumb, cu care sSiit umplute de obicei saltelele n Italia, vr n locul lor cele dou cearafuri, se ntoarse apoi a statuia Venerei i, lund n min cuitul de modelat, se apuc iar de lucru, n aceeai clip slujitorul intr n celul ca s ia cearafurile uitate pe scaun i, dup ce cut peste tot, l ntreb pe Benvenulo dac nu cumva le vzuse ; meterul i rspunse Sntr-o doar si ca i cum n-ar fi avut nimic altceva n cap n afar de statuia pe care o plsmuia c probabil vreunul din camarazii si venise s strng cearafurile, dac nu cumva le luase chiar el fr s-i dea seama. Cum lipsise doar foarte puin timp din. celul i cum, pe de alt parte, Benvenuto i juca -colul ea cea mai desvrit naturalee, slujitorul nu avu nici cea mai mic bnuial ; si nefiintl chip s gseasc schimburile rtcite, se pzi s sufle o vorb de team s nu fie obligat & le plteasc sau s nu-i piard slujba. Cu greu i poate richipui cineva zguduitoarele peripeii i cumplitele neliniti de care snt ndeobte nsoite evenimentele hotrtoare. Snt clipe n care cele mai banale ntmplari ale vieii devin tot attea ncercri menite s trezeasc a sufletele noastre bucuria &au disperarea. De ndat ce slujitorul iei din celul, Benvenuto czu n genunchi i-i muiumi Domnului pentru ajutorul trimis. i tiind c, din moment ce patul era fcut, nimeni nu se mai atingea de el pn a doua zi diminea, ls fr nici o grij schimburile terpelite n saltea, aa cum le pusese. Dup cderea nopii se apuc s taie cearafurile care, din fericire, erau noi si destul de groase, n fii late de trei-patru degete, apoi se czni s mpleteasc fiile ct mai temeinic cu putin ; dup care spintec pntecele statuii plmdite din hum, l scobi, ascunse nuntru comoara furat i lipi la loc rana cu puin ut pe care-1 netezi apoi cu degetul i cu cuitul de modelat, n aa fel act nici cel mai iscusit chirurg n-ar fi observat c biata Venera suferise o operaie cezarian. A doua zi diminea, guvernatorul intr pe neateptate, ca cie obicei, n celula lui Bonvenuto, dar, tot ca de obicei, l gsi pe furar lucrnd linitit. In fiecare zi bietul om se tre/ea cu inima ct un purice, de team s nu descopere ncperea pustie, deosrece, dup cum l ameninase deinutul, evadarea urma s se Jruptuis&c n timpul nopii i, trebuie s-o spunem spre lauda firii sale deschise, c iu-i ascundea bucuria do fiecare dat cnd, ptrunznd nuntru dimineaa, o vedea ocupat.

Trebuie s-i mrturisesc c-mi dai mult btaie de cap, Benvenuto i destinui srmanul guvernator deinutului. Totui mi vine s cred c ameninrile J mi tale ir, legtur cu evadarea n-au fost dect vorbe-n vnt. Tui nu le amenin, jupn Giorgio i rspunse Be.-svenuio i dau doar de tire. Tot mai tragi ndejde c-ai s poi zbura ? Din fericire nu e numai o ndejde deart, ci, te rog s m crezi, o certitudine. Dar, demono l Cum ai s faci ca s zbori ? rbufni bietul guvernator, pe care ncrederea nestrmutat prefcut ori real - a lui Benvenulo n mijloacele sale de evadare l tulbura peste msur. sta-i secretul meu, jupne. Dar te ntiinez c-au i nceput s-mi creasc aripile. Guvernatorul se uit fr s vrea la umerii deinutului. Da, da, aa e cum i spun, domnule guverna tor adug acesta, continund s modeleze statuia ale crei olduri le rotunjea cu atta grij, nct ai fi putut crede c voia s fac din ea rivala Venerei Callipyge. E vorba de o ntrecere ntre noi i de o provocare. Domnia ta ai la dispoziie turnuri ct munii, ui solide, zvoare stranice, o mie de paznici gata s sar n orice moment; eu n-am nimic altceva dect capul i minie pe care le vezi, i totui i spun cinstit de la bun nceput c vei fi nvins. Numai c, fiind un om iste, dup cum prea bine se tie, i lund din vreme toate msurile cuvenite, vei avea cel puin mngierea, jupn Giorgio, dup ce eu mi voi fi luat tlpia, c ceea ce s-a ntmplat n-a fost din vina dumitale, c nu trebuie s ai nici cea mai mie 39 mustrare de cuget, jupii Giorgio, i c ai lcut tot ce se putea face ca s m ii secfe&trat, jupn Giorgio. i acum spune-mi, te rog, cum i se parc oldul acesta, fiindc, dup clte tiu, eti un iubitor de art. O asemenea ncredere nestrmutat nu putea deci t s-1 scoat din fire pe bietul comandant. Deinutul ajunsese pentru el o idee fix pe care, tot privind-o mereu, ochii minii sale ncepuser s se mpienjeneasc ; era din ce n ce mai abtut, i pierise pofta de mncare si tresrea n tot momentul ca un om trezit brusc din somn, ntr-o noapte, Benvenuto auzi pe terasa de sus o zarv nemaipomenit care mai apoi strbtu coridorul, oprin-du-se n cele din urm n dreptul celulei sale. n aceeai clip ua se deschise i l vzu, n halat i cu scufia de noapte pe cap) nsoit de patru temnicieri si de opt strji, pe jupn Giorgio, care se repezi spre patul su, cu chipul rvit. Benvenuto se ridic n capul oaselor pe mindir i-i rse n nas. Par s se sinchiseasc de rnjetul lui, guvernatorul rsufl adnc, ca un om cufundat n ap care ieise, n fine, la suprafa. Slav Domnului! suspin el. E tot aici, nefericitul \ Bine a zis cine a zis c orice vis e o amgire. Ce s-a ntmplat ? ntreb Benvenuto Cellini. i crei fericite mprejurri i datorez plcerea de a te vedea Ha ora asta, jupn Giorgio ?

Nu s-a ntmplat nimic, fie Domnul ludat ! M-am ales i de ast dat doar cu spaima, nchipuiete-i ce-am visat : se fcea c-i crescuser, n sfrit, blestematele acelea de aripi, nite aripi ct toate zilele cu care pluteai linitit n vzduh deasupra castelului Sant'Angclo, i 'de acolo, de sus, vorbeai cu mine : Adio, drag domnule guvernator, adio, mi spuneai, n-am vrut s plec fr s-ml iau rmas bun de la dumneata ! Te las acum i sper s nu mai am plcerea s te vd n vecii vecilor", (um se poate ? Am fost eu n stare s-i spun aa ceva, jupn Giorgio ? Snt exact cuvintele dumitale... Ah, Benvenuto, eti e piaz-rea pentru mine. Sper c nu m crezi chiar att de prost crescut, Horoo c n-a fost dect un vis, altminteri nu i-a fi ertat-o niciodat. Din fericire n-a fost nimic. Eti n minile melc, drag prietene, i, cu toate c tovria dumitale, s-i spun drept, nu e chiar att de agreabil, ndjduiesc c-o s mai fii nc mult vreme. Nu cred rspunse cu toat convingerea Ben venuto, zmbind ntr-un fel cc-1 fcea pe guvernator s-i ias mereu din srite. Comandantul nchisorii plec drcuindu-1 pe Benve- ' nuto i, n dimineaa urmtoare, lu msuri ca zi i noapte, din dou n dou ore, celula lui s fie inspectat. Inspeciile se inur lan timp de o lun ; dup aceea ns, cum Benvenuto nu ddea nici un semn c s-ar pregti s evadeze, supravegherea slbi. n tot acest timp ns Benvenuto nu sttuse degeaba, ndeletnicindu-se cu o treab ngrozitor de migloas. Benvenuto, aa cum am spus, i cercetase amnunit celula de ndat ce fusese adus acolo i se dumirise din primul moment n privina posibilitilor de evadare. Fereastra era zbrelit, iar zbrelele mult prea solide ca s fie smulse cu mna sau dezgrdinate cu ajutorul cuitului de modelat, singura unealt de fier pe care o putea folosi. Cit privete cminul, avea un horn att de ngust, nct deinutul ar fi trebuit s fie nzestrat cu nsuirea de a se preface n arpe ca zna Melusine ca s se strecoare afar. Nu mai rmnea, aadar, dect ua. A, da, ua. Ia s vedem curn arta ua. Era o u din blni de stejar, groas de dou degete, ncuiat cu dou broate, zvorit cu patru ivre si ferecat pe dinuntru cu nite plci de fier btute n cuie la marginea de sus i de jos. Era singurul loc pe unde ar fi putut s ias. IFiindc, dup cum observase Benvenuto, la civa pai de ua ce rspundea ntr-un coridor se afla scara pe care se cra schimbul strjii de pe teras. Din dou n dou ceasuri, aadar, deinutul auzea tropotul pailor ce urcau treptele, pe urm tropotul altor pai ce le coborau, dup care putea fi sigur c, n urmtoarele dou ore, nici un alt zgomot nu-i va mai strica somnul. Trebuia deci, pur i simplu, s ajung de partea cealalt a uii de stejar groas de dou degete, ncuiat cu

'dou broate, zvorit cu patru ivre si ferecat pe dinuntru cu plci de fier btute n cuie la marginea de sus i de jos. i acum s vedem cu. ce anume se ndeletnicise Bc-n-venuto n cursul lunii ce se ncheiase. Slujindu-se de cuitul de modelat care era de metal, smulsese rnd pe rnd capetele tuturor cuielor, afar de patru de sus i patru de jos pe care avea s le reteze n ultima zi; i, ca nu cumva s se observe lipsa lor, le nlocuise cu alte capete perfect asemntoare fcute din lut presrate apoi cu pilitur de fier, n aa fel nct nici ochiul cel mai expert n-ar fi reuit s descopere care din ele erau adevrate si care false. i acum, dac ne gndim ca att la marginea de sus ct si la cea de jos a uii se aflau vreo aizeci de cuie si c pentru fiecare cui era nevoit s trudeasc o or ntreag, ba poate chiar dou, pn s-1 decapiteze, ne putem da sesma ct trebuise sa se osteneasc deinutul ca s poat duce la bun sfrsit aceast operaie. Pe de alt parte, n fiecare sear, dup ce se culca toata lumea si nu se mai auzeau dect paii santinelei ce patrula pe teras, sia focul n cmin i, lund apoi din vatr o grmjoar de vreascuri aprinse, o plimba de-a lungul plcilor de fier ce cptueau ua ; fierul se nroea fclnd s ard mocnit lemnul pe care-1 mbrca, fr ca totui de partea cealalt a uii s se observe vreo urm de arsur. Patru sptmni n ir, precum am spus, Benvenuto se ndeletnici cu aceast operaie care, la sfritul intervalului respectiv, era pe deplin terminat, aa c deinutul nu mai avea de ateptat dect o noapte prielnic spre a putea fugi. Din pcate ns n seara n care isprvi toate pregtirile afar era lun plin, aa c se vzu nevoit s mai zboveasc vreo cteva zile. Cum nu-i mai rmsese de decapitat nici un cui, Benvenuto continu s ncing ca si mai nainte mbrcmintea de fier de la u i s-1 scoat din srite pe guvernator. ntr-o diminea comandantul nchisorii intr n celul mai ngrijorat ca niciodat. Dragul meu deinut ~ U spi^o bk-Lal om. care, muncit de ideea lui fix, trebuia s aduc mereu \orba despre ea tot mai eti convins c-ai s poi zbura ? Hai, rspunde-mi cinstit. Mai mult ca oricind, dragai rmu amfitrion l asi gur Benvemito. Uite ce e strui guvernatorul poi s spui dumneata orice \rei, dar, omenete \orbind, zu, cred c e imposibil. Imposibil, jupn Giorgio, imposibil ? ! protest artis tul, tii doar c acest cuvnt nu exist pentru mine, care de attea ori am ncercat s fac nite lucruri ce depeau puterile omeneti i de fiecare data am i?butit. Imposibil, scumpul meu amfitrion ? ! Nu-i sminteti c-am cutat uneori, n joac, s desfid chiar si natura i s stlrneso gelozia, furind din aur, smaragde i olmazuri o floare mai frumoas dect orice floare stropit ele rou dimineii? i nchipui cumva c un om care poate plsmui flori nu e n stare s croiasc o pereche de aripi ? ine-m, Doamne ! suspina guvernatorul. Cu ere* dina asta a dumitale att de sfruntat ai s m faci s-mi pierd minile ! Bine, s zicem c-ar fi aa, dar pentru ca aripile astea s te poat ajuta s pluteti n vzduh, ceea ce mie, drept s-i spun, mi se pare cu neputin, ce form te-ai gndit s le dai ? Am chibzuit ndelung, dup cum cred ca-i dai seama, de vreme ce e n joc nsi viaa mea, care depind

astfel ele croiala acestor aripi. Prin urmare ? Prin urmare, cercetnd toate fpturile zburtoare, dac as ncerca s plsmuiesc prin iscusina minilor ceea ce ele au primit de la Dumnez-eu, dintre toate aceste fpturi, aadar, singura dup care m-a cluzi pentru ca treaba s ias bine ar fi liliacul. Dar, n sfrsit, Benvenuto, s zicem c-ai avea la ndemn toate mijloacele ca s-i metereti o pereche de aripi, nu crezi c atunci cnd va sosi momentul s ta foloseti de ele, o s-i piar curajul ? D-mi tot ce-mi trebuie ca s le fac, dragul meu guvernator, i ai s te lmureti cnd o s-mi iau zborul. 43 'li; . i cam ce i-ar trebui ? O, Doamne, nimica toat : o mic \ atr de fierar, o nicoval, pile, cleti, nite clestie pentru arcuri i cam vreo douzeci de coi de pnza cerat pentru a nlocui membranele, Bine, bine spuse jupn Giorgo acum m simt ceva mai linitit, fiindc, orict de agera ar ii mintea dumitale, n vecii vecilor n~o s poi face rost de toate astea. Da' de unde, am i fcut rost rspunse Benvenuto. Guvernatorul &ri ca ars de pe scaun, dar imediat se gndi c, practic vorbind, era ceva imposibil. Totui, orict de imposibil ar i fost acest lucru, bietul su creier nu avea nici o clip de linite din pricina lui. De cte ori trecea vreo pasre prin faa ferestrei sale, guvernatorul se gndea c-ar putea s fie Benvenuto Cellini, att de copleitoare e influena pe care o poate avea o personalitate puternic asupra unei inteligene mediocre. n aceeai zi, jupn Giorgio trimise dup cel mai destoinic meter din Roma, priceput la tot felul de mainrii, i-i porunci s ia msur pentru o pereche de aripi de liliac. Meterul, cruia nu-i \enca s-si cread urechilor, se uita la guvernator iar s-i rspund, socotind, pe bun dreptate, c lui jupn Giorgio i srise pesemne o doag. Cum ns jupn Giorgio o inea una si bun i cum, pe de alta parte, jupn Giorgio era om cu stare i, dac i se n/rea s fac o trinaic ca asta, jupn. Giorgio avea cu ce s~o plteasc, meterul nu sttu pe gnduri si se apuc s lucreze mainria poruncit, astfel c, dup o sptmn, i si aduse o pereche de aripi de toat frumuseea care puteau fi temeinic prinse de corp cu ajutorul unui corset de fier i care se micau cu o exactitate pe deplin linititoare, prin mijlocirea unor arcuri ct se poate de ingeJupn Giorgio plti mainria aa cum se nelesese cu meterul de la bun nceput, msur cam ct loc putea s cuprind o asemenea bazaconie, dup care se urc n celula lui Benvenuto Cellini si, fr s spun nimic, rscoli toat ncperea, cut sub pat, se uit iscoditor '44 n cmin, scotoci n salica, fr a lsa nici un col ne-cercetat.

Plec apoi tot aa, fr un cuvnt, convins c Bemenulo nu putea cu nici un chip s ascund n celul o perccho de aripi ca ale sale, dcct doar dac ar fi fost vrjitor. Nu mai ncpea nici o ndoial c mintea bietului guvernator o luase razna ntr-un chip tot mai ngrijortor. Cobornd n apartamentul lui, jupn Giorgio ddu peste meterul care se ntorsese din drum pentru a-i atrage atenia c, la extremitatea fiecrei aripi, se afla cte o verig de fier ca s menin picioarele n poziie orizontal n timpul zborului. Abia apucase meterul sa ias pe u, c jupn Giorgio rsuci cheia n broasc, i puse corsetul, desfur aripile, i petrecu picioarele prin verigi si, culcndu-se pe burt, ncerc s se ridice n aer. Dar, cu toate silinele sale, nu reui sa se desprind de podea. Dup vreo dou-trei tentative la fel de neizbutite, trimise din nou dup meter. Domnule i spuse el am ncercat aripile astea ale dumitale i vd c nu merg. - Cum le-ai ncercat ? Jupn Giorgio i descrise n amnunime ntreita lui experien. Meterul l ascult fr s zmbeasc, apoi, dup ce guvernatorul termin de vorbit, spuse : Nu-i de mirare. Stnd ntins pe jos nu v putei face vnt cum se cuvine ; ar trebui s v urcai pe terasa cas telului Snt' Angelo si s v dai drumul voinicete n vzduh. i crezi c atunci am s zbor ? Snt convins-l asigur meterul. Pi dac eti att de comins spuse guvernato rul ce te mpiedic s ncerci mai nti dumneata ? Vedei c aripile snt croite pe msura dumnea voastr rspunse meterul. Mie mi-ar trebui nite aripi a cror deschidere sa fie cu un picior si jumtate mai mare. i zicnd acestea, fcu o plecciune i iei, Ei drcie ! bombni jupn Giorgio. In ziua respectiv, cei din preajm observar fot soiul de ciudenii n felul de a gndi al ui jupn Giorgio, dovad c judecata lui ncep ase s-o ia tot mai mult razna, hoinrind, ca i aceea a lui Roland, n lumea nlucirilor. Seara, nainte de culoare, guvernatorul chem toi slujitorii, toi temnicierii i toate straja1 e din castel. Domnilor Ic spuse el dac se ntmpl cumva s prindei de veste c Benvenuto Cellini vrea s-i ia zborul, lsai-1 s plece, avei grij numai s m ntiinai, c tiu eu cum dau de urma lui ; chiar de-ar i n puterea nopii, nu mi-e greu s m iau dup el i s-1 prind, fiindc eu, dac vrei sa tii, snt un liliac adevrat, pe cmd dumnealui, poate s spun cc-o vrea, e liliac numai cu numele. Bietul guvernator era nebun de legat : trgnd totui ndejde ca peste noapte putea s-i mai vin n fire, oamenii se gndir s atepte pn a doua zi diminea ca s-i dea de tire papei. De altminteri, era o noapte cumplit, ploioas i neagr ca smoala si nimeni n-avea chef s ia^ pe o vreme ca asta. Nimeni, afar de Benvenuto Cellini, care, din spirit de contradicie probabil, alesese anume noaptea asta ca c evadeze.

De aceea, de cum auzi btnd orele zece i schimbm-du-se straja, czu n genunchi si, dup ce se rug cu toat evlavia Celui-de-Sus, se apuc de lucru. nti i-nti, smulse capetele celor patru cuie care rmseser tefere i care mai ineau nc pironite plcile de fier. Cnd btu miezul nopii tocmsi i venise de hac ultimului dintre ele. Benvenuto auzi paii rondului de noapte suind scrile ce duceau pe teras ; rmase lipit de u, cu rsuflarea tiat, pn ce rondul cobori, paii se ndeprtar i totul se cufund din nou n tcere. Ploaia se nteise si Benvenuto, cu inima zvicnind de bucurie, o auzea biciuind geamurile. 45 ncerc atunci s smulg ferectura uii ; nemaifiind intuite, plcile ele fier se desprinser si' Bcmenuto Ie aez jos, una cte una. rc/emndu-ie de perete. Pe urm se ntinse pe burt .i ncepu s metereasca partea de jos a uii, cu cuitul de modelat pe care l ascu-Ihe ca pe un pumnal, ajusindu-i o bucat de lemn n chip de miner. Tblia uii putea fi sfrmat cu uurin : sunduriie de stejar erau complet carbonizate. n scurt vreme Btnvenuto reuise s fac la marginea de jos a canatului o sprtur destul de mare ca s poat e. afar tr. Dup aceea spintec iar pntecele statuii de lut, scoase dinuntru fiilo de pnz mpletite, le nfur n jurul mijlocului ca pe un bru, se narma cu unealta ele modelat, din care, aa cum ara spus, i fcuse un pumnal, se aza n genunchi i se rug din nou. In sfrsit, i s trecui capul prin sprtura din josul uii, apoi umerii, pe urm restul trupului i se pomeni deodat afar, pe coridor. Se ridic de jos ; picioarele ns i tremurau n aa hal, nct fu nevoit s se reazeme de perete ca s nu cad. i btea inima s i se sparg i capul i dogorea ca ncins ele o vpaie, n vJrful fiecrui fir de pr tremura o pictur de sudoare i-i ncletase degetele pe mnerul pumnalului cu atta putere, de parc-ar fi ncercat cine\a s i-1 smulg. Cum ns n jurul lui domnea cea mai desvirit linite, #um nu se auzea nici musca i nu se simea nici o micare, Benvenuto i veni n fire numaidect i, pipind cu palma peretele, se strecur de-a lungul coridorului pn ce nimeri cu mna n gol. ntinse atunci piciorul si ddu de prima treapt a scrii ce ducea pe teras. Urc treptele una cte una, nfiorndu-se de cte ori scndurile trosneau sub tlpile lui, simi o boare rcoroas, pe urm o rpial de ploaie n obraz, n fine scoase capul deasupra terasei i, cum de un sfert de ceas bjbia n cea mai adnc bezn, putu s-i dea seama de mprejurri de la prima ochire i s vad clac trebuia s se team ori daca avea motive s spere. Cumpna prea s se ncline de partea speranei. Santinela intrase n gheret ca s se adposteasc de ploaie. Dar cum ostaii care stteau de straj n turnul castelului Sant'Angelo erau pui acolo nu pentru a supra-\eghea terasa, ci ca s poat avea tot timpul sub ochi anul i s cerceteze cmpia, ghereta era aezat cu spatele spre scara pe caro tocmai se pregtea s ias Bcnvenuto Cellini. Deinutul se ndrept tiptil, trndu-se pe brnci, spre colul cel mai ndeprtat de gheret al terasei. Acolo, leg strns unul din capetele funiei de o crmid strveche fixat n perete i ieit n afar cu vreo sase degete, apoi, cznd n genunchi pentru a treia oar, opti: Doamne Dumnezeule ! Ajut-m, fiindc dinspre partea mea am fcut tot ce puteam face. Incheindu-i rugciunea, se spnzur cu minile de funie lsndu-se s alunece de-a lungul ei pn jos, fr s ia n seam juliturile de la frunte i de la genunchi, care din cnd n cnd se frecau de zid.

Cnd simi pmntul sub picioare, o bucurie nprasnic i o nermurit mndrie i umflar pieptul. Msur din ochi nlimea imens de la care coborse i, privind-o, nu se putu stpni s nu opteasc: n sfrit, liber!" Speranele lui ns se spulberar ndat. n clipa n care se ntoarse, i se tiar picioarele : n faa lui se nla un zid construit de curncl i de a crui existen nu tiuse pn atunci. Nu mai era nici o scpare. Totul se nrui n sufletul lui si, cuprins de disperare, se trnti pe pmnt. n cdere ns se izbi de ceva tare i cu prilejul acesta descoperi o blan lung de lemn; ddu un ipt uor de uimire si de fericire : era salvat. Cine ar putea spune de cte ori se poate schimba cumpna bucuriilor si a ndejdilor ntr-uii singur minut din viaa unui om ? Benvenuto se grbi s apuce blana de lemn, aa cum un naufragiat se aga de prjina catargului ca s nu se duc la fund. n mprejurri obinuite, doi oameni abia ar fi putut s-o ridice de jos ; orfurarul ns o tr pn la poalele zidului si o rezem de el. Pe urm, pirjinindu48 //y///////////////// so-n miini i-n genunchi, se car pn sus, pe creasta zidului, dar, cnd ajunse n fine acolo, nu mai avu putere s trag scndura spre el i s-o mute n partea cealalt. O clip l cuprinse ameeala, simi c se nvrlete pmntul cu ci, nchise ochii i avu impresia c se /bucium ntr-un noian de flcri. Deodat i aduse aminte de fiile de pnz mpletite cu ajutorul crora coborsc do pe teras, i ddu drumul de-a lungul scndurii la vale i se ntoarse degrab n locul unde le. lsase spnzurnd ; fiile fuseser ns alt de zdravn legate, nct se chinui zadarnic s Ic desprind de crmida de care preau intuite. Disperat, Benvcnuto se ag de captul frnghiei, Irgnd din rsputeri, doar-doar va reui s-o rup. Spre norocul lui, unul din nodurile cu care nndise u\ iele se desfcu brusc i deinutul czu pe spate, triid dup el o bucat de funie de vreo dousprezece picioare. Nici nu avea nevoie de mai mult: se ridic sprinten de Jos si, cu puteri proaspete, se car iar pe blana de lemn, ncalec din nou culmea zidului i leg frnghia de captul scndurii. Ajuns la captul funiei, ncepu a mica din picioare cutnd n zadar ceva de care s-i reazeme tlpile; ui-tndu-se ns dedesubtul Iui, vzu c pmntul se afla doar la o distan de cel mult ase picioare ; i desclost degetele de pe odgon si se prvli la poalele zidului. Se ntinse pe jos pentru cteva clipe. Era istovit si avea minile si genunchii jupuii pn n carne vie. Sttu aa un timp, uitndu-se ca prostit cum mustea sngele ; i cum edea aa, auzi btnd orele cinci i obser\ c stelele ncepeau s pleasc. Ddu s se scoale n picioare ; dar, n timp ce se ridic, o santinel pe care n-o zrise pn atunci i care-i vzuse toate manevrele fcu civa pai spre el. Benvenuto pricepu c i se nfundase si c nu-i mai rmnea alt alternativ dect sa ucid sau s fie ucis. Puse mna pe cuitul de modelat pe care-1 purta la cingtoare si o pomi ntins spre strjer, cu un aer att de notrt, nct acesta i ddu seama ca avea de inut piept unui om care nu numai 49 c era voinic, dar i stpinit de o crunt disperare. Ia-lr-adevr, Benvcnuto prea hotrt s na se dea n lturi de I-a nimic ; tocmai cnd se atepta mai puin ns, ostaul fcu stngarnprejur, ca i cum nici nu 1-ar fi vzut. Deinutul pricepu numaidect ce nsemna asia. Se grbi, aadar, s alerge spre ultimul meterez la poalele cruia se alia anul cetii si care avea o nlime de dousprezece 'sau chiar cincisprezece picioare, feenvenuto Cellini nu era omul care s pregete n faa Junei asemenea srituri, tocmai acum cnd ajunsese aproape de liman i, cum lsase o bucat de funie legat de crmid, iar cealalt bucat de scindar,

nemaiavnd de ce s se -sgae i nici timp de pierdut, se atrn cu minile de un belciug si, rugndu-se Domnului n gnd, i ddu drumul jos. De ast dat i pierdu cunotina pe loc. j Trecu aproape un ceas i evadatul nc n'j-i \enise Sin simiri, dar boarea rcoroas ce adie n zori l fcu s 'se trezeasc. Sttu aa nc vreo cteva clipe ca ameit, i trecu apoi palma peste frunte si deodat i aminti tot ce se ntmplase. Simea o durere nprasnic la cap si vedea sngele ce i se prelingea ca o nduseal pe obraz, stropind pietrele pe care zcea ntins, i ddu seama c era rnit la frunte. Duse din nou mina la cap, de ast dat ns nu pentru a-i aduna minile, ci ca s-i pipie rnile : nici una nu era prea adnca, numai pielea fusese vtmat, osul nu pise nimic1, Benvenuto zmbi si ncerc s se scoale de jos, dar la prima micare czu napoi : i rupsese piciorul drept puin mai sus de glezn. Piciorul fusese att de tare nepenit, nct pn n momentul acela nu simise nici cea mai mic durere, i scoase atunci cmaa, se apuc s-o rup fii-fii, pe urm. potrivind cum se pricepu mai bine oasele rupte, le leg zdravn de tot, petrecnd din cnd n cnd feile pe sub talp pentru a ine strns lipite cele dou cioturi de os. Se trf apoi pe brnci spre una din porile Romei care se afla cam la vreo cinci sute de pai, 50 Cnd, dup o jumtate de ceas de diinuri_ cumplite, ajunse n line acolo, gsi poarta zavoii. In aceeai clip ns i czur ochii asupra unui pietroi ce astupa golul de sub canaturi; trase pietroiul spre el i se strecur afar prin deschiztur. Nu apucase s se deprteze nici treizeci de pai i o hait nfometat de cni de pripas, adulmeclnd mirosul sngelui i simind c era rnit, tbr asupra lui. Ben-venuto scoase din cingtoare cuitul de modelat i-1 m-plint m coastele, celui mai mthlos i mai ndirjit dintre zvoz, fcndu-i de petrecanie. Ceilali se strn-ser buluc n jurul strvului i ncepur a-1 rupe cu dinii, Orfurarul se td mai departe spre biserica Transpon-tina ; pe drum vzu un sacagiu care tocmai hi umpluse cofele cu ap i le ncrcase pe mgar, l strig. S;1 vezi ce-am p^it i spuse el tocmai m aflam la ibovnica mea, dar nu tiu cum sa fcut c nici nu intrasem bine pe u si am fost nevoit s ies pe fereastr ; n-am avut ncotro i a trebuit sa sar jos de la primul etaj i, srind, mi-ain rupt piciorul. Fii bun i dum pe treptele bisericii Sn Pietro, i dau un scud de aur' dac-mi faci binele sta. Sacagiul l lu n crc pe rnit fr s-1 ntrebe nimic i-1 duse acolo unde-i spusese. Pe urm, dup ce primi rsplata fgduit, i cut de drum fr s se mai uite o singur dat napoi. Ivlergind tot aa de-a builea, Bemenuio ajunse n fine la locuina monseniorului de Montluc, ambasadorul Franei, care edea foarte aproape. Monseniorul de Montluc l ngriji att de bine i i ddu atta osteneal, nct, dup o lun, orfurarul putea s umble din nou pe picioare, dup dou luni era graiat, iar dup patru luni p]eca spre Frana mpreun cu As~ car io i cu Pagolo. Ct despre guvernatorul nchisorii, care, aa cum am vzut, se scrnti->e srmanul, rmase toat viaa cu sornteala lui i muri tot scrntit. pstrincl convingerea nestrmutat c era un liliac si Druind.i-se din rsputeri sa zboare. SCOZZONE In ziua n care Benvenuto Cellini ajunse n Frana, Francisc I se afla mpreun cu toat curtea sa la castelul Fontainebleau : artistul avea deci prilejul de a se ntlni cu cel pentru care venise acolo si se opri n ora, trmi-ndu-i vorb cardinalului de Ferrara c sosise. Cardinalul, care tia c suveranul l atepta pe Benvenuto cu nerbdare, se grbi s mprteasc vestea

maiestii sale. n aceeai zi meterul fu primit de monarh, care, adresndu-i cuvntul ii dulcele i vigurosul grai pe care Benvenuto l folosea cu atta iscusin n scris, i spuse : Benvenuto, doresc s petreci voios cteva zile ca sa te ntremezi dup attea osteneli i necazuri prin care ai trecut; odihneste-te, distreaz-te si n vremea asta vom chibzui ce lucrare frumoas i-am putea comanda. Pe urm, dup ce se ngriji ca mQsterul s fie gzduit la castel, Francisc porunci s nu duc lips de nimic. Benvenuto se pomeni, aadar, de la bun nceput n inima civilizaiei franceze, mai puin avansat la vremea aceea dect civilizaia italian, cu care nc de pe atunci ncepuse sa rivalizeze i pe care n curnd avea s-o depeasc. Privind n preajma lui, putea foarte uor s-i nchipuie c nu prsise capitala Toscanei, deoarece se vedea nconjurat de artele i artitii pe care-i cunoscuse la Florena, si n locul lui Leonardo da Vinci i al maestrului Rosso se afla acum Primaticcio. n asemenea mprejurri, Benvenuto Cellini trebuia sa" se arate demn de ilutrii si predecesori i s ridice an ochii celei mai rafinate curi europene arta sculpturii pe culmile la care aceti trei vestii maetri nlaser arta picturi!. De aceea Benvenuto se gndj s prentm-pine dorinele monarhului l, fr a tna atepta s-i comande lucrarea fgduit, s-o execute de la bun nceput din proprie- iniiativa si cu mijloacele pe care le avea !ia ndemn, Nu- fusese greu s^ dea seama ct de 52 mult inea su\eranul la reedina n care i s-1 Intlneasc i, n dorina de a mguli ace fusese dat mguli aceast predilecie, se hotr s modeleze o statuie care urma s fie numit Nimfa de la Fontainebleau. i pusese n gnd s fac o lucrare deosebit de frumoas, mpodobit cu frunze de stejar, cu spice l eurpeni de vi, deoarece castelul de la Fontaineblean se afl nlr-o regiune de es, este umbrit de o pdure i se nal n mijlocul unor umbrare de vi. Aa cum i-o imagina Bem enuto, nimfa trebuia sa semene n acelai timp cu Ceres, cu Diana si cu Erigona, trei tipuri de frumusee contopite laolalt si care, pstrnd trsturile lor distinctive, trebuiau s realizeze un tip unic ; soclul, de asemenea, era sortit s poarte ntreitele simboluri ale celor trei zeiti, i cei care au avut prilejul s vad ncnt-toarcle figurine de pe soclul statuii lui Perseu tiu cu ct iscusin cizela meterul florentin aceste admirabile detalii. Din nefericire ns artistul avea o meteaha, i anume aceea c, dei purta n adncul su imaginea ideal a frmusoii, pentru ca opera lui s poat cpta form, trebuia neaprat s aib un model viu n fa. Dar unde ar fi putut sa gseasc Bonvenulo un model caro s ntruchipeze ntreitul tip de frumusee al celor trei zeiti ? Firete, dac aa cum se ntinpla n antichitate pe vremea lui Fidias. bunoar, sau a lui Apeles, frumuseile zilei, acele regine ale formelor, s-ar fi oferit singure s-i pozeze artistului, Bem enuto ar fi descoperit cu uurin la curte ceea ce cuta; se afla acolo un ntreg OJimp n floarea vrstei; era mai nti Catenna de Medici, care pe atunci nu a\ ea dect douzeci i unu de ani; era apoi Margareta de Valois, regina Navarei, supranumit a patra Giaie i a zecea Muz ; era, n fine, doamna duces d'Etampes, pe care o vom vedea aprnd n repetate rnduri n desfurarea acestei povestiri i care era considerat cea mai frumoas dintre femeile nvate i cea mai nvat dintre femeile frumoase. Meterul ar fi gsit acolo destule modele, mai multe chiar dect i trebuiau ; dar, aa cum am spus, epoca Ini Apeles i a Iui Fidias trecuse de mult. Beivenuto se \ cdea ne\ oit s-i caute aiurea modelul.

Spre marea lui bucurie ns afl c ntreaga curte se pregtea s se ntoarc la Paris ; din pcate, dup curn povestete Bcnvenuto nsui, curtea pe vremea aceea cltorea cu ncetineala unui alai de nmormntare. Precedat de dousprezece mii sau chiar cincisprezece mii de clrei care mergeau nainte, poposind n cte un loc unde abia dac erau dou-trei case, zbovind cte patru ceasuri n fiecare seai ca s aeze corturile i alte patru ceasuri n dimineaa urmtoare ca s le strng, aa nct, dei de la reedina monarhului i pn n capital nu era o distan mai mare de aisprezece leghe, pierdur cinci zile pe drum de la FoAtainebleau la Paris. De douzeci de ori n vremea asta Benvenuto Cellini se simise ndemnat s-o porneasc nainte, dar de fiecare dat cardinalul de Ferrara l oprise, spunndu-i c, dac suveranul nu 1ar fi vzut o zi ntreag, ar fi ntrebat cu sigaran ce se ntmplase cu el i, allnd c plecase fr ndoirea lui, ar fi socotit aceast plecare ca o necu-\ iin. Ben\ enuto, aadar, sttea ca pe ghimpi i, de cte. ori popasurile se lungeau, cuta s-i omoare timpul fcnd diferite schie pentru nimfa de la Fontainebleau. In sfrit, se vzu la Paris. Primul su gnd sosind acolo fu s dea ochii cu Primaticcio, cruia i se ncredinase sarcina de a duce mai departe lucrrile ncepute la Fontainebleau de Leonardo da Vinci i de maestrul Rosso. Primaticcio, care locuia mai de mult la Paris, avea s-1 ajute a descoperi nentrziat ceea ce caut, indicndu-i unde ar putea gsi nite modele. i acum, n treact, cteva cuvinte despre Primaticcio. Signor Francesco Primaticcio, cruia i se mai spunea i Bologna, dup ora al su de batin, ucenicul lui Giu-lio Romano, sub iidrumrile cruia nvase timp de ase ani meteugul picturii, se stabilise de opt ani de zile n Frana, unde fusese chemat de Francisc I, dup sfatul marchizului de Mantova, furnizor de artiti al monarhului. Era un pictor uimitor de fecund, dup cum se poate vedea din operele sale de la Fontainebleau, de o factur generoas si plin de mreie i cu un desen de o ireproabil puritate, Om cu o cultur enciclopedic si cu o inteligen atotcuprinztoare i artist cu posibiliti infinite, al crui talent s-a manifestat n toate genurile picturii de mare clas, Primaticcio a fost mult vreme ignorat pentru ca abia acum, n epoca noastr, nedreptatea ce i s-a fcut timp de trei secole s fie, n sfrit, rzbunat. ntr-adevr, el este cel ce a pictat tablourile de inspiraie religioas pentru capela din Beauregard; dup cum tot lui i se datoresc compoziiile pe teme morale din palatul Montmorency, n care a personificat cele mai de seam virtui cretine; n sfrit, slile imensului castel Fontaine-bleau snt pline de lucrrile sale : la Poarta de aur si n Sala de bal a nfiat cele mai suave subiecte mitologice i alegorii; n galeria lui Ulise i n camera lui Ludovic cel Sfnt, inspirat de Homer, Primaticcio a devenit poet epic tlmcind n imagini Odiseea si o bun parte din Iliada. Pe urm, prsind vremurile legendare, a trecut la vrsta eroic a omenirii, mbogindu-i opera cu o serie de compoziii istorice. A oglindit astfel n tablourile ce mpodobeau marea galerie i ncperea anex a Slii de bal momentele cele mai importante din viaa lui Alexandru i a lui Romulus, precum si predarea oraului Havre, n sfrit, dac am ncerca s rezumm activitatea acestui strlucit talent, s enumerm genurile diferite n care s-a manifestat si sa-i inventariem opera, am descoperi c cele nouzeci i opt de lucrri de dimensiuni mari i cele o sut treizeci de pnze mai mici ale sale cuprind peisaje, picturi marine, tablouri istorice, subiecte religioase, portrete, alegorii, precum i Compoziii epice. Era, dup cum se vede, un orn vrednic s-1 neleag pe Benvenuto. Aa c, de ndat ce sosi la Paris, sculptorul alerg la el cu braele deschise, iar Primaticcio, la rndul su, l primi cu aceeai cldura. Dup ce statur de vorb temeinic, ca doi prieteni ce se rentlnesc pe meleaguri strine, Benvenuto i nv prti lui Primaticcio planurile sale, i explic ideile ce-1 frmntau, ii art

toate schiele i-1 ntreb dac nu cumva printre modelele lui se afla vreunul care ar mplini condiiile cerute de el. Primaticcio cltin din cap, zmbind cu tristee. Intr-adevr, se aflau departe de pSmntul Italiei, aceast fiic i totodat rival a Greciei. Frana era^ atunci ea 55 In i acum, ara gingiei, a drgleniei i a cochetriei, zadarnic ai fi cutat ns pe tot cuprinsul aflai sub stp-nirea familiei Valois frumuseea viguroas de pe malurile Tibrului ori ale fluviului Arno, ce ndestula inspiraia unui Michelangelo sau a unui Rafael, a unui Giovanni da Bologna ori a unui Andrea del Sarto. Fr ndoiala daca, aa cum am spus, pictorul sau sculptorul ar fi putut s-si aleag modelul din rndurile aristocraiei, ar fi gsit ndat tipurile de care avea nevoie ; din pcate ns, aidoma umbrelor zgzuite de Stix, trebuia s se mulumeasc doar a privi perindndu-se prin cmpiile elizee, n care nu-i era ngduit s ptrund, acele minunate i nobile forme spre care educaia sa artistic l deprinsese s nzuiasc necontenit. Lucrurile se petrecur exact aa cum bnuise Prima-ticcio : Benvenuto trecu n revist ntreaga legiune a modelelor sale i nici unul dintre ele nu pru s ntruneasc trsturile necesare operei la care visa. Aduse atunci la palatul cardinalului de Fcrrara, unde se stabilise, toate Venerele pltite cu un galben ora despre care-i pomenise unul sau altul, dar i de ast dat ateptrile sale fur nelate. Benvenuto pierduse orice speran cnd, ntr-o sear, dup ce cinase mpreun cu trei compatrioi de-ai si pe care-i ntlnise la Paris, i anume signor Pietro Strozzi, contele de Anguillara, cumnatul celui dinii, i Galeotto Pico, nepotul vestitului Giovanni Pico della Mirandola, n drum spre cas, n timp ce strbtea solitar strada Pe-tits-Champs, zri o tnr fat, zvelt i nurlie, care mergea naintea lui. Benvenuto avu o tresrire de bucurie : dintre toate femeile care-i trecuser pe dinaintea ochilor n ultima vreme, nici una nu i se pruse att de potrh i pentru a materializa visul su. Se lu dup ea. Fata urc dmbul Urzicilor, trecu pe lng biserica Saint-Honore i o apuc pe strada Pelicanului, n momentul acela ntoarse capul spre a ti dac mai era urmrit i, vSzn-du-1 la civa pai, mpinse grbit o u si dispru. Ajun-gnd n dreptul uii, sculptorul o mpinse Ia rndul su ; ua se deschise singur, tocmai bine ca el s mai poat deslui fluturnd la cotitura unei scri luminate de o lamp fumcgoas un col din roci da celei pe care o urmrea. Urc la primul etaj. V?u o u ntredeschis <i, prin crptura uii, o odaie n care se alia femeia cutat. Fr s-i explice motivul artistic al vizitei sale, fr s-i spun mcar un singur cirvnt, vrnd s-i dea seama dac formele trupului se armonizau ntr-adevr cu trsturile feei, Bcmcnuto se mrti de \roo dou-trei ori, ca i cum ar da ocol unei statui antice, n jurul bietei fete nedumerite, care se supunea mainal indicaiilor sale, ridicnd braele deasupra capului n atitudinea pe care sculptorul se gndea s-o dea nimfei de la Fontainebleau. Modelul pe care Benvenuto l avea naintea ochilor amintea prea puin de Ceres i mai puin nc de Diana, dar, n schimb, foarte mult de Erigona. Meterul se resemna atunci i, vznd ca nu poate reuni cu nici un pre aceste trei tipuri de frumusee ntr-o singur figur, hotr s se mulumeasc numai cu bacanta. n privina bacantei ns, gsise fr doar i poate ceea ce cuta : ochi arztori, buze de mrgean, dini ca mrgritarele, gtul bine mplntat ntre umerii rotunzi, mijlocul tras ca prin

inel, coapse puternice; n sfrit, gleznele subiri, ncheieturile minilor delicate i degetele lungi aveau un aer aristocratic ce l fcu pe artist s se hotrasc definitiv. Cum te cheam, domnioar ? o ntreb Benve nuto, cu accentul lui strin, pe biata copil, care prea dm ce n ce mai nedumerit. Catherine, cu voia dumnea\ oastr, domnule rspunse ea. Uite ce e, domnioar Catherine continu sculptorul ine deocamdat un galben pentru osteneala du-mitale i vino mine la mine n strada Saint-Martin, la palatul cardinalului de Ferrara ; vei primi tot atta, fr s- dai mai mult osteneal. Fata sttu n cumpn cteva clipe, creznd c strinul voia s glumeasc. Galbenul ns era cea mai bun dovad c vorbea serios ; de aceea, dup ce sttu o clip 'i cumpn, ntreb : La ce or ? La zece dimineaa ; i convine ? De minune. Atunci m pot bizui pe dumneata ? Vin. negreit. Benvenuto i fcu o plecciune de parc-ar fi fost o duces si se ntoarse acas, cu inima plin de bucurie. Cum intr pe u, se i grbi s pun pe foc toate schiele lui ideale i se apuc s creioneze una foarte apropiat de realitate. Pe ui m, cnd schia fu gata, lua un bulgre de cear pe care-1 aez pe un piedestal i care, prin iscusina minilor sale, cpt ct ai bate din palme forma nimfei visate, aa ncit a doua zi dimineaa cnd Catherine se ivi n ua atelierului, statuia era n bun parte modela'. Aa cum arn spus, Catherine nu se lmurise ctui de puin ce anume \oia de la ea Benvenuto. V putei deci nchipui mirarea ei cnd, dup ce nchide ua, sculptorul i art statuia nceput, explicndu-i pentru ce o chemase. Catherine era o fat vesel de felul ei i, dnda-i f rama ct de tare se nelase, ncepu a rde In hohote, apoi, mndr c-i era dat s pozeze pentru o zei hrzit regelui, lepd vemintele i se aeza singur n atitudinea pe care o avea macheta statuii, cu atta exactitate i atta graie, nct meterul, ntordndu-se si vznd cu ct graie i naturalee luase poza trebuincioasa, nu se putu opri s nu-si arate satisfacia. Benvenuto se apuc de lucru ; era, aa cum am artat mai sus, una dintre acele nobile i nzestrate firi de artist care se inspir pe msur ce creaza i care se transfigureaz lucrmd. i dczbrcase vesta cu miieci bufante i, desfcut la gt, cu braele goale, umblnd ncolo i ncoace, de la model la imaginea acestuia, de la- natur la reprezentarea ei artistic, prea aidoma lui Jupiter, gata s aprind i s mistiriasc orice lucru pe care 1-ar fi atins. Catherine, obinuit s aib de-a face numai cu ini vulgari sau desfrmai, cu oameni din popor sau eu tineri domniori pentru care nu era dect o simpl jucrie, se uita la brbatul acela cu privirea iluminat, cu suflarea dogoritoare, cu pieptul umflat, cuprins de o uimire pe care n-o mai incei^a^c1 pm atunci. Idea s se Ii nlat la rndul ei n siVjive 311 care plutea maestrul , privirea i scinteia, ca i ehd inspiraia artihljlai b-ar fi re\ibat i asupra modelul ai sa. edina inu dou ceas ari : d sp care, Bemenuto i ddu Cathennci scudul de ane iagdi'iL si, luindu-i rmas bun de Ia ea tot att de ceiemonios ca i n ajun. i ceru s \in clin nou in zuia urmtoare, la aceeai or. Catherine se ntoai^e acas ., toat ziua nu mai iei din odaia ei. A doua zi dimineaa so->i la atelier cu ^ece minute mai de\reme cicct ii ceruse sculptorul.

Lucrurile se petrecur aidoma i de ast dat ca i in ajun, Benvenuto. naupat de inspiraie, fcu dc\ arate m [n1 mi : n manile sale lutul se nsufleea ca-n inimile lui Promcicu. Capul bacantei era pe deplin modelat si pa-r^a nti-ad<_\r capul unei Linte \ii rsrit dintr-o pimaca fr f^im. CatLei.ne zimbca fermectoarei bale surori zmislite dup chipul i c<_mnc-rca ei ' n.cicd^t m. fi ^es,e att clc fericit si. ceea ce e destul de ciudat, nu putea s-i oca beama de uncie i^oia o ademenea fen.ire. A treia ?i sculptorul i modelul bu &e ntinir la aceeai or ; dar. n clipa ir, care trebui ^e dezbrace. C'a-lvTme simi cum ^e mbujoreaz la fa, cupiinsa t'e o ,sl.( une pe cere r-o mai ncercase pn akinci. Biata CGpil era pe cale sa se ndrgosteasc i dragostea i! trezise in suflet sfiala. n ziua urmtoare se s.mti i mai ncurcat, i Eon-\enuio se vzu nevoit s-i aminteasc n cle\a rnduri c statuia pe care o modela trebuia s nfieze o Eri-gon beat de vin i de voluptate, i nicidecum pe Venus ae Medici. S aib'deci nc puin rbdare . peste dou nie macheta avea s fie gata. La sfrrtul celei de-a patra zile. dup ce fcu si ultimul reti machetei, Benvenuto i mulumi Catherinei pentru c-1 ndatorase i-i ddu patru scuzi de aur ; Catherine ns ls galbenii s-i alunece din mn. Biata fat i ddea scama c totul se sfrsiss pentru ea : din clipa aceea era ne\oit s se ntoarc la viaa pe care o trise pn atunci, dar de cnd pusese piciotul pentru n-tia car n atelierul meterului viaa aceea ncepuse s-o scrbcasc. Bemenulo, caro nici mi bnuia mcar ce se petrece n inima fetei, adun de pe jos cei patru scuzi, i-i puse din nou n palm, strngndu-i apoi mina, si-i spuse c, dac ar pea s-i fio \reodata cumva de folos, s vin Ia ol neaprat; zicnd acestea, intr n atelierul n care lucrau ucenicii s-1 cheme pe Ascanio, cruia voia s-i arate statuia terminat. Vzndu-so singur, Catherine srut pe rind uneltele de care se slujise meterul i iei afar, cu lacrimile pe obraz. A doua zi, Catherine deschise ua atelierului ntr-un moment n care, afar de meter, nu se mai afla nimeni acolo, si cum Ben.ven.uto, din calc afar de mirat zrind-o, so pregtea tocmai s-o ntrebe ce vnt o adusese, fata se apropie de el i, cznd n genunchi la picioarele lui, ii ntreb dac n-are cumva nevoie de o slujnic. Benvenuto avea un suflet de artist, n mgur s neleag orice simrnnt; ghicind, aadar, ce se ntmplase n safletul srmanei copile, o ajut s Se ridice de jos i o srut pe frunte. Din ziua aceea, Catheiine rmase pentru totdeauna a atelierul pe care, aa cum am artat mai nainte, l n-\oselea cu voioia ei copilreasc i-1 nsufleea cu venicul ei neastmpr. n aa fel. nct nimeni nu s-ar mai fi putut lipsi de ea acum si Benvenuto mai puin dect oricine. Ea punea la calc i rnduia totul n cas, lund-o la rost i linguind-o pe Ruperta, care, la aceput cnd se ivise n mijlocul lor, o privise ca pe o piaz rea, pentru ca n cele din urm s-o ndrgeasc la fel ca toat lumea Erigona nu avusese nimic de pierdut din pricina ei. dimpotriv, acum c modelul se afla tot timpul n preajma lui, Bemcnuto putea s-o retueze si s-o desvrseasc n voie cu o meticulozitate de care poate nu se bucurase nici una dintre statuile lucrate mai nainte; dup aceea o nfiase regelui Francisc I, care se artase peste msur de ncntat si-i poruncise meterului s-o toarne pentru el din argint; pe urm sttuse de vorb pe ndelete cu orfurarul, ntrebn.du-1 dac e mulumit de atelierul su, unde anume se afla acest atelier si dac mai avea lucruri frumoase acolo ; ngduindu-i n fine lui Benvenuto Ce-Uini s plece, hotr n sinea lui s se duc la el pe ne60 T pus masa ntr-o diminea, Tar a~i spune nimic despre inteniile sale.

i aa am ajuns din nou la scena de la nceputul povestirii noastre, scen n care 1-ain lsat pe Bem enuto Iu-crnd, pe Catherine ctituid, pe Ascanio \isnd, iar pe Pa-golo rugndu-se. n ziua urmtoare celei n care Ascanio se ntorsese att de trziu acas din pricina expediiei pe care o fcuse n mprejurimile palatului Nesle, se auzir nite bti puternice la poart ; coana Ruperta se ridic numaidect, grbindu-se s deschid, dar Scozzone (porecl pe care, dac v amintii, Benvenuto i-o dduse Catherinei) o i zbughise pe u afar. Puin mai apoi o auzir strignd n gura mare, fericit i nsphnntat totodat: Slinte Dumnezeule, metere, Doamne sfinte ! E regele ! Regele In carne si oase ! A venit s-i vad atelierul ! i biata Scozzone, lsnd toate uile deschise n urma ei, se ivi, palid la fa i tremurnd' ca o frunz, n pragul atelieiului n care Benvenuto lucra cot la cot cu elevii i ucenicii si. y, GENIU Si SUVERANITATE Inlr-adevr, n spatele ei l zrir pe regele Francisc I, *care tocmai intra n curte mpicun cu ntreaga lui suit. *Su\eranul oferea mina ducesei d'Etampes. Venea apoi regele Navarei mpreun cu dellma Caterma de Medici i, n sfrit, delfinul, care avea s devin mai apoi Henric al II-lea, mpreun cu mtua sa Margareta de Valois, regina Navarei. naltele fee erau nsoite de aproape toat nobilimea de la curte. Bl Benvenulo iei n ntmpinai ea capelelor ncoronate, a principilor, a marilor seniori i frumoaselor doamne, fr s se arate ctui de puin fstcit sau tulburat, ca i cum ar fi primit vizita unor prieteni. i totui se aflau acolo cele mai strlucite nume ale Franei i cele mai vestite frumusei din lume. Margareta te fermeca, doamna d'Etampes te ridica ^gjvi, Caterina de Medici te uimea, iar Diana de Poitiers "i lua ochii. Ei, i ? Ben-venuto trise doar toat viaa n mijlocul celor mai des-vrsite tipuri de frumusee ale antichitii, iar ntruct fusese ucenicul cel mai ndrgit al lui Michclangelo, era deprins s aib de-a face cu mrimile lumii. Vei binevoi, doamn, a ne ngdui s admirm mpreun cu domnia voastr spuse Francisc I, adresn-du-se ducesei d'Eiampes, care se mulumi s zmbcasc. Anne de Pisseleu, duces d'Etampes, care, de la rentoarcerea lui Francisc I din Spania, unde se aflase n captivitate, se bucura de toate favorurile monarhului, n inima cruia luase locul contesei de Chteaubriand, era pe vremea aceea aureolat de strlucirea unei frumusei cu adevrat regeti. Dreapt, bine fcut i zvelt, cu un chip ncnttor, avea un aer rnre si n acelai timp o graie felin ce amintea n egal msur de graia unei pisici ca si de aceea a unei pantere, fpturi de la care prea sa-i fi nsuit deopotriv zvcnirile neateptate i poftele sngeroase ; totui, vznd expresia plin de nevinovie pe care curtezana regal tia cu atta iscusin s i-o atearn pe fa, chiar i cel mai nencreztor dintre oameni s-ar f lsat amgit. Fiindc nu cred s fi existat pe lume ceva att de schimbtor i de perfid pe ct era chipul acestei femei cu buze palide ce putea cu aceeai uurin s fie cnd Hermiona, cnd Galateea, cu un zmbet provocator uneori, iar alteori crunt, cu o privire mngoas si mbietoare cteodata, pentru ca o clip mai apoi s se aprind, nvpiat de mnie. Avea un fel al ei de a-si ridica pleoapele cu atta ncetineal, nct niciodat nu puteai ti dac privirea pe care se pregtea $-0 dea la iveal era gale ori amenintoare. Semea i autoritara, ducesa d'Etampes l tnea subjugat pe Francisc I, mbtndu-i cu farmecele ei; mndr i geloas, 62

i impusese monarhului s cear napoi contesei de Cna-teaubriancl giuvaer uri t D pe care i le draisc, si melancolica i frumoasa contesa nu gsise alt mijloc d? a po'.esia mpotrna acestei njosiri dcct restituind gu. \aeriinle topite i transformate n lingouri, n sfirH. abi:a i prefcut, avusese grij ^ nchid ochii ori de tte uri su-\eranul, flusturatic ci.n lire, pruse a acorda o a.cnie deosebit vreunei tinere i nnlrittcare don. ,?"ic de la curte, pe care, de altminteri, o prsea n schi \rcme pentru a se rentoarce la frumoasa vrajitoaie ce pusele stpinire asupra lui. Abia ateptam s te \d, Bcnvenuto. fiindc, uite, n curnd se mplinesc doua luni, pare-mt-se. de clid ai venit n regatul meu t n tot acest timp. grijile mpov rtoare ale ocrmuirii m-au mpiedicat s m g>ideco la nobilele ndeletniciri ale artei. S.ngurul vinow.t de toate astea ins e numai frats;e si \ariJ meu, mpij-anil. caic n i-mi las n'ci o clip ele rag?. Dac rra'esiatea \ oa>tr dore^e, sire, a,n sZ-i te: -,u, rug'ndu-1 s \ ngdi-ie a fi mar'1 pnoten al ar:eor. clc \rerne ce i-ai dovedit c sntei un mare cop.ouc.aiO'1 cic oti. l cunoti cum\a pe Carol Qmnul ? ntreb rtg^Ie Kavarei. Am a\ ut cinstea, sire. s nfiez maiesti.i saltj sacro, a. Lm patru ani, o carte de rugciuni a civji fere cat ui era lin rat de mine i s-i adresez o cinntare de care s-a artat foarte micat. i ce ti-a spus maiestatea ^a sacr? C m cunoate mai de mult, dcoaiece vzuse cu trei ani jpam-e pe sfita papei un bumb lacrat n aur eaie-mi fcea cinste. Cum \d eu, monarhii te-au copleit cu laudele spuse Franc i-.c I. E adfuaat, sire, c am avut fericirea de a mulumi o seam de cardinali, de mari diui, de prini i de regi. Arat-mi i m:e minuniile furite de dumneata, s \edem dac nu voi fi un judector mai pretenios dect ceilali. Sire, n-am avut din pcate dect prea puin timp la ndemn ; \ pot arta totui un vas de flori i o frucJttk tior de argint pe care tocmai le-am nceput l caro nu sin t nc\rednice poate de privirea maiestii \oaslre. Timp do vreo cinci minute regele se uit fr s spun nimic. S-ar fi zis c, fermecat de lucrare, l uitase cu de-svrirc pe furitor ; n sfrit, n momentul n care doamnele se apropiar curioase, Francisc exclam : Privii, doamnele melc, ce minune l Un vas cu o form att de neobinuit i de ndrznea totodat ! Cu ct finee si cu ce iscusin, Doamne, snt modelate baso reliefurile i figurinele acestea ! Frumuseea contururilor mi se pare mai ales demn de toat admiraia. Privii numai ct de felurite i de reale snt atitudinile persona jelor l De pild, femeia aceasta care ridic braele deasu

pra capului : un gest fugar, nfiat cu ai ta naivitate, nct te miri c nu duce pn la capt micarea, ntr-adevr, cred c niciodat n vechime nu s-a nfptuit ceva att de minunat, n clipa a^ta mi trec prin minte cele mai desvrite opere din antichitate, lucrrile celor mai iscusii meteri italieni; nici una ins nu m-a impresionat att de mult. Privii, v rog, doamn de Navara, dulceaa asta de copila pierdut printre flori cum i flutur pi cioruul prin aer; ct \ia, ct graie si ct drgl enie ! Prealuminatul meu rege se bu-cur Bcnvvnuto ceilali suverani m ludau, dar maiestatea voastr m nelege ! Altceva ! spuse monarhul, cu un fel do lcomie. Avei aici o medalie nfind-o pe Leda cu lebda i pe care mi-a poruncit-o cardinalul Gabriele Cesarini; iar aici o pecete pe care am gravat chipul sfntului loan i al sfntului Ambrozie ; o lcri de moate smluit de mine... Cum ? Bai i medalii ? ! se mir doamna d'Etampcs. Ca i Ca\adone din Milano, doamn. Te pricepi s smluieti aurul ? se interes Mar gareta. Ca Amerigo din Florena, i gravezi medaliij ntreb Caterina. Ca Lantisco din Peruggia. V nchipuii cuima, Soamn, c iscusina mea se mrginete numai la ginga64 ele giuvaeruri de aur i la vasele mari de argint ? Slav Domnului, m pucep cte puin la toate ! Sut printre altele i inginer militar i nu 'tocmai de lepdat; datorita mie, n dou rnduri Roma a reuit s scape de cei ce o asediau. tiu s ticluesc destul de bine un sonet i maiestatea voastr poate oricnd s-mi porunceasc un poem, pe care, bineneles, numai dac e spre slava sa, m bizui s-1 alctuiesc cu tot atta meteug ca i cnd m-as numi Clement Marot. Cit privete muzica, pe care tatl meu in-a silit s-o nv cu bul n mn, se pare c metoda lui mi-a fost de folos, deoarece tiu acum s cnt din flaut si din trompet cu destul talent pentru ca papa Clement al Vl-lea. s m fi tocmit, la vrsta de douzeci i patru de ani, n rndurie muzicanilor si. De asemenea, am descoperit secretul unui praf de puc nentrecut, dup cum tot aa snt n msur s meteresc flinte ct se poate de iscusite, precum i felurite instrumente chirurgicale. Dac maiestatea voastr s-ar ntmpla cumva s ntre n rzboi i ar binevoi s m ia n otire, ar avea prilejul s vad ca nu snt chiar aa de ncndemnatic i c m pricep deopotriv s ninuiesc o archebuz sau s iau linia de ochii o cu o culevrin. Ca vnator am dobort pn la douzeci i cinci de puni ntr-o singur zi, iar ca artiie-rist am reuit s-1 descotorosesc pe mprat de prinal de Orania i pe maiestatea voastr de conetabilul de Bourbon, fiindc, pe ct se pare, trdtorii nu prea au noroc cu mine. l\u mai spune ! i cu care dintre aceste isprvi te mndreti mai mult ? i tie cuvntul tnrul delfin. Cu faptul c 1-ai rpus pe conetabilul de Bourbon, ori fiindc ai reuit s dobori douzeci i cinci de puni ntr-o zi ? Nu m mndresc nici cu una, nici cu cealalt, monseniore. Dibcia, ca oricare alte daruri, e hrzit de Dumnezeu si eu n-am fcut altceva dect s m folosesc de dibcia cu care am fost nzestrat.

La drept vorbind, n-am tiut pn acum c mi-a fcut un asemenea serviciu mrturisi regele serviciu pe care, de altfel, m tem c sora mea Margareta n-o s i-1 poat trece cu vederea chiar att de uor. Vas-zic dumneata 1-ai rpus pe conetabilul de Boarbon ? Spunemi, rogu-te, cum s-a ntmplat asta ? 65 5 Ascanio O, Doamne, mai lesne dect i-ar putea nchipui cine\a. Armata conetabilului poposise fr veste sub zidurile Rome], pe caro ncerca s le ia cu asalt. M-am djs i eu cu cina prieteni s \d ce se petrece. Numai c, la plecai e, fr s-mi dau seama, luasem pe umr archebuza. L rdnxlu-m n^ pe metereze, m-am dumerit c nu mai aveam nimic de fcut. Nu so poate totui, mi-am zis ou, s Ii btut drumul degeaba pn aici." i atunci, ndrcptnd arihebuza spre un punct n care se \cdea un plc mai numeros i mai strns de lupttori, 1-am ochit pe unul dintre ei cu un cap mai nalt dccit ceilali. Omul a czut pe loc si In aceeai clip s-a iscat o haraba bura nemaipomenit, care, pe cit se prea. lusese pricinu it de locul tias de mine. i pe bun dreptate, de vreme cc-1 nimerisem chiar pe conetabilul de Bourbon. Era, dup cum am aflat mai apoi, cel cu un cap mai nalt dect n soitorii si, n timp ce B?menuto po\eslea piaiva lai, cu cel mai c1e^\rst snge rece, doamnele i scnioni ce fcuser cerc n jurul su se dduser puin napoi L toat lumea se uita cu respect si totodat parc i cu spaim la omul acesta care devenise erou fr \oia lui. Dintre toii, numai Franci se rmase ling Cellini. Aadar, scumpul i nepreuitul m ou meter spuse e] nainte de a-mi nchina geniul durmtale, precum se \eJe, m-ai ndatorat cu bra',1 dumilale \itcaz. Sire ro->ti \oios Benvenuto drept s \ spun, cicd ca din nscare mi-a fost ^crs s fiu slujitorul male-i^ii \oastrc. O ntmplarc din frageda mea copilrie m-a iaci t s m gndesc adesea la luciul acesta. Emblema maiestii \ oa->tre este o salamandr, nu-i aa ? Da, cu do\7a A7yiUiCo ot cx^inguo l. Ei bine. a\cam vreo cinci ani i m aflam cu tatl meu acas ntr-o ncpere n care tocmai se fier&e^o leia pentru ralc si n care mai ardea un foc zdravn clin !crengi tinere de -stejar. Afar era un ger cumplit. Ui-lindu-m la Ioc am zrit printre flcri o lighioan mic a U l ce semna ca o opirl i care na-si gsire alt loc ^> 1 Hrnesc si s'in (n linba latin n ioxt) Potrivit m.dmVi prpuldrc, salari.mdi<i aiv cljuj de a aila fotul, (n1) jzureasc dciit acolo unde vpaia era mai aprig. I-am aitat-o tatlui meu i dinsul (\ rog smi iertai acest amnunt familiar, fiindc la noi n ar mai dinuie nc 0 seam de obiceiuri cam slbatice), nici una, nici dou, mi-a tras o palm stranic, dup care mi-a spus cu blnclce : S tii c nu tc-am btut pentru c ai fi fcut

\reo boroboa, dragul tatii, ci numai ca s ii minte c opria asta pe care ai vzut-o hlduind n mijlocul flcrilor c o salamandr. Nici un om din ci cunosc cu n-a vzut pn acum asemenea lighioana''. Ce poate fi asta, sire. dect un semn al soartei ? Exist, cred, ntmplri dinainte scrise n cartea destinului i, la douzeci de ani, tocmai m pregteam s plec n Anglia, cnd dlLuitorul Piotro Toreggiano, care tocmai voia s m ia cu el acolo, mi povesti cum n copilrie, pe vremea cnd i fcea ucenicia ntr-un atelier, n toiul unei glceve l lovise in obraz pe Michelangelo. n momentul acea zarurile au fost aruncate : pentru nimic n lume, nici chiar pentru un. regat, nu m-a Ii nvoit s plec cu un om care fusese n stare sa ridice mna asupra mare lui nostru sculptor. Am rmas, aadar, n Italia i, dm Italia, n loc s plec n Anglia, am venit n Frana. . De aceea Frana, mndra de alegerea du mita! c. Bcn-\enuto, \a face n aa fel ca s nu regrei c i-ai prsit patria. Patria mea e arta. iar suveranul meu acela care 1 m i poruncete s cizelez cea mai mrea cup. Ai cumva o lucrare frumoas n minte, Cellini ? O, da, sire, o statuie a lui Hristos. Dar nu un Ilristos rstignit, ci un Hristos n toat slava i strlucii ca lui, fiindc m voi strdui pe ct pot s nfiez nea semuita frumusee a chipului sub caro mi s-a artat. Ce vorbeti ! spuse rzncl Margareta, sceptic din fire. Dumneata, va s zic, si avut parte s vezi nu ru-mai toate capetele ncoronate de pe faa pmntului, dar ; pe mpratul ceresc ? Da, doamn ncmiin Bcnyenuto, cu ne\ino\dtia unui copil. Poveste te-nc i nou cum s-a ntmplat strui Navarci. 67 5* Bucuros, doamn - rspunse Benvenuto Cellini, cu o convingere ce dovedea c nici prin gnd nu i-ar fi trecut c-ar putea cineva pune la ndoial un singur cuvnt din spusele sale. Vzusem cu ctva timp mai nainte urm el pe satana mpreun cu tot alaiul lui drcesc pe care un preot necromant i fcuse s apar n faa ochilor mei n Coliseul din Roma i de care cu chiu cu vai ne-am putut dezbra ; dar nfricoatoarea amintire a urgisitelor vedenii a fost pe veci alungat din cugetul meu atunci cnd, aflndu-m n nchisoare, la rugminile mele fierbini, mi s-a artat, spre a-mi alina suferinele, cerescul mntuitor al omenirii, scldat n slava soarelui i ncununat cu razele lui. i eti chiar att de sigur l ntreb regina Ns-varei n-ai nici mcar o umbr de ndoial c Hristos i s-a artat cu adevrat ? Nici cea mai mic ndoial, doamn. F-ne atunci un Hristos pentru capela noastr, Eenvenuto spuse Francisc I, bine dispus ca ntotdeauna. Sire, fie-mi ngduit a ruga pe maiestatea voastia s-rni porunceasc alt lucrare i poate c voi gsi mai ncolo rgaz si pentru aceasta.

A putea s tiu si eu pentru ce ? Fiindc am fgduit bunului Dumnezeu s n-o fac pentru nici un alt mprat n afar de el, Foarte bine ! Atunci uite ce e, Benvenuto, a avea nevoie de dousprezece candelabre ca s-mi lumineze masa. Asta e cu totul altceva, sire, i siit gata s m supun poruncii pe care maiestatea voestr mi-a dat-o. A dori aceste candelabre s fie purtate de dous prezece statui de argint. Sire, va fi ntr-adevr o lucrare mrea. Iar aceste statui a vrea s nfieze nse zei i-ase zeie i s fie toate de statura mea. De statura maiestii voastre, am neles, sire. Bine, dar e o ntreag epopee pe care Tnria voastr o dorete ntruchipat spuse ducesa d'Etsmpes o minune n faa creia nu se poate s nu te cuprind mirarea ; nu-i aa, domnule Benvenuto ? . Eu nu m mir de nimic, doamn. 68 In schimb, eu m-as mica - continu ducesa, ne pat s existe vreun sculptor, afar doar do cei din antichitate, care sa poat duce la bun sfrsit o asemenea opei. Nad'djlefc lotui s-o pot nfptui la fel de bine ca i cei din vechime rspunse Bcnvenuto, cu snge re, e. Nu cuima ',1 cam place s te lauzi, metere Benvenjto ? Nu obinuiesc sa :n laud niciodat, doamn. CelLnl rosti aceste cuvinte linitit, privind-o drept n fa pe cosvnns d'Etampes i, sub privirea lui h or ta, ncrezto?T;e i ctusi ae puin dumnoas, ducesa, cu tost seocia ei, ls ochii n jos. Anne simi ncolind n ea o tainic pornire mpotriva lui Ctlli.ru din pricina superioritii pe care =i ddea seama c artistul o avea asupra sa i pe caro c,ita s-o nfrunte, fr s se dumireasc can ce anume era fcut. Pn atunci fusese convins c frumuseea e mai presus de orice putere de pe faa pmntului ; uitase c se rnai afl pe lume i geniul. Exist oare comori rosti ea cu amrciune care s poat rsplti un talent ca al dumitalc ? In orice caz, eu nu am asemenea comori adug Francisc I si fiindc veni vorba, Benvenuto, rni-am adus aminte c n-ai primit pn acum dect cinci sute de scuzi de aur pe care i i-am oferit la sosire. Crezi c simbria pe care o primea pictorul meu Leouardo da Vinci, adic apte sjte de s-cuzi de aur pe aii, ar putea s te maLumeasc ? In afar de asta, orice lucrare pe care o \ ci face pentru mine \ a f i pltit. S. re, asemenea drnicie e vrednic de un rege ca Francisc I i, da-c mi-e ngduit s-o spun, de un artist ca Benvenuto Cellini. Voi avea totui ndrzneala de a mai nfia maiestii voastre nc o rugminte. Poi fi sigur dinainte, Benvenuto, c-i va fi m

plinit. Sire, m simt strmtorat i trebuie s v spun c nu rr-e de loc la ndemn s lucrez n palatul acesta. Unul dintre ucenicii mei a descoperit o aezare mult mai potrrvii dect cea de sici pentru operele nsemnate pe care suveranul meu s-ar putea s rni io porunceasc. 69 Aceast aezare c proprietatea maiestii voastre. E vorba de palatul Nesle, pe care, deocamdat, l arc n folosin prefectul Parisului, clci nu locuiete acolo ; din tot palatul nu ocup dect pavilionul cel mic, pe care snt gata s-1 las mai departe u folosina dumisale. Bine, lie cum vrei ncuviin Francisc I inutn-i atelierul n palatul Nesle. aa n-o s ne despart dcct Sena si o s pot oricnd veni la dumneata & stm do vorb i s-i admir capodoperele. Cum, sire l ntrerupse doamna d'Etampcs se poate oare s lipsii fr nici o pricin pe unul dintre oamenii mei, un gentilom, de un bun aflat n slpnirea lui? Bciivcnuto o privi din nou i pentru a doua oar Amie se vzu sili la sa-si plece ochii sub cuttura Lii ciudat, neclintit i ptrunztoare. Celini lu iar cuvn-lul cu aceeai naiv bun-crcdin cu care vorbise mai nainte despre vedeniile sale : i cu snt nobil, doamn : familia mea coboar dintr-un om de soi, cel mai de seam cpitan al lui luliu Cezar, care se chema Fiorino si era de fel din Ccllino, de lng Montefiascone, i care a lsat motenire numele su oraului Florena, n timp ce prefectul dom niei voastre i strbunii si n-au avut nc parte, dup cte tiu, s druiasc numele lor nici unui loc de pe lume. Totui urm Benvenuto, nlorendu-se ctre Francisc I si schimbnd dintr-o dat si pri\ irca, i tonul poate c mi-am ngduit prea mult i din pricina asta s-ar putea s-mi atrag cine tie ce vrjmii nempcate care, cu toat ocrotirea maiestii voastre, vor reui s m doboare pn la urm. Se spune c prefectul Parisu lui ar avea un fel de armat sub ordinele sale. Am auzit i tie cuvntul regele c ntr-o zi, la Roma, un. orfurar, pe nume Celini, a /alogit un \as de argint pentru care nu primise plata cuvenit si pe care i-1 poruncise monseniorul Farnese, pe vremea aceea cardinal, iar In. ziua de azi pap. E adevrat, sire. Mi s-a mai spus c dugheana orfuraralui a fo-st mpresurat de toat slujilorimea cardinalului care ve nise narmat cu spade s ia vasul cu de-a sila. i asia e adevrat. Dar c numitul Cellini, ascuns dup u i cu fhnla n mn, s-a aprat ca un leu. punnd pe fug oamenii monseniorului, i c a doua zi a primit suma pe

tare i-o datora cardinalul. Totul s-a petrecut ntocmai, sire. Ei bine, numitul Cellini nu eti dumneata ? Ba da, sire, ajunge s tiu c bunvoina pe care mi-o arat maiestatea voastr va rmne pururi netir bit nimic pe lume nu m poate nspimnta. Mergi drept nainte - 11 ndemn regele, zmbin'd n barb drept nainte, ca un adevrat gentilom. Doamna d'Etampes nu mai spuse nimic, dar n sinea ei, din momentul acela, prinse a-1 dumni pe Cellini cu o ur de moarte, aa cum numai o femeie jignit poate ur. Sire, v mai cer o ultim favoare spuse din nou Cellini. Nu v pot prezenta acum pe toi lucrtorii mei, zece la numr, care francezi, care germani, toi biei de isprav i meseriai iscusii; se afl ns aici de fa doi elevi de-ai mei, Pagolo i Ascanio, pe care i-am adus cu mine din Italia. Vino ncoace, Pagolo, i ridic o clip capul i privirea, nu cu sfruntare, ci ca un om drept care n-are de ce s roeasc, fiindc nu se tie cu nimic vinovat. Biatul acesta, sire, nu are poate o minte prea nscocitoare i nici des tuia rvn, n schimb este un artist cinstit si contiincios, care lucreaz ncet, dar cu ndejde i care este n. stare sa-i nsueasc pe deplin ideile mele i s le nfptuiasc aa cum am dorit. Iar acesta este Ascanio. inimosul si delicatul meu ucenic i copilul meu mult iubit. Ascanio nu are fora creatoare tiebuincioas pentru a putea nfia ntr-un basorelief cum se izbesc i se sfrtec dou oti vrjmae pe cmpul cie lupt sau ndrjirea cu care se aga de buza unui \as ghearele unui cu sau colii unui tigru. Dup cum nu e nzestrat nici cu acea imaginaie original n msur s nscoceasc cLic tie ce himer monstruoas sau nemai pomenit dragon ; nu, ce~i drept; n schimb, n sufletul sun, carc-i plmdit dup chipul i asemnarea fpturii salo. slluiete simmntul unui ideal, ca s zic aa, divin. Poruncili-i numai s v modeleze un nger sau s 71 nfieze cteva nimfe adunate laolalt, i nimeni altui nu va putea desvri aceste lucruri cu o aii t de suav poezie i cu o graie att de aleas. Ca Pegolo m simt ca i cum a .avea patru brae, iar cu Ascanio ca *i cum a avea dou suflete ; i pe urm, Ascanio m iubete i nu pot s v spun cit snt de fericit c am ling mine o inim curat fi credincioas ca a lui. n timp oe maestrul su rostea aceste cuvinte, Ascanio sttea n picioare lng el cu modestie, dar fr s se srate ctui de puin stingherit, ntr-o atitudine plin de elegant, i doamna d'Et"mpes na-i mai putea desprinde pn\ irile de la tnrul i fermectorul i al: a n cu ochi negri i pr de abanos care prea o copie nsufleit a statuii lui Apolo adolescent. Dac Ascanio spuse ea se pricepe att de bine la lucrurile gingae i ar vrea Pa treac ntr-o diminea pe la palatul d Etarrpes, am s-i pun la fcidemn nes tematele i aurul de care ar avea nevoie pentru a face s nfloreasc o floare miastr.

Ascanio se nclin, mulumind j i cu o privire pInJ de blndee. Iar eu rob'i monarhul i voi hrzi, att lui ct i lui Pagolo, cile o su* c'e scu?i de aur pe sn. Voi avea grij, sire, ca bzcii acc^ia &a fie pe deplin meritai- i fgdui Benvenuto. Dar cine e copila ncrittoare, cu gene att c'e Sungi, care st ascuns n col;ul acela? ntreb re^le, Erind-o abia acum. pe Scozzone. >VT-O luai In scam, sire rspunse Bcnvcn'ito, Sncruntndu-se. Dintre toate lucrurile frumoase ci te se ?L aici, n atelier, e singurul care a^ dori s treac neobservat. A ! Nu cumva eti gelos, jupn Benvenuto ? Zu, sire, nu-mi plscc s se ating nimeni de ceea ce-i al meu ; dac-mi dai voie, dei nu poate fi vorba de nici o asemnare, e ca si cncl cineva sr ndrzni s se gndeasc la doamna d'Etampes ; cred c v-ai i-ei din srite, sire. Scozzone e ducesa mea. Ducesa, care nu avea ochi dect pentru Ascanio, ntrerupt ait de brasc din contemplaia ei, i muc buzele. Muli dintre cuiteni nu se putur stpini s nu 'f. zmbessc n timp ce doamnele uoteau ntre ele. Regele?, n schimb, rse cu poft. Haide, haide, pe cuvntul meu de gentilom, ai toata dreptatea s fii gelos, Benvenuto, artitii i regii se n eleg doar foarte bine intre ei. Rrnas bun, prietene ; ai grij de statuile mele ! Vei ncepe cu Jupiter, firete, i cnd vei fi terminat macheta, vino s mi-o -ari. .Rmas bun i noroc ! Pe curnd la palatul Nesle ! E lesne de spus : s vi-o art, sire ; dar cum fac eu ca s intru la Luvru ? - Voi lsa numele dumitale la toate pcrile palatului, cu porunca de a fi condus .pn la mine. Cellini se nclin i, mpreun cu Pagolo i cu Asca-nio, l petrecu pe monarh cu toat suita lui pn la poart. Ajungnd acolo, puse un genunchi n pmnt i saiut mina lui Francisc I. Sire spuse el cu un tremu,- n glas prin mijlocirea monseniorului de Zvlontluc, rnai scpct din nchisoare i poate chiar de ia moane ; m-ai copleit cu drnicia maiestii voastre i ai cinstit nevrednicul meu atehor clcndu-i pragul; dar mai presus de orice, sire, i nici nu tiu cum a putea s \ art recunotina .mea, e faptul c, graie maiestii voastre, toate visurile mele snt dinainte i cu prisosin -mplinite. De obicei, strduinele noastre snt nchinate unui Jiumr restrns de oameni alei ce alctuiesc o spe aparte, risipit de-a lungul veacurilor, eu ns voi Si a\ ut fericirea s ntl-nesc chiar H timpul \ietii un luminat judector pe care s-1 simt .puiurea lng .mine. Pn acum n-am fost dect un meteugar al viitorului, ngduii-mi, sire, s m numesc de aci ncolo orfurarul maiestii voastre. Meteugarul meu, orfurarul, artistul i prietenul meu, Benvenuto, dac titlul acesta nu i se pore mai nensemnat dect celelalte. Rmas bun, sau, m"i curnd, la revedere ! Se nelege de la sine c toi pricii i seniorii, afar 'de doamna d'Etampes, se grbir s-1 urmeze pe rege, copleindu-1 pe Cellini cu laude i cu dovezi de prietenie.

Dup ce plecar cu toii i Benvcnuto rmase singur n curie cu cei doi elevi, si unul, i cellalt gsir cu cale a-i mulumi, Ascanio din toat inima, iar Pagolo cam n sila. N-avei de ce s-mi mulumii, copii. Dar uite, dac Sntr-adevr credei c-mi sntei cumva ndatorai, a vrea, fiindc s-a ivit prilejul azi s vorbim despre asta, s v fac o rugminte. E ceva la care in din tot fuiietul si cu toat fiina mea. Ai auzit ce i-am spus adineauri regelui despre Callierinc ; cuvintele mele n-au fcut dect s tlmceasc cea mai adinc dorin a mea. Copila asta e strns legat clc viaa mea, dragi prieteni, cu nici un pre nu m-a putea lipsi de ca nici ca artist, fiindc, dup cum bine tii, e orlcmd gata, si cu cit voioie nc, s-mi slu jeasc ele model, si nici ca brbat, deoarece cred c m iubete. De aceea v rog, dei Cathcrine e frumoas, iar voi amndoi tineri ca si dnsa, s nu ridicai cumva ochii asu pra ei ; snt doar atica alte fele nurlii pe lume. Nu-ml sliati inima i nu terfelii prietenia pe care v-o port, aruncndu-i o privire prea cuteztoare, mai mult chiar, avei grjj de Scozzone, privegheat i-o n lipsa mea i povuii-o ca nite frai. Ya rog din suflet, fiindc m cunosc prea bine i tiu de ce snt n stare : Dumnezeu mi-e mar tor c, dac a prinde cumva de veste c-a pctuit, a ucide-o pe loc si pe ca, i pe cel cu care a greit. - Metere spuse Ascanio te respect ca pe dasclul meu i te iubesc ca pe un tat, poi fi deci linitit. Doamne Isuse Hristoase ! se tngui Pagolo, mpveursndu-i miinile. M pzeasc sfmtul s-mi treac prin minte asemenea ticloie ! Cum a putea s uit vreodat ca v datorez totul si cum a putea sa svresc o att de cumplit nelegiuire, nclnd sfnta ncredere cu care m nvrednicii si rspltind binele pe care mi 1-ai fcui cu asemenea ynrav viclenio ! f V mulumesc, prieteni spus Bcnvcnuto, strn-gndu-lc manile din tot sufletul v mulumesc. M simt pe deplin mpcat i am toat ncrederea n voi, i acum, Pagolo, du-te i vezi-i de treab, fiindc i-am promis domnului de Villeroi c pecetea la care lucrezi va li gata pna minc ; ntre timp, eu si Ascanio vom merge sa vizitm proprietatea pe care mrinimosul nostru suveran ne-a druit-o adineauri si n stpmirca ca74 reia vom intia, prin bun nelegere sau de nevoie, du- minica viitoare, cnd ne vom' mai odihni si noi un pic. Apoi ntorcndu-se ctre Ascanio : Hai, Ascanio, vino s vedem dac faimosul palat Nesle, care i s-a prut att de mbietor pe dinafar, pi ivi t dinuntru se dovedete cu adc\ arat vrednic de renumelc su. i r a mai lsa rgaz ucenicului su s .spun un singur cu\nt, Bcnvenuio i mai arunc o dat ochii prin atelier, ca s se ncredineze c toi lucratorii se aflau la locurile lor, btu uor cu palma obrazul rumen i buclat al" Iui Sco/zonc i, lundu-i elevul de bra, l trase dup el spre poarta i ieir mpreun afar, n. strad. VI

LA CE FOLOSESC GUVERNANTELE Nu apucaser s fac nici /ece pai, c le si taie calea \;n brbat ca la vreo cincizeci de ani, mrunel de stat, dar cu o figur expresiv i fin. Tocmai veneam la dumneata, Benvcnuto spuse noul sosit, pe care Ascanio l salut cu un adnc respect, aproape cu veneraie, i cruia Benvenuto i ntinse prie tenos mna. E ceva important, drag Francesco ? l ntreb orfurarul, n cazul sta ne ntoarcem acas. Sau voiai doar s m vezi ? Atunci vino cu mine. . Voiam s-i dau un sfat, Benvenuto. Te ascult. Un sfat din partea unui prieten e tot deauna binevenit. E vorba de un sfat pe care nu i-1 pot mprti dcct ntre patru ochi. 73 Tnrul acesta e ca i cum a fi eu, Krancesco; 'vorbete lini-ti t. A fi fcut-o p:i acum dac a fi socotit de cuvi in rspunse prietenul lui Benvcnuto. mi dei voie, metere spuse Ascanio, trgndu-se discret deoparte. tii ce ? Du-te singur acolo unde trebuia s mer gem- mpreuna, ftul meu l ndemn Senvenulo. tii doaxt ca un lucru pe care l-ai vzut tu e ca i cum 1-as fi privit cu ochii mei. Cerceteaz totul n linii generale; vezi dac atelierul o s alb destul lumin, dac, de asemenea, curtea e destul de larg pentru o turntorie, dac e cu putin s desprim laboratorul nostru de al ccloilali ucenici. i nu uita terenul de pelot. i, lundu-1 de bra pe strin, Benvenuto i fcu un semn cu mina lui Ascanio si o porni napoi spre atelier, lsndu-1 pe tnarul nostru ncremenit n mijlocul strzii Saint-Ma,'tin. Inlr-adcvr, misiunea pe care meterul i-o ncredinase era mult prea spinoas pentru ca Ascanio s nu se simi peste msur de tulburat. Se pierduse cu firea numai cnd Benvenuto i propusese s viziteze mpreun palatul. V nchipuii deci ce se petrecu n sufletul lui cnd se vzu silit s fac singur treaba asta. Aadar, el, care dou duminici la rnd o vzuse pe Colorn.be, fr a se ncumeta s-o urmreasc, i care n cea de-a treia o urmrise fr a se ncumeta s-i vorbeasc, trebuia de data aceasta s dea ochi cu ea, i pentiu ce? Ca s viziteze palatul Nesie, pe care duminica viitoare Benvenuto a\ea de gnd, n lips de alia distracie, s i-1 rpeasc tatlui Colomfoei, cu nvoirea sau mpotrivirea acestuia. Situaia era destul de neplcut pentru toat lumea : cu att mai ngrozitoare trebuia s fie deci pentru un ndrgostit. Spre norocul lui * din strada Saint-Martin si pn la palatul Nesle era o bucat bun de drum. Dac n-ar fi fost dect doi pai, Ascanio nu s-ar fi ncumetat s-i fac ; fiind ns o jumtate de leghe, se hotr n sfrit s-o porneasc. 76 Nimic nu te ajut mai mult s te obinuieti cu ideca primejdiei ca timpul sau distana care te desparte de ea. Pentru oamenii tari de nger si pentru naturile fericite, cugetarea constituie

ndeobte un sprijin ct se poate de preios. Ascanio fcea parte din cea de-a doua categorie. Pe vremea aceea nu se. ncetenise nc obiceiul de a te arta scrbit de via nainte de a fi apucat s trieti cu adevrat. Toate sentimentele erau sincere i se manifestau deschis, bucuria prin rs i suferina prin lacrimi. Fandoseala era ceva aproape cu totul neobinuit n via ca i n art i un biat chipe de douzeci de ani nu s-ar fi simit ctusi de puin umilit pe atunci s mrturiseasc fr nici un ocoli c e fericit. La drept vorbind, emoia pe care o ncerca Ascanio avea i partea ei de bucurie. Nu se ateptase s-o ntl-neasc pe Colombe dect n duminica urmtoare si iat c-i era dat s-o vad din nou chiar n aceeai zi. 'cti-gase astfel pase1 zile dintr-o dat i, precum se tie, pentru un ndrgostit care e obligat s atepte, ase zile fac cit ase voacuri. De aceea, pe msur ce se apropia de palat, lucrurile ncepeau s i se par tot mai simple : e adevrat ca el fusese cel care~l sftuise pe Benvenuto s-i cear regelui palatul Nesle pentru a-1 folosi ca atelier, dar putea oare Colombe s-i poarte cumva pic pentru c inuse s fie ct mai aproape de ea ? Ocuparea fostului palat al lui Amaury de ctre orfanrarul florentin nu putea fi, desigur, pe placul tatlui Colcmbei, care l socotea proprietatea lui, clar jupn Robert d'Estour\ille era oare cu adevrat pgubit de vreme ce nu locuia acolo ? De altminteri, Benvcm.to avea destule mijloace ca s-i plteasc nti-un fel ori altul chiria : o cup druit prefectului sau tui colier fiicei sale (i Ascanio i propunea s Iucre7e cu mina lui colierul) erau n msur i trebuiau s limpezeasc multe lucruri ntr-o epoc n care ai ta se afla la mare cinste. Ascanio a\usese prilejul s vad msri duci, regi i papi gata s-si vnd coroana, sceptrul ori tiara numai ca s poat cumpra unul dintre acele minunate giuvaeruri ce ieeau din mimle meterului su. Pn la urm, n cazul cnd lucrurile s-ar fi lmurit aa cum gndea el, tot jupn Robert i-ar fi rmas 77 indatciat meterului Benvenuto, cci meterul era stt do darnic, nct, dac jupn d'Estcurville ar fi neles s -SG poarte omenete, Ascanio era con\ins c Berivenuto la rndul ku 1-ar fi rspltit regete. n momentul cnd ajunse la csptul strzii Saint-Mar-tin, aadar, Ascanio se socoiea nici mai m al t nici mai puin dect un sol do pace trimis de Cel-de-Sus s menin armonia ntre dou puteri. n pofida acestei convingeri, Ascanio nu pregeta totui trebuie s recunoatem c ndrgostiii snt nite iine tare ciudate s-i lungeasc drumul cu nc vreo zece minute i, n loc s treac pe malul cellalt al Senei cu barca, o lu pe chei n sus i travers fluviul pe podul Morilor. Se prea poale s fi ales ns drumul acesta numai fiindc strbtuse n ajun cnd o urmrise pe Colcrnbe. Oricare ar fi, do altminteri, pricina ce-1 ndemnase s fac un asemenea ocol, dup vreo douzeci de minute, Mlnd-ncvrnd, ajunge lotui n faa palatului Nesle. n momentul cnd SOM acolo ns i vzu poanta ogival prin care trebuia s ptrund nuntru, cnd zri spoi micul i ncnttorul pavilion gotic ale crai turnulee rsreau floase deasupra zidului mprejmuitor i cnd se ghidi ca ndrtul jaluzelelor pe jumtate lsate din pncina zdufului se afla frumoasa lui Colombe, ntreaga urzeal de vise mbietoare pe care o izvodise pe drum se risipi aidoma castelelor pe care le ntrezreti uneori nfiripate n nori i pe care o adiere de vnt Ic spulber ntr-o clip ; se trezi dintr-o dat fa-n fa cu realitatea, i realitatea nu i se pru tlui de puin linititoare. Totui, dup ce zbovi locului ctcva minute, zbav cu att mai ciudat cu ct, din pricina ariei nu se zrea ipenie de om pe chei, Ascanio i ddu seama ca trebuia s se hotrasc ntr-un fel. Cum ns nu avea de ales i cum singura hotrre pe care o putea lua era aceea de a intra n palat, nainta pn n prag si ridic ciocnelul, prcgtindu-se s bat n poart. i poate

ar fi rmas cine tie ct timp cu el n mn, dac tocmai atunci poarta nu s-ar fi deschis pe neateptate i nu 78 s-ar fi pomenii nas n nas cu un slujitor de \reo treizeci de ani, un fel de om la toate, jumtate valet, jumtate ran. Era grdinarul lui jupn d'Estourvillo. A^canio i grdinarul se trascr napoi i unul, i altul. Pe cine cutai? ntreb grdinarul. Ce dorii? Ncmaiavnd ncotro, Ascanio i lu inima-n. dini si rspunse brbtete : Doresc s vizitez palatul. Cum adic, s vizitai palatul? rosti grdinarul, uimit. In numele cui ? ii numele regelui! l ntiina Ascanio, n mmicle regelui?! se minun grdinarul. Doamne suse Hristoasc! Nu cumva regele o fi vrnd t,-I ia napoi ? Cine'tie ! rspunse Ascanio. Bine, dar ce vrea s zic asta ? Cred c nelegi, prietene rosti Ascanio, cu o cutezan pentru care se felicit n. sinea lui c n-am s-i dau socoteal clumitale ? Avei dreptate. Cu cine dorii s vorbii ? Domnul prefect e acas ? ntreb Ascanio, tiind foarte bine c prefectul nu putea fi acolo. Nu, domnule, c la Chlelct. Aa ? i n lipsa dumnealui, cinc-i ine locul ? Fiica domniei sale, domnioara Colombc. Ascanio se nroi pn n vrful urechilor. i pe urm adaug slujitorul mai e si coana Perrine. Cu cine dorete domnul s vorbeasc ? Cu domnioai'a Colombe sau cu coana Perrine ? ntrebarea era cit se poate de fireasc, i cu toate astea, la auzul ei, n sufletul lui Ascanio se ddu o lupt cumplit. Deschise gura s spun c-ar fi dorit s-o vad pe domnioara Colombe, dar, ca i cum buzele sale ar fi fost incapabile s rosteasc nite cuvinte att ele ndrznee, ceru s vorbeasc totui cu coana Perrine. Grdinarul, cruia nici prin gnd nu-i trecea c o ntrebare att de banal, dup prerea lui, ar fi putut strni o asemenea harababur, ddu din cap n semn de ncuviinare i, strbtnd curtea, se ndrept spre intrarea micului palat Xesle. Ascanio o porni n urma lui. 70 1 i Trecur printr-o curte interioar, pe urm pe sub o a doua poart, pe urm printr-o grdini cu flori, urcar treptele unui peron, dup care strbtur o nesfrit galerie, n f ine, grdinarul deschise o u. Coan Perrine . spuse el a venit un tnr care cic ar vrea sa viziteze palatul n numele regelui. i se ddu la o parte, fcndu-i loc lui Ascanio, care se opri n pragul uii.

n aceeai clip ns i se aez parc o cesta pe ochi i se vzu silit s se sprijine de perete. Se ntmplase ceva la csre nu se ateptase, dei era un lucru ct se poate de firesc : coana Perrine nu era singur, ci mpreun cu Colombe, i Ascanio se afla acum fa-n fa cu amndou. Coana Perrine torcea la roata, iar Colombe teea la rzboi o tapiserie. Amndou ridicar capul n aceeai clip i-i ntoarser privirile spre Tis. Colombe l recunoscu numaidect pe Ascanio. l s-tepta, dei cugetul i spunea c n-avea cum. sa vin. Ct privete pe tnr al nostru, end vzu ochii fetei ain-tindu-se asupra lui, cu toate c privirea n care l :i\-luiau era nespus de duioas, simi c moare. Se gndise dinainte c va a\ca de ntrnpinat o mic i una de greuti, i nchipuise c va trebui s nfrunte o mie si una de piedici ca s poat ajunge la iubita lui ; piedicile erau menite s-i sporeasc nsufleirea, iar greutile sa-i nteeasc drzenia, st iat c, dimpotriv, total se petrecuse ct se poate de simplu i de uor, ca i cum bunul Dumnezeu, micat de dragostea lor curata, voise s-o ncurajeze de la bun nceput, dndu-i binecuvntarea sa; fr s tie cnd i cum, se pomenise deodat n faa Colombei, aa nct din oal cuvntarea att de meteugit ticluit din vreme P i a crei nfocat elocin era fcut s-o uimeasc i s-o nduioeze, nu-i mai amintea nici o fraz, nici un cuvnt, nici mcar o silaba. Colombe, la rndul ei, ncremenise locului, cu gura ncletat. Cele doua tinere i neprihnite fpturi care, n adncul sufletului lor, simeau c erau hrzite una alteia, ca si cum ar fi os-t de mult logodite n ceruri, si care, n clipa cnd s-ar fi apropiat una de alta, trebuiau

80

s se contopeasc, alctuind o singur fiLi, ca Sala-mancis cu Hermafrodit, acum c se aflau pentru prima oar una n faa alteia, tremurau nspimntate -i pierduser cumptul, ne.ind n stare s rosteasc o singura vorba. n cele din urm coana Pcrrir.e se ridic pe jumtate 'de pe scaun i, scond caerul vrt n corset i spriji-nindu-SG de mosorul torctoarei, se ndur sa rup tcerea. Ce tot ndrug acolo oprlanul la da Haimbault ? se burzului onorabila guvernant. Ai auzit, Colombe ? Cum L'is Colombe nu-i rspundea nimic: Ce cutai aici tinere domn ? continu ea, fend civa pai spre Ascanio. Doamne iart-m ! exclam ea deodat, recunoscnd clripul celui cu care vorbea, nchipuiete-i cine a venit ? Cavalerul aeela simpatic care, n ultimele1 trei duminici, a fost att de drgu i mi-a oferit agheasm la ieirea din biserica Ce doreti, frumosule ? As vrea s v vorbesc bolborosi Ascanio. Intre patru ochi? l Lvaeb, izmenlndu-sc, coana Perriiie. ntre... patru cehi... In timp ce rcstea acest G cuvinte, Ascanio i spunea n s>,oa lui c e un ntru fr pereche. Atunci, poftim aici, tinere dorcn, poftim ! spuse coana perrine, deschiznd ua camerei alturate i fcndu-i semn lui Ascanio s-o urmeze. A-canio se supuse, dar, n clipa n. care se pregtea s ic?Ji pe u, i arunca o lung privire Colombei^ una dint-2 acele priviri struitoare prin care ndrgostiii se pricep s mrturiseasc attea lucruri i care, orict de nedesluite i de ncilcite li s-ar prea unor oameni indifereni, nu se poate s nu fie nelese pn la- urm de persoana creia le snt adresate. Colombe, aa cum era de ateptat, nu scp nici o iot din ceea ce ochii lui voiau s-i mprteasc,, fiindc, n momentul n care privirile ei se ncruciar cu ale tnrului ndrgostit, fr s-i

dea seama, se nroi toat ca focul si, simind c roete, se grbi s-i aplece ochii asupra tapiseriei si ncepu s sehingiuiasc o biat floare care arta ca vai de ea. Vznd-o cum sa mbujorase, Ascanio i lu seama 81 'deodat i fcu un pas spre Colombo, dar n aceeai clip coana Perrine se ntoarse spre el ca s-1 cheme, aa nct lnrul, vrnd-nevrnd, trebui s-o urmeze. Ins, ndat ce ua se nchise dup el, Colombe scp acul din min, ls braele s-i atrne de o parte i de alta a scaunului pe care edea si, dnd capul pe spate, scoase un oftat adine n care, n virtutea uneia dintre acele pururi nelmurite taine ale inimii omeneti, regretul de a-1 vedea pe Ascanio plccnd se ngemna cu uurarea de a nu-1 mai simi alt de aproape de ea. Ct privete pe tnrul nostru, era fr doar i poate suprat: suprat pe Benvenuto fiindca-i ncredinase o misiune att de ciudat, suprat pe sine nsui, fiindc nu se pricepuse s se foloseasc de prilej, i suprat mai cu scam pe coana Perrine, care svrise greeala de neiertat de a-1 fi silit s plece tocmai cnd i se pruse c ochii Colombei l mbiau s rmn. De aceea, n momentul n care, rmnncl singur cu el, guvernanta inu s afle scopul vizitei sale, Ascanio i rspunse' cu destul arogan, rzbnnndu-se pe ca pentru propria lui stngcie : Scopul vizitei mele, scump doamn, este acela de a v ruga s-mi artai palatul Xesle, ncpere cu ncpere, de la un capt la altul. S-i art palaiul Ne^lc ?! se minun coana Per rine. i ce nevoie ai dumneata, dac nu i-c ca suprare, s-1 vizitezi ? " Ca s-mi dan ppama daca ne corn ine, daca o s ne simim n. largul nostru i. dac merit osteneala s ne mutm aici. Cum adic s v mutai aici ? L-ati nchiriat umva de la domnul prefect ? Nicidecum, maiestatea sa are de gnd s ni-1 dea. S vi-1 dea? Maiestatea sa?! exclam coana Per rine, creia nu~i venea s-si cread urechilor. In deplin proprietate rspunse Ascanio. Dumilale ? Nu chiar mie, scump doamn, ci maestrului meu. i cine-i maestrul clumitale, dac-mi dai voie s ntreb, tinere ? Pesemne vreun nalt senior dintr-o tar strin ? 82 Mai mult dect att, coan Perrine, e un artist de Seam care a venit anume de la Florena spre a sluji pe maiestatea sa preacucernic. Aha ! murmur onorabila doamn, care nu prea ss dumirea cam ce poate s fie asta. i ce face, rogu-te, maestrul dumitalo ? Ce face ? De toate : inele de mpodobit degetele tinerelor fete ; ceainice vrednice a sta pa masa unor ca pete ncoronate ; statui pentru lcaurile zeilor ; iar cind. n-are altceva mai bun de f eu t, asediaz ori apra cet ile, dup cum are chef s bage n speriei un mprat ori s liniteasc un pap.

Doamne Isuse Hrisloase ! suspin coana Perrinc. i cum l cheam pe maestrul clumitale ? Benvcnuto Ccllini, aa-1 cheam. Curios, nu tiu s ii auzit vreodat numele sta bolborosi preacinstita doamn. i ce c de felul lui ? E orf aurar. Coana Pcrrine se uit la Ascanio cu nite ochi ct toate zilele. Orfurar ! bigui ea. Orlurar! i-i nchipui cumva c jupnul nostru, prefectul, o s se nvoiasc s dea chiar aa, cu una cu dou, buntate de palat pe mna unui... unui., orf aurar ? Dac n-o vrea s ni-1 dea, i-1 lum nci. Cu anasna ? ntocmai. Nu cred eu c slpnul clumitale s-ar ncumeta s- i A Crunte pe domnul prefect! Ba bine c nu : a fost n stare s nfrunte trei duci i doi papi. . inc-m, Doamne ! Doi papi ! Doar n-o fi eretic ? Fii pe pace, e catolic ca dumneata i ca mine, coan Perrinc, n-avcm nici n clin nici n mncc cu Sarsail ; n lipsa diavolului ns, i avem pe rege s ne sprijine. O fi, dar domnul prefect arc pe cineva i mai grozav. . Pe cine ? Pe doamna d'Etampes. Atunci forele snt egale spuse Ascanio. i dac jupn d'Estourville se mpotrivete ? . Meterul Benvenuto, oriicum, tot o s i-1 ia. i dac jupn Robert se ferec n palat ca ntr-o fortrea ? Meterul Cellini o s-1 asedieze. Gndete-te c jupnul nostru, prefectul, are douzeci i patru de arcai. Iar meterul Benvenuto Ceini are zece tccnici precum vezi, coan Perrine, forele, i de ast dat, snt egale. Numai c, vezi dumneata, jupn d'Estourville mnuiote lancea ca nimeni altul pe lume ; la turnirul care a a\ut loc la nunta lui Francisc I, era printre cavalerii care chema lumea s se msoare cu el, i cum a ndrz nit careva s-i in piept, cum 1-a i trintit jos. Atunci se potrivete de minune, coan Pcrrine, e tocmai omul pe care-1 cuta Benvenuto, cci, daca-i vorba de turnire, meterul meu nu i-a gsit nc^ nasul pn acum. Ca si jupn d'Estourville, i-a culcat tc^i adversarii la prnnt, cu deosebirea c cei cu care s-a msurat prefectul dumitale, dup doua sptmni, erau iar pe picioare, veseli si nfloritori, pe cnd cei care au avut de-a face cu stapnul meu nu s-au mai sculat n veci de jos si, dup trei zile, erau cu mimle pe piept, mori i ngropai. Tare mi-e team c-o s ias un bucluc de aici, zu, tare mi-e teama ! se tingui cosna Perrine. Ani auzit c-n oraele luate cu asalt se petrec tot felul de grozvii, tineie. Fii pe pace, coan Pornii e ! o liniti Ascanio, rznd.

nvingtorii, de ast dat, \ o.- fi mrinimoi. - Am spus i eu'aa, dragul mamii rspunse coana Perrine, creia nu i-ar fi displcut se pun bine cu asediatorii fiindc m cutremur numai cnd-m.gndcsc c s-ar putea s fie vreo vrsare de snge ; altminteri, i dai seama, cred, c vecintatea domniilor voastre nu poate dect s ne bucure, deoarece, la drept vorbind, cam ducem lips de societate n blestemata asta de sihstrie n care jupn d'Estourville ne-a sccfestrat, pe fiica dumi-sale i pe mine, ca pe nite biete clugrie, cu toate c nici ea i nici eu, slav Domnului, n-am fcut legmnt s ne clugrim. Iar omul nu-i bine s triasc singur, zice Slinta Scriptur i, zicnd omul, Sfnta Scriptur se gndeste bineneles nu numai la brbat, ci si la femeie ; dumneata ce crezi, flcule, n-arn dreptate ? Mai ncape vorba ! Iar noi dou sntein singure-singurele si amrte ca vai de noi n hrbaia asia de cas. Cum aa, nu primii nici o vizita ? *"~ Doamne Isuse ! Pi dac-i spun ca trim maT ru ca nite clugrie. Ele barem mai au rubedenii, mai au prieteni care vin s le vad la vorbitor, dup gratii. Au trapeza n care se adun i mai schimb un cuyLat, mai plvrgesc. Nu-i cine tie ce distracie, mi dau seama; c? ar, oricum, tot e ceva. Noi, biet, nu-1 avem dect pe domnul prefect, care vine din cnd n cnd s-o doje neasc pe fiic-sa tiu i eu ? poete fiindc se face din, ce n ce mai frumoas, cci nu vd ce alta vin ar putea s aib srmana copil, ier pe mine ca s m ia la relee pentru c n-o in din scurt cum s-ar cuveni, cnd, slav Domnului, nu vede ipenie de om zile-n. ir si cnd nu deschide gura dect ca s se roage bunului Dumnezeu i s schimbe o vorb cu mine. De aceea ai grij, flcule, te rog din suflet, s nu spui cuiva c te-am pi mi t n cas, c-ai vizitat pe urm palatul cu mine i c, dup ce ai vizitat palatul, ai trecut din. nou pe la noi penVru cteva clips sa ne ii de urt. Cum? ! se mir Ascanio. Dap ce vizi'rn pelatu, ne ntoarcem mpreun n. micul palat ? nseamn deci c-o s... Ascanio se opri ns numaidect simind c bucuria l fcea s piard msura. Nu cred c-ar ii politicos, tinere, dup ce te-ai pre zentat adineauri domnioarei Colombe, care, la urma ur mei, n lipsa tatlui su, e stpna casei, i i-ai cerut n gduina de a sta de vorb cu mine ntre patru ochi, nu cred c-ar fi politicos, s pleci aa de la noi fr s-i spui mcar un cuvinel de rmas bun. Dar dac rm-i face plcere, firete, poi foarte bine s iei n strad fr sa mai ocoleti, fiindc palatul Nesle are intrare separat. Nici nu m gndesc, nici nu m gndesc ! protest Ascanio. Pcatele mele, coan Perrine, d-mi voie s m 85

consider i cu la fel de bine crescut ca oricare altul i s tiu cum trebuie s se poarte cu femeile un om de lume. Numai c Ic-a ruga, coan Pcrrine, s nu mai pierdem vremea si s vizitm chiar acum palatul, fiindc snt nespus de grbit. i, ntr-adevr, acum cnd tia c trebuia s se abat din'nou pe la palatul cel mic, Ascanio nu dorea dcct ^ termine mai repede cu vi/itarca palatului cel mare. Iar cum, la rnclul ci, coana Perrine pstra tot timpul n suflet o team nbuit, gndindu-se c s-ar putea s pice prefectul tocmai cnd se atepta mai puin, nu voi s-1 fac pe Ascanio s ntrzie cumva clin pricina ei i, desprinznd din cui o legtur GJ chei atrnai dup u, o apuc nainte. S aruncm, aadar, o prhire mpreuna cu Ascanio asupra palatului Xesle n caro se \or clesfuia de acum nainte principalele episoade ale povestirii pe care v-o mprtim. Palatul sau mai degrab reedina Xesle, cum i se spunea ndeobte pe vremea aceea, era situat pe maiil sting al Senei, aa cum cititorii notri au avut prilejul s-o afle ceva mai nainte, pe locul unde a fost durat mai apoi palatul Nevcrs i unde s-au construit dup aceea A'lonetria i Academia francez. Era ultima cldire de la captul dinspre sud-vcst al Parisului, deoarece dincolo de zidurile sale nu se mai vedea dcdt anul fortificaiilor i Preaux-Clcrcs cu pajitile-! nverzite. Fusese zidit spre sfritul secolului al optulea de Amaury, st-pinul domeniului Ncsle din Picardia. In 1308 a fost cumprat de Filip cel Frumos, caro 1-a ridicat la rangul de castel regal. In 1520, turnul Xesle. al crui nume e legat de o sngeroas i denat faima, a fost desprit de restul edificiului pentru a se putea construi cheiul, podul peste anul cetii i poarta Ke^le, aa incit turnul cu nfiarea lui mohort a rmas stingher i posac pe malul fluviului, ca o pctoas pocit. Din fericire ins, reedina Xesle era clcstjl de vasta pentru ca s nu se resimt de pe urma acestei ciuntiri. Suprafaa pe care o ocupa era tot att de ntinsa ca vatra unui sat : un zid nalt ca de fortrea, n care se deschidea o poart mare, cu bolta n ogiv, i o alia poart mai mic clc serviciu, l ocrotea pe latura dinspre chei. Ptrandcai mai iutii ntr-o curte larg, dreptunghiular, nconjurat de xicluri, avncl o poart n sting i una n fund. Daca intrai, aa cum fcuse Ascanio, po poarta din sting, descopereai o cldire mai mit. n stil gotic din f-ccolul al paisprezecelea, de toata frumuseea, cu o grdin spre suci, deosebit ele cea a palatului : era pavilionul sau micul palat Nesle. Dac doschdcai ns poarta din fund, vedeai pe mina dreapt o construcie clin piatr strjuit de dou turnulee, cu acoperiuri ascuite mrginite de balustrade, cu o faad coluroas, cu ferestre malle si geamuri colorate i douzeci de moristi ce scr-tiau n btaia vuitului : era palatul Nesle, n care s-ar i putut simi n largul lor trei bancheri din zilele noastre. Dac mergeai mai departe, te rtceai n fel si fel de grdini, n caro se aflau, printre altele, un teren de pelot, unul de ntrecere la inele *, o turntorie, un arsenal; \ cneau dup aceea curile de psri, stnelc, staulele i grajdurile, adic acareturile a trei gospodrii de fermieri clin zilele noastre. Toate acestea ns fuseser lsate m paragin i deci se aflau ntr-o stare ct se poate do proast ; Raimbault mpreun cu cele dou ajutoare ale sale abia pridideau s ngrijeasc de grdina pavilionului, n caro Colombe cultua flori, iar coana Perrinc sdise varz. Palatul mare era ns ncptor, scldat n lumin i temeinic zidii ci, cu puin osteneal i ceva bani, putea ii transformat n cel mai somptuos atelier din lume. Chiar clac s-ar fi dovedit ns mult mai puin prielnic, Ascanio ar fi fost la fel de mcnlat, dorina lui cea mai fierbinte fiind s se afle ct mai aproape de Colombe. De altfel, \ izitai ea palatului se termin foarte curncl : sprinten CIUI era. n doi timpi si trei micri, tnrul \azuse lot, colindase peste tot, i fcuse o prere despre toate. Aa incit, coana Pcrrine, care ncercase n zadar s se in dup el, se mulumise n cele din urm s-i ncredineze legtura de chei, pe care Ascanio, constiin-

1 ntrecere n caro concurenii trebuiau s desprind cu a lance sau cu o spad, di'i fuga calului, nite vcny aUrnate Sa o anumit nlime, (ni) ' 87 cios, avusese grij s i-o napoieze dup ce-i ncheiase cercetrile. i acum, coan Perrinc spuse el snt la dispo ziia dumitale. Pi atunci s intrm o clipa n pavilion, tinere, de vreme ce i dumneata socoteti c aa se cuvine. Negreit'! Ar fi o necuviin de neiertat din partea mea dac n-a face-o. Dar ai' grij s nu te dai de gol fa de Colombe : nu cumva s-i spui pentru ce ai venit. Doamne Sfinte ! Pi atunci despre ce s-i vorbesc ? se neliniti Ascanio. Parc cine tie ce filozofie ar fi, bobocelule ! Parca ziceai c eti orfurar ? Chiar i snt. Ce mai ntrebi atunci ; vorbete-i de giuvaeruri; e c^a mai mbietoare conversaie chiar i pentru sufletul cel mai cumptat. Sntem ori nu sntem fiicele Evei ? Unde-ai pomenit dumneata vreo fiic de-a Evei creia s nu-i fug ochii dup tot ce strlucete ? De altminteri, sarmnica, are parte de aa puine distracii n schivnicia esta, nct orice prilej de a-i nsenina un pic inima e o adevrat bLiecuvntare pentru ca. Dei, la drept vorbind, distracia cea mai bun Ia vrsta ei ar fi o cstorie feri cit. De aia, ori de cte ori jupn d'Estourville vine pe aici, nu pierd ocazia s-i suflu la ureche : Mrit-o, omule, odat, mititica de ea, mrit-o, ce mai stai!" Si fr s-i dea seama c dezvluirea unor relaii att de familiare cu jupn d'Estourville putea da loc la tot felul de presjpuneri n privina rosturilor sale n casa prefectului, coana Perrine se ndrept spre pavilion si intr din nou, urmat de Ascanio, n camera n caTe o lsase pe Colombe. Fata sttea ngndurat i vistoare, n atitudinea pe care o avea cnd ne-am desprit de dnsa. Numai c, ntre timp, de cel puin douzeci de ori, poate, ridicase capul si- aintise privirea asupra uii pe care ieise tnrul cel chipe, aa ncl cineva care ar fi observat cit de des i arunca ochii ntr-acolo ar fi putut s-i nchipuie c-1 atepta. Totui, n momentul n care vzu 88 ua deschizndu-so, Colombe se apuc de lucru cu atita rvn, nct nici co^na Perrine s*i nici Ascanio n-ar ii putut bnui c nu lucreze nimic pn atunci. Cum de ghicise Colombe c guvernanta venea nsoit de tlnrul necunoscut, iat un lucru pe care doar ir.ag-retismul l-r fi putut explica, dac magnetismul ar fi fost descoperit Ia vremea aceea. L-am aclus napoi pe cavalerul care ne~a oferii agheasm n biseric, drag Colombe, fiindc e chiar dnsul n carne i oase, nu m-au nelat ochii. Voiam tocmai s-1 conduc pn la poarta palatului, cnd mi-a amintit c nu apucase nc s-i ia rmas bun de la mtlua. i

avea dreptate, fiindc adineauri nu v-ai spus nici un. cuvinel. i doar, slav Demnului, nici unul, nici altul nu sntei mui! Coan Perrine... o ntrerupse Colombe, care se stcise toat. Ei, ce e ? Ce te-ai nroit aa ? Demnul Ascanio este un. ca\alcr de isprax, aa cum matale eti o dom nioar cuminte. De altfel, pe cit se pare, e un iscusit meter do giuvaericale, nestemate si tot felul de zorzoane dup care de obicei se d^u n vnt fetele frumoase. O s vin s i le arate, puica mamii, dac-i face plcere, Nu-mi trebuie nimic ngn Colombe, n momentul de lat, se prea poate ; s sperm ns c n-o s meri surghiunit n prdalnica asta de sihstrie. Avem aisprezece ani doar, Colombe, si odat i odat o s vin i ziua cnd o s irn o logodnic nurlie si o sa primim fel e fel de giuvaeruri; pe urm, o cucoan mare care o sa aib nevoie ele tot felul de podoabe. De ce nu le-ai lua mai degrab pe cele furite de flcul nostru dect pe ale altui meter, care d-e bun seam nu-i ajunge nici Ia clci. Bietei fete i venea s intre n. pmnt. Ascanio, pe care prezicerile coanei Perrine ii bucurau i na prea, se grbi s sar n ajutorul srmanei copile, care s-ar i simit de o mie de ori mai puin stingherit s stea de T/orb cu dnsul dect s asculte monologul tlmaciului su. V rog, domnioar spuse el nu v mpotrivii si ngdjili-nii s v aduc cteva din lucrrile mele ; mi dau seama acum c pentru dumneavoastr le-am fcut 89 s c, fcndu-lc, m gndeam la dumneavoastr. O, da, \a rog s m credei c-i aa cum v spun, deoarece aurul, argintul i nestematele cu care lucrm noi, meterii giuvaergii, snt adesea ngemnate cu gndurile noastre, n diademele ce mpodobesc frunile dumneavoastr, n brrile ce v cuprind braele, n colanele ce v dez-miard umerii, n florile, psrile, ngerii, himerele pe care le facem s gngureasc la urechile dumneavoastr lsm adeseori s se strecoare simmintele noastre de respectuoas adoraie. Trebuie s-o spunem, n virtutea ndatoririlor noastre de cronicar, c la auzul acestor dulci cuvinte tinerei fete i cretea inima de bucurie, fiindc Ascanio, care sttuse atta vreme cu gura ncletat, se nvrednicise n fine a vorbi si vorbea aa cum i nchipuise ea c trebuie s vorbeasc, i fiindc, fr s ridice ochii, Colombe simea privirea-i arztoare aintit asupra ei ; pn i accentul strin al glasului su ddea un farmec deosebit acestor cuvinte att de noi pentru Colombe, care nu le mai auzise pn atunci, un ecou adine i cuceritor al graiului att de simplu i de melodios al iubirii pe care tinerele fete ii neleg nainte de a fi nceput s-1 foloseasc. - tiu bine continu Ascanio tiu foarte bine c noi nu putem spori cu nimic frumuseea dumneavoastr. Dumnezeu nu poate fi mai bogat dect e fiindc noi i mpodobim altarele. Dar cel puin prin iscusina minilor noastre gingia dumneavoastr e nconjurat de tot ce e frumos i suav ca si ca, iar cnd din adncul ntunecos al nimicniciei noastre noi, nevrednici i umili furari de ncntri si strluciri, v vedem Irecnd scldate n lumin, avem cel puin mngierea c, dei snlem mult mai prc-Ijos dcct dumneavoastr, arta noastr n schimb e hrzit s v nale i mai sus nc. O, domnule - spuse Colombe, peste msur de tulburat minuniile furite de domnia voastr vor fi, desigur, pururea strine de mine sau. cel puin, de prisos ; snt obinuit s triesc n umbr i n singurtate si trebuie s v mrturisesc c nici umbra i nici singurtatea nu m apas, dimpotriv mi-s dragi i a dori s

90 rm'm toat \iata aa, clar trebuie sa v mrturisesc de asemenea c mi-ar plcea lotui s vd aceste podoabe, nu pentru mine, ci pentru frumuseea lor; nu ca s le port, oi numai ca s Ic admir. i trcmurnd toat de team c spusese mai mult dect se cuvenea i c s-ar putea s spun si mai mult nc, rostind aceste cuvinte, Colombo l salut si iei att de grbit, nct un om mai priceput an asemenea treburi ar fi putut socoti ieirea aceasta precipitat nici mai mult nici mai puin dect o fug. Ei bravo, s fie ntr-un ceas bun! se bucur coana Pcrrine. A nceput s se lase ispitit de cochetrie. E adevrat ns c si matale, flcaule, vorbeti ca din carte. Zu daca mi-mi vine s cred c n ara de unde vii dumneata se cunosc anumite secrete pentru a vrji oamenii ; cea mai bun dovad e c ai reuit s m cstigi din primul moment de partea dumitale, uite aa, cum te vd si cum m vezi i, pe cinstea mea, zu, a dori din tot sufletul ca jupn prefectul s nu se poarte prea mit cu dumneata. i acum s ne vedem cu bine, fl-cule, si spune-i stpnului dumitale s se pzeasc. S bage de seam fiindc jupn d'Estourville nu tie de glum si are proptele stranice la curte. De-aia zic, daca stpmil dumitale ar vrea smi dea ascultare, s-ar lipsi de palatul Nesle i, n orice caz, s-ar Ieri s pun st-pinire pe el cu anasna. Pe dumneata ns, oricum, o s te mai vedem, nu-i aa ? i ascult-m pe mine : s nu crezi un cuvnt din ce i-a spus Colombe ; de n-ar li dect motenirea pe care i-a lasat-o rposata maic-sa, i nc e destul de bogat ca s-si poat ngdui capricii ele douzeci de ori mai costisitoare dect cele cu care o mbii dumneata. i nc ceva : vezi, ai grij s aduci i niscai fleacuri mai uoare : poate c i-o trece prin gnd s-mi druiasc si mie un lucruor, ceva. N-am ajuns nc, slav Domnului, la vrsta chici trebuie s renuni la orice cochetrie. Ai neles, nu-i aa ? i socotind de cuviin, pentru ca tnrul s priceap mai bine, s-si sublinieze cuvintele cu un gest, coana Per-rine l strnse puin de bra. Ascanio tresri ca i cnd 91 1-ar fi trezit cineva brusc din somn. ntr-ade\r, i se prea c totul nu e declt un vis. Ku-i ddea seama c se afl acas la Colombe i se ndoia c acea alb nlucire al crei glas melodios i mai suna nc n urechi i a crei form sua\ fluturase o clip prin faa ochilor si era cu adevrat fiina pentru care, nu mai departe dect n ajun. si chiar n dimineaa aceea, siar i dat viaa doar pentru a-1 nvrednici cu o prrvire. Aadar, cu inima plin de bucuria clipei de fa si de speranele sale n viitor, Ascanio i promise coanei Per-rine tot ce poftea, fr s asculte mcar ce anume voia de la el. Ei, i ? Nar fi fost oare n stare s dea tot ce avea pe lume numai ca s-o mai pcat vedea pe Colombe ? Pe urm, gndindu-se c nu se c?dea sa-si prelur^easc vizita peste msur, i lu rmas bun de la coana Per-rine, fgduindu-i s vina din nou a doua zi. Ieind din curtea pavilionului, Ascanio se ntlni aproape nas n nas cu doi ini care tocmai se pregteau s intre. Dup privirea pe care i-o arunc unul dintre aceti doi ini, r,iai curr.d dect dup mbrcminte, i nchipui c s-ar fi putut s fie nsui prefectul. O clip mai trziu, bnuielile sale se preschimbar n certitudine cnd i vzu pe noii venii btnd la poarta care tocmai se nchisese n urina lui : se ci atunci c nu plecase ceva mai nainte, cci cine putea ti dac nesocotina lui nu avea s sa rsfrng asupra Colombei ? Pentru ca vizita lui s par ct niai banal, n cazul end ar fi atras atenia prefectului, Ascanio se ndeprta fr a mai ntoarce capul o singur dat spre acel col de lume care pentru el, n momentul acela, preuia mai nvult dect o mprie. napoindu-se la atelier, l gsi pe Benvenuto ca niciodat nglndurat Omul care-i oprise pe strad nu era nimeni altul dect Primaticcio ; venise a-i dea de tire iii CellLii, ca un bun

tovar de breasl, c, n timpul vizitei pe care Francisc I i-o fcuse n dimineaa aceea, artistul, nechibzuit cum era, reuise s-i atrag dumnia de moarte a doamnei ducese d'Elampes. 92 VII UN LOGODNIC I UN PRIETEN Tnul dintre cei doi ini care se pregteau sa intre n palatul Nesle n clipa n care Ascanio ieea pe poart era ntr-adevr jupn Robcrt d'Estourville, prefectul Parisului. CU despre cellalt, vom alia ndat cine era. Aadar, nu trecuser nici cinci minute de la plecarea lui Ascanio i coana Peri ine intr \alvrtej s-o vesteasc pe Colombe, care se ascunsese la ea n odaie i edea n picioare cu urechea ciulit, pstrnd nc pe fa o expresie vistoare, c tatl su o atepta n camei a alturat. Tata ! tresri Colombe, speriat, adugind apoi n oapt: Doamne Dumnezeule, numai de nu 1-ar fi mtlnit! Da, tatl matale, puica mairei rosti din nou coana Pcrrme, rspunznd numai la primul cuvnt cu care fata i ncepuse fraza, fiind i singurul pe care-1 auzise tatl matale mpreun cu nc un domn mai n \rs' pe care nu-1 cunosc. Un domn mai n \rht ! spuse Colombe, niorm'du-se fr s vrea. Doamne, coan Pevnne, cc-o mai fi i asta? E pentru prima oar n ultimii doi sau ti.ei ani cnd tata nu \ine singar. Totui, cum n pofida ngrijorrii ei, tnra fat nu putea face altcum dect s se supun, tiind foarte bir o c taic-su i pierde numaidect rbdarea, Cclombe i lu inima n dini i mti din nou, cu zimoetul pe buze, n camera pe care tocmai o prsise ; cci, cu toat teama pe care o simea pentru prima ocra si a crei pricin n-o putea deslui nc, l iubea pe jupn d'Estourulle cu cea mai des\rit dragoste filial; dei prefectul nu era prea duios cu ea, zilele n care tiai s a \enca la palat parcau, n lungul ir al zilelor triate si monotone, adevrate srbtori. Colombe se apropie de el cu braele ntinse i gura ntredeschis, dar prefectul na-i ddu rgaz nici s-1 93 mbrieze, nici s rosteasc uii singur cuvnt, ci, lund-o do min i ducndu-se cu ea n faa strinului care edea rezemat de cminul impuntor plin de flori, spuse : Drag prietene, i prezint pe fiica mea. Apoi, n-iorcndu-se ctre ea : Colombo, dumnealui este contele cl'Orbec. vistiernicul regelui i viitorul tu so. Colombe ddu un ipt uor, pe care buna-cuviin o sili s-1 nbue ; simind ns c i se taie picioarele, se sprijini de sptarul unui scaun. ntr-adc\r, pentru a ne putea cla seama, mai ales n starea de spirit n care se afla Colombe, ct ele nfricotoare erau cuvintele neateptate ce nsoeau aceast prezentare, trebuie s tim mai nti cum arta contele ci'Orbe c. Fr doar i poate, jupn Robcrt d'Estourville, tatl Colombei, nu era un brbat chipe ; sprncenec-i groase, ce se ncruntau la cel mai mic obstacol material sau moral de care se lovea, i cldeau o nfiare se\er, si toat fptura lui scurta si ndesat avea ceva greoi i stngaci care-1 fcea prea puin simpatic; clar pe lng contele d'Orbec, arata ca arhanghelul

Mihail lng balaur. Figura ptrat a prefectului i trsturile bine reliefate erau, cel puin, un semn de hotrre i de for, n timp ce ochii si mici ca ele linx, cenuii i neastmprai vdeau agerimea mintii; pe cnd contele d'Orbec, deirat, firav si costeliv, cu braele-i lungi ca picioarele unui pianjen, cu glas piigiat ca zumzetul unui intar si molu ca un melc, era nu numai ur t, ci pur i simplu fioros : de o uienie n acelai timp stupid i rea. Sttea cu capul puin aplecat pe umr i avea im zmbet mray pe buze, iar n ochi o privire viclean. Astfel c, la vederea acelei fpturi respingtoare pe care taic-su i-1 prezentase drept \iitorul ei so, n tirrp ce inima, ghidul i ochii ei SG aflau nc sub vraja chipului frumos al Hilarului care prsise cu puin nainte ncperea aceea, Colombe, aa cum am spus, nu-i putuse stpni un ipt n primul moment, dar, o dat cu iptul acela, toat vlaga ei prea s se fi istovit i fata rmsese locului, palid i rece ca un sloi de ghea, uilndu-sc ia taic-su nspimntat. i cer iertare, drag prietene continu prefec tul pentru zpceala fiicei mele ; n primul rind ti^ebuie s-i spun c clc felul ei e cam slbatic i c ele doi ani de zile n-a mai ieit din cas, fiindc, 'dup cum bine tii, \yemxuile de lat nu snt chiar att de prielnice pentru fetele frumoase ; i pe urm, trebuie s recunosc, am fcut ru c nu i-am mprtit clin timp planurile noastre, ceea ce, de altminteri, era de prisos, dat fiind c lucrurile pe care eu le-am ho tr t nu mai au nevoie de ncuviinarea nimnui spre a fi aduse la ndeplinire ; n sfrit, Colombe nu tie cine <?ti i nu-i da scama c, a\nd un nume ca al tu, averea pe care o ai i protecia doamnei d'Etampes, poi dobncli tot ce doreti, dar, chibzuind bine, va putea sa preuiasc cinstea pe care ne~o faci consimind s uneti strvechea faim a numelui tu cu proaspta noastr noblee ; va afla de asemenea c, fiind prieteni de patruzeci de ani... Ajunge, dragul meu, ajunge, te implor ! l ntrerupse contele ; apoi adrcsnclu-sc Colombei, plin. de sine i cu o arogant familiaritate ce preau si mai suprtoare n comparaie cu timiditatea bietului Ascanio, o liniti : Ei haide, haide, vino-i n fire, copilule, si las s-i nflo reasc din nou bujorii-n obraji, aa cum i st bine. O, Doamne, crezi oare c nu tiu ce nseamn o fat tnr sau o femeie n floarea vrstei ? Ba bine c nu, am fost doar de dou ori nsurat pn acum, fclio. Fii cuminte, nu trebuie s te pier/i aa cu firea ; sper, cel puin, c nu te-ai speriat de mine adug contele, cu ifos, nlind capul i netezinda-i cu degetele mustile rare si cele cteva fire din iaclie. Tticul dumitale a fcut ru nurnindu-m, aa, din senin, soul matale, cu\nt care de obicei are darul s neliniteasc o tnr inimioar cnd l aude pentru prima data ; dar ai s te deprinzi cu timpul, fetiio, si pn la urm ai s-1 rosteti chiar matale cu guria asta frumoas. Ei, dar co nseamn asta, iar te-ai nglbenit?... Pcatele mele, mi-c team c-o s leine.

i d'Orbec ntinse braul ca s-o sprijine, dar Colombe se ncorda brusc, fcind un pas napoi, ca i cum s-ai- fi temut s nu se ating ele un arpe i, aduni n du-i puterile, reui s ngaime cte\ a cu\ iute : Iertai-m, domnule, iart-m, tat ! bigui ea. lertsi-m, v rog, nu-i nimic, dar credeam, speram c... [ Credeai, ce ? Sperai, ce ? Hai, spune repede ! o lu '. la zor prefectul, aintind asupra fiicei sale ochiorii lui ageri i mnioi. C-mi vei ngdui s rmn lnga dumneata tot'deauna, tat rosti Colombe, De cnd a murit mama, Dumnezeu s-o ierte, nu mai ai pe nimeni afar de mine [ s te iubeasc i s-i poarte de grij, i m gndeam... ^ . Destul, Colombe I i porunci prefectul. Nu &nt chiar att de btrin ca s am nevoie de o ngrijitoare ; iar dumneata eti la vrsta cnd trebuie s~i faci un rost. Doamne sfinte! spuse d'Orbec, amestecndu-ss din nou n discuie, a-m de brbat, drguo, nu rnai face attea mofturi. Cu mine ai s fii cum nu se poate mai fericit, i s vezi numai cte femei au s-i jinduiasc soarta, ascult-m pe mine. Snt bogat, drcia dracului I i vreau si eu s am cu cine m muidri : am s te duc la palat si ai s mergi acolo cu nite giuvaeruri, c-o s te invidieze nu numai regina, ci chiar i doamna d'Etampes. Nu tiu ce gnduri se vor fi trezit n mintea Colombei la auzul acestor cuvinte, fiindc se mbujora deodat la fa i, n ciuda privirii ncruntate a prefectului ce sttea pironit, amenintoare, asupra ei, avu curajul sa-i rspund contelui : Oricum, am sa-i cer tatlui meu, monseniore, un rgaz pentru a cugeta pe ndelete la propunerea domniei voastre. Ce nseamn asta ? rbufni jupn d'Estourville, vijelios. Nici un ceas, nici un minut mcar. Din clipa asta te poi socoti logodit cu contele. M-ai neles ? i ai fi putut fi soia lui chiar ast-sear dac n-ar fi fost nevoit s plece peste o or la moia lui din Normandia. tii foarte bine c orice dorin a mea e un ordin. Auzi colo, s cugeti l Nu m nnebuni ! D'Orbec, las-o-n plata Domnului pe rzgiata asta. Din acest moment e a ta, prietene, n-ai dect s-o ceri cnd pofteti. i acum hai s cercetm mpreun viitoarea voastr locuin. D'Orbec ar fi vrut s mai zboveasc pentru a mal aduga nc un cuvmel la cele pe care le rostise mai nainte, dar prefectul l aptic de bra si-1 trase dup el, bombnind, aa c se mulumi s-o salute pe CoICtfnbe* rnjind cinete, i iei cu jupn Robcrt. ndat dup plecarea lor, intr pe ua din fund coana Perrine, care-1 auzise pe prefect ridicnd glasul si care se grbise s vin, bnuind ca jupin d'Estourville o dojenise iar pe fiica lui ca de obicei. Sosise tocmai la tanc, fiindc nici nu apuc bine s intre pe ua, i Colombe se azvrli n braele ei. O, Doamne Dumnezeule, Doamne ! suspin biata copil, acoperindu-i ochii cu palma ca s nu mai vad chipul respingtor al lui d'Orbec, dei contele nu mai era de fa. O, Doamne ! Oare aa mi-a fost scris ? O, visurile mele luminoase ! Speranele mele pline de melancolie ! Totul s-a dus, s-a risipit n vnt i acum nu-mi mai rmne dect s mor ! Nu mai e nevoie, cred, s ne ntrebm daca aceste suspine, ngemnate cu slbiciunea de care era cuprins Colombe si paloarea chipului su, avur darul s-o nspimnte pe coana Perrine i, nspimmtnd-o, s-i strneasc n acelai timp curiozitatea. Iar cum, la rndul su,

Colombe simea nevoia s-i descarce inima, ncepu a-i povesti preacinstitei sale guvernante, vrsnd lacrimi amare, mai amare dect toate lacrimile pe care le vor i plns vreodat ochii si, cele ntmplate puin, mai nainte ntre tatl su, contele d'Orbec i ea. Coana Perrine recunoscu si ea c logodnicul nu era, ntr-adevr, nici tinr, nici frumos, dar cum, dup umila ei prere, cea mai cumplit nenorocire ce i se putea ntmpla unei femei era s rmin nemritat, ncerc a-i dovedi Co-lombei c, la urma urmei, tot era mai bine s ai un so btrn i urt, dar bogat si puternic, dect s n-ai de loc. Cum ns aceast teorie nu putea dect s strneasc indignarea tinerei fete, Colombe se retrase n odaia ei, lsnd-o pe coana Perrine, a crei imaginaie era foarte bogat, s urzeasc fel de fel de planuri n vederea zilei n care, din postul de guvernant a domnioarei Colombe, va fi ridicat la rangul de doamn de compania a contesei d'Orbec. 7 AacarJo 97, Intre timp, proiectul mpreun cu contele ncepuser s viziteze palatul Neslo, mergnd po urmele lui Ascanio i alo coanei Pcrrine, care fcuser acelai lucru cu un ceas mai nainte. Ar ti ntr-adevr ceva nemaipomenit dac pereii, care, dup cum spune gura lumii, au urechi, ar avea totodat i ochi, ba chiar -i limb si ar povesti celor care intr ntr-o cldire tot ce au vzut i avi auzit din partea celor ce ies. Dar cum pereii se mulumeau .-> tac i s se zgiasc la vistiernic i la prefect, rznd i-n sinea lor, aa cum tiu s rida pereii, singurul care vorbea era sus-numitul vistiernic. ntr-adcvr spunea ci n timp ce strbteau curtea dintre pavilion i palatul Nesle -- ntradevr, mititica arat minunat; este exact soia care-mi trebuie mie, drag cFEstourville ; cuminte, netiutoare i bine crescut. Dup ee o s treac furtuna, cerul o s se nsenineze i vremea o s rinin de~a pururi frumoas, ascult-m pe mine, fiindc m pricep ; toate copilitele viseaz un brbat tnr, frumos, iste i bogat. Slav Domnului, cred c am cel puin jumtate din calitile ce i se cer unui so. Nu tiu, zu, citi brbai de pe lumea asta ar fi n msur s spun acelai lucru despre ci i asta, oricum, nseamn foarte mult. Apoi, trecnd de la viitoarea sa soie, la proprietatea ce urma s intre n stp-nirea lui i vorbind cu aceeai voce piigiat i cu aceeai lcomie si despre una, i despre cealalt, continu : La fel ca i btrnul Neslc, care e o splendoare ele palat, pe cinstea mea, nu pot dect s te felicit. Ne vom simi n largul nostru si soia mea, i eu, i toat vistieria. Aici o s fie locuina noastr personal, dincoace birourile, iar acolo ncperile slugilor. Din pcate ns e cam drpnat. Dar cu puin cheltuial,- pe care o vom face n aa fel ca s-o suporte maiestatea sa. vom reui s-1 scoatem la lumin. i fiindc veni vorba, spune-mi, d'Estour-viile, eti chiar aa sigur cai s poi pstra mai departe palatul? N-ar strica s legalizezi totui titlul de proprietate : la urma urmei, dac nu m nel, regele nu i 1-a druit. 98 Nu mi 1-a druit, ai dropia te rspunse prefectul, rznd dar m-a lsat s-1 iau, ceea ce e cam acelai lucru. Da, dar ce te Iaci dac i se nSzarc cuiva s-i joace o fest i s-1 cear n toat regula ? Las' pe mine ! S pofteasc numai s ridice vreo pretenie ! Din moment ce m pot bizui pe sprijinul doamnei d'Etampes si pe al tu, ii voi lace s-i plteasc ndrzneala cu vii'! i ndesat. Nu, dinspre partea asta n-am nici o grij, palatul Nesle e al meu fr discuie, drag

prietene, aa cum fiica mea Colombe i aparine ; pleac deci linitit si ntoarcc-te ct mai repede. n timp ce prefectul rostea aceste cuvinte de al cror adevr nici el i nici interlocutorul su .navoau vreun motiv s se ndoiasc, un al treilea personaj, nsoit de grdinarul Raimbault, se ivi n pragul porii ce ddea din curtea dreptunghiular n grdinile palatului Neslc. Respectivul personaj se numea vicontele de Marmagne. Vicontele era i el pretendent la mina Colombei, dar un pretendent pgubos : un gligan cu prul blond auriu i obrajii rumeni, o sectur nfumurat, obraznic i flecar, f'cnd pe cocoul pe ling femeile care, de cele mai multe ori, l foloseau ca pe un paravan ponlru a- ascunde adevratele lor legturi amoroase, mndru nevoie mare de slujba sa de secretar al regelui, slujb ce i ngduia sa triasc n preajma maiestii sale. n rlnd cu ogarii, papagalii i maimuele monarhului. Aa incit prefectul nu se lsase nelat de iluzoria familiaritate i aparenta favoare de care vicontele se bucura pe ling maiestatea sa, favoare i familiaritate ce se datorau, dup cum se vorbea, serviciilor prea puin ludabile pe care gsea, de cuviin s i le fac n cadrul slujbei sa!e. De altminteri, vicontele mncsse .de mult averea printeasc i nu avea nimic altceva la sufletul su n afar ci e darurile pe care i le fcea cu generozitate 'Francase . Generozitatea aceasta ns putea s nceteze de la o zi la alia, iar jupn d'Estourville nu era chiar att de znatic, fiind la mijloc un lucru att de important, s se bizuie pe toanele unui rege, care se tia ct era de schimbtor de felul lui. Refuzase deci cu multe menajamente cererea 99 7* vicontelui de Marmagne, mrturisindu-i ntre patru ochi i sub pecetea tainei c mina fiicei sale era de mult feg-duit altcuiva. Datorit acestei mrturisiri care^ ndreptea ntru totul refuzul prefectului, vicontele de ianragne i jupn d'Estourville rmseser n aparen cei rnai buni prieteni din lume, cu toate c din ziua acoca \icon-tele nu mai avea ochi s-1 vad pe prefect, iar prefectul, la rindul su, nu se ncredea de fel n Marmsgnc. care, cu tot aerul su prietenos i surztor, nu reuise s ascund ura ce tnocnra n sufletul su unui om ca jupln Ro-bert, obinuit n egal msur s deslueasc tainele curilor nobiliare si s citeasc n adncul neguros al inimilor. Ori de cte ori l vedea pe viconte ieiidu-i n cale, prefectul tia dinainte c, n ciuda aerului su an.fLul si ndatoritor, venise anume ca s-i educ nite \esii xn^a-te pe care i le mprtea de obicei eu lacn~r.i in ochi -"i cu o mhnire farnic i drmuit cu socoteal, in aa fel ca s picure ncetul cu ncetul otrav peste rana proaspt deschis. Cit privete pe contele d'Orbe c, vicontele de Marmagne rupsese aproape orice relaii cu e! : era chiar UTEI c1 lirice puinele rivaliti de la palat care sreau n ochi. D'Orbec l dispreuia pe Marmagne fiindc vicontele nu avea nici un fel de avere i nu era n msur s-si in rargul, iar Marmagne l dispreuia pe d'Orbec pentru c era birn i, prin urmare, pierduse orice ans de a mai putea fi pe placul femeilor ; n sfrit, amndoi se urau pentru c, ori de cte ori se ntlniser ntrnpltor pe acelai drum, unul dintre ei ii suflese ceva de sub nas celuilalt. Aa c, de ndat ce ddur ochi unul cu altul, cei doi curteni se salutar cu un. zmbet sarcastic i glacial, un1.! dintre acele zmbete pe care nu le ntlneti dect n anticamerele palatelor i care vrea s spun : .,Ah, dac n-am fi i unul, i altul att de lai, de mult unul dintre noi ar fi trebuit s fie ngropat !" Totui, fiind de datoria unui cronicar sa pomeneasc deopotriv i binele, si rul, se cuvine s precizm c amndoi se mulumir s se salute i s-i zmbeasc i c, fr s i schimbat un singur cu'vnt cu vicontele d'e Marmagne, contele d'Orbec, condus de prefect, s^ grbi s ias pe pparta pe care tocmai intrase dumanul su.

