Sunteți pe pagina 1din 39

1

AVENTURILE SUBMARINULUI DOX

De H. WARREN

Nr. 192

BREASLA CERETORILOR
Traducere de LIA HRSU

Un submarin perfecionat dup toate inveniunile moderne, e urmrit nc din timpul rzboiului mondial de toate naiunile europene. Cpitanul Farrow, comandantul acestui submarin, om de o buntate rar, reuete s descopere pmnturi i ape care nu-s trecute pe nici o hart de pe glob i-i creeaz un loc de refugiu pe o insul pe care o numete Insula Odihnei un adevrat rai pmntesc. Dar nu poate fi mulumit, atta timp ct fiul su George, un tnr de optsprezece ani, se afl sub tutela unui individ periculos.

Cu ajutorul credinciosului sau servitor, Farrow reuete s aduc pe George pe Insula Odihnei. Un testament misterios indic pe acesta ca motenitor al unei comori ascunse, pe care ns nu o poate avea dect trecnd prin primejdii nenchipuite. Toate peripeiile extraordinare pe care le ntmpina George n tovria unui tnr prin negru, fac din Aventurile submarinului Dox una din cele mai interesante lecturi.

I GROTA DIAVOLULUI N MOD NEASTEPTAT, plecarea noastr din Calcutta s-a amnat cu cteva zile. Pe cnd stam n ultima sear mpreun cu comisarul Cherlow srbtorind ntructva desprirea noastr i luarea de rmas bun, cnd comisarul Cherlow aminti de grota diavolului. Tresrirm. Comisarul Cherlow i continu povestirea: i de aceea v-a recomanda s facei un popas la Nidnapur. Suntei acolo n trei ore cu trenul. Precis v va interesa, trebuie s vedei aceste grote ale diavolului. Dup prerea indigenilor acolo st diavolul, domnule comisar? Da. i sincer s spun i eu m-am ngrozit puin, cnd am vizitat-o. Acel urlet subteran, care ncepe brusc se aude ca i cum ar rcni diavolul. Evident c eu nu cred n aa ceva, dar nu-mi pot explica sunetele. Totul are o explicaie, Mr. Cherlow. Dracul nu exist. Sunetele pot fi produse de vreun curent de aer, aa cum se ntmpl i n alte grote. Am avut i eu aceiai prere, dar mi-am schimbat-o dup ce am vizitat mai amnunit grota. Acum cred c acolo, n spaiile subterane mai adnci s-ar aa un animal nedescoperit pn acum. Nimeni nu ndrznete s coboare mai jos. Ah! Acum neleg, zise Marian, grota este spaioas i foarte lung, aa este? Da, e un adevrat labirint de coridoare, ganguri i grote. Vizitatorilor li se arat mai ales locul unde se aude urletul dracului. Este interzis de a intra n celelalte ganguri, paznicii spun c mai muli oameni care s-au aventurat s afle cauza sunetelor, nu s-au mai ntors.

Devine din ce mai interesant, Mr. Cherlow. Spunei c au disprut oameni? Poliia nu a ntreprins nimic? Ba da, Mr. Marian, sau cercetat grotele i gangurile, dar fr succes. S-a cobort n galeriile situate mai jos? Cum v gndii la aa ceva? Ele sunt att de adnci, c nici cea mai lung funie nu ar ajunge acolo, colegul meu Terman, mort din pcate ntr-o cltorie de inspecie, mi-a raportat cu lux de amnunte. El este de prere c dispruii s-au aventurat prea mult nainte i au czut ntr-o grot. C i-ar luat diavolul este bineneles o prostie. Asta susin indigenii dar un european nu poate concepe aa ceva. i dumneavoastr vrei ca noi s inspectm grota, Mr. Cherlow? Nu s-o cercetai, v-am atenionat doar asupra ei. Poate vei gsi o explicaie pentru sunetele acelea ciudate. Marian m-a privit ntrebtor. Ddui afirmativ din cap. Comisarul reuise s ne trezeasc interesul. Bine, deci, facem o escal la Nidnapur Mr. Cherlow. Venii cu noi? Nu. Din pcate am aici de lucru. Dar dumneavoastr v-a ruga s m vizitai dup ce v ntoarcei la Calcutta. Dac plecai dimineaa seara putei fi napoi. Bine, aa vom face. Cnd pleac trenul spre Nidnapur? La ora apte Mr. Marian. n Nidnapur ns este destul de nesigur, iar comisarul Karbes are mult de lucru. Este vorba de breasla ceretorilor. n anumite zile, sei lor se adun i-l ateapt acolo pe Brama lor. S zicem pur i simplu regele ceretorilor. Marian ntreb.. Este permis de guvern? Dar ce putem face, Mr. Marian. Breasla ceretorilor este aa de ramificat nct nu poate niciodat distrus de tot. Nici o alt breasl nu are atia membrii i simpatizani S-a ajuns pn acolo c i-au trimis delegai la guvernatorii statelor lor i-i depuneau preteniile lor, care pn la urm trebuiau acceptate. La dracu, dar breasla aceasta are putere, nu Mr. Cherlow? Aa este. i de ce am fi n nesiguran la Nidnapur, Mr. Cherlow? Cei mai muli ceretori i ursc pe strini, pe europeni, chiar dac de la ei ctig cel mai mult. n astfel de zile sunt agitai i contien c europenii le-au rpit libertatea. Pe strzi miun tot felul de indivizi. Albii nu se prea arat pe ct posibil, exist vreun

pericol de a avea altercaii cu indigenii. Cine-i de fapt acest Brama, acest rege al ceretorilor, Mr. Cherlow? Nu tim, ceretorii i in numele secret. Chiar a crede c nici ei nu-l cunosc. Ei se adun noaptea ntr-o vgun i Brama le vorbete. Nu tim dac li se arat mascat sau nu. Ei nu povestesc de aa ceva, iar strinilor albi nu li se permite s asiste. i dac cineva ar ndrzni totui? Ar fi ucis i ar dispare fr urm. Hm. Tocmai acum s mergem noi acolo s vizitm grota? Dar voiai s plecai Mr. Marian. Dac ai mai putea atepta opt zile, ai fi mai n siguran la Nidnapur. Nu putem atepta. Sau renunm sau ne asumm riscul. Dac acum este prea periculos la Nidnapur, mai bine renunm Mr. Cherlow. Grota dracului este afar din localitate, domnilor, de fapt nici nu este nevoie s intrai n ora. Dac mergei cu trenul, gara de acolo este la marginea localitii. Cred c ar cel mai nimerit ca mai nainte s luai legtura cu comisarul Karbes, el ar putea s v dea mai multe sfaturi. Este mai informat n aceast problem ca mine. Poliia este departe de gar? Nu, doar la trei patru minute de mers pe jos. Dar ajunge ca s dai peste ceretori. Atunci telefonai-i domnului Karbes ca s ne trimit o main la gar. Cred c totui, ceretorii evit poliia. Este adevrat, poliitii nu sunt inoportunai nici dac ar sta n mijlocul a mii de ceretori. Atunci, dac Mr. Karbes ne trimite o main, nu mai avem probleme. Avei dreptate, l sun mine. Pa la zece ajungei la Nidnapur i maina va deja acolo. Cherlow prea s se bucure de hotrrea noastr. Rmase ns fr grai cnd Marian i spuse c vrea s lum cu noi i pe ghepardul nostru mblnzit Maha. De ce vrei s-i luai cu dumneavoastr pe Maha. Mr. Marian ntreb el. Ca s cercetm grota, Mr. Cherlow, Maha gsete mai uor urmele dect noi. Dar va face vlv prezena lui la Nidnapur, Mr. Marian. Dac-l conduce Pongo nu se ntmpl nimic. i-n plus va fi bine dac Maha va fi cu noi. Indienii se tem de slbticiuni mai mult ca de oameni. Ne-au dovedit-o adesea.

M gndesc doar s nu-i incite i mai mult Mr. Marian. De ce, Maha este ca un cine, nu are treaba cu ali oameni fr ordinul nostru. Ei, dumneavoastr tii. l sun deci pe Mr. Karbes. Maina lui v va duce la grot. Ce distan este de la Nidnapur la grot, domnule comisar? Trei sferturi de or de mers pe jos, cu maina cam douzeci de minute. i unde se adun ceretorii? La dracu Mr. Marian la acest lucru nu m-am gndit. Adunarea lor nocturn are loc foarte aproape de grot. Asta face foarte discutabil, dac vei putea intra n grot. Vor veni muli ceretori n pelerinaj, la grote, nu-i aa? Nu, din contr, le este interzis s intre n grot ct ine ntrunirea la Nidnapur? Hm, deci nu este riscul s dm acolo peste indieni. Sunt paznici acolo? Nu n grot. Sunt cam zece minute de drum de la locul paznicilor pn la grota dracului. Paznicii nu v conduc, lor le pltii doar taxa de intrare. Ei, atunci va fi foarte bine. Cum vrem s vizitm grota ziua, nu vom da de ceretori. Nu uitai telefonul, nu vrem s umblm prin Nidnapur cu Maha. Marian l privi ntrebtor pe Mr. Cherlow. Asta nu o tiu nici eu, zise el, nu vd ce ar avea mpotriv. Putei doar ncerca. l lum n orice caz. i spun lui Pongo s-l aduc de pe iaht, acum. Mai rmaserm dou ore mpreun. Rmai singuri n camera noastr de hotel l-am ntrebat pe Marian dac vedea att de interesant aceast grot, nct s merite s facem o cltorie periculoas acolo. Mi-am amintit cte ceva, Robert. Comisarul pare s urmreasc aa ceva cu propunerea lui. Nu vrea s ne spun, probabil i este ruine de gndurile lui. Ai auzit ce a spus s-l sunm cnd ne ntoarcem de la Nidnapur, n plus a fost i el de dou ori acolo. Odat cred eu c ar fi fost suficient. Ah, neleg acum Mariane, de asta vrei s-l lum pe Maha cu noi aa este nu? Da, vreau, s cercetm bine grotele. Pentru aceasta ne trebuie frnghii, baterii de rezerv pentru lanterne i hran destul. S-ar putea s petrecem acolo mai multe zile. L-am anunat deja pe Pongo s ne atepte cu bagajele la

