Sunteți pe pagina 1din 23

MAINA VERDE

The Green Car 1957

de William F. Temple

Maina verde

Traducerea: Pavel D. Constantin

William F. Temple

A
accident.

fost prima oar cnd am vzut cu adevrat petrecndu-se un

Mai vzusem i altdat asemenea lucruri, dar le trecusem cu vederea, pur i simplu. Auzeam scrnetul unor roi nfrnate i priveam ntr-acolo. Vedeam pe cineva zcnd n drum, iar alturi de el o main, pe jumtate rsucit. Am vzut un accident foarte urt astzi, povesteam mai trziu, adugnd cteva nflorituri pentru a face relatarea mai interesant. De data aceasta, ns, chiar vzusem cum se ntmplase. i-mi doream din toat inima s nu fi vzut. Fiindc nu prea tocmai un accident. Mai degrab o crim cu premeditare. oseaua care strbtea Trescawo era n fapt o serpentin periculoas. Se ntorcea parc asupra ei nsei, ovind s ptrund n sat, ca i cum s-ar fi temut s nu ajung ntr-un loc oribil. Omul cu fa alb din maina verde nu avusese ns reineri. Venise n vitez, ntr-o linite desvrit, nefireasc. Franky Lockett nici mcar nu apucase s-l vad. Eu, ns, da. M aflam aplecat peste poart cnd Franky nise din grdina lui. Nu avea dect 8 ani i locuia n csua de peste drum. Avea prul de culoarea nisipului, nasul crn i ochi albatri, limpezi. Deborda de energie i, de obicei, a merge nsemna pentru el a alerga, pur i simplu. M observase i fugise ctre mine, de-a dreptul peste osea. Domnule Murdoch, m lsai s... Fr nici un sunet, maina verde apruse n drum i l lovise. Trupul putiului fusese aruncat n gardul viu care-i nconjura grdina. Apucasem s zresc chipul alb al oferului, impenetrabil, dup care maina gonise mai departe. ocat i ngrozit, nregistrasem totui n minte numrul de nmatriculare de pe plcua din spatele automobilului, nainte ca amurgul s-l nghit. Franky! strigasem i fugisem ctre el. Se transformase ntr-un ghemotoc nsngerat la baza gardului viu, contorsionndu-se haotic. Cnd i-am ridicat capul, palma cu care-i sprijineam ceafa mi s-a umplut de snge. inea ochii nchii, iar printre buzele ntredeschise i se zreau dinii de lapte. Apoi, dintr-o dat, un ultim spasm i-a cutremurat trupul i a murit n braele mele. Am perceput o micare n apropiere. Am ntors capul i m-am uitat n sus, cu ochii nceoai. Era tatl lui Franky, tremurnd din toate ncheieturile, aidoma unui om cuprins de febr. Minile i fluturau inutil, iar ochii lui priveau n gol, pierdui. A ngimat greoi: ntotdeauna mi-a fost team de asta. Mereu se grbete... S-a oprit brusc, realiznd c se exprimase greit. i era fric s

Maina verde

accepte evidenele. S-a prbuit n genunchi, lng mine i i-a mbriat fiul. Apoi a nceput s plng sfietor. I l-am ncredinat pe Franky i m-am ridicat. M simeam copleit, mpietrit din cap pn-n picioare. Trescawo fremta. Uile se deschideau n susul i n josul strzii, porile grdinilor se trnteau, lumea sosea n grab. Era un stuc obinuit, n care oamenii se cunosc din copilrie, o comunitate strns unit. Aidoma unui singur organism, Trescawo contientiza imediat cnd o parte din el era rnit. n tcere, l duser pe Franky spre cas. Cteva suflete mai tari merser nainte, s o ntiineze pe mama biatului. Cineva alerg dup doctoral Trevose. nc rvit, am intrat n propria-mi cas i am ridicat receptorul. Minnie, f-mi legtura cu poliia din Merthavin. i grbete-te, pentru numele lui Dumnezeu! nainte de toate, Minnie era o telefonist eficient. Pentru moment uit c e femeie i-mi fcu legtura fr s mai pun ntrebri. ns, fr ndoial, rmsese pe fir. n Merthavin se afla o mic secie de poliie, la aproape apte kilometri deprtare. Pe toat aceast distan, oseaua nu fcea nici o curb, dar o dat ajuns acolo, dac virai la stnga, dup nc patru kilometri ajungeai la malul mrii. n cazul n care nu se oprise la vreuna din fermele nirate de-a lungul drumului sau dac nu fcuse cale ntoars, maina verde urmase, cu siguran, drumul spre Merthavin. mi rspunse jandarmul de serviciu. I-am relatat ce se ntmplase i i-am descris maina: Era mare, de un verde ntunecat. Probabil veche de vreo douzeci de ani, dar nc mergea bine. Avea numrul WME 2195 i era condus de un ticlos care prea s poarte o apc, aa cum au juctorii de popice. Individul avea faa alb i o musta neagr. l vom opri, domnule Murdoch, promise jandarmul. i-l vei aresta pentru crim! am spus eu cu nverunare. Am nchis i am ieit, ndreptndu-m spre casa lui Lockett. Doctorul Trevose sosise, ns nu mai putuse face nimic. Nici eu nu putusem i nimeni altcineva nu mai putea face ceva. Domnule Murdoch, m lsai s... Vocea exaltat de copil continua s-mi rsune n minte. N-aveam s aflu niciodat ce dorise Franky de la mine. Am mai rmas acolo o vreme, dar cnd durerea a devenit prea intens, m-am ntors acas, singur, simind nevoia s beau ceva. Sun telefonul. Era jandarmul. N-a aprut nc, domnule. Spunei c l-ai vzut conducnd repede?
4

William F. Temple

Al naibii de repede, am rspuns aspru. i nu cumva s-a ntors? Nu. Jumtate din sat e afar, ateptndu-l. L-ar lina dac l-ar prinde. Eu nsumi a face-o, te asigur! V neleg sentimentele, domnule. Dar dac revine pe acelai drum, ar fi bine s-l reinei pentru noi. n orice caz, cred c s-a oprit la vreuna dintre ferme. Altfel ar fi trebuit s apar de mult vreme... Cred c da, am aprobat. Jandarmul ovi o clip. Apoi spuse: Am s stau s pzesc aici. i-o s-l sun pe George Peters s mearg s verifice fermele. Bine. Dac te pot ajuta cu ceva... Deocamdat, nu, domnule. V vom da de tire cnd l vom gsi pe individ. Apoi nchise i am lsat i eu receptorul jos. Mi-am umplut paharul cu whisky i l-am dat pe gt. George Peters era un poliist de provincie. Tria singur ntr-o vilioar, la civa kilometri nord de Trescawo. Avea n supraveghere patru sate. Era din Cornwall de origine, ns nu lsa s se vad asta. Am trit i eu o perioad n Cornwall, aproape trei ani, dar cu toate acestea rmsesem un strin pentru localnici. Peters ns era mai mult dect un strin, chiar i pentru cei cu care fcuse coala. E un tip prea retras, spuneau ei. Dar tie mult mai multe dect las s se vad. M lovisem de el de vreo cteva ori, ns nu mersesem mai departe de schimburile formale de amabiliti. Era politicos, dar nu-i plcea s vorbeasc. Lucrul acesta m indispunea un pic, fiindc individul avea chipul unui elev silitor, cu ochi melancolici, i-mi imaginam c putem avea ceva n comun. Totui, poate m nelam n privina lui. De obicei, oamenii care nu vorbesc prea mult o fac pentru c nu au prea multe de spus. L-am scos din minte pe George Peters. i amintirea lui Franky a revenit cu putere, fr s in cont de tot whiskyul pe care-l busem. Avea s urmeze o noapte grea pentru mine. M plimbam prin camer, cu paharul n mn, cnd soneria de la u m-a readus la realitate. Era Peters. Slab i deirat, cu cascheta pe cap, m-a privit din u i mi-a spus cu o voce blnd, n care am recunoscut accentul din Cornwall: M scuzai c v deranjez, domnule Murdoch. A trebuit s vin ncoace, pentru detaliile privitoare la maina verde... Sigur, domnule inspector. Intrai.

