Sunteți pe pagina 1din 37

1

AVENTURILE SUBMARINULUI DOX

De H. WARREN

Nr. 121

TAINA LUI ELLIOT

Traducere de LIA HRSU

Un submarin perfecionat dup toate inveniunile moderne, e urmrit nc din timpul rzboiului mondial de toate naiunile europene. Cpitanul Farrow, comandantul acestui submarin, om de o buntate rar, reuete s descopere pmnturi i ape care nu-s trecute pe nici o hart de pe glob i-i creeaz un loc de refugiu pe o insul pe care o numete Insula Odihnei un adevrat rai pmntesc. Dar nu poate fi mulumit, atta timp ct fiul su George, un tnr de optsprezece ani, se afl sub tutela unui individ periculos.

Cu ajutorul credinciosului sau servitor, Farrow reuete s aduc pe George pe Insula Odihnei. Un testament misterios indic pe acesta ca motenitor al unei comori ascunse, pe care ns nu o poate avea dect trecnd prin primejdii nenchipuite. Toate peripeiile extraordinare pe care le ntmpina George n tovria unui tnr prin negru, fac din Aventurile submarinului Dox una din cele mai interesante lecturi.

I N LUDERITZBUCHT DOCTORUL BERTRAM urm s povesteasc: Drumul de la Brakwasser pn aici a fost foarte interesant zise Marian, cnd coborrm din tren la Luderitzbucht pn la Kukub minunatele peisaje cu parcuri i savane, apoi deertul fr ap al Namib-ului i, la urm, dunele de nisip rtcitor de aici, n al cror nisip fierbinte se gsesc diamante. Marian se opri deodat i se-ntoarse dup un brbat btrn, care trecuse pe lng noi. Apoi zise, dus pe gnduri: Unde am mai vzut eu pe omul sta? Nu poate fi mult de atunci. Aduce pe departe cu scriitorul Carol May1, ale crui romane pentru tineret sunt citite n lumea ntreag, mi ddui eu cu prerea. Da, ai dreptate ncuviin Marian exist o oarecare asemnare. Acum mi aduc chiar aminte unde l-am vzut: ntr-o revist ilustrat din Mozambic. Ia stai care-i numele lui? Se spunea acolo c e unul din cei mal bogai oameni din Sud-Vest i, dac nu m-nel, e proprietarul celor mai mari mine de diamante. Aa e, acum mi amintesc i eu. E James Elliott. Cic ar fi descoperit mine foarte bogate n Namib. ntocmai! ncuviin Marian. Dar acum nu fcea deloc impresia c e unul din cei mai bogai oameni; pare foarte abtut. Poate c are griji mai mari dect cel din urma lucrtor din minele sale. n sfrit, ce ne pas nou! zisei eu. Mai bine s ne informam cnd putem pleca. Am ndurat destule n Africa, de cnd am clcat pe pmntul ei, la Loanda. Mie dor iari de India, unde ne ateapt muli cunoscui. De aici nu vom gsi prea curnd un vapor potrivit zise Marian cel mai nimerit lucru ar fi s lum un vas de coast, pn la Swakopmund. Acolo ancoreaz marile transatlantice. Bine, atunci s ne informm chiar ndat. Poate c nici nu e nevoie s rmnem aici. Peste noapte vom rmne n orice caz i rspunse Marian ni s-a recomandat hotelul Franke. S lum o trsur i s ne ducem la hotel. Nu e nevoie, mergem pe jos. Nu e prea departe, pe ct tiu. Pongo i cumprase n Brakwasser un costum din pnz alb
1

Este vorba de Karl May.

i-i lsase acolo sulia, deoarece ar fi btut la ochi n Luderitzbucht. Ajunserm curnd la hotel i luarm doua odi. Patronul ne salut foarte clduros i fgdui s se intereseze imediat de posibilitatea de a ne urma drumul. Ne splarm niel, apoi intrarm n restaurant, ca s cinam. Franke lu loc la masa noastr i ne istorisi lucruri interesante despre viaa din colonie. Cam pe la miezul nopii mai intr un client n restaurant. Era James Elliott, bogatul proprietar de mine. Salutnd scurt, trecu pe lng noi ca s se aeze n colul cel mai retras al slii i atunci bgai de seam c chipul su era foarte rvit. ntrebai n oapt pe hotelier: Dar ce are James Elliott, domnule Franke? Face o impresie foarte ciudat. Da, asta ne-a btut la ochi i nou, tuturor de aici rspunse hotelierul Elliott locuiete ntr-o cas frumoas pe care i-a cldit-o pe Insula Balenei. Pn mai acum un an mai primea adesea lume la el, dar deodat a devenit foarte retras. i-a prsit prieteni i cunoscui i acum e singuratec de tot. i altminteri s-a schimbat mult omul acesta; chipul su, care, cu toat vrsta lui naintat i a ndelungatei ederi la Tropice, prea nc tineresc a nceput s se zbrceasc dintr-odat, iar prul i-a ncrunit aproape peste noapte. Trebuie s i se fi ntmplat ceva cu totul deosebit. Vezi, Robert interveni Marian i spuneam eu astzi, cnd l-am zrit n gar, c o fi avnd mai multe griji dect cel din urm dintre servitorii si. Ah, ai pomenit de servitori tocmai mi vine n minte c i-a concediat brusc pe toi zise Franke acum nu sunt n casa lui dect oameni de culoare, mai cu seam corcituri. Intendentul lui e o corcitur uria, care trebuie s fi venit ncoace dintr-o ar strin. Foarte ciudat! fcu Marian, ngndurat. Ce l-o fi ndemnat pe bogtaul aceia s-i schimbe viaa din temelie? Trebuie i fie vreo pricin destul de nsemnat care s hotrasc aceast schimbare. Tot oraul i-a frmntat zadarnic mintea cu privire la asta zise Franke dar firete, nu se pot face dect presupuneri. Ce s-o fi ntmplat n realitate cu el, nu tie nimeni. La urma urmei, nici nu privete pe nimeni rspunse Marian. Dar pe mine tot m-ar interesa s aflu ceva despre el. E cstorit? De zece ani e vduv, nevast-sa a murit de malaria, pe care

a contactat-o cu prilejul unei cltorii spre Okabandja. Fiic s era atunci n vrst de paisprezece ani i el s-a grbit s-o trimit afar din ar, la nite rude. De atunci Maud n-a mai fost n Africa. Probabil c Elliott se teme c fata ar putea avea soarta mamei sale. tii cumva unde locuiesc aceste rubedenii? Da, mi-a spus-o el. Locuiesc n America de Sud, aproape de Buenos Aires. Elliott a fost i el adesea pe acolo. Poate c mhnirea lui de acum e n legtur cu fiic-sa mi ddui cu prerea poate c s-a mbolnvit i ea sau a fcut vreo boroboa. S-o fi cstorit n tain sau ceva asemntor. Tot ce se poate ncuviin Franke la asta nici nu m-am gndit nc. A! Uite c vine intendentul, corcitura, despre care v vorbeam adineauri. Ua fu deschis cu zgomot i un individ nalt, n costum alb, pi greoi nuntru. Era o corcitura cu pielea deschis, urt i respingtor. Prea beat turt, cci se cltina pe picioare. Ochii injectai se rotir prin toat ncperea i cnd l descoperi pe James Elliott n colul sau, porni ntr-acolo, poticnindu-se. M ateptam ca bogtaul s-i fac mustrri aspre intendentului su pentru starea n care se afla, dar se prea c lui Elliott i e fric de corcitura, cci uriaul se nfipse n faa stpnului i striga pe spaniolete: Nu mai am bani. Elliott i rspunse ncet, astfel c nu-l puturm auzi. Vzui ns c ntinde o moned beivanului. Acesta o vr repede n buzunar, apoi se-ntoarse i se-ndreapt spre ieire Pe cnd trecea pe lng noi i auzii mormind i prinsei cuvintele: nu poate face nimic mpotriva mea, btrnul Restul cuvintelor se pierdur. mi pru ru de asta, pentru c, n primul rnd, cu siguran c rostise un nume, de pild acela al btrnului Elliott. Dar de ce oare nu-i putea face nimic proprietarul de mine, acestei corcituri? Cu siguran c aici era taina pricina marei schimbri a lui Elliott i pricina asta trebuia s fie n America de Sud, de unde s-o fi trgnd corcitura. Privii ngndurat dup individul care se cltina pe picioare. I vzui tresrind, deodat, sttu cteva clipe drept i nemicat, apoi se-ntoarse i alerg spre ua care ddea n grdinia hotelului.