gar. Nu trebuie s tie nimeni. Ce avem de gnd. Pongo l va aduce i pe Maha i va rezerva un compartiment ntreg. n dimineaa urmtoare, cu un sfert de ceas naintea plecrii trenului eram deja n compartiment. Maha crease deja o oarecare rumoare. Priviri curioase ne urmreau, pe cnd mergeam spre tren. Era doar bttor la ochi, cum un european merge pe strzi cu un astfel de animal. Pe drum, la unele staii, indigenii ncercau adesea s intre la noi, dar fur respini de conductor. Cum trenul se umplea i n celelalte compartimente se sttea deja n picioare, indigenii ncepur s murmure contra noastr. Marian i permise conductorului s lase la noi n compartiment civa pasageri, dar pe ct posibil s e albi. La staia urmtoare s-au urcat doi englezi i doi indieni. Pe cnd englezii ne mulumir politicoi c le-am permis s stea cu noi, indienii de abia ne salutar i rmaser mui n colul lor. Pe Maha, care era culcat la picioarele lui Pongo l neglijau. I-am privit cu atenie i m-am gndit la breasla ceretorilor, de la Nidnapur. Fceau oare i ei parte din breasla ceretorilor? Dup purtarea lor prea c aa era. Dar nu artau a fi ceretori. Purtau veminte de mtase pur iar cel mai n vrst dintre ei avea un inel scump pe deget. Era ca un arpe cu cap de tigru, iar ochii lui erau din pietre preioase. Voiam s vd inelul mai de aproape dar nu voiam s-l rog pe stpnul acestuia. L-am fcut atent pe Marian. El ddu din cap. Observase i el inelul. Discutarm cu englezii. Ei erau preocupai de Maha i voiau s afle de unde l-am luat. Marian le povesti ntmplarea cu pricina. Cele trei ore de mers cu trenul au trecut repede. Cnd am ajuns la destinaie ne-am bucurat foarte mult. Englezii au mers mai departe iar indienii au cobort naintea noastr. Cnd am vrut s-l urmm conductorul ne-a reinut n compartiment. Mai ateptai cteva minute domnilor. Acum aici la Nidnapur europeni nu sunt bine vzui. Mai ateptm douzeci de minute. Dup ce toat lumea a cobort atunci putei cobor i dumneavoastr i prsi gara fr nici un pericol. tim, rspunse Marian, clar, mai ateptm. Ei sunt suprai pe noi, am avut un compartiment gol pe cnd ei au trebuit s se nghesuie n celelalte compartimente. Ar fi bine s nu tie c i noi coborm aici. M-am uitat pe peron. Nenumrai indieni bogat sau srccios mbrcai se nghesuiau spre ieirea din gar. Nu se vedea nici un european. n sfrit am cobort i noi din tren. Pe cnd treceam prin sala

grii ne-am dat seama ct dreptate a avut Cherlow cu avertismentul su. Aici stteau muli indieni grmad iar la trecerea noastr ne msurau cu privirile lor ntunecate. Unii chiar ne-au strigat ceva dar nu am neles nimic. nainte de a ajunge la ieire atmosfera a devenit foarte neplcut. Indienii se nghesuiau spre noi, aa c lui Maha i scp un mrit de avertizare. Acest fapt nu-i sperie, din contra nu a lipsit mult pn s ajungem al btaie. Deodat, la intrare au aprut trei poliiti, doi albi i un indian. Mulimea de indieni s-a risipit imediat. Poliitii ca i cum n-ar fi observat atitudinea amenintoare a indienilor, ne salutar i neau condus la main, cu care am plecat repede. La postul de poliie ne-a ntmpinat un comisar tnr. Ah, domnii Farrow i Bertram, m bucur de cunotin ne-a salutat el. Aici l vd i pe faimosul dumneavoastr Pongo. Am auzit multe despre dumneavoastr, domnilor. M numesc Karbes i sunt comisarul de serviciu. Mr. Cherlow m-a sunat azi diminea devreme din Calcutta i mi-a vorbit de planurile dumneavoastr. Vrei aadar s-l ctai pe Mr. Smith? Cine este Mr. Smith, Mr. Karbes, ntreb mirat Marian, dup ce ne ocupaserm locurile n main. Mr. Smith? Credeam c Mr. Cherlow v-a spus povestea lui domnilor i c din acest motiv ai venit aici. Nu. Nu ne-a spus nimic, ne-a vorbit doar de grota diavolului i ne-a recomandat s o vizitm pentru c este foarte interesant. Nu neleg, Mr. Cherlow mi-a spus c poate vei lmuri cazul lui Mr. Smith. Nu ne-a spus nimic, Mr. Karbes, rse Marian, acum neleg, nu trebuia s vizitm numai grota ci s-l cutm i pe acest Mr. Smith. Na, la ntoarcere voi sta eu cu el de vorb. Trebuia doar s ajungem aici, pentru c dumneavoastr urmai s ne povestii mai departe. Comisarul se porni pe rs, iar noi deasemenea pentru modul inteligent de a ne fi pclit. Colegul meu, se pare c a fost cam iret, spuse el. Eu urmam s fiu apul ispitor n cazul cnd v-ai fi suprat. Dar se pare c nu e cazul, nu-i aa? Bnuiam deja, c ceva nu este n regul cu grota dracului, Mr. Karbes. V rog spunei-ne acum despre ce este vorba. Pot doar s spun att, c unul din oamenii notri cei mai buni a disprut fr urm. Dar mai nainte au disprut doi indieni i un cercettor care s-au aventurat i nu sau mai ntors nici unul. Cu ase luni n urm a disprut Mr. Smith, cel mai bun om al

nostru. V rog spunei-mi de ce s-a dus acolo i cine l-a vzut ultima oar? Mr. Smith avea ziua sa liber i s-a dus cu nc doi poliiti s viziteze grota. Au intrat i au auzit urletul diavolului, iar Mr. Smith a vrut neaprat s fac cercetri i n ciuda avertismentelor date de ceilali, Smith s-a trt singur ntr-un tunel ngust i. Nu s-a mai ntors. Colegii l-au ateptat dar degeaba. Dup trei ore sau dus s-l caute. Au urmat gangul ngust pn ce au ajuns la o prpastie adnc. Acolo se pare c s-a prbuit Mr. Smith. Nu s-au ntreprins cercetri pentru salvarea lui domnule comisar? Ba da, dar fr rezultat. Jos n prpastie nu s-au putut cobor din cauza adncimii prea mari, are peste o sut de metri adncime. Cine au fost nsoitorii lui Smith? Doi poliiti indieni, numii Dumi i Kalma. Erau de mult n serviciul poliiei? De un an i jumtate. Cine a ntreprins cutrile n acest caz? Atunci nc nu eram n acest post. Colegul meu Terman a condus cercetrile. Mai trziu s-a accidentat mortal. Dup cte am auzit, la o inspecie nu-i aa? Da. Sincer s fiu, cred c mprejurrile morii sale au fost foarte misterioase. Maina lui a czut ntr-o prpastie iar oferul su s-a salvat srind afar din main. Terman a czut cu main cu tot n prpastie. oferul era indian nu-i aa? Da. i unde-i acum? A fost concediat. Ct timp a trecut de atunci? Patru luni. Atunci s-au fcut cercetri exacte asupra accidentului. Pe ntuneric, oferul a luat-o pe un drum greit. Dei accidental s-a produs noaptea. Da. Hm. Deci acest Mr. Terman a condus atunci cutarea lui Mr. Smith. Apoi a avut un accident mortal. Exact cu opt zile mai trziu, Mr. Farrow. Marian a dat din cap. Treaba este cam veche Mr. Karbes, mai credei c acum Mr. Smith mai poate fi gsit. Nu ne ndoim de moartea lui, vrem doar s clarificm

10

problema, Mr. Farrow. Vreau s v spun ceva deschis, dar v rog s nu spunei nimnui de asta. Pe atunci lucram la Calcutta, cu Cherlow, care mi este un foarte bun prieten. Prin el am obinut acest post. Dup nenorocirea lui Smith i moartea lui Terman, att eu ct i Cherlow eram de prere c nu este un lucru curat. Cherlow a fcut o legtur ntre cele dou cazuri. Terman se grbea s-i termine cercetrile, la ntoarcerea din cltoria de inspecie, care de fapt nu a fost aa ceva. Terman primise misiunea s fac cercetrile ntr-un alt caz. Ca s camufleze aceste cercetri, a motivat o cltorie de inspecie. V neleg, Mr. Karbes. Ai fcut i dumneavoastr cercetri n grota diavolului? Da i pe propria mea rspundere. Am fost de vreo cincisprezece ori n grot i am strbtut-o n toate direciile, fiind prudent s-mi marchez drumul de ntoarcere. Am fcut chiar i o schi cu grotele i galeriile gsite de mine. O am aici s-ar putea s v e de folos n cercetrile dumneavoastr, Mr. Farrow. Marian lu schia i-o bg n buzunar. Ai observat ceva n grot Mr. Karbes? Vei rde de mine, domnilor. Aveam mereu impresia c sunt observat Am vzut de dou ori o umbr. Dar acum sunt convins c m-am nelat. Eram foarte nervos. Avei linii roii pe schi, Mr. Karbes ce nseamn aceasta? Drumul marcat cu rou trebuie urmat, el duce tot mai adnc. Eu eram singur i din pcate nu mai am putut nainta. Sper s pot s v nsoesc. Trebuie s v refuz Mr. Karbes, e mai bine s nu tie nimeni de planul nostru. Avei dreptate Mr. Farrow i totui ar fi mai bine dac a merge i eu. Cunosc deja o mare parte a galeriilor. Avem schia dumneavoastr i ne putem orienta. Cnd putei s ne ducei la grot? Cnd dorii. Atunci acum imediat. Dar s nu trecei aproape de paznici, s nu vad c folosim maina poliiei. tii doar c acum se ntrunete breasla ceretorilor. Cu acetia nu este de glumit, trebuie s fii prudeni. Dar la grot nu se duc slav domnului. tiu. Mine sear ne aducei napoi Mr. Karbes. Mai repede nu terminm cu cercetrile. i dac nu v ntoarcei? Atunci mai ateptai douzeci i patru de ore pn s ncepei cutarea noastr. Este posibil s m reinui pe drum i

11

s ne ntoarcem abia mai trziu. Prnzirm cu tnrul comisar dup care ne-am urcat n main i am plecat spre grota diavolului. La poalele stncilor ne-am desprit Pe cnd Karbes se ntorcea la poliie noi am strbtut vguna i am cutat poteca care ducea la grot. O gsirm repede i am nceput s ne urcm.

