Sunteți pe pagina 1din 222

Jack Higgins

Anul tigrului
Traducere de Any Florea

Editura MIRON Bucureti


2

Tehnoredactor: Monica Toader Corectori: Georgeta Toma Sanda Vidrighin

YEAR OF THE TIGER by Jack Higgins copyright for romanian language by MIRON

ISBN 973-95062-2-9 3

n martie 1959, dup eecul revoltei poporului lui Fobetan mpotriva cuceritorilor chinezi, Dalai Lama a fugit n India cu ajutorul CIA i al Contrainformaiilor Britanice. O treab remarcabil i totui, trei ani mai trziu, britanicii au organizat o lovitur i mai remarcabil. Asta s-a ntmplat cam aa

Capitolul 1
LONDRA 1995 Erau aproape acum; el putea auzi ltratul slbatic al cinilor, vocile urmritorilor care se strigau unii pe alii trgnd la ntmplare, n timp ce el alerga tot nainte printre copaci. Exista o ans, nu prea mare, s poat ajunge la ru i s-l treac dincolo. O alt ar i un cmin liber. Alunec i czu, rostogolindu-se pe terenul n pant. Cnd ajunse jos, se auzi un tunet uria, cerul se despic i ploaia czu ca o cortin mare, ntunecnd totul. Cinii nu mai aveau miros acum, iar el ncepu s alerge din nou, rznd nebunete, contient de zgomotul apei, acum foarte aproape, tiind c a ctigat din nou acest joc afurisit pe care l juca de att de mult timp. Iei dintre copaci, trezindu-se pe o stnc, rul furios i umflat auzindu-se jos, cu malul cellalt ascuns n cea. n acel moment, se auzi o nou salv de puti. O lovitur slbatic, ca de ciocan, n umrul stng, l mpinse nainte, peste stnc, n apa nvolburat. I se pru c se scufund o venicie, apoi ncepu s dea cu disperare din picioare, ncercnd s ajung la suprafaa pe care nu o atinsese nc. Acum, la
5

captul puterilor, se sufoca, dar mai lupta nc i reui s-i umple plmnii cu aer. Paul Chavasse se trezi cu o tresrire. Camera era ntunecat. Era ntr-unul dintre cele dou fotolii mari care se aflau de o parte i alta a cminului; focul slab era singura surs de lumin din camer, ntr-o sear ntunecat de noiembrie. Dosarul de la Birou, pe care l citise, era pe podea la picioarele lui. Probabil c aipise i apoi visase. Curios, nu mai avusese visul sta de ani de zile, dar prea destul de real i mna i se ndrept spre umrul stng, unde vechea cicatrice se mai vedea bine. Trecuse mult de atunci. Pendula de pe perete btu de ase ori, iar el se ridic n picioare i se ntinse s aprind lampa de pe masa de lng el. Ezit, amintindu-i, i se duse la fereastr unde draperia era nc tras. Se uit spre St. Martin's Square. Piaa era linitit ca de obicei, cu grdinile i copacii din centrul ei n cea. O lumin aprins se vedea la ferestrele bisericii de peste drum, iar numrul de maini parcate era ca de obicei. Apoi, observ o micare n umbr, lng gardul grdinii din partea opus a casei, i femeia apru din nou acolo. Purta o plrie de fetru de mod veche, ceva care arta ca un pardesiu, i o fust care i ajungea pn la glezne. Sttea acolo, la lumina unei lmpi, uitndu-se peste drum, la cas, apoi dispru iar n umbr, o siluet vaporoas. Chavasse trase draperiile, aprinse celelalte lumini
6

i ridic telefonul. Sun la apartamentul de la parter unde locuia Earl Jackson, oferul lui oficial de la Ministerul Aprrii, mpreun cu Lucy, soia acestuia, care era buctreas i ngrijitoare. Se auzi vocea lui Jackson. Cu ce v pot fi de folos, Sir Paul? Chavasse se strmb. Nu se putea obinui cu acest titlu, ceea ce nu era surprinztor; fusese nnobilat de regin doar cu o sptmn n urm. Ascult, Earl, e o femeie stranie care se nvrte n umbr, peste drum. Poart o plrie veche de fetru, pardesiu Burberry i fust pn la glezne. Poate s fie o ceretoare, dar e a treia sear cnd o vd. Am o senzaie curioas. De asta mai suntei aici, spuse Jackson. M duc s cercetez.. Ia-o uor, i zise Chavasse. Trimite-o pe Lucy la magazinul din col, ca s vad mai bine n strad. Bate mai puin la ochi. Lsai pe mine. Ieim? ntreb Jackson. O s trebuiasc s mncm. S zicem la Garrick. O s fiu gata la apte. Mai nti se brbieri, un obicei vechi, apoi fcu du i se terse viguros. Se opri s-i ating cicatricea rnii de glon de pe umrul stng, apoi i trecu degetele pe o cicatrice asemntoare de pe piept, n partea dreapt, o dung de optsprezece centimetri, amintire de la o tnr periculoas care ncercase s-l omoare, n urm cu nite ani buni, mai muli dect ar fi dorit s-i aminteasc.
7

Se nfur cu prosopul n jurul taliei i i pieptn prul, acum alb la tmple, dar nc negru, dei nu att de negru ca ochii de pe faa lui frumoas, aristocratic. Pomeii nali erau o motenire de la tatl lui, breton, i avea aerul uor blazat al unui brbat care a vzut prea multe din latura ntunecat a vieii. Totui, nu e prea ru, btrne, pentru aizeci i cinci de ani, spuse el n oapt. Dar ce urmeaz acum? Mine va fi ziua P? Era gluma lui personal i nu prea vesel, pentru c P nsemna pensie, iar a doua zi se retrgea de la Birou, secia cea mai enigmatic din ntregul Secret Intelligence Service britanic. Patruzeci de ani, douzeci ca agent de teren i ali douzeci ca ef, dup ce fostul lui ef murise; dar nu a fost o munc de birou, avnd n vedere tulburrile irlandeze. Acum, totul s-a terminat, i spuse n gnd n timp ce i punea repede cmaa alb, moale i un costum albastru-nchis de la Armani. Nu va mai fi nici pasiune, nici aciune de noapte, se gndi el n timp ce i nnoda cravata. i nu va nicio femeie n viaa lui, pe care s se sprijine, dei ntotdeauna avusese destule la dispoziie. Nenorocirea era c singura pe care o iubise cu adevrat murise, mult prea devreme i prea brutal. Chiar i rzbunarea ce a urmat nu reuise s-i tearg gustul amar. Da, au mai fost femei n viaa lui, dar nicio alta cu care s doreasc s se nsoare. Se duse n salon i ridic receptorul. Am pornit, Earl.
8

Sunt gata, Sir Paul. Chavasse i mbrc o hain bleumarin, stinse luminile i cobor.

de

ploaie

Earl Jackson era negru, lucru care nu i-a produs necazuri cu elementele mai rasiste din armata britanic, unde servise att la Parautiti ct i la SA.S., mai ales pentru c avea o nlime de un metru nouzeci i trei i, la cei patruzeci i patru de ani ai si, avea o greutate ideal de nouzeci i cinci de kilograme. Cptase medalia de Comportare Merituoas la Ealklands, iar n serviciul lui Chavasse, el i soia sa Lucy erau de zece ani. ncepuse s plou, iar cnd Chavasse deschise ua din fa, l gsi ateptndu-l cu o umbrel deschis, foarte elegant n uniform i cu apc. Cnd coborr treptele spre Jaguar, Chavasse se uit peste drum, la grdin. Observ o uoar micare n umbr. Mai e acolo? El e tot acolo, i spuse Jackson i-i deschise portiera din fa, pentru c Chavasse sttea ntotdeauna alturi de el. Vrei s spui c e brbat? ntreb Chavasse cnd intr. Jackson nchise portiera, ls n jos umbrela, ocoli maina i se aez la volan. Dar nu e un brbat obinuit, zise el pornind motorul. Lucy zice c ar fi un fel de chinez. Jackson demar i Chavasse zise: Cum adic un fel de chinez?
9

Zice c are ceva deosebit. Nu seamn cu niciun chinez pe care-l cunoate i e diferit de acei thai i coreeni pe care i vezi n restaurantele lor. Chavasse aprob din cap. Dar fusta? L-a zrit doar cnd era n lumin. Spune c avea un fel de rob i, att ct a putut distinge, era de o culoare glbuie. Chavasse se ncrunt. Din ce n ce mai curios. Vrei s fac ceva n legtur cu treaba asta, Sir Paul? Deocamdat, nu, i rspunse Chavasse. i numi mai spune Sir Paul". Suntem mpreun de prea mult vreme. O s m strduiesc, zmbi Earl Jackson. Dar cu Lucy o s v pierdei vremea. Ei i place. Intr pe strada principal i lu vitez. Portarul de la Garrick, clubul cel mai exclusiv din Londra, i zmbi i i lu haina de ploaie. M bucur c v vd, Sir Paul. El spuse titlul de parc l-ar fi rostit toat viaa. Chavasse renun la obiecii, urc scara maiestuoas cu uluitoarea ei colecie de picturi n ulei i intr n bar. Doi domni n vrst vorbeau ncet ntr-un col, n rest, localul era gol. Bun seara, Sir Paul, zise barmanul. Ca de obicei? i sta." De ce nu? Chavasse se duse i se aez ntr-un col, scoase
10

vechea tabacher de argint i aprinse o igar n timp ce barmanul i aduse o sticl de ampanie Bollinger R.D., o deschise i i turn. Chavasse o gust, aprob satisfcut, iar barmanul i umplu paharul i se retrase. Chavasse toast pentru el nsui. Ei, pentru tine, btrne, opti el. Dar ce urmeaz, asta-i problema? Goli paharul, cam repede, l umplu din nou, apoi se ls pe sptarul scaunului. n acel moment, intr un tnr, se opri, se uit n jur, apoi se apropie de el. Sir Paul Chavasse? Sunt Terry Williams, de la cabinetul primului ministru. Trebuie s fii nou, zise Chavasse. Nu cred c ne-am cunoscut. Foarte nou, domnule. Am ncercat s v gsim, iar menajera dumneavoastr ne-a spus c suntei aici. Pare s fie ceva urgent, zise Chavasse. Primul ministru vrea s v spun o vorb, asta-i problema. Chavasse se ncrunt. Dumneata tii despre ce-i vorba? Mi-e team c nu, zmbi vesel Williams. Dar sunt sigur c o s v spun personal. Tocmai urc scara. Un moment mai trziu, John Major, premierul britanic, intr n bar. Detectivul lui personal, care l nsoea, atept la intrare. Premierul era n inut de sear, zmbi cnd se apropie i ntinse mna.
11

M bucur c te vd, Paul. Wilhams se retrase discret, iar Chavasse spuse: Slav Domnului c nu mi-ai zis Sir Paul". S fiu al naibii dac m pot obinui cu asta. John Major se aez. Te-ai obinuit n ultimii douzeci de ani ca oamenii s-i spun eful". Bine, asta a fost o tradiie a Biroului ce dureaz din timpul predecesorului meu, i zise Chavasse. Pot s-i ofer un pahar de ampanie? Nu, mulumesc. Motivul inutei mele elegante este c sunt n drum spre o serat pentru strngere de fonduri la Dorchester i acolo au s m oblige la mai multe pahare de ampanie. Chavasse ridic paharul i toast. Felicitri pentru victorie, domnule prim ministru. Da, sunt n continuare pe postul sta, rspunse Major. Amndoi suntem. Eu nu, i aminti Chavasse. Mine este ultima zi. Da, tocmai despre asta voiam s-i vorbesc. De ct timp eti n Birou, Paul? Nu-mi rspunde, zise zmbind. i-am vzut dosarul. Douzeci de ani ca agent de teren, mpucat de trei ori, njunghiat de dou ori. Chavasse zmbi. Apoi, douzeci de ani ca ef i, din cauza problemei irlandeze, ai dus o via la fel de periculoas ca i cnd ai fi fost agent de teren, zise premierul cltinnd din cap. Nu cred c poi
12

abandona toat experiena asta. Dar titlul de Cavaler i btaia ritual pe umr la ieire, spuse Chavasse. Trebuie s-i amintesc, domnule premier c am aizeci i cinci de ani. Prostii, i zise John Major. Ai aizeci i cinci i mergi pe cincizeci. Se aplec nainte. Necazul este c problema cu Iugoslavia i Irlanda nu se dovedete att de uoar pe ct speram. Nu, Paul, continu el cltinnd din cap, avem nevoie de tine. Eu am nevoie de tine. n acel moment, Williams se apropie. mi pare ru, domnule prim ministru, dar trebuie s v amintesc de or. John Major aprob din cap i se ridic. Chavasse fcu la fel. Nu tiu ce s spun. Gndete-te i anun-m! i strnse mna lui Chavasse. Trebuie s plec. Mai vorbim. Se ntoarse i plec, urmat de Williams i de detectiv. Chavasse se gndea la asta n timp ce sttea la masa lung din sufragerie i mnca o salat rece cu homar, ajutnd-o s alunece cu restul ampaniei. Era o nebunie. Atia ani! Era un miracol c a supravieuit i, tocmai cnd s ias, l voiau napoi. Bu dou ceti de cafea, apoi cobor, i lu haina de ploaie i porni pe scar pn n strad. Jaguarul era parcat n apropiere, iar Jackson iei ntr-o secund i deschise portiera.
13

A fost o mas bun? ntreb el. Nu-mi amintesc. Jackson se aez la volan i porni motorul. V simii bine? Chavasse rosti: Ce-ai zice dac i-a spune c primul ministru vrea s rmn n serviciu? Doamne, Dumnezeule! exclam Jackson. Chiar aa. i vrei? Nu tiu, Earl, zu c nu tiu. i Chavasse aprinse o igar i se ls pe sptar. Cnd ajunser la curba spre St. Martin's Square, Chavasse spuse: Oprete aici. O s merg pe jos restul drumului. E timpul s arunc i eu o privire. Suntei sigur c e n regul? ntreb Jackson. Bineneles. D-mi umbrela. Chavasse cobor din main, ndrept umbrela mpotriva ploii necontenite i merse pe trotuarul ud pn la urmtoarea cotitur, pn ajunse n piaa din partea opus casei sale. Se opri. Ploaia era amestecat cu o cea uoar, iar el avu senzaia c se aud voci i rsete. Travers spre intrarea n grdina din mijlocul pieei. Acum, vocile erau mai clare, rsul aspru i brutal. Se grbi nainte i vzu clar, n lumina unei lmpi de strad, c brbatul misterios era bruscat de trei tineri. Unul dintre ei purta o apc de baseball i prea
14

a fi eful lor. El l lovi pe brbatul misterios pe latura capului, iar plria de fetru a acestuia zbur, dezvluind o east ras. Iisuse, ce-avem aici? ntreb el. Un afurisit de chinez. inei-l s-i dm o mardeal. Chevasse, vznd clar faa brbatului n lumina lmpii, tiu ndat ce era: un tibetan. Ceilali doi tineri l apucar pe brbat de brae i cel cu apca de baseball ridic un pumn. Chevasse nu rosti nicio vorb, doar lovi tare cu piciorul n spatele genunchiului stng al tnrului i acesta se prbui. Tnrul rmase jos un moment, uitndu-se urt n sus. Hai s-o lsm balt, zise Chavasse, cobornd umbrela. Ceilali doi l lsar pe tibetan i se apropiar. Chavasse l lovi tare pe unul cu vrful umbrelei, ntre picioare, apoi se ntoarse i lovi cu piciorul n genunchiul celui de-al doilea, fcndu-l s cad cu un ipt de agonie. Auzi o pocnitur n spate, iar tibetanul strig: Fii atent! Cnd Chavasse se ntoarse, cel cu apca de baseball se ridica n picioare, innd n mn un i i avnd o privire uciga. Earl Jackson pru c se materializeaz din cea, ca o umbr ntunecat. Se mai poate altura cineva? ntreb el. Tnrul se ntoarse i se npusti spre el. Jackson i prinse fr efort ncheietura minii rsucind tare, iar tnrul scp cuitul, ipnd de durere; se auzi ceva prind.
15

Jackson ridic iul i l arunc n canalul de scurgere. Ceilali doi se ridicar n picioare, dar nu erau prea zdraveni. Cel cu apca de baseball plngea de durere. Cioroi afurisit, mri el. Ai dreptate, biete, i s nu uii c eu sunt cel mai ru comar al tu. Acum pleac. Ei plecar mpreun, disprnd n noapte, iar Chavasse zise: Halal brbat, Earl. i mulumesc. Sunt prea btrn pentru genul sta de jocuri, spuse Jackson. La fel i dumneavoastr. Gndii-v la asta. Tibetanul sttea acolo, innd n mn plria de fetru; ploaia i cdea pe capul ras, iar roba galben de sub haina de ploaie dezvluia un singur lucru: c era un clugr budist. Arta s aib n jur de treizeci i cinci de ani i avea o fa calm, placid. E o lume violent, Sir Paul. Ei, mcar eti la curent, i spuse Chavasse. De ce te-ai nvrtit pe aici de trei zile? Am vrut s te vd pe dumneata. Atunci, de ce nu ai btut la u? M-am temut c voi fi gonit fr a avea ocazia s te vd. Sunt tibetan. Asta vd i eu. tiu c par straniu pentru muli oameni. Aspectul meu i alarmeaz pe unii. M-am gndit c este mai simplu s atept n sperana c o s te vd pe strad. Unde eti la bunul plac al unor animale ca
16

acelea. Tibetanul ridic din umeri. Sunt tineri, sunt aiurii, nu sunt rspunztori. Vulpea omoar ginile. Aa-i natura. Ar trebui eu oare s omor vulpea? Cu siguran c a face-o dac ar fi vorba de gina mea, spuse Earl Jackson. Dar asta nu te-ar face un adept al lui Buda. El se ntoarse spre Chavasse. Dup cum putei vedea, eu sunt un clugr budist. Numele meu este Lama Moro. Sunt clugr la templul tibetan de la Glen Aristoun, din Scoia. Iisus a spus c dac un brbat i d o palm pe obraz, s-l ntorci i pe cellalt, dar a zis s o facem doar o dat, rosti Chavasse. Jackson rse tare. Chavasse continu: Ai mncat? Puin orez, azi-diminea. Chavasse se ntoarse spre Jackson. Earl, du-l la buctrie. S discute cu Lucy despre ce mnnc. Spune-i s-l hrneasc. Apoi l aduci sus la mine. Eti un om bun, Sir Paul, spuse Lama Moro. Nu, doar unul ud, i rspunse Chavasse. Aa c, hai s plecm din ploaie. i o lu nainte, traversnd drumul. O or mai trziu se auzi o btaie n ua salonului i intr Lucy, comoara lui Jackson, cu chipul unei antice prinese egiptene, cu prul legat cu o panglic de catifea, mbrcat corect, n rochie neagr cu
17

orule. L-am adus, Sir Paul. Din fericire, am avut destul orez i legume. E un om cumsecade. mi place. Ea se ddu n lturi i apru Moro, cu roba lui galben. I-am pus la cuier haina de ploaie i plria, mai adug ea i plec. Chavasse sttea pe unul dintre fotolii, lng focul care ardea strlucitor. Avea un pahar n mn. Vino, stai jos. Suntei prea amabil. Moro se aez pe fotoliul opus. N-am s-i ofer din butura asta, zise Chavasse ridicnd paharul. Este whisky irlandez Bushmills. Unii spun c e cel mai vechi din lume i c a fost inventat de clugri. Buni ntreprinztori. Eti foarte departe de cas, spuse Chavasse. Nu prea. Am prsit Tibetul mpreun cu ali refugiai, cnd aveam cincisprezece ani. Asta se ntmpla n 1925. neleg. i, de atunci? Am stat trei ani cu Dalai Lama n India, apoi el a aranjat s ajung la Cambridge, la vechiul vostru colegiu, Trinity. i dumneata ai fost la Sorbona. i eu am studiat acolo. Dar la Harvard n-am ajuns. Vd c tii multe despre mine, i zise Chavasse. A, da, spuse calm Moro. Tatl dumitale a fost francez.
18