Maina verde

Refuz, amabil dar ferm. Prea c nu vrea s se implice prea tare. Aa c i-am spus ceea ce-i spusesem i jandarmului. Bineneles, tia toate acestea. Ascult, totui, impasibil, fr s-i ia notie. Apoi m ntreb: Era cumva un Morris 16? Nu tiu. M tem c nu cunosc prea multe despre automobile. neleg, domnule. Mulumesc. Noapte bun. Am avut impresia c ajunge la poart doar din doi-trei pai uriai. i-a nclecat bicicleta fr s o mai aplece n prealabil i s-a ndeprtat n direcia Merthavin-ului. Lumina incert a felinarului lui slbi o dat cu distana, pn ce dispru cu totul n deprtare.

***
Somnul nu se lipise de mine n noaptea aceea nefericit. Aipisem doar de cteva ori, cu mintea asaltat de gnduri. Una dintre cele mai puin ngrijortoare ntrebri pe care mi-o puneam era, de fapt, cea pe care mi-o adresase Peters. Era maina verde un Morris 16? De ce trebuise Peters s m ntrebe tocmai asta? Chiar tia mai multe dect lsa s se neleag? Dac nu era aa, atunci ntrebarea nu avea nici un sens. Pn diminea am ajuns s ursc, pur i simplu, tapetul de pe perei. Trebuia s ies afar, la aer curat. M-am plimbat vreun sfert de ceas, ncercnd s-mi limpezesc gndurile. Apoi m-am rentors n cas. Tocmai mi curm pensulele de vopsea, cnd a sunat telefonul. Era inspectorul Peters. Avei timp s venii pn la mine cteva minute, domnule Murdoch? Nu m-am gndit c inima mea putea s bat mai ncet, dar iat c o fcea. Vroia declaraia mea ca unic martor ocular al accidentului, bineneles, i uram ideea de a retri tragedia. Fcusem asta cea mai mare parte a nopii. Oricum, era de datoria lui s m cheme. Am spus, aproape iritat: O s vin... L-ai gsit pe criminal azi-noapte? Urm un moment de tcere, apoi Peters vorbi ncet: N-a fost la nici una dintre ferme. N-a ajuns nici n Merthavin. i nici nu s-a ntors prin Trescawo. Urm un alt moment de tcere, ct vreme am asimilat informaia. La naiba, am zis, nu se poate s se fi nlat la ceruri! Ai gsit maina abandonat sau ce? Despre asta vreau s vorbim, domnule Murdoch. n mod evident, nu vroia s spun mai multe la telefon, n caz c Minnie asculta. Devenise interesant acum, iar iritarea mi dispruse. Bine, voi fi acolo n zece minute.
6

William F. Temple

Am ajuns ns mai repede, cu ajutorul motocicletei. Inspectorul atepta n pragul uii, n uniform, dar fr caschet. M-a condus ntr-o odaie spaioas care ocupa mai mult de jumtate din cas. Era ordonat, dar cumva neobinuit. Peste tot se aflau rafturi cu cri, nlate pn la tavan, pline ochi cu volume, cu dosare, cu cutii de carton i o grmad de albume voluminoase. Parchetul era foarte bine lustruit, strlucind n lumina care se strecura prin fereastr. ntr-un col trona un birou, nconjurat de cteva scaune, i asta era tot. Biblioteca mea i, pot spune, casa mea, murmur Peters. Alese un album de pe un raft i-l puse pe birou. A vrea s v uitai la acesta, domnule. L-a fi adus eu la dumneavoastr, dar este prea dificil de transportat pe biciclet. Relaia dintre noi se schimba. Peters devenise mai volubil, i n-avea dect un motiv pentru asta. Degetele lui subiri i lungi au ntors paginile acoperite cu tieturi din ziare. Gsi articolul cutat i mi-l indic. M-am aplecat deasupra albumului i m-am uitat. Era un articol pe dou coloane, tiprit pe hrtie nglbenit de vreme, scos din ziarul local. Titlul spunea: O MAIN CADE DE PE FALEZ. TRAGIC MOARTE N MERTHAVIN . Mai era i fotografia unui brbat ntre dou vrste, cu o musta neagr, stufoas. Arat aa cum arta oferul pe care l-ai vzut, domnule? Am privit mai ndeaproape. Fotografia s-a descompus ntr-o mulime de puncte de raster, fr noim. Mi-e team c detaliile nu sunt foarte clare, continu Peters, scuzndu-se. Chiar dac, ar fi fost, tot n-a fi sigur, am replicat. Abia dac l-am zrit pe individ. Dar, n mod sigur, ar putea fi acesta. Ori fratele lui geamn. Asta-i tot ce pot spune. Bun. Tipul e mort - mort de aptesprezece ani. l chema Albert Wolfe i a fost instalator n Merthavin. L-am cunoscut destul de bine. Navea frai. Atunci n-am de unde s-l cunosc. Bineneles c nu, domnule. Dar v-a ruga s citii i articolul.

***
L-am citit cu oarecare efort; rndurile mi fugeau de sub ochi. Descria cum Wolfe, conducnd singur pe drumul dintre Trescawo i Merthavin, n octombrie 1940, ncercase s evite o main care venise din sens opus. Automobilul lui, un Morris 16 de culoare verde, plonjase peste marginea falezei i czuse n mare, de la o nlime de peste treizeci de metri. n momentul apariiei articolului, trupul nu-i fusese nc descoperit. A fost vreodat gsit? l-am ntrebat pe Peters.