12

II N LABIRINT KARBES NE SFTUISE BINE. Dup o jumtate de or am gsit mica grot n care stteau paznicii grotei diavolului. Indienii ne-au msurat cu privirile ntunecate, pe Maha ns cu fric. M temeam c ne vor interzice s intrm cu Maha n grot. Dar nu spuser nimic. Am pltit taxa de intrare i am mers mai departe. Cnd nu ne mai puteau auzi paznicii i-am spus lui Marian: Acetia plnuiesc ceva. Ai vzut cum s-au uitat la noi? Clar Robert. Precis tiau de unde venim. Am fost vzui n maina poliiei. Aa de repede nu puteau ei informai. i apoi nu tie nimeni ce avem noi de gnd. M tem c n Nidnapur sunt multe iscoade. Indienii in unii cu ali, chiar dac au devenit poliiti. Ah. Te gndeti la Dumi i la Kaima? Da. tii unde se afl? De unde? Mr. Karbes a spus doar c ei nu mai sunt n poliie. Aa este. Dar unde sunt? Eu cred c ei au o mare vin n dispariia lui Smith. Pongo cu ghepardul n les mergea cu doi pai naintea noastr. Deodat Maha se opri, ca i cum ar fi s asculte, apoi merse mai energic nainte nct Pongo de abia l putea urma. Mergeam i noi mai repede. Fr al putea ajunge pe Pongo. Acesta tocmai dispruse dup o stnc. Alergarm mai repede pe potec n sus. Conform celor spuse de Karbes trebuia s ajungem curnd la grota care se gsea pe un platou stncos i larg. Am rmas uimii cnd dup curba urmtoare am vzut platoul n faa noastr i pe Pongo stnd n faa intrrii ntr-o grot, abia stpnindu-l pe Maha care voia s intre cu orice pre. Ai vzut ceva Pongo ntreab Marian, dup ce am ajuns la el. Pongo crede vzut umbr care dispare dup stnca urmtoare, a fost rspunsul credinciosului nostru camarad. L-ai vzut i a doua oar? Nu, Masser Farrow, Pongo fugit repede, dar umbra fugit mai repede i Pongo nu mai vzut. O fugit n grot, iar Maha vrea neaprat s intre. Cu siguran vom descoperi acolo nuntru uor urma umbrei. Masser Pongo crede om mult iret i terge urmele. El nu ateptat ca Masser s vine cu Maha, dar tie c urma lui uor de gsit.

13

Atunci hai s ne grbim, altfel chiar c ne scap. Marian scondu-i lanterna s-a grbit spre intrarea n grot. Lam urmat. Am ajuns mpreun. Pe cnd Pongo l reinea nc pe Maha. Voiam s inspectm grota singuri. Un tunel larg i lung conducea n interiorul stncii. Nu se vedea nici un om i nu exista nici un indian, sau urme c recent ar fi intrat cineva aici. Acolo n spate se pare c ncepe grota, mi opti Marian. naintarm ncet mai departe. La lumina lanternelor noastre nu ne-ar fi scpat nici un amnunt. Puin nainte de a ajunge la grot, Marian se opri brusc i m lu de bra. Tresri i eu speriat la auzul unui urlet ngrozitor. Se prea c ar fost eliberai deodat toi diavolii din iad. Maha care ajunse la noi, condus de Pongo, rspunse cu un uierat mnios. Se smucea n les vrnd din rsputeri s intre n grot. Mai departe, comand Marian cnd urletul se stinse brusc. Intrarm n grot. Repede ca fulgerul luminile lanternelor noastre se plimbau n jur. Aici nu gsirm nici un om. Existau ns multe ascunztori; da, ar fi fost o prostie ca cineva s ncerce s se ascund de noi, deoarece avndu-l pe Maha cu noi acesta l-ar descoperit repede ori unde s-ar ascuns. Eu m-am dus n partea stng s inspectez, iar Marian n partea dreapta a grotei. Pongo a rmas la intrarea grotei i ne urmrea cu privirea. Eu m-am uitat n fiecare gol sau crptur a stncii cu mult atenie. Cum grota era destul de mare, a durat ceva timp pn cnd am terminat cu cercetarea prii mele. Grota avea un contur foarte neregulat. Din grot se ramificau o mulime de galerii. Din tavan atrnau formaiuni asemntoare cu stalactitele. Unele vrfuri atingeau aproape pmntul. M-am oprit n faa unei crpturi foarte adnci i-l ateptai pe Marian. Nici el nu a gsit nimic. Lu schia lui Karbes i o cercet. Trebuie s intrm n aceast grot mare, Robert. Karbes a marcat-o n mod special, mi spuse el optit. Masser, Pongo crede, mai bine cercetat mai devreme, l auzirm pe credinciosul nostru prieten. Maha vrea intre acolo. l lsm n grota cea mare s caute. De nu gsete nimic, l urmm spuse Marian. Maha nu gsi nimic n grot, noi n schimb descoperirm un tunel ngust. Maha voia neaprat s mearg spre stnga. l urmarm. Ne conduse la o crptur att de ngust nct de abia ne-am putut strecura. Puin mai trziu, crptura se lrgi, dar mai

14

trebuia s mergem n ir. Aceast crptur mergea oarecum n jos. De mai multe ori se ngusta aa c abia ne puteam strecura.. Fcu cteva coturi avnd i poriuni drepte, care s-au terminat ntr-un loc asemntor unui cazan rotund. Nici aici nu am gsit nimic. Nici un sunet. Dac nu ar fi fost Maha cu noi a fi crezut c nu am mers bine. Maha era tot mai nelinitit, vrnd s mearg mai departe. Marian i-a fcut un semn lui Pongo. Acesta conduse ghepardul n mijlocul grotei. Maha se opri i adulmec n toate direciile, dup care alerg n cerc. Pentru mine era clar, Maha a pierdut urma. Pongo l duse cu fora de-a lungul pereilor de stnc, dar Maha prea total dezinteresat. Nu mai cnd ajunse iar la intrarea n cazan se smuci iari, ajungnd n mijlocul grotei, de unde i relu cutarea zadarnic. Masser, omul aici ters urme, el tia c Maha vine dup el, observ Pongo. n partea dreapt a grotei mari descoperirm un tunel, dar era att de scund, nct ar fi trebuit s ne trm prin el. Nu era ns o alt posibilitate de a ne continua drumul. De data aceasta l-am lsat pe Maha n spate, ne mai putnd s ne e aici de nici un folos. Ne-am trt prin tunel pn am ajuns la altul i aa am mers tot mai adnc. Pongo a fcut prin toate tunelele, prin care am trecut, marcaje pe perei cu creta, pentru a nu pierde drumul de ntoarcere. Dup socoteala mea ne trserm cam cincizeci de metri n jos, fr a descoperi ceva. Tocmai voiam s-i propun lui Marian s ne ntoarcem s cercetm celelalte locuri marcate de Karbes, cnd Marian deodat se opri; n mijlocul tunelului, se casc o prpastie adnc. Dincolo de ea, tunelul continua. Prpastia avea o lime cam de trei metri, aa c la nevoie am fi putut sri peste ea. O greeal ns ar fi nsemnat o moarte sigur. Mi se prea c aud de jos, de departe, un freamt ndeprtat. Pongo auzi la fel. Acolo jos trebuie s e o cascad. La un semn a lui Marian, Pongo despachet un ghem de sfoar. Marian spuse: Sunt dou sute de metri, drag Robert, cred c va ajunge. Dac nu, mai legm un ghem. Crezi c este aa de adnc, groapa asta? Se poate crede, cascada este foarte departe. tii doar c n astfel de tunele sunetele se propaga la distane foarte mari. Marian avea dreptate. El leag lanterna sa de sfoar i i ddu drumul n prpastie. O urmream nfrigurai. Pereii verticali ai