Breton, interveni Chavasse. E o deosebire. Desigur. Mama dumitale era englezoaic. Aveai un dar unic pentru limbi, ceea ce explic studiile dumitale n trei dintre cele mai mari universiti din lume. Un doctorat n filozofie la douzeci i unu de ani, dup care te-ai ntors la Cambridge, la colegiul unde ai studiat i unde ai predat la douzeci i trei de ani. Ai nceput deci o carier academic la o vrst extrem de fraged, la o mare universitate. i apoi? ntreb Chavasse. Aveai un coleg la Trinity, a crui fiic era mritat cu un ceh. Cnd acesta a murit, ea a vrut s se ntoarc n Anglia cu copiii ei. Comunitii nu iau dat voie s plece, iar Ministerul de Externe britanic nu voia s o ajute. Te-ai dus din proprie iniiativ i i-ai scos, cptnd o ran uoar de la puca unui grnicer". Ah, nebuniile tinereii, oft Chavasse. ntors n siguran la Cambridge, ai fost vizitat de Sir Ian Moncrieff, cunoscut n cercurile Contrainformaiilor ca eful, omul care controla Biroul, unitatea cea mai secret a Contrainformaiilor britanice. De unde naiba ai aflat toate astea? ntreb Chavasse. Din surse proprii, rspunse Moro. Ai fcut douzeci de ani pe teren, pentru Birou, i douzeci de ani ca ef, dup moartea lui Moncrieff. Remarcabil activitate. Singurul lucru remarcabil este faptul c m mai aflu aici, coment Chavasse. Acum, cine eti de
19

fapt dumneata? Dup cum am mai spus, sunt de la templul tibetan de la Glen Aristoun din Scoia. Am auzit de el, l zise Chavasse. O comunitate budist. Eu locuiesc i lucrez acolo. Sunt bibliotecarul. Am adunat informaii despre fuga lui Dalai Lama din Tibet, n martie 1959. Brusc i se fcu lumin. Ah, neleg acum, spuse Chavasse. Ai aflat c eu am fost acolo. C eu am fost unul dintre cei care l-au scos de-acolo. Da. tiu totul despre asta, Sir Paul, am auzit despre aceste aventuri chiar din gura lui Dalai Lama. M intereseaz ns ceea ce a fost dup aceea. Ce anume? ntreb curios Chavasse. n 1962, exact la trei ani dup de l-ai ajutat pe Dalai Lama s scape, te-ai ntors n Tibet n oraul Changu, ca s organizezi fuga doctorului Karl Hoffner, care a lucrat timp de muli ani n regiune ca medic misionar. Karl Hoffner? ntreb Chavasse. Unul dintre cei mai mari matematicieni ai secolului, rspunse Moro. La fel de mare ca Einstein. Era aproape nerbdtor acum. Haide, Sir Paul! tiu din surse sigure c i-ai asumat misiunea i totui, nu exist date despre Hoffner, n afar de perioada din Tibet. A murit acolo? Ce s-a ntmplat cu el?
20

Pentru ce vrei s tii? Pentru posteritate. Pentru istoria rii mele n epoca tulbure a dominaiei chineze. Te rog, Sir Paul, exist oare vreun motiv s se pstreze secretul dup treizeci i trei de ani? Nu. Presupun c nu. Chavasse i mai turn un pahar de whisky. n regul. Dar nu o consemnare oficial. S fie ceva de ficiune, cnd o pui pe hrtie. Sunt de acord. Poi avea ncredere n mine. Chavasse sorbi din whisky. Deci, de unde s ncep? Dar cnd a nceput oare totul? Cu mult timp n urm, i spuse n sinea lui. Al naibii de mult timp."

21

Capitolul 2
TIBET 1959 Chavasse purta o shuba din blan de oaie, nfurat strns n jurul lui, cizme din blan de oaie i o cciul dintr-o blan nedefinit, cu marginile lsate peste urechi. Sub un bra inea o puc englezeasc Lee Enfield i ls cluul de munte s-i aleag singur drumul. La un moment dat, i se pru c aude un avion, dar nu putea fi sigur, deoarece zgomotul dispru repede. Tibetanii numesc aceast regiune de grani ara Zpezilor, iar numele este foarte potrivit. Un loc ca un adevrat comar, cu trectori prin munte la o nlime de peste ase mii de metri. Nu era un lucru neobinuit, n vremurile vechi, ca mgarii caravanelor s moar de astm i ca stpnii lor s fac edeme pulmonare, plmnii lor umplndu-se de ap. Un mod ciudat de a muri, se gndi Chavasse, necndu-te stnd pe picioare. Desigur, n timpurile actuale nu mai avea importan. Din ordinul chinezilor, nu se mai fceau caravane spre India. ncepu din nou s ning uor i el se opri s
22

verifice drumul n prealabil. Cerul fiind acoperit de nori joi, umflai, zpada nu strlucea. Noaptea trecut o petrecuse n petera unui pstor, adpostindu-se de o furtun brusc, i o pornise din nou n zori. Acum trectoarea dintre vrfuri se lea ntr-o ultim pant care ducea n jos, spre grania indian. De fapt, n deprtare, se vedea ceva colorat i mictor, probabil un steag, iar Chavasse i ndemn cluul. Postul de la grani era foarte simplu. O barac mare de piatr, fr srm ghimpat, fr sisteme de aprare. O jumtate de duzin de soldai indieni stteau afar, mbrcai n uniforme de iarn albe, de lupt, cu glugile trase peste turbane. Un jeep era camuflat n alb, iar tnrul care sttea sprijinit de main i fuma nainta i se uit la Chavasse. Domnul Chavasse? Eu sunt locotenentul Piroo. Am aflat prin radio de la lupttorii tibetani pentru libertate c venii, zmbi el. M mir c mai supravieuiesc, dac informaiile pe care le primim despre reacia chinezilor sunt adevrate. Chavasse cobor din a, iar un soldat lu cluul de acolo. Da, sunt adevrate. Ucid oamenii cu minile, rad sate ntregi de pe faa pmntului. Piroo i ddu o igar i i-o aprinse. Chavasse continu: Mi-e team c, de data asta, intenioneaz s distrug odat pentru totdeauna rezistena tibetan. De asta a fugit Dalai Lama?
23

Da. Sper s continue lupta, din India. Crezi c premierul Nehru o s fie de acord? A, da, asta s-a artat destul de clar. Dar haide, domnule Chavasse, eful meu ateapt s te vad la Gela. Asta e la vreo zece kilometri de aici, zmbi el. Dar la numai cinci mii de metri altitudine. Chavasse se urc n jeep i Piroo se aez la volan. i cine-i eful dumitale? Colonelul Ram Singh. Foarte corect i de coal veche. A studiat chiar i la Sandhurst. n ciuda faptului c maina aluneca dintr-o parte n alta pe drumul accidentat, Piroo gsi alt igar i o aprinse cu o singur mn. Credeam c CIA va face lucruri mari! S-i ajute pe rebeli i altele! Au introdus o cantitate de arme, i zise Chavasse, majoritatea britanice. Chinezii nu trebuie s constate vreo filier american. n afar de asta, n-am fcut mare lucru. Dar dumneata ai fcut, domnule Chavasse. Se pare c Contrainformaiile britanice funcioneaz. Aa mi s-a spus i mie. Am neles c guvernul indian v-a cerut s nu trecei grania, dar ai trecut-o, totui? ntr-adevr. Iar maiorul Hamid a plecat cu dumneata. i asta-i adevrat. Piroo cltin din cap. Nebunul. Au s-l judece la Curtea marial pentru asta.
24

Nu. El este n urma mea chiar acum, cu Dalai Lama. Am venit nainte doar ca s confirm ora sosirii lor. Hamid va fi imediat un erou pentru oricare indian de pe continent. Poate c nu, prietene. Ce vrei s spui cu asta? ntreb Chavasse. Ei, asta o s i-o spun eful meu. Chavasse se ncrunt cnd ajunser pe o culme i vzur n jos mai multe colibe Nissen lng o pist pentru avioane. Un avion Navajo? rosti Chavasse. Ce caut aici? Face legtura cu valea. Aprovizionare, comunicaii. Putem aduce i brancarde aici. i de ce e totul n alb? Pentru c, dac trec grania, s le fie mai greu chinezilor s m doboare. Zmbi. Da, domnule Chavasse. Eu sunt pilotul. Forele Aeriene Indiene, nu Armata. i-l conduse n jos, pe drum. Era cald n coliba Nissen n timp ce Chavasse i cei patru ofieri stteau aplecai deasupra hrii de pe mas. Colonelul Ram Singh era mic i dur, avea o musta subire, iar nsemnele decoraiilor artau bine pe cmaa lui. Nu e bine, domnule Chavasse. Pot s-i spun, neoficial, c premierul Nehru i guvernul indian sunt pregtii s-l primeasc pe Dalai Lama. Piroo aici de fa urma s-l transporte cu avionul, de ndat ce sosete.
25

Ceea ce mi-e team c nu se mai poate acum, zise Piroo. Am zburat peste grani, ilegal desigur, zise el atingnd harta cu degetul. Aici este coloana lui Dalai Lama. A aprecia acum c mai are peste cincisprezece kilometri de mers. Iar aici, cu douzeci i cinci de kilometri n urm, este coloana chinez care vine repede, cu jeep-uri, nu cu cai. E sigur c i vor prinde nainte de grani. Chavasse examina cu atenie harta. Cnd ai vzut toate astea? n urm cu o or. Nu mai mult. Chavasse aprob din cap. Am venit i eu pe acelai drum. Terenul este ngrozitor. Chiar i cu un jeep, eti norocos dac faci zece kilometri pe or. Teren aspru i bolovani peste tot. i? fcu Ram Singh. Asta nseamn c chinezii se afl nc dincolo de trectoarea Cholo. E adnc de sute de metri. Acolo este un pod vechi, de lemn. Este singurul loc pe unde se poate trece de partea cealalt. Distrugeil i i-ai terminat. Dalai Lama o s fie liber. O idee atrgtoare, domnule Chavasse, dar dac sugerezi c locotenentul Piroo ar trebui cumva s bombardeze podul, trebuie s spun c nu o fac. Este teritoriu chinez, aa pretind ei, iar noi nu suntem n rzboi cu China. Ei bine, eu sunt, zise Chavasse ntorcndu-se spre Piroo. Avei paraute pe aparatul la? Desigur. Chavasse i se adres lui Ram Singh.
26

ntmpin-m la jumtatea drumului, colonele. I-ai permis deja lui Piroo s zboare cu avionul acolo. Las-l s se ofere din nou voluntar. F-mi rost de nite exploziv. Pe drum spre interior, lsm un mesaj coloanei lui Dalai Lama ca s-l avertizm pe Hamid de ce se ntmpl, apoi m parautez la pod i l arunc n aer. Dar ce se ntmpl dup aceea? ntreb Piroo. Ai s fii singur acolo i pe jos. Sper c Hamid o s vin clare napoi s m ia. Urm o tcere prelungit. Ofierii schimbau priviri ntre ei. Colonelul se uit n jos la hart, btnd cu degetele pe ea. i ridic privirea. Ai face treaba asta, locotenente? l ntreb el pe Piroo. Cu plcere, domnule colonel. Este o nebunie, zise Ram Singh. Nebunie total. Brusc, zmbi. Mai bine s ne micm, domnule Chavasse. N-avem prea mult timp. Ram Singh spuse: Un exploziv foarte simplu, domnule Chavasse. L-am cptat de la armata francez. Deschise un sac militar i scoase un bloc verdenchis. Plastic, spuse Chavasse. Total inofensiv, dac nu este folosit mpreun cu aceste creioane care marchez timpul, zise el ridicnd cteva. sta e un detonator de cinci minute, iar acestea dou, cu capete galbene, sunt de
27

dou minute. Chavasse lu sacul i l puse n spate. Unul dintre ofieri l ajut s-i pun parauta, un altul i ddu o puc Sten cu dou cartuiere prinse laolalt, pe care i le nfur n jurul pieptului. Ram Singh lu o cutie de semnalizare, cu o coad roie. Mesajul pentru mairoul Hamid. i spune exact ce intenionezi s faci. Sper c va considera c e posibil, cum s zice, s vin s te culeag, prietene. El este pathan, spuse simplu Chavasse. tii cum sunt tia. S-ar bga i n iad, doar ca s poat arunca o privire. Mai bine s o pornesc. Ram Singh i puse pe el o parka i ieir afar. Ningea puin, vntul purta fulgi rari i era foarte frig. Merser spre avionul Navajo, unde Piroo nclzise deja motorul. Chavasse se opri la scar, iar Ram Singh i strnse mna i l salut. Cum o vrea Dumnezeu, prietene. Chavasse zmbi, urc scara i nchise ua. Piroo se uit peste umr, ambal motorul, o porni pe pist i se nl. n ciuda straturilor de mbrcminte pe care le purta, lui Chavasse i era frig foarte frig i respira cu greutate. Se uita pe fereastr, la un peisaj pustiu ca pe Lun, cu vrfuri acoperite de zpad pe ambele pri. Din cnd n cnd cdeau nfiortor ntr-un gol de aer i mereu erau mpini de un vnt puternic. Piroo se uit peste umr i strig peste urletul
28

motoarelor: Am s zbor mai nti n jurul trectorii. S ne asigurm mai nti c chinezii mai sunt nc n partea cealalt. nainte de a-i comunica lui Hamid. Bine, rspunse Chavasse. Intrar n nori joi, care i nvluir cinci minute. Cnd ieir pe partea cealalt, se vedeau jos foarte clar trectoarea i podul. i mai clar se vedea coloana chinezilor, aflat poate la o jumtate de kilometru n partea cealalt, ndreptndu-se foarte repede spre pod, pe o poriune de teren plat. Nu e timp s mai ntrziem. Au s ajung la pod n zece minute, strig Chavasse. Pornesc. Coboar la cinci sute. Piroo ls n jos botul avionului, care cobor apoi se ndrept. Chavasse se mica greu din cauza echipamentului. Deschise ua. Atept pn fur ct se poate de aproape de pod i se rostogoli afar, cu capul nainte. Hamid desclec ateptnd, n timp ce unul dintre lupttorii tibetani pentru libertate galop spre locul unde era cutia salvatoare cu coad roie, vizibil n zpad. Brbatul se aplec din a, lu cutia i galop napoi. Hamid arta tipic pentru un pathan, solid, nalt, cu pielea mslinie, cu o privire mndr pe chipul brbos. n spatele lui, coloana se oprise i toat lumea atepta. Clreul sosi i i ddu cutia. Hamid o deschise, scoase mesajul i-l citi cu
29

atenie. njur ncet. Din spate se auzi o voce. Ce este, maior Hamid? Dalai Lama, acoperit cu blan de oaie, era culcat pe un fel de sanie tras de un cal, pentru c era prea bolnav ca s clreasc. E de la Chavasse. Deci a reuit s treac? Din nenorocire, o coloan chinez se afl foarte aproape de noi, de partea cealalt a trectorii Cholo. Se pare c Chavasse s-a lansat cu parauta acolo, ncercnd s arunce podul n aer. Trebuie s m duc s-l ajut. neleg, spuse Dalai Lama. Bine. Am s iau cu mine doi oameni din escort. Ceilali trebuie s v continuai drumul cu toat viteza posibil. Se duse la una dintre crue i lu o puc Sten i dou ncrctoare pe care le bg n sacul de la a, apoi ddu un ordin scurt unor tibetani i plec n galop. Cteva momente mai trziu, doi dintre ei l urmar, aducnd un cal n plus. Chavasse atinse dur solul, la vreo doi metri de pod. Rmase acolo un moment, se rsuci, se ridic i se eliber de paraut. nc nu se vedeau chinezii. i lu arma de pe umr i alerg pe crarea neregulat, printre bolovani. Desigur, era o prostie s faci un asemenea efort la aceast altitudine. Cnd ajunse la pod, gfi, respiraia lui fiind ca un abur alb. Porni s
30

traverseze podul, care se legna uor. Ajunse n mijloc, i ddu jos sacul i alese un bloc de plastic, introduse un detonator de cinci minute, se culc jos i ntinse mna peste margine, fixnd explozibilul ntr-un spaiu dintre dou brne. Activ detonatorul, se ridic i, n acel moment, un jeep al chinezilor apru pe nlimea din partea opus. Mitraliera deschise imediat focul. Chavasse fugi cu arma ntr-o mn i cu sacul n cealalt. Ajunse la captul podului, se ascunse dup unul dintre stlpii de sprijin, gsi un alt bloc de plastic, introduse un detonator de dou minute i l activ. Din jeep se trgea ntruna, iar gloanele rupeau bucele din stlp. El puse jos blocul de plastic, rspunse tipului cu puca Sten i un glon norocos dobor un soldat. Jeep-ul, aflat la jumtatea podului se opri, un altul fiind chiar n urma lui, iar restul coloanei ajunse pe nlime. Rmnei acolo, se rug Chavasse i arunc blocul de plastic pe pod. Spre groaza lui, acesta sri peste margine i explod n aer. Jeep-ul o porni iar, trgnd necontenit, urmat de cellalt, iar coloana se mic i ea n partea cealalt. Chavasse alerg printre stnci, innd capul jos; se uit napoi i vzu cele dou jeep-uri ajungnd pe teren solid. n acest moment, exact cnd convoiul porni s traverseze podul, se auzi o explozie uria. Mijlocul podului se ridic n aer, buci de lemn zburau n toate prile. Primele dou maini din convoi s-au dus odat cu podul.
31

Cnd reverberaia se stinse, se auzir ipete de furie ale soldailor chinezi din cele dou maini care trecuser podul, trei n prima i patru n a doua. Trgeau cu putile automate uoare n stncile din jur, iar Chavasse se piti i desfcu sacul. Mai rmsese un bloc de plastic. Introduse detonatorul de dou minute i ncepu s numere innd pregtit arma n mna cealalt. Trgea n rafale scurte, cu mna stng, numra n continuare, dar ei trgeau att de mult cu armele lor automate n stnci, nct fu nevoit s in capul jos i s armeze orbete blocul de plastic. De data asta avu mai mult noroc; bomba czu n maina cu patru soldai i explod o secund mai trziu, cu un efect devastator. Se uit peste o stnc i vzu carnagiul. Cei patru soldai erau mori, iar cellalt jeep se aplecase ntr-o parte, cei trei ocupani fiind aruncai afar. n timp ce Chavasse i urmrea, ei se ridicar n picioare, tuind din cauza fumului neptor i i luar armele. El se ridic i deschise focul cu puca Sten, trei gloane nfigndu-se n pmnt alturi de ei. Dar nu mai avea gloane. Arunc arma, se ntoarse i fugi s se salveze, n timp ce cei trei chinezi urlar i se repezir dup el. Gloanele rscoleau pmntul n jurul lui, mprtiind zpada, n timp ce el se lupta s urce panta. Apoi, o voce vesel strig: Culc-te, Paul, pentru Dumnezeu! Hamid apru sus, innd puca automat Sten cu ambele mini. El trase dintr-o parte n alta,
32

doborndu-i ntr-o secund pe cei trei chinezi. Cnd ecoul se stinse, el se uit la rmiele podului. A fost la musta. Se poate spune i aa. Chavasse urc panta i i vzu pe cei doi tibetani care ineau calul lui Hamid i pe cel n plus. Ce grijuliu ai fost. Ai adus un cal pentru mine. Premierul Nehru i guvernul indian sunt gata s-l primeasc pe Dalai Lama. Avionul Forelor Aeriene Indiene care m-a parautat pe mine ateapt la Gela. O s fim cu toii la Delhi, ct ai zice pete. Excelent, zise Hamid. Putem deci s plecm naibii de-aici? Ambasada britanic de la Delhi strlucea de lumini, candelabrele de cristal sclipeau, ventilatoarele din tavan micau aerul cald, iar uile mari erau deschise spre grdin. Sala de bal era plin de lume. Oricine era cineva n Delhi, cei mari i cei buni, nu doar ambasadorul britanic, ci i premierul Nehru, erau acolo n onoarea lui Dalai Lama, care sttea pe un fotoliu lng intrarea principal, salutndu-i pe cei ce stteau la rnd ca s-i fac urri de bine. Chavasse, ntr-un costum alb de bumbac, cma neagr i cravat galben pai, sttea i privea. Hamid era alturi de el, superb, cu turban i uniform kaki, nsemnele medaliilor, printre care Crucea Militar de la englezi, confirmndu-i curajul. Uit-te la ei, zise Chavasse. Nu vor altceva dect s se laude c au dat mna cu el. I-ar cere un
33

autograf, dac ar ndrzni. Aa-i lumea, Paul, coment pathan-ul. n ir era un chinez, un brbat mrunt cu ochelari cu rama de baga i cu un zmbet pe fa. Chavasse se ncord. Cine-i sta? Tnrul locotenent din spatele lor spuse: Numele lui este Chang. E medic. Conduce o clinic pentru cei sraci. E un naionalist chinez din Formosa. A venit aici acum ase luni. Doctorul Chang lu mna lui Dalai Lama. Chang Formosa, Sfinia Voastr, l auzir spunnd. E o mare onoare. Dalai Lama murmur un rspuns; Chang se deprt i lu un pahar de la unul dintre chelnerii cu turban. Dalai Lama i fcu semn tnrului locotenent s se apropie. Cred c e destul pentru moment. Vreau s fac un tur prin grdin, simt nevoia de aer proaspt. V vd mai trziu, domnilor. Le zmbi lui Chavasse i lui Hamid. i fcu drum prin mulime, escortat de locotenent, zmbind i salutnd oamenii n trecere, apoi iei pe una din uile mari. Locotenentul se ntoarse. Prea obosit. Am s-i anun pe noii oaspei, la intrare, c nu mai st la prezentri. Locotenentul plec i Hamid ntreb: Cnd te ntorci la Londra? Chavasse aprinse o igar.
34