100 S nu pierdem totui ocazia de a arta ca, n pofida zzaniei ce se iscase ntre ei, la nevoie, aceti doi oameni ar fi fost gata s-i dea mna pentru un timp spre a unelti mpotriva unui al treilea. Dup plecarea contelui d'Orbec, prefectul rmase singur cu prietenul su vicontele de Marmagne. Se grbi deci s-1 ntimpine, cu o fa zmbitoare, n timp ce noul venit l atepta cu o mutra ctrnit. Vd c eti tare vesel azi, scumpul meu pre fect spuse Marmagne, rupnd cel dinii tcerea. Iar dumneata, drag Marmagne rspunse pre fectul eti tare paraponisit. Snt, srmane d'Estourville, fiindc pun prea mult la inim necazurile prietenilor mei. Da, da, tiu cc-i poate inima recunoscu prefectul. . i cnd te-am vzut adineauri rznd att de fericit cu viitorul dumitale ginere, contele d'Orbec, fiindc nu mai e un secret pentru nimeni c fata dumitale se mrita cu dnsul, i cu acest prilej d-rni voie s te felicit, drag d'Estounille... i spusesem de mult, dac ii minte, c lgduisem cuiva mna Colombei, drag Marmagne. Da, totui nu neleg cum poi ndura s te despari de un copil att de fermector. Dar cine i-a spus c m despart ? protest jupn Robert. Ginerele meu, contele d'Orbec, o s treac Sena cu toata vistieria lui i o s se mute n palatul Nesle, iar eu, cnd o s am vreun rgaz, o s locuiesc n. palatul cel mic. Srmanul meu prieten ! l cina Marmagne, cltnnd din cap, nespus de ntristat, i punnd o mna pe braul prefectului n timp ce pe cealalt o ducea la ochi spre a terge o lacrim inexistent. De ce srman ? ! se mir jupn Robert. Asta-1 bun ! Ce veti ai mai venit s-mi aduci ? S-mi fi fost dat oare mie s-i mprtesc cel dinti o veste att de proast ? Ce veste ? Hai, spune, nu m fierbe aa ! Dup cum bine tii, dragul meu prefect, se cuvine s ntmpinm totul cu filozofie pe lumea aceasta : exist 101 MU proverb din btrni pe care biata omenire ar trebui js-l aib tot timpul pe buze i care cuprinde n sinea lui toat nelepciunea popoarelor. Ce proverb ? Spune odat ! . Omul propune, drag prietene, omul propune i Dumnezeu dispune. i carc-i lucrul acela pe care mi 1-am propus eu pentru ca Dumnezeu s dispun ? Spune ce-ai de spus si s ncheiem discuia. Ziceai adineauri c vrei s nzestrezi pe liica i pe ginerele dumitalo cu palatul Neslc ? Bineneles ; i pn-n trei luni sper chiar s i locuiasc n el. i iaci iluzii, scumpul meu prefect, i Iaci iluzii;

palatul Ncsle, n momentul de Iat, nu mai c proprietatea dnmitalc. Te rog s m ieri clac te-am ntrKLat, dar, iiind c- ai o lire cam ne^tpinit i te aprinzi repede, m-am gnclit c-i mai bine s afli vestea aceasta din gura unui prieten care va a\ca grij s i-o mprteasc pe ocolite i cu biniorul, dcct s vin cine tie co mocofan care, bucurndu-se de nenorocirea dumiiale, i-ar i'j spus-o de la obraz fr nici un fel de menajamente, mi pare i au, drag prietene, dar palatul Xesle nu mai e al dumitale. i cine a ndr/nit s mi-1 ia ? Maiestatea sa. Maiestatea sa ? Ea nsi, i dai seama deci c nu mai e nimic de fcut, nenorocirea nu are leac. i cnd s-a ntmplat a^ta ? Azi-diminea. Dac ndatoririle slujbei mele nn m-ar fi obligat s rmin la Luvru, ii-a Ii dai mai curnd de s Lire. i-o fi jucat cineva o fars, Marmagne, trebuie s fie vreun zvon mincinos pe care dumanii mei simt o plcere s-1 rspindeasca i pe care dumneata te-ai gr bit s-1 trmbitvi. A da orice ^ fie aa, crede-m, dar din pcate nu e un lucru pe care s mi-1 fi spus cine\a, 1-am aazit cu urechile mele. Ai auzit ce ?... 102 L-am au/H pe monarh spunnd cu gura lui c d ruiete palatul Ncsle altcuiva. Cui anume ? Unui vnlur-lume. unui italian, orfurar de felul su, pe care s~ar putea s-1 cunoti clin auzite, uii intri gant care se numete Benvenuto Cellini, care a venit de la Florena acum dou luni i pe care nu tiu de ce regele l cocoloete; azi-diminea chiar s-a dus s-1 \Ldteze, mpreun cu toat curtea, la palatul cardinalului de Ferrara, unde acest aa-zis artist i-a instalat atelierul. i zici c-ai fost de' a, viconte, cnd regele a fg duit sa-i dea palatul Nesle acestui netrebnic ? Am fost rspunse Marmagnc, rostind aceste dou cuvinte litera cu liter, rar i apsat, cu un fel de \ oluptate. Aa, va s zic se zbri prefectul foarte bine ! li atept ; sa pofteasc numai vntur-lumc sta al dumitalc s-l ia n primire ploconul regal! Nu CUTU a ai de gnd s te mpotrh eti ? Fr ndoiala. Unui ordin al regelui ? Al oricui ar fi, al Iui Dumnezeu ori al diavolului;

oncrui ordin care s-ar ncumeta s m scoat de aici. Bag de seam, prefcetule, bag de seam strui vicontele de Marmagnc pe lng mnia regelui pe care o vei avea de nfruntat, trebuie s iei aminte c Benve nuto Cellini e mult mai primejdios dect i nchipui. tii cine snt eu, viconte ? n primul rnd se bucur ele tot sprijinul maiestii sale... deocamdat, ce-i drept, dar se bucur de acest sprijin. tii oare c eu, prefectul Parisului, snt mputerni citul maiestii sale la Chalelet, c stau acolo Sntr-un jil cu baldachin, n rob scurt, cu o pelerin cu guler nalt, cu spada a old i cu o plrie cu pene n cap, tinnd n mn bastonul de comandant mbrcat n cati fea albastr ? Pe urm trebuie s-i spun c mdvcitul sta de italian e gata oricnd s dea piept, de la egal la egal, cu orice fel de prin, de cardinal sau de pap... 103 tii dumneata c am la ndemn pecetea mea per sonala prin care orice nscris capt putere legala ? Se mai spune de asemenea c afurisitul sta de spadasin e-Ti stare s taie fr nici o ovial pe oricine i st mpotriv... Ai uitat oare c o gard de douzeci i patru de arcai se afl zi i noapte la ordinele mele ? Se vorbete c-ar fi tbrt n mijlocul unui batalion 'de aizeci de oameni i c-ar fi rpas un orfaurar cu care avea nu tiu ce rfuiala... ine seama c palatul Nesle e ntrit, are metereze i balcoane cu trape deasupra porilor, ca s nti mai punem la socoteal zidul cetii care-1 strjuiete pe una dintre laturi i peste care nu tiu, zu, cine ar putea sa treac. Snt unii care pretind c s-ar pricepe s poarte un asediu la fel de bine ca Bayard saa ca Antonio din Lcyra ,.. Asta rmine de vzut. Zu c mi-c team. Dinspre partea rnea n-are dect sa vin. Uite, drag prietene, dae-mi ngdui, i-a da tm sfat. D-mi-1, numai s fie scurt. N-are rost s ii piept unuia mai tare ca dumneata. Mai tare ca mine, un pctos de meter italian ? I Viconte, m faci s turbez ! Pe cinstea mea, s-ar putea s te cleti. i-o spun cu toat sinceritatea. - Viconte, m scoi din srite ! Gndete-te c omul sta l are pe rege" de partea lui.

S-i fie de bine ! Eu o am pe doamna d'Elampes. S-ar putea ca maiestatea sa s nu vad cu ochi buni faptul c cineva ndrznete s se mpotriveasc dorinelor sale. Am mai fcut-o, stimabile, i pot sa-i spun ca nu "mi-a prut ru. Da, tiu, n trenia aceea cu vama podului de laNantes. Dar .. Dar ce ? Nu riti nimic sau, n orice caz. prea puin mpotrivindu-te unui monarh slab i blajin, n timp ce nseamn 104 s-i pui viaa-n joc razboindu-te cu un om aprig nenfricat cum e Benvenuto Cellinl. Fir-ar dracu-al dracului ! Viconlc, vrei s m scoi din minU ? Dimpotriv, vreau s-i bag minile-n cap. ~ Ajunge, viconte, ajunge ! Ah, bdranul, o s plteasc s^ump, i-o jur pe ce vrei, clipele astea cumplite prin care mi-a fost dat s trec datorit prieteniei dumitale ! Damnezeu s te aib in paza, prefcctule, Domnul s te aib in paz ! Bine, bine ! Mai ai i altceva s-mi spui ? Nu, nu cred... i vicontele se ncrunt ca i cum ar fi cutat s-i aminteasc o noutate tot att de grozav ca i cea de mai nainte. Atunci s ne veacrn cu bine ! se or prefectul. Cu bine, srman prietene ! D um bun ! S nu zici c nu i-am spus. - ?vlergi sntos ! Cel p ain n-arn nimic s~mi reproez, e singura mea - Du-tc cu Dumnezeu ! Noroc bun ! Dei, cinstit vortind, cm toate ndoielii^ c urarea rnca s-ar putea mplini. Cltorie sprincenat i s-auzim de bine ! Rmas ban. ! i vicontele de Marmagne, cu inima mpovrat de suspine i faa rvit de durere, dup ce strnse mina prefectului, ca i cum s-ar fi desprit de el pe veci, pleca ridicnd braele la cer. Prefectul se duse n urma lui i nchise poarta dinspre strad. V dai seama, cred, c aceast corn orbire amical n- veninace peste msur sngele i rscolise fierea lui jupn d'Estour\ille. Aa nct acum cuta pe cineva asupra cruia s-si descarce mnia, cnd i aminti deodat da tnrul pe care-1 \azuse ieind clin palatul Nesle n momentul n care se pregtea sa intre pe poart mpreun cu contele d'Orbec. i cum RaimbauH se afla prin. apropiere, nu trebui s caate prea mult pe cel ce era n m103 Mir s-i dea lmuriri asupra necunoscutului; chcmmdu-1, aadar, pe grdinar la dnsul, cu un gest poruncitor, n faa cruia nimeni nu i-ar i ngduit s crcncasc, l ntreb ce tia despre tnrul cu pricina.

Grdinarul i rspunse c omul la care se gndca, probabil, stpnu-su venise s viziteze palatul n numele maiestii sale i c, socotind c nu-i poate lua o asemenea rspundere, l condusese la coana Perrinc, care l cluzise, ndatoritoare, peste tot. Prefectul intr buzna n pavilion pentru a se ralul ca onorabila guvernant ; din nefericire, coana Pcrrine tocmai ieise n ora pentru a trgui cele trebuincioase pentru toat sptmna. i Mai rmnea Colombo, dar cum prefectului nici mcar nu i-ar fi trecut prin gnd c fata ar fi putut s dea ochi cu tnrul necunoscut, dup ce-i pusese n. vedere coanei Perrinc cu cea mai marc strnicie s-o pzeasc do bieii chipei, se Ieri s-i spun ceva. Pe urm, dai fiind c ndatoririle sale l obligau s se ntoarc la Grand-Chtelet. se grbi s plece, nu ns mai nainte de a-i fi poruncit lui Raimbault, ameninnda-1 c, dac nu-i d ascultare, l mtrete pe loc, s nu lase s intre pe nimeni, nici n palatul Nesle, nici n pa\ilion, n numele oricui ar veni si, mai cu scam, pe netrebnicul acela de aventurier care izbutise s p trund nuntru prin vicleug. , Astfel c, a doua zi, cnd Ascanio se nfi cu grava-erurilc lucrate de el, dnd urmare invitaiei pe care i-o fcuse coane Perrinc, Raimbault se mulumi s deschid ferestruica din poart i s-i spun printre zbrele c palatul Ncsle era nchis pentru toat lumea i, n special, pentru domnia sa. Ascanio, aa cum era si de ateptat, fcu calea ntoars, cuprins ele disperare ; trebuie s spunem totui c nu se gndi nici o clip s pun n seama Colombei primirea att ele ciudat de care avusese parte ; tnra fat nu ridicase spre el dect o singur privire, nu rostise dect o singur fraz, dar n privirea ei era atta dragoste sfielnic, iar n fraza pe care o rostise o duioie att de arnio106 nioa^a, nct din ajun Aseanio auzea iot timpul un glas ngeresc cmtnd n inima lui. tiind ns c prefectul l vzuse ieind clin palat, i nchipui, si pe bun dreptate, c nimeni altul dect jupn Robcrt d'Estourville pusese acea oprelite de pe urma c-rcia i ora dai acum s pa Urneasc. vm PREGTIRI DE OFENSIVA T DE APRARE Abia apucase Ascanio sa se napoieze acas i s~i mprteasc lui Benvenuto rezultatele expediiei sale cu prnire doar la topografia palatului Ncsle, i orlu-rarul, dndu-i seama c reedina i convenea de minune, se grbi s dea ochi cu primul secretar al finanelor monarhului, domnul de Nculviile, pentru a-i cere actul menit s ntreasc donaia regal. Domnul de !\Teuf viile l rug sa-1 psuiasc piu a doua zi ca s se poat ncredina c spusele meterului Benvenuto erau ntemeiate, si cu toate c orfurarul socoti o neobrzare faptul c nu era crezut pe cuvnt, nclegncl c secretarul nu fcea dect s respecte litera legii, se supuse, ferm hotrt toiui n sinea lui s nu-i lase rgaz domnului de NcufUlle nici mcar o jumtate de ceas peste ora stabilit. Aadar, n ziaa urmtoare, se nfi la tanc, fiind primit fr nirziere, ceea ce i se pru un semn bun. Ei, acum ce mai zicei, seniore ? ncepu cuvnt Benvenuto. Italianul e un palavragiu, ori v-a spus adc\ arul? Adevrul ade\rat, drag prietene.

107

Xu pot dect s m bucur.

i maiestatea sa nii-a poruncit s-i nmnez actul 'do donaie n bun aegul. V rog s m cr&dei c va fi bine primit. Totui... urm secretarul finanelor, cu o ov ial n glas... Mai e ceva ? V ascult. Totui, daca-mi ngdui s-i dau un sfat nelept... Un sfat nelept ! Mare minune ! Aa ceva rar se ntlnete, domnule secretar ! dai-mi-1, ce mai tura-vura ! Ei bine, te-as sftui s renuni la palatul Ncsle, s caui o alt cldire pentru atelierul dumitale. Adevrat ? rspunse Benvenuto, cu un aer zefle mitor. Credei cumva c n-o s-mi convin ? Ba da ! Din respect fa de adevr, m simt chiar obligat s recunosc c ar trebui s caui mult i bine ca s gseti ceva rnai bun. i-atunci ? Care-i pricina ? Vezi dumneata, palatul sta are un stpn, i acest stpn e o persoan mult prea simandicoas ca s intri n crcot cu ea, fr s-o peti. i eu am un stpn care este preamrit al rege al Franei i nu neleg pentru ce a da napoi cnd e vorba de un lucru pe care-1 iac cu mputernicirea sa. ntr-adevr, numai c n ara noastr, metere Benvenuto, orice mare senior e rege la el-0cas, i a ncerca s-1 izgoneti pe prefect din casa n care locu iete nseamn s-i pui capul n joc. Odat i odat tot trebuie s mor rspunse Cellini, sentenios. Va s zic eti hotart... S-i \in de hac ncornoratului, puia nu-mi vino el ide hac. Lsai pe mine, domnule secretar ! S ia aminte deci domnul prefect, i dumnealui, i toi cei ce vor n cerca s se mpotriveasc poruncilor regelui, mai ales dac sarcina de a le duce la ndeplinire e ncredinata meterului Benvenuto Cellini. Drept care, jupn Nicolas de Noufville socoti mai cuminte s nu-i rceasc gura degeaba cu argumentele iui filantropice, pretextnd c avea diferite formaliti de ndeplinit nainte de a-i nmna nscrisul; Benvenuto 108 Sns se ase/ tacticos pe im scaun, declarnd ca n-are de gnd sa se urneasc din locul acela pn ce nu se va vedea cu patalamaua n mn si c, dac era nevoie s i doarm acolo, era hotrt s Iac i lucrul acesta, cu att mai mult cu ct, bnuind ca s-ar putea ivi vreo ncurctur, lsase vorba acas c s-ar putea s nu se ntoarc n noaptea aceea. Vznd cu cine are de-a face, juon Nicolas de I\euf-ville se nduplec n fine, chit c dup aceea avea s trag ponoasele, s~i nmiicze lui Beirvcnuto Cellini actul de donaie, avnd grij totui s-i adac la cunotin jupnului Robert d'Estourville c fusese silit s i-1 dea, pe

de o parte fiindc era la mijloc porunca regelui, pe de alta din pricina ndrtniciei orfurarului. La rndul su, Benvenuto Cellini se ntoarse acas fr s sufle o vorb despre isprava sa, ncuie zapisul n dulapul n care pstra nestematele i se apuc din nou linitit de lucru. Vestea mprtit prefectului de ctre secretarul finanelor era cea mai bun dovad pentru jupn Robert c Benvenuto, aa cum i spusese vicontele ele Marmagne, inea cu tot dinadinsul s pun stpnire, cu voia ori mpotriva voinei dumisale, asupra palatului Nesle. Prefectul i lu deci msurile cuvenite, i aduse pe cei douzeci si patru de arcai ai si, puse strji pe ziduri si nu se mai ndur s ias din cas dect atunci cir.d ndatoririle slujbei sale i cereau s se duc neaprat la Chtelet. Zilele treceau ns i Ccllin, care i vedea mai departe n tihn de lucrrile ncepute, nu ddea nici cel mai mic semn c ar avea de gnd s-1 atace. Prefectul era ncredinat totui c aceast neltoare acalmie nu putea fi dcct un tertip i c dumanul su era hotrt s atepte pn ce vigilena lui a\ea s slbeasc, pentru a tbr asupra lui fr veste. Astfel c jupn Robert, stnd tot timpul cu ochii n patru, cu urechea ciulit si ntr-o continu ncordare sufleteasc, stpnit zi i noapte de planurile sale belicoase, pe msur ce starea aceasta, care nu era nici de pace i nici de rzboi, se prelungea, era tot mai agitat din pricina ateptrii nfrigurate i a temerilor ameitoare ce ameninau, i dac lucrurile nu 109 aveau sa se lmureasc mai cmind, aveau s-I ntunece minile, aa cum se ntimplase cu guvernatorul cetii Snt' Angelo : nu mai punea nimic n gur, nu mai putea s doarm i se topea vznd cu ochii. Cnd si cnd scotea pe negndite sabla din teac i ncepea s dueleze cu pereii, strigi ud : S pofteasc ncoace ! Da, da, s pofteasc numai, ticlosul! S pofteasc, l atept! Benvenuto ns nu binevoia s pofteasc. De aceea erau si momente n care jupn Robort cTEs-tourville se simea mai linitit i cuta s se conving c orfaurarul avusese pesemne limba mai lung dect sabia si c nu va ndrzni n veci s-i aduc ia ndeplinire planurile-i nelegiuite, ntr-unul dintre aceste momente, ieind ntmpltor din odaia ei i vznd toate acele pregtiri de rzboi, Colombe l ntreb pe taicsu ce se ntmplase. Nimica toat, un pezcvcnchi pe care trebuie s-1 pedepsim i rspunse prefectul. Cum ns, n virtutea sarcinilor sale, menirea prefectului era s pedepseasc pe cte cineva, fata nu mai avu curiozitatea s afle cine putea fi pezcvcnchiul pentru a crui osnd se fceau attca pregtiri, fiind ea nsi mult prea frmntat pentru a nu se mulumi cu aceast laconic explicaie. Intr-aclcvr, cu un singur cuvnt jupn Robert provocase o cumplit rsturnare n existena fiicei sale ; viaa simpl i panic pe care o dusese pn atunci, viaa modest i retras, cu zile att de senine i nopi att de linitite, semna acum cu un biet iaz rscolit de un uragan. E adevrat c mai nainte simise uneori c sufletul ei lncezea, cuprins de toropeal, i inima-i era pustie, dar de fiecare dat i spunea c melancolia ci se datora de bun scam singurtii, iar pustiul din inima sa faptului c i pierduse mama din copilrie, i iat c golul din viaa ei se umpluse dintr-o dat, cxigctul su, inima sa, sufletul su erau pline acum, dar de amrciune. O, cum tnjea dup vremea cnd tria linitit i netiutoare si cnd prietenia vulgar, dar pururi treaz a 110

coanei Pcrrino aproape e-i ajungea spre a se simi fericit, vremea aceea luminat de speran i de credin n care se bizuia pe viilor, aa cum te bizui pe un prieten, zilele n caro ncrederea oi filial nu fusese zdruncinat i era convins de afeciunea tallui su. Iar acum, vai, viitorul pcni.ru ea nsemna iubirea dezgusttoare a contelui d'Orbec, iar dragostea tatlui su so dovedise a nu fi dcct o ambiie ce purta masca duioiei printeti. Pentru ce, n loc s ii fost unica motenitoare a unui nume ales i a. unei averi considerabile, nu avusese parte sa vad lumina zilei n cas unui burghez oarecare din cotate caro ar fi alintat-o i ar fi iubit-o ca ochii din cap ? Atunci ar fi putat s se ntlncasc n voie cu lnrnl aiiist, cu acest frumos Ascanio, care vorbea cu alla nsufleire si cu un farmec att de nvluitor i care prea s aib atta fericire i atla dragoste de druit. Dar cind btile inimii i roeaa cc-i mpurpura obrajii i ddeau de tire c icoana strinului struie prea mult n cugetul su, drept pedeaps Colombo cuta s alunge din minte visul acesta mbietor, silindu-se s-i ndrepte gndurile asupra dureroasei realiti ; de altfel, din ziua n care taic-su dduse n \ileag cstoria pe caro o pusese la calo pentru ea, i pusese n vedere coanei Per-rine s nu-1 mai primeasc n cas pe Ascanio, cu nici un chip .i sub nici un cuvin t, amemnnd-o c, dac nu-i va da ascultare, va doz\lui totul tatlui ei, i cum guvernanta, de team s nu fie nvinuit c-ar fi uneltit mpreun cu tnrul ndrgostit, gsise de cuviin s nu-i mprteasc planurile dumnoase urzite de meterul lui Ascanio, biata Colombo se credea scutit de orice primejdie dinspre partea aceasta. S nu v nchipuii ns c blinda copil, a crei fire ai avut prilejul s-o cunoatei din cele artate pn acum, se resemnase cumva s se supun ca o victim poruncii tatlui su. Nu, dimpotriv, toat fiina ci se cutremura la gndul c va trebui s-i uneasc soarta cu un om pe care 1-ar fi ur t din toat inima clac ar fi tiut ce nseamn acest shnmnt. De aceea, sub fruntea ei palid i frumoas, se frmntau sumedenie de gnduri strine pn atunci de cugetul su, gnduri ele 111 mpotrivire t de rzvrtire pe care o clip mai trziu le socotea tot attea pcate de neiertat i pentru care se grbea s-I cear iertare n genunchi Celui-de Sus. I se nzrea, uneori s se duc la palat i s se arunce la picioarele lui Franeisc L Auzise ns povestindu-se n oapt c, ntr-o mprejurare i mai cumplit, Diane de Poitiers avusese aceeai nefericit idee din pricina creia i pierduse cinstea. Doamna d'Etampes ar fi putut de asemenea s-o ocroteasc, s-o scape chiar din acest impas dac voia. Dar s-ar fi nduplecat oare s-o fa-c ? N-ar fi ntmpinat cu un zmbet plnsetele unei copile ? Zmbetul acela ironic l dispreuitor l vzuse fluturnd i pe buzele tatlui su atunci cnd l rugase cu lacrimi n ochi s-o lase s rmn mai departe cu el, si zmbetul pe care-i avusese prefectul n clipa aceea o fcuse s uiere ngrozitor. Colombe nu mai putea deci ndjdui s gseasc vreun sprijin dect la bunul Dumnezeu : de cile o sut de ori pe zi se aeza n genunchi pe scaunul de rugciune, implorndu-1 pe stpnul tuturor lucrurilor s vin n ajutorul becisniciei sale pna nu se vor ncheia cele trei luni care o mai despreau de fiorosul su logodnic, ori dac, omenete vorbind, nici un ajutor nu i-ar fi fost de folcs, sa-i ngduie cel puin s se duc ling mama sa. Nici viaa pe care o ducea Ascanio ns nu era mai puin zbuciumat dect a iubitei lui. Din ziua n care Raimbault i fcuse cunoscut ordinul ce-1 oprea s mai calce vreodat pragul palatului Nesle, n repetate rnduri, dimineaa, cnd nimeni nu se sculase nc din somn, ori seara trziu, cnd toat lumea dormea, dduse trcoale, vistor, naltelor ziduri ce-1 despreau de temeiul pro-* prici sale viei. Niciodat ns, fie n vzul tuturor, fie pe furi, nu ncercase s ptrund n grdina oprit. In sufletul lui mai dinuia nc acel respect feciorelnic al adolescenei ce apar femeia iubit de ispitele dragostei, care vor fi mai apoi pentru ea o primejdie de temut.

Ceea ce nu-1 mpiedica pe Ascanio ca, n timp ce cizela giuvaerurile, n timp ce ncrusta mrgritarele ori monta diamantele, s se legene cu cele mai nesbuite 112 visuri, fi a mai pune la socoteal pe cele urzite n timpul plimbrilor sale din fiecare diminea; i din fiecare sear sau n somnul agitat de peste noapte. i mai toate aceste vise erau prilejuite de ziua, att de temut la nceput i jinduit cu alta nfocare acum, n care Benve-nulo avea s pun stpnire pe palatul Nesle, fiindc Ascanio l cunotea ndeajuns de bine pe meterul su, ca s tie c sub aparenta lui nepsare clocotea un vulcan gata s rbufneasc. i rbufnirea urrra s se n-tmple, dup cum i ntiinase Cellini, n duminica urmtoare. Pentru Ascanio deci mi mai ncpea nici o ndoial c n urmtoarea duminic meterul avea s-si aduc la ndeplinire planul. Numai c planul ticluit de Cellini. dup ev m putuse s-i dea seama n timpul cutreierrilor lui n preajma reedinei Ke^le, avea s ntmpine uncie greuti cK.i pricina strjilor ce stteau ele veghe zi i noapte pe ziduri ; Ascanio observase n palatul Nesle semnele vdite ale unor pregtiri de rzboi. Fiind vorba de un atac, trebuia s existe i o aprare ; i curn fortreaa nu prea dispus s capituleze, era limpede ca lumina zilei c nu putea fi cucerit dect printr-un asalt. n momentul aceia de cumpn, aadar, cavalerismul lui Ascanio trebuia s gseasc prilejul de a se manifesta ntr-un fel oarecare. Vor a\ea loc ciocniri, se va produce probabil o sprtura n ?id, ba poate chiar va izbucni un incendiu. O, un incendiu mai ales, era tot ce i-ar fi dorit Ascanio, un incendiu care s pun n primejdie viaa Colombei ! Atunci s-ar npusti printre br~ nele nvlvorate, printre zidurile cuprinse de flcri, pe scrile ubrede, gata sa se surpe. Ar auzi glasul ei stri-jgnd dup ajutor ; ar reui s rzbat pn la dlnsa, ar lua-o n brae, mai mult moart dect vie i aproape n nesimire, ar purta-o aa printre \ltorile de foc, strin-gnd-o la piept, smindu-i inima btnd ling inima lui, sorbindu-i rsuflarea. Pe urm, dup ce va fi trecut prin .nenumrate primejdii i ncercri, ar depune-o la picioarele tatlui, nnebunit de spaim, care s-ar grbi s ofere mina fiicei sale viteazului care o scpase de la moarte, 'drept rsplat pentru curajul dovedit. Sau cobornd pe 113 l o scindar aruncat peste flcri i care se cltina la Jiccare pas, s-ar putea s-i alunece piciorul, s se prvleasc mpreun cu iubita lui si s moar mbriat i, ngcmnmdu-i inimile o dat cu ultimul suspin, n primul i cel din urm srut ce le va fi fost hrzit. i acest'trist final nu era nici el de dispreuit pentru un om ca Ascanio, care pierduse aproape orice speran ; cci, dup fericirea de a tri unul pentru altul, ce alt voluptate mai mare poale exista pentru doi ndrgostii dect s moar mpreun ? Dup cum se vede, eroii notri petreceau zile i nopi zbuciumate, cu excepia lui Bcnvcnuto Cellini. care prea s fi uitat cu desvrire planurile-i agresive mpotriva palatului Xe^lc, i a drglaei Scozzonc, care habar n-avca de nimic. Trecuse astfel o sptamn plin de cele mai felurit-? c-moii, aa cum am artat mai sus, cnd, n sfrit, sm-bt dup-amiaz, pe la orele cinci, Benvenuto Cellini, caro lucrase srguincios toate cele a^e zile alo spt-mnii, reuind s termine aproape macheta de lut a statuii lui Jupitcr, i puse cmaa de zale, peste caro mbrc \0bta cu mneci bufante i, spunndu-i lui Ascanio s vin cu el. se ndrept spre palatul Nesle. Ajungnd la picioarele zidului, Cellini fcu nconjurul fortreei, cutnd s-i dea seama care snt punctele slabe i chibzuind n linca lui un plan de atac.

Asaltul cetii avea s ntmpine numeroase obstacole, aa cum i spusese prefectul prietenului su Marmagne, aa cum i confirmase, la rnclul su, Ascanio lui Benve-nuto i aa cum meterul putea s se ncredineze cu ochii lui. Castelul Xesle era nzestrat cu metereze i balcoane cu trape, era strjuit do un zid dublu de-a lungul rmului Senei i, mai ales, ocrotit ds anurile i fortificaiile oraului ce-1 despreau de Prc-aux-Cler'cs ; era una dintr-acele construcii feudale trainice i impuntoare care se putea apra numai prin masivitatea ei, cu condiia ca porile s fie temeinic ferecate, i putea respinge, fr nici un ajutor dinafar, atacrile tlharilor i pungailor, cum ii se spunea pe atunci, ba, la nevoie, chiar i ale ostailor regelui. Aa se obinuia n vremurile 114 acelea do toat nostimada cnd adeseori oamenii cran silii s fio propriii lor paznici i poliai. Terminnd recunoaterea, executata dup toate reguli le strategiei antice i moderne, i socotind c, mai nainte de a ncepe asediul, fortreaa trebuia somat s se predea, Bcnveiiuto btu la poarta cea mic a palatului pe care intrase cnd\a Aseanio. Ca i atunci cnd venise Ascanio, se deschise o ferestruic ; numai c, de ast dat, n locul panicului grdinar se ivi chipul rzboinic al unui arca. Ce dorii ? l ntreb arcaul pe strinul ce btuse la poart. S iau n primire palatul Nesle, a crui proprietate a trecut asupra mea, adic a lui Benvenuto Cellini rs punse orfurarul. Bine, ateptai pjtin spuse destoinicul arca l plec n grab s-i dea de hre prefectului, aa cum i se poruncise. Dup o bucata de vreme se ntoarce nsoit de jupn d'Estourvillc, care, fr a se arta la fa, nconjurat de o parte clin garnizoana sa, se aez la pind ntr-un cotlon, inmdu-i rsuflarea i trgnd cu urechea ca s-si poat da seama de gra\ itatea situaiei. Nu nelegem ce vrei s spuneii i ddu rspuns arcaul, Atunci rosti Benvenuto nmneaz, rogu-te, zapisul sta domnului prefect : este copia legalizat dup actul de donaie. i-i strecur nscrisul prin ferestruic. Arcaul se fcu din nou nevzut; dar cum de asta dat nu trebuia dect s ntind mina pentru a cla copia prefectului, ferestruica se deschise iar dup o clip. Poftim rspunsul spuse ostaul, petrednd printre zbrele zapisul rupt n buci. Prea bine rspunse Cellini, dl se poate de li nitit. Rmi sntos ! i, ncntat de atenia cu care Aseanio urmrise cercetarea amnunit a terenului i do observaiile chibzuite pe care acosta le fcuse n legtur cu lovitura pus la cale, orfurarul se napoie la atelier, mrturisindu-i pe 115 .'l drum ucenicului su c ar fi putut ajunge cu siguran mare conductor de oti dac nu i-ar fi fost scris s devin un si mai mare artist, ceea ce n ochii lui Celini preuia de o mie de ori mai mult.

A doua zi, soarele se nl maiestuos la orizont : nc din ajun Benvermto i rugase pe lucrtori s vin cu toii la atelier, cu toate c era duminic, i nici unul dintre ei nu lipsi la apel. Copii le spuse meterul v-am tocmit, de bun seam, s meteugii scule de pre, i niciderura ca s v rzboii. Dar de dou luni de cnd ^Intern mpreun am reuit s ne cunoatem ndeajuns unii pe alii pentru ca s m pot bizui pe voi dac s-ar ntmpla s fiu la mare ananghie, aa cum si voi v putei oricnd bizui pe mine. tii despre ce e vorba : sntcm cam strmtorai aici, n-avem nici aer si nici loc ct ne-ar trebui, nu ne putem mica n voie pentru a ne putea apuca de lucrri mai mari sau mcar pentru a furi ce\a mai de doamneaju'. Regele, aa cum ai vzut cu toii, a binevoit s ne dea un loca mai ncptor n care s ne simim n largul nostru ; cum ns maiestatea sa n-are vreme de pierdut cu asemenea mruniuri, rn-a lsat s m descurc singur i s fac ce tiu ca s intru n cas. Numai c cel n mna cruia se afl acum locaul pe care monarhul ni 1-a druit cu atta mrinimie nu se ndur s-1 prseasc ; nu no rmne, aadar, dect s-1 ocupm cu fora. Prefectul Parisului, care se ncpneaz s-1 pstreze n pclida ordinului maiestii sale (se pare c aa e obiceiul pmn-tului n ara asta), nu tie ns cu cine are de-a face : cnd cineva nu vrea s-mi dea un lucru, i pun piciorul n prag ; iar dac tot se mai mpotrivete, i-1 iau cu de-a sila. Vrei s-mi dai o min de ajutor ? Nu v ascund c e o treab destul de primejdioas : e vorba de purtat o btlie n lege, de crat pe ziduri i de alte asemenea distracii tot att de nevinovate. Nu trebuie s ne sinchisim nici de poliie i nici de arcai, de vreme ce avem mputernicirea maiestii sale; s-ar putea totui s ne lsm pielea, copii. De aceea, cei care au chef s hoinreasc aiurea s plece fr multe mofturi, iar cei ce vor s stea acas s-o spun fr nici o sfial. Chiar 116 dac ar fi s m lsai singur cu Pagolo i cu Ascanio, nu trebuie s-mi purtai de grij. Nu tiu ce i cum am s fac ; tot ce tiu e c n-am s rmn' de ocar. Dar, s m bat Dumnezeu, dac, aa cum ndjduiesc, inimile si braele voastre snt gata s m sprijine, o s aib de furc prefectul cu toat prefectura lui ! i acum c tii lmurit despre ce este vorba, hai, spunei, sntei gata s m urmai ? Din toate piepturile izbucni-un singur strigt : Oriunde, metere, oriunde vrei s ne duci ! Bravo, copii ! Atunci intrai cu toii n hor ? Cu toii ! Dac-i aa, mii de bombe i de drsci ! O s petrecem de minune tun Benvenuto, care se simea, n sfrit, n elementul su. Ajunge de cnd mucezesc ! Sus inimile, copii! Tragei sbiile din teac ! Slav Domnului, o s avem, n fine, prilejul s ncrucim spadele voinicete ! i acum haidei, copiii mei dragi, haidei, prietenii mei de ndejde ; trebuie s ne narmm, s punem la cale un plan de btaie, s chibzuim fiecare lovitur ; fii gata deci s mnuii sabia cu dibcie si, triasc bucuria ! Am s v dau toate armele de atac sau de aprare pe care le am la ndemn ; n afar de cele alrnale pe perei, ale gei ce poftii si ce v place. tiu, ne-ar fi trebuit o culevrin iscusit, as r ce s-i faci ! Avem aici n schimb cu prisosin archebuze, i cu i Iar crlig, sulie, pngi i pumnale ; avem, de asemenea, cmi de zale, coifuri i

platoe. Haidei, copii, repede, repede, s ne costumm pentiu bal; muzica o s-o plteasc prefectul! Ura ! strigar calfele. In momentul acela se isc n atelier o forfot, o zarv si o nvlmal de-i era mai mare dragul s priveti : nsufleirea si voioia meterului nvioraser toate inimile i toate chipurile, ncercau platoele, fluturau prin aer spadele, scoteau pumnalele din teac, rdeau, cntau, de-a fi zis c se pregtesc pentru o mascarad ori se duc la vreo petrecere. Benvenuto nu avea astmpr o clipa, se nvrtea de colo pn colo, artndu-i unuia cum s m-nuiasc sabia, nctrmnd centironul altuia si simind 117 cum i /A icnesc sngele a \iae, slobod i fierbinte, de parc abia atunci s-ar fi trezit cu adevrat la via. Ct privete pe lucrtori, care mai de caro se inea de solii, fcnd tot felul de glume pe socoteala mutrelor lor rzboinice i a stngciilor burgheze ale celorlali. Ia uite, metere striga unul ia uite la SimonStngaeiul cum i-a atrnat spada la fel ca noi! Pune-o n dreapta, m, n dreapta ! Parc Jchan e mai breaz ! i ntorcea vorba Simen. Uite-1 cum ine halebarda, o ine aa cum o s tin crja cnd o Ii episcop ! Dar Pagolo ! nu se lsa Jchan. Uite-1 cum i-a pus dou rnduri de zale una peste alta l i ce dac? rspunse Pagolo. Neamul Ilcrrnann cum dc-a putut s se mbrace ca un cavaler de pe \rcmca mpratului Barbarossa ? ntr-adc\r, cel cruia i se spunea neamul Hcrmann opitet ce putea fi socotit ntr-o oarecare msur un pleonasm de vreme ce nsui numele, prin rezonanta lui germanic, arata ndeajuns c purttorul lui fcea parte din populaia SintnVii Imperiu, Hcrmann, aadar, era mbrcat din cap pn n picioare ntr-o armur de fier, semnnd leit cu m dintre acele statui uriae pe care sculptorii acelei nfloritoare epoci artistice le nfiau culcate pe lespezile mormintelor. De aceea, Benvenuto, cu toat fora proverbial a destoinicului meseria de peste Rin ce strniso uimirea ntregului atelier, i atrase atenia c, ferecat cum era u carapacea lui de fier, n-o s se poat mica dect cu oarecare greutate i c puterea lui, n loc s sporeasc, \a Ii mai curnd stvilit. Drept rspuns, lermann se urc dintr-un salt pe o tejghea cu atta sprinteneal, nct ai fi zis c era mbrcat nu n fiare, ci n catifele i, desprinznd din cui cocogea barosul, l nvrti deasupra capului i izbi cu el de trei ori ntr-o nicoval att de nprasnic, mit la fiecare lo-\itura nicovala se afund de un deget n pmnt. La un asemenea rspuns, ntr-ade\r, na se mai putea rspunde nimic, aa c Benvenuto se nclin cu toat consideraie In semn c era pe deplin mulumit. 113 Numai Ascanio, tot timpul cit ^i fucusc pregtirile "da hipt, sttuse tcut deoparte ; orice'sar spune, nu se putea s nu fie' ngrijorat de urmriie aventurii n care se avnta ; n-ar fi fost de mirare ca fiica prefectului s nu-1 poat ierta niciodat pentru c ndrznise s-1 atace pe tatl ei, mai cu scam clac btlia ar fi pricinuit cine tie ce nenorocire cumplita, aa nct, fiind mai aproape de privirile ei, s-ar fi ndeprtat, n schimb, tot mai mult de inima sa. Ct privete Scozzone, care era si bucuroas, dar i nelinitit n acelai timp, plngea cu un ochi i rclea cu cellalt; schimbarea neateptat i faptul c avea s se clea o btlie o ncntau, dar loviturile de spad si \ arsarca de snge nu erau ctui de puin pe gustul ei; spiriduul din ea opia de bucurie vznd pregtirile de lupt, femeia ns se cutremura gndindu-sc la urmrile acestei lupte.

ntr-un tr/iu, Benvenuto o zri s tind aa, surztoare si nlcrimat, i se apropie ele ea : Tu, Scozzone i spu^e - ai s rmi acas cu Ruperta i ai s pregteti scam pentru rnii i un osp stranic pentru cei teferi. Nici nu m gndesc protest Scozzone. Merg i eu cu dumneata, fr doar i poate. Cu dumneata am curajul s-1 nfrunt pe prefect cu toat prefectura lui, dar singur, aici, numai cu Ruperta, a muri de spaim i de grij. A, nu, n ruptul capului nu te las s vii ! se mpo trivi Benvenuto. A sta tot timpul cu inima pierit, de team s nu i se ntmple vreo nenorocire. Ai s ne artep, fetie, i ai s te rogi pentru noi bunului Dumnezeu. Ascult, Benvenuto spuse pe neateptate fata, ca luminat de o idee fericit cum crezi dumneata c m-ar lsa inima s stau aici. n bun pace, gndnidu-m c n vremea asta s-ar putea s fii rnit sau chiar pe moarte ? Exist ns un mijloc ca s mpcm lucrurile, n aa fel ca toata lumea s fie mulumit : n loc s m rog lui Dumnezeu aici, n atelier, pot tot aa de bine &-mi fac rugciunile ntr-o biseric, undeva ct mai a119 prcape de locul bl:lioi. n f el al sta vji fi ferit de orice primejdie i voi putea s aflu imediat dac \ei birui ori dac vei fi nvini. i aa e bine ncuviin Eer.venuto. De altminteri, era de Ia sine neles c nu n;puteam duce s scurtar zilele altora sau ca alii s m U carteze pe sie noastre fr a necmeri mai .iti cscultnd liturgh'a. Rmne aa atunci : intrm cu toii n biserica AugUbtiniloT-, care e cea mai apropiat de palatul Nesle, si te lsm ai_olo, fetie. DII pa ce puser astfel t "/ui Ia cale i terminar cu pregtirile, traser o duc de \.n de Srg audia. Af-r de armele de aprare si de atac, laar cu ei cleti, ciocane, scri i frnghii i pur ce sera la drum, mergnd doi cte doi, dar nu ncolonai, ci la o distan destul ce ir.^re unii de alii ca s nu bat l? ochi. i nu pentru c un atac armat n-ar fi fost un lucru la fel de banal pe vremea aceea ca o rzmerit sau o schimbare de guvern n zi!e_c r.cvrtre ; atta doar ca, de obicei, oamenii nu alegeau tocmai sfnta zi de damini^ i nici ora prnzuai pentru a se deda la asemenea distracii si trebuia s aib cineva ndrzneala lui Benve-nuto Cellini, ndrzneal sporit, ce altfel, de simmn-tul c dreptatea era de partea lui, pentru a se ncumeta s fac o asemenea isprav. Aadar, rnd pe rncl, eroii notri ajunser la biserica Augustinilor si, dup ce i lsar armele si uneltele la paracliser, care era prieten cu Smon-Stngaciul, se duser plini de smerenie, s asiste la sfinirea euharistiei si s cear Atotputernicului binecuvntarea pentru a rpune cit mai muli arcai. Cu toate astea sntem datori s spunem ca, n pofida cumpenei grele n care se afla, n pofida netgduitei sale evla\ii si a temeiniciei rugciunilor pe care trebuia s le nale ctre stpnul ceresc, ndat ce pi pragul bisericii, Benvcnuto se art, ca niciodat, nespus de distrat ; pricina era c, puin mai n spate, dar n partea cealalt a naosului, zrise? o fat cai e citea o carte de rugciuni niuminat cu miniaturi l al crei chip era 120

. ncSt putea foarte bine s fure chiar i privinlo unui ^fliu. cu a.it mai \rtos deci pe ale unui sculptor, n mprejurarea de Iat. dreptcredinciosu era ntr-iui mod cu tot'il neateptat snjenit de artist. In consc cri, CeliLii, gpncrcs c^m era, simi nevoia de a mpnai cXva .admiraia lui, i cum Catherine, care sttea n sting sa, ar fi judecat, desigur, cu prea mare as-pr.me uurtatea meterului, Bcnver.ato se Aloaiss c-t-c Ascanio, csre sttea -i Dreapta lui, pentru a-i ndemna s-i erjncc ochii asupra acelui minunat chip de fecioar. Ochii lui Ascanio ns nu mai aveau nimic de fcut in privina asta; am clipa in care intrase n biseric, pn\irile tnrului ce opriser asupra fetei i nu se rnai dezlipiser de ea. Yzndu-1 cuijndat n contemplarea aceleiai prh^e-li^ti ca i el, Bemenuto se mulumi cioar s-i fac semn ca cotul. Da murmur Ascanio tiu, e Cclornbe ; ce frumoas e. nu-i aa, metere ? Era, ntr-aclevr, Colombe, creia taic-su. convins c nimeni nu s-ar gndi atace palatul ziua-n amiaza mare, i ngduise s se duc, dei dup oarecare tocmeal, s se roage bunului Dumnezeu Ia biserica Augustinilor. E drept c fata struise din rsputeri, fiind singura mngierc ce-i mai rmsese. Coana Pcrrine o nsoea. Ce vorbeti l Da' cine mai e i Colombe asta ? ! se mir Benvcnuto, cu aerul cel mai firesc din lume. Ah, aa e, dumneata n-ai de unde s-o cunoti; Colombe e fiica prefectului, a lui jupn Robert d'Estourville n persoan. Nu-i aa ca-i frumoas ? ntreb As canio pentru a doua oar, Nu hoti Bcnvenuto nu-i Colombe. Nu, 'Ascanio, ascult-m pe mine, e Hebe, zeia tinereii, Plebe, a crei statuie mi-a poruncit-o luminatul nostrj rege Francisc I, Hebe la care m gndesc mereu, pe care m-arn rugat Celui-de-Sus s mi-o scoat n cale si care a cobort acum din ceruri la rugminile mele. 121 i fr s-i dea seama ct pulea fi de bizar imaginea zeiei Hcbe citind o carte de rugciuni i nlnclu-i inima spre rnntuitorul, Bcnvenuto continu s nchine un imn frumuseii, rugndu-se n acelai timp lui Dumnezeu i urzind planurile salo rzboinice : oriuraru, catolicul i strategul puneau, rnd pe rnd, stpnirc po cugetul su. Tatl nostru carele eti n ceruri... Uit-te numai, Ascanio, ce profil delicat i suav ! Slineasc-sc numele tu, vie mpria ta, fac-se voia ta precum n cer aa i pre prnnt... i liniile astea unduioase ale trupului ct de fermector se mbin ! Pinea noastr cea de toate zilele' cl-ne-o nou azi... i zici c minunea asta ci G fata este odrasla secturii de prefect, cruia in cu tot dinadinsul s-i fac de petrecanie cu mna mea ? i iart-ne nou greelile noastre, precum i noi iertm greiilor notri... Chiar dac ar trebui s dau foc palatului ca s pun mna pe el... Amin ! i Benvenuto i fcu semnul crucii, pe deplin ncredinat ca rostise cea mai cuvioas omilie duminical. Slujba religioas se ncheie n mijlocul acestor preocupri att de felurite i care ar putea s par mai mult sau mai puin lumeti dac ar fi fost vorba ele un om cu alt alctuire sufleteasc si dintr-o alt epoc, dar care erau ct se poate de naturale pentru o fire att de spontan ca a lui Cellini i ntr-o vreme n care Clement Maro t aternea n versuri galante cei apte psalmi ai pocinei. Dup ce preotul rosti Ie missa est1, Benvenuto Catherine i strnser mna. Apoi, tergndu-i o lacrim, tnra fat rmase locului s atepte sfritul btliei, n timp ce

meterul Cellini si Ascanio, cu privirile aintite asupra Colombei, care nu ridicase nici o clip ochii din carte, se duser, mpreun cu nsoitorii lor, s ia un strop de agheasm ; dup care se desprir, urmnd s se ntlneasc din nou ntr-o fundtur pustie, cam la jumtatea drumului dintre biseric si palatul Ncsle. 1 Ducei-v. slujba s-a sfrit (n limba latin n test) ; formula cu care te ncheie liturghia catolic, (n.t.) , 122 Cit despre Catherme, aa cum se ncleseser dinainte, rmase n continuare la liturghie, la fel ca i Colombe i ca si coana Perrine, care sosiser mai devreme ca de obicei si ascultaser slujba de diminea ca pe un preludiu al marii liturghii; de altfel, nici' Colombe i nici guvernanta n-aveau de unde s tie c n vremea asta Benvenuto mpreun cu ucenicii si se pregteau s le taie orice legtur cu palatul, pe carc-1 prsiser n chip atit de nesbuit. IX NCRUCIRI DE SPADA Sosise n fine momentul hotrtor. Benvenuto i mpri oamenii n dou cete : una dintre ele trebuia s ncerce prin orice mijloace a sparge poarta palatului; cealalt avea misiunea de a acoperi operaiile asediatorilor, ndeprtnd de pe ziduri cu focuri de archcbuz sau nfruntnd cu spada pe asediaii care s-ar fi urcat pe metereze ori ar i cutat s ias din ncercuire. Benvenuto inu s ia el nsui comanda celei de~a doua cete, numindu-1 pe prietenul nostru Ascanio locotenentul su ; ncredina apoi conducerea primei cete vechii noastre cunotine, Hermann, neamul cel destoinic si de isprav care era n stare s turteasc un drug de fior cu o singur lovitur de ciocan si un om, cu un singur pumn, i care lu, la rndul su, ca aghiotant pe prichindelul jehan, un alt nzdrvan de vreo cincisprezece ani, sprinten ca o veveri, iret ca o maimu si neobrzat ca un paj, pe care xajnicul Goliat l ndrgise nespus de mult, probabil din pricin c trengarul gsea n tot momentul prilejul s1 necjeasc pe blajinul german. Mndru nevoie mare, micul Jehan lua loc alturi de cpitanul su, fcndu-1 s crape de ciud pe Pagoo, caro, 123 mpltoat cu "doua rnduri de zale, se mica att de eapn, nct semna ca dou picturi de ap cu statuia Comandorului. Dup ce chibzui tot ce aveau de ndeplinit i trecu n revist pentru ultima oar armele i combatanii, Ben-venuto socoti cn cale s le spun cteva cuvinte vitejilor si tovari, care erau bucuroi s nfrunte primejdiile de dragul lui, ba poate chiar i moartea; pe urm le strnse tuturor mina si, nchinndu-se cu smerenie, strig : nainte, mar !". ndat cele dou cete se puser n micare, lund-o dc-a lungul cheiului Augustinilor i avnd grija s pstreze ntre ele o anumit distan ; n scurt vreme ajunser n dreptul palatului Nesle. Dat fiind ca Benvenuto nu nelegea sa porneasc atacul fr a ii ndeplinit toate formalitile cerute de legile curtoaziei n asemenea mprejurri, se apropie singur, purtnd n vrful spadei o nfram alb, de poarta mic a palatului la care se mai nfiase o dat in ajun si btu n canat. i tot ca n ajun, cineva dinuntru l ntreba prin ferestruica zbrelit ce dorete. Benvenuto repet acelai ceremonial, spunnd c venise sa la n primire castelul pe care i-1 druise monarhul. Dar, mai puin norocos dect n ajun., de ast data nu mai sya cinstea s primeasc un rspuns. Atunci, ridicnd glasul i continund s stea cu faa spre poart : ie rosti el, drz ie, Robert d'Estourville, senior de Villebon i prefect al Parisului, eu; Benvenuto Cellini, orfaurar, sculptor, pictor, mainist si inginer, i aduc la cunotin c maiestatea sa regele Francisc I ml-a druit de bun voie i n virtutea drepturilor pe care le are palatul Nesle n deplina proprietate. Cum ns tu ai pus stpnire pe el fr nici o ruine i

cum, nesocotind voina suveranului, te mpotriveti s rai-1 dai n primire, te ntiinez, aadar, Robert ' d'E&tourville, senior de Villebon i prefect al Parisului, c-am de gnd s-1 cuceresc cu arma n mn. Apr-te deci si, dac s-ar ntmpla cumva ca ndrtnicia ta sa aib im sfrt prost, afla c numai tu vei avea de dat socoteal pe pmnt ca si n cer, n faa oamenilor si n faa lui Dumnezeu. 124 Dup care Bcnvenuto se opri, ateptnd ; ndrtul zidurilor ns nu se auzea nici o oapt. Atunci orf aurarul i ncarc archebuza i porunci cetei sale s pregteasc armele ; pe urm, chemmdu-i la sfat pe toi cpitanii, adic, n afar de el, pe Herrnan, pe Ascanio i pe Jehan, le spu^e : Copii, precum vedei, nu exist alt ieire dcct s ne batem. Rmne acum de vzut n ce fel s nepeni lupta. -- Ea am s sparg poarta i ddu prerea Hcrrnann i voi toi venii dup mine. E simplu ca bun ziua. i cu ce o s-o spargi, Samson drag ? l ntreb Bonvonuto Cellini. Heirnann se uit n jur i zri pe chei o grind pe care patru oameni obinuii abia dac puteau s-o ridice. Cu grinda asta rspunse el. i se duse linitit s culeag de pe jos grinda, pe csre1 o puse la subsuoar, strngnd-o vrtos ca pe un berbece nepenit ntr-o main de rzboi, apoi se ntoarse ling comandantul su. ntre timp, lumea ncepuse s se aclun-2 n jurul lor i, strnit de prezena mulimii, Benvenuto se pregtea tocmai s porneasc atacul, cnd, ntiinat probabil de vreun cetean cu principii conservatoare, cpitanul arcailor regelui se ivi de dup colul strzii, nsoit de vreo cinciase dintre oamenii si clri. Cpitanul era prieten cu prefectul i, cu toate c tia foarte bine despre ce era vorba, se apropie de Benvenuto Cellini, creznd pesemne c va reui s-1 bage n speriei, i n vreme ce arcaii si i aineau calea lui Hermann, el spuse : Ce dorii si pentru ce tulburai linitea oraului ? Cel care tulbur cu adevrat linitea i rspunse Cellini este cel ce nu nelege s se supun poruncilor suveranului, si nicidecum cel care caut s le aduc la n deplinire. Ce vrei s spunei ? ntreb cpitanul. Vreau s spun c am aici un zapis n toat regula semnat de maiestatea sa i nmnat de domnul de Neufville, secretarul finanelor regelui, prin care mi se d In spmire palatul Neslc. ns oamenii care s-au fere cat nuntru nu vor s recunoasc acest zapi.s i, prin 125 w^^J^^^^^^^^BI^^ urmare, tgduiesc drepturile mele de proprietate. Oricum ar fi, cu tiu una si bun i anume ca, din. moment ce SInta Scriptur spune s dm cezarului ce-i al cezarului, Bcnvenuto Ccllini arc la rndul su dreptul s ia ce-i al lui Bcnvenuto Cellini. Chiar aa, n loc sa ne pui bee n roate, mpiedicndu-ne s cucerim palatul, ai face mai bine s ne dai o min de ajutor se roi Pagolo.

inc-i gura, caraghiosule ! spuse Benvenuto. b-tnd din picior. N-am nevoie de ajutorul nimnui, auzi tu ? Avei dreptate n principiu rspunse cpitanul clar de fapt n-avei dreptate. Cum adic? ntreb Bem emite, simind cum i se ridic sngclc n obraz. Vrei s luai n stpnire un bun care csle al dum neavoastr, foarte bine, avei toat dreptatea ; nu mai a\ci ns dreptate atunci cnd vrei s-1 luai n stpnire n felul acesta; fiindc n~o s facei nici o scofal, ascxutai-m pe mine, rzboindu-v cu nite ziduri. Dac m i-ai ngdui s v dau un sfat, un sfat prietenesc, \ rog s m credei, atunci v-as po\ui s v adresai oamenilor legii si s ndreptai o plngcre mpotriva prefectului Parisului, de pild. Acestea fiind zise, v las cu bine i noroc bun l i cpitanul arcailor regelui plec rnjind, drept care mulimea, vznd ca omul stpnirii fcea haz, se porni la rndul ei pe rs. Cine rde la urm rde mai bine spuse Benvenuto Ccllini. nainte, Hermann, nainte ! Hermann lua iari grinda n brae i, n timp ce Benvenuto. Ascanio i nc vreo doi-trei dintre cei mai dibaci trgtori din ceat, cu archebuza n min, stteau gata s deschid focul asupra fortreei, se repezi ca o catapult vie asupra porii de serviciu, care socotise ci c-ar fi mai lesne de spart dect poarta cea mare. ns n momentul n care se apropie de zid, ncepu s plou de sus cu pietre, deoarece prefectul pusese s se care din vreme pe metereze o mulime de pietre aezate una peste alta ca un al doilea zid cldit deasupra celui clintii i care putea fi dobort cu un singur bobtrnac, strivind n cdere pe nvlitori. 126 In lata potopului oi care fui 3 mlimpinai, ascdialoni se ddur un pas ndrt. Aa c, orict de nprasnic fusese respins atacul, nimeni nu se alese cu vreo ran n afar de Pagolo, care, ngreunat do cele dou rnduri de zale, nu reui s fac sting mprejur cu aieeai iueal ca tovarii si de arme si Iu lovit la clc'i. Hcrmann, n schimb, i vzu de drum mai departe fr a se sinchisi de puzderia de zburaturi, aa cum nu se sinchisete stejarul de btaia grindine si, fcndu-.i viil, ncepu a i/bi cu atlta ndrjire n poart, c, orict ar li fost ca de solid, n-ar fi putut nfrunta mult vreme asemenea zguduituri. La rndul lor, Bcnvcnuto mpreun cu oamenii si stteau cu minile ncletate pe archobuze, gata s trag asupra oricui s-ar fi ivit pe metereze ; numai c nimeni nu ieea la iveal. Palatul Nesle prea aprat de o garnizoan nevzut. Benvenuto turba ele ciud c nu poate veni n ajutorul nenfricatului german. Deodat pmirilc lui se oprir asupra strvechiului turn Noslo, care, aa cum am spus, rmsese stingher de partea cealalt a cheiului, scldndu-i picioarele n apele Senei. Stai puin, Ilermann ! strig Ccllini. Stai puin, viteazule ! Palatul Ncsle o s cad n minile noastre, li-o spun cu aa cum pot -^-ti spun cu mr.a pe contiin c m cheam Benvonuto Ccllini si c snt oi furar de felul meu.

Apoi, fcnd semn lui Ascanio i la nc doi dintre tovarii acestuia s-1 urineze, o rupse la fug spre turn, n vreme ce Hermann> supumndu-se poruncii stpnului su, se trgea patru pai napoi, ca s scape de loviturile pietrelor i, ridicnd n picioare grinda, so opri locului, ca 'un osta din garda elveian, rezemat n halebard, s atepte mplinirea promisiunii cpitanului lor. ntr-adevr, aa cum bnuise Benvenuto, prefectul scpase din vedere s pun strji la turnul cel vcdii ; ptrunse, aadar, nuntru fr s nlimpine nici o mpotrivire ,i, urcnd cte patru trepte deodat, ajunse ndat pe teras ; terasa domina zidurile palatului Nesle, aa cum clopotnia unei biserici domin un ntreg ora i, n felul acesta, asediaii, care cu cteva clipe mai ina127 inte se aflau Ia adpost ndrtul meterezelor, se pomenir dintr-o dat descoperii. O detuntur de archebuz, uieratul unui glonte, un arca ce czu bufnind de pmnt i ddur de tire prefectului c, dup toate probabilitile, lucrurile aveau sa ia cu totul alt ntorstur pentru el. In acelai timp, Hermann, pricepnd c putea s-i vad de treab nestingherit, nfac din nou brna si ncepu iar s zguduie poarta, pe care asediaii, folosindu-se de acest scurt rgaz, avuseser giij s-o nepeneasc. La rndul ei, mulimea, dndu-i seama, n virtutea minunatului instinct de conservare cu care este nzestrat, c putile vor lua si ele parte la ncierare si c spectatorii tragediei ce urma s se desfoare s~ar putea s fie nielu mprocai cu snge, n clipa n care se auzise detuntura archebuzei lui Benvenuto i iptul soldatului rnit, se mprstiase ca un stol de potrnichi. Un singar ins rmsese locului. Insul acela era prietenul nostru Jacques Aubry, secretarul, care, dornic s joace o partid de pelot, se grbise s vin la ntlnirea pe care i-o dduse Ascanio cu o sptmn nainte. i fu ns de ajuns s arunce o privire asupra cmpului de lupt ca s se dumireasc de la bun nceput despre ce era vorba. tiind acum ce fel de om era Jacques Aubry, nu ncpea nici o ndoial n privina hotrrii pe care avea s-o ia. A bate mingea sau a trage cu archebuz, pentru el era n egal msur un joc ; bnuind c prietenii si se aflau n rndurile asediatorilor, hotr s intre n lupt alturi de ei. Ei, ce se-aude, biei ? spuse el, apropindu-so de grupul care atepta s fie dobort poarta la pmnt ca s poat nvli n fortrea. Facem un mic asediu ? S fiu al naibii i Afurisit treab ai pus la cale, frtate, s atacai o min de oameni ditamai cetatea, fiindc-i o cetate ntrit n lege, nu te miri ce drpntur. Nu sntem numai noi spuse Pagolo, care i ob lojea clciul, artndu-i cu mna pe Benvenuto si pe ceilali Irci-patru nsoitori ai si care continuau s trag asupra meterezelor cu atta rvn, nct potopul de 128 Pi^re ce se revrsa de1 pe ziduri era mult mai mbelugat ca la nceput. 'mi dau seama, mi dau seama, monseniore AhUe ^ spuse Jacques Aubry fiindc, pe lng riiulto alte a- ,-ngnri pe care le ai cu el i de care nu m ndoiesc, n ii e i faptul c amndoi ai fost rnii n acelai loc.

mi dau seama : uite-1 pe prietenul meu Ascanio, Jar Hiuri de dnsul, meterul dac nu m >).se; s col o sus. fn turn. ntocmai. i cel de colo care izbete att de aprig In poart e tot unul de^i votri, nu-i aa ? E Hermann spuse cu mndrie micul Jehan. S fiu al naibii! Lovete biatul, nu se' ncurc J so minun studentul. Trebuie neaprat s-j prezint or giile mele. i, cu miinile n buzunare, fr sa se sinchiseasc ele gloanele ce uierau pe deasupra capului su, se apropie de vajnicul german, care i vedea mai departe de' treab cu punctualitatea unei maini pus n mi&care de rd^le iscusite urubrii. Ai nevoie de ce\a, si^mpul meu Goit ? :J ntreb Jacques Aubry. Snt gata s te slujesc. Mi-e sete rspunse Hermann. npustindu-se din nou asupra porii. S fiu al naibii Cred fi eu : cina ie :ncilein]ceyU cu aa ceva, i stupesti i sufletul din tine ti-mi paro ian c n-am un butoi cu tere s i-1 aduc plocon. Ap spuse Hermann ap ! Te mulumeti i cu ap chioar l Y'.e -A a?a Uite rul aici, la doi pai; ntr-o clip vei avea ce poitet. Jacques Aubry o lu la fug spre Sena, i nniplu -cu ap apca i se grbi s i-o aduc. Hermann ridica grinda Sn pinoarOj ddu cte duca toat apa i-i napoie studentului apca golit. Mulumesc! i jsu el ^i, m>fcnd grinda In brae, porni iar la atac. Apoi, dup cteva clipe, ii spuse : Du-te i d-i de tire meterului c treaba merge strun. Sa fie gata. Jacques Aubiy se ndrept spre turn si, In ^curt vreme, te alia ntre A^canio i Benvenuto CeJlini, csrc, oj ar-che329 ba/cle n mn. trgeau cu atta osrdie, not reuiser s scoat din lupt vreo doi-trei combatani. Ostaii ju-pnului prefect ncepeau s se cam codeasc atunci cnd trebuiau s se urce pe metereze. Totui, dat fiind c poarta putea fi din moment n moment sfiimat, aa cum i trimisese vorb Hermann lui Benvenuto, prefectul se hotr s fac o ultim ncercare i-i mbrbta oamenii cu atta nsufleire, nct un nou potop de pietre se prvli de pe ziduri ; dar dou focuri de archebuz slobozite aproape n aceeai clip reuir s potoleasc zelul asediailor, care, cu toate mustrrile i fgduinele jupnului Robert, tcur chitic, fr s se clinteasc din loc ; vznd c nu-t nimic de fcut, prefectul porni de unul singur la atac i, apucnd cocogea pietroiul, se pregti s-1 azvrle asupra lui Hermann. Dar Benvenuto nu era omul pe care s-1 poat lua cineva pe nepregtite. Abia l zri pe nesocotitul ce se ncumeta s se avnte pe metereze, unde nimeni nu mai ndrznea s pun piciorul, c si propti archebuz n umr ; puin ar mai fi lipsit ca jupii Robert s dea ortul popii, dac n momentul n care Cellini se pregtea s apese pe trgaci, Ascanio n-ar fi tras un ipt i n-ar fi sltat cu mna oelele putii, aa mct glontele nimeri n gol. Ascanio l recunoscuse pe tatl Colombei.

Furios, Benvenuto voia tocmai s-i cear socoteal lui Ascanio pentru isprava lui, cnd pietroiul pe care prefectul l aruncase cu toat puterea czu drept peste coiful lui Hermann. Orict de vnjos ar fi fost ns acest titan al erei noastre, nu era n msur totui s nfrunte greutatea noului Pelion; dnd drumul bmei pe care o inea n mini, deschise braele ca si cum ar fi cutat un reazem n jur i neg-sind nimic de care s se agate, se prbui n nesimire, fcnd s duduie pmntul. Asediaii si asediatorii scoaser n acelai timp un rcnet asurzitor : micul Jchan mpreun cu ali trci-patru tovari de arme care se aflau n preajma lui Hermann srir s-1 scape, ducndu-1 cit mai departe de zidurile fortrcei si dndu-i primele ngrijiri : clar tocmai alunei amndou porile palatului Nesle i cea mare i cea de serviciu se deschiser de perete i prefectul, n fruntea unui stol de cincisprezece oameni >e s.130. repe?i spre rnit, punn.du-i \itejeste viaa n joc si lovind n jur cu tiul i cu vriul spadei, cot la cot cu oamenii si, cu atta strnicie, nct Jehan i cei trei tovari ai lui, cu toate ndemnurile lui Benvenuto, care le striga s se in bine pn le venea nlr-ajator, fur nevoii s dea napoi. Prefectul se grbi s SG foloseasc de acest scurt rstimp : opt oameni l apucar de mini i de picioare pe Hermann, care zcea n nesimire ; apte se aezar n dreptul lor ca s acopere micarea de retragere pe care urmau s-o execute, astfel c, n timp ce Benvenuto, Ascanio, Jaqucs Aubry si cei Irei-patru meteugari ce se aflau pe terasa turnului se grbeau s coboare cele patru sau cinci etaje ale cldirii pentru a iei n strad. Hermann i purttorii Bi intrau n curtea palatului ; n momentul n care Cellini se ivea n pragul turnului, poarta palatului se nchidea n spatele ultimului osta al prefectului. Nu puteau s nu recunoasc, firete c sufexiser o nfringerc i nc o nfrngere destul de grea. E adevrat c Cellini, Ascanio i tovarii lor reuiser s scoat din lupt prin focurile archebuzelor vreo trci-patru asediai, dar pierderea celor trei-patru oameni din tabra prefectului era departe de a putea s precumpneasc pierderea lui Hermann pentru Ceijini. Cteva clipe asediaii statur locului ca nucii. Deodat Cellini i Ascanio se uitar imul la altul. M-am gndit la ceva spuse Cellini, privind spre sting, adic n direcia oraului. i eu spuse Ascanio, privind spre dreapta, adic n direcia cmpiei. Ani gsit mijlocul de a sili garnizoana s ias din palat. Iar eu, daca dumneata izbuteti s scoi afar gar nizoana, am gsit mijlocul de a deschide poarta ca s poi intra nuntru. Citi oameni i-ar trebui ? Ali-ajunge unul singur. Alege pe cine crezi. Jacques Aubry -- ntreba Ascanio vrei s \ii cu mine ? . Pn la captul lumii, drag prietene, pn Ia captul lumii dac pofteti. Numai c n-ar strica & am o arm asupra mea, un ciot de spad ori ceva care s semene cu un pumnal, orice ar fi, o bucat de fier pe care s-o pot mplnta aa ca de vreo patru-cinci degete la mtm-plare dac s-ar ivi cumva vreun prilej. tii ce ? spuse Ascanio. Ia spada lui Pagolo, care

tot nu se mai poate sluji de ca de vreme ce se ine cu mina dreapt de clci n timp ce cu sting se nchin de zor. i ca s fii i mai bine narmat, uite aici pumnalul meu spuse Cellini. Foosete-te de el, flcule, ai grij numai s nu-1 uii nfipt n ran ; ar nsemna s-i faci un dar mult prea frumos rnitului, dat fiind c e cizelat de mine i c mineral face pe puin o sut de scuzi de aur. Dar lama ? ntreb Jacqaes Aubry. Nu m ndoiesc c<i minerul e preios, dar ntr-o mprejurare ca asta pen tru mine lama face toate paralele. Lama e nepreuita rspunse Benvenuto. E cea ca care 1-am rpus pe ucigaul fratelui meu. Vivat l strig studentul. Hai, Ascanio, s mergem! Snt gata spuse Ascanio, infsurnd o frnghie lung de vreo cinci-ase metri n jurul trupului i pu-rind pe umr una din scri \in acum. i cei doi tineri cuteztori o pornir pe chel n jos ,f dopa ce merser aa \rco sut de pai, o luar la stnga, fcndu-se nc\zui dup zidul palatului Nesle, In ppatele anurilor cetii. i acum s-1 lcm pe Ascanio s?,-l pun planul n aplicare si s \edem in ce fel &e gr-dea Cellini s-1 aduc la ncieplinirc pe al sac. Ceea cc-i atrsese atenia atunci clr.d ntorsese pr-MCC& spre sting, adic n direcia crasului, n timp ce Ascanio. aa cum am artat, se uita spre dreapta, adic In direcie, cmpiei, era un grup de oameni din popor ce se oprise la oarecare distan i n mijlocul craia i se pruse a recunoate doLi femei : pe fata prefectului f-i pe guvernanta ei. ntr-adevr, cele dou femei erau Colombe i coana Pcrrine, care tocmai se ntorceau acas dup litarghie l care, nspimntate de ceea ce auziser despre asediul palatului i de ceea ce vedeau cu ochii lor, rmseser locului, tremurnd, n mijlocul mulimii. n clipa ciid ns prinse de -veste c ostilitile fuseser suspendate pentru o bucat de timp n care ar i putut s treac printre combatani, minat de ngrijorarea pe care i-o strnea faptul c tatl ei se afla n primejdie, Colombe, cu toate rugminile coanei Perrine, care struia s nu se avnfte fr nici o chibzuial n ncierare, se ndrept hotrt spre palat, lsnd-o pe guvernant s fac oe-o pofti : s-o urmeze sau s rmn acolo unde era; dar cum n adncul inimii ei, o iubea ca ochii din cap pe Colombe, coana Perrine, crieri era de nspimntat, se hotr s-o nsoeasc. Amndou se desprindeau tocmai din grup n momentul n care Ascanio i Jacques Aubry ddeau colul zidului. Acum cred c-ai ne]*^ care era planul lui Berrvcnido Ccllini. ndat ce le vzu pe cele doua femei pornind bprc palat, meterul le iei n ntmpinare i, ofcrindu- curtenilor braul Colombei, i spuse : S n-avei nici o team, doamn, i dac binevoii a primi braul meu, snt gata s v conduc la tatl domniei voastre. Colombe nu prea tia ee s fac, dar coana Perrine, apucnd braul care se afla ling ea >i pe care Benvenuto uitase s i-1 ofere, o mbie : Ia-1 de bra, porumbie, ia-1 de bra, se cade s3 primim ocrotirea acestui nobil cavaler. Ia uite-1, uite- pe domnul prefect curn se apleac peste zid, ngrijorai'

de soarta noastr. Colombe l lu de bra ps Ben\enuto i eteltre se apropiar de palat. Ajungnd la doi pai de poart, Cel-lini se opri i, strngnd vrtos la subsuoar braul Co-iombei i pe cel al coanei Perrine, rosti cu glas tare : Domnule prefect, fiica dumitale dorete s intre n palat, sper c vei avea buntatea s-i deschizi, m car domniei sale poarta, dac nu cumva ai de gnd s lai n Ti-ninile dumanilor dumitale un. att de ncnttQT1 ostatic, J 33 De doa ceasuri ncoace, prefectul, stnd la adpost ndrtul meterezelor, se gndisc de cel puin douzeci do ori la fiica lui, creia svriso nesocotina de a-i ngdui s plece de acas si creia nu tia cum s fac s-i dea drumul nuntru. Ndjduia lotui c, ntiinat drx vreme despre cele ntmplate, i \a fi dat poate prin cap s se duc la Chtclet i s-1 atepte acolo, cinci U zrise pe Cellini desprindu-se de tovarii si i n-dreptridu-se spre cele dou femei, pe care le recunoscuse de ndat ca fiind Colombe i coana Perrine. Zevzec mic! bombni printre dini prefectul. Oricum, nu pot s-o las n mijlocul acestor pagini. Apoi, ridicnd glasul: S vedem spuse ol, deschiznd feres truica i lipiiidu-i faa de zbrele ce doreti ? Uite co-i propun rspunse Benvenuto. Ii voi ngdui doamnei Colombe i guvernantei domniei sale s intre n palat, n schimb vei iei dumneata mpreun cu toi oamenii dumitale ca s luptm afar, n cmp deschis. Cei ce vor rmne stpni pe cmpul de btaie vor dobndi si palatul spre nefericirea celor nvini. Vae viclis ! cum zicea compatriot al dumitale Brennus. Primesc spuse prefectul dar cu o condiie. S te dai la o parte mpreun cu toat ceata dumi tale, pentru ca fiica mea s intre n palat, iar arcau mei s aib rgazul s ias afar. Bine ! ncuviin Cellini. Iei ns mai nti dum neata i dup aceea o s poat intra i doamna Colombe; pe urm, dup ce doamna Colombe va fi intrat pe poart, vei azxrli cheia peste zid, ca s nu \ ncerce curma ispita s \ re tragei. Nc-am neles spu^e prefectul. i dai cm ntul ? Pe cinstea mea de gentilom. i dumneata ? Pe cinstea lui Bcnvonulo Cellini ! Dup ce fcur i unul, i altul legmnt s-i respecte promisiunea, poarta se deschise; ostaii prefectului ieir afar i se aliniar pe dou rndur n faa porii n frunte cu jupn d'Esiourviile. Rmseser nousprezece oameni cu totul. In ceea ce-1 privea, lipsit fiind acum de Ascanio de Hermann i de Jacques Aubry, BcmcnutQ 134 Ccllini nu mai avea docil opt combatani, lsnd deoparte faptul c Simon-Stngaciul era rnit, din fericire ns la mna dreapt ; numai c Benvenuto nu era omul care s stea s-i numere dumanii, el care se ncumetase s-1 loveasc pe Pompeo, dei era nconjurat de

doisprezece gealai, i inu deci fgduiala cu drag inim, fiindc tot ce dorea era o lupt hotrtoare corp la corp. Putei intra acum, doamn spuse el, ntorcndu-se ctre frumoasa lai ostatic. Colombe strbtu distana dintre cele dou tabere, sprinten ca pasrea al crei nume l purta, i se arunc n braele proiectului, cuprins de disperare. Tat ! Tat ! Pentru numele lui Dumnezeu, nu-i pune \iata n primejdie ! strig ca, plngnd. Hai, intr nuntru ! se burzului preleetul, lmncl-o de bra si ndreptndu-se cu ea spre poart numai din pricina neroziilor voastre am ajuns aici. Colombe se ntoarse acas, urmat de coana Perrine, creia Mea, dac nu tcuse s-i creasc aripi, aa cum se ntmplase cu frumoasa ei nsoitoare, i dezmorise n schimb picioarele, pe care de zece ani le credea nepenite. Prefectul nchise poarta n urma ci. Cheia ! Cheia ! strig Cellini. La rndul su, prefectul, credincios cuvin t ului dat, scoase cheia din broasc i o arunc peste zid, n aa fel ca s cada n curte. i acum strig Benvenuto Cellini, lbrnd asu pra proiectului i a ostilii sale fiecare pentru sine i Dumnezeu pentru loi 3 Se ncinse o ncierare cumplit, fiindc nainte de a fi apucat arcaii s aplece oelele putilor i s trag, Benvenuto, mpreun cu colo apte calfe ale sale, se npustise drept n mijlocul lor, secernd n dreapta i-n stnga cu nfricoata spad pe care o mnuia cu atta iscusin i care, clit cu mna lui, rareori ntlnise zale, ba chiar i platoe n. msur s-Q nfrunte. Ostaii aruncar, aadar, archebiKOle, care nu le mai slujeau la nimic i, trgnd spadele, ncepur s le vnture la rndul lor. Dar, cu toate c erau att de numeroi si att 135 de puternici, ct ai bate din palme fura mprtiai, iar vreo doi-trei dintre cei mai curajoi, aestul^de serios rnii ca s nu mai poat lupta, se vzur obligai s se ictrag n spatele frontului. Prefectul i ddu seama de primejdie i, fiind un om viteaz, care, la vremea lui. aa cum am spus, cli-ga&e destule izbnzi mnuind spada, se repezi naintea vajnicului Benvenuto Cellini, cruia nimic nu-i putea sta mpotriv. Poftim ncoace ! strig el. Poftim ncoace, punga netrebnic, s se aleag sorii luptei ntre noi doi \ Hai ! Pe legea mea, nici nu doresc altceva, jupn Robert! rspunse Benvenuto. i dac binevoicti s le spui ostailor dumitale s nu ne stinghereasc, snt omul dumitalc. Stai linitii! porunci prefectuic S nu mite unul! strig Oellini. Combatanii rmaser locului, mpietrii l tcui ca rzboinicii lui Komer. care se opreau n toiul btliei ca s na piard nici o micare din lupta a doi cpitani vestii ce se msurau ntre ei. Atuncj dat fiind c i prefectult l Cellini erau cu spada tras din teac^ ti>rr unul asupra celuilalt. Prefectul era un spadasin ncercat, pe cnd Cellini er& fr pereche. De vreo zece sau doi&prezece s ii, prefectul nu mai avusese prilejul s se foloseasc de spad-De zece &au

doisprezece ani, n schimb, aproape c nu ifasese zi luminat n care Benvenuto s nu fi tras sabia 'din. teac, nc de la primele atacuri, prefectul, care se bizuise prea mult pe indcminarea Iul, putu s-i dea &eama c ach ersarul su l ntrecea. E adevrat ns ca Benvenuto, ntmpinnd o mpotrivire ia care nu se atepta din partea unui magi&iratf desfura toat energia, toat agilitatea i toate iretlicurile pe care i le nsuise n mnuirea armelor. i-era mal rnare dragul s priveti cam zbura prin aer ncolo i ncoace spada lui, ce prea o limb nfurcata de arpes ameninnd n acelai timp capul si inima i lsndu-i timp adversarului doar ca s pareze, fr, a-i ngdui s-i dea o singur lovitur. Drept care prefcctulf vznd c are 136 de-a face ca cineva mai tare dect el. ncepu s bat n retragere, continund s se spere, ce-i drept, dar pierznd tot mai mult teren. Spre nenorocul su, jupn Roberfc, fr k-i dea seama, se ntorsese cu spatele spre palat, astfel c, dup civa pai, se pomeni ncolit n poarta spre care se retrsese instinctiv, dei tia foarte bine ca aruncase cheia peste zid. n momentul n care se "vzu acolo, prefectul simi c e pierdut; de aceea, ca un mistre ce ncearc s in piept unei haite de cini,, i adun toate puterile i porni la atac, dnd treipatru lovituri n ir care se nlnuir cu o asemenea iueal, nct de ast dat Benvenuto se vzj silit s pareze ; din pcate ns nu reui s-o fac la tirnp, astfel c spada achersarului su. n pofida minunatelor zale cu care era mbrcat, i atinse pieptul, dar, ca un leu rnit care nu ntrzie s se rzbune pe Cel care 1-a atacat, Benvenuto nici na apucase bine sa simt vrfui spadei n piept, c se i ncorda tot i, n-dreptnd nprasnic sabia spre prefect, poate c l-5r fi strpans pe loc dac in aceeai clip poarta nu s-ar fi deschis brusc n spatele Iui, astfel c jupn d'Estourville czu cu faa~n sus i lovitura l nimeri pe cel ce-i srise ntr-ajutor, smucind fr veste poarta. Der. spre deosebire de ceea ce se Intmpl n asemenea cazuri, n. loc s se vaite rnitul, care tcu mlc, Benvenuto fu acela care scoase un urlet nfricotor, i dduse seama deodat c omul pe care-1 lovise nu era altul dect Ascanio. Din clipa aceea nu mal i^zu pe nimeni, nici chiar pe Hermann i pe Jacques Aubry. care stteau n spatele rnitului. Se arunca de girul tmrului ea scos din mini, cutndu-i cu ochii ra-s. pipind-o cu mina, ca buzele i strgnd : Ucis, ucis. ucis de mine ! Ascanio, fiul meu, eu te-am ucis ! si rcnind, si plngnd aa cum numai leii probabil rcnesc l plng. Intre timp, Hermann i scoase pe prefect viu i nevtmat dintre picioarele lui Ascanio i ale lui Gellin i, lundu-1 la subsuoar ca pe un. copil, l puse la popreal ntr-o mic magazie n care jupn Raimbault i inea uneltele de grdinrie, nchise apoi ua ^c aez a 137 dreptul ei cu sabia tras din toac, gata s-i apere prizonierul mpotriva oricui ar Ti ncercai s H smulg. Ct privete pe Jacques Aubry, fcndu-i vnt, din-tr-un salt ajunse de pe caldarimul curii pe culmea zidului, de unde ncepu s strige n gura mare, flutur n d pumnalul n semn de triuml : Ura, ura, palatul NeJe e n minile noastre ! Cum i n ce fel se ntmplaseru toate aceste lucruri neateptate, iat ceea c-e \ or afla cititorii n capitolul urmtor. X DESPRE AVANTAJELE CETILOR NTRITE

In partea unde se mrginea cu Pre-aux-Clcrcs, palatul Nesle era ocrotit nu numai de zidurile, dar i de anul din jurul oraului, aa c din direcia aceasta toat lumea era convins c nu putea fi cucerit. Ascanio se gndlse, aadar, i pe bun dreptate, c rareori cineva se ngrijete s pzeasc un lucru de care nu poate fi prdat i, n consecin, se hotrse s ncerce un atac ndreptat tocmai asupra acestui punct n care tia dinainte c mi va nlmpna nici o mpotrivire. n acest scop se desprinsese de ceata mpreun cu prietenul su Jacques Aubry, iar a bnui c, n momentul n care el disprea ntr-o direcie, din direcia opus avea s apar iubita sa Colombe, oferindu-i lui Benvcnulo mijlocul de a-1 sili pe prefect s ias din palat, lucru pentru caro jupn d'Eslourvillc avea cea mai profund aversiune. Planul lui Ascanio era pe et de an-ovoios de nfptuit, pe att de primejdios prin consecinele sale. Trebuia s 138 sar peste un an adine, s escaladeze un zid nalt de douzeci i cinci de picioare pentru ca pn la urm s nimereasc, poate, drept n mijlocul garnizoanei vrjmae. Abia cnd ajunse la marginea anului, adic la nceputul operaiei pe care o pusese la cale, Ascanio i ddu seama cte greuti avea de ntmpinat pentru a sri peste cel dinii i pentru a ndeplini pe cea de-a doua. Astfel c, orict de nestrmutat pruse a Ii pn atunci, hotrrea lui fu zdruncinat o clip. Ct privete pe Jacques Aubry, se oprise linitit la vreo zece pai n urma prietenului su, uitndu-se cnd la zid, cnd la an. Apoi, dup ce le msurase cu privirea pe amndou, spuse : Asta-i bun ! F-m plcerea, drag prietene, i lmureste-m i pe mine pentru ce naiba m-ai adus aici, dect doar dac nu i-o fi venit chef s prinzi broate. A, da... te uii la scar... Foarte bine. Am priceput. Numai c scara ta are dousprezece picioare, zidul douzeci i cinci, iar anul e lat de zece picioare ; exist deci o diferena de douzeci i trei de picioare, dac mai tiu cumva s socotesc. Ascanio rmase un moment copleit de evidena acestui calcul matematic ; pe urm, lovindu-se brusc peste frunte, zise bucuros : Ce idee groza\ ! Privete ! Unde ? Acolo spuse Ascanio uite acolo ! Ceea ce-m ari nu e o idee rspunse studen tul ci uri stejar. ntr-adevr, un stejar uria nea viguros din pmnt, aproape de marginea dinafar a anului, aplecndu-i crengile peste zidul palatului Kesle, ca i cum ar fi fost curios sa vad ce se petrece nuntru. Cum, nu nelegi ? ! se mir Ascanio. Ba da ! Ba da ! Parc-am nceput s m luminez nielus. Da, da, asta trebuie s fie. Acum am priceput. Stejarul mpreun cu zidul alctuiesc o arcad de pod, mai bine zis o jumtate de arcad, pe care scara ar putea s-o ntregeasc, numai c dedesubt se casc o adevrat prpastie, drag prietene, i nc o prpastie plin de 139

mii. Drcia dracului ! Trebuie s, amblm ca bgare de seam. Mi-am pus cele mai frumoase oale i brbatul Simonei de la o vreme ncoace nu mai vrea s-mi lucreze pe datorie. Ajut-ma doar s ridic scara spuse Ascanio nu-i cer nimic mai mult. Ei, bravo ! protest -studentul. i pe mine m la aici, jos ? Mulumesc i agndu-se amndoi deodat de una din crengile stejarului, n eteva clipe reuir s se care n copac. Dup care, unindu-i puterile, traser scara n sus i se urcar cu ea pn n vrful arborelui. Ajungnd acolo, o coborr ca pe un pod suspendai i constatar cu bucurie c unul din capetele ei se sprijinea temeinic pe o crac groas, n timp ce captul cellalt se rezema cu ndejde pe coarna zidului, pe care o depea chiar cu vreo dou-Irei picioare. Ce facem insa ntreb Aubry dup ce ajun gem pe zid ? Nimic mai simpla ; dup ce ajungem acolo, tragem scara i eoborm napoi n partea cealalt. Foarte frumos ! Exist totui o piedic, i anume faptul c zidul e nalt de douzeci i cinci de picioare n timp ce s i, ara n-are dect dousprezece. Al-am gndit i la asta spuse Ascanio, depnnd Trnghia pe care o nfurase n jurul trupului, legnd-o 'la un capt de trunchiul copacului i arunend cellalt capt peste zid, Aha, acum te neleg, n sfrit, om luminat! ex clam Jacques Aubry si pot s-i mrturisesc c voi i fericit i mndru s-mi frng gtul mpreun cu tine Ei, ce faci ? Vreau s trec dincolo l lmuri Aubry, pregtindu-se s strbat distana ce-1 desprea de zid. A nu, nu merge aa protest Ascanio eu tre buie s trec primul. S tragem ]a sorti propuse Aubry. Ce deget ani muiat n gura ? ntreba el, ndreptnd spre tovarul sau o min cu dou degete ntinse i trei ndoite. Fie ! ncuviin Ascanio i atinse unul dinire de getele studentului. 140 Ai ctigat spuse Aubry, la-o nainte, dar pstreaz-i cumptul, nu te pierde cu firea, auzi tu ? Fii pe pace l Liniti Ascanio. i puse piciorul pe podul umbltor, pe care Jacques Aubry se silea s-1 in n echilibru, apsnd cu putere asupra captului dinspre el : scara era destul de fragil, n schimb, viteazul nostru era uurel. Studentul, care abia ndrznea s rsufle, avu impresia la un moment dat c Ascanio st n cumpn. Tnrul ns fcu la repezeal &i ultimii patra, pai ce-1 mai despreau de zid i ajunse viu i nevtmat pe culme. Chiar si acolo nc se mai afla intr-un mare pericol dac vreunul dintre asediai 1-ar fi zrit din ntmplare; dar bnuielile lui ncepeau s se adevereasc i. cercetnd n fug cu privirea grdinile palatului, i strig tovarului su : Nu-i nimeni, nimeni ! Atunci spuse studentul sa nceap dansul pe frrma l

i pai la rndal su pe poteca ngust ce se cltina sub picioare, n timp ce Ascanio i inea scara, ntorcn-du-i serviciul pe care i-1 fcuse puin Riai nainte. Cum ns nu era mai puin dibaci, nici mai puin sprinten dect tovarul su, ntr-o clip Aubry fu Ung el. Se aezar atunci amndoi cplare pe zid l traser scara spre ci, apoi, &trnnd-o de captul liber al frn-ghiei legate vrtos la captul cellalt de trunchiul stejarului, o coborr de-a lungul peretelui, nclinnd-o puin, ca sa se poat sprijini temeinic do zid; n sfritf Ascanio, care ctigase dreptul de a face toate experienele, apuc fdnghia cu amnclou murale l se ls & alunece n jos pn la primul fuscel al scrii; cteva secunde mai apoi punea piciorul pe pmnt. Jacques Aubry i urm cu aceeai uurin i amndoi prietenii se ntlnir din nou ti grdin. i acum c reuiser s ajung unde doreau, lucrul cei mai cuminte era s fac tot ce mal aveau de fcut ct mai grabnic. Pierduser o bucat de vreme cu toate aceste operaii i Ascanio se temea ca lipsa lui i a studentului s nu-i fi pricinuit vreun neajuns meterului, mcurcndu-i planurile ; trgnd amndoi spada, alergar 141 spre poarta ce ddea n curtea din fa, unde trebuia s se afle garnizoana, dac nu cumva se strmutase ntre timp. Sosind ling poart, Ascanio se uit pe gaura cheii i constat c nu era nimeni n curte. Bonvenuio a izbutit se bucur el. A scos afar garnizoana. Sntem stpni pe palat! si ncerc s deschid poarta, care, din pcate, era ncuiat. ncepur amndoi s-o zglie din rsputeri. Pe aici! Pe aici ! se auzi un glas al crui ecou SI nfiora pn n adncul inimii pe tnrul nostru. Pe aici, domnule ! ntorcndu-se, Ascanio o zri pe Colombe la una din ferestrele de la parter. Din dou salturi fu ling ea, Aha ! bombni Jacques Aubry, inndu-se dup el. Se pare c avem legturi tainice prin partea locului. Asta nu mi-ai mai spus-o, stimabile, faci pe misteriosul! Scpai-1 v rog pe tata, domnule Aacanio ! strig Colombe, care nu se art ctui de puin mirat vztndu-1 n palat pe tnrul orfurar, ca i cnd ar fi fost lucrul cel mai firesc din lume. Se bat acolo, afar, i auzii ? Se bat pentru mine, din pricina mea ! O, Doamne Dumnezeule ! Nu-i lsai s-1 omoare ! Fii fr grij ! spuse Ascanio, dnd buzna n apar tamentul de la parter, care avea o u spre curtea cea mic. Fii fr grij, lsai pe mine ! Fii fr grij ! spuse i Jacques Aubry, apudr.d-o pe urmele lui. Fii fr grij, lsai pe noi ! Ieind n prag, Ascanio se auzi din nou strigat, de ast dat ns de un glas nu chiar att de suav cum era cel dinii. Cine m cheam ? ntreb el. Eu, tiner pretin, eu repet glasul care a\ea un foarte pronunat accent nemesc. S fiu al naibii exclam Jacques Aubry dac nu e scumpul nostru Goliat! Ce dracu faci n coteul acela de gini, soimue ? ntr-adc\ ar, uitndu-se nuntru pe ferestruica magaziei, l recunoscu pe Hermann.

Eu trezeti aici la mine ; eu nu tii cum venit aici. Tragi zvor se mi tuci se batem. Hai, repete, repete ! Mi maninci asta palma. 142 -- Poftim : zise studentul, dmdu-i osteneala s-i fac lui Hennann serviciul pe care -1 corupe. ntre timp, Ascanio se ndrepta spre poarta dinspre chei, unde se auzea un aprig zngnit de sbii. Afln-du-se doar la un pas de combatani, de care l despreau doar blnile de lemn ale porii, se temu s nu cad curma n minile vrjmailor si dac ar fi ieit la iveal pe nepus mas si avu grij s se uite mai nti pe ferestruica zbrelit. Vzu atunci chipul nfierbntat, mnios i ndrjit al lui Cellini i nelese c nu mai exista nici o scpare pentru jupn Robert. Lu cheia ce zcea aruncata pe jos, deschise dintr-o smucitur poarta, cu gndul la fgduiala pe care i-o fcuse Colombei, si primi n umr, aa cum am artat mai sus, lovitura de spad care, de n-ar fi fost el, 1-ar fi strpuns pe prefect. Am vzut apoi care au fost urmrile acestei ntmplri. Cuprins de disperare, Beruenuto se aruncase n braele lui Ascanio ; Hcrmann l pusese la popreai pe prefect n nchisoarea din care el nsui fusese slobozit cu puin nainte, n timp ce Jacques Aubry, cocoat pe metereze, btea din aripi, trmbind victoria. Biruina era ntr-adc\ ar deplin. Vznd c stpnul lor fusese luat prizonier, oamenii prefectului depusera armele fr a ncerca mcar s se mpotriveasc. n consecin, meteugarii ptrunser cu toii n curtea palatului, care din momentul acela intra n stpnirea lor, i nchiser poarta, lsndu-i afar pe arcai i pe jandarmi. Cit prhete pe Bemcnuto, meterul nu luase n nici un fel parte la toate aceste peripeii: imndu-1 mai departe pe Ascanio n brae, i scosese zalele, i sfiase vesta i, descopcrindui n fine rana, se strduia acum s-i opreasc sngele cu batista. Ascanio, fiul meu ! bolborosea el ntr-una. Rnit, rnit de mine, cu mina mea ! Ce-o fi zicnd maic-ta acolo sus, n ceruri ? lart-m, tefana, iart-m ! i-e ru ? Spune-m: te doare ? i sngele sta care nu se mai oprete odat ! Aducei repede un chirurg !... N-are nimeni de gnd s cheme un chirurg ? Jacques Aubry o rupse la fug pe poart. 143 Nu-i r.mic, metere draga, nu-i nimic - 31 liniti Ascanio numai braul e vtmat. N-are rost s- faci atta sngo ru, dac-i spun c nu-i nimic. ntr-adevr, chirurgul adus de Jacques Aubry dup vreo cinci minute declar ea, dei destul de adnc, rana nu era totui ngrijortoare i se i apuc s-o lege, strtn-gnd-o n, iei. O, da'c-ai ti ce povar mi-ai luat de pe inim, dom nule chirurg ! suspin Benvenuto Cellini. Fiul meu drag, nu mi-a fost scris deci s fiu ucigaul tu ! Dar ce-i cu tino, Ascanio, ce ai ? i bate inima i te-ai aprins tot la fa... Domnule -chirurg, trebuie s-1 ducem de aici, arc iar fierbineal. Nu, nu, metere - protest Ascanio dimpotriv, m simt mai bine aici Lab-m, zu, las-m aici., te rog din sunet. i tatl meu ? ^e auzi deodat n spatele lui Bcnvenuto o voce care ] fac & trenar. Ce-ai fcut cu tatl meu ?

Benvenuto be ntoarse i o \azu pe Colombe, palid mpietrit, cutndu-1 din ochi pe prefect i ecrmclu-i n acelai timp s-i spun ce s-a ntmplat cu el. E viu i nevtmat, domnioar; via -ji ne v atrnat, din mia lui Dumnezeu o liniti Ascanio. Din mila acestui biet copil care a trebuit s pii^neasc m locul lui de pe urma loviturii ce-i era hrzit interveni Benvenuto fiindc nu se poate s nu re cunoti, domnule prefect, ea biatul acesta inimos i-a salvat viata. Ei, dar ce-i asta, unde te-ai ascuns, jupn-o Robert ? 53 mir Cellini i ncepu a-1 cuta din ochi, la rndul su pe jupn Robert, neputlnd ta priceap pum dispruse aa, ca prin farmec. Eti aici, metoi ii ddu de tire Hermann. Unde aici? Aici, n asta 3c .neh&ore, Ah, domnule B^nveivoto ! exclam Colombe, alergnd spre magazie i fcnd un gest ce cuprindea n acelai timp o dojana, dar i o rugminte. Deschide ua, Hermann l spuse Cellini. Herrnann se execut i prefectul se ivi n prag, puin ruinat r*e ptrania Iul Colomb? se arunc n braele sa]e. 144 Tat ! Drag iat ! strig ea. Nu eti rnit ? N-ai nimic ? i punndu-i aceste ntrebri, se uita la Ascanio. Nu rspunse prefectul, cu vocea lui strepezit nu, slav Domnului! N-am pit nimic. i... i... adug Colombe, cu un glas ovielnic e adevrat, tat, c tnrul acesta... N-a putea spune c n-a sosit tocmai la timp. Da, da, ntr-adc\r se amestec n \orba Cellin, tocmai la timp ca s primeasc lovitura de spad ce-i era hrzit dumitale, domnule prefect. Da, domnioar Colombe, da continu Benvenuto acestui tnr vi teaz i datorai "viaa tatlui dumneavoastr, i dac dom nul prefect nu recunoate sus i tare lucrul acesta, n seamn c nu e numai un mincinos, dar >i un om lipsit de recunotin. Sper, cel puin, c nu va plti prea scump pentru asta spuse Colombe, mbujormdu-sc toat de propria e cutezan. ** O, domnioar ! exclam A^canio. Mi-as fi vrsat tot sngele dac era nevoie. Ca s vezi, jupne prefect spuse Cellini cit dragoste inspiri dumneata oamenilor ! Mi-c teama ns ca dragul meu Ascanio s nu se oboseasc prea tare. Acum c are rana legat, i-ar prinde bine, cred. s se odihneasc un pic. Ceea ce Bem/enuto ii spusese prefectului n legtur cu binele pe care i-1 fcuse rnitul era ade\ arul curat; i cum oriro adevr poart n sine propria sa for, prefectul nu putea s nu

recunoasc n adncul inimii sale c-i datora lui Ascanio viaa. De aceea se supuse cu destul bunvoin i, apropiindu-se de rnit, zise : Tinere, i pun la dispoziie un apartament n pala tul meu. In paiatul dumitale, jupne Robert ? ! ntmpin rzind Benvenuto Cellini, care se simea tot mai bine dispus pe msur ce temerile prilejuite de rana lui Ascanio nce peau s se risipeasc, n palatul dumitale ? Cum vd eu, tu neaprat s ne lum iar la har ! Cum ? ! se revolta prefectul. Doar nu cumva ai de gnd b no alungi, pe mine i pe fiica mea, din cas ? 10 Firete c nu. jupnc. Dumneata locuieti n palatul cel mic ; ci bine, pstreaz-1 sntos i s trim n bun vecintate. Cit despre noi, ngduie-ne a socoti de cu\iin ca Ascanio s intre chiar de acum n palatul Nesle, unde vom veni cu toii disear s-i inem tovrie. Dar dac totui dumneata preferi rzboiul... O, tat ! se rug Colombe. Nu ! Pacea ! rosti prefectul. Nu exist pace fr condiii, domnule prefect spuse Benvenuto. Dac-mi vei face cinste s m urmezi in palat sau vei avea buntatea s m primeti la dum neata n palat, am putea ncheia tratatul de pace. Te nsoesc, domnule - se nduplec prefectul. Prea bine ! rspunse Cellini. Domnioar spuse jupn d'Estourville, ntorcndu-se ctre fiica sa f-mi plcerea i du-te acas ateapt-m acolo pn m ntorc, n pofida tonului poruncitor cu care taic-su i adresase aceste cuvinte, Colombe ntinse spre el fruntea s i-o srute i, lundu-i rmas bun cu o privire n care-i cuprinse pe toi, n aa fel ca i Ascanio s se poat mprti din ea, plec spre cas. Ascanio o urmri cu pmirea pm ce fata nu se mai vzu. Atunci, nemaiavnd nici un motiv s rmn n curte, ceru el nsui s intre nuntru. Hcrmann l lu n brae ca pe un copil i l duse pe sus n palat. ntr-adcvr, jupn Robert rosti umindu-se la rndul sau Benvenuto, care o urmrise de asemenea cu privirea pe Colombe pn n clipa cnd ea dispruse ntr-adevr, ai fcut foarte bine c 1-ai ndeprtat pe fostul meu ostatic i, pe cinstea mea, m simt dator s-i mulumesc pentru grija de care ai dat dovad : prezena domnioarei Colombe, i-o spun cinstit, ar i putut s pun n cumpn interesele melc- fiindc, de fa cu dom nia sa, s-ar fi dus pe copc toat cerbicia mea , uitnd c snt nvingtor, mi-a fi amintit doar c suit artist, adic un om ndrgostit de orice alctuire desvrit i de orice frumusee cereasc. Jupn d'Estourville se mulumi s rspund la aceste mguliri cu o strmbtur prea puin mbietoare ; l nsoi

146 totui pe oiluiar fi a-i da pe Iat suprarea, mor-mind ns prinlre dini nu tiu ce tainic ameninare ; n consecin Ccllini, pentru a-1 face s-i ias cu totul din srite, l rug s \ iziteze mpreun cu el noua sa locuin. Invitaia fusese fcut pe un ton att de politicos, nct prefectul nu a\ea cum s-1 refuze. Vrind-nevrnd, l urm deci pe vecinul su, care nu se gndi ctui de puin s-1 crue, purtndu-1 cu el peste tot, prin toate ncperile castelului i pn n cel mai mic colior din grdin. Ei bine, totul e ntr-ade\r extraordinar spuse Benvenuto dup ce i nchciar plimbarea pe care fiecare dintre ei o fcuse ntr-o stare de spirit complet diferit de a partenerului su. Acum neleg, domnule prefect, de ce nu te nduri s prseti palatul si-i dau perfect dreptate ; cred c nu mai c nevoie s-i spun ns c vei fi binevenit ori de cte ori mi vei face cinstea, ca azi, s treci pragul modestului meu loca. Uii, domnule, c azi n-am venit aici dect.pentru a lua cunotin de condiiile pe care mi le propui i pentru a i le comunica la rndul meu pe ale mele. Atept deci. Bineneles, jupne Robcrt, snt la dispoziia dumitale ! Dac bincvoiesti, aadar, s-mi ngdui a-nii spune cirvntul cel dinii mprtndu-i dorinele mele, vei pu tea dup aceea s rosteti dup pofta inimii vrerile dom niei tale. Te ascult. n primul rnd, dau/a principal. Caro anume ? lat-o : Ari. 1. Jupn Robcrt d'Estourville, prefectul Parisului, recunoate drepturile de proprietate pe care Benvenuto Cellini le are asupra palatului Nesle, lsndu-i-I de bun voie n stmire i renunnd definitiv la orice pretenii att pentru sine ct si pentru ai si". De acord ! rspunse prefectul, n cazul cnd ns regele poftete cumva s i-1 ia napoi, aa cum mi 1-a luat i mic, i s druiasc altcuiva ceea ce i-a druit dumitale, se nelege de la sine c eu n-am nici un ames tec i nu pot fi tras la rspundere. Mi spuse Cellini tare mi-c team c aici se ascunde nu tiu ce gnd viclean, domnule prefect. Dar 247 io* n-are a face : m bizui c voi ti & pstrez ceea ce am dobndit. S trecem mai departe. E rndul meu acum spuse proiectul. Ai dreptate recunoscu Cellini. Art. 2. Benvcnuto Cellini i ia obligaia de a nu ncerca n nici un fel s pun stpnire asupra palatului mic de pe Ung palatul Nesle, care este i rmne mai departe proprietatea lui Robcrt d'Estourville; mai mult chiar, nu va cuta nici mcar s ptrund acolo ca vecin ?i sub o nfiare prietenoas," Fio cum doreti ncuviin orf aur arul dei clauza nu mi se pare prea ndatoritoare ; n cazul cnd

ns mi se deschide ua de bun voie, se nelege de la sine c nu voi fi chiar att de necuviincios ca s refuz intra nuntru. Voi avea grij s iau msurile cuvenite rspunse prefectul. S trecem peste asta. Mai departe : ..Art. 3. Curtea din fa^ care se afl ntre palatul Neslc i palatul cel mic va fi comun celor doua proprieti". Ai perfect dreptate spuse Bcnvenuto i sper c eti pe deplin ncredinat c dac domnioara Colombo va dori vreodat s ias n ora n-am de gnd s-o opresc ca ostatic. Fii pe pace ! Fata mea \a intra i iei din palat pe o alt poart, pe care m oblig s-o fac pe socoteala mea; vreau numai s fiu sigur ca rdvanele i cratele \or avea pe unde s treac. Asta-i tot ? ntreba Bcn\enutc. Da rspunse jupn Robert. i fiindc \ eni vorba, ndjduiesc c-ai s-mi dai void s-rni iau mobila de aici. Mai ncape vorb ! Mobila- e a dumitale, aa cum palatul Ncsle e al meu... i acum, jupne prefect, un ultim adaos, firete numai dac i domnia ta vei cdea la n voial. Spune ce doreti. Art. 4 si ultimul : Jupn Robert d'EstourviUe i Benvenuto Cellini snt gata s lase deoparte orice du mnie si s ncheie ntre ei o pace sincer i cinstit." 148 N-am nimic mpotriv - spuse prefectul dar numai n msura n caro nu snt obligat s-i dau ajutor i s m bat alturi de dumneata dac s-ar ntmpla s Iii cumva atacat. Snt de acord s nu-i pricinuiesc nici un neajuns, dar nu m socotesc dator s Ic sprijin. Cit despre asta, domnule prefect, tii foarte bine doar ca m pot apra i singur, nu ? Aadar, dac asta c singura ntmpinare pe care o ai de fcut adug CelUni, ntinzndu-i pana fii bun i semneaz, domnule prefect, semneaz, Semnez ncuviin prefectul, suspinnd. Jupn d'Estourwile i puse isclitura i fiecare dintre contractani lu cu sine cte un exemplar din tratatul ncheiat. Dup care prefectul se grbi s se napoieze la palatul cel mic ca s-i cear socoteal Colombei pentru nesbuina pe care o svrise ieind din palat. Colombe puse capul n piept, lsiidu-1 s-i verse focul fr sa aud un singur cuvnt din toate mustrrile lui, dat fiind c, n timp ce el o dojenea, fata era stpnit de o singur dorin : aceea de a afla din gura tatlui su ce se ntmplasc cu Ascanio. Dar cu toate strduinele sale i toate tertipurile nu reui s-1 fac a roii mcar o dat numele chipeului rnit.

n vreme ce ntr-una din cldirile reedinei Nesle se petreceau cele artate mai sus, n cealalt, Cathcrine, pe care bieii se duseser s-o cheme, i fcea la rndul su intrarea n palat i, zburdalnic i fermectoare ea de obicei, se arunca n braele lui Cellini, strngea mna -lui Ascanio, l luda pe Hermann, i btea joc de Pagoo, rdea, plingea, cnta, punea ntrebri, toate n acelai timp; e adevrat c pn atunci iot timpul se dduse de ceasul morii, detunturile arehebuzelor i rbufneau mereu n urechi, silind-o adeseori s-si ntrerup rugciunile. Dar pn la urm totul se sfrise cu bine i toat lumea, n afar de patru mori si trei rnii, scpase cu via i, mai mult sau mai puin, teafr din btlie, i veselia zglobiei Scozzone srbtori n egal msur victoria ctigat i pe nvingtori. Cnd zar\a pe care o strnise sosirea Catherinei se mai potoli un pic, Ascanio i aduse aminte de pricina pentru 149

care studentul se grbise s \in la ntUnire numai bine ca s le dea o rmn de ajutor i, intorcndu-se ctre Ben-venuto, spuse : Metere, dumnealui e prietenul meu Jacques Aubry, cu care trebuia s joc astzi o partid de pelot. Cu toat bunvoina, nu m simt n stare s-i fiu partner, cum spune amicul nostru Hermann. Cum ns a luptat cu atta brbie alturi de noi, te-a ruga, dac eti bun, s m nlocuieti. Cu drag inim spuse Ben.vem.ito numai vezi ai grij, maestre Jacques Aubry, s te ii bine Vom ncerca, vom ncerca, jupne. Dar, cum dup aceea vom cina mpreun, trebuie s tii do la bun nceput un lucru i anume : ctigtorul este dator s bea n timpul mesei dou garafe rnai mult dect cel ce-a pierdut partida. Asta nseamn c-o s m ducei acas beat mort, maestre Benvenuto. Triasc veselia! mi convine de mi nune. Drace ! i Simonne, care m ateapt ! S-i fie de bine, i eu am asteptat-o duminica trecut, acum e rndul ei, ce s-i fac ! i lund mingile si paletele, ieir amin doi alergnd n grdin. XI BUFXIE, COOFENE I PRIVIGHETORI Cum ziua respectiv era o duminic, adic o z\ sfinta, Benvenuto nu fcu nimic altceva dect s joace pelot, sa se rcoreasc dup ce jucase si s cutreiere noua sa proprietate; chiar de-a doua zi ns ncepu sa-si mute calabalcul i, cu ajutorul celor nou tovari ai si de breasl, dup dou zile totul se terminase; n cea de-a treia zi, Benvenuto se apuc de lutru linitit, ca i cum nu s-ar fi uitmplat nimic. Cnd proiectul i ddu seama c fusese definitiv m ins i cnd afl mai apoi c atelierul lui Benvenuto lusese n chip nendoielnic strmutat n palatul Nesle, cu lucrtori, cu unelte cu tot, i veni s turbeze de mnie i ncepu a cloci i a rumega fel de fel de planuri de rzbunare. Era prididit de cele mai aprige i mai veninoase simminte n momentul n care vicontele de Marmagne i pic pe cap n dimineaa celei de-a treia zile, adic miercuri. Cu nici un pre