Oho! fcu Franke, mirat. Ce l-o fi speriat aa? i nu e dect Pongo al dv., care intr acum. Asta era iari o surpriz pentru noi. Lui Pongo al nostru nu-i prea plcea s fie mpreun cu ali oameni. Noi doi i eram deajuns i cnd eram nevoii s ne ainem prin orae mai mari, el rmnea aproape tot timpul n odaia lui n care cerea s i se aduc i mncarea. Faptul c venise la o or att de naintat n restaurant, trebuia s aib un temei cu totul deosebit. Se oprise n u i-i plimb prin sal privirea ager. Marian i fcu senin i, ovind, uriaul se apropie de masa noastr. Pe cine caui, Pongo? ntreb prietenul meu. Pongo vzu om ru rspunse uriaul i intra n cas. N-a fost o corcitur, un om nalt? ntreb Marian, ncordat. De unde-l cunoti? Colo corcitur mare zise Pongo om ru. Pongo urte la el. Te-ai mai ntlnit cu el odinioar, nainte de a ne fi cunoscut pe noi n pdurile Sumatrei? mai ntreba Marian. Pongo ddu doar din cap, i plimb nc odat ochii prin sal i vzu ua ntredeschis care ducea n grdini. n clipa urmtoare se strecura ca o pisic printre mese i se fcu nevzut. Aha! exclam Franke se pare c i-a gsit n fine, naul, Collo acesta. Cu siguran c Pongo al dv. nu va umbla cu mnui cu dnsul, judecnd dup cele ce-am auzit despre el. Asta m bucur, ns, cci corcitura a devenit foarte nesuferit aici. Aproape totdeauna e beat i se deda la ticloii fr seamn. n vremea asta Marian l privise atent pe James Elliott. Acesta sttea ns foarte linitit la masa lui, lsase capul n piept i prea c nici nu baga de seam ce se petrece n juru-i. Marian mi zise ncet: A observat foarte bine c Collo e urmrit de Pongo al nostru. L-am vzut tresrind nspimntat! M tem c ne vrm iar ntr-o aventura interesant. Pongo va trebui s ne spun ce are cu corcitura asta. Franke era foarte agitat. Minunat, minunat! exclam el, frecndu-i minile. Poate ca izbutim s aflm astfel taina lui Elliott. Cci o tain se ascunde n atitudinea lui schimbat. Noi l iubim pe Elliott care e un om de isprav. Dar Collo sta pare alt fie piaza rea a lui cine tie din ce pricina. Atunci poate gsim explicaia cu ajutorul lui Pongo al nostru zise Marian am impresia c taina aceasta e n legtur cu fiic-

sa. Sau mai are James Elliott alte rude? Da, o sor cstorit n America de Sud cu un mare fermier rspunse Franke acolo a dus-o i pe fat. Pongo se napoie din grdin cu o mutr cam mohort. Trecnd pe lng masa noastr, Marian l ntreb: Ei, Pongo, ce s-a ntmplat? Collo plecat rspunse uriaul, necjit dar Pongo prinde la el. Se prea c i este neplcut s vorbeasc n faa lui Franke, aa c Marian ddu numai din cap i camaradul nostru prsi restaurantul. Hotelierul privi dup dnsul cu admiraie i zise: N-a vrea s fiu n pielea lui Collo; Pongo al dv. l va gsi, chiar de s-ar ascunde n gaur de arpe. Trebuie s aib o ur grozav mpotriva acestei corcituri. O s ne spuie el motivul zise Marian dar acum o s ne ieri, domnule Franke, cci se poate s fie un vapor mine dis de diminea pentru Swakopmund i n-am vrea s-l pierdem. Pongo va trebui atunci s renune la rzbunarea lui mpotriva lui Collo. Pe noi nu ne mai reine nimic n Africa. Pcat! zise Franke, cu prere de ru. Poate c dv. ai fi fost n msur s lmurii taina lui Elliott. Dv. v pot spune fr team s m ntreb mereu dac nu e vorba de o taina de cnd am bgat de seama schimbarea asta n el. Ori s-a fptuit mpotriva lui, ori e el nsui amestecat ntr-nsa. Ar fi pcat s trebuiasc s plecai att de repede. Dar poate s v ntlnii cu el n Swakopmund, unde vine adesea i are biroul lui principal. A dori din suflet s avei prilejul a v ocupa cu taina lui. Mai tii? fcu Marian, zmbind. Dac va fi s fim atrai n taina lui, ne vom da toat osteneala s-o limpezim. i acum ncodat: noapte bun! De asemenea, domnilor! rspunse Franke, amabil. V dau eu de tire la vreme cnd pleac cel dinti vapor. Ne duserm n odile noastre. Marian btu la camera lui Pongo i-l rug s vie la noi. Dup aceea l ntreb pe uria: Pongo, povestete-ne unde l-ai cunoscut pe Collo acesta i de ce ai o ur att de nverunata mpotriva lui? Pongo fost pe vapor rspunse uriaul mult cltorit. Collo fost acolo steward, Collo fptuit furt, Collo nvinovit Pongo, albi crezut la el. Pongo fugit repede n Singapore. Pongo cunoscut acolo Fu Dan, apoi ntlnit Massers n pdurea secular. Aa scurta cum era, povestirea aceasta cuprindea o mare parte din tragedia vieii camaradului nostru. tii i tu drag George ca el fusese alungat din tribul lui, din pricina chipului sau

care seamn cu al unei gorile. Atunci s-a angajat pe vapoare, pn ce Collo acesta l-a nvinovit pe nedrept. Ura lui mpotriva corciturii era ndreptit la fel i frica acestuia de uriaul negru. Cnd Marian l ntiin c vom pleca chiar a doua zi dimineaa, el ovi cteva clipe, apoi zise: Pongo pleac cu Massers. Pongo ntlnete iari Collo. Ne desprirm, ca s ne lsm odihnei. A doua zi, ndat dup ce ne burm cafeaua, veni Franke i ne ntiin c peste un ceas pleac spre Swakopmund vasul comercial de coast Ugab. Amabilul hotelier se i ngrijise de locuri pentru noi i luarm hotrrea s mergem ndat pe bord. Dup un rmas bun clduros de la Franke, l urmarm pe negrul care ne ducea bagajele la vapor. La Luderitzbucht cumpraserm saci pentru putile noastre, cci aici nu puteam umbla cu arme descoperite. Numai pistoalele le purtam la bru. Cpitanul vaporaului era un scoian, Mac Connor, un reprezentant tipic al rasei sale. Ne ntmpin fr un cuvnt i spuse unui steward s ne arate cabinele. Pe Pongo nu-l nvrednici mcar cu o privire i eu m i pregteam s-l pun la respect, cnd Marian mi fcu un semn pe furi. Cnd furm n cabin, prietenul meu zise: i eu am vrut s-l iau la rost, Robert, dar am bgat de seam ceva care mi-a dat de gndit. Trebuia s ne facem nevzui ct mai repede, cci dinspre ora venea James Elliott cu corcitura lui. Dac am fi zbovit cu scoianul, atunci ei ne-ar fi vzut i cu sigurana c n-ar mai fi plecat. Ah, lucrul devine interesant! fcui eu bucuros. n primul rnd, Pongo al nostru va fi foarte mulumit c-l revede aici pe dumanul su. Pongo ns nici nu trebuie s fie vzut de el zise Marian cci acum m intereseaz nespus taina care trebuie s existe ntre Elliott i intendentul su. Collo acesta pare s aib o putere foarte mare asupra bogtaului, de vreme ce l-a hotrt s plece att de repede; de sigur numai de frica lui Pongo. Aa e ncuviinai cu asta arunc o lumin foarte ciudat asupra celor doi. Numai de nu le-ar spune Mac Connor numele noastre. Desigur c i Elliott o fi auzit de noi i va fi tiind c Pongo e camaradul nostru. Haide! propuse Marian. S mergem pe punte i s ne pitim ndrtul cabinei comandantului, de unde s putem auzi convorbirea dintre Elliott i Connor. Deschise ua cabinei, privi afar, apoi mi fcu semn s-l urmez. Gangul ngust pn la parapet era pustiu. Merserm spre

pror i puturm vedea pe dup col pe cpitan care tocmai strngea mna lui Elliott. Avei cabinele 10 i 11, domnule Elliott spunea el plecm ndat. Peste o jumtate de ceas ridicm ancora. Bine. Noi ne ducem imediat n cabine, rspunse bogtaul. Eu voi lua nr. 10. Asta ne bucur, deoarece cabina aceasta se afla alturi de ale noastre. n felul acesta ni se oferea posibilitatea ca n cursul drumului s ascultm vreo convorbire ntre Elliott i corcitur, de la Franke aflasem c vasul Ugab nu se oprea pn la Swakopmund i strbtea distana de vreo cincisute de kilometri n cincisprezece ore. n tot timpul acesta nu ne vom arta deloc zise Marian i voi da instruciuni i lui Pongo. Setea de rzbunare i-o poate potoli la Swakopmund. Sst! A intrat Elliott alturi. Tcurm i ne ncordarm auzul. Peretele despritor de cabina alturat era subire i puturm auzi lmurit cum stewardul adusese nuntru cufrul bogtaului, apoi prsi cabina. Elliott ncepu s se plimbe nelinitit de colo pn colo. Apoi l auzirm mormind. Ne apropiarm de perete i lipirm urechea. Diavolul sta! murmur bogtaul. De m-a putea scpa de ei! Dac ar fi pus mna pe el, cellalt negru! Dar aa m trte dup el, nemernicul! Tcu i nu mai auzirm dect paii-i greoi. Apoi urmar ciocnituri n u i aproape cu team spuse Elliott: Intr!

10

II PONGO N PRIMEJDIE ASCULTARM CU I MAI MULT NCORDARE, Iat ce auzirm acum: Collo, ce caui aici? Domnule Elliott rspunse corcitura, cu glas aspru tii d-ta c Negrul, dumanul meu, se afl pe vapor? mpreun cu dnsul sunt doi oameni ale cror nume le cunoti. Farrow i Bertram? exclam Elliott. De unde tii? L-am ntrebat pe steward. Haide repede, prsim vasul! Dar cu bgare de seam, s nu ne vad. Nu, pn la Swakopmund nu mai ies din cabin rspunse bogtaul, cu team cu siguran c ne vor vedea prsind vasul. Rmn aici! Du-te tu, dac vrei! Corcitura izbucni n rs: Ce? S m duc eu? i-ar conveni, domnule Elliott! Nu, rmnem mpreun, aa cum ne-am neles. Sau vrei poate s m nlturi din cale acum? Fii cu bgare de seam! Mai ncet, Collo, pentru Dumnezeu! exclam Elliott. Am putea fi auzii. Care e cabina lui Farrow i Bertram? Dup cum tiu din auzite, locuiesc totdeauna mpreun. Firete rse Collo, batjocoritor acelai lucru i de data asta. i au taman cabina vecin cu a d-tale. Pentru numele lui Dumnezeu, atunci vorbete mai ncet! Cei doi coborr glasul att de jos, nct nu mai puturm prinde nici un cuvnt. Ne ndeprtarm de perete i Marian mi opti: Zu c e interesant, Robert! ntre Elliott i corcitura asta exist totui o tain, care i-l d n mn pe bogta lui Collo. Probabil o crim pe care intendentul a fptuit-o din ndemnul lui Elliott. M duc n cabina lui Pongo s-i spun ce bnuiesc. Viu i eu. Bine, haide! Dup ce iscodirm pe gang, ne furiarm repede n cabina lui Pongo. Marian comunic uriaului c dumanul su, Collo, se afl pe acelai vapor, chiar alturi de noi. Uriaul se stpni cu greu s nu dea buzna afar; n cele din urm nelese c e mai bine s atepte pn vom ajunge la Swakopmund i zise: Pongo ateapt pn spune la el Massers. Abia apoi pedepsete Collo.