Nu sunt sigur. Atept ordine de la eful meu. A, eful, faimosul Ian Moncrieff. N-ar trebui s tii lucrul sta, spuse Chavasse. Nu, cu siguran, zise o voce cunoscut. Chavasse se ntoarse uimit i l vzu pe Moncrieff stnd acolo, ntr-un costum ifonat de bumbac. Avea prul cenuiu, pieptnat spre spate. De unde Dumnezeu ai rsrit? ntreb Chavasse. Din zborul de la Londra, care a sosit acum dou ore. Minunat treab, Paul. M-am gndit s m alturi festivitilor. Se ntoarse spre pathan. Dumneata trebuie s fii Hamid? i strnser minile. Bucuros de cunotin, Sir lan. Moncrieff lu un pahar de la un chelner, iar Chavasse spuse: Ei, dup cum vezi, sunt cu toii aici. Moncrieff bu din vin. Inclusiv opoziia. Ce vrei s spunei? ntreb Hamid. Prietenul nostru chinez de acolo. Moncrieff l indic pe Chang, care i fcea drum prin mulime spre uile mari. E un naionalist chinez din Formosa. Conduce o clinic pentru sraci, n centru, spuse Chavasse. Da, asta crede serviciul indian de contrainformaii, dar sunt deosebit de prost informai. Am vzut fotografia lui ntr-un dosar la Secia Chinez a SIS din Londra, abia luna trecut.
35

Este agent comunist. Dar unde-i Dalai Lama? n grdin, i rspunse Hamid. n acel moment, Chang iei pe una din uile deschise. Haide, i zise Chavasse lui Hamid i i fcu repede drum prin mulime. Grdina era foarte frumoas, parfumul magnoliilor era greu n aerul nopii, iar palmierii foneau n briza uoar. O fntn artezian n mijlocul grdinii i nla apa n noapte, iar Dalai Lama se ndrepta pe o crare spre ea, singur cu gndurile lui. Se opri cnd doctorul Chang iei din tufiuri. Prea Sfinte, iart-m, dar i-a sosit ceasul. Avea ntr-o mn un pistol automat cu amortizor de sunet, iar Dalai Lama, nelegnd, zmbi cu senintate. Te iert, fiul meu, moartea vine pentru toi oamenii. Hamid, alergnd repede, cu Chavasse pe urmele lui, se repezi la Chang ntr-o clip, cu un bra n jurul gtului acestuia; cu mna i apuc ncheietura minii drepte fcnd ca arma s cad la pmnt. Aceasta se descarc ntr-un zgomot nfundat. Chang, luptndu-se cu disperare, reui s se ntoarc. Un moment fur piept la piept, pathanul cel nalt i chinezul mrunt. Se auzi un alt zgomot nfundat, Chang deveni rigid, apoi alunec la pmnt. Un moment zcu acolo dnd din picioare, apoi rmase nemicat. Chavasse se ls pe un genunchi i l examin, n timp ce Moncrieff sosi n fug. Chavasse se ridic,
36

innd arma n mn. E mort? ntreb Dalai Lama. Da, rspunse Chavasse. Sufletul s i se odihneasc n pace! V sugerez s venii cu mine, domnule, spuse Moncrieff. Cu ct tiu mai puini de treaba asta, cu att mai bine. De fapt, nici nu s-a ntmplat, nu-i aa, domnule maior? M ocup eu de asta, domnule, zise Hamid. Cu cea mai mare discreie. l aduc pe eful Securitii. Moncrieff l lu de acolo pe Dalai Lama. Hamid spuse: Pcat c srmanul nefericit a decis s se mpute aici i n-o s tim niciodat de ce, nu-i aa? E o poveste la fel de bun ca oricare alta. Tu rmi aici, Paul. Ai s fii un martor bun, ca i mine. Beijing-ul are braul lung. Pathan-ul se grbi s plece. Chavasse aprinse o igar, se duse i se aez pe o banc lng fntn i atept.

37

Capitolul 3
LONDRA 1962 Chavasse sttea la intrarea clubului Caravel din strada Great Portland i privea trist la ploaie. Avusese o legtur de dragoste cu Londra timp de mai muli ani, dar ora patru dimineaa, ntr-o zi de noiembrie, era suficient ca s strice orice legtur, i zise n sinea lui cnd cobor pe trotuar. Avea un gust neplcut n gur de la prea multe igri, iar gndul la cele o sut cincisprezece lire pe care le pierduse la mesele verzi de la Caravel nu mbuntea situaia. Necazul era c sttea n ora de prea mult timp. Trecuser deja dou luni de cnd revenise din vacana de dup afacerea Caspar Schultz, iar eful l inuse la un birou n sediu, s se ocupe de hroage cu care s-ar fi descurcat orice funcionar competent. El continua s se gndeasc la aceast situaie i s se ntrebe ce s fac n legtur cu problema asta cnd, dnd colul n strada Baker, se uit n sus i vzu lumin n apartamentul lui. Travers repede strada i intr pe uile laterale. Holul era pustiu, iar portarul de noapte nu era la
38

biroul lui. Chavasse rmase pe loc gndindu-se un moment, cu o uoar ncruntare pe fa. n cele din urm decise s nu foloseasc ascensorul i urc repede pe scar la etajul trei. Pe coridor era linite. Se opri un moment n faa uii apartamentului ascultnd, apoi se duse dup col, la intrarea de serviciu, i i scoase cheia. Femeia care sttea pe marginea mesei de buctrie citind un ziar n timp ce atepta s fiarb cafeaua era plinu i atrgtoare, n ciuda ochelarilor negri, cam severi. Chavasse nchise ncet ua, travers camera n vrful picioarelor i o srut pe ceaf. Trebuia s spun c e o or curioas pentru o vizit, dar sunt mai mult dect dispus, zise el zmbind mecher. Jean Frazer, secretara efului, se ntoarse i l privi calm. Nu fi ncrezut i unde naiba ai fost? Am trimis oameni n Soho i n West End de asear de la ora opt. l trecu un fior rece de emoie. A aprut ceva important? Ea aprob din cap. Asta s-mi spui tu mie. Mai bine intr. eful e aici de la miezul nopii, n sperana c o s vii acas. Ce-ai zice de o cafea? Am s o aduc cnd o s fie gata. Iar ai but, strmb ea din nas, nu-i aa? Ce nevast a naibii ai mai fi, draga mea, zise cu un zmbet obosit i intr n camera de zi.
39

Doi brbai stteau pe fotoliile mari, lng foc, cu un joc de ah pe msua de cafea dintre ei. Unul era necunoscut lui Chavasse. Un brbat btrn, cu prul alb, n jur de aptezeci i ceva de ani, cu ochelari cu ram de aur, care studia cu atenie tabla de ah. Cellalt putea fi, la prima vedere, orice nalt funcionar civil. Costumul gri nchis, bine croit, cravata tip Eton, chiar i prul ncrunit, toate fceau parte din imaginea tipic, familiar. Doar cnd ntoarse capul brusc i-i ridic privirea, deosebirea deveni evident. Era chipul unui om neobinuit. Era o fiin extraordinar de inteligent, cu ochii reci, cenuii, ai unui brbat care, mai mult ca orice, este un om realist. Am auzit c m caui, spuse Chavasse scondu-i haina de ploaie ud. eful zmbi slab. E un eufemism. Probabil c i-ai gsit un loc nou. Chavasse aprob din cap. Clubul Caravel de pe strada Great Portland. Fac o friptur bun i au o sal de jocuri. Mai mult rulet. Merit s-i fac o vizit? Nu prea, zmbi mecher Chavasse. Cam plicticos i prea scump. E timpul s am alt gen de activitate. Cred c putem s-i facem pe plac, Paul, spuse eful. Apropo, s-i fac cunotin cu profesorul Craig.
40

Brbatul n vrst i strnse mna i zmbi. Deci, dumneata eti expertul n limbi strine. Am auzit multe despre dumneata, tinere. Numai de bine, sper. Chavasse lu o igar din cutia de pe msua de cafea i i trase un scaun. Profesorul Craig este preedintele Programului Comun de Cercetare a Spaiului iniiat recent de NATO, zise eful. El ne-a ridicat o problem destul de interesant. Ca s fiu absolut sincer, cred c tu eti singurul agent al Biroului capabil s se descurce cu asta. Ei, acesta e cu siguran un nceput flatant, spuse Chavasse. Care-i problema? eful puse cu grij o igar turceasc ntr-un elegant port-igaret de argint. Cnd ai fost ultima dat n Tibet, Paul? Chavasse se ncrunt. O tii la fel de bine ca i mine. Acum trei ani, cnd l-am scos pe Dalai Lama. Cum i-ar plcea s te duci din nou? Chavasse ridic din umeri. Tibetana o tiu nc bine. Nu fluent, dar destul de bine. O alt problem, specific regiunii, m deranjeaz mai mult. n special faptul c sunt european. Dar am neles c ai ajutat la scoaterea lui Dalai Lama n urm cu trei ani, zise profesorul Craig. Chavasse aprob din cap. Dar asta a fost altceva. Am intrat direct i am
41

ieit dup cteva zile. Nu tiu ct a trece neobservat dac a sta acolo mai mult timp. Nu tiu dac ai auzit, profesore, dar niciun soldat nu a scpat din lagrele chineze de prizonieri n timpul rzboiului i asta din motive clare. Dac m aruncai n Rusia, n haine potrivite, m-a descurca. ntr-o strad din Beijing a fi vizibil ca un buboi. Nu-i aa, spuse eful. Apreciez punctul tu de vedere, dar dac l-am putea ocoli? Rmn n continuare chinezii, coment Chavasse. Mai sunt nc nervoi de cnd am fost acolo data trecut. Mai ales dup revolta tibetan. tii, cred c ei controleaz regiuni ntregi. Dar treaba asta este cu adevrat important? eful aprob din cap cu gravitate. Poate cea mai important de care i-am cerut s te ocupi. Mai bine s-mi spunei despre ce este vorba. eful se ls pe sptarul fotoliului. Care ai zice c e cea mai mare problem internaional a momentului bomba? Chavasse cltin din cap. Nu, nu cred. Oricum, nu mai este. Probabil cursa pentru spaiul cosmic. eful aprob din cap. Sunt de acord, iar faptul c John Glenn i cei care i-au urmat au rivalizat cu Gagarin i Titov i-a ngrijorat pe prietenii notri rui. Distana se micoreaz, iar ei tiu asta. i ei pot face ceva n legtur cu treaba asta? ntreb Chavasse.
42

eful aprob din cap. Da, i ei se ocup deja de asta, de al naibii de mult timp. Dar poate c profesorul Craig vrea s-i vorbeasc despre asta. El este specialistul. Profesorul Craig i scoase ochelarii i ncepu s-i tearg cu o batist scoas din buzunarul de la piept. Problema cea mare este propulsarea, domnule Chavasse. Iar rspunsul nu-l constituie nite rachete mai mari sau mai bune, mai ales cnd e vorba de o cltorie n Lun sau mai departe, ceea ce implic distane uriae. i se presupune c ruii au ceva? ntreb Chavasse. Craig neg din cap. nc nu, dar cred c sunt foarte aproape. Din 1956, ei experimenteaz o rachet ionic, folosind ca for motrice energia emis de stele. Sun ca o poveste tiinifico-fantastic, zise Chavasse. A dori s fie aa, tinere, spuse grav profesorul Craig. Din nefericire, este un fapt real i, dac nu venim repede cu un alt rspuns, putem s ne dm btui. i presupun c exist un alt rspuns, zise ncet Chavasse. Profesorul i puse cu atenie ochelarii i aprob din cap. n condiii normale a fi spus nu, dar avnd n vedere unele informaii care mi-au parvenit recent, se pare c mai avem o ans.
43

eful se aplec n fa. n urm cu zece zile, un tnr nobil tibetan a sosit la Srinagar, capitala Camirului. Omul nostru de acolo s-a ocupat de el. n afar de faptul c avea informaii valoroase despre situaia din vestul Tibetului n momentul de fa, avea i o scrisoare pentru profesorul Craig. Era de la Karl Hoffner. Chavasse se ncrunt. Am auzit vag despre el. N-a fost cumva un fel de medic misionar n Tibet ani de zile? eful aprob din cap. Un om minunat, pe care majoritatea oamenilor l-au uitat. O carier foarte asemntoare cu a lui Albert Schweitzer. Doctor, muzician, filozof, matematician. i-a consacrat Tibetului patruzeci de ani din via. Mai triete? ntreb Chavasse. eful aprob din cap. Triete ntr-un orel care se numete Changu, la dou sute cincizeci de kilometri de grania cu Camirul. Este sub arest la domiciliu, din cte ne putem da seama. Karl Hoffner este unul dintre cei mai mari matematicieni ai tuturor timpurilor, spuse profesorul Craig. Te deranjeaz dac devin puin mai tehnic? Deloc, rspunse Chavasse. Nu cunosc ct de multe tii despre conceptele matematice, zise Craig, dar poate ai cunotin c Einstein a demonstrat c materia nu este altceva dect energie, fixat ntr-un tipar rigid.
44

Da, murmur Chavasse. Pn aici am neles. n tineree, ntr-o celebr lucrare de doctorat, continu Craig, Karl Hoffner a demonstrat c energia nsi este spaiu nchis ntr-un anumit tipar. Dovada adus de el implic o dezvoltare ndrznea a geometriei neeuclidiene, care era la fel de revoluionar ca i teoria relativitii a lui Einstein. Acum nu te mai neleg deloc, mrturisi Chavasse. N-are importan, zmbi Craig. Poate doar ase creiere din lume au fost capabile s neleag teoria lui n vremea respectiv, din cauza complexitii ei. Aceasta a trezit un interes considerabil n cercurile academice, apoi a fost practic uitat. Era doar teorie; nelegi? Nu ducea nicieri i nu avea nicio aplicare practic. Iar acum a adus-o cu un pas mai departe, zise Chavasse. La asta vrei s ajungi? Craig aprob din cap. El a menionat n scrisoare, ca un fapt banal a putea zice, c a ajuns la rezolvarea problemei. A dovedit c spaiul poate fi modelat, dac vrei manipulat, pn devine un cmp de energie. i asta e cu adevrat important? ntreb Chavasse. Important? oft profesorul. n primul rnd, mpinge fizica nuclear n eocen. n al doilea rnd, ne d un concept cu totul nou despre cltoria n spaiu. Am putea produce o energie motrice pentru rachetele noastre chiar din spaiul n sine, un lucru
45

care ar fi infinit superior conceptului rusesc, ionic. Crezi c Hoffner are idee de importana descoperirii lui? ntreb Chavasse. Craig neg din cap. Cred c nu tie nici mcar c au avut loc zboruri orbitale. Dac tia c omul a trecut pragul spaiului, valoarea descoperirii i-ar fi fost imediat clar. Incredibil! spuse Chavasse. Absolut incredibil! Mai grav este faptul c nu ne folosete c tim, atta timp ct aceste cunotine rmn n creierul unui om btrn i bolnav, aflat sub arest la domiciliu, ntr-o ar sub dominaie comunist, zise eful. Trebuie s-l scoatem de-acolo, Paul. Chavasse oft. Ei bine, eu m rugam s apar o aciune, spuse Chavasse. Acum o am, dei nu tiu cum naiba am s-o scot la capt. Eu m-am gndit deja la asta. eful mpinse tabla de ah la o parte i desfur o hart. Asta este regiunea implicat. Camirul i vestul Tibetului; Changu e la vreo dou sute cincizeci de kilometri de grani. Observ c, la circa aptezeci i cinci de kilometri n interiorul Tibetului, este un sat care se numete Rudok. Cnd mi-a trimis scrisoarea, Ferguson m-a informat c, dup spusele tnrului nobil tibetan care a scos scrisoarea din ar, chinezii nu prea au control asupra regiunii. El afirm c mnstirea din afara localitii Rudok este un adevrat centru al
46

rezistenei. Dac te-am putea duce acolo, ai avea mcar o baz. Desigur c mai departe va trebui s acionezi dup capul tu. S lmurim dou probleme, interveni Chavasse. Cum intru acolo i cum fac ca s m accepte localnicii n caz c ajung? Astea toate s-au aranjat, zise eful. De ieri sear, cnd profesorul Craig a venit i mi-a spus c n scrisoare se poate citi mai mult dect e scris n ea, am folosit linia special ca s vorbesc cu Ferguson de patru ori. El a aranjat ca acel tnr tibetan s mearg acolo cu tine. Dar cum rmne cu transportul? O s zburai. Chavasse se ncrunt. Este sigur c se poate zbura din Camir? Munii Ladakh sunt al naibii de nali. Ferguson a gsit un pilot pe nume Jan Kerensky. E polonez a zburat n RAF n timpul rzboiului. Face treab pentru guvern n regiune, recunoateri aeriene, treburi din astea. Se pare c exist o veche pist de aviaie a RAF n afara localitii Leh, pe care el o folosete uneori. Asta este la numai o sut douzeci sau o sut treizeci de kilometri distan de grania tibetan. I-am oferit dou mii ca s te duc cu avionul i s te aterizeze la mnstirea de lng Rudok i alte cinci mii ca s te ia de acolo la exact o sptmn mai trziu. Crede c poate s fac asta? eful aprob din cap. Zice c este posibil. Nimic mai mult. E clar c
47

o s ai nevoie de al naibii de mult noroc. Poi s mai repei asta, zise Chavasse. Cnd plec? Un bombardier Vulcan al RAF-ului pleac din Edgworth spre Singapore la ora nou. O s te lase la Aden. De acolo poi zbura spre Camir. Se ridic n picioare i adug: Cred c nu mai avem ce face aici, profesore. O s te duc acas. Se pare c ai nevoie de un somn bun. Cnd Craig se ridic, Chavasse zise repede: Un moment profesore, dac nu te superi. Craig se aez i Chavasse continu: Rmne problema cum am s m prezint eu doctorului Hoffner. Trebuie s-l fac s m cread, fr nicio umbr de ndoial, c sunt absolut sigur. Poi s-mi sugerezi ceva? Craig se uit un moment n gol, cu o uoar ncruntare pe fa, apoi brusc zmbi. Exist ceva n trecutul lui Karl Hoffner despre care tim doar el i cu mine, spuse el. Era ntr-o sear de mai, n camera lui de la Cambridge, cnd am decis s rezolvm problema odat pentru totdeauna. Ea se afla n grdin i, dup ce am dat cu banul, Karl s-a dus la ea primul. N-am s uit niciodat privirea lui cnd s-a ntors. Mai trziu, stnd n grdin cu ea, dup ce acceptase s-mi devin soie, el era nuntru n ntuneric i cnta la pian Sonata lunii. Mulumesc, domnule, spuse cu blndee Chavasse.
48

Asta a fost cu mult mult timp n urm, dar el o s-i aminteasc fiecare amnunt din noaptea aceea, sunt sigur. Nu pot dect s v doresc noroc, domnule Chavasse. Sper s v revd ct de curnd. Craig i strnse mna. i lu pardesiul i se ndrept spre u. eful se ntoarse brusc i i zmbi. Ei, Paul, o s fie o treab grea. Amintete-i doar ct de important este pentru noi toi. Jean o s rmn s-i pregteasc de mncare i aa mai departe. Ea te va duce cu maina la Edgworth. mi pare ru c nu vin chiar eu, dar am o conferin important la Ministerul de Externe, la nou i jumtate. E-n regul, domnule, spuse Chavasse. eful l conduse pe Craig la u, o deschise i se ntoarse. Prea gata s mai spun ceva, apoi se rzgndi i nchise uor ua n urma lui. Chavasse rmase n mijlocul camerei un moment prelungit dup plecarea lor, apoi aprinse o igar i se duse napoi n buctrie. Jean Frazer pregtea ou cu unc. Se ntoarse i strmb din nas. F mai bine un du. Ari groaznic. La fel ai arta i tu dac ai avea de-a face cu o treab ca asta, spuse el. Dar ce s-a ntmplat cu cafeaua? N-am vrut s v deranjez. Ezit i veni spre el, netezindu-i cu nervozitate oldurile cu palmele. Nu-i prea bine, nu-i aa, Paul?
49

Pute, rspunse el. Ca s m exprim blnd. Zmbi mecherete. Uneori m ntreb cum de m-am bgat n afacerea asta nebuneasc. Brusc, ea pru gata s plng. El se aplec repede i o srut pe gur. Acord-mi zece minute s fac un du i s m schimb i o s iau micul dejun cu tine. Apoi, poi s m duci cu maina la pieire. El se rsuci foarte repede i intr din nou n camera de zi unde ncepu s-i scoat cravata. Deschise fereastra i rmase acolo un moment, respirnd rcoarea aspr a ploii i brusc se simi vesel teribil de vesel. Era pentru prima dat n dou luni cnd se simea cu adevrat viu. Cnd intr n baie fluiera.