Marmagne nu s-ar fi lipsit de plcerea de a-i mrturisi bucuria fudul pe care un om becisnic i prost o simte n faa necazurilor i nfrngerilor suferite de prietenii si. Ei, ce i-am spus eu, iubite d'Estourville ? ncepu el de cum ddu cu ochii de prefect. A, dumneata crai, viconte ? Bun ziua rspuns? d'Estour\ille. Ei, ce mai zici acum. aveam dreptate ori nu ? Da. din pcate. Eti bine, sntos ? Cel puin m simt cu cugetul mpcat n toat ncurctura asta blestemat de vreme ce am cutat s-i deschid ochii din capul locului. Regele s-a ntors la Luvru ? Mofturi, ziceai dumneata. .,Un meteugar, un om 'de nimic, atit ar mai lipsi s-o vedem i pe asta!" Ei, acum ai vzut, srmane prieten ? Te-am ntrebat dac maiestatea sa s-a ntors de la Fonlaineb]eavL Da i-i pare gro/av de ru c n-a sosit duminica la Paris ca s poat vedea dintr-unul din turnurile pala tului biruina ctigat de orfurarul su asupra prefec tului maiestii sale. Ce se \ orbete la curte ? Se spune c te-ar fi silit s dai bir cu fugiii. Hm ! Hm ! fcu prefectul, pe care convoi birca aceasta fr cap i fr coad ncepea &-l scoal din srite. nseamn cloci c-ai suferit o nfrngcrc ruinoas? strui Marmasne. 150 Dar... E adevrat c i-a rpus doi oameni ? Aa mi se parc. Dac vrei curm a s-I nlocuiest, i in la dispoziie doi ucigai cu simbrie, doi italieni, amndoi spadasini ncercai; o s io coste cam multe parale, dar snt oameni de ncredere. Dac i-ai fi avut atunci ing dumneata, poate c lucrurile ar fi luat cu totul alt ntorstur. S vedem, nu zic nu. Dac nu pentru mine, poate o s-i tocmesc pentru ginerele meu, contele d'Orbec. Totui, orice s-ar spune, parc nu-mi vine s cred c Benvemito sta tc-ar fi ciomgit cu mna lui. Cine spune aa ce\a ? Toat lumea. Unii snt indignai, aa cum am fost eu. alii rd, aa cum a fcut regele. Destul! Rmne de vzut cine o s aib ultimul cuv n t. De-aia zic, ai f ac a t ru c i-al pus mintea cu un mocofan. i pentru ce ? Pentru un interes att de mes

chin ! M voi lupta de ast dat pentru onoarea mea. S fi fost o femeie la mijloc, mai treac-mearg; la ne\oie ai fi putut ncrucia spada cu nite oameni de teapa lui, dar pentru o biat locuin... Palatul Nesle e o locuin princiar. Te cred, dar pentru o locuin,princiar s Iii ne-\ oit s nfruni o ciomgeal rnrlneasc ! A, mi-a venit o idee, Marmagne spuse proiectul, care i ieise din rbdri. Mi-oti tt de devotat, zu, nct as vrea, la rndul meu. ca bun prieten, s- fiu de folos, i snt ncntat c s-a ivit n fine prilejul. Ca nobil de vi i secretar al maiestii sale. cred c te simi destul ele strmtorat n locuina dumitale din strada Hucliettc, drag \iconte. ntmpltor, acum de curnd am cerut, n numele unui amic, ducesei d'Etampos, care, dup cum bine tii, orice i-a cere. nu m poate refuza nicio dat, o locuin ntr-umil din palatele regelui, pe care urma s-1 aleag amicul respectiv. Reuisem tocmai s obin, nu fr oarecare greutate, mrturisesc, aceast fa nare, cnd amicul meu a trebuit s plece neaprat n 152 Spania, unde avea nu tiu ce treburi. Am, aadar, la dispoziie un brevet regal al crui posesor poate cpta oricnd o locuin. Eu n-am ce face cu el, nu vrei s i-1 dau daraitale ? A fi fericit s pot rsplti n felul acesta serviciile cu care m-ai ndatorat i sincera dumitale prietenie. - Dragii d'Estourville, nici nu tii ce bine mi Iaci ! E ade\rat c m simt cam strmtorat acolo unde locuiesc i c de douzeci de ori pn acum m-am plns maiestii sale. Cu o condiie ns, Care ? Aceea c, de vreme ce eti hber s alegi nlre diferitele palate regale, \ei alege... Spune, te-ascult. Palatul Nesle. Aha, vas^ic era o capcan. Nicidecum, ca dovad iat brevetul n bun regul, semnat de maiestatea sa, cu numele postulantului i al palatului l&ate n alb. Aadar, trec aici palatul Kosle i te ias pe dumneata s scrii orice nume pofteti. i ce facem cu apucatul acela de Benvcnuto ? - Deocamdat nici prin gnd nu-i trece c s-ar putea s-i poarte cine\ a sirabetele. din moment ce am ncheiat un tratat ntre noi. Oricine ar dori sg ptrund n palat va gsi, aadar, uile deschise, iar dac va ptrunde ntr-o duminic, va gsi camerele goale. De altminteri, nici nu-i nevoie ca Benvenuto s fie alungat, e vorba doar s mprii mpreun palatul Nes Le, care e destul de ncptor ca & poat locui n el trei sau chiar patru familii. Sper ca Bem enuto \ a fi om de neles. Dar ce faci acolo ? Scriu numele si titlurile mele in josul paginii, pre cum \ ezi. - Bag de seam totui, fiindc Benvcnuto e mai primejdios dect i nchipui. Nu-i nimic, voi pstra mai departe pe cei doi spa

dasini si ntr-o duminic \ om tbr asupra lui. Cum aa ? Se poate s-i pui mintea cu un mocofan pentru un interes att de meschin ? Un nvingtor are ntotdeauna dreptate i pe urm e ur_ prieten la mijloc pe care \rcau s-1 rzbun. 153 Atunci * fie cu noroc S nu spui t. n-am ncercat s-i deschid ochii, Marmagxe ! n cazul acesta trebuie s-i mulumesc de dou ori : o data pentru darul pe care mi 1-ai Tcut i a doua oar pentru sfat. Si Marmagne, ntr-al aptelea cer, puse brevetul n n srab ca s-i tocmeasc pe cei doi bxxzunar i plec spadasini. Minunat! se bucur jupn d'Estourville, iredn-du-i minile i uitndu-se dup el. Umbl sntos, viconte, si orice s-ar ntmpla, am s m simt rzbunat, fie c Benvenuto va trebui s plteasc biruina pe care a do-bndit-o, fie c te va sili pe tine s plteti bobiraacele pe care mi le tragi; n orice caz, cu voi fi cel ctgat. i nvrjbesc pe vrjmaii mei, n-au decrt s se mcaiere, s se omoare ntre ei, snt gata s aplaud orice lovitur, fiindc orice lovitur mi va face plcere. In timp ce ura prefectului l pndete amenintoare pe locatarii palatului Nesle, s trecem Sena si s vedem n ce stare de spirit acetia i ateapt uneltirile, Benvenuto se apucase tacticos de lucru, aa cum am artat, ncreztor i linitit ca tot omul care se bizuie pe puterea lui, fr s aib habar l fr s se sinchiseasc de dumnia pe care i-o purta jupn d'JEstourvflle. Iat cum i petrecea zilele *. se scula m zori, se ducea ntr-o odi singuratic pe care o descoperise deasupra turntoriei din parc i care avea o fereastr de unde se vedeau piezi straturile de flori din curtea palatului mic i ncepea ^ modeleze o machet a statuii zeiei Hebe. Dup-mas, adic la un ceas dup prnz, ddea o rait pe la atelier, unde lucra n continuare la statuia lui Jupiter; scara, ca s <>e recreeze, juca o partid de pelot sau ieea s se plimbe. i acum s vedem n ce el i petrecea timpul Catherme -. se mrfcea de colocolo, cosea, cnta, se bucura de via, simttndu-se mult mai n largul ei la Nesle dect n palatul cardinalului de Forrara. Ct despre Ascanio, cruia rana nu-i ngduia nc a se ndeletnici cu vreo treab, dei mintea lui urzea el i el de gnduvi, nu avea timp s se plictiseasc, deoarece \isa. Iar acum, dac, folosindu-ne de un prmleiu pe care rufctorii i ]-au nsuit pe nedrept, am ncerca s 154 brim peste ziduri pentru a ptrunde n mici.} palat clin vecintatea palatului Kcsle, iat ce am putea vedea. Mai nti pe Colombe s-tnd vistoare, ca i Ascanio, n camera ei ; deocamdat sa ne mulumim, numai cu acest amnunt. Tot ce am mai pulea spune ar fi c visurile lui Ascanio snt trandafirii, iar cele ale bietei Colombe ntunecate ca noaptea, lat-o ins i pe coana Perrine, care tocmai se pregtete s plece dup trgueli i pe care, dac sntei de acord, cred ca s-ar cuveni s-o urmrim cteva clipe. A trecut o bun bucat de vreme, pare-mi-se, de cnd am pierdut din vedere preacinstita dumisale fa) se cade s spunem, de altfel, c vitejia nefiind cea mai de seam virtute a sa, m toiul primejdioaselor ciocniri pe care le-am istorisit mi nainte, coana Perrine preferase s se dea la o parte de bun voie si s rmn n umbr | dar cum pacea ncepea din nou sa nfloreasc, bujorii din obrajii si renflorisera si ei n acelai timp i, aa cum Bemenuto se

ntorsese la ndeletnicirile sale artistice, guvernanta i redobtadise buna dispoziie, limbuia si curiozitatea ei de cumtr, adic, ntr-un cuvnt, se ntorsese la ndeletnicirile ei domestice. Ehicndu-se dup cumprturi, coana Perrine era obliga U s treac prin curtea comun celor dou proprieti, deoarece zidul nu fusese nc strpuns pentru ca micul palat s poat a\ca o alt intrare, ntmplarea fcu ns ca, prin. cea mai uimitoare coinciden, Ruperta, birna slujnic a lui Benvenuto, s ias exact n aceiai moment din palat ca s trguiasca cele trebuincioase pentru masa orfaurarulai. Acesto doa simandicoase persoane erau n asemenea msur cute s se neleag una cu alta, nct nu puteau mprti dumniile stapnilor lor. Plecar deci mpreun n ora n cea mai deplin i mai nduiotoare armonic, i cum orice drum pare mult mai scurt atunci cnd plvrgeti, ca s-1 scurteze, ncepur amn-dou s plvrgeasc. Pentru nceput, Ruperta o ntreb pe coana Peri ine despre preurile menadelor i numele negustorilor din cartier ; apoi trecur la sentimente mai intimo i mai m-torosante. 155 Stpnul dumitale trebuie s fie un om tare fioros, nu-i aa ? ntreb coana Perrine. 'Da' de unde \ Dac nu-1 superi cumva, o blnd ta Domnul Isus ; dar, de, dac nu faci aa cum vrea dumnea lui, drept e c nu-i de glumit cu dnsul ; ine mult de tot, chiar foarte mult s nu iei din cuvntul su. Are ca tot omul ciudeniile lui i cnd i intr ceva in cap, nici talpa iadului cu puzderia ei de draci nu-1 mai scoate dintr-ale sale ; altminteri, poi s-1 duci de nas ca pe un copil dac te prclaci ca-i dai ascultare, i se pricepe a vorbi cu atta mele-jug, c te unge la inim. Mai mare dragul s- 1 auzi spunnd : Coan Ruperta (aa mi zice dnsul, Euperla, pe limba dumnealui, dei pe mine m cheam de fapt Ruperte, ca s tii) coan Raperta, pulpa asta de berbec o o minune, i vine s-i lingi degetele ; coana Ruperta, nu tiu ce dresuri ai pus n mncarea bta do bob, c e ceva nemaipomenit ; coan Ruperta, afl ca pentru mine eti regina gospodinelor", si toate astea cu atta dulcea, c 7 au dac nu-mi vine s plng.' Ei, bra\o '. Dar dup cam am auzit, e-n stare ba fa^a nioarie de om. Asta, da, aa c, dac cine\a li pune bec-n roate, nu se da n ltuii s-l omoare. A7a-i obiceiul la el n ar ; dar asta doar cnd e atacat i numai ca sa-i apere viaa, ncolo e un om de x iat i foarte prietenos. Nu 1-am \aziu niciodat. Are prul rou^nu-i aa ~> Xici pomeneal. Negru ca dumneata i ca mine, adic aa cum 1-am avut si eu cnJva. Zici c na 1-ai vzut niciodat ? tii ce : f-te c \\\ pe la noi, aa ca din ntmplarc, s-mi ceri ceva cu mprumut, i am s i-1 art. E un brbat chipe i cred c-ar fi o nundree de arca. Fiindc veni vorba de brbat chipe, ce mai face drguul de cavaler, cum se mai simie azi? tii, aratul nostru, ucenicul acela frumuel care 1-a scpat de la

moarte pe dornrml prefect i a trebuit, irmannl, s pi ineasc att de cumplit ? Ascanio ? l cunoti va s zic ? Mai e vorba l Ne-a fgduit, stpnei mele Colombs i mie, s ne arate nite ^iuvaerari lucrate de el. Fii bun, Io rog, draga doamna, si ada-i aminte. Dar tot n-sm aflat 136 nc ce mai face, l Colombo ar fi att ele mulumit s tie c cel ce a salvat \iata tatlui ?u e n afar de orice pericol. Poi &d- spui c se simte minunat. Ba chiar a n ceput s umble. Numai c doftorul 1-a oprii s ias din casa i totui cred ca i-ar prinde tare bine s mai ia puin aer. Dar pe aria asta nu-i chip s fac un pas. Grdina asta a voastr de la palat e pustie ca-n palm. Nici un pic de umbr nicieri ; n loc de legume, numai urzici i scaiei, i-n loc de verdea, patru-cinci copaci uscai. Ce-i drept, e destul de mare. dar zu dac-i face plcere s te plimbi prin ea, Stpnul nostru are cel puin atta mngliere ca poate sa Joace pelot ; dar bietul Ascanio nu e-n stare sa bat o minge si cred c moare de urt, srcuul. El care-i att de neastmprat, dragul mamii biat Aa i spun eu fiindc mi-e cel mai drag dintre toi, cu att mai vrtos cu ct tie s se poarte cu oamenii vrstnici i totdeauna e cuviincios. Nu ca ursul la de Pagolo sau ca zpciia de Catherine. i zici c bietul biat... l seac la ficai, srmanul, s tot stea a<-a ?ue-n ir la el n odaie, intuit ntr-un jil. O, Doamne sfinte! Bietul biat l cina, milostiv din fire, coana Perrinc. Spune-i s vin la noi n grdin, unde avem nite umbrare de toat frumuseea. Am sa-i deschid chiar eu poarta, i cu drag inim, dei jupnu prefect mi-a pus n \eclcre rspicat s nu dau drumul nuntru nimnui. Ba bine c nu'. Daca-i \orba s trec peste porunca lui ca s-i fac un bine omului care 1-a scpat de la moarte, eu ?ic c-i o fapt buna i na un p cat. i pe urm vorbeai adineauri de urt Ce s mai zicem noi, c ne afanisim cum e mai ru. Drguul de ucenic o s ne alunge urtul. o s ne po\Catcasc o mulime de ibtorii de la ci din ar, din Italia, o s ne arate fel i fel de brri si colane, o s plvrgeasc apoi cu Coiombe. De, asa-s tinerii, le place s se \ada. s sporo viasc mpreun \er?i i uscate, nu le priete singur tatea. Atunci ne-am neles, spune-i lui prslea al dumitale c poate s \in s se plimbe ct o pofti, numai s \ira singur sau, bineneles, cu dumneata, coan Rupertc, 157 l\\\\\\\\\\\\

Fiindc trebuie firete s-1 duci de bra. Batei de patru >ri n poart, de trei ori ncet i o dal tare, i eu am sa tiu despre ce-i vorba i am s vin s v descind. Mulumesc n numele lui Ascanio i al meu ; voi avea grij s-i mprtesc propunerea dumitale att de mrinimoas si snt sigur c nu va ntrzia s-i dea ur mare. Nu pot dect s m bucur, coan Ruperte. La revedere, coan Perrine ! Snt ericit c-am avut prilejul s cunosc o persoan att de drgu. Nu mai puin, coan Ruperte. Cele dou cumetre se salutar cu o adnc re\eren i se desprir, ncntate una de alta. Grdinile palatului Nesle erau ntr-ade\ ar, aa cum spasese coana Rupcrta, sterpe i prjolite ca un cmp de iarb-neagr, de o parte, rcoroase si adumbrite, de cealalt parte. Crpnos din fire, prefectul lsase s se prgineasc parcul palatului Nesle, a crui ngrijire ar fi fost prea costisitoare ; de altfel, nici nu era prea sigur do titlurile sale de proprietate ca s nlocuiasc, n folosul urmaului su, arborii pe care se grbise s-i taie do ndat ce palatul intrase n stpuiirea lui. Faptul c fiica sa locuia n palatul cel mic l ndemnase s crue umbrarele i boschetele din preajm, singura desftare de care mai putea avea parte biata copil. Raimbaut mpreun cu cele dou ajutoare ale sale erau destul de destoinici sa ntrein i chiar s nfrumuseeze grdina Colombei. Terenul era culthat i mprit cu socoteal, n fund se afla grdina de zarzavat, regatul coanei Perrine ; pe urm, de-a lungul zidurilor palatului Nesie, o fie de pmnt ce cuprindea straturile de flori ale Colombei i pe care coana Perrine o botezase Aicea Dimineii, pentru c era luminat de primele raze do soare i pentru c fata obinuia s stropeasc margaretele i trandafirii dis-dc-dimincal. S amintim n treact c, din ncperea de deasupra turntoriei din curtea reedinei Nesle, puteai urmri fr a i vzut orice gest al frumoasei grdinrcse. Mai era apoi, cluzindu-nc dup mprelile gcografiae statornicite de coana Pcrrine, o alt alee, numit A]cea 138 Amiezii, ce se nfunda ntr-un boschet n care Colombei ii plcea s citeasc sau s brodeze n timpul ariei de peste zi. La cellalt capt al grdinii Se alia Aleea Amurgului strjuit de trei rnduri de tei ce rspndeau n jur o rcoare plcut, aice pe care Colombe se plimba de obicei dup cin. Era colul pe care inimoasa coana Perrine l socotise cel mai prielnic pentru a grbi ntremarea rnitului As-canio, scurtndu-i convalescena. Se ferise totui s-i sufle vreo vorb Colombei n legtur cu planurile sale generoase. Fata, care n-ar i ieit cu nici un pre din cuvntul tatlui su, n-ar fi privit poate cu ochi buni nesupunerea guvernantei i ar ii refuzat s-i dea o min de ajutor, Ce prere i-ar i fcut atunci coana Ruperte despre ncrederea si vaza de care se bucura vecina dumisale ? Nu, acum c fcuse primul pas, poate cu prea mult uurin, trebuia s mearg pin la capt. Biata femeie avea si ea dreptate n felul ei, dac ne gndim c toat ziulica, n afar de Colombe, nu era suflet de om n preajm cu care s poat schimba o vorb ; ba nc de cele mai multe ori, cufundat cum era n gndurile ci, Colombe nici mcar nu se nvrednicea s-i rspund. E lesne de nchipuit exaltarea de care fu cuprins As-canio cnd alia c raiul i deschisese porile sa-1 primeasc i mulumirile cu care o coplei pe Ruperta. Ar fi vrut s se foloseasc pe loc de acest prilej fericit si, cu chiu cu vai, Ruperta reui s-1 conving n cele din urm c trebuia s aib rbdare mcar pn pe nserat. De altfel, totul l ndemna s cread c propunerea coanei Perrine avusese ncuviinarea Colombei, si bucuria pe care i-o strnea gndul acesta aproape c-1 scotea din mini Cu ct nerbdare, clar i cu o umbr de spaim,

numr ceasurile ce i se preau c se scurg mult prea ncet! n sfrsit se auzi btnd orele cinci. Lucrtorii plecar ; Benvcnuto de la prnz nu mai dduse pe la atelier si toat lumea bnuia c se dusese la Luvru. Atunci Ruperta i spuse cu un aer solemn ucenicului care o privea, aa cum nimeni n-o mai privat- de cine le ct vreme ; 159 i acum c a sosit ceasul, unneaz-m, flcule ! i strbtnd curtea, nsoit de Ascanio, se ndrept spre poarta palatului mic, n care btu de patru ori. S nu-i spui nimic meterului, Ruperta iubito ! o rug Asoanio, care, tiind c Bcnvenuto nu a\ea nici cea mai mic ncredere n dragoste, ba chiar o lua adeseori _ n zeflemea, n-ar fi vrut ca arztoarca i neprihnita lui iu bire s fie cumva pngrit de nite glume nesrate. Ruperta se pregtea tocmai s-1 descoas, dornic sa afle pricina acestei discreii, care pentru ea nsemna o jertf mult prea mare, cnd poarta se deschise i coana Perrinc se ivi in prag. Poftim nuntru, biea, poftim, frumuselul-e ] l mbie dnsa. Cum te mai simi ? Ia uite ce bine-i sade aa, palid la fa, mai mare dragul s-1 priveti. Poftim i dumneata, coan Ruperte ; ia-o pe aleea aceea din sting, flcule l Colombe trebuie s coboare si dnsa acum, e ora la care obinuiete s se plimbe prin grdin, vezi, ai grij s nu m dojeneasc prea tare fiindc i-am dat drumul n curte. ' Cum ? ! se mir Ascanio. Va s zic domnioara Colombe nu tie c... Bineneles. Crezi oare c s-ar fi nduplecat sa treac peste porunca tatlui su ? Ce-i nUiipui ? Am creacut-o doar aa cum se cuvine! Pcatul e numai al meu. De, ce s-i faci : nu putem nici noi trai chiar aa, ca nite pustnice. Raimbault n-o s vad nimic, sau dac totui o s bage de seama, tiu eu cum s-i astup gura; n cel mai ru caz, las' pe mine, nu-i pentru prima oara c-i voi ine piept jupnului prefect! De cte ori venea vorba despre stpnul su, coana Perrine era foarte guraliv, dar de ast dat Ruperta fu singura care-i plec urechea la mrturisirile ei. Ascanio, care se oprise locului n picioare, na auzea dect btile inimii sale. Cu toate astea prinse din zbor cm/intele pe care coana Perrinc i le adres nainte de a pleca mai departe : Asta-i aleea pe care Colombe se plimb n fiecare sear, trebuie s vin i ea ndat. Cum vezi, poi sta linitit, bolnaviorule, fiindc aici n-o s te bata soarele. 160 Aicanio i mulumi eu un i>emn i fac ci\a pa^i, tfundndu-se din. nou n. \isarea i n gndurile-i dez-Jnale pnlejuite de o ateptare nfricoat i plin de r.e-: abdarc. AFai apuc totui s-o aud pe coana Peirnc, spunn-du-i n treact Uupeitei : Asta-i banca po care ->c odihnete Coiombe de obicei. Lbudu-le pe cele dou cumetre .s-i urmoze plimbarea i pl\rgcaJa, Asoanio se ae/ cu bgare de seam i pe tcute pe banca sfni. Ce \oia? Ce atepta anume? Moi el nu tia. Dor .a s-o \ad pe Colombo pentru c era tnr i frumoas %i pentru c i el era t'mar i frumos. Orice alte nzuiie ambiioase erau strine de

cugetul lui. Nu era stpnit dcct de un singur gnd : acela de a fi cit mai aproape de ea; ncolo, cum o vrea Dumnezeu! Sau mai bine- zis n j se gaclea mai departe, Cmntul miine- nu exist pentru ndrgostii. La rndul sau, Colombo se gndise adeseori fr s \rea la linarul venetic ce-i apruse iii singurtatea ei, ca arhanghelul Ga\ril Fecioarei Mria. Dorina de a-1 \edea din nou ncolise n tain nc din prima zi n sufletul acestei copile, care pu atunci nu avusese nici o dorin. Lsat ns do un printe nechibzuit n paza propriei sale nelepciuni, Coiombe era prea inimoas din fire ca s nu se supra\ eghcze singur cu acea strnicie de care sufletele nobile se socotesc scutite doar alunei cnd libertatea le e ngrdit. Se strduia deci vitejete s nu se mai gn-deasc la Ascanio, dar amintirea lui era att de struitoare, nct reuea s escaladeze cele trei rnduri de fortificaii pe care Coiombe le ridicase n jurul inimii sale, mai uor chiar dect escaladase Ascanio zidurile palatului Ncsle. De aceea, n cele trei-patru zile care se scurseser ntre timp, Coiombe se aflase ntr-o cumpn ciudat, cnd temndu-se c s-ar putea s nu-1 mai vad niciodat pe Ascanio, cnd tremurnd de spaim c s-ar putea pomeni pe neateptate la-n fa cu el. Singura e mngiere e-a s se lase legnat de visuri atunci cnd lucra sau n timpul plimbrilor sale. Toat ziua sttea 161 nchis la ca in odaie, spre dezolarea coanei Perrine, care era osndit astfei sa sporoviasc de una singur la ne-sfrsit n pustietatea adnc a cugetului su. Apoi, dup ce aria de peste zi se potolea, fata i ndrepta paii spre aleea aceasta umbrit i rcoroas pe care coana Pcrrine o numise att de poetic Aleea Amurgului ; i acolo, stnd pe banca pe care se aezase acum Ascanio, atepta s se lase noaptea i s rsar stelele, ascultnd i rspunznd glasului su luntric, pn ce coana Pcrrine venea s-i dea de tire c e timpul s intre n cas. Aadar, la ora obinuit, tnrui o vzu, ivindu-se deodat de dup cotitura aleii unde se aezase s se odihneasc, pe Colombe, cu o carte n min. Citea Vieiile sfinilor, primejdios roman de credin i dragoste, n msur poate s pregteasc sufletele pentru cruntele ncercri ale vieii, dar, din pcate, nu i pentru asprele realiti ale lumii. La nceput, Colombe nu-1 observ pe Ascanio, dar, zrind o femeie strin alturi de coana Perrine, avu un gest de nedumerire, n acest moment ho-trtor, ca un cuteztor general, coana Perrine i lu inima-n dini si porni la atac : Drag Colombe spuse ea cunoscnd suleelul tu bun, am socotit c nu mai e nevoie s-i cer ncuviin area pentru a ngdui unui biet rnit, care a trebuit s ptimeasc n locul tatlui tu, s ad la aer sub aceste umbrare. tii doar c n curtea palatului nu e nici un pic de umbr i doctorul nu garanteaz c tnrui nos tru scap cu via dac nu poate s ias la aer curat cte o or n fiecare zi. n timp ce guvernanta ticluia aceast' mrinimoas clar grosolan minciun, Colombe i aruncase ochii de departe asupra lui Ascanio i o vie rocat i mpurpurase deodat obrajii. Cit despre bietul ucenic, n clipa n care o vzuse pe Colombe ndreptndu-so spre el, abia avusese puterea s se ridice n picioare. Nu de ncuviinarea mea era ne\oic, coan Pcrrnic spuse n fine fata ci ele a tatlui meu. Rostind aceste cuvinte cu tristee, dar i eu hotrre, Colombe ajunse n dreptul bncii pe care edea Ascanio. A'.i/indu-le. tnrul i mpreun minie : 3f>2 V cer iertare, doamn bigui el dar credeam...

speram... c invitaia att de ndatoritoare a coanei Perrine fusese fcut cu bunvoinla domniei voastre ; dar, din mo ment ce lucrurile stau altfel urm el pe un ton blajin, ns care nu era lipsit de mndrie nu-mi rmne dect s m retrag, rugndu-v struitor s iertai o necuviin svrit fr voia mea. Dar nu depinde de mine protest cu nsufleire Colombe, tulburat. Nu snt eu stpn aici. Rmnei totui mcar astzi, chiar clac oprelitea pus de tatl meu se rsfringe si asupra celui care i-a salvat viaa ; rmnei, v rog, dac nu pentru altceva, cel puin spre a primi mulumirile mele. O, doamn ngn Ascanio eu v mulumesc din toat inima. Dar dac rmn, n~am s v stric cumva plimbarea ? De altfel, am impresia c m~am aezat prost aici. Nicidecum rspunse Colombe, asezndu-se la rindul ei, fr s se gncleasc i fr s bag-e de seam, att era de tulburat, la captul cellalt al bncii de piatr. In momentul acela, coana Perrine, care se oprise locului fr a mai ndrzni s fac vreo micare de cnd fusese nevoit s ndure umilitoarea dojana a Colombei, plicti-sindu-se pn la urm s tot stea aa eapn n picioare i stnjenit de tcerea tinerei sale stpne, o lu de bra pe coana Ruperta i se ndeprt pe tcute. Tinerii rmaser astfel singuri, Colombe, care sttea cu privirile aplecate asupra crii, nu bg de seam n primul moment c guvernanta plecase, dei n realitate nu citea, fiindc i se pusese o cea pe ochi. I se prea c plutete de fericire i n acelai timp se simea ameit. Tot ce putea face, aproape instinctiv, era s-i ascund clocotul luntric i s caute a-i stpni btile znatice ale inimii. Ascanio se pierduse i el cu firea i ncercase o suferin att de aprig vznd c fata voia s-1 alunge, apoi o bucurie att de copleitoare n clipa n care i se pruse a observa tulburarea iubitei sale, nct toate aceste emoii neateptate l ridicaser n slvi i in acelai timp l istoviser. Zcea aproape leinat 11* 153 \\\\\\\\\\\\\v l totui gndurile lui se depanau mai departe, nlnuin-du-se cu o srguint si o iueal neobinuita. M dispreuiete ! M iubete l" i spunea el rnd pe rnd. O privea pe Colombo cum sttea aa mut i ncremenit si lacrimile i siroiau n netire pe obraji, n vremea asta, peste capetele lor, o pasre cnta n copac. Vuitul fcea s freamte uor Irunzclc. La biserica Augustinilor, clopotele de \ocernie rsunau domol n vzduhul linitit. Nicicnd nu fusese pe lume o sear de iulie mai panic si mai tcut. Era unul din acele momente solemne n care sufletul ptrunde ntr-o alt sfer, trind ntr-un singur minut ct ar tri n douzeci de ani, si de care i aminteti toat viaa. Cei doi copii fermectori, caro preau fcui unul pentru altul i care alctuiau de pe acum o singur fiin, nu trebuiau dect s ntind ni'inile penlru a si le mpreuna, i cu toate astea s-sr fi zis c ntre ei se casca o prpastie.

Dup cteva clipe Colombe ridic fruntea. Plngi! exclam, minat de un imbold mal puternic declt voina ei. Nu plng rspunse Ascanio, lsindu-se sa cad pe banc ; dar, ducind minile la obraz, cnd le deprta, pal mele erau umezite de lacrimi. Adevrat recunoscu el plng. De ce ? Ce s-a ntmplat ? S chem pe cineva. Te doare ceva ? M doare un grid. Adic ? mi ziceam c-ar Ii fost mai bine poate pentru mine Sb fi murit deunzi. S fi murit ? ! Dar ce "vrst ai dumneata ca s vor beti aa de moarte ? Nousprezece ani ; oamenii ns ar trebui s moar atunci cnd snt nefericii. Pentru ca s pling n schimb prinii dumitalo ! continu Colombe, dornic, fr a-si da seama, s ptrund n trecutul unei viei al crei viitor simea nelmurit c va fi legat de al ei. N-am nici mam, nici tat, aa c n-ar avea cine s pl.tg, afar dosr de meterul meu Ben\ enuto. 164 v\\\\\\\\^ ~- Biet orfan . Da, biet orfan, ntr-adovr ! Tata n-a inut niciodat la mine, iar po mama am pierdut-o la zece ani, tocnisi cind ncepeam s-mi davi seama ct m iubete i s-i rspund cu aceeai dragoste. Tail m&u 1... Dar ce mi-a venit s vorbesc despre asta i n ce msur v pot interesa po dumneavoastr prinii mei ? O, sigur c da. Spune mai departe, Ascanio. Arhangheli din ceruri ! V mai amintiri cam """ cheam ? Spune, spune mai departe! opti Coombe, ascunKndu-i la rndu] su n palme rocata :e-i dogoioa fruntea. Aadar, tatl mea era orfurar, iar mcma, -ai mau d; era dnsa fiica unui orfurar din Florena siiume Rafaele del Moro, care se trgea dintr-o familie aleasa, fiindc la r.oi, n Italia, n republicile din cuprinzi an noastre, munca nu njosete pe nimeni i adeseori putei vedea un nume vestit i stivechi pa firma vreunei pra\alii. Meterul meu Cellini, de pild, e tot att Ue nobil ca i regele Franei, dac nu chiar i mai nobil. Fiind srac, Rafaele dcl Moro a mritat-o pe fiica -:a tefana, fr voia ei, cu un tovar de breasl cam de aceeai vrst ca e], dar care, n schimb, era bogat. Mai mare tisteea : mama ii iubea pe Benvenuto Cellini, care o iubea i el, dar din pcate nici unul, nici cellalt nu aveau ni mic la sufletul lor. Benvenuto cutreiera lumea pentru

a-i furi un nume i a ctiga bnet. In momenlul ac3la era departe, aa nct nu a putut zdrnici aeea^ cs torie, Gismondo GadJi, aa- chsrna ps tair-ni^is dei n-a aflat niciodat c soia lai era ndrgostit de un alt brbat, a nceput s-o urasc, dndu-i Cearn c nu e iubit. Tata era an om gelos i iute la mnie. S m iert-e dac-1 nvinovesc, dar judecata copiilor e necrutoare i nu poate uita asemenea lucruri n veci. Adesea mama, "a s se apere de mnia lui, cuta ling leagnul meu un adpost pe care taic-meu nu-1 respecta ntotdeauna. S-a rrfaiplat chiar uneori s-o loveasc Doamne iart-1! fin timp ce m inea n brae , ca s poat ndura mai uor durerea, la fiecare lovitur mania m sruta. ri miiV<: 165 tot aht de bine kniturile pe care maic-rnea le primea, ca i srutrile cu care m alinta ; ecoul lor a rmas la fel de puternic n inima mea. Bunul Dumnezeu, care e drept, 1-a pedepsit pe taic-meu, lundu-i ce avea mai scump pe lume ; bogia lui. Rmnnd mofluz de cteva ori n ir, tata a murit de inim rea fiindc srcise, iar mama s-a prpdit i dnsa dup cteva zile. crcznd c nu mai e iubit. Am rmas, aadar, singur pe lume. Creditorii tatlui meu au venit s ridice tot ce lsase n urma lui i, scotocind peste tot ca s vad dac nu mai uitaser ceva, nici n-au apucat s bage de seam c n cas se afla un copil care plngea. O fost slujnic de-a noastr, care m iubea, s-a mllosti\it de mine si mi-a dat de mricare vreo doua-trei 7ile, clar cum biala btrn tria, la rndul ei, din milostenii, abia dac reuea s capete pentru ea un codru de pine. Tocmai se ntreba ce s fac ea cu mine cnd.un brbat ru straiele colbuite a intrat n camera ei, m-a luat n brae i ni-a strns la piept plngmd i, dup ce i-a dat nite bani bietei btrne, a plecat cu mine. Era Bemtivuto Cellini, care venise anume de la Roma la Florena ca sa m ia cu dnsul. Meterul m-a ndrgit, m-a ajutat s-mi nsuesc toate tainele artei sale si m-a inut tot timpul ling dnsul si. cum i spuneam, e singurul om pe care moartea mea 1-ar ndurera. Colombe ascultase cu capul plecat i inima strns po-\es,tea acestui orfan, singur pe lume ca i ea, care semna att de bine cu propria ei po\este, i destinuirile lui n legtura cu soarta nefericitei mame, soart pe care a\ca s-o mprteasc poate i ea ntr-o bun zi ; cci i ea era silit s se mrite cu un om care a\ea s-o urasc pentru ca nu-1 va putea iubi. Eti nedrept cu Dumnezeu i spuse ea lui Asca-nio. Exist totui un suflet bun care te iubete, meterul dumitale, i ai axul parte cel puin s-o cunoti pe mama dumilale ; eu ns nu pot s-mi amintesc de alintrile mamei mele fiindc a murit, srmana, aducndu-m pe lume. Am fost crescut de o 'or cle-a tatei, ursu/ i argoas, pe caro totui am plns-o amar cine! s-a prpdit aci'm doi ani cu, noa\nd pe cine iubi, toat afeciunea mea -s-a revrsat asupra ace&tei femei, leg'mdu-m de ca aa cum o legat iedera de o stnc. De doi ani locuiesc aici n palat mpreun cu coana Pcrrine i, cu toate c snt att de singur-, fiindc tata nu \ine s m vad dorit din cnd n cnd, aceti doi ani au fost i vor fi cei mai fericii din \ iat mea. Ai suferit mult, ntr-adevr spuse Ascanio dar dac trecutul a fost att de vitreg, nu neleg de ce trebuie s te ndoieti de viitor ? Fiindc viitorul ce te ateapt vai! e att de mre ! Eti de vi nobil, eti bogat, eti frumoas si umbrele ce i-au ntunecat copilria vor face s i se par i mai strlucitori anii ce vor \eni. Colombe cltin din cap cu tristee. O, mam, mam ! opti ea.

Cnd, ndicmdu-te uneori cu gndul mai presus de timp, pierzi din vedere mruntele neajunsuri ale clipei de faa, ntr-o strfulgerare ce lumineaz i rezum o ntreag \iata, ca trecutul i viitorul ei, n momentele acelea sufletul e sorbit de primejdioase vrtcjuri i cuprins de nfricotoare deliruri, iar cnd durerile de care-i aminteti snt fr numr i seamn, cum snt fr numr i seamn ncercrile pe care le presimi, inima, adine tulburat, e copleit adeseori de acele emoii zguduitoare i biruita de slbiciuni ce-i pot fi fatale. Trebuie s fii tare de nger ca s nu te prbueti sub povara unor destine ce apas atit de greu asupra inimii. Aceti doi copii care avuseser parte de attea suferine i care fuseser toat viaa singuri, nu trebuiau s rosteasc dect un singur cuvnt pentru ca din trecuturile lor s fac un singur viitor; dar pentru a rosti acest cuvnt unul dintre ei era prea neprihnit, iar cellalt prea cuviincios. n tot acest timp, Ascanio o privise pe Colombe cu o nemrginit duioie, iar Colombe se lsase privit cu o ngereasc ncredere ; cu minile mpreunate i cu un glas pe care l a\ea poate numai atunci cnd se ruga lui Djmntvou, ucenicul i spuse tinerei fete : Ascult, Colombe, dac se ntimpl s-i doreti ce\ a pe i urne sau dac te pndefe cumva vreo nenorocire, dac pen-tru a i se mplini dorina cineva trebuie s-si vrs,c lf>7 i ultima pictur do snge sau dac nenorocirea nu poale fi ir-depriat dect ca preul unei viei, spune un cmnt, Colombe, aa cum i-ai spune unui frate, i \oi fi peste msur ele fericit. i mulumesc, clin suflet i mulumesc rspunse Cokmbe. O singur vorb rostit ele mine a fost de ajuns ca fe-i pui n primejdie viaa cu atrta mrinimie, tiu bine ; c1 ar de ast data numai Dumne/eu m mai poate izbvi. Nu ap aed s i se destinuia m^i mult. deoarece n momentul acela coana Ruporta i coana Perrine tccmai i ncetineau pa-ii n dreptul lor. Ca i cei doi ndrgostii, cele dou cumetre nu pierduser vremea degeaba, legnd o strnsa prietenie, ntemeiatei pe o simpatie reciproc, Coana Perrine o n\ ase pe coana Ruperta curn s prepare un leac mpotriva degeraturilor, isr coana Ruperta. la rndul su, ca s .nu se lase mal prejos, i dezvluise coanei Perrine secretul unei reete pentru pstrarea prunelor peste iarn. E de Ia sine hi^les c prietenia ce se legase ntre ele era pe via i pe moarte si c i una. i alta i lgdimer s se nt-neasc, orice s-ar ntmpla. Ei. Colombe spuse coana Perrine. apropiindu-se de banc tot mai eti suprat pe mine ? N-ar fi fost ruinos din partea noastr, zu aa, s nu-1 primim n cas pe cel fr de care casa asta ar fi rmas fr stpn ? E vorba doar s-1 ajutm pe tnrul nostru s se lecuiasc de c rnd pe care a cptat-o ca s ne apere pe noi, ce mai ^colo-ncoace ! Spne i dumneata, coan Ruperte. nu-i c,?a ca arat mai bine acum i c a mai prins patin c uloarc de cind a \ enit aici ? Adevrat iitri coana Ruperta nici cnd era ritos n-a fost aa de rumen la fa. Gndete-te. Colombe strui Perrine c -ar fi o crim s zdrnicim o nsntoire ce a nceput att de bine. Ei, haide, haide, scopul scuz mijloacele. Sper c u-ai nimic mpotriv, nu-i aa, dac am s-i dau voie s

vin din nou mine pe nserat ? De altfel, i pentru mtlu e o distracie, puica mamii; o distracie cit se poate de nevinovat, slava Domnului, de vreme ce sntem i uri aici, coana iuiperte i cu mine. ntr-cdc^ Cciombe, ai nevoie s te mai distrezi .i matale, sscaU-mi- pe mine, Cinc-o s se duc s-i spun juprx prefectului c strni-cia poruncilor dumi&ale a fost nielu ndulcit ? De altminteri, nainte ca dnsul s fi pas'vreo oprelite, iai ngduit lui Ascanio s vin s-i arate nite giuvaer uri i, cum azi a uitat s Ic aduc trebuie ne"parat si vin cu ele mine. Colornbe se uita la Ascanio ; tuirul. r-e f ace v palici ftl atepta rspunsul cu sufletul Ia gur. Pentru o biat fat sechestrat-n ca^' l tnr;i/at, o ademenea umilin era nespus de mgulitoare. Exista deci pe lume cineva a crui soart &e afla n miriile ci si pe care, eu un singur cuvnt, l putea face fericit sau l putea ntrista ! Oricrui om i place s se simt pateraic De curnd Colombe se simise umilit de ifosele ccnte-hri d'Orbec Srmana captiv fio-i iertat aceast sibi ciune ! nu se putu mpotrivi dorinei ele a ved^a o scnteiere de bucurie n ochii lui Ascanio i re--ti Imbu-jorndu~se te a i zmbind n acela.i timp : Do: rnne, coan Pernue, ce m sileti s fac 1 Abcanio ddu s spun ceva, dar nu reui dctv sd-i impreune minile ntr-un elan de recunotin. Mulumim, frumdas doamn ! spuse fluperta. facnd o adnc reveren. Hai, Ascanio, eti prea plplrid nc, e timpul s ne ntoarcem acas, D-nii braul R s3 mergem. Ucenicul abia dac gsi in el destul putere ca sa spun rmas bun si mulumesc, dar compensnd srcia cuvintelor cu o privire n care i puse tot sufletul, pomi supus m urma slujnicei, cu inima npdit de bucurie. Colombe se ls pe banc, vistoare, cuprins de o beie pentru caro i fcea mustrri i ca csre na era obinuit. Pe rnine ! spuse cu un aer triumftor coana Pcrrine> desprindu-se de oaspeii si, pe care-i conduse pn la poart. Dac vrei, poi veni aici n fiecare zii ficaule aa ca azi, trei luni de acum ncolo. i de ce nurnai trei luni ? ntreb Ascanio, care spera c va pi, tea fi primit oriclnd. 169 Pi fiindc peste trei luni Colombe se mrit cu conteJc d'Orbcc rspunse coana Perrine. Ascanio trebui s-si ncordeze din rsputeri xoina ca s nu se prbueasc. Colombe se mrit cu contele d'Orbec ? ! bigui el. O, Doamne Dumnezeule, va s zic ni-am nelat ] Colombe n u m iubete ! Dar cum n momentul acela coana Perrine tocmai nchidea poarta dup el, iar coana Ruperta o apucase nainte, nici una, nici cealalt nu-1 auzir. XII REGINA REGELUI Am artat mai sus c Benvenuto ieise din atelier pe la orele unsprezece dimineaa fr s spun nimnui ncotro pleac. Benvenuto se dusese la Luvru s-i ntoarc lui Francisc I vizita pe care maiestatea sa i-o fcuse la palatul cardinalului de Ferrara.

Regele se inuse de cuvint. Numele lui Bcnvemito Cellini fusese lsat pretutindeni si orlurarul gsi toate uile deschise ; una singur, cea din urm, rmase totui nchis; aceea a consiliului. Francisc I punea la cale treburile statului, cu cele mai de seam fee ale regatului, i orict de categorice erau ordinele date de monarh, nimeni nu ndrznea s-i dea drumul nuntru lui Cellini n timpul solemnei consftuiri ce a\ea loc n momentul acela, fr a cere mai nti ncuviinarea maiestii sale. Situaia n care se gsea Frana era nlr-adeir grav. PIn acum am vorbit doar n treact despre treburile statului, convini fiind c cititorii si mai ales cititoarele noastre prefer ncurcturile sentimentale celor poli Ucu ; a sosit totui momentul tind nu mai putem da napoi, 170 aa nctt ne vedem silii s aruncm o privire cit se poate ele scurt asupra strii de lucruri din Frana i asupra celei din Spania sau mai bine zis asupra lui FYancisc I i asupra lui Carol QuinioiJ, fiindc n secolul ai aisprezecelea regii se confundau cu naiunile. n perioada la care am ajuns, printr-o rsturnare a echilibrului politic, ale crui fluctuaii i unul, i cellalt avuseser deseori ocazia s le resimt, situaia Iul Franciso I devenise mai favorabil n timp ce situaia lui Carol Quintul se nrutise. Intr-adevr, lucrurile se schimbaser simitor de mult de la ncheierea faimosului tratat de la Cambrai, care fusese negociat de dou femei j de Margareta de Austria, mtua lui Carol Quintul, i de ducesa d'Angoulcrne, mama lui Francisc I. Prin acest tratat, care era o completare a celui de la Madrid, se stabilea c regele Spaniei renun la Burgundia n favoarea regelui Franei i c regele Franei renun, la rndul su, la suzeranitatea asupra Flandrei i a provinciei Artois. Pe deasupra, cei doi tineri prini luai ca ostatici urmau s fie redai printelui lor n schimbul unei sume de dou milioane de scuzi de aur. n fine, blajina regin Eleonora, sora lui Carol Quintul, a crei mna fusese fgduit mai nainte conetabilului de Eourbon drept rsplat pentru trdarea sa i caro, dup aceea, devenise soia lui Francisc I, ca o chezie de pace, urma s se napoie/e la curtea Franei mpreun cu cei doi copii, de care se ngrijise cu atta duioie, nndu-le loc de mam ; toate aceste condiii fuseser mplinite cu o deplin lealitate de ambele pri. Se nelege de la sine ns c renunarea la ducatul Mi-lanului, pe care Francisc I fusese silit so accepte an timpul captivitii sale, nu era dect o renunare provizorie. De ndat ce fusese pus n libertate, de ndat ce se vzuse reintegrat n drepturile sale monarhice, dg ndat ce i rcdobndise ntreaga putere, suveranul i ntorsese clin nou privirile spre Italia. i pentru ca revendicrile sale s poat fi sprijinite de curtea papal, l cstorise pe fiul su Henric, care. dup moartea fratelui su mai mare Francisc. devenise prin motenitor, cu Catorina de Medici, nepoata papei Clement al VIT-Iea, 171 lii pcate, n momentul in care loate pi oga Linie m-i puse la cale eiau terminate, papa Clement al Vl-Oea murire ;i n locul lui iusese ales pap Alessandro FarnebC, rie ->s urcase n scaunul simtujui Pefru. ub rvu'nete ds Paul al II-lea Paul al Iii-3oa Ins J$i impubC^o ta noima poutiua s nu mbrieze mei interesele mpratului, nici pe acelea ale regelui Franei, pytnaJ < umpna TwJiniiL ntre Carol Quintul i FrancifaC L Linitindu-se n privina aceasva, mpratul i<u ^e nai sinchisise de pieparativele Franei, pregtind la riadul su o expediie mpotriva Tunisului asupra cruia pu^e'.e stapiire -vestitul corsar Kair-Ed-Din, mai ""unosoat bub porecla de Barbroie , dup ee-1 alungase pe MuleyHasai, Kar-Ed-Din ocupare inireg i^matul, do uade l^^a mereu incursiuni n. Sicilia, pu&tund-o.

Expediia reuise pe deplin i, dup ce di^iubose t' ei sa-i patru vase din fiola arniralulai lui ycrj-osp, Carol Quijitul intrase victorios n portul M apoi i. Acolo aflase o veste oare avusese -darul c-l iimLeabCa i rnai deplin _; Carol al IlI-lea, ducele Savoiei j. unchinl lui Franeisc I din partea mamei, urmnd biatunle nou sale soii) Beairlee, fata lui Emanuel, regele Portugailoi, reiru ""ase s rnai ^prijin-e oauza regelui Franei^ aa La atunci cind, jn virtuLea tratatelor ncheiate mai naiuto cu Carol al IlI-lea, Franeisc i ceru&e b prirnea&ca trupele ale pe teritoriul provinciei, ducele de Sa\ok refuzase s-i de.a escnjltar-e ; Franci^c I, care, oi?uinda-se pe ajutorul aliatului i rubedeniei baie, se a->tepta&e s gseasc toate porile deschide, .se v'2U nev-cbi, ta ptrund cu ora ^n \^ra} tiecncl peste Infricc^atoareJe culmi ale Alpilor. Sigura aa lui Carol QuntuJ, c^rc $e credea &ip*n pe situaio, f^usede nbi spulberat de o adevrata lovitura de trsnet. Regele pusese n micare cu asemenea iueal ber 0 aimat ce ptrunsese n Savoia, nct ducele FC pomeni cu ntreaga provincie -ocupat nainfe de a fi prins mcar de -veste c graniele e fuseser nclcate. Brjon, cruia 1 se ncredinase comanda armatei, cucerise ora-,. U Charnpe 2n"i]Vtmi]e Alpilor s.i tooma. i a^

172 Piemontul cnd Francesco Sfcrza, nfricoat probabil peste msur la auzul acestor strlucite izbirii, murise subit, isnd ducatul Milanului fr motenitor i oferindu-i astfel lui Fraricisc I na numai o nlesnire, clar M un drept m plus. Brion ptrunsese n Italia i ocupase ToiL.o. Sosind acolo, se oprise asezndu-i tabra pe malurile Sesciei i ateptase. La nudul su, Carol QiuiituL pr&isc Kapoli. ndrep-tndu-se spre Roma Datorit biruinei pe care o ctigase asupra \echilor dumani ai lui Hristos. i se fcuse o primire triumfal n capitala lumii cretine. Primirea aceasta l ameise att de tare. rct, mpotriva obiceiului su, mpratul pierduse cu totul simul msurii si- nvinuise n fata consistoriuiui pe Francisc I de erezie, ntemein-du-i acuzaiile pe ociotirca pe care suveranul Franei o acorda protestanilor si pe aliana pe care o ncheiase cu turcii. Pe urm, rccapitulnd toate zzanhle ce se iscaser pn atunci ntie ci i a cror rspundere, dup prerea sa, o purta n primai rnd Francisc I, fcu le-gmnt s poarte ur, rzboi pe via l pe moarte mpotriva cumnatului su. n urma ncercrilor prin care trecuse, Frcncisc I devenise foarte prudent n ultimul timp, pe cit de nesbuit fusese mai nainte. De aceea, vzndu-se ameninat n acelai timp de armatele spaniole i de cele ale Imperiului, lsase Toriio n. seama lui Annebaut si-1 rechemase pe Brion, porancindu-i s se mulumeasc doar a pzi frontierele. Toi cei t ,2 cunoteau firea cuteztoare i cavalerismul do care era nsufleit Francisc I nu reuiser s priceap motivele acestei retrageri, nchipuindu-i c, din moment ce ddea napoi, regele se socotea din capul locului nvins. Convingerea aceasta aase si mai mult trufia lui Carol Quintul, care luase el nsui comanda trupelor sale, pu-nndu-si n gind s cotropeasc Frana, pe teritoriul creia voia s ptrund prin sud. Se cunosc urmrile acestei tentative : Marsilia, care nfruntase atacurile conetabilului de Bourbon i ale lui Pescaras cel mai de seam rzboinici ai timpLilui, reuise 173

s-i in piept .fr nici o greutate lui Carol Qamiul, care era un mare om politic, dar un mediocru conductor de oti. Carol Quintul nu-i fcuse snge ru din pricina acestei nereuite i, lsnd Marsilia n urm, se ndrept spre Avignon ; conetabilul de Montmorency ns aezase ntre Durance si Rhone o tabr militar n msur sa reziste oricrui'atac i pe care Carol Quintui se strduise n zadar s-o strpung. Astfel c, dup ase sptmni de ncercri inutile, respins frontal, hruit pe flancuri, cu spatele ameninat, Carol Quintul ordonase la rndul su retragerea armatelor, retragere ce semna mai curind cu o debandad i, dup ce la un moment dat fusese pe punctul s cad n minile dumanilor,' reuise cu chiu cu vai s ajung n fine la Barcelona, %nde sosise fr armat si Iar bani. Atunci, toi cei care ateptaser sfritul conflictului pentru a-i da n vileag simmintele se ridicaser mpotriva lui Carol Quintul. Henric a VlII-lea o repudiase pe sofia sa Caterina de Aragon pentru a se cstori cu Anne Boleyn, amanta lui. Soliman atacase regatul Na-poli i Ungaria. Principii protestani din Germania alea-tuiser o lig secret mpotriva mpratului, n fine, locuitorii oraului Gnd, stui de impozitele la care erau mereu supai pentru a se putea face fa cheltuielilor necesare rzboiului cu Frana, se rsculaser pe neateptate -i trimiseser lui Francisc I nite ambasadori pentru a-i propune s devin conductorul lor. Dar n mijlocul acestor rsturnri universale ee ameninau nsi puterea lui Carol Quintul, avuseser loc noi negocieri ntre el i Francisc I. Cei doi suverani se ntlniser la AiguesMortes si, hotrt s ncheie o pace de care i ddea seama c Frania avea neaprat nevoie, Francisc I i pusese n gnd s rezolve totul pe viitor, nu printr-un conflict armat, ci prin tratative amicale. Se grbi deci s-i aduc la cunotin lui Carol Quintul propunerea pe care i-o fcuser cetenii oraului Gnd, ofcrindu-se n acelai timp s dea liber trecere trupelor sale pe teritoriul Franei pentru a ptrunde n Flandra. Iat, aadar, pricina pentru care consiliul se afla reunit n momentul cind Benvenuto btuse la u i gnd, n174 elegnd s-i repede fgduiala, Franci&c I, ntiinat de sosirea ilustrului su orfurar, poruncise s fie poftit nuntru. Benvenuto avu astfel prilejui s asculte sfritul discuiilor. Da, domnilor spunea Francisc I - snt de prerea domnului de Montmorency i visul meu este s nchei o trainic alian cu mpratul ales, s nal tronurile noastre mai presus de ntreaga cretintate i s nltur din. calea noastr toate aceste corporaii, toate aceste comune si adunri populare, caro vor cu tot dinadinsul s ngrdeasc puterea noastr regal, refuznd s ne pun la ndemn fie braele, fie banii supuilor notri. Visul meu este s aduc la dreapta credin, renchegnd unitatea pontifical, toate ereziile din pricina crora sfnta noastr mam Biserica are atta de suferit. Visul meu este s-mi adun toate forele pentru a lupta mpotriva vrjmailor lui Hristos, s-1 alung pe sultanul turcilor din Cens tanti n opole, fie chiar numai pentru a dovedi c nu este, aa cum se spune, aliatul meu, si s ntemeiez un al doilea imperiu la Constantinopole care s stea pe aceeai treapt cu primul ca putore, strlucire si ntindere, Iat care este visul meu, domnilor, i 1-am numit aa numai ca s nu m las prea mult amgit de sperana izbnzii si ca s nu fiu prea ntristat dac viitorul mi-ar dovedi cumva c e cu neputin de nfptuit. Dar daca s-ar mplini, dac s-ar mplini, conetabile, dac as avea n stpnirea mea Frana i Turcia, Parisul i Constantinopole, occidentul i orientul, trebuie s recunoatei; domnilor, c ar fi minunat, c ar fi mre, c ar fi cu drept cuvnt ceva sublim l . Aadar, sire spuse ducele de Guise rmne definitiv hotrt c refuzai suzeranitatea pe care vi-o ofer locuitorii din Gnd si c renunai la fostele domenii ale casei de Bourgogne ?

Definitiv ; mpratul va putea s-i dea seama astfel c snt un aliat la fel de leal, pe ct am fost de leal ca duman. Dar, n primul rn-d i mai presus de orice, s tii, doresc si pretind s mi se napoieze ducatul Milanului; mi se cuvine n virtutea drepturilor mele creditare i nvestiturii mprailor si voi ti s-1 dobndesc, 175 pe ouvntu meu de gentilom ! Sper ns j'r ca b stric prefenja eu fratele meu Carol. i vrcl.i s-i propunei lui Carol Qm'ntu treac prin Frana pentru a-i pedepsi pe rsculaii din Gnd ? ntreb Ia rindul su Poyet. ntocmai, domnule cancelar rspunse regeJe Ai grij s plece chiar azi domnul de Frejus pentni a-1 pofti n numele nostru. S-i artm c sntem gata s facem orice concesii pentru a menine pacea. Dai dac totui vrea rzboi... Un gest amenintor i mre subhiic aceast oaz se ^mase o cip in suspensie, deoarece Francise I l grile pe meterul su, care se oprise, modeit, ling u. Dar dac totji vrea rzboi continu el pe statuia lui Jupiter despre a crei soarta Benveirjto a venit s-mi aduc veti, jur c va avea parte de im rzboi sngeros, crncen i nenduplecat. Ei, Benvenuto, ce ^e mai aude cu Jupiter al meu ? Sire rspunse Cellini \-arn adus niadieta statuii poruncite de maieslarea voastr ; dar tii ia ce rn gndeam pri\indu-v i ascultfndu-v adineaurj ? M gndeam la o fatn pentru palatul maiestii voastre de Ia Fontainebleau; o fntn strjuit de o statuie gigantic de aizeci de picioare care ar ine o lance irni n mina dreapt, sprijnindu-i n acelai timp rnna ^Ung pe garda spadei. Statuia aceasta, sire, 1-ar nfia pe Marte, adic pe maiestatea voastr; fiindc totiil n fiina voastr mrturisete curajul, "an curaj pe oare 31 folosii cu dreptate i pentru sfinta aprare a mreiei voastre. O clipj sire, nc n~am terminat; n cele patru coluri ale postamentului vor fi aezate patru figuri reprezentnd poezia, pictura, sculptura i generozitatea., l ala la ce m gndeam, privindu-v i ascultndu-v, sire. i vei da via acestor griduri, ntruchrpndu-k n marmur sau iu bronz, Beiivenuto; e voina mea rosti monarhul pe un ton poruncitor, dar cu un zm plan de D afectuoasa bunvoin. 4 176 ntr-g <-or.Lnliul ntmpin cu apauzo spu^le salo, fiecare- soeotindu-1 pe rege vrednic de o asemenea latine si statuia vrednic de un asemenea rege. Pn atunci -continu su\erarml ^3 ^eJ'^'j '- se ntmpl cu Jupiter al nostru. Benvenuto scoase macheta de sub mantie l o aeza pe masa m jurul creia fusese pus la cale soarta luimi,

Francsc I o privi ctva timp cu o admiraie att de limpede oglindit pa chipul su, nct nu putea da loc la nici o ndoiala, n sfr.=il.' exclam el. Am gsit un om dup inima mea. Apoi, btndu-1 pe umr pe Benvenuto, adug ' Prietene, nu tiu care din noi doi e mai fericit; z,uveram.3 care descoper un arlist n msur s-i ghiceasc do rinele i s i le mplineasc nainte de a le fi rostit, adi a un artist ea dumneata, sau artistul care ntlnete un suveran n mas-ur s-1 neleag. La drept vorbind, ^<~v:l c bucuria cea mai mare e a mea. O, nu, mi dai voie, sire I protesta r o; j n 3 F.^ doar i poate e a mea. Si, las, Benvenuto, las, e a mea. Nu-mi pot ngdui s m mpotmoac roai'.j-.t/ii voastre : totui.,. Uite ce e, s zicem atunci ca bucuriile n-oa^re snt la fel, prietene. Sire, m-ai numit prietenul vostru spuse Ben venuto i cuvntul acesta e att de preios, nct pl tete nsutit tot ee-am fcut pn acum pentru maies tatea voastr i tot ce voi mai putea face de aci nainte, Ei bine, vreau s-i dovedesc c nu e o vorb-n vlnt, Benvenuto, i c, numiiidu-te prietenul meu, n-am fcut dect sa rostesc adevrul. Adu-mi cit mai degrab statuia lui Jupiter, bineneles dup ce o vei fi terminat, i orice-nii vei cere atunci cnd ml-o vei nfia, dac e un lucra ce st n puterea unui rege s-1 ndeplineasc, pe cuvintul meu de gentilom, l vei avea. Ai auzit, domni lor ? Daca s-ar nttmpla cumva s uit, avei grij s-m aducei aminte. Sire exclam Benvenuto sntei un nobil ^ strlucit monarh i ni simt ruinat c nu snt n stare 377 s Iac dect att de puin pentru maiestatea voastr, care facei att de mult pentru mine. Pe urm, dup ce srut mina pe care i-o ntindea regele, Celini nfur din nou macheta statuii lui Ju-piter n mantie i iei dia sala de consiliu, cu inima \ oioas si plin de mndrie. Plecnd de la Luvru, se ntlni cu Primaticcio, care tocmai se pregtea s intre n palat. ncotro alergi aa ncntat, drag Benvenuto ? l ntreb Primaticcio pe Cellini, care trecea pe ling el fr s-1 vad. A, dumneata erai, Francesco ? spuse Cellini. Da, a e, snt fericit fiindc 1-am vzut pe marele, pe ne asemuitul, pe divinul nostru Francisc I... Ai \ zut-o cumva si pe doamna d'Etampes ? Care mi-a spus nite lucruri, dac poi s-i n chipui, Francesco, nite lucruri pe care nici nu ndrz nesc s le repet, dei gura lumii zice c modestia n-ar fi cea mai de seam virtute a mea. Dar ce i-a spus doamna d'Etampes ? M-a numit prietenul su, i dai seama, Francesco ? i m-a tutuit aa cum i tutuieste pe marealii si. n sfrit, mi-a spus c n ziua n care statuia lui Jupiter

va fi terminat, voi putea s-i cer orice favoare a nzui si s n-am nici o ndoial c favoarea aceasta mi va fi din capul locului acordat. Dar ce i-a fgduit doamna d'Elampes ? Ce om sncit eti, Francesco ! De ce ? - Eu i vorbesc de rege i dumneata i dai zor mereu :u doamna d'Etampes. Fiindc eu cunosc mai bine viaa de la curte dect dumneata, Benvenuto ; fiindc eti prietenul si compa triotul meu ; fiindc, venind aici, mi-ai adus o boare din aerul frumoasei noastre tali si fiindc recunotina pe care i-o port m ndeamn s te scap dintr-o mare primejdie. Ascult, Benvenuto, alia c ducesa d'Etampes te dumnete, mai mult chiar, te dumnete de moarte ; i-am mai spus-o cndva i i-o repet; numai c atunci era vorba doar de o simpl bnuial pe dnd acum snt 78 sigur. Ai jignit-o pe femeia aceasta si, dac nu reueti s-o mpaci, o s te duc la pieire. Doamna d'Etampes, deschide bine urechile, Benvemilo, doamna d'Etampes este regina regelui. Ce tot vorbeti, Doamne sfinte ! se apr Ccllini, rznd. Eu, eu am jignit-o pe doamna d'Etampes ? Cum aa ? O, te cunosc prea bine, Bcnvenuto, i eram con vins c habar n-ai, aa cum nici eu habar n-am i cum probabil nici dnsa nu are pentru ce anume nu te poate suferi. Dar ce poi s faci ? Aa snt femeile : niciodat nu tiu pentru ce iubesc sau ursc pe cineva. Ei bine, ducesa d'Etampes te urte. i ce vrei s fac ? - Ce vreau ? Uite ce vreau : curtezanul din dumneata trebuie neaprat s vin n ajutorul sculptorului. Cum adic, s fiu curtezanul unei curtezane ? Eti greit, Benvenuto rspunse zmbind Pd-maticcio eti greit; doamna d'Etampes este foarte frumoas, nu cred s existe un singur artist care s nu recunoasc lucrul acesta, Ei, uite, recunosc se nduplec Benvenuto. Foarte bine, spune-i-o ei atunci, ei n persoan, nu mie. E tot ce-i cer i ai s vezi c n felul acesta o s devenii cei mai buni prieteni din lume. Ai jignit-o fiind susceptibil ca orice artist; e datoria dumilale acum s faci primul pas. Dac am jignit-o cumva mrturisi Cellini n-am fcut-o dinadins sau, mai degrab, fr rea-voin. Mi-a spus cteva cuvinte usturtoare pe care nu le me ritam, iar eu am pus-o la locul ei, aa cum merita. N-are a face, n-are a face ! Uit ce i-a spus, Ben venuto, i f-o la rndul dumitale s uite ce i-ai rspuns. i repet, e o femeie trufa si rzbuntoare i ine n mn inima regelui, a regelui cruia i snt dragi artele,

dar care ndrgete ,i mai mult dragostea. Te va face s-i muti mhiile pentru cutezana dumitale, Benvcnulo ; o s asmu asupra dumitale tot felul de vrjmai; dnsa este cea care i-a dat curaj prefectului s te nfrunte. Uite, de pild, acum, trebuie s plec n Italia ; m duc 179 la Roma din ordinul sau. Ei bine, afl, Benvenato, c5 aceast cltorie a fost pus la cale n dauna ^dumitalc, i eu, tocmai eu, care-i snt prieten, m vd silit ^a fiu unealta rzbunrii sale. Dat* ce caui la Roma ? Ce- caut? I-ai fgduit regelu, c te vei ridica Ic-. nlimea artitilor din vechime i te Lai un om de cuvnt; ducesa ns i nchipuie c te-ai ludat fr nici un temei i, ca s to striveasc, pesemne, punnd opera dumitale cuturi de ale lor, m trimite acum pe mine, pictor, la ricma, s iau tipare dup cele mai frumoase statui din eutichHatc : Laocoon. Vcnus, Tocilarul si ini tiu eu care ! E ntr-adevr un rafinament pe care niimal o ura cumplit l putea scorni spuse Benvenuto, care, n ciuda bunei parcai pe care o avea despre sine, se gndea cu o sirngcre de inim la o comparaie ntre opera sa i lacrnle celor mai vestii maetri. Niciodat ns n-am s&-mi plec grumazul n faa unei femei, niciodat Nici odat ! Dar cine-i spune s-i pleci gramazol ?! Uite, cunosc eu un mijloc pe care am s i-1 mprtesc. Du cesa 1-a plcut pe Ascanio; \rea s-i dea ceva de lucru &L m-a PLS s-i dau de tire s treac pe la dnsa. Ei baie, ce poate fi mai firesc dect s te duci mpreun cu ucenicul damitale la palatul d'Etampes ca s-1 prezini frumoasei ducese ? cu acest prilej nu uita s iei cu dumneata unul dia acele minunate giuvaerori cam n-amai din minlle domniei tale poate iei, Benvenuto ; arat-i-1 nai nti i, dac vezi ca i se aprind ochii prrvindu-1, ofer-i-1 ca pe un prinos prea umil pentru a fi vrednic de dnsa, O s-1 primeasc, firete, o s-i mulumeasc frumos, o s-i fac n schimb un dar vrednic de dunvneata i astfel o s intri din nou n graiile sale. tiind ns, dimpotriv, c femeia asta i-e dumanc, poi s renuni de pe acum la toate planurile mree pe care le-ai furit. i eu am fost nevoit, din pcate, s m ncnvoi un timp, pentru ca dup aceea sa m ridic ct eram de nalt. Pin atunci, zugravul acela nenorocit 130 Je Ro^.so era n fi unica bucatelor, oriond 7! oriunde vea ntietate. Fusese numit chiar majordomul palatului Eti nedrept cu el, Francesco spuse Cellini, in

capabil S3--J ascund gindunle. E n mare picto" Crezi ? Snt convin. Ei, uite, i e_i -im cormrs mrlurl&i Prmaiiecio tocmai de aceea nu-1 pot suferi, ntr-un euvnt, so slujeau do ol ca s m slmeasc ; am cutat atunci ca linguesc fumurile ior ridicole i acum, iat-m ajuns marele Prima tieciOj acum vor s se slujeasc de mine ca s te striveasc pe dumneata, F ceea ce am fcut i eu, Bememito, i n-ai s le eieti c mi-ai -jrmat sfat a]. Te rog din bufe-t, f-o pentru djmnea'a i pentru mine, te implor n numele gloriei i si \ iitorului dumilale, care i or avea de suferit dac s tar ai ii ncpnarea damitalo. M pui Ja gr^a ncercare 3 spu^e CeUir>i, care se \cdea totui c e pe cale s se nduplece. Dac nu penirn dumneata, Benvenato, f~o mcar de dragul strlucitor alui nostru rege. Vrei oare s-i sfii inima, silindu-1 s aleag ntre o curtezan pa care-o iubee i un artist pe care-1 admir ? Ei bin?, dac-i aa, fie, snt gata s~o fac pentru rege ! exclam Cellini} incinta t c gsise n frie an moti^7 destul de puternic pentra a-i mpca amoi u propiiu. Bravo ! spuse Primaticcio. i acum fi dai seamacred, c dac un singur euvnt din tot ee-am \orbit ajunge la urechea ducesei, snt pierdut. Onm aa ? preleat Benverrjio, Sper c :n privJra asta eti linitit, Dac Ben\enulo i a .^r '/'i1, iu 'ria; am m'mle de is ^dug Primaticcio. Ai cuvnlul meu ! Perfect i acum s n^ \edem 2^ bine, Ira^e ! Cltorie plcut acolo unde te duci l Noroc bun aici! i dup ce-i strnsei minile pentru Utima oaia, cei doi prieteni S3 desprir, fcnd fiecare - Stc un gest ce rezuma ntreaga discuie. 181 X xm FEMEIA E DESEORT SCHIMBTOARE Palatul d'Etampes nu era prea departe de palatul Nesle. Cititorii notri nu se vor mira prea tare deci dac vom trece dintr-unul n cellalt. Cldirea era situat n apropiere de cheiul Augusti-nilor i se ntindea de-a lungul strzii Gilles-le-Gueux, creia mai apoi cine tie ce lire sentimental i-a schimbat numele n Git-lcCoeurl. Intrarea principal se afla pe strada Hironclelle. Francisc I druise palatul iubitei sale ca s-o nduplece a se cstori cu Jacques Desbrosses> conte de Penthievre, dup cum lui Jacques Desbrosses, conte de Penthifevre, i druise ducatul d'Etampes i demnitatea de guvernator al Eretaniei, ca s-1 nduplece a-o ia de soie pe iubita sa.

Monarhul, de altminteri, fcuse tot ce se poate pentru ca darul su s fie vrednic de frumoasa Arme d'IIeilly. Luase astfel msuri ca vechiul palat s fie amenajat dup cele mai noi cerine ale modei. Pe faada auster i mohort rsriser ca prin farmec gingaele nflorituri ale Renaterii ca tot attea gnduri de iubire, n sfrit, judecind dup grija cu care monarhul cutase s mpodobeasc locuina, mi era greu s-i dai seama c-i petrecea o bun parte din vreme acolo, aproape tot atita cit si ducesa d'Etampes. Pe deasupra, camerele fuseser mobilate cu un fast ntr-adevr regesc si toat casa era tot att de bogat nzestrat ca i aceea a unei adevrate regine, mult mai bogat, n orice caz, dect aceea a nepreuitei, a castei Eleonora, sora lui Carol Quintul i soia legitim a lui Francisc I, despre care se vorbea att de puin n lumes ba chiar si la curte. ] acum, dac vom svri indiscreia de a ptrunde dis-de-diminoa n camera ducesei, o vom gsi ntins 1 Joc de cuvinte intraductibil, bazat pe rezonana apropiat a celor dou numiri: Gillcs-IeGueux = Gies Milogul, iar Gt-So-Corur Tnim-Tnjitoaro. (n L.) 182 pe o canapea, sprijinind a-i caporul incint tor i pctre-jndu-i mna cealalt alene prin. buclele prului su castaniu cu reflexe aurii. Picioruele goale ale Armei pai' si mai mici, i mai albe n papucii do catifea neagr, iar rochia larg si rvit face s ias si mai bine n vileag ispititorii nuri ai cochetei. Regele se afl ntr-adevr de fa, stnd n picioare n dreptul unei ferestre, dar n momentul acela nu se uit la duces. Bate darabana n geam i pare dus pe gnduri. Probabil e preocupat de problema att de grav a trecerii armatelor lui Carol Quintul prin Frana. Ce faci acolo, sire, de-mi ntorci spatele ? l n treb n cele din urm ducesa, pierzndu-i rbdarea. Versuri pentru domnia ta, iubito, uite, sper c snt gata, n fine rspunse Francisc I. O, spune-mi-le repede, te rog, frumosul meu poet ncoronat! Cu drag inim - rosti monarhul, cu ncrederea n sine a unui s tihni t or care n acelai timp e si purt torul unui sceptru. Ascult : Fiind singur la o fereastra, n zori, clnd lumina mijea, Vedeam cum Aurora miastr Lui Febus calea H arta i-alturi iubita ce-i pieptna Prul de aur, i ochii-i lucioi Ce m priveau atit de duioi, Incit, cu. glas nalt, strigai vitejete i Intrai n ceruri, o, zei luminoi, Cci frumuseea ei v umbrete l O, ce versuri ncnttoare ! exclam ducesa, bnd din palme. De aci ncolo, sire, poi privi Aurora ct i poftete inima ; nu voi mai fi geloas pe ea, de vreme ce, mulumit ei, mi-ai nchinat o poezie att de frumoas. Mai spune-mi-o o dat, te rog. Francisc I se grbi s-i ndeplineasc dorina repe-tnd, att pentru ea ct i pentru sine, galantul su omagiu ' n versuri, dar de ast dat Anne rmase tcut. 1R3 Ce s-a ntmplat, frumoas doamn? ntreb Francisc , care se atepta la noi complimente. Ce ? se ntmplc, sire ! M vd nevoit s-i repet i mai rspicat, n dimineaa aceasta, ceea ce-i spuneam ieri sear : unui poet i se iart i mai puin decit unui

rege cavaler a i-gdui ca doamna inimii sale s fie in sultat cu atta neobrzare, fiind vorba nu numai de iubita, dar totodat i de muza sa. Iari, rutcioase ! o dojeni regele, schind un gest de nerbdare. De ce trebuie neaprat s-o iei drept insult, Doamne sfinte! Cit de necrutoare poate fi mmia domniei tale, atotputernica mea nimfa, dac n vinuirile pe care mi le educi te fac r uii versurile mele ! Monseniore, ursc la fel eun, iubesc i totui, uite, dac te-a ruga struitor & nu-i mai pori dumnie lui Benvenuto, un nebun n toat puterea euvntului, care nu-si d seama ce spune, care vorbete aa cum se si baie, fr nici o socoteal, si care n-a avut, te rog s m crezi, intenia s te jigneasc. De altfel, dup cum bine tii, ngduina este apanajul zei tilor ; iartu-1 deci, scump zei, de drag1 l meu pe Lcest fcrrntit. O, un smintit, ntr-adei, ar ! bombni Anne. O, un smintit extraordinar, s fim nelei i adaug Francisc I. L-am vzut ieri i mi-a fgduit adevrate minunii. E un om care nu cred s aib pereche n arta ta i care va face s strluceasc numele meu n veac la fel ca Andrea del Sarto, Tizian i Leonardo da Vinci. tii cit de mult in la artitii mei. scump duces, fii deci ndurtoare si caut s ai toat bunvoina fa de ace&tas te Implor ! O, Doamne, ploaia de primvar, capriciile femeii i cuvntul de duh al artistului s-nt fcute mai curnd s incinte, dup mine, dect s necjeasc. Hai, iart-1 pe cel ce mi-e drag, iubirea mea ! Snt la porunca maiestii tale i rn voi supune, sire. Mulumesc, n schimbul favoare! pe care mrinimia femeii se nduplec s mi-o fac, poi cere orice lucru doreti si pe care puterea unui monarh este n msur 184 s i-1 druiasc. Dar, vai. clin pcate, se lumineaz de ziu i trebuie s te prsesc. Am iari un consiliu pe ziua do azi. Ce plictiseal ! Din pricina fratelui meu Carol Qaintul meseria asta de rege devine tot mai grea. n locul cavalerismului, m oblig s folosesc iretenia, i pana, n locul spadei; e ntr-adevr o ruine. Pe cuvntul meu de gentilom, cred c va trebui s nscocim noi cuvinte pentru a numi ntr-un fel priceperea i ndem-narea de care o nevoie pentru a conduce un stat. "Rrni cu bine, srmana mea iubit. \oi cuta s fiu cit mai iste i mai iscusit. Ferice de domnia ta, pentru c nu ai alt ndatorire dect s fii mereu frumoas, i cerul a fcut tot ce trebuia pentru asta. Rmi cu bine. nu te scula, m ateapt pajul meu n anticamer. La revedere i gndetc-te la mine ! n fiecare clip, sire. i trimindu-i cu mna o ultim srutare n chip de rmas bun, Francisc I ridic draperia i iei, isnd-o singur pe frumoasa duces, care, grbindu-se s-i in fgduiala se cuvine s-o spunem ncepu s se gn-deasc pe loc la cu totul altceva dect la maiestatea sa.

Fiindc doamna d'Etampes era o fiin activ, ptima i ambiioas. Dup ce se strduise cu nfocare .i reuise pn la urm s cucereasc \itejcste dragostea monarhului, n scurt vreme firea ei neastmprat nu se mai mulumi cu aceast dragoste i ncepu s se plictiseasc. Amiralul Brion i contele ele Longueval, pe care i iubise o bucat de vreme Diane de Poitiers, pe care o detestase ntotdeauna, nu avuseser darul s-i ocupe ndeajuns timpul; de o sptmn ncoace ns golul pe care-1 simea n sufletul su se umpluse ntructva i se trezise din nou la via, graie unei uri proaspete i a unei noi iubiri, l ura pe Cellini i-1 iubea pe Ascanio i se gndea acum i la unul, i la cellalt, n timp ce cameristele care o mbrcau i puneau ultimele dichisuri. n momentul n care nu le mai rmsese altceva de fcut dect s-o pieptene, fu anunat vizita prefectului i a vicontelui de Marmagne. Amndoi se numrau printre, _ cei mai credincioi partizani ai si din cele dou tafoer ce se formaser la curte, una n jurul Dianei de Poitiers 185 fit,! iubita dc-iinului, iar cealalt n jurul ducesei, Iar prietenii snt totdeauna binevenii atunci cind te gndesti la dumani. Aa nct, cu o nespus drglenie, doamna d'Etampes ntinse mna spre a-i fi srutat ursuzului prefect i surztorului viconte. Jupnc prefect spuse ea, cu o mnie ce nu era ctui de puin prefcut i cu o comptimire ce nu avea nimic jignitor am auzii de felul scandalos n care bdranul acela de italian a ndrznit s se poarte cu dumneata, prietenul nostru cel mai bun, i nc si acum tremur de indignare. Doamn rspunse d'Estourxillo, folosindu-se de prilej pentru a preschimba nfrngerea suferit ntr-o linguire m-a fi simit prost dac vrsta i caracterul meu ar fi fost cruate de netrebnicul care nu s-a sfiit nici de frumuseea, nici de bunvoina domniei voastre. O ! spuse Anne. Nu m ghidele dcct la dumneata ; ct privete jignirea pe care am suferit-o, regele, care, trebuie s recunosc, e mult prea ngduitor cu neobrzaii acetia de venetici, m-a rugat s-o uit i am uitat-o. Dac-i aa, doamn, rugmintea pe care \ oiam s v-o facem nu va fi privit, desigur, eu ochi buni i de aceea v cerem ngduina s ne retragem, fr s v-o mprtim. Cum se poate, jupne d'E&toiuMle ? Xu snt cu oare, oricnd si orice s-ar ntmpla, la dispoziia domniei tale ? Vorbete, te rog, vorbete dac nu vrei s m supr pe un prieten att de nencreztor. Ei bine, doamn, iat despre ec e vorba Am socotit c pot dispune n folosul vicontelui de Marmagne de dreptul de a locui ntr-unul din palatele regale, drept pe care 1-am dobmdit prin generezi la tea domniei voastre, si se nelege de la sine c de la bun nceput am pus ochii pe palatul Ncsle, care a ncput n nite miini att de nevrednice. Aa ! spuse ducesa. V ascult cu toat atenia. Vicontele, doamn, a acceptat n primul moment

i chiar cu cea mai vie nsufleire ; acum ns, dup ce a chibzuit bine, st n cumpn : se gndete cu spaima la cpcunul acela de Benvenuto. 86 M iart, stimate prietene i tie vorba vkontee do Marmagne m iart, clar explici foarte greit lu crurile. Nu mi-e fric de Benvenuto, mi-e fric doar de mnia regelui. Nu m tem c s-ar putea s m omoare bdranul acela de italian, cum 1-a numit adineauri Joamna, nici doi bani nu dau pe el ! M tem numai, la drept vorbind, s nu se ntmple cumva s-1 ucid i s na pesc dup aceea mai tiu eu ce fiindc 1-am rpus pe unul dintre slujitorii maiestii sale la care monarhul pare s in foarte mult. i mi-am permis, doamn, s-1 conving, f cinci u-3 sa spere ca, la nevoie, se va putea bizui pe ocrotirea domniei voastre. Pe care, de altfel, prietenii mei s-au putut bi/ul ntotdeauna spuse ducesa i, ]a urma urmei, nu avei oare de partea domniilor voastre o prieten si mal bun dect mine : dreptatea ? De fapt, nu facei nimio altceva dect s dai i urmare unei dorine a regelui Maiestatea sa rspunse Marmagne n-a artat anume c palatul Nesle poate fi ocupat de altune\a n afar do Benvenuto i, n cazul acesta, alegerea noastr, dr ce s nu recunoatem, ar putea foarte bine sa treac drept o rzbunare. i pe urm, dac s-ar ntmpa i asta-i mai mult ca sigur, fiindc voi lua cu mine doi oameni de ndejde dac s-ar ntmpa s-1 omor pe Cellini ? O, Doamne ! spuse ducesa, cu un zmbet ce lsa s i se vad albeaa dinilor. Regele poate foarte bine s ocroteasc un om viu ; dar mi nchipui c nu s-ar sinchisi prea mult s rzbune un mort, si admiraia pe care a nchinat-o artei nemaiavnd, n acest caz, prilejul de a se manifesta, el nu i-ar mai aminti, cred, dect de dragostea sa pentru mine- Omul sta m-a insultat att de cumplit i de fa cu atta lume ! Ai uitat cumva, Marrnagnc ? Totui, docmn ntimpin vicontele, prudent trebuie s tii lmurit ce anume avei de aprat. Ai vorbit doar cit se poate de limpede, vkonte, Ba nu. doamn, dac-mi ngduii, nu vreaj s v asr ind nimic Se prea poate ca pi in fora s nu-i putem Pffrf rp-

l \oni de hac zurbagiului. Hunei trebuie s v mrturisesc c vom fi silii s ne folosim de viclenie ;_ dac s-ar ntmpla bunoar s scape din minile spadasinilor ziua-n amiaza mare, la el n palat, oamenii notri ar putea s-1 mtliieasc din. ntmplare ntr-o scai', pe o strad lturalnic i... nu snt narmai numai cu spade, doamn, au i pumnale asupra lor. nelesesem perfect mrturisi ducesa, fr ca ^o singur nuan a tenului su minunat s pleasc a ghidul urmi att de banal plan de asasinat. Aadar, doamn... Aadar, vieonlo, vd c eti ivn om foarte pve\ztor i c nu e prea plcut pentru cineva s-i fie duman, zu c nu ! Dar faptul n sine, doamn ? . Faptul n sine e destul de grav, ntr-adcvr, si s-ar cuveni poate s ne mai gndim; dar, aa cum v-am spus, toat lumea tie, i regele nsui nu se poate s nu-si dea seama ct de adnc m-a rnit omul acesta n mndria mea. l ursc... cel puin tot atta ct l ursc pe brbatul meu sau pe doamna Diane si, ntr-adevr, cred oa putea s v promit... Dar ce s-a ntmplat, Isabeau, cum ndrzneti s ne ntrerupi ? Ultimele cuvinte ale ducesei erau adresate uncia dintre cameriste care intrase nuntru nucit. Doamne sfinte spuse Isabeau v cer iertare, doamn, dar a venit artistul acela florentin, Benvcnuto Cellini, cu un vas aurit, numai atta de mic, o frumusee cum nici nu v putei nchipui! Mi-a spus ct se poate de cuviincios c dorete s-1 ofere nlimii voastre si c cere struitor ngduina de a v vorbi cteva clipe. Ba bine c m rosti ducesa, cu satisfacia unui om a crui mndrie e pe cale s se mblnzea&e. i ce -ai rspuns, Isabeau ? C doamna nu e mbrcat i c am s vin s-i dau de tire, Foarte bine. Se pare adug ducesa, ntorcndu-se ctre prefect, care avea o mutr plouat c du manul nostru e dispus s se cumineasc si c ncepe s vad ct preuim si ct e de mare puterea noastr. 183 N-are a face. N-o s .scape chiar ath de ieftin cu:r. crede i s nu-i nchipuie c am s primesc pe loc scuzele lui. Trebuie s-i dea mai bine seama ct m-a jignit .i ct snt de suprat. frabeau. spune-i c m-ai ntiinat 'i f poruncesc s atepte, Isaheau iei, Cum i spuneam deci. viconte de Alarmagne continu ducesa, a crei mnie se vedea c suferise ntre timp o oarecare transformare lucrul despre care mi-ai vorbit c destul de grav i n-as putea s-i promit ca-i voi da o min de ajutor, cnd ceea ce vrei dumneata, de fapt, c o crima si nc urzit cu vicleug, Gndii-s numai ce vv a fcut aceast cfens ndrzni s utmpine prefectul. Sper c satisfacia pe care o voi primi va face tot atta vlv, jupne. Trufia aceasta att de dL'z ce-a fost n stare s in piept unor suverani se afl n clipa de

fa n anticamera mea, la cheremul capriciilor unei femei, i dou ceasuri de purgatoriu cred c snt de ajuns. Ia drept \orbind. pentru a ispi o simpla obrz nicie. Nu trebuie s firn chiar att de nendurtori, jupne prefect. Iart-1, aa cum l voi ierta i eu peste dou cea suri ; s-ar putea -oare s am mai puin nrurirc asupra domniei taie, clect a avut regele asupra mea ? V rugm s ne dai voie. doamn, s ne retragem spuse prefectul, nclinndu-se fiindc n-as \ rea s-i fgduiesc adevratei mele regine un l acru pe care n-as putea fi n stare s-1 ndeplinesc. S \ i-ctragei ? ! Nici s nu v gndii ! protest ducesa, care inea cu tot dinadinsul s fie cineva de fa ia triumful su. Doresc, jupne prefect, s fii martor la umilirea dumanului dumitale pentru ca s ne putem bucura mpreun de aceast rzbunare. V druiesc, dumitae i vicontelui, aceste dou ceasuri : nu e nevoie s-mi mulumii. Am auzit c-i mrii fata cu contele d'Orbec, dac r.u m nel ? Frumoas partid, ntr-adevr. Frumoas e un fel de a zice, mai curnd ar fi tre buit s spun bun partid ; dar ia loc, jupne. tii oare c, pentru a se putea face cstoria aceasta, ai nevoie de ecnsimmnitu! meu, pe care, dei nu mi 1-ai cerut nc, snt gata totui s i-l dau. D'Orbec mi este tot att de 389 (W/1 credincios ca i domnia ta. Sper c o vom putea \edea n sfrit si o vom avea ntre noi pe frumoasa dumitale copil i c soul ei nu va li chiar ait de nesocotit, nct s n-o aduc la curte. Cum se numete, jupne ? Colombe, doamn. Drgu nume i atu de duios. Se spune c numele ar avea o nrurire 'asupra soartei omului; dac-i aa, nseamn c biata copil are o inim simitoare i va suferi. Ce e, Isabcau ce s-a ntmplat ? Nimic, doamn, a spus c-o s atepte. A, da, foarte bine, uitasem de el. Da, da, aa cum i-am spus, ai grij de Colombe, jupne d'Estourville, contele d'Orbec este plmdit din acelai aluat ca i soul meu, la fel de ambiios pe cit e de hrpre ducele d'Etampes, n stare sa-i cedeze soia n schimbul unui ducat. Ateniune deci i pentru mine, mai ales dac e chiar att de frumoas precum se spune Ai s mi-o pre zini, nu-i aa, jupne ? Cred c-mi dai voie s m pun i eu n gard ? Strlucind de bucurie n ateptarea \ittonci -ale, ducesa sporovi aa o bucat de vreme, spunnd tot ce-i trecea prin cap, n timp ce mulumirea i nerbdarea de care ei a stpmt ieeau n vileag la cel mai mic gest pe care-1 fcea.

Aa spuse ea n cele din urm mai trebuie o jumtate de or ca s se mplineasc cele dou ceasuri; i atunci l vom scpa pe bietul Benvenuto de chinuri. S ne punem n locul lui : n ce hal trebuie s se canoneasc, srmanul! Nu e obinuit s pzrasc uile, tocmai el care poate ptrunde oricnd n palat i-1 poate vedea la orice or pe rege. Zu l comptimesc, dei merita o lecie. Cicd c se d de ceasul morii, nu-i aa ? Doamne sfinte, ce se aude ? Ce nseamn lcnctele astea . i zarva . O f i osnditul cruia i s-a urt n purgatoriu socoti prefectul,, simind c i se trezete din nou sperana. S ndrzneasc numai spuse ducesa, palid la fa. Venii cu mine, domnii mei, venii s vedem. Benvenuto, care se ndurase n cele din urma, pentru motivele artate mai nainte, s Iac pace cu atotputernica favorit, a doua zi chiar dup ce sttuse de voi b cu Pumaticcio hia&t \a*>ul de ai gini aurit cu care \oia &->i rscumpere linitea i, mndu-1 de bra pe Asca-nio, slab s-1 sufle \nlul si fr pic do snge n obra/ dup ce se perpelise toat noaptea, se ndrept spre palatul Etampes Avu de furc mai nt cu valeii, care nu \oiau cu nici un pre s-1 anune stpnei lor ia o or att de matinal, i pierdu o jumtate de ceas tocmiiidu-sc cu ei. Era gata s-i ias din srite. Tocmai atunci ns tiecu pe acolo Isabeau, care se nduplec s-o ntiineze pe doamna d'Etampes. Puin mai apoi se ntoarse s-i spun lui Benvenuto c ducesa se mbrac i trebuia sa mai atepte un pic. Se hotr deci s aib rbdare i se aez pe un taburet ling Ascanio, care, isto\it de mersul pe jos, de febr i de gndunle ce-1 frmntau, ddea semne de slbiciune Trecu astfel o or Benvenuto ncepu s numere minutele. La urma urmei i spuse el toaleta unei ducese este treaba cea rnai important pentru ea din tc-t timpul zilei, i pentru un sfert de ceas mai mult ori mai puin n-are rost s m las pguba dup ce m-am hotr t, n sfrit, s fac acest pas." Totui n pofida acestei cugetri pline de nelepciune, ncepu s numere secundele. Pn una alta ns, Ascanio se fcea tot mai palid la fa; cutase s-i ascund meterului c era suferind i-l nsoise vitejete fr s-i mrturiseasc nimic ; nu luase ns nimic n gur dimineaa i, cu toate c nu voia s recunoasc, simea cum l prsesc tot mai mult puterile. Benvenuto, care sttea ca pe ghimpi, se ridic n picioare i ncepu s se plimbe cu pai mari ncolo i ncoace. Trecu nc ur> sfert de or. Te simi ru, ftul meu ? l ntreb Celhni pe Ascanio. Nu, zu nu, metere ; mai degrab mi se pare c dumneata te simi ru. Te rog din suflet ai rbdare, nu cred s mai avem mult de ateptat. In momentul acela Isabeau treai clin nou prin ncpere - Vd c stpna d am i tale ntivie spiKe Benve-n i Io 191 Vicean, feticana se apropie de fereastra i se uil Ja ornicul din curie. Dar nu e decit "an ceas i jumtate de cnd atep tai ; de ce v pingei ? ! se mir ea. i vendu-1 pe Ce]Uni c -se ncrunt, o terse pe aci .ncolo chicotind. Benvonuto i ncorda din rsputeri voina i rnji s~i Infrmeze nerbdarea. Dar pentru asta trebui b se aeze din nou pe scaun i rmase astfel locuJui cu braele la piept, tcut i serios. Prea liuiiit; n sinea lui ns clocotea de mnie. Cei doi servitori ce stteau noreiue-nui n

dreptul uii se uitau la el cu un aer solemn n care meterul avea impresia c desluete o batjocur. Se auzi btnd sfertul de or ; Benvenuto i arunc -o privire lui Ascaaio i l-\zu aJb ca \arul la fa, mai-mai s leine. Al-am sturat! i/bucni el, nemaiputndu-se stpn. Pn la urm vd c-o face dinadins ! Am crezut ce mi s-a spus i am ateptat din politee ; dar dac e vorba s fiu insultat, i cum nu snt obinuit cu aa ceva, nici mcar nu mi-a trecut prin gnd c-ar i cu putin, ei bine, dac-i vorba s fiu insultat, nu snt eu omul care s ndure o insult nici chiar din partea unei femei, de aceea plec. Hai, Ascanio ! Spunnd aceasta, Ben\enuto nfca deodat cu mina lui vnjoas scaunul neprimitor pe oare, fr ca el s-i dea seama, ducesa l silise s ad, spre a se rzbuna, aproape dou ceasuri, i1 trnti jos, fcndu-1 buci. Valeii ddur s se repead, dar Cellini trase pe jumtate din teac pumnalul i ei i luar seama. Temndu-s-s s nu peasc ceva meterul su, Ascanio ncerc s se ridice, dar, sleit de puteri din pricina emoiei, se prbui la loc n nesimire. Benvenuto nu prinse de \este n primul moment Tocmai atunci 'apru i ducesa, palid i furioas, n pragul uii. Da, plec continu cu o voce tuntoare Benve nuto, care o vzuse cit se poate de bine spunei- acestei femei c-am luat napoi darul i c-am s-1 dau acum primului mocofan care mi-o iei nainte, oricine ar fi acela, tiind e-i mai vrednic dect oa s-] primeasc. 192 Spiincti-i <- se inal dac i nchipuie c snt valetul ei, ca de-alcle voi, i c noi, artitii, nu obinuim s ne \indem respectul i supunerea aa cum i vinde ca dragostea ! i acum, daiv a o parte s trec ! Vino cu mine, Aseanio ! Abia n momentul acela, n torcndu-se spre ucenicul ?u iubit, l vzu rezemat de perete, palid, cu ochii nchii si cu capul dat pe spate. Ascanio ! strig Bcnvenuto. Ascanio, copilul meu, leinat, poate chiar pe moarte ! Ascanio, dragul meu, nu mai din pricina acestei femei... i Bcnvenuto se ntoarse cu un gest amenintor spre ducesa d'Etampes, aplecndu-se n acelai timp ca i cum ar fi vrut s-1 ia n brae pe Ascanio i s plece cu el. La rndul su, ducesa, tremurnd toat de furie i de spaim, nu fusese n stare s fac un pas, nici s scoat o vorb, Vzndu-1 ns pe Ascanio, alb ca marmura, cu capul dat pe spate i pletele rvite, att de frumos sub paloarea ce-i acoperea obrazul si att de graios aa cum zcea leinat, minat de o pornire nestvilit, se repezi spre el, pomenindu-se deodat fa-n fa cu Benvenuto, aproape ngenuncheat i innd ca si el una din minile lui Ascanio ntre inimile sale. Bine, dar copilul acesta se prpdete ! Ai s-1 omor dac-1 iei cu dumneata, domnule ! Poate c are nevoie :c ngrijiri cit mai grabnice. Du-te repede, Jerome, si caut-1 pe maestrul Andre. Nu vreau s ias clin palat n halul sta, m nelegi ? Dumneata n-ai dect s pleci sau s rmi, dac doreti, dar pe el las-1 aici!

Benvenuto o privi ptrunztor pe duces i cu o slrn-gerc de inim pe Ascanio. i ddu seama c nu poate fi nici un pericol pentru ucenicul su drag dac-1 las n grija doamnei d'Etampes i c, n schimb, ar fi primejdios s-1 poarte pn acas, fr s fi luat nici un fel de msuri. Ca ntotdeauna, nu sttu mult pe gnduri, fiindc Cellini ntotdeauna se hotra pe loc, iar hotrrea pe care o lua era nestrmutat, ceea ce putea fi n egal msur o calitate sau un defect. Rspundei de soarta lui, doamn ! spuse ci. Cu viaa mea ! i fgdui cu nsufleire ducesa. 193 13 Ascanio "fa "ffW^W-rnMeterul srut uor fruntea ucenicului !. clu-se n pelerin, cu mna pe pumnal, prsi seme ncperea, nu fr a fi schimbai mai nti cu ducesa o pri-\iro plin de ur i de dispre. Cit despre cei doi brbaii, riti mcar nu se nvrednici s-i bage n scam, La rndul ei, Arme se uit n urma dumanului ^u pn ce acesta iei pe u, cu nite ochi scprtori de furie; apoi, schimbndu-i expresia, ochii si se aplecar (u mhnire i ngrijorare asupra chipului drgla al bolnavului : dragostea lu locul maniei, tigroaica se pro-.schimb din noungazel. Maestre Andre i spuse medicului su, ce venise ntr-un suflet caut-1, salvcaza-1, e rnit, mc are! K-arc nimic o liniti maestrul Andre nu c dect o slbiciune trectoare. i lsa sa picure pe bu/cle lui Ascanio civa stropi dintr-o butur ntritoare pe t are o purta ntotdeauna asupra lui. Se trezete j exclam ducesa Uite f s-a micat! Acum probabil are nevoie de linite, rm-i aa ? Duccii-l dincolo n camer pe o canapea le spuse celor doi valei. Apoi, cu glas sczut, ca s n-o aud dect ei, adug : Dar mai nti luai aminte ; clac scpai un singur cmnt n Icgtm cu ceea ce ai vzut i au/it adineauri, pltii cu capul nesbuina gurii. Ducei-v ' Lacheii se nclinar nfricoai ,i, nd;cndu-l uor pe A-canio, l pur t ar pe brae. Rmnnd singur cu prefectul i cu vicontele de Mar-magne, martori att^de prudeni ai njosii ii pe care o suferise, doamna d'Etampes i msur pe ainndoi, mai ales pe cel dc-al doilea, cu o prhiro divpicuitoarc, pe ( are cut numaidect sa si-o ascund i spuneam, aadar, \icontc rosti ca cu amraunc, clar pe depliu linitit i spuneam, asclsr, c lucrul despre carc-mj vorbeai era grav ; n-are a face, am spus-o fr s m gndesc prea bine. Am destul piitcrc, cred. ca s-mi pot JigcUn s lovesc un nemernic, dup cum a avea la nevoie destula putere ca s-i Iac pe .flecari ^- se ciasc. De ast data regele n-ai mai pregeta, sper, s pedepseasc; e\\ ns vreau sa m rzbun. Pedeapsa ?\ da n vileag insulta, n timp ce lzbunarea ar 5npropa-o Ai dovedii, domnilor, destul singc roco amnnd rzbunarea ca nu cumva s dea gre, lucru pentru care nu pot decit s v felicit : rmne acum s avei i buna inspiraie, aa cum v povuiesc, de a nu zbovi s-o aducei la ndeplinire ;

facei n aa fel ca s nu fiu nevoit s cer ajutorul altora dect 'domniilor voastre, Vi-eontc de Marmagnc, doreai s vorbim lmurit, i garantez c vei fi scutit de orice rspundere, la fel cum e scutit un calau ; ns, dac vrei s v spun prerea mea, \a sftui, ait pe dumneavoastr cit i pe zbiri, s renunai la spad, folosindu-v numai de pumnal. Ne~am neles deci, nu trebuie s-mi rspundei nimic, facei ce avei de fcut i ct mai repede ; c cel mai bun rspuns. Rmas bun, domnilor ! Rostind aceste cuvinte cu o voce tioas i sacadat, ducesa ntinse braul spre cei doi seniori, ca i cum le-ar fi artat ua. Acetia se nclinar stngaci. i att do fs-tcii, net nu reuir s ngaime nici mcar o scuz i ieir pe aa buimaci. Oii J S fii o biat femeie i s ai nevoie de ase menea miei! suspin Anne, petrecindu-i cu privirea Ia timp ce plecau i strmbnd din bu/c scrbit. O, ct i dispreuiesc pe toi brbaii tia : amant regal, so venal, \alet n haine do curtean, valet n livrea, toi afar de unul singur pe care, fr voia mea, l admir, i de un altul pe care, spre norocul meu, l iubesc. Apoi intr n camera n care se afla frumosul bolnav, n momentul n care ducesa se apropia de el, Ascanio deschise ochii. - X-avea nimic i explic maestrul Andre ducesei, Tinrul nostru a /o->t rnit la umr i, din pricina oboselii, a unei emoii puternice sau poate numai fiindc era ncmncat, a czut ntr-vm lein trector din care, n urma ntritoarelor pe care i Ic-am dat, precum vedei, ^-a tre/it n sfr>il. Acum i-a rc\cnit pe deplin i ar putea foarte bir o s fie transportat acas cu litiera. Destul, mar^tre ! -puse duce-a, nmnndu-i o pung cu bani maostruJui Andre. rare fcu o plecciune pjn Ia pmint i iei. Unde snt ? ntreb Ascanio, care. dczmeticindu-^ ncerca s rennoado firul ntinplarilor. Kti ling mine, la mine, A->canio spuse ducesa. 193 13* La dumnavoatitr, doamn ? A, da, v recunosc, sntei doamna d'Etampcs ; acum mi amintesc tot !... Dar unde-i Bcnvcnuto ? Ce s-a ntmplat cu meterul meu ? Nu te mica, Ascanio ! Fii pe pace, meterul dumitale e n siguran ; la ora asta probabil prnzcte n tihn la dnsul acas. Dar cum se face c-a plecat Iar mine ? i-ai pierdut cunotina si te-a lsat n grija mea. i m pot bizui, doamn, c ntr-adevr nu-1 pndetc nici o primejdie si oa ieit din palat fr s p easc nimic ? Ii spim din nou, te asigur. Ascanio, c niciodat n-a fost mai puin ameninat ca n momentul acesta, m Snelcgi ? Nerecunosctorul! Eu, ducesa d'Etampcs, l veghez i-1 ngrijesc cu toat bunvoina, ca o sor, iar el nu se gndete dect la meterul su ! V rog s m iertai, doamn, i nguduii-mi s

v mulumesc spuse Ascanio. Era i timpul, ntr-adevr rspunse ducesa, cltinnd cporu-i drgla, cu zmbcl viclean. i doamna d'Etampes ncepu s vorbeasc, rostind fiecare cuvnt cu o mldiere duioas n glas, mprumu-tnd celor mai simple noiuni nelesurile cele mai delicate, formulnd fiecare ntrebare cu un fel de nesioas curiozitate i n acelai timp cu respect, ascultnd fiecare rspuns ca i cum ar fi fost n msur s-i hotrasc soarta. Se art docil, supl i linguitoare ca o pisic, prezent n orice clip i atent la orice gest, ca o bun actri n scen, fcndu-1, cu mult tact, pe Ascanio s reia tonul conversaiei, dac se ntmpla cumva s-1 prseasc o clip, si atribumdu-i pe de-a-ntregul meritul unor preri pe care ea nsi le sugerase aclu-tndu-le n chip firesc n discuie ; prnd a se ndoi de sine i ascultndu-1 pe Ascanio ca pe un oracol; desf-urnd toat acea inteligena cultivat i fermectoare datorit creia, -aa cum am mai spus, fusese supranumit cea mai frumoas savant i cea mai savant dintre frumoase, n sfirit. prin iscusina sa, convorbirea lu acrul celei mai ademenitoare lingueli i a celei mai rafinate seducii ; cum ns pentru a treia ori a patra oar tnrul 196 pru c vrea s se retrag, ea spuse mpiedicnd?]-] din nou sa plece : mi vorbeti cu atia har i cu atta rvn, Ascanio,, despre arta orfurriei, nct mi dau seama c de abia acum am descoperit-o cu adevrat i c de aci nainte voi ti s desluesc un gnd acolo unde nu vedeam deet o simpl podoab. Va s zic, dup dumneata, Benvcnuto ar fi cel mai mare meter n aceast art. Doamna, 1-a ntrecut chiar i pe divinul Michclangelo. Mi-e ciud pe dumneata. Pn la urm o s faci s-mi treac suprarea pe care i-o pstrez pentru felul urt n care s-a purtat cu mine, O, nu trebuie s luai n seam asprimea lui, doamn. Izbucnirile astea nesbuite ascund sufletul cel mai nflcrat, n stare ele cel mai deplin devotament; din pcate ns, Benvcnuto e n acelai timp un om iute la mnio i nestpnit. A crezut c-1 lsai s atepte fr nici un temei, i jignirea aceasta... Mai bine zis o strengrie spuse ducesa, prefemdu-sc ruinat ca un copil rsfat. Adevrul este c nu eram nc mbrcat cnd meterul dumitae a sosit si c-am ntrziat doar ceva mai mult ca de obicei cu g teala. Urt, foarte urt din partea mea ! Dup cum vezi, snt gata s recunosc. Nu tiam c venise cu dumneata adug ea, cu nsufleire. Da, dar Celini, doamn, care poate nu are un ochi att de ptrunztor si care, de altminteri, s-a lsat am git de unii i de alii, v crede sntci att de bun i de drgu, nct pot s v-o spun fr team - v crede o femeie foarte rea si necrutoare si a hiat drept o jignire ceea ce, de fapt, nu era dect o copilrie. A.a crezi l spuse ducesa, fr a-i putea ascunde

un zmbet ironic. O, doamn, v rog s nu i-o luai n nume do ru ! Dac v-ar cunoate cu adevrat, v asigur, nobil i gene ros cum e, ar cdea la picioarele domniei voastre i v-ar cere iertare pentru greeala pe care a svrsit-o. ^ Dar taci odat ! Nu cumva ii cu tot dinadinsul s m faci acum s-1 i iubesc 1 Vreau s ram n mai dc197 ,, II"1< t li't!f' /'M, parte suprat pe e3. i ->pun. i ca ikn ad, uite. am ele gincl s-i gsesc un rival Ar fi greu, doamn. Nicidecum, Ascanio, fiindc malul acesta vei fi cniar dumneata, elevul lui. D-mi voie ca omagiul pe care i-1 aduc astfel acestui geniu fr de seamn care m detest s rmn cel puin ncmrturisit. Cum se poate, dimineaa, a crui delicat fantezie nsui Cellini o laud, ai li n stare s refuzi a pune n slujba mea harul dumilale poetic ? i, de vreme ce nu mprteti rezervele pe care meterul dumilalc le arc fa ele per soana mea, n-ai avea oare acum cea mai bun ocazie s mi-o dovedeti, primind -s-o nfrumuseezi ? Doamn, tot ce st n puterea mea s fac i tot ceea ce snt se afla a dispoziia domniei voastre. Sntei att de bun cu mine, v-ai interesat adineauri cu atta cl dur ele trecutul meu, de nzuinele mele. nct putei i ncredinat c de aci nainte v snt din tot sufletul i din toat inima devotat Copilule ! X-am fcut nc nmuc pentru dumneata i tot cc-i cer deocamdat este doar o scnteie din talen tul cu care eti nzestrat. Spunc-mi, n-ai ntrezrit cumva n visurile dumitale un giuvaer fermecat ? Am aici nite mrgritare de toat frumuseea; n ce ploaie miracu loas ai dori s Io preschimbi, dragul, meu vrjitor ? Uite, vrei s-i spun la ce m-rm qndit ? Adineauri, privindu-te cum rceai ntins aici. in odaie, palid la fa i cu capul dat pe spate, mi s-a prut ca vd un crin mi nunat al crui lujer se apleca n btaia -untului. Ei bine, furctc-mi din mrgritare i argint un crin pe care-] voi purta prins la corsaj l mbie ^educatoarea. d"cnd mna la inim, O, doamn, atta buntate .. . Ascanio, \rei s rsplteti aceast buntate, cum o numeti dumneata ? Fgduieste-mi c m vei socoti prietena i confidenta dumitale, c mi-mi vei tinui nimic, nici faptele dumitale, nici planurile i nici suprrile du-mitalCj fiindc mi dau seama c eti ntristat. FgcTuiete-mi c vei veni la mine oricnd vei avea nevoie de un sfat au de un ajutor. 198

Bine, dar asta nseamn s-mi facei o nou favoaio i nicidecum s-mi cerei o do\ad de recuno tin ! In sfrit, mi fgduicti ? Ce pcat! Ieri v-a mai li putut face nc aceast fgcluial ; ieri nc v-a fi putut spune c voi avea nevoie de generozitatea dumneavoastr; astzi ns nimeni n-ai mai putea s-mi JJe de \reun ajutor. Cuie tie ? tiu eu. doamn, eu. - Suferi, Ascanio, vd bine ca uieri. As( ani o citin din cap cu tristee. Te fereti de o prieten, Ascanio ; nu-i frumos din partea d'mi taie, s tii, nu-i frumos continu ducesa. Jund mina tnrului i striigndu-i-o uor. Meterul meu trebuie s fie ngrijorat, doamn, i mi-c team s nu \ stingheresc. M simt bine acum. Dai-mi voie s m retrag. Ce grbit eti ^,4 m prseti! Ateapt cel puin pn ti se pregtete o litier. Nu te mpotrivi, medicul a poruueit-o, i eu, de ademenea. Aune chem un servitor i-i ddu dispoziiile necesare, pe urm i spuse cameristei Isabcau si aduc mrgritarele i cteva <Iin nestematele sale, pe care i le ncredina lui Ascanio. i acum eti liber s pleci /ise ca dar cnd ai s te mai ntremezi, primul lucru cu oare ai s te n deletniceti va fi crinul meu, nu-i aa ? Pn atunci, gndele-to la el, te rog, i n momentul n caro vei fi terminat desenul, vino b mi-1 ari. Da, doamn duces. i nu vrei cu nici un chip s-i fiu : cu de folos cu ceva i, de vreme ce eti gata s mplineti eeea ec mi-am dorit, i-mi cli voie la rndul meu s mpli nesc o dorin dc-a dumilale ? Haide, Ascanio, hai, spune-mi ce doreti, copilule ? Fiindc, la virata dumitale, degeaba ncerci s-i stpneti btile inimii, degeaba ntorci ochii i siringi buzele,' nu se poate s nu-i do reti ceva. Att de firav i nchipui c o puterea mea i ait de nensemnat trecerea de care m bucur. n*.U nu m ;>ocotet,i \rcdnica sa-mi deschizi inima d imltale ? 199 '//////i tuu: tiu, doamn i rspunde Ascano c avei toat puterea pe care o meritai, Dar nici o putere ome neasc nu ar li 5n stai c s m ajute n situaia n care m aflu.

Oricum, spunc-mi totui despre ce e vorba l ndemn doamna d'Etampes. i poruncesc ! apoi, ndul cind glasul si expresia letci cu o Icrmccloarc cochetrie ; Te rog din sutlet! Vai, vai, doamn ! suspin Ascanio, nemaipuln-du- stvili amarul. Fiindc mi vorbii cu atta buntate i fiindc plecarea mea v va ascunde ruinea si lacrimile mele, n loc s nfiez o rugminte ducesei, aa cum a fi fcut ieri, m voi destinui de ast dat femeii. Ieri v-a fi spus : O iubese pe Colombe i snt fericit!" Azi ns v spun : Colombe nu m iubete si tot ce mai pot face acum e > mor !u Rmnei cu bine, doamn, i gndii-v la nefericirea mea ! Ascanio srut n grab mna ducesei d'Etampes, care rmsese nmrmurit, fr s poal rosti un cuvnt, si dispru ndat pe u, O rival ! O rhal ! ngaim Annc, ca si cum s-ar fi trezit dintr-un vis. Da, dar nu~l iubete, i pn la urm Ascanio se va ndrgosti de mine, fiindc aa vreau!... Da, jur c-o s m iubeasc i c-o s-1 ucid pe Bcnvcnuto l XIV DE UXDE SE VEDE CA TEMEIUL EXISTENEI OMENETI ESTE SUFERINA Sperm c ni se va ierta amrciunea i mizantropia acestui titlu. Dar, la drept \ orbind, capitolul de fa, trebuie s mrturisim, nu va avea nici o logic afar doar de aceea a suferinei, la fel ca si viaa. Constatarea nu 200 e prea nou, ar spune un faimos personaj de vodevil, dar n orice caz no d un pic de curaj fiindc o vom putea. eventual, folosi ca o justificare fat de cititor, pe care l vom purta, aa cum Virgiliu 1-a purtat pe Dante, clin disperare n disperare. Fio ca spusele noastre s nu-1 jigneasc nici pe cititor i nici pe Virgiliu. Prietenii notri, nlr-adevr, n momentul n care ntrcrupcm povestirea, sint, ncepnd cu Benvenuto si sfrind cu Jacquos Aubry, cufundai! n tristee i vom vodca cum suferina, ca o ntunecat revrsare de ape, i va cuprinde ncetul cu ncetul pe toi. Cellini, bunoar, n clipa cnd 1-am prsit, era peste msur de ngrijorat de soarta lui Ascanio. ntorcndu-se la palatul Nesle, meterul, v rog s m credei, nu se mai gndca ctui de'puin la mnia doamnei d'Elampcs. Singura lui preocupare era scumpul su bolnav. V putei nchipui deci ct de mare i fu bucuria cnd poarta se' deschise lsnd s intre n curte o litier si cnd Ascanio, srind sprinten jos, se apropie de el ca s-i siring mna si s-1 liniteasc, mercdinndu-1 c nu se imea mai prost dect dimineaa. Fruntea lui Benvenuto se nnora ns de la primele CIA inie rostite de Ascanio si orfurarul l ascult, cu chipul umbrit de o ciudat mh-nirc, in timp ce tnrul i spunea : Metere, am s-i dau pi ii c j ui s repari o greeala i fant convins c n-ai s te superi, ci, dimpotriv, ai s-mi mulumeti. S tii c ic-ai nelat n privina doamnei d'Etampes; nu ere nici ur, nici dispre pentru domnia ta; dimpotriv, te cinstete si te- admira i trebuie s recunoti c ai bruftuit-o destul de ru, cu toate c e cmeic i, pe deasupra, i duces. Metere, doamna d'iLtempes nu e numai frumoas ca o zeia, dar e i bun ca un nger, modest si cu o simire ntraripat, simpl i mrinimoas, cu inima plin de un har fermector. Ceea ce azi-diminea i s-a prut a fi o arogan umilitoare nu era nimic dect o nevinovat trcn-gric. Te rog, att pentru dumneata, tiind ct de mult ii s nu nedrepteti pe nimeni, ct i pentru mine, 201

fiindc m-a primii i m-a ngrijit cu o uiduiotoare^bunvoin, nu strui 'n aceast dureroas greeal. Pun inna-n foc c-o vei putea face s-o uite cu uurin... Dar de ce nu-mi rspunzi, metere drag ? Clti n i din cap. Te-am suprat cumva ? Ascult, ftul meu rspunse eu seriozitate Ben-vcnulo. De aitea ori doar i-am spus c, dup mine, nu exist dect un singur lucru pe lume pururi frumos, pururi tnr i pururi mbelugat i anume arta cea plin cc har divin. Totui cred, tiu, sper c exist inimi duioase pentru care dragostea poate fi la rndul ei un simmnt puternic i adnc n msur s fericeasc o via de om, dar asemenea cazuri snl rare. Ce este dragostea de obicei ? O toan de-o zi, vesel nsoire, n care fiecare l nal pe cellalt, adesea cu bun credin. Dragostea aceasta s-nt gata oricmd s-o zeflemisesc, dup cum bine tii, Ascanio : mi bat joc de ifosele si de gnguritul ei. Fr s-o ponegresc totui. Fiindc, la drept vorbind, mi convine de minime; i ofer n mie toate bucuriile, toate desftrile, toate geloziile unei patimi adevrate, atta doar c rnile ei nu snl mortale. Comedie ori tragedie, dup o bucat de vreme i-o aminteti doar ca pe un spectacol de teatru. i pe urma, vc/i tu, Ascanio, femeile snt ntr-adcvr nclnttoare, dar. dup mine, aproape nici una din ele nu merit mai mul l i nici nu este n stare s neleag dect asemenea gusturi schimbtoare. A le drui mai mult ndeamn .s-ii faci o socoteal greit sau s fii nesbuit ca un om ieit din mini. Uite, de pild, Scoz/onc : dac ar ptrunde n sufletul meu, s-ar nspimnta. De aceea o las s stea in prag i e vesel, chit, rde. e fericit, n afar de asta, giideste-te, Ascanio, ea aceste nsoiri trectoare au toate un teniei durabil i care pe un artist l poate mulumi cu prisosin : cultul formei si preamrirea frumuseii desvrite. E latura lor serioas, din pricina creia nu e-a putea defima niciodat, chiar dac uneori Ic iau n zeflemea. Dar mai snt .i alte dragoste, Ascanio. i arc nu m fac ctui de puin ,s rid, ci, dimpotrh, 202 nul infioar ; dragoste cumplite, /natk-e. absurd o ca nite vise. O, Doamne! suspin n sinea lui Ascanio. O fi aflat ceva despre patima mea nesocotit pentru Colombe ?!'' ~ Dragostele astea urm Bciivenuto nu-i adur nici desftare, nici fericire, dei pun cu lotul stpnire pe tino ; snl ca nite vampiri care-i sorb ncetul cu ncetul existena i-i vlguiesc treptat-lrcptat sufletul; te in ncletat fr putin de scpare si cu nici un chip nu te mai poi smulge din ghearele lor. Ascanio, Ascanio, feretc-te ele ele! i dai foarte bine seama c nu srt dect nite nluciri si c nu te alegi cu nimic de pe urma lor, i cu toate astea devii robul lor cu trup i suflet si le jertfeti viaa aprcape cu voluptate. ,,Ku mai ncape nici o ndoial .tie tot !*< i spuse Ascanio. Drag biete -- continu Bcmenuto dac mai e nc timp, sfrm lanurile astea care te-ar ine pe veci nctuat; vei purta poate mereu urmele lor, dar caut cel puin s-i izbveti viaa. --- Dar cine i-a spus c-o iubesc? ntreb ucenicul. Slav Domnului dac n-o iubeti ! spuse Benvenuto, care luase ntrebarea lui Ascanio drept o tgad. Dar atunci pzole-te, fiindc am observai azi-diminca c e ndrgostit de line. -- Azi-diminea ?! Dar de cine \orbesti ? Ce vrei s spui 7 -- De (ine a putea s vorbesc? De doamna dT.tampcs Doamna d'Ktampes ? ! repet ucenicul, uluit. Dar U- neli, metere, nu-i cu putin. Zici c-ai observat dum neata c doamna d'Eiampes e ndrgostit de mine ?

Ascanio, am patruzeci de ani, am trecut prin multe i tiu. Dup privirile pe care femeia asta i le arunca acum cteva ceasuri, dup felul n care a cutat s i se nfieze, pun mna-n foc c <te iubete ; i dup nfl crarea cu care o aprai adineauri, mi-c tare team c si tu o iubeti, n cazul acesta, dragul meu Ascanio, a>nilt ee-i spun: e.ti pierdut! Destul de nvpiat ca 203 s mistuie totul n tine, dragostea aceasta, n momentul n care tc-ar prsi, te-ar )sa vduvit de orice iluzie, de orice credin, de orice ,**peran i nu-i va mai r-mne nici o alt mngicre dcct s iubeti la rndul tu, aa cum ai fost iubit, cu o dragoste nveninat i ucigtoare, pustiincl la rndul tu alic inimi, aa cum a fo^t pustiit .i inima ta. Metere rspunse Afieanio nu tiu dac doamna d'Elampcs m iubete, dar pot s-i spun fr nici o ovial c eu n-o iubesc pe doamna d'Elampcs. Benvenuto nu se simi linitit dcct pe jumtate de sinceritatea cu care i vorbise Ascanio, gndindu-se c s-ar putea -'- se amgeasc singur. Nu mai aduse, aadar, vorba niciodat despre acest subiect i adeseori In zilele urmtoare se uita cu tristee la ucenicul sau. Trebuie s spunem, de'altfel, c nu prea ngrijorat numai din pricina lui Ascanio. S-ar fi zis c ci nsui ora Trmntat de ceva care-1 punea pe gnduri. Nu mai avea veselia spontan, nici vorbele de duh att de neateptate ele pn atunci, n fiecare diminea sttea nchis n camera lui de deasupra turntoriei i poruncise cu toat strsnicia s nu vin nimeni s-1 tulbure, in restul zilei lucra la .statuia uria a lui Mrio cu rvna din-totdeauna, dar fr a mai vorbi despre ca cu nsufleirea obinuit. Mai ales cnd era Ascanio de fa avea un aer mohort, fstci/t i parc ruinat. Prea s-1 ocoleasc pe elevul su ca pe un creditor sau ca pe un judector, n afrst, se vedea ct de colo c o cumplit suferin sau cine tie ce pasiune mistuitoare pusese sl-ptnire pe sufletul acesta att de vajnic, pus,lindu~l. Ascanio nu se simea nici el mai fericit; era ncredinat, aa cum i mrturisise .i doamnei d'Etampes, c frumoasa Colombe nu-1 iubea. Cuprins de gelozie, n nchipuirea lui contele d'Orbec, pe care-1 cunotea numai din auzite, era un tnr i elegant senior, iar fiica jupanului d'Estovjrville, logodnica preafericit a unui chipe gentilom, nu se gndisc de bun scam nici mcar o clip la tm biet artist necunoscut ca ci. Chiar cle-ar fi pstrat acea .firav i efemer speran ce mi prsete nici204 odat inima nuuj ndrgostii, i tiase singur craca de sub picioare dczvluindu-i doamnei d'Etampes, dac era adevrat c doamna d'Etampcs l iubea, numele rivalei sale. Cstoria aceasta, pe care ea ar fi fost poate n msur s-o mpiedice, acum era n stare s fac tot cc~i sttea n putere ca s-o grbeasc : era n stare chiar s-o urmreasc pe biata Colombo cu o ur nverunat. Da, Ben-venuto avea dreptate ; dragostea acestei femei era nlr-a-devr nprasnic si ucigtoare, n timp ce dragostea Co~ lombei trebuia s fie acel sublim i suav simamnt despre care meterul ii vorbise la ncepui i, din pcate, fericirea aceasta i fusese hrzit aliluia. A&canio ora disperat; se bizuise pe prietenia doamnei d'Etampes i, n realitate, aceast prietenie amgitoare era o primejdioas dragoste ; i pusese ndejdea n dragostea Colomboi i aceast dragoste mincinoas se dovedise a fi, de fapt, doar o prietenie indiferent. Puin mai lipsea ca s le urasc pe cele dou femei care-i nelaser att de crunt nzuinele, iubindu-1 fiecare aa cum ar fi vrut s fie iubit de cealalt. Copleit de o mohort descurajare, nici nu se mai gndea mcar la crinul pe care i-1 poruncise doamna d'Etampes si, nveninat cum era de gelozie, nu mai voise cu nici un chip s se duc la

pavilionul Nesle, cu toate rugminile struitoare, i cu toate dojenile Rupcrlei. l-snd fr nici un rspuns icclc o mie i una de ntrebri cu care l iscodea. Totui uneori se caia de hotrrile luate n prima zi i ele pe urma crora, fr doar i poate, numai el avea de ptimit. Voia s-o vad pe Colombe si s-i cear socoteala, dar pentru ce ? Pentru nu tiu ce nstrunice nzriri de care se lsase amgit! n srit, de vzut, trebuia totui s-o vad, se gndea el n momentele de nduicarc, i de ast dat i va mrturisi dragostea lui ca pe o crim, iar ea, caro era att de bun, Va cuta de bun seam sa-1 mngie ca de o nenorocire. Dar -cum mai putea s se rzgndeasc dup ce lipsise atta timp. cum putea s se justifice fa de tnra fat ? Slpnil de aceste naive i dureroase preocupri. As-canio lsa s treac timpul fr a se ncumeta s ia o hotar r e. 205 Colombo ii atept pe Ascanio, cu spaim i c u bucurie totodat, a doua zi dup ce coana Perrine strivise inima ucenicului sub povara cumplitei sale destinuiri; n zadar numr ns ceasurile si minutele ; n zadar coana Perrine sttu la pnd: As-canio, care se trezise la timp din lein, s-ar ii putut foarte bine folosi de binevoitoarea ncuviinare dat ele Colombe, i totui nu veni, nsoit de Ruperta, s bat de patru ori n poarta pavilionului aa cum se ncleseser. Oare ce nsemna asta ? nsemna c Ascano era bolnav, poate chiar pe moarte, n orice caz destul de grav ca s nu poat cobor din pat. Aa cel puin i nchipuia Colombo ; toat seara rmase ngenuncheat pe scaunul de rugciune, plngnd i rugndu-se, iar cnd ncet s se roage, bg de scam o n-ea-i mai curgeau lacrimile pe obraji. Ceea ce o fcu h se nfricoeze. Teama ce-i ncleta inima i descoperi un lucru cu totul neateptat, ntr-adcvr avea tot dreptul s fie speriat de vreme ce, n mai puin de o lun, Ascanio reuise s pun stpnirc pe cugetul ei n asemenea msur, nct s-o fac s uite de Dumnezeu, de tatl ei i chiar de propria ei nefericire. Dar parc de asta era vorba ! Ascanio suferea acolo, 3a doi pai de ea ; trgea s moar i nici mcar nu putea s-1 vad! Nu era momentul cel mai potrivit s judece, tot ce putea s fac era s plng, s plng n netire. Dup ce va fi salvat, avea tot timpul s ehibzu-iasc. A doua zi ucrurie ns so nrutir. Perrine o pndi pe Ruperta i, de ndat ce o vzu ieind pe u, se npusti valvrtej afar, chipurile ca s se duc dup provizii, dar nu dup provizii de merinde, cit mai degrab dup provizii de nouti. Ascanio ns nu era mai bolnav ca nainte ; Ascanio refuzase pur i simplu s mearg la pavilionul Neslc, fr a se nvrednici s rspund la ntrebrile coanei Ruperta dcct prinlr-o tcere ndrtnic. Cele dou cumetre nu puteau dect s fac fel si fel de presupuneri. Tntr-adcvr era un hicru de neneles pentru olc. 206 Colombo, n schimb, i f-pu^o din capul locului. Iar s-si frmnte mintea prea mult : Stic tot : a aflat c peste trei luni voi Ti soia contelui d'brbec i nu mai arc ochi s m vad-. In primul moment fu ncntat c iubitul ei era furios i zmbi. S ncerce cine o vrea a gsi explicaia acestei lainice bucurii, noi ne mulumim doar a povesti lucrurile aa cum s-au Sntmplat. Gindindu-sc mai bine ns, i fu necaz pe Ascano fiindc i nchipuise c ea ar fi putut s se nvoiasc Ia o asemenea cstorie altfel dcct cu moartea n suflet. ,.nseamn c m dispreuiete" i spuse ea. Toate aceste simminte, fie de indignare, fie de duioie, erau deopotriv de primejdioase, dezvluind acestei inimi netiutoare propriile sale taine. Colombo i spunea cu glas tare c ni: mai vrea s- vad n veci pe Ascanio, Sn sinea ei ns l atepta ca ea b se poat dezvinovi. Contiina ei stpnit de temeri suferea, dup turn suferea si dragostea ei ignorat.

Nu era totui unica dragoste pe care Ascanio o nesocotea. Exista o dragoste i mai puternic dcct a ei, i mai nerbdtoare s se dezvluie i care tnjea ntr-as-cuns dup fericire, aa cum ura tnjeste dup rzbunare. Doamna d'Etampes nu credea, nu voia s cread n iubirea ptima .i adnc pe care Ascanio o avea pentru Colombe. Un copil care nu tie ce vrea i spuse ea cruia i s-au aprins clciele dup prima fetican nostim ce i-a trecut prin faa ochilor, care s-a izbit de mofturile unei prostute nfumurate i a crui mndric a fost zgn-clrit de piedica ntmpinat. Cind o s vad ns ce nseamn o dragoste adevrat, o dragoste fierbinte i struitoare, cnd va afla c cu, ducesa d'Etampes, femeia CDre conduce dup bunul ei plac un ntreg regat, l iu-bcscj_... i trebuie s-o afle negreit." Vicontele de Marmagne i prefectul Parisului sufereau la rndul lor din pricina urii de care erau stpniii, aa cum Anne i Colombe sufereau din pricina dragostei. Amndoi i purtau smbetele lui Benvenuto, Marmagne i mai mult nc dcct prefectul. Din cauza lui Benvenuto, fusese desconsiderat i umilit de o femeie, i tot 207 HW///////J din cauza lui era silit acum s Iic viteaz, deoarece nainte do a fi izbucnit scandalul de la palatul Etampes vicontele ar fi putut loante lesne s-i pun oamenii s-1 njunghie pe strad; acum ns, \iind-ne\rLid, trebuia s se duc n persoan la el acas l s tabere asupra lui. Numai ct se gndca la asta, Maimagne se cutremura de groaz i cine ar putea oaie s-1 icilc pe cel ce l face sa simt? c e la ? Aadar, toat lumea suferea. Sco/zone nsi, Scozzonc 7dnatica, Sco7zone zvpiata, nu mai avea chef de rs, nu mai a^ ea chef ele cntat, era cu ochii nroii de lacrimi Bemenuto n-o mai iubea, Benvenuto era mereu rece cu diPsa, ba uneori chiar o ai repezea. Bietei Scozzone i intrase un gini n cap i ghidul acesta cu timpul devenise o idee fix. inea mori s fie soia lui Bemenuto. Atunci cnd venise la el acas, convins c \a fi doar un prilej de petrecere pentru dineul, i cnd metciul se purtase att de frumos cu ea, tratnd-o ca pe o femeie, i nu ca pe o curtezan, biata copil se simjse dintr-o dat nnobilat de acest respect neateptat si de cinstea aceasta pe care nici mcar n-o visase i fusese cuprins n acelai timp de o adinca recunotin fa de binefctorul sau si de o naiv mndrie, \ znd c se bucur de o att de aleas preuire. De atunci i nu la porunca lui Cellini, ci la rugmintea lui piimise cu drag inim s-i slujeasc drept model i, avnd prilejul s SG vad de attea ori nfiat i de atttca oii admirata n bronz, n argint i aur, aocotise nici mai mult, nici mai puin c succesele orfurarului i se datorau pe jomtate ei, de vrerne ce oirnelc acelea minunate, att de des ridicate n sla\, erau, la drept vorbind, mai curnd ale sale dect ale meterului. Era gata totdeauna s se mbujoreze de cile ori i se aduceau laude lui Bcirvenuto pentru perfeciunea liniilor cutrei ori cutrei statuete si cuta s se conving singur, cu cea mai mare bunvoin, c faima iubitului ei avea neaprat nevoie de ca, nsuindu-si parte din gloria lui, aa cum i nsuise o parte din inima sa. Biata copil! Habar n-a\ea c, dimpotriv, nu fusese mcicnd pentru el ai el duh lainic, acea zeitate ascuns 208 pe care o im oca orice creator i graie creia este cu adevrat creator ; dar pentru c Benvenulo prea s copieze ntocmai atitudinile i nurii si, fata credea cu toat sinceritatea c i datora totul ei i, ncetai cu ncetul, ajunsese s spere c, dup ce o ridicase pe curtezan la rangul de ibovnic, nu va ntrzia s-o ridice pe ibovnic la langul de soie.

Cum Scozzone nu se pricepea ctui de puin s se prefac, i mprtise rspicat preteniile ei. Ccllini o ascultase cfc se poate de serios, dup care i lspunsese : S vedem. La drept voi bind, mai bucuros s-ar fi napoiat n fortreaa Snt' Angelo, chiar cu riscul de a-i rupe pentru a doua oar piciorul, cvadnd. i nu pentru c ar fi dis-preuit-o pe draga lui Scozzone : o iubea din oal mima i chiar cu un pic de gelozie, aa cum am vzut, dar mai presus de orice ei a ndrgostit de arta sa i adevrata sa soie legitim era mai degrab sculptura. i apoi, din ziua n care s-ar fi cstorit, soul nu avea s ntunece oare voioia sprinarului homar ? Capul famiiiei nu avea s-1 stinghereasc pe dlluitor ? La urma urmei, dac ar fi trebuii s se nsoare cu toate modelele lai, or fi nsemnat s fie de cel puin o Mil ele ori bigam. n niomeuljl n care n-am s-o mai iubesc pe Scozzone i nici n-am s-o mai folosesc ca model i spunea Bcn-venuto sper s-i pot gsi un b^at de isprav, cu vederea prea scurt ca s poat privi n trecut sau a \i-itor, i care s vad n faa lui doar o femeie frumoas si o zestre tot att de frumoas cu care \oi cuta s-o cptuiesc. n felul acesta ^oi putea ndeplini dorina nfocat a lui Scozzone de a purta, ca o adevrat burghez, numele unui brbat.-' Fiindc Benvenulo era convins c Scozzone nu lvnca nimic altceva dect s aib un bi bat. Indiferent cine ar fi fost acel brbat Deocamdat ns o lsa pe ambiioasa fetican s se amgeasc orict poftea cu iluziile ei dearte. Dar de cnd se mutaser n palatul Nesle, nu mai putea fi -\ orba de mei o amgire si, dudu-si seama c prezena ei nu mai era chiar att de necesar n viaa si pentru lucrrile Iui Cellin, Scozzone, cu toat veselia ei, nu mai reuea s 209 14 risipeasc norul de tristee ce-i umbrea fruntea, iar meterul a rndul su ncepuse s modeleze n cear o statuet a zeiei Ilcbe pentru care nu-i mai poza ea. n fine, ceea ce era i mai groaznic ele nchipuit, srmana fat ncercase s cocheteze cu Ascanio sub ochii lui Celini, fr ca o ct de uoar ncruntare s mrturiseasc mnia geloas a meterului. Trebuia oare s-i ia gndul pe veci de la at'tea vise ademenitoare i s se resemneze a Ei o biat fat oropsit ca mai nainte ? Ct privete pe Pagolo, clac cineva s-ar arta ct de ct curios s ptrund n adincurile ntunecoase ale sufletului su, i vom spune' c niciodat Pagolo nu fusese atit do ursuz i de tcut ca n ultima vreme. S-ar putea crede c cel puin veselul student Jacqucs Aubry, vechea noastr cunotin, fusese cruat de aceast tristee molipsitoare. Nicidecum; avea i el partea lui de suferin. Dup ce-1 ateptase o bun bucat de vreme n duminica n care palatul Neslc fusese asediat, Simonne se napoiase furioas la domiciliul conjugal i nu mai voise, sub nici un motiv, s-1 primeasc pe neobrzatul secretar do cancelarie. Ce-i drept, ca s se rzbune, acesta renunase la rndul lui sa mai calce n prvlia soului nbdioasei ; la auzul acestei veti ns, mravul croitor nu gsise altceva mai bun de fcut clect s-i mrturiseasc n chipul cel mai vdit mulumirea ; cci, dac Jaeques Aubry obinuia s-i ponoseasc n cel mai scurt timp si cu generozitate hainele (afar de buzunare), trebuie s adugm c, pe de alt parte, avea un principiu economic al su carc-i cerea s nu le plteasc niciodat. Kemaifiinc] ns influena Simonnei pentru a contrabalansa banii pierdui, egoistul croitor ajunse la ncheierea c cinstea de a-1 mbrca pe Jacques Aubry nu era n msur s compenseze paguba pe care o suferea mbrdn-du-1 pe gratis, Astfel c bietul ilostru prieten se pomeni n acelai timp copleit de vduvia sa i lipsit de mbrcminte. Din fericire, dup cum am vzut, nu era el omul care s muoegiasc necat n

melancolie. Nu trecu mult i descoperi o ncnttoaro i ginga mngierc care se numea Gerva'so. Din pcate. Gervaiso era narmat cu tot felul 210 de principii care lui i se preau dl ^e poate tic fistichii; i luneca mereu printre' degete i tnrul nostru se ddea de ceasul morii ca s gseasc mijlocul de a o lega de el pe cochet. Nu-i mai ardea nici de butur, nici de mincare, mai ales c nemernicul de crsmar, care era vr ou nemernicul de croitor, nu mai voia s-i dea nimic pe veresie. Toi cei ale cror, nume au fost citate n aceste pagini erau, aadar, nefericii, nccpnd cu regele, care se fr-mnta ca s afle dac va binevoi sau nu va binevoi Carol Quintul s treac prin Frana, i sfrind cu coana Pcr-rino si coana Rupcrta, care se simeau ct se poate de npstuite fiindc nu mai puteau s plvrgeasc n voie ; si dac, la fel ca strbunicul Jupiter, cititorii notri ar avea dreptul i obligaia plicticoas do a asculta toate lamentaiile i toate dorinele muritorilor, iat jalnicul cor pe care Ic-ar fi dat s-1 aud : jacqucs Aubry : Dac Gervaisc s-ar ndura s nu-mi mai rd n nas ! Scozzonc : Dac Benvenuto ar mai putea fi mcar n singur clip gelos ! Pagolo : - Dac Scozzone ar putea s-1 urasc pe meter ! Marmagne : Dac a avea norocul s-1 prind po Celini singur acas ! Doamna d'Elampcs : Dac- Ascanio ar ti mcar c-1 iubesc ! Colombe : Dac a putea t.-1 vd numai otcva clipe, ca s m dezvinovesc ! Ascanio ; Dac s-ar de/A'inovi! Benvenuto : Daca a ndrzni col puin s-i mrturisesc lui A^-anio chinurile pe care Ie ndur ! Toi: Vai ! Vai ! Vai ! 211 XV UNDE SE POATE VEDEA CA BUCURIA NU ESTE DECT O DURERE CARE-SI SCHIMBA LOCUL Toate aceste dorine exprimate cu atla nsufleire aveau s fie ndeplinite n mai puin de o sptmn. Numai c realizarea lor avea s-i lase pe cei care' le zmisliser i mai nefericii, i mai triti ca nainte. Cci uneori orice bucurie cuprinde o nenorocire n fa. La nceput, Gervaise nu-i mai rse n nas lui Jacques Aubry. Schimbare pe care, dac v mai amintii, studentul o rvnise cu atta ardoare, ntr-adcvr, Jacques Aubry gsise n fine lanul aurit care trebuia s-o nctueze pe uuratica fetican. Lanul acesta era un minunat inel cizelat chiar de Bcnvenulo i nfisnd dou mini mpreunate. Trebuie s tii c, din ziua n care avusese loc btlia, Jacques Aubry simise o puternic simpatie pentru firea independent i plin de o clocotitoare energie a artistului florentin.