11

Bine, Pongo spuse Marian aa rmne. i n timpul cltoriei trebuie s fim cu mare bgare de seam, cci Collo, care tie acum c suntem pe vapor, va ncerca, poate, s te nlture. Pongo bag de seam! fgdui uriaul. Prsirm cabina lui i ne furiarm ntr-a noastr. Lipirm iari urechea de perete, dar nu auzirm dect murmure. Deodat, ns, Elliott exclam ceva mai tare: dac i se ntmpl ceva fetei, s tii c vei avea de-a face cu mine. Un rs batjocoritor al corciturii fu rspunsul i dup o clip zise: Oho, domnule Elliott, te-a cuprins deodat dragostea printeasc? Apoi ncepur iar s vorbeasc n oapt, nct nu puturm nelege nimic. Ciudat! zise Marian. De ce a apsat corcitura pe cuvintele dragoste printeasc? Franke ne spusese doar c Elliott se duce adesea n America de Sud, ca s-o vad pe fiic-sa Maud. Cu siguran c n-ar fi fcut asta dac n-ar iubi-o mult. De aceea m surprind cuvintele batjocoritoare ale lui Collo. Poate c plecarea s n America are alt motiv mi ddui cu prerea. Se poate i asta ncuviin Marian totui lucrul rmne ciudat. Credina mea e c suntem pe urmele unei taine foarte misterioase. Pcat numai c trebuie s rmnem tot timpul n cabin zisei eu nu vedem nimic din coast. Dar dup ce s-o ntuneca, m duc pe punte. Cred c la noapte vom avea ceva de lumi, de aceea socot c cel mai nimerit lucru e s dormim acum. Fr s atepte rspunsul meu, Marian desfcu patul i se ntinse n aternut. i urmai pilda i dup cteva minute dormeam tun. La prnz furm trezii de steward, care ne aduse mncarea n cabin, dup dorina noastr. Ne continuarm apoi somnul pn la cin, dup care rmaserm treji, ateptnd s se ntunece. Abia se ls noaptea, c Marian deschise ncetior ua cabinei, ciuli urechile, apoi iei pe gangul ngust. I urmai i rmaserm cteva clipe nemicai. Deodat tresrirm, cci ndrtul nostru opti Pongo: Collo mers pe punte, Massers. Pongo urmeaz la el. Om btrn nc n cabin.

12

Fr s mai atepte rspuns, alunec pe lng noi i dispru n ntuneric. Acum zu nu tiu ce-i de fcut! mi opti Marian. l pndim pe Elliott, sau ne lum dup Pongo? Propun s-l urmm pe Pongo rspunsei cci cu siguran c Elliott nu se va clinti din cabina lui pn la Swakopmund i Pongo ar putea fi primejduit. Ai dreptate, ncuviin Marian. Trecurm cu bgare de seam pe lng cabina lui Elliott i ajunserm pe puntea din fa, unde se afla numai cabina cpitanului i crma. Era foarte ntuneric; numai din cabina crmei ptrundea o raz slab de lumin pe punte. Cerul era acoperit de nori negri, prevestitori de furtun. Prost! fcu Marian, necjit, cnd ne izbi o rbufneal de vnt. Va fi o noapte att de rea nct nici nu-i vom putea urmri pe cei doi n Swakopmund. Socot c mai avem trei ceasuri de drum i pn atunci furtuna se va fi dezlnuit; asta nseamn c vom avea o ntrziere de cteva ceasuri. A! Uite c domnul cpitan al nostru a i ntors vaporul, ca s se deprteze de rmul primejdios. ncepe aventura noastr! rsei eu. Sunt curios s vd ce-o iei. Oho, pare c vine o furtun, nu glum. Zvrlit de vnt, m izbii de Marian i atunci el mi apuc braul cu putere: Al auzit? exclam el, agitat. Prea un strigt de ajutor. Nu cumva Pongo? Vru s alerge ndrt, dar eu i oprii: Mariane, am auzit i eu iptul, dar venea din fa. Probabil c a fost vreo pasre marin, aruncat de furtun pe punte. Nu, a fost un om i iptul s-a auzit dindrt, strui Marian. Haidem repede! Ai lampa de buzunar la tine? Da. Marian i ncepuse s alerge spre partea dinapoi, pe dinaintea celor ase cabine de la tribord. l urmai, ncredinat c ne vom napoia la pror, deoarece puteam s jur c de acolo se auzise iptul. Firete c puntea de la pupa vasului era pustie, dup cum vzurm la lumina lmpilor noastre. Numai civa colaci de frnghie se aflau acolo, legai de parapet. Haide spre pror strigai lui Marian aveam dreptate cnd spuneam c de acolo s-a auzit iptul. Nu, tiu foarte bine c de aici a venit. M tem c i s-a

13

ntmplat ceva lui Pongo. Izbucnii n rs. Deoarece tocmai n clipa aceasta vntul se potolise pentru cteva clipe, iptul se auzi deasupra ntregii pri dindrt a punii i Marian izbucni aproape: Vrei s atragi lui Collo aten i rupse vorba cci deodat se auzi glasul lui Pongo: Massers, ajutor repede! Glasul prea c vine de sub pmnt, att de nbuit era. Privii aiurit n jur, n vreme ce Marian lumina scndurile punii. Srirm n acelai timp nainte, cci la lumina lmpii vzurm o deschiztur mare i rotund, lng care se afla un capac dat peste cap. Cnd furm pe marginea deschizturii i ndreptarm lumin nuntru, tresrirm speriai. Gaura asta mare ducea vertical n jos spre elice; lng elicea de grosimea unui om, spumega apa oceanului. Pongo, care czuse n gaura asta, se ncletase cu minile i picioarele de peretele vasului, la vreo trei metri deasupra elicei. Trebuia s aib cineva puterea lui ca s izbuteasc a se opri n cdere. Situaia s era nc foarte primejdioas, cci era nevoie de o for supraomeneasc spre a-i ine trupul n poziia aceasta. Repede o funie! mi strig Marian. Apoi fii atent dac se ivete Collo acela! l voi scoate singur pe Pongo. ine lumin lmpii mereu ndreptat spre cele dou ganguri care duc la cabine. Alergai la parapet i desprinsei de acolo un colac de funii subiri, dar trainice. i ddui lui Marian, care leg un capt de veriga capacului, iar cellalt capt l ls n jos. M ntorsei apoi i ndreptai lumina lmpii cnd spre babord, cnd spre tribord. ntrun rnd vzui lmurit o fptur mare, negricioas care se ddu ndat napoi cnd veni n lumina lmpii mele. Mariane, cred c Collo vroia tocmai s vie ncoace spusei peste umr s-a dat repede ndrt cnd am ndreptat lumina spre el. Mi-am nchipuit eu rspunse Marian, gfind a vrut s se ncredineze dac atentatul asupra lui Pongo a reuit Ah! n sfrit, Pongo e sus! Vegheaz mai departe, Robert vom nchide capacul i vom aduce funia la locul el. Dup cteva minute n care timp furtuna se preschimbase n uragan Marian m atinse pe umr i-mi strig n ureche: Totul e n bun ordine; napoi n cabina noastr! Curnd eram toi trei n cabin i Marian spuse imediat: Pongo, rmi cu noi pn debarcm n Swakopmund. Din pricina furtunii drumul va dura mai mult cu cteva ceasuri i n-a

14

vrea s mai ajungi a doua oar ntr-o astfel de primejdie.. Dar spune, cum s-a ntmplat? Uriaul ncepu: Pongo vzut Collo pe punte dindrt. Collo merge apoi parapet, arunc ceva n mare. Pongo furieaz n urma lui, nu vrea face nimic la el, numai arat c Pongo vegheaz. Cnd Pongo n mijlocul punii, Collo ntoarce deodat, sare asupra lui Pongo. Pongo d repede n lturi i cade. Ticlosul! scrni Marian. i-a nchipuit, aa dar, c Pongo i va urmri i a pregtit capcan, ridicnd capacul spre elice. Deoarece Pongo n-a czut de-a dreptul, a simulat acest atac, care l-a silit pe camaradul nostru s sar n lturi i s cad nuntru. Corcitura asta e un om primejdios i trebuie s fim cu ochii n patru. Pongo ntinde repede brae i picioare urm uriaul apoi apas cnd simte perei. Ai ipat cnd ai czut nuntru? ntreb Marian. Pongo nu ip rspunse Negrul Collo ipat de bucurie cnd Pongo czut nuntru. Ah i prin asta i-a venit n ajutor! zise Marian. Cum se ntorc lucrurile n lumea asta! Dar acum s fim cu bgare de seam! De aceea i-am i spus lui Pongo s rmn n cabina noastr, cci de el se teme Collo mai mult i cu siguran c mpotriva lui i va ndrepta primul atac. Aa dar mpotriva cabinei lui Pongo zisei eu. Aha, vine furtuna, spuse Marian. Din fericire putem vedea de la fereastr gangul din faa cabinelor, atunci cnd va fulgera i astfel vom zri dac se apropie cineva. Furtuna izbi din fa tribordul unde se afla cabina noastr. A, o fptur! exclam Marian. Cred c a fost Collo. A disprut ndrtul brcii de salvare. De fiecare parte a vaporului atrnau cte trei brci de salvare n faa cabinelor. Lipit de Marian, ca s pot privi prin ferestruic, ntrebai: Care barc, Mariane? Cea dinti. Pcat, acum nu-l mai pot zri. Trebuie s fie ndrtul brcii. Cu siguran c e corcitura, l-am vzut bine. Dar ce s fac pe vremea asta colo, la parapet? Valurile ar fi n stare s-l mture de pe punte! O fi plnuind el vreo drcovenie rspunse Marian degeaba nu se primejduiete el. A! L-ai vzut? Da, vzui i eu acum fptura mare, ieind ca fulgerul dindrtul brcii i disprnd n prima cabin. Dar ce fcuse la