50

Capitolul 4
INDIA TIBET 1962 A doua zi dimineaa, cnd Chavasse travers piaa aeroportului din Srinagar, Ferguson l atepta lng intrare. Era un brbat nalt de peste patruzeci de ani care arta bine i impecabil ntr-un costum de pnz. Zmbir i i strnser minile. Nu ne-am vzut de mult timp, Paul. Ce mai faci? Chavasse era obosit i costumul lui arta de parc ar fi dormit n el, dar reui s zmbeasc. Foarte ru. Am prins la timp zborul din Aden, dar am intrat ntr-o furtun electric i am pierdut legtura la Delhi. A trebuit s atept ore n ir ca s iau un avion care pleca. Ai nevoie de un du i de o butur eapn, i zise Ferguson. Ai bagaj? Cltoria asta o fac fr greuti. M bazez pe tine ca s-mi faci rost de cele necesare. M-am i ocupat de asta, rspunse Ferguson. Hai s plecm de aici. Maina mea e parcat afar.
51

Cnd intrar n Srinagar, Chavasse aprinse o igar i privi pe fereastr la vrfurile albe, nalte, ale munilor, desenate ca o linie zimat pe fundalul albastru-viu al cerului. Deci, asta este valea Camirului? Eti dezamgit? ntreb Ferguson. Dimpotriv, i rspunse Chavasse. Toate crile pe care le-am citit nu sunt corecte. De ct timp eti aici? De optsprezece luni. Ferguson zmbi. A, tiu c am fost pus la punat, dar nu m plng. De acum nainte sunt doar un om de birou. Ce-i mai face piciorul acum? Ferguson ridic din umeri. Putea fi i mai ru. Uneori mi nchipui c-l mai am, dar ei spun c acest gen de halucinaie poate dura i ani de zile. ncetinir n timp ce maina nainta cu grij pe strzile nguste ale unui bazar, iar Chavasse se uit la mulimea care miuna i se gndea la Ferguson. Era un agent bun, eficient. Unul dintre cei mai buni pe care i avea Biroul, pn cnd, ntr-o sear ntunecat, la Algiers, cineva a aruncat o grenad pe geamul dormitorului lui. Era un lucru care i se putea ntmpl oricrui agent. Orict de bun i de atent ai fi, numrul tu iese din urn, mai devreme sau mai trziu. Goni gndul acesta i aprinse alt igar. Aviatorul la pe care l-ai descoperit, Kerenski, e demn de ncredere? Este unul dintre cei mai buni piloi pe care i52

am cunoscut vreodat, spuse Ferguson. A fost ef de escadril n RAF n al doilea rzboi mondial, decorat de toat lumea posibil. E aici de circa cinci ani. Cum se descurc? Nu-i poate merge prost. Zborul sta peste munte e destul de complicat, aa c nu trebuie s se team de concuren. i crede c poate zbura cu mine n interior? Ferguson zmbi mecher. Pentru ci bani i dau, ar ncerca s dea o rait i prin iad. E genul sta de om. Locuiete aici n Srinagar? Ferguson aprob din cap. Are o cas plutitoare, pe ru. Doar la vreo cinci minute de locuina mea. Circulau spre partea cealalt a oraului, iar acum Ferguson ncetini i intr cu maina pe aleea unei csue plcute, vopsit n alb. Un biat de cas, cu turban rou, cobor n fug treptele verandei i i lu lui Chavasse sacul de pnz. nuntru era rcoare i ntuneric, geamurile avnd jaluzelele trase, iar Ferguson l conduse ntr-o baie cu faiana alb, strlucitoare, uluitor de modern. Cred c ai s gseti tot ce-i trebuie, spuse el. I-am zis biatului s-i pun nite haine curate. Eu sunt pe teras. Dup ce plec, Chavasse se analiz n oglind. Avea ochii puin nroii, faa brzdat de oboseal i mare nevoie de un brbierit. Oft din greu i ncepu s se dezbrace.
53

Douzeci de minute mai trziu, cnd iei pe teras mbrcat n pantaloni de bumbac i cma alb, curat, cu prul nc umed de la du, se simea alt om. Ferguson sttea la o mas mic, sub o umbrel. Dincolo de teras, grdina cobora pn la rul Jhelum. Grozav privelite ai, spuse Chavasse. Ferguson aprob din cap. E i mai frumoas seara. Cnd soarele coboar dincolo de muni e nemaipomenit, crede-m! Biatul de cas apru cu o tav pe care erau dou pahare nalte, aburite. Chavasse lu o sorbitur i oft de plcere. Asta era tot ce aveam nevoie. Acum m simt din nou o fiin uman. Vreau s-i fac plcere, zise Ferguson. Vrei s mnnci ceva? Am mncat ceva acas, zise Chavasse. A vrea s-l vd pe Kerensky ct se poate de repede, dac nu te deranjeaz. N-am nimic mpotriv. Ferguson se ridic i l conduse pe nite trepte de piatr subiri, spre pajitea ncins de soare. Cnd trecur printr-o poart de nuiele i ieir pe o crare, Chavasse ntreb: Dar tibetanul? El cum e? Joro? Cred c ai s fii impresionat. Are circa treizeci de ani, e remarcabil de inteligent i vorbete bine engleza. Se pare c Hoffner a aranjat ca el s stea trei ani la o coal misionar la Delhi, cnd era
54

copil. Are o prere grozav despre btrn. Unde e el acum? Locuiete ntr-un fel de cantonament n afara oraului, cu nite conaionali. Sunt muli refugiai care trec grania n Camir n zilele astea. Uite-l pe Kerensky, zise el brusc. Casa plutitoare n rou i auriu era ancorat la malul rului, la vreo patruzeci de metri. Brbatul care edea pe acoperiul cabinei purta doar un costum de baie. Cnd se apropiar, el se arunc n ap. Ferguson travers pasarela ngust cu oarecare greutate din cauza piciorului, iar Chavasse trecu primul i-i ddu o mn ca s-l ajute s coboare pe punte. Aceasta fusese frecat pn la un alb orbitor, iar tot vasul era n condiie foarte bun. Cum arat nuntru? ntreb Chavasse. Clasa nti! i rspunse Ferguson. Muli oameni i petrec vacana n fiecare an ntr-o ambarcaiune ca asta. Mai multe scaune de rchit i o mas erau grupate sub o tend la pupa; se aezar i ateptar s vin Kerensky. Acesta i vzuse deja i se ntorcea la ambarcaiune cu un crowl rapid, fr efort. Se ridic peste balustrad, apa prelingndu-se de pe trupul lui vnjos, i zmbi. A, domnul Ferguson, omul cu toi banii? ncepusem s cred c ai abandonat. Prietenul meu a pierdut avionul la Delhi, i spuse Ferguson. Jan Kerensky avea o fa extrem de urt, o
55

coam de pr cenuiu ca oelul, iar cnd zmbea, pielea lui fcea un milion de riduri. Sper c are nervii tari, zise el, ntorcndu-se spre Chavasse. O s ai nevoie de asta cnd o s plecm. Lui Chavasse i plcu brbatul din primul moment. Dup prerea lui Ferguson, n-a putea fi n mini mai bune. Kerensky i art dinii strlucitori ntr-un zmbet larg. Sunt nclinat s fiu de acord cu el, dar mai bine pstreaz-i aprecierea. Scuzai-m un moment. Merse pe punte, apoi dispru jos. Un tip deosebit, zise Chavasse. Dac poate careva s te duc acolo, el e acela, spuse Ferguson. Cnd Kerensky se ntoarse pe punte, ducea o tav cu buturi i o hart mare, mpturit. Puse tava pe mas i se aez. Vodc de la ghea, prieteni. Cea mai bun butur din lume. Chavasse lu o nghiitur zdravn. Polonez, nu-i aa? Desigur. Este cea mai bun pentru Kerensky. Un brbat are nevoie de aa ceva n clima asta, ca s se menin n form. Se lovi cu palma pe pieptul puternic. Nu-i ru pentru patruzeci i cinci de ani, nu-i aa, domnule Chavasse? Chavasse, cu un efort, reui s-i pstreze faa
56

nemicat. Sunt impresionat. Kerensky mpinse tava i desfur harta. Hai s discutm afacerea. Ferguson zice c ai mai fost n Tibet. Doar n nord-est, i rspunse Chavasse. Vestul este diferit, i spuse Kerensky. Aproape tot este la peste cinci mii de metri peste nivelul mrii. O ar aspr, slbatic. i crezi c putem zbura n interiorul ei? Kerensky ridic din umeri. Putem ncerca. Este o pist de necesitate la Leh, pe care eu o folosesc uneori. Este un sat n cheile Indus, la vreo trei mii i ceva de metri nlime. De acolo la Rudok sunt doar o sut optzeci de kilometri. i putem ateriza acolo n siguran? Kerensky aprob din cap. Am discutat deja cu tibetanul acela care merge cu dumneata. El mi-a descris un loc perfect, la vreo doisprezece kilometri de Rudok. E un teren plat, nisipos, de lng un lac. Sun bine, coment Chavasse. Ce avion foloseti? Un Havilland Beaver. Un avion mic, uor manevrabil, are mai multe anse n munii tia, rspunse Kerensky. O s trecem n Tibet prin pasul Pangong Tso. E la aproximativ cinci mii de metri nlime, aa c o s-l scarpin pe burt. Te avertizez c nu e un picnic i e mult zpad i ghea acolo sus. Dac vrei s renuni, spune de pe acum.
57

i s-i stric distracia, spuse Chavasse. Cnd plecm? Kerensky zmbi mecher. tii c-mi placi, prietene? Aproape c m convinsesem s fac treaba doar de amorul artei, dar natura mea mercantil triumf, ca de obicei. O s zburm la Leh astzi dup-amiaz. n noaptea asta e lun plin. Dac va fi senin, putem ncerca s mergem imediat la Rudok. Dar nu putem ncerca s trecem munii, dac sunt nori. i convine aa, Paul? ntreb Ferguson. Chavasse ridic din umeri. n ce m privete, cu ct intrm mai repede, cu att mai repede ieim. La ce or? S zicem, la ora trei la aeroport, spuse Kerensky. Cum rmne cu tibetanul? Mergem acum la el, hotr Ferguson. Am s aranjez s ajung la timp acolo. Se ridicar n picioare, iar Kerensky lu paharul lui i toasta: Cum se spune n ara mea, s avem o moarte bun. Un moment, faa lui rmase serioas, apoi goli paharul i zmbi. i acum, domnilor, scuzai-m, trebuie s-mi termin notul. Se ntoarse i se arunc n apa glbuie, peste balustrad, iar Chavasse i Ferguson trecur pasarela spre mal i pornir napoi spre cas. Ceva mai trziu, ieind cu maina din Srinagar
58

spre tabra de refugiai ca s-l caute pe Joro, Ferguson era tcut i avea o uoar ncruntare pe fa. Ce te roade? l ntreb Chavasse. Ferguson ridic din umeri.. Probabil c nu e nimic. Doar c am impresia c Kerensky nu e chiar att de bucuros de treaba asta, pe ct pretinde. Pentru banii pe care i capt, nu trebuie s fie bucuros, zise Chavasse. n plus, a trecut printr-un rzboi afurisit. Probabil c este ngrijorat c duce att de des ulciorul la ap. Dar tu, Paul? Cu tine nu-i la fel? Ferguson ntoarse puin capul spre el. Ar trebui s nu pui o asemenea ntrebare, spuse Chavasse. Eu m duc acolo unde m trimite Biroul. Asta e alt misiune, n ceea ce m privete. Poate ceva mai grea dect celelalte, dar nimic altceva. Dar pe tine nu te ngrijoreaz gndul de a intra acolo? insist Ferguson. Bineneles c da, zmbi Chavasse. Altfel nu m-a duce. Ferguson coti cu maina de pe oseaua principal i civa kilometri merser pe un drum de pmnt. Urcau printre poiene nverzite, apoi ajunser pe un platou i vzur douzeci sau treizeci de corturi, jos, lng un mic ru. Era o scen panic, fumul focurilor la care se gtea ridicndu-se n aerul linitit. Mai multe femei stteau n ap pn la genunchi i splau, cu
59

fustele lor de ln prinse n bru, iar copii desculi se jucau zgomotos de-a v-ai ascunselea. Corturile erau tipic tibetane, fcute din piei de iac, cusute mpreun i ntinse pe un schelet rotund, din nuiele, i nconjurat de un zid mic din pietre. ntreaga tabr avea un farmec primitiv propriu, iar Chavasse zmbi cnd un biat observ apropierea lor i i strig prietenii. Un moment mai trziu, apru un grup ntreg. Copiii le chemau emoionai pe mamele lor de la ru. Femeile se uitar, ferindu-i ochii de soare. n acel moment un clre galop peste un deal, la vreo cincizeci de metri deprtare, mprtiind o turm de iaci, i clrind spre tabr. El purta o rob lung cu mneci largi i o shub din piele de oaie, care i lsa pieptul gol pn la bru, i cizme pn la genunchi, din blan neargsit, vopsit n verde. Avea prul strns n cozi laterale, acoperit cu o plrie conic din piele de oaie. n urechea stng avea un cerc mare de argint. i opri calul mic, tibetan, desclec i veni spre ei, o stranie figur medieval. Era nalt i musculos, iar faa foarte bronzat nu era deloc oriental. Pomeii nali i nasul acvilin i ddeau un aer aristocratic. Copiii, care i fcur loc repede, i lsar capul n jos n semn de respect. Joro, spuse Ferguson. Acesta este domnul Chavasse. Tibetanul ntinse mna. M bucur c suntei aici, zise el simplu.
60

Chavasse fu impresionat. Engleza lui Joro era excelent, dar nu numai asta. Era un brbat care ar fi fost remarcat n orice companie. Prea inteligent i dur un adevrat conductor. Nu era deloc genul de om care s fug de lupt. Chavasse era intrigat. Merser puin n afara taberei i se aezar pe un dmb cu iarb. Chavasse i oferi lui Joro o igar, pe care acesta o accept, i lu i el una. Cnd i oferi un foc tibetanului, i zise: Ferguson mi spune c eti dispus s te ntorci n Tibet i s m ajui ci poi. De ce? Din dou motive, rspunse Joro. Pentru c domnul Ferguson mi-a spus c eti unul dintre cei care l-au ajutat pe Dalai Lama s fug i pentru c vrei s-l ajui pe doctorul Hoffner. Dar pentru ce ai plecat din Tibet? Ai avut necazuri? Joro cltin din cap. Nu eram o persoan suspect, dac la asta te referi. Nu, domnule Chavasse. Poporul meu e curajos, dar nu ne putem lupta cu chinezii cu sbii i muschete. Avem nevoie de puti moderne i de mitraliere. Am venit prin pasul Pangong Tso cu aur n cptueala shubei. Am venit s cumpr arme, dar domnul Ferguson a aranjat treaba asta pentru mine. O s le iei cu dumneata, spuse Ferguson. Totul e aranjat. Nite puti i nite mitraliere, vreo dou arme automate i o cutie cu grenade. E tot ce am reuit s obin. Tocmai venim de la Kerensky. Vrea s zboare la Leh, azi dup-amiaz. i convine? Joro aprob din cap.
61

Nu vd niciun motiv de amnare, dac domnul Chavasse e gata. Dac vremea e bun, Kerensky vrea s ncerce s ajung n noaptea asta la Rudok, zise Chavasse, aa c nu avem prea mult timp. Ar fi bine s-mi mai spui nite lucruri. Care-i n general situaia n vestul Tibetului? Foarte diferit fa de restul rii. Chinezii au construit o osea mare s lege Gartok i Yarkand prin teritoriul disputat al platoului Aksai Chin, pe care l revendic de la India, dar oseaua nu e prea circulat. Regiunea este partea cea mai slab populat a Tibetului, iar ei controleaz doar oraele i satele, i nici mcar alea pe toate. Deci, a existat o oarecare rezisten local? Joro zmbi slab. Poporul meu e format n majoritate din pstori, care se mut mereu cu turmele lor, munteni duri crora nu le place brutalitatea chinezilor. La ce te-ai atepta? M gndeam c, fiind buditi, tibetanii sunt n general mpotriva oricrui fel de violen, remarc Ferguson. Asta era adevrat cndva, spuse Joro cu tristee, dar apoi au venit roii ca s-i cspeasc pe tinerii notri i s ne pngreasc femeile. nainte ca zeul Buda s ne aduc nou calea pcii, noi tibetanii eram rzboinici. Chinezii ne-au fcut din nou rzboinici. Are dreptate, i spuse Chavasse lui Ferguson. Cnd eram n sud, chiar i clugrii luptau.
62

Aa este, zise Joro. Lng Rudok, la mnstirea Yalung Gompa, vom gsi muli prieteni. Clugrii ne vor ajuta cum vor putea. Acum vorbete-mi despre Hoffner, zise Chavasse. n ce stare era cnd l-ai vzut ultima oar? Fusese foarte bolnav. De aceea m-am dus s-l vd. I-am zis c intenionez s vizitez Camirul i atunci mi-a cerut s duc scrisoarea. n cazul sta, nu e foarte bine pzit. Joro cltin din cap. I se permite s locuiasc n vechea lui cas la Changu, un ora vechi, cu ziduri, cu populaie de vreo cinci mii de oameni. Comandantul chinez al ntregii regiuni locuiete acolo, colonelul Li. Iar Hoffner e nchis n cas? Umbl uneori pe strzi, dar i este interzis s plece din ora. Joro ridic din umeri. Nu se strduiesc s-l pzeasc strict, dac asta vrei s tii. Unde s se duc un brbat ubred? Asta nseamn c am putea gsi o cale fr prea mare greutate, spuse Chavasse. n fond, va trebui doar s-l ducem din Changu pn la acea pist pe care am gsit-o lng Rudok, iar Kerensky s-i continue drumul. Ar putea aprea dificulti pe care nu le-am prevzut, preciz Joro. De exemplu, este vorba de femeia de serviciu a lui Hoffner. Ultima dat cnd lam vzut, nu era acolo, dar eu nu am ncredere n ea. De ce? ntreb Chavasse.
63

Din cel mai bun motiv dintre toate, rspunse Joro. E chinezoaic sau, mai bine zis, mama ei era. Tatl ei era rus, ceea ce este la fel de ru. O cheam Katya Stranoff. Cltorea cu tatl ei de la Sankiang la Lhasa. El a murit pe drum. i Hoffner a primit-o la el? Joro aprob din cap. E marea lui greeal; vrea ntotdeauna s-i ajute pe alii, indiferent ct de mult l-ar costa pe el nsui. Chavasse se gndi un moment, ncruntat. n cele din urm spuse: Totul se reduce la asta: tu nu ai ncredere n ea, dar nu ai nimic concret pe care s ne bazm. Ar putea s fie complet inofensiv. Aa-i, zise de nevoie Joro. Atunci, o s trebuiasc s riscm n ce o privete. Cnd ajungem la mnstire, o s trebuiasc s te duci oricum la Changu, ca s spionezi terenul pentru mine, dar despre asta putem discuta mai trziu. Ferguson se ridic. Dac asta-i tot pentru moment, mai bine s ne ntoarcem la Srinagar. Am o mulime de lucruri de aranjat nainte de plecarea avionului, iar tu ai putea folosi timpul ca s recuperezi din somn, Paul. Chavasse aprob din cap. Asta-i cea mai bun idee pe care ai avut-o pn acum. Zmbi i ddu mna cu Joro. Pe dup-amiaz.
64

l lsar stnd acolo pe iarb i se ntoarser prin tabr la main. Cnd se deprtar, Ferguson ntreb: Ce crezi despre el? E aa cum ai spus i ceva pe deasupra. Nu-mi puteam dori un tovar de drum mai bun. Trebuie s recunosc c, dup ce am ascultat tot ce avea de zis, toat treaba pare mai uoar dect credeam, coment Ferguson. Desigur, mai e femeia de care a pomenit, dar probabil c e inofensiv. Probabil, fu de acord Chavasse i oft. Se pare c totdeauna exist o femeie pe undeva i aceasta este cantitatea necunoscut care dorete rzbunare. Oricum, timpul i va spune cuvntul. Se aez ntr-o poziie confortabil pe scaun, i plec fruntea i nchise ochii.