15

prpastiei erau stncoi. Din loc n loc vzurm limbi orizontale de stnc ce ieeau din perete. Dup vreo douzeci de metri, lanterna s-a oprit la un cot al prpastiei. Nu putea merge mai departe. i-ar fric s cobor acolo, Robert, ntreab Marian. Eu acolo? Vrei s cercetez continuarea puului nu-i aa? Da. Frnghia este suficient i te putem trage afar din nou oricnd vrei. Bine, sunt de acord. Crezi cumva. C de la cotul acela puul merge lateral i nu vertical? Da, ar fi posibil. Dac este aa, cobor i eu. ntre timp Pongo pregtise frnghia i-o nndise. Dup ce m leag mi-a dat drumul n adnc. Aveam lanterna la mine i luminam mereu n jos. Aveam un simmnt c m apropiam de un pericol mare. Dup vreo cinci minute am ajuns la cot. Aveam un sprijin sub picioare. Am vzut c puul are lateral un tunel pe o scurt poriune. n fund se vedea clar peretele de stnc. M-am dezlegat i i-am fcut semn lui Marian s coboare i el, dup care, cu lanterna n mn, am intrat n aceste tunel lateral. Dup vreo zece doisprezece metri am vzut o nou sur n stnc, dar nu mai lat de un metru. Am srit peste ea i am urmat tunelul mai departe. Dup ce am parcurs cam treizeci de metri am ajuns la peretele de stnc, aici se termina tunelul. Trebuia deci s m ntorc. ntre timp a cobort i Marian. I-am artat sura i ne-am sftuit ce s facem mai departe. Vom lsa i aici n jos o lantern apoi vom vedea. Cred c umbra vzut de Pongo s-a refugiat aici; cred c a srit peste prpastie i s-a salvat. Cercetrile le putem continua aici i mai trziu. Ai dreptate, Mariane, voiam s-i fac aceiai propunere. Cred c-i mai bine dac M-am ntrerupt. A rsunat iari acel urlet groaznic. Toate galeriile au fost umplute de ecoul urletului, aa c nu l-am putut localiza. Era terifiant. Dintr-odat a ncetat n aceeai clip auzirm vocea lui Pongo: Masser Farrow, aici sus. repede, Pongo, frnghie Sfritul strigtului amui. O plesnitur ne-a fcut s ne grbim napoi la pu. Cnd am ajuns la intrare, frnghia noastr zcea azvrlit la pmnt la picioarele noastre. Hello, Pongo, ce s-a ntmplat? strig Marian. Nici un rspuns. Din deprtare mi s-a prut c aud uieratul

16

slbatec a lui Maha. Ce, ce s-a ntmplat ntrebai eu? Dac a ti, drag Robert! Sper s nu fi pit Pongo ceva. Voia s ne avertizeze, spunea ceva de frnghie i uite-o czut aici jos. Trebuie s ateptm aici, Pongo poate a fost silit s fug, Mariane. S sperm c aa este. Din fericire mai are un ghem de sfoar la el. Tceam i ascultam. n pu i n tunel nu era nici o micare. Ca s economisim bateriile, am stins lanternele i am rmas n ntuneric. Minutele treceau ncet. Ateptam deja de dou ore, cnd urletul cel groaznic s-a auzit din nou. Ateptarm rbdtori s nceteze, am aprins lanternele i am privit n sus. Am vzut la marginea prpastiei un cap ntunecat, care a disprut repede cnd a fost prins de razele lanternelor noastre. N-are rost s ateptm aici, trebuie s acionm, Robert, mi spuse Marian. Hai s ncercm la al doilea pu. Poate vom gsi ieirea. Asta n-o prea credeam, dar puteam face o ncercare. Prudeni, ca i cum i aici am fi fost spionai ne-am furiat acolo. Am luat frnghia cu noi.

17

III N IAD CERCETAREA PUULUI a durat doar cteva minute. Nici nu trebuia s lsm n jos lanterna. Dup vreo zece metri a aprut un cot. Fr mult vorb m-am lsat pe frnghia inut de Marian n jos. Cum limea era doar de un metru puteam s-l ajut pe prietenul meu proptindu-mi spatele de perei. Am ajuns jos i m-am uitat n tunelul transversal care se deschidea n faa mea. Avea cam patru metri lungime. La capt avea o deschidere n pmnt de vreo trei sferturi de metri ptrat. Mi-am ndreptat lanterna ntr-acolo. Fr a se lrgi, puul cobora oblic n adncime. Puteam deci s-l folosim la nevoie, fr frnghie. M gndeam cum o s ajung i Marian aici. De frnghie aveam nevoia chiar dac avea doar douzeci de metri lungime. Dar Marian gsise ntre timp soluia. Dup ce aruncase frnghia n pu a nceput s coboare prin pu ca hornarii. Tot aa vom putea mai trziu s ne ntoarcem. Dup ce Marian a ajuns la mine a vrut s coboare el primul n cellalt tunel. Coborrea a fost uoar, pentru c ne puteam propti bine de perei. Oblicitatea tunelului ne permitea s ne i odihnim, cnd puterile preau c ne las. Ajunserm tot mai adnc. Dup ce am parcurs cam douzeci de metri, Marian mi-a fcut deodat un semn ce nsemna linite total. Sub mine auzeam tot mai tare un vuiet de ap. Ateptai cu rbdare. Uneori aveam impresia c auzeam i alte sunete, dar nu m puteam consulta cu Marian, cci ei mi fcea mai departe semn s tac. Ne-am stins lanternele. Aveam impresia c simt miros de ars. Da, nu m-am nelat, undeva ardea an foc de lemne. De ce s-a oprit Marian din coborre? n sfrit, mi-a fcut semn s cobor cu pruden. Dup ce am parcurs cam trei metri, tunelul se termina n faa mea ntr-o sura de circa doi metri nlime. L-am gsit pe Marian. Mai n fa am vzut o lumin roiatic i am auzit un murmur nfundat de voci. Marian mi opti la ureche: Suntem pe drumul cel bun. Robert, acolo este iadul dracului. Probabil vom avea ceva surprize. nainte de a putea rspunde, Marian a mers mai departe L-am urmat la fel de prudent. Ne-am apropiat tot mai mult de deschiderea din stnc i tot mai clar vedeam lumina focului. Fumul mi irita deja nervii olfactivi i m temeam s nu strnut.

18

M abineam cu toat puterea s nu strnut. Puini pai ne mai despreau de deschiderea din stnc. M-am oprit fr s vreau. Marian merse mai departe. A ajuns la deschidere, se uit atent n jur, dup care mi-a fcut un semn. Cnd am ajuns la el, deschiderea din stnc avea cam trei metri nlime. n faa noastr era e grot mare, n al crei mijloc ardea un foc de lemne. n jurul lui edeau cam douzeci de indieni zdrenroi. La o parte pe un loc mai nalt, edea un indian singur ce purta o ras ca de clugr. Deasupra focului atrna un ceaun mare, din care din timp n timp zdrenroii se serveau cu mncare, folosindu-se doar de mini. Breasla ceretoriilor mi trecu prin minte. i observarm cam o jumtate de or. Prur stui n sfrit. Ceaunul a fost ndeprtat iar indianul solitar se ridic i le inu o cuvntare, scurt. Nu puteam nelege totul, dar din vorbele sale scoteam esena. Vorbea de nsemntate zilei i prorocea asculttorilor si, c ntr-o zi vor fi din nou liberi. Atunci va trebui s e breasla unit i fidel lui Brama al ei, care va aduce iar libertatea tuturor indienilor. La urm mai spuse c la Nidnapur au sosit strini cu scopul de a tulbura srbtoarea ceretorilor i c au intrat n grota diavolului ca s-o cerceteze. Ultimele sale cuvinte au fost: Grota diavolului este a noastr i nu vrem pe nimeni s ne-o ia. Cel ce trebuie pedepsit de noi va fi atras i va disprea. Strinii i caut pe cei disprui, dar nu i vor gsi, ci vor dispare i ei la rndul lor. Dup care a pus ntrebri clare celor prezeni. Din ele reieea c ei erau nsrcinaii, c anual trebuiau s apar n faa lui Brama. edina se ncheie cu dispoziia c la noapte s e prezeni la rpa dracului, unde Brama urma s li se arate. Indienii se ridicar i prsir ncet grota. Numai unul a rmas cu Brama i discuta ca el. La urm amndoi au disprut ntr-o sur a stncii, de cealalt parte a grotei. Asta da vizuin de vulpi, Robert, zise Marian. Aici pare s e iadul. Acum mi explic eu de unde vine urletul acela ngrozitor. Apa strbate stnca i este din cnd n cnd deviat ntr-un pu i astfel se produc acele zgomote ciudate. Am mai vzut ceva asemntor n Australia. i mai aminteti? Da. Mariane i prin galeriile din stnci sunetul se amplic foarte mult, n plus intervin ecourile. Toate acestea la un loc dau efectul acesta groaznic. Exact. Am mai ateptat cam un sfert de ceas, dup care l-

19

am urmat pe acest Brama. L-ai neles? Te referi la ce a spus despre cei care au disprut aici? Da. Dup prerea mea ei mai triesc. Nu cred c avem de a face cu ucigai. Atunci poate se termin totul cu bine. Crezi c-i vom gsi aici jos, undeva? Sper. Mai ateptm cteva minute, apoi Marian tresri puternic i eu la fel. n spatele nostru se auzi un uierat puternic. M-am gndit pe loc la Maha, dar cum ar fi putut ajunge aici? Voiam s scot lanterna. Massers, Pongo este. Masser nu trebuie avut fric. Pongo cum ai ajuns aici, doar n-ai avut frnghie i ce s-a ntmplat acolo sus? Marian i Pongo vorbiser att de ncet nct de-abia se auzea la trei pai. Pongo spuse c pe cnd atepta la pu, Maha a nceput s mrie ncet. n clipa urmtoare smucitura a fost aa de violent de frnghie nct i scap lui Pongo. Acesta de abia mai avuse timp s calce, ca s evite o cdere n gol. n spatele lui zrise doi indieni care la vederea lui Maha o luar la fug. Atunci ne strigase el avertismentul, fiind apoi smuls din loc de Maha, care nu mai putea stpnit. El s-a luat dup indieni care brusc au disprut fr urm. Pongo l caut ndelung, pn cnd Maha a descoperit un alt pu care cobora oblic n adnc. Pongo cobor prudent avnd ghepardul adesea pe umeri. Aa a ajuns el n acest tunel pe care noi l-am strbtut pe ntuneric, ne putnd vedea fisura ngust din stnc, prin care Pongo i Maha veniser. Eram bucuros s-l avem pe credinciosul nostru prieten iari cu noi. Am nceput s-i cutm pe cei doi indieni mpreun. tiam c ieirea din acest labirint de grote nu era departe aa c nu mai ne fceam griji. Am cobort prudent n grot. Acolo unde dispruse Brama mpreun cu nsoitorul su: aici am gsit o alt crptur n stnc, n care intrarm aprinzndu-ne lanternele, cci nu mai credeam c indienii mai puteau acolo n galerie. i aceast galerie mergea oblic n jos. Fcea mai multe coturi, la cale noi ne opream i ateptam. Dar nu s-a ntmplat nimic. Zgomotul apei se apropia mereu. Deodat ne-am gsit n faa unui pod de lemn lung cam de vreo ase metri, ce trecea peste o prpastie. La zece metri sub el curgea un ru vijelios. Nu am ndrznit s clcm pe pod pn ce nu-l cercetarm. Pongo a pit primul pe el, dar nici acum nu se ntmpl nimic. El se ntoarse i ne-a spus c podul este solid i nu crede n