Maina verde

A cltinat din cap. Sunt cureni foarte puternici pe-acolo. Trupul trebuie s-i fi fost furat de ape. La vremea aceea s-a produs un adevrat scandal i abia dup o sptmn au reuit s aduc un scufundtor. Maina se afla acolo, bineneles, cu roile n sus i o portier deschis. Dar nici urm de cadavru. Ei bine, o fi fost o treab urt, dar s-a ntmplat cu mult timp n urm i nu neleg de ce mi artai toate astea tocmai mie?! Inspectorul a scos o agend. Sunt o mulime de informaii aici, spuse. Pstrez date despre fiecare vehicul aflat n posesia oricrei persoane care locuiete pe o raz de douzeci de kilometri. Numele fiecrui posesor este n dreptul numrului, vedei? mi art cu degetul la litera W, indicndu-mi un rnd: Wolfe, Albert Geoffry, Morris 16 (verde), numr de nmatriculare: WME 2195 . sta... sta-i numrul mainii verzi! m-am blbit. Aa cum spunei, domnule. i, dup cte cunosc, numrul acela n-a mai fost ncredinat nimnui de la moartea lui Bert Wolfe. L-am fixat cu privirea, apoi m-am uitat pe fereastr la peluza nconjurat de un mic gard viu, ca s fiu sigur c lumea real mai era nc acolo, afar. Mi-am mucat vrful unui deget i am simit durere. Vrei s spunei c am vzut... fantoma lui Wolfe? Nu tiu ce-ai vzut, domnule Murdoch. Tocmai ncerc s aflu. Am privit nc o dat fotografia tears i am ncercat s o compar cu figura i mai tears din amintire. M-am trezit citind titlurile de pe cotoarele crilor, mai nti incontient, apoi dndu-mi seama. Cea mai mare parte a unui col de camer era ocupat cu lucrri de psihiatrie. Civa brbai m fixau ciudat de pe copertele crilor lui Charles Ford. Fantomele par s v intereseze ntr-un mod deosebit, inspectore, am rostit. Personal, nu cred n existena lor. Ce ncercai s-mi spunei? Chipul aproape ascetic al lui Peters nu lsa s se ntrezreasc vreun repro. Sunt o mulime de informaii, repet el. Dar ceea ce m intereseaz sunt faptele, domnule Murdoch. Dac te vei uita la toate aceste rafturi, vei gsi mai multe enciclopedii, atlase, agende i lucrri tiinifice dect ntr-un ntreg laborator de cercetri psihologice. Totui, considerai fantomele ca fiind fapte? Apariiile de acest gen par s fie un fenomen obinuit, dac inem seama de dosarele ntocmite de Societatea de Cercetri Psihologice, explic inspectorul cu grij. Probabil c cea mai mare parte a cazurilor descrise acolo, dac nu chiar toate, sunt interpretate subiectiv, ns unele

William F. Temple

pot fi explicate altfel dect printr-o ciudat ntreptrundere a trecutului cu prezentul. Dac le putei spune sau nu fapte, depinde de ce nelegi prin fapt. Oricum, ceea ce este indiscutabil n cazul acesta, oamenii pretind c au vzut aa ceva. Aa cum am spus i eu? Nu tiu ce ai vzut, domnule. tiu doar c nu era o fantom subiectiv. Maina a fost suficient de solid ca s-l ucid pe bietul biat. Eu doar trec n revist faptele. Am petrecut o mare parte a vieii n aceast ncpere, comparnd fapte. M fascineaz. Cteodat, cele mai neobinuite ntmplri se dovedesc a fi adevrate, alteori, cele obinuite nu concord cu realitatea. n orice caz, nu putei evita s recunoatei un lucru: aceast lume este mult mai stranie dect ne putem imagina cei mai muli dintre noi. M-am uitat la el. Dac ai fi fost un artist, inspectore, dac ai fi putut s vedei aa cum vede un artist, ai fi tiut c nu mai era necesar s-mi spunei asta. Tocmai pentru c suntei un artist i un martor ocular, domnule Murdoch, am acceptat ca fapt ceea ce spunei c ai vzut. Gndii-v, de exemplu, la apca pe care o purta oferul: era o apc de juctor de popice. i ce-i cu ea? Bert Wolfe a fost juctor de popice. Pe atunci nu era un joc att de popular, prin anii '40. ns el purta apca aia cnd a murit. Am ngheat. Ascultai, suntei sigur c a murit? Adic, vreau s spun c maina a fost gsit goal. Presupunnd c a reuit s ias, n cdere, putea s zac undeva, ntr-o rp, s rmn acolo incontient, nevzut de nimeni, pentru ca apoi s ias i s rtceasc cine tie pe unde, cu minile pierdute. Peters neg din cap. Imposibil. Promontoriul este ascuit n zona aceea i nu exist nici o rp, nu exist nimic de care s te poi aga. L-am anchetat pe cellalt ofer n ziua accidentului. Chestia asta s-a ntmplat ziua n amiaza mare. Mi-a spus c nu va uita niciodat expresia de pe figura lui Bert, de cealalt parte a parbrizului. Era alb, o ngrozitoare expresie a morii. i a vzut maina prbuindu-se pn jos, rostogolindu-se prin aer. Wolfe nu a czut din ea. Nu a czut nimic din main. Ua s-a deschis, probabil, cnd maina a izbit apa. Chiar i aa, dac s-ar fi aruncat atunci, ar fi putut scpa cumva. Nu vd cum, spuse Peters. oferul nu i-a luat ochii de la ap douzeci de minute. A stat astfel fiindc era ocat. Abia dup ce i-a pus nervii n ordine a putut conduce mai departe. Era un btrn. i n-a ieit nimic din ap. Doar bule de aer.

Maina verde

Sun telefonul, undeva n holul minuscul. Scuzai-m, spuse Peters. A ieit. Apoi l-am auzit rspunznd: Da, este aici, sergent. Da, tiu asta. Am verificat. Domnul Murdoch insist. Spune c a luat corect numrul i eu sunt sigur c are dreptate... Sigur c tiu ce spun... Da, vin imediat. Salut. Peters reveni. Era Horrocks, jandarmul clin Merthavin, se justific el, dei nu mai era cazul. A sunat la dumneavoastr. A aflat i el cui a aparinut maina i a presupus c v-ai nelat. Cnd i-am spus c n-ai greit cu nimic, parc i-am auzit venele explodndu-i. Acum trebuie s m duc s-i explic. Horrocks m crede nebun, dar el aa m-a considerat ntotdeauna. Vin cu dumneavoastr dac vrei, dei nu sunt sigur de partea cui m aflu. Dar am s jur n faa sergentului, dac trebuie, c am citit bine numrul la. Peters zmbi. Era prima oar cnd l vedeam zmbind. Mi-ar plcea s facei asta, domnule Murdoch, mai ales c mai exist ceva despre care vreau s v vorbesc. Am ridicat din sprncene, dar singura ntrebare pe care am reuit s i-o pun a fost: Vrei s v duc cu motocicleta mea? Nu va mai trebui s pedalai pn acolo... A acceptat i am urmat oseaua prin Trescawo ctre Merthavin, pe unde, n seara precedent, trecuse maina verde. Marea apru n stnga, dungat, asemeni norilor cenuii care ngduiau soarelui s ptrund numai prin anumite poriuni. Avea s plou din nou i, mai trziu, am primit din plin botezul apei. Puteai s vezi marea fie c doreai, fie c nu, deoarece drumul - n serpentin, ca ntotdeauna - se curba periculos de aproape de marginea falezei. n unele poriuni nu erau nici mcar doi metri de iarb pn la prpastie.