15

parapet, nu-mi puteam explica. Vrui s m ndeprtez de ferestruica noastr, cnd un alt fulger lumin o privelite grozav. Din pricina furtunii barca de salvare ncepu s se clatine ncoa i ncolo. Deodat, ns, lanul din fa se rupse, barca czu pe punte, fu rsucit de o rbufneal de vnt i la lumina altui fulger vzui c se rupsese i lanul din spate, din cauza greutii prea mari. Apoi barca grea fu zvrlit de furtun de-a dreptul n cabine. Cu un zgomot grozav izbi cu prora ascuit n ua cabinei lui Pongo, al crei lemn se prefcu n ndri. Dac bunul nostru camarad s-ar fi aflat nuntru, cu greu ar fi scpat cu via, cci, pe lng scndurile ascuite care erau aruncate cu furie ncoace i-ncolo, valurile strnite de furtun ddur nval n cabin. Ce diavol! rcni Marian, ca s se aud printre priturile acelea grozave. A vzut bine c talazurile vor zvrli barca de-a dreptul n cabina lui Pongo i camaradul nostru ar fi fost pierdut. Trebuie s ieim i noi de aici, altminteri se umple cu ap i cabina noastr. Peretele despritor nu era att de trainic ca acela din afar, n care se afla ua. Apa zvrlita de talazuri n cabina lui Pongo, ptrundea i la noi n cantitate mare. Dup cteva minute eram n ap pn la genunchi. Ne aruncarm repede n spinare raniele n care aveam numai strictul necesar, luarm putile, apoi Pongo deschise ua. n aceeai clip uraganul ncepu a rvi cabina i ct ai bate din palme eram uzi leoarc, de sus pn jos. Socoteam c e cu neputin s ieim afar, cci furtuna i apa ne mpingeau napoi. Deodat m apuc Marian, pe care Pongo l i nhase. Uriaul se trgea afar cu o mn, trndu-ne i pe noi dup el. N-a putea spune cum am ajuns pe puntea dindrt. Furam zvrlii cu putere de parapet i cu mari strduine ne trrm de acolo spre babord. Trecurm pe dinaintea cabinelor de la tribord i ajunserm la puntea din fa. Dup o lupt nverunat cu elementele dezlnuite, ajunserm n cele din urm la adpostul cabinei cpitanului. Mac Connor deschise ua spre babord i rcni furios la noi, ce cutam acolo. Atunci Marian rspunse cu asprime i efectul se art ndat. Foarte politicos, scoianul ne pofti n cabina lui i aci prietenul meu i povesti cele ntmplate. Cpitanul prea gata s izbucneasc. Apoi zmbi ns i zise: Societatea de asigurare va trebui s plteasc. Are i ea

16

prilejul s fac ceva, n sfrit, pentru premiile mari pe care le ncaseaz. Dar, domnilor, rmnei aici pn la Swakopmund. mi dai voie s v ofer o sticl de vin ntritor? Cost numai doi ilingi. Nici n situaia aceasta scoianul nu putea renuna la zgrcenia lor proverbial. Zmbind, Marian comand nu una, ci doua sticle i-l pofti i pe cpitan ia un phrel. Ce ntrziere vom avea din pricina furtunii? se interes prietenul meu. Cred c peste trei ceasuri vom putea debarca. Uraganul sta va trece repede. Ne-ai putea recomanda un hotel bun n Nwakopmund? Da; ducei-v la Strandhotel, care e inut de un neam, Rohmer. Poimine pleac un vapor spre Europa. Nu prea tim dac ne i napoiem acas, zise Marian. A avea poft s fac o plimbare prin America de Sud. Peste trei zile pleac un vapor rapid. Foarte bine! se bucur Marian. Poate m folosesc de el.

17

III N SWAKOPMUND VAPORUL AJUNSE CU BINE n Swakopmund. n cabina cpitanului ateptarm s-i vedem pe Elliott i Collo pind pe puntea de legtur cu uscatul, apoi pornirm i noi dup ei. Din fericire att pasarela ct i strzile erau luminate, aa c nu ne fu greu s nu-i scpm din ochi. Corcitura se uita adesea cu frica n jurul su, cci i-o fi nchipuind el c-l urmream. Elliott, ns, mergea cu capul n jos, parnd ca nu-l intereseaz nimic. Deodat se fcur nevzui amndoi. Pstrm o distan de cincizeci de metri, dar acum iuirm paii i dup cteva minute ajunserm ntr-o ulicioar lturalnic, foarte ntunecoas, unde dispruser cei urmrii. Eram n ncurctur. Veneam la Swakopmund pentru ntia oar i nc pe o noapte ntunecoas. tiam bine ns ca un port att de mare trebuia s aib cartiere n care se aineau oameni certai cu legea. i strdua n care intrasem prea s fie din acestea. Dup o scurt ovial, Marian zise: S-o strbatem fr team, cu lmpile noastre de buzunar aprinse, astfel nct s observm ndat orice piedec. A vrea s stabilesc numai dac Elliott i Collo au intrat n vreo cas din strada asta sau dac sunt pe aici trectori spre alte pri ale oraului. Mine diminea ne vom urma cercetrile, deoarece e exclus ca cei doi s prseasc oraul n noaptea asta. Marian i aprinse lampa i intr n strdu. Lumin partea dreapt, iar eu aprinsei lampa mea i o ndreptai spre stnga. Vzui ndat c ne gseam printre magazii ntinse. Aici nu se puteau ascunde urmriii, cci porile mari ale magaziilor erau prevzute cu lacte grele. Nici printre magazii nu se putea s se fi strecurat; erau acolo zbrele cu vrfuri ascuite i srm ghimpat, pe care n-ar fi putut s le treac att de lesne. Iuirm paii i n cele din urm ddurm de nite csue cu un singur cat, mprejmuite de grdinie. Nu se vedea ipenie de om i nici vreun sunet nu se auzea. Merserm mai ncet printre casele albe, netiind ce s facem. Deodat auzirm naintea noastr zgomote nelmurite i dup vreo treizeci de metri ajunserm la o crciumioar, prin ale crei ferestre acoperite rzbtea larm. La Swakop, citirm pe firma de deasupra uii.

18

Era limpede c aici nu-i ddea ntlnire societatea bun din ora, dar se prea s aflam n localul acesta amnunte asupra lui Elliott i Collo. Pistoalele pregtite i fii cu bgare de seama! spuse Marian, apoi se apropia de crcium i deschise ua. Un val de fum amestecat cu duhoare de alcool i altele ne izbi n fa i nuntru fumul era att de gros, nct mesele i persoanele aezate la ele abia se deslueau. Dup cum m ateptasem, erau tipurile cele mai suspecte din cte se pot ntlni. Alturi de negri, foarte multe corcituri, apoi civa europeni foarte deocheai lucru ce li se citea pe fa. Marian se apropi de tejghea i ceru bere. Crciumarul, o matahal de om, ne servi imediat, apoi ntreb: Domnii par s fi sosit chiar acum? Da rspunse prietenul meu am avut ntrziere din cauza furtunii. Ni s-a recomandat Strandhotel-ul, dar se vede c ne-am rtcit, pentru c suntem strini n Swakopmund. Fr ndoial c v-ai rtcit! rse crciumarul. Trebuie s-o luai napoi pe ulia asta pana ajungei n strada Portului. Facei apoi la stnga i dai de hotel. Nu pricep de ce ai ntrat n ulia asta ntunecoas? Pentru c ali doi cltori, care au fost pe vapor cu noi, au cotit i el n ulia asta i atunci ne-am spus c-or fi cunoscnd ei drumul rspunse Marian. Pi or fi locuind n strada asta spuse patronul, codindu-se. Nu ne scp ns privirea temtoare pe care o arunc spre o ui care abia era de recunoscut, lng tejghea. i Marian se grbi s ntrebe: Nu s-ar gsi aici dou odie pentru noi? Omul pru ncurcat, apoi rspunse: Firete, odie a avea, dar nu-s pentru dv. V putei nchipui cam ce fel sunt, judecnd dup muteriii pe care i vedei n localul meu. Asta nu face nimic spuse Marian ne simim bine oriunde. Ei, vrei s ne gzduieti peste noapte? Ddu patronului o moned mai mare, la vederea creia ochii uriaului sclipir de lcomie. nmn lui Marian restul, apoi chem un biat, cruia i opti ceva. Biatul avea o mutr care arta lcomie i cruzime. Ddu din cap i la urm rnji scrbos. Privind chipul buhit al patronului m cuprinse simimntul c ne amenin o primejdie i nu-mi era deloc plcut hotrrea prietenului meu. Acesta pru s-mi citeasc pe fa gndurile, cci mi opti:

19

Vreau s rmn aici pentru c bnuiesc c se afl n localul acesta i Elliott cu Collo. Am ghicit asta din privirea pe care a ndreptat-o nainte crciumarul spre ua din dreapta. Aha, uite c se-ntoarce biatul! Patronul se-ntoarse spre noi cu un rnjet prietenos: V rog, domnilor, urmai-l pe Jack, el v va arta odile. V doresc somn uor. l urmarm pe biat pe ua ngust i ajunserm ntr-un coridor ntunecos i lung. Pe dreapta erau mai multe ui, pe cnd pe stnga erau numai dou. Biatul art dou ui alturate pe dreapta: Alea sunt odile dv. V doresc noapte buna. Deschiserm una din ui i vzurm o odi a crei fereastr ddea n partea dreapt a grdinii. Dou paturi de campanie acoperite cu paturi i dou scaune ca vai de ele, alturi de masa, erau toat mobila. Odia de alturi a lui Pongo era mobilat la fel. Intrarm toi trei n camera noastr i acolo spusei pe optite: Nu mi pot nchipui ca bogtaul Elliott s locuiasc aici. Care ar putea fi motivul? i poate plti doar cea mai luxoas camer n hotelul cel mai elegant. Eu cred c am ghicit motivul rspunse Marian firete, presupunnd c se afl ntr-adevr n hotelul acesta. Collo i va fi povestit despre Pongo; el nsui va fi auzit sau citit c, mpreun cu Pongo, cutreierm de mult vreme lumea i am ntmpinat nenumrate aventuri dar am descoperit i multe mine. De Collo l leag cu siguran o crim, aa c individul sta l-o fi convins s vin aici, creznd c astfel nu-i vom putea da de urm. Ai dreptate, Mariane ncuviinai eu mai atunci Collo o i fi aflat de prezena noastr aici, astfel c sau va terge putina mpreuna cu Elliott, sau va ncerca s ne nlture din cale. Mai curnd asta din urm zise Marian, calm cci patronul, care pare s fie foarte lacom de bani, se va altura cu siguran de el. De aceea e foarte mare nevoie ca Pongo s rmn aici. Trebuie s veghem cu schimbul. Marian se aez pe scaun, iar eu cu Pongo ne culcarm. Dei noaptea era naintat, nu putui adormi, ci sttui treaz tot timpul. Lumina din odaie o stinserm i afar era att de ntuneric, nct nu puteam vedea nimic. n cele din urm Marian se ridic, eu fcui la fel i schimbarm locurile n tcere. Pongo dormea adnc i Marian se molipsi repede. Stteam cu spatele spre patul lui Pongo, astfel c aveam ia stnga ua, la

20

drept a fereastra. Din crcium venea o larm nbuit i n jurul nostru trosneau podelele i pereii, iar vntul zguduia obloanele de la ferestre. S fi trecut vreo jumtate de ceas, cnd tresrii speriat, cci auzii lmurit un zgomot care m ndemn s fiu cu luare aminte. Zgomotul venea de la peretele despritor de odaia vecin. Durase numai o frntur de secund i imediat ridicai lampa de buzunar, ca s-o pot aprinde i s-o ndrept spre locul de unde venise zgomotul. n acelai timp ridicai n mna dreapt revolverul. mi pru ciudat c respiraia adnc a lui Pongo ncet ndat. Dei zgomotul fusese slab i de scurt durat, camaradul nostru l auzise totui i cu siguran se trezise. Se scurser cteva minute, apoi auzii lmurit nite rcituri i frecturi pe care nu mi le putui lmuri. i deodat rcitul se auzi chiar n odaia noastr. Devenea tot mal tare, venea cnd de ici. Cnd de colo i n cele din urm se auzi din mai multe locuri. Lumin, Masseri exclam deodat Pongo stai linitit, foarte ru! Ce e? ntreb Marian. Nu tiu, vreo drcovenie, rspunsei i aprinsei lampa de buzunar. Lumina czu pe podea i cu greu mi putui nbui un ipt de spaim, cci, dup ct putui descoperi n prima clipa, n odaia noastr se aflau patru erpi cu ochelari cunoscui n tiin sub numele de Naja haje. Reptilele grozav de veninoase erau foarte furioase. Le vzui ridicndu-se i uiernd n lumina lmpii mele. Chiar lng patul lui Pongo se aflau dou exemplare mari de tot. Ridicai arma s trag, dar n aceeai clip un fulger ni prin lumina vie a lmpii i cei doi erpi ncepur s se zvrcoleasc pe scnduri. Pongo le retezase capetele cu o zvrlitur dibace a cuitului su de rechini. Masser, lumineaz aici jos, zise el apoi artnd sub patul su. Fcui ntocmai i vzul alt arpe strecurndu-se printr-o gaur mare din peretele despritor. Iei numai pe jumtate i cuitul lui Pongo i retez capul. Nu mpuc, Masser! mai zise uriaul Pongo omoar cu cuitul. ncepui s-mi plimb lumina prin toat ncperea. Lng picioarele mele se ridic deodat unul din erpii primejdioi i fr voie descrcai totui un glon. ns Pongo se i dduse jos din pat;

21

ls cu putere n jos braul cu cuitul i reptila ncepu s se zvrcoleasc pe podea. ntr-acestea se ridicase i Marian, aprinsese lampa de buzunar i scosese cuitul. Mai erau n odaie trei erpi, din care Pongo omor doi iar Marian ultimul. Apoi prietenul meu privi sub patul lui Pongo. Trupul decapitat ai arpelui era nc n gaur, nemicat. Aha! zise Marian. E un truc foarte bun. Dac ne-ar fi omort erpii, ar fi fost, firete, o simpl nenorocire regretabil. A vrea s tiu numai de unde au venit aa deodat aceti erpi cu ochelari, care triesc de regul n Africa de Nord! Mariane, asta e o crim foarte viclean! zisei eu. Acum mi dau seama. Am auzit un zgomot slab, care l-a trezit i pe Pongo. tiu acum ce era; cineva scotea o ipc din peretele despritor. Apoi li s-a dat drumul erpilor n odaia noastr, prin gaura fcut. Atunci e foarte bine c trupul acestui arpe s-a nepenit n gaur spuse Marian trebuie s vedem acum ce se petrece n odaia alturat. Firete, l vom chema pe patron i-l vom istorisi cele ntmplate. Dar inei revolverele pregtite! Atunci s mergem mai bine cu toii propusei eu cci probabil c hangiul a fost prta la crima asta i se va nate scandal mare cnd va vedea c lovitura a dat gre. Nu, unul din noi trebuie s rmn aici spuse Marian altminteri se poate ntmpla s dispar de aici trupurile erpilor. E deajuns dac m duc eu cu Pongo n crcium. Tu vegheaz aci, Robert. Dar te previn s fii cu luare aminte! M aezai pe marginea patului n care dormise Pongo i sttui pe ntuneric. ntr-un trziu ncepui s m plictisesc i atunci m ridicai, cu gndul s deschid ua i s privesc afar pe coridor. Dar pe cnd ntinsei mna spre clan, ua fu deschis de afar. Crptura prin care ptrundea lumina de pe coridor se fcea tot mai mare, dar vizitatorul se inea astfel nct s nu-l pot vedea. Dup ce deschisese ua pe jumtate se opri s asculte. Cutai s-mi in rsuflarea, cci ei nu trebuia s aud ca era cineva n odaie. n cele din urm se art un cap, care privi cu bgare de seam pe dup marginea uii. Apoi trupul se vrf ncetior nuntru, mai nti braul drept n al crui pumn sclipea un cuit lung. i cnd individul intr deodat cu totul n camer, ridicnd braul narmat, trsei. inti n mn i odat cu detuntura glonului rsun un ipt de durere. Cuitul czu jos i n clipa urmtoare m repezii nainte

22

i-l nhai pe necunoscut. El ncepu s se smuceasc, dar eu l rsucii cu faa spre lumin i recunoscui ntr-nsul pe biatul care ne adusese la odile noastre. Eram ncredinat acum c tot el dduse drumul erpilor la noi i, nfuriat la culme, ncepui s-l zgli cu toat puterea. Atunci se deschise ua care ddea n crcium i pe coridor venir hangiul, Marian, Pongo i ali civa brbai.

23

IV PE VIA I PE MOARTE PATRONUL ERA FOARTE SCHIMBAT. Nu mai era omul nepstor dinainte; avea acum micri att de repezi cum nici nu le-ai fi bnuit la un om att de greoi. mi ddui ndat seama c trebuia s fie un potrivnic foarte primejdios, cci cu siguran c era foarte puternic. Ochii-i mici scprau scntei i cnd se opri n fata mea, ntreb aspru: Ce s-a ntmplat aici? De ce l-ai mpucat pe Jack? Te opresc s-mi vorbeti n felul acesta! l repezii eu. L-am mpucat pe biatul sta pentru c a ptruns aici narmat cu un cuit. Se pare c am nimerit ntr-un cuib de bandii aici la d-ta. Dar s nu crezi c nu te punem noi cu botul pe labe, pe d-ta i toat leahta d-tale. Tonul acesta i fcu efectul. Individul se fcu mititel de tot i bigui: Dar bine, domnule, nu pot crede asta despre Jack. Ei, Jackule, ce cutai n camera dumnealor? Ticlosul i inea strns cu stnga mna gurit de glon i rosti printre gemete: Domnul de colo (art cu capul spre Marian), povestise doar n crcium despre erpi. Atunci m-am gndit c-ar mal putea s mai fi rmas vreunul viu i am venit s m ncredinez Cnd s intru n odaie uram pomenit cu un glon. Ei, vezi, domnule! mi se adres hangiul. De ce te-ai grbit s tragi? Trebuia s-l fi strigat nti pe Jack i atunci totul s-ar fi lmurit. Firete c am rmas cu toii nmrmurii cnd am aflat de chestia cu erpii n odaia dv. Nu-mi pot nchipui de unde s fi venit trtoarele astea afurisite. Foarte simplu, printr-o gaur n perete! rsei eu i artai spre odaia alturat. Am auzit lmurit cum cineva scotea o ipc. n camera alturat? exclam hangiul. Acolo locuiete egipteanul Asu, care face afaceri cu erpii si mblnzii. Dar Asu era n crcium. Uite-l c vine chiar. Pe coridor venea un individ nalt, ntr-un vestmnt lung i mpestriat. Fr s ne ia n seam, Asu vru s deschid ua odii sale, cnd patronul l strig: Ei, Asu, domnul acesta susine c din odaia ta s-au strecurat erpi n camera lui. Nu i-ai nchis lighioanele? Asu a pus la bun adpost erpii sfini, rspunse Egipteanul, ntr-o englezeasc fr cusur i cu o mutr de aristocrat adevrat.