Nu-si ngduia s-1 ntrerup niciodat atunci cnd vorbea, lucru nemaipomenit! l privea i1 asculta cu respect, favoare de care profesorii si nu se putuser bucura niciodat. Admira lucrrile lui cu un entuziasm, dac nu prea luminat, n orice caz ct se poale de sincer i de nsufleit. Pe de alt parte, lealitatea, curajul i voioia lui avuseser darul s-i plac lui Ccllini. Era un juctor de pelot destul de priceput ca s se poat apra, dar nu ntr-atla ca s nu piard partida. Era n msur s-i in piept la mas, cu o diferen doar de o sticl ntre ei. Intr-un cuvnt, orfurarul i el deveniser cei inai buni prieteni din lume i Cellini, mrinimos, deoarece tia c bogiile sale snt neistovite, l silise "ntr-o zi s ia cu el inelul acela att de iscusit cizelat, nct, n lipsa mrului, ar li putut s-o ispiteasc pp Eva si s semene /zania n csnicia zeiei Tetis cu Peltu. 212 A doua /.i clap ce inelul trecu din minile ni* Jacqucs Aubry n cole alo iubitei sale, Ger\aise deveni d:Vr~o dat o iat a=c/-at i studentul ndjdui c, n sfrit, acum era a lui. Srmanul nebun ! n realitate ci era al ci Poirhit cloanei sale, Scozzonc izbuti s aprind n inima Ini Beuvcnuto o scntoic de gelozie. Si iat cum ntr-o seai n care cochetriile i drgleniile i do\uliscr din nou zdrnicia n faa seriozitii nestrmutate a meterului, Sco/zonc lu la rndul su an aer solemn. Bcnvcnato spuse ea pare-mi-so c nu te mai gndeti de loc la legmintele duinitale fa de mine. Ce Icgamintc, porumbii,o ? rspunde Benvenuto, cu ochii n tavan, ca i cum ar fi cutat acolo desluirea acestei mustrri. Nu mi-ai fgduit oare de o s i de ou L-o s te nsori cu mine ? Nu-mi amintesc spu-^o Beruonuto. Nu-i aminteti ? Xu, mi ^o pare ?3 1,'-2m rspuns <;oar alt: Vom \edea.-' Ei, i ai \ /ut ? Da. Cc-ai vzut ? - C eram prea tnar ca s pot fi deocamdat .adecva dect ibovnicul tu, Scozzonc. Vom mai vorbi despre asta mai ncolo. Iar c-u nu snt destul de naiv , domn ale, ca s m mulumesc cu o promisiune n doi peri si s atept toat viaa. F cum pofteti, fetii o, ,i dac eti grbit, ia-o nainte ! La urma urmei, cc-ai, m rog, mpotriva cstoiei ? Intmct ar putea s-i schimbe viata ? E vorba doar sa faci fericit o biat fat care te iubete, atta tot. ntruct o s-mi schimbe viaa, S coz zone ? spase cu un aer grav Ccllini. Vezi luminarea a crei flacr plpnd abia lumineaz sala asta mare n caro ne aflm^ pun o mucarnif peste ea i uite c s-a fcut dintr-o da' ntuneric bezn. Cstoria e ca mucamia asia. luminarea, Scozzonc, nu pot suferi ntunericul. mi dau seama rspunse gmalu Sto/7one, T-

bacnind n lacrimi pori un nume strlucit ca s-1 dmieti unei biete fete arnrte caic i-a druit n schimb sufletul, i viaa, i tot ce avea, tot "ce putea s-i dru iasc, i care e gata s ndure orice pentru dimineaa taie nu respir dect prin dumneata, cai e nu te uibc^k dect pe dumneata. tiu toate astea, Scoz7one, i te rog sa m cri-/: c-i snt nespus de recunosctor. Care a primit cu drag inim s mprteasc i care a mesclit. aa cum s-a priceput, singurtatea dumitale care. tiindu-te gelos, nu-i ngduie niciodat s prhcasc falnicele alaiuri de arcai i de jandarmi; care niciodat nu i-a plecat urechea la cuvintele dulci pe care a avut totui parte s le aud, chiar aici in cas. Chiar aici ? i tie voi ba Bcmenuto Da, aici, chiar aici, m-nelegi ? Scozzone! izbucni Bcnvenuto Spei c nici un,l dntre tovarii mei n-a nth d/nit s-si njoseasc mctei ui att de cumplit' Numai s vreau eu si ai fi gata su m ia de ne^a^t continu Scozzone, pentru care rbufnirea mnioas a lui Celini ei a un semn c dragostea lui se aprin sese din nou Scozzone, spune cine-i neruinatul acela 9 Sper ca n u Ascanio E cineva care mi-a spus de mai bine de o sut de ori j.Catherine, vezi c meterul te duce de nas ; n-o s se nsoare niciodat cu dumneata, care eti att de ban i de drgu : e prea mndru ca s-o fac. Oh. dac te-ar iubi aa cum te iubesc cu i dac dumneata al \ i ea s m iubeti aa cum l iubeti pe el'u Numele vreau numele ticlosului ' strig Bcnven ito3 furios Dar nici mcar nu stteam s-1 ascult spuse Scozzone, ncntat. Dimpotriv, toate ca\intcle-i mbie toare se iroseau n van si-1 ameninam mereu c-am s-i spun tot dumitale dac nu se astmpr si, n ciuda cuvntrilor sale meteugite si a ochilor dulci pe care mi-i fcea. amoi07ul rnmnea cu bu/ele umflate Degeaba vrei 214 sa-mi araii c na-ii pa->d ^i ^a te pi d au ta m t m uezi. tot ce i-am ^pus e acie\arui adevrat. Va te cred, Sco/zone spuse Bcnvcnuto, duidu-^i seama (, dac \oia s afle numele malului -.au, trebuia > foloseasc cu total alt mijloc dccl cel pe taie-1 rueicascpn atunci, Cum, nii m crezi .-" exclama Stoz/om-, mrmt. Nu. i nchipui c im\a c mint ? mi nchipui c te amgeti sin g ir. Va s zic, dup dumneata, n-ar mai fi nimeni n

stare s m iubeasc ? N-am spus aa ce\ a. Dar o gndeti! Bem, enuto zmbi, vznd c gsise mijlocul de a o trage de limb pe Catherine. i totui adevrul c c m iubete cineva strui Scozzone. Benvcnulo fcu iar un gest de ndoial. M iubete mai mult doct m-ai iubit dumneata \rcoJata, mai mu] t dect m-ai putea iubi cnJva, m n elegi, domnule ? Benvemito izbucni n rs. As fi curios s tia spuse el cine poate fi acest chipe Medoro i. Nu-1 cheam Medoro rspunse Catliorine. Dar cum l cheam atunci ? Amadis 2 ? Nu-1 cheam nici Amadis, l cheam... Gdlaor3? l cheam Pagolo dac \rei s tii. Aa va sa zic, jupn Pagolo era ! spuse printre dini Celhni. - Da, jupLi Pagolo e continu Scozzone, jignit de tonul dispreuitor cu care Cellin rostise numele rivalului 1 Soiul Angelici n poemul Orlando furioso al sciiuorulo italian \rioslo. (n t.) - Eiool romanului cavaleresc spaniol Amadis di Ganla, proio-t- pul ca\alcrului X'itea/, al ndi?oslituui credincios (n t) 3 Eroxi vestit al romanelor ca\alert"jti spaniole, tipul paladi-nalui curtenitor ^i ' tea?, in t) 235 ^ un biat de ispra\ de familie bun. aezat, de loc zurbagiu, aedincios si care ar putea Ii un sol minunat - Asta-i prerea ta, Scozzone Da, asta-i prerea mea. i mi i-ai dat nici o sperana ? Nici mcar nu 1-am ascultai Ce pioa^t am fost! Dar las c de-acum ncolo . Ai dreptate, Scozzonc. licbuic s-1 ascal^i i s-i rspunzi Cum adic ? Ce vrei s spui ? Am spus, s-1 asculi cnd o s-i mai Iac declaraii de dragoste i s nu-1 repezi. Restul rmnc pe scama mea. Dar...' Dar fii linitit, am cu un plan. Foarte bine ! Totui sper c n-o s-1 pedepseti prea crncen, bietul biat, care cnd spune : Te iubesc", parc-i mrturisete pcatele. Joac-i un renghi stranic dac pofteti, n orice caz ns nu cu spada. Te rog eu s-1 ieri. Ai s fii mulumit de felul cum o s m rzbun. Scoz/one, fiindc rzbunarea o s fie spre folosul tu. Cum aa ?

Da, va mplini una dintre cele mai arztoare dorini ale tale. Ce vrei s spui, Ben.vcn.uto ? - sta- secretul meu. Ah, dac-ai ti ce mutra caraghioas face cnd \rea s fie drgstos continu sprinara copil, care nu pea s in o suprare mai mult de cinci minute. Aadar, rvilc, tot i mai pas dac cineva i face ori nu ochi dulci poznaei dumtale ? Tot o mai iubeti, aa^ puintel, pe biata Scozzone ? Da. Dar vezi, ai grij s faci exact aa cum i-am spus n privina lui Pagolo, s urmezi cuvr-t cu cuvnt ndrumrile pe care am s i le dau. O, fii pe pace, doar tiu s joc teatru ca orice femeie. Parc-1 i aud spunnd : Ei, Catherinc, tot aa crud oti 71-1 i eu, de colo : Cum, iar, domnule Pagolo ?ic Dar de ast dat, m nelegi, cu un ton puintel suprat, dar care r acelai timp s i dea curaj Cnd o s A ad c nu 215 mai snt chiar aa nenduplecat o s cread c toat lumea e a lui. i dumneata ce-ai clc qnd s-i faci, Ben-venuto ? Cnd ai s ncepi s te rzbun pe ci v O s in mult ? O s fie nostim ? O s rclem f Da, o s rclem rspunse Bem enuto. i o s m iubeti toat viaa ? Ben\enuto o srat pe frunte n dup de ncmiiaare, rspunsul cel mai potrhit n orico ocazie, fiind n msur s rspund la toate ntrebaiile fr s rspund la nici una anume. Biata Scozzone n-a-\ca de unde s tie ca siutaica lui Cellini era nceputul rzbunrii sale. Vicontele de Marmagnc, potrivit dorinelor sale, l gsi pe Ben\ enuto singur acas. Iat cum s-au petrecut lucrurile Aat de mnia prefectului, /gndrit de dispreul stii-vitor al doamnei d'Etampcs si, mai cu seam, mboldit de pintenii aprigei lui avaritii, hotdrndu-se n fine s atace leul n vguna lui cu ajutorul celor doi zbiri pe care- tocmise, contele plnuise s nfptuiasc aceast expediie n ziua de sfnLiil Eloi, srbtoarea breslei orfuraiilor, cnd putea fi sigur c atelierul era pustiu. Pornise deci ntr-acolo, pe chei, cu fruntea sus i inima ct un purice, nsoit de cei doi spadasini care mergeau la \reo /ece pai n urma lui. Iat auzi la un moment dat o voce lng el un tnr i chipe senior care se duce s cucereasc o inim, cu Jalnica-i nfiare pentru doamna visurilor sale i cu doi gealai pentru so. filaimagne se ntoarse, crc^nd c cel ce intrase n \orba cu el era vreun prieten, dar nu \zu clect un necunoscut care avea acelai drum i pe care, gnclitor cum era, nu-i luase n scam pn atunci. M prind c am ghicit, cinstite gentilom continu necunoscutul, trccnd de la monolog la dialog. Pun rmag pe punga mea n schimbul pungii dumitale, fr s tiu ce ai n ea n-arc a face c te duci la o nllnire de amor. O, nu-mi &punc nimic, n dragoste trebuie s fu discret, asta-i sfnt. n ce m prhete, pot s-i spm c numele meu e Jacques Aubry, ca snt de profesiune stu 217 < l'l'l '/k1!1,

tlent si c n momentul de lai m duc s m atlnesc cu iubita mea Genaise Popinot, o Iat nostim Ioc, dai, rmne intre noi, ngrozitor de cinstit i care, pu la urm, totui a capitulat n faa urnii inel; e adevrat ca accbt inel era un giuvaer, un giuvaer lucrat cu o minunat iscusin, cizelat chiar de Bcnvenuto Cellini cu mna lui, nici mai mult nici mai puin ! Pn atunci, vicontele de Marmagne ascultase numai cu o ureche destinuirile neobrzatului palavragiu, ferin,-du-sc s- rspund cc\a. Numele lui Bcnvenuto Cellini ns avu darul s-i trezeasc dintr-o dat atenia. Un giuvaer ci/clat de Bcnvenuto Cellini ! Drace ! E un dar cam prea scump penlrn un student, O, cred c-li dai cama, drag baroane Esii baron, conte ori vitonte ? Viconte r^pun^e Marmagne, mucndu-i buzele indignat de .familiaritatea insolent cu care i ngduia s-i vorbeasc studentul, vrnd totui Sd tie dac n~ar putea scoate ce\ a de la el. Cred c-i dai seama, draga viconte, c nu 1-am f mprat. Nu, dei snt un artist, nu ini-a bga banii n ademenea fleacuri. Mi 1-a druit chiar Benvenuto drept mulumire c i-am dat o min de ajutor duminica trecut ca b smulg palatul Nc^,]c din minile prefectului. Va s zic osii prieten cu Ce]lini ? ntreb llarmagnc. Prietenul cel mai apropiat, viconte, lucru cu care m mndrcsc. Sutem legai pe \eci, m-nele,!. Probabil i_ i dumneata l cunoti ? Da. Eti ntr-adcvur fericit. Ce gemu mre, nu-i aa, drag ? Te rog s m ieri fiindc i-am spus drag/ e numai u vi fel de a vorbi i, de altfel, mi se pare c i e.i sin t gentilom ; aa cel puin i spunea mama lui taic-meu de clte ori o btea. Snt, aadar, precum i-am spus, admi ratorul, confidentul, fratele marelui Benvenuto Cellini i, prin urmare, prietenul prietenilor si i dumanul duma ni] or si. cci strlucitul meu orurar are i el destui'du mani, n primul rnd, doamna d'Etampes,' pe urm prefc^tul Parisului, un mitocan btrn ; n sfrit, un anume Marmagno, un mgadu ct o prjin, pe care poate l 2L3 cunoti i care, dup cum se aude ar dori s pun mna pe palatul Kesle Cum de nu, s pofteasc numai i o s fie primit cu braele descinse [ Benvcmito bnuiete turma c-ar avea asemenea intenii? ntieb Marmagnc. cruia convorbirea"cu studentul ncepuse a-i slrni tot mai mult interesul. - I s-a dat de tire, dar... ssst! S nu scapi vreo vorb, pentru ca numitul Marmagnc s-si poat primi pedeapsa ce i se cuvine. nseamn deci, dac am neles bine, c Bcnyonuto .s-a pus n gard ? strui vicontele. n gard ? nti si-nti trebuie s-i spun c Ben\enuto e totdeauna n gard. De nu tiu cte ori era cit pe ce s fie asasinat la el n ar i, sla\ Domnului, de fiecare dal a scpat cu \iat.

Cum adic In gard ? Ce \ rci s spin ? N-am vrut s spun, bineneles, c-ar avea lng el o ceat de ostai care s-1 pleasc, aa ca fricosul acela btrn de prefect ; nu, nu, dimpotriv ; n momentul de lat e singur-singurel acas, fiindc tovarii si au plecat s petreac la Vanvres. Vorbisem chiar cu Benvenuto, dragul de e], s m duc pe la dnsul s jucm o partid de pelot. Din pcate ns a trebuit s aleg ntre Gcrvaise marele meu orfaurar i, cum ora i firesc, i dai seama, am ales-o pe Gervaise. n cazul acesta, am s-i in eu locul spuse Marm agii e. Foarte bine. du-te. e ntr-adevr o fapt \rechu\a de toat laada, du-tc. drag viconte, i spune-i din partc-mi prietenului meu Bcmcnuto c-am s trec ast-sear s-1 \d. tii : bai de trei ori n poart ceva mai tare, sta-i semnalul. E o precauie pe care s-a hotr t s-o ia din pricina gliganului luia de Marmagne, bnuind r-ar avea de gind s-i fac mai tiu eu ce fars trnpit. l umoti cumva pe vicontele de Marmagne ? Nu. Pcat ! Ai fi putut s-mi spui i inie cum d rat Pentru ce ? Voiam s-i propun, dac s-ar ntmpla s-1 nllnese, o partid de ciomgeal; nu tiu de CP. d:ag, dar fr 219 s-1 fi vzut vreodat la fa, vicontele sta de Marmagne mi st n gt, nu pot s-1 nghit i pace i, dac o s-rm pice vreodat n palm, am de gnd s-1 cotonogesc zdravn. Dar iartm, am ajuns la biserica Augustinilor, trebuie s te prsesc. Ah, s nu uit, spunc-mi, te rog. cum te cheam, drag ? Vicontele ns se ndeprt, ca i cum ii-ar fi auzit ntrebarea. Aha! fcu Jacques Aubry, uilndu-se dup el. Pare-mi-se, drag vicontc, c dorim s rmnem incognito ; asta nseamn s fii cu adevrat cavaler, pe ct m pricep eu. Cum doreti, drag viconle, cum doreti ! i cu minile n buzunare i mersul lui legnat, fluie-rnd un cntec studenesc, Jacques Aubry o apuc pe strada Battoir la captul creia locuia Gervaise. La rndu su, vicontele de Marmagne i vzu mai departe de drum, ndreptndu-se spre palatul Nesle. ntr-adcvr, aa cum spusese studentul, Benvenuto era singur acas : Ascanio umbla cine tie pe unde, vistor, Calhcrine se dusese n vizit la o prieten mpreun cu coana Ruperta, iar bieii l prznuiau pe sfntul Elo la Vanvrcs. Meterul se afla n grdin, unde lucra la macheta de lut a statuii gigantice a lui Marte ce depea cu nlimea sa colosal palatul Nesle, privind peste' acoperiurile acestuia spre Luvru, n momentul n care micul Jehan, n ziua aceea de gard la intrare, amgit de felul n care ciocnise n poart Marmagne si croznd c e vorba de un prieten, l ls s intre n curte mpreun cu cei doi gealai. Dac Benvenuto nu obinuia s lucreze cu platoa pe el, ca Tizian, lucra n orice caz ca Salvator Roa, cu spada la old i flinta n min. Marmagne i ddu seama deci c nu fcuse

nici o scofal dnd buzna peste Cellini, fiindc, de fapt, dduse buzna peste un om narmat, atta tot. Vicontele cut totui s-i ascund frica, lund un aer arogant, i cum Cellini ii ntreb, cu tonul lui poruncitor care nu ngduia nimnui s trgneze rspunsul, n "o scop venise a el, Marmagne rspunse : 220 N-am treab cu dumneata : m numesc vicontele de Marmagne ; snt secretarul regelui i iat aici un ordin semnat de maiestatea sa adug ei, rididnd deasupra capului o hrlie prin care mi se acord dreptul de fo losin asupra unei pri din palatul Nesle ; am venit, aadar, in vederea pregtirilor necesare, fiindc vreau sa aranjez dup gustul meu partea care mi-a fost hrzit i n care urmeaz s locuiesc. Rostind acc&te cuvinte, Marmagne. nsoit ca i pn atunci de cei doi gealai, se ndrept spre intrarea palatului. Benvenuto apuc flinta pe care, aa cum am spus, o inea ntotdeauna la ndemn i, dintr-un salt, ajunse pe treapta cea mai de sus a peronului, chiar n dreptul uii. Stai ! strig el cu o voce tuntoare. i ntinznd braul spre Marmagne : nc un pas i te-ai curat! Vicontele rmase locului ca mpietrit, cci dup cele petrecute mai nainte nc-am fi putut atepta la o btlie pe via si pe moarte. Exist ns oameni a cror prezen este cu drept cu-vnt copleitoare. Privirea, gesturile, atitudinea lor mprtie nu tiu ce spaim cumplit, la fel ca privirea, micrile, atitudinea unui leu. nfiarea lor face s adie n jur duhul groazei; simi fora ce slluiete n ei din primul moment si de departe. E de ajuns s bat din picior, s ncleteze pumnii, s ncrunte clin sprnccne, s-i umfle nrile, pentru ca i cei mai drji s pregete, E destul ca o fiar slbatic ai crei pui snt amcninaii s se zbMeasc i s sufle zgomotos pe nri pentru ca agresorii s tremure. Oamenii despre care vorbim snt nite primejdii nsufleite. Vitejii i recunosc n ei semenii i, cu toate c n sinea lor snt tulburai, se duc ntins spra dnii. Becisnicii ns, timizii i laii tremur .i se trag napoi numai ct i vd. Marmagne, aa cum probabil ai ghicit, nu era un viteaz, iar Benvenuto, la rndul su, prea a fi ntr-adc\ ar o primejdie. De aceea, auzind glasul nfricotorului orfurar i vznd braul lui ntins ntr-un gest imperial, \icontele .pricepu c flinta, spada i pumnalul cu care era narmat 221 tltwirnscmnau moartea sa i a celor doi zbiri. Pe de alt parte, dndu-.i scama c meterul era ameninat, micul Jehan nfcase i el o suli. Marmagne simi c partida era pierdut -i c trebuia s se socoteasc norocos dac \a reui s scape viu i nevtmat din viesparul n care "se bgase cu ban-tiin. Bine, bine spuse el jupne orfaurar. N-am vrut nimic altceva dect s vedem dac eti sau nu dispus s te sup-ti ordinelor maiestii sale. Nesocoteti aceste ordine, va s zic, i refuzi s le dai urmare! N-ai dect: Xe vom adresa cuiva care va ti s te sileasc a le ndeplini. S nu-i nchipui ns c-i vom face cumva cinstea de a ne rfui cu dumneata. Bun seara !

- Bun scara spuse Benvenuto, riznd c J poft aa cum rdca de obicei. Jehan, condu-i pe domnii. Vicontele i cei doi zbiri ieir cu coada ntre picioare din palatul Ncsle, nfricoai de un brbat i coiftlui do un. copil. Iat, aadar, cit de jalnic trebuia s se mplineasc dorina \icontelui : Dac 1-a putea nimeri pe Benvenuln singar acas !* Cum nzuinele sale fuseser si mai crunt nelate de soart dect cele ale lui Jacquos Aubry i ale zburdalnicei Scozzonc, care nu vaVuser de la bun nceput i nu reueau nc s \ad ironia destinului, onorabilul \i-conte era furios. Doamna d'Elampcs avea dreptate thibmia n sinea iui i pn la urm tot la sfatul ei voi fi nevoit si ajung: trebuie s-ini frng spada i s~mi ascut n schimb pumnalul; afurisitul sta G ntr-ade\ar aa cum se spune, mi-1 poi atinge nici cu un deget i-i prea puin ngduitor. Am citit ct se poate de limpede n ochii si c, dac mai fceam un singur pas, m curm cu ade\.V rat; dar orice partid pierdut trebuie s alb si o revan. ine-te bine, metere Bcn\ enuto, ine-tc bine -1 n consecin, i descarc suprarea asupra spadasinilor si, oameni m creai totui care nu doreau altccxa dect s-i clige cinstit gologanii, omornd sau fiind omori, i care, dncl bir ui fugiii, nu fcuser dect s3 o supun poruncii st pinului lor, Spadasinii i fgduirj 222 sa fac mai multa npra\ pndmdu-1 la col de strad pe Bemcnulo cum ins Marmagnc, ca s-i sahozo onoarea, pretindea ea nfrlngcrca pe caro o suferise li se datora numai lor, n ntiina c data viitoare n-o s-i mai nsoeasc, lsnclu-i s se descurce singuri Cum vor ti. E.\art i cea ce doroau de altfel i ei. Apoi, dup ce le puse n vedere s nu sufle o voi b despre aceast panie, trecu pe la prefectul Parisului ca s-i spun c, pn la urm, socotise c-i mai sigur, pentru a ndeprta orice ndoial, s amnc pedepsirea lui Denvenuto pn n ziua n care, a\nd asupra lui o suina oarecare de bani sau cine tie ce lucrare de pre, orfura-ml s-ar Ii a\enturat, aa cum fcea deseori, pe o strada lturalnic i pustie. Astfel nct toat lumea o s fie t onvns c Bem enuto fusese ucis de nite tlhari. i acum i amine s vedem n ce fel dorinele doamnei d'Eiampes, ale iui Ascanio i ale lui Cellini an fost mplinite pi in noi saferine. XVI o emir Intre timp. Ascanio teiminase_ dt "desenat crinul i, fie clin curiozitate, fie din pricina acelui imbold ce ndreapt paii nefericiilor spre cei care-i comptimesc, Ascanio se grbi s-o porneasc spre palatul Etampes. Era n jurul orei dou dup-amiaz, or la care de obicei ducesa trona nconjurat de o adevrat curte, dar, ca i pentru Cellini la Luvru, la palatul Etampes fuseser date din vreme anumite dispoziii n privina lui Ascanio. Aadar, Ascanio fu primit imediat ntr-o sal de ateptare i cineva se duse s-o ntiineze pe duces- Ducesa 'tresii de bucurie la gndul c tnrul avea prilejul s-o 223 vad in oal mreia ei i-i spu^e cte\a cuvinte^n. oapt cameristei Tsabcau, care se olcrise s-i dea de tire. Drept oare Isabeau se napoie s-1 caute pe Ascanio i, lun-du-1 de min fr s-i spun nimic, i deschise ua spre un. coridor, ridic apoi o draperie i-1 mpinse uurel nainte. Ascanio se pomeni n salonul de primire al ducesei, n spatele fotoliului amfitrioanei, care, ghicind c se alia Ung ea, mai mult dup freamtul ntregii sale fpturi dect dup fonetul draperiei, i ntinse mna s i-o srute peste umrul pe care, din locul unde sttea. Ascanio aproape c-1 atingea cu buzele.

Frumoasa duces era, aa cum am spus, nconjurat de o adevrat carte. La dreapta sa edea ducele de Me-dina-Sidonia, ambasadorul lui Carol Quiniul; la stnga, domnul de Montbrion, preceptorul lai Charles d'Orlcans, cel de-al doilea fiu al regelui; restul societii se afla aezat n cerc la picioarele sale. n afara celor mai de seam personaliti ale regatului, militari, oameni de &tat, magistrai, artiti, se mai aflau de lat efii partidului protestant, pe care doamna d'Etam-pes l sprijinea n tain ; toi mari seniori deprini a fi linguii i caro, la rndul lor, o lingueau pe favorit. Era o forfot strlucitoare ca, la prima vedere, i lua ochii. Con\ersaia era animat do tot felul de ironii pe socoteala Dianei de Poiticrs. iubita delfinului i dumanca doamnei d'Etampes. Anne ns nu lua parte la acest mic asalt de glume rutcioase dect prin cteva cuvinte aruncata n treact i ca din ntmplare, bunoar : V rog, v rog, domnilor, n-o mai brfii pe Diaiia, s nu se supere En-dimion" sau : ,,Biata doamn Diana, cnd m-am nscut eu tocmai i serba cununia". Iu afara acestor strfulgerri ce luminau conversaia, 'doamna d'Elampes nu vorbea dect cu cei doi vecini a si; le vorbea cu glas sczut, dar cu foarte mult nsufleire, nu destul de ncet totui ca s nu poat fi auzit do Ascanio, umil i pierdut printre atia vestii gentilomi. Da, domnule de Montbrion i spunea confi* rden[ial ducesa vecinului su din stnga trebuie s facem din elevul dumitale un ct mai destoinic monarh : adevratul rege, vezi dumneata, cred c el va fi mai trau. 224 Ani planuri mari cu copilul sta, care mi-e foarte drag Si. n momentul de iat, m strduiesc tocmai s-i ntemeiez o suveranitate independent n cazul cnd Dumnezeu 1-ar chema la el pe printele su. Hcnric al II-lea, care, ntre noi fie vorba, c un neisprvit, va Ii regele Franei, foarte bine. Regele nostru ns va Ii un rege france? iar -fratelui su mai maro i-o vom lsa pe doamna Diana si Parisul. Vom lua n schimb cu noi, mpreun cu Charles al nostru, spiritul parizian. Curtea va i acolo unde voi fi i eu, domnule de Montbrion ; voi schimba locul soarelui pe cer, vom avea printre noi mari pictori ca Primaticcio, poei ncnttori ca, de pild, Clement Marot, pe care-1 vd Irmntndu-se acolo, n colul lui, fr s spiin nimic, dovada cea mai sigur c ar dori s ne spun nite -versuri. In fond, toi aceti oameni snt mai curnd 'orgolioi dcct interesai i mai ahtiai de glorie dect de bani. Nu cel ce va avea cele mai mari bogii, ci acela care i va coplei cu laudele cele mai neprecupeite va reui s-i ctige. Iar cel ce-i va cstiga va fi plinirea mare. cci trguorul n care vor strluci va dobndi prin ei o faim rsuntoare. Delfinului i plac numai turnirele : ei bine, n-are dect s pstreze lncile i spadele, noi vom lua penele i pensulele. O, s n-a nici o grij, domnule de Montbrion, c n -am s-i ngdui niciodat Dianei, regin n expoctati\, s mi-o ia nainte. S atepte rbdtoare pn ce timpul i ntmplarea i vor drui suveranitatea ; pn atunci eu mi-o voi fi furit-o de dou ori pe a mea, Ce-ai zice de ducatul de Milano ? N-ai fi prea departe acolo de prietenii duniitale din Geneva : tiu c nu eti indiferent la noile doctrine din Germania. Ssst j Vom mai vorbi despre asta mai trziu i am s-i spun atunci nite lucruri care te vor uimi. Cu att mai ru ! Pentru ce doamnei Diana i s-a nzrit s se fac protectoarea catolicilor ? Dnsa protejeaz, iar eu protestez ; foarte simplu. Rostind aceste cminte. cu un gest poruncitor i o privire adnc, doamna d'Etampcs puse capt destinuirilor sale care-1 buimciser pe preceptorul lui Charles d'Or-.Icans. Se pregtea tocmai s rspund, dar ducesa se i ntorsese spre ducele de Medina-Sidonia. 15 225

Dup cum am artat mai nainte, Ascamo auzea tot ce se vorbea. Ei bine. domnule ambasador spuse doamna d Kiampcs mpratul s-a hotrt, n sfrit, s treac prin Frana ? La drept vorbind, nici nu are alt mijloc de a iei din ncurctur i, n orice caz, e mai bine s ai de nfruntat o ntins mreaj dcct adncul fr fund al mrii. Vrul su lenric al VlTT-lca ar porunci s fie rpit fr nici un fel de scrupul, i dac s-ar putea totui s scape din minile englezului, ar ncpea atunci n m'inile turcului; pe uscat, prinii protestani nu i-ar da voie s treac. i-alunci cc-i mai rmnc de fcut ? Nimic altceva dcct sa treac prin Frana sau. dac nu, ceea ce ar fi i.i prea dureros sacrificiu pentru dnsul. s renune a mai pedepsi rzvrtirea cetenilor clin Gnd, iubiii <\i compatrioi. Fiindc marele nostru mprat Carol este t rgovc clin Gnd. Toat lumea i-a putut da seama de asta, de altminteri, dup lipsa de respect pe care a ar ta t-o ntr-o anumit mprejurare faa ele maiestatea sa ipgald. Din pricina acestor amintiri c att de timid i de prudent azi, domnule de Medina. O. l nelegem foarte bine ; i-e team ca nu cumva regele Franei sf-1 rzbune pe prizonierul Spaniei, iar pri/oniorul Parisului s fie ne\oit a plti restul rscumprrii pe care-1 datora captu ui de la Escurial. O, Doamne, sa n-aib nici o grij ! Dac nu poate s neleag lealitatea noastr cavalereasc, sper cel puin c-a auzit vorbinJu-^e despre ea. Bineneles, doamn duces rspunde mba>aclor.J cunoatem lealitatea lui Francisc I atunci i"d e sat s hotrasc singur ; re e icPrn numai .. Ducele se ntrerupse. Vi-e team numai de sftuitori nu-i aa "> con tinu ducesa Cum? Da, da, tiu bine c o pi ore rostit de o gur frumoas o prere exprimat ntr-o form;, spiritual i ironic ar putea s aib oarecare nrurire asupra corn ngerilor monarhului, n pruina asta rmne ca -dumneata s faci aa cum crezi c-i mai bine <i s ici msurile cmenite. La urma urmei, cred ca i s-au dat depline puteri sau. n lipsa unor depline puttn. poate un petic de hriie isclit " a^b pe care se pot aUine m iltc luci un n u', mai puine cm H te. .>tim cura se pio-tcdoaz n ademenea cazuri. Am studiat si noi diplomaia i chiar i-am cerut regelui s-mi ncredineze i mie o ambasad, deoarece snt convins c am o nclinaie hotrt pentru negocieri. Da, mi dau seama ct de penibil ar fi pentru Carol Quintul s cedeze o poriune din imperiu pentru a rscumpra propria sa persoan sau pentru a-si asigura inviolabilitatea. Pe de alt parte, Flandra rste una dintre cele mai frumoase podoabe ale coroanei sale ; o motenire care-i vine pe de-a-nlrcgul de la bunica sa din partea mamei, Mrie de Bourgogne, i cu greu s-ar ndura s renune, dintr-o trstur de pan, la patrimoniul strmoilor si, cnd acest patrimoniu, dup ce a fost un mare ducat, ar putea deveni o mic monarhie. Dar, o, Doamne, nu tiu de ce m-am apucat s vorbesc despre lucrurile astea tocmai cu, care nu pot suferi politica, fiindc, dup cum se

spune, politica are darul de a uri... pe femei, bineneles. E adevrat c, din cnd m cnd, mi se ntmpl s arunc fr s-mi dau seama cte\a cuvinte despre treburile statului, dar dac maiestatea sa struie i ine cu tot dinadinsul s cunoasc mai temeinic prerea mea, l rog din tot sufletul s-mi crue asemenea plictiseli, sau dac vd c nu am ncotro, fug lsndu-I sa -viseze n voie. Dumneata, care eti un iscusit diplomat i cunoti oamenii, ai s-mi spui probabil c tocmai aceste cuvinte aruncate la ntmplare snt cele ce ncolesc n-tr-o contiin ca a regelui i c aceste cuvinte pe care le credeai risipite n vnt au mai mult nruriro dect un discurs lung care, ndeobte, nu e ascultat. Se prea poate, domnule duce de Meclina, se prea poate ; eu nu snt dect o biat femeie care-i pierde vremea cu fleacuri i cu bagatele, i domnia ta te pricepi de o mie de ori mai bine dect mine la asemenea treburi att de nsemnate ; uneori ns leul poate avea nevoie de furnic si o simpl barca poate salva un ntreg echipaj. Sntem pe lume ca s ne nelegem, domnule duce, i e vorba dcar s ne nelegem. Dac ai vrea, doamn spuse ambasadorul am putea s-o facem n cel mai scurt timp. O min spal pe alta continu ducesa, fr sa:i rspund direct. Pe mine, instinctul meu de femeie m va 15* 227 ace totdeauna s-1 ndemn pe Frnase I la lapte mari a generoase, dar adesea instinctul ntoarce spatele raiunii. Trebuie s ne gndim, de asemenea, la interese, la interesele Franei, bineneles. Dar am ncredere n domnia ta, domnule ele Me'dina i voi avea grij s-i cer prerea, i, la urma urmei, cred c mpratul ar trebui totui s nfrunte riscurile, bizuindu-se pe cuvntul regelui. O, doamn, dac ar ti c sntei de partea noastr, n-ar mai ovi. - Maestre Clement Marot spuse ducesa ca i cnd n-ar fi auzit cuvintele ambasadorului, ntrcrupnd brusc convorbirea maestre Clement Marot, nu se ntmpl cumva s ai vreun madrigal drgu ori vreun sonet fcut s ncnte urechea pe care s ni-1 spui ? Doamn rosti poetul sonetele i madrigalele snt nite flori ce rsar n chip firesc sub paii domniei voastre i cresc nsorite de razele ochilor votri frumoi; numai privindu-i adineauri, am i alctuit o poezie de zece versuri. Adevrat, maestre ? V ascultm atunci. Ah, bine ai venit, jupne prefect, iart-m c nu te-am vzut pn acum ; ai vreo veste de la viitorul dumitale ginere l prietenul nostru contele d'Orbec ? Da, doamn rspunse jupn d'Estoun iile mi-a trimis vorba c se ntoarce mai curnd dect ar fi crezut, aa c n scurt vreme, sper, l vom vedea. Un oftat pe jumtate nbuit o fcu pe doamna d'Etampes s tresar; fr a se ntoarce ns spre cel cruia i scpase, ea continu : Va i binevenit pentru toi. Ce se mai aude, \iconle de Marmagne, ai gsit tocul pumnalului dumitale ? Nu, doamn ; 'dar snt pe urmele lui i tiu acum unde i cum pot s-1 gsesc.

i urez noroc atunci, domnule \icontc, noroc bun! Eti gata, maestre Clement ? Sntem numai urechi. E poezia despre duratul d'Etampes spuse Cle ment Marot. 223 Un murmur de aprobare se auzi i poetul ncepu a rosti cu o voce afectat stihurile urmtoare : Dulcelui rai ce Tempe e numit Cum n legende se pomenete, Udat de ape, duios, nsorit, n Tesalia nu-i mai priete ; Jupiier, crai ce inimi vrjete, De-a pururi n Frana l-a strmutat i numelc-i chiar puin l-a schimbai, Cci n loc de Tempe, Etampes i-a spus, i doamn, pesleacesl loc fermeca*s Cea mai frumoas din Frana a pus, Doamna d'Etampes i mrturisi admiraia btnd din palme si zmbind, i toate palmele, si toate zmbetele se grbir s aplaude dup ea. Cum vd eu spuse ducesa o dat cu Tempe, Jupitcr l-a strmutat i pe Pindar n Frana. Rostind aceste cuvinte, doamna d'Etampes se' ridic n picioare i toat lumea se ridic mpreun cu ea. Femeia aceasta avea tot dreptul s se considere adevrata regin. De aceea i lu rmas bun de la cei de fa cu un gest de regin i tot ca pe o regin o salutar cu toii la plecare. Rmi ! i opti ea lui Ascanio. Ascanio se supuse. Dar dup ce toat lumea iei din salon, chipul ce se ntoarse ctre tnrul nostru nu mai era acela al unei regine trufae i dispreuitoare, ci un chip smerit i ptima de femeie. Nscut ntr-un mediu umil, crescut departe de lume, n semiobscuritatea aproape monahal a atelierului, Ascanio, oaspete puin obinuit ai palatelor, n care rareori ptrunsese, nsoindu1 pe meterul su, era dinainte ameit, tulburat, uluit de toat strlucirea aceea, de forfota, ^ de conversaia la care asistase. Cugetul lui fusese cuprins ca de un vrtoj atunci cnd o auzise pe doamna d'Etampes vorbind cu atta dezinvoltur sau, mai bine zis, cu atta cochetrie despre nite planuri deosebit de importante i mpletind cu atta familiaritate ntr-o sin229 g,a- fraz destinele regilor cu soarta regatelor. Ca i pro-viclenea, femeia aceasta hrzise, ca s zicem aa, fiecruia partea lui de suferin si de bucurie si, cu aceeai min cu care scuturase lanuri, fcuso s se rostogoleasc coroane. i aceast stpn a celor mai nalte destine pmnteti, att de semea cu nobilii linguitori, se ntorcea acum spre el nu numai cu privirea duioas a unei femei care iubete, dar i cu expresia rugtoare a sclavei care se teme. Din simplu spectator, Ascanio devenea din-tr-o dat principalul personaj al piesei. De altfel, cocheta duces calculase cu dibcie i pregtise din vreme aceast scen. Ascanio simi influena pe care femeia aceasta ncepea s-o dobndeasc fr voia lui, nu asupra inimii, ci asupra gndurilor sale i. ca un copi ce era, lu o atitudine rezervat i sever, ca s-i ascund tulburarea. Se prea poate ca n momentul acela s fi vzut trednd ca o umbr, ntre el i duces, chipul neprihnit a] Coombei. cu rochia ci alba i fruntea senin. XVE DRAGOSTE PTIMAA Doamn i spuse A-cau:o ducesei - mi-al i cerut s v furesc un crin, dac v mai amintii, i mi-a\ poruncit s v aduc desemil de ndat ce va fi gala. L-am terminat a zi-diminea i-1 putei vedea aici. Avem tot timpul, Ascanio spuse ducesa cu un zmbet si o voce de siren. De ce nu stai jos ? Spune-mi,

scumpul meu bolnvior. ce mai ace rana dumitale ? Sni pe deplin vindecat, doamn r-punse Ascanio. Vindecat la umr, dar aici spuse ducesa, puni ne! mina n dreptul inimii tir.rul;.i. cu un gest fermector i afectuos. 230 Va rog di'i vinei, doamn, sa ailai ;ui/biliUe ^ care mi pare ru i mi-am ngduit s-o supr pe ind;imca voastr. O, Doamne, ce nseamn aerul acesta crispat ? i fruntea aceasta mohort ? i glasul aspru? Toi oameni: acetia te plictiseau, nu- aa, Ascanio ? Eu, ce s-i m: spun, i ursc, u detest din oal inima, dar ml-e team de ei. Oh, de-abla ateptam s ram n singur cu dumneata : ai vzut co repede am reuit s scap de ei ? Avei dreptate, doamn, simeam c n-am ce cuta n mijlocul unei societi att do alese, eu, un. biet artii, tare venisem aici doar ca s v art crinul acesta. O, Doamne, ai s mi-1 ari ndat, Ascanio spuse ducesa, cltinnd din cap. Eti mult prea rece i mul: prea ursuz cu prietena dumitale. Deunzi ai fost att de expansiv, att de fermector ! Cum. se explic schimbarea aceasta, Ascanio ? Cine tie ce i-o fi spus meterul dumitale, care nu m poate suferi. Cum se poate s-i dai ascultare cnd m brfete. Ascanio ? Hai, fii sincer ai vorbit cu el despre mine, nu- aa ? i i-a spus c e primejdios s te lucrezi n mine ? C prietenia pe L-aiv -am aratat-o ascunde, probabil, vreo capcan ? i-a >pu?. mrturisete, c te ursc, poate ? Mi-a spus c m iubii, doamn rspunse A-- anio, uitndu-se drept n ochii ducesei. Doamna d'Etampes rmase cteva clipe fr glas, copleit de o mie de gnduri care se ciocneau n sufletul su. Dorise, firete, ca Ascanio s tie c-1 iubete, dar ar fi vrut s mai treac un timp, ca s-1 pregteasc i ca s poat distruge ncetul cu ncetul, fr a se arta cumva interesat, pasiunea lui pentru Colomhe. Acum cnd capcana pe care o ntinsese fusese dat n vileag, nu mai putea spera s nving dect printr-o lupt fi, la lumina zilei. Se hotr pe loc. Ei bine, da mrturisi ea te iubesc. E o crim oare ? E mcar o greeal i poate cineva porunci dra gostei sau urii pe care o poart ? N-ai fi aflat niciodat f te iubesc. La ce bun i-a fi spus-o, de vreme ce iubeti pe alta ? Omul acesta ns' i-a dezvluit tot, i-a artat ce se ascunde n inima mea i bine a fcut, Ascanio. Pri vete n adncul ei i vei vedea o adoraie att de ne231 mrginit, nct nu se poale s nu iii micat. i acum, la rndul tu, auzi, Ascanio ? trebuie s rn iubeti i tu.

Caracter puternic i superior, dispreuitoare din perspicacitate, ambiioas din plictiseal, Anne d'Etampes avusese pn atunci mai muli iubii dar nici o dragoste, l prinsese n mrejele ei pe monarh, amiralul Brion o uimise, contele ele Longueval ii plcuse, dar n toate aceste legturi creierul jucase ntotdeauna rolul inimii, n srsit, descoperise ntr-o bun zi dragostea aceea tnr i adevrat, duioas si adnc, pe care de atUea ori o visase i care-i rmsese mereu necunoscut, i iat c tocmai acum i sttea n cale o alt femeie. Ah, cu att mai ru pentru ca ! Nu tia cu ce amarnic patim avea de luptat. Toat dirzenia, 'tot clocotul aprig al sufletului su Annc avea s le cheltuiasc n aceast afeciune. Femeia aceea nu bnuia nc ce cumplit nenorocire putea s fie fap-tul de a o avea pe ducesa d'Etampes rival, ducesa d'Etampes, care dorea s-1 pstreze pe Ascanio numai pentru ea i care, cu o privire, cu un cuvnt, eu un gest era n stare, att de mare era puterea ei, sa sfarme orice stavil s-ar fi aflat ntre dinsa i ol. Acum ns zarurile fuseser aruncate, ambiia, frumuseea iubitei monarhului aveau s fie puse n slujba dragostei sale pentru Ascanio i a geloziei pe care i-o strnise Colombe. Biata Colombo, care n momentul acela sttea aplecata asupra gherghefului, edea la roata de tors sau ngenuncheat pe scaunul de rugciune ! n ceea ce-1 privete pe Ascanio. n faa unei dragoste att de hotrte i de primejdioase, se simea n acelai timp fascinat, ademenit i nspimntat. Aa cum i spusese Benvcnuto, Ascanio dc-abia acum nelegea nu era vorba numai de un capriciu ; i lipsea ns, nu fora care s-1 ajute a se mpotrivi, ci experiena ce amgete i subjug. Nu avea dect douzeci de ani si era prea candid ca s se poat preface ; i nchipui, biet copil, c, evo-cnd amintirea Colombei. rostind numele tinerei si naivei fete, va avea la ndemn o arma n acelai timp ofensiv i defensiv, o spad i un scut. cnd, dimpotriv, nu fcea dect s mplnte i mai adine sgeata n inima doamnei d'Etampes, pe care dragostea scutit de rivaliti si ctigat fr lupt ar fi plictisit-o poate dup cUa timp 232 Hai, Ascamo continu mai linitit ducesa, yazind c tnrul tcea, nspimntat poate do cuvintele eij pa uitm azi dragostea mea, pe care o vorb nesbuit ros tit de dumneata a trezit-o ntr-un moment att de nepo trivit. S nu ne gndm deocamdat dect la dumneata, O, te iubesc mai mult pentru dumneata dect pentru mine, i-o jur. Vreau s-i luminez viaa, aa cum mi-ai luminat-o po a mea. Eti oran, las-m s in locul mamei dumitale. Ai auzit ce-i spuneam lui Montbrion si lui Me'dina i i-ai nchipuit c fint stpnit numai de ambiie. Snt ambiioas, e adevrat, dar numai din pricina dumitala De cad crezi oare c urzesc visul de a ntemeia, pentru un vlstar al Franei, un ducat independent n inima Italiei ? De cnd te iubesc. Dac voi Ii regin acolo, cine va fi adevratul rege ? Dumneata. De dragul dumi tale snt n stare s clintesc din loc imperiul i regalul. Ah, nu m cunoti nc, Ascanio, i nu tii ce fel de femeie snt. Dup cum vezi, i spun cinstit adevrul, i dezv lui pe de-a-ntregul planurile mele. La ruclul dumitale, Ascanio, spune-mi, te rog, tot ce ai pe sutlct. Care snt dorinele dumitale, ca s le mplinesc ? Care snt pasiu nile dumitale, ca s le sprijin ? Doamn, am s v vorbesc tot aa de deschis i de

cinstit ca i dumneavoastr si am s v spun adevrul, aa cum mi 1-ai spus si domnia voastr. Nu doresc nimic, nu jinduiesc nimic, nu vreau nimic altceva dect dragos tea Colombc. Dar ele vreme ce nu te iubete, dup cum tu nsui mi-ai mrturisit! ntr-adevr, deunzi pierdusem orice speran Dar astzi, cine tie !... Ascanio cobor privirea si glasul . Dum neavoastr totui m iubii adug el. Ducesa rmase consternat n aa acestui adevr copleitor pe care pasiunea l gsise instinctiv. Cteva clipe nici unul dintre ei nu mai spuse nimic. Dar aceste cteva clipe i ajunser pentru a se dezmetici. Ascanio rosti ea s lsm deoparte deocamdat sentimentele. Tc-am mai rugat o dat i te rog din nou acum. Orice s-ar spune, dragostea, pentru voi, brbaii, nu nseamn totul n via. N-ai dorit niciodat, de pild, onorurile, bogia, gloria ? 233 . O, 'd da, ba da. De o lun ncoace ic doie^e cu oal 3r^ufleli.v;i rspunse Ascanio, care. orice ar fi fcut, &e ntonra mereu, fr voia lui, la acelai gnd struitor. Din r-o j tcur amndoi. i-e drag Italia? continu Anne. fcncl un efort. - Da, doamn rspunse Ascanio, Acolo snt poitocdli nflorii la umbra crora e att de plcut s stai cu cineva' Acolo aerul albastru nvluie, dezmiard i mpodobete att de minunat luminoasa frumusee a femeilor O s te duo cu mine acolo, numai cu mine ! S fiu totul pentru tine, aa cum tu ai s fii totul pentru mine ! O, Doamne, Doamne ! exclama ducesa, care la rudul su se simea irezistibil ndemnat s vorbeasc mereu despre dragostea ei. Numaidect ns, temnclu-se s nu-1 sperie iar pe Ascanio, i lua seama i continua : Credeam c rnai presus de orice iubeai arta. Mai presus de orice iubesc. S iubeti spuse Ascanio. O, nu eu, ci meterul meu Cellini i druiete toat fiina operelor sale. Marele, admirabila), nentrecutul ar tist, el este. Eu nu snt dect un biet ucenic, atta tot. L-am urmat n Frana, nu pentru a agonisi cine tie ce avuii, nici pentru a dobndi gloria, ci numai i numai fiindc i neam la el si n-a fi fost n stare s m despart de dnsul, cci la vremea aceea Cellini era totul pentru mine. Eu n-am o voin proprie si nici destul trie pentru a fi in dependent, M-am fcut orfurar ca s-i fiu pe plac si pentru c aa dorea dnsul, dup cum m-am fcut dltuitor fiindc ndrgea cu atta patim lucrurile cizelate cu migal i finee. Ei bine spuse ducesa atunci ui t o : s trieti n Italia, atotputernic, aproape ca un rege ; s ocroteti artitii, pe Cellini n primul rnd ; s-i pui la rademn bronz, argint, aur, ca s cizeleze, s topeasc, s toarne si, pe ling toate acestea, s iubeti i s fii iubit; spune,

Ascanio, nu e un vis minunat ? E raiul pe pmnt, doamn, clac cea pe care a iubi-o si care, m-ar iubi ar fi Colombe. Iar Colombe, mereu Colombe ! izbucni ducesa. Bine, fie, deoarece este un subiect ce se ncpneaz s revin mereu n discuia noastr, n cugetele noastre, de vreme 234 ce Colombo se afl au i ntre noi, tot timpul n fal^ ti, tot timpul n inima ta, s \orbim deschis i -fr nici un' fel de ipocrizie despre ea i despre mine ; Colombo nu te iubete, tii foarte bine. - O, nu. acum nu mai tiu, doamn. Dat' din moment t. o se mrit cu altul? ! exclama ducesa. Poate c-o silete tatl ei rspunse Ascanio. O silete tatl ei ! i-U nchipui tu c, dac m-a iubi aa cum'o iubeti, i nchipui tu c, dac as fi n loc.il ei,' c-ar exista pe lume putere, voin, autoritate care s ne poat despri ? A i n stare s prsesc totul, s m lepd de toate, a alerga n braele tale, i-a ncre dina dragostea, cinstea, viaa mea ! Nu. nu, i spun c nu te iubete i, dac vrei s tii, pot s-i spun c nici tu n-o iubeti! Eu ?! Eu ?! S n-o iubesc pe Colombo ? ! Aa mi se pare c-ai spus, doamn ? ! -- \u, n-o iubeti. Te amgeti singi.r. T.a vrsta ta de obicei iubirea se confund cu nevoia de a iubi Dac m-ai fi nllnit mai nainte, m-ai fi iubit pe mine n locul ci. O, cnd. m gnde^c c-a fi putut s m iubeti ! Ba nu, nu. e mai bine s fiu aleas de tine. X~o cunosc pe aceast Colombo, poate fi frumoas, poate fi neprihnit, poate fi tot ce vrei ; fetele astea tinere ns nu tiu s iubeasc. N-a fi auzit din gura Colombo! ceea ce i-ani spus adineauri eu, a crei iubire o dispreuiesti; e prea orgolioas, prea stpnit, prea ruinoas poate ca s-o fac. Dragostea mea ns e cinstit i vorbete cinstit. M disprouicti, i se pare poate c uit ndatoririle mele de femeie i asta numai clin pricin c nu tiu s m prefac. lntr-o zi cnd ai s cunoti mai bine lumea, cnd te vei fi cufundat att de aclnc n viitoarea vieii, nct vei fi descoperit suferina, atunci ai s-i dai scama ca ai fost nedrept, atunci ai s m admiri. Dar eu nu vreau s fiu admirat, Ascanio, vreau s fiu iubit, i spun nc o dat, Ascanio, dac te-a iubi mai puin, a putea & fiu ipocrit, abil, cochet ; te iubesc ns prea mult ca s vreau s te seduc. Vreau s primesc n dar inima ta. nu vvoau s-o rpesc. Cu ce o s te alci ele pe i.rma dragostei tae pentru copila asta? Rspunde. O s sufai, scumpul meu drag, atta 235 tot. Eu ns i-a putea i de lolos n multe privine. In primul rnd, am suferit mai mult dect ie dat s sufere unui om i poate c Dumnezeu va ngdui ea n schimbul acelui prisos de suferin pe care 1-am avut de ndurat s Iii cruat tu ; pe urm, bogia mea, puterea mea, experiena mea, Io pun toate la picioarele tale. Viaa mea se va mpleti cu a ta i voi putea astlel s te feresc de tot felul de greeli i de njosiri. Pentru a dobndi avere, ba chiar i glorie, 'adeseori un artist e nevoit s se njoseasc, s fie slugarnic, abject. Cu mine ns n-ai de ce s te temi de a?a ceva. Am s te nal mereu, voi fi scara ce se va aterne la picioarele tale. Cu mine vei rmne pururea mndrul, nobilul, nentinatul Ascanio. Dar Colombe, Colombe, doamn ! Nu este i ea un mrgritar neprihnit ?

Credc-m, copilule rspunse ducesa, trecnd de la exaltare la melancolie. Viaa alturi de candida, de nevinovata Colombe va fi searbd i monoton. Sntei prea sublimi amndoi : Dumnezeu nu i-a fcut pe ngeri spre a-i uni ntre ci, ci spre a-i ndrepta pe cei ri. Ducesa rosti aceste cuvinte, cu un gest att de elocvent i cu atta sinceritate n glas, nct Ascanio se simi cuprins fr voia lui de o duioas mil. Vai, doamn i spuse el mi dau seama ct de mult snt iubit de dumneavoastr i snt micat pn n adincul sufletului; dar i mai bine nc este s iubeti. O, ct dreptate ai, ct dreptate ! Prefer dispreul tu celor mai dulci cuvinte rostite de rege Pentru prima oar simt c iubesc ; pentru prima oar, i jur ! Dar regele ! Nu-1 iubii, doamn ? Nu i Snt iubita lui, fr ca el s fie stpnul inimii mele. Dar clnsul \ iubete nc ! O, Doemnc ! exclam Anne. privindu-1 n ochi pe Ascanio si cuprinzndu-i amndou minile n minile sale. Se poate oare s fii gelos pe mine, e cu putin asemenea fericire ? Nu cumva regele i d de bnuit ? Ascult : m fost pn acum pentru tine ducesa bogat, nobil, puternic, n stare s schimbe destinele unor coroane i s rstoarne tronuri de dragul tu. i-ar plcea mai mult o biat femeie simpl, singuratic, re'.ras de 236 lume, mbrcata doar cu o rochie alb *i cu o floare de cmp n par ? i-ar plcea mai mult, Ascanio ? S prsim atunci Parisul, lumea, curtea. S plecm s ne ascundem undeva ntrun col al Italiei tale, sub Jalnicii pini din Homa ta, ling minunatul tu goli napplitan. Snt gata s-o fac. Ascanio, Ascanio, faptul c-i jertfesc un iubit ncoronat ar putea oare s-i mguleasc orgoliul ? Doamn spuse Ascanio, simind Iar voia lui cum i se topete inima la flacra unei dragoste att de puternice doamn, suit prea mndru din fire i prea pretenios : orice ai face, trecutul nu mi-1 putei drui, Trecutul ! Ce cruzi putei fi voi, brbaii! Trecu tul ! Dar poate fi tras la rspundere o biat femeie pen tru trecutul su cnd, de cele mai multe ori, trecutul acesta este opera unor ntmplri i a unor mprejurri mai puternice dect ea ? S ne nchipuim c o furtun te-ar smulge de aici si c un vrtej te-ar purta pn n Italia; peste un an, peste doi sau peste trei, cnd te vei ntoarce ai putea oare s~i pori suprare Colombei, pe care o iu beti att de mult acum, pentru c se va fi supus voin ei prinilor si, mritndu-se cu contele d Orbec ? Ai putea s-i pori suprare pentru virtutea ei ? Ai fi n stare s-o pedepseti pentru c a dat ascultare uncia dintre poruncile lui Dumnezeu ? S zicem ns c nu tc-a cunos cut niciodat i c n-a pstrat amintirea ta ; dac, stul de att ea necazuri, istovit de attea suferine, uitat o

clip de Dumnezeu, ar fi vrut s cunoasc si ea ct de ct raiul acesta ale crui pori erau nchise pentru ea si care se numete dragoste ; dac ar fi iubit pe un alt brbat dect soul ei, pe care nu-1 putea iubi; dac ntr-un mo ment de uitare de sine i-ar fi druit sufletul unui alt su flet, n ochii ti ar fi o femeie pierdut, ar i pe veci pngrit n inima ta ; o femeie care nu va mai avea drep tul s ndjduiasc vreodat asemenea fericire, fiindc nu va putea s-i druiasc trecutul ei n schimbul inimii tale ! i-o spun nc o dat, e o nedreptate, o cruzime l Doamn... - De unde tii c nu i-am povestit chiar viaa mea ? Ascult cc-i spun, ai ncredere n mrtui isirile mele. i repet c am suferit mai mult dect i este dat unui om s sufere F.i bine, pe femeia aceasta care a suferii, Dumne237 ?eu o iaiU', in timp ce tu uu ie ndupleci s-o leii. I\u-i. dai seama oare c e mai mre, mai frumos & te ridui d m prpastia n care ai czut, dect s treci pe lng ca fi s-o \czi, orbit de fericire? O, Ascanio, Ascaivo, am crezut c eti mai bun dect ceilali, fiindc ci ai mai tnr, fiindc ei ai mai framos . O, doamn ! Intmde-mi mna, Ascanio, i dnitr-un salt am s ni nal din adncal prpastiei pn la mima ta. Vrd ? Mmc voi fi rupt cu regele, cu toat curtea, cu lumea n treag. O, tiu s fiu drz cnd iubesc ' i, de altmintcn, n-a vrea s m crezi mai generoas dect snt Ceea ce-ti jertfesc nu nseamn mare lucru, crede-m Toi oamomi acetia nu preiuiesc cit o singur privire de-a ta. Dar dac ai vrea s m asculi, copilule drag, m-ai l^a s-mi pstrez puterea i s urzesc mai departe planurile pe care le-am furit n legtur cu noi. Prin mire ai -s ajungi maro, fiindc pentru voi, brbaii, dragostea e^le un mijloc do a dobndi gloria ; toi sntei ambiioi, mai curnd sau mai trziu, dar sntei. Ct privete dragostea regelui, nu ticbuie s te neliniteti; am s-i ntorc prhinle spre o alt femeie creia i va drui inima, n timo ce eu voi rmne stpn pe cugetul su. Alege, Ascanio ! Puternic pi in mine i cu mine, ori umil prin tine i cu tine Uite, adineauri, dup cum ai vzut, edeam n jil ul acela i toate mrimile curii se aflau la picioaiele mele. Aaz-te n locul meu, te rog ; aaz-te acolo i, de a=.t dat, am s stau eu la picioarele tale. O, ce bine-i aa, Ascanio ! Ce fericire, s te vd i s te privesc ! De ce te-ai schimbat la fa, Ascanio ? O, dac cel puin te-ai ndura s-mi spui c-o s m iubeti cnd\a, mai tiziu, mult mai tiziu ! Doamn ! Doamn i exclam Abcanio, ascunznidu-si faa n palme si astupndu-i n acelai timp ochii i ure chile, att de fascinat se simea de chipul i glasul sirenei. Nu-m mai spune doamn l rug ducesa, nde-

pitnd mmile tnrului. Nici Anne ns n-a vi ea s-mi spui, spune-mi Lotiise. M ch-eam i Louise, e un nume pe care nimeni nu-1 folosete, un nume care \a fi numai 238 al tu Louisc ' Lomse ' Ascanio nu i se paie c e un nume duios ? tiu unul i rnai duios rspunse Ascanio 6, ia seama, Ascanio se zbirii leoaica rnit. Dac m faci s sufr prea tare, am s ajung poate s te ursc cu aceeai ardoare cu care acum te iubesc ! O,' Doamne ! spuse tinrul, scuturnd capul ca i cam ar fi cutat s risipeasc vraja. Dumneavoastr sntei aceea care m scoatei din mini s-mi rvii sufle tul ! Aiurez cumva ? Am fierbineli ? Sau poate snt n mrejele unui vis ? Dac v spun cuvinte prea aspre, v rog s m leitai, o fac numai ca s m dezmeticesc. V \d stncl aici, la picioarele mele, dumneavoastr, att de frumoas, adorat de toat lumea, o regin ! Xu se poate s existe asemenea ispite dcct pentru a duce sufletele la pierzanie. Tntr-adevr, chiar dumneavoastr ai spus, sntei ntr-o prpastie ; dar n loc de a iei la lumin, m tragei i pe mine n adncul ei; n loc de a v ridica m preun cu mine, vrei s m prvlesc mpreun cu dum neavoastr. O, v rog, nu punei slab^e mele puteri la o asemenea ncercare ! Nu e nici ncercare, nici ispit, nici vis : nu e ni mic altceva dect o strlucit realitate de care ne b acium amndoi; te iubesc, Ascanio, te iubesc ! M iubii, dar mai trziu va vei ci din pricina acestei iubiri, ntr-o bun zi mi vei reproa tot ce-ai furit n viaa mea sau tot ce-am distius n viaa dumnea-\ oastr, A, nu m cunoti piotest ducesa dac rn crezi att de slab, nct s m pot ci de ceva ! Uite, \rei o dovad ? i fr s mai stea pe gnduri, Anne se duse i se aeza la o mas pe care se afla cerneal i hrtie i, lund n min o pan, scrise n grab cteva cuvinte. Uite spuse ea s vedem dac mai cutezi s te ndoieti, Ascanio lu hhtia i citi : i.Ascanio, te iubesc, urmeaz-m oiiunde m \oi duce sau lasc"-m s te urme? oi i^nde te vei duce tu ANNE D'IIETTIA" 239 O, nu se poate, doamn ! As avea impresia c dra gostea mea e o ruine pentru dumneavoastr, O ruine ! exclam ducesa, i nchipui cumva c eu tiu co nseamn ruinea ? ! Snt prea mndr pentru asta. Mndria e virtutea mea. Cunosc o virtute mai dulce i mai sfnt spuse Ascanio, agndu-sc cu o sforare disperata de amintirea

Colombci. Cuvintele lui o lovir drept n inim. Ducesa se ridic, trcmurnd toat de indignare. Eti un copil ndrtnic i crud, Ascanio rosti ea cu o voce sugrumat. A ii vrut s-li cru rrmte su ferine, dar mi dau seama c numai durerea te va ajuta s cunoti viaa. Ai s te ntorci la mine, Ascanio, ai s te ntorci rnit, sngernd, sfiat, i abia atunci ai s te dumereti ct preuiete Colombe a dumitale, i ct preuiam eu. Am s te iert fiindc te iubesc ; pn atunci ns se vor ntmpla lucruri ngrozitoare ! La revedere ! i doamna d'Etampcs iei, turbat de ur i de dragoste, uitnd c lsa n minile lui A&canio cele dou rn-duri pe care le aternuse pe brtie ntr-un moment de uitare de sine. XVIII DRAGOSTE VISTOARE De ndat ce Ascanio n-o mai avu n faa ochilor pe doamna d'Etampes, vraja ademenitoare pe care femeia aceasta o rspndea n jurul ei se risipi i tnrul putu s vad limpede ce se petrecea n sufletul su i n preajma sa. Printre altele, i amintea de dou lucruri 240 pe care le spusese. Colombe s-ar fi putut s-1 iubeasc de vreme ce doamna d'Etampcs l iubea. De aci nainte viaa sa nu-i mai aparinea, instinctul l slujise sugern-du-i aceste dou idei, dar l nelase nclcmnndu-1 s le rosteasc. Dac sufletul cinstit i drept al tnrului nostru s-ar fi putut ndupleca s recurg la prefctorie, totul era salvat, clin pcate ns o pusese n gard pe amarnica i nveninata duces. Btlia ce urma s se dea avea s fie cu att mai cumplit, cu ct n-o amenina doct pe Colombe. Totui ptimaa i primejdioasa confruntare cu Arme i folosise lui Ascanio intr-tm fel. Datorit ei se simea acum stpnit de o inexplicabil nflcrare i de o nebnuit ncredere. Gndirea sa, mbtat de spectacolul la care asistase ca i de propriile sale eforturi, era foarte harnic i plin de cutezan ; drept care se hotr vitejete s afle nlruct speranele lui erau ntemeiate i sa ptrund n sufletul Colombei, chiar dac n-ar fi descoperit n e dect indiferen. Dac ntr-adevr Colombe l iubea pe contele d'Orbec, ce rost ar mai fi avut s-i in piept doamnei d'Etampes ? N-avea dect s fac tot ce poftea cu o via stingher, dispreuit, urgisit, pierdut. Va i ambiios, va deveni ursuz i ru, oi, i ? Mai presus de orice ns nu trebuia s rmn cu ndoiala n suflet, i s peasc drz n ntmpinarea destinului su. In cazul acesta, legmntul doamnei d'Etampes i che-zuia viitorul. Ascanio luase aceast hotnrc n timp ce se ntorcea acas pe chei, privind soarele ce scpata nvpiat n spatele turnului Nesle, profilat negru pe cer. Sosind la palat, fr a mai sta n cumpn i fr a mai zbo\i o clip, se duse mai nti s ia cteva giuvaeruri, apoi se ndrept eu pai siguri spre poarta pavilionului, n care btu de patru ori. Din. fericire, coana Perrine se afla in apropiere. Cuprins de mirare i de curiozitate, se grbi s-i deschid Cu toate astea, dnd cu ochii de ucenic, se socoti datoare s-1 ntrmpine cu rceal. Ah, dumneata erai, domnule Ascanio spuse ea. Ce doreti ? 16 241 Doi esc. scump coan Perrine, s-i art imediat aurnni^oarci Colombe aceste giuvaeruri F. cumva n gr

din ? ' Da, pe aicea ci. Dar stai puin, tinere, c \in i cu \ As-canio, care nu uitase drumul, o i luase la picior, fr s se m-ai sinchiseasc de guvernanta. La urma urmei i spuse ea, oprindn-se pentru a se adinei ntr-o profund cugetare cred c-i mai bine-s nu m diic dup ei i s-o las pe Colombe s aleag singur lucrurile pe care vrea s le cumpere pentru ea ori s le druiasc. Nu se cade s fiu de fa dac, aa cum probabil se va ntmpla, va pune deoparte pentru mine o mic atenie. Am s sosesc tocmai bine cnd va Ci terminat cu cumprturile, i atunci, bineneles, ar fi unt clin partea mea s refuz. Aadar, s rmnem pe loc i s nu stingherim n nici un. fel inima bun a copilei noastre, draga de ea '." Precum ->e vede, onorabila doamn tia s fif do o discreie dcsvrit. De zece zile, Colombe renunase s se mai ntrebe dac Ascanio devenise cu ade\ arat cel mai scump gncl al ei. No-tiutoarea i nevinovata copil habar n-avea ce nseamn a iubi. cu toate c sufletul ei era plin de iubire, n sinea ei i spunea c fcea ru lsndu-se legnat de asemenea vise; se apra ns zicndu~si c, fr ndoial, nu-1 va mai vedea niciodat pe Ascanio i nici nu va avea mng-erea de a se dezvinovi fa de el. Folosindu-sc de pretextul acesta, Colombe 7bo\ ea n fiecare seara pe banca pe care l vzuse stnd ling ea i acolo i vorbea, l asculta, retrind cu tot sufletul amintirea aceasta : mai apoi, cnd ncepea s se ntunece i glasul-coanei Perrine o ndemna struitor s intre nuntru, frumoasa vistoare se ndrepta -agale spre cas i, de?meliciadu-se. n sfrit, abia atunci, dar numai atunci. i amintea de poruncile tatlui su, de contele d'Orbeo, i de timpul care nu sttca-n oc. Insomniile ei erau chinuitoare, dar nu chiar ntr-att ca s spulbere farmecul nlucirilor din amurg. n seara aceea, ca de obicei, Colombe era pe cale tocmai s retriasc vraja ceasului petrecut alturi de Ascanio, cnd, rididnd ochii, ddu un ipt. 242 ,-Wanio se afla I:i fala ei, n piiioare, i o pruca fa: s spun iiimic. O gsea schimbat, dar i mai frumoas. Paloarea si nclancolia se potriveau de minune cu trsturile ideale ale chipului su. Prea i mai puin ca nainte o fiin pminteasc. De aceea, vznd-o mai ncnttoarc ca ori-rnd, Ascanio fu cuprins din nou de temerile sfielnice pe tare dragostea doamnei d'Etampes reuise s i le risipeasc un moment. Cum ar fi putut oare fptura aceea Jivin sa-1 iubeasc vreodat ? Cei doi adorabili copii care se iubeau de atita vreme fr sa i-o fi mrturisit niciodat i care i pricinuiseri unul altuia atitea suferine stteau acum fa-n fat. i de vreme ce se ntilniser, n fine, ar fi trebuit s parcurg n cteva clipe distana pe care o strbtuser fiecare n parte, n visurile lor. Puteau acum s lmureasc mai nti nenelegerile dintre ei i, descoperind de ndat c inimile lor erau strns unite, s lase s se reverse n-tr-o nestvilit izbucnire de bucurie simmintele lor alt de dureros nfrnate pn atunci. Din pcate ns amndoi erau prea timizi ca s-o fac i, cu toate c emoia pe care o ncercau revzndu-se h" tida i pe unul,, i pe cellalt, sufletele lor ngereti nu se ntilnir dect dup un ocoli. mbujorat la fa, fr s spun un cuvnt, Colombo se ridicase brusc n picioare. Ascanio, palid de emoie, cuta a-i stpni cu o mn tremurtoare btile inimii. ncepur s vorbeasc amndoi deodat, el pentru a spune ; l iertai, domnioar, dar mi-ai ngduit s \ art cteva giuvaeruri- ; ea murmurnd : M bucur, domnule Ascanio, cate vd pe deplin nsntoit1'. Se ntrerupser amndoi n acelai timp, dar, cu toate c glasurile lor melodioase se amestecaser, fiecare auzise lmurit ceea ce spusese cellalt, deoarece Ascanio, ncurajat de

zmbetul involuntar pe care, n chip firesc, aceasta mprejurare l fcuse s mijeasc pe buzele tinerei fete, rspunse, ceva mai sigur de sine : Ai binevoit s v mai amintii c-am fost rnit *> Am fost ngrijorate, coana Perrine i cu mine, =i nc-am mirat c nu v-am mai vzut adug CoJombe. mi pusesem n gnd s nu mai vin. I G* 243 Dar pLiitru ce ? Era un moment hotrtor i Ascanio se vzu nevoit s se sprijine de un copac, apoi, adunndui toate puterile i tot curajul, rosti cu rsuflarea tiat : Acum pot s v mrturisesc : fiindc v iubeam. i acum ? Strigtul ec- scpase Coiomboi ar ii risipit toate n-doelio unui om mai dibaci dcct Ascanio, cruia reui doar s-i nvioreze un pic speranele. Acum rspunse ci am putut, vai, s msor distana care ne desparte; tiu c sntci logodnica fe ricit a unui nobil conte. Fericit l ntrerupse Colombo, zmbind cu am rciune. . Cum ? Doamne sfinte, s-ar putea oare sa nu-1 iubii pe conte ? Spunei-mi, nu e vrednic cumva de dumneavoastr ? E bogat, c puternic, c mult mai presus clocit mine; dar 1-ai vzut cum arat ? Nu, i m-am temut s ntreb pe cineva. De alt minteri, nu tiu de ce, dar eram convins c e tnr i fer mector i c v plcea. E mai btrn dect tatl meu si m nfior numai cnd m uit la el mrturisi Colombe, ascunzndu-i faa n palme, cu un gest de scrb pe care nu si-1 putu stpni. Scos din mini de bucurie, Ascanio czu n genunchi, cu minile mpreunate, palid la fa i cu ochii pe jumtate nchii, dar, cu o privire sublim ce scnteia pe sub pleoapele lsate i cu un zmbet dumnezeiesc de frumos ce nflorea pe buzele-i albite, Colombe rosti cu spaim : Ce ai, Ascanio ? C,e am? izbucni tnrul, descoperind n copleitoa rea Iui bucurie curajul pe care i-1 tre/ise mai nainte suferina. Ce am ? Dar te iubesc, Colombe ! Ascanio ! Ascanio ! murmur Colombe, cu un glas mustrtor i ncntat i, n acelai timp, duios ca o mrtu risire. Se neleseser totui : inimile lor se contopiser si, nainte de a-i fi dat seama, buzele lor se mpreunaser Dragul meu - spuse Colombe, respingndu-1 uor. 244

Se privir altfel ca n extaz; cei doi ngeri se recunoteau n sirit. Exist momente pe care uu le ntl-neti deot o singur dat n via. Va s zic strui Ascanio nu-1 iubeti pe con tele d'Orbec i poi deci s m iubeti pe mine. Dragul meu rosti din nou Colombe cu vocea ei adnc i dulce pn azi numai tatl meu m-a srutat pe frunte i nc destul de rar, din pcate ! Sini o copil netiutoare care nu cunoate ctui de puin viaa ; dar am simit dup freamtul pe care srutul dumitale 1-a strnit n mine c c de datoria mea s-mi leg soarta de a dumitale ori s-o hrzesc cerului. Da, cci dac s-ar ntmpla altfel, snt convins c-ar i o nelegiuire Buzele dumitale mi-au pecetluit soarta, miruindu-m logodnic i soia dumitale, i chiar clac tatl meu ar spune acum Nu, cu n-a da crezare dcdt glasului ce spune n mine Da i care este glasul lui Dumnezeu. Tata mina mea, caro de aci nainte este a d urni tale. . ngeri din cer, ascultai-o i rvnii-mi fericirea ! exclam Ascanio. Extazul nu poate fi nici zugrvit, nici exprimat prin cuvinte. Cei ce snt n msur sa-i aminteasc asemenea clipe n-au dcct s-i evoce amintiiile. Nou ns ne-ar fi cu neputin s v nfim cuvintele, privirile, strn-gerile de mn ale celor doi copii neprihnii i frumoi. Sufletele lor curate se ngemnau aa cum dou izvoare i amestec apele cristaline fr s-i schimbe starea ireasc i culoarea. Ascanio nu atinse nici mcar cu umbra unui gnd ru fruntea neprihnit a iubitei sale, iar Colombe se sprijinea ncreztoare de umrul logodnicului su Dac n clipa aceea Fecioara Mana i-ar fi privit din trii, n-ar fi ntors capul. Cnd ncepi s iubeti, simU ne\oia ca diagostea de care eti nsufleit s cuprind cit mai mult din viata ta, c*u prezentul, trecutul si viitorul ei De ndat ce putur s vorbeasc, Ascanio i Colombe i mprtir toate necazurile i toate speranele lor din ultimele zile. Era o adevrat ncntare. Fiecare din ei putea s spun povestea celuilalt. Suferiser ndeajuns si unul, si cellalt si amintindu-si suferinele prin care trecuser amndoi, zmbeau. 245 La un moment dat ajunsei s \oibcasca i de^pte viitor i atunci chipurile lor de\cmr ngndurate i triste. Oare ce le hrzise Dumnezeu pentru a doua zi ? Legile divine mrturiseau c erau fcui unul pentru altul: dar convenienele omeneti nfierau cstoria lor, socotind-o nepotrivit, monsliuo'as Ce era de fcut0 Curn s-1 con-\inga pe contele d'Orbcc s mvme la solia lui? Ori pe prefectul Paiisului s-i dea fala dup un meteugar ? Vai, dragul meu spuse Colombe i-am fgduit s-mi leg \iata de a dumitale oii s-o nchin cciulni, dar p'i la ui m mi dau seama c tot cerului va i sorocit Nu ! protest Ascanio. Mie ' Firete c doi copii ca roi nu snt n stare s urneasc din loc o lume ntreag, dai- am s m destimuesc meterului meu diag, Bcmcnuto Cellim El e cu adevrat p1 ternic, Colombe, si pri vete de sus toate lucrurile ! O, el poate face totul pe pmnt, aa cum Dumnezeu rinduieste totul n ceruri, i orice i-ar pune n grxd dace la bun sfrit El va gsi mij locul ca s fii a mea. Nu tiu cum o s fac, dar snt sigur de asta. i place s nfrunte piedicile O s-i voibcasc lui Francisc I, o s-1 conving pe tatl tu. Bemenuto e n stare sa clinteasc i munii din loc. Singurul lucru pe care nu 1-ar i putut ndeplini i pe care 1-ai ndepli nit tu fr ca el s se amestece n vreun iei este faptul c m iubeti. Restul e mult mai uor. Ve?i tu, uibita mea,

ac am cred n minuni - Drag Ascanio, daca dumneata ndaiduiesti. nad]-duiesc l eu. N-ai vrea ca, la rndul meu, s fac si ou o ncercare ? Spune-mi. E cineva care poate avea o nrunrc hotrtoare asupra tatlui meu Viei s i smu doamnei d'Etampcs ? Doamna d'Etampes ! exclama A^caiio O, Doamne, uitasem 3e ea ! n cuvinte simple i fia nici un fel de nfumurate, Ascanio ncepu a-i povesti cum o ntlmsc pe duces, cum dicesa se ndrgostise de el, cum n aceeai zi chiar, cu o or mai nainte, se declarase dumanca de moaite a celei pe care o iubea , dar ooare a face ' Sarcina lui Benvenuto avea s fie ceva rnai grea, at,ta tot \,i se sp"iia el de un pot m nic mai mult. 24C Diag l mc i 'spjie Colombe dumneata ai Incicclcrc in"meteiul durrutalc : eu am ncredere n dumneata. Voibele-i lui Cellini ct mai curnd cu putin i las-1 P? 1 ne hotrasc soarta. Chiar minc am s-i destimuesc tot. ine att de mult Ia mine ! O s m neleag numaidcct. Dar ce-i cu tine, Colombe, draga mea ? De ce te-ai ntristat ? Fiecare fra? din povestirea lui Ascamo o ajutase pe Colombe sa simt ct de mult l iubete, fcnd s ptrund tot mai adnc n mima ei ghimpele geloziei i, n. cte\a lndaii, itinsese comulsiv mina lui Ascamo, pe care o inea Li mmile ei. Ascanio, doamna d Etampes e att de frumoas ! Si e iubita unui rege att de mare ! O, Doamne, n-a l>st oaie nici o urm n sufletul tu ? Te iubesc ! rspunse Ascanio Ateapt-m puin spuse Colombe. Se ntoarse dup cte\a clipe cu un ci m alb i PIL<^-pt de toat frumuseea. Ascult l rug ea - n timp ce ai s luciezi la crinul de aur i nestemate pe care i 1-a poruncit femeia aceasta, arunc din cnc n cnd o pd\ue spre cniui mo deti din grdina Colombei. i cu aceeai cochetai ie cu caie doamna d'Etampes ar fi fcut acest lucru, srut floarea i i-o ntinse ucenicului. n momentul acela coana Perrine se i\i la captul aleii. Rrni cu bine i pe curnd ! spuse repede Colombe. punnd mna pe buzele iubitului ei cu un gest furi, plin de gingie. Guvernanta se apiopie de ei. Ei, fetia mamei o ntreb pe Colombe -ai luat la refec cum se cuvine pe fugaiul nostru, i ai aes niscai gimaeruri fiumoase ? Poftim, coan Perrine ! spuse Ascanio, punnd n minile simandicoasei doamne cutia cu giuvaeruri pe care o luase cu el, dar pe care nici mcar nu apucase s-o des chid. Domnioara Colombe i cu mine ne-am gndit s te lsm pe domnia ta s alegi de aici ce i-o plcea mai mult, i mme am s trec s le iau pe ceJelalte. Spunnd aceste cuvinte, plec nsufleit de bucuria sa, aruncndu-i Colombei o ultim privire ce-i mrturisea tot ce avea s-i mrturiseasc,

La rndul su, Colombe, cu mumie ncruciate pe piept ca i cum ar fi vrut s pstreze ct mai bine fericirea cuibrit nuntru, rmase locului fr s fac nici cea mai mic micare, n timp ce coana Perrine alegea printre minuniile aduse de Ascanio. Din pcate bietei copile i era dat s fie trezita n chipul cel mai cumplit din dulcea ei visare. La un moment dat se pomeni cu o femeie care \ cnise nsoit de unul din oamenii prefectului. Monseniorul conte d'Orbec, care trebuie s se ntoarc poimine o ntiina femeia m-a trimis spre a intra n slujba doamnei, ncepnd chiar de azi. Cunosc cele mai noi i mai frumoase croieli de mbrcminte i am primit porunc din partea monseniorului conte i a jupnului prefect s-i lucrez doamnei o splendid rochie de brocart, deoarece doamna duces d'Etampcs urmeaz s-o prezinte reginei pe doamna n ajunul plecrii maiestii sale la SaintGcrmain, adic peste patru zile. Dup scena pe care am nfaisat-o mai nainte cititorilor, e lesne de nchipuit efectul zdrobitor pe care aceasta ndoit veste l avu asupra Colombei. XIX DRAGOSTE IDEALA A doua zi dis-de-diminea, Ascanio, hotr t s-i ncredineze soarta n minile meterului, se ndrept spre turntorie, unde Cellini lucra n fiecare diminea. Dar n momentul cnd se pregtea s bat la ua ncperii pe care Bcnvenuto o numea chilia lui, se auzi glasul zburdal248 nicei Scozzone. i spuse c poate i poza i se retrase discret, cu gndul de a se ntoarce puin mai trziu. Pn atunci ncepu s se plimbe prin grdina palatului Ncsle, cugetnd la ceea ce trebuia s-i spun lui Celiini i ia ceea ce probabil Ccllini avea s-i rspund. Scozzone totui nu venise acolo s poze?e. Mai mult chiar, niciodat pn atunci nu pise pragul chiliei n care, spre exasperarea curiozitii sale, nimeni nu ptrunsese nc i unde Bcnvenuto, cu nici un pre, n-ar fi ngduit s fie tulburat de cineva. Cu att mai aprig fu mnia meterului n clipa n care se ntoarse i o zri n spatele lui pe Catherine, deschiznd, mai mari ca niciodat, ochii si mari i vioi. Dorina de a vedea a indiscretei Scozzone, de altminteri, avea prea puine motive s fie satisfcut. Cteva desene pe perei, o draperie verde n dreptul ferestrei, o statuie nceput a zeiei Hebe i o garnitur ntreag de unelte de sculptur alctuiau mobilierul ncperii. Ce vrei. nprc mic ? Ce caui aici ? Pentru nu mele lui Dumnezeu, ai de gnd s te ii dup mine i-n iad ? se burzului Bcnveiuito, dnd cu ochii de Catherine. Vai, metere ! spuse Scozzone cu cel mai suav gls cior al ci. Zu, crede-m c nu snt o nprc. Ce-i drept, ca s nu te prsesc, a fi gata s m in dup dumneata i-n iad; iar dac am \enit aici, am fcut-o numai fiindc e singurul loc unde i pot vorbi ntre patru ochi. Hai, repede ! Cc-ai s-mi spui ? O. Doamne, Bemenuto spuse Scozzone, ziind macheta statuii ce chip minunat ! Asta trebuie s fie Hebe a d urni tale. Nu mi-am nchipuit c era aproape gaia ; ce frumoas e ! Nu-i aa ? ntri Benvenuto. O, da, foarte frumoas i-mi dau seama acum de ce nu m-ai pus s-i pozez pentru lucrarea asta. Dar dup ce model ai lucrai ? ntreb Scozzone, ngrijorat. N-am vzut irttrnd sau ieind de aici nici o femeie. Taci clin gur ! Ascult, feti drag, cred c n-ai

\enit aici ca s A orbim despre sculptur. Nu, metere, e vorba de Pagolo al nostru. Ei bine, am fcut aa cum mi-ai spus, Benvenuto. Ieri sear a profitat c lipseai de acas ca s-mi mpuic iar urechile 249 c11 \ etnica lui clrat>< ie i 1-am a^cjluu pm la tapat, aa L im mi-ai poruncit. Aa, va s zic ! Pramatia ' i ce-L spunea ? S mori de rs i alta nu, zu a fi dat oricit s Ii fost i dumneata acolo. Bag de seam, ca s na dea ceva de bnuit, n timp cc-mi vorbea, vicleanul, meterea la ncuictcarca de aur pe care i-ai poruncit s-o fac, i de claraia lui era cu atit mai duioas, cu cit n-a lsat o clip din min pila. Drag Cbaterine, mi spunea, m topesc de dorul dumitale ; cin d ai -s te nduri oare s nu m'mai thimiieti aa ? ! Un cmnt, -apunc-mi mcar un cuvinel ! i dai seama doar ce-a> putea s pesc din pricina du mitale : dac s-ar ntmpla s nu ispr\ esc ncuiotoarea asta, meterul ar putea s bnuiasc ceva i, dac ar b nui ceva, ar fi n stare s m ucid fr nici un pic de mil ; cum \czi, dar, snt ga^a s nfrunt totul de dragul ochilor dumitale frumoi. Doamne Tsuse Hristoase l i afurisita asta de lucrare care parc st pe loc. La urma urmei, Catherine, la ce-i folosete s-1 iubeti pe Beii\cnuto? l\Tu-i arat nici un dram de recunotin, nici mcar nu-i pas de dumneata. Iar eu tc-as iubi cu o dra goste att de ficibinte si de chibzuit totodat ! Nimeni n-ar baga de seam, n nici un caz nu s-ar ntmpla s te compromit, zu credc-m, te poi bizui pe discreia mea desvrit. Uite, a adugat ci, ncurajat de tcerea mea, am i gsit un adpost sigur i foarte bine ascuns unde am putea sta de vorb fr nici o team." Ha ! Ha ! N-ai s ghiceti, niciodat ascunztoarea pe care pehlhanul sta a ochit-o. M prind pe ce \rei; numai frunile astea plecate i ochii tia ce pm esc pe furi snt n stare s descopere asemenea colioare : i pusese n gnd s ad posteasc dragostea noastr, tii unde? n capul statuii uriae a lui Marte la care lucrezi dumneata. ,.Te poli urca pna acolo cu o scar", zice. Pretinde c nuntru ar fi o n cpere foarte drgu undo nimeni nu te poate vedea i de unde ai o privelite minunat asupra mprejurimilor. - O idee ntr-adevar formidabil ^pusc Bcnvenuto, rznd. i ce i-ai rspuns, Scozzone ? I-am rspuns izbucnind ntr-un hohot cumplit de rs, fiindc, dup cum tii, niciodat nu mi-am putut st250 pilii ribiil, i jupn Pagolo a rmas, bietul, mofluz. A ncercat atunci in Iei i chip s m nduioeze, spunndu-mi c n-am inim, c vream s-J bag n mormnt i aa mai departe, n timp ce meterea cu ciocnelul i cu pila, mi-a tot ndrugat aa verzi i uscate o jumtate de or ncheiat, fiindc-i merge gm-a ca o meii a cnd ncepe s vorbeasc.

i pn la urm ce i-ai rspuns, Scozzone ? - Ce s-i rspund ? In momentul cnd ai btut la poart, cum tocmai pusese pe mas ncmetoarea pe care 0 terminase, n sirit, i-am luat mna cu un aer foarte serios i i-am spus : Pagolo, ai vorbit ca un bomboncl!" De aceea, cnd ai iitrat nuntru, avea o mutr aa de plo uat. E, uite, ai fcut ru, Sen/zone ! Ku trebuia s-1 descurajezi. Mi-ai spus s-] ascult i 1-am ascultat. Dac-i n chipui cumva c e aa de lesne s asculi palavrele bie ilor frumoi ! Dac ntr-o bun zi se ntmpl vream bu cluc ? Nu trebuia numai s-1 asculi, fetie, trebuie s-i i rspunzi, asia neaprat, pentru ca planul meu s reu easc. Vorbetc-i la nceput fr suprare, pe urm cu ngduin, dup aceea cu dulcea, Cnd ai s ajungi acolo, am s-i spun ce mai ai de fcut. Dar tii ca asta poate s duc departe? Ar trebui s fii i dumneata prin apropiere. Fii pe pace, Scozzone, o s am eu grij s ies la n eal la momentul potrivit. Ai ncredere n mine i f aa c,im iii spun, Dn-te acum, porumbie, i Jas-m s lut r<v. Cathcrinc iei sind ntr-un picior i rznd dinainte de renghi,l pe care Cellini se pregtea s i-1 joace Iul Pagolo i despre care totui nu avea nici cea mal mic 1 doc. Cu toate astea, dup plecarea ci, Bcnvenuto nu se apikd de lucru, aa cum spusese. Se repezi la fereastr, de unde se \cdca piezi curtea pavilionului, si rmase acolo adinei t parc n contemplare. O btaie n u l smul-c ns bnist d,i. visarea lui. 251 - Mii do trsnete ! rcni el, furios. Cine mai e acolo ? Nu m po^i lsa odat n pace, drcia dracului! i cer iertare, metere ! se auzi glasul lui Ascanio. Dar dac ie stingheresc cumva, pot s plec. Cum, tu eti, ftul meu ? Nu, sigur c nu, tu nu m poi stingheri niciodat. Ce s-a ntimplat i ce doreti de la mine ? Benvenuto se duse s-i deschid chiar el ua elevului su iubit. i tulbur singurtatea i nu te las s lucrezi spuse Ascanio. Nu, Ascanio : tu eti oricnd binevenit. Metere, am s- destinuiesc un secret i s-i cer un serviciu. Vorbete. De ce ai ne\oie : de punga mea ? De bra ul meu ? De mintea mea ? S-ar putea s am nevoie de toate deopotriv, me tere drag, Cu att mai bine l Snt al tu, cu trup i suflet^ Ascanio. i eu vreau, de altminteri, s-i fac o mrturisire,

da, o mrturisire, fiindc, fr s fiu. cred, vinovat, o sa am rcmucri pn -ce nu voi fi primit dezlegarea ta. Dar vorbete tu mai nti. Ei bine, metere. Dar, sfinte Dumnezeule, ce-I cu macheta asta ? ! exclam Ascanio, sndu-i vorba neterminat. Dduse cu ochh de statuia nceput a zeiei Hebe i, n statuia nceput, o recunoscuse pe Colombe. E Hebe spuse Benvenuto, ai crui ochi ncepur a scnteia zeia tinereii. i se pare frumoas, Ascanio ? O, e o adevrat minune ! Dar figura mi-e cunos cut, cred c nu e o nlucire, Indiscrctule ! De vreme ce ai ridicat pe jumtate vlul, nu-m rmnc dect s-1 smulg de tot; am impresia c spovedania ta, de bun seam va urma~o pe a mea. Asaz-te acolo, Ascanio, vei a^ea acum prilejul s citetj ca ntr-o carte deschis n inima mea. Ai nevoie de mine, zici; i eu am nevoie de tine s m asculi. In clipa n care vei fi aflat tot, m voi simi uurat de o grea povar. Ascanio se aez, mai alb la fa dect osnditul cruia i se citete condamnarea la moarte. l Eti florentin. Ascanio, aa c nu mai e nevoie s te ntreb dac tii cumva povestea lui Dante Alighieri. ntr-o zi a vzut trecnd pe strad o copil care se numea Bcatdce i s-a ndrgostit de ea. Copila a murit i Dante a iubit-o oal viaa, fiindc de fapt iubea sufletul ei i sufletele nu mor niciodat; I-a mpodobit ns fruntea cu o cunun de stele i a nlat~o n paradis. Dup aceea a nceput s adnceasc patimile omeneti, s studieze temeinic ntreaga poezie si ntreaga filozofie i cnd, purificat prin suferin si prin cugetare, a ajuns a porile cerului, unde Virgiliu, adic nelepciunea, trebuia s se despart de el, nu s-a oprit n prag, nemaia-vnd cluz, fiindc i-a ieit n ntmpinare Beatrice, adic iubirea, care-1 atepta. Ascanio, am avui i cu o Beairice, moart ca -i cealalt i tot ca ea adorat. Pn acum a fost o tain pe care n-o cunotea dect Dumnezeu, ea i cu mine. Sini slab n faa ispitelor, clar n mijlocul patimilor necurate n care m-am i\lil, iubirea mea a rmas pururi nentinat, nlasem prea sus lumina ce m cluzea ca noroiul s-o poat atinge. Omul se arunca nepstor n viitoarea plcerilor, artistul rmnea credincios tainicei sale logodne, i dac am fcut ceva bun n via, Ascanio, dac materia nensufleit, argintul ori lutul a putut s capete sub degetele mele form i via, dac am reuit uneori s druiesc frumusee marmurei i via bronzului, e pentru c strlucitoarea mea vedenie m-a sftuit, m-a sprijinit si m-a luminat mereu de douzeci de ani ncoace. Dar nu-mi dau scama, Ascanio, exist poate deosebii i intre poet i orfaurar, ntre cel ce cizeleaz ideile i cel ce cizeleaz aurul. Dante viseaz ; cu am nevoie s vd. Numele Mriei pentru el e destul; eu trebuie s am n fa i chipul Madonei. Plsmuirile lui se ghicesc ; ale mele pot fi atinse cu mina. Iat de ce Bcatrice a mea nu era de ajuns sau mai bine zis era prea mult pentru mine ca sculptor. Spiritul ei, ce-i drep, slluia. n mine, dar eram nevoit s-i gsesc forma. Fptura ngereasc ce-m-lumina viaa fusese frumoas, fr ndoial, frumoas mai ales prin inima ei, dar nu ntruchipa idealul frumu253 solii etetnc a-^a cum roi-l .magi^atn QJ. M vedeam silit s caut aiurea, s nscocesc.

i acum, spjne-mi, te rog, Astanio, crezi tu ca dac idealul sculptorului mi s-ar Ii nfiat sub o form nsufleit, aici, pe prant, i dac i-a- fi hrzit un loc printre lucrurile pe oare ie slvesc, ar fi nsemnat s fiu nere-cur.osctor i s trdez idealul meu de poet ? Crezi tu o veue'ua mea cereasc nu mi s-ar mai arta atunci i ( ngerul ar putea fi gelos pe femeie ? Crezi, ntr-adevr, una ca asta ? Pe tine te ntreb, Abcanio, i vei afla ntr-o zi pentru ce i-am pus tocmai ie, i nu altcuha, aceasta ntrebare, pentru ce atept acum trcmurnd rspunsul tu, ca i cum mi-ar rspunde nsi Bcatrice a mea. Metere rosti cu un aer solemn si trist Ascanio sni prea tnr ca s pot avea o prere despre nite gnduri att de nalte ; totui n adincul sufletului meu socotesc c cli unul dintre acei oameni alei crora Dumnezeu le ndrumeaz paii si c tot ceea ce ntlncti n cale, nu ntmplarea, ci Dumnezeu i-a scos nainte. Asta-i credina ta, na-i aa, As cni o ? Eti de prere c ngerul pmntesc, frumoasa mea nzuin ntruchipat, trebuie s fie trimis de Dumnezeu i c cellalt nger, ngerul ceresc, n-ar avea de ce s se supere fiindc 1-am prsit. Ei bine, pot s-i spun atunci c mi-am vzut visul cu ochii, ca visul acosta tr iete, pot s-1 privesc, aproape s-1 i ating cu mpia, Ascanio. idealul frumuseii, al puritii, tipul perfeciu nii infinite spre care noi, artitii, pururea nzuim se aL1 n preajma mea, respir, pot s-1 admir n fiecare zi. Ah, tot cc-am fcut pn acum nu va fi nimic pe lng ce e? ce \oi face de aci nainte. Statuia zei* ei Hebe care ie > se pare frjmoas i care, ntr-adevr, e capodopera mea, pe mine nu m mulumete nc ; visul meu nsufleit st aici, n picioare, lng Imaginea lui, i mi se pare de o sul de ori mai minunat; dar am s-1 realizez ! Am s-1 realizez ! Ascanio, o mie de statui albe, care seamn toate cu el, au i nceput s se nale i s umble n cuge tul meu. Le vad, le presimt i ntr-o zi vor iei la iveala. i acum, Ascanio, vrei s-i art frumosul geniu ce m inspir ? Trebuie s fie nc aici, n apropiere, n lieT-i care diminea, la ora cnd soarele se nla pe cer, el rsare scnteind pentru mine, jos, pe pmnt. Privete ! Benvenuto ddu ia o parte draperia din dreptul ferestrei j-i art ucenicului cu degetul grdina pavilionului Nesle. Pe aleea ei nverzit, Colombe, ou capul nclinat i mina ridicat spre brbie, se plimba agale Ce frumoas e, nu-i aa? spuse Bomenuto, fer mecat. Niei Fidias, nici blrnitl Michelangelo n-au creat ceva mai desvrit, iar operele din antichitate pot fi cel mult dcopotrh cu acest chip tinr si graios. Ce fru moas c ! -O, da. foarte frumoas! muimur Ascanio, care se lsase s cad pe scaun, sleit de puicii si de gnduri. Tcur amncfoi ctva timp n care Benvenuto i contempl fericirea, iar Ascanio i msur suferina. Totui, metere se ncumet s ntrebe -uceni

cul, tnsptummtat unde o s te duc pasiunea acta de artist ? Ce ai de gnd s faci ? Ascamo spuse Cellini cea care a piei at din lumea celor \ii n-a fost i nici nu putea sa ie a mea. Dumnezeu doar mi-a artat-o, fr a sdi n inima mea o dragoste omeneasc pentru dinsa. Ce ciudat ! Mai mult chiar, nu m-a fcut s-mi dau seama de ceea ce nsemna pentru mine clocit dup ce a chemat-o la ei. A lsat n viaa mea doar o amintire ndeprtat, o imagine ntre zrit ca prin cea. Dar dac m-a i neles desluit, Colombe c mult mai slrns legat de viaa mea, de inima mea ; pe ea m ncumet s-o iubesc ; m ncumet s-mi spun : Va fi a mea !" Dar e ftica prefectului PariMihii spnso Ascanio trcmurnd. Poate s f.e i fiica unui rege, Ascanio, tii doar de ce snt n stare ciad mi pun ceva n.gnd. Ani obinut tot ce-am dorit i niciodat pn acum n-am dorit ceva cu atta ardoare. Ku tiu cum am s mi ating olul, dar trebuie s fie sofia mea, m nelegi ? Soia dumitale ? ! Colombe, soia dumitalc ? ! Am- s m destinucsc marelui meu suveran 3 Bcmcnuto am s-i mpodobesc cu statui, 2,15 dac dorete, palatul Luvru i castelul Chambord Am s-i acopr mesele cu ibrice i candelabre, iar cnd, drept plat, am s i-o cer pe Colombe, ar nsemna s nu se numeasc Francisc I dac m-ar refuza. Snt plin de sperane, Ascanio, plin de sperane ! Am s m duc s-i vorbesc cnd toat curtea va Ii adunat n jurul lui. Uite, de pild, pote trei zile, cnd o s plece la Saint-Gcrmain, ai s vii cu mine. O s-i nfim solnia de argint pe care am terminat-o i desenele pentru poarta de la Fontainebleau. Toi le vor admira, fiindc snt frumoase, el Ic va admira i se va minuna mai mult dcct toi. Ei bine, snt gata s-i prilejuiesc asemenea surprize n fiecare sptmn. Niciodat n-am simit n mine o for creatoare mai nestvilit. Zi i noapte creierul meu clocotete ; dragostea aceavSta, Ascanio, mi-a sporit puterile i, n acelai timp, m-a ntinerit. Cnd Francisc I va vedea dorinele sale mplinite de ndat ce-i vor i ncolit n suflet, atunci, sa tii, n-am sa mai cer nimic, ci am s poruncesc ; o sa-ini dea ranguri nalte, iar eu am s agonisesc bogii, i prefectul Parisului, ct ar fi el de prefect, o s se simt mgulit dac s-ar ncuscri cu mine, Ah, ntr-adevr, am nceput s-mi pierd minile, Ascanio Gndurile astea m fac sa nu mai fiu stpn pe mine. S fie a mea ! Visuri cereti ! nelegi, Ascanio ? A mea! tmbriaz-m, ftul meu, fiindc, de cnd i-am mrturisit totul, ndrznesc s dau ascultare speranelor mele. M simt cu inima mpcat ; ntr-un fel ai recunoscut ca bucuria mea e ndreptit. Ai s nelegi cndva ceea ce~i spun acum. Pn atunci, am impresia ca te iubesc i mai mult de cnd ai primit spovedania mea. Ce bun eti c m-ai ascultat, mbrisaz-m, drag Ascanio ! Dar nu te gndeti, metere, c s-ar putea s nu te iubeasc ? - Taci, Ascanio ! M-am gndit i la asta i am fost gelos pe frumuseea i tinereea ta. Dar ceea ce spuneai adineauri despre rosturile statornicite dinainte de Dumnezeu m linitete. Colombe m ateapt. Pe cine ar putea s iubeasc ? Pe vreun zevzec nfumurat de la curte, nevrednic de ea ? De altminteri, oricine ar fi co] 256

ce -a fost hrzit, snt un gentilom la iei de nobil ca t el i, pe deasupra, am si geniu. . Contele d'Orbcc se spune c-ar fi logodnicul ei, Contele d'Orbec ? Cu att mai bine ! l cunosc. E vistiernicul regelui, din minile lui primesc de obicei aurul i argintul trebuincios pentru lucrrile mele ori sumele pe care buntatea regelui mi Ie druiete. Con tele d'Orbec, care e un zgriporoi btrn, ursuz si hodo rogit, nu nseamn nimic i nu e nici o laud pentru mine s iau locul unui asemenea dobitoc. Poi s spui ce vrei, Ascanio, pe mine m iubete, i nu de dragul meu, ci mai curnd de dragul ei, pentru c voi fi cea mai bun mr turie a frumuseii ei i pentru c i va da seama c e neleas, adorat, imortalizat. De altfel, rai-am zis : Vreau !" si ori de cte ori am rostit acest cuvnt, i repet, am izbutit. Nu exist putere omeneasc n msura s nfrunte clocotul patimii mele. Voi merge, ca ntot deauna, drept la int, neclintit ca i soarta. Va fi a mea, i spun, chiar de-ar ii s rstorn ntreg regatul i, dac din ntmplare vreun rival ar ncerca s-mi taie drumul, demonio ! m cunoti, Ascanio, vai de pielea lui I L-a stri\i cu mina asta care o ine pe a ta. Dar, pcatele mele, Ascanio, iart-m ! Egoist cum snt, era sa uit ca i tu doreti s-mi ncredinezi un secret s-mi ceri un serviciu. Niciodat n-am sa pot plti toate datoriile pe care le am fa de tine, copile drag, dar spune ce ai de spus, vorbete, Ascanio. i pentru tine snt n stare s iac tot ce mi-am pus n gnd. Te neli, metere, exist lucruri care snt doar n puterea lui Dumnezeu i-mi dau seama acum c nu m mai pot bizui decit pe ajutorul lui. Secretul meu va rmne doar ntre mine si el, ntre slbiciunea mea i puterea sa. i spun'nd acestea, Ascanio iei. Nici nu apuc bine s nchid ua, i Cellini se i grbi s dea la o parte draperia verde i, trgnd piedestalul pe care lucra n dreptul ferestrei, se apuc s modeleze mai departe statuia zeiei Ilebe, cu inima plin de bucuria prezent i de ncrederea n viitor. 17 AbCatio 257, XX NEGUTORUL ONOAKKI SALE A sosit ziua n care Colombo urmeaz s lic prezentat reginei. Ne aflm ntr-una clin slile palatului Luvru ; ntreaga curte s-a ntrunit aici. Dup liturghie, regele i regina vor pleca la Saint-Gcrmam ; mai trebuie s atepte doar sosirea suveranilor pentru a putea intra n capel. Cu excepia citorva doamne care au luat loc, toat lumea st n

picioare ori se plimb plvrgind ; rochiile de mtase i de brocart fonesc, sbiile zngnesc, priviri dulci sau pline de ur se ncrucieaz, se pun la calo tot Telul de ntiniri intre duclgii sau a drag oti i; este o forfot ameitoare, un vrtej scnteietor ; hainele somptuoase snt croite dup ultima mod; chipurile snt ncnttoare ; din aceast bogat si atrgtoare varietate de costume se desprind siluetele pajilor mbrcai dup moda italian sau spaniol, stnd n picioare, neclintii, cu pumnul n sold i spada prins la cingtoare. Privelite strlucit, fastuoasa i plin de nsufleire, despro care tot ce-am putea spune noi n-ar fi n stare s redea dect o mult prea srac si prea palid imagine. Chemai din lumea umbrelor pe toi acei cavaleri elegani si ironici, readucei la viat pe doamnele zglobii si galante din povestirile lui Brantome * sau din Hcptameron2, punei n gura lor acel idiom prompt, savant, naiv si eminamente francez al secolului al aisprezecelea si v vei putea face o idee despre aceast fermectoare curte, mai cu seama dac v vei aminti cuvintele lui Francisc I : ,,O curte fr doamne e ca un an fr primvar sau ca o primvar fr flori'4. Iar curtea lui Francisc I era o 1 Picrro de Brantome (Ij3o1GH) seriilor francez cave a excelat a genul memorialistic, auor al lucrrii , .Y ia l. a ilutrilor conductori si a femeilor galante-", tn.t.) '' Ht-'ptamcronul sau Povestirile reginei de Novar (Margucrite d' -\ngouicme) cuprindea un numr de 72 de istorioare imitate dup Bocearcio. (n.t.) Bil^ll """' venic primvar luminal de cele mai frumoase si mai nobile fiori de pe fala pmintuiui. Dup primul moment de uimire pricinuit de nvlm-sal i zgomot, cnd puteai n fino s deslueti diferitele grupuri, nu era greu s-i dai seama c mulimea era desprit n dou tabere : una care se deosebea prin culorile liliachii i c&re era tabra doamnei d'Eiampes, cealalt, care purta culorile albastre, a Dianci de Poi-tiers ; adepii tainici ai reformei fceau parte din prima tabr, catolicii zeloi din cea de-a doua. In cea din urm se puica observa chipul ters i searbd al deHi-nului ; chipul blond, inteligent i vioi al lui Charles d'Orleans, cel cle-al doilea fiu al regelui, se vedea nvr-tindu-se printre cei din tabra advers. Socotii c toate eccste opoziii politice i religioase se complicau cu tot felul de gelozii femeieti si de rivaliti artistice si vei avea un. mnunchi mbelugat de animoziti care v va explica, dac s-ar ntmpla cumva sa avei vreo pricin de mirare, o sumedenie de priviri arogante si de gesturi amenintoare pe care nici chiar ipocri/ia moravurilor de la curte nu era n stare s le ascund unei priviri atente. Cele dou dumance, Dianc si Arme, edeau la cele dou capete ale slii i. cu oale acestea, n pofida distanei dintre ele, n mai puin de cinci secunde orice neptur ajungea din gura uneia la urechea celeilalte, iar rspunsul, transmis prin aceleai tafete, se ntorcea Ia fel de repede pe aceeai cale. n mijlocul acestor schimburi de replici spirituale i al acestor seniori mbrcai n catifele si mtsuri, continua s se plimbe, indiferent i grav. n lunga lui rob de crturar, Henri Estienne, legat sufletete de partidul Reformei, n timp ce la doi pai de el i ia fel de strin de tot ceea cc-1 nconjura, sttea n picioare, palid, i melancolic, Pietro Strozzi, refugiat din Florena, care, sprijinit de o coloan, privea de bun seam n adncul inimii sale frumuseile patriei prsite, n care i era dat s se ntoarc doar n captivitate, fr a-si mai putea afla odihna deci t n mormint. Se nelege 'de la sine c nobilul italian refugiat, nrudit cu Caterina de Medici, era credincios partidului catolic. 259 37* Treceau apoi discutnd importante probleme de stat i oprindu-se din cnd n cnd unul n faa celuilalt, ca pentru a da i mai mult greutate convorbirii lor, btr-nul Montmorency, cruia

regele i ncredinase cu aproape doi ani n urm funcia de conetabil, rmas vacant de cnd de Bourbon czuse n dizgraie, i cancelarul Poyet, mndru nevoie mare de impozitul asupra loteriei, pe care-1 stabilise de curnd, i de ordonana de la Vlliers-Coterets, pe care tocmai o contrasemnase. Fr a se altura nici unui grup i iar a se amesteca n nici o discuie, benedictinul i cordelierul Francois Habelais, narmat cu un zmbet ce-i dezvluia dinii albi, scotocea peste tot cu privirea, observa, trgea cu urechea, zeflemisea, n timp ce Triboulet, mscriciul rsfat al maiestii sale, i rostogolea printre picioarele celor de faa gheba si clevetirile, profitnd de asemnarea lui cu un baset ca s mute pe unul si pe altul, mucturile lui fiind destul de dureroase, chiar dac nu erau si primejdioase, Cit privete pe Clement Marot, falnic n costumul lui nou-nou de ambelan al regelui, prea, ca si la recepia ce la palatul Etampcs, s nu-si gseasc nicieri locul. Cu siguran c avea n buzunar vreo poezioar de zece versuri nou-nscuta sau vreun sonet orfan, i cuta un prilej ca s le recite cu titlul de improvizaie. Numai c, clin pcate, dup cum se tie prea bine, inspiraia vine 'de sus si nimeni nu poate fi stpn pe ea. Numele doamnei Diana fcuse s-i ncoleasc spontan n minte o idee ispititoare, ncercase s se mpotriveasc ispitei, dar muza nu este o iubit, ci o adevrat tiran : stihurile ee zmisliser singure, iar rimele se ngemnaser de la sine prin nu tiu ce vraj, ntr-un cuvnt, nefericitul madrigal l fcea s se frmnte din cale afar. Era devotat doamnei d'Etampes, nici vorb, i tot aa si Margaretei de Navara, fr doar si poate ; nu ncpea nici cea mai mic ndoial c sentimentele lui nclinau spre tabra protestant. Poate chiar tocmai cuta s ticluiasc vreo epigram pe socoteala doamnei Diana, cmd i venise n minte acest inoportun madrigal n onoarea sa; i venise i gata. Cum ar mai fi putut oare s se nlrneze .260 acum, dup ce creierul su furise nite versuri att de minunate n onoarea unei catolice, cum ar fi putut, cu toata rvna lui fierbinte pentru cauza protestant, s se opreasc de a le mprti an. oapt vreunui prietea literat ? E tocmai ceea ce fcu nefericitul Marot. Dar indiscretul cardinal Tournon, cruia i ncredina versurile sale, le socoti att de frumoase, de strlucite, de extraordinare, nct, fr voia sa, le strecur mai departe la urechea domnului duce de Lorena, care se grbi s-i pomeneasc despre ele doamnei Diane. Numaidect, n rndurile taberei albastre se strni o vie rumoare, n mijlocul creia Marot fu chemat, solicitat, somat s vin s le recite, n momentul n care l vzur pe Marot strbtnd mulimea i ndreptindu-se spre doamna Diane, cei din tabra liliachie se apropiar, la rndul lor, nghesuindu-se n jurul poetului, care se simea n acelai timp ntr-al aptelea cer si cu inima cit un purice. n sfrit, ducesa d'Etampes se ridic si ea, dornic sa* vad, chipurile, cum o s se descurce puslamaua de Marot, -care avea o minte att de istea, i n ce fel avea s-o laude pe doamna Diane. n clipa n care se pregtea s nceap, dup ce se nclinase n faa Dianei de Poitiers, care-i zmbea, bietul Clement Marot ntoarse puin capul spre a arunca o privire n jur si o zri pe doamna d'Etampes, care zmbea de asemenea ; numai c zmbetul uneia era plin de drglenie, pe cnd sursul celeilalte era nfricotor. Astfel c Marot, dogorit pe de o parte i ngheat pe de alta, abia reui s ngaime cu o voce tremurtoare i ovielnic versurile urmtoare ; S fiu Febus adeseori doresc, Nu spre a cunoate ierburi cu har ; Durerea de a ucide voesc, Cu ierburi a lecui e-n zadar ; Nici spre a domni n slvi solitar, Nici al lui Amor arc sa irosesc ; Regelui meu potrivnic cum i-a fi ? Sa jiu Febus vreau fiindc nzuiesc Frumoasa Diana a mo, iubi. 261"

Nici mi apucase bine Marot s rosteasc ultima silab a acestui ginga madrigal, c albatrii be i pornir s aplaude cu nfocare, n timp ce liliachiii pstrau o tcere mormntal. ncurajat de aprobarea unora si ofensat de atitudinea critic a celorlali, Clement Marot se ncumet s se apropie de Diane de Poitiers pentru a-i nfia capodopera sa. Frumoasei Dianc spuse el cu glas sczut, nc-linndu-se n faa ei. nelegei, doamn : frumoas Diane, frumoas ca nimeni alta, fr putin de asemnare ! Diane ii mulumi cu cea mai dulce privire si Marot se ndeprt. E ngduit s nchini versuri unei femei frumoase, dup ce i-ai nchinat celei mai frumoase spuse n chip de scuz bietul poet, trecnd pe ling doamna d'Elampes. V amintii : cea mai frumoas din Frana. Arme i rspunse cu o privire fulgertoare. Dou grupuri din rndurile cunotinelor noastre rmseser strine de acest incident : unul n care se afla Ascanio i Ccllini, orfurarul avnd slbiciunea de a prefera Divina Comedie stihurilor preioase ; cellalt grup era alctuit din contele d'Orbec, vicontele de Marmagne, jupn d'Estourvile i Colornbe ; lnara fat l rugase din suflet pe tatl ei s nu se amestece n mulimea aceea pe care o vedea pentru prima oar si care pe ea nu reuise dcct s-o nspimnte. Din galanterie, contele d'Orbec refuzase s-o prseasc pe logodnica sa, pe care prefectul trebuia s-o prezinte reginei dup liturghie. Dei peste msur de tulburai, Ascanio i Colombe se vzuser din primul moment i i aruncau din cind n cnd cte o privire pe furi. Cei doi copii neprihnii si sfioi, crescui n singurtate, s-ar fi simit nespus de singuri i de rtcii n mijlocul acelei omeniri elegante si depravate dac nu s-ar fi putut zri i mbrbta unul pe altul cu privirea. Nu se mai vzuser, de altminteri, din ziua destinuirilor. Ascanio ncercase zadarnic n mai multe rnduri 2G2 s ptrund n pa\ilionul Neslc. De cte ori btuse la poart, n locul coanei Pcrrine i ieise -Iii nimpinare noua slujnic pe care contele d'Orbec i-o trimisese Colombei i care l poftise s piece pe un ton rstit. Ascanio nu era nici destul ele bogat, nici destul de ndrzne pentru a ncerca s-i ctige bunvoina. De altfel, nu avea s-i mprteasc iubitei sale dect veti triste pe care Colombe oricum le-ar fi aflat prea curnd. Aceste veti triste erau spovedania meterului, carc-i mrturisise dragostea Iui pentru Colombe, i faptul c de aici ncolo erau nevoii nu numai s se lipseasc de ajutorul su, dar poate chiar s i lupte mpotriva lui. Ct privete mijlocul de a iei din impas, Ascanio, aa cum i spusese lui Cellini, simea c numai Dumnezeu mai putea acum sa-1 salveze. Astfel c, silit s se mrgineasc la propriile-i resurse, n naivitatea lui, tnrul se hotrse s ncerce a o mblnzi i nduioa pe doamna d'Etampes. Cnd sperana pe care te bizuiai se spulber, eti gata s recurgi la cele mai disperate mijloace. Atotputernica energie a lui Benvenuto nu numai c-1 prsise pe Ascanio, dar avea s se ntoarc nendoios chiar mpotriva lui. ncreztor pentru c era tnr, Ascanio se pregtea, aadar, s fac apel la nobleea, mrinimia i afeciunea devotat pe care i se pruse a le-fi descoperit n sufletul ducesei, cutnd s atrag asupra suferinelor lui mila celei de care era iubit, n cazul cnd ns i acest ultim si firav reazem avea s-i scape din min, ce mai putea s fac un biet copil, singur i nevolnic ca el, ccct s lase lucrurile n voia soartci i s atepte ? Iat, dar, de ce se hotrse s-1 urmeze pe Benvenuto la curte. Ducesa d'Etampes se napoiase la locul ei. Ascanio se amestec printre curteni, ajunse n spatele ei i se strecur pn n dreptul fotoliului n care edea, ntorci ndu-sc, ducesa l vzu. A, dumneata eti, Ascanio ! spuse ea cu rceal.