65

Capitolul Capitolul 5
Ploaia se oprise i o fie de lumin a lunii se ntinse peste pat. Chavasse era culcat, n acea stare dintre somn i trezie i privi prin ntuneric spre tavan. Dup un timp, se uit la ceas. Era aproape unsprezece. Mai rmase un moment sprijinit pe pern cu trupul umed de transpiraie, apoi ddu ptura la o parte i cobor din pat. Se terse repede cu un prosop i se mbrc, trgnd peste cap un pulover de ln, nainte de a deschide fereastra i a iei pe teras. Casele din Leh, cu acoperiul plat, coborau pn la Indus, pereii nali ai cheilor prnd nite umbre uriae pe fundalul cerului. Era pace i linite, unicul zgomot fiind ltratul unui cine undeva dincolo de ru, un glas ca de clopot nfundat. Chavasse aprinse o igar protejnd-o cu palmele de vnt. Cnd stinse chibritul, norii se deprtaser de lun i satul prea scldat ntr-o lumin alb, dur. Cerul nopii era incredibil de frumos, cu stele nirate spre orizont, unde munii se ridicau greoi ca s le ntlneasc. El inhal aerul reavn al pmntului, ud dup ploaia deas, i se ntreb de ce nu putea fi totul
66

att de simplu i de necomplicat. Nu trebuia dect s stai i s te uii, i nu te costa nimic n afar de puin timp, n schimb i se oferea att de mult. Un vnticel l atinse cu rceal pe obraz, transmindu-i un val de tristee, amintindu-i c la o jumtate de or de zbor prin ntuneric era grania. Vntul l chema parc, gemnd deasupra acoperiurilor, iar el se ntoarse nuntru. Hotelul era cufundat n linite. Cnd cobor scara fu ntmpinat de un val de aer cald, sttut, n micul hol, unde un ventilator scria nefolositor n tavan fr ca mcar s mite aerul. Funcionarul de noapte, un hindus, dormea la biroul lui, inndu-i capul ntre mini iar Chavasse pi ncet pe lng el i intr n bar. Kerensky se afla la o mas lng fereastr, cu un ervet la gt. Era singurul client, iar un chelner era n apropiere privind cu uimire cum polonezul nfuleca puiul mare, prjit, din farfuria lui. Chavasse se duse n spatele barului, i turn un whisky mare i adug ap rece. Cnd se ndrept spre locul unde era Kerensky, polonezul i ridic privirea i zmbi. A, iat-te. Tocmai voiam s vin s te trezesc. Nu mnnci ceva? Chavasse cltin din cap: Nu, nimic. Mulumesc. Cum te simi? ntreb Kerensky. Bine. Chavasse sttea la fereastr privind afar peste teras, la lumina lunii.
67

Cu siguran c e noaptea potrivit. Nu putea fi mai bun, chicoti Kerensky. Cu luna asta luminoas poi zbura printre chei fr probleme, iar asta era ntotdeauna partea cea mai periculoas a operaiunii. O s fie o plcere. Sper s ai dreptate, spuse Chavasse. Totdeauna am dreptate. n timpul rzboiului am zburat n peste o sut de operaiuni. De fiecare dat s-a ntmplat ceva ru. Mereu m simeam prost nainte. Prin bunica mea din partea mamei am snge ignesc. Eu tiu ntotdeauna ce va fi. Iar n seara asta m simt bine. El se aplec i turn vodc n paharul lui Chavasse, acum gol. Bea i o s plecm la pist. L-am trimis acolo pe Joro, cu omul meu de aici. Chavasse se uit n pahar cu o ncruntare uoar pe fa. Undeva, n fiina lui, un instinct primitiv, poate acel element uor mistic, comun tuturor raselor vechi i motenit de la strbunii lui bretoni, i spunea c lucrurile nu stteau bine. n ciuda vorbelor lui Kerensky, nu era deloc bine! Acceptnd acest fapt, l cuprinse un straniu fatalism. Ridic paharul, zmbi i nghii vodca dintr-o sorbire. Sunt gata cnd eti i tu, spuse. Pista de aterizare era la mai kilometru n afara localitii Leh, pe lng ru. Nu era un loc oficial de marile companii aeriene i fusese
68

puin de un un teren plat, oprire pentru construit de

R.A.F. n timpul rzboiului, ca o pist de urgen. Era un singur hangar din prefabricate, din ciment vopsit n culorile de camuflaj ale rzboiului, cenuiu-verde. Cnd intrar, apa de ploaie picura continuu prin acoperiul deteriorat. Avionul era n mijlocul hangarului sclipind n lumina a dou lmpi de vnt atrnate de cpriori. Jagbar, mecanicul lui Kerensky, sttea la comenzi cu un aer de mare concentrare pe fa, n timp ce asculta motorul. Joro se afla alturi de el. Jagbar sri jos, urmat de Joro. Cum sun? ntreb Kerensky. Jagbar zmbi, artndu-i dinii ptai, stricai. Perfect, sahib. i alimentarea? I-am fcut plinul, inclusiv rezervorul de urgen. Kerensky aprob din cap i mngie aripa avionului. Zboar bine pentru mine, ngera, mormi el n polonez i se ntoarse spre Chavasse. Sunt gata cnd eti i dumneata. Chavase se uit spre tibetan i zmbi. Acum s m deghizez. Joro aprob din cap i scoase din avion o legtur. Coninea o rob de ln maronie, o shuba din blan de oaie, o cciul i cizme tibetane din piele netbcit. Chavase se schimb repede i se ntoarse spre Kerensky. Merge aa?
69

Polonezul aprob din cap. De la distan, nimeni n-o s se uite de dou ori la dumneata, dar ine minte s-i acoperi faa. E la fel de galic precum un pachet de igri Gauloises, sau Pigalle ntr-o sear de duminic. Absolut deosebit pentru stepele tibetane. Chavasse zmbi. Am s ncerc s in minte. El i Joro se urcar primii n avion, apoi Kerensky se aez pe locul pilotului. El desfcu harta i se ntoarse spre Joro. Eti sigur de legtura cu patrula de grani? Tibetanul aprob ncreztor din cap.. Trebuie s patruleze zilnic n pasul Pangong Tso dar, n ultima vreme, a fost cam greu pentru ei s fac lucrul sta. Sunt doar zece soldai i un sergent. Sunt destul de aproape de Rudok. Kerensky se aplec spre Sagbar. Ateapt-m peste dou ore. Mecanicul aprob din cap. Kerensky scoase ncet avionul din hangar i iei n vnt. Un moment mai trziu, pista venea repede spre ei. El trase maneta i avionul se ridic, iar pereii de stnc ai cheilor strluceau de ambele pri. Muntele se nla s-i ntmpine, uria i nspimnttor. Urcar mai sus i fcur un viraj uor, care i duse ntre dou vrfuri gemene i n alt trectoare. Pereii de stnc erau neplcut de aproape. Chavasse ntoarse grbit privirea, cutnd s se preocupe de ceva. Joro, cu o arm automat pe
70

genunchi, o ncrca tacticos. Chavasse scoase arma lui proprie, un Walther, i o control nu c o asemenea arm i-ar fi fost de folos, dac ar avea neplceri. Bg revolverul napoi n tocul de piele de la old i ntinse mna dup cealalt arm automat. Dup o jumtate de or, preau rtcii ntr-un peisaj att de gola, nct puteau fi i pe Lun. Vrfuri mari acoperite cu zpad se nlau n ambele pri, iar Kerensky mnuia avionul cu ndemnarea unui geniu micndu-se printr-un labirint fr sfrit. Dincolo de muni, stelele erau ca nite diamante aezate pe o pern de catifea neagr, mai luminoase dect vzuse Chavasse vreodat. Din cnd n cnd, cdeau n goluri de aer. La un moment dat, ieind dintr-un pas i intrnd n altul, Chavasse ar fi putut jura c vrful aripii drepte a atins peretele de stnc, dar zburar mai departe, minile mari ale lui Kerensky fiind sigure pe manete. Brusc, trecur peste umrul unui munte, iar mai jos strlucea un lac n lumina lunii. Tangong Tso! strig Joro peste zgomotul motorului. Marele pas se nla s-i ntmpine. Kerensky trase uor napoi maneta, dar, pe msur ce avionul se nla, se ridica i pmntul ngheat de dedesubt. Chavasse i inu respiraia i atept izbitura, dar aceasta nu veni. Trecur de nlimea aceea la
71

nici douzeci de metri distan i acum zburau ntre perei de stnc de o parte i un ghear de cealalt parte. Sub ei se desfura, ct vedeai cu ochii, un platou ntunecat. Kerensky se ntoarse i zmbi n lumina slab a bordului avionului. M gndeam c ai vrea s tii c acum suntem deasupra Tibetului, ip el. Schimb doar direcia ca s ocolim oraul Rudok. N-are rost s ne facem reclam. Avionul o coti brusc spre est, apoi continu lin. Privelitea era spectaculoas. Stepa se ntindea spre orizont. Ici-colo, prpstii sau vi se ntindeau maiestuoase, ntunecate, reliefate de lumina alb a lunii care descoperea ntinderile mai nalte ale solului. Apoi apru un lac i, cteva momente mai trziu, un altul. Joro l btu pe umr pe Kerensky, iar polonezul aprob din cap i ncepu s coboare. ntinderea plat de nisip de la captul de est al lacului strlucea alb n lumina lunii. Kerensky o ocoli o dat i ncepu s se pregteasc de aterizare. Brusc, se ddu napoi i urc din nou. Ce s-a ntmplat? ntreb Chavasse. Mi se pare c am vzut o lumin jos, acolo, zise Kerensky. Chiar deasupra dealului de la mal. Am s cobor s m uit. Mai fcu un ocol cu avionul, dar nu se vedea nicio lumin. Ce credei? ntreb el peste umr. Chavasse se uit ntrebtor la Joro, iar tibetanul
72

ridic din umeri. Dac era o lumin, nu putea fi dect focul unui pstor. Soldaii chinezi n-ar ndrzni s petreac o noapte n aer liber, n regiunea asta. Asta ne lmurete. Chavasse l btu pe umr pe Kerensky. Aterizeaz. Kerensky aprob din cap i mai oocoli locul o dat nainte de a se ntoarce contra vntului pentru o aterizare perfect pe mal. Chavasse nu pierdu timpul. Cnd avionul se opri, deschise ua, sri jos i se ntoarse spre Joro, s-l ajute s coboare putile i muniia. Nisipul ridicat de elici l nvlui ntr-un nor de particule neptoare, dar, n cteva momente, cutiile fur jos i Joro era alturi de el. Kerensky se aplec s nchid ua. Peste o sptmn, n acelai loc i la aceeai or, le strig el peste zgomotul motorului. S fii aici la timp, nu vreau s stau prea mult. Chavasse i Joro luar repede din drum cutiile i rmaser n spate, s-l vad pe Kerensky naintnd spre captul opus i ntorcndu-se contra vntului. n timp ce se mica, zgomotul motorului spori, iar peste cteva momente, avionul se ridic deasupra lacului, nlndu-se mereu, i dispru spre nord-vest. Chavasse se ntoarse spre Joro, urechile iuindu-i nc de zgomotul motorului. S gsim un loc unde s lsm bagajele astea pn ce prietenii ti din Yalung Gompa vor putea s
73

le ia. O porni prin nisip spre un fga ngust, tiat n latura dealului, la vreo patruzeci de metri mai departe. Straniu cum i mai suna n urechi zgomotul motorului, dar locul acela era perfect. Se ntoarse s-l strige pe Joro, cnd un jeep apru n vrful dealului, ca printr-o minune. n acele prime momente de panic ngheat, el i ddu seama de epcile cu cozoroc ale soldailor i de eava urt a unei mitraliere pe un stativ rotativ, apoi alerg pe cmp deschis, ntinznd mna spre revolverul Walther. Atenie, Joro! strig el n englez. eava mitralierei se ndrepta deja spre tibetan i panglici de foc n noapte ridicar nisipul n jeturi nalte. Joro se arunc pe o parte, rostogolindu-se cu disperare, iar Chavasse se ls pe un genunchi i trase cteva gloane, ca s atrag tirul asupra lui. Joro se ridic i dispru la adpostul unei aglomerri de bolovani, la marginea apei, cnd eava mitralierei se ndrept spre Chavasse. El se retrase la gura fgaului, trntindu-se cu faa-n jos, n timp ce gloanele loveau stncile de lng el. O achie i tie obrazul, iar cnd se ridic n picioare s intre mai bine n adpostul ntunecat, un glon i ptrunse prin umrul stng. Se trnti iar la pmnt i atept; iar cnd gloanele ncetar s zboare, tcerea era mai greu de suportat. Se ridic din nou n picioare, cu pruden, i imediat urm o explozie nbuit, iar locul fu scldat ntr-o lumin alb, aspr.
74

Se uit n sus la vpaia n cdere i atept, pentru c nu avea unde s fug. Dup un timp, czur jos pietricele i doi soldai chinezi aprur la marginea de sus a fgaului, cu armele pregtite. Cnd ridic arma s trag, apru un al treilea brbat ntre ei. El rmase la marginea fgaului, cu un zmbet slab pe fa, att de aproape, nct Chavasse i putea vedea pana de la plria tirolez i gulerul de blan al hainei de vntoare. Nu fi prost! zise el calm n englez. Obiectul la n-o s-i fie de niciun folos. Chavasse se uit n sus la el, uluit, apoi, n ciuda durerii din umr, rse. n fond, fusese o noapte a surprizelor. tii, cred c ai dreptate n privina asta, zise el i arunc Walther-ul, ateptnd s vin spre el.

75

Capitolul Capitolul 6
Vntul din step cobor i l atinse pe Chavasse cu degete ngheate. Tremur i i trase cu o singur mn shuba de oaie spre fa. Durerea din umr devenise scitoare, lent, dar carnea sngernd era anesteziat de frig; avea o durere de cap cumplit i o uoar senzaie de grea. Probabil c asta se datora faptului c nu avusese timp s se aclimatizeze cu altitudinea. Sttea cu spatele sprijinit de una dintre roile jeep-ului, iar la civa pai mai ncolo, o lamp cu spirt plpia n vnt n faa unui cort. Cei doi soldai chinezi erau ghemuii lng ea. Unul dintre ei i inea arma pe genunchi i fuma o igar, n timp ce cellalt nclzea cafea ntr-un vas de aluminiu. Chavasse se ntreba ce se ntmplase cu Joro. Cel puin, el reuise s-o tearg ntreg, aa nct ceva fusese salvat din nenorocirea asta, dar deocamdat nu se putea atepta la ajutor din partea lui. Fr arme i singur, tibetanul nu putea face nimic. Dac ar reui s ia legtura cu nite oameni de-ai lui, ar fi alt poveste. Cortul se deschisese i brbatul cu plria tirolez i haina de vntoare se strecur afar, cu o trus de prim ajutor.
76

El se ls pe vine alturi de Chavasse i zmbi cu simpatie. Cum te simi? Chavasse ridic din umeri. Am s supravieuiesc, dac la asta te referi. Brbatul scoase un pachet de igri. ncearc una din asta. S-ar putea s te ajute. Avea vreo treizeci i cinci de ani, era nalt, bine fcut, iar chibritul aprins ntre minile fcute cup dezvluir o fa puternic, sensibil i o gur mobil. Chavasse trase adnc fumul n plmni i tui cnd acesta i se opri n gt. Ruseti! exclam el innd n sus igara, iar lucrurile i devenir puin mai clare. Desigur, zmbi brbatul, sunt Andrei Sergheevici Kurbsky, la dispoziia dumneavoastr. Sper c nu te vei supra dac nu-i ntorc complimentul. E de neles, rse Kurbsky cu amabilitate. Neansa dumitale e c am aprut n momentul acela. Dac m gndesc la asta, ce cutai aici noaptea? ntreb Chavasse. neleg c asta nu e o regiune prea sigur. Eu eram n drum spre Changu. Maina noastr s-a stricat i pn cnd am diagnosticat ce are, s-a ntunecat i am decis s facem tabr aici peste noapte. A fost o surpriz cnd ai aterizat. Aproape la fel de mare ca atunci cnd te-am auzit avertizndu-l pe tovarul dumitale n englez.
77

Probabil c mbtrnesc, oft Chavasse. Deci lumina voastr e cea pe care am vzut-o noi? Kurbsky aprob din cap. Mi-ai ntrerupt cina. Bineneles c am stins spirtiera de ndat ce ai aprut. Era clar c intenionai s aterizai i nu am vrut s v descurajai. i noi am crezut c este focul vreunui pstor, i spuse cu amrciune Chavasse. Sorii rzboiului, prietene, zise Kurbsky. i acum, dac eti pregtit, am s vd n ce stare eti. E doar o zgrietur, spuse Chavasse. Glonul a trecut prin umr, atta tot. Rusul examina rana, apoi o bandaj cu pricepere. Se pare c eti meter n treburile astea, i spuse Chavasse. Kurbsky zmbi. Am fost corespondent de rzboi n Coreea. O coal dur. i ce faci n Tibet? Constai direct cu ct recunotin rspund ranii noului regim? Cam aa ceva. Kurbsky ridic din umeri. Am ceea ce s-ar putea numi o sarcin itinerant. Sunt ziarist la Pravda, dar materialele mele apar n ziarele i revistele din ntreaga Uniune Sovietic. Pot s pariez c-i aa. Aceast mic aventur o s constituie o lectur foarte interesant, coment Kurbsky. Misteriosul englez, dac asta eti, aterizeaz noaptea cu arme deghizat n tibetan". E mare pcat
78

c nu eti american. Ar fi fost mult mai senzaional. Flacra lmpii de spirt tremur n vnt, dans pe faa lui i n ochi i se vzu o sclipire de umor. Un mic zmbet i trgea colurile gurii. Chavasse oft. Era greu s nu-i plac un brbat ca sta. i acum, ce-o s se ntmple? O cafea, ceva pentru cin i un somn, dac poi. Dar mine? Kurbsky oft. Mine plecm mai departe, la Changu i la colonelul Li, comandantul militar al regiunii. Se aplec nainte i faa lui binevoitoare deveni solemn. Dac mi asculi sfatul, eu i voi spune ceea ce vrea el s tie, fr eroisme prosteti. Mi s-a zis c este un om dur. Un moment fu tcere ntre ei, apoi Kurbsky se lovi peste coaps. i acum, o mic cin. Fcu un semn i unul dintre soldai aduse o cafea i o cutie cu biscuii. S nu-mi spui c Armata Republicii Populare se poart blnd cu mine, coment Chavasse. Kurbsky cltin din cap. Sunt din rezerva mea particular. Te asigur c eu consider c mici obiecte de lux creaz o mare schimbare ntr-o cltorie ca asta, ntr-o ar aspr. Chavasse nghii puin cafea. Era bun i el i mormi aprobarea. Scoi o floare din cartea vechilor edificatori ai
79