***
Ne-am ndreptat, prin curbe strnse, ctre cel mai periculos loc de pe falez. Aici oseaua atingea cel mai nalt nivel. Curba urmtoare era att de pronunat, nct nu puteai vedea dac mai vine cineva din sensul opus. Dar n nouzeci i nou la sut din cazuri, nu venea nimeni. ns, am gndit eu, procentul rmas fusese mpotriva lui Albert Wolfe. Oprii aici, v rog, rosti Peters la urechea mea. Am oprit chiar pe creast, de unde se putea vedea drumul pn la intrarea n Merthavin. Am preferat s m uit ntr-acolo, dect n jos, la mare. Nu m-am simit niciodat prea bine la nlime. Pe inspector nu-l deranja ns. S-a dat jos de pe a, dup care s-a apropiat periculos de mult
10

William F. Temple

de buza falezei, examinnd iarba. Uitai-v la asta, domnule Murdoch. Deci, pn la urm, tot trebuia s m uit. Iarba era ud i noroioas de la ploaia care czuse cu o zi n urm. M-am aplecat deasupra solului, cu inima la gur. Ceea ce-mi artase Peters nu m ncuraja cu nimic. Erau urmele roilor unei maini. Foarte clar imprimate i, n privina direciei, nu ncpea nici o ndoial. Trecuser peste iarb, ctre mare, cu cel mult douzeci i patru de ore de la ncetarea ploii de ieri. Le-am descoperit la lumina felinarului, noaptea trecut, rosti Peters, sobru. Cnd s-a crezut c maina a disprut, am bnuit c pe-aici trebuie s fi prsit oseaua. Adic, exact n locul unde a czut bietul Bert Wolfe. Un fior de ghea mi-a strbtut spatele. Ieri a adus-o napoi? Inspectorul ezit. Urmele acestea sunt un alt fapt, atta tot, spuse el scurt. M speriasem, ns o curiozitate morbid m-a ndemnat s m uit n jos, peste buza falezei, spre apa aflat la mai bine de treizeci de metri sub noi. Are o adncime de peste ase metri acolo, jos, mi ghici gndul Peters. M-am retras i am privit din nou urmele. Maina a trecut pe lng mine ciudat de silenios, am rostit. Att de silenios, nct ai fi putut crede c era vorba de o fantom. Dar dac ar fi fost lipsit de materialitate, aidoma unei fantome, nu l-ar fi ucis pe Franky... i nici nu ar fi lsat urme. Ceea ce nseamn, evident, c era material, rosti Peters. Transferat, printr-o inexplicabil ruptur temporal, din trecut n prezent? Asta credei? Inspectorul ezit din nou. Asta-i o teorie pe care un alt fapt o infirm. Maina lui Bert Wolfe era veche atunci cnd a cumprat-o. A trecut printr-un adevrat iad ca s-o fac s mearg. Iar motorul a funcionat dup aceea cu un zgomot teribil. Puteai auzi maina aia de la un kilometru deprtare. Iar dumneavoastr ai spus c n-ai auzit-o venind. Sau plecnd. Dac ar fi fost material, atunci cu siguran prile ei componente - cilindri, pistoane, i aa mai departe trebuiau s scoat la fel de mult zgomot ca n trecut. Dar adineauri ai spus c a fost material! am strigat. ntr-adevr, fcu Peters gnditor, lsnd urme cu degetele pe aua motocicletei. Ne trebuie o alt teorie. i pentru a o elabora, avem nevoie de mai multe fapte. Haidei s mergem, s vedem ce spune i Horrocks. Poate c el dispune deja de acele fapte.
11

Maina verde

***
Dar Horrocks nu dispunea de ele. Oricum, le-a acceptat pe ale noastre, dei a refuzat s cread c ar fi ceva neobinuit n legtur cu ele. Era un brbat cu o constituie robust, care credea c lumea era la fel de solid construit ca i el. A rs de explicaiile noastre neobinuite, dup care ne-a asigurat totui c nu era nimic amuzant n ele. A fost comis o crim, spuse el. i se pare c ucigaul a pltit cu viaa pentru asta. Ce uciga? ncremeni Peters. Brbatul cu apc de juctor de popice care conducea maina, bineneles, rspunse Horrocks nervos. Domnul Murdoch este sigur c numrul era WME 2195. Foarte bine, accept asta. ns nu exist un astfel de numr. De aceea este clar c maina avea plcue de nmatriculare false. Dar de ce? am ntrebat. Horrocks, nc nervos, replic: Nu poate exista dect un motiv, domnule. Fiindc maina era furat. Este un lucru obinuit s schimbi plcuele de nmatriculare ale unui autoturism furat. Dar era o main veche, o marc de dinainte de rzboi. Nu tiu dac ar fi meritat s fie furat, am opinat eu. Poate c nu de dragul mainii au furat-o, spuse jandarmul. A zice c a fost furat ca s fie folosit la o treab murdar. Probabil la un jaf. A fost unul n Exeter, vineri. nc dou n Plymouth i, de fiecare dat, au fost furai o groaz de bani. Unul dintre hoi, cel puin, s-a ndreptat ncoace ca s scape de urmritori. Desigur, fiind strin, nu a tiut c terenul din zona promontoriului este foarte periculos. Poate c a luat curba greit sau a derapat pe oseaua alunecoas datorit ploii... i a czut n mare. Se ntoarse spre Peters. Pare logic, George, nu-i aa? N-a fost nevoie s apelez la fantome. Era limpede c m aflam pe punctul de a accepta explicaia jandarmului i Peters, dndu-i seama de asta, a exclamat: Extraordinar coinciden, sergent. Nu mi-ar plcea deloc s calculez matematic ansele ca dou maini verzi, de aceeai marc, conduse de un brbat cu musta neagr, care s poarte i o apc de juctor de popice, s treac prin acelai loc i s cad n aceeai prpastie. i, pe deasupra, s mai aib i acelai numr. Horrocks nu descumpnirea. schi nici mcar un gest care s ateste

Coinciden? Totul este coinciden. O coinciden e pn i

12

William F. Temple

faptul c tu eti tu, Peters. ansele ca tu s fii altcineva sunt cam de vreo dou miliarde, nelegi? Peters zmbi. Cteodat am impresia c tu ai fi mult mai fericit dac ai fi altcineva, sergent. Horrocks izbucni n rs. Deloc, George. Eti cel mai ciudat aiurit pe care l-am ntlnit vreodat, dar dintre toi tu eti cel mai contiincios. i faci bine treaba. i dac te-ai limita la fapte i nu ai lsa imaginaia s-i zburde, cred c ar fi i mai bine. Peters i ridic privirea pn la tavan. Buzele i se micar, dar nu se auzi nici un sunet. Pentru prima dat de la moartea lui Franky, am izbucnit n rs. Horrocks s-a uitat la noi surprins, dup care a rostit nverunat: Vom cunoate adevrul n cteva ore. Am sunat la Clubul Aqualung i am solicitat civa scafandri. Uitasem de Clubul Aqualung, grupul de scufundtori entuziati din Merthavin. Exact, am exclamat. Ei vor demonstra cine are dreptate. Sper c vom recupera trupul oferului, i exprim Horrocks gndurile, n pofida curenilor puternici din acea zon, care fac deosebit de dificil aceast tentativ. Dar am ncredere n bieii de la Aqualung. Vor gsi maina, poate chiar i banii furai. Vrei s venii s asistai la operaiuni? Ne ateapt o alup. Am acceptat invitaia. Peters prea c trecuse cu bine peste eecul explicaiilor sale n faa lui Horrocks i veni cu noi, rmnnd ns tcut i gnditor. Cnd am ajuns la debarcader, ambarcaiunea Clubului se afla deja ancorat la poalele falezei..