20

vreo capcan. Am trecut i noi ncet peste pod, cnd se ntmpl nenorocirea. Pongo i Maha erau cu doi pai naintea noastr, cnd podul se apleac sub noi i noi lunecarm, n gol. ncercarm disperai s ne prindem de ceva, dar nu am putut, apoi czurm n gol. n clipa urmtoare, apa se nchise deasupra mea i am fost smuls de rul acela slbatec. Cu greu ajunsei iar la suprafa. n cdere pierdusem lanterna, aa c eram n bezn. Strigai dup nsoitorii mei, dar nu am primit nici un rspuns. Apa m purta mai departe. Nu-i simisem nc.. Ridicai braele i m ngrozii. Tavanul de stnc era doar la jumtate de metru deasupra apei. Am fost azvrlit ntr-un tunel. Dac apa se adun, eram pierdut, necul era sigur. Observasem cu groaz, c tavanul se apropia tot mai mult de suprafaa apei. nc vreo douzeci de centimetri i m izbeam cu capul de el. Am ntins braul stng, n fa, s amortizez o eventual ciocnire violent. Momentul temut sosi. M scufundai rapid, deasupra mea nu mai era aer. Se terminase, voi rezista doar ct mi voi ine respiraia. Urechile mi vuiau iar plmnii voiau s explodeze. Deodat se fcu lumin. Ajunsei la suprafa i respirai cu nesa un aer curat i minunat de rcoros de munte. Apa gonea printr-o mic vale roditoare, nchis de jur mprejur de stnci. Pe mal alergau doi indieni cu bee de bambus lungi n mini. M prinsei de ele i am fost tras pe rm, unde m-am prbuit epuizat. Cred c am leinat cteva secunde; cnd am putut din nou gndi clar, eram legat de mini. Lng mine zcea Marian n iarb, iar Pongo era tocmai scos din ap. Unul din indieni inea un revolver ndreptat spre el, cci nu era aa de slbit ca noi. Trebui s accepte i el s fie legat. M ridicai i m-am uitat dup Maha. Soarta lui nu-mi era de loc indiferent. A regretat enorm dac credinciosul animal s-ar fi necat. Maha nu era de vzut. Eram speriat, tiind c era n faa lui Pongo, cnd podul se nclinase, trebuia deci s fi czut i el n adnc. Marian, Maha a disprut, i spusei eu prietenului meu. Aceste vorbe l trezir i se ridic cu iueal. Dac Maha s-a necat, canaliile acestea o vor plti scump, strig el. n agitaia ce-l cuprinse, vorbise nemete, limb cunoscut puin i de Pongo. Acesta zmbi ca i cum n-ar fi fost nimic i spuse tot n german: Masser nu are fric pentru Maha. Maha s-a salvat cu

21

sritur, Pongo vzut, cum el ajuns n gang. Respirai uurat. Dac soarta lui era nesigur, puteam totui spera c mai tria. La fel gndea i Marian. Dar nu am mai putut continua discuia, pentru c la un semn al nsoitorilor notri a trebuit s ne ridicm i s-i urmm. nsoitorii notri nu erau alii dect acei care ne-au salvat, dezarmat i legat. n faa noastr se vedeau cteva bungalow-uri, spre care ne ndreptam, cu cei doi indieni. Spre mirarea noastr, pe veranda unui bungalow am vzut doi albi, care ne priveau i ei mirai. Nu spuser nici o vorb, ateptnd pe semne s vad ce va urma. Nu erau legai dar n-aveau arme asupra lor. Am fost condui pe veranda unui bungalow mai mare. Unul dintre indieni a intrat n cas, dar s-a ntors imediat i s-a aezat lng noi. Peste vreo dou minute, s-a ivit indianul pe care-l vzuserm n grot, innd discursul ctre trimiii breslei i anume Brama. i acum purta rasa de clugr. Ne-a privit ndelung apoi s-a aezat ntr-un fotoliu. Ne-a fcut semn cu mna s ne aezm i noi. I-am acceptat invitaia doar Pongo rmase n picioare, ateptnd. La un semn al indianului minile ne-au fost dezlegate. Apoi acesta ne explic: Nu ncercai s v eliberai, pentru c suntei atent supravegheai i ai fi mpucai pe loc. Aici v gsii n iad. Vorbise n englez. Marian i rspunse zmbind: Dac iadul aa arat, n-avem de ce ne teme. Cine a intrat odat n iad nu-l mai poate prsi, spuse apsat indianul. Aa i de ce suntem noi reinui aici? Aceasta nu trebuie s o tii. V-ai bgat n nite treburi care pentru voi sunt periculoase. Dincolo mai sunt doi blestemai, nici ei nu au vrut s se ciasc, unul a disprut, cellalt a avut intenia s ne trdeze i nici el nu s-a mai ntors. i ce avem noi de fcut aici n iad, ntreab Marian. Nimic. V putei petrece timpul cum vrei, dar orice ncercare de eliberare se pedepsete cu moartea. Aceti doi paznici nu sunt singuri, jos n vale sunt mai muli, s ncercai numai s fugii. Eu nu vreau moartea nimnui, dar dac nu ascultai nu am ce face. Primii mncare bun n rest putei face ce dorii. Valea este nchis de perei de stnc abrupi, care nu pot fi escaladai. Exist o singur cale pe care ns n-o vei gsi niciodat. V putei alege un bungalow i locui acolo. Cnd v cer s m vizitai, atunci trebuie s venii.

22

Trebuie s recunosc indianul mi-a plcut. n ochii lui nu era ura pe care o vedeam adesea la indieni, expresia lui vdea buntate. Am crezut c este vorba de un preot. Mergei acum i alegei-v locuina, am s v chem mai trziu aici. Putem vorbi cu ceilali albi, ntreab Marian? Da i ei sunt prizonieri ai iadului. Am spus c putei face ce dorii. Acum a fost rndul lui Pongo s e dezlegat. A neles ce s-a vorbit, faa-i era satisfcut. Adversarii notri nu tiau ce for zcea n el, altfel ar fi fost mai prudeni. Ne-am ridicat i am prsit veranda. La nceput am mers la cei doi albi. Bine ai venit n iad, domnilor. Ne bucur, s avem n ne, oameni noi n societatea noastr. Marian a luat gluma cu mult umor. i salut amabil pe cei doi. Presupun c suntei Mr. Smith? Aa este, m-ai cutat cumva pe mine? Da i dup cum vedei v-am gsit. Vd, rse Smith. Pot s vi-l prezint pe prof. Tolgas, tovarul meu de suferin. El este de apte luni aici, n iadul acesta, domnilor. Marian a fcut prezentrile. Am luat loc pe verand i ne-am povestit ntmplrile prin cam am trecut Apoi cei doi au fcut la fel. Profesorul a fost ademenit ntr-un tunel lateral i imobilizat, cu el indienii au avut o treab uoar. Cu Smith treaba a fost alta, el credea de mult c n spatele grotei diavolului se ascundea ceva i-i bnuia pe ceretori. Dumi i Kalma, cei doi colegi indieni, tiau de aceasta Smith nu tia c cei doi erau trdtori i c intraser n poliie doar ca s fac spionaj. Ei au aat de bnuielile lui Smith i l-au convins s exploreze mpreun grota. Cnd au intrat n grot cei doi indieni l-au dobort. Cei doi indieni care v-au capturat au fost, domnilor Dumi i Kalma. Mda, am controlat toat valea dar pn acum nu am gsit nici un drum de salvare. Am vzut c aici locuiesc zece indieni n afar de acest Brama i cei doi paznici, ce pzesc valea. i credei c ne va fi imposibil s prsim valea? Pn acum nu am vzut nici o ieire. Dar acum suntem cinci oameni zdraveni, deci doi indieni pentru unul, cu acetia ne putem descurca. Da, m-am gndit la asta, dar m tem c Brama va ntri paza.

23

Trebuie s ne plnuim eliberarea, zise Marian. M bucur c dumneavoastr i profesorul suntei vii, m temeam deja de rzbunare sngeroas a indienilor. Brama nu este aa de rzbuntor, din contra este un om foarte bun. Ne-a dat i un joc de ah pentru a ne petrece timpul liber. De multe ori am jucat ah cu el i am fost osptai regete. Cu toate c joc excelent nu pot s m laud c am ctigat vreo partid. Avei impresia de a tri aici n paradis, rse Marian. Da, eu vd ca o cltorie de concediu i cred c voi reui curnd s m eliberez. Asta nu va dura mult Mr. Smith. tiu sigur c n curnd avei s v reluai serviciul. i eu cred asta, Domnilor, vei fi flmnzi, voi face pe gazda cci nu tii nc rosturile casei. Peste zece minute vei avea o mncare bun n fa. Btu din palme. Apru imediat un indian care-l ntreab ce vrea. Smith i spuse s aduc haine uscate i o mncare bun. Peste douzeci de minute eram n haine uscate i aezai la o mas mbelugat, creia, flmnzi cum eram, i-am fcut toate onorurile.