Da, doamn cluccs. Am venit aici mpreun cu meterul meu Bcnvcnuio i am ndrznit s m apropii de dumneavoastr, pentru c, lsnd deunzi la palatul 263 Etampes desenul crinului pe care ai binevoit s mi-1 poruncii, as vrea s tiu dac nu sntei prea nemulumit de el. Nu, ntr-adevr, mi s-a prut foarte frumos spuse doamna d'Etampes, un pic mai mbunat si cu nosctorii crora le-am artat schia i ndeosebi domnul de Guise, care se afl aici, de fa, au mprtit ntru totul prerea mea ; m ntreb numai dac execuia va fi tot att de desviril ca i desenul ? i, n cazul cnd te bizui s-1 poi 'duce la bun sfrsit, dac nestematele pe care i le-arn dat i vor ajunge ? Da, doamn, cel puin aa sper; totui as ii \rut s montez n vrful pistilului un diamant mare care s tremure ca o pictur de rou, dar m tem c-ar fi o cheltuial exagerat pentru o lucrare ncredinat unui umil artist ca mino. Sntem n msur s facem aceast cheltuial, Ascanio. Cred c un diamant de o asemenea mrime tre buie s preuiasc aproape dou sute de mii de scuzi, doamn. Bine, o s ne rnai gndim. Dar adug ducesa, cobornd glasul a vrea s-mi faci un serviciu, Asca nio. Snt la ordinele domniei voastre, doamn. Adineauri, ducndu-m s ascult versurile anoste ale lui Maro t, 1-am zrit n captul cellalt al slii pe contele d'Orbec. Intereseaz-te unde se afl, te rog, i spune-i c a vrea s-i vorbesc. Dar bine, doamn murmur Ascanio, care plise auzind numele contelui. N-ai spus c eti la ordinele mele? rosti cu scnieie doamna d'Etampes. De altminteri, te-arn rugat s-mi faci acest serviciu deoarece snt con\ins c te va inte resa convorbirea pe care o voi avea cu d'Orbec i care i va da, poate, de gndit, dac ndrgostiii mai snt n stare s gmdeasc. Voi face aa cum mi-ai poruncit, doamn zise Ascanio, tremurnd de team s n-o supere pe cea n care i pusese toat sperana. 264 Bine. Te-as ruga s-i vorbeti contelui italienete, am motivele mele pentru a-i cere asta i ntoarce-te cu dnsul aici. Pentru a nu o indispune i mai mult i pentru a nu o jigni curma din nou pe apriga sa dumanc, Ascanio se ndeprta ndat i, intrind n vorb cu un tnr senior cu panglici liliachii, l ntreb dac-1 vzuse cumva pe contele d'Orbec i unde anume. Uitai-v i rspunse cel ntrebat e maimu oiul acela btrn de colo care vorbete cu prefectul

Parisului i care sade ling fetia aceea ncnttoare. Fetia ncnttoare era Coombe, pe care toi fanii o priveau cu admiraie si curiozitate, ct despre maimuoiul btrn, i se pru lui Ascanio cu drept cuvnt respingtor, att ct putea s1 doreasc un rival. Dup ce sttu cteva clipe s-1 cerceteze, se apropie de el i, adresn-du-I cuvntul, spre marea mirare a Colombei, l in\it n italienete s vin cu el la doamna d'Etampes. Contele se scuz fa de logodnica i de prietenii si i se grbi s dea ascultare poruncii ducesei, urmat de Ascanio, care nu plec nainte de a o fi linitit printr~o ochead complice pe Coombe, care se schimbase la fa la auzul acestei ciudate solii i, mai ales, la vederea solului. A, bun ziua, conte! spuse doamna d'Etampes, zrindu-1 pe d'Orbec. Snt ncntat c te vd, fiindc am nite lucruri importante s-i comunic. Domnilor adug ea, ntorcnclu-se ctre cei ce o nconjurau mai avem de ateptat cel puin nc un sfert de or pe maiestile lor ; dac-mi dai voie, m voi folosi de acest rgaz pentru a schimba cteva cminte tu vechiul meu prieten, contele d'Orbec. Toi seniorii care se strnseser linguitori n jurul ducesei, poftii astfel s plece fr prea mult ceremonie, se grbir s se ndeprteze discret, lsmd-o singur cu vistiernicul regelui ntr-una din firidele ferestrelor, larg ca un salon din zilele noastre. Ascanio se pregtea s urmeze exemplul celorlali cnd. la un semn al ducesei, se opri. Cine-i tnrul acesta ? ntreb contele. 26$] - Un paj italian care nu pricepe nici o boab franuzete, aa c poi vorbi linitit de fa cu el, ca i cum am fi singuri. Ei bine, doamn continu d'Orbec m-am supus orbete, cred, poruncilor domniei \ oastre, fr a ncerca mcar sa caut o explicaie. Mi-ai mprtit dorina de a o vedea pe viitoarea mea soie prezentat astzi regi nei : Colombe se afl aici cu tatl su ; acum c v-am mplinit dorina, v mrturisesc c as vrea s-i cunosc motivele. Ar nsemna oare c ndrznesc prea mult, doamn. rugndu-\ a s-mi dai unele lmuriri ? Eti cel mai devotat dintre cei pe care m pot bizui, d'Orbec ; din fericire mi-au mai rmas nc multe ele fcut pentru domnia ta i nici aa nu~mi dau prea bine seama dac mi voi putea plti vreodat datoriile pe care le am fa de dumneata ; voi ncerca totui. Dregtoria de \istiernic al regelui (pe care i-arn ncredin a t-o na e^te doct piatra de temelie pe care urmeaz s cldesc cariera d urnit ale, conte. Doamn! spuse d'Orbec, f un d o plecciune pn la pmnt. De aceea am s-i vorbesc deschis : dar mai na inte, trebuie s te felicit. Am v/ut-o adineauri pe Colombe a durnitale : c ntr-adevr ncnltoaro ; p ain cam stngace, dar asta nu face dccit s-i sporeasc farmecul. To tui, ntre noi fie vorba, zadarnic caut s m dumiresc, te cunosc prea bine si tocmai din cauza aceasta nu pot s neleg n ce scop, dumneata, un om serios, chibzuit

i care mi nchipui c nu eti mare amator de pros-pelime i de frumusee, te-ai hotrt s nchei aceast c storie ; spun n ce scop. fiindc trebuie s existe nea prat un dedesubt i nici dumneata nu oti omul care s fac un pas cit clo mie la ntmplare. Pi orice om trebuie s se cstoreasc odat si odat; -i pe urma, tatl e un \iupoi btrin. care o s-i lase ceva avere. Dar ce \rst arc ? . Vreo cinci/eci i cinci sau cincizeci i sase de ani, Si domnia ta. conte ? Cam toi atta, numai c el este att de drmat. 1266 ncep s neleg acum i s te recunosc. tiam, do altminteri, c eti mai presus de asemenea sentimente vulgare i c nu farmecele acestei feticane snt cole ce te-au atras spre ea. Att ar mai lipsi, doamn, nici mcar nu m-am gndit; dar chiar dac ar fi fo^i urt, situaia nu se schimba cu nimic ; cu att mai bine c-i nostim deci. Ei, bravo, conte, altminteri m-ai fi dezamgit! i acum c m-ai recunoscut, doamn, \ei bine voi poate s-mi spunei... Fiindc am planmi mree cu dumneata i tie vorba duce>a. A dori, bunoar, d'Orbcc, dac vrei s tii, s te vd n locul lui Poyet, pe care nu-1 pot suferi adug ducesa, aruncnd o prhire plin de ur cance larului, care continua s se plimbe mpreun cu conetabilul. Cum, doamn, una dintre cele mai de seam dre gtorii ale regatului ? Bine, dar dumneata nsui eti un om eminent, conte ! Dar, din pcate, vai, puterea mea este att de ovielnic, domnesc pe marginea unei prpstii. Uite, de pild, chiar n clipa de fa snt stplnit de o nelinite ucigtoare. Regele are o iubit, pe soia unui om de nimic, un jurist, un anume Peron. Dac aceast femeie B-ar ntmpla s fie ambiioas, soarta noastr ar fi pece tluit. Ar trebui, de altminteri, s prentmpin din. vreme acest capriciu al lui Francisc I. Ah, n-am s mai ntlnesc niciodat o fiin ca micua duces de Brissac, pe care i-am oferit-o cindva maiestii .sale o femeie bla jin i slab de nger, un copil. Toat \iaia am s-i depling lipsa : ducesa nu era ctui de puin primej dioas, tot timpul nu fcea dect s m ridice n slvi fa ele rege, spunndu-i cit snt de desvrit. Biata Mriei Luase asupra ei toate greutile situaiei mele, l*,ndu-mi n schimb toate foloasele. Trebuie s facem ns tot ce se poate pentru a-1 ndeprta pe Francisc I do aceast Fcrroiiiore, cum i se spune. Din nefericire, tot

arsenalul meu de seducii e pe sfrite. nu mi-a mai rmas dect o ultim redut de care m mai pot sluji : obinuina. Cum se poate, doamn ? 267, O, Doamne, ntr-adevr, nu mai snt stpn dect pe gmdurile sale, inima i s-a nstrinat; cred c m nelegi, as avea nevoie de o ajutoare. Dar unde s-o gsesc ? O prieten credincioas, ct se poate de sincer, de care s fiu sigur. Ah, as fi n stare s-o pltesc cu atta bnet i attca onoruri ! Caut-mi-o dumneata, d'Orbec. Nici nu poi s-i dai seama n ce msur regele se confund cu omul n fiina suveranului nostru i ct de departe poate merge nriurirea pe care omul o are asupra monarhului. Dac am fi dou, vreau s spun dou aliate, i nicidecum doua rivale, dou prietene, i nu dou iubite ; dac am putea pune sipnire, una asupra lui Francisc, iar cealalt asupra lui Francisc I, Frana ar fi a noastr, conte, si nc n ce mprejurri ! Tocmai cind Carol Quintul este gata s se arunce de bun voie n mrejele noastre si cnd vom putea stoarce de la dnsul orice am dori n chip de rscumprare, profitnd de nesbuina lui ca s ne pregtim un viitor strlucit pentru orice eventualitate. Am s-i explic ce anume urmresc, d'Orbec. A-ceasta Dian, pe care dumneata o gseti att de ispititoare, nu va mai avea ntr-o bun zi nici o putere asupra noastr, i cavalerul Franei ar putea atunci sa ajung... Dar uite c-a sosit regele. Era unul din tertipurile doamnei d'Etampcs, care rareori i mrturisea lmurit gndurile, lsnd s se ghiceasc ce vrea ; se mulumea doar s semene n cugetele celorlali tot felul de imbolduri i idei, ateptnd ca avariia, ambiiile, relele porniri nnscute s fac mai departe ceea ce era de fcut, apoi se ntrerupea cind simea c trebuie s se opreasc. O rnare art pe care o recomandm cu toat nsufleirea multor poei i unui mare numr de ndrgostii. Aa c, ahtiat de bani si de onoruri, trecut, prin ciur l prin drmon si corupt pn n fundul sufletului, contele d'Orbec nelesese prea bine ce voia ducesa, fiindc de mai multe ori n timpul convorbirii privirile Annei se ndreptaser spre locul unde se afla Colombe, Firea cinstit i mrinimoas a lui Ascanio ns nu reuise s ptrund prea adnc n aceast misterioas urzeala de nelegiuiri i ticloii, dar tnrul simea totui c ciudata i tenebroasa convorbire ascundea o primejdie cumplit pentru iubita lui i se uita ngrozit la doamna d'Etam-pes. Un uier vesti sosirea regelui si a reginei, ntr-o clip, toat lumea fu n picioare si cu plria n mina. Dumnezeu s v aib n sfnta lui paz, domnilor ! spuse intrnd Francisc I. Trebuie s v anun din capul locului o veste mare. Scumpul nostru frate, mpratul Carol Quintul, se afl n clipa n care v vorbesc n drum spre Frana, dac nu cumva a i pus piciorul pe pmntul ei. S fim gata, domnilor, s-1 primim cum se cuvine. Nu mai e nevoie, cred, s amintesc credincioasei noastre nobilimi ndatoririle ospitalitii pe care aceast nalt vizit ni le impune. Am dovedit n tabra Pnzei de Aur c tim s primim regete pe regi. n mai puin de o lun, Carol Quintul va fi la Luvru. i eu, domnilor spuse regina Eleonore, cu vocea ei dulce v mulumesc dinainte n numele augustului meu frate pentru primirea pe care i-o vei face.

n chip de rspuns, cei de fa ncepur a striga: Triasc regele! Triasc regina! Triasc mpratul!" n momentul acela, lunecnd ca o zvrrrug, ceva se strecur printre picioarele curtenilor si se apropie de monarh ; era Triboulet. Sire spuse bufonul - binevoii a-mi ngdui s nchin maiestii voastre o lucrare pe care am de ghid s-o tipreasc ? Cu cea mai mare plcere, bufonule rspunse regele dar mai nti trebuie s tiu care este titlul acestei lucrri i in ce stadiu se gsete. Sire, lucrarea se va intitula Almanahul nebunilor", si va cuprinde lista celor mai smintii dintre smintiii ce vor fi slluit cndva pe faa pmntului. Ct privete stadiul n care se afl, v pot spune ca am si scris pe prima pagin numele regelui tuturor nebunilor trecui i viitori. i cine este acest strlucit confrate pe care vrei s-1 socoteti varul meu i pe care 1-ai ales drept monarh ? ntreb Francisc I. Caro Quintul, sire rspunse Triboulet. 269 Cum aa, Carol Quintul ? ! se mir regele. Tocmai el ?! i de ce tocmai Carol Quintul ? ' Pentru c nu exist nimeni altul pe lume dcct Carol Quintul, care, dup ce v-a inut zlog la Madrid, aa cum a fcut, mai poate fi atit de nebun, nct s se ncumete a trece prin regatul maiestii voastre. i dac totui o s treac prin regatul meu fr s peasc nimic ? i ntoarse vorba Francisc I. Atunci adug Triboulct i fgduiesc c voi terge numele su si voi pune aii nume n loc. Numele cui ? ntreb regele. Numele vostru, sire, cci, lsndu-1 s treac, \ci fi i mai nebun dect el. Regele izbucni n rs. Curtenii i inur isonul. Numai biata Elconore -se schimb la fa. tii ce spuse Francisc nlocuiete chiar acum numele mpratului cu al meu, fiindc mi-am dat cuvn-tul meu de gentilom si neleg s-1 respect. Ct privete nchinarea, afl c o primesc i iat aici preul primului exemplar ce va iei ele sub teascuri. Spunnd acestea, Francisc scoase din buzunar o pung plina i i-o arunc lui Triboulet. care o prinse cu dinii din zbor i se ndeprta, mcrgnd n patru labe i rn-rincl ca un cline care duce un os n gur. Doamna spuse prefectul Parisului, apropiindu-se de regin mpreun cu Colombe maiestatea voastr mi ngduie s m folosesc de acest prilej de bucurie spre a-i prezenta, sub cele mai fericite auspicii, pe fiica mea Colombe, pe care a binevoit s-o primeasc n rndul doamnelor sale de onoare ? Blajina regin i spuse cte\a euv'nte de laud i de ncurajare bietei Colombe, care se fslcisc i pe care, in vremea asta, monarhul o privea cu admiraie. Pe legea mea de gentilom, jupne prefect rosti Francisc I, surznd i dai scama c-ai svrit o crim de nalt trdare inind atta timp tinuit, departe de privirile noastre, un asemenea mrgritar cruia trebuie s-i ad atit de bine n cununa de frumusee ce

nconjoar maiestatea reginei noastre ? i dac nu vei i pedepsit totui pentru aceast trdare, jupne Ilobert, mulumete mutei rugmini a acestor frumoi ochi plecai, 270 Regele se nclin apoi galant n fata neinttoarei copile i irccu mai departe nsoit de ntreaga curte, ndrcp-tndu-sc spre capel. Doamn spuse ducele de Medina-Sidonia, oferindu-i mina ducesei d'Etampes s lsm, dac bine voii, s plece toat urnea i s rmnem ceva mai n urm ; nu vom gsi nicieri un loc mai prielnic pentru a v spune uncie lucruri de seam pe care a dori s vi le mprtesc n tain. Snt a dispoziia dumitae, domnule ambasador rspunse ducesa. Nu p3eca, te rog, conte d'Orbec ; poi cuvnta linitit, d cromul e de Medina, fala de aoest vechi prieten, ca i cum ai sta de vorb cu mine, si fa de acest tnr, care nu cunoate dect limba italian. Discreia lor e tot att do necesar pentru domnia voastr ca i pentru mine si, din moment ce sintei sigur ele dnsii... Dar iat-ne n sfrit singuri, de aceea v voi spune tot ce am de spus fr ocoliuri i fr s v as cund nimic. Precum vedei, maiestatea sa sacr s-a ho-trt s treac prin Frana si poate chiar n clipa de fa a i pit pe teritoriul ei ; tie totui c-i va fi dat s-o strbat printre doua rnduri de \rjmai, dar se bizuie pe lealitatea regelui ; dumneavoastr niv 1-aii sftuit s aib ncredere, doamn, i, cinstit vorbind, sini gata s recunosc c, mai puternic decit oricare dintre mini trii titulari, nrmirca pe care o avei asupra lui Francisc I este destul de mare pentru ca sfatul domniei voas tre s fie, dup cum vei binevoi, bun sau ru, o amgire sau o chezie. Dar pentru ce v-ai ntoarce mpotriva noastr ? Xici statul i nici dumneavoastr n-ai avea nimic de c-jtigat. Alai departe, monseniore : n-i spus nc totul, Nu, doamn. Carol Quintul este vrednicul urma al lui Carol cel Mare i ceea ce un aliat care i-ar clca Icgmntul ar putea s-i cear drept rscumprare, m pratul nelege s ofere iu chip de dar pentru a nu lsa nerspltito nici ospitalitatea, nici sfatul. - Admirabil ] latt un gest mrinimos i bine chib zuit totodat. 271 Regele Francisc I a dorit ntotdeauna cu ardoare ducatul de Milano, doamn ; ei bine, Carol Quintul^ e gata sa cedeze aceast provincie, care a fost o venica pricin de zzanie ntre Frana i Spania, cumnatului sau, n schimbul unei rerite anuale.

neleg i tie cuvntul ducesa - finanele m pratului, dup cum se tie, se afl ntr-o stare destul de proast; pe de alt parte, ducatul de Milano e srcit de pe 'urma a douzeci de rzboaie i maiestatea sa sacr n-ar avea nimic de regretat transfernd creana unui debitor lipsit de mijloace asupra unui debitor bogat. Refuz, domnule de Medina, fiindc i dai seama, cred, i domnia ta c o asemenea propunere nu poate i acceptat. Dar bine, doamn, s-a si deschis vorba fa de suveran despre aceast nvestitur si maiestatea sa s-a artat ncntat. tiu; eu ns refuz. Dac v putei lipsi de mine, cu att mai bine pentru dumneavoastr. Doamn, mpratul ine cu tot dinadinsul s tie c l sprijinii, si tot ce ai putea dori... Influena mea nu este o marf ce poate fi vnduta i cumprat, domnule ambasador. O, doamn, dar cine a spus asta ? Ascult, ai declarat c gtpnul dumitale dorete sprijinul meu si, ntre noi fie vorba, are dreptate. Ei bine, ca s se poat bizui pe acest sprijin, i cer mai puin dect este dispus s olere : urmrete-m cu toat aten ia. Uite ce trebuie s fac. i va fgdui lui Francisc I nvestitura ducatului de Milano, apoi, de ndat ce va trece dincolo de graniele Franei, i va aduce aminte c tratatul de la Madrid a fost nclcat odinioar i va uita fagduiala fcut. Cum se poate, doamn ? Asta ar putea dezlnui un rzboi! Ai puin rbdare, domnule de Medina. Maiestatea sa, ntr-adevr, va ncepe s strige i s amenine. Atunci Carol va consimi s ridice ducatul Milano la rangul 'de stat independent i1 va drui, scutit ns de orice obligaii, lui Charles d'Qrleans, cel de-al doilea fiu al regelui : n felul acesta mpratul nu va spori cu nimio 272 stpnirea unui rival. Pentru aa ceva merit sa piard civa scuzi si cred c nici domnia ta, monseaiore, in-ai nimic de spus. Ct privete dorinele mele personale, cum ziceai adineauri, dac maiestatea sa sacr este de acord cu planurile mele, va lsa s cad n faa mea, la prima noastr ntrevedere, o piatr mai mult sau mai puin strlucitoare, pe care o voi ridica de jos, dac merit osteneala, i o voi pstra n amintirea glorioasei aliane ncheiate ntre urmaul cezarilor, rege al Spaniei i al Indiilor, i mie. Ducesa d'Etampes se aplec la urechea lui Ascanio, nfricoat de nelinititoarele si misterioasele sale urzeli, aa cum i ducele de Medina era ngrijorat, n timp ce contele d'Orbec prea ncntat. Toate astea pentru tine le fac, Ascanio - i opti ucenicului. Ca s ctig inima ta, a fi n stare s duc la pierzare Frana. Ei bine, domnule ambasador continu ea cu glas tare care estte rspunsul domniei tale ? mpratul este singurul care poate lua o hotrre Sn privina unui lucru alt de important, doamn j cu toate astea, am toate motivele s cred c va accepta o nelegere care mi se pare att de avantajoas pentru noi, nct aproape c m sperie.

Dac asta te poate liniti, am s~i spun c, n fond, e la fel de avantajoas i pentru mine i tocmai de aceea m bizui s-1 nduplec pe rege s-o accepte. Noi, femeile, avem o politic a noastr, uneori mai sigur dect a dom niilor voastre. Dar pot s va ncredinez c planurile mele nu snt ctui de puin primejdioase pentru dumnea voastr ; gndete-te, n ce fel ar putea sa fie ? De alt minteri, pn ce Car ol Quintul se va hotr ntr-un fel, domnule de Medina, poi fi sigur c nu voi lsa s-mi scape nici o ocazie pentru a unelti mpotriva sa i c m voi strdui din rsputeri a convinge pe maiestatea sa s-1 rein ca prizonier la palat, Cum, doamn, asta nseamn pentru domnia voastr primul pas spre o alian ? ! Ce vorbeti, domnule ambasador! Cum se poate ca un om de stat ca dumneata s nu-i dea seama c, nainta de toate, trebuie s prentmpin orice bnuial de ade menire si c, aprnd pe fa cauza dumneavoastr, ar 273 18 l 11 l 1 1.1 fi mijlocul cel mai sigur de a o compromite ? De altm:nt:ri, n-a vrea s dau prilej nimnui s m trdeze ori s m denune. Las-m s fiu vrjmaa domniilor voastre, domnule duce, las-m s vorbesc mpotriva dumneavoastr. Ce-i pas ? O, Doamne, nu tii oare n cte feluri se pot rstlmci cuvintele ? ! In cazul cnd Carol Quintul respinge tratatul propus de mine, am s-i spun regelui : Sire, bizuie-te pe imboldurile mele generoase de femeie \ Nu trebuie s ovi n faa unor represalii pe ct de ndreptite pe att <e necesare". Dac ns mpratul este do acord, am s-I spun : ,,Sire, ncrede-te n dibcia mea feminin, adic felin ! Trebuie sa te mpaci cu gndul unei josnicii utile'1. O, doamn spuse ducele de Mcdir.a, nclinn-du-se n faa ducesei ce pcat c sintei o regin ! Ai fi fost un ambasador att de iscusii! Dup care ducele i lu rmas bun de la doamna d'Etampes si se ndeprt, ncntat de ntorstura neprevzut pe care o luaser tratativele. Acum e rnclul meu s vorbesc deschis i fr ocoliuri i spuse ducesa contelui d'Orbec cind rmase singur cu el i cu Ascanio. n momentiul acesta, conte, tii trei lucruri : primul, c e tot att de important pentru prietenii mei ct i pentru mine n mprejurarea ele fa ca puterea moa sa fie temeinic ntrit i ferit de orice tirbire ; al doilea, c dup ce vom fi trecut cu bine peste aceast ncercare, nu vom mai avea nici un motiv sa ne temem ele viitor, c Charles d'Orleans va fi adevratul urma al lui Francisc I i c ducele de Milano, pe care-1 voi fi fcut ceea ce va fi, va trebui s-mi fie i mai ndatorat chiar doct regele Franei, care m-a fcut ceea ce snt ; al treilea, ca maiestatea sa a fost adine impresionat de frumuseea Colombci dumitalc. Ei bine, conte, ceea ce vreau s-i spun acum se adreseaz omului superior care nu nelege s se lase influenai ele nite prejudeci vulgare, n clipa aceasta ii n mn propria dmnitale soant : vrei ca vistiernicul d'Orbec s-i urmeze cancelarului Poyet sau, ca s spunem lucrurilor pe nume, vrei ca frumoasa Colombo d'Orbec s-i urmeze Mriei de Brissac ? Afacanio fcu un gest de groaz pe care d'Orbec rru- observ, dat fiind ca n momentul acela privirea lui res-

274 pi rig tor de viclean se ncrucia cu privirea adnc a doamnei d'Etampes. Vreau s fiu cancelar i rspunse ci fr nconjur. Prea line, nseamn c sintem salvai; dar prefec i ? M bUui c o s gsii si pentru el ceva, vreo slujb mai gras ; v-as vuga chiar, pe ct se poate, s fie mai curind rentabil dect onorific ; ce va agonisi, tot n mina mea o s ncap dup ce btrnul, prpdit cum e, se va cltori pe lumea cealalt. Ascanio nu mai putu s se stpneasc. Doamn ! izbucni el, cu o voce tuntoare, facnd un pas nainte. Nu mai apuc sa continue ns si nici contele s-i arate mirarea, fiindc amndoua canaturile uii se deschiser larg ; ntreaga curte se napoia. Smucindu-1 de min pe Ascanio, doamna d'Etampcs fie trase brusc ndrt mpreun cu el si, cu o voce stp-r.it dar ptrunztoare, i sufla la ureche : Ei, tinere, vezi acum n ce fel poi ajunge iubita unui rege si unde ne poale duce. fr voia noastr, viaa ? Se ntrerupse, n timp ce rostea aceste dureroase cuvinte, veselia i vorbele de club ale regelui i ale otenilor se revrsasor, ca s zicem aa, n sal, Francisc I era ntr-al aptelea cer : n cv.rnd, Carol Quintul avea s soseasc. Vor avea loc recepii, serbri, diferite surprize, i era dat s joace un rol strlucit. -Toat lumea va fi cu privirile aintite asupra Parisului si asupra suveranului su. Gndindu-ss la drama captivant ale crei ie a\cau s se afle toate a minile sale, Francisc I se bucura ca un copil. Prin felul su de a fi era nclinat s priveasc mai curnd partea strlucitoare a lucrurilor clect cea grav, s aib n vedere n primul rind rsunetul lor, s considere btliile doar nite simple turniruri, iar regalitatea o art. Minunat inteligen, cu idei temerare, ciudate, poetice, Francisc I a preschimbat domnia sa ntr-o reprezentaie teatral, iar lumea intr-o sal de spectacol. n ziua aceea, la gndul c va avea prilejul sa uimeasc un rival si, o dat cu el, Europa ntreag, era de o inelul18* 275 gen i de o bunvoin mai ncnttoare ca niciodat. Drept care, ncurajat pare-se de chipul su mbietor, n clipa n care suveranul intra pe u, Triboulet se rostogoli la picioarele sale. Vai, sire, vai, sire ! ncepu a se tngui bufonul. Am venit s-mi iau rmas bun; maiestatea voastr trebuie s se mpace cu gndul c nu m va mai vedea niciodat ; de aceea plng mai mult de mila mriei sale dect de mila mea. Ce-o s se fac maiestatea voastr fr srmanul su Triboulet, la care ine att de mult! Cum se positc, nebunule, vrei s m prseti tocmai acum cnd nu exist dect un singur bufon pentru doi regi ? ! Da, sire, tocmai acum cnd vor fi doi regi pentru un bufon. Nici nu vreau s aud de aa ceva, Triboulet! Vei rmne aici, i poruncesc ! Rmn, pcatele melc ! mprtii atunci, rogu-v,

porunca mriei voastre i domnului de Vielleville, cruia i-am spus ce se vorbete pe socoteala soiei sale i care, 'pentru un fleac de nimic ca acesta, a jurat c-o s-mi smulg urechile mai nti i dup aceea sufletul din mine... dac am aa ceva, a adugat pgnul, cruia maiestatea voastr s-ar cuveni s-i tale limba pentru asemenea ne legiuire. Haide, haide ! cut s-1 mpace regele. Linite-te-te, nebunule ! Srmane, - cel ce s-ar ncumeta s-i curme viaa poate fi sigur c, dup un sfert de ceas, va atrna n treang. O, sire, dac n-ai avea nimic mpotriv... Spune, ce vrei ? Poruncii s fie atrn-at n treang cu un sfert de or nainte. E mai bine pentru mine. Toat lumea ncepu s rd i regele mai cu poft dect toi. Pornind apoi mai departe, l ntlni pe Pietro Strozzi, nobilul refugiat Senior Pieitro Strozzi i spuse el e mult, mi se pare. prea mult chiar, de cnd ai cerut un nscris de mpmntenire ; e ruinos pentru noi c, dup ce ai lup tat cu a ti ta brbie la Piemont n oastea francezilor i ca un adevrat francez, s nu te numeri nc printre 276 ml&diele patriei noastre, prin curajul pe care 1-ai dovedit, de vreme ce patria dumitale de batin se leapd de domnia ta. Asta sear, senior Pictro, jupn Le Macon, secretarul meu, i va trimite nscrisul de mpmntenire. Nu e nevoie s-mi mulumeti ; trebuie ca, sosind aici, Carol Quintul s te gseasc francez, spre cinstea mea i a domniei tale... A, dumneata eti, Cellini, cum vd eu, niciodat nu vii cu rninile goale ; ce ii acolo sub bra, prietene ? Dar ateapt puin ; pe legea mea de gentilom, n-as vrea s se spun c n-am venit niciodat n ntm-pinarea drniciei dumitale : jupne Antoine Le Macon, vei avea grij s ntocmeti, pe ling nscrisul de mpmntenire a marelui Pictro Strozzi, i pe acela hrzit prietenului meu Benvenuto, pe care i-1 vei nmna, scutit de orice taxe : un orfurar nu poate scoate din pung cinci sute de ducai att de lesne ca un Strozzi. Sire, mulumesc cu plecciune maiestii voastre, dar o rog s-mi ierte netiina : ce nseamn acest n scris de mpmntenire ? Cum ? rosti solemn Antoine Le Macon, n timp ce regele rdea s se prpdeasc de ntrebarea orfurarului. Se poate oare s nu tii, metere Benvenuto, c nscrisul de mpmntenire e cea mai mare cinste pe care maiestatea sa poate s-o fac unui strin si c datorit acestui nscris te poi socoti francez ? ncep sa neleg, sire, i v mulumesc spuse Cellini dei n sinea mea m socoteam de mult supusul ,maiestii sale ; dar, s-mi fie iertat, la ce slujete acest ' nscris ? La ce slujete acest nscris ? spuse Francisc I, a crui bun dispoziie nu se tulburase. Slujete, Benvenuto, la aceea c, de vreme ce ai devenit francez, mi st n putere s te numesc senior al castelului Nesle, lucru care rm-mi era ngduit pn acum. Jupne Le Macon, vei altura la nscrisul de mpmntenire actul de donaie

pe veci al castelului. Acum te-ai dumirit la ce slujete nscrisul de mpmntenire ? 1 Da, sire, i v mulumesc, v mulumesc de mii de ori ! S-ar prea c inimile noastre se neleg fr cu-ymte, fiindc favoarea pe care binevoii a mi-o face astzi mi descinde drumul spre o alt favoare cu mult mai 277 maro pe care m voi ncumeta poate s v-o cer cmJ\a i care, ca sa zicem aa, o ntregete pe cea de fa. tii ce i-sm fgduit, Be'nxenuto ! Adu-mi statuia lui Jupitcr pe care i-am poruncit-o i cerc ce \ rei. ntr-adevr, maiestatea voastr are o temeinic inere de minte i sper c i fgcluiala sa va Ii lot atit de temeinic. Intr-ade^r, maiestatea voastr poate m plini o dorin de care viaa mea e legat ntr-un fel si, n \irtutca unui regesc i nepreuit har, ai i fcut ca mplinirea acestei dorine s fie mult mai lesnicioas. Totul \a fi, marele meu orfaurar, dup pofta inimii dumitale; dar pin atunci arat-ne mai nti ce ai n mn. Sire, e o solni de argint pentru a ine toxiaie vasului i fructierei. Regele cerceta ca de obicei cu luare-eminle i n tcere minunata lucrare nfiat de Cel Ii n i. Ce greeal ele neiertat i rosti ci n cele din urma. Ce nesocotin i Cum, sire? ! exclam Benvenuto, nespus de deza mgit. Maiestatea voastr e chiar atit de nemulumit ? Dar binciaeles, domnule. Se poate oare s-rni strici o idee att de frumoas, turnncl-o n argint ? ! Din aur trebuia furit, Ccllini i mi pare ru pentru dumneata, dar \a trebui s>-o faci clin nou. Vai, sire ! spuse Benvenuto, cu melancolie. Nn tre buie s a\ci iid/.uine att de mari pentru bietele mole lucrri. Tare ml-e team ea bogia materialului va ii pierzania acestor scumpe comori ale gnclirii mele. E mal bine s plmdeti lutul decl aurul pentru ca s te bu curi de o faim ndelungat, i numele nostru, al orfvirarior, nu dinuie ndeobte prea m vil t. Sire, cerinele vieii ?n.t uneori necrutoare si oamenii, de obicei, hr prei i proti. Cine tie dac una ori alta din cupele furite de mne i pe care maiestatea voastr ar plti-o cu zece mii de ducai nu \a fi topit cndva pentru zece scuzi ? Ilaida de, doar nu-i nchipui c regele Franei se va duce s zalogeasc a lombar z i Doinitele ce-i mpo dobesc masa ! 278 Src, mpratul Constantinopolci a zlogit totui

Ia \cnetieni cununa de spini a Domnului nostru Isus I-Iristos ! . Dar un rege al Franei o va rscumpra, domnule ! Da, tiu ; gndii-v totui c exist restriti, rscoale, surghiunuri ! Vin dinlr-o ar n care familia Me dici a fost do trei ori izgonit i de trei ori chemat s se ntoarc, si singurul bun ce nu-i poate fi rpit unui rege osie fala pe care unii suverani ca maiestatea voastr i-au furit-o. . N-are a face, Benvenuto, n-aro a face, in neaprat ca solnia asta s fie turnat n aur, drept care vistiernicul meu va avea grij s-i numere chiar azi o inie de scuzi vechi de aur. Ai auzit, conte d'Orbec, chiar azi, fjindc nu vreau ca meterul Cellini s piard nici o clip. Rmi cu bine, Benvenuto, si lucreaz mai departe ; regele se gndete la Jupiter ; rmnei cu bine, domnilor, gndii-v la Carol Quintul l In timp ce Francisc I cobora scara, urmnd-o pe regin, care se i urcase n trsur i pe care monarhul o nsoea clare, se pe trecur unele lucruri pe care se cuvine s nu Ic trecem cu vederea. Mai nt, Benvenuto se apropie de contele d'Oibec si-i spuse : Binevoii a-m pune la ndemn aurul acela, jupne vistiernic. Voi face aa cum mi-a poruncit maiestatea sa, m voi duce chiar acum s iau o traist de acas i peste o jumtate de or voi fi la domnia voastr. Contele se nclin n semn de ncuviinare i Cellini plec singur, dup ce-1 cut n zadar cu prhirea pe As c ani o. In acelai timp Marmagno i vorbea n tain prefectului, care continua s-o in de min pe Colombe. Nici c se putea un prilej mai nimerit - Ii uotea el m duc ntr-un suflet s dau de tire oamenilor mei. Dumneata ai grij i spunc-i lui d'Orbcc s-1 ina-n loc pe Benvenuto ct mai mult. Dup. care se fcu nevzut, iar jupn d'EstourviUe Re apropie de contele d'Orbec, cruia i spuse ceva ia ureche, adugind apoi cu glas tare : 279 Intre timp, conte, eu am s-o conduc pe Colombe la palatul Nesle. Bine rspunse d'Orbec i vino dup aceea chiar ast-scar s-mi spui ce s-a ntmplat. Se desprir i prefectul porni ntr-adevr agale mpreun cu fiica sa spre pa\ilionul Nesle, urmai fr s tie de Ascanio, care nu-1 scpase din ochi o singur clip i care o petrecea de departe, cu o privire plin de dragoste, pe Colombe, n vreme ce se ndrepta spre cas. Regele tocmai se pregtea s ncalece ; clrea im roi b de toat frumuseea : favoritul su pe care l primise n dar de la Hernie al VlII-lea. Vom face spuse el un drum lung mpreun azi, Drguul, iubitul meu cal, Lin salt-m-n a i tandru... Ia te uit, s-ar zice primele doua versuri ale unui catren adug Francisc I. Hai, Marct, gsete-mi-le pe celelalte, sau dumneata, rnae&tre Melin de Saint-Gelais! Marot se scarpin n cap, dar Saint-Gelais i-o lu nainte i cu o iscusin i o spontaneitate surprinztoare, continu : Cvoi pori, nefiind Bucejal, Mm falnic ca Alexandru !

Din toate prile izbucnir aplauze, iar regele, care Inclecase ntre timp, flutur mina tt se poate de prietenos n semn de mulumire 'spre poetul atlt de fericit i de promt inspirat. Ct privete pe Marot, se ntoarse la palatul Navarre, mai mbufnat ca niciodat. Nu tiu ce-or i avut toi la curte azi - bombnea el ca parc erau czui n cap. 80 XXI PATRU SOIURI DE TLHARI Eenvenuto 'trecu Sena n grab i lu de acas nu o traist, cum i spusese contelui d'Orbec, ci o coni pe care i-o dduse ia Florena o verisoar de-a lui, clugri ; pe urm, vrnd s termine toat trenia n aceeai z i cum se si fcuse ora dou dup-amiaz, plec din nou, ndrept ndu-se spre strada Fr oi d-Mn tea u, unde locuia contele d'Orbec, f ar s-1 mai atepte pe Aacanio, pe carc-1 pierduse din vedere, nici pe lucrtorii si, care se duseser s mnmce ; orcit de atent privi n jur pe drum rss, nu observ nimic care s-i poat strni cit de cit ngrijorarea. n momentul n care ajunse acas la contele d'Orbec, acesta l ncunotiin c nu putea s-i lumineze banii pe l ce, deoarece erau de mplinit o scrie de formaliti absolut necesare : trebuia adus un notar, ntocmit un contract ; contele i ceru, de altminteri, iertare, copleindu-1 cu politeuri, deoarece l tia pe Cellini nerbdtor din fire, i-i nvlui refuzul ntr-o form att de curtenitoare, nct Benvenuto nu avu nici un motiv s se su-(pere i. ncredinat c toate acele piedici erau reale, se resemna s atepte. Cellini cut totui s se foloseasc de eceast nir-zicre ca s cheme pe civa dintre lucrtorii si spre a-1 nsoi Ia ntoarcere, ajutmdu-1 s duc bnetul. D'Orbec te oferi s trimit la palatul Ncsle pe unul din slujitorii lui s le dea de tire ; pe urm aduse vorba despre lucrrile lui Cellini, despre bunvoina deosebit pe care i-o arta regele si despre tot felul de lucruri n msur s astmpere nerbdarea lui Benvenuto, care era cu att mai puin bnuitor, cu cit nu avea nici o pricin de suprare mpotriva contelui, dup cum tot aa nu vedea nici o pricin pentru care contele ar fi putut s-1 dumneasc. E adevrat c dorea s-i ia lecui n inima Colombei, dar nimeni n afar de Ascanio i de el nu cunotea aceast 281 dorin. Rspunse deci cit se poao do amabil la ncercrile vistiernicului ele a-i ctiga bunvoina. Pierdur apoi o bun bucat de vreme ca s aleag aurul dup carate, aa cum poruncise regele s fie dat. Notarul sosi si el dup o lung zbav. Iar un contract nu se ntocmete chiar aa cit ai bate din palme. Intr-un cuvnt, cnd, dup ultimele schimburi ele politeuri, Benvenuto se pregti s se ntoarc la palat, afar ncepuse s se ncpteze ; se interes atunci de slujitorul trimis s-i cheme pe tovarii si. Accsta-i rspunse c bieii nu putuser s vin, dar c, n schimb, era gata s duc el aurul seniorului orfan rar. Benvenuto simi ncolin-du-i n suflet o bnuial i refuz sprijinul oferit, orict de ndatoritor se artase slujitorul, Puse galbenii n coni, apoi i trecu braul prin cele dou toarte, si cum braul su abia ptrundea prin ele, bnetul se afla n deplin siguran i, n acelai timp, putea fi crat mult mai uor dect ntr-o traist. Benve-nn*o purta pe sub haine o cma de zale trainic, cu mneci. o spad scurt la old si un pumnal la cingtoare ; porni deci la drum cu pai grabnici, dar hotrii. Totui nainte de a pleca, i se pru a fi zrit civa slujitori care uoteau ntre ei prsind n prip locuina, dar care o apucaser, chipurile, pe alt drum dect el. Astzi, cind pentru a te duce de la Luvru la Academie e de ajuns s treci podul Artelor, drumul pe carc-1 avea de fcut Benveniito poate fi strbtut din civa pai, dar pe timpurile acelea nsemna o ade\arat cltorie, n-tr-ade\r, pornind din strada Froicl-Manteau, meterul

trebuia s-o ia pe chei n sus pin la Chtclet, s treac podul Molarilor, s mearg n lungul strzii Saint-Bar-thelcmy ce strbate l'le de la Cfte, s traverseze Sena pe podul Sa i n t-3\ Ii eh el pentru a pune piciorul pe malul str.g i de-scolo s-i urmeze calea mai departe pe cheiul purtiu n jos, pn la palatul Nesle. S nu ne mirm deci c ntr-o \rcme ca aceea cnd miunau hoii si borfaii, cu tot curajul su, Bcnvenulo era ntruclva nelinitit din pricina importantei sume pe care o purta la subsuoar. De aHmintcri, dac cititorul va binevoi s ne i.steasc, apucnd-o mpreun eu noi cu vreo cteva 2 "O oJ suie de pai naintea lui Benvcnuto, va putea s-i dea scama f nelinitea sa nu era lipsit de temei. De aproape un ceas de cinci negura nopii ncepuse a se ndesi, patru ini cu nite mutre destul de suspecte, nfurai n mantii largi, se aezaser la pnd pe cheiul Augustinilor n dreptul bisericii. rmul era strjuit numai de ziduri n partea respectiv i cu dcsvrire pustiu n momentul acela. Tot timpul ct adastaser acolo, c oi patru ini nu vzuser trecnd ipenie de om n afara prefectului, care se ntorcea spre cas dup ce o condusese pe Colombo la pavilionul Neslc i pe carc-1 salutaser cu tot respectul datorit oamenilor stpnirii. Vorbeau ntre ei cu voce sczut i cu plria tras pe frunte ntr-unul din cotloanele formate din zidurile bisericii. Pe doi dintre oi i cunoatem mai dinainte : erau spadasinii pe care-i tocmise Marmagne pentru expediia nefericit pus la cale mpotriva palatului Neslc i se numeau Ferrante i Fracasso. nsoitorii lor, care i ctigau viaa datorit aceleiai onorabile ndeletnicii i, so chemau Procope i Maledent. Pentru ca posteritatea s nu aib nici un motiv de a se ciorovi n privina obrioi acestor patru bravi cpitani, aa cum lace de trei mii de ani pe seama lui Homcr, vom aduga c Maledent era do Tel din Picardia, Procope din Boernia i c Ferrante i cu Fracasso vzuser lumina zilei sub cerul senin al Italiei. Cit privete nsuirile lor distinctive n vremuri panice, putem spune c Procope era jurist, Ferrante pedant, Frata^so vistor, iar Maledent ntru. Precum se vede, faptul do a fi francezi nu ne orbete n privina singurului dintre aceti patra pehlivani care era compatriot cu noi. Cnd se bteau ns dicsipatru erau ca nite zmei S urmrim acum discuia amical .i concludent pe oare o purtau ntre ci i s lum aminte. Vom pea afla astfel ce soi de oameni erau i ce primejdii l amenina a de fapt pe prietenul nostru Bonvcnuto. Cel puin, Fracasso spunea Forrantc azi n-o s ne mai ncurce treburile namila aceea rocovan de viccnte, si bietele noastre spade vor putea iei din teaca fr s-1 mai auzim pe fricosul sta striglnd : ,,napoi !'* i fr s ne mai sileasc s splm putina. 283 Da, numai c rspunse Fracasso de vreme ce nelege s lase n. seama noastr toate riscurile btliei, lucru pentru care nu pot dect s-i mulumesc, s-ar cuveni s ne lase deopotriv si toate foloasele. Cu ce drept dracul sta oprit vrea s pun nuna pe cinci sute de galbeni ? E adevrat c cei cinci sute care rmn snt o rsplata destul de frumoas. O sut douzeci i cinci de galbeni de cap de om nu-s de lepdat si, n vremuri de restrite, m-am \ zut nevoit uneori s omor un om pentru doi scuzi. Pentru doi scuzi ! Sfnt Nsctoare ! se minun Maledent. Fugi ncolo l Asta nseamn s-i njoseti meseria. S nu mai spui asemenea lucruri cnd sntcm mpreun, dragul meu, fiindc cineva care ne-ar auzi ar putea s ne pun pe amndoi n aceeai oal. Ce s-i faci, Maledent i rosti Fracasso cu melancolie,

n via trebuie s treci i prin asemenea ncercri dure roase i snt momente cnd ai fi n stare s ucizi un om pentru o bucat de piine. Dar sa ne ntoarcem la vorba noastr. Prerea mea, scumpii mei prieteni, este c doua sute cincizeci de galbeni fac de dou ori mai mult dect o sut douzeci si cinci, Ce-ar fi dac, dup ce o s-i facem de petrecanie omului nostru, n-am mai catadicsi s dm socoteal hoomanului de Marmagne ? Mi frate spuse cu solemnitate Procope gn-'deste-te c asta ar nsemna sa clcm nvoiala ncheiat, ar nsemna s pgubim un muteriu i, orice s-ar n-tmpla, trebuie s ne respectm cuvntul dat, i vom nmna contelui cei cinci sute de galbeni, pn la ultimul gologan, aa cum ne-am neles ; aa cred eu c se cuvine. Dar, disinguamus : dup ce-i va fi bgat n buzunar i va fi avut astfel ocazia de a se convinge c sntem oameni cinstii, nu ne mpiedic nimeni sa tbrm asupra lui si s i-i lum napoi. Admirabil! rosti doctorul Ferrante. Procope a dat ntotdeauna dovad de o mare onestitate unit cu o bo gat imaginaie. O, Doamne ! se apr cu modestie Procope. Asta fiindc am studiat un pic dreptul. Dar urm Ferrante, cu acelai ton pedant cu care vorbea ntotdeauna s nu ncurcm iele. Recte ad 284 terminam eamus 1. Vicontele poate s doarm linitit pe perna lui ! O s-i vin si lui rndul; deocamdat e vorba de orfaurarul acela florentin; pentru a fi mai siguri, ne-au trimis aici pe cteipatru s-1 cioprim. La o adic ns, treaba asta putea fi fcut de unul singur, care ar fi bgat n buzunar toat suma, dar capitalizarea e o plag social si e mai bine ca beneficiile s fie mprite ntre mai muli prieteni. Numai c trebuie s-1 trimitem pe lumea cealalt ct mai repede si mai cuviincios, nu e un om ca oricare, dup cum ne-am putut da seama Fracasso si cu mine. S ne resemnm deci i, pentru mai mult siguran, s-1 ncolim ctesipatru deodat; ^trebuie s soseasc din moment in moment. Aadar, luai aminte : snge rece, picior sprinten, ochi ager i pzii-v de loviturile n stil Italian de care nu se va lipsi s vi le serveasc. tim i noi, Ferrantc spuse Maledent ce n seamn s primeti o lovitur de spad fie cu vrful, fie cu tiul. Odat am ptruns n toiul nopii, pentru nite daraveri personale, ntr-un castel din Bourbonnais. S-a ntimplat ns c m-a prins dimineaa acolo nainte de a fi apucat s termin ce aveam de fcut i, vrnd-nevnnd, m-am vzut silit s m ascund undeva pn la cderea nopii, i ce alt loc putea fi mai potrivit pentru asta dect arsenalul castelului : erau acolo o sumedenie de panoplii i trofee, cti, platoe, brale si pulpare, scu turi si pavze. Am scos parul ce sprijinea una dintre armuri, m-am strecurat apoi nuntru n locul lui si am rmas aa, nemicat, n picioare, pe piedestal, cu viziera lsat. Foarte interesant l ntrerupse Ferrante spune mai departe, Maledent ; cum poate fi oare folosit mai bine rgazul din preajma unei isprvi cuteztoare dect

po\estind alte vitejii ? Spune mai departe ! Nu tiam continu Maledent c afurisita aceea de ai*mur le slujea feciorilor castelului spre a se deprinde cu mnuirea armelor. Curnd ns doi vljgani de vreo tfouzeci de ani intrar n sal si, lund fiecare te o lance i o spad, ncepur a se rzboi, plini de osr1 S mergem drept la int (in limba latin n text), n t) 285 die, cu platoa mea. Ei bine, prieteni, putei s nu m credei dac nu vrei, cu toate loviturile lor de spad i de lance nu m-am clintit din loc, am rmas eapn i drz, ca i cum as i fost ntr-adevr de lemn i nurubat n piedestal. Spre norocul meu, puslamalele nu erau chiar nite lupttori de mma inti. ntre limp ns a venit si tatl lor, care i ndemna de zor s inteasc locurile unde se mbinau plcile armurii ; dar sfntul Maledent, ocrotitorul meu, pe carc-1 chemam ntr-sjutor n gnd, fcea ca loviturile lor s nimereasc piezi, n cele din urm, p-glnul acela de tat, vrnd s le arate odraslelor cum se poate smulge o vizier, a pus mina pe lance i. clintr-o singur lovitura, mi-a dezgolit chipul palid i rvii. In clipa aceea mi-am zis c s-a mntuit cu mine. Srmane prieten ! rosti melancolic Fracasso. Te neleg, parc era puin lucru ? A ! Inchipuie-i c, aa cum v spuneam, vzn-du-m palid i tras la fa, au fost att de zevzeci, nct m-au luat drept strigoiul strbunului lor; numai ce-i vd pe tal si pe feciori c-o rup la fug ele le sriau clcielc, ca i cnd i-ar i umflat Sarsail. S mor dac v mint! Ce s v mai spun ? Am dat i eu closul i am fcut la fel; dar n-a fost nimic, dup cum vedei, snt zdravn, sntos. Da, dar nainte de toate, n meseria noastr, prie tene Maledent spuse Procope trebuie s tii nu numai cum s ncasezi loviturile, dai- i cum s le dai. Cel mai frumos ar fi ca victima s cad jos fr sa spun nici circ. Uite, de pild, mie, ntr-umil din colindurile mele prin Flandra, mi s-a ncredinat sarcina de a descotorosi pe un muteriu de patru prieteni de-a si care tocmai cltoreau mpreun. La nceput, omul a vrut s-mi dea trei nsoitori s m ajute ; i-am spus atunci c ori m tocmesc s duc la bun srit singur toat treaba, ori nu m mai tocmesc de loc. Ne-am neles deci s m lase s fac aa cum m tia capul si c, n momentul n care aveam s-i dau n primire patru leuri, s primesc i partea cuvenit celorlali trei fptai. Cunoteam drumul pe carc-1 urmau cltorii, drept care i-am ateptat la un han unde trebuiau neaprat s poposeasc. 2G6 Hangiul se ndeletnicise i ci cndva cu aceeai meserie, pe care o prsise pentru a SG lace birta, lucru carc-i ngduia s-i jefuiasc mai departe pe cltori fr s se team de nimic; mai pstrase totui unele simminte ludabile, aa incit nu mi-a fost greu s-i ctig bunvoina, fgdumdu-i a zecea parte din simbrie. Dup cc-am czut la nelegere, i-am ateptat pe cei patru clrei, care s-au ivit dup ctva timp la o cotitur a drumului i au desclecat n faa hanului, cu gndul de a-i pune stomacul la cale i de a-i esla caii. Hangiul le-a spus atunci c grajdul era att de nencptor, incit n~ar fi putut intra dect pe rnd, altminteri n-ar fi avut loc s se mite i s-ar fi stingherit unul pe altul. Primul care a intrat ns nu se mai ndura s ias de acolo, asttel c, piorzndu-i rbdarea, cel de-al doilea s-a dus

s vad ce face. Acesta prea tot att de puin grbit ca i primul s se arate. Drept care, cel deal treilea, stul s tot atepte, a ptruns la rndul su nuntru, si cum dup o bucat de vreme, celui de-al patrulea i s-a prut c prea tndleau cu toii, zbovind s se ntoarc, gazda mea spuse : A", acum tiu oe s-a nlmplat: grajdul este att 'de mic, nct pesemne au ieit pe ua din dos. Cuvintele acestea l ndemnar i pe cel din urm sa intre dup tovarii si i dup mine, fiindc ai ghicit probabil c m aflam i eu n grajd; cum ns de ast dat nu mai exista nici un fel de primejdie, i-am lsat ultimului pl cerea de a da un ipt uor spre a-i lua rmas bun de la \ia. n dreptul roman, Ferrante, o asemenea treab cred c s-ar putea numi, nu-i aa, trucidatio per divisioncm necls i ? Ei, dar ce nseamn asta ? ! exclam Procopc, nlrcrupndu-se. Vd c omul nostru nu mai are do gnd s soseasc ! Numai de n-ar fi pit ceva \ In curind o s lie ntuneric bezn, Suadenlque cadenila sidcra somnos- adug Fracssso. Fiindc veni vorba, prieteni, luai seama ca 1 Masacru prin omoruri succesive (n limba latin m text). t11-*-) 3 Si stelele ce scpat mbie la somn {n limba latina n. test). <n.t) ' 237 nu cumva, fiind att de ntuneric, s-i treac prin minte lui Benvennto s ne joace un renghi pe care eu nsumi 1-am jucat cuiva odat : asta se ntmpla ntr-una din plimbrile mele de pe malurile Rinului. Am avut ntotdeauna o slbiciune pentru malurile Rinului : privelitea e ntr-adevr pitoreasc i n acelai timp plin de melancolie. Rinul este fluviul vistorilor. Visam, aadar, pe malurile Rinului i pot s v spun i la ce anume : trebuia s-i dau rva de drum pentru lumea cealalt unui1 senior pe nume Schreekenstein, dac-mi amintesc faine. Numai c lucrul acesta nu era chiar att de lesnicios, fiindc niciodat seniorul nu ieea din cas dect nsoit de o escort numeroas. Iat i planul pe care 1-am urzit atunci : m-am mbrcat la fel ca el i, ntr-o noapte fr lun, 1-am ateptat s soseasc fr nici o team mpreun eu escorta lui. Cnd am vzut ceata aceea de oameni mijind n noaptea singuratic si neguroas, obscuri sub nocte, m-am npustit ca un disperat asupra lui Schreckenstein, care o luase puin naintea nsoitorilor si; am avut grij ns rnai nti s-i dau jos din cap plria cu pene i sa fac o schimbare de poziii, mutndu-m n locul unde ar fi trebuit s se afle el. Pe urm 1-am ameit, lovindu-1 zdravn cu garda spadei i am nceput s strig n toiul zarvei, al zngni-tului de spade i al rcnetelor celorlali : Ajutor ! AJUT tor! Punei mna pe tihari!", n aa fel c oamenii lui Schreckenstein au tbr t furioi asupra stpmilui lor, lsndu-1 mort pe loc, n timp ce eu o tuleam n pdure. Preacinstitul senior a avut cel puin mlngierca s fieucis de mna- unor prieteni. A fost ntr-adevr o lovitur ndrznea recunoscu Ferrante dar dac arunc o privire n urm" asupra rposatei mele tinerei, v-as putea istorisi o isprav i mai ndrznea. Aveam de-a face, ca i tine, Fracasso, cu cpetenia unei cete, care umbla ntotdeauna clare, nsoit de o droaie de oameni. Asta se petrecea ntr-o pdure din Abruzzi : m-am aezat la pnd, ntr-un loc pe unde trebuia s treac respectivul i, crndu-m ntr-un stejar uria, m-am ntins n lungul unei crengi groase ce cretea de-a curmeziul drumului i 1am a-

288 teptat visnd. Soarele tocmai rsrise si prirr^e sane ra~a Se cerneau ca nite lungi mreje de palid lumin piintre ramurile acoperite d muchi; boarea dimineii adia proaspt i nviortoare, brzdat de cntecele pasai rilor ; deodat... Sst i i taie cuvnlul Procope. Aud nite pai : luai seama l E omul nostru ! Stranic l murmur Maledent, uitndu-se n jur cu o privire furi. Totul e pustiu si tcut n preajm ; noro cul e de partea noastr. Rmaser din nou nemicai i mui ; chipurile oachee si fioroase nu li se mai puteau deslui prin piclcle amurgului, li se vedeau n schimb ochii strlucind, mi-nile ce tremurau pe spadele lungi, atitudinea lor de nfiorat ateptare : aa cum edeau propii cu scmcis n penumbr, alctuiau un grup impresionant, pe care numai penelul lui Salvator Roa 1-ar fi putut nfia n chipul cel mai fericit. Era, ntr-adevr, Benvenuto, care se apropia de ci grbit, Benvenuto, n mintea cruia, aa cum am spus, ncolise o umbr de bnuial i care cerceta cu bgare de seam i cu o privire ptrunztoare ntunecimea dia faa lui. De altfel, obinuit cum era cu ntunericul, reui sa-i zreasc la douzeci de pai de el pe cei patru tl-har ieind din ascunztoare i, mai nainte de a fi apucat s tabere asupra lui, avu tot rgazul s vrc conia sub pelerin i s trag spada din teac, n acelai timp, cirm niciodat nu-1 prsea sngele rece, avu grij s se lipeasc cu spatele de zidul bisericii, aa nct s-i poat privi n fa adversarii. Acetia l atacar cu nverunare ; n-avea cum s fug si ar fi fost de prisos s strige dup ajutor, deoarece castelul se afla la o distan de peste cinci sute de pai; dai1 Benvenuto nu punea pentru prima oar mina pe o arm, i ntmpin, aadar, brbtete pe tlhari. n timp ce mnuia spada, dat fiind c i pstrase pe deplin limpezimea minii, un gnd i fulger deodat prin cap : nu mai ncpea nici o ndoial c era vorba de o uneltire pus la cale anume mpotriva lui. Dac izbutea cumva s-i pcleasc pe ucigai, era salvat. Infrunlm28$ 19 Ascanlo 8u-Ie spadele, ncepa deci s-i ia n rspr pe socoteala pretinsei lor conluzii. Ei, dar ce vi s-a nzrit, voinicilor ? Nu cumva ai cpiat ? Cu ce credei c-o s va putei alege de pe urma unui prlit de militar ca mine ? mi jinduii cumva pele rina ? Ori v ispitete sabia mea ? Ia siai tu, stai tu, la de colo, pzctc-i urechile, drcia dracului! Dac ai pus ochii pe viteaza mea spad, ostcnin-v atunci s-o cuce rii ! Dar pentru nite hoi care nu par a fi la prima lor Isprava, pot s v spun c n-a\ci mirosul prea lin, bieai ! Spunnd acestea, n loc s dea napoi din faa lor, i alaca hrulndu-i fr s se ndeprteze de zidul bisericii dcct cu un pas ori doi, pentru ca ndat dup aceea s se lipeasc iar cu spatele de perete, lovind necontenit cu vrful ori cu tiul spadei i a\nd grij s-.i desfac de ctcva ori pelerina, pentru ca, n cazul cnd tl-harii fusese ntiinai de slujitorii contelui d'Orbec pe care-i vzuse plecnd de acas i care-1 \azusera, la rn-dul lor. numrnd galbenii, s cread c n-avea banii asupra lui. ntr~ade\ ar, sigurana cu care le vorbKe i uurina cu care mnuia arma, avnd o mie de scuzi de aur la subsoar, fcur s ncoleasc unele ndoieli n capetele spadasinilor. Mai tii? S-ar putea oare s ne fi nelat, Fcr-

rante ? spuse Fracasso. M tem c da. Omul nu" prea s fie chiar ett de nalt sau dac o fi ntr-adc\r ci, n orice caz nu are galbenii asupra lui i llharul acela de \iconte ne-a tras pe sfoara. Galbeni, ou ?! se minun Bcnvenulo, cu cea mai deplin dezim oltur. Afar do un pumn de bnui i de aram despolcit, n-am nici un chior la mine, dar dac vrei cumva s punei mna pe ei, bieai, o s-i pl tii mai scump dect dac ar fi foat de aur curat i mi i-ar fi dat cineva n pstrare, s tii. La naiba ! spuse Procope. E militar sadea. Cum v nchipuii c un orfurar ar putea mnui spada cu alla iscusin? X-avei dect v \ scoatei sufletul dac 290 poftii; cu, unul, n-am chel s m rzboiesc pentru gione. i Procopc se pregti s ias din lupt n timp ce r\ na celorlali, lipsii acum de sprijinul lui i cuprini de ndoial, ncepea s slbeasc. Vzndu-se atacat cu mai puin ndrjire, Benvenuto se folosi de prilej pentru a se desprinde din rnijJocul lor i a se ndrepta spre palat, dnd napoi din faa vrjmailor si, fr a nceta s se bat i s in piept. Aprigul mistre trgea dup sine haita de cini spre biiogul su. -- Aa, aa, venii cu mine, voinicilor! i mbie Ben-\crmto. nsoii-m pn la Pre-aux-Clercs, la Casa Roie, unde infanta mea, al crei tat e negutor de vinuri, m ateapt, ast-soar. Drumul pn acolo e cam primejdios, dup cum se aude, i nu mi-ar strica de loc s fiu pzit ele o escort. Cuvintele-i mucalite l fcur pe Fracasso s renune la rndul lui s-1 mai hituiasc i s i se alture lui Procope. Zu dac mi sntcm nebuni, FcrraVc ! spuse 3Maledcnt. Asta nu poate s fie Bcnvenuiu al tu ! Fugi ncolo ! Ba da. ba cla, c chiar el! exclam Forrante. zrind n Cine cosnia doldora de bani sub bral 'l lui Romenuto, care fcuse o micare prea brusc, flut uiadu-i pelerina, Era ns prea trziu. Palatul se afla acum doar la o distan de vreo cincizeci depi i Bemenulo ncepuse s strige cu glasul lui de tun tor n tcerea nopii Srii voi din palatul Nesle! Ajutor! Srii!" Fraca-so abia apuc s se ntoarc din drum, Procope s alerge de departe, Fcrrantc i Malcdent s-i nteeasc lovluu'ie ; lucrtorii, care erau n ateptarea meterului, stteau cu urechea ciulit. Poarta castelului se deschise de ndat re rsun primul su strigt i uriaul Hermann. mic al Johan, Simon-Stngaciul i Jacques Aubry se npustir afar, narmai cu sulie. Yzndu-i, spadasinii i luar picioarele la spinare. Stai puin, bieii tatii ! le strig din urm Benvenuto fugarilor. Nu mai poftii s m conducei un pic ? Ca s vezi, neisprviii ! S nu fie ei n stare s uureze 19* 291

cin biet om singur de o mie de scuzi de aur ce-i rupeau braul! Intr-adevr, tlharii nu izbutiser deot s-i fac o uoar zgrietur la min adversarului lor, i cum o tergeau cu toii plouai, n timp ce Fracasso o ntinsese la fug uiind. Bietul Fracasso, n toiul ultimelor ncruciri de spad, i pierduse ochiul drept, accident de pe urma cruia rmase toat viaa chior si care fcu s se adnceasc i mai mult umbra de melancolie ce ddea un reliel att de puternic chipului su gnditor. i acum, feii mei le spuse Cellini tovarilor si de breasl, dup ce paii spadasinilor se stinser n deprtare se cuvine s prznuim o att de strlucit isprav. Venii cu toii s nchinm pentru salvarea mea, dragii mei izbvitori ! Ei, drcie, dar nu-1 vd pe Ascanio printre voi. Unde poate s fie Ascanio ? Daca v mai amintii, Ascanio se desprise de meterul su n momentul cnd prsise palatul Luvru. Eu tiu unde e spuse micul Jchan. Unde, puiule ? ntreb Benvenuto. In fundul grdinii palatului Nesle, unde se plimb Sntr-una de o jumtate de or ; studentul i cu mine am vrut s stm de vorb cu el, dar nc-a rugat s-1 lsam singur. Curios ! i spuse Bcnvenuto. Cum se face c n-a auzit cnd am strigat ? De ce n-o fi srit n ajutorul meu o dat cu ceilali ? Nu m ateptai, biei, aczai-v la masa fr mine le spuse apoi tovarilor si. A, tu eti, Scozzone ? Sfinte Dumnezeule, ce-am au?t ? C-a ncercat ci neva sa te omoare, metere ! - Da, da, cam aa ceva. Doamne Isuse Hristoase ! Nu-i nimic, fetio, nu-i nimic ! repet Benvenuto, cutnd s-o liniteasc pe biata Catherine, care se fcuse palid ca moartea. Du-te acum i adu de jos nite vin din cel mai de soi pentru vitejii notri. Cere- cheile de la pivni coanei Ruperta, Scozzonc, i alege-1 tu cu rnna ta. 292 Doar n-ai de gnd acuma s pleci iar ? se neliniti Scozzone. _ __ Nu, fii pe pace, m duc s-1 caut pe Ascanio In grdina palatului; ani de vorbit cu el ceva foarte impor tant. ,_ Scozzone mpreuna cu tovarii si se napoiara m atelier n timp ce Benvenuto se ndrepta spre poarta grdinii. Cum tocmai n momentul acela rsrea luna, meterul putu s-1 vad lmurit pe Ascanio ; n loc s se plimbe ns, tnrul se cra pe o scar rezemat de zidul mprejmuitor al pavilionului. Ajungnd sus, ncleca pe culmea zidului, trase scara spre el, o ls apoi s alunece de partea cealalt i se fcu nevzut

Benvenuto i trecu mna peste ochi ca un om care nu poate s-si dea seama dac ceea ce vedea e aievea ori vis ; pe urm, hotrndu-se brusc, se duse ntins spre turntorie, se urc n chilia lui, ncalec peste pervazul ferestrei si, dintr-un salt bine socotit, ajunse pe zidul pavilionului; dup care, agndu-se de un butuc de vit ce-i resfira vrejurile noduroase pe perete, cobor pe tcute n grdina Colombei; plouase dimineaa i -rna jilav nbuea zgomotul pailor lui Benvenuto. Meterul i lipi urechea de pmnt i iscodi n zadar timp de cteva minute tcerea din jur. n sfrit, nite oapte pe care le auzi n deprtare l ajutar s se cluzeasc ; se ridic de jos numaidect i ncepu s nainteze cu bgare de seam, bjbind i oprindu-se la fiece pas. n scurt vreme murmurul glasurilor se auzi mai desluit. Benvenuto porni n direcia din care venea zvonul; ajun-gnd n fine n dreptul celei de-a doua alei ce strbtea grdina, o recunoscu sau, mai bine zis, i se pru a^ o ntrezri prin negura nopii pe Colombe, mbrcat n-tr-o rochie alb, stnd lng Ascanio pe banca bine cunoscut nou. Cei doi copii vorbeau cu voce sczut, dar limpede i nsufleit. Ascuns dup un boschet, Benvenuto se apropie de ei i trase cu urechea. 293 XXII VISUL UNEI NOPI DE TOAMNA Era o scar frumoas ele toamn, linitit i strvezie. Luna clestrmasc aproape toi norii, iar cei ce mai rmseser nc pe cer alunecau rzleii unul de altul pe empul albastru presrat cu stele. In jurul grupului ce vorbea i asculta n grdina pavilionului Ncsle domnea pacea si tcerea, dar uluntrul lor totul era numai zbucium .si nfrigurare. Iubita mea Colombe spunea Ascanio. n timp ce Bcnvenuto, care sttea n picioare n spatele lui, palid i ngheat, avea impresia c-i ascult cuvintele, nu cu ure chile, ci cu inima logodnica mea scump, cc-am culat oare n viaa ta ? Cnd vei alia urgia i groaza pe care ti le voi mprti, ai s m blestemi pentru c am pu tut fi crainicul unor asemenea veti. Te neli, dragul meu rspunse Colombe orice ai putea sa-mi spui, am s te binccuvintcz, fiindc pentru mine eti trimisul lui Dumnezeu. N-am avut parte s aud glasul mamei melc, dar simt c 1-as fi ascultat aa cum te-ascult pe dumneata. Vorbete, Ascanio, i dac lucrurile pe care vrei s mi le destaim.iio.sli suit chiar att de ngrozitoare, ei bino, glasul dumitale va reui s ndulceasc ntructva ce ai sa-mi spui. Adun-ti atunci tot curajul i toate puterile spuse Ascanio. i ncepu s-i povesteasc tot co se ntmplasc, sub ochii lui, ntre doamna D'Etampes i contele d'Orbec; i dezvlui ntreaga uneltire n care trdarea intereselor unui regat se mpletea cu urzelile puse la cale mpotriva cinstei unei copile; trebui s ndure chinui de a deslui acestui suflet nevinovat i uluit de atta becisnicie, pactul mrav pe care-1 incheiee.se vistiernicul; se strdui s deschid ochii tinerei fete, att de candid incit nici mcar nu se nroi la auzul cuvintelor sale, asupra cumplitelor rafinamente de ur i de josnicie pe care dragostea rnit i le insuflasc favoritei. Columbe nu reui s-si 294 <jca seama c iubitul ci era copleii do tirb i de spaim, i biat ieder ce nu avea alt sprijin dccit copcelul de care se agase ncepu s tremure i s se neliniteasc la Iei ca el.

. Dragule - i spue ca trobuio neaprat s- de-/-vlui tatlui mau ticloia asta urzit mpotriva cinstei mele. Tata nu tie c no iubim, tata i datoreaz viaa, si ai s vezi c-o s te asculte. Oj Iii pe pace, snt convinsa c-o s smulg soarta mea din rninilc contelui ci' Orbec. Vai ! suspin Ascsnio n chip de rspuns. O, dragul meu ! se cutremur Colombe. drMuy.nd ndoiala pe care o lsa s se ntrevad exclamaia iubi tului su. Bnuieti cumva c tata ar putea li n stare de o att de dezgusttoare crdie ? Ar nst-mna sa pctu leti, Ascanio. Nu, tala nu tie nimic, n-are habar de nimic, pot s pun mna-n foc i, cu toate c nu s-a artat niciodat prea drgstos cu mi no, nu cred c 1-r llUa inima s m cufunde cu mna lui n rubine si nenorocire. lart-m, Colombe rspunse Ascanio dar pen tru tatl tu bogia nu nseamn nicidecum o nenorocire, pentru el un titlu este n msur s ascund o apt ru inoas, i orgoliul lui de curtean te-nv socoti mai fericit dac ai fi iubita unui rege dect soia unui artist. Snt dator s nu-i tinr.iesc nimic, Colombe : contele d' Orbec . spunea doamnei d'Eiampc c se poate bizui ntru toiul pe tatl tu. E cu putin, Doamne sfinte ? ! se nlior fata. S-a u mai pomenit oare pe lume vreodat, Ascsnio, prini care s-i vnd odrasla ? S-au pomenit n toate rile si n toate timpurile, srmanul meu ngera, si mai cu scam n vremea aceasta si in ara noastr. S nu crezi cumva c lumea e fcut dup chipul si asemnarea sufletului tu, iar societatea dup chipul i asemnarea virtuii talc. Da, da, Colombe, cele mai nobile nume ale Franei au arendat, fr nici o ruine tinereea si frumuseea soiilor i fiicelor lor, jertfuidu-le desfrului regal; e un lucru foarte firesc la curte, ? tatl tu, dac ar socoti de cuviin s se dezvinov easc, ar putea aduce mrturie attea strlucite exemple, Ai cer iertare, iubito, c tulbur att de nprasnic anfletul 295 tu neprihnit i sfirt, punndu-1 n faa hdei realiti; dar n-am ncotro, pn la urm trebuie s-i art prpastia n care vor s te azvrle. Ascanio, Ascanio ! se tngui Colombe, ngropndu-si obrazul n umrul tnralui. Cum, i tata e mpotriva mea ? O, rni-e ruine numai s-o spun ! Unde as mai putea afla o scpare pentru mine ? O. numai n braele dumitale, Ascanio. Da, numai dumneata m poi salva. Ai vorbit cu meterul dumitale, cu Benvenuto, care-i att de puter nic i de bun, si att de nobil, dup cum mi-ai spus, i pe care-1 iubesc pentru o-1 iubeti dumneata ? Nu trebuie s-1 iubeti, Colombc, nu trebuie s-1 iubeti ! protest Ascanio. Dar de ce ? murmur fata.

Fiindc e ndrgostit de dumneata, fiindc, n loc sa fie prietenul pe care am crezut c ne putem sprijini, e un duman cu care vom avea de luptat; un duman, m nelegi, i cel mai primejdios, chiar dintre toi dumanii notri. Ascult ! i Ascanio i povesti Colombci cum, n clipa n care se pregtea s-i destinuiasca totul lui Benvenato. acesta i dezvluise dragostea sa ideal, i cum orfurarul favorit al lui Francisc I, datorit cuvntului de gentilom pe care suveranul niciodat nu i-1 clcase, putea dobnd orice ar fi cerut de la el, dup ce ar fi ajuns s toarne statuia lui Jupiter. i, precum se tie, ceea ce voia s cear Benvenuto Cellini. era mina Colombei. Doamne Dumnezeule ! Singura ndejde ce ne-a mai rmas eti dumneata spuse Colombe, nltnd spre cer ochii si frumoi i minile de zpad. Orice aliat se preface ntr-un vrjma si orice liman ntr-o stnc. Eti sigur c sntem chiar att de oropsii ? O, mult prea sigur, din pcate. Meterul meu e tot att de primejdios pentru noi ca si tatl tu, Colombe. Da, el, el exclam Ascanio, mpreunndu-si minile el, Benvenuto, prietenul meu, ocrotitorul i printele meu, Dumnezeul meu, tocmai pe el s fiu silit acum s-1 ursc ! i totui m ntreb pentru ce i-a purta dumnie, Co lombe ? Pentru ca s-a lsat cuprins de vraja pe care tre buie s-o simt orice suflet ales cruia i-e dat s te cu296 noasc ? Pentru c te iubete aca curn te iubesc i eu ? La urma urmei, sntem amndoi \inovati de aceeai crim. Numai c pe mine dumneata m iubeti i asta m dezleag de orice vin. Ce-i de fcut ? O, Doamne, de dou zile m tot ntreb si nu pot s-mi dau seama dac am nceput s-1 ursc ori dac mai in nc la el ca si puia acum. E adevrat, te iubete, dar i pe mine m-a iubit att de rnult! Bietul meu suflet se zbucium si tremur n mijlocal acestor frmintri ca o trestie n toiul unei furtuni. i el ce are de gnd s fac ? Deocamdat am s-i mprtesc uneltirile contelui d'Orbec i sper c va reui s ne scape de ele. Dar dup aceea, cnd vom sta unul n faa altuia ca doi dumani, cnd i voi spune c ucenicul su i este n acelai timp i rival, Colombe, voina lui atotputernic ntocmai ca destinul e poate la fel de oarb ca el : el va uita pe Ascanio pentru a nu se mai gndi dect la Colombe, i va ntoarce privirile de la brbatul ce i-a fost drag pentru a nu o mai vedea dect pe femeia pe care o iubete, fiindc mi dau si eu seama c, dac ar fi s aleg ntre el si dumneata, n-a sta o clip n cumpna. Simt c a jertfi fr nici o remu-care ntreg trecutul inimii mele pentru viitorul ei, pa-mntul pentru slvile cereti! Pentru ce el s-ar purta altfel dect mine ? E om si a-i jertfi dragostea este o fapt mai presus de puterea omeneasca. Vom lupta, asa-'dar, unul mpotriva celuilalt, dar cum am s-i pot ine piept eu, aa slab i singur pe lume cum snt ? O, n-are a face, Colombe, chiar dac a reui cndva sa-1 urso pe acela pe care 1-am iubit att de mult i atta timp, i spun, pentru nimic n lume n-a vrea s ndure din pricina mea chinurile la care m-a supus deunzi mrturisin.du~ini dragostea pe care i-o poart. n vremea asta, Benvenuto, care sttea neclintit ca o statuie ndrtul unui copac, avea fruntea mbrobonat de o sudoare de ghea i mina crispat convulsiv po inim. Bietul Ascanio! Scump prieten! l mngie Colombe, Ai avut rnult de suferit i vei mai avea nc. Totui, dragul meu, trebuie s ateptm n linite viitorul. S nu ne lsm copleii de suferinele noastre, situaia nu este chiar att de disperat. Pentru a nfrunta restritea, pentru a prentmpina loviturile soartei, sntcm trei, so-cotiadu-1 si pe Dumne/eu alturi de noi. Dcct s fiu a contelui d'Orboc, ai prefera s fiu a lui Bemcnuto, nu-i aa ? Cred ns ca ai

s fi &i mai mulumit dac viaa mea ar fi nchinata stpnului ceresc dect lui Benvcnuto ! Ei bine, dac nu mi-c cli s fia a chmiitalc, atunci nu voi fi dcc-t a stpnului c cresc, poi fi convins ele asta, Ascanio. Soim dumitale pe lumea aceasta, cri logodnica dumilalc pe lumea cealalt lat fgduiala pe care i-am fenl-o i pe care am b-o in neaprat, Ascanio ; fii pe pace ! i mulumesc, nger din cer, i mulumesc ! spuse Ascanio. S uit'an deci lumea necuprins ce se ntinde ,i jurul nostru M s ne gndim c toat viaa noastr se afl aici, n mijlocul boschetului n care smtem acum. Colombe, nc nu mi-e i spu? c rri iubeti. Vai, s-ar zice c te-ai nduplecai s u a mea i.umai pentru c n-ai alia calc de ales. Taci, Asc.an.0. taci te ro^ ! rspunse Colombo. Vezi bine doar c vreau s sfintele ferii irea mea, chul din ca o datorie. Te iubesc, Ascaaio, te iubesc ! Ren veri u t o simi cum i se taie picioarele; caza n. geiv.nch si-i rezem fruntea de copac; privirile-i r-tac .le se air.tir n gol n timp ce, ntorcnd urechea spre cei doi tineri, sorbea cu tot sufletul cuvintele lor. Draga mea Colombe repeta Ascanio te iubesc si mima mi spune c vom fi fericii i c Dumnezeu nu poate s-1 prseasc pe cel mai frumos dintre ngerii si. O, Doamne, n mijlocul atmosferei de bucurie ce te nconjoar, am uitat cu desvrsire trmul suferinei pe care voi cobor iar dup ce ne vor despri. Trebuie totui s ne gndim la ziua de mino spuse* Colombe. Trebuie s ne ajutm singuri, Ascanio, da, s ne ajutm singuri, pentru ca Dumnezeu s ne ajute. N-ar fi cinstit din prlea noastr, cred, s nu-i dezvluim meterului dumitalo Benvenuto dragostea noastr. Cine .tie ce primejdii s-ar putea s aib de nfruntat luptnd mpotriva doamnei ducese d'Etampes si a contelui d'Orbec. Si n-ar fi drept; trebuie s afle totul, Ascanio. Am sa fac aa cum doreti, drag Colombe, tii biue doar c orice cuvnt rostit de dumneata pentru mine este o porunca. i pe urm, inima mi spune c ai dreptate, c ntotdeauna ai dreptate, Mi-e team ns c am s-i dau o mult prea grea lovitur. O, Doamne, mi nchipui ce-a simi n locul lui. S-ar putea ca dragostea pe care mi-o poart s se preschimbe n ura, s-ar puto-a s m izgoneasc. Cum am s mai pot ine piept atunci, eu, un venetic fr nici un sprijin, fr adpost, unor vrjmai att de puternici ca ducesa d' Etampes i ca vistiernicul regelui ? Cinem-ar ajuta s zdrnicesc uneltirile acestei haine crdii ? Cine s-ar ndupleca s lupte alturi do mine- ntr-o btlie n care forele snt att de inegale ?. Cine ar putea s-mi ntind muia ? Eu ! se auzi n spatele celor Joi tineri o voce adnca i solemn. Benveivjto ! exclam ucenicul, fr s mai aibu nevoie a ntoarce capul. Colombo ddu un ipat i se ridic repede 'i picioare. Ascanio l privea pe meter, fr s ^e poat dumiri dac era mnios ori binevoitor.

Da, eu, eu, Benvcnuto CcUini repet orfaurarul Benvenuto, pe care dumneata nu~l poi iubi, domnioar, Bcnvenuto, pe care tu mi-1 mai iubeti, Ascanio, i care vrea totui s v salveze pe amndoi. Ce spui ? ! se mir Ascanio. Spun s v aezai aici ling mine, fiindc trebuie s ne nelegem. Nu e nevoie s-rni destinuii nimic. K-am scpat nici un cuvnt din tot ce-ai vorbit. V cer iertare dac ntmplarea a fcut s ascult convorbirea voastr, dar v dai seama c-i mai bine s tiu tot. Ai spus lu cruri triste i dureroase pentru mine, dar si lucruii bune. Ascanio a avut dreptate uneori, iar alteori a greit. E adevrat, domnioar, c a fi fost gata s m rzboiesc cu el pentru dumneata. Dar, din moment ce-1 iubeti, nu mai e nimic de fcut, fii fericii; te-a oprit s m iu beti, dar, vrnd-nevrnd, pn la urm tot ai s-o faci fiindc am s te-ajut s fii a lui. Metere drag ! se nflcra Ascanio. Suferi mult, domnule spuse Colombo, mpreunnd minile. Ii mulumesc ! spuse Benvcnuto, cruia i se ume zir ochii, dar care izbuti totui s se stpnea^c. Duru299 i neata i dai seama cit sufr. Cu siguran ca el nici n-ar fi ,,Lservat, nerecunosctorul! Femeilor ns nu le scap n:nuc. Da, aa e, sufr, de ce te-a mini? E i firesc de vreme ce tiu c te pierd ; dar n acelai timp m simt fericit c pot s-i fiu de folos ; n felul acesta mi vei datora totul, ceea ce este, oricum, o mngiere pentru mine. Te neli, Ascanio : Beatrice a mea este geloas si nu nelege's mpart cu nimeni dragostea mea ; ie, Ascanio, 'i~a fost hrzit s termini statuia zeiei Hebe. Adio cel mai frumos vis al meu ! Ultimul vis Ben^ enuto fcea un efort ca s vorbeasc, rostind cmintcle cu o voce ntretiat i brusc. Colombe se aplec srre, el cu gingie i, punndu-i mna ntr-ale sale, l mbie blnd : . P ngi, dragul meu, plngi... Da, ai dreptate ngn Ccllini, izbucnind ntr-un hohot de plns. Sttu a^a ctva timp n picioare, plngnd fr s spun nimic, cutremurat de un freamt luntric ; firea lui vajnic se uura lasnd s se reverse lacrimile ndelung stvilite. Ascanio si Colombe priveau cu respect mrturiile acestei suferine copleitoare. Af?r de ziua n care te-am rnit, Ascanio, afar de clipa n care am vzut sngele tu curgnd, nu in minte s mai fi plns vreodat de douzeci de ani ncoace spuse el, rccptndu-i cumptul. A fost o lovitur aUt de cumplit pentru mine ! Uite, adineauri, n timp ce stteam ascuns dup copacii acetia, sufeream att de crn-cen, nct la un moment dat m-am simit ispitit s m njunghii pe loc. M-a oprit numai gndul c aveai nevoie de mine. Intr-un fel mi-ai sal\ at viaa. Totul e n ordine deci. Ascanio poate s-i dea douzeci de ani de fericire mai mult dect mine, Colombe. i pe urm e copilul meu ; vei tri n cea mai deplin mulumire mpreun si, pri-vindu-va, m voi bucura ca un printe. Benveiiuto va ti sa-1 nfrng pe Benvenuto, aa cum i va nfrnge i pe dumanii votri. Soarta noastr, a creatorilor, este s suferim i, din fiecare lacrim de-a mea, va lua fiin poate o statuie frumoas, aa cum din fiecare lacrim a lui Dante a nflorit un cnt sublim. Precum vezi, Colombe, 300

m-arn i^ ntors la vechea mpa dragoste, la scumpa sculptura : ea cel puin, pot fi con*ins ^ n_0 s p_ raseasca niciodat. M fcut bmejr m-ai ndemnat s plng ; toata amrciunea cemi impo\ara mima s-a risipit o dat cu lacrimile mele. Sin t trist, dar sufletul nu s-a mbunat iar i voi uita de suferina mea cutnd s v \in ntr-a j ut o r. Ascanio lua una din mlnie meterului i o strnse ntr-ale sale. Colombe o lu pe cealalt i o duse la buze. Benvenuto respir o dat adnc i, ridicnd i scuturnd capul, zise : - Haide, haide, copii! Cruai-m, nu-mi sporii slbiciunea. Lucrul cel mai bun ar fi s nu mai vorbim niciodat despre asta. De aci nainte, Colombe, voi fi prietenul dumitale, atta tot : voi fi printele dumitale. ncolo, totul n-a fost dect un vis. i acum s vedem ce avem de fcut si care snt primejdiile ce v pndesc. Adineauri v-am auzit urzind planuri i chibzuind ce trebuie s facei. Sntei nite copii amndoi, o, Doamne, si n-avei habar nici unul, nici altul ce nseamn viaa. Vrei sa ntmpinai cu atta nevinovie, dezarmai, loviturile soartei, i credei ca vei putea nvinge rutatea, lcomia, toate patimile dezlnuite, cu buntatea i zm-betul vostru ? ! Dragii mei nebuni! Las, voi fi eu puternic, viclean, necrutor n locul vostru. Snt obinuit cu aa ceva, n timp ce pe voi Dumnezeu v-a fcut ca sa avei parte de tihn i fericire pe lume, frumoii mei ngerai, si voi avea grij ca s v mplinii soarta. Ascanio, mnia nu-i va brzda fruntea alb ! Suferina, Colombe, nu va tulbura trsturile senine ale chipului tu ! Am s va iau pe amndoi n brae, ncnttoare pereche cu ochi duioi; am s v port aa prin toate noroaiele i toate becisniciile vieii i am sa v las apoi vii i nevtmai n snul bucuriei; pe urm am s stau s v privesc si am s m bucur o dat cu voi. Numai c trebuie s avei o ncredere oarb n mine ; am un fel al meu de a fi nprasnic si ciudat care s-ar putea s te nspimnte Colombe. Faptele mele seamn cumva cu focul de artilerie i snt obinuit s merg drept la inta fr s m sinchisesc de ceea ce s-ar putea s-mi ias n cale. Da, 301 .>\ , girului c inteniile melc si.t c,a rac m face s m aiiic-hisesc- mai puin de moralitatea mijloacelor folosite. A t anei cnd \rcau sa modele/ un chip frumos, puin imi pa-^ c m murdresc pe degete ele Iul. Dup ce termin lucrarea, m spl pe m.m i gata. Sufletul dumitalc te-ruitor si d c. luat s m l?so deci s rspund pingur. clomm-scara, de laptele melc m faa lui Dumnezeu; noi doi ne i ^elegem, Ascamo i cu mmc Voi avea mult do furc de dta asta. Contele este ambiios, prefectul avar. iar ducesa abil i c'leiU-ei iut atotputernici. Te afli n puterea i la cheremul lor, si doi dintre ei au ci i opt ari asupra dumitalt, voi h pc\ovt poale s folosesc \iclcsugul si silnicia. Voi cuata s fac in aa fol ns, ca i dumneata, i As-.a-~io s rminci n afa^a unu lupte ne\rednco ele \o. opi,no-rni, Colombo, cli gata ^ nchi/i ochii si s te la^ v.lou/ita ? Cmd am sa-i ^pan : F cutare lucru", ai &-l faci ? Stei aicr-, ai s stai ? Du-te-, ai s te duci ? Ascamo ce zice ? ntreb Colombe Benvenulo e bun i generos, Coombe rspunse ULc-nLul ne iubc>te i ne iart pentru rul pe care i I-am f&cizt Sa-I ascultam deci, te rog diu suflet \ Poruncete, metere spuse Colombo i cu am Sj te-&cult ca pe un trimis al lui Dumnezeu. Prea bine, copila mea. Nu mai am sa-ti cer dcct un s rgur lucru, eu care poate n~ai s te mpaci prea uor, dar pe care trebuie totui s te hotrti a-I ndeplini fiindc, ciup aceea, nu vei mai avea nimic aii ceva de !cut deet s te lai n \ oia mprejurrilor si a mea. i pentru ca sa avei si mai mult ncredere n mine, pen

tru ca s nu ovii a v bi/ui pe un om a car vi via a fost pngrita, dar a crui inim a rmas curat, am s v povestesc paniile tinereii mele. Din pcate, toate povetile seamn ntre ele si, n urzeala liecreia, slaijiete suferina. Ascanio, am s-i clestinuiesc n ce fel Beatrice, fptura ngereasc despre care i-am vorbit, a ptruns n \iala mea; ai s afli acum cine era si ai s fu mai puin mirat c m-am putut ndupleca s li-o las pe Colombo cnd ai s-i dai seama c prin aceast jertfa nu iac dect s pltesc fiului o parte din datoria pe care o aveam fa do mam, rscumprnd lacrimile vrsate de i ea. Micua ta, A=canio ' O sf:it cobort din rai! Bcatrice nseamn prcalevkita ; tefana nseamn ncoronata. D^ mult mi-ai fgduit, mcicro, c ntr-o buna zi ai s-mi spui povestea asia. Da ncuviin Ccllin si ac-.m a \c-iit n sHrsit timp l s U-o mprtesc. i srit oon\in>, c vei a\ea si mai multa ncredere n mino, Colombo, cLii vei ala (oale motivele pe care Ic am ca s-I iubesc pe dragul nostru Ascanio. Lund ainci n mriilo salo minilo celor Cji copii, Ben\muto 'irepu a povesti rele ce urmeaz, cu glasul lui acUnc ^i armonios, la lumina ste2cJor ce 5<]uie;au pe cer i n limica i tcerea nopii irblsamaie. XX11 TEFANA Acum doua/cxi de e.ii aveam ca tine a?i, A^ca^i--, douzeci de ani M. liicraTa la u*i o rf ir ar cun Florena anume Ra/aele del M^ro Ei a un meter puc^put i av^a i gust, numai c, c'.n pcate, i pltea mai malt s tiin-dveasc ciect s Ijcro^e. lsndu-se trl n viitoarea petreceiilor cu o uurind ntristtoare, ba mai nvult chiar cam i ncpeau n min piscai ba^i, i ademenea i p-bieii din atelier pe calra dcsirului. Adeseori rmnea v. Singur acas pentru a tei mina cfnL'nd uco lucrare nceput. Pe \iemea aceea c.itain ca Scozzo.ie. Toate l-aimanaltle din. ora veneau, firete, s-i feai de lucru meterului Rafaelc sau mai cuind un mijloc de a huzui', deoarece tost lumea l tia ca pe un om prea slab de ngc-pentru a fi In stare s in din scurt pe cne\a. Cu ai> menea fel uc a ii nimeni n-ar puica s se pricopseas_1,; 303 r de' aceea tot timpul i crpa buza dup bani i foarte cu^ rnd aiunse orfurarul cel mai prost vzut din Florena Ba nu, m nel. Avea un confrate cu i mai puini muterii dect el i care totui se trgea dintr-o aleas familie de artiti. Dar nu din pricin c-ar fi fost ru platnic era att de hulit Gismondo Gaddi, ci pentru vdita lui nepricepere i, mai cu seam, pentru crpnoia sa dezgusttoare. Clini orice lucrare ce i se ncredina ieea neisprvit ori stricat din minile sale, si cum nici un muteriu, dect doar dac era strin de ora, nu-i mai clca n dughean, ca s-i poat ine zilele, numitul Gismondo se apucase do cmtrie, mprumutnd bani cu dobnzi foarte mari bieilor de familie care sperau s se cptuiasc. Negustoria aceasta se dovedi mai mnoas dect ce"lali, dat fiind c Gaddi pretindea ntotdeauna amaneturi

serioase i nu s-ar fi ncumetat s ncheie nici un trg fr chezii temeinice. Afar de asta, era, cum spunea el nsui, un om foarte nelept i ct se poate de ngduitor : mprumuta bani oricui, compatrioilor si ca i veneticilor, evreilor ca i cretinilor. Ar fi fost n stare s mprumute i pe sfntul Petru dac i-ar fi zlogit cheile raiului; era gata s mprumute chiar i pe satana dac ar fi pus garanie moiile lui din iad. Nu mai e nevoie s spun c-1 mprumuta i pe bietul meu meter, Rafaele d el Moro, care i mnca n fiecare zi ctigul de pe ziua urmtoare i a crui cinste nestrmutat nu se dezminise n nici o mprejurare. Statornicele or legturi de afaceri, faptul c amndoi erau ntr-un fel ostracizai, vecintatea lor, n fine, avuseser darul de a-i apropia pe cei doi orfaurari. Del Moro i era peste msur de recunosctor cumtrului su pentru neistovita bunvoin cu care i ddea mereu bani. La rndul su, Gaddi avea cea mai adnc stim fa de un datornic att de cinstit si de cumsecade, ntr-un cuvnt, erau cei mai buni prieteni din lume si Gismondo n-ar fi lipsit cu nici un pre de a vreuna din petrecerile cu care-1 rsfa Rafaele del Moro. Del Moro era vduv, dar avea o fat de aisprezece ani care se numea tefana. Privit cu ochiul unui sculptor, tefana nu era frumoas dar cu toate astea, a prima vedere, nfiarea ei a\ ea ceva 304 surprinztor. Sub fruntea ei prea nalt i prea frmntata pentru o frunte de femeie, i se prea c ntrezreti, ca s zicem aa, mustind gndurilo. Ochii si mari si umezi, negri i catifelai te umpleau de respect i de duioie n clipa n care se ainteau asupra ta. O paloare chihli'mbarie i nvluia chipul, ca un nor pe care-1 lumina, ca zarea firav a unei diminei de toamn, o privire trist i fermectoare. S nu uit prul bogat i negru ce-i ncununa capul i minile de regin. tefana i inea de obicei fruntea nclinat, ca un crin ndoit de o vijelie. Prea o statuie a melancoliei. Cnd si-o nla ns, cnd privirile sale frumoase prindeau s se nsufleeasc, cnd nrile sale ncepeau s freamte i braul ntins ddea o porunc, ai fi fost gata s cazi n genunchi ca n faa arhanghelului Mihail. i semeni, Ascanio, fr s fii totui att de plpnd ca ea, nici mistuit de suferin. Nicicnd sufletul nemuritor nu mi s-a dezvluit att de limpede ca n fptura aceea suav, mldie i armonioas. Del Moro, care se temea de fiica lui tot att de mult pe ct o iubea, spunea adesea c numai trupul soiei sale zcea n pmnt i c tefana era duhul rposatei. Pe atunci eram un tnr zvnturat, focos i cu mintea mprtiat, ndrgeam mai presus de orice libertatea; seva vieii clocotea n mine si-mi risipeam toat nflcrarea n ncierri znatice i n dragoste la fel de znatice. Lucram totui cu aceeai rvn cu care i petreceam i, n pofida nzbtiilor mele, continuam s fiu cel mai priceput lucrtor al lui Rafaele si singurul care mai aducea ceva bani n cas. Dar tot ce ieea bun din minile mele era fcut din instinct si ca din ntmplare. Studiasem ce-i clrept cu rvn lucrrile celor din vechime. Zile ntregi sttusem aplecat asupra basoreliefurilor i statuilor de la Atena si de la Roma, tlmcindu-le cu condeiul i cu dlile, i datorit faptului c m aflam mereu n tovria nentrecuilor sculptori din antichitate, ajunsesem s-rni nsuesc limpezimea i precizia formelor : din. pcate ns m mulumeam doar s imit n chip iscusit, fr s creez cu adevrat. Cu toate astea, v repet, eram fr tgad i fr nici o greutate cea mai ndemnatic i cea mai muncitoare dintre calfele lui del Moro. De 303 20 aceea dragii] meu meter mitrea n tain, lucru pe care 1-am aflat mai trziu, nzuina de a m vccloa nsurat cu' fata sa.

Dar, zu, numai de nsurtoare nu-mi ardea mic ! Doream s fiu de capul meu, s nu-mi pese de nimic, s m bucur de libertate ; lipseam zile ntregi de acas ; m ntorceam apoi Mut de oboseal, dar, cu oale astea, n cteva ceasuri reueam s-i ajung din urm, ba chiar s-i i ntrec pe ceilali lucratori ai lui Rafaele ; sream la btaie pentru un singur cuvnt, mi se aprindeau clciele dintr-o singura ochead. Va nchipuii ce so minunat a fi fost! De altminteri, tulburarea pe care o simeam stnd alturi do tefana nu semna ctui do puin, cu aceea pe care mi-o strneau femeile de la Porta dcl Prato sau din Borgo Pmti. Aproape c m intimida ; dac mi-ar fi spus cineva c o iubeam altfel doct ca pe o sor mai mare, i-a fi rs n nas. Cnd m ntorceam dup cile o aventur, nici nu ndrzneam sa-mi ridic privirile spre ea. Nu pentru c era ncruntat, ci, mai ru, fiindc era trist. Cnd, dimpotriv, oboseala sau mai liu eu ce \iituoasa toan de hrnicie m lture s rmn acas, cutam apropierea tefanei, privirca-i blinda i dulceaa glasului su. Afeciunea pe care i-o purtam avea ceva serios i sfnt de care nu-mi ddeam prea b;ne seama, dar care m ncnta. Adesea, n toiul unor petreceri zgomotoase, amintirea tefanei mi fulgera deodat prin minte, sl-atunci eram ntrebat de ce czusem pe gnduri ; uneori, cnd trgeam din teac pumnalul sau spada, murmuram numele ei ca pe al unei sfinte ce m ocrotea .si obscr\am c de fiecare dat cnd fceam aa scpm din ncierare nevtmat. Dar gingaul simimnt pe care-1 aveam pentru copila aceasta frumoas, nevinovat i plin de duioie, draga de ea, rmnea tinuit n ad incul inimii mele ca ntr-un altar. Ct despre tefana, tot ce pot s spun este c, rece <i demna cu tembelii mei tovari ele meserie, fa de mine era numai ngduin si buntate. Clcodal venea n atelier s sad lng tatl su si, dei aplecat asupra lucrului, i simeam tot timpul privirea pironit asupra mea. Dac, 306 vrnd s m lingueasc n chip grosolan, vreunul din lucrtori mi spunea c fala meterului era ndrgostit ele mine, m burzuluiam la el eu atta mnic i indignai-e, nct nu mai pomenea niciodat de aa ceva. Un accident pe care 1-a avut de suferit SU-fana m-a fcut s neleg ct de adine prinsese ea rdcini n inima mea. ntr-o z, aflndu-se n atelier, n-a apucat s-i fereasc la vreme mnua alb si un lucrtor ncdihsci i care cred c mai era si beat, pe deasupra, i-a crestai eu o dlti degetul mic de la mina dreapt i pe cel alturat Biata copil a dat un ipt, apoi. ca si cnd s-ar fi cit c ipase, a nceput s zmbease, clar mina pe care o inea ridicat era plin de snge. A fi fo->t n stare s-1 ucid pe lucrtor dac n momentul acela n-a fi fost att de ngrijorat din pricina ci. Gismondo Gaddi. cerc se afla i el di> fa, a spus c tie un chirurg n vecintate i, fr a mai sta pe gncluri. se duse s-1 cheme. Chirurgul, care nu era dect un cr-paci pctos, a legat ntr-adcvr rana tefanei i a venit apoi zilnic s-o \ad ; fiind 'ts nepriceput i tembel, n curnd rana a ajuns s se gangreneze. Drept care dobitocul a declarat cu un aer liroscos c, n pofida strduinelor sale, dup toate probalitile, tefana avea s lamina ciung de braul drept. Rafaele del jVIoro era ntr-o mizerie mult prea neagr ca s-i mai poat ngdui a chema un alt doetor ; dar. auzind soarta pe care i-o menise zevzecul de crpaci, n-am mai putut rbda : m-am urcat repede la mine n camer, am deertat punga n care se afla toat agoniseala mea i am alergat ntr-un suflet la Giacomo Rastelli din Peruggia, chirurgul papei i cel mai iscusit dintre medicii cu o practic ndelungat din Italia. Fa ele struinele melc nsufleite i cum suma cu care l mbiam era destul de rotunjoar, Rastelli s-a nduplecat sa vin imediat, suspmmcl : ,,Ce i-e si cu ndrgostiii tia!"... Dup ce a examinat rana, ne-a ncredinat c se bizuic s-o vindece i c, pn n dou sptmni. tefana avea s se poat folosi de braul drept la fel ca i de cellalt, mi venea s-1 srut pe acest vrednic om. Rastelli s-a

307 20* apucat deci s oblojeasc bietele degete vtmate i tefana s-a l simit ceva mai uurat. Dup cteva zile a trebuit totui s curee gangrena ce ajunsese pn la os. Steiana m-a rugat s stau ling ea n timpul operaiei ca s-o mbrbtez, dei eu nsumi nu aveam nici un pic de curaj i-mi simeam inima ct un purice. Maestrul Giacomo se slujea de nite unelte grosolane din pricina crora tefana suferea cumplit. Nu-si mai putea stpni gemetele ce m rscoleau peste fire. O sudoare rece mi sclda tmplele. n cele din urm n-am mai putut ndura asemenea chin ; uneltele butucnoase ce-i schingiuiau degetele delicate preau sa scormoneasc nsi carnea mea. M-am ridicat, rugndu-1 struitor pe maestrul Giacomo s ntrerup operaia i s m atepte fiindc n cel mult un sfert de or m ntorc. Am cobort jos n atelier i acolo, cu7t parc de un duh bun, am meterit o unealt ginga i fin care tia ca un brici. M-am ntors apoi ling chirurg, care a continuat operaia cu atta nlesnire, nct scumpa bolnava aproape c nu mai simea nici o durere, n cinci minute totul sa terminat i, dup dou sptmni, tefana mi ddea s-i srut mna pe care, zicea ea, i-o salvasem. Mi-ar fi cu neputin totui s zugrvesc zguduitoarele ncercri prin care am trecut vznd-o ct ptimete biata mea Resemnat, curn o numeam uneori. Resemnarea era ntr-adevr starea fireasc a sufletului su. tefana nu era fericit ; viaa zvnturat i nechib-zuina tatlui su o mhneau ; singura ei mngiere era credina ; ca toate fiinele necjite, tefana era e\lavoas. Adesea, dnd intra n vreo biseric, o zream lcnmind si rugndu-se n cte un ungher mai ferit. Atunci cnd se afla strmtorat din pricina uurtii tatlui su, lucru care se ntmpla destul de des, nu pregeta s-mi cear ajutorul, cu o ncredere i o demnitate care m ncntau. Se mulumea s-mi spun, draga de ea, cu acea senintate pe care n-o au dect sufletele alese: ,.Benvenuto, te rog s lucrezi la noapte ca s poi termina lcria de moate sau ibricul acela, fiindc nu mai avem nici un ban n cas". 308 In scuna vreme m-am deprins s-i art fiecare lucrare pe care o terminam i ea mi spunea unde anume greisem si m povauia cu o pricepere nebnuit. Singurtatea i suferina fcuser s i se nale si s i se mbogeasc gndirea mai mult dect i-ar fi putut nchipui cineva. Spusele ei, n acelai timp naive i pline de miez, m-au ajutat s descopr multe din tainele artei i au deschis n faa cugetului meu zri necunoscute. Mi-aduc aminte c, ntr-o zi, i-am arta! macheta unei medalii pe care trebuia s-o gravez pentru un cardinal i care nfia pe o parte chipul prelatului, iar pe cealalt o imagine a lui Isus Hristos mergnd pe ape i nlinzndu-i mna sfntului Petru, nsoit de aceast inscripie : Quare dubilasi ? De ce te-ai ndoit ? tefana fu mulumit de portret, care era foarte asemntor i exact ceea ce trebuia s fie. Pe urm privi ndelung i n tcere compoziia. Figura Mntuitorului este de o frumusee desvrit rosti ea ntr-un trziu i dac ar fi fost Apolo sau Jupiter n-a fi avut nimic de zis. Dar sus e mai mult dect frumos, sus e divin : chipul pe care 1-ai nfiat are nite trsturi minunate, fr nici un cusur, dar unde-i sufletul ? Admir omul, dar l caut pe Dumnezeu. Gndete-te, Benvenuto, c dumneata nu eti numai un artist, c n afar de asta mai eti si cretin. Vezi dumneata,

inirna mea a sngerat adesea, vreau s spun c, din pcate, n inima mea au ncolit adeseori ndoieli ; i tot aa i eu, smuls din dezndejdea n care m cufundasem, l-am vzut pe Isus ntinzndu-mi mna i 1-am auzit spunn.du-mi aceste neasemuite cuvinte : De ce te-ai ndoit ?" Ah, Benvenuto, icoana dumitale nu e att de frumoas ca el. Pe chipul su ceresc se afla zugrvit n acelai timp tristeea printelui mlmit, i ngduina regelui care iart. Fruntea i era ncununat de ra/e, dar buzele sale zmbeau ; era mai mult dect mre, era bun. Stai puin, tefana i-ani spus eu. Am ters ceea ce fcusem i, ntr-un sfert de or, sub ochii si m-arn apucat din nou s modelez figura lui Isus Hristos. E bine aa ? am ntrebat-o, nfindu-i-o. 309 O, dai mi-a rspuns cu lacrimi n odii. E chiar aa cum mi s-a artat blndul Matuitor n ceasurile de restrite. Da, acum mi dau scama c-i el, dup ndurarea i mreia cc-i lumineaz lata. Ei bine, te sftuiesc s iaci ntotdeauna aa, Bcnvenuto : nainte rlo a lua n mri ceara, trebuie s ai o Idee n minic; eti &lpn pe mijloace, caut sa-i mueli i expresia ; ai la n-demn materia, descoper stiletul; degetele s mi fie dcct slujitoarele gndirii dumitalc'. m nelegi ? Iat ce fel ele povee era n msur sa-mi dea copila aceasta de aisprezece ani, cu minunatul ci bun simt. Cnd rYi.ieam apoi singur, cugetam la ceea cc-mi spusese sl-mi ddeam seama ca avea dreptate. i astfel tefana a Cluzit si luminat vocaia mea. Fiind stpn pe form, m-am strduit h cuceresc i idcea i s mpletesc att de strns idcea i forma, nct am n d oua s ia din minilc mele ngemnate, contopite, aa cum Aincna a rsrit din creierul lui JupHcr, narmat pn n clinti. O, Doamne, ce farmec are tinereea si cit de struitoare snt amintirile ci! Colombe, Ascanio, seara aceasta att de frumoas pe care o petrecem mpreun mi aduce aminte ele toate serile petrecute alturi de tefana, pe banca clin fata casei latlui su: ea pmca cerul, iar eu o pmcam pe ea. Snt douzeci de ani de atunci i paroa fost icii; ntind mna i am impresia ca bimt mina ci . snt mumie \oastre, copii! O, era de a;juns s-o ^dd att de alb n rochia ei alb. pentru ca linitea s coboare n s oile tu! meu. Adeseori ne despream fr s fi schimbat nici un cu\iat mpreun i totui n urma acestor mute corn orbiri plecam insufle-it de toi felul de gncun bune i frumoase care m facea j mai generos si-mi nnobilau ^ufletal Ca toate fericirile do pa lume, i fciidrea aceasta trebuia s aib iui sfrsil. Rateclc doi Moro ajunsese ntr-un hal de arade pe care nu~l mai putea depi, i datora bun ik,i su \ecin Gismondo Gaddi dou mii de ducaii, pe care nu tia ele unde s-i scoat. La gndul acesta, tiind un om cin&tlt d^ felul lui, era cu prin ele disperare. Ar fi \rut s-o scape cel puin pe fiica sa de mizerie i s-a destinuit alunei 3JO uruu lucrator din atelier, mprtind u-i dorina lui de a nv-o cla de nevast, probabil ca la rndul su acesta s mi-o mprteasc mic. Lucrtorul era unul dintre dobitocii pe carc-i repo/iscm atunci cnd mi aruncaser n obraz cu atita bdrnie, ca pe o ocar, dragostea freasc pe caro mi-o purta tefana. Mocofanul nici mcar rui-l ls pe Rafaele s ispri cast. Prsete gincku acesta, metere dcl Moro 1-a

povuit ci nici s nu-i pomeneti mcar de a-n ceva jiindc pot sa-i spun dinamic t-o s dai gre. Orf aurarul, caro era mndru din fire, i-a nchipuit c-1 dispreuiam din pricina srciei &alc i n-a mai ack.s \oiba niciodat despre asta. N-a trcC'iL mult si ntr-o zi Gismondo Gaddi a \onit s>i ceara datoria, i cum Rafaelo l ruga s-i mai acorde o psuire, i-a spus tii ce, d-mi mir a Tetei clamitale, caro este cum i,T t o i econoam, i n sclr'mb i dau n. scris c mi-ai pltit iotul pn la ultimul ban. Dcl Moro era ntr-al aptelea cer. E adevrat c Gadcli tivcea drept un om cam crpnox cam iute din fne i cam gelos, dar era bogat, i ceea ce preuiesc si jinduiesc cel mai mult sracii, din pcate, este tocmai bogia. Cnd Raaele i-a pomenit Iiicei sale despre aceast pvo-puncrc nesperat. tefana nu i~a rspuns nimic ; chip cin ns, n clipa cnd ne-am ridicat de pe banca pe cate ne petrecusem seara ca s intrm n cas, mi-a spus : Benvenuto, Gismondo Gaddi m-a cerut n cstorie si ta^a si-a dat consimiamintul. Dup ce -a rostit aceste cuvinte, a plecat, iar ei; am srit deodat n picioare ca mpins de un arc. Pe urm, cuprins de nu tij ce mnie nprasnic, am ie.it din Florena, si am lual-o razna peste cmp. Toat noaptea aceea, fie c alergam ca un bezmetic, fie c stteam ntins pe iarb i plngcam, mii de gnduri i-anatice, disperate, furtvtnoase mi-au strbtut cugetul rvit. Ea, tefana, soia unuia de teapa lui Gismondo ! mi spuneam cnd. venindu-mi un pic n fire, cutam s-mi adun minile. Gndul acesta care m face s m cutre311 mur -o copleete i o nspaimnt fr doar i poale si pe ea i, cum snt convins c mai curnd ar vrea s se mrite cu mine, da, aa trebuie sa fio. a adresat probabil o mut rugminte prieteniei mele, geloziei de care snt stpnit. O, da, nici vorb, snt gelos, ba chiar turbat de gelozie, dar oare am dreptul s fiu ? Gaddi e un om ursuz i aprig, dar, s stm strimb i s judecm drept, care femeie ar putea fi fericit cu mine ? Nu sini, la rndul meu, nbdios, sucit, neaslmprat din fire, gata oriclnd s strnesc vreo ncierare primejdioas ori s nfirip cine tie re dragoste nelegiuit? ! A putea oare s m nfrnez ? j\u, niciodat : atta timp ct sngele va curge alt de clocotitor n vinele mele, voi fi mereu cu mina pe pumnal i cu piciorul gata s-o tearg de acas. Biata tefana ! A face-o s plng i s ptimeasc, a vedea-o plind i ofilindu-se, m-as ur pe mine i a ur-o i pe ea ca pe o mustrare vie. S-ar putea s i moar din pricina asta i eu as fi atunci ucigaul. Nu, ntr-a-devr, nu snt fcut, mi dau seama, pentru bucuriile linitite i curate ale cminului ; am nevoie de libertate, de/ari largi, de o existent vijelioas, de orice altceva n afar de tihna si monotonia fericirii. As fi n stare s frng, o, Doamne, n minile mele ncdibace, floarea aceasta ginga i suav. A chinui o via att de preioas i un suflet att de nc-nttor, cu apucturile mele jignitoare: i propria mea via, propriul rneu suflet, cu remucri. Dar va fi oare mai fericit cu acest Gismondo Gaddi ? Ce-o fi fcut-o s se mrite cu el ? Ne simeam att de bine aa cum eram ! La urma urmei, soarta i firea unui artist, tefana cred c-i d scama de asta, n-ar putea cu nici un chip s se mpace cu legturile att de strnse si de aspre, cu cerinele burgheze ale unei csnicii. A fi silit s-mi iau rmas bun de la visele mele de glorie, s nu m mai gndesc la strlucirea viitoare a numelui meu, s renun la art, care are nevoie, ca s triasc, de libertate i de putere. Ce nseamn un creator nctuat n colul unei vetre gospodreti ? Ce-ai zice oare, Danie Alighieri ? i tu, Michelangelo, maestrul meu ? Cu ce poft ai rde cnd 1-ai vedea pe ucenicul vostru legnndu-i odraslele ori ccrndu-i iertare nevestei! Nu, trebuie

312 sa fiu curajos fa de rnine nsumi i ndurtor cu tefana : trebuie s rmn singur i trist cu visurile mele i cu soarta mea !" Dup cum vedei, copii, nu ncerc s m art mai bun decl eram. Era un pic de egoism n hotrrea mea, dar n acelai timp i o foarte puternic .si sincer afeciune pentru tefana i, cu toate c aiuram, se pa^e c aveam totui dreptate. A doua zi m-am ntors mult mai potolit la atelier. tefana prea si ea destul de linitit, doar c era ceva mai palid ca de obicei. A mai trecut astfel o lun. In-tr-o sear, desprindu-se de mine, tefana m-a ntiinat : Peste o sptmn, Benvenuio, voi fi soia lui Gis-mondo Gaddi. Cum pregeta nc s plece, am avut rgazul s-o privesc. Sttea n picioare, posomorit, cu mna pe inim i parc grbovit sub povara suferinei. Zmbetul ei frumos era sfietor de trist. Se uita la mine ndurerat, dar fr nici o umbr de mustrare, nainte de a-i lua zborul, desprin-zlndu-se de pmnt, ngerul meu voia parc s-i ia rmas bun. A stat aa, tcut, iar s fac nici o micare rstimp de un minut, apoi a intrat n cas. Mi-cra dat s n-o mai vd niciodat pe lumea aceasta. Am prsit iar oraul, cu capul gol, alergnd, dar de asta dat nu m-am mai ntors a doua zi i nici n ziua urmtoare la atelier, ci am continuat s merg drept nainte pn am ajuns la Roma. Am rmas la Roma cinci ani, faima mea a nceput s se statorniceasc, am reuit s cstig prietenia papei, am avut parte de dueluri, de iubiri, de izbnzi artistice, i cu toate astea nu eram niciodat mulumit, parc mi lipsea ceva. In mijlocul tuturor acestor viitori, nu putea s treac o zi fr s nu-mi ntorc privirile spre Florena. Nu era noapte n care s n-o vd pe tefana stnd palid i trist n pragul casei i uitndu-se la mine. Dup cinci ani am primit din Florena o scrisoare cu pecei negre. Am citit-o i am rscitit-o de attea ori, nct am ajuns s-o tiu pe dinafar. Iat ce cuprindea. 313 ,J3euvcnuto, snt n pragul morii. Bcnvonulo, te Iubea in. Vreau <--i mprtesc \ icurile po care mi lc-am furit. Te cunoteam la Ici de bine ca dumneata nsui : am sirrit din primi'l moment puterea ce slluiete n durn-reata i datorit creia \e; ajunge mare ntr-o bun zi. Gnniul, pe f arc-l vzusem oglindindu-sc pe fruntca-i nalt, n pri\irilc arztoare, n gesturile nvalnice, o supunea pe femeia care ar fi purtat numele dumitale unor grele ndatoriri. Eram gata s le primesc. Fericirea avea pentru nvne mreia unei chemri. !\u m-a fi mulumit s fiu numai soia dumitale, Bonvcrmto. a fi fost n acelai timp prietena, sora, mama dumitalo. Viaa dumitale atit de alia& tiam c e hrzit lumii ntregi i m-a fi mulumit doar cu dreptul de a te mmgia cnd ai fi avut \reun necaz, de a te mbrbta cnd te-ar fi ncercat ndoielile. Ai fi fost liber, prietene, oriend si oriunde. Vai, m obinuisem de mult cu zilele chinuitoare n care lipseai de acas, cu cerinele ncstxilite ale firii dumitale zvpiate, cu toanele unui suflet cloinic de existen furtunoas. Orice personalitate puternic are nevoi la fel de puternice, Cu ct vulturul plutete mai mult vreme n vzduh, cu att simte nc\ oia s se odihneasc un timp mai ndelungat pe pmiit. Dar dup ce te-ai fi smuls din mrejele nfriguratelor vise ce ar fi cutreierat somnul geniului dumitale, 1-a fi regsit, la trezire, pe neasemuitul meu Ben-venuto, cel pe care-1 iubesc i care ar fi fost atunci numai si numai al meu \ Nu m-a fi plns niciodat de ceasurile n care m-ai fi dat uitrii, fiindc uitarea aceasta nu avea nimic jignitor pentru mine. n ce m privete, liin-du-te gelof-, m-a fi inut departe de orice privire, de cte ori ai fi fost plecat de acas, atoptndu-te i rugn-du-m pentru dumneata, n singurtatea care mi-e att de drag. Iat cum s-ar fi desfurat \iata mea.

Cnd am \azut ns c m prseti, plechidu-m n faa voinei lui Dumnezeu si a dumitalo, am nchis ochii i am lsat frnclc propriei mele soarte n minile datoriei : tata mi cerea s m nvoesc la o cstorie care i-ar fi ngduit s-i pstreze cinstea neptat si i-am dat ascul314 taro. Brbatul meu a fo-,1 UTI om stranic, aprig i nenduplecat ; nu se mulumea numai cu supunerea mea, ar Xi \rut de Ia mine o dragoste, pe caro nu m simeam n stare s i-o dau, i m pedepsea crunt ori do ctc ori l mhneam fr voia moa. M-am ro&cmnal. Am fost, cel pnin aa ndjduiesc, o soie vrednic i cinstit ' dar pururea ntristat, Bcnvonuto. Dumnezeu totui m-a rspltit, nc din timpul vieii acesteia, druindu-mi un fiu. n ullimii patru ani, srutrile copilului m-a a fcut s nu mai simt jignirile, loviturile i, n cele din urm, neagra srcie, cci, lcomindu-sc s ctige ct mai muli bani, brbatul meu a ajuns n sap do lemn i luna trecut a murit do inim rea. Dumnezeu s-1 ierte, aa cum 1-am iertat i eu ! Rli-a venit i mie rndul s mor. poate chiar azi, poate peste un coas, istovit de attea suferine ndurate, i de aceea i-1 las cu limb do moarte, Bcnvcnuto, pe fiul meu. Poate c-i mai bine aa. Cioc tie dac, neajutorata cum snt ca orice femeie, a fi fost n stare s ndeplinesc rostul ce a fi vrut s-1 am pe lng dumneata. El, Ascanio al meu (inii seamn), va fi pentru dumneata un tovar de via mai puternic i mai ndurtor; va ti s te iubeasc mai bine, clac nu mai mult dect mine. i nu snt de loc geloas pe el. Pe de alt parte, te rog s -faci pentru biatul mej ceea ce a Ii fcut cu pentru dumneata. Adio, dragul meu, tc-ain iubit si te mai iubesc nc, i-o spun din nou fr ruine si fr cin, in clipa cnd mi-e dat s trec pragul veniciei, fiindc dragostea mea c sfml. Adio ! Fii mare, la rndul meu, voi Ii fericit i nu uita und M cnd s ridj'ci ochii t>pre cer ca -sd te pot \edoa. A durnitae TEFANAi ac am, Colombo, Ascanio, v ntreb, a\ ei ncredere n mine i ntei gata s facoii tot ccam s \ bftuiCbC ? Tinerii rspan^ci amndoi nlr-un ^las. 315 XXIV PERCHEZIII DOMICILIARE n ziua urmtoare celei n care povestea aceasta fu istorisit la lumina stelelor, n grdina pavilionului Ncsle, dis-d e-diminea atelierul lui Benvenuto i recptase nfiarea lui obinuit; meterul lucra la solnia de aur a crei materie prim o aprase cu atta vitejie mpotriva color patru spadasini care pofteau s i-o n-hae si, o dat cu ea, s-i ridice i viaa. Ascanio cizela crinul doamnei d'Etampes; Jacques Aubry, rsturnat alene pe speteaza unui scaun, i punea o mie i una de ntrebri lui Cellini, care nici mcar nu catadicsea s-i rspund, aa nct studentul amator se vedea nevoit s formuleze el nsui rspunsurile. Pagolo se uita pe sub sprncene la Catherine, care se ndeletnicea cu nu tiu ce lucru de migal femeiasc. Hermann mpreun cu ceilali lucrtori pilea, ciocnea, lipea, cizela, iar cntecul sprinarei Scozzone nveselea hrnicia tihnit a tuturor. Pavilionul Neslc, n schimb, nu era nici pe departe att de linitit. Colombe nu era de gsit nicieri. E lesne de nchipuit, aadar, ce zarv era n toat casa ; o cutau peste tot, o strigau ; coana Perrine se jeluia n gura mare, iar prefectul, care fusese chemat n grab, se strduia s desprind din vicrelile preacinstitei doamne vreun indiciu care ar fi putut s~l pun pe urmele disprutei sau poa.te mai tii ? ale fugarei. Stai puin, coan Perrine, va s zic asear, spui "dumneata, puin dup plecarea mea, ai vzut-o ultima oar ? o descosea prefectul.

Vai, chiar aa, jupne ! Doamne Isuse Hristoase ! Ce dandana ! Biata copil era cam tristioar si s-a dus s-i scoat minunea aceea de dichisuri cu care fusese la curte ; i-a pus o rochi alba... Doamne, apr-ne i ne miluieste ! i pe urm mi-a spus : Coan Perrine, e o sear aa de frumoas, m duc s fac civa pai pe aleea mea". S fi fost ora apte n amurg. Dumneaei adug 316 Pcrrlnc, artnd spre Pulchcrie, servitoarea trimis spre a-i da ajutor sau mai curnd ca s-o in din scurt dumneaei, ca de obicei, intrase mai dinainte la dnsa n camer s titiriscasc, de bun seam, -\rouna din toaletele acelea splendide pe care Ic lucreaz cu atta iscusin, iar eu m apucasem s cos ceva n sala de jos. Nu mai tiu ct voi fi stat aa aplecat asupra lucrului, se prea poate ca de la o vreme ochii mei, srmanii, obosii cum snt, s se fi nchis fr voia mea i s-mi fi pierdut pentru cteva clipe cunotina. Ca de obicei i tie vorba Pulcheric, cu acreal. Tot ce tiu continu coana Perrine, fr a se nvrednici s rspund la o att de meschin clevetire este c pe la orele zece m-am sculat din jil i am ieit afar s vd dac nu cumva pe Colombe va fi uitat-o sfntul n grdin. Am strigat-o, dar nu era nimeni ; mi-am nchipuit atunci c pesemne intrase la ea n odaie i se culcase fr s m mai deranjeze, draga de ea, aa cum mai fcuse de attea ori pn atunci. Simt, milostiv pronie cereasc ! Cine s-ar fi gndit... Ah, j u pine prefect, pot s pun mna-n foc c nu s-a dus dup vreun ibovnic, ci a fost rpit, mititica de ea. Am crescut-o doar ct se poate de cuviincios... Dar azi-diminea o ntrerupse prefectul, ne rbdtor azi-diminea ? Azi-diminea, cnd am vzut c nu cobora din odaie... Sfnt Fecioar, ndur-te de noi, pctoii ! - Dar mai las naibii pomelnicele ! rbufni jupn 'd'Estourville. Spune ce-ai de spus fr s te mai vicreti atta ! Aadar, azi-diminea... Ah, domnule, prefect, orice-ai zice, n-o s m pu tei opri s plng pn ce n-om da de urma copilei. Azidiminea, jupne, ngrijorat fiindc nu se artase nc (ca, care se trezete totdeauna n zori !), m-am dus s-i bat la u s se scoale i, vznd c nu-mi rspunde, am crpat ua. nuntru nimeni. Patul nici mcar nu era desfcut, jupne. Am nceput s ip, s chem. mi-am pier dut capul, i domnia ta ai vrea acum s nu vrs nici mcar o lacrim ? ! 317 Coan Perrino o lu din. scurt prefectul nu cumva ai lsat s ptrund cineva aici n lipsa mea ? Cineva, aici, pcatele mele ! protest, mrturisindu-si n Ici i chip uimirea, guvernanta, care se simea cu masca pe cciul. Pi nu mi-ai pus n vedere chiar

domnia ta s nu dau drumul nimnui, jupne ? Cnd oare. Doamne iart-ni, mi-am ngduit s calc \rco porunc cic-a dumiiale ? Cine\ a aici ! Atta mai lipsea ! De pild, Benvenuto, care a cute/al s se minuneze de frumuseea fetei melc, n-a ncercat cumva s te cumpere ? A fi vrut s-o vd i po-asta ! Mai curnd ar fi ncercat s se care pe lun ; sa fi ndrznit numai, c i-a i trntil ctcva s m pomeneasc ! Va s ?ic n-ai primit n cas nici un brbat, nici un domnior ? Un domnior ! ine-m, Doamne, un domnior ! De ce nu mai bine pe Sarsail n carne si oase ? Ce cuta atunci spuse Pulcheric biatul acela drgu care a venit de vreo zece ori si a btut la poart, de cnd snt eu aici, i cruia tot de attea ori i-am trntit poarta-n nas ? Un biat drgu ? Pesemne c ai orbul ginilor, scumpo ; doar n-o li fost cumva contele d'Orbec ! Ah, Doamne sfinte, acum tiu : trebuie sa fi fost Ascanio cel de care vorbeti dumneata. Ascanio, i-aduci aminte, ju pne ? Bicandrul acela care i-a mntuit viaa. Da, ntr-adevr, i-am dat s dreag cataramele de argint de la pantofii mei. Dar ucenicul sta, un domnior?! Pune-i ochelari, porumbie ! i afar de asta, s spun pereii si lespezile acestea dac 1-au vzut vreodat punnd picio rul aici. Destul! i curm vorba rstit prefectul. Dac aflu cumva c mi-ai nelat ncrederea, coan Perrine, ai s-o plteti scump, pe legea mea ! M duc la Benvenuto, Dumnezeu tie cum o s m primeasc mocofanul sta, dar n-am ncotro. mpotriva oricrei ateptri ns, Benvenuto l primi cum nu se poate mai bine. V/ncl sngele rece, dezinvoltura i amabilitatea lui, jupn d'E&lourville nici nu ndrzni mcar s-i pomeneasc 318 ceva despre bnuielile sale. Se mulumi doar s-i spun c fiica sa Colombe se speriase n chip stupid ii ajun i, n/ricoat peste msur, dei fr nici un temei, b rupsese la fug ca scoas din mini; c, poate, iar tirea lui Bcnvenuto, va fi cutat s se adposteasc ia palatul Neslc, dac mi cumva chiar, strhtnd curtea palatului ca s se duc ntr-alt parte, czuse n nesimire, n.-tr-un cuvnt, mini n chipul cel mai stngaci cu putin. Cellini ns ascult politicos toate balivernele i pretextele nirate de el, n sfrit, merse att de departe cu bunvoina, nct se fcu a nu bga de seam nimic. Mai mult nc, l comptimi din toat inima pe prefect, n-crcdinndu-1 c ar fi fericit s-o poat reda pe (Solombe unui printe care i alintase ntotdeauna odrasla cu atla duioie i cu o dragoste ait de mictoare i demn. Fugara, dac-ar fi fost s dm crezare spuselor lui, svri^e o greeal de neiertat i nu avea nimic mai bun de fiut dect s se napoieze ct mai grabnic sub o att de temeinic i blnd oblduire. De altminteri, ca dovad a interesului sincer pe care-1 nutrea fa de

jupn d'Estourville, cu drag inim era gata s-i dea o min de ajutor n timpul cercetrilor salo nu numai n palatul Ncsle, dar i n oricare alt loc. Pe jumtate convins i cu att mai mgulit de laudele ce i se aduceau, cu ct i ddea mai bine seama n adn-cul inimii c nu i se cuveneau, prefectul, urmat de Een-venuto Cellini, purcese la o percheziie minuioas a palatului Ncsle, fosla sa proprietate, pe care o cunotea pn n cele mai mici colioare. Astfel c avu grij s nu treac ipe lng nici o u fr s-o dea de perete, pe lng nici un dulap fr s-1 ntredeschid, pe lng nici un sipet fr s arunce, ca din greeal, o privire nuntru. Pe urm, dup ce palatul fu percheziionat pn n cele mai ascunse unghere^ prefectul, iei n grdin, strbtu arsenalul, turntoria, pivnia, grajdul, cxaminnd totul cu strictee, n timpul acestor investigaii, Benvc-nuto, credincios ndatoririi pe care i-o luase de la bun nceput, cut s~i fie de folos cum se pricepu mai bine, oferindui rnd pe rnd cheile ori amintindu-i de cutare coridor sau de cutare cmar pe care jupn d'Estourville uitase s-o cerceteze, n sfrit, pentru ca nu cumva fugara 319 s se strecoare pe furi dintr-o ncpere ntr-alta, l po-vui s lase de pazr pe cte unul dintre oamenii si n fiece loc pe care-1 prsea. Dup dou ore de cercetri zadarnice, rstimp n care fiece cotlon Iu scotocit, convins c nu trecuse nimic cu vederea si copleit de bunvoina gazdei sale, jupn d'Estourville iei din palat, adresndu-i lui Benvenuto mii de mulumiri si cerndu-si de mii de ori iertare. Ori de cte ori vei pofti s mai venii pe aici i rspunse orfurarul sau dac va fi nevoie sa facei noi cercetri prin partea locului, casa mea, s tii, v este deschis la orice or ca i clnd ar fi a domniei voastre de altminteri, avei tot dreptul, jupne : n-arn semnat oare amndoi o nelegere prin, care ne obligam s trim n bun vecintate ? Prefectul i mulumi, aadar, lui Benvenuto, i cum nu la n ce fel s-i ntoarc amabilitile, prsind palatul, iud din rsputeri statuia uria a lui Marte la care artistul, aa cum am spus, tocmai lucra. Benvenuto fcu mpreun' cu el nconjurul statali, atrgndu-i atenia, ndatoritor, asupra dimensiunilor ei neobinuite ; ntr-a-devr era nalt de peste aizeci de picioare, iar baza ei avea o circumferin de aproape douzeci de pai. Jupn d'Estourville plec nespus de amrt : era ncredinat c, din moment ce nu putuse s dea de urma fiicei sale la palatul Nesle, Colombo i gsise un adpost n ora. Dsr la vremea aceea oraul era destul de mare pentru ca nsui eful politiei s fie pus n ncurctur. De altminteri, Colombe fusese rpit ntr-adevr, sau fugise de acas.? Era victima unei samavolnicii, sau plecase din propriul su imbold ? Nici o mprejurare ns nu putea s-i lmureasc aceast nedumerire. Tot ce putea face era s spere c, n primul caz, \ a reui sa scape pn la urm sau, n cel de-al doilea caz, c se va ntoarce1 de bunvoie. Atept deci cu destul rbdare desco-snd-o totui de cte douzeci de ori pe zi pe coana Per-rine, care tot timpul nu fcea dcct s cheme ntr-ajutor pe toi cuvioii din rai i s se jure pe ce avea mai sfnt c nu primise pe nimeni n cas i care, de fapt, la fel 320 ca i jupn d'Ehtourville, n-avea nici cea mai mic bnuial n privina lui Aseanio, Trecu o zi i nc una fr sa fi aliat nimic. Prefectul i puse atunci toi agenii n micare, lucru pe care sa ferise s-1 fac pna atunci, ca nu cumva pania lui s ajung la urechile lumii, punndu-i n joc reputaia. E drept c se mulumi s le dea doar semnalmentele fugarei, nu ns i numele ei, i c percheziiile fur fcute sub cu totul alte motive dcei cel adevrat; dar cu toate c nu nesocoti nici unul dintre mijloacele tainice pe care

e avea ia ndemn pentru a culege informaii, cercet rile sale nu avur nici o urmare. f Firete, prefectul nu fusese niciodat un printe iubi tor i duios pentru fiica sa, dar dac nu prea disperat, n schimb era plin de ciud, i dac inima i rmnea nesimitoare, n schimb trufia lui sngera ; se gndea indig nat la strlucita partid pe care prostua de lat avea s-o scape din min i furios la glumele nesrate i la zeflemclilo usturtoare cu care curtenii aveau s ntmpine pania lui. j, Vrnd-nevrnd, pn la urm se vzu silit s-i mprteasc logodnicului Colombei nenorocirea ntmplat. Contele d'Orbec fu ntristat aa cum ar fi fost ntristat un negustor cruia i s-ar fi dat de veste c mrfurile sale ar fi avut de suferit nu tiu ce stricciuni, ns, doar att. Contele, dragul de el, era de felul su filozof, drept care i fgdui onorabilului su prieten c, dac zvonul nu se va ntinde prea mult, cstoria pus la cale nc mai putea fi ncheiat ; pe urm, cum era un om care tia s profite de orice mprejurare, se folosi de ocazie pentru a-i pomeni prefectului n cteva cuvinte despre planurile doamnei d'Etampes n privina Colombei. Prefectul se simi copleit de cinstea ce s-ar fi putut' s-i fie hrzit : cu att mai vrtos i fcu inim rea i o blestem pe ndrcit de fat, care era n stare s dea cu piciorul unei att de nobile i de minunate ursite. Ii vom scuti ns pe cititorii notri de convorbirea pe care destinuirile contelui d'Orbec o prilejui ntre ce doi curteni; ne vom mulumi doar s le spunem c durerea i sperana de care era nsufleit se manifestar nlr-un chip miraculos de nduiotor. i cum bine se 321; 21 Lie c nenorocirea i apropie ntotdeauna pe oameni, socrul i ginerele se desprir mai strns legai sufletete ca niciodat, fr a se putea ndupleca s renune la viitorul mre pe care-1 ntrezriser. Se neleseser, de asemenea, s ascund trenia fa de toat lumea ; ducesa d'Etampcs ns era o prieten prea apropiat si o complice mult prea irteresata de aceast mtmplare pentru ca s nu-i mprteasc i ei secretul. i nu greiser, fiindc ducesa pu^e mei mult la Inim dect tatl si soul cele petrecute i, n aceiai timp, precum s-a vzut mai nainte, era mai n msur dect oricine s-1 informeze pe prefect i s cluzeasc cercetrile sale. tia bunoar c Ascanio era ndrgostit de Colombo .i c, pe de alt parte, l silise, ca s zicem aa. s asiste la ntreaga uneltire urzit de ea ; vznd cinstea femeii iubite n grea cumpn, tnrul, cuprins de disperare, se va i hotrt s fee o fapt nesbuita; numai c, a/a cum aflase chiar din gura lui. Colombo nu-1 iubea pe Ascanio i, neiubindu-], nu putea s se nvoia>c, de bun seam, cu planurile sale. Iar ducesa d'Etampes l cunotea de ajuns de bine pe cel pe care l bnuise n primul moment, ca s-i dea seama c acesta n-ar fi cutezat ca nici un pre s nfrunte dispreul si mpotrivirile iubitei sale; n pofida acestor argumente, dosi avea toate motivele s cread c Ascanio nu era vinovat, inima ei de femeie geloas i spunea c fugara nu putea fi cutat dect la palatul Keslo i c, nainte de orice, trebuiau s nu-1 scape din ochi pe Ascanio. Doamna d'Etampes nu putea totui s le spun prietenilor ei pe ce anume se ntemeia aceast con\ ngere, fiindc ar fi fost nevoit atunci s le destinuie c era ndrgostit de Ascanio i c, minat de patima ei, avusese nesbuina de a-i dezvlui tnrului soarta pe care i-c hrzise Colombei. Se mulumi numai s-i ncredineze c s-ar mira peste msur dac

Benvcnuto n-ar fi \inovatul, Ascanio complicele, iar palatul Nesle adpostul fugarei. Degeaba ncerc prefectul s protesteze, ju-nr.d c se uitase peste tot, c ceuotase tot paatal i-1 strbtuse de la un cap la altul, ducesa o inea una > bun avea de altfel destule temeiuri so fac - struind cu atta mcpnare n prerea ei, nct reui pn Ja urm s strecoare unele ndoieli n cugetul jupnuui d'Estourville, care era totui sigur c scotocise pretutindeni cu cea mai mare atenie. De altminteri adug ducesa fii pe pace, am de gnd e-1 chem la mine pe Aseanio s stau de vorb cu el i s-I dcseos. O, doamn, sntei prea bun! spuse prefectul. i dumneata prea zevzec opti ducesa printre dini. Dup care le ddu a nelege c ntrevederea luase sfrit. ncepu apoi s cumpneasc n sinea ei cum s fac s-I cheme pe tnr la ea, dar nainte de a fi apucat s se hotrasc n vreun fel i se anun sosirea lui Asca-nio ; fr sa tie, tnrul venise n ntmpinarea dorinelor doamnei d'Etampes ; era stpn pe sine i rezervat. Doamna d'Etampes l nvlui ntr-o privire ptrunztoare ca i cnd ar fi vrut s citeasc n adncu sufletului su; Aseanio ns nu ddu nici un semn c-ar f bgat de seam ceva. Doamn spuse el, nclinndu-se am venit s v art crinul poruncit de dumneavoastr i care e aproape terminat; nu mai lipsete dect pictura de rou de dou sute de mii de scuzi pe care ai fgduit c rn-o vei pune la ndemn, Ei, ce se mai aude cu Colombe a ta ? l ntreb doamna d'Etampcs, fr a se nvrednici s-i rspund. Dac v referii cumva la domnioara d'Estourville, doamn rosti cu solemnitate Aseanio v rog In genunchi s nu mai pronunai numele su n faa mea. Da, doamn, v implor cu umilin i din tot sufle tul ca, de azi nainte, subiectul acesta s fie cu desvrire nlturat din convorbirile noastre, cruni-m, v rog ! Ia te uit ! i-e necaz i spuse ducesa, care nu-1 scpase o clip din ochi pe Aseanio. Oricare ar fi sentimentul ce m stpnete i chiar dac s-ar putea ntmpla s pierd bunvoina domniei voastre, doamn, m voi nc'ime'a totui sa ref'iz de a Si, mai vorbi pe \ iitor cu dumneavoastr despre lucrul acesta. 'Am jurat ea de acum nainte tot ce ar putea s aib vreo legtur cu aceast amintire s rmin mori i ngropat n inima mea. S m li melat oare ? se gndi ducesa. S-ar putea cumva ca Ascanio s nu aib nici un amestec n toat istoria aceasta ? Feticana aceea s fi urmat de bun voie sau cu sila pe vreun alt rpitor si, zdrnicind planurile pe care ambiia mea le furise, s slujeasc n schimb, prin luga ei, nzuinele dragostei mele ?" Chibzuind toate acestea n sinea sa, continu apoi cu glas tare : - Deoarece m rogi s nu-i mai vorbesc despre ea, 'Ascanio, mi ngdui cel puin s-i vorbesc despre mine ? [Vezi, dar, c snt gata s-i mplinesc rugmintea i sa nu mai strui,

dar cine tie dac cel dc-a\ doilea subiect ele discuie nu va fi i mai neplcut pentru dumneata clect primul ? Cine tie clac... Iertai~m c v ntrerup, doamn spuse tn-TU\ __ <jar generozitatea cu care binevoii a-mi face aceast favoare mi d curajul s v rog a-mi acorda nc una. Dei de familie nobil, nu &nt dect un biet copilandru timil, crescut n umbra unui atelier de orfaurar i, din aceast sihstrie artistic, m-am trezit dintr-o dal n mijlocul unei lumi strlucitoare, amestecat n urzeli ce hotrau soarta unor imperii, avnds aa nensemnat cum &ut, puternici seniori drept vrjmai i un rege drept mal; si nc ce rege, doamn ! Francisc I, adic unul dintre cei mai falnici monarhi ai cretintii \ Fc neateptate m-am pomenit stnd n vecintatea celor mai ilustre nume i a celor mai glorioase destine; am iubit fr speran i am fost iubit fr a putea ntoarce dragostea ce mi se arta ! i de cine am fost iubit, Dumnezeule ? '. De domnia voastr, una dintro cele mai frumoase i mai nobile doamne ele pe faa pinntului! Lucrurile acestea au rsturnat totul n mine si n preajma mea; m-au nucit, m-au strivit, m-au nimicit, doamn ! Sut nspimntat ca un pitic care s-ar fi trezit nlr-o lume de uriai : toate ideile melc au fost zdruncinate, rui mai put s-mi dau scama nici mcar ce simt; snt ca 324 un om rtcit n mijlocul acestor vrjmii crncene, acestor dragoste necrutoare, acestor mree ambiii. Doamn, lsali-m s-mi trag sufletul, v implor ! ngduii-i naufragiatului s-i vin n fire, convalescentului s se ntremeze i Timpul, sper, va pune din nou toate la locui lor n sufletul si in viaa mea. Dai-mi rgaz, doamn, dai-mi rgaz i, deocamdat, v rog sa nu vedei n mine dcct un artist care dorete s afle dac acest crin furit de el este pe placul domniei voastre. Ducesa ainti asupra lui Ascanio o privire bnuitoare i plin de nedumerire; nu i-ar 0 nchipuit niciodat c fnrul acesta, copilandrul acesta, era n stare s vorbeasc att de serios i de stpnit i n acelai timp cu atta poezie : de aceea se simi ndatorat moralicete s-i mplineasc dorina i, mulumindu-se a-i \orbi numai despre crinul adus de1 ci, l lud pe Ascanio i-i ddu unele ndrumri, fgduinclu-i s tac tot ce-i sttea in putere pentru a-i trimite ct mai grabnic diamantul ce trebuia s desvreasc lucrarea sa. Ascanio i mulumi i-i lua rmas bun de la ea, mrturisindu-i n fel i chip recunotina i respectul. ,,Acesta s fie ntr-adevr Ascanio ? se ntreb doamna d'Etampes dup plecarea lui! Am impresia c-a mbtrnit ru zece ani. Cum se explic seriozitatea aceasta aproape impuntoare ? S fie oare din pricina suferinei ? Sau poate fiindc e fericit ? Intr-uii cuvnt, e sincer cu adevrat ori se afl sub nrurirca diavolului de Bcnvcnuto ? Joac un rol plin de iscusin ca un actor ncercat ori se las minat de propria sa fire ?" Anne simi oviala. Ciudatul vrtej de care erau ncetul cu ncetul furai cei ce se ncumetau s-i in piept lui Benvenuto Cellini punea treptat stpnire asupra ei, n pofida drzcniei sale. Trimise oameni s-1 privegheze pe Ascanio i s-1 urmreasc de cte ori ieea din palat, ceea ce se ntmpla destul de rar, dar nu reui sa descopere nimic. In cele din urm doamna d'Elampes trimise vorb att prefectului ct si lui d'Obec s vin la dnsa i-i povui, cu tonul cu care altcineva ar fi poruncit, s ncerce a face o no'i descindere pe nepus masa la palatul Nesle. 325 Cea doi se grbir a-i da ascultare, dar, cu toile c-i picar pe cap ia toiul lucrului. Remenuto se art si ma ndatoritor lat de amndoi dcct fusese prima oar end venise numai prefectul. S-ar fi zis, vznJu-i ait de degajat si att de politicos, c \izita lor nu era ctui de puin jignitoare pentru ci. li povesti cu acrul k el mai prietenos contelui ci Orbec clcspre capcana cei fusese ntins, cu ctcva zile n urm. n momentul n care tocmai ieea din palat, ncrcai de

galbeni; exact n ziua n care. i atrase el atenia, domnioara d'Estoun, iile dispruse de acas. Ca i dala trecut, se art din nou gata s-i conduc pe oaspei prin. castel pentru a-1 ajuta pe prefect s-si redobndeasc drepturile printeti, drepturi care, dup cum t.a foarte bine, erau nsoite de tot attea sfinte ndatoriri. Kra fericit c ntmplarea fcuse s mai fie nc acas pentru a-i primi musafirii -cu toai cinstea cuvenit, deoarece n aceeai zi, peste dou ceasuri chiar, urma sa plece la Romorantin, fcnd parte, prin bunvoina lui Francisc I. dintre artitii ce trebuiau s ias n ntmpinarea mpratului. ntr-adexr, ntre timp c\ eminentele politice se des-fsuraser tot att de repede ca si cele nfiate in unvlu noastr povestire. ncurajat de prumi'-iunea fcut n auzul tuturor de rivalul su si de nelegerea secret pe care o avea eu doamna d'Et'ampes, Carol Quintul se afla doar la cteva zile deprtare de Paris, Se alctuise chiar o solie ce trebuia s-1 primeasc i, de fapt, cTOrbec .i prefectul i gsiser pe Cellini mbrcat ca de drum, Dac prsete Parisul mpreun eu ntreaga es cort i opti d Orbec prefectului nu po&te i el, pe ct se pare, acela care a rpit-o pe Cooinbe i deci nu mai avem ce cuta aici. i-am spus-o doar nainte de a porni ncoace rs punse prefectul. inur totui s duc lucrurile pn la capt i-si ncepur cercetrile cu o struin meticuloasa. Benvemito i urm si-i cluzi la nceput, clar, vznd c percheziia lor domiciliar era mult prea amnunit, le ceru ngduina s-i lase a-si continua singuri investigaiile si, 326 cum ora nex oi t s plece peste o j.imtpic de or, s ^e duc sa c'ea unele dispoziii lucrtorilor Si, deoarece \ oia ca la ntoarcerea sa s gseasc toiul pregtit n vederea turnrii statuii lui Jupiter. Renven.ito se ntoarse, aa cum i spi'seso, la atelier, le ddu tuturor calfelor cte ceva de lucru, rugndu-le s-1 asculte pe Ascanio tot aa cum l ascultau pe el, opti ceva n italienete la urechea acestuia, i lu apoi rmas bun de la toi i se pregti s prseasc palatul. Un cal gata neuat, pe care micul Jehan l inea de duiogi, atepta n curtea din fa. n momentul ace]a Scozzone se apropie de Benvenulo si-1 lu deoparte : tii, metere i spuse ea. cu un aer foarte se-jpq c plecarea dumiiae m pune ihlr-o mare n curctur ! Cum aa. puiule ? Pfi<>o]o e cin ce n ce mai I.idrgo-Ut de mine. CV v< rbeti ! Tot timpul nu fpce aKee-\a dect s-im vorbeasc de f-cui inimii lui. i t11 cc-i rspunzi ? Pai, Da cum mi-ai poruncit, metere, i spun ca rmne de \azut i c s-ar putea s ne nelegem pna la urm. Foarte bine ! Cum adic, foarte bine ? Dar dumneata nu-i da seama. Benvcnuto, c biatul sta ia drept bun tot ce aude din gura mea i c orice speran pe care i-o dau e un ade\rat e^mint pe care-1 fac fa de e ? Nu

mai dcpartn cleci acum cincisprezece zile m-ai nvat chiar djmneala cum i ce fel trebuie s m port cu dns"], nu-i aa ? Da, parc ; nu-mi smintesc prea bine. Ei, uite c eu am o mai bun tinere de minte deet dumneata. Aadar, n primele cinci zile i-ani rspuns muslrndu-1 cu blndee c-ar trebui s-i biruie pornirile i s caute s nu m mai iubeasc, n urmtoarele cinci zile m-am mulumit s l as'ult fr s spun nimic, ceea 327 cc era, oricum, un rspuns ct se poate de compromitor ; dar aa mi-ai poruncit dumneata s fac i aa am fcut, n sfrit, n ultimele cinci zile am fost nevoit s-i vorbesc despre ndatoririle pe care le am lat de dumneata, iar ieri, metere, am ajuns chiar s-1 rog s fie mrinimos n timp ce el se inea de capul meu, cern-du-mi o mrturisire. Atunci, dac-i vorba pe-aa, se schimb soco teala spuse Bcnvonuto. Ah, n sftr.it! suspin Scoz/one. Da, si-acum ascult ce-i spun, puiule drag. n pri mele trei zile n care am s lipsesc, las-1 s cread c-1 iubeti : dup aceea, n urmtoarele trei zile, nu mai ramne dect s-i mrturiseti dragostea ta. Cum, dumneata mi spui asta, Bonvcmito ? ! se minun Seozzone, adnc rnit n mnclria sa de prea marea ncredere pe care i-o arta meterul. Fii pe pace ! Pentru ce ai avea rcmucri. din mo ment ce o faci cu ngduina mea ? O, Doamne ! spuse Scozzone. tiu, n-am nici un motiv, dar tot stnd aa pe muchie de cuit, ntre nep sarea dumitale i dragostea lui, Dumnezeu tie clac pn la urm n-am s ajung s-1 iubesc cu adevrat. Ei, a n ase zile ! Nu ai tu atta putere ca s rmi nepstoare ase zile ? Ba da! ase zile treac de la mine l Numai s nu Jipseti cumva apte. Tvu-i fie team, fetio. o s m ntorc la timp. S ne vedem cu bine, Scozzone ! S vii sntos, metere ! spasc Chaterine, mhufnndu-se, zmbind i plngnd totodat. n timp ce Benvenuto Celini i ddea ultimele ndrumri Cathermei, prefectul i contele d'Orbec i nche-aser la rndul lor investigaiile. Rmai singuri, de capul lor, i continuaser percheziia cu o rvn turbat; cutreieraser podurile, scotociser pivniele, iscodiser toi pereii, mica&era din loc toate mobilele, ptimai ca nite creditori, i, n acelai timp, narmai cu rbdarea unor vfntori ; lsaser de 328 paz n urma lor servitorii. rspindintUi-i prin ncperi, se ntoarser de o suia de ori din drum, cercetaser de ctc douzeci de ori acelai lucru, cu struina nverunat a unui portrel care trebuia s purcead la o arestare, iar acum se napoiau, roii la fa i nfierbnlai, fr a fi descoperit nimic.