24

Ia cerceteaz mai bine, poate c tot au scpat! zise crciumarul. Asu deschise ua odii sale i fcu lumin. n clipa urmtoare scoase un strigt puternic, se repezi n camer i ddu drumul la un adevrat potop de cuvinte, n limba lui. Ne strnserm cu toii n faa uii i vzurm c o lad mare era lipit de peretele care desprea odaia lui de a noastr. Asu ridic acum capacul i se ddu cu groaz napoi. Apoi se ntoarse cu iueala fulgerului i se npusti pe coridor, zvrlindu-ne pe noi n lturi. n clipa urmtoare se i afla n odaia noastr, aprinse lumina, apoi scoase un ipt i mai puternic i mai furios ca cel dinti. Iei repede afar, innd n fiecare mn cte un pumnal lung. Ochii i scnteiau nfiortor i cu spume la gur ndruga cuvinte ntretiate. Cu un ipt slbatec se npusti asupr-mi. Atacul lui fu att de repede i surprinztor, nct nu mai avui rgazul s m folosesc de revolver. Numai printr-o sritur repede n lturi scpai de a fi atins, dar imediat primejdiosul egiptean se rsuci n clcie i se npusti iari asupra mea. De data asta n-a mai fi putut scpa de pumnalul su, dar, iat c hangiul i civa privitori zburar nlturi i fptura uriae a lui Pongo se ivi lng mine. Cnd Asu vru s nfig n mne amndou pumnalele, Pongo ai nostru i nh, ambii pumni, ncletndu-i ncheieturile minilor. Asu scoase un ipt ascuit de durere, pumnalele czur jos i Pongo ddu drumul egipteanului. Cu faa schimonosit de durere i scldat n sudoare, Asu merse, cltinndu-se, dea lungul peretelui coridorului, braele i atrnau moi i constatai cu groaz c Pongo i zdrobise ncheieturile minilor. Drace! exclam hangiul. Asta n-a fi crezut! Atta putere! Privi la Pongo cu ochii zgii, pe urm se-ntoarse spre mine: Mare noroc ai avut, domnule. Asu sta pare c inea la erpii lui mai mult dect la orice pe lume. De dou ori noroc ai avut, c nu v-au mucat reptilele astea. Cineva trebuie s fi dat drumul erpilor la noi nuntru, domnule patron, zise Marian. Deoarece, dup cum spui d-ta, Asu era n crcium, trebuie s fi fost, deci, altcineva. Nu cumva locuiete la d-ta o corcitur un individ nalt? Crciumarul tresri, dar spuse imediat: O corcitur! Pi vin multe corcituri pe aici, dup cum ai vzut i dv., iar unii dintr-nii sunt chiar destul de nali. Crezi pe vreunul anumit?

25

Da, rspunse Marian. Corcitura de care ntreb eu se numete Collo i nsoete pe bogatul proprietar de mine diamantifere Elliott din Luderitzbucht. l cunoti poate? Nu-l cunosc. Se prea poate s se gseasc printre muteriii mei, dar vezi d-ta tia nu-mi spun cum se numesc. Cel puin nu fiecare. Dar dac-i cunoti, atunci poate c-o s-i i vezi. Venii n crcium, n orice caz trebuie s mergem acolo, pentru c Jack i Asu s capete ngrijire medical. Sau vrei s ntiinai poliia? Dup prerea mea nu e nevoie putem aranja lucrurile ntre noi. Eu n-am nimic mpotriv rse Marian nou nu ne trebuie poliia, cci suntem obinuii s ne aprm singuri, dup cum ai i vzut. Dar nu tim ce-am cuta n crcium. Mai bine ne-ai da alte camere, de pild astea de la captul coridorului. Birtaul rnji, ca i cum Marian ar fi fcut o glum bun. Cu plcere zise el dac vrei s dormii acolo, n-am nimic mpotriv. V rog luai-v lucrurile, odile sunt libere. Eu cu Marian ocuparm odaia de lng crcium. Dac s-ar ntmpla ceva i aci, ne aflam n oarecare siguran, cci pe partea cealalt era odaia lui Pongo, care ns intr la noi, firete. Dup ce patronul plec, spusei ncet ctre Marian: Nu mi-a plcut de fel rsul lui cnd ai cerut s ni se dea odiele astea de aici. Ei, ce crezi c ni se poate ntmpla aici! rse prietenul meu. Le-am vrt noi frica n oase, fii pe pace. Cel mult din partea lui Collo ne-am putea teme de ceva i prerea mea este c el a pus la cale chestia cu erpii. Asu a procedat n aa fel, nct ar putea crede cu siguran c e nevinovat n ce privete atentatul. Hai s mergem n crcium, poate descoperim acolo ceva nou. Prsirm odaia i merserm n crcium. Cnd deschiserm uia de lng tejghea, auzirm un ipt de durere scos de Asu, cruia patronul vroia s-i pun minile frnte ntre scnduri. Cei de fa i ddeau care mai de care prerea cum s procedeze. Egipteanul mi inspira mil i cu toate c voise s m ucid, m apropiai de el, ddui pe hangiu n lturi i zisei: ngrijete de patru scndurele subiri i nguste! De pild de la cutii de igri. Las n grija mea treaba asta! Fcnd o mutr uluit, patronul plec s aduc o ldi de igri, din care Marian tia scndurele potrivite. Fcui operaia cum se cuvenea. Aa spusei la urm peste patru sptmni poate s scoat pansamentul i va fi vindecat. Unde e Jack, cruia i-am mpucat mna? l voi pansa i pe el. Biatul veni, palid, cu chipul schimonosit de durere. i legase

26

mna cu o crp pe care o nlturai ca s spl mai nti rana. Presrai apoi iodoform pe dnsa i o pansai. Cnd fui gata i cu asta, patronul zise: Nu m-a fi ateptat la aa ceva, drept s-i spun. Asu a vrut s te omoare i d-ta l mai vindeci! Ciudat! Dup prerea d-tale o fi ciudat rspunsei dar eu cred c e foarte firesc. Dar acum d-mi te rog un whisky, cci noaptea asta ne-a adus attea surprize, nct simt nevoia unui ntritor. Crciumarul rse iar, apoi, pe cnd mi turna butura, zise: Da, da, chiar c au fost surprize De, poate s mai vin i altele. Aa i e! fcu Marian. Care va s zici d-ta crezi c ne mai ateapt surprize? Pi las c ne-om lua noi cuvenitele msuri de prevedere. Poate c i tii cam ce se pregtete mpotriva noastr? Crciumarul se sprijini cu pumnii de tejghea, se apleca nainte i ne rse n fa: Firete c tiu, domnilor, dar nu v spun. E i prea trziu uite, uite surpriza! Ultimele cuvinte Ie rostise cu glas batjocoritor. Ne ddurm seama ndat c primejdia era ndrtul nostru. Vrui s m-ntorc repede, cnd ceva mi czu pe cap i pe umeri, alunec dea lungul trupului i rmase atrnat la nlimea antebraelor mele. Era un sac de culoare nchis, n partea de jos prevzut cu un cerc strmt, care-mi lipi strns braele de trup. Acest atac viclean i neateptat izbuti complet. Eram lipsit de aprare i la fel trebuie s i se fi ntmplat i lui Marian, cci nu-i auzeam deloc glasul. n schimb, ndrtul nostru ncepu zgomotul unei lupte. De ce n-ai luat un sac mare? Rcni, furios, birtaul. Ai vzut doar c negrul are umeri peste msur de lai. Fir-ar s fie sta e un diavol! Aa dar, la Pongo ddu gre ncercarea aceasta de a-l face nevtmtor. Zgomotul dovedea c lupta e tot mai ndrjit. Zadarnic ncercai s m liberez. Cercul de fier se strnsese att de tare n jurul braelor i trupului meu, nct eram cu totul neputincios. Deodat simii o atingere, apoi o mn apuc cercul i-l smuci n sus. tiam c era Marian. Trase pe dreapta cercul att ct putui scoate mna din ncletare i s-o ridic. Luai imediat cuitul de la bru i tiai sacul, ct putui ajunge mai sus. Prin tietura fcut ntinsei mna spre Marian i trsei n sus