***
Ne-am legat alupa de nava Clubului, pentru a nu risca s ne lovim de stnci, n pofida faptului c marea era nc linitit sub cerul acoperit de nori. Ploaia ntrzia. Doi membri ai Clubului fceau ultimele teste echipamentului. Aveau fiecare cte o centur de siguran care s-i protejeze mpotriva curentului din adncuri. Ali trei colegi de-ai lor stteau n ateptare, gata s intervin n cazul n care cercetrile deveneau dificile. Cei doi srir peste bord. Urm o micare rapid a picioarelor, tulburnd apa, apoi suprafaa mrii redeveni calm. Douzeci de minute mai trziu se ntoarser, cu minile goale. Apa a fost cam tulbure, dar am cutat cu foarte mare atenie, spuse unul. Nu-i nici urm din nenorocita aia de main. Horrocks i muc buzele.
13

Maina verde

E posibil s nu fi cutat unde trebuie? Scafandrii ncuviinar cu reinere i se scufundar din nou, de ast dat urmai i de ceilali trei colegi ai lor. Erau cinci acum, dar cutarea tot mai dur o or. n cele din urm, eful lor urc n alupa noastr, rostind aproape fr suflu: mi pare ru. Nu se vede nimic, nici mcar maina care se presupune c a czut aici n urm cu atia ani. E posibil, ns, ca aceea s se afle deja ngropat n nisip. Fundul mrii e foarte nisipos n zona asta. Horrocks arta dezamgii. La fel i eu. Numai Peters continua s nu dezvluie ceea ce simea. Bine, btrne. Mulumim c v-ai deranjat pn aici, spuse sergentul. Ar fi bine s-i chemi echipa acum. Revenir la suprafa, unul cte unul. Ultimul aduse ceva. Arunc obiectul n alupa noastr. Era ruginit pe alocuri i vopseaua se tersese cu totul, dar i puteai da seama cu uurin c era o plcu de nmatriculare. Horrocks i Peters se apucar s o curee cu ajutorul instrumentelor din cutia de scule. ncetul cu ncetul, numrul apru, nite adncituri ciudate n metalul plcuei: WME 2195. E de la maina lui Bert Wolfe, afirm Peters. Ceea ce nseamn c se afl pe-acolo, pe undeva, mpins de curent. Lucrul acesta i ncuraj pe scafandri s mai caute nc o jumtate de ceas, dar n zadar. n cele din urm renunar, convini c nu czuse nici o main acolo n ultimul timp.

***
Ne-am ntors abtui n Merthavin. Acolo, Horrocks a luat o main i ne-a urmat, pe mine i pe Peters, pe creasta falezei, s vad cu ochii lui urmele din iarb. Le vzu i se aplec peste creast. Da, cercetarea mrii se fcuse n locul care trebuia. Direcia era bun. M depete, recunoscu nvins. Dup care se urc n main, ntoarse i plec. L-am condus pe Peters acas, observnd c devenise iari reticent, dup ce murmurase ceva despre o nou analiz a faptelor. Desigur, nu vroia s facem asta mpreun. M-am ntors i eu acas, mi-am fcut o cafea i m-am postat n faa ferestrei, uitndu-m la norii care se ndeprtau. Lumina soarelui rzbtea printre ei, pn la marea dinspre care venea o briz binefctoare. Avea s fie o sear frumoas, pn la urm. Apoi mi-am ndreptat privirile spre casa lui Lockett, de peste drum. Fereastra cu jaluzelele trase m fcea s-mi simt gtul uscat. nmormntarea avea s fie mine. M aflam att de aproape de locul unde se petrecuse accidentul i faptul acesta m sufoca, pur i simplu.

14

William F. Temple

Am ieit din nou, conducndu-mi motocicleta spre ieirea din Trescawo, n partea opus Merthavin-ului. Drumurile din aceast parte a regiunii nu se ridicau prea mult deasupra nivelului mrii. oseaua cobora ctre plaj. Am ajuns la malul mrii i am oprit motocicleta. Apoi am nceput s m plimb pe plaj, pind n ritmul constant al valurilor care se sprgeau de rm. n afara pescruilor, nu mai zream nici o alt form de via. Asfinitul a fost un adevrat spectacol de nori colorai strlucitor, iar apa reflecta ntregul tablou. Gndurile sinistre care nu-mi dduser pace se ndeprtau acum, exact aa cum sperasem s se ntmple. Am nceput, n schimb, s m gndesc la ce ar fi fcut studiourile Turner cu un asemenea peisaj mirific. Mreul spectacol se sfri n cele din urm, valurile mrii i revendicar globul solar n deprtare i gndul de a m ntoarce mi reveni n minte. Acum plaja era dezolant n lumina cenuie a serii. Vntul rece devenise tios. M-am ntors la motociclet mai repede dect plecasem de lng ea. Tocmai ajunsesem cnd am remarcat, la mai puin de cinci metri deprtare, urmele unor roi imprimate n nisip. Traversau plaja venind dinspre ap i ndreptndu-se spre osea. Sau invers. Inima mi-a stat pentru o clip. Tremurnd un pic, m-am apropiat s le cercetez. Erau att de clar imprimate n nisipul ud, nct nu mi-a fost greu s le recunosc amprenta. Nu fuseser acolo cnd venisem, cci dac ar fi fost nu le-a fi putut trece cu vederea. Rmnea o singur explicaie: ct timp eu fusesem atent la cu totul altceva, maina verde intrase n ap, napoia mea. Sau ieise. Mi-era imposibil s-mi dau seama dup urme. Am privit cerul ntunecat de deasupra mrii i valurile care veneau i se retrgeau ritmic, parc amenintoare. Vntul ncepuse s bat n rafale. Mi-am dat seama c tremuram, i nu numai de frig. Am nclecat motocicleta i am plecat de acolo, ntorcndu-m pe acelai drum. ns nu m-am oprit acas, ci am cotit spre locuina lui Peters. Trebuia s vad i el urmele acelea, nainte ca fluxul s le spele. Sus pe creast, pe drumul pustiu, m-am aplecat periculos de tare la o curb, frnnd nebunete n ultima clip. Maina verde rsrise pe neateptate, silenioas, din sensul opus, apropiindu-se de mine. Am vzut-o foarte bine. Dar numai pentru cteva secunde. A trecut la civa centimetri pe lng motocicleta mea i-am putut simi aerul vuind ntre cele dou vehicule. n timpul celor cteva clipe ocante mi-a reinut privirea figura alb, mpietrit n spatele parbrizului, a lui Albert Wolfe. Eram convins c fusese el... sau poate un zombi folosindu-i trupul. Evenimentele deveneau fragmente de comar acum, c puteam admite existena unui zombi. ns n-am stat s m gndesc la asta. Am ntors repede motocicleta i am cobort n grab dup maina verde. Am ajuns-o din urm la ieirea din Trescawo, dar n-am putut s o depesc. Drumul era prea accidentat. Aa c am continuat s o urmresc. Am trecut de locuina lui Lockett i de a mea cu o vitez de peste 60 de kilometri la or, fr s iau n seam hrtoapele. Stenii apreau n cadrul ferestrelor i al uilor, ncercnd s
15