Ei, ce se aude, domnilor ? i ntreba Benvenuto, prcgtindu-se s ncalece. N-ai gsit nimic, nu-i aa ? Cu att mai ru ! Cu atit mai ru ! mi dau seama ce dureroas ncercare trebuie s fie pentru nite inimi att de simitoare ca ale domniilor voastre, dar, cu toate c iau parte din tot sufletul la suferinele dumneavoastr i orict a dori s v fiu de ajutor n cercetrile pe care Ie facei, trebuie totui s plec. Dai-mi voie deci s-m iau rmas bun de la dumneavoastr. Dac niai avei ne voie cumva s intrai n palatul Nesle n lipsa mea, nu v sfiii, poftii, v rog, ca la dumneavoastr acas. Am poruncit ca uile s fie oricnd deschise pentru domniile voastre. Singura mngierc pe care o am lsndu-v n cumpna aceasta c gndul c s-ar putea sa aflu la napo iere c domnia ta, domnule prefect, ai regst-o n fine pe scumpa dumitalc copil, iar domnia ta, domnule d'Orbec, pe frumoasa dumitale logodnic. S ne vedem cu bine, domnilor ! Apoi, ntorcnda-se ctre lucrtorii si, ce ieiser cu toii pe peron, alar de Ascanio, care nu avea nici un chef s dea ochi cu rivalul su. le spuse : Rmnei sntoi, copii! Dac n lipsa mea domnul pre fect dorete cumva s cerceteze pentru a treia oar pala tul, avei grij s-1 primii aa cum &e cuvine a fi primit fostul slpn al acestor locuri. Dup ce rosti aceste cuvinte, micul Jchan deschise poarta i, dnd pinteni calului, Benvenuto porni n galop. Ca s vezi c-am fost nite ntflei, scumpule ! i spuse contele d'Orbec prefectului. Cnd ai rpit o fat. nu-i mai arde & pleci la Komoranlin. mpreun cu n treaga curte ! 329 XXV CAROL QUNTUL LA FCWTAINEBLEAU Nu fr a fi fost ncercat de ovieli i de amarnice! neliniti, CaroL Quintul se ncumetase n cele din urm j a pi' pe teritoriul Franei, ar n care aerul i pmntul' i erau, ca s zicem aa, vrjmae, cu al crei rege se purtase att de urt i de nedemn, n timpul captivitii acestuia i pe al crei delfin, cel puin aa se vorbea, se pare c-1 otrvise. Europa se atepta la cine tie ce represalii cumplite din partea lui Francisc , de vreme ce rivalul su se ddea prins n miinile sale. Cutezana lui Carol, acest iscusit juctor ce nvrtea imperiile pe degete, nu-i ngduise ns s dea napoi i, dup ce taio-nae i pregtise cu dibcie terenul, mpratul trecuse vitejete Pirineii. Avea, ntr-adevr, prieteni credincioi la curtea Franei i-i nchipuia totodat ca se poate bizui pe trei lucruri care pentru ol nseninau tot attea chezii : ambiia doamnei d'Etampes, nfumurarea conetabilului Arme de Montmorency i cavalerismul monarhului. Am vzut n ce fel si pentru care pricin ducesa \oia s-i fie de folos. Ct privete pe conetabil, era cu totul alt poveste. Cea mai mare primejdie ce-i pndete pe oamenii de stat din toate rile i din toate timpurile este chestiunea alianelor. Politica, silit s se mrgineasc n prnina aceasta ca i n multe alte privine, de altfel, doar la simple ipoteze, la fel ca si medicina, *e nsal adeseori, din pcate, atunci cnd studiaz simptom Ie afiratailor dintre

popoare sau cnd ncearc diferite i?-mcdii menite s stvileasc ura dintre naiuni. Iar per,[.-u conetabil, aliata cu Spania devenise o idee fixa. i intrase i/j cap c era singurul mijloc de a ah a Frana i, vrnd cu lot dinadinsul s~i fie pe plac lui Carol Quintul, care ntr- , i sfert de veac se rzboise timp de douzeci de ani 3 stapnul su, conetabilul de Montmorency nici mcar * se sinchisea <a s-ar i putut s-i nrmn Humeasc pe tei330 laii aliai, ca de pild, iurui i protestanlli, ori s;", piard nite ocazii ait do mree, cum ei a cea care i oferea lai Francisc I stpmrea Flandrei. Regele avea o ncredere oarb n MopLmorency. Conetabilul dduse dovad ntr-adevr de o drzenie nemaipomenit n timpul ultimelor btlii purtate mpotriva mpratului, reuind s opreasc naintarea, armatelor inamice ; ce-i drept ns, cu preul unei ntregi provincii prginite ; ce-i drept, aternnd ca pe o s ia vil n calc acestora un deert; ce-i drept, prstiind a zecea parte din teritoriul Franei. Dar ceea ce izbutise mai cu seam s-1 nale n ochii regelui era trufaa strnicie a ministrului su i nestrmutata lui ncpnare ce putea s par unui spirit superficial o iscusit i o onest fermitate, n consecin, Francisc I l asculta pe marele ademenitor de oameni, -cum l numete Brantome cu o deferent egal cu spaima pe care le-o strnea celor mai mici dect el ncrncenatul i preacmlosul bigot, care, ntre dou rugciuni, trimitea d te un oslndit la spnzurtoare. Carol Quintul se putta bizui fr nici o grij pe prietenia nedezminit a conetabilului. i mai mult nc, punea temei pe generozitatea rivalului su. ntr-adevr, Francisc I mergea att de departe cu mrinimia, nct putea fi lesne noLn. Prin regatul meu, spusese el. nu se trece ca peste un pod, pltind \am, i gzduirea mea nu e de vnzarc." Iar vicleanul Caro Quintul tia c se poate ncrede pe deplin n cuxn-tul regelui-geiitilom. Cu toate acestea cnd puse piciorjl pe pmntul francez, mpratul nu-i putu nfrna temerile i ndoielile ; la grani i gsi pe cei doi feciori ai regelui, care veniser n nimpinarea se, i pretutindeni pe unde trecea, era copleit de onoruri i de srguma cu care toi se strduiau s-i fie pe plac. Dar, bnuitor din fire, suveranul se cutremur la gi.dul c toate aceste mbietoare mrturii de simpatie ascundeau poate o capcan. Hot-nt, i spunea el, totdeauna dormi prost ntr-o ar strin.1- n timpul serbrilor date n cinstea lui pstra pe fa o expresie nelinitit i ngndural i, pe msur 331 ce ptrundea mai adine n inJma arii, era tot irai triat i mai posomorit. De fiecare dat cncl intra cu alai n clc un ora, se ntreba, n mijlocul cu\ ntrii or de bun venit i pe t.ub arcurile de triumf, dac nn eum\a oraul acela a\ca sa-i slujeasc drept nchisoare; pe m m murmura n adncul cugetului su : K ici acesta i nici altul, ntreaga Fran este o temni pentru mine ; i toi aceti curteni att de ndatoriri, tomniccrii mei-'. Cu fiecare ceas ce trecea, sporea i nelinitea slbatica a tigrului ce se credea nchis ntr-o cuc i care n oiice loc se vedea nconjurat de zbrele. ntr-o zi, cncl naltul oaspete ieise s se plimbe clare, Charles d'Orleans, un trengar drgla care se grbea s fie curtenitor i viteaz ca un adevrat \lastai al easei regale a Franei nainte de a muri rpus de cium ca un om de rnd, se slt sprinten n crupa calului su i, cuprinzndu-1 n brae pe mprat pe la spate, strig, rznd copilros : Te-am prins, acum gata, eti prizonierul meu!'* Carol Quintul se Tcu galben ca un mort i puin lipsi s nu-i vin ru. La Chtcllerault, bietul prizonier nchipuit se ntlni cu Francisc I, care l primi ca pe un Xrate i care, a doua ?i, la Romorantin, i prezent ntreaga curte, viteaza i distinsa nobilime mndria rii artitii si literaii mndria regelui. Serbrile i petrecerile se ineau lan. mpratul ntmpina pe toat lumea cu o figur surz-toarc. dar n sinea lui tremura, cindu-

se c fusese n stare a svri o asemenea nesbuin. Cnd i cnd, ca i cum ar Ii vrut s ncerce libertatea de care se bucura, ieea n ?orii zilei din castelul n care fusese gzduit peste noapte si, spre marca sa mulumire, constata c, n afara onorurilor ce i se ddeau, nimeni nu1 mpiedica s umble nesiingherit; dar de unde putea ti c nu era privegheat de depai'te ? Uneori, ca i cnd i s-ar fi nzrit din senin cine tie ce toan, rsturna rinduiala dinainte statornicit a cltoriei, schimbnd itinerariul po care ar fi trebuit s-1 urmeze, spre disperarea lui Francisc I, ale crui pregtiri festhc erau /adarnicitc de accsle toane nstrunice. 332 " ' PU Cmcl ajunse la o di&tan de dou zile de Paris. Carol Quintul i aminti dintr-o dat cu spaim ce nsemnase Madridul pentru regele Franei. De bun scam, capitala rii Cusese socotit cea mai onorabil nchisoare si, n acelai timp, si cea mai sigur pentru un mprat. Se opri deci, iugnclu-1 pe monarh s-1 duc nentrziat la palatul Fon-lainebleau despre care auzise vofbndu-se attea minunii. Faptul acesta ddea peste cap toate planurile lui Frnase I, dar, fiind prea ndatoritor din lire ca s-i arate dezamgirea, monarhul se grbi a-i trimite \orba reginei s vin la Fontainebleau mpreun cu toate doamnele de la curte. Prezenta surorii sale Elconora i ncrederea pe caro aceasta o vdea n lealitatea soului su reuir s mai mpace temerile mpratului. Totui, orict de linitit ar ii fost deocamdat, n sinea lui, Carol Quintul na a\ca s &.c simt nici un moment la largul su ca oaspete al regelui Franei: Francisc I era oglinda trecutului n \remc ce Carol Quintul era omul \iitorolui. Suveranul timpui ilor noi nu putea s aib prea mult nelegere pentru eroul medieval; era cu neputin s se nchege \rco simpatie ntre ultimul cavaler i cel dinii diplomat. Ce-i drept, Ludo\ic al Xl-lea ar fi putut, n definitiv, s re\endice i el titlul acesta, dar, dup prerea noastr, Ludoi. ic al Xl-lea a fost mai puin un diplomat deprins s trag sforile, ct mai cu seam un a\ar cruia ii plcea s agoniseasc. n ziua sosirii impara l ului a\u oc o \naloarc n pdurea Fontainebleau. Vntoarea era una din plcerile la-\orite alo lui Francisc I. Pentru Carol Quintul, n schimb, nu era dect o cor\oad. Totui Carol Quintul nlmpin cu bucurie acest nou prilej de a se ncredina dac era ori nu prizonier : ls deci s treac alaiul si, ndepr-tnclu-so de ceilali, ajunse pn la urm s se rtceasc; ^zndu-se ns singur n mijlocul pdurii, liber ca acrul ce vntura rmuriul, liber ca psrile ce vinturau vzduhul, se simi pe deplin mpcat si ncepu s se nvioreze. Totui o umbr de ngrijorare i ntunec din no a obrazul n momentul n care, ajungnd n locul unde trebuiau s se ntlncasc din nou cu toii, l vzu pe 333 sS i Francise I ndroptndu-bc spre el, nficrbntat de clocotal vmtorii i innd nc n mina lancea nsingerat. Rzboinicul de la Malegnano i de Ia Pavia ieea n vileag chiar i in desftrile regelui. Ei, haide, haide, fii \ esel, drag frate ! l mbie Francise I pe Carol Quiatul, lundu-1 prietenos de bra. dup ce amndoi smeranii desclecsr n .faa intrrii palatului, i conducndu-1 n galeria Dianei, ce strlucea mpodobit n ntregime cu picturile lui Rosso i ale lui Primaticcio. Zu. eti mereu ngndurat, la fel ca mine, odinioar, la Madrid. Numai c eu, iubite frate, trebuie s recunoti, aveam anumite motive s fiu aa, de vrem'* ce eram prizonierul dumitale, n tirnp ce dumneata eii

oaspetele meu, eti liber, ba mai mult nc, eti n aju nul unei victorii, Bucur-te deci mpreun cu noi, dac nu de voioia unor petreceri, prea uuratice, de bun . seam, pentru un om politic de talia domniei tale, cr, puin gndindu-te o vei avea prilejul s scurtezi nai', pntecoior de ilarnanzi cu burile umflate de bere, cl~ rora Ii s-a nzrit s pun iar pe picioare comunele Sau, i mai bine, nu te mai ghidi de loc la rsculai -i caut sa petreci n tovria unor prieteni. Nu curm u curtea mea nu e pe gustul domniei tale ? E cu adevrat fermectoare, iubite frate recu noscu Carol Quintul, A putea chiar s spun c te in\idiez. Am i eu o curte, pe care ai avut prilejul s-o vezi, dar o curte serioas i ncruntat, o adunare posomorit <ie oameni de stat si de generali, ca Lannoy, Pescar a, Antonio de Leyra. Dumneata ns, afar de rzboinici i de diplomaii dumitale, aar de oameni ca Montmorency i Dubellay, afar de savanii dumitale, cfar de Budee, Duchtel, Lascaris, ai atia poei si artiti: Marot, Jcan Goujon, Primaticcio, Benvenuto i, mai cu scrn, nite femei ncnttoare : Margareta de Navara, Diana de Poiters, Caterina de Medici i atitoa altele, nct nclin s cred, scumpul meu frate, c a fi n stare s renur bucuros la minele mele do aur, n soh'mbal dumitale nflorite. 3IV4 O, i nc n-ai \azut-o pe cea mai frumoas dintre L ori i mrturisi cu naivitate Francisc I fratelui E'.eonorei, Nu, i ard de nerbdare s admir aceast minune _~ rspunse mpratul, dmdu-i seama c regele fcuse a'uzic la doamna d'Etampes. Chiar si aa ns, sint gata b le dau dreptate celor ce spun c regatul dumitale, drag frate, este cel mai frumos din lume, Dumneata ns ai cel mai frumos comitat, Flandra ; cel mai frumos ducat, Milano. Pe unul dintre ele 1-ai refuzat anul trecut spuse mpratul, zmbind i-i mulumesc ; clar l rvneti pe cellalt, nu-i aa ? adug mpratul, suspinnd, Ah, vere, cru-m, te rog ! l opri Francisc I. S lsm deoparte astzi lucrurile serioase : afar de pl cerile rzboiului, trebuie s-i mrturisesc c mai exist pe lume nite plceri pe care cu nici un pre n-a vrea , le tulbur ; plcerile unei petreceri. Adevrul e strui Carol Quintu], cu mutra acr a unui avar care i d seama c trebuie neaprat s ddiitc o datorie adevrul e c ducatul Milano mi-e foarte drag si ar nsemna sa-mi sfsii inima daca i 1-a drui.

Spune mai bine clac mi l~ai napoia, scumpul meu frate, cuvntul ar fi mai potrivit i ar putea s ndul ceasc ntructva mhnirea dumitale. Dar s lsm asta ; deocamdat, singura noastr grij este s ne distrm, Vom vorbi despre ducatul de Milano mai trziu. Fie c i-1 druiesc, fie c i-1 napoiez spuse mpratul oricum 1-ai privi, ca pe un dar sau ca pe o datorie pltit, vei dobndi cea mai frumoas moie din Iunie, fiindc o vei dobndi, iubite frate ; e lucru hotrt i mi voi respecta legmntul pe care 1-am fcut fa de domnia ta cu aceeai bunvoin cu caro i vei res pecta i domnia ta legmintelc Tcute fa de mine. O, Doamne! exclam Francisc I, care ncepea s-l piard rbdarea vznd c oaspetele su inea cu tot dinadinsul s dea o ntorstur serioas discuiei. Nu n eleg, drag frate, de ce-ii pare ru ? J\Tu eti oare dumregele Spaniilor, mpratul Germaniei, conte dfi 335 Flandra i -atpii, prin inriurirca pe care o ai saa prin puterea spadei, asupra ntregii I talii, de la poalele Alpi-or i pna la marginea pro\ inciilor calabreze ? Dumneata ai n schimb Frana. rspunde Car ol Quintul, suspinnd. Ai Indiilo cu toate comorile lor, ai Perj cu minele sale do aur. Dar dumneata ai n schimb Frana !" Stpneti un imperiu att de ntins, nclt soarele nu asfinete niciodat pe cuprinsul lui. Dumneata ai In schimb Frana!... Ce-ar spune maiestatea voastr dac a jindul acest diamant al rega telor, cu aceeai nfocare cu care mria ta rvncte i\lilano, perla ducatelor ? Uite ce e, iubite frate rosti eu un aer solemn Francisc I n chestiunile de o nsemntate att de covritoare, eu m las ndeobte cluzit mai curncl de instincte dect de idei; dar, aa cum n ara dumitale exist o vorb: Nu \ atingei de regin", la Iei tf spun i eu : Nu te atinge de Frana'-. O, Doamne spuse Carol Quintul nu sntem oare veri i aliai ? Fr ndoial rspunse Francisc I i sper ca nimic nu va tulbura de aci nainte legturile noastre de sngc si aceast alian. i eu sper acelai lucru adug mpratul. Dar continu el, cu zmbetul su arogant i privirea-i f arnic ce tiu eu ce se poate ntmpla mai trziu i cum a putea bunoar s-1 mpiedic pe fiul meu Filip s se certe cu fiul dumitale Henric ? Cearta n-ar fi chiar alt de primejdioas pentru noi i ntoarse \orba Francisc dac lui Augu->i i va urma la tron Tiberiu.

~~ N-are a face cine domnete ! spuse Carol Quintul, nficr'bntndu-se. Imperiul \a rmne pararea ceea ce ostc, aa cum Roma a rmas pururea Roma, chiar atunci cnd Cezarii erau numai cu numele Cezari. Da, numai c imperiul lui Carol Quintul nu e^te totuna cu imperiul lui Octavian, iubite frate spuse Francisc , care ncepuse a-i iei din srite. Btlia de 336 la Pa\ia a fost ntr-ade\r strlucit, dar nu se poate asemui cu cea de Ja Aciuni; i pe urm Octa\ian era bogat, iar finanele dumitalc, ca toate comorile Indiei i minele din Peru, dup c uni se tie, snt sleite. Nici un bancher nu mai vrea s-i mprumute, nici cu treisprezece i nici cu paisprezece la sut; trupele dumitale, rmase Tar simbrie, au fost silite s prade Roma ca s triasc, i acum, dup ce Roma a fost prdat, au nceput sa se rscoale. i dumneata, drag frate spuse Carol Quintul pare-mi-se, ai nstrinat domeniile regale, iar acum eti nevoit s te pori cu mnui cu Luther pentru a putea cpta mprumuturi de la primii germani. Fr a mai pune la socoteal continu Francisc I faptul c, n realitate, cortesurile dumitale nu snt nici pe departe att de nelegtoare ca senatul ro man, n timp ce eu m pot mndri c am reuit s scot definitiv regalitatea de sub tutel. Bag do seam ca nu cumva, ntr-o bun zi, par lamentele dumitale s nu te pun iar sub tutel. Discuia devenea tot mai nsufleit, cei doi suverani erau din ce n ce mai nf ier bn tai, \echea dumnie ce-i inuse atta vreme nvrjbii ncepea din nou s se mcnineze. Francisc I era gata s uite ndatoririle ospitalitii, iar Carol QuinLul pe cele ale prudenei, cnd regele Franei i aminti deodat c se afl la el acas. Asta-i bun ! Pe legea mea de gentilom, scumpul meu frate spuse el, izbucnind n rs mi se pare, fcu, c nu mai lipsete mult ca s ne certm. i-am spus doar ca nu trebuie s vorbim despre lucruri prea serioase i c e mai bine s lsm treaba asta pe seama minitrilor notri, iar noi s ne mulumim a rmne buni prieteni. Haide, haide, s cdem de acord o dat pentru totdeauna o dumneata \ei stpni ntreaga lume, afara de Frana, i s ncheiem discuia. i afara de ducatul de Milano, drag frate adug Carol, dindu-i seama de nesocotina pe care o Tcuse i recplndu-i numaidect cumptul fiindc ducatul de Milano este al dumitale. i 1-am promis i m folosesc de aee-st prilej pentru a rennoi promisiunea. 337 / /, A A In timp ce a\eau loc aceste mrturii reciproce de prietenie, ua galeriei se deschise i doamna d'Etampes se ivi n prag. Regele i iei n ntmpinare i, lund-o de mn, o conduse naintea

mpratului, care, vznd-o pentru prima oar i tiind ceea ce se petrecuse ntre ea i domnul de Mcdina, o privea, apropiindu-se, cu cea mai ptrunztoare privire a sa. Iubito frate spuse regele, surznd vezi aceast frumoas doamn ? Nu numai c o vd rspunse Carol Quinhil dar o admir n. acelai timp. Ei bine, poate c tii i ce dorete ? Una din. Spaniile mele ? Snt gata s i-o druiesc. Na, nu, drag frate, nu-i \orba de aa ceva. Atunci ce anume ? " Dorete s te opreasc la Paris pn ce vei fi rupt tratatul de la Madrid, ntrind prin fapte promisiunea pe care mi-ai fcut-o adineauri. Dac sfatul e bun, se cade s fie urmat spuse mpratul, incHnindu-se n faa ducesei, nu numai pentra a ndeplini un act de curtoazie, dar ca s-i ascund totodat paloarea pe care aceste cuvinte fcuser s i se atearn deodat pe fa, Nu avu ns vreme s mai adauge ce\a i nici Fran-tise I s observe efectul produs de nite cminte pe care le rostise n glum i pe care Carol Qumtul, ca ntotdeauna, era gata s le ia n serios, fiindc ua se deschise din nou i ntreaga curte se rspndi n galerie. n jumtatea de or de dinaintea cinei, rastimo n care lumea aceea elegant, spiritual i depravat'forfoti necontenit, scena pe care am descris-o mai nainte cu prilejul recepiei de la Luvru, se repeta aidoma, cu vmele mici deosebiri. Eraa de fa aceiai brbai i aceleai femei, aceiai curteni i aceiai valei. Ca de obicei se schimbar ocheade drgstoase i priviri pline de ur, iar ironiile usturtoare continuar a se mpleti cu galanteriile, tot ca de obicei, n clipa n care-1 \azose intrnd pe Anne de Mont-morcncy, Carol Quintul, care-1 socotea, i pe drept cmnt. aliatul su cel mai de ndejde, se grbise s-i ias na338 inte i acum sttea de vorb nlr-un colt cu el i cu ducele de vledina, ambasadorul bu. Semnez tot ce doreti, oonotabile spunea mp ratul, care cunotea lealitatea btrnului soldat. Progtete-mi un act de cesiune a ducatului de Milano i, P^ slntu.1 acob \ dei e una dintre cele mai frumoase nes temate ale coroanei melc, s-nt gata s semnez o renun are deplin i definitiv la orice drepturi asupra lui. Un nscris?! protesta conetabilul, respingnd GJ toat nsufleirea o msur de precauie ce prea s por neasc dintr-un sentiment de nencredere. Un nscris, sire?! Cum se poate, maiestatea voastr? Nici un nscris, sire. nici un nscris : cinntul vostru e de ajuns 3 Maies tatea voastr a venit oare n Frana pe temeiul unui nscris i i nchipuie cumva c am putea avea mai puin ncredere n mria sa dect a avut mria sa n noi .' i ai perfect dreptate, domnule de Moiitmorenc y rspunse mpratul, ntinzmdu-i mna ai perfect dreptate. Conetabilul se ndeprt.

Biet naiv! adug mpratul. Face politic, aa cum crtiele scormonesc pmntul ; orbete. Dar regele, sire ? ntreb Medina. Regele esto prea mndru de mrinimia sa pentru a nu se bizui pe a noastr. Ne va lsa s plecm, Medina, in chipul cel mai nechibzuit, iar noi vom avea chibzuin ele a-1 lsa s atepte. A lsa pe cineva s atepte, dom nul meu continu Carol Quintul nu nseamn ctui de puin s-i calci promisiunea fcut, ci doar s-i amni ndeplinirea, atta tot. Dar doamna d'Etampes ? strui Medina. Cu dnsa rmne de vzut spuse mpratul, jucndu-se cu un inel scump pe care-1 purta pe degetul Riare de la mna sting i care era mpodobit cu un diamant de toat frumuseea. Ah, dac a putea sta de \ orb pe ndelete cu dnsa. n timp ce mpratul schimba n fug i cu voce sczut aceste cuvinte cu ministrul su, ducesa i btea joc n chipul cel mei crud de lunganul de Marmagne de fa cu jupm d'Estourvile, n jfg" v cu is-pivr, ilc lui nocturne. 330 Sf< fie oare vorLa d<> oamenii dumltalo. domnule jVa'maeae 1 hi1' <>t <.a n povestea acoca nemai pomenit pe taie J f':\cruiLO o spuu oricui \rca s-1 asculte? Cum c, ti ii. nrolau de patru llliari i nca\nd doct un singur LI&\ liuer ca s se apere, ar 0 reuit pr la urma hi, ajung acas, petrecut cu alai de aceste distinse persoane. j\u cum\a te aflai i domnia ta, viccnte, n rndul acestor \iteji att ele politicos! ? - Doamn rspunse bietul Marmagne, care Tcea fee-Jec lucrurile nu s-au ntmplat tocmai aa i Benven jto le mai nflorete ca s se Poat fli. Da, da, firete, nu m ndoiesc c se laud i c mai nflorete un pic amnuntele, clar n toate astea exist un smbure de adevr, \iconte, nu se poate s mi cxis-tc un smbure de adc\r; i n asemenea situaii, ide\ruJ conteaz. Doamn rspunse Marmagne \ promit c T, oi cuta s-mi iau revana i ca de ast dat voi fi mai norocos. M iart, \iconte. m iart, clar u cazul acesta nu mai poate li \orba de o revan, ci de un nou joc ce ar trebui nceput ele la capt. Cellini, dac nu m nel, a dtigat primele dou partide. Da, fiindc s-a ntmplat ca eu s lipsesc bigu Marmagne, din ce n ce mai ncurcat i fiindc oame nii mei au profitat de faptul c nu eram de lat ca su dea bir cu fugiii, netrebnicii ! Dinspre partea mea ~ l povui prefectul cu cred c-ai face mai bine dac te-ai lsa pguba : dup cum se vede, n-ai noroc cu Cellini.

Atunci am impresia c nu ne rmuio altceva de fcut dect s ne consolm mpreuna, iubite prefecle i rspunse Marmagne cci, dac ar fi s adugm fap tele binecunoscute de toat lumea la zvonurile miste rioase ce umbl de o bucat de vreme : cucerirea pala tului Nesle i dispariia uneia dintre persoanele care lo cuiau acolo, Cellini se pare c nu i-a purtat nici dumitale noroc, jupn d'Estourville. E adevrat c, dac nu se prea sinchisete de fericirea domniei tale. iubite pre fect, n schimb, dup cum se aude. se ngrijete, i chiar foarte struitor, de fericirea familiei dumitalc. 340 Domnule de Marmagne ! se burzului proiectul, scos din srite de faplul c necazurile sale printeti ajun seser la urechile lumii. Domnule de Marmagne, vei bine voi s-mi explici mai lrziu ce-ai vrut s spui prin cu vintele acestea. Ah, domnilor, domnilor l interveni ducesa. Nu uitai v rog, c snt i eu de a. Nici unul, nici altul n-avei dreptate. Domnule prefect, cei care se pricep att de puin s caute n-au nici o calitate s- critice pe cei care se pricep att de puin s gseasc. Domnule de Marmagne, cei care au suferit o nfrngere trebuie s-i uneasc forele mpotriva dumanului comun, i nu s-i olere satisfacia de a-i vedea pe nvini siindu-se ntre ei. S mergem la mas, d-m mna, domnule de Marmagne ! Ei bine, de vreme ce brbaii, cu toat puterea lor, nu snt n stare s lupte cu Ccllini, vom vedea dac iretlicurile unei femei nu vor reui totui s-1 nving, ntotdeauna am fost de prere c aliaii nu fac dect s ncurce lucrurile i ntotdeauna am preferat s m rzboiesc singur. Primejdiile snt mari, mi dau scama, dar cel puin nu am de mprit cu nimeni onorurile biruinei. Neobrzatul! spuse Marmagne. Privii cu ct fami liaritate i vorbete luminatului nostru monarh! Ai zice c se trage din cine tie ce neam mare, cnd nu e dect un. amrt de meteugar ! - Ce vorbeti, viconte ! Dar e un nobil n toat puterea cuvntului, tot ce poate fi mai nobil pe lumea asta l rspunse ducesa, rznd. Cunoti oare multe familii de vi veche din aristocraia noastr care s coboare dinir-un locotenent al lui luliu Gezar i al crei blazon s cuprind cele trei flori de crin i fascia zimat a casei de Anjou ? Dup cum vedei, nu regele este cel care-1 cinstete pe meteugar stnd de vorb cu el, ci, dimpotriv, meteugarul este cel care-1 onoreaz pe rege adresndu-i cu-vntul. Intr-adevr, n momentul acela, Francisc I i CelJini stteau de vorb cu acea familiaritate pe care mrimile lumii i-o artaser ntotdeauna artistului nzestrat cu har ceresc. Ei, Bemcmito -- spunea rogolo ce se mai aMte ou JupHor al nostru ? 341

M prcgoleb; s-, ioni bire - lmurise Benxenuto. i cnd crezi c acesta mrea oper va puica fi executat ? De ndat c e am sa m inapoiez la Pc,ris Ia cei mai buni turntori ai no'.ii. CVllim nu fccbocoti nimic pentru ca lucrarea s reueasc. Daca a; curtiva ne\oic- de bani, tii urdo s-i gseti. tiu c sntei cei mai maro. mai nobil si rnai gene ros monarh de pe faa pmntului rspunse Bcnvenuto dar, mulumit simbriei pe care o primesc prin buntatea maiestii \oastre, snt un om bogat. Cit pri\este lucrarea de c-are binevoii a \ interesa, sire, dac-m clti \oie, mi voi ngdui s na m bizui deci l pe mme nsumi pentru a face pregtirile necesare i a o duce la bun sCrsit. Nu am ncredere n nici unul din turntorii Franei, si nu pentru c n-ar fi nite melx,i iscusii, ci hindc mi-e team ca, din simminte naionale, sa rut >e codeasc a pune iscusina ]OT in slujba unui artist \enetic. i v mrturisesc c, la rmdul meu, pun prea mare pre pe realizarea cit mai desurit a statuii Iu Ji'piter pentru a lsa pe altcincxa afci ele mine ,s s^ oi upe de treaba asta. Bravo. Cellini. bra^o! l luJ -u^ianul Iat ce nseamn sa \orbesti ca un adeviat aitKL i pe urm adug Cellini m fe-lal aet^ta \0' a\ea dreptul s-i amintesc m^icsi-;i sale promi^'jne^ pe care mi-a lcut-o. Si pe ban dreptate, \redniLiil meu -lujitor, Dat r \orn fi mulumii, snt&m datori a-ii a^oid-a o rsplaL K-am uitat. De altminteri, chiar dac am fi uitat, re-am dat cuvntul fa de martori. Nu-i a^a Montmorent^ l Mi-i aa, Poyet ? Conetabilul i cancelarul nostru ne-ai ar^mti numaidect fgduiala noastr. O, maiestatea \oastra nici nu poate s bnuiasc nsemntatea pe care a dobnclit-o n oihi mei aceast fdgduial din ziua n care mi-a lcut-o, Ei bine, poi fi convins c va fi mp'mit. domnul ni-eu, va fi negreit mplinit. Dar \cl c s-au deschis ; ^ile. La mas domnilor Te mas ! i apropiindu-^e clc Carol Qumtul, Frar.u^ i porni 'l Impari ui n fruiilea alaiului pe care-1 akiulau ilutrii comeseni. Cele dou canaturi ale uii Iiind date de pereU. amndoi suveranii intrar odat i se aezar fa-n fa Carol Qumtul ntre Eleonora i doamna d'Etampes, Francisc I ntre Catcrina de Medici i Margareta de Na\ara Ospul hi plin de voioie, iar bucatele ales. n. lumea sa de plceri, de serbri i de fal, Francisc I petrecea ca un monarh i rdea ca un bdran de toate snoavele pe care i le povestea Margareta de Navara ; la rndul su, Carol Quintul o copleea pe doamna d'Etampes cu complimente i amabiliti; ceilali discutau politic sau art ; i aa se desfur ntreg ospul.

La desert, ca de obicei, pajii aduser cele trebuincioase pentru splat; atunci doamna d'Etampes, lund din mi-nile slujitorului care le adusese ibricul i ligheanul de aur hrzite lui Carol Quintul, turn ap din ibric n lighean i, puiind un genunchi n pmnt, potrivit etichetei de ]a curtea spaniol, nfi ligheanul mpratului Acesta i muie vrlul degetelor n ap i, fr a-i lua ochii de la frumoasa i nobila lui slujitoare, ls, zmbind, s cad pe fundul vasului inelul preios despre care am vorbit mai nainte. "Maiestatea voastr o s piard inelul i atrase atenia Anne, culundnd la rndul su degetcle-i minu nate n ap i apucnd cu gingie giuvaerul, pe care i-1 ntinse mpratului. Pstrai inelul, doamn rspunse cu \oce sczut Carol Quintul. Se afl n preafrumoase i preaalese mini ta sa-1 mai iau napoi. Pe urm, cobornd i mai mult glasul: E o ai \ una asupra ducatului de Milano. Ducesa SG mulumi s zmbeasc fr a spune nimic. Piatra czuse, n fine, la picioarele sale, numai c piatra aceea n realitate preuia un milion de scuzi. n. momentul n care oaspeii treceau din sufragerie n salon ^i din salon n sala de bal, doamna d'Etampes l opri pe Bemenuto CelrLu, pe care forfota mulimii l aduse**1 n preajma ci. Jupn^ Cellini i spuse ducesa, nrredinndi-i m^l'il ce constituia chezia al'antei sala ci mpsa343 tul tc~a ruga sa nmnczi acest diamant elevului du-mitalc Ascanio pentru a ncununa cu el crinul meu : e pictura de rou pe care i-am fgaduit-o. Se poate spune cu drept cuvnt e-a picurat din degetele Aurorei, doamn rspunse artistul, cu un zm~ bet ironic i o galanterie exagerat. Puin mai apoi ns. cnd prhi inelul, a\u o tresrire de bucurie, rccunoscnd diamantul pe care1 montase cndva pentru papa Clement al Vll-lea si pe care i-1 dusese el nsui prealuminatul mprat din partea su\e-ranulu pontif. Pentru ca mpratul s renune la un asemenea giuvaer i, mai cu seam, de dragul unei femei, trebuia neaprat s existe cine tie ce nelegere misterioas, cine tie ce pact secret, cine tie ce alian ocult ntre doamna d'Etampes si Carol Quintul. n timp ce Carol Quintul i petrece n continuare zilele i mai cu seam nopile nlr-o zbuciumat perindare de stri sufleteti pe care am ncercat s-o zugrvim, cnd stpnit de ngrijorare, cnd plin de ncredere, n timp ce trage sforile, uneltete, umbl cu vicleuguri, vr fitiluri, promite, i ia cuvntul napoi pentru a. face noi promisiuni, s aruncm o privire asupra palatului Nesle i s vedem dac nu s-a mai mtmplat nimic nou n viaa locatarilor si, adic a acelora dintre cei care rmseser acas. XXVI CLUGRUL BLESTKMAT ntreaga colonie era n fierbere : clugrul blestemat, strbunul oaspete fantastic al rnnstirii pe ale crei ruine fusese cldit palatul lui Amaury, apruse iar de vreo Irei-palru zile. Coana Perrine l zrise plimbudu-sc noaptea prin grdinile palatului Nesle, mbrcat eu rasa lui alb i lung i pind fr a lsa nici o urm pe pmnt i fr a trezi nici cel mal uor zvon n vzduh. Cum se face c dumneaei, coana Perrine, care locuia n pavilionul Nesle, l vzuse pe clugrul blestemat plim-bndu-se la ceasurile trei dimineaa n grdinile palatului Ncsle ? Iat un lucru pe care nu-1 putem mrturisi dect svrind o indiscreie de neiertat, dar adevrul

istoric trebuie respectat mai presus de orice, iar cititorii notri au dreptul s cunoasc i cele mai tainice amnunte din viaa personajelor pe care le-am adus n scen, mai ales cnd aceste amnunte snt sortite s arunce o lumin att de vie asupra capitolelor urmtoare ale povestirii noastre. Dup dispariia Colombei, dup ce Pulcherie, care devenise de prisos n cas, i luase tlpia i dup ce prefectul plecase, n fine, i el, coana Perrine rmsese stpn cu puteri depline asupra pavilionului; fiindc, aa cum am spus, grdinarul Raimbault, din spirit de economic, fusese tocmit cu ziua n slujba jupnului d'Estour-ville, la fel ca i ajutoarele sale. Coana Perrine era, aadar, suverana absolut a pavilionului Ncsle, dar n acelai timp o suveran solitar, aa c n timpul zilei murea de urt, iar noaptea murea de fric. Pn la urm ns i ddu seama c cel puin pentru suferinele ei de peste zi avea la ndcmn un leac ; legturile sale de prietenie cu coana Rupcrta erau n msur s-i deschid porile palatului Neslc. Ceru deci ncuviinarea de a-si vizita vecinele, ncuviinare cc-i fu acordat cu drag inim. Vizitndu-i ns vecinele, n chip firesc trebuia s dea ochi i cu vecinii. Coana Perrine era o cumtr voinic de vreo treizeci i ase de ani, dei nu mrturisea dect douzeci i nou. Zdravn, cu forme pline, durdulie, nc proaspt i pururea mbietoare, venirea ci nu se putea s nu fac vlv nlr-un atelier n care fureau, ciopleau, pileau, ciocneau, lefuiau vreo zece sau dousprezece calfe, biei de via, crora le plcea pelota duminica, un pahar de vin duminica i srbtorile i sexul frumos 345 n oricare zi. Astfel c, dup c'eva zile, trei dintre vechil" noastre cunotine erau rnite ele ar^a^i soeat. i anume : micul Jehan. Neamul Hermann. Cit privete pe Ascanio. pe Ja qaes Aubry si pe Pa-goloT scpaser c tei trei de vraj<5, inimile j or fiind prins0 n alte mreje. Celelalte calfe se p~ea poate > fi f est ia rndul lor atinse de cteva sntei mprocate de acest proiectil incendiar, dar, dndu-i Cearn de inferioritatea situaiei ]or, se grbiser s toarne apa propriei lor umiline asupra acestor prime scntci nainte de a fi apucat s se preschimbe n \ ih ti. Micul Jehan iubea la fel ca i Cherubin, fiindr mai presus de orice, ndrgostit de dragoste. Iar coana Per-rine, se nelege de la sine, era o femeie cu prea mult bun sirn ca s-i pun mintea cu un foc att de sprinar. Simon-Stngac'iu oferea mai multe chezii de viilor, iar flacra lui prea s fie mult mai statornic, mima' c, din pcate, coana Perrine era o persoan din cale afar de superstiioas. Coana Perrine l vzus^1 pe Simon fcndu-i semn' f crucii cu mna sting, i se gndea t-, de bun seam, va fi nevoit s semneze actul de cstorie tot cu mina sting. Iar coana Perrine era ncredinat c, fcut cu mina stng semnul crucii era menit mai degrab s duc la pierzare dect s izbveasc un suflet, dup cum. tot aa. cu n ic un chip n-ar fi putut s-o conving cineva c un act d t. cstorie semnat cu sting putea adace altceva dect necazuri pe capul nefericiilor miri. Aadar, fr a mrturisi care erau pricinile aversiunii sal", coana Perrine primise avansurile lui Simon-Stmgaciu n aa fel, nct s-i spulbere orice speran pentru mai trziu. Mai rmnea Hermann. O, llermann era cu totul altceva. Hermann nu era un muunache ca micul Jehsn, nici -in om npstuit de soart ca SimonStmgacrj ; Ilcr-maan avea n toat fptura sa ceva cinstit i curat pe placul inimii coanei Perrine n afar de asta, ler-man, u loc s sib mna sting n dreapta i pe r^a

dreapt n sting, se slujea alt de vrlos i de una. l de cealalt, nc s-ar fi zis c avea dou m'ini drepte n loc de una. Pe deasupra, era un brbat splendid, dup gusturile mai \ulgarc. Aa c, pn la urm, coana Per-rine se hotrse s-1 aleag pe Hcrmann. Numai c, precum se tie, Herman.ii era de o candoare egal cu a \estitului Cclaclon *. Drept care. primele baterii puse n funciune de coana Perrine, adic izmenelile ei, buzele uguiate, ochii dai peste cap, se do\edir fr nici un efect, nereuind s biruie timiditatea nnscut a cinstitului neam, Hcrmann se mulumea s-o priveasc pe Perrne cu ochii lui mari, dar, ca i orbii din evanghelie, ocnlos habebat et non videbai 2 sau o vedea doar n ansamblu pe onorabila guvernant fr s observe ns nici un detaliu. Coana Perrino propuse atunci s fac plimbri n grup, fie pe cheiul Auguslinilor, fie n grdinile palatului oii ale pavilionului Nesle i. de fiecare data, &\u grii s-1 aieag pe Hermann drept cavaler. Preferina aceasta l f acei pe Hermann t, se simt peste mtsiir de fericit. Inima sa mare i nemeasc i sporea btile cu cinci-ase 7vcnituri peste cele obinuite n momentul n care toana Perrine bc sprijinea de braul s a. Dar. fie c ntmpira unele greuti atunci c n d trebuia s vorbeasc franuzete, fie c simea o mai mare delectare s-o asculte sporcn ind pe fiina spre care se ndreptau cele mai tainice nzuine ale sale. coana Perrine rareori izbutea s- smulg mai mult dect aceste dou formule sacramentale : ,,Pun-7iua, domniore'' -i ,,La re\edere, tomnisore-. formule pe caie Hermann le rostea de obicei la un interval de dou ceasuri; prima, atunci cind o lua de bra pe coana Perrine, a doua cnd se desprea de ea. Dar. cu toate c iului de domnioar era fcut s-o mguleasc peste msur pe coana Perrine. i cu toate c era nespus de plcut s poi trncni doua ore fr team de a fi ntrerupt, coana Perrine ar fi dorit ca monologul ei s fie ntretiat cel puin de ctcva 1 Personaj dm roiranul pastoial Astree al lui Honore. cTCrfe (13681626), tipul ndrgostitului naiv si tirrud (n t} 2 Avea ochi si nu putea s rad (n limba latin n text) (n t.) 347 rxclamaii care s-i ngduie a-i face o prere ^taiisiica despre nrurirea pe care persoana ci o dobndise asupra tcutului su partener. Dar aceast nrurire, chiar clac nu se putea mri irisi prin cuvinte i nici tlmci prin expresia feei, nu era mai puin real; Tocul ce mistuia inima cinstitului german, aat pe zi ce trecea do piezena coanei Perrino, era gata s se dezlnuie cu puterea unui adevrat vulcan. Hcrmann ncepuse s bage de seam preferina pe care i-o acorda coana Perrine i atepta doar s fie sigur c nu se nelase pentru a-i da n vileag dragostea. Coana Perrinc nelese pricina ovielilor sale. Intr-o seara, des-prindu-se de el la poarta pa\ ilionului, l vzu atlt de tulburat, nct i strnse mna, socotind c face fr doar i poate o fapt bun. Hermann, care se simea ntr-al aptelea cer, gsi de cuviin s rspund la aceast mrturie printr-o mrturie asemntoare ; dar, spre marea sa mirare, coana Perrine trase un rcnet asurzitor. Ilor-mann, n exaltarea lui, nu avusese grij s n-o siring prea tare de mna. Dimpotriv, crezuse c-i va arta cu att mai temeinic puterea nprasnic a iubirii salo, cu ct o va strnge mai stranic, i puin lipsi, ca s nu striveasc mna bietei guvernante. Auzindu-i rcnetul, Hermann rmase cu gura cscata ; coana Perrine, temndu-se s nu-i piar curajul tocmai acum cnd ndrznise, n fine, s fac prima tcntalh, se grbi s zmbeasca i, rsfirndu-i degetele ce se lipiser unul de altul ca strnse cu menghinea, spuse : Nu-i nimic, nu-i nimic, drag domnule IJcrmann ; nu-i nimic, zu, nu-i nimic. Iart, rog, la tumneata, tomniore Berrinc se scuz neamul dar eu mut iupele Ia tumneata i strns tare mna cum tare iupeti la tumneata ! Iart,

rog, la tumneata! N-am de ce s te iert, domnule Hermann, zu n-am de ce. Sper ns c dragostea dumitale este o dra goste cinstit, de care o femeie n-are nici un molK s roeasc. O, Tomne, Tom n e ! spu^e Hermann. Cre i eu. tomniore Bcrrine, c asta dragoste la mine cinstit eti, 348 numai ou nu intrasnil se orpcii la tumneata. Iar acum, gata, am spus, am spus, ou iupe&ti la tumneal-a, cu iu-pcti mult, mult lupeti la tumncata, tomniore Berrino. i eu, domnule Hcrmann i ae destinui coana Perrinc, sclifosindu-se a putea s-i spun, Iiindc te vd biat de treab i nu cred c-ai Ii n stare s cornpromii o biat femeie, c... O, Doamne, cum a putea f> spun aa ceva ? Oh ! Spui, spui! strui Hermann. Ei bine, c... Oh, nu fac bine c-ii mrturisesc. Ncin ! Nein ! Pine, pine faci! Spui! Spui ! Ei bino, trebuie s-i mrturisesc c inima mea n-a rmas nesimitoare la dragostea dumitale ptima. Sacrament! exclam neamul n culmea bucuriei ntr-o sear ns dnd, dup o ademenea plimbare, Joliela din pa\ilionul Ne&le l condusese pe iubitul su Homco pn n pragul palatului Nesle, ntorcndu-se singur acas, n momentul n care ieea pe poarta grdinii, coana Perrine zrise alba fantom despre care am pomenit mai nainte i care, dup prerea onorabilei gu-\crnante, nu putea fi dedt a clugrului blestemat. Cred c nu mai e ne\oie s spunem c biata coan Perrine irlrase n pa\ilion mai mult moart dcct \ie i c se baricadase n odaia ei. A doua 71 dis-de-dimmca. ntreg atelierul fu ntiinat despre \edcnia pe care o axusesc peste noapte Coana Perrine se mulumi s povesteasc ns numai faptul n sine, socotind de prisos s mai struie asupra amnuntelor. Clugrul blestemat i se artase. Atta tot, n zadar ncercar s-o trag de limb, fiindc nu reuise s scoat nici un co\nt mai mult din gura ei. Toat ziua la palatul Nesle nu se \orbi dect despre clugrul blestemat. Unii credeau n apariia fantomei, alii o luau n zeflemea. Cu toii ns observar c As-canio se ridicase cu hotrrc mpotriva \cdeniei, punn-du-se n fruntea celor nencreztori. Tabra nencreztorilor era alctuit din micul Jehan, din Simori-Stnga-ciul, din Jacqucs Aubry si clin Ascanio, 349 n Tabra credulilor se ai'lau coana Rupcrta, Scozzoi , Fagolo i Hermann.. Scara se strnser cu toii n curtea din do% a paviln -milui Nesle. Coana Perrine, pe care o descususer dim,-neata, curioi s tie ce era cu clugrul blestemat i cum se scornise povestea, i rugase s-o ngduie pn ~a sfritul zilei ca s-si poat aduna amintirile si, de ndat ce se lsase noaptea, se artase gata s le istoriseasc cumplita legend. Coana Pertine se pricepea la nscenri lot att de bine ca un dramaturg modern i tia c o poveste cu strigoi nu are nici un efect dac este istorisita Ia lumina zilei, n timp ee efectul naraiunii este de dou ori mai mare cnd n jur domnete ntunericul. Auditoriul se compunea din Herniannr care edea Ja dreapta ei, din coana Ruperta, care edea n sting ^a, din Pagolo i Scozzone, care edeau unul lng altul, i din Jacques Aubry, care

sttea tolnit pe iarba ntre cei doi prieteni ai si : micul Jehan i Simon-Stngaciul. Ct privete pe Ascanio, ucenicul le spusese rspicat c dispreuia n asemenea msur povetile astea nerosde, buno numai de adormit copiii, nct nici mcar nu se nvrednici s le asculte. Fasasic spuse Hermann dup un moment de tcere,-n care i cautar cu toii locul, aezmdu-se ct mai comod ea s poat asculta n voie fa^asic, tomniore Berrine, tumneata pofesteli acum la noi pofeste cu galugar plestemat ? Da, da ncuviin coana Perrine numai c trebuie sa v ntiinez de la nceput c e att de fio roas, n cit i se face prul mciuc, i c~ar fi poate mai bine s nu v-o spun la ora asta; dar cum sntem cu toii oameni cu frica lui Dumnezeu, dei printre noi sin t i civa necredincioi, i cum, de altminteri, domnul Her mann este att de puternic, nct 1-ar pune pe goan d pe Sarsail dac i-ar da cumva prin gnd s vin a*, i, am s v-o spun totui. Iart, rog. la tumneata, lomnisore Berrino, \sr tac Sarsail fenit aici, eu spun la foi toi se nu bisui OP mine : eu pot me bate cu oameni c te pofteti, eu nu " "-t me hafc eu (racile. 350 Nu-i nimic, o s m bat eu cu el dac s-o ntmpU* *>d ^ m, coan Perrine i liniti Jacques Aubry. Spune nu-i fie fric l Eti un crbunar in poesto la tunmeata. tonmore Berrine ? ntreb Hermann. Un crbunar ?l se mir guvernanta. Nu, domnule Hermann. A, pun, pun. nu faci nimic. Dar de ce tocmai un crbunar ? Pentru ca la noi n Germania eti mereu un earbanar n pofcste. Nu faci nimic, pofese eti tot iormos. Spui, tomjiiore Berrine, spui. Trebuie sa tii ncepu coana Perrine c pe \remuri, n locul sta unde stm noi acum, nainte do a fi fost zidit palatul Nesle, se afla un schit de clugri, o chinovie alctuit -din cei mai falnici brbai din citi \ or fi trit vreodat pe lume, att de falnici, nct cel mai mrunt uintre ei era de statura domnului Hermann. Mi s fie ! Al naibii schit! se minun Jacques Aabry. Mai tac-U gura, Umbutule l imistrului Scozzone. Da, da, taci la tine cu gura, limput ! i inu isonul Hermann. Uite c-ara tcut se potoli studentul. Spune, coan Perrine, Stareul, mai ales. care se numea Enguerrand continu povestitoarea era un brbat stranic. Ce-i drept, toi aveau nite brbi negre, lucioase, i nite ochi negri, strlucitori; dar barba stareului era i mai nea

gr, i ochii si i mai strlucitori declt ai tuturor celoi"lali; n afar de asta, curioii frai erau att de evlavios! i pzeau cu atta strnicie canoanele schivniceti, cum rar s-a pomenit, iar glasurile lor erau att de melodioase, nct venea lumea de la cteva leghe din mprejurimi numai s-i asculte slujind la vecernie. Aa cel puin mi s-a povestit. Bieii clugri ! u cina Ruperta. Foarte interesant, ntr-adcxri spusr. Jacques Aubry. Nemaipomenit ! adug Hermann. ntr-o ?i urma coana Perrine, mgulit de marturiilo admiraiei pe care o strnca istorisirea ei se nfi stareului un tnr chipe caro dorea s intre novice la schit ; nu-i dduse nc luleielo n barb, n schimb avea nite ochi mari si ntunecai ca abanosul i nite plete lungi, strlucitoare i negre ca smoala, aa c Iu primit fr nici o greutate. Tnrul cel chipe ii spuse stareului c se numea Antonio i-1 rug s-1 ia n ascultare pe ling el, lucru pe care dom Knguerrand l ncuviin fr s stea mult pe gnduri. V \ orbeam adineauri de glasurile clugrilor, ce s v mai spun atunci de Antonio, care avea un glas suav i armonios ca nimeni altul! Cnd l auzir cntnd duminica urm toare, toi cei de fa se simir ridicai n sl\i, i totui glasul acesta att de fermector avea ceva care te tul bura, un sunet cu totul deosebit ce trezea n suflete gnduri mai degrab lumeti dect sfinte; dar toi clu grii erau att de neprihnii, nct numai strinii ncer car aceast ciudat tulburare, i dom Enguerrancl, caro nu simise nimic asemntor pn atunci, se art att de ncntat de vocea lui Antonio, c din ziua aceea l puse s cnte singur rspunsurile la antifoanc, mplelindu-i glasul cu al orgii. Purtarea tnrul ai novice era, de altminteri, fr cusur i Antonio l slujea pe stare cu o rvn i cu o nsufleire neasemuit. Nu avea dect un singur pcat, i anume c era venic cu capul n nori : pretutindeni i n orice moment l urmrea pe stare cu o privire arztoare, Unde te uii, Antonio ? l ntreba dom Knguerrand. Rl uit la sfinia ta, printe rspundea tnru. Uil-te mai bine n cartea de rugciuni, Antonio. Dar acum unde te mai uii ? La sfinia ta, printe. Privete mai bine icoana Sfintei Fecioare. Dar acum unde te uii ? La sfinia ta, printe. Privete, Antonio, crucifixul la care ne nchinm. Pe de alt parte, dom Enguerrand ncepuse a bga de seam, cercetndu-i contiina, c, de cnd Antonio fusese primit n snul chinoviei, era mai deseori ncercat

352 Ido gnduri nevrednice. Niciodat pn atunci nu i se fn.lmplase s pctuiasc mai mult de apte ori pe zi, *ceoa ce nseamn c nu depise numrul de pcate ngduit, precum se tie, sfinilor ; degeaba i purica une-jori laptele savrilo peste zi, fiindc abia dac reuea s descopere, lucru nemaiauzit, cinci ori cel mult ase pcate ; kcum ns numrul greelilor sale zilnice se ridica la zece, l la dousprezece, ctcodat chiar si la cincisprezece. Se str-duia atunci s le rscumpere n ziua urmtoare ; se ruga, postea, se istovea, bietul om. i-ai gsit ! Osteneal zadarnic ! Cu ct trecea timpul, cu att socoteala cretea. Ajunsese la douzeci de pcate pe zi. Srmanul dom Engucr-rand nu mai lia ce-i cu el; simea c, i'r voia lui, i pierdea sufletul i, pe deasupra, bga&c de scam (lucru care pentru un altul ar fi fost o mngiere, dar care pe ci II nspuimnla si mai tare) c pn i cei mai curai dintre clugrii si erau supui aceleiai nruriri, o nrrurirc ciudat, necunoscut, neneleas ; din care pricin spovedania lor, care pn atunci nu inea mai mult de douzeci de minute, o jumtate de or, cel mult o or, i lua acum ceasuri ntregi. Mereu trebuiau s ntrzic cu cina. n vremea aceea, zvonul unei Sntmplri ce fcea mare vlv do o lun ncheiat n tot inutul ajunge n cele din unu i ia rnnotirc ; stpnul unui castel din vecintate i pierduse fiica, pe nume Antonia : Antonia dispruse n-ir-o sear de acas, aa cum a disprut i biata Colombe ; numai c scumpa mea Colombo e un nger, pun mina n Ioc pentru ca, n timp ce Antonia, pe ct se pare, era muncit de dia\ol. Srmanul castelan o cutase peste tot pe fugar, aa cum a cutat-o i domnul prefect pe Co-lombc. rCu-i mai rmsese de cercetat dect schitul, i cum tia c ucig-1 toaca, pentru a scap de cei ce \ or s-i dea de urm, c att de viclean uneori, nct se ascunde prin mndstiri, trimise pe capelanul su la dom En-guerrand s-i cear ngduina de a cerceta chinovia sa Stareul se art gata sa-i vin n ajutor cu cea mai maro bunvoin. Poate c datorit acestor iscodiri avea s descopere, la rndul su, de unde venea puterea aceea vrjit cc-1 stpnea de o lun ntreaga att pe el ct i pe ceilali monahi. Degeaba ! Toate outrile se dovedir fr folos i castelanul se pregtea SH plece, cuprins de o disperare 351 23 fr leac. cnd tocmai atunci clugrii, ce se ndreptau -prc paraclis pentru slujba de scar, ncepur a se perinda prin faa sa si a lui d cm Enguerrand. Castelanul i privea n netire, cnd deodat, n clipa n care trecu ultimul dintre ei, prinse a striga n gura mare : ,,Doamne tiute ! E Antonia ! E fata mea ! Antonia, cci ea era intr-adc\r, se fcu alb la Cau ca un crin. Ce caui aici mbrcat n straiele astea sfinte? o ntreb seniorul. Vrei s tii ce ca 11, tat ? spuse Antonia. H iubesc cu o dragoste ptima pe dom Enguerrand. S pleci numaidedt din mmstire, no ferici to ! i porunci castelanul. Doar moart am s plec de aici, tat ! rspunse Antonia. i spunncl acestea, fr sa ia n sesm strigtele seniorului, fugi n paraclis dup ceilali clugri i se aez ta de obicei Li stran. Stareul rmsese locului ca mpietrit, ncins ele mnie. castelanul ddu s se repead dup fiica sa, dar dom Enguerrand l rug struitor s r u necinsteasc Alintul lca cu o fapt ait do ruinoas i - atepte sfritul slujbei. Tatl SG n\oi i l urm pe dom Enguerrand n paraclis.

Tocmai se cin tu autifcanele i. rsumnd ca nsui glasul lui Dumnezeu, orga lsa s se prefire cu solemnitate primele acorduri. Un cntec minunat, dar batjocoritor, dar plin de amrciune, dar ncrncenat, veni n ntrnpinarea Sunetelor sublimului instrument : era vocea Antoniei, i inimile tuturor celor de fa tresrir nfiorate. Orga ncepu a zvoni din nou linitit, grav, impuntoare, vrnd parc s striveasc prin cereasca ei mreie clocotul iptor ce o nfrnta de jos. Ca i cum ar fi primit provocarea, tlzuirile cntecului Antoniei se nllar, la rndul Ir> mai slbatice, mai dureroase, mai pgne ca niciodat. Toi ateptau cu sufletul la gur s vad n ce fel avea s se ncheie acel cutremurtor dialog, schimbul acela de blesteme de rugciuni, lupta aceea att de ciudat dintre Dumnezeu i Satana, si n mijlocul unei tceri fremt-tcere, cereasca muzic se dezlnui de ast dat ca un tunet, la sfritul versetului hulitor, cnd s se reverse asupra tuturor capetelor ce stteau nclinate, afar de unul singur, puhoaiele mniei sale. Era ceva ce semna cu glasul nprasnic pe carc-1 vor auzi nelegiuiii n ziua judecii din urm. Antonia ns nu se ddu biruit, ncer-cnd din nou s se mpotriveasc, dar cntecul su, de ast dat, se preschimb ntr-un ipt ascuit, fioros, sfsietor, aidoma cu hohotul de rs al unui osndit la chinurile venice, i fata se prbui, eapn i palid, pe lespezile paraclisului. Cnd o ridicar de jos, era moart. Doamne, Maica Domnului ! se tngui coana Ruperia. Sariculu Antonia ! o comptimi cu naivitate Hermarm. Auzi, hooaica ! opti printre dini Jacques Aubry. Ct despre ceilali, rmaser cu toii tcui, att de puternic fusese efectul pe care zguduitoarea povestire a coanei Perrine l avusese chiar i asupra celor nencreztori : doar Scozzone i terse o lacrim, iar Pagolo i fcu semnul crucii. Cnd stareul continu coana Perrine vzu iscoada diavolului spulberat de mnia lui Dumnezeu, so coti bietul om c scpase pe veci de ispitele ncornoratu lui. Cu toate astea, n noaptea urmtoare, abia apucase s adoarm, c se i pomeni trezit din somn de un zornit de lanuri; deschise ochii si, ntorcnd fr s vrea privirile spre u, o vzu deschizndu-se singur i, n aceeai clip, o stafie mbrcat ntr-o ras alb de novice se apropie de patul su si-1 apuc de bra, strigndu-i : Snt Antonia ! Antonia care te iubete ! i Dumnezeu mi-a dat depline puteri asupra ta, fiindc ai pctuit dac nu cu fapta, cel puin cu gndul". i sear de sear, la miezul nopii, cum e i firesc, nfricoata artare se inu de capul su, nen duplecat i statornic, pn cnd dom Enguerrand se ho tr n cele din urm s porneasc n pelerinaj la locurile sfinte i se svri din via prin ndurarea Celui-de-Sus chiar n clipa n care ngenunchea n faa sfntului mormnt. Antonia totui nu-i gsea astmpr. Tbr atunci asupra tuturor clugrilor fr nici o deosebire, i cum printre ei se aflau prea puini care s nu fi pctuit aa cum 13* 355

pctuisc Jji bietul stare, ncepu a-i \izita rnd pe rnd n puterea nopii, trezindu-i fr veste din soma i stri-gndu-le cu un glas amarnic : Snt Antonia ! Snt Antonia care Le iubete !" Aa i-a rmas numele de clugr al blestemat. Dac se nlmpl s umblai seara pe strzi i bgai descrna c cine\a cu o glug sur ori alb pe cap se ine scai dup voi, grbi-\ s ajungei acas : e clugrul blestemat, care caut o prad. Dup ce schitul fu drmat pentru a se cldi castelul, toat lumea crezu c scpase, n sfrit, de clugrul blestemat, dar se pare c strigoiul a prins drag de locurile astea. Aa se face c-a ieit mereu la iveal n mai multe rnduri. i uite c acum iart-ne, Doamne ! srmanului osndit i-a cunat iar s se arate. Dumnezeu s ne apere i s ne pzeasc de ruta tea lui! Amin ! murmur coana Rupcrta, nchirndu-se. Amin ! rosti Hermann, nfiorndu-se. Amin ! spuse Jacques Aubry, rznd. i fiecare dintre cei de fa repet Amin pe un ton ce mrturisea emoiile pe care le ncercase. XXVII CE SE POATE VEDEA NOAPTEA DIX VRFUL UNUI PLOP A doua zi. care se ntmpla s fie chiar ziua cnd urma s se ntoarc de la Fontainebleau ntreaga curte, coana Ruperta declar n faa aceluiai auditoriu c avea de fcut, la rndul su, o destinuire de o importan deosebit. 358 E lesne de neles deci c, dai fiind mtercujl pe caro-i trezise aceast ntiinare, toat lumea avu grij s ^e ntruneasc din nou la aceeai or i n acelai loc. Se simeau cu att mai mult n largul lor, cu ct Boii-\enuto i scrisese lui Ascanio ca trebuia s mai zboveasc vreo dou-troi zile pentru a pregti sala n care voia s expun statuia lui Jupiler, statuie pe care avea de gnd s~o toarne de ndat ce se va napoia acas. La rndul su, proiectul trecuse doar n fug pe la palatul Ncsle ca s ntreba dac nu mai allascr ceva n egtur cu Colombo. Cum ns coana Perrine i rspunsese c lucrurile rmseser tot aa cum le tia, se grbise sa se ntoarc la Chtelet. Locatarii palatului i ai pavilionului Ncsle so bucurau, aadar, de o deplin libertate, de vreme ce amndoi stp-nii lipseau. In ceea ce-1 privete pe Jacques Aubry, cu toate c n scara aceea trebuia s aib o ntrevedere cu Gervaise. curiozitatea de care era cuprins se dovedise mai puternic decit dragostea sau poate sperase ca istorisirea Rupertei va H mai scurt dect a coanei Perrine i se va termina tocmai bine ca s poat asculta i destinuirile ci i, totodat, s i ajung la ntlnire la ora statornicit. Tat ce voia Paipcrta s le mprteasc : ntmplriic po\estite do coana Porrine i umblaser toata noaptea prin cap i, din clipa n care intrase n camera oi, ncepuse s tremure varga, cu toate sfintele l-crie do moate ce atrnan la cptiiul patului ei, de team ra nu cumva stafia Antonici s-o cerceteze i pe dnsa. Ruperta i ferec ua. dei Kl ddea scama c era o precauie fr rost : btrna menajer cunotea prea bine nravurile stafiilor ca s nu tie c, pentru duhuri, nu exist ui ferecate. Ar fi vrut totui s ferece i fereastra ce ddea spre grdina palatului Nesle, dar proprietarul iniial uitase s-i pun obloane, iar proprietarul actual socotise do prisos s-i mai mpovreze bugetul cu asemenea cheltuial.

n mod obinuit, ferestrele aveau perdele, dar ca un fcut tocmai n ziua aceea perdelele se aflau la splat. 357 Fereastra deci nu era aprat cleut de un simplu geam, str\eziu ca si acrul pe tarc-1 mpiedica s ptrund nuntru. ntorcndu-se Ia ea n camer, Uuperta a\u grij s &e uite sub pat i s scotoceasc n toate dulapuiilc, fr sa lase nici un colior necercetat. tia c diavolul na ocup prea mult loc atunci cnd binevoiete sa-i siring coada, coarnele si ghearele i c Asmodeu, de pild, sttuse nu tiu ci ani n ir nco\rigat ntr-o sticl. Camera era cu des\rire pubtic i na se zrea nicieri nici picior de clugr blestemat. Ruperta se culc, aadar, ceva mai lini-5 ti ta, lasnd totui lampa aprins. Abia se ntinsese ns n pat, ca, aruncndu-i ochii pe geam, vzu o umbr mthloasa mijind prin negura nopii in dreptul ferestrei hi ntunecnd licrul stelelor; ct despre lun, nit i pomeneala, deoarece Lina se afla tocmai la ultimul ptrar. Biata Ruperta tresri speriat i era gata s ipe i sa bat n perei, cnd i adu^e aminte deodat de statuia gigantic a lui Mar te care se nla chiar n dteptul ferestrei sale. i ndrept clin nou ochii, pe care se grbire s i-i ntoarc, asupra amgitoarei vedenii, i de ast dat deslui ct se poate de lmurit formele zeitl'i rzboiului. Lucrul acesta a\u darul s a^timpero deocamdat temerile Rupertei. care i puse n gmd cu tot dinadinsul s doarm. Somnul ns, aceast comoar a srmanului pe care adeseori bogatul o jinduieste, nu nelege s fie la cheremul nimnui... Dumnezeu i deschide n fiecare sear porile cerului i, nzuros cum o de felul lui, somnul nu binevoiete a pogor dect asupra cui are el chef s pogoare, nesocotindu-i pe cei care-1 cheam i btnd la ua celor care nu-1 ateapt. Ruperta, bunoar, se rug de el o bun bucat de \reme, fr ca el s catadicseasc a-i da ascultare. In. sfrit, pe la miezul nopii, o birui oboseala, ncetul cu ncetul, simurile harnicei gospodine amorir, iar gn-durile sale, ndeobte nndite de mntuial ntre ele, reuir s rup firul nevzut ce le inea legate, risipindu-se ca boabele unui irag de mtnii. Numai inima ci, bn358 tuil ele spaim, ccntiraS -,5. sica treaz un timp, pe u: nu adormi i oa si iotul se liniti numai lampa ramase de v eghe. Dar, ca orice lucru omenesc, lampa se sfri, la rndu ei, cam la vreo dou ceasuri dup ce Ruperta nchisese ochii dormind somnul pruncilor. Sub cuvnt c nu mai a\ea ulei, lampa ncepu s-i micoreze flcruia, pe urm s sfrie, pe urm arunc n jur o lumin mare i, n fine. se stinse. Chiar n clipa aceea, Rupeita era chinuit de un vis cumplit : \isa c, n timp ce &o ntorcea seara de la coan3 Ferrine, clugrul blestemat se luase dup ea ; din fericire ns, Ruperta, mpotriva obinuinei celor ce viseaz, de\enise dintr-o dat sprinten ca la cincisprezece ani i o rupsese la ug att de iute, ncit clugrul blestemat, dei prea mai curnd c alunec dcct c pete pe p-mnt, o ajunsese din urm pe peronul de la intrare abia n clipa cnd menajera i nchidea ua n nas. Ruperta l auzise atunci, tot n vis, protestnd i btnd n u. Dar, v dai seama, firete, c nu se grbise de fel s-i deschid ; aprinsese lampa, urcase scara srind cte patru trepte o dat. intrase la ea n camer, se vrsc n pat i stinsese lampa. ns n momentul n care stingea lampa, zrise afar, la geam, capul clugrului blestemat; se crase ca o o-prl pe perete i ncerca s intre nuntru pe fereastra. Ruperta auzea n vis unghiile strigoiului rcind geamurile Se nelege de la sine c, orict de adine ar fi somnul cuha, nu poate nfrunta un asemenea vis. Ruperta se trezise deci cu prul vlvoi, scldat de o sudoare rece. Ochii si mari deschii,

rtcii si nspimnta, se ndreptaser fr voia ei spre fereastr. Atunci dduse un ipt nfricotor, cci iat ce vzuse. Din capul statuii gigantice a lui Marte neau flcri ppochi, pe gur, pe nri i pe urechi. n primul moment crezu c nu se trezise nc i c yisa mai departe ; se ciupi ns pn la snge ca s se ncredineze ca nu dormea, se nchin i spuse n gnd de 359 trei on Pater i de doa ori Avcr dar artarea cea fioroas tot nu pieri. Ruperta mai avu totui destul \3aga ca s ntind braul, s apuce mtura de coad i s bat din rsputeri cu coada mturii n ta\an. Hermann dormea n camera de deasupra i menajera ndjduia c, trezit de chemarea ci, vajnicul neam i va sri utr-ajutor. n zadar btu ns Ruperta, fiindc Hermann nu ddu nici un semn de via. Schimbnd atunci direcia, n loc . bat n tavan ca s-i trezeasc pe Hermann, ncepu s bat n podele ca s-1 scoale pe Pagolo. Pagolo dormea n odaia de dedesubt, aa cum Hermann dormea n cea de deasupra ; dar prea s fi surzit ntre timp la fel ca i Hermann, i coana Ruperta i pierdu vremea degeaba bocnind fiindc nu se sirni nici cea mai uoar micare. Ruperta prsi atunci linia vertical pentru cea orizontal i, cum Ascauio locuia n camera alturat, ncepu s bat cu coada maturii n peretele despritor. n odaia lui Ascanio ns domnea aceeai tcere ncremenit ca si n odaia Iui Pagole i ca si n cea a lui Hermann. Nu mai ncpea ndoial c nici unul dintre cei trei lucrtori nu se afla n camera sa. La un moment dat chiar, Rupertei i trecu prin cap c poate clugrul blestemat i umflase pe cteitrei. Dar cum acest gnd nu era ctu de puin n stare s-i astmpere temerile, Ruperta, din ce n ce mai nfricoat i convins c nimeni nu-i putea veni ntr-ajutor, se hotr s-i vrc capul n aternut i sa atepte. Atept astfel pie de un ceas, un ceas i jumtate, poate chiar dou, dar cum nu auzea nici nu 7gomot n mai veni un pic inima la loc i, dnd binior la o parte cuvertura, ndrzni s se uite afar cu un ochi, apoi cu amndoi. Vedenia pierise. Capul lui Mar te se stinsese i totul era din nou cufundat n bezn. Orict de linititoare ar fi fost tcerea i ntunericul din jur, e lesne de nchipuit c biata coan Ruperta nu mai putu s dea gean-n gean toat noaptea. Srmana femeie rmase deci cu urechea ciulit i cu ochii larg deschii pn n momentul cnd primele mijiri ale zorilor, 360 sLrecurinxIu-sc prin geamuri. Ii ddur do lirc c ora fantomelor trecuse. Iat ce voia s Ie istoriseasc Ruperta i trebuie s spunem, spre lauda povestitoarei, c dez\ luirile ei a\iir un eiect i mai puternic dcct naraiunea o hi ajun ; impresia pe care o produse asupra auditorilor, mai ales asupra lui Hermann i a coanei Perrine, asupra lui Pagolo i a zglobiei Scozzone, fu deosebit de puternic. Cei doi brbai i ccrur iertare pentru c n-o auziser pe Ruperta, dar cu un gles ati't de ovielnic i cu un aer att de ncurcat, nct Jacqucs Aubry pufni n rs. Cit privete pe coana Perrine i pe Scozzone, nici una din ele nu spuse nici pis. n schimb, amndou ncepur a face fee-ferc, cnd m-purpurndu-se, cnd nglbcnindu-se, nct, dac ar fi fost lumin i s-ar fi putut vedea oglindindu-li-se pe chip ceea ce se petrecea n sufletul lor, ai fi putu. t crede c n mai puin de zece secunde si una, i cealalt or s moar de apoplexie, pentru ca imediat dup aceea or s-i dea sufletul, rpuse de inaniie. Prin urmare, coana Perrino spu^e Scozzone, care-si \ eni cea dinii n lire zici c i-fii \ ^ut pe clu grul blestemat plimbnda-sc prin grdina palatului

Nesle ? Cum te vd i ci m rn \czi. fetio drag rspunse coana Perrine. Iar dumneata. Piupcrta, ai \azut nind flcri din capul lui JMarte ? Le mai vd i acum, -7- Uite ce trebuie s fie i dada ca prerea toana Perrino. Prdalnieul acela de strigoi s-a aciuat pesemne n scfrlia statuii, uncie i-a fcut culcu, i cum, la urma urmei, o stafie are chef i ea s se plimbe ca tot omul, la anumite ore coboar clin sclhiie, se flie ncolo si ncoace, iar cnd se simte obosit, se urc clin nou sus. Idolii si duhurile snt prieteni la cataivrn : doar i unii, i alii i au domiciliul n iad i huiduma aia de Mar te, idolul acela spurcat, n-a gsit altce\a mai bun de fcut dect &-l gzduiasc pe nclrSctal de clugr. Aa grezi ti.rnnoata, gogona Berrine ? ntreb neam ul, candid. 361 Pun mna-n ioc c-i aa. domnule Tlermann, pun mna-n foc. Asta face la mine piele de gain, pe onor al meu S bolborosi Hermann, cu tremur n du-se. Cum se poate, dumneata crezi n strigoi, Hermann?! se mir Aubry. Da, gred, gred. Jacques Aubry se mulumi s ridice din umori, dar cu toate astea i puse n gnd s cerceteze mai ndeaproape misterul. De' altfel, era lucrul cel mai simplu pentru el de vreme ce putea intra i iei nestingherit din palat, de parc-ar fi fost la el acas. Se hotr deci s se duc s-o vad pe Gervaise a doua zi, iar n seara aceea s zboveasc n palatul Nosle pn la ceasurile zece ; la zece s-i ia rmas bun de la toi, s se prefac a iei pe poarta, dar s rmn totui n curte, s se urce ntr-un plop pentru ca, de acolo, stnd ascuns n rmuri, s poat face, la rndul su, cunotin cu strigoiul. Totul se desfur aa cum chibzuise studentul. Aubry prsi atelierul fr a fi petrecut de nimeni, ca de obicei, trnti poarta ct putu de tare ca sa se cread c plecase, pe urm, apropiindu-se sprinten de trunchiul plopului, se ag de creanga cea mai de jos, se slt pin n dreptul ei, ncordndu-si braele, si ntr-o clip ajunse n vrful copacului. Se afla acum n faa statuii, la acelai nivel cu capul ei, dominnd cu privirea att palatul ct i pavilionul Nesle, n grdinile i curile crora nu se mai putea ntmpla nimic do aci ncolo fr tirea lui. In timp ce Jacques Aubry se cocoa pe prepeleacul su, avea loc o mare serat la palatul Luvru, ale crui ferestre erau scldate n lumin. Carol Quintul se ho-trse, n fine. s prseasc palatul Fontainebleau i s-"' se ncumete a pune piciorul n capital, aa c cei dci suverani se ntorseser chiar n aceeai sear la Paris. Acolo, o noii i fastuoas primire fusese pregtit r" cinstea mpratjJai. Ca osp, cu jocuri, cu bal. Gondol -lurri.iate de Innpoane colorate lunecau pe Sena, nesata de muzicani, cpi'indu-se, ntr-o ngnare de armonii, n faa faimosului balcon din care, treizeci de ani mai trziu,' Carol a] JX-loa a\ oa .s trag asupra supuilor si, n 362 timp ce acum luntre mpodobite cu flori i treceau de pe un mai PC cellalt a fluviului pe oaspeii care veneau din foburgul Saint-Gcrmain la Luvru sau care se napoiai n foburgul Saint-Germain. Printre invitai se numra, bineneles, i vicontele de Marmagne.

Aa cum am mai artat, vicontele de Marmagne. un gligan blond-splcit i trandafiriu, chipe dar nesrat, se credea un brbat norocos n dragoste ; la un moment dat i se pruse c o micu i nurlie contes, al crei brbat se ntmplase s fie plecat la vremea aceea cu armata din Savoia, l privise ntr-un fel cu totul deosebit ; o invitase la dans i i se pruse a bga de seam c mina partenerei nu rmsese nesimitoare la strnsoarea minii sale, ntr-un cuvnt, n clipa n care o \azuse plecnd pe stpna gndurilor sale, i nchipuise, judecind dup ocheada pe care i-o aruncase la desprire, c? aidoma Galateei, dac-i lua zborul spre crngul de slcii,, o fcea cu sperana c va fi urmrit. Marmagne pornise deci, fr a sta mult n cumpn, pe urmele doamnei, i .turn contesa locuia la captul strzii Hautefeuille, trecuse cu luntrea de la palatul Luvru pe m-alu] cellalt, la poalele turnului Nesle, i o pornise dc-a lungul cheiului, mdrcp-tindu-se spre strada Grands Augustins pentru a iei apoi n strada Saint-Andre, cnd auzi deodat nite pai n spatele lui. Era n jurul orei urai dup miezul nopii. Luna, dup cam am mai spus, se afla la ultimul ptrar, aa c noaptea era, destul de ntunecoas. Iar printre puinele caliti morale cu care natura l nzestrase pe Marmagne, curajul, precum se tie, nu deinea un rol principal. Vicontele ncepu deci s se neliniteasc din pricina acelui zgomot de -pai ce prea a fi ecoul pailor si, i nfurndu-se ct mai strns n pelerin i punnd instinctiv mna pe garda spadei, o lu la picior. Dar iueala sporit cu care i continu drumul nu- folosi la nimic : paii celui ce se inea scai dap el se ngnar din nou cu paii si, ba chiar preau s se apropie, astfel c, n momentul n care ocolea pridvorul bisericii Augustinilor, i ddi: seama c. fr doar i poate: tovar363 ui bu de drum avea h-1 ajung din urma dac, dup ce trecuse de la pasul de voie la cel alergtor, nu se grbea s treac de la pasul alergtor la pasul gimnastic. Tocmai se pregtea s ncerce si aceast soluie disperat, cnd deodat zgomotul pailor se mpleti cu sunetul unui glas. S fiu al dracului! Stimate gentilom spunea glasul cu pricina faci foarte bine c te grbeti, locul acesta nu e prea sigur, mai ales la o asemenea or ; probabil c .tii, aici a fost atacat onorabilul meu prieten Bem cntito, nentrecutul artist, care la vremea asta so afl la Fontainebleau i habar n-arc, srmanul, de ceea ce se ntmpl la el acas ; dar cum avem acelai drum, pe ct se pare, am putea s ne potrivim pasul pentru a merge mpreun, cci, dac s-ar ntimpla s ne ias n cale niscaiva borfai, cu siguran c Vor sta s chibzuiasc bine nainte de a se ncumeta s ne buzunrease. i ofer deci chezia tovriei mele, dac vei binevoi, firete, s m onorezi cu to\rla dumitale. De la primele cuvinte rostite de studentul nostru, Marmagne simise c vocea era a unui om cu gin duri prietenoase, pe urma, auzind numele lui Benvenuto Ccllin, i amintise de secretarul guraliv caro, puin mai nainte, cnd l ntlnise pentru prima oar, i dduse unele informaii deosebit de preioase asupra situaiei din palatul Neslc. Se opri locjlui deci, dat fiind c tovria ju-pnului Jacqucs Aubry i oferea u:i ndoit avantaj, n primul rncl, studentul i slujea drept escort, iar dup aceea, escortndu-1, putea s-i mprteasc cine tie CP noi destinuiri n legtur cu dumanul su, destinuiri de pe urma crora ura sa ar fi patul trage foloase. Drept care, de ast dat, l ntmpi ia pe biat cu aerul col mai binevoitor cu putin. Bun scara, tinere prieten ! spuse A [ar magii o n chip de rspuns la cuvintele ndatoritoare pe care Jacques

Aubry i le adresase n puterea nopii. Ce spuneai despre iubitul nostru Benvenuto, pe care m ateptam s-1 ntlnesc la Luvru i care a rama-,, \ iclcanul, Ia Fontainebleau ? Ah ! S fiu al d'-acului ! Mai rar aa noroc ! se bucur Jacqnes Aubry. Cum, dumneata erai, scumpe v'i364 conte du... Ai uuat s-mi spui cum Le cheam ori poate eu am uitat F-mi amintesc. Vii de la Lmru deci ? A fost frumos, da. lume mult, aventuri galante, suspine de amor ! pariez c te duci la o ntinirc, nu-i aa, scumpul meu ccntilom ? Ah, marc crai eti, ce s zic ! Pe onoarea mea - spuse Marmagne, mpunndu-se zu clac nu-mi \ine s cred c eti un vrjitor, iubitule : da, vin mtr-adovr de la Luvru, unde regele mi-a spus nite lucruri ct se poate de mgulitoare i unde a mai fi nc i acum dac o ginga i nurlie contes nu mi-ar fi dat s neleg c prefer singurtatea, mlmclii de acolo. Dar dumneata de unds-mi \ii? S-auzim. Do unde vin ? repet Aubry. pufnind Li rs. Zu, clnd mi-amintesc ! Scumpul meu, mi-a fost clat s vd nite lucruri de toat nostimada ! Bietul Benvenuto ! Pe cinstea mea, nu merita una ca asta ! Dar ce i s-a nlmplat iubitului nostru prieten? Mai nti, dac dumneata vii ele la Lmru, trebuie s tii ca, la rndul ine a, vin de la palatul Nesle, unde am petrecut dou ceasuri ncheiate cocoat pe o creang, ntocmai ca un papagal. Pe naiba ! N-a putea spune c c o poziie prea comod ! N~are a face, n-arc a face ! Nu-mi pare ru, cu toate c, stnd aa cocoat, m-a prins un crcel, fiindc am \azut nite lucruri, scumpule, nite lucruri, c, uite, numai cnd m gndesc, mi \ ine s rnor de rs. i Jacques Aubry chiar izbucni ntr-un hohot de rb att de voios i de sincer, nct, dei habar n-avea despre ce putea fi vorba, Marmagne nu se putu opri s nu-i in isonul. Dar cum nu cunotea pricina veseliei juristului, \icontele, cum era i firesc, ncet cel dinii s mai rida. i acum, tinere prieten, dup ce, strnit de explozia dumitale de veselie, am rs numai din simpatie pentru dumneata spuse Marmagne as vrea s aflu ce baza conii att de nstrunice i-au prilejuit o asemenea bun dispoziie ? tii doar c m numr printre prietenii apro piai ai lui Benvcnuto, cu toate c nu tc-am ntlnit niciodat acas la el, dat fiind c ndeletnicirile mele mi las prea puin rgaz pentru \iata monden i c acest 365 att de puin rgaz, s-i spun drept, prefer s-1 druiesc mai curnd iubitelor mele dect prietenilor. Dar nu e mai puin adevrat c tot ceea ce l privete pe el m privete n egal msur si pe mine. Dragul de el, Benvenuto Spune-mi, ce se ntmpl n lipsa lui la palatul Nesle ? M intereseaz, te rog s m crezi, mai m al t dect a putea s-i spun.

Ce se ntmpl ? zise Aubrv. Nu. nu se poate, e un secret. Uji secret pentru mine ? ! protest Marmagne. Un secret pentru mine, care-1 iubesc din tot sufletul pe Ben venuto i care, nu mai departe dect ast-sear chiar, l ridicam a slvi, ntrecnda-m n laude cu regele Frn ase l ? mi pare ru ! rosti Marmagne, jignit. Dac a putea fi sigur c nu vorbeti cu nimeni, scumpule cum naiba te cheam, drag prietene ? i-a istorisi tot, deoarece trebuie s-i mrturisesc c abia atept s spun cuh a povestea mea, aa cum trestiile regelui Rlidas abia ateptau s spun oricui ceea ce tiau. Spune atunci, spune, te rog i strui Marmagne. Dar nu vorLeti cu nimeni ? - Cu nimeni, i jur ! Pe cmntul dumitale de onoare ? Pe cinstea mea de gentilom ! nchipuie-i c... Dar mai nti, drag... drag prie tene, spune-mi, cunoti, nu-i aa, po\estea clugrului blestemat ? Da, am auzit vorbindu-se de aa ceva. O stafie care, pare-mi-se, bntuie palatul Nesle. ntocmai. Pi dac o cunoti, pot s-i spun i restul nchipuie-ti c onorabila coana Perrine... Guvernanta Colombci ? - ntocmai. Ei, bravo, precum se vede, te nume/i printre prietenii casei, nchipuie-i, aadar, c, plimbn-du-se noaptea prin grdinile palatului Nesle, dat fiind c plimbarea e un lucru prielnic sntii, coanei Perrine i s-a prut c-1 vede pe clugrul blestemat plimbndu-s< ca i dnsa prin aceleai locuri, n timp ce tot atunci coar: Ruperta.. O cunoti pe coana Ruperta ? Nu e curma btrna si ijnic a lui Cellini ? ntocmai. In timp cj toaua R^pcrto, mli-o noapte Cll-d a\ea insomnie, a \azut icnind flcri pnn ochii, pe unle i pe gura statuii unae a zeului Marte, pe va/c-ai vzut-o desigur n gidnia palatului Nesle. Da, e o adevrat capodoper ! spu^e Marmagnc. Capodoper, sta-I cmntul ! Cellim nici n-ar pea t di c altceva. Cele dou respectabile persoane {e \orba de coana Perrine i coana Ruperta) au czut de acord pn ia urm c vedeniile pe care le a\usescr i una, i alta trebuiau s aib aceeai cauz si c diavolul care se plimba noaptea n vemintele clugrului blestemat se urca la cntatul cocoilor n cpna zeului Mart e. un lca vrednic de un nelegiuit ca el, i acolo era prjolit de nite vpi att de cumplite, nct flcrile tncau star prin ochii, pe nrile i prin urechile statuii. Ce sint nzbitiile astea pe care le ndrugi dumneata, scompe prietene? spuse Marmagnc. care nu putea s-i

dea seama dac studentul l lua peste picior sau vorbea serios, O po\e0te cu strigoi, iubitule, nimic altce\a. Cum se poate ca un biat inteligent ca dumneata s c ead asemenea nerozii ? ! se mir Marmagne. Bineneles c nu cred rspunse Jacquos Aubry, Tocmai de aceea mi-am pus n gnd s-mi petrec noaptea cocoat ntr-un plop, ca s lmuresc lucrurile i s \d cir-e era de fapt demonul care a strnit o asemenea teva tur n palat. M-am prefcut deci c plec, dar n loc s trag dup mine poarta palatului Nesle, am nchis-o pe dinuntru, m-am furiat apoi pe ntuneric fr s m vad nimeni, m-am apropiat de plopul pe care-1 ochisem clin vreme i, dup cinci minute, edeam cocoat printre crengi, sus de tot, la acelai nivel cu. capul zeului Marte, Ei. i acum, ia ghicete ce-am vzut ? Cum vrei s ghicesc ? spuse Marmagne. Ai dreptate, ar trebui s fii vrjitor ca s poi ghici asemenea lucruri. Am vzut ua de la intrare desi-hizndu-se, tii care, cea din dreptul peronului. Da, da. tiu. rspunse Marmagne. Am vzut ua deschizndu-se i un brbat scond r-2su]. afar ca s vad dac nu era nimeni n curte. Ei 367 bire, brba'ul cii pntira na Heiinrn ream^il cel :ra Da, tiu. knnann, neamul cel muihi'o^ i! "lignl Alarmai'1. Dup ce &c ncredina c nu era ipome de om n curto i dup co i-c iiil n toat^* prile, trecnd m-,a cu \ederca copacul n care, se nelege de la sine, nici mcar nu i-ar fi dat pi in r,nd c m aflam eu, se hotr n line s ia^ cu toiul afar, InchFe ua dup el, cobor cele cinci-ase trepte ale peronului i o porni ntins spre curtea pa~\ ilionuLn, n poarta creia btu de trei ori. La auzul acestui semnal, o femeie iei din papion i veni s-i deschid. Ei bine, tii cine era femeia? nsi coana Perrinc-, prietena noastr, creia, p^ ct se pare, ii place s se plimbe la l nniiia ^telolo-.* n to^a-ia simpaUc^i,] nostul Goliat. Ce vorbeti ! Srman-l picfcct ! Slai puin, stai pu^in, c n-am termi.iat! Tocmai m uilom cum intrau mpreun n pavilion, cnd auzii deodat n sting mea scHind cerc^\caua unei ferestre, n clipa n care ntorsci capul, fereastra se deschise i-1 zrii pe Pagolo. pehli\ranul acela de Pagolo ! Cine s-ar fi ateptat la aa ceva din partea lai, dup toate tgcluielilc sale i cnd toat ziua e ca Pat"7- i Ave n gur? l zrii, zic, pe Pagolo, care se uita la lidul su n toate prile, cu aceeai bgare de seam ca i Hcrmann, ncalec balus

trada, se ls apoi sa alunec? de-a lungul jgheabului i, trecnd din balcon n balcon, p ;se n rine piciorul pe pnchiciul ferestrei de la camera., ia -^ \-edem dac hiceti, vconte, de la camera cui ? Ce tiu eu ?! De la camera coanei Rupei ta. Da' de unde ! De la camera n care doarme Sco/70T.e,] nici mai mult nici mai puin ! Scozzone, modelul multj iubit al lui Bem entito. letican oache i frumuic foc, pe legea mea ' i dai seama, \iconte, ce pulama ? ! ntr-adevr, e foarte nostim recunoscu Marmagne. i asta-i tot ce-ai vzut ? Stai puin, ^ai puin, iabitale ' Surpriza cea ma:" vino la urm. tii doar c ultima mbuctur e i cea m368 rt'nloa-3. Stai puin, n-am ajuns nc acolo, dar o -s ajangeiTi ndat, n-ai nici o srii. To-ascult spuse Marmagno. Pe onoarea mea, scumpe prietene, G din ce n ce mai amuzant. Stai puin, ai rbdare ! M uitam, aadar, la Pagolo rum ^rca din balcon n balcon, mai-mai s-i fring giiiil, cnd auzii un alt zgomot care venea de ast dal d" jos, de 3a pkioarelo copacului n care m ctrasem, mi aplecai atunci privirile i l /arii pe A^canio, care ieea tiptil din turntorie. Aseanio, ucenicul preferat al Hi Ben1,eirito ? El nsui, dragul meu, chiar el. Un copila nevino vat pe care orice preot 1-ar mprti fr s-1 mai spove deasc. Ba nu ?u ! Ca ^ \e/i ct de neltoare pcate Ti nfiarea unui om ! i in ce scop ieea c? o-e cjjo As cam'o ? Ei, v e/i. aici e aici ! n ce scop? ! Asta m-am niivbat i CM n primul moment; dar n scurt vreme nu mi-am mai pas nici o ntrebare, fiindc, dup ce se ncre dina, la fel ca i ITermann i ca si Pagolo, c nu putea s-1 vad nimeni, Ascanio s \>a-,c din turntorie o scara lung pe caro o rezem de umerii lui Mar te i pe care ncepu s ->e arco Cum scara era aezat exact in partea cealalt a statuii, la rn moment dat 1-am pierdut din \edere hi limpui uituvilMj, dar tocmai cnd m ntrebam ce so ^a fi nirnplat cu el, am * zut aprin/ndu-se deodat ochii staiaii. C^ \orbeti ' s" ml'iun Marmjone. E alexaril aJcvvat. diat-il meu, i-i mrturisesc c. dac treaba a^la s-ar fi inhmplat fr s Ti cunoscut luciuri]e petrecute mai naire aa cum ti le-am povestit, ru cred ui m-a? fi -simt't n largul me'i. Dar l xzusem cii-spi.'nd pe A^cauo si banram c el era c caro aprinfeeso l imina. Dar a> ta tia As an'O la o; a ac 1(3a 1.1 (ap l zeu1,ii

Mrio f 369 21* descopr, priund prin ochii statuii, un duh, zu, s mor cu, un duh iwemntat n alb, fantoma unei femei, la picioarele creia Ascanio edea n genunchi ca n faa unei madone. Din nefericire, madona era ntoars cu spatele spre mine, aa c n-am putut s-i vd chipul, n schimb ns i-am vzut gtuL Oh, nu pot s- spun ce gt frumos pot avea fantomele, drag viconte ! Un gt ele lebd, nchipui e-i, alb ca zpada. De aceea i Ascanio o sorbea din ochi, nelegiuitul, cu o dragoste att de fierbinte, incit mi-am dat seama c fantoma era de fapt o femeie n carne i oase. Ce zici de asta, scumpule ? Stra-r.ic mecherie ! S-i ascunzi iubita n capul unei statui ! Da, e o idee. original apuse Marmagne, rznd i chibzuind n sinea lui totodat foarte original, ntr-adevr. i nu bnuieti cine ar putea i femeia asta ? Habar n-am. pe cinstea mea Dar dumneata ? Nici cu. i ce-ai fcut cnd ai vzut asemenea nzbtii ? Eu ? Am nceput s rd cu atta poft, incit mi~am pierdut cumptul i. dac nu m-a fi agat de o creang, mi-a fi rupt gtul. Cum ns nu mai aveam ce vedea i cum, n cdere, coborsem cam pn la jumtatea copacu lui, rn-am dat jos de tot, m-am ndreptat spre poart tiptil i tocmai m ndreptam spre cas, riznd nc de unul singur, cnd ne-am ntlnit i cnd tc-ai inut de capul meu s-i povestesc ce s-a ntmplat. i acum d-mi un sfat. Spune-mi, te rog, dumneata care te socoteti printre prietenii lui Benvenuto : ce trebuie sa fac i care tni-e datoria fa de el ? Ce-a fost cu coana Perrine, n.u-1 privete : scumpa coni e major i, prin urmare, stpn pe voina ei, ns cu Scozzone i cu Venera gz duit n capul lui Marte se schimb socoteala. Vrei s-i spun eu ce-ar trebui s faci ? Da, pe cinstea mea! M simt ntr-o mare n curctur, drag... drag... Mereu i uit numele. Prerea mea este c cel mai bun lucru fir fi s-i ii gura. Cu att mai ru pentru cei care snt att do ?evzeci ca s se lase nelai. i acum, iubite Jacques Aubry, i mulumesc pentru plcuta dumitale to\ric i '370 pentru simpatica dumitalc comersaie, dar am ajuns n strada Hautefeuillc, i fiindc mi-ai lcu attea destinuiri, am s-i destinuicsc, la rndul meu, c aici locuiete odorul meu. Rmi cu bine, dragul, dulcele i nepreuitul meu prieten ! spuse Jacqucs Aubry, strngnd mina vicontelui. Sfatul duraitale e ntr-adevr nelept i voi c u La s-1 urmez. i-acum, noroc bun i Cupidon s te aib n paza lui l Cei doi tovari de drum SG desprir, Marmagnc pornind mai departe n lungul strzii Hautcfeuille, iar Jacques Aubry apucnd-o pe strada Poupee pentru a iei n strada Harpe, ]a captul creia i stabilise domiciliul.

Vicontele minise spunndu-i buclucaului nostru secretar c habar n-avea cine era demonul cu chip de femeie n faa cruia ngenunchease, cuprins de adoraie, Ascanio. Chiar din prima clip i trecuse prin minte c locatara lui Marte nu putea fi alta dect Colombo, i ca cit se gndea mai struitor la eventualitatea aceasta, cu att convingerea lui devenea tot mai temeinic, n momentul de fa, aa cum am spus, Marmagne i dumnea nu numai pe Cellini, ci n egal msur i pe prefect ca i pe d'Orbec, astfel c ura pe care le-o purta se gsea ntr-o situaie destul de suprtoare, cci nu ar fi putut sa-i pricinuiasc vreun neajuns unuia dintre ei fr a le prilejui o satisfacie celorlali, ntr-adevr, dac nu sufla un cuvnt, d'Orbec i prefectul ar fi rmas n acelai impas ; dar, pe de alt parte, Benvenuto se putea bucura n tihn de fericirea lui. Dac, dimpotriv, ddea n vileag rpirea Colombei, Benvenuto ar fi fost disperat, n schimb prefectul i d'Orbec i-ar fi regsit unul fiica, iar cellalt logodnica, n cele clin urm se hotr s rumege mai bine lucrurile n minte, pn ce din cugetrile lui avea s5 vad scprnd soluia cea mai prielnic pentru el Marmagne nu sttu prea mult la gnduri; cunotea, fr s tie adevratul motiv, rvna cu care doamna d'Etampes se interesa de cstoria contelui d'Orbec fi Colombe. Chibzui deci c, prin aceast dezvluire, se va ridica n ochii ducesei, care va ti s preuiasc agerimea 371 24 mintii sale dac-i nesocotea, n schimb, curajul; i pasc deci n gnd ca a doua zi dimineaa, la ceasurile cnd ducesa se va trezi, s i se nfieze i s-i destinuiasc totul, i dat fiind c luase aceast hotrrc, avu grij s-o aduc ntocmai la ndeplinire. Printr-o intmplarc norocoas, una din acele ntmplr c-c J!a\orizoa? uneori att de mult faptele condamnabile, n dimineaa aceea toi curtenii se aflau la Luvru pentru a-1 lingui pe Francisc I i pe mprat, aa nct, n momentul cnd fa anunat vicontele de Marmagne doamna d'Etampes nu a\ ea pe lng dnsa spre a asista la ceremonialul deteptrii dect pe cei doi prieteni credincioi ai si : proiectul i contele d'Orboc. Vicontele o salut respectuos pe duces, care se mulumi s-i rspund la salut cu unul dintracelc zmbete al cror secret nu-1 cunotea dect ea i n care se pricepea s mbine cu atta iscusin trufia, condescendena i dispreul. Marmagne ns nu se las dezarmat de acest zm-bet cu care era, de altfel, ndeajuns de obinuit, deoarece l \azuse fluturnd pe buzele ducesei nu numai n pofida lui, dar i n pofida multor altora. Cunotea, de altminteri, mijlocul de a transforma printr-un singur cuvnt sursul ci dispreuitor ntr-un surs plin de bunvoin. Ce se mai aude, jupne d'Estoun iile ? spuse el, adrcsndu-se prefectului. Fiica risipitoare s-a ntors, n fine, acas ? N-ai de gnd s ncetezi odat cu gluma asta? se or jupn d'Estourville, lcnd un gc^t amenintor i r.roindu-se de mnie. O, nu te supra, stimate prietene nu te supai a ! rspunse Marmagne. Te-am ntrebat deoarece, dac n-ai reuit nc s dai de urma scumpei porumbie ce i-a luat zborul, a putea s-i spun eu unde i-a fcut cuibul. Dumneata ? ! se mir ducesa, pe faa creia se oglin dea acum cea mai mbietoare prietenie. Unde anume ? Hal. spune repede, te rog, drag Marmagne In capul statuii lui Marte, pe care Bcnvenulo a modelat-o n grdina palatului Nesle. 372

XXVII! MARTE I VEXl S Cititorii no-jtii au ghicit, de bun scam, ca i Rar-magnc, adevrul, orict de ciudat ar putea s par acest ade\r la prima vedere. Colombo i gsise un adpost i capul gigantului. Mar i oferise gzduire Vencrci, aa cum spusese Jacqucs Aubry. Pentru a doua oar, Benvc-niito fcea s i se mpleteasc opera cu evenimentele propriei sale viei, omul cerca ajutorul artistului i, n afar de gndirca i geniul su, plmdea propria-i soart o dat cu lutul statuilor sale. Pe vremuri, aa cum am vzut, ascunsese ntr-una din clc planurile sale de evadare, iar acum ascundea libertatea Colombci i fericirea lui Ascanio. Dar. ajungnci n acest punct al istorisirii noastre, pentru ca l .ierurile sa fie mai limpezi, credem c ar trebui s ne ntoarcem puin napoi. Dup ce Benvenuto l? mprti celor doi tineri po\csiea tefanei, ultimele sale cuvinte fur urmate de un rstimp do tcere. Cufundat n amintirile sale, cumplite uneori i pururea nvolburate, Benvenuto privea lunecnd, undeva departe, printre umbrele falnice sau ncrncenate ce strbtuser existena sa, chipul melancolic i senin al tefanei, a crei via se ncheiase la douzeci de ani. Ascanio, cu capul n piept, se strduia s-i amin teasc trsturile nceoate ale femeii care, aplecat asu pra leagnului su. l trezise adesea din somn n copilrie, lsnd s-i picure lacrimile pe obrazul sa trandafiriu. Ct privete pe Colombe, fata se uita, cuprins de duioie, la Benvenuto, pe care o alt femeie, tnr i neprihnit ca i ea, l iubise cu atta ardoare ; n clipele acelea glasu] lui i se prea tot att de dulce ca i al lui Ascanio i, stnd ntre cei doi brbai care erau amndoi ndrgostii de ea, .se simea instinctiv ferit de orice primejdie, aidoma unui pe care micua lui l ine n poal. ^ 1 373 i acum ntreba Bemenuto dup cte\a clipe de tcere Colombo e gata s-si ncredineze soarta n mnile omului cruia tefana i 1-a ncredinat pe Ascanio ? Dumneata eti tatl, iar el fratele meu rspunse Colombe. cu o sfielnic gingie plin de demnitate, ntin?nd spre ei amndou minile i m las cu ochii nchii n seama amndurora pentru ca mpreun s m pstrai pentru cel hrzit s-mi fie so. i mulumesc spuse Ascanio i mulumesc, dragostea mea. fiindc ai ncredere n el. i-mi fgduiesti c-o s m asculi, orice i-a cere s faci, Colombe ? strui Benverruto. Orice spuse Colombe. Ei bine, atunci ascultai, copii ! ntotdeauna am fcfet convins c omul c-,te n stare s nfptuiasc ceea ce si-a pus n gnd. Ca s te pot scpa de contele d'Orbec i de njosirea ce te-ar fi ateptat i ca b te pot drui dragului meu A^-anic. am ne\oio de timp, Colombe, iar

dumneata, peste cteva zile, urmeaz s de\ii soia contelLii. nainte de toate si mai presus ele orice deci, tre buie s ntirziem. acesta cltorie nelegiuit, nu-i aa, Colombe, surioara mea, copilul meu. fiica mea? Snt m prejurri, n aceasta trist via, n care eti nevoit s bvresti o greeal pentra a prentmpina o crim. Te simi destul de viteaz si de hotrt ? Dragostea dumitale ce dovedete atta curenie sufleteasc si atta credin \a putea da dovad i de un pic de curaj ? Rspunde ! i va rspunde Ascanio n locul meu spuse Colcmbe, zmbind si ntorcndu-sc spre tnrul ndrgostit. carta mea se afl n minile lui. Fii pe pace, metere ! Colombo va ti s fie curaoas rspunse Ascanio. Atunci, Colombe, bizuie-te pe lealitatea noastr i pe nevinovia dumitale. Eti gata s prseti fr nici o ovial casa asta i s ne urmezi ? Ascanio i mrturisi nedumerirea printr-un gest; Colombe tcu un timp, uitndu-se la Cellini i la Ascanio, apoi se ridica n picioare i spuse doar att : Unde trebuie s mergem ? Colombc ! Colombo ! exUam Bcmenuto. micat de ncrederea pe care i-o arta. Eti o fptur aleas i sfnt, cu toate ca tefana m-a fcut s nu mi se mai par nimic vrednic de mreia ci. Totul depindea de rspunsul dumltale. Sntem salvai acum, -dar nu mai avem nici o clip de pierdut. E ceasul hotrlor pe care Dumnezeu s-a ndrt s ni-1 druiasc; s cutm deci s no folosim de el ; d-mi mina, Colombo, si vino cu mine ! Fala i cobor vlul peste fa, ca i cum ar fi vrut fi-i ascund siei roeaa ce-i nvlisem obraji, i porni mpreun cu meterul i cu Ascanio. Poarta dintre grdina pavilionului i cea a palatului Nesle era ncuiat, dar cheia se afla n broasc. Benvenuto o descuie ncetior. Ajungnd n faa porii ns, Colombe se opri. Ateptai-m o clip ! le spuse ea, ou un tremur n glas. i, n pragul casei pe care se hotrse s-o prseasc deoarece nu mai putea i pentru ea un adpost neprihnit, copila se aez n genunchi si ncepu s se roage. Ce va fi spus n rugciunea sa a rmas o tain ntre ea i Dumnezeu ; dar. de bun seam, i va fi cerut iertare Celui-de-Sus n numele printelui su pentru ceea ce era nevoit s fac. Se ridic apoi de jos i, linitit i drz, porni mai departe, cluzit de Cellinl. Cu inima rvit, Ascanio pea n urma lor fr a rosti un cuvnt, privind drgstos rochia alb ce luneca n noapte. Strbtur astfel grdina palatului Nesle : cntecele i rsetels lucrtorilor, cci, dac v amintii, la palat avea loc Q petrecere, ajungeau, voioase i nepstoare, la urechile prietenilor notri, nelinitii i nfrigurai ca tot omul n clipele hotrtoare ale vieii. Sosind la picioarele colosului, Benvenuto o las pe Colombe s-1 atepte cteva clipe i se ndrept spre turntorie, de unde iei puin mai apoi purtnd o scar lung pe care o rezem -de statuie. Luna, cerescul opai, lsa s se cearn asupra acestei priveliti palida sa lumin ; dup ce nepeni bine scara, meterul puse un genunchi n p~ mint n faa Colombei. Privirea sa aprig era ndulcit de cel mai nduiotor respect. , 375

Copilulc Ii spuse IcLcI ia-m de gH i ine-to bine ! Colcmbc se supuse fr s spun nimic si Bcnxenuto o ridic n brae ca pe un fulg. Fratele i spuse el lui Ascanio s-i dea voie tatlui s-o duc sus pe fiica lui iubit. i purtind preioasa-i po\ar. vigurosul orfurar ncepu a ui ca sprinten treptele, de parc ar fi dus o pasre. Prin vlul cc-i acoperea obrazul, cu cporul ci i.cnttor aplecat pe umrul meterului, Colombe privea figura brbteasc i plin de bunvoin a izbvitorului su, cu sufletul pila de o ncredere filial pe care, din pcate, biata copil n-o simise niciodat pn atunci. Ct privete pe Ccllini, aut de puternic era \ointa cu care era narmat ace^t om de fler. nct, cu toate c inea n brae fptura pentru care, cu dou ceasuri mai nainte, ,i-ar fi dat viaa, rm-i tremura inr.a, nici inima lui rm-si nteise btile, dup cum nici unul dintre muchii si de oel nu-i slbi ncordarea. Por un ci1-o inimii sale sa rinn linitit si inima l ascultase. Ciid ajunse n dicpLul grumazului statuii, Benvc-uuto deschise un obon, ptrunde n capul zeului Marte i-i ddu dramul din brae Colornbci. Intcricrul capului uria al gigantului nalt de aizeci de picioare nchipuia un fel de ncpere rotund, cu un diametru de \reo opt picioare i o nlime de zece picioare ; senii si lumina 7lti ptrundeau nuntru prin deschizturile ochilor, nrilor, gurii i urechilor. Cmrua aceea fusese njghebat de Ccllini n timp ce lucra la capul statuii ; acolo i depozita uneltele de- care s!e folosea zilnic, pentru a nu mai fi iirvoit c le tot care n sus i-n jos pe scar de ute cinci-ase ori pe zi ; uneori chiar lua cu ci mncarea de prnz i o atza pe masa ce se afla n mijlocul acestei bizare sufragerii, astfel c nu mai era obligat s coboare de pe schel ca s mbuce ce\a la amiaz. Inovaia aceasta att de lesnicioas pentru el i trezise gustul pentru altele : dup ce adusese masa. crase sus un fel de ptucean. astfel c n ultima vreme nu numai c prnzea n capul statuii lui Martc. dar se mai i odihnea im pic dup prnz. Era clcci firesc s-i fi venit n minte idc-ea de a o ascunde pe Colombo n tainia cea mai sigur, fr dcar i poate, dintre toate cele pe care i le putea oferi. Va trebui sa stai nchis aici, Colombo i aminti Benvcnuto i s te mpaci cu giidul c nu vei putea cobor dect noaptea. Ateapt n acest adpost, sub ochii lui Dumnezeu i n paza prieteniei noastre, roadele strduinelor melc. Jupiter adug ol, zmbiior, fcnd tluzie a promisiunea regelui va reui, ndjduiesc, s duc la bun sfrit ceea ce a nceput Marte. mi dau seama c nu poi nelege, dar eu tiu ce vreau s spun. Avem de partea noastr Olimpul, iar dumneata paradisul. Cum ar fi cu putin s nu izbutim ! Hai, zmbete puin, Colombe, dac nu clipei de faa, mcar \iitorului. i spun cu tot dinadinsul c trebuie s speri. Sper i ai ncredere, dac nu n mine, atunci n Cel-de-Sus. Am stat cndva ntr-o nchisoare mult mai crnccn dect a d urnit ale, crcde-m, i sperana ce m nsufleea avea darul de a m face s uit suferinele captivitii. Do azi nainte i pn n ziua cnd vom izbndi n-o s ne mai vedem, Coiombe. Fratele dumitale, Ascanio. care e mai puin bnuit i supravegheat dect mine, va veni s te vad i va avea grij de dumneata; pe el l voi pune s preschimbe birlogul acesta de muncitor ntr-o chilie de clugri. Acum, cnd trebuie s te prsesc, ia aminte bine la cuvintele mele : ai fcut tot ce aveai de fcut, copil ncreztoare i inimoas ; restul m privete acum pe mine. Nu ne mai rmnc dect s ne lsm n seama providenei, Coiombe. Ascult-m deci : orice s-ar ntmpla de aci nainte i orict de disperat ar fi situaia n care i s-ar prea c te alli sau n care te-ai afla cu adevrat, chiar dac ai fi pe punctul de a rosti la picioarele altarului cumplitul ,.Da" care tc-ar lega pe veci de contele d Orbec, adu~i arnlnto c nu trebuie s te ndoieti de prietenul tu, Coiombe ; nu te ndoi de tatl tu, copil

drag : bizuie-te pe ajutorul Celui-de-Sus si pe noi; voi sosi la timp, i fgduiesc. Vei avea oare aceast credin i aceast trie sufleteasc ? Spune, le vei avea ? Da rspunse fata, fr nici o ovial n gla?, Bine spuse Cellini rmi sntoas ! Te las acum n mica clurnitale sihstrie ; cnd toat lumea va fi 377 adormit, Ascanio \a veni s-i aduc cele trebuincioase. Rmi cu bine, Colombe ! i-i ntinse mna ; fata ns i ddu fruntea s i-o srute, aa cum obinuia s fac fa de tatl ei. Benve-nuto tresri, dar, trccndu-i mna peste cehi i strunin-du-si n acelai timp gndurile ce i se n\lmau n minte i patimile ce' clocoteau n inima sa, aternu pe fruntea Colornbei cel mai printesc srut, murmurnd : Rmi cu bine, scump fiic a tefanei ! Se grbi apoi s coboare jos, unde-1 atepta Ascanio, i p'ccar mpreun linitii s h se alture lucrtorilor, care se osptaser ntre timp, dar care mai deertau nc paharele. O via nou, ciudat, ncmaipcmenit ncepu din noaptea aceea pentru Colcmbe i fata se mpca ait de bine cu ea, de parc ar fi dus o vi& de regin. Iat cum fu mobilat ncperea aerian. nuntru, dup cum am spus, se afla un pat i o maia. Ascanio mai aduse n plus un taburet de catifea, o oglinda \vneian, o bibliotec alctuit din cri cucernice pe care inuse s le aib Coiombc, un crucifix cizelat cu un neasemuit meteug, n fine o caraf, lucrat tot de mna meterului, n care n fiecare noapte erau schimbate florile. Era tot ce putea s ncap n alba goace care tinuia atta farmec i atta nc\ inovaie. De obicei, Colombe dormea n timpul zilei : Ascanio o sftuise s fac aa, de team ca nu cumva s se dea de gol prin cine tie ce gest svrit fr s-i dea scama ; se trezea cnd rsreau stelele i ncepea s cnte privighetoarea, ngenunchea n aternut n fsa crucifixului i r-mnea aa o bucat de vreme, adncit ntr-o fierbinte r igciune ; pe urm se dichisea, i pieptna prul lung, minunat de frumos i visa. n momentul acela o scar era rezemat de statuie i puin mai apoi Ascanio btea n oblon. Daca isprvise cu gteala, Colombe se grbea s-i deschid prietenului su, care sttea apoi cu ea pn la m.ezul nopii. Atunci, dac vremea era frumoas, Colombe cobora : Ascanio se ntorcea la palat si dormea cteva ceasuri n timp ce ea i fcea plimbarea din lc-care ncapte, deprnd ir ai depaite Asurke urzite pe ,Ice, \isuri mult mai apropiate acum de realitate. Dup clou ceasuri, alba artare se napoia n elegantul ei adpost, unde atepta s se lamineze de ziu, mirosind florile pe care le culesese chiar atunci pentru a-i mblsma cuibul su primitor .i ai-cui tind cntecul prhighetori'.or a n grdina pavilionului i al focoilor din Pre-ai<x-Cltres. Puin nainte de revrsatul zoiilor. Ascano \enea din nou s-i vad logodnica i s-i Educa merindflo pentru ntreaga zi, terpelite cu dibcie de sub ochii coanei Ru-perta cu ajutorul lui Cellini. Atunci ncepeau ciulei i ermcctoare convorbiri depnnd amintiri de ndrgostii, iir/ind planuri de tineri cstorii. Cteodat ns Ascanio lmnea ntr-o mut contemplare n faa idolului su, ^ar Colombo l lsa s-o priveasc zmbindu-i. De multe ori se ntmpla s ^e despart fr a fi rostit un singur cu\nt : dar tocmai atunci i voibiser mai mult ca nuiooalci. Fiecare dintre ei nu avea care dinainte iiiiprit n liJma sa tot ceea ce ar li patut s-i spur cellalt, afar de gndune pe caro inima nu le d n vileag ^i pe care i , mai Dumnezeu Ic citete ? Suferina i singurtatea, la o \ist mc3 IiageJd, au totui o calitate i anume aceea c, nfrum.ut,eird sufletul ci nnobilindu-l. ii pstreaz totodat piospeimea. Co-Icmbe. fecioara minclv si demn, era n acelai timp o fat vesel i zglobie ; n afar de zilele n care \i-au,

mai erau i zile n care rcleau, zile n care se jucau ntoL-mai ca nite copii si curios ! nu aceste zile sau mai bine zis aceste nopi ceci, dup cum se tie, tinerii schimbaser rnduiala firii nu aceste ?ile erau cele ce treceau mai uor. Dragostea, ca orice izvor de lumin, are nevoie de ntuneric pentru a strluci mai \ iu. Niciodat \reun cuvnt de-al lui Ascanio nu a\u darul s-o nspimnte pe sfioasa i neprihnita copil, care-1 numea fratele ei Erau ir guri, se iubeau ; dar tocmai Pentru c erau singuri, se simeau mai aproape de cer, i tocmai pentru c se iubeau, nelegeau s-i respecte dragostea ca pe o divinitate. De ndat ce zorii 7ilei ncepeau a polei cu aiu- acoperiurile caselor, Colombe. ci.' adnc prere de ru, i amin379 tea prietenului su c trebuie s plece, dar aa cum Julicia l alunga pe Romoo, ciemndu-1 de zece ori napoi. Ea unul, ba altul uitase s spun mai tiu eu ce lucru deosebii do important: totui, n cele din urm, trebuiau s se despart si, pn n'momentul cnd, sprr amiaz, i las sufletul n paza lui Dumnezeu si adormea cuprins de un somn ngeresc, Colombe rmnea singur s viseze, ascultnd n acelai timp gmdurile- ce zvoneau n inima sa i psrile ce ciripeau sub teii din fosta ei grdin. Se nelege de la sine c, la plecare, Ascanio Ina i scara cu el. n fiecare diminea, Colombo frmia miez de pine penLru psrele n dreptul gurii statuii ; la nceput, ho-oaicole veneau fr team s ciuguleasc plinea i-i luau numaidect zborul; dar ncetul cu ncetul ncepur a se domestici. Psrile snt fcute s neleag ce se petrece n sufletul, ntraripat ca i ele, al tinerelor fete. Zboveau deci o bun bucat de vreme, rspltind cu cntece ospul ofer j t de Colombo. La un moment dat chiar, un s Violete mai ndrzne se ncumet s ptrund n ncpere i, cu timpul, so obinui sa vin dimineaa i seara s-i ninnce tainul din mna fotei. Pe urm, cum nopile erau tot mai rcoroase, ntr-o sear se lsa prins de tnra captiv, care-1 vrl n sin, unde psric dormi dus pn a doua zi dimineaa, chiar i n timpul vizitei lui Ascanio i, mai apoi, n timpul plimbrii Colombei. Ostaticul voluntar nu preget s se ntoarc i a doua zi. i dup aceea n fiecare sear, n zori ncepea s cnle. Colombe l lua atunci n mn, i-1 ddea lui Ascanio s-1 srute si-1 lsa apoi s zboare afar. Altfel i petivcoa vremea Colombe n chilioara din capul statuii. Dou evenimente reuir totui s tulbure curgerea tihnit a zilelor ei; aceste evenimente le constituir cele dou percheziii domiciliare cutc de prefect, ntr-o bun zi, Colombe se trezi brusc din somn auzind glasul tatlui su ; nu visa : jupn d'Estourville se afla ntr-adcvr jos n grdin i Benvenuto tocmai i spunea : Vrei se tii ce e cu uriaul acesta, domnule d'Es-tour\ille? E statuia jui Marte pe care maiestatea sa Franci se l a avut buntatea s m i-o porunceasc pentru palatul Fontaincbleau Un mic giuvaer de &aized de picioare, precum vezi, nimica toat ! E, ntr-adevr, o lucrare mrea i foarte fru moas rspunse jupn d'Estourvillo dar s trecem mai departe, nu a^ta venisem s caii! aici. Ar fi fost i prea lesne de gsit. Si plecar amncloi mai departe. ngenuncheat i cu mime ntinse. Colombo ar fi vrut s-i strige tatlui su: ,,Tat, lata, snt aici!" B-trnul i cuta fiica, poate chiar plngca din pricina ei; dar amintirea contelui d'Orbec, urzelile mrsave ale doamnei d'Eiampes, convorbirea la care asistase Ascanio reuir s-i taie orice elan. Astfel c nu mai simi nimic asemntor atunci cnd prefectul veni pentru

a doua oar s cerceteze palatul i cnd auzi vocea odiosului con Le amestec ndu-sc cu glasul tatlui su. Ciudat statuie i mare cit o cas ! se minuna d'Orbec, care se oprise la picioarele gigantului. Dac reuete s nfrunte iarna, la primvar rndunelcle i-ar putea face cuiburile aici. In dimineaa aceleiai zile, n care Colombe simise cum i se ncrnceneaz carnea de spaim numai auzind glasul logodnicului ei, Ascanio i adusese o scrisoare din partea lui Cellini. Copil drag, i scria Benvenuto, sini nevoit s plec, dar fii linitit, toiul e pregtit pentru izbvirea si pentru fericirea dumitale. Cuvntvl regelui mi chezuiete izbnda i, dup cum tii, regele nu i-a clcat niciodat cuvntul. ncepnd de azi, tatl dumitale va lipsi i el din ora. Nu-i pierde curajul. Am avut acum destul vreme s jac ce trebuia fcui, i spun din nou, drag fat, chiar de-ai fi n pragul bisericii, chiar de-ai ji ngenuncheat n ]aa altarului, gata s rosteti cuvintele ce te-ar lega pe veci, las-te n voia soarlci; providena, crede-m, va avea grij s schimbe lucrurile la timp. Rmi cu bine ! Tatl tu. Din pcate, scu^oarca aceasta iarc o umplu de bucurie pe Colombe, trezindu-i din nou speranele, avu darul s le insufle bieilor copii un primejdios simmnt^do siguran. Simmintele tinereii nu pot ii niciodat cumptate ; tinerii snt n stare s treac nespus de uor de la disperare la o ncredere nermurit n soart ; pentru ei, cerul este fie acoperit de no^i groi de furtuna, fie scldat ntr-o lumin azurie. Linitii n egal msur i de plecarea prefectului, ca i de scri-oarea lui Cellim, din momentul acela ndrgostiii nu mai avur grij s se fereasc, preocupai mai mult de dragostea lor si ceva mai puin de novoia de a fi prudeni. Colombe nu mai ei a cu ochii n patru la fiece pas ce-1 fcea i aa se n-lmplase c Xusesc zrit de Perrine, care, ain fericire, era corn ins c se ntlnise cu clugrul blestemat. As-conio, la rndul su, aprinsese lampa fr s trag perdelele .i lumina atrsese atenia coanei Rupcrta. Istorisirile celor dou cumetre strniser curiozitatea lui Jacquos Aubry i indiscretul student, ntocmai ca Horace din coala femeilor, nu gsise altceva mai bun de fcut decit s dezvluie cele ntmpate tocmai persoanei fa de* c^re ar fi trebuit s-i in gura ferecat Urmrile acestor destinuiri e cunoatem S ne ntoarcem deci la palatul Etampes, ntrebat de ceilali cum ajunsese a face aceast pie-oas dcscoppiue, Marmagne nu voi s spun nimic, z-vorndu-sc n cel mai deplin mister. Adevrul era mult prea simplu i ctui de puin spre lauda isteimii sale : prefer, aadar, s le dea a nelege c ajunsese la mreele re/ultate ce-i umpleau de uimire prin diferite iretlicuri i numeroase strdanii. Ducesa, aa cum am spus, strlucea de bucurie ; umbla ncolo i ncoace prin camer, pumndu-i tot felul de ntrebri vicontelui ; n srit, micua rzvrtit, din pricina creia i fcuser atta snge ru, le ncpuse n min ! Doamna d'Etampes inea s mearg si ea la palatul Nesle pentru a se ncredina de norocul prietenilor si De altminteri, dup tot ce se ntmplase, dup fuga sau, mai bine zis, dup rpirea Colombei, fata nu mai putea n nici un caz s rni n la pavilon. Ducesa >se oferi s vegheze asupra ei; 82 0 \a lua cu di tisa la palatul Etampes si, cu sigurana, ta \a ti s-o pzeasc mai bine dect gmernanta si lo godnicul fetei; o \a pzi ca pe o rhal i v dai seama c, n fclul acesta, Colombe avea s fie pzit cu toat strnicia. Ducesa porunci s i ic pregteasc litiera.