imperiului, aa-i? Mulumim lui Dumnezeu c exist englezii, zise Kurbsky solemn. Cel puin ei au dat lumii respectabilitatea. n orice moment asta este o calitate dubioas, spuse Chavasse i rser amndoi. Cum mai arat Londra acum? ntreb Kurbsky. Un moment, Chavasse ezit, apoi ridic din umeri. n fond, de ce nu?" Cnd am plecat era o ploaie mrunt, venind dinspre ru i aducnd toate semnele tipice ale unei ierni englezeti, n Regent's Park nu se vedea nicio frunz, iar cinci adepi ai dezarmrii nucleare s-au legat cu lanuri de balustrada sediului premierului n Dowing Street 10. Kurbsky oft. Doar la Londra. tii, am fost acolo anul trecut. Am reuit s-l vd pe Gielgud ntr-o sear n Livada cu viini. Un spectacol memorabil pentru un englez care joac o pies de Cehov, bineneles. Apoi am luat masa la Saddle Room a lui Helene Condet. Pentru un rus aflat n strintate, te-ai dus exact n locurile potrivite, i spuse Chavasse. Kurbsky ridic din umeri. Este necesar pentru munca mea s m amestec prin toate clasele sociale i s ncerc s vd cte ceva din fiecare faet a societii voastre. Altfel, cum am putea s v nelegem? Sentimentul te onoreaz, i spuse Chavasse,
80

dei nu pot spune c l-am ntlnit frecvent printre ziaritii rui. Atunci probabil c nu te-ai nvrtit n cercurile bune, replic politicos Kurbsky. Unul dintre soldai mai aduse cafea. Cnd se ndeprt, Chavasse zise: M uimete un lucru. Credeam c situaia este ncordat ntre Moscova i Beijing. Cum de te las chinezii s te nvri liber n provincia lor cea mai pzit? Avem divergene din timp n timp. Dar nimic mai mult. Chavasse cltin din cap. Nu te amgi singur. Vou v place s facei glume pe seama imaturitii politice a americanilor, dar cel puin ei au avut bunul sim s-i dea seama naintea restului lumii care este adevratul duman al pcii. China este problema voastr la fel ca i a noastr. Chiar i Hruciov a avut atta minte nct s vad asta. Politica i religia! oft Kurbsky cltinnd din cap. Chiar i prietenii se ceart pe asemenea chestiuni. Cred c e cazul s ne culcm. n ciuda sacului de dormit cptuit pe care i-l ddu Kurbsky, lui Chavasse i era frig. l durea capul i era din nou contient de senzaia aceea de grea. Se uit afar prin ua cortului i ncerc s se concentreze asupra flcrii spirtierei, ncercnd s adoarm. Un soldat se nfurase ntr-o blan de
81

oaie, lng lamp, iar cellalt patrula n sus i n jos, stnd de paz, cizmele lui de cauciuc bocnind pe zpada ngheat. Chavasse se gndi la Kurbsky, amintindu-i unele lucruri pe care le spusese rusul i felul n care rsul sclipise mereu n ochii lui verzi. Un brbat care era greu s nu-i plac. n alte condiii ar fi putut fi prieteni. Aipi i se trezi o or mai trziu; dinii i clnneau i faa i era acoperit de transpiraie. Kurbsky era n genunchi lng el cu o ceac ntr-o mn. Chavasse ncerc s se ridice, dar rusul l mpinse napoi. Nu trebuie s te ngrijorezi. Ai ru de munte, asta-i tot. nghite pilula asta. O s te ajute. Chavasse lu pilula cu degete tremurnde i o nghii cu cafea rece, din ceaca pe care Kurbsky i-o inea la buze. i bg minile n sacul de dormit ca s nu mai tremure i reui s zmbeasc. M simt de parc a avea malarie. Kurbsky cltin din cap. Mine dimineaa o s te simi mult mai bine. Iei afar, lsndu-l pe Chavasse s priveasc n sus, n ntuneric, reflectnd asupra faptului c nvei ceva nou n fiecare zi din via. Ultimul rus cu care avusese un contact fizic direct fusese un agent al SMERSH, tocmai nainte ca Hruciov s desfiineze aceast plcut organizaie. Nu prea posibil ca acela i Kurbsky s aparin aceleiai
82

naiuni. Dar nu exista un rspuns real niciun fel de rspuns, de fapt i nchise ochii. Orice o fi fost cu pilula aceea, avusese efect imediat. Durerea de cap dispruse i o cldur delicioas i cuprindea ncet tot trupul. i trase pe cap gluga sacului de dormit i adormi aproape imediat. Cerul de diminea era incredibil de albastru dar vntul era rece i stnd lng jeep i urmrindu-i pe cei doi soldai care strngeau cortul, Chavasse se simea cu zece ani mai btrn i fr putere. Chiar i Kurbsky arta altfel, avea o privire solemn i faa obosit de parc ar fi dormit prost. Cnd terminar, el se ntoarse spre Chavasse aproape scuzndu-se i fcu un gest spre jeep. Chavasse se urc n spate i se aez pe un scaun de rezerv de sub mitralier. Stepa se ntindea n faa lor, iarba prea scurt, aurie, cu mrgele de ghea, iar roile zdrngneau pe pmntul ngheat. Dup o jumtate de or, ajunser la oseaua principal pe care chinezii o construiser n 1957 pentru a uura micarea trupelor de la Sinkiang la Yarkand. E o realizare, ce spui? ntreb Kurbsky. Depinde din ce punct de vedere, zise Chavasse. M ntreb cte mii de tibetani au murit construind-o. O umbr trecu pe faa lui Kurbsky. Latr un ordin scurt n chinez i maina merse nainte,
83

peste step, lsnd oseaua pustie i cumva strin n urma lor. Prea c nu mai dorea conversaie, iar Chavasse se ls pe sptarul scaunului, examinnd terenul. De o parte, platoul Aksai Chin se nla spre cerul albastru. n fa, stepa prea c se desfoar la infinit. Dup o jumtate de or ajunser jos, pe o cmpie plat de nisip i pietri bttorit, iar oferul aps cu piciorul pe acceleraie pn la podea. Jeep-ul alerga pe cmpie i cum vntul rece l btea n fa, Chavasse ncepu s simt c-i revine o scnteie de via, de vitalitate. Cnd ajunser la marginea cmpiei, oferul ncetini pentru a trece un deal uor. Cnd ajunser n vrf, Chavasse vzu n valea de sub ei o mnstire. ocul fu aproape fizic, iar cnd coborr dealul, emoia i sperana l agitau. Se ntoarse spre Kurbsky i spuse ntr-o doar: Ne oprim aici? Kurbsky aprob din cap. Nu vd de ce nu. Scriu un serial despre budism i aceasta este una dintre puinele mnstiri care mai funcioneaz n aceast parte a Tibetului. Cteva ore nu schimb cu nimic lucrurile. Un moment Chavasse era aproape s-i dezvluie gndurile, pentru c aceasta nu putea fi alta dect mnstirea Yalung Gompa, cea care, dup spusele lui Joro, era centrul rezistenei ntregii regiuni. Era ultimul loc pe care s-l viziteze un rus i doi soldai chinezi; i, totui, soarta i artase drumul sta lui
84

Kurbsky i nu putea fi cale de ntoarcere. Cu un sentiment straniu de respect n suflet, Chavasse se ls pe sptar i atept. Mnstirea consta n cteva cldiri cu acoperiul plat, vopsite n crem i construite ntr-o latur a vii. ntregul loc era nconjurat de un zid nalt, iar nite pori mari, duble, erau deschise spre interior. Turme de vaci i cai mici tibetani pteau sub ziduri, iar corturile din piele neagr ale pstorilor se ngrmdeau lng un pru. Era o scen panic, iar fumul focurilor pentru gtit purtat de vnt le nepa nrile, ducndu-l pe Chavasse, printr-un artificiu de memorie, napoi la focurile de tabr ale copilriei. Un grup de cincizeci sau aizeci de oameni stteau lng poart, uitndu-se n curte i, brusc, aerul fu invadat de un sunet adnc, bubuitor, nepmntesc, care strni ceva ntre pereii vii. Kurbsky art cu emoie. Vezi, acolo, pe cel mai nalt acoperi? Un clugr sufl ntr-un radong. neleg c pot semnaliza cu asta la kilometri distan. Mulimea de la poart se ntoarse spre ei. Erau n majoritate pstori, munteni ndrznei n shuba din piele de oaie, unii purtnd la bru cuite late. Artau vizibil neprietenoi, iar soldatul chinez de la mitralier o ndrept repede i i control cartuiera. Jeep-ul ncetini cnd oferul schimb viteza, iar mulimea se despri ca s-i lase s treac. Un moment, la vederea minunatului spectacol
85

care avea loc n curte, din mintea lui Chavasse dispru orice alt idee. Un grup de lama, n costume tradiionale, strlucitoare, se afla n mijloc; se desfura un soi de ceremonie religioas. n robele lor de mtase n albastru, rou i verde, purtnd mti mari cu chipuri hidoase de demoni pictate pe ele, se nvrteau mpreun ntr-un aranjament complicat, mortal, innd deasupra capului sbii mari. Ce noroc! exclam Kurbsky n extaz. Am auzit de acest ceremonial. Este ceva ce vd puini cltori. E Cderea regelui Iadului". El desfcu rucsacul, scoase un aparat de fotografiat i ncepu s fac poze ct putea de repede. Pentru Chavasse, era o fascinaie teribil s stea acolo i s atepte s se ntmple ceva i, brusc, simi o ameeal curioas i, din nou, acea uoar senzaie de grea. Demonii se nvrteau n cercuri tot mai rapide, sreau n aer, iar orurile lor din oase de om se nvrteau pn ajungeau paralele cu solul. Muzica tobelor deveni i mai nebuneasc, iar soldatul de la mitralier se aplec neglijent n fa, cu gura cscat de uimire. Apoi, Chavasse i ddu seama c, treptat, demonii nconjuraser jeep-ul i se micau mai aproape, tot mai aproape, strngnd cercul n fiecare moment, iar mulimea care sttuse afar intrase acum pe poart. Kurbsky i oamenii lui nu observaser nimic. La un moment dat, rusul njur, rencrc aparatul de
86

fotografiat i continu s fac poze ct putea de repede. Chavasse i ainti privirea asupra unui brbat care prea c i conduce pe ceilali n dans. Avea roba roie, masca roie i alb, cu cozi negre de cal. Sabia din mna lui se nvrtea ntr-un cerc strlucitor de oel i, brusc, el ajunse foarte aproape. Braul lui drept se balans din spatele umrului stng cu o lovitur teribil de revers. Soldatul de la mitralier se prbui lng Chavasse, cu capul pe jumtate desprins de trup, i se ls pe o parte. Fu un moment de linite total, cnd toat lumea pru c nu mai rsufl, apoi mulimea mugi i se apropie. Totul prea c se deprteaz de Chavasse, cnd demonul i smulse masca i Joro se uit n sus spre el; avea o fa rece, dur, i o fa de uciga. oferul url cnd nite mini se ntinser spre el, trgndu-l de la volan, iar Kurbsky sttea acolo, cu faa ngheat de groaz, cu aparatul nc pe jumtate ridicat. Arunc o privire ngrozitoare, de agonie spre Chavasse, apoi fu tras cu spatele afar din scaunul lui. Un moment, el reui s se ridice n picioare, plin de praf, cu snge pe fa, apoi ei se npustir asupra lui ca o mare, i el dispru din vedere. Chavasse se trezi cobornd n mulime, cu gura deschis ntr-un ipt fr glas, ncercnd s-i fac drum, prin zidul uman, spre rus. Feele se ntorceau spre el, oarbe de furie i pasiune, cu buzele dezvelind dinii stricai. n timp
87

ce mini trgeau de hainele lui, el ddu un pumn n gura cuiva i atunci o durere nfiortoare i travers capul i se scufund n ntuneric.

88

Capitolul 7
Deschise ncet ochii. Un moment, mintea lui fu complet alb; se strdui s se ridice ntr-un cot, cuprins de panic. Era culcat pe un pat ngust n colul unei camere fr ferestre. O lamp atrnat la mijloc de un lan plpia i toi zeii i diavolii din panteonul budist se urmreau n penumbre pe vechile tapiserii care acopereau pereii. Feele marilor lor demoni se uitau la el din ntuneric; el nchise ochii un moment i i ddu seama c aude o voce joas, monoton. Cnd i deschise din nou, realiz c un clugr n haine portocalii, cu o plrie conic, sttea n umbr la vreo civa pai distan i mica mrgelele n timp ce se ruga. Cnd Chavasse se mic, btrnul ncet rugciunea, se ridic n picioare i veni mai aproape. Arta incredibil de btrn, cu faa lui galben ca papirusul brzdat de un milion de riduri. Brusc, zmbi i, trgnd la o parte tapiseria de la picioarele patului, iei pe o arcad joas. Chavasse se simea complet odihnit, iar durerea de cap dispruse. Ddu la o parte pielea de oaie i i ls picioarele pe podea. n acel moment,
89

draperia se trase din nou i apru Joro. Tibetanul era mbrcat cu roba maronie i shuba de piele din oaie pe care le purtase n avion i avea un zmbet pe fa. Cellalt Joro, cel cu masca Regelui Iadului parc nici n-ar fi existat. Cum te simi? ntreb el. Avnd n vedere condiiile, destul de bine, i rspunse Chavasse. Nu tiu de ce m-am comportat aa. Cred c am avut febr, sau aa ceva. A fost rul de munte, nimic mai mult. Asta l face pe un brbat s greeasc. Abatele i-a dat ceva pentru asta, cnd dormeai. A fost o pcleal frumoas cea pe care ai fcut-o acolo, n curte, zise Chavasse. Joro ridic din umeri. Ei aveau mitraliera, aa c trebuia s fim ateni. M bucur c a avut efect. A trebuit s merg toat noaptea ca s ajung aici la timp. Dar am tiut c or s te duc la Changu i asta nsemna c vor trebui s treac pe aici. Ce s-a ntmplat cu rusul? E mort? Joro aprob din cap. Natural. Pentru poporul meu, ruii i chinezii sunt cele dou fee ale aceleiai monede. Uite revolverul tu Walther. L-am gsit n buzunarul lui. Chavasse oft cu un sentiment de regret sincer. Era un om bun, dup orice standarde. Nu dup ale noastre, i spuse Joro. Pentru mine, el era dumanul i e vorba de rzboi. E simplu. Oricum, nu-i mai puteam opri pe oameni, odat pornii. Am avut destule greuti s te salvez
90

pe tine, cnd ai intrat printre ei. Oricum, pentru asta i mulumesc. Joro cltin din cap. Nu-i nevoie. Plteam pur i simplu o datorie. La lac, viteza ta m-a salvat. Presupun c ai gsit armele, spuse Chavasse. Erau la spate, n jeep. Joro aprob din cap. Oamenii mei le pregtesc n camera de alturi, pentru a fi folosite. Vino i tu. Acolo e foc i nite ceai. Trase din nou tapiseria, iar Chavasse l urm ntr-o camer mult mai mare cu un tavan jos i ferestre mici aezate sus. Putile erau ntinse pe o mas mare de lemn i trei tibetani le curau cu ndemnare. Se pare c-i cunosc treaba, coment Chavasse. Joro aprob din cap. nva repede. sta e un lucru pe care chinezii trebuie abia s-l descopere. Un foc de baleg de iac ardea vesel ntr-un cmin de piatr. n timp ce Chavasse privea, Joro sfrma o mn de ceai bloc ntr-un ceaun cu ap fierbinte i adug unt i puin sare. Nu ai ceva ce se numete igar, nu-i aa? ntreb Chavasse. Joro art peste mas. Unul dintre oamenii mei a golit buzunarele rusului. Lucrurile lui sunt acolo. Cred c erau trei sau patru pachete de igri.
91

Chavasse se duse la mas i se opri un moment uitndu-se n jos. La tot ce rmsese dintr-un om. Un portofel, documentele de cltorie i trei pachete de igri. Aprinse una ncet, reveni lng foc, cu portofelul i documentele de cltorie, i se aez pe o banc aspr de lemn. Portofelul coninea nite bancnote chinezeti, dou scrisori primite probabil de la prieteni din Rusia i o legitimaie de la un club al presei din Moscova. Nu erau fotografii intime ale unei soii sau ale copiilor i se simi cumva uurat, apoi se ocup de documente. Erau permisele obinuite de cltorie plus o viz special pentru Tibet, pus la Beijing i contrasemnat de guvernatorul militar din Lhasa. Erau murdare de snge i rupte de o lovitur de cuit, dar figura lui Kurbsky continua s existe pe fotografia de identificare. Chavasse sttea acolo, uitndu-se la documente att de cufundat n gnduri, nct, cnd Joro anun c era gata ceaiul i i ntinse o ceac de metal, o bu fr s-i dea seama. Joro zmbi. Ceaiul. i-a plcut? Chavasse se uit la ceaca goal din mna lui cu o uoar ncruntare, apoi zmbi. Nu l-am simit nici mcar alunecndu-mi pe gt. Mai bine mai d-mi unul. Era curios ct de repede l mprospta i simi c revine la via. Mai aprinse o igar i zise:
92

Ct de departe de aici este oraul Changu? Poate o sut douzeci de kilometri, rspunse Joro. Dou zile de cltorie aspr pe cai. Dar dac am cltori cu jepp-ul? Dar asta ar fi imposibil. Sunt cel puin dou sute de soldai staionai acolo care controleaz cu regularitate mprejurimile. Dac doar am ncerca s ne apropiem cu jeep-ul de ora, am fi arestai. Dar dac intrm direct n ora? Joro se ncrunt zpcit. Cum ar fi posibil aa ceva? Dac eu le-a spune autoritilor c sunt Andrei Sergheevici Kurbsky, un ziarist rus n vizit n Tibet, pe baza unor vize ale Comitetului Central din Beijing? Apropo, vorbesc excelent limba rus. Dar cum rmne cu escorta ta? Au fost ucii de bandiii care ne-au atacat tabra n timpul nopii. Tu poi fi ghidul pe care lam angajat la Lhasa, care a pretins c e de partea lor, dar ne-a salvat viaa, convingndu-i s m rein pentru a obine rscumprarea. Joro ddu ncet din cap. neleg i probabil am scpat n jeep, n timp ce ceilali dormeau? Chavasse zmbi mecherte. Te prinzi repede. Tibetanul cltin din cap. Ai uitat un lucru. Documentele rusului au fotografia lui. Chavasse le arunc n foc. Documentele nsngerate devenir maronii i se ndoir la
93

margini. Un moment, Kurbsky se uit la el pentru ultima oar, apoi dispru n flacr. S spunem c bandiii mi-au luat ce aveam n buzunare. Altceva? Joro cltin din cap. Doar c va fi foarte periculos. Exist poate un singur lucru n favoarea noastr. Unul dintre oamenii notri a sosit noaptea trecut de la Changu. Se pare c domnul colonel Li e plecat pentru cteva zile s viziteze satele din jur. A rmas doar un cpitan pe nume Tsen, iar el e tnr i fr experien. Nu putea fi mai bine, zise Chavasse. Chiar dac ia legtura prin radio cu Lhasa, ce pot face n afar de a regreta o asemenea neplcere pe care a avut-o ceteanul rus pe teritoriul lor i s confirme existena mea? Presupunnd c Tsen ne accept, ce se ntmpl atunci? Kurbsky era n cutare de subiecte, zise Chavasse. Nu vd de ce nu ar fi vrut s viziteze Changu ca s-i ia un interviu doctorului Hoffner. Tibetanul zmbi brusc i ochii i strlucir. Asta ar fi cu adevrat o glum bun pe seama chinezilor. Poate c doctorul Hoffner va fi de acord chiar s te gzduiasc la el acas, n timpul ederii tale. Brusc, zmbetul i dispru i art din nou serios. Dar orice facem trebuie realizat repede i nainte ca acel colonel Li s se ntoarc. El nu e
94

omul pe care s-l prosteti uor, te asigur. Atunci ar fi mai bine s pornim. l ls pe Joro s fac aranjamente cu lociitorii lui. Apoi iei afar, se opri n captul unor trepte de piatr i se uit n jos, n curtea prfoas. Era panic i pustie, n afara unui ir de clugri care stteau lng un perete n lumina pal a soarelui i se rugau mpreun, vocile lor alctuind doar un murmur n aerul linitit. Prea incredibil c moartea vizitase locul acela cu att de puin timp n urm. Totui, cnd travers spre jeep, trecu pe lng pete mari, purpurii, de snge care nmuiaser praful. Se urc la volan i aprinse o igar, gndindu-se la via. n urm cu cinci mii de anii, un profet al Vechiului Testament s-a exprimat mai bine ca oricine n acest sens: Fiecare om are timpul i ansa sa." Pentru Kurbsky, care trecuse prin attea pericole n via, moartea a aprut ca din senin n aceast curte prfoas, la o mie de kilometri, cnd se atepta cel mai puin la ea. Chavasse se nfior. Era un gnd nspimnttor i el nc l analiza cnd Joro i se altur, cteva minute mai trziu, i ieir pe poart ncepndu-i cltoria. Primele dou ore urmar calea erpuit a caravanelor, acum brzdat de roile vehiculelor militare chineze. De mai multe ori trecur pe lng ciobani cu turmele lor, iar o dat, pe lng o caravan cu iaci i
95

mgari ncrcai din greu. Terenul era aspru i neprietenos, cu orizontul rupt ici colo de stranii altare de piatr sau stlpi cu ghirlande sacre i steaguri de rugciune. La vreo patru ore de la plecarea din Yalung Gompa, Chavasse opri maina i l atinse pe umr pe Joro care moia n col. Changu se ntindea lng un ru, pe o vale larg, joas, iar cldirile cu acoperi plat urcau n trepte pe panta opus. Cea mai impuntoare dintre cldiri era de departe mnstirea, care se nla n centrul oraului vechi, nconjurat de ziduri colorate n rou, verde i negru. Mnstirea mai funcioneaz nc? l ntreb Chavasse pe Joro n timp ce cobora jeep-ul ncet pe panta abrupt. Tibetanul neg din cap. Colonelul Li o folosete drept cartier general. Acum au rmas puine mnstiri n Tibet. Doar izolarea mnstirii Yalung Gompa a salvat-o pn n prezent. Corturile familiare ale pstorilor se nghesuiau n jurul zidurilor oraului, iar ei trecur pe lng o caravan, fcnd capetele s se ntoarc, pline de curiozitate. Apoi intrar prin arcada mare a porii principale. Imediat n interior, o cutie de ciment arta cumva nepotrivit, iar trei soldai n uniforme vtuite, ponosite, stteau ghemuii n praf i jucau zaruri. Se vede cu uurin c nu e aici colonelul Li, spuse Joro.
96