24

IV EVADAREA. AM DISCUTAT FR S FIM DERANJAI. Aici noi nu ne simeam ca prizonieri. Aveam impresia c eram musafirii regelui ceretorilor, Brama. Spunei-ne ce scop are aceast breasl a ceretorilor, Mr. Smith, ntreb Marian. Aceast grot are o nsemntate pentru ei, nu? Eu bnuiesc c n spatele ei se ascunde o micare politic, rspunse Smith ncet. De aceea i tot observ. Dup cum v-am spus Dumi i Kalma au observat la rndul lor aceasta i m-au neutralizat. V temei de o revolt? Mai puin. Momentul nu este prielnic de a provoca o rscoal. Gndii-v la Ghandi, cum s-a pclit cu ncercarea sa. Indienii se gndesc la libertate, dar nu ndrznesc s se ridice, cel puin acum, nc nu. Dar trebuie s fim foarte ateni i s distrugem ori ce ncercare de conspiraie din fae. Breasla ceretorilor este att de puternic nct poate fi periculoas? Pn acum nu, dar poate fi cndva foarte puternic. De aceea facem tot posibilul ca s mpiedecm ntlnirile ceretorilor. Dar nu cu brutalitate, pn ce nu avem dovezi clare.. i nc nu avei aceste dovezi? Nu, bnuim doar c ntlnirile acestei bresle au un caracter politic. Dar atunci nu avei ce face contra lor. Dar putei face ceva pentru prizonieratul dumneavoastr, Mr. Smith, pentru privare de libertate, la fel domnul profesor i noi. Acum voi face ceva contra lui Brama, cnd m va libera. De abia atept. Noaptea asta vom cerceta valea i dumneavoastr ne vei fi ghid, domnule Smith. Cred c vom gsi o ieire din vale. N-ai vzut n care direcie merg indieni cnd prsesc valea? Dincolo, n perete este o grot. Am vzut adesea cum ei intrau acolo i rmneau disprui cu orele. Brama la fel. Bnuiesc deci c acolo este ieirea ascuns. Mai tiu c grota este zi i noapte pzit. Paza poate pclit. Din ci oameni se compune? Din doi indieni. Marian se uit la Pongo i zmbi. A elimina doi paznici pentru

25

Pongo al nostru era ceva foarte simplu. Vom ncerca nc din noaptea aceasta s prsim valea, spuse Marian. Cu ct vom pleca mai repede cu att mai bine va fi. Cred c ntr-o bun zi Brama va dispare fr urm. i eu cred asta, interveni profesorul Tolgas. Am vzut c el lipsete cu lunile i apoi apare iari, dintr-o data. Vedei c am dreptate cu presupunerea mea, n noaptea asta va marea adunare a breslei ceretorilor i mine Brama poate dispare. Atunci trebuie s acionm, Mr. Farrow rspunse Smith. A vrea s e deja ntuneric i eu sper c ne va reui fuga. Dar mai nainte alegei-v un bungalow. Brama trebuie s cread c v-ai mpcat cu soarta. Dar s fugim fr arme, Marian ntrebai eu. Vrei cumva s le luai de la Brama, ntreb Smith zmbind. Clar c fr arme nu vom plece, zise Marian. Brama le va fi avnd undeva n bungalow-ul su, nu-i aa? Ba da, ale mele cel puin sunt acolo rspunse Smith. Dar este prea periculos, tot planul nostru de fug se poate compromite. Din contra Mr. Smith, dac avem armele ieim mult mai uor din vale. Fr arme nu ne putem nici mcar apra. Mda, avei dreptate. Voi face tot ce-mi vei cere, Mr. Farrow. La nceput v conduc s v alegei un bungalow. Prsirm veranda. Profesorul Tolgas a rmas singur el ne avnd dorina de a mai face o plimbare. Acest lucru nou ne convenea cci se crea impresia c Smith vrea doar s ne arate bungalow-urile. Dup o jumtate de or ne-am ales o caban mic. Primirm de la indieni pturi i ne-am amenajat locuina. Nimeni nu bnuia c noi n aceast noapte voiam s evadm. Smith rmase la noi pn s-a fcut ntuneric. L-am sftuit ca pn la miezul nopii s stea pe verand ca s fie vzut. Urma ca apoi noi s ne furim la el! Dup ce Smith ne prsi l ntrebai mirat pe Marian: Nu este prea trziu dac pornim la miezul nopii? Trebuie doar s regsim armele. Le lum mai nainte, Robert rspunse Marian nu am vrut s-i spun lui Smith. El nu este aa de prudent ca noi i ne-ar putea trda. Mai nti lum armele i apoi mergem la el. ntre timp Pongo i va supraveghea pe paznici i la nevoie i va neutraliza. Propunerea lui Marian era foarte bun. Am mai stat o or pe verand dup lsarea ntunericului apoi ne-am pregtit s ne culcm. Doar o jumtate de or am stat pe paturi. Dup care ne-

26

am ridicat i am prsit prudeni bungalow-ul printr-o fereastr mic din spatele acesteia. n vale era bezn total. Nou ne convenea, cci era un aliat bun, de minune. Memoraserm amplasamentul locuinei lui Brama i speram s o gsim uor. Pongo urma s ne conduc acolo, noi urmnd s ne lum armele pe cnd Pongo i observa pe paznici. Ne-am furiat de-a lungul peretelui de stnc. Din cnd n cnd auzeam paii paznicilor care patrulau prin vale. Ne opream cnd vreunul se apropia, odat trebui chiar s ne aplecm, pentru a nu fi vzui. n sfrit, am ajuns la bungalow-ul lui Brama. n ciuda ntunericului l-am recunoscut pe verand. Discuta ceva ncet cu un alt indian. Dup cteva minute de observare atent, Marian mi-a optit: Mergem prin spatele bungalow-ului i intrm pe acolo. Unul din noi s acopere retragerea. Dac suntem vzui, ajut doar fuga, Atunci va trebuie s ajungem ct mai repede la bungalow-ul nostru i s ne prefacem c dormim. Dar Pongo nu va mai ajunge la bungalow, dac Brama d alarma. El va ti ce-i de fcut, s fim deci fr grij. Hai s ne grbim. Ne-am furiat n spatele bungalow-ului. Una din micile ferestre era deschis. Brama prea c se simte n siguran, necreznd c vreun prizonier de al lui se va furia aici ca s-i ia armele. Robert, tu rmi afar, eu ncerc s aduc armele. Sper ca s nu fie nimeni nuntru, cci altfel este de ru. Marian ateapt cteva minute, ascultnd la fereastr. Vocile nfundate de pe verand rzbteau pn la noi. Nu nelegeam i nici nu voiam s-i ascultm. Prudent Marian se strecur n ncpere. Vzui aprinzndu-i lanterna sa, pe care din fericire nu o pierduse. Raza de lumin dispru peste cteva secunde. Cum nu a mai aprut, am neles c Marian a intrat n alt camer. Eu m-am uitat n jur s recunosc mprejurimile. Tresrii. Cam la douzeci de metri a aprut o umbr ce venea spre mine. Trebuia s e unul din paznici care patrula prin vale. El pi de-a lungul peretelui din spatele bungalow-ului. Umbra se apropia tot mai mult. Nu aveam unde s m ascund. Indianul venea spre mine i m vedea oricum. Repede m-am hotrt i m-am strecurat n camera. Am rmas aici pn ce a trecut paznicul de fereastr i s-a pierdut n bezna

27

nopi. Ce este Robert, ntreab Marian, ncet. A trecut un paznic i a trebuit s m ascund. Ai gsit armele? nc nu. Am auzit n spate ceva i i-am recunoscut umbra. Armele par s fie n cealalt camer. Am rmas la fereastr, pe cnd Marian dispru n cealalt camer. Nu auzii nimic de acolo. Cum n faa camerei era veranda el nu i putea folosi lanterna, ci s-a orientat pe pipite n camer. Cei doi indieni de pe verand mai discutau. Minutele treceau greu, mi se preau o venicie iar Marian nu mai venea. Atent, observai c se apropia cineva i am auzit vocea nceat a lui Marian: Ia de la mine cteva din arme, le-am gsit i pe ale lui Smith i pe ale profesorului. Am avut noroc, armele erau puse pe o lad. Am luat revolverele mele i pe cele ale profesorului. Ne-am strecurat afar prin fereastr i am plecat. Am plecat direct s-l lum pe Smith. Poate c i lui i reuise ceva. Nu am ajuns la bungalow-ul tovarilor notri de suferin c Marian m prinse de bra, oprindu-se: Aproape c am uitat, Robert, la noapte prsete i Brama valea, ca s se arate ceretorilor. Va trebui s ateptm pn ce va pleca. Poate ia i civa paznici cu el. Ar fi bine, am fi stpnii vii i l-am putea prinde cnd s-ar ntoarce. Ce ar s punem mna pe acest Brama? Mi-a venit i mie aceast idee. Sper c Pongo nc nu i-a neutralizat pe paznici, altfel la plecare Brama i-ar da seama.. S merg pn acolo i s-l previn pe Pongo? Da, eu voi veni ulterior cu Smith i cu profesorul. Ne ntlnim la stnga grotei. Am plecat n grab. Pe ntuneric putem merge fr team de a vzut. Cnd m-am apropiat de peretele opus am devenit mai atent. M-am oprit i am ncercat s-l vd undeva pe Pongo. Dar nu credeam c voi reui cci el era mult prea prudent, pentru al descoperi era un lucru aproape imposibil. Dar speram c m va vedea el, ceea ce s-a i ntmplat, brusc a aprut lng mine, fr s-l pot vedea. Masser Bertram aici? Unde Masser Farrow i tovari? ntreab el. Vin i ei. Ai fcut ceva?