Lucrurile au rmas aproape secrete i &puse doamna d'Etampes prefectului. Dumneata, d'Orbec, nu-i aa, nu eti omul care s ia u seam o nzbtie copil1 casc ? Aa c nu \ cl ce anume ar putea mpiedica ^ se fac totui cstoria i planurile noastre s rmh mai departe n picioare. O, doamn spuse ncntat jupin d'Estoun iile nclinrndu-se, n aceleai condiii, nu-i aa, duces ? ntreb d Orbec Fr ndoial, n aceleai condiii, iubite conte. Cit privete pe Bem enuto, principalul \inovat sau complice la o att de infam rpire, fii pe pace, drag \iconte, rzbunarea noastr te va rzbuna i pe dumneata. Mi s-a spus totui, doamn ntmpin Marmfgn.e c regele, ntr-un moment de entuziasm prilejuit de marea sa dragoste pentru art, ar fi fcut asemenea fg duieli, n cazul cind turnarea statuii lui Juplter ar r c ai ntru totul, nct e de ajuns ca Benvenuto sa-i doreasc ce\ a pentru a-i vedea pe loc dorinele mplinite. Fii pe pace ! E tocmai ceea ce atept si eu - rs punse ducesa i-ain pregtit pentru ziua aceea o sur priz la care nici nu se gndcste. Aa c bizuie-te pe rnine si las-m s descurc eu iele. Nici nu aveau altceva mai bun de fcut; de mult ducesa nu mai fusese att de ndatoritoare, att de energic, att de fermectoare. Fr voia ei, bucuria i se oglindea pe fa. Trimise n grab pe prefect s-si aduc arcaii, astfel c, n scurt vreme, prefectul, d'Orbec i Marmagne ajunser la poarta palatului Nesle, escortai de jandarmi, care mergeau nainte, i urmai de doamna d'Etampes, care, tremurnd toat de nerbdare i scond mereu capul din litier, rmase s atepte pe chei. 383 Era ora la cai e de obicei lucrtorii luau masa, Iar A-canio, Pagolo, micul Jehan i femeile erau deocamdat singuri n palatul Ncsle. Pe 'Benvenulo l ateptau s vin abia a doua zi seara sau a treia ?i dimineaa. Ascanio, caro ieise n nthnpinarea oaspeilor, i nchipui ca e \ orba de o a treia percheziie domiciliar, i cum primire dispoziii loarte precise n privina aceasta din partea meterului, nu ddu nici un semn de mpotrivire, pri-mindu-i dimpotriv cu cea mai desvrit politee. -Prefectul, nsoit de prietenii si de oamenii si, se duse ntins la turntorie. Deschide-ne ua asta i spuse d'Estourville lui Ascanio. Inima tnarului se strnse, nfioi-at, de nu tiu co cumplit presimire. Cum ns s-ar fi putut s se n^ Ic i cum cea mai uoar ovial ar fi tre7it bnuHi, i nmna cheia prefectului fr s clipeasc. Luai scara aceea mare ! le porunci arcailor si prefectul. Arcaii ^c supuser i, cluzii de jupn d'Estour\ille, se ndrepiar spre statuie. Ajungnd acolo, preicrlul rezem cu mna lui scara si se pregti s se urce ; palid de mnio i de spaim, Ascanio ns puse piciorul pe prima treapt. Ce vrei s facei, domniloi ? strig el. Statuia

aceasta este -capodopera meterului; paza ei mi-a fo^l ncredinat mie, i primul care va ndrzni s se ating de ca, orice intenii ar avea, v-o spun rspicat, \ a f i i apus pe loc i i trase din cingtoare un pumnal cu lama s^bure i foarte tioas, dar att ele bine clit, nct putea strpunge dintr-o lovitur un scud de aur. La un semn al prefectului, ostaii nainta] spre Ascanio, cu lncile n poziie ele atac. Ascanio se mpotrivi tu disperare, izbutind s rneasc doi oameni ; dar ce putea face singur mpotriva a opt arcai, fr a-i mai pune la socoteal pe prefect, pe Marmanc i pe d'Orbec ! Pn la urm fu copleit de numrul adversarilor ; l d obor r la pmnt. l legar fedele i puser un chi n gur. iar prefectul ncepu sa urce scara, urmat de doi jandaimi, ca nu cumva vzut. Colombo \azusc i auzise totul; tatl ei o gsi leinat : n clipa n care l zrise pe Ascanio cznd crezuse c fusese omort. Cuprins mai mult do innie dect de ngrijorare n faa acestei priveliti, prefectul, cu un gest brusc, o aez pe Colomhe pe umrul su puternic i cobor ; pe urm se ndreptar cu toii spre clici, ostaii ducndu-1 cu ei pe Ascanio, pe care d'Orbec l privea cu atenie. Pagolo l vzu trecnd pe camaradul su, Iar s se clinteasc. Ct privete pe micul Jehan, se Tcuse nevzut. Scoz-7one, care nu pricepea ce se ntmpl, Iu singura car ncerc s le taie drumul agresorilor, proptindu-sc n poart i strigndu-le : Ce nseamn samavolnicia asta, domnilor ? De ce vrei s-1 luai pe Ascanio ? Cino-i femeia aceasta ? n momentul aceia ns vlul ce acoperea obrazul Colombei se ddu la o parte i Scozzonc recunoscu chipul statuii zeiei Hebo. SG trase atunci n lturi, palid de gelo/e, lsndu-i s treac, fr s mai spun nimic, pe prefect, pe prietenii si, pe ostaii si i pe cei ce fuseser luai zlog. Ce nseamn asta i pentru ce 1-aii maltratat pe tnrul acesta ? ntreb doamna d'Etampcs, v?ndu-l pe Ascanio legat cobz, galben la fa i plin de srge. Dezlegai-l ! Dezlegai-1 imediat ! Doamn, lnrjl acesta nc-a inui piept mpotrivindu-se din rsputeri i rnind pe doi dintre oamenii mei; "nu ncape ndoial c-a fost neles cu stpnul lui -?i cred c primul lucru pe care trebuie s-1 fac este s- pun la poprcal. i pe urm i spuse d'Orbec, cu jumtate de glaa, ducesei seamn alit de bine cu pajul italian pe care 1-am vzul la domnia voastr i care a auzit lot ce-am discutat, net dac w-ar purta alia mbrcminte i n-ar vorbi limba pe care m-ai ncredinat c n-o nelege, pe onoarea mea, doamna duces, a pune mna-n foc ud c ei. mlcrwn ceva nepre385 Ai cheptatc, domnule prefect se grbi s adauge doamna d Etempes, contramandnd ordinul dat mai nainte cnd ceruse s fie pus n libertate Ascanio ai drep tate, tnrul acesta ar putea s fie primejdios ine-1

atunci sub pi i\ eghei e Duceti-1 la arest la Cha*clot' porunci prefectul Iar noi spuse ducesa, alturi de cai e fusese ae zat Colombe, nc n ncsimue T\OI, domnii mei, s mergem la palatul Etampes O clip mai apoi se au?i r^unind pe chej tropotul unui cal ce alerga n galop Era micul Jehan, care se ducea n goana mare s-i dea de tire lui Cellini despre cele ntmplate la palatul Kesle Ct despre Ascanio, tnrul inti n nchisoarea Ch-telet fr a o fi \azut pe duces i fr a ti n ce msur doamna d'Etampes luase parte la ntmplarea ce spv toate spci antele sale DOL A RIVALE Doamna d'Etampes, care, do caid auzise \orbindu-se despre Colombe, dorea cu atla nfocare s-o \ad bine la fa, putea fi mulumit cci dorinele-i fuseser mplinite : biata copila zcea leinat dinaintea ei De aceea tot diurnul, roas de gelozie, ducesa nu- mai lu prrurea ele la ea. Ochii si nvpiai de mmc/ vznd-o att de frumoas, cercetau fiecare trstur, numrau una ctc una toate perfeciunile chipului palid al fetei ce se gsea, n fine, n minile i la cheremul su Cele dou femei ce nzuiau la aceeai iubire i doreau deopotriv s stpneacc aceeai inim se aflau acum n fa Una, nvolburat de ui i atotputernic, cealat, lipsit de orice putcie, dai iubit ; una, cu sti-lucirea ce o nconjura, cealalt, cu tinereea ei ; una, cu patima sa, cealalt, cu nevinovia ei. Desprite amn-dou de attea stavile, se ntlneau, n sfrit, pentru a se ciocni, i rochia de catifea a ducesei i revrsa povai a peste rochia alb, simpl a Colombei, mototolind-o. Dei Colombe zcea leinat, Arme nu era mai puin palid dcclt ea Fr ndoial, tcuta sa contemplaie i nvenina mndria i-i nruia toate speranele, fiindc, n timp ce murmara fr voia ei: Nu m-au minit, e n-tr-adevr frumoas, foarte frumoas ! S mna n care inea mna Colombei i se ncleta deodat att de tare, nct, trezit din lein de duiore, fata i veni n fire deschise ochii mari, spunnd : . Ah, doamn, m doare ! n clipa n care doamna d'Etampes \zu ochii Co-lornbei deschizndu-se, i de^clet mna. Senzaia dureroas fusese ns ntr-uii fel mai prompt decit revenirea facultilor intelectuale ale tinerei fete. Dup ce rosti aceste cm, inte sau, mai bine zis, ddu acest ipt, Colombe se uit cteva clipe nedumerit, incapabil nc s-i adune gndurile. n sfrit, dup ce o cercet astfel un timp, o ntreb : Cine sntei dumnea\Toastr, doamn, i unde m ducei ? Pe turna, trgndu-se deodat napoi, exclam : Ah ! Sntei doamna d'Etampes ! Mi~aduc aminte, mi-aduc aminte... Taci din gur ! i porunci Anne. Taci acum ! In curnd o s rmncm singure si ai s te poi minuna i striga ct pofteti. Cuvintele ei fur nsoite de o privire crunt i trufa ; dar nu privii ea aceasta o fcu pe Colombe s tac, ci sentimentul propriei sale demniti. Se ferec deci n cea mai deplin muenie pn ajunser la palatul Etampcs, iar cnd sosir acolo, la un semn al ducesei, o urm n capc In momentul n care cele dou rivale lmaser singure fa-n fa, se msurar din ochi una pe alta, fr s spun nimic timp de vreo dou minute, fiecare ns purtnd alt expresie pe figur Colombe era linitit,

387 fiindc ndejdea pe care i-o pusese n ajutorul providenei i ncrederea ei n Benvenuto o fceau s nu-i piard curajul; Annc era furioas v/nd-o alt de senin, dar furia ci, dei mrturisit de trsturile rvite ale chipului su, nu izbucnea nc, deoarece era ncredinat c voina ei nebiruit si puterea pe care o avea vor reui s zdrobeasc o fptiir'alt de neajutorat. Toi; ca puse cea dinii capt tcerii. n sfirit, tnara mea prieten rosti ducesa pe un ton care, n pofida cuvintelor mbietoare, nu lsa nici un fel de ndoial asupra amrciunii gndurilor sale ai reuit s te ntorci sub scutul printesc ! M bucur, dar mai nti d-mi voie s te felicit pentru curajul de care ai dat do\ad : eti destul de... ndrznea pentru vrsta dumitalo, fctio ! tiu c Dumnezeu e cu mine, doamn ~ rspunse Colombe. cu simplitate, Despre care Dumnezeu e vorba, domnioar ? A, probabil te gndeti la zeul Marte adug ea, subliniindu-i spusele cu una din acele ocheade insolente pe care avea att de des prilejul s le foloseasc la curte. - Nu cunosc dect un singur Dumnezeu, doamn, Dumnezeul cei bun, ndurtor i venic, Dumnezeul ce ne ndeamn s fim milostivi cnd soarta ne rsfa si umili, n plin strlucire. Vai de cei ce nu vor s-1 recunoasc pe Dumnezeul de care vorbesc, fiindc \a veni ziua cnd nici ci nu-i va recunoate la rndul su! Bine, domnioar, bine ! spuse ducesa. Nici nu se putea o ocazie mai potrivit pentru a face moral i as putea chiar s te elogiez pentru tactul de care dai dovad, dac n-a profera s cred c ncerci s justifici neru inarea dumitalc prin obrznicie. La drept vorbind, doamn rspunse Colombc? fr nici o umbr de suprare, dar nllnd din umeri aproape imperceptibil - nu ncerc s m justific ctui de puin fa ele dumneavoastr, de vreme ce nc nu s-tij cu ce drept m acuzai. Atunci cnd tatl meu m va ntreba, i voi rspunde cu respectul cuvenit i cu toat mh'ivea. Dac mi va aduce vreo minuirc, voi cuia 383 -ia m apr, clar piu atunci, doamn duces, ngduii-mi a tac. . Bineneles, mi dau seama, glasul meu te stingherete i ai prefera, nu-i aa, s rmi singur cu gndurile diimilalc pentru a puica visa n \oie la cel pe care- iubeti ? Nici un zgomot, orct ar fi de suprtor, nu m poate mpiedica s m gndesc )a el, doamn, mai ales j tun ci cnd e nefericit. Cutezi deci a mrturisi c-1 iubeti ? Vedei, doamn, aceasta e deosebirea dintre noi : si dumneavoastr l iubii, dar nu cutezai a mrturisi. Nesocotiia ! exclam ducesa d'Etampes. Am impre sia c m nfrunt ! Nu, din pcate rspunse Colombe, cu blndee

nu v nfrunt, n-am fcut dcct s v rspund, pentru o m obligai s v rspund. Lsai-m singur cu gn durile mele i am s v las, la rndul meu, singur eu planurile dumneavoastr. Ei bine, fiindc m sileti, fctio, fiindc te crezi destul de puternic pentru a lupta cu mine, fiindc mi-ai mrturisit dragostea ta, o voi mrturisi i eu pe a mea ; dar, o dat cu dragostea, voi mrturisi i ura mea. Da, aa e, l iubesc pe Ascanio, iar pe tine te ursc. La urma urmei, de ce m-a preface fa de tine, singura fiin creia i pot destinui totul, deoarece eti n acelai timp singura fiin creia, orice ar spune, nu i se poate da crezare ; da, l iubesc pe Ascanio ! In cazul acesta v plng, doamn rspunse Colombo., cu o voce blajin fiindc Ascanio m iubete pe ininc. Da, ai dreptate, Ascanio te iubete; dar prin far mecele mc] c, dac snt n stare, prntr-o minciun, dac trebuie, printr-o crim, dac e necesar, am s-(i smulg dragostea lui, m nelegi ? Snt Anne d'Heilly, duces d'Etampes ! Ascanio va iubi, doamn, pe femeia care va ti s-1 iubeasc mai mult. Ei, nu mai spune ! Uitai-v la ca ! izbucni ducesa, Sfoar din srite de alla ncredere in sine. S-ar zice o 380 drago-tea dumneaei este uim n lumt i c r,.ci o alt drago >tc nu se poate asemui cu a sa talc, plicii N~am spus aa ceva, ciosvnn De \.' mc ce iub^c aa cum iubesc, nu \d de ce i o alt i1 'r- r-ar putea s iubeasc la fel ; m ndoiesc ns c i1 m setea ar putea fi a dumnea1* oa^tr. i ce-ai fi n stai'o s faci pentru el, ia s vtdem. tu care te lauzi cu o dragoste atit de m^re, '-.ut dra gostea mea nu se va putoa malta niciodat pin la ea? Ce i-ai jertfit pr. acum? imicmc-ia scaj.a singurt Na, doamn, linitea mea - ntre cine i cine ai alt-. ? Intre ei i f.moi 'l iid;col al contelui d'Orhec ? Nu, doamna, mire d i --upunoiea pe ^re o da toram tatlui meu Ce poi sa-i dai tu ? Poi t urm a s ai i d n P] un om bogat, puternic, temut ? i\u, doamn, sper numai s-1 lac fericit n schimb eu spuse ducesa d'Etampes si.t gata s fac de o mie de ori mai mult pentru el ; pnt gaia s-i jertfesc iubirea ir in monarh ^nt gata s-i atern la picioare bogii, ranguri, onoruri ; snt gala s-i ofer un re. gat pe care s-1 di minarea.

Da, ntr-adc\r rspunse Colombe, surMnd dragostea dumnea\ castra i d totul n afar de dragoste. Ajunge ajunge, comparaia ncepe s devin jig nitoare ! protest cu vehement ducesa, care simea c, pas cu pas, i fuge pmntul de sub picioare. Se ls pentru un timp o tcere pe care Colomtee prea s-o ntmpine fr a se simi ctui de puin ncurcat n vreme ce doamna d'Etampes nu reuea s -i ascund stmjcneala dect prlntr-o rrr'nie \adita, ncetul cu rcetul ns. trsturile ei i slbir ncordarea, o expresie mai blnd prinse a-i nflori pe obrazul luminat inor i treptat de o raz de bunvoin, sincer sau neltoare, n cele clin urm, porni clin nou la atac. rencepncl lupta pe care mndna ci inea cu orice pre s-o ncheie prmtr-o iabincl. 390 Hi Asculta, Colombc ro ,i 03 cu lul g\as 3p. drgstos dac i s-ar spune : Jcrtfete-i viaa pentru el1', ce-ai face ? O, mi-a jertfi-o cu cea mai mare bucurie ! i eu ! mrturisi ducesa pe un ton care do\edLa, dac nu sinceritatea sacrificiului, n orice caz clocotul ptima al dragostei sale. Dar cirstca dumitale con tinu ea ai fi n stare s i-o jertfeti cu aceeai rvn ca i viaa ? Dac prin cinste vrei s nelegei reputajia mea, da, dar dac cinstea nseamn virtutea mea, nu. Cum se poate ? ! Vrei s spui ca n-ai fost a lui nc ? Vrei s spui c nu e iubitul dumitale ? E logodnicul meu, doamn, atta tot. O, va s zic nu-1 iubete se bucur ducesa nu, nu-1 iubete ! Dac poate s pun mai presus de dragoste cinstea, o vorb goal ! Dar dac dumneavoastr vi s-sr spune, doamn ripost Colombe, zgndrit, n pofida firii sale blajine dac vi s-ar spune : Renun la rangul dumitale, la mriri; jertfeste-i-1 pe rege, nu n tain, ar fi mult prea uor, ci n vzul lumii'1 ; dac vi s-ar spune : Anne d'Heilly, duces d'Etampes, prseste-i palatul, pr sete averile tale si curtenii ce te nconjoar, pentru atelierul srman ai unui dltuitor ?" A refuza n interesul lui chiar rspunse ducesa, ca i cum i-ar fi fost cu neputin s mint sub privirea adnc i ptrunztoare n care o nvluia rivala sa. Ai refuza ? Da. Aha ! Va s zic nu-1 iubete exclam la rndul ei Colombe dac poate s pun mai presus de dragostea sa onorurile, nite simple nluciri ! Cnd i spun c pentru el in s-mi pstrez rangul! strui ducesa, exasperat de noua biruin ctigat de rivala sa. Cnd i spun c in s-m pstrez onorurile

numai ca s le mpart cu el! Toi brbaii ajung s le rvneasc, mai curnd sau mai trziu. Da ncuviin Colombc, surznd nu'r?i c Ascanio nu se numr printre aceti brbai. 391 Taci dm gura ! izbucni pentru a doua oar Anne, furioas, btmd din picior, Aadar, vicleana si puternica duces nu reuise cu nici un chip s-o ngenuncheze pe tnra fat, pe carcji nchipuia c e de ajuns s ridice glasul pentru a o n-spimnta. La ntrebrile sale mmoase sau ironice, Co-lombe rspunsese de fiecare dat cu o senintate si o modestie fcute s-o descumpneasc pe doamna d Etam-pes. Ducesa i ddu scama ca, minat de furia sa oarb, apucase pe o cale greit. Se hotr deci s schimbe tactica : la drept vorbind, nu se ateptase s aib dc-a face cu o asemenea frumusee, nici cu o att de vie inteligen i, neputncl-o supune pe rivala sa, se gndi s-i ntind o capcan. La rndul su, aa cum am vzut, Colombo nu se lsese ctui de puin intimidat de cele doua izbucniri mintoase pe care doamna d Etampes nu izbutise s i le nfrncze ; se mulumire doar s se ferece ntr-o tcere indiferent i demn. Ducesa ns, potrivit noului plan pe carc-1 pusese la cale, se apropie de ca cu un zmbet nespus de fermecaior i-i lua mna cu un gest drgstos. lart-m, fetio, dar am impresia c mi-am pierdut cumptul nu trebuie s fii suprat pe mine ; ai attea avantaje asupra mea, nct e firesc s fiu geloas pe dumneata. Din pcate, probabil, m crezi, ca toi ceilali, o femeie rea ! De fapt, nu eu, ci soarta mea e rea. lart-m deci! Nu e un motiv, pentru c s-a ntmplat s fim amndou ndrgostite de A&canio, s ne urm una pe alta. Dumneata, de altfel, fiind singura pe care el o iu bete, s-ar cuveni s fii mai ngduitoare. N-al vrea s fim surori ? S stm de vorb amndou, cu inima des chis, i atunci m \oi strdui s terg clin sufletul clumitale impresia penibil pe care i-o va fi lsat poate ieirea mea nesocotit. Doamn spuse Colombe, prudent, i-i retrase mna, cuprins ele o repulsie instinctiv. Vorbii, v as cult adug ea dup o clip. O ! rspunse doamna d'Etampes, cu un aer zglobiu, ca si cum ar fi neles ntru totul reticenele tinerei fete. FiA p** pare, slbticiune mic, nu-i cer prietenia fr a-i oleu in schimb o chezie Uite, ca sa-i dai mal bine seama ce fel de om sini, ca s m po(i cunoate, aa cura m cunosc eu nsumi, am s-i povestesc n doua cuvinte viaa nc. Inima mea, s tii, nu seamn de Ici cu po\ cstea vieii mele, i bielele femei clin tagma noastr, a ,,cucoanelor mari" cum le spune lumea, sntem de multe ori pe nedrept defimate. Ah, invidia greete clevetind pe socoteala noastr, cnd s-ar cuveni mai curnd s ni se plng de mil. Dumneata, de pild, feti(;G, ce cre/i despre mine ? Fii sincer. R Ia socoteti o femeie pierdut, nu-i aa ? Colombo fcu un gest ce arta ct i \enea de greu s rspund la o asemenea ntrebare. Dar dac am ajuns aa continu doamna d'Etampes eu sut de vin oare ? Dumneata, care ai avut parte de fericire, Colombe, nu trebuie s prheti prea de sus la cele ce au suferit,

dumneata, care ai trit pn acum ntr-o neprihnit singurtate, e bine s nu tii niciodat ce ndeamn s i se sdeasc de mic n suflet rvna mririlor ; cci fetelor sortite acestui canon, ca i victimelor mpodobite odinioar cu flori, nu li se nfieaz dect latura strlucitoare a \ietii. Rostul lor pe lume nu este s iubeasc, ci doar sa plac. AsJ.ft'1, din frageda mea tineree, toate nzuinele mele trebuiau ndreptate spre un singur el : acela de a-1 prinde n mreje pe rege ; frumuseea pe care Dumnezeu a hrzit-o femeii, pentru ca ea, la rndul su, so druiasc Iii schimbul unei dragoste adevrate, am fost silit s-o druiesc m "chimbul \miii titlu : diiitr-tm har au furit o capcan. 15i bine, spunc-mi, te rog. Colombe, ce \rei s fac o biat copil, la o Arst la care nu-i poate da seama nc ce e bine i ce c ru i creia i se spune Binele e rul; iar i ul e binele" ? De aceea, \ ezi dumneata, chiar dac ceilali i nchipuie c nu se mai poale etepta nimic de la mine, eu nc mai .sper. Dumnezei se va ndura poate s m ierte, fiindc n-am avut p* nimeni lng mine s-mi ndrepte privirile spre el. Ce-a fi "vrut s fac aa, singur, slab si lipsit de orice sprijii cum eram1? Din momentul acela, \iata mea a fost urzit? n-ima; din iretlicuri i nelciune. Ci toate astea UE W i eram fcut s joc un rol att de odios, i do\ada cea mai bun, dup cum vezi, e nsui faptul c l iubesc pe Ascanio ; dovada cea mai bun este c, dndu-mi scama e-1 iubesc, m-am simit fericit si, n acelai timp, copleit de ruine fiindc-1 iubesc. i acum spune-mi, scump i neprihnit ccpil, eti n stare s m nelegi ? Da rspunse ca naivitate Colombe, amgit de aceast neltoare bun-credin ce tia s dea cu atta convingere minciunii aparena adevrului. Atunci nseamn c te vei milostivi de mine se lumin ducesa. M vei lsa s-1 iubesc pe Ascanio de departe, n tain i fr speran ; si astfel nu voi mai fi rivala dumitale, de vreme ce el nu m poate iubi; n schimb, eu, care cunosc lumea cu vicleugurile, capcanele i tertipurile ei, voi cuta s in locul micuei pe care ai pierdut-o i, cluzindu-te, s te izbvesc. Iar acum i dai seama, sper, ca te poi ncrede n mine. de vreme ce mi cunoti viaa. Un copil n sufletul cruia au fcut s ncoleasc patimile unei femei, iat trecutul meu ! Prezentul l ai sub ochii dumitale : e ruinea de a fi, n vzul tuturor, iubita unui rege. Iar viitorul e dragostea mea pentru Ascanio, nu i a lui, firete, cci, aa cum ai spus-o chiar dumneata si cum mi-am spus-o eu nsmi adeseori, Ascanio nu m va iubi niciodat ; dar tocmai pentru ca dragostea aceasta va rmne curata, va reui s-mi curee sufletul de prihan. i acum e rndul du mitale s vorbeti, s-i deschizi inima, s-mi spui tot. Povestete-mi viaa dumitale, scump copil. Povestea vieii mele, doamn, e foarte scurt si, mai ales, ct se poate de simpl i se mrginete la trei iubiri. Am iubit, iubesc si voi iubi pururea : pe Dumnezeu, pe tatl meu, pe Ascanio Numai c, n trecut, dragostea mea pentru Ascanio, pe care nu-1 ntlnisem nc, era doar un vis ; n prezent e o suferin ; n viitor, o spe

ran. Foarte bine spuse ducesa, stvilindu-i gelozia 5n inim i lacrimile n ochi dar nu trebuie s ai n credere numai pe jumtate, Colombe. Spune-mi ce ai de gnd' s faci acum ? In ce fel ai putea s ii pi^pt dumneata, o biat copil, unor voine att de puternice S94 rum c aceea a tatlui dumitale sau a contelui d'Orbec' Lsnd dcopaite faptul c regele te-a \azui i e ndrgostit de dumneata. . O, Doamne ! suspin Colombe Cum ns aceast pasiune se datora uneltirilor dutx-sei d'Etampes, adic rivalei dumitale, Anne d'Heilly, prietena dumitale. va cuta s te scape de ea; s nu ne facem deci gviji n pnvinta regelui; rmne ns tatl t! urnitele, rmne contele. Ambiia lor nu poate i ab tut pc un alt fdga chiar att de uor ca un simplu capiciu de-al lui Francisc I. O, v rog, fii bun pn la capt ! exclam Colombe. Scpai-m i de ceilali, aa cam vrei s m scpai de rege. Nu cunosc decil un singur mijloc spuse ducesa d Etampes, prefcndu-se a chibzui n smca ei. Care ? ntreb Colombe Mi-e team ns c-ai s te sperii, n-ai s vrei s-1 ac c epi. Dac nu e ne\ oie dect ele curaj, spunei-mi-1. Vino aici i ascult-m spuse ducesa, cu un gest afectuos, fcnd-o pe Colombe s se aeze pe un scaun pliant lng jJllul su i petrecndu-i braul pe dup mijlocul ei i mai cu seam, s nu te sperii de ceea ce ani s-i spun la nceput, E chiar aa de nsp^imini^tor ? ntreb Colombo. Virtutea dumitale, fotio drag, e ntr-adevr ne ptat si drz, clar din pcate trim ntr-o epoc si ntf-o lume n care aceast fermectoare nevinovie nu este dcct o primejdie n plus, deoarece, fiind cu desvrsiie lipoit de aprare, eti la cheremul dumanilor du mitale mpotma crora nu poi lupta cu armele de care se folosesc ei ca s te atace. Ei bine, caut s faci o sfor are n pofida voinei dumitale, coboar din slvile vi surilor i apleac-i prhirilc asupra realitii. Spuneai adineauri c ai fi gata s-i jertfeti lui Ascaaio reputaia dumitale. Eu nu-i pretind chiar att, e de ajuns s- jertfeti, numai de ochii lumii, bineneles, credina pe care o pori dragostei sale. A icerca s lupi, singur i slab cum oti, mpotrha propriei dumitale sosrte, 395

a vr^a, dumneata fata de gentilom, o cstorie cu un icenic orfaurar, o nebunie curat ! Ascalt sfatul unei prietene sincere : nu cuta s le ii piept, las-te clu-/it do ei, rami, In adncul inimii duniitale, logodnica neprihnit, soia iui Ascanio, i mrit-tc eu contele <i 'Orbec. E singurul lucru pe care i-1 cere pentru a-i ndeplini planurile-i ambiioase : s~i pori numele ; n momentul n care vei fi devenit Ins contesa d'Orbec, \ ei putea zdrnici cu uurin toate urzelile lui mrave, \a h de ajuns s ridici glasul i s te plngi, n timp oe acum, dac ai ncerca s te mpotriveti, cine i-at* [Ja dreptate? Nimeni; eu nsmi chiar n-a putea sa te ajut n nici un fel ca s nfruni autoritatea legitim a unui printe, pe cnd daca nar trebui dect s rstorn! planurile brbatului dumitale, atunci ai s vezi ce snt n stare s fac. Gndete-te bine la toate acestea. Ca s poi rmne stpn pe dumneata, ca s nu depinzi de nimeni, arat-te gata s renuni la libertatea dumitale. i atunci, narmat cu credina c Ascano e soul dumitale legiuit i c o cstorie cu oricare alt brbat nu e dect o profanare, vei putea face numai ceea ce te ndeamn inima, contiina dumitale va amui, iar lumea, in. ochii creia aparenele vor fi salvate, i va da deplin dreptate. Doamna, doamn ! bigui Colombe, rdicndu-sc n picioare, strduindu-se s se desprind de braul ducesei, .-are ncerca s-o opreasc. Nu tiu dac ani neles bine, dar ceea ce rn sftuii dumneavoastr s fac mi se pare o ticloie ! Ce spui ? se ncrunt ducesa. Spun c virtutea nu o att de subtil, doamn ; "pun, c toate aceste sofisticrii fac s-mi dogoreasc obrazul de ruinea dumneavoastr; spun c, sub am'^itoarea prietenie sub care ncearc s se ascund ura domniei voastre, zresc capcana pe care mi-o nllndei. Vrei s m njosii n. ochii lui Ascanio, nu-i aa ? Pcniru ca .tii foarte bine c Ascanio nu va putea iab niciodat sau va nrHa s iubeasc o femeie po rar^ o 396 -- Ei bine, da! xosti ducesa, snclu-i mima o \7-bacneasc. La urma urmei, m-am sturat s port masc ! Aadar, zici c nu vroi s cazi n capcana pe care i-o ntind, prea bine. ai s cazi atunci n prpastia n care te voi arunca ! Ascult cc-i spun . cu \oia sau fr \oia ta, ai s te mrii cu d'Orbcc ! n cazul acesta, silnicia po care voi i netoat s-o ndur m va justifica, i chiar de-ar fi sa m spun, daca am s m supun totui, nu \oi i pngnt cel puin cre dina din inima mea. Va s zic ai de gincl s te mpotriveti ? Prin toafcc mijloacele ce snt n puterea unei biete iime ca mine. Orice s-ar ntmpla, s tii, am s spun Nu" pn n pnzele albe. Chiar dac mi-ai pune mna n mna acestui om, am s spun Nu" ! Chiar dac m-ai tr naintea altarului, am s spun Nu" ! Chiar de m-ai sili s ngenunchez n faa preotului, chiar si-n faa lui tot Nu" am s spun ! N-are a tace ! Ascanio i va nchipui c-ai acceptat de bunvoie aceast cstorie, i nicidecum c-ai fost sili U De aceea i sper c n-am s fiu silit, doamn

Pe cine- te bizui oare s te poal ajuta ? Pe Dumnezeu din ceruri i pe un om clin lumea asta marc. Dar din moment ce omul acela c arestat ? ! Omul despre care v vorbesc e liber, doamn A pea s tiu i eu cine este ? Bcmenuto Ccllini, Ducesa scrni din dini auzind numele cekii pe carc-1 socotea cel mai aprig duman al su. Dar n clipa n taro tocmai se pregtea s-i rosteasc la rindul su nu-mele, nsoiindii-l ele cine tie ce blestem cumplit, un. PE j ridic portiera pentru a-i anuna venirea regelui Ducesa d'Etampes prsi ndat ncperea i, cu zm-l pe buze, se grbi s ias n ntmpinarea lui Fran-nsc , pe care l concluse n camera ei, fcnclu-lc ^emr valeilor s n-o scape din ochi pe Colombe. 397 BENVENUTO N GREA CUMPN La un ceas dup ntemniarea lui Ascanio i rpirea Colombei, Benvenuto Cellini mergea clare la pas de-a lungul cheiului Augustinilor. Tocmai se despr-tise de rega i de curtenii si pe care-i fcuse s petreac de minune tot drumul, cu fel i fel de snoave pe care nimeni ca el nu tia s le spun cu atta haz, mpletite cu istorisirea propriilor sale panii; dar din momentul n care rmsese singur, czuse din nou pe gnduri ; uuraticul palavragiu dispruse, pentru ca n locul lui s apar cugettorul cu serioase preocupri. Lsnd frlu liber calului, pusese capul n piept i medita; se gndea turnarea statuii lui Jupiter de care depindea acum, Sn egal msur, faima lui de artist i fericirea dragului su Ascanio ; bronzul dospea n creierul lui nainte de a clocoti n cuptor, nfiarea lui ns era a unui om pe deplin linitit. Ajungnd n faa porii palatului, se opri un moment, mirat c nu auzea bocnitul ciocanelor : zidurile mohorte ale castelului se nlau mute i posace, ca i cnd nu s-ar fi aflat ipenie de om nuntru ; meterul btu de dou ori n poart fr a primi vreun rspuns ; n sfrsit, la cea dc-a treia btaie, Scozzone veni s-i deschid. Ah, bine c-ai sosit, metere ! exclam ea, dnd cu ochii de Cellini. Vai, Doamne, s te fi ntors mcar cu dou ceasuri mai devreme ! Dar ce s-a ntmplat ? ntreb Cellini. Ne-am pomenit aici cu prefectul, cu conte!Q si cu ducesa d'Etampes. -i? Au fcut o percheziie. Ei, i ? Au gsit-o pe Colombe n capul zeului Mar te. Nu se poate ! Ducesa d Etampe*, a K,at-o pe Colombe la ea. la palat, iar prefectul 1-a lumi-, pe Ascamo la Chtckt. Ah ! nseamn c-am fost trdai! exclam Benveruiio, lovindu-se cu palma peste frunte si i/bind cu pkiorul n pmnt. Pe urm, cum n orice 'mpre-jurare pnmul gind al acestui om era s se rzbune, i ias calul & se duc Mngur la giajd i, npustindu-se n atelier stng Vemti toi aici [ Toi, ai neles ? O clip mai apoi, toi lucrtorii se aflau strn^ n ju-lul su.

Fiecare din ei fu supus unui nelegtorul n lege, clar nici unul, dup cum s& dovedi, habar ua\ca nu mimai urJe fusese ascuns Colombe, dar nici mcar pnn ce iTijloc dumanii tirerei fete reuiser s dea de urma ei : pn i Pagolo, pe care Ben\enuto l bnuise din capul locului, reui sa se dezvinoveasc n aa iei, nct meterul s nu mai pstieze nici cea mai mic ndoial Se nelege de la sine c bnuielile sale nu se ndreptase,a nici un moment mpotriva cinstitului Heimann i doar in treact mpotriva lui Simon-Slngaciul. V/nd c aici nu avea nimic de rzbunat i nici de aflat, Benvcnuto se hoti nurnaidect cu iueala cu care punea de obicei la cale un lucru ori atul i, dup ce se ncredina c '-abia sa era prins bine la old si c pumnalul putea ii tias cu uurin din teaca, porunci tuturor ^-i vad de treab i s nu plece de acas pentru a ^ti unde s-i caute la nevoie. Tei apoi din atelier, cobor spiinlen treptele peronului si se repezi afar n strad. De ast dat, chipul su, mersul i fiece gest mrturiseau cea mai aprig fimntare. ntrade\r, mii de ginduri, mu de planuri i mii de necazuri se ciocneau i se mlmcau n capul su, Ascanio lipsea tocmai acum cnd i era att de neccsai, cci pentru turnarea statuii lui Jupiter avea nevoie de toi ucenicii si pn la u iul i, n primul rnd, de cel mai inteligent chnlre toi Colombe fusese rpit si, nconjurat acum de atia dumani, fata ar ii putut s-si piard curajul. Senina, cereasca ei ncredere, care era o pavz pentru biata copil mpotrha inteniilor \rjmae i a uneltirilor jos-nke, avea poate s se dcstiamc i s-o prseasc n mijlocul attor mainaii i ameninri 399 n aceiai tnnp, sub \dlnida%u] gindanloi, o amui'Ue mocnea n adneul cugetului su. i adu^e Aminte c, ntr-o zi cnd i dduse a nelege lui Ascanio ca s-ar putea atepta la cine tie co ci mcen r/bunare din partea ducesei d'Etampes, Ascanio ii rspunsese sur-/nd : ..Nu va ndrzni s se ating do mine, fiindc a putea s-o distrug cu un singur cavntu. Benvcnuto ncercase atunci s afle ce secret ora la mijloc, dar tnrul i rspunsele : n momentul de fa, metere, ar i o mielie din prlea mea s-1 dau n \ileag. Ateapt ziua cnd va fi doar un mijloc de aprare1-. Bemcnuto apreciase discreia lui i a\usose rbdare; Acum ns trebuia neapiat s dea ochi cu Ascanio. Era cel dinii lucru pe care trebuia s-1 fac. Era de-tul ca Benvenuto s doreasc un lucru p^n-tru a se si hotr s-1 ndeplineasc AM i apucase s-i ipun c 'trebuie s dea ochi cu A&canio i iat-1 c i btea la poarta nchisorii ChAteet. n aceeai clip se deschise o forestruic i unnl dintre gealaii prefectului l ntreba pe Collini cine era In spatele 3ui so zrea stnd cineva n umbr. M numele Bn\cnuio C1]!"'!] -- r-.panse orfu r ar ol. Ce dorii ? Doresc sa vd un deinut care se afl nchis aici Cum l cheam ? Ascanio. Abcamo c ]a carcer i nu are voie s vad pe nimeni. i pentru ce a fost bgat la carcer ? Fiindc e nvinuit de o crim care, de ob' ci, se pedepsete cu moartea. Atanci ca ait mai mult licbuio s-1 \d ! exclama Benvenuto. Ai un fel cu totul ciadat de a judeca lucrurile, senior Collini rosti pe UD ton /ofIernilor glasul omului ascuns n umbr i care rm-.i are locul la Chtclei.

Cine rde de struinele mele? Cine ndr? lo*1 s-i bat joc cnd eu m rog 9 strig Ren\ enuto Eu se auzi din nou gla&ul eu, Robert d'E&lo -r\il)e, prefectul Parisului. Fiecare la rndul su, senior CeUim ! Orice pai Uda trebuie s aib i o revan Dum neata ai cligat prima partid, iar eu' pe cea de-a doua. iVli-ai luat palatul, nesocotind legea, iar eu ti-am 3uat n chip legiuit ucenicul. N-ai binevoit s mi-1 napoiezi pe cel dinii, nici ou n-am s i-1 dau napoi pe cel de-a doilea. i acum, eti inimos si cuteztor, dup cum te tiu, si ai o a: mata ntreag ele tovari de breasl credincioi ; hai, scumpul meu cuceritor ele cartele ! Hai, iubite c rtor pe perei ! Hai, stimate sprgtor de porii ! Poftim do ia cu asalt nchisoarea Te-atept ! Dup aceste cuvinte, ferestruica se nchise, BoavcnuLo scoase un rcnet i se npusti aupra poi-ii masive, dar, orict se ndrji mpotriva ei, izbind -o LU pumnii si cu picioarele, n pofida strduinelor a]o poarta nici nu se clinti. Hai, scumpule, hai, lo\ctc i btrig prefectul Jiu spatele porii c tot nu te alegi cu nimic, dect doar cu trboiul pe carc-1 faci, iar dac Iaci prea mult trboi, ia seama c vin jandarmii ! Pzea, c te nha arcaii ! Vezi dumneata, drguule, Chtelet na-i totuna cu palatul Ncsle ; fortreaa se afl n stpnirea mriei sale regelui, vom \edca acum cine-i mai tare: domnia ta sau regele Franei ? Romonuto i roti privii ile n jur i \za pe (hei o boin smuls din pmnt pe care doi oameni obinuii abia dac ar fi putut s-o ridice de jos. Se duse ntins la born i, sltpd-o de jos, o urc pe umr, cu uurina cu care un copil ar fi apucat o piatr. Dup civa pai Ins se ginii c, dac ar fi reuit s ^P^i % poarta, ar fi dat peste straja din interiorul forri (ci i c, Sncercnd s ptrund nuntru cu fora, ar fi ajuns la rndul su la nchisoare ; tocmai acum c'id h'bcrtatca lui Ascanio depindea de propria lui libertate ls deci s-i scape din brae borna, care ora all O j grea, nct se nfund de cte\ a degete n pmnt. Probabil c prefectul l urmrea printr-o \ i^tn n uu se zrea de afar, pontr-i oa ?n momentul c?la e <tM?i un nou hohot de ^-s. 2fi Bcrvenuto i lu picioarele la spinare pentru a nu se lsa ispitit s-i sfrme capul de poarta aceea blestemat. O porni glon spre palatul Etampes. Situaia nu era chiar aa disperat dac, neputad sa-t vad pe Ascanio, ar fi reuit cel puin s dea ochi cu Colombo. Poate c Ascanio, ntr-o clip n care dragostea 1 mbia la mrturisiri, i ncredinase logodnicii sale secretul pe care nu voise s i-1 dezvluie meterului su Totul merse strun la nceput; poarta palatului era deschis, strbtu curtea si ptrunse n vestibul, imck se afla un lacheu voinic muiat n fireturi, o huidum de or.L. lat n spate de patru picioare i nalt de ase picioare Cine sntoi dumneavoastr? l ntreb el pe oif jrar. m^urndu-1 din cretet pn-n tlpi

n orice alt mprejurare, Benvenuio ar ii ripostai la o privire att de impertinent prin cine tie ce rbufnire nprasnic, aa cum i sttea n fire. dar trebuia s vorbeasc neaprat cu Colornbe, trebuia s-1 salveze pe Ascanio ; se stpni deci. Snt ISenvcnutp Collini. orfurarul flo^ntin r^panse el i ce dorii ? S-o vad pe domnioara Colombe. Domnioara Colombe nu poate fi vzut. i de ce nu poate fi vzut ? Pentru c tatl su. jupn d'E^lourville, prefect u Pasului, a ncredinat-o doamnei cHicese d'Etampes, ru * d-o s-o vegheze. Bine, dar eu snt un prieten. Un motiv mai mult pentru a da de b tui t. Cnd i spun c trebuie neaprat s-o vd star1! B ii\enuto, simind cum l ncinge mnia. i eu v spun c n-o vei vedea rspunse achoul. Atunci mcar ducesa d'Etampes poate fi vzut '' Nici doamna duces si nici domnioara Colombo Nici chiar de mine, care snt orfurarul domniei De dumneavoastr mai p'iim cler l de oricine. 402 nseamn deci c s-a dat ordin s nu fiu primii?! exclam Benvenuto. ntocmai rspunse valetul ai ghicit. Numai c, vezi tu, iubitule, eu snt un om cam sucit i spuse la rndul su Benvenuto Cellini, cu acel rs nfricotor ce prevestea de obicei o dezlnuire fur tunoas i ca totdeauna reuesc s ptrund acolo unde nu snt lsat s intru. i cum facei, v rog, sntei bun s-mi spunei i mie? Cnd vd o u si un caraghios ca tine n faa e, de pild... Atunci ? ntreb lacheul. Atunci l lmuri Eenvenuto, ndeplinind pe loc ceea ce spunea l dau peste cap pe caraghios i sparg ua, n aceeai clip, cu o lovitur de pumn l fcea pe lacheu s zboare cit colo i cu o lovitur de picior ddea ua de perete. Ajutor ! strig lacheul. Ajutor ! Strigtul disperat al nefericitului era de prisos ; tre-cnd din vestibul n anticamer, Benvenuto se trezi fa-n fa cu sase valei care preau anume pui acolo ca ss-1 ntmpine. i ddu seama atunci c ducesa d'Etampes fusese ntiinat despre napoierea lui, drept care luase din vreme toate msurile trebuincioase. n orice alt mprejurare, narmat cum era cu pumnalul si cu spada, Benvenuto ar fi tbrt asupra slugilor" i cit ai bate din palme n-ar fi avut ce alege din ele, dar D asemenea tevatur n palatul favoritei monarhului ar fi putut avea consecine dezastruoase. Pentru a doua oar, mpotriva obiceiului su, raiunea se dovedi mai puternic dect mnia ; ncredinat c n orice

caz va putea s ptrund la rege, a cnii u, precum se t'e, i era deschis la orice or, vr la loc spada tras pe jumtate din . teac, fcu calea ntoars i, oprindu-se aproape la fiecare pas, ca un leu care bate n retragere, strbtu agale vestibulul, apoi, dup vestibul, curtea i se ndrept spre Luvru. 403 26* De ast dat, Benvcnuto i recptase aerul su linitit dintoldcauna i mersul tacticos, dar linitea sa era neltoare : picturi mari de sudoare i mbrobonau fruntea i o crnccn mnie ncepea s dospeasc n el, fcndu-1 s se frmnte cu att mai dureros, cu ct se strduia mai stranic s i-o stpncasc. ntr-adevr, nimic nu putea fi mai suprtor pentru o fire aprig ca a lui dect zbava inutil, dect piedica meschin a unei ui trntite n nas, dect mojicia unui lacheu obraznic. Nu poate s existe disperare mai cumplit pentru oamenii puternici ca el care snt n stare s-i supun cugetul dect atunci cnd se izbesc fr rost do im obstacol material. Benvenulo ar fi dat zece ani din via pentru ca, m momentul acela, cineva s-1 loveasc din. ntmplare cu cotul i, mergnd pe strad, ridica din cnd n cnd capul, sfredelindu-i pe trectori cu o privire fioroas, ca i cnd le-ar fi spus : ,.Ia s vedem, se afl cumva printr voi vreun biet amrt, stul de via ? n cazul acest sa vin la mine c si-a gsit omul!" Un sfert de or mai trziu, Bcnvermto intr n palatu Luvru i, oprindu-se n sala pajilor, ceru s vorbcasc nentrziat cu maiestatea sa. Voia s-i povesteasc Iu Francisc I tot ce se ntmplase, s cear sprijinul leali tatii sale i, dac nu putea dobndi mputernicirea de ascoate din nchisoare pe Ascanio, s-1 roage' a-i acord mcar permisiunea de a-1 vedea; pe drum se gndise ne contenit la ceea ce trebuia s-i spun regelui, i curr Benvenuto se mndrea a fi nzestrat cu darul vorbirii, se simea dinainte pe deplin mulumit de micul discurs pe care-1 ticluisc'. ntr-adevr, frmntrile prin care trecuse, vetile nprasnice care picaser peste ci din senin, jignirile ndurate, piedicile pe care nu reuise a le birui, toate acestea laolalt fcuser s se ncing sngele n vinele irascibilului artist: i zvcnc'au tmplcle, inima i btea s se sparg si-i tremurau minilc. Un neastmpr mistuitor, care nici el nu tia cum se btrnise, i sporea ndoit vlaga trupeasc i sufleteasc, aa cum se ntmpl uneori s trieti ntr-nn singur rrnut o 7\ ntreag clin via. 404 In aceast stare de spirit se aila Benvenuto n momentul n caro, adresndu-se unui paj, ceru ngduina de a inlra la rege. Regele nu primete i rspunse tnrul. Nu m recunoti ?! ntreb Benvenuto, miiat. Ba da, dimpotriv, v recunosc loarte bine. M numesc Benvenuto Cellini .i maiestatea sa m primete la orice or. Tocmai pentru c v numii Benvenuto Ccllm - - rspunse pajul nu putei intra. Benvenuto rmase mpietrit de uimire. A, dumneavoastr sintei, domnule de Termes ? continua tnrul, ntmpinmdu-1 pe un curtean care soise o dat cu orfurarul. Poftii, poftii, domnule conte de la Faye ; poftii, domnule marchiz des Pre ! i eu ? Eu ce fac ?! exclam Benvenutos nglbenindu-se de furie. Dumneavoastr ? lntorcndu-se la palat acum zece minute, regele a spus : Dac neobrzatul acela de florentin vrea cumva s ntre la mine, s tie c nu doresc s-1 vd i s

fie povuit s se astmpere, dac n-are dief s fac o comparaie ntre nchisoarea Chtelet i fortreaa Sant'Angelo. Rbdare, suflete, rbdare ! murmur Benvenuto Cellin printre dini fiindc, pe legea mea, nu mi s-a nlmplat nc pn acum ca un rege s m lase s a tept ! Vaticanul se poate masar, cred, cu palatul Luvru, i Lcon al K-lea cu Francisc I, i totui niciodat nu mi-a fost dat s atept la porile Vaticanului i nici la ua lui Leon al K-lea; dar tiu ce trebuie s fie la mijloc: da, regele se afla adineauri la doamna d'Etampes, regele a ieit acum cteva clipe din palatul iubitei sale, care, de bun seam, 1-a asmuit mpotriva mea. Asta c, cu siguran; rbdare deci pentru Ascanio ! Rb dare pentru Colombe ! Dar, cu toat ludabila lui hotrre de a-i pstra cumptul, Benvenuto se vzu silit s se sprijine de o coloan ; i se pusese o piatr pe inim i simea c i se taie picioarele. Acest ultim afront fcea s sngereze nu numai mndria lui, ci n acelai timp prietenia sa. Su405 fie t ui su plm do amruu-ir .^ d^pcrare, bu/^ o ^ii st, mmile ncletate mrturisea,1 'h de rum t suferea Totui, dup un moment, -;: \ r-s n fire, ^i ?cutui capul, dndu-i pe spate prui ce-i c^ue pe frunte, l iei eu pai apsai i hotri. Toi cri ce ^ aP^v cit fa se uitar n. urma lui, ptruni de respect. Faptul c Benvcnuto reuise s-i pstreze o nfiare linitit se datora neobinuitei sale puteri de a-si stpni propria fire, fiindc, n realuate. era mai nuc i mai descumpnit dect un cerb ncolit. Rtci ctya timp pe strzi, fr a ti ncotro merge, fr s vad nimic altceva n faa ochilor dect o pcl. fr ^ suda nimic altceva dect \uietul sngelai n urechi, ntrebndu-se ntr-o doar n sinea lui, aa cum se ntmpl cnd eti beat. clac dormea sau era eu adevrat tresz. Pentru a treia oar de un teas ncosce era alungat. Lui, Ben-\enuto, favoritul prinilor, papilor i regilor, pentru a treia oar n ziua aceea i se trntea ua-n nas, lui. tocmai lui. n faa cruia toate uile se deschideau larg, numai la auzul pailor si. i totui, n pcida ntreitului afront pe care-1 suferise, nu a\ea dreptul s ac lase prididit de mnie * era dator si ascund roeaa i s-i nbue ruinea, pn ce va fi reuit s-i sahczc pe Colcmbe i pe ACanio. Avea impresia c lumea care trecea pe lng el. nepstoare, tacticoasa ori grbit, i citea pe frunte ntreita ocar pe care o adurase. Fu poate singurul rroment din \iata lui cnd acest suflet nobil pe nedrept njosit se ndoi de sine. Cu toate acestea, dup ce cutreier aa strzile, la ntirpare. orbete, rtcind fr int, se dezmetici n fine i ridic fruntea ; descurajarea l prsi si-1 cuprinse iar nfrigurarea. N-are a face rosti ol n gura mare, nfr-att era de frmntat de gndurile sale, ntr-att trupul su era mistuit de vpaia sufletului n-are a face, orict ar ncerca s-1 calce n picioare pe om, nu \or reui niciodat s striveasc artistul. Hai. dltuitorule, f-i s se ciasc de faptele lor, admirindu-i opera ; hai, Ju-piter, dovedete c mai eti nc nu numai regele zeilor, dar l stpnul oamenilor ! 406 Spanud aceste cuvinte, minat parc de un ndemn mai puternic dect voina lui, Beiiveiiuto ntinse din nou pasul la drum ndreptmdu-se spre Tourn.eii.es' fosta reedina regal, n care mai locuia nc btrnui conetabil Anne de Montmorency.

Vijeliosul Benvenuto trebui s-^i atepte rndul timp Je o or pn s poat ptrunde la ministrul-soldat al lui Francisc I. pe care-1 asalta o droaie de curteni i de solicitatori ; n fine, fu poftit s intre n camera conetabilului. Anne de Montmorency era un brbat nalt de stat, prea puin grbovit de ani, rece, nepat i scoros, cu o privire ptrunztoare i scump la vorba; tot timpul bodognea i nimeni nu-1 vzuse vreodat n toane bune. Pentru el ar fi fost o adevrat umilina s-1 surprind cineva rznd. Cum fusese oare n stare s se mpace cu btinul acesta ursuz fermectorul i ndatoritorul monarh ce crmuia pe vremea aceea Frana ? Iat o ciudenie ce nu-si poate gsi explicaia dect n legea contrastelor : Francisc I avea darul de a-i face pe cei crora Ie refuza vreo favoare s plece de la el ntotdeauna mulumii ; pe cnd conetabilul nu tiu cum fcea c, ori de cte ori ndeplinea cererile cuiva, solicitatorul pleca furios. De o destoinicie destul de mediocr, de altminteri, conetabilul reuise s ctige ncrederea regelui prin rigiditatea lui osteasc si prin solemnitatea sa despotic. n momentul n care Benvenuto intr nuntru, tocmai se plimba de la un capt la cellalt al ncperii, potrivit obiceiului su. La salutul lui Cellini se mulumi s rspund printr-un semn din cap; pe urm, oprindu-se brusc i pironind asupra sa pri\irea-i ^f-c-ieitoare, l ntreb : Cine eti dumneata ? Benvenuto Cellini. l cu ce te ndeletniceti ? Snt orfurarul regelui rspunse artistul, mirat c primul rspuns nu-1 scutise de cea de-a doua ntrebare. A, da, adevrat mormi conetabilul. Acum te recunosc ; ci, ia spune ce doreti, ce-ai vrea s-mi ceri, dragul meu? S-i fac vreo comand? Dac te-ai bizuit 407 PC aa cp\e, i-n pierdut vremea de poman, c mai bine s-o tii din capul locului. Pe onoarea mea ! Zu dac pot s pricep mania asia a artelor ce a nceput s se rspn-deasc peste tot n zilele noastre, S-ar zice c-i o molima de care s-a molipsit toat lumea, afar de mine. Nu, nam nici n clin nici n mnee, metere orfurar, cu sculptura, m-nlelcgi ? Adreseaz-te deci altora i s auzim de bine ! 'Benvenuto fcu o micare. O, Doamne, nu trebuie s-i faci snge ru din pricina asta ; ai s gseti destui curteni care vor s-1 maimureasc pe rege i destul nepricepui care in s treac drept cunosctori. Cit despre mine, ascult bine ce-i spun : m mulumesc s-mi \d de meseria mea, care este aceea de a purta rzboaie i. din punctul meu de vedere, m-ne-legi ? o ranca zdravn care-mi toarn la fiecare nou luni cte un plod, adic un soldat, face de o sut de ori rnai mult dcct un sculptor prost carc-i pierde vremea meterind cu duiumul nite haidamaci de bronz din pricina crora se scumpesc mereu tunurile. Monseniore spuse Bon.vem.ito, dup ce ascultase aceast lung erezie, cu o rbdare de caro el nsui se minuna monseniore, lucrul despre care am \cnit s va vorbesc nu are nimic de-a facp cu arta, oi cu onoarea Aa ! In cazul acesta, se schimb socoteala. Ce pof teti de la mine ? Spune repede ! V amintii, poate, monseniore, c ntr-o zi maies tatea sa mi-a spus de fa cu domnia voastr c n ziua m care i voi aduce statuia lui Jupiter turnat n bronz mi va acorda orice favoare i-s cere i c se bizuia pe

domnia voastr, mon^niore, i pe cancelarul Poyet. s-i reamintii nalta sa pi omisiune n cazul crd s-ar fi nt'mpat s-o uite Mi-f,miatcsc. Di. i ? Ei bine. monseniore, se apropie clipa P care v voi ruga clin lot sufletul s \ amintii ele aceast mprcjuiart r numele regelui. V vei aminti, nu-i aa ? Asta voiai s-mi ceri. domnule ?! exclam coneta bilul Pentru aa ceva i-ai permis s m deranjezi :i cd sa m rogi s fac ceea cn e de datoria mea s fac ?lf Monseniore ! 408 Asta be numete impertinen, domn ale orf aurar ! Conetabilul Anne de Montmorency, dac vrei s tii, n-are nevoie &-i atrag atenia cineva pentru a fi 'om cinstit. Regele mi-a spus s in minte n locul su, lucru pe care ar trebui s-1 fac mai des, s nu-i fie cu suprare ; ei bine, am sa in minte, chiar dac s-ar ntmpla nu-i vin la ndemn. S-auzim de bine, metere Cel-lini. mai snt i alii care ateapt ! Spunnd acestea, conetabilul i ntoarse spatele lui Benvenuto i fcu semn s intre alt solicitator. La rndul su, Benvenuto l salut pe conetabil, al crui fel de a vorbi, repezit si pe leau, nu era fcut s- displac i, stpnit de aceeai nfrigurare si mnat de acelai ghid mistuitor, se grbi s se nfieze cancelarului Poyct, care locuia destul de aproape, la poarta SaintAntoine. Faa de Anne de Montmorency, venic ursir/, venic ferecat ntr-un fel de ai mur din cap pn n picioare, cancelarul Poyet reprezenta cel mai desvrit contrast fizic i moral. Cancelarul era politicos, fin, abil, nfofolit n blnuri, scufundat parc ntr-un maldr de hermin ; nu i se vedea dect tigva pleuv i crunt, o pereche de ochi nea&tmpr-ai i inteligeni, buzele subiri i o mn alb. A\ea un caracter tot att de cu<stit poate ca i conetabilul, doar mai puin neprtinitor. i de asta dat Bcn.vem.ito fu nevoit s atepte o jumtate de or. Devenise ns de ncrccunoscut ncepuse a se obinui s atepte. Monseniore spuse el, cnd fu primit n cele din urm am \enit s v reamintesc o promisiune pe care s JA cranul mi-a fcul-o de fa cu domnia voastr, lun-du-\ nu numai ca martor, dar i chcza. tiu ce vrei s spui, jupne Bcmenuto i tie cuvntul Poyct i snt gata, dac doreti, s-i reamintesc oricnd maiestii aceast promisiune; dar trebuie s-i spun do la bun nceput c, clin punct de vedere juridic, nu ai nici un drept, deoarece un legmnt fcut ntr-o doar i lsat la bunul dumitale plac nu arc nici o valoare n faa tribunalelor i, n orice caz. nu poate avea puterea kgal a anin act scri> . h consecin, daca 409 i regele se ntmpl s-i mplineasc rugmintea, o va face doar din bunvoin si pentru a-si respecta cuvntul de gentilom. Nici nu doresc altceva, monseniore spuse Benvenuto tot ce v rog e numai s ndeplinii la timpul i locul potrivit sarcina pe care suveranul vi-a ncredinat-o, lsnd ca bunvoina maiestii sale s fac

restul. Perfect! ncuviin Pcryet, Dac-i voi ba numai de att, drag domnule, te rog s m crezi c snt la dispo ziia dumitale. Benvenuto se despri de cancelar cu sufletul mai mpcat, dar cu sngele clocotndu-i nc n vine si cu minile nfrigurate. Gndurile sale nfierbntate de attea frmntri, afronturi i nvolburri mnioase, silite s se nfrneze atta vreme, se revrsau acum n deplin libertate ; spaiul i timpul nu mai existau pentru cugetul pe care l cotropiser si, n timp ce Benvenuto se ntorcea acas cu pai mari, vedea ca ntr-o luminoas nlucire chipul tefanei, locuina lui del Mor o, castelul Sant'An-gelo si grdina Colombei. Simea n acelai timp n el nite puteri supraomeneti i i se prea c triete dincolo de graniele acestei lumi. Era nc stpnit de aceast ciudat exaltare n momentul Li care intr pe poarta palatului Nesle. Toi ucenicii l ateptau, aa cum le poruncise. Turnm statuia lui Jupiter, biei! Toi la turnat! strig el nc din prag i se npusti ca o furtun n atelier. S trieti, metere ! spuse Jacques Aubry. care in trase fredonnd vese, n urma lui Ecnver.uto Crlllni. Oare nu m-ai vzut i nici nu m-si auzit pn acum ? De cinci minute m tot in dup dumneata pe chei i te strig ; mergeai att de rcpedo c mi-a ieit sufletul Dar ce avei cu toii de sntci aa ncruntai ca nite jude ctori ? La turnat! strig din nou Benvenuto, fr a ss nvrednici s-i rspund lui Jacques Aubry, pe care totui l zrise cu coada ochiului i-1 auzise cu o ureche. La turnat; acu-i acu' i Vom izbuti oare, milostive Doamne ? Ah, dragai meu continu ci n fraze ntretiate, adre-siadu-se cnd lui Aubry, dnd tovarilor si de lucru eh, drag Jacques, ce veste cumplit mi-a fost dat s Eifiu la ntoarcere i cum au tiut s profite de lipsa mea ! Dar cc-i cu dumneata, metere ? ntreb Aubry, sincer ngrijorat de nfrigurarea lui Cellini i de adinca mhnire zugr\ i pe chipurile ucenicilor. Avei grij, biei, s aducei lemne uscate de brad. tii doar c de ase luni ncoace am tot strns lemne de foc. Ce s am, drag Jacques : am c Ascanio al meu e nchis la Chtelet; am c mndreoa aceea de Iat, Colombc, fiica prefectului, de care Ascenio, cum bine tii, era ndrgostit, se afl acum n minile ducesei d'Etempes. dumanca ei; au descoperit-o n statuia lui Marte. uncie o ascunsesem. Dar o s-i salvm pe amndoi. Ei, ei, unde te duci, Kermann ? Lemnele nu snt in pivni, ci afar, n stiva din curte. Ascanlc e arestat ! se minun Aubry. i Colon.be rpit ! Da, da, cine tie ce iscoad mra-v i \ a fi ppdit, bieii copii, i va fi dat n vileag o tain pe care i-am ascuns-o chiar i dumitale, drag Jacques. Dar dac am

s pun vreodat mna pe ea!... La turnat, biei, la tur nat ! Dar asta nu-i tot. Regele nu mai vrea s m vad, nchipuieie-i, cnd pn mai deunzi m numea priete nul su ! S mai crezi n prietenia oamenilor ! E adevrat c regii nu snt oameni : snt regi. Aa c degeaba m-am dus la Luvru, fiindc n-am putut s rzbesc pn la el, n-arn putut nici mcar s-i spun un cuvnt, Nu-i nimic, ^taiuia o sa vorbeasc n locul meu. Aezai tiparul, prie teni, nu trebuie s pierdem nici un moment. Femeia aceea cate caut s se rzbune acum pe biata Colombe ! Kcmcrnicul de prefect, care m ia peste picior ! Gcalatul care-1 schingiuiete pe Ascanio ! O, de-ai tii ce cumplite vedenii am avut azi, drag Jacques i Te rog s m crezi c-a da zece ani din via celui care ar putea s ptrund pn la bietul ntemniat, s stea de vorb cu e i s-mi m prteasc apoi secretul cu ajutorul cruia a putea s-o ngenunchez pe trufaa acrea de duces; fiindc Ascanio 411 cunoate un secret caro arc aceast putere, m drag Jacqacs, i pe care, suflet nobil cum c, na vrut cu nici un chip s mi-1 dezvluie pn acum ! Dar nu- nimic, fii pe pace, tefana, nu-ti face griji din. pricina feciorului tu, am s lupt pentru el pn la ultima suflare i, fie ce-o fi, tot am s-1 scap! Da, da, am s-1 scap! Ah, unde-i mielul care ne-a vndut, s-1 sugrum cu mi-nile mele ! Numai do mi-ar fi dat s mai triesc mcar trei zile nc, tefana! Tare m tem c focul ce m ncinge o s-mi mistuie viaa. O, dac s-ar ntmpla cumva s mor Iar s fi putut termina statuia lui Jupiter ?! La turnat, biei, la turnat! nc de la primele cuvinte rostite de Benvenuto Cel-lini, Jacqucs Aubry se fcuse galben ca ceara, bnuind c ol era pricina ntregii nenorociri. Pe msur ce Ben-venuto i se destinuia, bnuiala se transformase n certitudine. In momentul acela cine tie ce plan i se va fi nfiripat pesemne n minte, fiindc se fcu nevzut pe nesimite, n timp ce orlurarul alerga nfrigurat spre turntorie, nsoit do calfele sale i strignd ca scos din mini : La turnat, biei, la turnat \ DESPRE PIEDICILE iNTlMPINATE DE UN OM CINSTIT CARE VREA SA INTRE LA NCHISOARE Bietul Jacques Aubry ieise plouat din palatul Nesle nu mai ncpea nici o ndoial c el era cel care, fr s vrea, trdase secretul lui Ascanio. Dar cine s fi fost oare cel carc-1. vndusc pe el nsui ? Cu siguran c nu putea i seniorul acela de ispra\ pe care nici mcar nu tia 412 cam l cheam ; an gentilom, ce mai ncolo inco&cc ! Mai curnd pulamaua aceea de Henriet, dac nu va ii fo&t cumva Robin, sau poale Charlot, sau poate Guillaume ; fapt e c povestise ntmplarca la o duzin de prieteni apropiai i nu-i venea prea uor acum s,-l descopere pe vinovat; dar n-are a face ! Primul, veritabilul i unicul trdtor era el nsumi, Jacques ; iscoada mr-av asupra creia Benvenuto arunca toat vina era oi. In loc s fi ncuiat cu trei lacte, n inima sa, secretul unui prieten, secret pe care-1 descoperire printr-o ntimplare, nu gsise altceva mai bun ele lcut dect s-1 Irmbioze n sting i n dreapta, pricinuind cu limba lui afurisit nenorocirea lui Ascanio, pe care-1 iubea ca pe un frate. Jacques i smulgea prul din cap, Jacques se btea cu pumnii n piept, Jacques se terfelea singur, mpovrn-du-se cu cele mai amarnice ocri, i nu gsea injurii destul de sngeroase pentru a nfiera cum se cm ine purtarea lui josnic.

Remucrilc l chinuiau alt de cumplit, aducnclu-1 ntr-un asemenea hal de disperare, nct pentru prima oar n viaa lui, poate, Jacques Aubry ncepu s cugete. La urma urmei, cliiar dac nu i-ar mai fi rmas un singur fir de pr n cap, chiar dac i-ar fi nvineit tot pieptul, chiar dac i-ar fi fcut contiina harcea-parcca. tot nu-i putea fi de folos cu nimic lui Ascanio : trebuia cu orice pre s ndrepte rul pe care-1 svrise, n Ioc s-i piard vremea vicrindu-se1. Din ceea cc-i spusese Benvenuto, cinstitului Jacqrcs i rmseser n minte aceste cuvinte : A da zece ani din via celui care ar putea s ptrund pn ia bietul ntemniat, s stea de vorb cu ci i s-mi mprteasc apoi secretul cu ajutorul cruia a putea s-o ngenunche? pe trufaa aceea de duces". i, aa cum am artat mai nainte, mpotriva obiceiului su, Jacques ncepuse a cugeta. Iar concluzia la care ajunse n urma acestor cugetri fu aceea c trebuie cu orice chip s ptrund n fortreaa Chtelet. n momentul n care avea s se vad nuntru, cnm-necum. va ti el pn la urm sa dea de Ascamo, 413 Numai c Benvenuto ncercase zadarnic s ntre n nchisoare ca simplu vizitator i, firete, lui Jacques Au-bry mei mcar nu i-ar fi trecut prin cap gndul temerar de a ncerca din nou un lucru pe care meterul nu izbutise s-1 duc la bun sfu-it. Dar dac era cu neputin s ptrunzi nuntru ca simplu vizitator, nimic nu putea fi mai uor, cel puin aa i nchipuia sccreta,-jl de cancelarie, dect s ajungi acoo ca deinui; ca atare va intra n nchisoare n aceast calitate i, dup ce va fi dat ochi cu Ascanio, dup ce Ascanio i va i destinuit tot, dup ce nu va mai avea nimic de fcut la Catelet, i va lua frumuel tlpia i se va duce ntins la Benvenuto Cellin, narmat cu secretul izbvitor, nu ca s-i cear cei zece ani din via pe care se oferise s-i dea, ci ca s-i mrturiseasc pcatul i sa-1 roage de iertare. tncintat de bogia propriei salo imaginaii i mndru de imensitatea devotamentului su, porni, aadar, spre Chtelet. .,a s vedem ehibzuia n sinea lui Jscques Aubry, Sndreptndu-se cu pai apsai spre nchisoarea care devenise inta tuturor nzuinelor sale ia s vedem, ca s nu clcm cumva din nou n strchini, s vedem cum stm i care-i situaia, ceea ce nu e chiar aa uor, dat fiind c trenia asta mi se pare tot aa de nclcit ca i firul iubitei mele Gervaise atunci cnd mi d s in sculul i eu vreau s-o srut. Aadar, s lum lucrurile de la nceput, rnd pe rnd. Ascanio, va s zic, era ndrgostit de Colombe, fiica prefectului, bine. Cum ns prefectul i pusese n gnd s-o mrite cu contele d'Orbec, Ascanio a rpit-o, foarte bine ; pe urm, dup ce a rpit-o, netiind ce s fac cu dulcea copil, a ascuns-o n capul zeului Martc, optime. Ascunztoarea era, n-am ce zice, excepional ,i trebuia s vin un dobitoc ca.,, n sfirit, s trecem peste asta : o s vedem noi ce si cum mai trziu. Atunci, pe ct se pare, n urma pl\ rgelilor mele, prefectul a reuit s pun din nou mna pe fat, Iar pe Ascanio i-a bgat la nchisoare. Ca sa vezi ce bestie am fost! Da, numai c de aici ncolo iele ncep s se ncurce. Ce caut, bunoar, ducesa dTStampes n toat istoria asta ? Nu' poate s-o nghit pe Colombe, pe care toat lumea o iubete. i de ce, m rog ? A, da, 414 acum m-am lmurit. Anumite aluzii rutcioase ale cal-* felor, fstceala lui Ascano de cte ori venea vorba despra duces... doamna d'Etampes, de bun seam, a pus ochii pe Ascanio si, bineneles, o urte pe rivala ei. Jacques, puiule, afl c eti un nemernic i jumtate, dar n acelai timp eti i un biat foc de iste. Mai e vorb ; numai c, vezi, cum se face c Ascanio o are la min pe duces ? i de unde pn unde a intrat regele n toat dandanaua asta mpreun cu o oarecare tefana ? i de ce Benvenuto l tot pomenete mereu pe Jupter i-1 tot roag s-I ajute, ceea ce mi se pare totui o erezie din partea unui catolic ? Naiba sa m ia dac pricep o iot ! Dar nu e neaprat nevoie s pricep, n celula lui Ascanio se afl cheia

ntregului mister : totul e numai s-i fac s m bage n celul. O s vaci eu dup aceea cum o s m descurc.'1 Spunud aceste cuvinte, Jacques Aubry, care ajunsese ntre timp la captul drumului su, btu din rsputeri n poarta nchisorii, O clip mai apoi se deschise ferestruica i o \oce rdsiit l ntreb ce dorete; era vocea temnicerului. Doresc o celul n nchisoarea dumneavoastr rspunse Aubry, cu un glas lugubru. O celul ?! se mir temnicerul. Da, o celul, cea mai ntunecoas i cea mai adnc ; i aa nc ar fi prea frumoas pentru m'ie De ce ?' Fiindc snt un criminal fioros. Dar ce crim ai svrit dumneata ? 'Adevrat : ce crim am svrit ? se ntreb Jacques, care nu avusese nc vreme s se gndeasc la o crim mai actrii; pe urm, cum n pofida laudelor pe care i le adusese singur puin mai nainte, prezena de spirit nu era nsuirea lui cea mai strlucit, repet : Ce crim ? Da. ce crim ? strui temnicerul. Ia ghicete! spuse Jacques, Pe urm, adugind pentru sine : Nea cutare sta trebuie s se priceap mai bine dect mine Ia crime, o s-mi nire acum un pomelnic ntreg i o s pot alege atunci care-mi convine. 415 Ai oiuurll pe cineva ? ntreb temnicerul. - Ei, asta e ! protest studentul, a orui contiin se ebrlea numai la gndul c-ar putea s treac drept un cigas. Ia ase alt, amice, drept cine m iei ? Ai furat ? eontuiu tomnicerul. -S fiu- ? Ei, na-i-o, att ar mai lipsi ! Dar ce-ai /acut atunci? exclam temnicerul, scos din rbdri Nu ajunge s Ic dai dropl criminal, trebuie s mrturiseti i oc crim ai svirit. Daca-i spun c siu un nelegiuit, c snl un nemcruio., c-ar trebui s fiu tras pe roat, c-ar trebui s Tiu atrnat n treang ! Dar crima? Care-i crima? ntreb imperturbabil temnicerul. Crima ? Ei bir. o, dac vrei sa tii, am trdat un pr i o leu. Abta nu-i o crim spuse gealaiul. Bun seara l i nchise oblonuL - Nu-i o ciim a^ta ? Nu-i o crim? Dar alunei re e ? Jacqucs Aubry apuc din nou ciocanul cu amndou minile i ncepu s bat i mai vrtos. n-are ce cuia la Chtelct, Ce mai e i asta, ce s-a ntmplat ? so auzi din untrul nchisorii glasul unui a Irciea care se amo->tccj la rndul su n discuie. E un. nebun care ine mori s intre la CbteM rspunse temnicerul.

Pi dac-i n^bun, se duc la a/M. La a/il .' so cutremur Jacquos Aubry t umdu-i picioarele la spinare. La azil ! Piei, drace ! N-am nevoie de nici un azil. Eu vreau s intru la nchisoare, nu la azil ! De altminteri, dup ctc tiu, numai milogii i calicii snl bgai la azil, nu oamenii nstrii ca mine, care au n buzunar treizeci do bncue btute pe muchie. La a?Jl ! Auzi, nepricopsitul de temnicer, s zic el c nu-i o crim s~i trdezi un prieten ! Va s zic pentra a avea cinstea de a intra Ia nchisoaro trebuie neaprat s fi s ori s fi jefuit pe cine\a. Dar, m gndesc... nu s-ar putu L oare ia fi sed-is vr^o fat? Nu e cc\a care s-\i 41(3 teze onoarea ? Da, dar ca fat ? Gorvaise poate ?... fyi u toate ca ora alt de frmntat, studentul ncepu s rida eu poft. Ei, i, la urma urmei spuse ci chiar dac n-a fost aa, 'ar ii putut foarte bine s fie. Bravo, bravo } Am descoperit n line i crima : ana scdus-o pe Gervaiso. i Jacques Aubry o lua la goana spre casa tinerei j lucratoare, urc nlr-un suflet cele aizeci de trepte ce j,ilucoau spre oamora ei si, dintr-un salt, hi n mijlocul 'ncperii n care, ptr-un' cochet neglijeu, innd n mn 1 vsii ier do clcat, fermectoarea custoreas i dichisea alurile de dantel. Ah ! fcu Gcrvaise, dnd un 1,ipai uor i drgla. Ah, domnule, cum r.i-ai speriat 3 }>. ~~ Gcnaise, scump Gewaise strig Jacques Au-1:>ry, apropiindu-se de iubita lui cu braele deschise scap-m, inimioara mea ! O clipa, te rog, o clip ! .vpusc Gervaise, slujlndu-se _| do lierul de clcat ca de o pavz. Ce pofteti, domnule ^ eraidoa ? 5nt trei zile de cnd nu ri-am mai vzut ochii. < A'ii greit, Gervaise, &nt un nenorocit. Dar cea mai bun dovad ca Le iubesc e laptul c, n nenorocirea mea, la tine am dat luga mai nti. Scap-m, Ger\-aise, i repet. Da, neleg, i- ai but iari minile n cmc tie >^e circiuma i, ca de obicei, ai srii la btaie. Eti urmrit, vor s le bage la nchisoare si ai vrnit acum. la biata Gorvaise s-o rogi s te ascund. Du-tc la nchisoare, Somnule, du-ie la nchisoare i las-m n pace ! Te "mai asia vrea v i eu, Ger\aise, piiiulp. ^ m nuc la nLlii^oaro, dar rietrebnidi ia nu \or ->a ii prJ Doamne sfinte. Jacques ' spuse fata, cu un. gest du03 i p] in de comptimire. Xu cumva ai nnebunit? Vezi, aa au zis i ei c snl nebun i au vrut ^ m trimH 3a azi], rnd eu vreau neaprat -, intru la Chtelet ! Vrei sa intri la Chtelet ? Dar ce s cau i acolo, Aubry ? Nici nu tii ce nchisoare cumplit e Chteet Se spune c, odat intrat acolo, poi -, atepi muH -j bine ^-1i dea Jnmul. Trebuie totui s intru ; trebuie, dae-i spun ! se

ncap tn studentul. Numai aa pot s-1 scap. Pe cine s scapi ? - S-1 scap pe Ascanio. Care Ascanio ? Biatul acela frumos, elevul prie tenului dumitale Benvonuto ? El nsui, Gervaise. E nchin acum la Chtelet si rmmai din vina mea. Sfinte Dumnezeule ! De aceea continu Jacques trebuie s rn duc i eu dup el. trebuie neaprat s-1 scap. i de ce 1-au nchis la Chtelet ? Fiindc iubea pe fiica prefectului i fiindc a se dus-o Bietul biat ' Cum se poate, oamenii snt nchii pentru aa ceva ? Precum \ezi, Gcr\ aise. Acum Ii dai seama : Ascano o inea ascund, iar cu, descoperind ascunztoarea, ca un zevzec ce snt, ca o sectur, ca un ticlos, n-am gsit altceva mai bun de fcut dect s spun treaba asta la toat lumea. Afar de mine ' protest Gervaise. Pi se putea ? Aa eti dumneata j Cum, nu i-am spus, Gen aise ? N-ai suflat un cuvnt. Cu alii eti limbut, numai cu mine nu. Vii aici numai ca s m strngi n brae, sa bei i s dormi: niciodat ca s stm de vorb. Afl, domnule, c femeilor le place s vorbeasc. Pi noi ce facem n clipa de fa, Gcrvaise, porum bie ? se mir Jacques. Pare-mi-se c vorbim. Da, fiindc ai nevoie de mine E adevrat c ai putea s-mi faci un maro serviciu. Ce serviciu ? Ai putea s spui bunoar c te-am sedus. Pi chiar aa ai i fcut, pulama, m-ai sedus Eu ! exclam Jacques Aubry, uluit. Eu, Gervaise, eu te-am sedus ?! Chiar aa, sta-i cuvin tu! : m~ai sedus, domnule, m-ai sedus fr nici o ruine, cu vorbele dumitale dulci. cu fgduieli mincinoase. Cu vorbele mele dulci, cu fgduieli mincinoase ? Da, nu-mi spuneai dumneata c sin.l cea mai fru moas fat din cartierul Saint-Germain-des-Pres ? Suit gata s i-o spun si azi, Nu spuneai dumneata c, dac nu te iubesc, ai s te prpdeti de dorul meu ? Eti sigur c i-am spus aa ce\a? Curios, nu-m amintesc. In timp ce, dimpotriv, dac am s te iubesc, ai s te nsori cu mine ?

Gervaise, aa ceva n-am spus. Pun mna-n foc Ai spus-o, domnule. Niciodat, niciodat, niciodat, Gervaise. Taic-meu m-a pus s fac un Icgmnt, ca Amilcar pe fiul su Hanibal. Ce legmnt ? M-a pus s jur c-am s mor burlac, la fel ca dnsu. Oh ! suspin Gervaise, chemnd lacrimile n spri jinul cu\ intelor sale, cu acea miraculoas uurina cu care femeile snt n stare s plng n orice clip. Ah, aa snt toi cnd e vorba de fgduieli, nu se scumpesc nici odat si, pe urm, dup ce biata fat a fost sedus, nu-i mai amintesc de nimic. De-aia, uite, am s jur la rndul meu c n-am s mai cad n vecii vecilor n capcan. i foarte bine ai s faci, Gervaise ncmiin studentul. Cnd te gndeti exclam micua custorcas c, exist legi pentru tlhari, pentru ginari i pentru borfai i c nu exist nici un fel de pedeaps pentru secturile care sucesc capul bietelor fete ! Ba exist, Gervaise spuse Jacques Aubry. Exist ?! se mir Gervaise. Firete, de vreme ce, dup cum \czi, srmanul Ascanio a fost nchis la Chtelet pentru c a sedus-o pe Colombe. i bine i-au fcut rspunse Gervaise, creia pier derea cinstei sale nu i se pruse niciodat att de dure roas ca ncepnd din clipa n care fusese pe deplin n credinat c Jacques Aubry nu se va nvrednici n veci s-i dea numele su ca s spele ruinea, Da, bine i-aa 27* 419 fcut i tare-as \rea s te vd mpreun cu dumnealui la Chtelct. O, Doamne, pi nici eu nu vreau altceva! exclam studentul. i, aa cum i-am spus, Gervaise, inimioara mea, m bizui pe tine ca s m ajui. Te bizui pe mine ? Da. i arde de glum, inim haina - Nu glumesc do loc, Gorvai&e. Uite. clac ai a\ca c are, j ui... Ce curaj ? S m nvinuieti n lata judectorului, Pentru ce ? Pentru c te-am sedus; n-ai sa ndrzneti nici odat.

Cum s nu ndrznesc ! izbucni Gcrvaise, indignat. Sa nu ndrznesc eu sa spun adevrul ?! Gndote-tc c trebuie s juri, Gervaise. Am sa jur. Ai s juri c eu te-am sedus, eu ? Da, da, de o sut de ori da. Atunci e perfect! se bucur studentul nchipuie?te- Cd mi-a fo^t team. Un jurmnt totui e un lucru serios. -. Da, da, snt gata s jur ori cm d i s te trimit la C'htelct. domnule Bine ! Unde ai s te intlueti cu /Wamo al eh .mi tale Minunat! Si o * a\ ci tot timpul s \ cii impreunC Nici nu doresc altceva. Unde-i judectorul de instrudie ? La palatul justiiei. _ M duc la el chiar acum. Sa mergem mpreuna, Gervaise, Da, mpreun ; aa o s-i primeti pe loc pedeapsa . la-m de bra, Ger\aisc spuse studentul, Haidem, domnule ' spuse micua custoreas. i amndoi se ndreptar spre palatul justiiei, cu aerul cu care ieeau de obicei duminica s se plimbe la Pre~ aux-Clcrcs ori pe dmbul Monmartic. 420 Totui, pe msur ce so apropiau de templul zeiei Temis, cum numea n termeni poetici Jacques Aubry monumentul cu pricina, Gervaisc ncepea s ncetineasc Iu chip simitor pasul; ajungnd la picioarele scrii, ovi un pic nainte ele a pune piciorul pe prima treapta ; n sfrit, la ua judectorului i so taiara de tot picioarele .si .studentul o sim|i l^ndu-sc cu toat greutatea pe braul su. Ce s-a ntmplat, Gir\aise? o ntreb el. i-a pie rit curajjul ? Nu rspunse Ger\aise dar te cam sirnge n spate cmd trebuie .ia dai ochi cu un judector. Fugi ncolo, e i el un om ca toi oamenii! Da, dar va trebui sa-i povestesc nifcp kieror . Nu-i nimic, ai s i le povesteti. Va trebui s jur. Ai s juri. Jacques ntrebi Gcrvaisc el nir-adevr sigur c m-ai sedus ? Mai ncape vorb ! Firete c da rspunse Jacqucs. De altminteri, nu-mi mpuiai chiar tu urechile mai adineauri ? Ai dreptate, dar, curios, ii clipa ac,ta am impresia c nu mai vd lucrurile chiar aa cam le vedeam adineauri. Ei, asta e ! spuse Jacques. Ai nceput acum s ds napoi; tiam eu c aa o s se ntmple. scnci

Jacques, dragule acas. Gervai^e, Gervaii,e ~ o dojeni ^tudonlnl pan altfel ne-arn neles amndo. Jacqucs, n-am s- mai scot ochii niciodat, n-am ^-i mai pomenesc de nimic. Te-am iubit fiindc roi-a plcut i gata. Ei uite spuse studentul tocmai de asta mi-era team ; dar acum e prea trziu. Cum, prea trziu ? De vreme ce ai venit pn aici ca s m tragi 3a rspundere, ai s-o faci. Niciodat, Jacques, niciodat; nu-i adsvral c m-ai sedus, Jacques, ou le-am ademenit. 421 Ei, bravo, tii c-mi placi ! exclam studentul. De altminteri adug Gervaise, plecnd oclui o fat nu poate fi sedus decit o singur dat n viat. Cum o singur dat ? Da, atunci cnd iubeti pentru prima oara. Bine, dar parc mi-ai dat s neleg c n-ai mai iubit niciodat, Jacques. du-m acas. A, nu, asta nu ! rbufni Jacques, scos din srite nu numai de ncpnarea fetei, dar i de motivul pe care se ntemeia. Nu, nu i nu ! i btu n ua judectorului Ce faci ? se sperie Gervaise. Vezi bine doar : bat la ua. Intr ! strig dinuntru o voce frnit. Nu vreau s intru spuse Gervaise, strduindu-se din rsputeri s-i desprind braul de ce al studentului. Nu intru, zu nu ! Intr ! repet pentru a doua oar aceeai voce pe un ton mai apsat. Jacques, s slii c ip, chem ntr-ajutor amenin Gervaise. Dar intr odaia ' spuse pentru a treia qar vocea, de ast dat ceva mai aproape i, n aceeai clipa, ua se deschise, Ce e, ce dorii ? ntreb un brbat nalt i usciv, mbrcat n negru, la vederea cruia Gervaise ncepu s tremure varga. Domnioara spuse Jacques Aubry vrea s de pun o plngere mpotriva unui derbedeu care a sedus-o i o mpinse pe Gervaise n ncperea ntunecoas, murdar, respingtoare, un fel ele anticamer, din care se intra n biroul judectorului, n acelai moment ua se nchise la loc ca mpins de un resort. Gervaise ddu un ipt uor, jumtate de fric, jumtate de uimire, i se aez sau, mai bine zis, se lsa s cad pe un scaun fr sptar lipit de perete.

La rndul su, Jacques, de team ca fata s nu-1 cheme napoi sau s nu fug dup ci, o lu la picior pe nite coridoare cunoscute numai de studeni, de juriti i de avocai, pn ce iei n. curtea bisericii Sainte-Chapelle, 422 r~ pe urm se ndrept ceva mai linitit spre podal Saint-Micliel, pe care trebuia neaprat s treac Gervaise pentru a se ntoarce acas. Dup o jumtate de or o vzu, n sfrit, aprnd Ei, cum a fost ? ntreb Jacques, alergnd n mlmpinaroa ei. . Pcatele melc ! se tngui Gervaise. Ce minciuna gogonat m~ai pus s spun ; sper ns c Dumnezeu m va ierta, innd seama c-am fcut-o cu gnduri bune. Nu-i nimic, o iau asupra mea o liniti Aubry. Zi, cum a fost ? Crezi c mai tiu ceva rspunse Gervaise mi-era aa de ruine, c abia mi mai amintesc despre ce-am vorbit. Tot ce tiu este c domnul judector mi-a pus tot felul de ntrebri la care am rspuns cnd da, cnd nu ; numai c nu pot s-mi dau seama dac am rspuns aa cum trebuia. Nefericita ! exclam Jacques Aubry. O s vedei c pn la urm a luat vina asupra ei, zicnd c ea m-a sedus pe mine. A, nu, nici chiar aa protest Gervaise. Ce -puin le-ai dat adresa mea, ca s-mi poat tri mite o citaie ? ntreb studentul. Da murmur Gervaise le-am dat-o. Atunci e bine spuse Aubry si acum nu ne rmne dect s sperm c bunul Dumnezeu o s fac ce mai e de fcut. i dup ce o conduse pe Gervaise, dndu-i toat osteneala s~i aline remucnle pricinuite de mrturia mincinoas pe care fusese silit s-o depun, Jacques Aubry se ntoarse acas, plin de ncredere n ajutorul proniei cereti. ntr-adevar, fie c pronia cereasc va fi mijlocit acest lucru, fie c totul se datora mtmplrii, a doua zi diminea Jacques Aubry gsi citaia prin care i se punea n vedere s se nfieze chiar n aceeai zi naintea judectorului. Citaia mplinea cele mai fierbini dorine ale lui Jacques Aubry i, cu toate a^tea, att de cutremurtoare este autoritatea justiiei, nct, citind-o, studentul simi un 423 -ii i =4 M J u Lor &erpuindu-i prin vine. Dar-, sntem datori s-o spunem, glndul c-1 va vedea pe Ascanio i dorina de a scpa un prieten din ncurctura n care-1 bgase alungar numai-dect clin sufletul studentului nostru aceast uoar slbiciune. Citaia meniona ora prnzului si cum nu erau dcct ceasurile nou dimineaa, se grbi s se duc la Gervaise, pe care o gsi tot alt de nelinitit ca i n ajun.

Ce se aude ? l ntreb ea. - Ce s se-aud spuse Jacqucs Aubry. triumftor, artndu-i hrtia acoperit de hieroglife pe care o inea *L mn. Uite ! Pentru ce or ? Pentru ora dousprezece. E tot ce-am putut deslui, Va s zic nu tii de ce oti nvinuit ? C tc~am sedus, Gervaise, inimioara mea. cel puin s-jd cred. - ine' minte c dumneata mi-ai cerut s-o fac. Dar bineneles, snt gata chiar s semnez dinainte c j te-ai mpotrivit din rsputeri. nseamn deci c n-o s-mi pori pic pentru c te-am ascultat ? Dimpotriv, am s-i fiu m voci recunosctor. Orice s-ar ntmpla ? Orice s-ar ntmpla. Do altminteri, tot ce-am spu. acolo, am spus numai fandc am fost silit &-o fac. Sigur c da. i dac, zpcit cum eram, s-a ntmpla t s spun alicea a dect voiam, ai s m ieri ? - Nu numai c te-a ierta orice ai fi declarat, scump si divin Gervaise, dar pot s te ncredinez c eti iertat chiar din momentul acesta. Ah ! suspin Gervaise. Ah, puama. cu vorbe clin-tr-astea mi-ai sucit capul De unde se poate vedea c, ntr-adcvr. Gervaise fusese sedus. Abia la dcusprezece fr un sfert Jacques Aubry i aduse aminte c fusese citat pentru ora prnzului. Se1 despri de Gervaise i, cum avea ele fcut o bun bucat de drum, i lu picioarele la spinare, n clipa n care 424 cjocnca la ua judectorului, tocmai pe auzea bdtnd tie amiaz. _ . Inir ! i striga dinuntru aceeai voce firnuta. De asta dat nu mai Iu nevoie s fie poftit a doua oara cci Jacqucs Aubry si intra, cu zmbetul pe bu?e. cu nasul n vnt i bonota pe o ureche, n camera r> care se afk, lunganul mbrcat n negru. Cum te cheam ? l ntreb acesta. Jacqucs Aubry rspunse studentul. De meserie ? Secretar de cancelarie. i cu ce te ndclc"fniceti '" ed ic fetele, Aha ! mpotiha du m j taie s-a depus o plngerc, ieri, de ctre... de ctre... De ctre Genaisc-Pcrretlc Popinot Bine, ia loc i ateapt piu i vine rlndul. Cinci ori pase persoane, de aspect, de vrst si de se\-diferit, ateptau ca i el i, cum sosiser mai devreme, intrar bineneles naintea lui. Numai c, dup aceea unele, probabil cele mpotriva crora nu se gsiser destule dovezi, ieoau singure, pe cnd celelalte ieeau nsoite fie de un ipistat, fie de doi jandarmi de la prefectur Jacques Aubry rvnea din oal inima

norocul celor din urm, care erau duse la Chtelet, unde dorea att de mult s ptrund la rndul su. n sfril fu strigat Jacques Aubry, student Jarquos Aubry sri numaidect n picioare i ddu buzna n biroul judectorului, cu un aer att de vesel, de parca s-ar fi dus la cea mai atrgtoare petrecere. n biroul judectorului se aflau doi ini : unul i mai nalt, i mai negru, i mai slab, i mai uscat clect cel din anticamer, lucru pe care. cu cinci minute mai nainte, Jacques Aubry 1-ar ii socotit imposibil : era grefierul ; celalalt, scurt, i gros, rotofei si pntccos, cu ochi sprintri cu zmbetul pe buze i cu o figur jovial : era judectorul. Zmbetul lui se ncrucia cu al lui Aubry i studenii' fti gata s strng mina judectorului, att de mare era 5Apatia pe care i-o inspira onorabilul magistrat. 427) He, he, he !... fcu acesta, msurndu-1 din ochi p< secretar. Chiar aa, jupne, pe legea mea ! rspunse studentuj. Ai ntr-adevr o mutr de pehlivan spuse ma gistratul. Hai, domnule trengar, ia un scaun i aaz-te ' Jacques Aubry lu un scaun, se aez picior pes.t-picior si ncepu s se legene bucuros. Aa ! zise judectorul, frecndu- minile. Ia s ve dem, domnule grefier, s vedem depoziia reclamantei. Grefierul se ridic i, descriind prin aer o jumtate de cerc, cum era lung i deirat, ajunse cu mna de partea cealalt a mesei, de unde scoase dintr-un vraf de hroage dosarul privitor la Jacques Aubry, Poftim ! spuse grefierul. Ia s vedem, cine-i reclamanta ? ntreb jude ctorul. Gervaise-Perrette Popinot rspunse grefierul. Exact ! spuse studentul, ncu\ iinnd din cap. Foa exact. Minor continu grefierul n virat ele no sprezece ani. Ei, minor ! protest Aubry, Dup cum reiese din declaraia sa. Biata Gervaise ! opti printre dini Aubry. A\ dreptate s spun c era att de zpcit, nct nu-i n ddea seama ce spune ; mie mi-a mrturisit c are dcx Eeci i doi, La urma urmei, fie i nousprezece. Aadar spuse judectorul aadar, trengar, eti nvinuit de a fi sedus o fat minor. He, he, I He, he, he ! fcu la rndul lui Aubry, mprti ilaritatea anchetatorului. Cu circumstane agravante continu grefiei tulburnd cu glasul su ltrtor armonia vocilor ve^ ale magistratului i studentului. Gu circumstane agravante repet judecatei Ei, drcie! exclam Jacques Aubry. A fi nes} Se ncntat s cunosc i eu circumstanele agravante. Dat fiind c reclamanta rmsese indiferent ti Se sase luni la toate rugminile i la toate momelile n

vinuitului... 423 ase luni ?! se minun Jacques. M iertai, domnule gref ier,'dar trebuie s fie o greeal. a^e luni, domnule, e scris negru pe alb ! spuse omul i straie cernite, pe un ton ce nu ngduia nici o tgad. Bine, fie i ase luni rspunse Jacques Aubry dar ntr-adcvar Gcrvaise avea dreptate s spun c... Numitul Jacques Aubry, exasperat de indiferena sa, a amcninat-o... Oho ! exclam Jacques. Oho ! repet judectorul. Dar continu grefierul numita Gervaise- Perrette Popinot nu i-a pierdut cumptul, nfruntndu-1 cu atta curaj, nct, n cele din urm, cuteztorul i-a cerut iertare, mrturisindu-i cina Aaa ! fcu Aubry. Aaa ! l ngn judectorul. Biata Gervaise ! o comptimi studentul n sinea lui, dind din umeri. Unde i-o fi fost capul ? Dar urm grefierul cina lui era prefcut j din nefericire, n nevinovia si netiina ei, reclamanta s-a lsat amgit de aceast cin i, ntr-o sear, n care a avut nesbuina de a primi invitaia nvinuitului, care o poftise la o gustare, numitul Jacques Aubry a turnat n paharul ei cu ap... Cu ap ? l ntrerupse studentul. Reclamanta a declarat c n viaa ei n-a pus n gur un strop de vin preciza grefierul. Numitul Jac ques Aubry a turnat n paharul ci cu ap o butur ame itoare. Spunei-mi, v rog, domnule grefier izbucni se cretarul - - ce naiba citii acolo ? Declaraia reclamantei. Nu se poate ! protest Jacques - Aa acrie ? ntreb judectorul Aa scrie rspunse grefierul. Citete mai departe. De fapt i spuse n sinea lui Jacques Aubry cn cit au s m scoat mai vinovat, cu att e mai sigur c-am s m pot ntlnj cu Ascanio la Chtelct. Treac de la mine si ameeala 427 Citii mai departe, domnule grefier ! spuse Aubry - Va s zic recunoti ? Recunosc ncuviin studentul. Ah, cine-mi eti, pulama ! spuse judectorul, r/Jnd cu pofi i Irecndu-i ininile.

Astfel c urm grefierul biata Gervaise, ncmaiavnd judecata ntreag, i-a mrturisit n cele din urm seductorului su c-1 iubea. - Ia te uit ! se mir Jacques. Halal de el, piicherul l murmur judectorii], cruia i bcprau ochiorii. - Bine, dar nu e nimic ade\ arat din toaie astea ! se recolt Jacque^, Anbry. Tgduieti ? - - Ba bine c nu. Scrie spuse judecLoivl c nvinuitul declar a nu se fi Iacul vinovat de nici unul din laptele ce se pun n sarcin. Un moment, va rog, un moment! l opri studentul, chibzuind n sinea lui c, daca tgduia minuirilo ce i se aduceau, nu va mai fi tiimis la nchisoare. Va s zic nu tgduieti chiar totul n ntregime ? ntreb judectorul. Recunosc c e e^a adevarai, daca nu in form, o orice caz n fond Pi din moment ce ai recunoscut c i-ai dat o bu tur ameitoare - spuse judectorul - poi foarte bine s recunoti i restul - La drept vorbind czu do acord Jacques din moment ce am recunoscut butura ameitoaie, recunosc, domnule grefier, recunosc c . Zu adug el pentru sine a\ ea dreptate Gervaise s spun c . Dar a^ta nu-i tot.. ii ntrerupse grefierul. Cum ? Tot nu s~a terminat ? Cnma de care minuitul s-a fcut \ino\at fa de numita Gcr\aie a avut urmri nenorocite. Biata Gervaise a observat c era nsrcinat A, nu ! protest Jacques, Asta ntrece orice msui. Tgduieti paternitatea ? l ntreb magistrata!. Tgduiesc nu numai paternitatea, ci chiar i saruna. 428 i) Scrie spuse judecatei ui ca, de \remc ce nvi nuitul nu viea s recunoasc nu numai paternitatea, dac nici sarcina, se va face o anchet n aceast privin. Un moment, v rog, un moment interveni Aubry, dndu-i seama c, n cazul cnd declaraiile Gervaisci se dovedeau mincinoase, fie chiar numai ntr-un singur punct toate planurile sale se prbueau un moment, v rog, Gcrvaise a declarat ntr-adcvar ceea ce domnul grefier a citit adineauri ? Cmnt cu cuvnt rspunse grefierul. Dac a declarat aa continu Aubry daca a

declarat.. atunci... Atunci ? ntreb judecatei ui Atunci aa ticbue s fie. Scrie c nvirmtul se recunoate \ino\at de toate < apetcle de acuzare. Grefierul se supuse, ,.Bineneles socoti n sinea lui studentul dac Abcanio a cptat opt zile de nchisoare numai pentru c j-a fcut curte Colombei, pe mine, care am amgit-o pe Gervaisc, care am mbtat-o, care am sedus-o, au s m ncale cu cel puin trei luni de pucrie. Dar ce era s fac, am \rut s fiu sigur c-mi ating scopul. De altminteri, nu pot dect s-o felicit pe Gerxaise. A naibii ! A tiut s ias basma curat ; Ioana d'Arc nu-i ajunge, zu, nic: pm la clcie !w Prin urmare strui magistratul recunoti toate faptele de care eti nvinuit ? Recunosc, jupne rspunse Jacques, f i a mal sts pe gnduri recunosc ; i astea, i altele, dac mai dorii. Snt foarte vino\at, domnule judector, de aceea v rog s nu m cruai. Pulama neruinat ! mormi magistratul, cu tonul cu care. ntr-o comedie, unchiul i vorbete nepotului A ,.dne-mi eti, pulama !" Dup care i ls n piept capul mare, rotund ca o bil, buhit si purpuriu .i se cufund n gnduri; pe urm dup cteva minute de profund chibzuin, spuse ridicnd capul i. o dat cu el, si degetul arttor de a mina j " * reapt : 429 Avnd n vedere... avnd n vedere, scrie, domnule grefier, avnd n vedere c numitul Jacques Aubry de clar c a sedus pe fata Gervaise-Perrette Popnot prin fgduieli neltoare si prin mrturii mincinoase de dragoste, l condamnm pe susnumitul Jacques Aubry la o amend de douzeci de bncue pariziene, s aib grij de copil, dac e un prunc de parte brbteasc, .i s pl teasc cheltuielile de judecat. Dar nchisoarea ? sri cu gura Aubry. Ce nchisoare ? ntreb magistratul. Pi, da, nchisoarea. Nu m condamnai la nchi soare ? Cum se poate ? Nu. Nu m trimitei atunci la Chtelet ca pe Ascanio ? r Ascanio ? Dar sta cine mai e ? Ascanio este unul din ucenicii meterului Benvenul o Cellini. i ce-a fcut ucenicul sta ? A sedus o fat. Ce fat ? Pe domnioara Colombe d'Estourvillo, fiica dom nului prefect al Parisului. Ei, i ? i cred c e o nedreptate, dat fiind c am savrsil

amndoi aceeai infraciune, s nu suferim aceeai pe deaps. Cum vine asta: pe' el l trimitei la nchisoare, ar pe mine m condamnai la o amen'd de douzeci de bncue pariziene?! nseamn c nu mai e dreptate pe lumea asta ! Dimpotriv rspunse magistratul tocmai c e o dreptate o dreptate n adevratul neles al euvnl'ilui: s-a hotrt aa. <um adic ? Foarte simplu : exist pe lume onoare i onoare, tinere trengar onoarea unei domnioare de neam se socotete c trebuie pltit cu nchisoare ; onoarea unei mici -custorese nu face dect douzeci de bncue pariziene. Dac ineai cu tot dinadinsul s ajungi la Chtelet, tre430 buia s ii avut de-a face cu o dures i atunci totul ar fi mers strun. Dar e ngrozitor ! E Imoral ! E strigtor ia cer se revolt studentul, . Dragul meu spuse magistratul pltete amenda i mergi sntos ! - N-am s pltesc amenda i nici n-am s plec. Alunei am s chem doi arcai i am s te trimit la nchisoare pn ce te vei nvrednici s plteti. Pi asta i vreau ! Judectorul chem doi arcai. Luai-1 pe pehlivanul sta i ducei-1 la Carmelii. La Carmelii?! exclam Jacqucs. De ce nu la Chtelet ? " Pentru c Chtelet nu este o nchisoare pentru datornici, m nelegi, scumpule, pentru c Chtelet este o fortrea regal i, ca s poi intra acolo, trebuie sa fi savrit cine tie ce crim grozav, n toat legea. La Chtelet! Stai tu, puisorule ! O s-i dm noi un Chtelet s1 ii minte ! Un moment, v rog, un moment se rzgndi Jacques Aubry un moment. - - Ce este ? Dac-i vorba s nu m ducei la Chtelet, atunci pltesc. Dac plteti, atunci nu mai e nimic de zis. Putei pleca, domnilor arcai, putei pleca, biatul vrea s plteasc. Cei doi soldai ieir, iar Jacques Aubry scoase din punga de la bru douzeci de bncue pariziene pe care le nir pe biroul magistratului. Vezi dac e suma exact spuse judectorul. Grefierul se ridic n picioare i, pentru a aduce la ndeplinire ordinul primit, se ncovoie n semicerc, cuprin-znd ri arcul descris de trupul su, ce prea s aib darul a se lungi la nesfrit, toat masa mpreun cu hroa-aflate deasupra ei ; aa cum edea cocrjat, cu picioarele pe podele i cu minile pe biroul magistratului, semna cu un lugubru curcubeu. 431

Suma e exact spuse el. Eti liber s pleci, tinere trengar spuse judectorul ' mai smt destui care ateapt s intre; jusuia nu-i poate pierde vremea numai cu dumneata; hai, du-te ! Jacqucs Aubry vzu c nu mai era nimic de fcut i plec, din cale afar de abtut. XXXII N CARE PERSOANA LUI JACQUES AUBRY IA PROPORII EPICE Marc comedie ! bodognea studentul, ieind din pa latul justiiei i apucnd-o, Iar s-i dea seama ncotro merge, spre podul Morilor, ce se sfrea cam n dreptul nchisorii Chlelet. Maro comedie, a fi curios S tiu ce o s zic Gervaise cnd o s afle c onoarea ei a fost pre uit la douzeci de bncue pariziene l O s spun desi gur c-am dat drumul la gur, c-am ndrugat verzi i uscate i o s-mi sr-oat ochii. Dar ce vd ? Ceea CP vzuse studentul era unul din pajii acelui preandatovitor gentilom, cruia se obinuise a~i ncredina toate tainele sale i pe care-1 socotea cel mai duios prieten. Biatul edea rezemat de parapetul cheiului i~si fcea de lucru, jonglnd cu nite pietricele. Pe cinstea mea ! spuse studentul. A picat tocmai a tanc. Prietenul meu, pe care nu tiu cum l cheam i care pare s fie bine vzut la curte, va avea poate destul trecere ca s m bage la nchisoare ; pronia cereasc mi 1-a scos n cale pe pajul su ca s-mi spun unde a putea s dau de el, avnd n vedere c nu-i cunosc nici numele, nici adresa. i-pentru a se folosi de ceea ce socotea a fi o atenie delirai clin partea proniei cereti, Jacquos Aubry se n432 dropia spre tnrul paj, care, rccuooscndu-1 a rndul su, culese riid pe rnd, din zbor, cele Irei pietricele ntr-o singur mn i, petrecndu-i piciorul drept peste cel sting, rmase locului s-1 atepte pe student, cu aerul acela mecher ce constituie trstura caracteristic a breslei clin oare avea cinstea s Iac parte. Bun ziua. domnule paj ! ating Jacqucs Aubry de departe, In clipa n care i se pru c bieandrul putea s-1 aud. Bun ziua, jupne student ! rspunse trengarul. Ce cutai prin partea locului ? Pe cinstea mea, ca s-i spun drept, cutam un lucru pe care cred c 1-am gsit de vreme ce am dat de dum neata ; cutam adresa nepreuitului meu prieten, contc-e... baronul... vicontele... adresa stpnului dumitae. Dorii cumva s-1 vedei ? ntreb pajul. Chiar acum, dac se poate. -~ Atunci ai nimerit cum nu se poate mai bine, /iiniAa a n i rt adineauri la prefect. La Chtclct ? Da i n curnd trebuie s ias. Ce fericit e ca poate intra oriciud poftete 3a deci c-1 cunoate bine pe jupn meu prieten vicontele... rnnipje,.

Chtelet; nseamn d'Estourville bimul baronul... -- Vicontele... Bunul meu prieten vicontele... da... spune-mi, '.e rog continu Aubry, folosindu-se de prilej pentru a afla in sfrit numele prietenului su vicontele da . Vicontele de Mar... Ah ! exclam studentul, ncmailbndu-i rgaz pa jului s termine, deoarece tocmai atunci cel ateptat se ivise n poart. Ah ! Drag viconte, dumneata pti! Bine c-ai venit, tocmai te cutam, te ateptam. Bun ziua spuse Marmagne, care nu prea de fel ncntal do aceast ntlnire. Bun ziua, dragul meu. Mi-ar n fcut plcere sa stm de vorb un pic, dar, din pcate, *nt grbit. Aa c, s ne vedem cu bine ! L'n moment, te rog, un moment stnri Jacques Aubry, agndu-se de braul prietenului su un mo433 ment, ce naiba, doar n-ai s pleci chiar aa. n primul rnd vreau s-i cer un mare, un foarte mare serviciu. Dumneata ? Da, eu; legea divin spune, dup cum bine tii, c prietenii trebuie s se ajute ntre ei. Prietenii ? Bineneles : nu eti dumneata prietenul meu ? Cci pe ce se bizuie prietenia ? Pe ncredere ; iar eu am cea mai deplin ncredere n dumneata : i povestesc toate paniile mele, ba chiar i pe ale altora. i ai avut vreodat ocazia s te cieti ? Niciodat, cel puin n privina dumitale ; din pcate ns, nu toat lumea e ca dumneata. Exist n Paris un om pe care l caut si pe care cu ajutorul lui Dumnezeu am s-1 gsesc ntr-o bun zi. Dragul meu l ntrerupse Marmagne, care b nuia, desigur, pe cine anume cuta Aubry i-am spus c snt foarte grbit. Dar stai puin., e vorba doar s-mi faci un serviciu... Atunci spune repede. Eti bine vzut la curte, nu-i aa ? Aa spun prietenii mei. nseamn deci c te bucuri de oarecare trecere ? E un lucru de care dumanii mei ar putea s-i dea seama la un moment dat. Ei bine, drag conte, drag baroane. . drag... Viconte. Ajut-m s intru la Chtelet. n ce calitate ? n calitate de deinut, pur i simplu. n calitate de deinut ? Curios gust, pe legea mea . Ce s fac, sta-i gustul meu.

i n ce scop s intri la Chtelet ? l iscodi Mar magne, bnuind c nzuina studentului ascundea cine tie ce nou secret, de pe urma cruia ar putea s trag foloase, S fi fost altcineva n locul dumitale, nu i-as fi spuertnc, drag prietene rspunse Jacques cci am n vat pe pielea mea sau, mai bine zis. pe pielea bietului Ascanio, c e mai bine s-i pzeti gura. Dar cu dumneata 434 se schimb socoteala. tii bine doar c n-am nici un secret fa de domnia ta. n cazul sta, spune repede. . M ajui s intru la Chtelet dac-i spun ? Chiar acum, pe loc. Ei bine, drag prietene, nchipuieste-i c am avut nesbuina de a destinui si altora, nu numai dumitale, faptul c-am vzut o fat ncnttoare ascuns n capul zeului Marte. Ei, si ? Mini sucite ! Capete seci ! Nu zici c s-au apucat s trmbieze povestea asta peste tot, pn a ajuns la ure chile prefectului; i cum fiica lui tocmai dispruse de acas de cteva zile, prefectul s-a gndit c s-ar fi putut sa fie ea fata care i gsise acolo un adpost Le-a dat de tire lui d'Orbec i ducesei d'Etampes si mpreun au fcut o descindere la palatul Nesle, n timp ce Benvenuto Cellini se afla la Fontaincbleau. Pe Colombe au dus-o pe sus, iar pe Ascanio 1-au bgat la nchisoare. Ce vorbeti ! Cum te vd i cum m vezi, iubitule. i cine crezi c-a pus la cale toate astea ? Un oarecare viconte de Marmagne. Dar i tie vorba Marmagne, care ncepuse s se neliniteasc, vznd c numele lui revenea mereu pe buzele studentului dar nu mi-ai spus ce nevoie ai dumneata s intri la Ghtelet. Nu nelegi ? Nu. L-au arestat pe Ascanio. Da. i 1-au dus la Chtelet. Bun. Ceea ce ei nu tiu ns, ceea ce nimeni nu tie n afar de ducesa d'Etampes, Benvenuto i cu mine, este faptul c Ascanio are la mn o anumit scrisoare, deine un anumit secret care ar putea s-o duc de rp pe duces. Ei, acum nelegi ? Da, parc, un pic. Fii b'in i ajut-m, iubite prietene I 435

- nelegi, drag vicontc continu Aubry, care ncepea s-si dea tot mai mult ifose aristocratice' c trebuie s intru la Chtclet si s dau de Ascanio, ca s iau scrisoarea sau s-mi dezvluie secretul, s ies apoi din nchisoare, s-1 caut pe Benvenuto i, mpreun, s chibzuim cum i n ce fel am putea face s izbndeasca nevinovia Colombei i dragostea lui Ascanio, lsndu-I mofluzi pe alde Marmagne, alde' d'Orbec, pe prefect, pe ducesa d'Etampcs cu toat leahta. E un plan foarte iscusit spuse Marmagne. Mul umesc pentru ncrederea pe care mi-o ari, dragul,meu student. S tii c n-o s te cieti. . i-mi fgduieti c-o s m ajui ? Pentru ce ? Pi ca s intru la Chtelet, a^a cum te-am rugat. Poi s te bizui pe mire. Chiar acum ? Ateapt-m aici. Unde snt ? - In acelai loc. i dumneata unde te duci ? Sa iau un mandat de arestare, Ah, drag prietene, scumpe baroane, iubite conte. Dar, tii ceva. poate c-ar trebui s-mi spui numele clumitale i adresa n cazul cnd a avea nevoie de dumneata. La ce bun ? M ntorc ndat. Da, vino ct mai repede ; si dac s-ar ntmpla cumva s~ te ntlncsti pe drum cr, afurisitul acela de Marmagne, spane-i c... Ce anume ? Spune-i c-am fcut un legmnt. Ce legmnt ? S nu moar dcc-t de mna mes. Rrni cu bine i strig vicontele rrmi cu bine, asteapt-m acolo ! La revedere ! spuse Aubry. Nici vorb c te-atept. Ah. eti un prieten adevrat dumneata, un om n care poi avea deplin ncredere si tare a vrea s tiu, zu... Rmnci cu bine, jupne stud'ent spuse pajul, care sttuse deoparte n timpul convorbirii de mai sus' si care se pregtea acum s-si urmeze stpmul. .436 Mergi sntos, drguule spuse Aubry d&r, nainte de a pleca, a. avea o rugminte. i anume ? Cine este nobilul senior pe care ai cinstea sa- i slujeti ? Cel cu care ai stat de vorb un sfert de ceas ?

~ Da. i cruia i spuneai drag prietene ? Da. . i chiar nu tii cum l cheam ? Nu. Bine, dar e... - Un gentilom foarte cunoscut, nu-i aa ? Bineneles. Cu mare trecere ? Dup rege i dup doamna d'Etampc's, el are pinea i cuitul. Aa... i zici c se numete ?.., Se numete vicontele.,, dar uite c s-a ntors i m cheam. M iertai... Vicontele de... " Vicontele de Marmagne. Marmagne ! exclam Aubry. Vicontele de Mar magne ! Tnrul gentilom este vicontele de Marmagne ?! El nsui. Marmagne ?! Prietenul prefectului, a lui d'Orbee, al doamnei d'Etampes ? n carne i oase. i dumanul lui Benvcnuto Cellini. ntocmai. Ah rbufni Aubry, cruia n momentul acela tre cutul i se nfi ntr-o strfulgerare. Ah, acum neleg! Ah, Marmagne, Marmagne ! Atunci, cum studentul era nenarmat, cu o micare iute' ca gndul, apuc de plasele spada scurt pe care o purta micul paj, o trase din teac i se npusti pe urmele lui Marmagne, striend : Stai l Oj . . * CJ ' stai! La primu] strigt, Marmagne ntorsese capul, ngrijorat, i^cnd l vzuse pe Aubry fugind dup el cu spada n nin, simise c fusese n fine descoperit. Nu-i rmneau dect dou lucruri de fcut: s-o rup la fug sau s-1 437 atepte, Marmagne nu era totui chiar att ele curajos ca s stea locului &-l atepte, dar nici chiar att de la ca s-si ia tlpia. Alese deci o cale de mijloc i intr buzna ntr-o cas a crei u era deschis, spernd c va putea s-o nchid dup el; clin nefericire pentru Marmagne ns, ua era prins de perete cu un lan pe care nu reui s-1 desfac, astfel c Aubry, care se afla Ia o mic distan n urma lui, ajunse acolo nainte de a fi apucat vicontele s urce scrile. Ah, Marmagne ! Viconte blestemat! Iscoad afu risit ! Hooman de secrete ! Tu erai va s zic ! n sfrsit, acum tiu cine eti, nu~mi mai scapi tu din mn ! In gard, sectura, n gard ! Domnule rspunse Marmagne, ncercnd s-si dea acre de mare senior i nchipui cumva c vicontele

de Marmagne i face studentului Jacques Aubry cinstea de a ncrucia spada cu el ? Daca vicontele de Marmagne nu binevoiete s-i fac studentului Jacques Aubry cinstea de a ncrucia spada cu el, studentul Jacques Aubry va avea cinstea sa strpung cu spada sa trupul vicontelui de Marmagne. i pentru a nu-i mai lsa nici cea mai mic ndoial celui cruia i era adresat aceast ameninare, Aubry pironi vrful spadei sale n pieptul vicontelui si, mpun-gndu-i vesta cu mncci bufante, l fcu s simt ascuiul lamei. Ucigaul ncepu s strige Marmagne. Srii! Ajutor! Strig ct pofteti ! i spuse Jacques. Pn sa vin cineva, i-a i pierit graiul. Lucrul cel mai bun pe care-! ai de fcut, viconte, e s te aperi, crede-m. Aa c, n gard, viconte, n gard ! Ei bine, fiindc ii cu tot dinadinsul exclam vicontele ateapt puin si ai s vezi! Marmagne, precum ai putut s v dai seama, nu era de felul su un om viteaz, dar, ca toi gentilomii din acele vremuri de cavalerism, primise o educaie osteasc. Mai mult chiar, trecea drept un spadasin destul de iscusit. E adevrat c, dup cte se spunea, singurul efect al acestei reputaii era mai curind acela de a-1 scuti 438 pe Marmagne de buclucurile n care ar fi putut -> intre dect de a-1 ajuta s descurce n chip fericit buclucurile n care se bgase. Nu e mai puin adevrat ns c, vzn-du-se atacat cu atta nverunare de Jacques, vicontele trase spada din teac si se puse n gard dup toate regulile artei. Dar dac Marmagne era de o iidemnarc unanim recunoscut de seniorii de la curte, Jacques Aubry, la rn-dul su, avea o dibcie pe care nu i-o tgduia nici unul dintre studenii de la Universitate i nici unui dintre secretarii de cancelarie. Aa incit, chiar de la prima lovitur, amndoi combatanii i ddur seama c aveau de-a face cu un adversar serios : cu singura deosebire c Marmagne totui avea asupra celuilalt un maro avantaj. Spada cu care era narmat Aubry i pe care o smulsese de la cingtoarea pajului se dovedea a fi cu ase degete mai scurt dect aceea a vicontelui : ceea ce, dac nu constituia un neajuns nsemnat atunci cnd se afla n poziie de aprare, l punea ntr-o evident inferioritate cnd trebuia s atace. Intr-adevr, era de ajuns ca Marmagne, cu ase de-g'ete mai nalt dect studentul i narmat cu o spad cu jumtate de picior mai lung dect a acestuia, s ndrepte spre obrazul lui vrful lamei pentru a-1 ine la distan tot timpul, pe cnd Jacques Aubry, orict de energic 1-ar fi atacat la rndul su, oricte fente ar fi fcut i or-ct ar fi fandat, nu putea s-1 ating pe Marmagne, care ieea numaidect din raza lui de aciune, fr s fie nevoit a se retrage nici mcar cu un pas, mulumindu-se doar s alture piciorul drept de cel stng. De aceea, de vreo dou-trei ori n timpul luptei, n ciuda promptitudinii cu care erau parate loviturile, lunga spad a vicontelui atinsese pieptul studentului, n timp ce Jacques, orict de mult ar fi fandat, nu reuea s strpung dect aerul. Aubry i ddu seama c era pierdut dac ar fi purtat mai departe lupta n felul acesta si, pentru a nu-i lsa rgaz adversarului su s ntrezreasc planul pe care-1 ticluise, continu s-1 atace .i s pareze loviturile lui cu micrile obinuite de fent i de parare, ctignd teren **( '439

pu(ia cte pui a i pe nesimite: pe urm, cnd socoti c se afla destul de aproape de ei, la un moment dai fcu n aa fel ca s rmn descoperit ca din ntmplare. Observnd un punct vulnerabil, Marmagne fanda brusc; Aubry, care se atepta la aceasta micare, par n poziia prim, apoi, folosindu-se de faptul c spada adversarului se afla ridicat de dou degete deasupra capului su, se strecur pe sub tiul ei, fcnd un salt i fandnd totodat cu asemenea dibcie i atit de nprasnic, nct mica spad a pajului se irnplnt pn la gard n pieptul vicontelui. !Uarmag>io scoase unul din acele ipete ascuite ce lcesc de obicei ct de grav poate fi rana cptat; pe urm ls braul n jos, se fcu galben la fa, scp sabia dir> mn i czu pe spate. n acelai moment, o patrul atras ele ipetele lui Marmagne. ele semnele pe care le fcea pajul i de mulimea ce ncepuse s se strng la poart sosi n pas alergtor la faa locului, i cum Aubry mai inea nc n mn sabia plin de snge, l aresta. La nceput, Aubry ncerc s se mpotrh casc, dar djm comandantul patrulei striga n gura mare : Dezarmai-! pe netrebnicul sta i dacci-1 la Chlelet", i vr la loc spada n teac .i urm jandarmii ce se ndreptau spre nchisoarea rvnit cu ata nfocare, admirnd n sinea iui rnduiclile proniei cereti, care i mplinea n acelai timp cele mai fierbini dorine ale saje : s se rzbune pe Marmagne si s ajung ct mai aproape de De ast dat nu mai fcur attea nazuri ca s-1 primeasc n fortreaa regal ; dat fiind ns c deocamdat temnia era ticsit de locatari, avu loc o discuie ntre temnicer si inspectorul nchisorii pentru a vedea unde anume i s-ar putea da gzduire noului venit; n sfrsit, cele dou simandicoase persoane prur a cdea de acord asupra acestei chestiuni, drept care temnicerul i fcu semn lui Jacques Aubry s vin cu el, l sili s coboare treizeci i dou de trepte, descuie o ua, l mpinse intr-o celul cit se poate de ntunecoas si ncuie la loc ua n urma lui, 440 DESPRE PIEDICILE iNTlMPINATE DE UN OM CINSTIT CARE VREA SA IAS DIN Studentul rmase locului un moment, nucit de trecerea brusc de a lumin la ntuneric ; unde se gsea oare ? Habar n-avca. Era departe sau aproape de Ascanio ? N-avea nici cea mai \ag idee. Dc-a lungul coridorului pe care-l strbtuse puin mai nainte observase c, n afar de ua ce fusese descuiat pentru el, mai erau nc dou ui; pn una alta ns, atinsese principalul su el : se afla sub acelai acoperi cu prietenul lui. Totui, cum nu putea rmne pironit locului o venicie i cum Ia captul cellalt al celulei, adic la o distan de \reo cincisprezece pai, se zrea strecurndu-se o raz de lumin printr-o r* sufltoare, ntinse nainte piciorul cu bgare de seam, simind instinctiv nevoia de a se ndrepta spre partea mai luminat a ncperii; dar, la cel dc-al doilea pas pe carc-1 fcu, podeaua pru a-i fugi de sub picioare; cobor valvrtej vreo trei-patru trepte i, cum i luase vnt, poate c ar fi ajuns s-i sfrme capul de perete dac n-ar fi ntmpinat in cale un obstacol ce- fcu sa se poticneasc. Aa c, pn la urm, Jacques Aubry se alese doar cu cteva vnti. Obstacolul care, fr s vrea i fcuse studentului acest nsemnat serviciu, geniu din rrunchi. mi cer iertare spuse Jacques, ndicndu-se de jos i scondu-i boneta din cap. mi cer iertare, cci am impresia c am clcat pe cine\a sau pe ceva, necuviin Pe care nu mi-a fi permis-o n ruptul capului dac a ii putut vedea unde pun picorul. Ai clcat se auzi un gla> pe ceea ce a fost

timp ele aizeci de ani un om i pe ceea ce n curnd va fi pe veci un strv. - Cu att mai mult mi pare ru atunci spuse Ja-cqups __ fiindc le-am tulburat tocmai n momentul n 441

care, pesemne, ca orice bun cretin, i ncheia! socotei3k cu Dumnezeu. Socotelile mele snt de mult ncheiate, jupnc stu dent : am pctuit ca un om, dar am ptimit ca un m cenic, si ndjduiesc c Dumnezeu, cntrind greelile ~^ suferinele mele, va gsi c povara suferinelor e mai mare dect cea a greelilor. Amin ! rosti Aubry. E ceea ce-i doresc din toaii inima. Dar dac lucrul acesta nu te obosete prea tare 11 clipa de fa, dragul meu tovar de suferin, mi ng dui sa-i spun dragul meu deoarece bnuiesc c nu-mi pori nici o pic pentru pania de adineauri, mulumit creia am avut prilejul s te cunosc ; dac lucrul acesta nu te obosete prea tare, zic, te-as ruga s-mi spui i mie n virtutea crui har ceresc ai putut afla c snt student IVK-am dat seama dup mbrcmintea dumitale -,1, mai ales, dup climara pe care o pori atrnat de cing toare, n locul n care de obicei un gentilom poart pum nalul. Zici ca i-ai dat scama dup mbrcminte i dup climar ? Asta-i bun ! Scumpul meu tovar de sufe rin, parc spuneai mai adineauri, dac nu m nel, le pregteti s-i dai obtescul sfrit ? Ndjduiesc s fi ajuns, n fine, la captul nenorourilor mele; da, ndjduiesc s nchid ochii astzi pe psnnt pentru a m trezi mine diminea n ceruri. N-am nimic mpotriv rspunse Jacques iam numai s-i atrag atenia c situaia n care te afli clipa de fat nu este tocmai potrivit pentru a-i ontimpul glumind. Dar cine-i spune c glumesc? ngn muiibun 6nsoindu-i cuvintele de un oftat adnc. Pi cum altfel ? Zici ca m-ai recunoscut dup r bremmte i dup climara pe care o port la cingtoai e, fin timp ce eu, orict a csca ochii, nu reuesc nici mcar s-mi zresc minile. Se poate rspunse ntemniatul dar dup "e Tei fi stat cincisprezece ani n ir ntr-o carcer, och] dumitale vor ajunge s vad n bezn la fel de HmpC'le cum vedeau nainte la lumina zilei. Mai bine s-mi plesneasc ochii n cap i s se

juca dracului dect s fac o asemenea ucenicie ! exclam studentul. Cincisprezece ani, zici, ai stat cincisprezece am ntemniat ? Cincisprezece sau aisprezece ani, poate mai mult, .poate mai puin; de o bun baca ta de \reme am ncetat s mai numr zilele i s mai fac socoteala timpului, Se vede c-ai svrit cine tie ce crim fioroas . se cutremur studentul de a trebuit s suferi o att de crncen pedeaps ? - Snt ne\ino\at rspunse osnditul. Nevinovat! se nspimlnt Jacques. Cum aa ? Ascult, drag tovare de suferin, i-am ^pus doar c nu-i acum prilejul de glumit. Si cu i-am rspuns c nu glumeam. Dar i mai puin e prilejul de a mini, avnd n ve dere c gluma nu e dect o trengrie pozna, care nu supr pe nimeni, nici aici pe pmnt i nici n ceruri, n timp ce minciuna este un pcat de moarte, ce pune n pri mejdie mntuirea sufletului. N-am minit n viaa mea. -=- Eti nevinovat si cu toate astea ai stat cincisprezece ani n nchisoare ? Cincisprezece ani, poate mai mult, poate mai puin, dup cum i-am spus. Ce vorbeti ! se nfiora Jacques. Cnd m gndesc c i eu smtnc"\ ino\at! Atunci Domnul sa te aib n paz ' rspunse muri bundul. Cum adic, de ce s m aib n paz Dumnezeu ? Da, fiindc \inovatul mai poate trage ndejde s fie iertat; nevinovatul niciodat ! Cuvintele dumitale snt pline de tlc, drag prie tene, dar tii c nu e ctui de puin linititor ceea ce spui dumneata ? ! Nu spun deet adevrul La urma urmei strui Jacques - la urma urmei poate ai totui ce\a, un pcat ct de mic. pe contiin . hai, fiindc sntem ntre noi. poi s-mi mrturiseti. Jacques. care ntr-adevr ncepuse a deslui lucrurile Pp ntuneric, lu un scunel, l duse ling culcuul m,ari-

442 443 1 bnnduiui -J, descoperind un lor n care pereii fceau un ungher, puse scunelul acolo i se aez ct putu mai comod n jilul acela improvizai.