Maina verde

disting ce se ntmpla n ntuneric, prin fumul pe care l lsam n urm. Naveau timp s acioneze n vreun fel. M aflam deja departe, n urmrirea mainii, nainte ca ei s poat ajunge la porile grdinilor. Dup o vreme, dei am fcut tot posibilul s m in dup ea, maina verde a mrit distana dintre noi, cu o surprinztoare uurin. Cred c m apropiasem de 100 de kilometri pe or, ceea ce era curat nebunie pe drumul acela sinuos i, n plus, pe timp de noapte. Cel puin, eu aveam farul din fa aprins. Maina ns nu avea nici o lumin.

***
Un minut sau dou mai trziu, continuam fantastica urmrire de-a lungul litoralului, urcnd faleza, ntr-o clar poziie de inferioritate. Ne despreau mai bine de 100 de metri. ntre timp, lumina slab a Lunii ne ajunse, rsrind de dup dealuri. Am vzut cum s-a ntmplat totul. Maina verde a atins marginea prpastiei, dup care a plonjat prin aer, pe o traiectorie curb, spre cea mai ntunecat parte a mrii. Lumina Lunii nu putea ajunge acolo, aa c n-am reuit s vd, efectiv, impactul cu apa. M-am retras, transpirat, cu nervii ncordai la maximum. Albert Wolfe se grbise s moar pentru a treia oar, cel puin. i nu aveam nici un motiv care s m fac s cred c va rmne mort. Am oprit motorul i m-am lsat s alunec, ncet, pn la buza falezei. Am privit spre locul unde czuse maina. N-am vzut nimic i n-am auzit altceva dect sunetul obinuit al valurilor i oapta tnguitoare a vntului.

***
Am lsat-o mai ncet la ntoarcerea spre Trescawo. Trebuia. Nervii mi zvcneau aidoma piciorului la reflexul lui Galvani. Cumva, Peters luase cunotin de ceea ce se ntmplase i se afla n sat, notnd spusele oamenilor. L-am invitat n locuina mea i am turnat whisky n pahare. Apoi i-am povestit. A fost Wolfe! L-am vzut clar. i-am mai observat i altceva: plcua cu numrul de nmatriculare din fa lipsea. E o observaie interesant, spuse el. Nimeni altcineva nu i-a mai dat seama de asta. ns Claude Farmer i Bill Jones au reinut numrul din spate: WME 2195. i sunt foarte siguri. Se scrpin n barb i continu: Maina lui Wolfe, mai puin plcua cu numrul din spate, pe care am gsit-o azi. Ce putem face cu informaia asta? Habar n-am, am rspuns i mi-am mai umplut o dat paharul. Aia da main! Am atins 100 i tot m-a lsat n urm! Cea despre care vorbeti nu seamn deloc cu maina lui Wolfe, replic inspectorul gnditor. Era ntr-o form att de proast, nct m

16

William F. Temple

ndoiesc c-ar fi putut atinge, chiar i 80 la or. A fost maina lui Wolfe, am repetat apsat i am mai luat o gur de whisky. Avea mti pentru faruri, ca pe timpul rzboiului, ca s poat fi condus pe perioada alarmelor nocturne. Asta nseamn 1940. Dar farurile nu erau aprinse. Acoperite, dar neaprinse. Zombiul la putea s vad pe ntuneric. Nu exist nici o dovad c ar exista zombi, rosti Peters. Am analizat faptele pe care le aveam i am mai descoperit cteva indicii. Nu cred c e ceva supranatural n toat povestea asta. Ai spus c ai simii aerul uiernd pe lng tine cnd a trecut maina. Bun. Asta nseamn c e solid. Deplaseaz aerul. Hai s vedem dac poate s deplaseze i o barier! Am ncuviinat din cap. E perfect ideea, dac am ti cnd i unde s punem acea barier. A zice mine sear, pe drumul dintre Trescawo i Merthavin. Cel mai bine ar fi n dreptul fermei lui Crawley, spuse Peters calm. Dumnezeule, Peters, doar fiindc maina a trecut pe aici dou seri la rnd, aproape la aceeai or, sta nu-i un motiv s presupui c va face la fel i mine. Ce crezi c este? Un autobuz local care se ine de un orar strict? Inspectorul nu se clinti. Cnd un fenomen se produce de dou ori, ntotdeauna exist anse s se produc la intervale regulate. Nu putem dect s ncercm. Oricum, am adunat mai multe fapte pentru Horrocks. i, de data aceasta, o mulime de oameni pot fi martori. Trebuie s facem ceva!

***
Sergentul Horrocks s-a pus n micare. A fcut rost de undeva de trei maini de poliie, cu toat aparatura de emisie-recepie aferent. n seara care a urmat, una dintre ele a stat n ateptare n apropierea plajei unde vzusem urmele ieind din ap, o alta a blocat intersecia drumului care ducea spre locuina inspectorului, iar cea de-a treia a fost parcat lng ferma lui Crawley, la un kilometru i jumtate de Trescawo, pe drumul ctre Merthavin. Am ateptat n aceasta din urm, alturi de ofer, de Peters i de Horrocks. Pe cealalt parte a drumului a fost tras o cru ncrcat cu saci de cartofi. Plouase mrunt ntreaga diminea, iar funerariile lui Franky fuseser triste i anoste. n timpul ploii m-am trezit c eram suprat pe ceva, ns nu puteam spune pe ce anume. Poate pe soart, n general, datorit faptului c un copil fusese ucis att de fr rost. Nu tiu de ce, ns nu mai simeam nici un fel de suprare pe oferul mainii verzi. Cum poi s fi suprat pe un om deja mort? Sau pe umbra acelui om? Sau... Oricum, ceva care nu fcea parte din lumea aceasta, hotrt lucru.
17