Chavasse nu se obosi mcar s opreasc. Cnd soldaii se uitar n sus alarmai, el i continu drumul mai departe, mprtiind oamenii i animalele, trase n curtea mnstirii i opri ntr-o manevr ce spera c este arogant. Soldatul care sttea sprijinit de zid, lng intrarea principal, se ndrept imediat i i lu pe umr arma automat. S vin cu dumneata? ntreb Joro. Chavasse neg din cap. Nu, rmi aici. i-ar da oarecum o ans, dac lucrurile merg prost cu mine. El urc treptele scrii late care duceau la intrare i aprinse o igar de-a lui Kurbsky. Soldatul fcu un pas nainte, pipindu-i puca, iar Chavasse latr n chinez: Du-m imediat la colonelul Li i repede. n vocea lui era suficient oel i soldatul fu impresionat. El explic n grab c, din pcate, colonelul era plecat i c doar cpitanul Tsen era n biroul lui, oferindu-se s-l conduc pe Chavasse la el. Trecur printr-un coridor pavat cu piatr, urcar o scar la captul lui i trecur n alt coridor, cu podea de lemn. n captul ndeprtat, santinela deschise o u i se ddu n lturi respectuos, ca Chavasse s intre primul. Un caporal tnr, cu un aer sincer i ridic surprins privirea de la birou. Cnd l vzu pe Chavasse, ochii i se mrir n spatele lentilelor cu ram de metal i se ridic grbit n picioare.
97

Unde-i cpitanul Tsen? ntreb furios Chavasse. Caporalul deschise gura s vorbeasc, o nchise din nou i, instinctiv, se ntoarse spre ua din spatele lui. Chavasse trecu pe lng el, o deschise i intr. Tnrul ofier din spatele biroului avea poate douzeci i cinci de ani, iar cnd se ridic n picioare cu o ncruntare de uimire pe fa, Chavasse vzu c nu avea mai mult de un metru cincizeci i doi nlime. Dumneata eti Tsen? ntreb el furios. Doamne, ce afurisit de post avei aici? Grzile joac zaruri la intrare, iar santinela st rezemat de zid, n timp ce rebelii se plimb dup bunul lor plac, ucigndu-i chiar pe oamenii notri. Tsen ncerc s-i arate autoritatea. Iei din spatele biroului nchizndu-i gulerul i i spuse furios caporalului care sttea n u: Ce se ntmpl aici? Cine-i omul sta? Cine sunt? interveni Chavasse. Sunt Kurbsky. Cu siguran c v-au transmis prin radio din Lhasa c vin ncoace. Kurbsky? spuse alb Tsen. Lhasa. Sunt ziarist, nerodule, url Chavasse, cu o misiune itinerant n Tibet, ca s fac relatri pentru ziarul meu din Moscova. i am o poveste interesant, pot s-i spun. Am fost inut prizonier de o band de cuitari, iar escorta mea a fost ucis. Asta o s arate bine n Pravda. Nu tiu cine se presupune c rspunde aici, dar cnd Comitetul
98

Central de la Beijing o s aud despre asta, i promit c vor cdea capete. Faa cpitanului Tsen era cenuie; trase repede un scaun. Te rog, ezi, n-am tiut. Pun pariu c n-ai tiut, spuse Chavasse. Cred ns c ai la ndemn ceva de but. Tsen se ntoarse spre caporal care se duse la un bufet i se ntoarse cu o sticl neagr i un pahar pe care l umplu generos. Ce naiba e asta? ntreb Chavasse cnd alcoolul l arse pe gt. Gaz? Tsen reui s schieze cu greutate un zmbet i se ntoarse la scaunul lui. A putea s-i vd documentele dumitale, tovare Kurbsky? Documentele? spuse cu uimire Chavasse. Doamne, omule, mi-au luat totul. Sunt norocos c am ajuns aici ntreg. Ia legtura prin radio cu Lhasa. Au s-i spun totul despre mine. Cpitanul Tsen zmbi. Desigur, tovare, m pot ocupa de asta mai trziu. Poate mi relatezi ce s-a ntmplat? Chavasse nir repede povestea, iar cnd termin, Tsen spuse: Tibetanul care te-a salvat, e acum cu dumneata? Chavasse aprob din cap. E afar n jeep, dar s nu ncerci s faci din el un erou. M-a ajutat doar pentru c tia care-i era interesul. Sunt al naibii de necioplii tibetanii tia.
99

E o singur cale ca s v rezolvai problema aici, cpitane, i asta-i s-i clcai pe gt i nc apsat! Sunt total de acord cu dumneata, tovare, spuse cpitanul Tsen cu ardoare, dar Comitetul Central de la Beijing a ordonat deocamdat alte metode. Sunt nebuni, zise Chavasse i se ridic. Dac nu mai ai ntrebri pentru moment, a vrea s m mic. Mi-ar trebui o baie i nite mncare cumsecade. Cpitanul Tsen arta zpcit. Dar unde intenionezi s te duci? i voi asigura cazarea aici, e natural. Chavasse i permise s se mbuneze puin. E foarte amabil din partea dumitale, cpitane, dar sper ca Hoffner s m primeasc. n fond, el este omul pe care am venit s-l vd. Tsen se lumin, sri n picioare cu faa numai zmbet. Ah, neleg acum! Ai venit la Changu ca s scrii pentru ziarul dumitale un articol despre bunul doctor? Nu m pot gndi ce altceva m-ar fi putut aduce pn aici, i spuse Chavasse. Am auzit de doctorul Hoffner n Lhasa i mi s-a prut c este un om extraordinar. Aa-i. Este, cu adevrat, tovare, spuse Tsen. ranii l divinizeaz i asta ajut foarte mult cauza noastr. Se ntinse dup apca lui. Am s te conduc personal la el acas. Chavasse se trezi ncruntndu-se.
100

Bunul doctor aprob deci aciunea voastr de aici? Tsen aprob din cap. Desigur. E un mare umanist. El i colonelul sunt prieteni apropiai. Joac ah mpreun. Se oprir n birou, iar el vorbi repede cu caporalul care i lu apca i iei n fug din camer. L-am trimis nainte s o anune pe tovara Stranoff c venim. Stranoff? ntreb Chavasse cu o ncruntare n timp ce coborau scara. Menajera doctorului Hoffner, spuse cpitanul Tsen. Tatl ei era rus, mama chinezoaic. O femeie minunat. Brusc se simi o oarecare cldur n vocea lui, iar Chavasse i ascunse un zmbet Abia atept s-o ntlnesc. Reui cel mai scurt gest din cap ctre Joro, atunci cnd tibetanul se mut pe unul din scaunele din spate ca s-i fac loc lui Tsen i pornir ieind din curte, apoi pe strzile nguste. Trecur pe lng bazar, unde stteau negustorii cu covoare, iar cizmarii i argintarii i fceau meseria n aer liber. Oamenii se rspndeau repede cnd Chavasse claxona, priviri triste, neprietenoase, ndreptndu-se spre ei. Casa lui Hoffner era una dintre cele mai mari din ora. Era o cldire cu trei etaje, cu acoperiul plat, nconjurat de un zid nalt, iar Chavasse intr pe poart, la indicaiile lui Tsen, i se opri n curte.
101

Opri motorul, cobor de la volan i o porni pe treptele intrrii din fa, cu Tsen n urma lui. n acel moment, ua se deschise i o femeie tnr, inocent, iei s-l salute. Purta pantaloni vtuii i o cma n stil rusesc, de mtase neagr bordat cu argintiu, ncheiat pn sus la gt. Avea prul blond, dar pielea ei avea culoarea crem, specific femeilor euroasiatice, buzele foarte pline dndu-i un uor aer senzual. Avea o frumusee care i tia rsuflarea, asociat totodat cu simplitatea. Chavasse se nfiora brusc i, fr niciun motiv raional, simi de parc cineva, undeva, ar fi clcat pe mormntul lui. Ea sttea n faa lui uitndu-se direct i cu gravitate n ochii lui, apoi zmbi i parc n interiorul ei s-ar fi aprins o lumin. M bucur s v vd aici, spuse ea n rus. Chavasse i umezi buzele uscate. M bucur c m aflu aici, rspunse el i, n timp ce ea l conducea n cas, fu surprins c vorbise serios.

102

Capitolul 8
Era clar c acea camer era una dintre cele mai bune din cas. Pereii erau acoperii cu vopsea de ulei, iar covoare din piei de oaie erau rspndite pe podeaua de lemn. Mai important dect toate, patul arta extrem de confortabil. Cufundat pn la gt n ap fierbinte, Chavasse se ls pe spate, n cada mare de lemn, de lng focul din cmin. Fuma una dintre igrile lui ruseti i se gndea la Katya Stranoff. Era o femeie nemaipomenit, dar va trebui s fie prudent. Aparent, era bucuroas c-l vede, n special din cauz c elementul rusesc din natura ei era predominant, iar ea se considera o occidental, o strin ntr-o ar strin. El se ntreb unde i gsete ea oare o companie masculin potrivit. Dumnezeu tie c Hoffner era prea btrn pentru ea, iar cpitanul Tsen nu fcuse niciun secret din admiraia lui i mai era colonelul Li, o entitate necunoscut n multe privine. Ua se deschise i intr Joro ducnd o legtur pe care o aez pe un scaun. Se ls pe vine lng cad i zmbi. Femeia mi-a spus s-i aduc haine curate.
103

M ntrebam cnd ai s-i faci apariia, spuse Chavasse. Te trateaz cum se cuvine? Joro aprob din cap. Eu dorm n buctrie, unde mcar e mai cald dect n grajd, zise ncruntndu-se i cltinnd din cap. S-au produs schimbri de cnd am fost ultima dat aici. Chavasse ntinse mna dup un prosop, se ridic i ncepu s se usuce. n ce fel? Nu mai e nimeni pe aici dintre cei pe care i cunosc, ceea ce ntr-un fel e bine i nu am cunoscut-o pe femeia Stranoff pn azi. Acum sunt doar doi servitori, un brbat i soia lui. i de ce ar trebui s te ngrijoreze asta? Pentru c sunt amndoi chinezi i nu le pas de tibetani, au i artat asta n mod direct. i crezi c ei lucreaz pentru colonelul Li? Joro aprob din cap. Nu putem fi siguri, dar cred c trebuie s fii foarte atent. Nu te ngrijora, spuse Chavasse, aa i vreau s fiu. Se mbrc repede cu hainele trimise de Katya Stranoff. Era o cma ruseasc neagr de mtase, ca aceea pe care o purtase ea cnd s-au ntlnit prima dat, o pereche de pantaloni vtuii i un pulover gros de ln. El se examin atent n oglind, se pieptn i se ntoarse spre Joro. Cum art?
104

Joro zmbi mecherete. Foarte drgu. Sunt sigur c o s fie impresionat. S sperm c da. S-ar putea s se dovedeasc important. Acum ar fi bine s te ntorci la buctrie. Ne vedem mai trziu. n timp ce cobora, se deschise o u i Katya Stranoff travers holul. Ea se opri cnd i auzi paii pe scar, se uit n sus i ochii i sclipir n lumina lmpii. Purta o rochie dreapt, chinezeasc, din mtase neagr, grea, brodat cu maci roii, i care i se lipea de trupul micu ca o a doua piele. Se ncheia sus, n jurul gtului, iar dou despicturi discrete n ambele pri ale fustei lsau s i se zreasc picioarele zvelte cnd veni spre el s-l salute. Ari mai bine dup baie. Tot ce ai nevoie acum e o butur i o mas cumsecade. Le accept pe amndou, zise el, dar, mai nti, n-ai nimic mpotriv dac i fac un compliment pentru rochia asta uluitoare? Putea jura c ea roise, dar n lumina lmpii nu putea fi sigur. Ea l lu de bra i zmbi. Doctorul Hoffner ateapt s te cunoasc. Deschise ua i l conduse ntr-o camer mare, confortabil. Pereii erau mbrcai n rafturi pline de cri din tavan pn la podea, iar n col era aezat o mas pentru prnzit. Un foc plcut ardea n cmin, iar flcrile dansau pe suprafaa lucioas a unui pian mare aezat la perete, lng fereastr. ntreaga
105

ncpere avea un aer de pace i linite. Brbatul, care sttea citind ntr-un fotoliu lng foc, se ntoarse i se ridic n picioare. Era unul dintre cei mai solizi oameni pe care i vzuse Chavasse, cu umeri foarte largi i prul alb ca o coam de zpad, dat pe spate dup urechi. Purta o hain veche de catifea i o cma cu gulerul descheiat, dar Chavasse observ n primul rnd ochii lui remarcabili. Negri, adnci i plini de o senintate imens. Un moment, ochii artar uimire i se produse o uoar ncruntare, apoi Hoffner zmbi i ntinse mna. E o mare plcere, tovare Kurbsky. O foarte mare plcere. Nu avem prea des vizitatori la Changu. Am ateptat de ctva timp aceast ntlnire, spuse Chavasse. Felicitri pentru rusa excelent pe care o vorbii. Pe Katya trebuie s-o lauzi pentru asta, nu pe mine, zise Hoffner privind la ea cu afeciune. Cnd a venit aici, acum un an, eu nu tiam rusa deloc. Ea l srut pe obraz. Haidei s mncai. Tovarului Kurbsky trebuie s-i fie foame. Dup aceea, o s avei timp de vorbit. Probabil c se strduise mult ca s transforme masa ntr-o ocazie special. n mijloc ardeau lumnri, iar mncarea era surprinztor de bun. Au mncat o sup limpede de gin, miel, orez i legume n stil chinezesc, iar ca desert compot de
106

pere din conserv. Era chiar i o sticl de vin acceptabil. Cnd se ridic de la mas, Hoffner oft i cltin din cap. Nu tiu cum reueti s faci asta, Katya. Zu c nu tiu. Ce ipocrit e, i zise Katya lui Chavasse. n fiecare sptmn i permite colonelului Li s ctige la ah, lucru care l bine dispune ntr-att, nct mi d de bunvoie tot ce-i cer. Colonelul Li este unul dintre cei mai buni juctori de ah pe care i-am cunoscut vreodat, zise Hoffner. N-are nevoie de ajutorul meu ca s ctige. Dar trebuie s recunosc c e foarte bun cu noi. Se duser i se aezar lng foc, iar Katya pregti cafeaua pe o spirtier. Arta foarte atrgtoare n lumina focului strlucind prin prul ei blond, iar Chavasse se simi brusc relaxat, total n apele lui. Aprinse una dintre igrile lui ruseti i, cnd sufl o dr lung de fum, Katya inspir adnc i oft. Mirosul sta. Nimic nu-i seamn. mi amintete de cas mai mult dect orice pe lume. Vrei una? Ea suger din cap. Mai bine nu. Ce-o s m fac cnd o s pleci? Turn cafea n ceti delicate de porelan i i ntinse una. Cum mai e Moscova acum? El ridic din umeri.
107

Se construiete mult la periferie. n rest, la fel. Ca s spun drept, am vzut foarte puin vechiul ora. mi petrec majoritatea timpului n strintate. Viaa unui corespondent n strintate trebuie s fie foarte interesant, zise ea. Mereu locuri noi, chipuri noi. Are momentele ei. Din nefericire, se pare c nu stau nicieri suficient timp ca s ajung s cunosc locul respectiv. Ce anume exact te-a adus n Tibet? El ridic din umeri. n Rusia exist un interes deosebit fa de ceea ce se ntmpl aici. n plus, un ziarist bun se duce acolo unde sunt necesiti i unde exist perspectiva unor relatri interesante. i, ai gsit ceva? Experiena mea de ieri e suficient, zise el. Dar sper s obin ceva de la doctorul aici de fa. Hoffner, care ascultase conversaia lor, i aprinse pipa i i nl sprncenele: M surprinde c se mai intereseaz cineva de mine. Eti prea modest, spuse Katya, apoi se ntoarse spre Chavasse. Are aptezeci i patru de ani i nc i mai supravegheaz clinica n fiecare zi. iau spus asta la Lhasa? i-a nchinat toat viaa rii acesteia, dei ar fi putut avea o catedr ca profesor la orice universitate din Europa, oricnd ar fi dorit. Haide, draga mea, zise Hoffner. Nu trebuie s ncerci s m faci un fel de sfnt. Nu sunt nici pe departe aa ceva.
108

Dar aa te vd unii oameni, interveni Chavasse. Ca un mare misionar. Hoffner oft. Mi-e team c am abandonat cu muli ani n urm acest gen de activitate. Pot s ntreb de ce? spuse Chavasse. E simplu, zu, zise Hoffner i se aplec n fa privind la foc. Am venit aici ca medic misionar. Voiam s salvez att suflete, ct i viei. Dar m-am trezit n mijlocul unui popor deja profund religios, care crede n calea blndeii ntr-o msur aproape de neneles pentru mintea occidental. Ce le puteam oferi spiritualicete acestor oameni? neleg acest punct de vedere, spuse Chavasse. Care era soluia? S le dau ajutor medical atunci cnd aveau nevoie, explic Hoffner. n afar de asta, s ncerc s-i neleg i s fiu prietenul lor. Iart-m c i pun o ntrebare care ar putea s te jeneze, dar a vrea s am o imagine ct se poate de complet. Chinezii s-au amestecat n vreun fel n treburile dumitale? De fapt, m-au ncurajat minunat, zise Hoffner. Clinica mea e mai aglomerat ca oricnd. Fii atent, nu mi se permite s ies n afara zidurilor oraului, dar asta este pentru propria mea protecie. ara este nc ntr-o stare de nelinite, dup cum ai descoperit singur. Ai spune c schimbarea guvernrii a fost n bine? Absolut. Ia de exemplu aprovizionarea cu
109

produse medicale. Pe vremuri, orice aveam nevoie trebuia s vin din India, cu caravanele. i acum? Colonelul Li mi face rost de tot ce am nevoie, fr nicio dificultate. tii, nainte de venirea chinezilor, ara asta era nc medieval, oamenii napoiai i ignorani. Acum toate astea se schimb. Chavasse pstra un zmbet pe fa, dar n sinea lui era ngrijorat pentru c btrnul prea a crede ce spune. nainte de a continua convorbirea, Katya se ridic i zise zmbind: M scuzai! V las s v continuai discuia. Eu trebuie s m duc la buctrie. Ua se nchise n urma ei, iar Chavasse spuse: O tnr femeie remarcabil! Hoffner aprob din cap. Tatl ei a fost rus, arheolog. Lucra pentru guvernul chinez la Beijing i era nsrcinat cu excavarea vechiului palat imperial. I s-a permis s viziteze Lhasa nainte de a pleca acas, dar a murit pe drum. Katya a venit aici cu o caravan, la o sptmn dup nmormntare. i s-a hotrt s rmn? Colonelul Li ar fi putut aranja s o trimit la Yarkand, i spuse Hoffner, dar atunci eu m-am mbolnvit de inim pe baz nervoas. Timp de ase luni, ea m-a ngrijit pn m-am nsntoit. De atunci, nici nu s-a mai pus problema ca ea s plece. Toate astea fac un material foarte interesant, zise Chavasse. Deci, n ansamblu, ai spune c ducei o via mulumitoare?
110