Vd c Iaci, drag prietene, pesemne ca n-ai ncre dere n mine. i te neleg foarte bine ; cincisprezere ani de temni le-au lcut, desigur, bnuitor. Ei bine, dac vrei s tii, m numesc Jacques Aubry, am douzeci i doi de ani, snt student, dup cum ai \azut cel puin aa spui dumneata i, din anumile motive care m pri vesc personal, am inut cu tot dinadinsul s intru n n chisoare ; m aflu aici de zece minute ; am avut cinstea de-a face cunotin cu dumneata; asta-i toat povestea vieii mce ; i acum tii tot alH despre rnine cl tiu i eu; vorbete la rndul dainitale, drag tovare de suferina, te-ascull. Iar cu -.pu^e ntcmaiiaLuI m nmiesc Etien-e Ua.> monci. - Eticnnc Raymond rnurmur studentul n-an auzii niciodat numele acesta. n primul rnd rosti oel ce-i dduse n vileag numele dumneata erai UD copil atunci cncl, din \ointa ui Dumnezeu, mi-a fost dat s pier din lumea celor vii; pe urma ocupom un loc att de nensemnat si fceam ali de puin umbr pmntului, nct nimeni n-a apucat -, bage de scam lipsa mea. Dar, la urma urmei, ce Tceai ? Cine erai Jur neata ? Eram omul de ncredere al conetabilului Bourbon. Aa \a t> zic ! nseamn dc-ti ' i-ai trdai ara i (A ; aluna nu m mai mir. Nu , n-am vrui b-mi trdez -.tpnul, au la tot. Ia stai, stai puin : cum a-a ntmplat asia ? M aflam la Paris n palatul conetabilului, n limp ce acesta locuia la castelul su din Bourbon-l'Archambaut. Intr-o zi vine la mine cpitanul slrjilor sale, cu o scrisoare din partea monseniorului. Scrisoarea mi punea n vedere s nmnez pe loc aductorului un pachet mic pecetluit, pe care trebuia s-1 caut n camera de culcare a ducelui, la cptiul palului su, n fundul unui 444 Ani intrai mpreun cu cpitanul n odaie, m-am clus la cptiul patului, am deschis dulpiorul, am gsit pachetul n locul unde mi se spusese si 1-am ncredinat solului, care a plecat numaidect. Un ceas mai trziu, au venit de la Luvru nite soldai sub comanda unui ofier care mi-au poruncit, la rndul lor, s le dcscui camera de culcare a ducelui i s le art un dulpior care trebuia s se afle la cptiul patului. M-am supus, ei au deschis dulpiorul si au scotocit nuntru, clar de prisos : ceea ce cutau era pacheelul pe care-1 ridicase, puin mai nainte, trimisul ducelui, -Mare drco\cne! spuse Aubry, care ncepuse a lua parte cu cea mai mare nsufleire la ntmplrilc povestite de tovarul su de nenorocire. Ofierul m-a ameninat cu cele mai erupte pedepse, Ia care cu n-am rspuns nimic altcexa dect c habar n-aveam ce anume \ oia de la mine ; cci dac a fi mr

turisit c abia apucasem s nmnez pachetul unui trimis al ducelui, ar fi alergat dup el i n cel mai scurt timp 1-ar fi ajuns din urm. S fiu al naibii ! se minun Aubry. Ai fcut un lu cru cu cap i tc-ai purtat ca un vrednic i credincios slujitor. Of i ferul m-a lsat atunci n paza a dou strji i s-a ators la Luvru mpreun cu celelalte dou. Dup o jumtate ele or a \cnit napoi, cu ordinul de a fi dus la castelul Pierro-en-Scisc. la Lyon; mi-au nctuat pi cioarele n fiare, mi-au legat minile, m-au azvrlit ntr-un potalion, au pus un soldat la dreapta i altul la sting. Dup cinci zile m aflam sechestrat ntr-o nchisoare care, trebuie s-i spun, nu era nici pe departe att de ntune coas i de cumplit ca asta de aici; dar n-are a face, o nchisoare, oricum ar fi, tot nchisoare este si,, pn la urm, am ajuns s m obinuiesc i cu asta, aa cum nvam obinuit si cu celelalte. Hm ! fcu Jacqucs Aubry. Asta nseamn c eti u r. nelept. Au trecut aa trei zile i trei nopi urm Etienne Raymond. n sfrit. n cea de-a patra noapte, un zgomot m-a trezit din somn ; am deschis ochii; ua celulei sdria din balamale ; o femeie voalat intr nun443 tru nsoit de temnicer ; temnicerul puse o lampa pe mas i, la un semn al musafirei mele nocturne, iei umi afar ; atunci femeia se apropie de patul meu i-i ridic vlul de pe fa : am dat un ipt. Ce vorbeti ? Dar cine era ? ntreb Aubry, apropindu-se brusc de povestitor. Era Luiza de Savoia, nici mai mult nici mai puin : ducesa de Angoulemc n persoan ; mama suveranului i regenta Franei. Mi s fie ! se mir Aubry. i ce cuta dumneaei la un prlit ca dumneata ? Cuta pachetul pecetluit pe care-1 ncredinasem solului trimis de duce i n care se aflau scrisorile de dra goste pe care nesbuita prines le scrisese celui nps tuit acum. Ia te uit drcie ! opti Jacques printre dini. Po vestea asta seamn al naibii de bine cu aceea a ducesei d'Etampes si a lui Ascanio. Din pcate, toate povetile cu prinese nebune i ndrgostite seamn ntre ele rspunse ntemniatul, care prea s aib auzul tot att de ascuit pe ct i era de ptrunztoare privirea numai c vai de sufletul celor mici care se ntmpl s fie amestecai n ele ! Un moment, un moment! Ce dracu tot ndrugi acolo, cobe ? ntmplarea face ca i eu s fiu amestecat ntr-o poveste cu o prines nebun i ndrgostit. Pi, dac-I aa, poi s-i ei rmas bun de la lumina

Kilei, rmas bun de la soare, rmas bun de la via. Du-te dracului cu prorocirile dumitale de pe lomea cealalt! Ce vin am eu n toat trenia asta ? X u de mine s-a ndrgostit, ci de Ascanio. Dar ce crezi c de mine se ndrgostise cine\a ? continua deinutul. De mine despre care nici mcar nu se tia c exist ? Nu, s-a nimerit numai s m aflu prins ntre o dragoste stearp i o rzbunare neistovit i a trebuit s cad eu jertf i s fiu strivit n clipa n care s-au ciocnit amndou. S m bata Dumnezeu! exclam Aubry. Dar tii c im eti de loe hazliu, stimabile ? ! Dar s ne ntoarcem la prines, nici nu pot s-i spun ct de mult m intereseaz, tocmai fiindc povestea dumitale m-a bgat n speriei. 446 A\\VS r . Aadar, cum li-am spus. -\ oia s capete scrisorile napoi n schimbul lor mi promitea tot felul do favoruri, ranguri i dregtorii; ca s poat pune mna pe ele, ar 0 fost n stare s stoarc de la un nou Semblancay1 400 000 de scuzi, chit c bietul om ar Ii trebuit sa-i ispeasc bunvoina pe eafod. J-am rspuns c n-aveam nici un fel de scrisori a^u-pra mea, ca nu vzusem niciodat aa ceva i c habar n-aveam ce voia s spun. Momelile fur urmate atunci de ameninri; dar ameninrile nu puteau s m nfricoeze, dup cum nici momelile nu puteau s m ademeneasc deoarece spusesem adevrul. Scrisorile le ncredinasem solului trimis de naltul meu stpn. Prinesa a plecat furioas i un an ntreg dup aceea m-a lsat n pace. Dup un an a venit iar si lucrurile s-au petrecut aidoma i de ast dat. Acum ns eu am fost cel ce am struit i am rugat-o cu lacrimi n ochi s-mi dea drumul din nchisoare. Am implorat-o n numele nevestei mele i n numele copiilor mei. clar degeaba : trebuia s-i napoiez scrisorile sau, dac nu, s-mi sfresc zilele n temnia. ntr-o bun zi am gsit o pil n tainul de pine pe care-1 primeam. Mrinimosul meu stpn i amintise de mine ; fr ndoial, fiind plecat din ar, surghiunit si rtcitor printre strini, nu putea s m scape nici prin struine, nici prin puterea braului, Trimisese n Frana pe unul din slujitorii si care-1 nduplecase pe temnicer s-mi nmneze pila. spunndu- din partea cui venea. M-am apucat s pilesc una din zbrelele de la fereas-stra celulei. Mi-am njghebat o funie din oalele pe care dormeam; am nceput s cobor, dar, ajungnd la captul funiei, am bjbit n zadar, cutnd pmntul cu picioarele; n cele din urm mi-am dat drumul jos^ cernd ajutorul iui Dumnezeu i, n cdere, mi-am rupt 1 Jacques de Semblancay (34371527). ministru de finane In timpul domniei lui Ludovic a XTI-lea si Francisc T. Acuzat, pa-re-se pe nedrept, de a fi delapidat vistieria rii, a fost judecat v. condamnat la spnzurtoare. (nt) 447 un picior; o patrul do noapte m-a gsit zcnJ In nesimire. M-au dus atunci la castelul din Chons-sur-Saone. Am stat nchis acolo vreo doi ani; dup doi ani, asupri-toarea mea a aprut din nou n nchisoare. Venise iar s-mi cear scrisorile, mereu aceleai scrisori care o puneau pe drumuri. De ast dat era nsoit de un gealat; a poruncit s fiu supus la cazne, cruzime fr rost fiindc tot n-a reuit s smulg nimic clc la mine i nici n-ar fi putut s-mi smulg ceva. Habar n-aveam de nimic, d ceri, doar c ncredinasem scrisorile unui trimis al ducelui.

ntr-o zi, pe fundul stacanei mele cu ap am gsit o pung cu galbeni : era tot din partea mrinimosului meu stpn, care -ji amintise iar de urgisitul sau slujitor. Am cumprat un temnicer sau, mai bine zis, nemernicul s-a prefcut c se las cumprat; la miezul nopii a venit s-mi descuie ua temniei. Am ieit afar. M-am dus dup el dc-a lungul coridoarelor ; ncepeam s simt din nou suflul vieii; m i vedeam liber ; tocmai atunci ns nite soldai au tbrt asupra noastr si ne-au legat cobz pe amndoi. Cluza mea =e prefcuse nduioat do rugminile mele, ca s-i poat nsui galbenii pe care-i vzuse n mina mea, dup aceea m dduse de gol, ca s dobndeasc rsplata fgduit denuntorilor. De-acolo m-au adus la Chtelet, n celula asta. Aici am vzut-o pentru ultima oar pe T/iiiza de Savoia : venise nsoit de clu. Privelitea morii ii-a izbutit s fac mai mult cect fcuber fgduielile, ameninrile i caznele. Clul mi-a legat minilc, a petrecut apoi un treang prinr-o verig, iar captul treangului mi 1-a prins de grumaz. Am rspuns la fel i de ast dat, adugind c dumanca mea ar fi mplinit cele mai fierbini dorine ale mele dac mi-ar fi ridicat viaa, cci ajunsesem la captul rbdrii dup atia ani de temni. Sirnmmtul acesta a fcut-o pesemne s se rzgndeasc. A ieit din celul i, n urma ei, a ieit i clul. "De atunci nu i~am mai vzut nici pe unul, nici pe cellalt. Ce s-o fi ntmplat cu luminatul meu duce? Ce s-o fi nlmplat cu nenduplecata duces ? ATu tiu, fiindc 448 ^w din ziua aceea n~am mai schimbat un cuvnt cu nc o fiin nsufleit. Au murit amndoi. Au murit amndoi ?! Luminatul meu duce -i murit ?! Bine, dar trebuia s fie acum un om n puterea vrste, n-ar fi avut mai mult de cincizeci i doi de ani. Curo a murit ? A fost ucis Ia asediul Romei i, pe ct se pare... Jacques Aubry era gata s adauge : ...de un prieten al meu"; dar i lu seama, gndindu-sc c aceast mprejurare ar fi putut s strecoare oarecare nencre dere ntre el si btrn. Jacques Aubry, dup cum tiir, ncepuse s fie un om chibzuit. Pe ct se- pare ? ntreb ntemniatul. De un orfurar anume Benvcnuto Cellini. Acum douzeci de ani 1-a fi blestemat pe uciga j azi ns spun din toat inima : fie binecuvntat! i 3-au Inmormntat aa cum se cuvenea unei fee alese ea nobiMrneu duce ? Ba bine c nu : i-au ridicat un mormnt de piatr In catedrala din Gaeta, pe care mormnt se afl spat un epitaf ce spune c, fa de cel ce doarme acolo somnul de veci, Alexandru cel Mare nu era dect im biet nepricopsit, iar Cezar un trengar. i cealalt ? Cine ? Asupritoarea mea ! S-a stins i ea ; a murit acum nou ani. Adevrat! Intr-o noapte, n celula mea, am vzut o umbr stnd n genunchi i rugndu-se. Am dat un ipt i umbra s-a mistuit. Era ea, venise s-mi cear iertare.

Aadar, crezi c n clipa morii te-ar fi iertat ? Ndjduiesc pentru mntuirea sufletului su.i In cazul acesta ar fi trebuit s-i dea drumul din nchisoare. Pesemne c le-a pus n vedere s-o fac, dar, nensemnat eum snt, cine i-a mai adus aminte de mine, n toiul unei nenorociri att de mari ? Va s zic atunci cnd i va suna ceasul, ai s-o 5^rH i dumneata ? "* 449 29 Ascain) - Ajut-m s m scol, f lat aule, ca s m pol pentru amndoi. i sprijinit de Aubry, care-1 ajutase s se ridice, muribundul nl o rugciune n care pomeni deopotriv numele ocrotitorului su i pe acea al asupritoarei sale, numele celui care, ndrgindu-I, i amintise de el, i numele celei ce nu-1 uitase niciodat n ura pe caro i-o purta : conetabilul i regenta. ntemniatul avusese dreptate. Prhirjle lui Jacques Aubry ncepeau a se deprinde cu bezna : putea acum s deslueasc pe ntuneric chipul muribundului. Era uri btrn falnic, mistuit de suferin, cu barba alb i fruntea pleuv ; unul din acele chipuri pe care le va fi ntrevzut n visrile sale Domenichino atunci cnd a pictat mprtania sfntului Icronim. Dup ce se rug, scoase un oftat c/u n nesimire Jacques Aubry crezu c murise. Totui cut n grab stacana, turna puin ap n palm i-i stropi obrazul.' Muribundul i -\ cni n fire. Ai fcut bine c m-ai sculat din mori, flculo Uite acum i rsplata. - Coi asta ? ntreb Aubry. Un pumnal rspunse muribundul. Un pumnal ?! i cum a ncput arma asta n minile damitalc ? Stai s-i po\ cetesc : ntr-o zi, aducndu-mi tai nul de pine i apa, temnicerul a lsat o clip felinarul pe scaunul care se afla ntmpltor ling perete, n zid era o piatr ieit puin n afar i pe piatra aceea se zreau nite litere scrijelite cu cuitul. N-am avut ns vreme s citesc ce scria. Am scormonit atunci pmntul cu minile, am udat rna cu ap, fcncl un fel de plmad, i am luat tiparul acelor litere ; dup care am citit : Ultor. Ce voia s nsemne cuvntul rzbuntor ? Am cercetat din nou piatra. Am ncercat s-o clintesc. Se mica ntocmai ca un dinte n gingie. Cu rbdare, ncercnd de vreo douzeci de ori n ir, am reuit n sfrit s-o desprind din perete. Am bgat mna n golul pe raro-1 lsase si am gsit p imnalul acesta. 450 /n momentul acela, dorina de libertate ce prea aproape stins s-a trezit din nou n sufletul meu i mi-am pus n gnd s sap o galerie caro s rspund ntr-una din celulele nvecinate, apoi, mpreun cu cel ntemniat acolo, s chibzuim cum i ce fel am putea evada. De altfel, chiar dac ceea ce-mi pusesem n gnd n-ar fi izbutit, faptul de a spa pmntul, de a scobi n perete, m ajuta n orice caz s-mi omor timpul; dup ce vei fi stat ca mine cincisprezece ani ferecat ntr-o carcer, flcule, vei putea s-i dai seama ce amarnic vrjma poate i timpul. Aubry se cutremur din cretet pn-n tlpi.

. i ai reuit s ndeplineti ceea ce ai pu& Ia cale ? ntreb el. Da, chiar mai uor dect mi-a fi nchipuit De doisprezece sau de cincisprezece ani de cnd snt aici nimeni pesemne nu se mai gndeste c-as putea s eva dez ; s-ar putea chiar ca nici mcar s nu se mai tie cine snt. M-au prsit aici, aa cum au prsit lanul ce spnzur de veriga aceasta Conetabilul i regenta au murit; erau singurii oameni carc-i mai aminteau de mine ; chiar aici, dac a rosti numele lui Eticnne Raymoiid, crezi c-ar mai ti cineva al cui c numele acesta ? Nimeni. Aubry simi cum i se prelinge pe frunte sudoarea, gndindu-sc la uitarea n care se- scufundare o ntreag existen irosit n van. Ei, i pe urm ntreb el ce s-a ntmplat ? Pi, ntr-un an i mai bine de cnd tot scormonesc pmntul, am reuit s fac pe sub perete o gaur prin care un om se poate strecura fr nici o greutate. Dar ce-ai fcut cu rna pe care o scoteai din gaur ? Am presra t-o prin celal. ca i cum a fi ater nut pe jos nisip i, clcnd-o mereu in picioare, a ajuns s se fac una cu podeaua. Si unde-i gaura aceea ? Sub patul meu. De dncispiezece ani nimeni nu s-a friai^ gindit s-1 urneasc din loc. Temnicerul nu coboar dorit o singur dat pe zi n celuia mea. Dup plecarea Jui i dup ce au/eam nchi/ndu--,c ua i zgomotul pa29* pilor si stingndu-sc n deprtare, ddeam patul la c, parte i m apucam de lucru ; pe urm, cnd se apropia iar ora la care intra n celul, mpingeam patul la loc si m ntindeam n aternut. Alaltieri ns m-am intius ca de obicei, dar de scu-lac nu m-am mai putut scula: ajunsesem la captul puterilor ; azi am ajuns la captul vieii. Fii binevenit llcule, o s am parte de tine s-mi nchizi ochii, iar e, ani s te las n schimb motenitorul meu. Motenitorul clumitale ?! se mir Aubry. Firete]! i las pumnalul acesta, i vine a rde. C; motenire mai preioas ar putea s-i lase un ntem uitat ? Pumnalul acesta nseamn, poate, libertatea. Ai dreptate spuse Aubry i-i mulumesc Dar unde d gaura pe care zici c-ai spat-o ? N-am ajuns nc n partea cealalt, totui cred ceram foarte aproape. Ieri arn auzit n celula de ala tiu u r. zvon de glasuri. Ei, drcie ! exclam Aubry. i crezi c... Cred c n cteva ore vei duce la bun sfrsit treaba nceput de mine. i mulumesc spuse Aubry nici nu tiu cuml s-i mulumesc. ~ i acum, un preot. A vrea s vin un preot cert maribundul. Ateapt puin, ticuuc spuse Aubry ateapC

puin. Nu se poate s nu ndeplineasc rugmintea um\ om pe patul de moarte. Alerg a ua, fr a se mai poticni de ast datr.( deoarece privirile i se obinuiser cu ntunericul, i ncep sS bat n ea cu picioarele i cu pumnii, >Nu trecu mult i cobor un temnicer. Ce nseamn trboiul sta ? se burzului ci. C, pofteti ? Btrnul care e nchis cu mine trage s moar.t i explic Aubry i cere s vin un preot : cred c nu avei nimic mpotriv ? Hm !... fcu temnicerul. Nu tiu ce-or fi avnd firtaii de vor toi s-i slujeasc preotul. Bine, o s-i trimi tem unul. ' 432 Tntr-adevr, dup vreo zece minute, preotul sosi adu-cnd cuminectura, nsoit de doi ministrani, care, mergeau naintea lui, unul <u crucea, iar cellalt cu Clopoelul. Era, cu dropt cuvnt, un spectacol plin de solemnitate spovedania acestui mucenic care mi avea de mrturisit decit frdelegile savritc de alii si care, n loc s ocara iertare pentru propriile sale pcate, se ruga pentru vrjmaii si. Orict de tare de nger ar fi fost Jacqacs Aubry, se aez la rndul su n genunchi i ngn rugciunile din copilrie pe care le credea de mult uitate. Dup ce ntemniatul i ncheie spovedania, preotul fu acela care se nclina n faa lui i-i ceru binccuvnBtrnul /rnbi cu chipul luminat de fericire, aa cum numai un ales al corului poate zmbi, ntinse o mn peste capul preotului, iar ceai alia asupra lui Aubry, suspin adine i czu pe ^,pate. Era ultimul suspin. Preotul plec aa cum \enise, nsoit de cei doi ministrani. .i ncperea luminat un timp de flcrile plpitoare ae Jumnnor se cufund din nou n ntuneric. Jacqucs Aubry rmase singur cu mortul. Era o tovrie destul de trist, mai ales datorita cugetrilor pe care Io fcea s ncoleasc n minte. Omul acela care zcea acolo ntins ling el intrase nevinovat n temni, sttuse acolo ferecat timp de cincisprezece ani i ieise doar atunci cnd moartea, acest mare izbvitor, se ndurase n fine s~l scape. De aceea mucalitul student nu reuea s-i vin n ire : pentru prima oar se afla pus n faa unei temeinice i dureroase ntrebri, pentru prima oar cerceta cu privirea mistuitoarele suferine ale vieii i linititele adncuri ale morii. Apoi, n strfundul inimii sale, ncepu a se nfiripa un gnd egoist : se gfndca la propria lui soarl, la iaptul , nevinovat ca i omul acesta, tot ca i el fusesetrt 3n viitoarea unor patimi regeti n stare s zdrobeasc, s soarb, s spulbere o via de om. i el, i Ascanio puteau sa piar, la rndul lor, aa cum pierise Etici, ie Raymond ; cine i-ar mai aminti de ei ? Gervaise poate. Benvenuto Cellini cu siguran. Cea dinii ns nu putea face nimic a]tee~va dect s plnga, ct privete pe cel de-al doilea, i mrturisise singur neputina, cerind n gura mare scrisoarea ce se afla n minile lui Ascanio.

i singurul mijloc de salvare, unica speran ce- mai rmsese, era motenirea lsat de cel ce-i dduse obtescul sfrit: un pumnal vechi care nelase mai nainte ndejdile primilor doi stpni ai si. Jacques Aubry, care ascunsese pumnalul n sin, i pipi minerul cu un gest mainal ca s se ncredineze c-1 mai avea nc asupra lui. n momentul acela ua se deschise din nou : veniser s ridice cadavrul. Cnd mi-aducei cina? ntreb Jacques Aubry Mi-e foame. Peste dou ore i rspunse temnicerul. i studentul rmase singur n celul. XXXIV UN FURTIAG CINSTIT Aabry petrecu cele dou orc aezat pe scunel, far* a se clinti din loc, nfrigurarea cu care se nlnuiau gndurile sale ngduind trupului s se odihneasc n voie, Dup dou ceasuri, temnicerul cobor iar, primen' apa din. can si aduse o nou bucat de pune, adic ceea ce, n limbajul celor de la Chtelet, se numea cina. Studentul inea minte c, dup cum i spusese mu-na celulei nu se deschidea dcct o dat la do434 u/oii M patru do orc , cu oale- astea ramase vit o buna bucat de vreme aezat n acelai loc, fr a ndrzni s fac vreo micare, de teama ca evenimentul ntimpla^ m ^iua aceea s nu fi pricinuit vreo schimbare n mersul obinuit al lucrurilor din nchisoare (Jurind ns vzu prin rsuflat oare c alar ncepuse s ce nsereze. Ziua ce se apropia acum de sfirit fusese 0 zi bogat n peripeii. Dimineaa, interogatoriul jude ctorului ; la prnz, duelul cu Marmagne ; la ora unu, nchisoarea; la trei, moaitea ntemniatului, iar acum, primele sale ncercri de evadare. Nu exibt multe zile dintr-astca ntr-o via de om. Jacques Aubry se ridic binior, se duse la ua s pndeasc dac nu venea cineva ; pe urm, ca s nu se \ad vreo dr de arin sau de tencuial pe vesta lui cu mneci bufante, lepd susnumitul obiect de mbrcminte, trase deoparte patul i descoperi gaura despre care i vorbise tovarul sau. Se strecur, trndu-se erpcte, n galeria ngust si adnc de aproape opt picioare care. dup ce cobora sub temeliile zidului, ncepea din nou s urce n partea cealalt. La prima lowtur de pumnal, Aubry i ddu scama, dup sunetul pe carc-1 scoate pmntul, ca n turnd avea fe-i ating inta, adic s-i croiasc o it-iro undeva, ntr-un loc oarecare. Din cnd n cnd doar. ieea din hrub ca un miner pentru a presra prin ncpere arina ce ar fi umplut altminteri galena ; pe urm se -.trecur iar n gaur i se apuca de 1 aer u. In timp ce Aubry robotea de /or, A.seanio se gndca cu mhnire la Colombe. 3i el lusese dus, aa cum am artat mai nainte, la Chtelel; i el, ca i Aubry, fusese nchis ntr-o celul. Totui, {ie din mniplare, fie n urma dispoziiilor date tic duces,, celula sa era mai puin pustie i deci ceva mai confortabil dect aceea a studentului. Dar pentru Aacanio era totuna daca se bucura de ceva mai mult sau de ceva mai puin confort. Celula *n care se afla zvorit era totui o celul, ntemniarea o desprire Colombe i lipsea mai mult dec-t lumina 455

zilei, mai mult docil libertatea, mai mult dect \ia^ nsi. S fi fost mpreun cu Colombe, nchisoarea s-ar fi transformat ca prin farmec ntr-un loc hrzit desftrilor, ntr-un palat vrjit. Ce-i drept, n ultima vreme, soarta fusese att de generoas cu bietul copil! Ziua vsnd la iubita lui, noaptea stnd lng ca, nici prin gnd nu i-ar fi trecut ca fericirea aceasta ar putea s nceteze vreodat. De aceea uneori, n mijlocul huzurului su, i simea inima strns n gheara de fier a ndoielii. Ca orice om pe care-1 amenin o primejdie, dar care nu tie cnd aceast primejdie se va abate asupra lui, se grbise s nlture orice ngrijorare n legtur cu viitorul pentru a gusta din plin bucuriile prezentului. i acum iat. se afla ntr-o celul singur, departe de Colombo, nchis poate ca i el ori surghiunit n vreo mnstire din care nu mai putea s scape dcct trecnd mai nti prin capel, unde ar fi atcptat-o omul pe care voiau cu toi dinadinsul s-o sileasc a-1 lua de brbat. Dou patimi nfricotoare stteau de straj la poarta nchisorii celor doi copii : dragostea doamnei d'Etampos n pragul temniei lui Ascanio, ambiia contelui d'Orbec n pragul celei n care se afla sechestrat Colombe. De aceea, n momentul n care rmase singur n celula sa, Ascanio se simi nespus de trist i de abtut; firea lui sensibil avea nevoie de sprijinul unui om oelit: era ca o ginga i mldie floare pe care cea rnal uoara nvolburare de vnt o ncovoaie i care nu se ridic dect sub razele dttoare ele via ale soarelui. Prima grij a lui Benvcnuto n clipa n care s-ar fi pomenit aruncat ntr-o temni ar fi fost s cerceteze uile, s iscodeasc pereii, s ciocneasc n podele ca s vad dac nu puteau oferi inteligenei lui ascuite i neastmprate un mijloc de salvare. Ascanio ns se aez pe marginea patului, i ls capul n piept i murmur numele Colombei. Nici mcar nu i-ar fi trecut prin gnd c un om nchis ntr-o celul ferecat cu trei rnduri de zbrele i nconjurat de ziduri groase de ase picioare ar putea s evadeze printr-un mijloc oarecare. 456 Celula lui, aa cum am spus, era ceva mai puin pustie i ceva mai confortabil dect aceea a lui Jacques ; avea un pat, o mas, dou scaune i o rogojin ponosit ; pe desupra,' pe o policioar de' piatr, anume fcut pentru asta, ardea o lamp. Era desigur celula hrzit rsfailor soartei. Se putea constata de asemenea o mbuntire t,im-itoare a regimului alimentar; Q locul tainului de pinc i ap ce i se aducea o dat pe zi studentului nostru, Ascanio avea parte de dou mese zilnic, avantaj pe cave l ntuneca ns neplcerea de a da ochii de fiecare data cu temnicerul su ; iar aceste mese, se cuvine s-o spunem spre cinstea filantropicei administraii a nchisorii Chtclct, nu erau chiar de lepdat. Ascanio ns nu ddea prea mare atenie acestui amnunt; tnrul era una clin acele naturi delicate, feminine, ce par s se hrneasc numai cu miresme si rou. Cufundat cum era n cugetrile sale, ciuguli c-teva frme de pine, bu un strop de vin i continu sa se gndeasc la Colombe i la Benvenuto Cellini; la Colombe, ca la o femeie creia i nchinase toat dragostea sa, la Cellini, ca la un om n care i punea toate i'dejdilc sale. Intr-adevr, pn atunci, Ascanio nu fusese nevoit s-si bat capul ctui de puin cu grijile i cu mruniurile vieii; Benvenuto tria pentru arnndoi ; Ascanic se mulumea doar s respire, s se gndeasc la cine tie ce meteugit lucrare de art i s-o iubeasc pe Colombe. ntocmai ca fructul ce crete ntr-un arbore \ goros i pe care arborele l hrnete cu seva sa. Chiar i acum, orict de nelinititoare ar fi fost situaia sa, dac n momentul n care fusese arestat sau clac atunci cnd fusese dus Ia Chtelet, ar fi putut sa- vad pe Eenvcnuto Cellini i Benvenuto i-ar fi spus, strmgndu-i mna : Fii pe pace. Ascanio, am eu grij de tine si de Colombe", att de mare era ncrederea pe care o avea n meterul su, nct, nsufleit de

aceast unic speran, ar fi ateptat fr nici o strngere de inim clipa n care porile nchisorii aveau s se deschid, convins c pn la urm trebuiau s se deschid, 457 cu toate gratiile si cu toate uile care se achisesera att I de nprasnic n urma lui. l Numai c Ascanio nu apucase s-1 vad pe Benve-nuto, iar Benvenuto habar n-avea c ucenicul su drag. iiul iubitei sale tefana, era nchis ; dac s-ar fi dus cineva s-i dea de tire la Fontainebleau, presupunnd c i-ar fi trecut prin minte cuiva s-o fac, o zi ntreag se pierdea numai cu drumul; si nc o zi dup aceea pentru ca Benvenuto sa se ntoarc la Paris, iar n doua zile dumanii celor doi ndrgostii puteau pune multe Ia cale n pofida ocrotitorului lor. De aceea, dup arestarea sa, Ascanio petrecu tot restul zilei i noaptea urmtoare fr s nchid ochii o clip, cnd plimbndu-se prin celul, cnd aezat pe un scaun, cnd trntindu-se pe paiul care fusese aternut cu cearafuri curate, ca o dovad a grijii deosebite cu care li se pusese n vedere celor de la nchisoare sa se> poarte ci; el. Tot timpul zilei, aadar, si toata noaptea, precum i 2 doua zi dimineaa, nu se mai ntmpl nimic nou, afare doar de vizita reglementar a temnicerului care-i aduce? de mncare. Dup-amiaz. ctre orele dou, att ct putea s- dea seama deinutul dup socotelile lui, i se pru r-, aude vorbindu-se undeva n apropiere : era doar ut murmur nfundat si nedesluit, din care i era cu neputin s desprind un singur cuvnt, dar caro, fr doar . poate, era iscat de nite glasuri omeneti. Ascanio i ncorda auzul i se ndrepta spre locul de unde i se prea c aude zvonul i care se afla ntr-unul din cotloanele celulei sale. i lipi binior urechea de perete, pe urm de podea : zgomotul prea s vin de sub pamnt. Ascanio avea deci nite vecini care nu erau desprii de el dcct de un perete nu prea gros sau de o podea subire. Dup vreo dou ceasuri, z\onul de glasuri nceta i totul se cufund n tcere, Pe Ia miezul nopii, zgomotul se stirni din nou, dar de ast dat avea cu totul alt rezonan. Nu mai era freamtul unor glasuri ce vorbesc, ci sunetul unor lovituri nfundate i dese ca ale unui cioplitor de piatr n timpul lucrului. Zgomotul, de altfel, venea din acelai 458 IOL i nu se ntrerupea nici o clip, apiopiindu-se tot mal mult. Aricit ar fi lost do frmntat Ascanio de propriile salo gnduri, i se pru c lucrul acesta merita totui oarecare atenie, astfel c rmase cu privirile pironite spre cotlonul de unde venea zgomotul. Era cam pe la miezul nopii dac nu chiar i mai trziu, dar cu toate c n ajun nu nchisese de loc ochii, Ascanio nici nu se aindi mcar s se culce. Zgomotul se auzea mereu ; cum la o asemenea or de obicei nimeni nn mai lucreaz, nu putea fi vorba decrt de un deinut care ncerca sa evadeze. Ascanio zmbi cu tristee la gndul c, atunci cncl va reui s rzbat n celula lui. nefericitul care va fi crezut o clip ca-i redobndise libertatea i va da scama c, de fapt, nimerise mtr-o alt nchisoare. In cele din urm zgomotul se apropie tot rnai mult, nct Ascanio se grbi s ia lampa si s se ndrepte spre colul -de unde se auzea ; chiar n acelai moment p-mintul ncepu a se ridica n sus, n cotlonul cel mai ndeprtat de u, i boltit ura ce se formase, crpnd, ddu la iveal un cap omenesc. Ascanio scoase un ipt de uimire, apoi unul de bucurie, la care rspunse un alt ipt nu mai puin nsufleit. Capul cu pricina era al lui Jacqucs Aubry.

Puin rnai apoi. mulumit ajutorului pe care Ascanio i-1 ddu musafirului ce intrase ntr-un chip att de ciudat i de neprevzut n celula lui, cei doi prieteni se aflau unul n braele celuilalt. V putei da scama c primele ntrebri i primele rspunsuri fur cam lipsite de noim ; dar, pn la urm, toi schimbnd ntre ei cuvinte fr ir, reuir, de bine de ru, s-i adune minile si s lmureasc ntructva ntmplrile petrecute. Ascanio, de altminteri, nu prea avea mare lucru de spus, n schimb avea foarte multe de aflat, Aubry -, povesti totul de la nceput pn la sfrit: fum el, Aubry. se napoiase la palatul Ncsle o dat cu Benvenuto, cum aflaser amndoi aproape n acelai mo-tirea c Ascanio fusese arestat i Colombe r-cum Benvenuto o ruDseso la fug spt'c atelier ca 459 scos Jin mini, slrignd : La turnat! La turnat '*1, ar Aubry, Ia rndal su, spre Chtolet. In clipa aceea se despriscr i studentul nu mai tia ce se ntmplase pe urm la palatul Nesle. Dar dup Iliada pe care o trise mpreun cu ceilali, urm Odiseea personal. Aubry i mprti lui Ascanio dezamgirea pe care o ncercase vznd c nu voia cu nici un chip s-1 primeasc n nchisoare; vizita lui la Gervalse, denunul pe care aceasta l fcuse n faa judectorului, interogatoriul necrutor la care fusese supus i care nu avusese alt rezultat dect o amend do douzeci de bncue pari7iene, amend att de umilitoare pentru onoarea iubitei sale Gervaisc ; cum se ntlnise mai apoi cu Marmagnc tocmai cnd pierduse orice speran c va mai ajunge vreodat s fie ncarcerat ; i tot ce se mai petrecuse dup aceea, pn u momentul cnd, fr a ti n care celul anume avea s ptrund, dcspicnd cu capul ultimul strat de pmnl ce mai trebuia strpuns, l zrise pe Ascanio la lumina lmpii. Dup care cei doi prieteni se aruncar iar unul a pirptul celuilalt i se mbriar din nou. i acum spuse Jacques Aubry a-acult-ma pe mine, Ascanio, nu mai avem nici o clip ele pierdut. Dar i tie vorba Ascanio nainte de toate, bcte-mi despre Coombe. Unde-i Colombe ? Colombe? Habar n-am ; la doamna d'Etampes, pa-ro-mi-se. La doamna d'Etampes ! exclam Ascanio La ri\aia ci! Deci e adevrat ce se spune ca ducesa ar fi ndrgostit de tine ? Ascanio se nroi tot i bigui ceva nedesluit, N-ai de ce s roeti, zu ! protest Aubry. S fie al naibii! O duces ! i nc o duces care mai e i iu bita regelui Unde nu-mi pic i mie un noroc ca sta n brae ! Dar s lsm asta i s vorbim despre trebu rile noastre. Da ncmim Ascanio s vorbim despre Colombo. ~~~ Ei. a! Pai c de Colombe mi arde mie! E \orba de o scrisoare. Ce scrisoare ? O scrisoare pe care i-a scri&-o ducesa d'Etarnpes. Dar cine i-a spus c-a avea o scrisoare de Ia du cesa d'Etampea ? Benvenuto Cellini. Ce i-o fi venit s-i spun aa ce\ a ? Pentru c aie nevoie de scrisoarea asta, pentru c-i

este de cea mai mare trebuin, pentru c i-am fgduit s i-o aduc, n fine pentru c tot ce-am fcut pn acum, am fcut numai ca s pun mna pe ea. Dar ce are de gnd Benvenuto cu scrisoarea asta ? i treb Ascanio. Zu dac tiu ceva i. de altfel, nici nu m privete pe mine. Mi-a spus : mi trebuie scrisoarea asta". I-am r&puns : ,.Foarte bine, ai s-o ai". i am fcut pe dracu-n. patru ca s intru n nchisoare i s pun mna pe ea; i acum; fiindc snt aici, d-mi-o i o s am eu grij s ajung la Benvenuto ! Dar ce-i cu tine ? Ce ai ? ntrebarea de mai sus era prilejuit de faptul c As-cario se ntunecase deodat la fa. Ce s am, srmane Aubry rspunse el mi pan? ru c i-ai pierdut vremea de poman. . Cum adic ? se sperie Jacques Aubry. Scrisoarea, nu c u-n\ a nu mai ai scrisoarea ? . Ba nu, e aici - spuse Ascanio, ducnd mna Iz b, zaaarul vestei sale cu mneci bufante. Ei, bra\o ! D-mi-o atunci s i-o duc iui Benvenuto, Nu, Jacques, orice mi-ai spune, nu m despart de ea, Dar de ce ? Fiindc nu tiu ce are de gnd s fac Benvenuto Vrea s se foloseasc de ea ca s te scape. i ca s-o piard pe ducesa d'Etampes, poate. Cu nici un pre n-as putea s nenorocesc o femeie. crede-ms Aubry, Bine, dar femeia aceasta i poart smbetee, Astanio. Gndeste-te c femeia aceasta te urte ; ba nu, m nel, e moart dup tine. , 461 i ai vrea ca eu, n sibimb, s... Dar e ntocmai ca si cum te-ar ur, din moment ce tu n-o iubeti; de altfel, ea a pus totul a cale. Cum a pus totul la cale ? Da, ea a poruncit s fii arestat i tot ea a rpit-o pe Colombe. Cine' i-a spus ? Nimeni; dar cine vrei s fi fcut toate astoa ? Bine, dar mai e si prefectul, mai e i contele d'Orbec, mai e si Marmagne, cruia tu nsui mi-ai spus c i-ai destinuit totul. Ascanio ! Ascanio ! se tngui Jacqaes, dezndjduit. Nu-i dai seama c te nenoroceti ? ! Mai bine sa tna nenorocesc dect s svre&c o asemenea miselie, Aubry. Dar nu poate fi vorba de o miselie, de vreme ce Bem enuto s-a hotrt s-o ndeplineasc. Ascult-m, Aubry, i te tog sa nu-mi pori pic pentru ceea ce am s-i spun. Dac n locul tu ar fi fost Benvenuto i dac as fi auzit din gura lui : .jAscanio, s tii, doamna d'Etampes, dumanca ta, e cea care a porun

cit s fii arestat, cea care a rpit-o pe Colombe, care o ine acum n mn i ncearc s-i nrSng voiaa; n-a putea s-o scap pe Colombe dect cu ajutorul acestei scri sori-', 1-a pune s jure ca n-o s i-o arate regelui i i-a da-o. Dar Benvenuto nu e aici i n-am nici o siguran ca toate necazurile cte mi s-au ntmplat mi vin din partea ducesei. Scrisoarea asta nu are ce cuta n minile tale, Aubry. lart-m, dar tu nsui spui c eti un smintit fr pereche. i jur, Ascanio, c ziua asta pe care am pctrecut-o aici m-a mbtvnit cu zece ani. . Dac i-as da-o, s-ar putea foarte bine s-o pierzi sau f o foloseti, cu cele mai bune intenii, ntr-vm chip cu t/jtul nesbuit, Aubry; de aceea scrisoarea rmne acolo unde1 se afl acum. Dar gndele-te bine, prietene se frmnta Aubry c, aa cum spunea i Berrvenuto, scrisoarea asia e singura ta scpare. 462 -- Benvcnuto o s m scape i fr ea. Aubry ; regele i-a dat cuvntul c n ziua n care statuia lui Jupiter va fi turnat i va acorda o favoare. Ei bine, n momentul cnd tu -credeai c Bonvenuto i ieise din mini fiindc striga: ,,La turnat!", meterul meu se pregtea s m scape. Dar dac tui natul statuii o s dea gre? spuse Aubry. N-am nici o grij dinspre partea asta rosti A^canio, surznd. Dar pln i cei mai iscusii turntori din Frana plesc asemenea necazuri, dup cte am auzit Cei mai iscusii turntori din Frana nu snt dcct nite ucenici pe lng Bcnvenuto. i cit timp poate s in treaba asta cu turnatul ? Trei zile. i ca s poat nfia statuia regelui, cte zile i mai trebuiesc ? nc trei. Adic sase sau apte n totul. i dac pn n ase ori apte zile doamna d'Etampes o silete pe Colombe s se mrile cu contele d'Orbec ? Doamna d'Etampes n-are nici un drept asupra Colombei. Colombe va ti s i se mpotriveasc. Da, dar prefectul are drepturi asupra ei, ca printe, dup cum Francisc I are drepturi asupra Colombei, ca un suveran asupra supusului bu', dac prefectul poruncete i dac regele, de asemenea, poruncete ? Ascanio se lcu galben ca un mort. i dac atunci cnd Benvenuto o s cear s fii Pus n libertate, Colombe va fi nevasta altuia, spune-mi, ce-ai s mai faci cu libertatea ? Ascanio ridic o min s tearg sudoarea ce-i m-brobonasc fruntea la auzul spuselor studentului, n lirnp e cu mna cealalt cuta n buzunar scrisoarea izbvitoare ; dar n

momentul n care Aubry credea c c gata se nduplece, Ascanio cltin din cap ca i cum ar ii s alunge orice SOA ial. 463 Nu ! spuse el. Nu ! Kumai lui Benvcnuto. S vor bim despre altceva. Cuvintele acestea fuseser rostite pe un ton ce arta c, deocamdat cel puin, orice struin era de prisos. Atunci continu Aubry, care prea s fi luat Tn sinea iui o hotrre temeinic atunci, drag prietene, dac ii s vorbim despre altceva, putem foarte bine s 'acem treaba asta si mine diminea sau peste zi, fiindc "ii-e team e-o s stm ceva mai multior aici. In c<? Tid privete, i mrturisesc c, obosit cum snt de toate Doripeiile de ieri i de roboteala de ast-noapto, nu ~n-ar strica s m odihnesc un pic. De aceea rmi aid. ar eu m ntorc la mine n celul. Cnd o s ai chef ? m vezi, cheam-m. Pn una alta, astup cu rogojiiv; gaura pe care am fcut-o ca nu cumva s ne taie singurii mijloc de comunicare. Noapte bun ! i cum, pe e^ ^o pare, noaptea e un sfetnic bun, sper s Iii mai ne-Jcgtor mine diminea. Spunnd acestea, fr a se mai nvrednici s ascult^ argumentele lui Ascanio, care ar fi vrut s-1 rein, Iiacques Aubry se vr cu capul nainte n galeria pe oarei spase i se tr pe brnci pn la el n celul. Ct despix Abcanio, ascuitmd povaa prietenului su, trase rogojina pn n ungherul ncperii, de ndat ce picioarele studentului se afundar n hruba. Legtura ce se statornicise ntre cele dou celule dispru ca i cnd n-ar fi fost i arunc apoi vesta cu mneci bufante pe unul din cele dou scaune care, mpreun cu masa si cu lampa alctuiau ntreg mobilicru] celulei sale, se ntinse pe pa*1 ^i, cu toate c era chinuit de griji, adormi numaidcct oboseala trupului reuind s biruie n cele din -jrrcv .frmntrile cugetului. La rndul su Aubry, n loc s urmeze excmplu ju Aseanio, dei avea cel puin tot atta nevoie s doarm ea i e], se mulumi s se aeze pe scunel i s se adn-ceac n gnduri, ceea ce, dup cum cititorul a avut pr-Jejul s afle mai nainte, era un lucru att de potrivni-o obiceiurilor sale, nct nu mai ncpea nici o indojpla : punea ]a cale cine tie ce lovitur mrea. Studentul sttu aa nemicat pre de un sfert de ceas, dup care se ridic ncet de pe scaun si, cu pasul unui om care s-a holrt s pun capt ovielilor sale, se ndrept spre gura hrubei, n care se strecur din nou, dar cu atta bgare do seam i ntr-o tcere att de deplina, nct, n momentul cnd ajunse de partea cealalt a peretelui i ridic rogojina cu capul, putu s constate eu bucurie c operaia pe care o ndeplinise nu reuise s tulbure somnul prietenului su. Studentul nici nu dorea altceva ; de aceea, cu i ma niult fereal dect pn atunci, iei binior din galeria subteran, se apropie, inndu-i rsuflarea, de scaunul pe care Aacanio i lsase vesta cu mneci bufante i, fr s-1 scape din ochi pe prietenul su adormit, cu urechea aintit la cel mai mic zgomot, scoase din buzunar preioasa scrisoare att de rvnit de Cellini i bg in locul ci n plic un bilet oarecare trimis de Gervalse, pe care avu grij s-1 mptureasc exact cum ora mpturit scrisoarea ducesei, socotind c, atta timp ct nu va desface plicul, Ascanio va fi ncredinat c misiva frumoasei Anne d'IIeilly se afla n continuare asupra sa.

Pe urm, tot aa pe tcute, ca si la venire, se apropie Jc rogojin, o ridic de jos, se strecur din nou n gaur i se fcu nevzut, aa cum dispar fantomele Ia oper, oufundndu-se n ct c o trap, Era i timpul, fiindc abia apucase s se ntoarc la ol n celul, i auzi ua celulei lui Ascanio scrind din balamale i glasul prietenului su strignd speriat ca tm om trezit brusc din somn : CiiiG-i acolo ? Eu rspunse o voce dulce nu-i fie team, ^ o prieten, Ascanio, caro era pe jumtate dezbrcat, aa cum am spus, la auzul acelei voci ce i se prea cunoscut, se ridica din aternut i, Ja lumina lmpii din ncpere, vzu o femeie cu obrazul acoperit de un vl. Femeia se apropie de el i-i ridic vlul de pe fa. ntr-adevsr, nelase, era doamna cTEtampes. 465 XXXV IN CARE SE DOVEDETE C, ATUNCI CND II DAI FOC, SCRISOAREA UNEI MICI CUSTORESE ARDE CU ACEEAI FLACR I LAS N URM TOT ATTA CENU CA I SCRISOAREA UNEI DUCESE Pe chipul expresiv a frumoasei Anne d'Iieilly se citea o comptimire i o tristee de care Ascanio se las amgit i care, nainte ca ducesa s fi apucat a deschide gura, i ntri convingerea c era cu desvrire nevinovat de cumplita nenorocire ce se abtuse asupra lui i asupra Colombel Dumneata aici, Ascanio ? ! rosti ea cu o voce me lodioas. Dumneata, cruia voiam s- druiesc palate, e oare cu putin s te gsesc acum zcnd ntr-o nchi soare ? ! . O, doamn ! exclam tnrul. E adevrat deci c sntei strin de prigoana la care sntem supui ? Te-ai putut ndoi de mine, fie chiar i o clip, Ascanio ? se ntrista ducesa. Atunci ai dreptate s m urti si nu-mi rmne dect s deplng n tcere faptul c omul pe are-1 cunosc att de bine m cunoate att de puin. Nu, doamna, nu protest Ascanio. Mi s-a spus c dumneavoastr ai fi pus totul la cale, dar n-am vrut s cred. Bravo ! Ascanio, tiu c nu m iubeti, dar cel puin ura dumitale nu este nedreapt. Ai fcut bine c n-a crezut, Ascanio ; nu numai c n-am pus nimic la cale, dar nici mcar n-am tiut nimic. Domnul d'Estourville, prefectul, este cel <#re, aflnd, nu tiu prin ce mij loc, cele ntmplate, i-a spus tot regelui si a obinut de la el mandatul de arestare mpotriva ta i ncuviinarea de a o lua napoi pe Colombe. i Colombe se afl acum la tatl ei ? ntreb grbit 'Ascanio. Nu rspunse ducesa Colombe c la mine La dumneavoastr, doamn ? i se mir tnrul De ce locmai la dumneavoastr ?

E att de frumoas, Ascaiiio murmur ducesa nct acum te neleg c-o preferi tuturor femeilor de pe lume, chiar dac cea mai ndrgostit dintre ele i-ar pune la picioare cel mai bogat ducat. O iubesc pe Colombe, doamn spuse Ascanio i dumneavoastr tii c pentru mine dragostea, acest har ceresc, e mai presus dect toate bunurile pmntesti. Da, Ascanio, da, o iubeti mai presus de orice. Am sperat o clip c dragostea nflcrat pe caro I-o pori e o dragoste ca oricare alta. M-am nelat. Da, acum mi dau scama adug ea, suspinnd c a v ine mai de parte desprii unul de altul nseamn a nfrunta voina lui Dumnezeu. O doamn ! exclam Ascanio, mprounnd mnile, Dumnezeu v-a dat puterea s ne unii. Fii nobil i ge neroas pn la capt, doamn, si facei fericii doi copii care v vor iubi i v vor binecuvnta toat viaa. Ei bine, da mrturisi ducesa m recunosc nvins,, Ascanio, i snt gata s v ocrotesc, s v apr, dar, vai, din pcate, la ora aceasta, s-ar putea s fie prea trziu ! Prea tiviu ? i Ce vrei s spunei? se neliniti Ascanio. Poate c la ora au-a^ta, Astanio. eu nsmi snt pierdut. Pierdut ? l Dar Jc ce, doamn ? Pentru c m-am ndrgostit de tine. Pentru c v-ai ndrgostit de mine ? Dumneavoas tr, pierdut din pricina mea ? Da, de vreme cc-am putut fi att de 'icsocotit, fia, pierdut din pricina dumitale ; pierdut, fiindc i-am scris. Cum se poate ? Nu v neleg, doamn. Nu nelegi c prefectul, narmat cu mputernicirea dat de rege, a poruncit s se fac o percheziie n tot palatul Neslc ? Nu nelegi c percheziia aceasta, al crei este s scoal la iveal ct mai multe dovezi asupra 467 30* dragostei dumitale pentru Colombe, va cerceta n primul rnd camera n care ai locuit ? Ei, i ? ntreb Ascanio, nerbdtor. Ei, i daca se ntmpa cumva continu ducesa s se descopere n camera dumitale scrisoarea pe care i-am scris-o ntr-un moment de nebunie, daca, recii-noscnd scrisul, i vor da seama c e a mea i dac o vor nfia regelui, pe care 1-am nelat n tot acest timp i pe care eram gata s-1 trdez de dragul dumitale, nu nelegi c puterea mea se prbuete imediat ? Nu nelegi c n-am s mai pot face nimic nici pentru dumneata, nici pentru Colombe ? Nu nelegi, n ine, c snt pier-'dut ? O, liniti ti-v, doamn i exclam Ascanio. Nu e nici

o primejdie ; scrisoarea se afl aici, la mine, nu m-a pr sit nici o clip. Ducesa rsufl uurat i ngrijorarea ce se citea pe figur se preschimb n bucurie. Nu te-a prsit nici o clip, Ascanio ! exclam Ia rridul ei. Nu te-a prsit l i cnii sentiment, vrei s-m spui. i datorez faptul c nu te-ai desprit nici o clipi, de aceast fericit scrisoare ? Prudenei, doamn mrturisi Ascano. . Prudenei ! O, Doamne, Doamne, mi fceam iar Iluzii ! Trebuia totui s tiu dinainte, s fiu pe deplin convins. Prudenei ! Ei bine, atunci adug ea, prnd a face o sforare pentru a-i nbui simmintele de vreme ce nu-mi rmne dect s-i mulumesc pentru prudena dumitale, Ascanio, spune-mi, crezi oare c e chiar atit de prudent s pstrezi asupra dumitale, cnd n orice moment s-ar putea face o descindere n celul, cnd s-ar putea s fii oricnd percheziionat mpotriva voinei dumitale, crezi oare c e chiar att de prudent, zic, s pstrezi o scrisoare care, dac ar fi descoperit, ar rpi orice mijloc de a v ajuta, pe dumneata i pe Colombe, singurei persoane care ar putea s v scape ? Doamn spuse Ascanio, cu glasul su blnd i cu acea umbr de melancolie ce se aterne ntotdeauna asupra unei inimi curate atunci cnd se vede silit s se ndoiasc nu tiu dac ndemnul de a ne ajuta, pe mine ai pe Colombe, se afl deopotriv n adncul sui vostru, aa cam se afl pe buzele domniei voastre ; nu tiu dac u-ai venit aici cluzit numai de dorina de a redobndi aceast scrisoare care, aa cum aii spus, s-ar putea s v piard ; nu tiu, n sfrit, dac n clipa n care vei intra iar in posesia ci, din ocrotitoarea noastr, aa cum vrei s v artai acum, nu vei deveni din nou vrjmaa noastr ; tot ce tiu, doamn, este ca aceast scrisoare este a dumneavoastr, v aparine i c, de vreme ce ai venit s mi-o cerei, n-am nici un drept s-o pstrez. Ascanio se ridic, se ndrept spre scaunul pe care i lsase vesta cu mneci bufante, scotoci a buzunar, i seond dinuntru un plic pe care ducesa l recunoscu de la prima ochire, zise : Uitai, doamn, hrtia pe care, o dorii cu atta nsufleire i care, iar a-mi putea fi de nici un folos mie, pentru dumneavoastr, n schimb, ar putea fi att de primejdioas. Luai-o, ru-pei-o, distnigei-o. N-am fcut dect ceea ce eram dator s Iac ; iar dumneavoastr vei face ceea ce dorii. >> ca Ah, eti cu adevrat o inim de aur, Ascanio ! exclam ducesa, minat de acel imbold spontan pe <:are l descoperi uneori chiar i in adine- l celor rnsj nrite suflete. Avei grij, doamn, vine cineva ! ii io. Ai dreptate spuse ducesa. i auzind la rndul ei paii care. ntr-adexr, se apropiau, ntinse repede mina spre lamp, lsnJ Jiirtia n btaia flcrii care o cuprinse i o mistui Intr-o cJipa. Ducesa nu-i ddu totui drumul din mn pin co nu simi arsura focului n vrful degetelor, i scrisoarea, Pe trei sferturi ars, cobori rotind u-se prin aer ; n clipa n care ajunse jos, se i prefcuse n scrum ; ducesa avu totui grij s striveasc scrumul cu piciorul. In acelai moment prefectul se ivi n prag'i] <j-b". Mi s-a spus c sntei aici, doamn r<>sii e], nelinitit, uitndu-se cind la duces, cnd Ia Ascano l ni-am grbit s cobor pentru a putea fi ]a dispoziia domniei voastre. Avei cumva nevoie de mine sau de amcnii care se afl sub porunca mea ?

Nu, jupnc U liniti ducesa, neputndu- ascunde bucuria nestvilit ce se revrsa din injjna sa, 469 clupul. 3Nm. dai trebuie totui s-ii mulumesc poni r rvna i bunvoina domniei tale. am -\enil doar spre a-, pune unele ntrebri acestui tnr care a [ost arestat dli ordinul dumiiale, ca s-mi dau seama daca e ntr-de\u, chiar att de \ inovat pe ct se spune. i la ce prere ai ajuns n urma cercetrilor dumneavoastr? ntreb prefectul cu un ton n c au, fr s vrea, lsa sa se simt o uoar umbr de ironie. C Ascanio e mai puin vinovat dect credeam, . atrag atenia deci. jupne. s ai grij s nu duc lips de nimic. Deocamdat vd c bietul copil sade n condiL destul de proaste aici. N-ai putea s-i dai o alt camer 3 Vom vedea mine ce e de fcut, duces, fiindc, precum tii, dorinele domniei voastre snt ordine pen tru mine. Mai avei vreo porunc de dat sau vrei poate s v continuai interogatoriul ? Nu. jupne rspunse Arme - am aflat tot ce voiam s tiu. Cu aceste cuvinte, ducesa iei din celul, arundndu-f lui Ascanio o ultim privire n care dragostea ptima se ngemna cu recunotina. Prefectul o urm i ua se nchise dup ei. S fiu a dracului mormi Jacquos Aubry, car? nu scpase un cuvinel din convorbirea ducesei cu As canio s fiu al dracului! Am sosit la tanc. Intr-adevr, prima grij a lui Marmagnc, n clipa n care i venise n simiri, fusese s-i trimit vorb ducesei c era grav rnit i c rana putea s-i fie fatal, dar c nainte de a muri voia s-i dezvluie un secret de cea mal mare importan pentru clnsa. Drept care ducesa alergase Snlr-un suflet. Marmagne i spusese atunci c fusese atacat i rnit de un oarecare student, anume Jacques Aubry, care inea s intre cu orice pre la Chtclct ca s dea ochi cu Ascanio si ca s-i poat aduce lui Cellini o scrisoare pe care A&canio o avea asupra lui. Din spusese lui, ducesa se dumerise numaidect despro ce era vorba i, bleslemndu-i firea-i ptima, car" o fcuse s depeasc i ele ast dat marginile prudene. sale obinuite, se duse nentrziat la Chatelet. cu toate c era,ora dou dup miezul nopii, pusese s i se descuie ua deinutului si acolo jucase in faa lui Ascanio scena 470 De caro am nfia Uo mai sus i care a\uscse, cel puin aa i nchipuia ducesa, deznodmntul dorit de ea, dei Ascanio nu se lsase chiar aa uor pclit. Aadar, Jacques Aubry, dup cum spusele ci nsui, venise tocmai la tanc. Deocamdat ns numai jumtate din sarcina pe care si-o luase asupr-i fusese adus la ndeplinire, iar ju-jntatea ce mai rmsese de fcut era, fr ndoial, si cea mai anevoioas. Studentul se afla n posesia scrisorii care era ct pe ce s piar fr urma i pentru totdeauna ; dar pentru ca scrisoarea cu pricina s fie pus cu adevrat n valoare, ar fi trebuit s se afle n mumie lui Cellini, si nicidecum n minile lui Jaeques. Din pcate ns, Jacques era ntemniat, lucru n privina cruia nu mai ncpea nici o ndoial, i din mrturiile predecesorului su aflase c nu era chiar aa i'or de ieit de la Chtelet o dat ce-ai intrat. E cazul s spunem c se simea deci ntr-o mare ncurctur,

aidoma cocosului din poveste care gsire un mrgritar i nu tia ce ar putea face cu asemenea giuvaer. A ncerca sa fuga croindu-i drum prin puterea braului era cu neputin. Avnd la ndemn pumnalul, Jacques Aubry ar fi putut foarte bine s-1 ucid pe temnicerul ce-i aducea de mncare, s-i ia cheile i sa se mbrace cu hainele sale ; dar, n afar de faptul c mijlocul acesta sngeros i displcea peste msur studentului nostru, caro era de felul lui un om panic, trebuie s spunem c nici mcar nu-i oferea o chezie destul de temeinic. Mai mult ca sigur c ar fi fost descoperit, percheziionat, jefuit de preioasa lui scrisoare i bgat iar n celula pe care o prsise. A ncerca s fug prin vicleug era un lucru i mai ndoielnic nc. Celula se afla spat n pmint, la o adn-cime de opt sau zece picioare, iar rsufltoarea prin care ptrundea unica raz de lumin ce se strecura nuntru era aprat de zbrele groase de fier. Trebuia s munceasc luni de zile ca s desprind o singur gratie, i pe dup ce-ar fi dcsprins-o, ntruct ar fi fost mai Evadatul ar fi ajuns probabil ntr-o curte nconjurat de ziduri prea naho ca s poal sri peste 471 ele i cu sigarau c-ar fi fost prins din nou a doua zi diminea Mai rmnea mituirea : dar in urma sentinei dat de judectorul de instrucie i prin care i se acorda o despgubire de douzeci de bncue pariziene iubitei sale Gervaise pentru pierderea onoarei, deinutul nu mai avea 1& sufletul su dect zece bncue pariziene, sum mult prea modest pentru a-1 putea ispiti i pe cel mai ticlos paznic al celei mai ticloase nchisori i pe care i-ar fi crpat obrazul de ruine s-o ofere temnicerului unei fortree regale. Jacques se afla deci, trebuie s-o recunoatem, n cea rea L cumplit ncurctur. Cnd i cnd, o idee izbvitoare prea s-i mijasc totui n minte, dar ideea aceasta prea s atrag dup sine nite urmri att de grozave, Incit de fiecare dat cnd i se nfia din nou n minte, cu struina pe care o au de obicei ideile fericite, Aubry f& ntuneca la fa n modul cel mai vdit i ofta din greu xitr-un fel ce mrturisea c n sufletul bietului biat se cldea o lupt ct se poate de crncen. Lupta aceasta fu ntr-adevr att de crncen i de ndelungat, incit toat noaptea Jacques nici nu se gndi mcar s se culce ; i petrecu timpul plimbndu-se ncolo i ncoace, aezndu-se pe scaun, ridicndu-se iar n picioare. Pentru prima oar n viaa lui i se ntimpla s vegheze ca s poat cugeta : altminteri, Jacques nu pierduse nicir odat nopile dect la chefuri, la jocuri de noroc sau i " crailcuri, n faptul zilei totui, conflictul su luntric pru a u stins probabil prin victoria uneia din prile adverseJ fiindc Jacques Aubry scoase un oftai mai jalnic decj cele pe care le scosese pn atunci i se trnti pe pat un om pe deplin nfrnt Abia apucase s se ntind n aternut i auzi nite pai pe scar. Paii se apropiar, cheia scrni n broasc, zvoarele scrir, ua se deschise i doi oameni ai legii se ivir n prag : unul era judectorul de instrucie, iar cellalt grefierul su. Neplcerea acestei vizite fu ndulcit de bucuria pe care o simi studentul dnd cu ochii de nite vechi cunotine. 472 Ah. tinere, tinere spuse judectorul de instrucie, recunoscnciu-1 pe Jacques Aubry i aici a trebuit s dau peste dumneata ? Va s zic pn la urm tot ai reuit s intri Ia Chtelet ? Piei drace ! Mare pehlivan eti! Seduci fetele tinere i spinteci tirterii seniori ! Dar, ia vezi, ia \ezi ! De ast dat i s-a nfundat! Viaa unul gentilom e mai scump dect onoarea unei mici custorese i tare m tem c n-o c mai scapi doar cu douzeci de bncue pariziene.

Orict de cutremurtoare ar fi fost cumintele judectorului, tonul cu care le rostise avu darul s-1 liniteasc ntructva pe deinut. Omul acela cu o figur att de jovial pe minile cruia avusese norocul s ncap se arta a fi att de cumsecade, nct s-ar fi zis c din partea lui nu putea s se atepte la nici o npast. E adevrat c nu se putea spune acelai lucru despre grefierul su, care, la fiecare ameninare rostit de judectorul de instrucie, ddea din cap n semn de ncuviinare. Pentru a doua oar n via, Jacques Aubry avea parte s-i vad pe aceti doi oameni unul ling altul i, oridt btaie de cap i-ar fi dat situaia precar n care se afla. nu se putea opri s nu rumege n sinea lui cele mai filozofice cugetri asupra nstrunicelor potriveli ale ntmpldi care avusese inspiraia fantezist de a mpercchea doi ini cu totul deosebii att ca nfiare cit i ca fire. ncepu interogatoriul. Jacques Aubry socoti cu cale s iiu ascund nimic ; mrturisi c, recunoscnd n vicontele de Marmagne pe gentilomul care-i nelase n mai multe rnduri buna-credin, infcase sabia unui paj i-l provocase la duel i c Marmagne primise provocarea ; vicontele i studentul i ncruciaser sbiile cteva clipe ; dup care \icontele czuse strpuns, ncolo nu mai tia nimic. Nu mai tii nimic ! Nu mai tii nimic ! bombnea judectorul n timp ce-i dicta grefierului ntrebrile l rspunsurile. La naiba ! i atta nc e prea mult. pare-m-se, i cazul dumitale e limpede ca lumina zilei, mai cu seam c vicontele de Marmagne se bucur de o trecere deosebit n ochii doamnei d'Etampes. Mi se pare chiar c dnsa te-a dat pe mina justiiei, drag biete ! 473 Di ace cxdam studentul, care ncepea s se ne liniteasc. S-mi fie cu iertare, domnule judector, cre dei ntr-adevr ia dandanaua asta c chiar aa de pc toas cum spunei ? i mai pctoas nc, iubitule, i mai pctoas ! Avnd n vedere c eu nu obinuiesc smi bag n spe-riei muteriii. Te-am ntiinat doar pentru ca, n cazul cnd ai avea unele dispoziii de dat.. Ce dispoziii ? se sperie studentul Spunei-rni, v rog, domnule judector de instrucie, credei cumva c \ iat mea ar putea fi n primejdie ? - Dar bineneles rspunse judectorul mai ncape vorl> ! Cum adic, dai buzna n mijlocul strzii asupra unui gentilom, l sileti s se bat, l strpungi cu spada i mai ntrebi dac viaa d unii tale s-ar putea s lic n primejdie? Da, drag prietene, da, i nc nlr-o mare primejdie. Bine, dar asemenea dueluri au loc n fiecare z, i dup cum am putut s-mi dau st sin a, vinovaii nu pesc nimic, niciodat Da. dar asta numai ntre gentilomi, flcule. Cin doi gentilomi au chef s-i taie beregata, regele nu s amestec n nici un e], fiind un drept ele care se bucii cei de rangul lor dar dac mojicimii -ar cuna ntrbun zi s se baia n duel cu gentilomii, cum mojicii snt clou/cci de ori mai numeroi deet gentilomii, n scurt \rpme nu s-ar mai gsi picior de gentilom i ar fi pcat. - Si L ie zile credei c ar putea s in procesul meu 0 Cam vreo unei-ase zile. Cum 7 ! se mir studentul Cinu-ase /i!e, numai

aiit ? Firete, faptele snt evidente un om trage s moar; dumneata mrturiseti c 1-ai ucis i justiia se declar mulumit : lotui adug judectorul, lslrul sa se vad pe chipul su o i mai aclnc bunvoin dac dou-trei zile n plus ar putea s-i fie pe plac... Chiar foarte mult. Ei bine, o s mai trgnm formalitile i n uUil acesta mai ctigm ceva timp. La drept vorbind, 474 eti un biat de ticab i a fi ncntat daca a putea sa fac ceva pentru dumneata. Mulumesc spuse studentul. i acum adug judectorul, ridicndu-se n pi cioare ai cumva vreo rugminte ? As vrea s vin un preot, dac se poate. De ce nu. t doar dreptul dumitalc. Ei bine, atunci, domnule judector, struii s-mi ti imit un preot Am s-Ti mplinesc chiar acum rugmintea. i sa nu-mi pori pic, flcule ! Vai de mine, se poate ? Dimpotriv, v bnt chiar ndatorat. Domnule student spuse cu voce sczut grefi erul, apropiindu-se de Jacquca Aubry vrei s-mi fa cei un hatr ? Cu drag mim ! rspunse Aubry. Ce anume ? M gndesc c s-ar putea s avei niscaiva prieteni sau rubedenii crora dorii s le dai tot ce se afl n stpnirea daninea\ oastr. Prieteni ? N-am dect unul i acela c ntemniat ca s] mine. Rubedenii 9 Doar nite veri i aceia de a aptea spi. Aa c spune, domnule grefier, spune ce pofteti ? Domnule, snt un biet om srman, cu nevast i cinci copii. Ei si ? Si, vedei dumneavoastr, n-am avut niciodat noroc n slujba mea, pe care, aa cum v-ai putut ncre dina, mi-o ndeplinesc contiincios i cinstit. Toi colegii mei mi-o iau naintt. i de ce ? ' De ce ? Ah. ele ce ! V <=pun ndat Spune. Fiindc au noroc. Aha ! Dar de ce au noroc ? Tocmai voiam s te ntreb i eu. domnule grefier. Iar cu tocmai voiam s v spun, domnule student. O &-mi fac o deosebit plcere.

Au noroc fiindc... Grefierul cobor glasul cu nc un semiton. Au noroc fiindc fiecare din ei poart n nar o bucal din funia urnii spnzurat: m nelegei ? Nu. Sntei cam greu de ^ap. O s facei un testament, nu-i aa ? Un testament, eu ! La ce bun. ? La naiba! Pi ca s nu se judece ntre ei moie-ntorii dumnea^astr. Ei bine, scriei n testament c 'inci viina'.i ca Marc-Boniface Grimoimoau, grefier pe Jng domnul judector de instrucie, s cear cal a] ui 0 bucic mic de tot din treangul domniei voastre. Aa ! fcu Aubry, -~u "in glas sugrumat. Acum Inte-eg. i o s-mi mplinii! rugmintea ? Mai ncape vorb ! Tinere dumn ! V rog b nu uitai ce mi-ai promis. N-am pr n cap ci mi-aa fgduit acelai lucru ca i dumneavoastr ; unii n^a au murit fr s lase nici an testament, alii au scris greit numele meu Marc-Bonface Grimoineau. aa nct am ntmpinat greuti dup aceea ; alii, n sfrit, care cvau \ino\ati, pe onoarea mea, domnule, a"t se poate de vino\ai, au fost scoi basma curat si s-au dus s se spLizure aiurea : aa c, pi na a cdea n minile noastre, pierdusem aproape orice sps~ 1 an a. Rine, bine. domnule grefier spuso Jacques ~ ue asta dat fii pe pace : dac s-o ;ntrmpla s fiu spnzu-at, do-nnta i \ a fi mplinit. O s fiii, domnule, o sa :")p', s n-a\ei aiui o grij l Ei, ce faci, Grimoineau ? l lu la zor judectorul. Vin. acum, domnule judector de instrucie, vJn acum Va s zic lmne aa rum am vorbit, d om r Oe student? Da. da. a>a rm:io ' Pe onoarea d ^rn:ica\ oasti' ^ Pe cinstua mea de mojic. Aa moimi grefiera!, pleend trcd _d j 'fisld dat o s am, n fine, ce-nii lipsea. Md duc ne\cstei i copiilor, au s se bucure si ei. i se grbi s-1 urmeze pe jadecdtorjj Je i |pe. care iei din ceiu Tiustrindu-1 ou y n aer c-] sa^e atepte atta. i\ CARE SE VEDF CA O PRIETENIE ADEVRATA ESTE CAPABIL S MPING DEVOTAMENTUL PN LA NSURTOARE nmnlnd foarte singur, Aubry 6e cufund intr-o i mai adnc meditaie dect nainte; i trebuie s recunoatei c ntr-adevr, convorbirea pe care o avusese cu judectorul de instrucie era cu prisosin fcuta s-i dea de gndit. Cu toate astea, se cuvine s ne grbim a o

spne c cel care ar fi putut citi n cugetul su ar fi observat c soarta Colombei si a lui Ascanio, alt de strrs legat de scrisoarea ce se afla acum n miuiie lui, constituia temeiul preocuprilor sale, i c nainte de a se gndi la el, lucru de care avea intenia s se ocupe la vremea potrivit, era hotart s se gndeasc la ei. Sttea aa. chibzuind, de \reo jumtate do or, cnd ua celulei sale se deschise din nou i temnicerul apra n prag. Dumneata ai cerat s vin un preot? ntreb el, mbufnat. Da, eu, firete spuse Jacques. Dracu s m ia dac pot s pricep ce-or fi a\ nd toi de mprit cu un pctos de clugr bodogni temnicercl. Tot ce tiu e c nu poate sta omul linitit de rul lo-r nici mcar cinci minute. Poftim, intr nuntru, parute continu el, diidu-se la o parte pentru a-1 face loc preotului s treac l nu lungi prea mult vorba. i tot boscorodind mereu, ncuie din nou ua i plec, UsV.du-1 pe noul \ enit ntre patru ochi cu deinutul. Dumneata m-ai chemat, fiule ? ntreb preotul. Eu, printe rspunse studentul. Vrei s te spovedeti ? Nu tocmai, as vrea doar s stau de vorb cu dum neavoastr despre un caz de contiin. Vorbete, fiule rspunse preotul, aezndu-se pe scaun i dac puina mea pricepere ar putea s ie cluzeasc... Pentru a^la v-am i rugat sa venii, ca s v cer un sfat. Te-ascult. Printe ncepu Aubry slut un mare pctos. O, Doamne spuse preotul fericit cel care se nvrednicete mcar s-i recunoasc greeala ! Dar'asta nc nu-i tot, printe, nu numai c snt un mare pctos, aa cum v spuneam, dar pe deasupra i-am fcut i pe alii s cad n pcat. - Mai poate fi cumva ndreptat pcatul pe care 1-ai savrit ? Cred c da, printe, cred c da. Fiina pe care am trtt-o cu mine pe calc pierzaniei era o tnr fat ne prihnit. Vrei s spui c ai sedus-o ? ntreb preotul. Am sedus-o ntr-adevr, printe, sta-i cu\ Intui ! Si vrei s-i ndrepi greeala ? Aa m-am gndit cel puin. Nu exist dect un singur mijloc n cazul de fa. tiu foarte bine, de aceea am i stat atta vreme n cumpn. Dac ar fi existat dou, 1-a fi ales pe cellalt. - Doreti deci s te nsori cu ea. Un moment, v rog. Nu, n-a vrea s v mint ; nu, printe, nu doresc de loc, o fac doar de mare nevoie. Era mai bine dac lucrul acesta pornea dintr-un simmnt mai curat, mai generos.

~ Ce vrei, printe, bnt oamenii fcui s se nsoare i alii s rmn becheri. Burlcia era vocaia mea i trebuia doar s \in o mprejurare ca asta n care m aflu pentru ca... Ei bine, atunci, fiule, fiindc var putea s te rzgndcti i s~i schimbi bunele intenii, prerea mea e c-ar fi bine s-o faci mai curnd. Ct de curnd, adic ? ntreb Jacqnes Aubry. Pi fiind vorba de o cstorie in cxtremis spuse preotul vom putea cpta toate dispensele trebuin cioase i cred c poimline... Fie i poimine ngn studentul, oftnd. Dar tnr fat ? 478 Ce-i cu ca ? Eti sigur c-o s primeasc ? Ce s primeasc ? Sa se mrite. Ba bine c nu Cum s nu primeasc ! Chiar cu recunotin ! Doar nu i se ntmp n fiecare zi s-o cear cineva n cstorie. Atunci nu exist nici o piedic ? Nici una. Prinii dumilalc ? Lipsesc. Aici? Necunoscui. Cum se numete ? Gervaise-Perrette Popinot. mi dai voie s-i mprtesc vestea 0 Dac vrei s v dai osteneala s-o .facei, printe, v-a fi din toat inima recunosctor. Am s-o ntiinez chiar azi. Spunci-mi, v rog, printe, spunei-mi, nu s-ar .putea, bunoar, s-i nmuiai o scrisoare ? Nu, fiule, noi preoii care ne-am ndatorat s-i slu jim pe ntemniai am fcut Icmnt s nu ducem ni mnui nici o veste din partea lor dect dup ce vor fi rposat. Cinci va sosi clipa aceea, snt gata s-i mpli nesc orice rugminte. Mulumesc, dar atunci ar fi de prisos ; ne vom mrgini deci numai la cstorie. N-ai nimic altceva s-mi spui ? Nimic, dect c, n cazul cnd s-ar ndoi cineva de adevrul spuselor mele i ar sta cumva la ndoial s ncuviineze cererea mea, s-ar putea aduce n sprijinul ei o plngere din partea susnumitei Gervaise-Perrette Popinot, plngere care se afl la domnul judector de instrucie i care ar dovedi justiiei c tot ceea ce am declarat corespunde ntru totul adevrului. Te poi bizui pe mine c voi cuta s nltur orice

piedic l liniti preotul, cruia i se pruse a observa c lucrul pe care Jacqucs Aubry i pusese n gnd s-1 aduc la ndeplinire l fcea fr nici o tragere de inim, ci doar silit de mprejurri i peste dou zile... Peste dou zile... Vei rscumpra onoarea celei pe eare ai necn-j tt-0. Ce s-i faci ! murmur studentul, ofind din greu.l Las, fiule, las! cut s-1 mpace preotul. Cu ctj jertl e mai anevoioas, cu att e mai bine primit de Dumnezeu. Sfinte Sisoie! exclam studentul, n cazul sta Dumnezeu trebuie s-mi. fie pururea recunosctor ; duce*J-v, printe, ducci-v ! ntr-adevr, Jacques Aubry nu se nduplecase s ia o asemenea hotrre dcct dup o aprig lupt cu sine nsui ; aa cum i mrturisise iubitei sale Gervaise, studentul motenise antipatia printelui su fa de instituia cstoriei i numai datorit prieteniei care i-o purta lui Ascanio i gndului c din pricina lui acesta se afla acum la ananghie, la care veniser s se adauge cele mai frumoase exemple de devotament pe care antichitatea i le pusese la ndemn, reuise a se ridice la gradul 'ie abnegaie pe care l atinsese, Dar, se va mira poate cititorul, ce are de-a face cltoria lui Aubry cu Gervaise, cu fericirea lui Ascanio i a Colombei, i n ce fel, nsurndu-se cu ibovnica 3u, Aubry izbutea sa-i salveze prietenul ? La care a putea s-i spun cititorului c nu are suficient perspicacitate. E adevrat ca, la rndul su, cititorul ar putea s-mi rspund c mi-i de datoria 3m s aib aa ceva. Cititorul e rugat deci s-i dea o.sfcneala a citi sfr-tul acestui capitol peste care ar fi putut s treac, daca ar fi a\ ut o minte mai ptrunztoare. Dup plecarea preotului, Aubry, care acum nu mai putea-da napoi, pani ceva mai linitit; orice hotrre, *hiar i una dintre cele mai cumplite, are darul de a aduce cu ea linitea sufleteasc ; cugetul care s~a rzboit se odihnete acum, inima care 3-a zbuciumat e cuprinsa de toropeal. Jacques Aubry rmase, aadar, s se bucure de odihna vi 'oropeala sa pn n momentul n. care, auzind zgomot Sn *ehila lui Ascanio, socoti c zgomotul cu pricina, stir-nH Io temnicerul care venise s-i aduc mncare, era o 480 'he/ie c timp de cte\a ore nu vor mai ii stingherii de nimeni. De aceea, mai zbo\i cteva minute, dup care, bgnd de seam c nici un zgomot nu mai tulbura tcerea, se strecur n galerie, strbtu ca de obicei distana dintre cele dou celule i ridic rogojina cu eapu. Celula ]'J Ascanio era cufundat n cea mai neagr bezn. ubry i chem prietenul cu glas sczut; nu primi ins nici un rspuns ; ncperea era cu desvrire pustie. Primul simmnt pe care-1 ncerc Aubry fu un sim-vmnt de bucurie. Ascanio era liber i, din moment ce 3ra iber, el, Aafe^y, nu mai avea nevoie s,., Dar jn aceeai clip i aminti de recomandrile auzite !n sjvn atunci eind ducesa i exprimase dorina ca Ascanio 53 'ne mutat ntr-o celul mai confortabil. Precum se vedea, intervenia doamnei ducese d'Etam-pes fusese privit cu toat consideraia; zgomotul ce -ajunsese la urechea studentului puin mai nainte, fusele prilejuit de mutarea prietenului su.

Sperana ce-1 nsufleise o clip pe Aubry strlucise a an fulger, dar tot att de repede se i stinsese. Studentul ls s cad la loc rogojina i se ntoarse ile-a-ndaratelea la el n. celul. Orice mngiere ii lusese rpit, nu mai avea parte nici mcar de tovria prietenului pentru care se jertfea. Nu-i mai rmnea altceva de fcut ca s-i omoare timpul dect s cugete. Dar i aa Jacques Aubry cugetase prea mult i rezultatul cugetrilor sale fusese alt ie dureros, nct socoti mai cuminte s doarm. Se trnli deci pe pat i, cum rmsese mult n urm cu somnul, cu toate frmntrile lui sufleteti, n scurt vreme se cufund ntr-un somn adine. Vis c fusese osndit la moarte i spnzurat: datorita Jns unui prost obicei al clului, funia nefiind uns cum trebuia, osnditul fusese spnzurat numai pe jumtate ; ceea ce nu-i mpiedicase pe ceilali s-1 ngroape in lege. i Jacques Aubry ncepuse tocmai s-si m-nnce propriile sale brae n vis, aa cum se obinuiete in asemenea mprejurri, end grefierul, oare inea cu tot dinadinsul s intre n posesia bucii de funie promise, venise s-o a singur i, deschiznd cavoul n care 481 I Il 'Aubry se afla ferecat, i redasc. o dat cu A iat, i libc- -tatca. Din pcate nu era dect un vis i, n momentul i care studentul se trezi, viaa sa se afla ntr-o marc cun.-pn si libertatea sa era definitiv pierdut. Seara, noaptea si ziua urmtoare trecur iar ca RK mai primeasc nici o vizit, afar de aceea a temniceri -lui su. Jacques ncerc s-1 ntrebe ba una, ba alta, dar nu fu chip s scoat un cuvnt de la el. n toiul nopii, Jacques, care abia apucase s adoarn auzi ua celulei sale scrind din ni si se trezi bru Orict de greu ar dormi deinuii, zgomotul unei ui ca se deschide i trezete numaidect. Studentul se ridic n capul oaselor. Scoal-te si mbrac-te i porunci glasul rt>!,al temnicerului, n timp ce n spatele lui se zreau scr.teind, la lumina torei pe care o ineau n min, hale bardele a dou strji de la prefectur. cum patul na nici cuvertui . Cea de-a doua porunca era de prisos era aternut cu cearaf i nu avea Jacques Aubry se culcase mbrcat, ^ Undo vrei s m ducei ? ntreb studentul, carejk era nc pe jumtate adormit. \\ Prea eti curios spuse temnicerul. A vrea totui s tiu strui studentul. Haide-haide, las gura i urmeaz-m ! Orice mpotrivire fiind n zadar, tleintul se supust Temnicerul o apuc nainte, Jacques Aubry o pori dup ci, iar cele dou strji ncheiar cortegiul. Jacques Aubry se uita n jur cu o nelinite pe care 'Mi cuta s-o ascund : se temea clc o execuie nocturn : singur lucru l fcea s mai prind curaj : faptul c vo'dca nicieri nici un preot i nici un clu.

Dup zece minute, Jacques Aubry se pomeni n &aia de la intrare n care fusese adus n ziua cnd reuise, n fine, s ptrund la Chtelet; aici ns, n loc s-1 conduc spre poart, aa cum sperase o clip, ntr-att nenorocirea te face s te lai amgit de cele mai neltoare iluzii, cluza sa deschise o u ascuns ntr-ur. ungher i o apuc de-a lungul urnii culoar interior <r cldea ntr-o curte. 482 Primul Imbold pe care-1 simi ntemniatul ieind n curte la ser curat i vznd din nou cerul liber fu s rcsoire din adncul pieptului. Era, oricum, un dstig i nu nutea ti cnd avea s se mai iveasc asemenea prilej fericit. *Pe urm, zrind la captul cellalt al curii feres-trcle ogivale ale unui paraclis din secolul al paisprezecelea, ncepu a bnui despre ce putea fi vorba. Din respect fa de adevr, datoria noastr de po\cs-titor ne oblig s spunem c, la gndul acesta, i se liar picioarele. n momentul acela ins i aduse aminte de Ascanio si de Colombe i mreia faptei generoase pe care se rcgtea s-o ndeplineasc l ajut s nfrunte restritea n care se afla. pi deci destul de hotrt spre biseric ; ajungnd n pragul ei, se dumeri pe deplin. Preotul era la altar ; n stran 51 atepta o femeie, iar aceast femeie nu era nimeni alta dect Gervaise. n drum spre altar se nllni cu guvernatorul for-reei. Ai cerut s i se dea prilejul de a rscumpra, nainte de moarte, onoarea tinerei fete pe care ai necinstit-o spuse guvernatorul. Cererea era ndreptit i a fost aprobat. O cea se puse pe ochii studentului ; n aceeai clip ns pipi cu mina scrisoarea doamnei d'Etampes i i recapt curajul. O, bietul meu Jacques ! ncepu a se lngui Ger vaise, aruncndu-se n braele studentului, cine ar fi crezut ca ceasul acesta pe care l doream cu atta rvn va sosi ntr-o asemenea mprejurare ! Ce s-i faci, draga Gcrvaise ! suspin studentul, strngnd-o la piept. Dumnezeu tie pe cine trebuie s pedepseasc i cine se cuvine s fie rspltit; s ne supu nem voinei sale. Apoi n oapt, strecurndu-i n mn scrisoarea doamnei d'Etampes : I-o dai lui Benvenuto murmur el numai lui, auzi ? Uai ? bombni guvernatorul, apropiindu-se numadect de miri. Ce s-a ntmplal ? 31* 483 Nimic ; i spuneam soiei mele Gervaisc c-o iubesc. Cum, pe ct se pare, n-o s aib vreme probabil ft-i dea. seama de contrariu, orice declaraie este de prisos : ducei-v la altar i terminai cu mai repede. Aubry i Gervaise se ndreptar fr s mai sufle o vorb spre preotul care-i atepta. Ajungmd naintea Iul, se aezar amncloi r. genunchi, ncepu slujba religioas.

Jacques ar fi vrut s schimbe cleva cuvinte cu Gervaise, care, la rndul su, dorea din. rsputeri s-i arate recunotina fa de Aubry, dar dou strji aezate de-a dreapta i dc-a sting lor le urmreau fiece micare i pndeau orice oapt. Deinutul avusese totui noroc ca probabil, nduioat de soarta lor. ntr-un moment de slbiciune, guvernatorul Ii lsase s se mbrieze i c, mulumit acestei mbriri, scrisoarea putuse s treac din minile lui Jacques n acelea ale iubitei sale Gervaise. Dac s-ar fi nimplat cumva s scape acest prilej, dat fiind strnicia cu care erau supravegheai mirii, devotamentul Iui Jacques s-ar fi irosit n van. Preotul primise probabil anumite dispoziii, deoarece cut s-i scurteze cuvntarea. Poate c se gndisc In sinea lui c n-avea nici un rost s-i dea sfaturi de bun purtare ca so i printe unui om ce urma s fie spn-zurat peste dou-trei zile. Dup ce preotul i ncheie discursul, dup ce primir hinecuvntarea i slujba religioas lu sfrit, Aubry si Gervaise crezur c vor fi lsai, cel puin acum, cteva clipe ntre patru ochi, dar nici pomeneal de aa ceva. Cu toate plnsetele bietei Gervaise, care se transformase pur i simplu ntr-o fntn de lacrimi, strjile i desprir. Mai avur totui rgazul s schimbe o privire : Ai g^ij s. faci ce i-am spus !;t i aminteau ochii lui Aubry. Fii pe pace, chiar n noaptea asta sau cel mai trziu mine diminea m duc negreit" rspundeau ochii soliei sale Gervaise. Pe urm, fiecare dintre ei fu luat i dus ntr-alt parte. Gervaise fu poftit n chipul cel mai curtenitor s ias pe ua dinspre strad, iar deinutul fu petrecut 484 pi) ia ua celulei sale, jntrlnd nuntru, studentul oft adnc de tot, mai adjnc dect oftase vreodat $e end Intrase In nchisoare : va s zic era un om nsurat! i astfel, aidoma Iui Curtius 1 din vechime, Jacques .Aubry, din devotament prietenesc, -se azvrli n abisul cstoriei. XXXVII TURNAREA STATUII i acum rugm pe cititorii notri s ne ngduie a prsi un moment nchisoarea Chtelet pentru a ne -ntoarce la palatul Nesle. La chemarea lui Benvenuto, lucrtorii alergaser numaidect i porniser dup el spre turntorie. Toi tiau cu cit rvn lucra de obicei; niciodat ns nu-i vzuser faa nvpiat de o asemenea ardoare i ochii aprini de o flacr att de vie ; dac cineva ar fi trebuit s-i modeleze chipul n clipele acelea, aa cum el se pregtea s toarne n bronz chipul lui Jupiter, ar ii nzestrat lumea cu cea mai frumoas statuie a geniului artistic. Totul era gata, mulajul de cear, mbrcat n nveliul lui de lut, atepta, ncercuit cu ino de fier, n mijlocul cuptorului cu capsul, ceasul n care avea s capete via. Lemnele erau, de asemenea, stivuite; Benvenuto 1 Personaj legendar din antichitatea roman care s-a (jertfit tfin devotament cetenesc, aruncndu-se cu cal ou tot i narmat sa de lupt in prpastia ce se cscase n mijlocul forului roman-"i urma unui cutremur, deoarece augurli prevestiser c pmntul "u se va nchide la loc dect dup ce vor fi sacrificate cele mai -e pre bunuri. Curtius socotise c fala Romei se ntemeia pe puterea armat i pe valoarea cetenilor si. (n.t.) 485 Ie ddu foc din patru pri diferite i, cum erau numai lemne de brad de care artistul se ngrijise de mult s fie ct mai bine uscate, flcrile cuprinser ndat ntreg cuptorul i n scurt vreme tiparul era nconjurat de o uria vlvtaie. n momentul acela ceara topit prinse

a iei afar prin rsuntori n timp ce tiparul. Ia rndul su dogorit de foc, ncepea s se ntreasc ; n vremea asta lucrtorii spau o groap adnc lng cuptorul n care trebuia s fie topit metalul, fiindc Bonvenuto nu voia s piard nici o secund i, de ndat ce tiparul va fi fost ars, s purcead fr zbav la topitul metalului. Timp de o zi i jumtate ceara se scurse din tipar ; timp de o zi i jumtate, pe cnd calfele lucrau n schimburi, odihnindu-se pe rnd ca marinarii care fac de cart pe o corabie de rzboi, Benvenuto nu nchise ochii o clip, nvrtindu-se n jurul cuptorului, punnd mcieu lemne pe foc, mbrbtndu-i pe lucrtori, n sfrit, se convinse c toat ceara se scursese si c tiparul era bine ars ; era cea de~a doua faz a lucrrii pe care o avea de executat, ultima fiind topirea bronzului i turnarea statuii Lucrtorii, caro nu puteau s neleag de unde-i \ine lui Benvenuto puterea aceea supraomeneasc i rvna turbat ce-1 inea n picioare, ncercar a-1 nduplec^ s se odihneasc mcar cteva ore ; fiecare or de odihn ns ar fi prelungit nchisoarea lui Ascanio i suferinele Colombei. Bemcnuto se mpotrivi. Prea fcut din aceeai materie ca i bronzul din care \ oia s fureasc un /cu. Dup ce groapa fu spat, nfur tiparul cu frn-ghii trainice si, cu ajutorul unor cabeslane anume pregtite din vreme, l ridica n sus cu cea mai mare grij, l aduse pn deasupra gropii i-1 cobor apoi binior nuntru, pn ce ajunse la nivelul cuptorului ; acolo l nepeni locului, fcnd s se rostogoleasc jur mprejur arina scoas din groap pe care o bttorea strat cu strat, acznd, pe msur ce se nla, olane de lut ars ce trebuiau s slujeasc drept rsufltori. Toate aceste pregtiri i ddur de lucru pn la sfrsitul zilei. Se ls noaptea ; se mplineau patruzeci i opt de ore de cnd 486 (Bemcnuto in dorm HO de loc, nu ^c m intesc s se -^odihneasc, mei mcar nu ic acvasc un momont Luer- lorii se rmgau tio ei, Se0770110 l lua la rost, dar Bemc-jjnuLo DU voia s aud nimic, o putere \rajrta parca s-\ nsufleeasc i, nesocotind rugminile i mustrrile icclor din preajm, drept rspuns se mulumea s porun-Ceac fiecrui lucrtor ce a\ea cU Tcut cu glasul tios i aspru cu care un comandant eh armat ordon ostailor imtrjlc- pe care le au de cixe^Ual Bonvenuto voia s nceap turnarea imediat \igu~ i osul ariist, cai e a\uscse necontenit parte s vad toate piedicile dindu-sc la o parte clin calea lui, i punea la nt ei care acum autoritatea asupra piopr.ei sale persoane; rpus de oboseal, mcinat de guji i mistuit de febr, poruncea trupului su s nu aib a^timpr o clip, si Uupul su de fier se supunea in timp c-o to\arii si erau silii s bat n ictragcre unul cile unul, aa cum ntr-o btlie soldaii lnii pr^o-c rindunle, ndieptndu-se bpie ambulant Cuptorul de topit era gata Bonv< mito pusese s fie umplut cu Hngo-in do fonia i de aram, aezate simetric unele peste altele n. aa fel ca s poat ptrunde printre ele cldara i metalul s ce topeasc mai repede si cit mai complet Apiinsc cuptorul aa cum l aprinsese si pe cel dmli i, ni curnd, cum sli\a era alctuit numai din buteni de brad, rina ce incepase s curg, sporind puterea de combustie a lemnului. Jac a s izbucneasc o asemenea \htaie. nct, nllnclu-se mai sus dcrt se ateptaser, fciue lingeau acoperiul turntoriei, care, faind de lemn., lu foc rmniaidccit \77\nd plli a ce se iscare i, mai ales, simindu-i dogoarea, toate calfele, afar de Heimarn, se trasar napoi Her-mann i Ben\enuto ns puteau Tace fa singiui .oiicrci mpieiurri. Fiecare din ei lu cte o secure i _sc apuc s doboare sllpii de lemn pe care se spujinea opronul. Dup ctcva clipe, acoperial cupimc de flca*ri se prbui Atunci Bcmcnuto si Ileimann mpinser n foc, cu nite cngi, rmiele aprinse ntrcinnd viitoarea ce nlierbnta cuptorul, i metalul ncepu s se topeasc. Acum c ajunsese s Iac si lucrul acesta, Bemenuto se simi dintr-o dat sleit de puteri. Trecuser ai/ou de

487 oro de dud nu dormea i douzeci i patru de clnd nu rnncase nimic, i n tot acest timp fusese sufletul ntregii activiti, prghia tuturor strdaniilor. O febr cumplit puse stpnire pe el : din rumen cum era, se fcu galben ca un mort a faa. Intr-o atmosfer att de ncins, nct nimeni nu putea sta lng el, Benvenuto tremura din toate mdularele i- clnneau dinii n gara de parc s-ar i aflat n mijlocul nmeilor Lapo-nit i. Vzndu-1 n ce hal era, tovarii si de munc l nconjurar ; Benvenuto ncerc s se mpotriveasc din nou, refuznd s se recunoasc nfrnt, cci pentru un om ca el, faptul de a se pleca n faa imposibilului era o ruine, dar pn la urm fu obligat a mrturisi c se simea sleit de puteri. Din fericire, operaia topirii era pe terminate; partea cea mai grea fusese ndeplinit : restul era o treab mecanic, uor de executat Meterul l strig atunci pe Pagolo -r Pagolo ns parc intrase n pmnt. n sfrit, la chemarea tovarilor si care-1 strigau n cor, Pagolo iei la iveal ; se dusese, spunea el, s se roage pentru reufita ct mai deplin a lucrrii. N-avem timp acum de rugciuni exclam Benvenuto. nsui Domnul a spus : Cine muncete se roag". E vremea s muncim acum, Pagolo ! Ascult, simt c m sfresc, dar, co fi s mor sau nu, Jupiter al meu trebuie cu orice pre s triasc. Pagolo, dragul "meu, te las pe tine s ai grij mai departe de turnare, fiind convins c-o s te descurci la fel de bine ca i mine. Pagolo, dup cum vezi i tu. n curnd metalul o s fie gata; ai s-i dai seama negreit daca e destul de ncins. Cnd o s se nroeasc, i pui pe Hermann i pe Simon-Stngaciul s ia fiecare cte o pratie. Ah, Doamne, ce spuneam oare ? Da. Pe urm, s ocheasc amndoi o dat cele dou capace ale cuptorului. Atunci metalul o s curg afar i, dac s-ar intSmpla s mor ntre timp, s-i spunei regelui c mi-a promis s-mi fac o favoare, c ai venit s i-o cerei n numele meu si c aceast favoare... este... O, Doamne, nu-mi mai aduc aminte. Ce voiam s-! cer regelui ? A, da,... Ascanio... seniorul castelului Nesle.. Colombe, fata prefectului... d'Orbec... doamna d'Etam-pes... Ah, simt c-mi pierd minile I 488 i Benvenuto, mpleticindu-se pe picioare, se prbui In braele lui Hcrmann, care-1 duse pe sus, ca pe un. copil, la el n camer, n timp ce Pagolo, cruia i se ncredinase supravegherea turnrii, ddea ordine pentru ca lucrarea s nu se ntrerup. Benvenuto avea dreptate sau, mai bine zis. czuse prad unui delir furios. Sco7zone, care, de bun seam, se ruga, la rndul su. ca i Pagolo, se grbi s-i vin ntr-ajutor ; Bemenuto ns striga ntr-una : Am murit ! Mor ! Ascanio ! Cc-o s se fac Ascanio ?-; ntr-ade~\ ar, sumedenie de \edenii fantastice i se perindau prin minte : Ascanio, Colombe, tefana, toi crescnd sub ochii si ca nite fantome, pentru a se risipi mai apoi ca nite umbre. Pe urm, din mijlocul lor ieea la iveal chipul nsngerat al orfararului Pompeo, pe care-1 omorse cu o lovitur de jungher, al cpitanului de pot din Siena, pe care-1 doborse cu un foc de arche buz. Trecutul i prezentul se nvlmeau n cugetul &u. Uneori cel care-1 inea pe Ascanio ferecat n nchisoare lua nfiarea lui Clement al Vll-lea, alteori Cosimo I era cel ce o silea pe Colombe s se mrite cu d'Orbec. Dup caro se pomenea vorbind cu ducesa Eleo-nora, ca si cum ar fi \ orbit cu doamna d'Etampes ; se ruga, amenina. Pe urm i btea joc de biata Scozzone, care plngea, spunndu-i s bage de seam ca nu cumva Pagolo s-j rup gtul srind ca o pisic pe cornie. Momentele n care se zbuciuma aa ca scos din mini erau urmate de rstimpuri de deplin lncezeal cnd ai fi zis c e gata s-i dea sfrsitul. Agonia aceasta inea de trei ceasuri : Benvenuto se afla tocmai ntr-unul din acele rstimpuri de toropeal, aa cum am artat mai sus, cnd deodat Pagolo intr buzna n camer, palid la fa i rvit, strignd : Domnul Isus i Sfnta Fecioar s se milostiveascs de noi, metere, fiindc totul e pierdut, numai cerul ne mai poate ajuta acum !

Zdrobit cum era de oboseal, Benvenuto, aproape muribund i n nesimire, simi totui aceste cuvinte Ptrunzndu-i ca un stilet ascuit pn n adncul inimii. Ceaa ce-i nvluia mintea se destram i, ca Lazr scu489 lndu-sc din mori la glasul lui Hristos, se ridic in capul oaselor din aternut, slrignd : Cine a putut s spun c totul e pierdut, atta timp ct Bonvenuto mai triete nc ? - Pcatele mele, eu, metere, cu ! ngim Pagolo. De dou ori misei ! izbucni Bciwenuto. Se vede c-a fost scris s m vinzi mereu ! Dar Iii pe pace, Dom nul Isus i Slnta Fecioar pe carc-i chemai ntr-ajutor adineauri au ei grij s sprijine pe oamenii de bun-credina si s-i pedepseasc pe trdtori... In momentul acela se auzir glasurile lucrtorilor, care se vicreau in gura marc : .,Bcnvenuto ! Benve-nuto l" Snt aici! Snt aiul rspunse artistul, npnstindu-sc pe u afar, palid la fa, dar cu puterile ntre mate i cu mmtea limpede. Suit aici ! i \ai de cei ce nu-i vor fi mplinit datoria ! Din doi pai, Bemenuto ajunse la turntorie; toat ceata lucrtorilor pe care o lsase muncind cu atta nsufleire era acum buimac i abtut. Hermann nsui era mort de oboseal : vljganul abia se mai inea pe picioare, fiind silit s se reazeme de unul din stlpii .opronului care nu fuseser dobori. Luai aminte, biei ! strig Bcnvenuto, cu o voce nfricotoare, cznd n mijlocul lor ca un trsnet. Nu tiu nc ce s-a intmplat, dar, pe sufletul meu, v-o spun dinainte, orice ar fi, trebuie s-i gsim leacul. Dai-mi ascultare deci de vreme ce am intrat iar n hor ; dar s nu ieii din cuvntul meu, ascultai-m fr s crcnr. fr s facei un ct de mic gest de mpotrivire, car cum vd pe unul c se codete l ucid pe loc. Asta fie zis pentru cei ri ! Celor buni le spun doar att; libertatea i fericirea lui Ascanio, tovarul vostru la care inei cu toii att de mult, depinde de izbnda noastr ! La lucru deci! Rostind aceste cuvinte, Cellini se apropie de cuptor ca s vad cu ochii lui ce se ntmplase. Focul nefiind aat, metalul se rcise, adic, aa cum se spune n limbajul celor de meserie, ,,se fcuse scrob". Benvenuto i ddu seama numaidcrt c rul putea fi ndreptat; pesemne c Pagolo se lsase pe tnjcal 490 si. n vremea asta, cldura cuptorului ncepuse s scad f trebuia ca locui s ard iar cu toat puterea, pentru ca metalul s treac clin nou n stare lichid, Lemne ! strig Benvenuto. Avem nevoie de lemne ! Cutai pretutindeni unde s-ar putea gsi o surcic j ducei-v la brutari i cumprai-lo, dac nu se poate altfel, cu livra, aducei i ultima achie care se mai afl prin cas ! Sparge uile pavilionului, Hermann, dac nu

vrea coana Pcrrine s le deschid de bun voie : orice poi nfca de-acolo e bun luat, sntem doar pe teritoriu inamic. Lemne ! Am nevoie de lemne ! i pentru a Ic da exemplu celorlali, Benvenuto apuca o secure i ncepu s loveasc din rsputeri n cei doi stlpi ce mai rmseser n picioare si caro se prbuir ndat mpreun cu restul acoperiului; Benvenuto se grbi s mping totul n foc ; totodat calfele ce se risipiser care ncotro se ntorceau acum cu braele ncrcate de lemne. Bravo ! se bucur Benvenuto. i acum sntei gata sd m ascultai ? Da, da ! strigar cu toii. Orice nc-ai porunci si pn la ultima suflare ! Atunci alegei deoparte stejarul, punei la nceput numai stejar pe foc; stejarul arde cu mai mult putere i. prin urmare, i leacul i va face mai grabnic efectul. In curnd brae ntregi de lemne de stejar ncepur s curg peste jeratic pn ce Benvenuto se vzu nevoit ta strige c-i destul. Fora ce clocotea n sufletul lui prea s se fi revr-^at i-n sufletele celorlali; poruncile sale, gesturile pe care le fcea, toate erau tlmcite si aduse la ndeplinire pe loc Doar Pagolo mai bombnea cnd i cnd printre dini : Vrei s faci nite lucruri mai presus de puterile "meneti, metere ! Asta nseamn s-l nfruni pe D imnezeu. La care Ccllinj se mulumea s rspund cu o privire ai crei tlc era : ..Ateapt tu, c mai avem de rfuit o >oroteal ntre noi !' Cu toate- astea, n ciuda cobclilor lui Pagolo. metalul ncepuse din nou s se topeasc i. pentru a grbi topirea, 491 Bcnvenuto arunca din cnd n cnd n cuptor livre de plumb, ameslecnd plumbul, arama i bronzul cu un drug 3ung de fier, astfel c, pentru a folosi propriile lui cuvinte, cadavrul de metal se trezea treptat-treptat la via. Vznd c treaba ncepea a se pune pe roate, cuprins de voioie, Bcnvenuto nu mai simea nici febra, nici slbiciunea de mai nainte : el nsui renviase. n sfrsit, metalul ddu n clocot i prinse s se umfle. Benvenuto se grbi s destupe plnia tiparului si porunci lucrtorilor s izbeasc n capacele cuptorului, ordin ce fu numadect executat; dar, ca si cnd truda aceasta gigantic trebuia sa fie pn n ultima clip o lupt de titani, dup ce capacele fur nlturate, Benvenuto baga de seam nu numai ca metalul nu se scurgea destul de repede, dar c, pe deasupra, nici nu era n cantitate suficient. Atunci, luminat de una din acele idei extraordinare ce numai n mintea unui artist pot ncoli, spuse : -- Jumtate din voi s rmn aici, ea s pun mai departe lemne pe foc, iar ceilali sa vin cu mine ! i nsoit de cinci dintre calfe, o rupse la fug spre palat; dup cteva clipe se ntoarser cu toii purtnd n brae o mulime de vase de argint i de cositor, lingouri, ibrice pe jumtate terminate. Dup exemplul lui Bcnvenuto, fiecare dintre lucrtori arunc preioasa- povar n cuptor, caro mistui totul pe loc, bronz, plumb, argint, buci de metal brut, minunatele lucrri miglos cizelate, cu aceeai indiferen cu care 1-ar fi mistuit pe Cellini nsui dac artistul sar fi azvrlit la rnclul su nuntru.

Mulumit ns acestui adaos de materii fuzibilc, bronzul deveni cu desvrire lichid i, ca i cum s-ar fi cit de oviala sa de o clip, ncepu s curg cu mbel-ugare. Un timp ateptar cu toii, cu inima strns de o ngrijorare ce se preschimb ntr-o spaim cumplit Sn momentul n care Benvenuto observ c bronzul nu ajunsese pn la gura tiparului: cercetnd ns plnia <cu o prjin lung, simi c, nainte nc de a se i scurs cu totul din cuptor, bronzul depise capul lui Jupiter. Czu atunci n genunchi, mulumindu-i Celui-de Sus : 3uu*arca ce trebuia s aduc salvarea lui Asoanio i a 492 Colombe era terminat ; Dumnezeu se va ndura oare sa fie i pe deplin reuit ? Iat ceea ce Benvenuto nu putea s afle dect abia a doua zi diminea. Noaptea ce urm, cred c v dai seama, fu o noapte de zbucium ; orict de obosit era Benvenuto, abia dac reui s doarm pe sponci. Somnul lui ns nu avea nimic de-a face cu odihna. Nici nu apuca bine s nchid cehii, i n locul lucrurilor reale ncepeau s mijeasc tot felul de nluciri. Chipul lui Jupiter, stpnul cerurilor i regele frumuseii olimpiene, aa cum l turnase n bronz, i aprea n vis schimonosit ca al fiului su Vulcan. i nu se putea dumeri ce se ntrnpase. S fi fost din pricina tiparului ? Sau poate pentru c turnarea nu fusese fcut cum trebuie ? S se fi nelat el furind lucrarea ? Ori poate destinul i btuse joc de furitor ? n faa acestei priveliti i simea pieptul apsat de o povar i tmplcle zvenindii- amarnic i se trezea cu inima btnd s-i sparg pieptul si cu fruntea mbro-bonat de sudoare. O bucat de vreme mai sttea totui la ndoial, neputnd deosebi nc adevrul de nlucire. Pe urm se gndea c statuia se afla nc ascuns n tiparul ei ca pruncul n pntecelc mamei, i amintea toate msurile pe care le luase. Se ruga lui Dumnezeu ca toat rvna, mrturisindu-i c voia s fac nu numai o oper frumoas, dar si o fapt bun. Pe urm, ceva mai linitit i cu sufletul mai mpcat, adormea din nou, rpus de oboseala necurmat ce prea c de aci ncolo n-avea s-1 mai prseasc nicicnd, pentru a cdea iar prad unui vis la fel de absurd i de nspimnttor ca i cel dinii. n sfrsit, se lumin de ziu i. o dat cu venirea zilei, Benvenuto se desprinse cu totul din mrejele ?om-nulu ; ntr-o clip fu n picioare i mbrcat; n clipa urmtoare i ajunsese la turntorie. Bronzul era prea cald nc pentru a fi pus n contact cu aerul; Benvenuto ns era att de grbit s afle mai repede n ce msur trebuia s se team ori s ndj-duiasc, nct nu se mai putu stpni i se apuc s scoat la iveal capul statuii. In momentul n care puse mna 493 pe tipar, era aa de palici la fa, n d l ai fi /Js c e gata s-si dea duhul. Tumncata iar polnafcti, moier! spuse un glas pe care Bemermto l recunoscu dup accent ca fiind al lui lcrmann. Tumneala mai pine faci rarai la pat. Te neli, drag Hermann rspuns,c Bcnvenuto. mirat s-1 vad sculat cu noaplea-n cap mai curnd m-a prpdi dac as sta n pat. Dar tu c1 im SG face c te-ai trezit aa de diminea ? M plitnpam spuse lcrmann, nroinclu-sc pn n albul ochilor place la mine mult plimpat. Vrei ajut* m ]a tumncala, meter ? Nu, nu ! se mpotrivi Benvenuto Nimeni afara de mine n-ar e voie sa se ating de tipar ! Stai, stai puiin i

i ncepu a dezveli cu cea mai mare grij partea de su-, a statuii. Printr-o ntimplare cu drept cuvnt mira-cuoa-a, metalul fusese tocmai de ajuns. Dac lui Bcn-vuiuio nu i-ar fi trecut prin gncl s arunce n cuptor argintria lui, talerele i ibricele ei/clate de ci, turnatul ar fi dat gre i statuia ar fi rmas fr cap. Din ferit ire capul cptase si ol fiin i era minunat de frumos. La vederea lui, Benvenuto, mbrbtat, se ncumet s descopere, bucat cu bucat, ntreg trupul, ncetul eu ncetul, tiparul se desprinse ca o coaj i, n. cele din urm, eliberat din ctuele lui din cretet pn n. tlpi, Jupiler se nfi n toat mreia, aa cum se i cuvenea s fie regele Olimpului. Nicieri bronzul nu trdase nzuinele artistului si, n clipa n care i ultimul crm-pei de lut czu jos, un strigt de admiraie izbucni din piepturile lucrtorilor, cci ntre timp se strnsesera cu toii pe tcute n jurul lui Ccllini, care, copleit de gn-durile iscate de o att de deplin izbnd, nici mcar nu bgase de seam c mai era cineva de fa, La auzul acelui strigt co-1 slvea, la rndul su. ca pe un zeu, Benvenuto ridic fruntea i, cu un zmbet plin de mndrie, zise : Ei, vom vedea acum dac regele Franei va ndrzni s nu acorde omului care a fost n stare s fu reasc o asemenea statuie orice favoare ar putea s7i cear. 494 P-e urm, ca i cum s-ar fi cit de faptul c se lsase o clip stpnit de trufie, ceea ce era totui n firea lui, czu n genunchi i, mpreunndu-i minilo, nl cu glas tare o rugciune de mulumire Celui-de-Sus. n clipa n care i ncheia rugciunea, Scozzone veni ntr-un suflet s-1 ntiineze c doamna Jacques Aubry dorea s-i vorbeasc n tain, avnd din partea soului su o scrisoare pe care nu voia s-o nmneze dect lui Benvenuto. Cellini o- puse de dou ori pe Scozzone s repete numele vizitatoarei, deoarece habar n-avea c studentul s-ar fi aflat n posesia unei soii legitime. Se grbi totui s rspund la cererea ce-i fusese adresat, prsindu-i pe tovarii si, care, plini de mndrie, se simeau ei nii nlai de fala meterului lor. Totui, cercetnd mai de aproape statuia, Pagolo observ c picioarele zeului aveau un mic cusur la cl-ci; cine tie din ce pricin metalul nu se scursese pn n fundul tiparului. xxxvm JUPITER I OLIMPUK Chiar n ziua n care Bcnvetaito dduse la iveal statuia, i i trimisese vorb lui Francisc I, ntrebndu-1 n ce zi dorea ca regele Olimpului s se nfieze naintea regelui Franei. Francisc I i rspunse c, deoarece plnuise s plece la vntoare mpreun cu vrul su mpratul, joia urmtoare, la Fontainebleau, n-avea dect s aduc n ziua respectiv statuia furit de el n galeria cea mare a csoiului. 495 Rspunsul era destul de rece. Nu mai ncpea^ ^ ndoial f doamna d'Elampes fcuse iot ce-i Attea jn outere ca s-1 ate pe rege mpotriva artistului su rs-at. In faa acestui rspuns, fie din mndrie omenea&ca, fie din credin n ajutorul lui Dumnezeu, Bonvenuto se mulumi s spun surznd : Prea bine. Sosi i ziua de luni. Beirvenuto porunci s ncarce statuia lui Jupiter ntr-un car, pe care l nsoi el nsui clare, fr s-1 scape o clip din ochi, de team s nu se ntmple vreun bucluc. Joi, la orele zece dimineaa, opei'a ajunse mpreun cu creatorul ei la Fontainebleau.

Vzndu-1 pe Benvenuto, fie chiar numai n treact, nu se putea s nu simi c sufletul su era plin de nu tiu ce simmnt de nobil nindrie i de luminoas speran. Contiina sa de artist i spunea c furise o capodoper, <ar inima Iui de om cinstit, c era pe cale s svreasca o fapt bun. Avea deci un ndoit motiv s fie fericit i s mearg cu fruntea sus ca un om care, nepurtnd nimnui dumnie, nu avea nici de ce s se teama de cineva. Regele va vedea statuia lui Jupiter i, fr ndoial, i va da seama ct era de frumoas; Montmorency i Poyet i vor reaminti, la rndul lor, promisiunea fcut ; mpratul i ntreaga curte vor fi de fa ; Franci se TPJ va avea ncotro i va trebui s-i in euvntul. Doamna d'Etampes, la rndul su, cu ce\a mai puin _bucuric, dar cu aceeai rvn arztoare, teea mai departe urzelile ei : reuise s nfrunte cu bine prima lovitur pe care ncercase s io dea Benvenuto, eluerj-du-se la palatul ei i, dup aceea, la rege; primul pericol fusese deci ocolit, dar simea c mai exist nc uni, J "n promisiunea fcut lui Benvenuto i era hotrt s-3 nlture cu orice pre i pe acela. Sosise deci cu o zi naintea lui Cellini la Fontainebleau i i luase din vreme toate msurile, cu acea rafinat iscusin feminin care, In cazul su, putea fi pe bun dreptate numit geniala, Cellini avea s-o simt pe propria sa piele. Abia apucase s treac pragul galeriei n care urma s fie expus statuia Ju Jupiter, c vzu lovitura ce-5 436 pregtit i recunoscu m acelai timp si mina L.e-1 lovise i rmase cteva clipe locului, copleit. Faimoasa galerie ce strlucea de picturile lui Rosso, fcute s abat privirile prin propria lor frumusee de la orice capodoper ce ar fi fost n preajm, fusese mpodobit n ultimele trei zile cu statuile trimise de la Roma de Primaticcio ; se aflau adunate acolo, aadar, minunile sculpturii din antichitate, tipurile de frumusee consacrate de admiraia a douzeci de secole, sfidnd orice Comparaie posibil, spulbcrnd orice rivalitate : Ariana, Venus, Hcrcule, Apolo, Jupiler nsui, marele Jupiter olimpianul, chipuri ideale, plsmuiri ale geniului, venicii turnate n bronz, alctuiau un fel ele sobor supraomenesc, de care ar fi fost o nelegiuire s te apropii, un. tribunal suprem de a crui judecat orice artist era dator s se team. Un nou Jupiter strecurndu-se alturi de cellalt, in sinul mreului Olinip, Benvenuto aruncndu-i mnua lui Fidias, ar fi nsemnat o profanare i o blasfemie care, orict s-ar fi bizuit Benvenuto pe propriile sale merite, ii fcu pe credinciosul artist s se dea trei pai napoi. Mai mult nc, nemuritoarele statui ocupaser, aa cum se i cdea, cele mai bune locuri : bietului Jupiter al lui Cellin nu-i mai rmseser dcct nite coluri ntunecoase la care nu puteai s ajungi dect dup ce treceai pe sub privirile neclintite i impuntoare ale zeilor din vechime. Benvenuto, care ncremenise n prag, nt .sttu trist i cu capul plecat, mbria galeria cu o privire n acc-Jai timp dureroas i fermecat. Jupne Antoine Le Maron spuse el ctre secre tarul regelui, care-1 nsoea nu-mi rmne dect s-1 iau napoi pe Jupiter al meu, fiindc n-am ncotro ; uce nicul nu se poate ncumeta s se msoare cu marii me teri i nici copilul s lupte mpotriva strmoilor si; mndria mea, ca i modestia m opresc deopotriv s-o fac. Benvenuto rspunse secretarul regelui te rog s te ncrezi n cuvntul unui prieten adevrat; dac faci treaba asta, i tai singur craca de sub picioare. Ceea cc-i spun rmne ntre noi, dar s tii c snt unii care

497 abia ateapt din partea domniei talc acest semn de descurajare care va i luat drept o mrturie de neputin. Degeaba a ncerca s nfiez regelui scuzele dumitale, maiestatea sa, care este nerbdtoare s vad opera mplinit, nu va voi s aud nimic si, ntrtat cum este de doamna d'Etampes, i va retrage mna oblduitoare de deasupra capului dumitale. Snt unii care sper lucrul acesta i m tem s nu se mtmple aa. Nu cu morii, Benvenuto, ci cu viii ai de dat o lupt primejdioas. Ai dreptate, jupne recunoscu or furarul i neleg ce vrei s spui. Mulumesc pentru c ai avut grij s-mi aminteti c nu se cuvine s am n mpreju rarea de fa mei un fel de trufie. Ei bravo, Benvenuto, aa-mi placi! As vrea totui s-i dau un sfat : doamna d'Etampes e prea fermec toare azi ca s nu urzeasc n tain cine tie ce perfidie * cu voioia i drglenia sa irezistibil a reuit s con ving pe mprat i pe rege s fac o plimbare prin pdure; mi pare ru pentru dumneata, dar mi-e team cg va gsi pn la urm mijlocul de a-i ndupleca s rmn acolo pn la cderea nopii. Credei ? tresri Benvenuto, plind, n cazul acesta sint pierdut, fiindc statuia mea li se va nfia ntr-o lumin neprielnic, n care calitile sale ar aprea njumtite. S sperm c m-am nelat adug Antoine Le Macon si s avem rbdare, vom vedea ce-o s se mai ntmple. Benvenuto rmase deci s atepte, stprut de o nfrigurat nelinite. Aezase statuia lui Jupiter n aa fel, nct s fie ct mai puin dezavantajat, dar nu se putea s nu recunoasc totui c, n amurg, lucrarea s-ar putea s nu fac o impresie deosebit i c, n, momentul cnd avea s se ntunece afar, s-ar putea chiar s par cu totul nereuit. Ura doamnei d'Etampes chibzuise tot att de bine ca i priceperea sculptorului : nc din 1541 "ducesa intuise una din metodele folosite de criticii secolului al nousprezecelea. Benvenuto privea cu disperare soarele cobornd spre asfinit i ptndea cu lcomie ce] mai mic zgomot de afar. 408 Doar oamenii de serviciu mai erau n castel, n4' nimeni. Se auzi btrxd orele trei : din momentul acela, u"zc"; Iile doamnei d'Etampos deveneau bttoare la ocli* ^ zbnda lor nendoielnic. Benvenuto czu dobort ^e mhnirc ntr-un fotoliu. Totul se ducea de rp : n primul rnd, faima sar Lupta ncordat din pricina creia fusese cit pe ce &a~$l piard viaa si al crei zbucium ncepuse acum s-1 ^ ^; fiind convins c va fi ncununat de o izbnd, nu Va " reuit pn la urrn doct s-1 acopere de ruine. prjvea ndurerat statuia furit de el, n jurul creia prin^eau s se eas umbrele nopii i ale crei forme nu mai preau att de dcsvrite. Deodat o idee providenial i fulger prin millte{ se ridic n picioare, l chem pe micul Jehan, pe c#riH luase cu el, i prsi n grab palatul. Nu se auzea nic!1 un zgomot care s vesteasc rentoarcerea suveran^111' Benvenuto alerg ntr-un suflet la un tmplar din ora? i, cu ajutorul meterului i al lucrtorilor si, n mai -puin de un ceas, njgheb un soclu

din lemn de ce putea s treac aproape neobservat i care era trat cu patru mici sfere de lemn ce ,se nvrteau ca rotile. m Acum tremura tot de team ca nu cumva curl^a ,sa se ntoarc tocmai atunci; la orele cinci ns toat .. era terminat, afar ncepea s se nsereze i castel^1 avusese nc parte s-i primeasc oaspeii Doamna d'Etampcs, probabil, oriunde s-ar fi momentul acela, nu-i mai ncpea n piele de n In scurt vreme, Benvenuto izbuti s aeze st-atuia mpreun cu piedestalul ei pe soclul aproape nv Jupiter inea n mna stng globul pmntesc, dreapta, puin ridicat deasupra capului su, t__._ pe care parc voia tocmai s-1 arunce : n mijlocul cavilor iscate de trsnet orfurarul ascunse o fclie. Abia apucase s termine pregtirile cnd g< prinser a suna, vestind ntoarcerea regelui i a tului. Benvenuto aprinse fclia, l puse pe micul s stea n spatele statuii, de care era complet a< 499 32* i rmase s atepte venirea regelui, nu fr a-i simi inima zvcnindu-i cu putere n piept. Dup zece minute, cele dou canaturi ale uii se deschiser si Francisc I se ivi n prag, dndu-i mna lui Carol Quintul. n urma lor veneau delfinul, delfina, regele Navarei mpreun cu ntreaga curte ; prefectul cu fiica sa si cu d'Orbec ncheiau alaiul. Colombe era palid i abtut ; dar, n clipa n care ddu cu ochii de Cellini, ridic fruntea i un zmibet plin de ncredere i miji pe buze, lumi-nuidu-i obrazul. Cellini schimb cu ea o privire prin care voia s-i dea a nelege : Fii linitit, orice s-ar ntmpla, nu-i pierde curajul, s tii c veghez asupra voastr.* n momentul n care ua se deschise, la un semn al meterului, micul Jehan mpinse uor statuia, care aluneca ncet pe rotilele soclului su mictor i, lsnd n urm operele din antichitate, iei, ca s zicem aa, n ntmpinarea regelui, naintnd ca i cum ar fi fost nsufleit, n aceeai clip, toate privirile se ndreptar spre ea. Licrul molcom al fcliei, cernndu-i lumina asupra ei, i ddea un aspect i mai atrgtor dect clac ar fi fost privit la lumina zilei. Doamna d'Etampes i musc buzele. Mi se pare, sire spuse ea c linguirea ntrece, oricum, msura i c, de fapt, s-ar fi cuvenit ca domnul pmntesc s ias naintea domnului ceresc. Regele zmbi, dar se vedea c linguirea nu-i displcea ctui de puin : ca de obicei, l uit pe creator, de dragul operei sale i. scutind statuia de a mai strbate restul distanei, se apropie de ea i o cercet n tcere un timp ndelungat. Carol Quintul, care, de felul su i cu toate c ntr-c, zi, cnd se afla-n toane bune, nu pregetase s ridice de jos penelul lui Tizian, Carol GJuintul, care, de ce s nu recunoatem, era mai curnd un mare politician dect un mare artist, ca si curtenii, care nu aveau dreptul s aib vreo opinie, ateptau contiincioi prerea lui Francisc I pentru a se pronuna la rndul lor. Urm un rstimp de tcere ncordat, n care Benve-nuto i ducesa schimbar o privire ncrcat de ur. 500 Apoi monarhul exclam deodat : E frumoas ! E iitr-adevr foarte frumoas Trebuie s mrturisesc c speranele mele au fost depite.

Care mai de care cuta atunci s se ntreac n laude i n complimente, cel mai zelos dintre toii dovedindu-se a fi mpratul, Dac artitii ar putea fu cucerit.!, aa cum smt cucerite cetile i spuse el regelui as fi n stare sa-i declar pe loc rzboi, vere, numai pentru a-1 ctiga pe meterul domniei tale. Bine, dar clin pricina asta i tie cm intui doamna cl'Etampcs, furioas nici mcar n-am ajuns nc s vedem minunile sculpturii antice, care se afl mai ncolo ; orice s-ar zice. cred lotui c preuiesc ceva mai mult dect oale bagatelele astea modeme. Regele se apropie atunci de operele antichitii, luminate de jos de flcrile torelor ce lsau s se piard In umbr partea lor superioar; efectul era fr ndoial mai puin impresionant dect n cazul lui Jupiter. Fidias este, utr-adevr, nentrecut recunoscu monarhul - dar de ce n-ar putea s existe un Fidias n secolul lai Francase I i al lui Carol Quintul, aa cum a existat unul n. secolul lui Perlele ? Ar trebui totui s-o vedem i ]a lumina zilei! spuse Anne, nveninat. Aparena nu e totuna cu realitatea; o lumin iscusit aezat nu arc nimic de-a face cu arta. i pe urm, ce rost are vlul acela ? Nu cumva ascunde vreun cusur, spune drept, metere Cellini ? Era vorba de o draperie foarte uoar ar in cat asupra statuii pentru a-i da mai mult mreie. Benvenuto sttuse pn atunci lng opera sa, nemicat, tcut si parc tot atit de indiferent ca i ea; la cuvintele ducesei ns, zmbi dispreuitor i, fcnd s sneasc dou fulgere din ochii si negri, nsufleit de sfnla cutezan a unui artist pgn, smulse cu hotrre vlul. Benvenuto s-ar fi ateptat s-o vad pe duces izbucnind mnioas. Dar de