Maina verde

Capricios, soarele i fcuse apariia abia dup prnz. Urmase o dup-amiaz minunat, care se transformase curnd ntr-o sear minunat. Pe albastrul abia ntunecat al cerului ncepuse s sclipeasc ncet Venus. Eram strni n jurul mainii parcate chiar la intrarea n ferma lui Crawley, ascultnd zumzetul vag al staiei radio. Monoton, la intervale regulate, echipajele celorlalte maini raportau: Able, nimic deosebit de comunicat. Terminat. i primeau rspunsul: Baker, nimic de comunicat. Terminat. Horrocks se ntoarse spre inspector. Aprinde lmpile, Peters. George Peters aprinse cele patru lmpi roii de semnalizare i le aranj de-o parte i de alta a barierei. Un jandarm se afla la Merthavin, cu misiunea de a opri orice main care ar fi pornit n aceast direcie, ns era ntotdeauna o ans ca un motociclist s treac de el. i un al doilea accident era ultimul lucru pe care ni-l doream cu toii. Timpul trecea. Venus devenise mai strlucitoare pe cerul tot mai ntunecat. Cteva punctulee slabe de lumin anunau apariia stelelor. Din cnd n cnd, unul dintre noi ddea semne de nerbdare, privind atent spre poart i spre drum, printre cele dou margini ale barierei. Nimeni nu prea a fi dispus s vorbeasc. Apoi, brusc, o voce izbucni din staia radio, puin cam neclar i emoionat: Able, vd un obiect ntunecat ieind din mare, micndu-se ncet ctre rm. Terminat. Foarte bine, Dog, fcu Horrocks. Baker, ai auzit? Terminat. Baker, da. Ateptm. Terminat. i, peste un moment, vocea se fcu din nou auzit: Able, e pe drum. naintea noastr. Se ndreapt spre Trescawo. Suntem gata de plecare. Terminat. Horrocks se grbi s rspund: Dog, bine, du-te. ns urmrete-o doar. Nu ncerca s o depeti. Terminat. Able, am neles. Terminat. Baker, ateptm. Terminat. Cursa se accelera. Peters m-a apucat de guler i m-a zglit uor. Era prea ntuneric ca s-i pot vedea expresia feei, dar atitudinea lui prea s spun: Asta e! Am prins-o! n curnd vom ti. mi ddu drumul, vdit nerbdtor. Nu aveam nici o arm n afara

18

William F. Temple

unei tore grele, gata de a fi aprins. Nici ceilali nu luaser cu ei o puc adevrat, bazndu-se numai pe echipamentul obinuit al unui poliist. Horrocks era de prere c raportul de nou la unu nu avea s-i dea nici o ans. Am reflectat i... da, avea dreptate. Dar nou la un... ce? Mi-am umezit buzele i nervii ncordai au nceput iari s-mi tresalte spasmodic.

***
Staia radio pri i o voce nelinitit raport: Able, se apropie de Trescawo n vitez; 60-80 la or, poate. Ne pstrm poziia fa de ea. Terminat. Baker, suntem gata. Terminat. Horrocks nu rspunse. Chipul su era lipsit de emoia ateptrii. Baker, a ncercat s urce pe aici, ne-a vzut, s-a retras i a luat-o spre Trescawo. Ne apropiem de el. Uit-te bine, Dog, vine spre voi, dar nui putei auzi motorul i n-are nici farurile aprinse. Terminat. Doar motoarele mainilor de poliie se auzeau dinspre Trescawo. Se ndreptau ctre noi, cu o main-fantom n faa lor, deosebit de silenioas. Dog, am auzit. Terminat. Horrocks nchise microfonul i porni maina, postnd-o n drum, apoi iei i ncepu s balanseze prin aer o tor electric. Eu, Peters i cellalt jandarm am fcut o barier uman de-a curmeziul oselei, n faa mainii de poliie, folosindu-ne, la rndul nostru, torele. Dintr-o dat, am vzut-o apropiindu-se, o pat obscur pe banda ntunecat a oselei, deplasndu-se cu o vitez ameitoare. Nu se putea abate din drum. Gardurile vii, nalte, de-o parte, i anul adnc, de cealalt, i fceau imposibil aceast tentativ. Tocmai de aceea alesesem acest loc pentru ambuscad. Am nceput s strigm i s fluturm torele cu slbticie. Maina continua s vin, accelernd parc i mai mult. mprtiai-v! a strigat Horrocks, cnd a fost evident c maina verde n-avea s opreasc. Am srit ntr-o parte i am czut n anul de la marginea drumului, peste tor. O bubuitur! Maina verde a lovit n plin crua i s-a rsturnat peste ea. Cartofii s-au mprtiat peste tot. Maina, stnd aproape pe vertical, fr nici o stricciune aparent, s-a balansat cteva clipe i s-a prbuit peste rmiele cruei. Roile continuau s i se nvrt, cutnd un punct de sprijin. Faa alb a oferului rmsese la volan. Pneurile ncepur s iuie cu furie i maina ncerc s porneasc din nou, peste crua sfrmat.
19

Maina verde

Cele dou maini de poliie se apropiar, cu scrnituri de frne, oprindu-se la civa metri n spate. Jandarmii coborr precipitat. M-am crat n grab afar din an, dar Peters a fost mai rapid. Sa apropiat de main, cu bastonul n mn. Stai! l-am auzit strignd. Iei afar de-acolo, oricine ai fi! i smuci de ua mainii, deschiznd-o. Fu ca i cum s-ar fi deschis o ecluz. O uria cantitate de ap irupse cu for din interior, purtndu-l cu ea pe ofer, cu picioarele zbtndu-se i chipul contorsionat ciudat. El - ori lucrul acela - czu n an, unde tocmai m aflasem eu. Apa veni peste el i se scurse de-a lungul anului. Fiina continu s se zbat neajutorat, aidoma unui pete pe uscat. Atunci am simit un puternic iz de ap de mare umplnd aerul. Dup care, ntr-un mod oribil, figura creaturii ncepu s se umfle, ca un balon gala s explodeze. Continua s se mite convulsiv. i, brusc, emise un plescit scrbos i se nrui, un morman neputincios pe fundul anului. O duhoare insuportabil iei de acolo, nnecndu-ne. Ne-am retras cu toii de lng fiina aceea i tiu c eu, unul, am fost bucuros s o fac. Maina verde ncetase s se mai mite i un firicel de ap continua s se scurg din ea n tcere. Toi nou stteam stngaci n drum. Nu tiu ce simeau ceilali, dar eu aveam parc un junghi de vin cu privire la nspimnttoarea moarte a creaturii. Nu avusesem intenia de a o ucide, nu mai mult, probabil, dect avusese ea intenia s-l ucid pe micul Franky Locketl. Mirosul mpuit se dizolv n aerul curat al serii. Din cnd n cnd, ns, dinspre maina verde mai venea cte un iz de ap srat. Evident, fusese ap de mare acolo. Ne-am apropiat din nou i am cercetat fiina la lumina torelor. Era oribil, tulburtoare i, n timp ce eram ocupai cu ea, stelele rsrir deasupra capetelor noastre n toat puterea.