28

Nu nc, Pongo vrea atrage afar pe indieni din grot. nc nu-i putem face KO. Brama va prsi noaptea asta valea. Dac nu vede pe paznici, intr la bnuieli. Pongo a neles. Am mers spre stnga s ateptm venirea camarazilor notri. Ajunseser de vreo cinci minute. Smith ardea de dorina de a prsi valea, ct mai repede, pentru a. Aduce poliiti i s-i ridice pe ceretorii aai la adunare. Marian i recomand pruden. Eu am alt plan Mr. Smith. Brama n-are voie s apar azi n faa ceretorilor, ei l vor atepta n zadar. Am intenia s-l capturez pe acest rege al ceretorilor. Ar splendid, dar cum vrei s facei aceasta, Mr. Farrow? Va fi uor. Ajunge s ptrundem neobservai n grot. Dar acolo sunt paznici pe care dumneavoastr nu vrei s-i neutralizai. i pclim noi, Mr. Smith. i atragem afar. Pe cnd ei inspecteaz mprejurimile grotei noi ne strecurm rapid nuntru i ne ascundem n tuneluri. Ah, acum neleg Mr. Farrow. Sper s v reueasc. Trebuie s reueasc. Pongo l va atrage afar la o oarecare distan de paznici. Pongo face asta, declar ncreztor i pleac ncet. Noi ne-am furiat pe lng perete ct mai aproape de grot. Dup civa pai, Marian ne-a fcut semn s ne oprim. Ateptam nerbdtori. Deodat am auzit un zgomot de piatr lovit. Venea din dreapta grotei. La patru metri de noi apru un paznic, care se opri la intrarea grotei i se uit n jur. Pe noi nu ne putea vedea. Acum se auzi un nou zgomot. Paznicul strig ceva i o lu la dreapta, imediat a venit cel de al doilea paznic care-l urm. Grbii noi ne-am strecurat n grot, nainte am mai auzit un zgomot de piatr lovit i mai departe spre dreapta. De abia am ajuns nuntru c i apru silueta nalt a lui Pongo, care se aflase n dreapta intrri n petera. n fundul grotei se aprinse o lumini mic. Era lanterna lui Marian, care tocmai gsi tunelul care ducea n stnc. Dispru acolo fr s spun o vorb cuiva. L-am urmat imediat. Am mers o bucat de drum prin tunel, apoi deodat Marian se opri ascultnd. Auzeam n spate, departe, voci. Paznicii sau ntors i discutau ntre ei. Credeau c s-a desprins o piatr de pe peretele de stnc i a czut n adnc. Trebuie s ajungem ct mai repede la pod, zise Marian ncet, numai dup ce-l trecem suntem n siguran. Pe Brama l prindem n grota unde l-am vzut stand cu

29

ceretorii lui. Cum i Pongo avea lantern drumul a fost bine luminat, ca ziua. Ne simeam n siguran. Dup un sfert de or, de mers, am ajuns la pod. Cunoteam deja capcana, tiam n ce parte se va bascula podul. Marian caut i gsi mecanismul, pe care-l asigur i pi primul pe pod. Ajunse cu bine dincolo. Noi l-am urmat unul cte unul. Dup ce toi am trecut podul, Pongo a inut podul strns, ca s nu poat bascule, iar Marian alearg napoi i-i scoase din nou sigurana de la mecanism. Brama nu trebuia s tie c noi am trecut podul. Am mers mai departe, dup ce Marian se ntoarse. Nu am fcut o sut de metri c Marian i Pongo stinser brusc lanternele oprindu-se. Am auzit un sunet cunoscut, urmat de un scheunat vesel. Am aprins din nou lanternele i l-am vzut pe credinciosul nostru Maha. Ne-a srit n brae plin de bucurie. S-a rtcit prin tunele, fr s gseasc vreo ieire. Probabil c ne-a cutat urmele. Avndu-l pe Maha cu noi ne simeam i noi mai n siguran. Cteva minute mai trziu am ajuns la grota unde l-am vzut pe Brama, aici voim noi s-l ateptm.

30

V BRAMA REGELE CERETORILOR AM CERCETAT GROTA CU MARE ATENIE. Aici nu se vedea nimic, acest lucru se vedea i din comportarea lui Maha, care era foarte linitit. nainte de miezul nopii Brama nu va veni aici, spuse Marian, ateptm pn atunci. Cum nu tim ci oameni l vor nsoi, ne putem atepta la minimum opt. De aceea, Pongo l va prelua pe Brama, ca s nu scape. Iar noi vom pzi toate ieirile din grot i s nchidem intrarea, dup ce au intrat. Pentru lumin ne ajung lanternele. Cred c aici vor face un scurt popas Mr. Farrow, spuse Smith, vedei mai sunt destule lemne de foc. Dac ei ateapt aici pn vine Brama s-i joace rolul, este n avantajul nostru. Aici avei dreptate, dar nu tiu dac vor rmne aici, deci trebuie s ne pregtim. Este posibil s luptm cu indienii care sunt nite fanatici i sunt n stare de orice sacrificiu pentru Brama. Eu ns a vrea s evit vrsarea de snge. Masser trebuie linite, Pongo crede c indian vine. i Maha e nelinitit, opti Pongo. Maha cu prul pe spate zburlit sttea n faa intrrii. Se apropiau deci dumani. Repede, ocupai ieirile, comand Marian. Ne-am dus repede la locurile noastre. Am stins lanternele. n grot domnea o bezn total. Am auzit pai apropiindu-se i voci ncete. Dup pai erau patru indieni. Cu acetia terminm repede. La nceput a aprut o lumin, apoi indieni care ineau o fclie n mn, ei preau c se simt n deplin siguran. Brama pi n centrul grotei i ddu un ordin indienilor care-l nsoeau, acetia au adus imediat lemne i au fcut focul. Brama voia deci s atepte n grot. Nu se mai aeaz pe stnca mai nalt i se aeaz cu ai si la foc. Acetia tceau, se uitau la flcri i preau c ateapt un cuvnt de la Brama. Dar el nu scoase nici o vorb. Tcea. L-am vzut pe Marian naintnd ncet i fcndu-ne semn s-l urmm. ineam armele ndreptate spre indieni care nu se ateptau la nimic ru. I-a speriat comanda lui Marian: Stai, cine mic va mpucat! Indienii se uitau la noi ca i cum am fi fost stafii. Doar Brama rmase linitit i prea c ne zmbete, cel puin mie aa mi s-a prut. Marian se apropie de Brama i-i declar:

31

Brama eti prizonierul meu i te acuz de privare de libertate. Strinii s-au eliberat. Brama nu poate schimba nimic. Brama a fost bun cu strinii i i-am tratat ca pe oaspeii mei. Asta nu-i o scuz, izbucni Smith. Eti prizonierul meu Brama, eu tiu ce ai fcut tu, aici n muni. Ai vrut s v revoltai contra strinilor. Brama ddu din cap i zmbi din nou. Se uit n foc i prea s cugete. Pongo ntre timp i-a legat pe cei trei nsoitori ai lui Brama i atepta un semn, s procedeze i cu acesta la fel. Acesta ridic deodat capul i zise: Brama vrea s vorbeasc singur cu strinii. Smith voi s izbucneasc din nou, dar Marian l liniti. La un semn al lui cei trei paznici au fost dui de acolo, aa c nu ne puteau auzi discuia cu Brama. Brama mai tcu un timp dup care ne spuse cu o voce nceat: Omul alb de la poliie numit Smith gndete c Brama i-a adunat oamenii ca s-i ae contra strinilor. Acest lucru nu este adevrat. Brama voia contrariul i-a linitit pe oamenii care au venit aici. Vrei doar s te justifici, Brama, strig Smith. Poi spune multe. De ce am fost atacai n grota diavolului? Aceti oameni teau auzit vorbind de o rscoal. Brama nu a vorbit de o rscoal ci doar a profeit libertatea membrilor breslei i acum s nu se ntreprind nimic. Ne-ai ameninat cu moartea dac am prsit valea. Aceast ameninare nu s-ar pus n practic. Asta o spui acum, Brama doar ca s te aperi. Eu nu te cred. Dac Brama va fi luat prizonier, toi indieni se vor ridica, atunci va fi rscoal i Brama o poate mpiedeca. Aici poate avea dreptate. Dar puteam ndrzni s-l eliberm? Pe noi nu ne interesa activitatea lui, voiam doar s explorm grota i s-l gsim pe Mr. Smith. Ne-a reuit ambele. Ce avea de gnd Mr. Smith s fac cu el pe noi nu ne interesa. Smith observ c avertismentul lui Brama era serios i vorbi pe alt ton. Ce ai face dac i-am da drumul Brama? Brama i-ar liniti adepii i i-ar trimite de aici. Brama tie c va greu. Un indian, a breasla ceretorilor i lupt contra lui Brama. El vrea lupt. Cine-i acesta Brama ntreab Smith. Sun Goldi n Nidnapur. Sun Goldi negustorul? Da, el i este duman lui Brama, el vrea s nimiceasc pe