27

cercul care-i strngea braele i trupul. Curnd ei i putu scoate mna stng i acum urmai cu eliberarea mea. Cu mna dreapt ridicat att de sus cercul meu, nct mi liberai i mna stng i izbutii cu greu, e drept s trag peste cap cercul cu sacul. Scosei imediat pistoalele i m-ntorsei repede spre crcium. Dintr-o privire vzui c i Marian i trgea sacul peste cap. Pongo se afla n situaie grea. Pe podea zceau vreo opt persoane, n vreme ce alte cteva stteau, gemnd, la mese dar mai avea mpotriva s vreo douzeci, care se npusteau cu furie slbatec spre el. O corcitur uria, n care mi se pru c recunosc pe Collo, se narmase cu un picior de scaun i veni pe la spate spre credinciosul nostru camarad. Acesta avea tocmai de-a face cu alte trei corcituri, care-l atacau din fa cu nite cuitoaie. Pongo, ns, nu se putea apra dect cu pumnii, cci cuitul su de rechini i fusese scos din bru probabil nc de la nceputul luptei. Acum l avea crciumarul, care venea alturi de Collo, cu arma ridicat. M pregteam s trag, dar Marian mi-o lu nainte i, cu un ipt ascuit, crciumarul ddu drumul cuitului. n clipa n care detun arma lui Marian, se schimb privelitea: corcitura uria arunc numai o privire spre noi, apoi se strecur ca un arpe printre ceilali i se fcu nevzut. i acum, cei mai muli dintre clieni se npustir spre noi, asmuii de glasul tuntor al hangiului. n faa pistoalelor noastre, indivizii ovir. i asta fu pierzania lor. Cci Pongo, care n vremea asta terminase cu cele trei corcituri, spumega de furie. nha primul scaun ce-i czu sub mn i, cu iptul su rzboinic, se npusti din lturi asupra ticloilor. i, ca prin minune, indivizii acetia se mprtiar care ncotro. Dar numai puini izbutir s ias din sfera de aciune a furiosului Pongo i mai mult de jumtate fur culcai la pmnt de camaradul nostru. De noi nu mai ndrznea nimeni s se apropie, ca nite oareci n capcan alergau ceilali, ipnd ncoa i-ncolo. Deodat ua fu deschis cu putere, opt poliiti englezi ddur buzna cu pistoalele ridicate i rsun porunca: Sus minile! Ascultarm i noi de ordinul acesta, de asemenea i Pongo, care mai inea n mn scaunul i se altur de noi. eful poliitilor ne arunc numai o privire, ddu apoi din cap i, ajutat de oamenii si, ncepu s-i lege pe acei care se mai ineau pe

28

picioare. Se apropie apoi de noi i ntreb: Domnii au fost atacai? Puserm la loc pistoalele n bru i Marian spuse numele noastre. Chipul comisarului se lumin imediat i omul exclam surprins: Asta m bucur, domnilor, e o cinste pentru mine s v cunosc. Am primit ordine s v dm concursul n orice mprejurare. mi dai voie s va rog s-mi istorisii ce vi s-a ntmplat n spelunca asta? De mult am pus noi ochii pe localul acesta i ne-am bucura dac am avea, n sfrit, o dovad mpotriva patronului. Cred c-i putem da material ndestultor rspunse Marian acum caut ns pe o corcitur care cred c a ters putina. Vrei s fii att de bun s cercetm mpreun odile pe care le nchiriaz hangiul? Mai e vorb, domnule Farrow Lewis se adres el unuia din poliiti fluier alarma s vie ajutor i pune s fie transportai oamenii, care la poliie, care la spital. Tom i Francis vin cu mine. Ieirm pe coridor i scotocirm toate camerele. Numai dou de la captul gangului preau s ti fost locuite, ns locatarii le prsiser n grab. Aha, am venit prea trziu! zise Marian artnd ferestrele deschise. Dar de scpat tot nu ne scap ei. A! Uite aici o foaie de hrtie. S vedem ce scrie pe dnsa. Privii peste umrul lui. Din pcate hrtia era rupt i att se putea citi: Ires, Calcanul negru. Hm nu prea e mult, dar poate gsim vreodat explicaia, zise. Marian. S pun oamenii mei s-i caute pe cei doi pe care i urmrii? ntreb comisarul. Nu, mulumesc refuz Marian avem aici o dovad mpotriva lor, tiu ns c e vorba de o taina pe care am vrea s-o dezlegm. Cred c mine dm noi de dnii undeva. Dar acum s mergem la poliie, poate ne lsai s dormim acolo pn diminea Pentru cele cteva ceasuri n-a vrea s merg la hotel. Cu toat plcerea, domnule Farrow. Ne luarm bagajele i urmarm pe comisar la circumscripie, care nu era departe. n drum, comisarul ne spuse c un poliist n patrulare auzise glgie n crcium i dduse alarma. Arestaii i fuseser adui la circumscripie, cea mai mare parte, ns, era la spital dup cum ni se spuse i unii chiar la

29

morg. Procesul verbal fu repede redactat, apoi ni se ddu o odi n care se aflau cteva paturi i dup ctva timp, dormeam adnc.

30

V TAINA NICI NU SE LUMINA BINE DE ZIU i eram iari pe picioare. Pe cnd beam cafeaua oferit de amabilul comisar, Marian zise: Nu cred ca dup fuga din spelunca aceea, Elliott s se mai fi dus la vreun hotel. Ar fi btut la ochi asta la o or att de trzie, cnd nu mai intr nici un vapor n port. Trebuie s ne ncepem deci cercetrile de la crcium. Cu siguran c i-or fi petrecut restul nopii prin apropiere, probabil n vreun opron, mi ddui eu cu prerea. Deoarece nu sor mai simi la adpost aci, de sigur c vor lua primul vapor, s plece mai departe. Cel mai bun lucru ar fi s ne interesm nainte de toate de plecarea vapoarelor. Ai dreptate ncuviin Marian uite c vine comisarul, poate tie el. Poliistul aduse ndat o carte i dup ce o rsfoi, zise: Poimine pleac vaporul rapid Monte Rosa spre America de Sud, Buenos Aires. Dup alte patru zile avei Usambara pentru Europa. Peste o sptmn Mulumesc l ntrerupse Marian ajunge atta. Nu poate fi vorba dect de Monte Rosa. Aa dar spre Buenos Aires, asta se potrivete de minune. S ne ngrijim imediat de bilete. Ce, vrei s plecai spre America de Sud? ntreb comisarul, surprins. Avei planuri anumite pentru acolo? Nu, dar credem c vom da de urmele Unei taine mari! zmbi Marian. Vrei s fi att de bun, domnule comisar i s pui pe cineva s se intereseze, dac pentru vaporul acesta au fost reinute sau vor fi reinute astzi dou locuri pe numele Elliott? n caz afirmativ te-a mai ruga s dispui s ni se ia i nou dou bilete. Cu plcere, domnule Farrow rspunse poliistul aadar Elliott! adug el, surprins. Care va s zic am avut dreptate cu bnuiala mea! Mi s-a prut foarte schimbat cnd l-am vzut ultima oar. S fie amestecat n vreo crim? Cam aa ceva bnuiesc i eu rspunse Marian i vreau s ncerc s fac lumin. Afar de asta, Pongo al nostru are o rfuial veche cu Collo, corcitura, care-l nsoete acum pe Elliott. Ce ru mi pare c nu pot merge cu dv.! zise comisarul. Dar v voi ndeplini dorinele ntocmai, domnule Farrow.

31

i mulumesc spuse Marian acum s mergem n cutarea celor doi. Mai ateptai cinci minute propuse comisarul s se napoieze din ora poliitii care se schimb acum. Poate c vreunul din ei raporteaz ceva care v intereseaz, sau v pune chiar pe urmele celor doi. Ai dreptate ncuviin Marian. Nu trecu mult i ncepur s vie poliitii, dndu-i fiecare raportul, n cele din urm comisarul intr iar la noi n odaie; prea foarte vesel. Poliistul Hopkins, care face serviciul n partea de miazzi a oraului, raporteaz c n zorii zilei a observat un european btrn i o corcitur nalt, care au ieit dintre ultimele oproane i au pornit-o ncetior pe rmul mrii, spre Sud, ne zise el. Hopkins na avut nici un motiv s intervin, dar s-a simit dator s raporteze cazul. Minunat! exclam Marian. S pornim ndat dup dnii. Elliott e prea btrn ca s poat merge repede, aa c-i vom ajunge curnd. Tocmai vroiam s prsim circumscripia, cnd intr un poliist i raport comisarului: Hangiul Hasting vrea s vorbeasc ndat cu oamenii care au fost gzduii n hanul su. Zice c ar avea s v spun ceva important. Dorii s dai curs acestei rugmini? ne ntreb comisarul. Eu vroiam s m duc acum n orice caz la spital, care e drumul pe care trebuie s mergei i dv. ca s-ajungei la, chei. Firete c ne ducem rspunse Marian sunt curios s-aud ce o s ne spun. Ceva bun n nici un caz mi ddui eu cu prerea o fi vrnd s ne ntind vreo curs ca s se rzbune. Dup cteva minute ajunserm la spital. Birtaul Hasting era ntr-o celul separat dup cum ornduise comisarul. Cnd ne apropiarm de patul lui, chipul i se schimonosi de furie, dar imediat i reveni i se prefcu pocit. Domnilor, am fost nedrept cu dv., ncepu el cu glas plngre dar vina o poart corcitura aceea i nsoitorul su, un btrn european. Ei mi-au dat foarte muli bani i-mi spuneau c e vorba de o ceart veche n care dv., domnilor, n-aveai dreptate. Atunci mi-am dat ncuviinarea ca s fii luai prizonieri, cci eu sunt un om care nu pot suferi nedreptatea. La cuvintele acestea izbucnirm n rs. Hasting se uit iari urt la noi, dar urm pe acelai ton:

32

E ntr-adevr aa, domnilor, altminteri n-a fi ncuviinat s vi se fac vreun ru n casa mea. Dar vreau s v dau acum dovada de gndurile mele bune. tiu ncotro au pornit dumanii dv. M pot bizui pe sprijinul dv. daca v destinuiesc asta? Firete rspunse Marian dac ne spui adevrul, vom interveni s i se dea o pedeaps uoar. Ei, ncotro au pornit? nuntrul rii, spre Karibib zise Hasting, grav btrnul european vorbea de nite mine pe care le-ar avea acolo. Pomenise i de un local pe care vrea s-l viziteze, se numete Jan Jonker. Acolo i vei gsi cu siguran pe amndoi. Marian zmbi i se-ntoarse spre comisar: Te-a sftui s telefonezi colegului d-tale din Karibib. Patronul localului Jan Jonker st cu siguran n legtur cu domnul Hasting al nostru. Firete c Hasting vrea s-l ocroteasc pe Collo i s ne pun pe noi pe urm greit; Mai mult ca sigur c ne-ar amenin mri primejdii i n localul Jan Jonker. Nu, domnule, e ntr-adevr aa ne asigur birtaul am auzit cnd spunea europeanul ctre nsoitorul su. Pe corcitura aia nici n-o cunosc. Atunci i va fi totuna dac punem mna pe el sau nu zise Marian, zmbind. Poimine noi plecm ia Buenos Aires. Cred c-l voi ntlni pe Collo n restaurantul Calcanul Negru. Efectul acestor cuvinte fu de nedescris. Hasting se ridic fulgertor i se holb la Marian. Prea nlemnit de spaima. i cnd Marian i zmbi, el czu napoi n perne; gemnd i nchise ochii. Ei, ai vzut? zise prietenul meu. Tot eu tiu mai bine. Dup cum spuneam, domnule comisar, te-a sftui s te pui n legtur cu colegii d-tale din Karibib, ca s ia n mai de aproape cercetare localul Jan Jonker. Nu mai ncape vorb rspunse poliistul. Dar de unde tii adresa din Buenos Aires? Asta i o voi spune afar. S nu-l turburm pe domnul Hasting din gndurile sale adnci. Pe sala Marian art comisarului hrtia gsit n odaia de la hanul lui Hasting i zise: Gndul c primul cuvnt trebuie s fie Buenos Aires i Calcanul Negru trebuie s fie un local; mi-a venit cnd Hasting pomenise de localul din Karibib. Rmne deci cum am hotrt: plecm poimine cu Monte Rosa. Cu un scurt rmas-bun ne desprirm. Un poliist ne cluzi prin diferite strzi i strdue, pn ajunserm la irul de magazii de pe rmul mrii.

33

Aici ne desprim de cluza noastr i pornirm spre miazzi, de-a lungul plajei. Pongo ncepu s caute de zor urme de picioare i n cele din urm scoase o exclamaie triumftoare i art spre un loc al rmului, unde se vedeau lmurit dou urme diferite. Marian le examin cu luare-aminte i zise: Socot c sunt vechi de un ceas. Cred c trebuie s ne grbim dac vrem s-i ajungem pe fugari. Presupun ns c dup aceea vor face un mare ocol, ca s se napoieze la Swakopmund. n vreme ce mergeam voinicete, spusei: Bine, Mariane, s presupunem c fi ntlnim. Ce facem atunci? Dac Pongo l nltur pe Collo, nu vom lmuri niciodat taina care-l leag pe el de Elliott. Nu-l lsm, ci i lum prizonieri, sub motivarea c sunt i ei prtai la atentatul mpotriva noastr. Putem dovedi c Collo l-a atacat pe Pongo. Cred c Elliott va ncepe s vorbeasc atunci cnd va vedea c e nvinuit el nsui. Tot ce se poate ncuviinai eu. Trecurm iari o limb de pmnt i n faa noastr se ivi un golf ntins. La cel mult o sut de metri nainte vzurm dou fpturi, stnd fa-n fa. Marian duse repede ocheanul la ochi. Ei sunt zise el se pare, ns, c se ceart. Da, corcitura amenin pe btrn. Hm acum se pune chestia s ne apropiem neobservai. A, e prea trziu Collo ne-a zrit. i, Dumnezeule! Nu m-a fi ateptat la asta! nainte, trebuie s-l ajungem! O dram se desfurase naintea noastr. Cu siguran c ndat ce zri fpturile noastre corcitura tia ca suntem noi. i atunci, cu o micare fulgertoare nfipsese cuitul n pieptul btrnului Elliott. Se ntoarse apoi fi o lu la goan de-a lungul rmului, spre miazzi. Pornirm ndat dup el, n frunte cu Pongo. Dar Collo ne-o luase nainte cu peste o sut de metri i prea s fie un foarte bun alergtor; cel mult Pongo dac-l putea ajunge, astfel c lsarm urmrirea pe seama credinciosului negru. Cnd ajunserm la Elliott ne oprirm, n vreme ce Pongo alerga nainte. Btrnul bogta zcea n nisip, cu ochii nchii, lovitura de cuit l atinsese sub inim i cnd i ridicai capul se ivir picturi de snge pe buzele lui. L-a gurit plmnul zise Marian, cu gravitate nu cred s-l mai putem salva. Nici nu cred s se mai trezeasc zisei eu.

34

Dac i-am umezi fruntea cu ap de mare propuse Marian poate i mai revine pentru o clip. Voi ncerca, cel puin. Se duse de lu ap n pumni i o lsa s picure pe fruntea btrnului. Fcu aa de trei ori i n cele din urm Elliott respir deodat adnc, apoi deschise ochii i ne privi mirat. Corcitura Collo te-a njunghiat zise Marian mai ai de trit nc puin. Domnule Elliott, ai ceva de mrturisit, nainte de a prsi aceast lume? D-ta d-le eti Farrow? ngn muribundul, cu greutate. Marian ncuviin din cap i Elliott urm: De dv. am fugit; acum trebuie totui s-i mrturisesc taina. Oh, diavolul sta, Collo sta m-a adus pe calea pierzaniei Eu nu sunt James Elliott, ci fratele su geamn, Joe. James e prizonier dincolo scpai-l! Cu mna tremurtoare arata spre apus, peste ocean. James i Maud, amndoi prizonieri, zise el mai departe. Ducei-v repede acolo, pe corcitur va veni s-l ia cineva. Ascult, Joe Elliott zise Marian struitor James i Maud Elliott se afla n localul Calcanul Negru? Muribundul avu o privire de nermurit de mirare, apoi ddu din cap i mai izbuti s ngne: Chinez opiu primejdios cnd un vapor. Trupul i fu zguduit de un tremur, se zvrcoli o clip i n momentul urmtor rmase nemicat. La asta nu m-a fi ateptat! murmur Marian uite unde poate duce lcomia de avere! Nu e de mirare c Elliott aprea schimbat tuturor celor ce-l cunoteau. Acum avem o int frumoas nainte: salvarea a doi prizonieri. Oare o s-l ajung Pongo pe Collo? Joe Elliott mai spunea c va veni s-i ia cineva. Numai de n-ar fi primejduit Pongo prin aceasta. Collo i Pongo se mai vedeau ca nite punctulee, departe spre miazzi. Marian duse ocheanul la ochi i zise: Ceva tot s-a apropiat Pongo, dar mai are vreo aizeci de metri. Collo sta e un alergtor minunat. Ah, asta crezuse Joe Elliott: uite colo vine o barc cu motor. i ndrept ocheanul spre mare i urm agitat: i colo n larg e un vas de comer mare. Ah! Barca cu motor e la rm continu el i i ndrept ocheanul iar spre miazzi Collo a ajuns-o se deprteaz de mal pcat c Pongo n-are nici o arm la el! Drace! Oamenii din barc trag asupra lui Uite! cade repede trebuie s mergem ntr-acolo! Marian i smulse pistolul i ncepu s alerge de-a lungul plajei. l urmai imediat i deodat nu mai simii nici oboseal, nici

35

cldur. Pongo al nostru era n primejdie, era poate grav rnit sau chiar ucis mielete. i, n timp ce goneam putui vedea c barca se ndeprta n grab de rm, spre vaporul care atepta departe n larg. Cnd fu la cteva sute de metri de mal, Pongo, care pn atunci sttuse nemicat n nisip, sri deodat n picioare i amenin cu pumnul spre micul vas. i dduse seam c numai prin vicleug adic s se dea drept rnit sau chiar mort putea scpa de alte gloane. Simmintele lui Colo n-or fi fost prea plcute n clipele acestea, cci vedea doar c nverunatul su duman era din nou pe picioare i nu uitase de rzbunare. Ne oprirm din fug i ne ntoarserm spre Elliott. Zadarnic i scotocirm prin buzunare nu puturm gsi nimic. Cptueala dinuntru a hainei era rupt i din asta puturm deduce, c Collo i nsuise repede portvizitul rnitului, nainte de a fugi. Poate ca se simea acum n deplin siguran; n-avea de unde s bnuiasc cum c noi tiam despre Buenos Aires i de localul Calcanul negru. Pongo veni agale napoi, era foarte abtut c i scpase din mn dumanul. Dar chipul i se lumin cnd Marian i spuse c vom pleca n curnd dup fugar i c vom da neaprat de el n America de Sud. Avurm nc mult de lucru n ziua aceea. Ddurm o declaraie n care era cuprins mrturisirea muribundului, punnd ns condiia ca noi nine s anunm politia din Buenos Aires. Printr-o neprevedere prizonierii ar fi putui fi primejduii. Seara aflarm c localul Jan Jonker din Karibib fusese nchis de poliie, dovedindu-se c era un cuib de bandii. Dup dou zile vaporul rapid Monte Rosa ridic ancora. Plecam spre America de Sud, unde ne ateptau noii aventuri, pe care i le voi povesti ntr-o zi ncheie doctorul Bertram. Sfritul volumului: TAINA LUI ELLIOTT. n numrul urmtor: CINII SLBATICI.

36

37