***
Ceea ce aflasem n acea noapte m fcuse s m afund n confuzie mai mult ca niciodat. Creatura nu aparinea nici unei specii marine cunoscute. Avea snge rece, branhii, o piele ntunecat i coad. Prezenta, de asemenea, dou tentacule mari, ramificate, la rndul lor, ntr-un numr de tentacule mai mici, care aa cum artase Peters erau mult mai indicate pentru operaiuni precise dect degetele oamenilor. Iar faa, grotesc, cu un nas mare i ochi bulbucai, fusese ascuns n spatele unei mti maleabile reprezentnd chipul dinaintea morii al lui Albert Wolfe. Partea superioar a trupului era nfurat ntr-o mbrcminte ca a lui Wolfe - un articol veritabil, aa cum arta eticheta croitoriei. Nepotrivita apc de juctor de popice, pe care am descoperit-o departe, purtat de ap de-a lungul anului, era, de asemenea, veritabil.

20

William F. Temple

Cnd fiina a fost disecat la laboratorul de Biologie Marin din Plymouth, s-a descoperit c avea un creier de o mrime respectabil. Maina verde, la rndul ei, ridica o mulime de semne de ntrebare. n primul rnd, nu era deloc vechea main a lui Wolfe, ci o replic fidel a acesteia, dei numrul de nmatriculare din fa lipsea. n plus, n interior nu se gseau dect o banchet, volanul i cteva manete ciudate, n rest, prea construit dintr-un material foarte rezistent i greu, un adevrat acvariu mobil pentru o singur persoan. Un lucru nu lipsit de importan, nici unul dintre noi nu-i auzise motorul, fiindc nu avea unul. Teoria dezvoltat de Peters era c maina folosea puterea emanat de o surs aflat la distan. i primea energia de la un punct din interiorul mrii, a presupus el. Sunt mult mai avansai dect noi. Fiinele acelea au rmas ca subiect de discuie ntre mine i Peters chiar i dup luni de zile de la ncheierea evenimentelor. Prea c nu oboseam niciodat s le readucem n atenie, de obicei n biblioteca lui Peters. Dac n toat aceast ntmplare mi pierdusem un prieten, tot ea mi oferise un altul. Peters lu un atlas cu hri marine i l deschise n faa mea, artndu-mi fosele adnci din platforma continental. Una dintre acestea se ntindea pn n apropierea promontoriului de pe care se prbuise maina lui Wolfe. Au ieit la suprafa cam pe-aici, mi art Peters cu degetul pe hart. La nceput au luat trupul lui Wolfe, dup care s-au ntors pentru main. n timp ce au crat-o de-acolo, acesteia i s-a smuls numrul de nmatriculare din fa, pe care l-au gsit scafandrii de la Aqualung.

***
I-am pictat din memorie, nchipuindu-mi cum trser maina verde, turtit, n adncurile ntunecate n care locuiau. Prea evident c locuiesc n abis, fiindc puteau s vad n ntuneric i nu se aventuraser pe uscat dect o dat cu cderea nopii. i-apoi, nc un fapt care venea n sprijinul afirmaiei mele, era acela c imitaia de main fusese construit dintr-un material deosebit de solid pentru a putea rezista presiunii apei mrii cu care era umplut. Peters, punnd accentul pe fapte, ca de obicei, mi-a spus c apa este compresibil, dei numai n proporie de unu la sut la o presiune de 1300 de litri pe centimetru ptrat. Era pcat c nu avusesem ansa de a msura presiunea apei din interiorul mainii i, n consecin, de a afla adncimea de la care venea maina. M-am gndit la modul n care murise creatura, atunci cnd presiunea sczuse drastic, fcnd-o s se nruiasc, pur i simplu. Trebuie s recunoatem c au avut i curaj i ans.

21

Maina verde

Peters ncuviin. Dac n-ar fi fost accidentul acela nefericit, creatura ar fi continuat poate s ias n explorrile sale nocturne, aventurndu-se din ce n ce mai n interiorul inutului. n felul acesta, avea ansa s afle mai multe despre lumea-de-deasupra-apei. Dar ei trebuie s fi tiut despre existena noastr cu sute de ani n urm - de pe timpul vaselor scobite n trunchiuri de copac, am comentat eu. De ce au nceput oare s ne investigheze specia tocmai acum? S-ar putea s-o fi fcut-o cu mult timp n urm, spuse Peters. M gndesc la dispariia echipajului de pe nava Marie Celeste. Ciocni uor una din crile lui Charles Fort. Poi gsi aici o mulime de rapoarte despre dispariia echipajelor n ultimul secol, precum i despre navele care au disprut misterios pe vreme frumoas. De ce n-au mai fost descoperite, n ciuda cutrilor prelungite, dou dintre navele participante la expediia lui Franklin, cu 129 de oameni la bord, acum mai bine de o sut de ani? S fi sfrit acetia ca specimene pentru cercetrilor lor? Dar de ce fac asta pe ascuns? m-am plns. Cred c tiu deja c suntem inteligeni i doritori de un contact cu o alt ras inteligent. Peters zmbi ironic. i imaginezi c ei ne cred inteligeni pentru c am inventat minele magnetice i le-am trimis de bunvoie mai multe specimene de oameni i de nave, n 1939 i 1940, dect avuseser ei vreodat nainte? Presupunerea mea este c n 1940 au venit s cerceteze lucrurile astea i au dat peste maina verde a lui Albert Wolfe. M-am gndit la asta i apoi am spus: Poate c ai dreptate. Au avut un motiv s fie precaui n ceea ce ne privete. De fapt, noi am fost cei care le-au invadat teritoriul, n timpul celui de-al doilea rzboi mondial. Toate acele vase care s-au scufundat, submersibilele i celebrele submarine germane de tip U. i-acum submarinele atomice i minele cu hidrogen... Precum i toate cluburile Aqualung din lumea ntreag, zmbi Peters. Am surs i eu, i-am continuat: ns nu-i o glum, te asigur. Ei au inteligen, resurse, curaj i, evident, o tehnologie mai avansat dect a noastr. Dac vor veni vreodat cu gnd de rzboi... n cazul acesta cred c vom fi copleii, m ntrerupse Peters. Gndete-te numai c sub mri i oceane se afl de dou ori mai mult pmnt dect la suprafa. i mai gndete-te c tot acest pmnt submarin ar fi populat... Privi spre peluza cea mic din faa casei, urmndu-i irul speculaiilor: Suntem dou rase cu o singur origine: marea. Noi am prsit-o. Ei au rmas n ea. Poate un rzboi s decid care au fost mai nelepi?
22

William F. Temple

Privirea lui insistent cutreier n jurul camerei, de-a lungul rafturilor cu cri. Cunoaterea e un lucru mare, dar nelepciunea e i mai mare, murmur el. i s sperm c dintre cele dou rase, noi s putem mobiliza suficient nelepciune pentru a nu declana un rzboi.
[Originally published in Science-Fantasy #23 1957 ]

23