32

toi albii. Brama nu vrea lupta, dar Sun Goldi o vrea. El vrea puterea. Hm i cum s-i dovedesc c are asemenea intenii? Sun Goldi este un contrabandist, vei gsi dovezile n casa lui. Aresteaz-l, strinule i va fi linite n ar. i ce va fi n noaptea asta la adunare? Brama va vorbi frailor si i alibi vor putea s-l asculte. Brama le va dovedi c el vrea pace. Marian i cu mine ascultam n tcere ne vrnd s ne amestecm. Smith ni se adres i ne-a cerut prerea. Marian ridic din umeri. Nu v putem da nici un sfat, Mr. Smith, nu avem voie s intervenim. Eu i prietenul meu renunm la acuzaia de privare de libertate. Dar de ce am fost reinui i trebuia s disprem? ntreab Mr. Smith din nou. Grota diavolului nu trebuia trdat, de aceea a disprut primul alb, pe care-l numii profesor. i eu? Pentru c strinul care a vrut s ntreprind ceva contra breslei ceretorilor. Sun Goldi i-a tocmit pe Dumi i Kalma ei au lucrat la ordinul su. Brama nu a vrut aceasta. Chiar nu tiu ce s fac, spuse Smith, eu Se opri speriat. Brama sri n sus i mai nainte ca s poat fi oprit a disprut n cea mai apropiat galerie. Maha se repezi dup el dar Brama trebuie c a gsit o ascunztoare bun, cci dispruse fr urm. Maha i-a gsit ascunztoarea, dar Brama nu mai era acolo. S-l urmrim acum nu avea nici un sens. Ne-am ocupat de cei trei indieni i am avut o mare surpriz. Unul din ei nfricoat ru de tot, voia s spun adevrul dac-i promiteam libertatea. Bertram i-a dat promisiunea. Se dovedi c nu exist o breasl a ceretorilor. Cei care se adunau aici erau contrabanditi din toate colurile Indiei. Brama era eful. El se arta mereu ca un preot blnd i bun. Cum breasla a czut n bnuial c ar exista un complot, Brama se temea c breasla de contrabanditi va fi demascat. De aceea l-a rpit pe Smith, scpnd de un adversar periculos. Nu a ucis ns pe nimeni, ca la rndul su s nu aib aceeai soart. Cum galeriile de jos ale grotei diavolului serveau la ntrunirile secrete, vizitatorii prea ndrznei trebuiau s dispar. Smith njur cu nduf auzind adevrul. Acum voia s ajung urgent la Nidnapur, s-i raporteze efului su. Pentru desfiinarea breslei era nevoie de armat. Nu cred c-i necesar zise Marian. Zmbind. Brama a

33

avertizat deja banda i am ajunge prea trziu. Mine n Nidnapur nu va fi nici un ceretor i nici un contrabandist. Atunci s ne grbim. Lum prizonierii i ne ntoarcem la Nidnapur. De acord, spuse Marian. Dar nu are rost s-i lum pe prizonieri cu noi. i lsm aici i-i lum mai trziu. Bine, prizonieri numai ne-ar ncurca. Vom merge pe drumul pe care a venit Pongo al dumneavoastr. Am mers fr oprire i am ajuns iar n grota dracului. Smith mergea nainte. Voia s-i prind pe cei doi paznici ai grotei. Dar acetia dispruser, o dovad c i ei fuseser avertizai. Pe acest Sun Goldi trebuie s-l arestm imediat, zise Smith dup ce am ajuns la drumul spre Nidnapur, a fost bine c Brama ni l-a trdat. Marian rse. Credei n asta, Mr. Smith? Sun Goldi este la fel de nevinovat ca dumneavoastr, iar povestea cu conspiraia este o prostie, e clar. Smith trebui s accepte c a fost pclit de Brama. Era ora dou noaptea cnd am ajuns la Nidnapur. Smith l trezi pe eful su i-i ddu acestuia un raport amnunit. eful su sun la Calcutta i ceru ntriri, care i fur aprobate. Dar pn la sosirea acestora trebuiau s treac ore. Pn atunci, Brama i acoliii lui vor fi disprut de mult peste muni i vi. Neavnd ca face noi am mers la un local. M temeam c Brama i va aa nenumraii adepi i se va ajunge la lupte cu poliia. Marian nsa rse, spunnd c Brama poate fi bucuros c a disprut cu acoliii lui. A doua zi dimineaa strzile oraului erau aproape pustii. Nici un ceretor. Crezi c-l vom mai vedea vreodat pe Brama, Mariane? l ntrebai, vznd cum mi zmbete. Poate. Mi-a venit o idee bun i vreau s i-o spun lui Smith. A suferit destul i el trebuie s e cel ce va gsi ascunztoarea lui Brama. Crezi c Brama se mai aa n vale? Nu, asta ar fi cea mai mare prostie. Ascunztoarea lui Brama o vom aa probabil de la Sun Goldi. Negustorul pe care-l tot acuza Brama? Exact, Robert. Cred c cei doi sunt dumani, poate foti concureni altfel Brama nu l-ar acuzat. Dac-i spun lui Sun Goldi ce a afirmat Brama despre el, ne va da poate nite indicaii, pentru ca noi, vreau s zic poliia, s pun mna pe tip.

34

Asta da idee bun, cred c va merge. Cnd vrei s vorbeti cu Smith? Acum. Probabil c civa poliiti sunt pe cale s se informeze despre breasla ceretorilor. La poliie am aat c i Smith era plecat. Voia s-i aduc pe indienii prini n grot. Marian zmbii. Mai trziu mi spuse c, dup prerea lui, Smith nu va mai gsi pe nimeni. Aa a i fost. l cutarm pe negustorul Sun Goldi. Acesta a fost foarte mirat cnd noi i-am spus n fa, c el l-ar cunoate pa Brama contrabandistul. A vrut la nceput s nege, dar dup ce Marian l asigur c nu-l va trda, recunoscu c-l cunoate pe Brama i c i el fusese contrabandist. De ani de zile ns. Lucra cinstit. Fu foarte furios, cnd a auzit ce nvinuiri i adusese Brama. Tipul trebuie desfiinat, domnilor! strig el. Dac m asigurai c numele meu nu va fi pomenit, pot s v dau un sfat bun. Dac Brama va arestat, se dizolv i breasla contrabanditilor. Marian i fcu pe plac. Apoi aarm urmtoarele: n afara localitii un indian bogat avea posesiuni. Acesta era Brama. Cum numai cei iniiai l cunoteau putea linitit juca rolul de om cinstit. i mulumirm lui Sun Goldi i-i promiserm s nu-i pomenim numele. Apoi pornirm la drum s-l cutm pe Brama. Acesta purta acolo numele de Tobota. l lsarm Maha n local dar am regretat mai trziu, cci el ar fi putut urgent da de urma lui Brama, dac tipul ar fi ncercat s scape. Dar Pongo ar putut aduce ascuns oricnd. Am ajuns la posesiunile indianului. Ne-au ntmpinat doi culi, care ne spuser c Tobota, stpnul lor, nu era acas. Tobota plecat, Sahib, zise un culi. Trebuie s vorbim neaprat cu el, i explic Marian, e vorba de marf. Marian nu se ddu btut. l ddu la o parte i intr n proprietate. Merse spre bungalow-ul mare. Unul din indieni l urm. Vzui cum cellalt se ndeprta pe furi i dispru dup cas. l fcui atent pe prietenul meu. Ne furiarm dup cas i vzurm cum culi a disprut ntr-un hambar mare. Fr s ne ocupm de primul culi, ne repezirm la ua hambarului, dar am gsit-o nchis. Orice ncercare de a o deschide a fost zadarnic. Culi a vrut s ne mpiedice dar Marian deveni brutal i-i art arma. Speriat omul se retrase. Pirm prudent spre fereastra deschis. Dar nainte de a ajunge acolo se ntmpl ceva ce ne mir mult. Deodat apru

35

Maha, care cu o sritur elegant dispru prin fereastr n hambar. n clipa urmtoare am auzit un strigt apoi fu iar linite. Ua hambarului se deschise dinuntru i culi fugi afar fr s se uite n jur, nspre cas. De acolo nvlir mai muli indieni, urlnd, spre noi. Am fost obligai s scoatem armele. Cum nu se lsar impresionai, Marian trase cteva focuri de avertizare. Tipii preferar s dispar rapid. Intrarm n hambar. Pe pmnt era lungit un indian, deasupra lui sttea Maha. Marian i lumin faa. Era Brama. l legarm. Cnd am terminat aprur civa poliiti alertai de mpucturi. Fur speriai cnd l vzur legat la pmnt pe bogatul Tobota. Acesta ceru pe un ton energic s fie eliberat i ne acuz c l-am atacat. Poliitii care ne vzuser cu o zi nainte la sediul lor nu tiau ce s fac. Voiau s fie de partea lui Tobota, dar Marian le explic c omul e prizonierul su i-l va mpuca pe oricine va ncerca s-l elibereze. Acest drept, Marian nu-l avea i nici n-ar fi fcut-o, dar vorbele sale avur efect. Agenii se sftuir i convenir s trimit un mesager la sediu ca s vin un comisar, Marian i ddu consimmntul. Peste o jumtate de or veni maina poliiei. Comisarul Karbes fu foarte mirat, auzind c Tobota e Brama. Cum de fa era i Smith, revenit ntre timp la sediul poliiei i acesta adeveri c e vorba de Brama, care-l inuse prizonier atta timp, indianul fu dus la sediu. Noi plecarm cu maina, pe cnd comisarul percheziiona casa lui Brama. Captura fu bogat. Tobota era ntradevr regele contrabanditilor i tria n Nidnapur ca om cinstit, chipurile. Servitorii si erau toi contrabanditi. La urm Tobota recunoscu totul. Aa a fost rezolvat misterul grotei diavolului i ne puturm ntoarce la Calcutta mulumii. O fcurm n aceeai zi, cci voiam s prsim oraul. Dimineaa urmtoare o pornirm. Mergeam de-a lungul coastei de est a Indiei. Marian voia nainte de a ne ntoarce n patrie s vizitm nc o dat Ceylonul i mai trziu Bombay.

36

Sfritul volumului: BREASLA CERETORILOR.

37

n numrul urmtor: VNTORII DE OAMENI

38

39