Desigur, aprob Hoffner fcnd un gest cu mna n jurul camerei. Am crile mele i pianul i mai e i clinica. Pianul m intereseaz n mod special, spuse Chavasse. Un obiect ce nu prea se gsete ntr-o regiune att de izolat. Am auzit c tii s cntai remarcabil de bine. N-a spune asta, coment Hoffner, dar ar fi o lovitur foarte grea pentru mine dac ar trebui vreodat s m lipsesc de muzic. Pianul aceasta lam transportat din India, cu o caravan, nainte de rzboi. Lumina lmpii i flateaz aspectul, dar sunetul i e nc bun. El se duse la pian, l deschise i se aez. Cnt cteva msuri, un fragment dintr-o Polonez de Chopin, apoi privi n sus. E ceva special ce ai dori s asculi? Chavasse sttea n continuare lng foc, aprinzndu-i o igar. Sufl o uvi lung de fum i spuse linitit n englez: Ah, nu tiu. Ce-ai zice de o muzic potrivit unei seri de mai, la Cambridge? De pe faa btrnului brbat disprur parc toate ridurile i, un moment, fu atta linite, nct Chavasse putu auzi vntul uiernd n storurile de lemn din afara ferestrelor. tiam c nu e n regul ceva cu dumneta, zise calm Hoffner, tot n englez. Din momentul n care ai pit n camer, am tiut. Ai trimis, n urm cu ctva timp, o scrisoare unui vechi prieten, spuse Chavasse. S-ar putea
111

spune c eu sunt rspunsul lui. Deci Joro a reuit s ias? ntreb Hoffner. Chavasse aprob din cap. E jos la buctrie acum. El e tibetanul care se presupune c mi-a salvat viaa din minile bandiilor. Poi s-l vezi mai trziu, dac vrei. Ai zis ceva despre muzic potrivit pentru o sear de mai la Cambridge? ntreb Hoffner. Chavasse aprob din cap. Cu mult timp n urm, ai pierdut un pariu cu Edwin Craig, iar el i fata, care l alesese pe el n locul dumitale, stteau ntr-o grdin ntr-o sear de mai, n timp ce dumneata, n cas, cntai pentru ea. Hoffner oft. Uneori mi se pare c asta a fost acum o mie de ani i totui mai simt nc parfumul liliacului umed dup ploaie. mi amintesc chiar i ce am cntat. ncepu s cnte primele msuri din Claire de Lune, iar Chavasse cltin din cap. Nu cred, doctore, a fost Sonata Lunii. Un moment prelungit, Hoffner rmase uitndu-se la el cu atenie, apoi un zmbet lent apru pe faa lui. Se ridic n picioare i l lu pe Chavasse de mn. Drag biete, m ntreb dac poi s-i imaginezi mcar ct de ncntat sunt c te vd. Traversar spre foc i se aezar. Hoffner i trase fotoliul mai n fa i i apropiar capetele. Spune-mi, ce face vechiul meu prieten Edwin Craig? E foarte bine i foarte dornic s te vad.
112

Pentru asta sunt aici. S m vad? spuse Hoffner i un aer de nedumerire apru pe faa lui. n primul rnd, chinezii n-au s m lase niciodat s plec. Nu te gndi la asta pentru moment, l liniti Chavasse. Dar dac s-ar putea, ai vrea s ncerci? Am avut impresia, din conversaia de mai devreme, c aprobi cele ce s-au ntmplat n ultima vreme aici. Hoffner chicoti. Ce naiba te ateptai s-i spun unui corespondent strin al Pravdei? A, colonelul Li mi-a artat mult amabilitate personal. Asta nu pot nega i chiar a fcut tot ce era posibil ca s primesc medicamentele i ce mai aveam nevoie pentru clinic. Trebuie s spun c pare remarcabil de filantrop pentru un comunist dur, coment Chavasse. Este foarte simplu, spuse Hoffner zmbind. Mi-am fcut o oarecare faim n ar de-a lungul anilor i oamenii au ncredere n mine. Faptul c nu mi-au nchis clinica asta implic nu doar c i aprob pe comuniti, ci i c sunt dispus s colaborez cu ei. Iar singurul mod de a nega acest lucru ar fi s refuzi s lucrezi n clinic, ceea ce ar nsemna lipsa unui centru medical pentru tibetani, complet Chavasse. Colonelul Li tie cum s pun oamenii n situaii imposibile. O ndemnare pe care se pare c o mprtete cu toi bunii comuniti, coment
113

Hoffner. Asta m aduce din nou la prima mea ntrebare. Dac a putea s te scot, ai dori s pleci? ntreb Chavasse. Hoffner scutur cenua din pip n cmin, apoi ncepu s-o umple dintr-o pung veche de piele, cu o uoar ncruntare pe fa. Dup un timp el zise: Tinere, am aptezeci i patru de ani. Sunt i destul de bolnav, ceea ce nu e de bun augur pentru viitor. Eu nu aprob regimul comunist care se practic n ara asta, dar mcar mi permit s continui s acord asisten medical unor oameni destul de napoiai care altfel ar trebui s se descurce singuri. Mi se pare de datoria mea s continui s le-o ofer n cei civa ani care mi-au mai rmas. i dac i-a spune c e nevoie mai mare de dumneata afar? Cu mult mai mare? ntreb Chavasse. Cred c ar fi bine dac mi-ai explica, spuse Hoffner i zmbi. Ar fi bine dac i-a ti numele adevrat. Chavasse ridic din umeri. Pentru dumneata n-ar nsemna nimic, dar de ce nu? E Chavasse. Paul Chavasse. A, francez, spuse Hoffner. Interesant! Dar sper c nu te deranjeaz s continum n englez, deocamdat. Te asigur c e o schimbare ncnttoare. Chavasse aprinse o igar i se aplec n fa.
114

Cu muli ani n urm, ai elaborat o tez de doctorat n matematic n care ai dovedit teoretic c energia este spaiu nchis ntr-un anumit tipar. Hoffner se ncrunt. Dar de unde tii asta? Ai menionat lucrul sta n scrisoarea ctre Craig. Ai continuat spunnd c acum ai dus lucrurile mai departe. Ai dovedit c spaiul nsui poate fi transformat ntr-un cmp de energie. Dar nu neleg, zise Hoffner surprins. De ce l preocup pe Edwin Craig un lucru care, n cel mai bun caz, este o nou teorie matematic? Totul este complet teoretic, te asigur. A fost, pn cnd ruii au trimis n spaiu, pe orbit, un om pe nume Gagarin, i explic Chavasse. Apoi au mai trimis unul, ca s arate c nu e o mecherie. Hoffner tocmai i aprindea pipa. Se opri i ceva strluci adnc n ochii lui negri. Ar fi o prostie din partea mea s-mi nchipui c glumeti. Chavasse aprob din cap. Americanii au realizat deja i ei performana. Sunt puin n urm, dar distana se micoreaz repede. N-a vrea s spun cine va fi primul pe Lun. De un lucru sunt ns sigur. Nu vor fi chinezii. Ei nici mcar nu sunt n curs. Ceea ce explic de ce noi aici, la Changu, am fost inui n ntuneric. Hoffner se ridic i se duse nelinitit la fereastr. Se ntoarse.
115

Pentru prima dat n via sunt furios. Nu doar ca om de tiin, ci i ca fiin uman. Cnd m gndesc c aici zilele s-au scurs la fel, una dup alta i, n afar, n lume, omul a fcut deja primul pas n cea mai mare aventur cunoscut vreodat! Reveni la fotoliul lui i se aez. Faa i era animat i roie i ochii i strluceau. Vorbete-mi despre asta, i ceru el. Tot ce tii. Ce fel de propulsie folosesc, de exemplu? Carburant solid i lichid, rspunse Chavasse. Rachete cu mai multe trepte, desigur. Hoffner cltin din cap. Dar asta-i un lucru primitiv, prietene. S duci un satelit la marginea spaiului e una, dar s atingi Luna, sau mai departe Aici vine rndul dumitale, explic Chavasse. Ruii lucreaz de ani de zile la o rachet ionic folosind ca for motrice energia emis de stele. Ei sunt cu civa ani naintea Occidentului. Dac i menin avansul, asta ar putea nsemna eventual o dominare comunist a lumii. Iar Craig crede c aceast nou teorie a mea le poate lua acest avans? Chavasse aprob din cap. Eu nu sunt om de tiin, dar el crede c prin descoperirea dumitale noi am putea produce pentru rachetele noastre o energie motrice chiar din spaiul nsui. Are dreptate? Hoffner ddu din cap cu sobrietate. Viteze mai mari dect am visat vreodat i sunt eseniale dac vrem s explorm universul.
116

Urm un moment de tcere, nainte ca Chavasse s spun linitit: tiu c pacienii sunt importani pentru dumneata, dar acum trebuie s vezi de ce este esenial s te ntorci n lumea din afar. Hoffner oft i i scutur pipa. Da, ntr-adevr, vd. Un moment prelungit se uit la foc, apoi i ridic privirea i zmbi. Nu tiu cum intenionezi s reueti lucrul sta, tinere, dar cnd plecm? Se ncrunt brusc. Cum rmne cu Katya? Nu pot s-o las aici. Chiar crezi c ar veni? ntreb surprins Chavasse. Hoffner aprob din cap. Ea e orice numai animal politic nu i nu are pe nimeni aici sau n Rusia. N-are familie. Chavasse oft. Poate fi stnjenitor. S m mai gndesc la asta dar, pentru Dumnezeu, s nu-i spui nimic. Ce nu tie, nu poate fi stors de la ea. ntotdeauna e important lucrul sta ntr-o asemenea treab, dac nu merge ceva. Nu e nevoie s ne grbim. Avem cinci zile pn la sosirea avionului meu. Singura problem real este s gsim o modalitate s te scoatem din Changu. De cteva momente, fusese contient de o uoar adiere pe obrazul drept. Se ntoarse i o gsi pe Katya stnd n u, cu o tav n mini pe care era un pahar cu lapte cald. Se ntreb de ct vreme oare sttuse ea acolo i,
117

mai important, ct auzise, dar ea nu ddea niciun semn. Veni spre ei, i ddu paharul lui Hoffner i zise n rus: E timpul de culcare, doctore, a fost o zi lung. Hoffner oft, lu o nghiitur din lapte i se strmb. Vezi, prietene, i spuse el lui Chavasse. Roata s-a nvrtit un cerc complet. Ca un elev, eu fac acum tot ce mi se spune s fac. Sunt sigur c tovara Stranoff tie ce e mai bine pentru dumneata, zise Chavasse. Ea i zmbi enigmatic. Desigur, tovare Kurbsky. n toate privinele. Un moment, se zri ceva straniu n ochii ei. Doar scurt timp, dar i spusese lui ceea ce voia s tie; apoi, ea se ntoarse, se duse la u i iei din nou.

118

Capitolul Capitolul 9
n dormitor era o cldur plcut i cineva aranjase focul, nu demult. Chavasse puse lampa de gaz pe masa de lng pat, deschise ua i iei pe un balcon acoperit care se ntindea de-a lungul casei iar n spate ddea spre grdin. Nu ploua, dar vntul era umed i el inspir prospeimea pmntului reavn, apoi l lu oboseala, intr din nou i nchise obloanele. Cnd ncepu s se dezbrace, se auzi o uoar btaie n u i intr Hoffner. Ducea pe bra un halat vechi de baie i, zmbind, l puse la captul patului. M-am gndit c-i trebuie aa ceva. Era ceva n vocea lui, un uor element de ncordare care l fcu pe Chavasse s se ncrunte. Ce s-a ntmplat? ntreb Chavasse. Hoffner oft i se aez pe pat. Mi-e team c acum Katya tie tot. Chavasse i aprinse linitit o igar. Mai bine spune-mi despre ce este vorba. E foarte simplu. Ea a auzit mai mult dect credeam din conversaia noastr. n primul rnd, vorbete bine englezete i nu e proast. Tocmai a venit n camera mea. Voia s tie exact ce se
119

ntmpl i cine eti de fapt. Ce i-ai spus? Hoffner ridic din umeri. C sunt un om btrn i obosit care vrea s se ntoarc s moar acas i c prieteni de-ai mei teau trimis aici s m ajui s ies. Nimic mai mult dect att? Nu prea necesar pentru moment. A fost un lucru nelept, i zise Chavasse. n fond, ea este cetean rus. Dac te ajut pe dumneata e una, dar dac ajut sau susine o treab al crei succes poate leza n final ara ei, asta i pune n fa o alegere psihologic dificil. n orice caz, dup cum am spus mai nainte, cu ct tie mai puin cu att mai puin poate spune dac e forat. Tu tii mai bine, zise Hoffner, dar nu cred c trebuie s te ngrijorezi. Dup cum i-am mai spus, nu e interesat de politic. Nu e nici mcar membr de partid. Dac se ncurc lucrurile i cei de la contrainformaiile chineze pun mna pe ea, va ajunge pn la urm tot ce vor ei s fie, i spuse cu tristee Chavasse. Presupun c ai dreptate, zise Hoffner i se ridic. Mai bine s vorbeti cu ea diminea, acum e convins c am s m sinucid. C inima mea nu va rezista la cltorie. Am s m ocup de asta, i zise Chavasse. Dormi puin i nu te ngrijora. i promit. Ua se nchise ncet n urma btrnului, iar Chavasse rmase un moment acolo, gndindu-se la
120

toat problema, apoi oboseala l coplei din nou, alungnd orice altceva din mintea lui. Abia avu putere s-i scoat hainele i s se urce n pat. Sufl n lamp i zcu aa un timp, lsnd s se relaxeze fiecare muchi obosit, uitndu-se la umbrele de pe tavan, apoi adormi. Nu-i ddu seama c se trezise, ci doar de faptul c era culcat acolo i c focul aproape se stinsese. Ridic ncheietura minii i cadranul luminos al ceasului strluci n ntuneric. Era dou noaptea, ceea ce nsemna c nu dormise mai mult de patru ore i totui nu se mai simea obosit. Cum sttea culcat, aerul n sine prea electrizat i ncrcat de energie, de parc nimic nu dormea, de parc afar, n ntuneric, o prezen atepta s se ntmple ceva. n acel moment, un tunet bubui amenintor; apoi apru un fulger i, n secunda iluminrii, vzu clar fiecare pies de mobilier din camer. Cobor pricioarele pe podea, ntinse mna dup halatul de baie pe care i-l mprumutase Hoffner i se duse la ua de sticl. Cnd o deschise i iei pe balcon, ploaia ncepu s se intensifice umplnd aerul cu zgomotul ei. Era foarte frig dar el sttu acolo un moment sau dou inspirnd adnc, trgnd n plmni aerul proaspt, cuprins de o stranie nelinite interioar. O voce linitit spuse n englez: Aerul nopii nu e bun la altitudinea asta, domnule Chavasse. Se ntoarse ncet, cu simurile n alert. Katia
121

Stranoff sttea la civa pai mai ncolo, lng balustrad, i cnd un fulger izbucni din nou, faa ei prea c rsare din noapte, cu pomenii nali accentund cumva adncimea ochilor ei negri, cu prul ca de in, lung pn la umeri. Era frumoas, asta era ideea care i veni brusc n minte, cu un sentiment de mirare. i fusese clar i nainte c era drgu i atrgtoare, dar n aceast fraciune de secund ct lumin fulgerul, el vzuse ceva mai mult. Avea un aer de nevinovie care ncerca disperat s se adapteze la realitile aspre ale lumii, ceea ce i reamintea dureros de o alt fat, din alt moment i din alt loc. Nu poi s dormi? ntreb el. Ea neg din cap. S-ar putea spune c am prea multe gnduri. Atunci s intrm i s le discutm, zise el. Focul aproape s-a stins n camera mea, dar e cald nc. Ea trecu pe lng el fr o vorb, iar el o urm i trase jaluzelele. Cnd se ntoarse, vzu c ea trezise focul la via i mai pusese dou lemne din grmada frumos aezat ntr-o parte a cminului. Ea se aez pe covorul din blan de oaie i ntinse mnile spre flcri, iar el i trase un fotoliu. L-am vzut mai devreme pe Hoffner ieind din camera dumitale, zise ea fr s-l priveasc. Presupun c i-a vorbit despre conversaia noastr. El aprob din cap i zise: Vrei s spui despre faptul c ai tras cu
122

urechea la ce vorbeam dup cin? Ea se ntoarse repede i ceva strluci n ochii ei. Nu mi-e ruine. El e un om btrn. Dac eu nu m ngrijorez de el, nimeni altcineva n-o face. n vocea ei era o duritate, o dovad c avea n ea ceva mai puternic dect i-ar fi nchipuit el. Hei, eu sunt de partea ta, zise el. mi pare ru, spuse ea imediat, dar Hoffner a fost fa de mine ca un tat. E un om minunat, i vreau numai binele. Cu asta suntem de acord. Dar suntem oare? ntreb ea. Crezi sincer c un brbat de aptezeci i patru de ani, cu o inim slab, are cea mai mic ans s fac o cltorie ca aceea la care te gndeti? n condiii potrivite, da, i rspunse Chavasse. Dar e un om bolnav, insist ea. Crezi serios c ar putea supravieui unei cltorii clare la altitudinea asta, n regiunea cea mai aspr din lume? Poate c nu va trebui s-o fac aa. Imediat ea se ncrunt. Mi-e team c nu neleg. Nu trebuie s nelegi, nici tu, nici doctorul, n acest moment. Las detaliile n seama mea, zise el i zmbi. i relaxeaz-te! Totul va fi bine. Te asigur. Ea cltin din cap cu exasperare. Faci ca totul s sune att de uor cum fcea tatl meu. Dac spunea un lucru, aa trebuia s fie. Nu e un mod ru de a fi. Aa crezi, oft ea. A spus c vom merge la
123

Lhasa cu o caravan. C va fi simplu, cltoria vieii. Planurile lui nu includeau ns c va muri de febr tifoid pe drum. Cum ar fi putut include asta? spuse cu blndee Chavasse. Moartea are un obicei pervers de a-i face propriile ei programri. n tcerea scurt ce a urmat, el scoase igrile i i oferi una. Ea accept fr murmur, iar el i-o aprinse. Dup un moment, ea spuse: Adevratul Kurbsky e mort, nu-i aa? El ddu din cap sobru. Din pcate, da? Tu l-ai ucis? El neg din cap. El i escorta lui au fost ntr-adevr nconjurai de partizani. Era clar c acestora le psa la fel de puin de rui ca i de chinezi. neleg, zise ea. i tu ai luat pur i simplu identitatea lui. Partizanii aceia, erau prietenii ti? EI ridic din umeri. ntr-un fel. Dac vrei s m ntrebi dac puteam s-i salvez viaa lui Kurbsky mi-e team c nu puteam s-o fac. Nu aveam o asemenea influen asupra lor. Dar ce-i cu acest tibetan care a venit aici cu tine? Parc spuneai c-l cheam Joro. El nu putea face nimic? Este clar c nu te-ai nvrtit n cercurile care trebuie, i zise Chavasse. Ct i privete pe oamenii tia, ei sunt n rzboi. Ei lupt mpotriva unui invadator brutal, care ncearc s le schimbe cu
124

fora tot modul de via. Te rog, nu sunt un copil, spuse ea. tiu c chinezii au fcut unele lucruri ngrozitoare aici, dar toat aceast vrsare de snge i crimele E o uria risip de viei omeneti, se cutremur ea. Poate c da, rspunse el, dar amintete-i ce-a spus Lenin odat: Scopul terorismului este s terorizeze". Este singura cale care i rmne unui popor mic de a lupta mpotriva unui imperiu. Tatl meu obinuia s spun c niciun om nu e Dumnezeu, coment ea. Cu att mai puin Lenin. Mi-e team c tatei nu-i plcea foarte mult. Pare s fi fost un om pe placul meu. Vorbetemi despre el, i ceru Chavasse. Ea ridic din umeri. Acum pare puin de spus. Era un nvat, pe care nu-l interesa guvernarea sau politica. Cred c, dintre toate activitile, arheologia este aceea n care statul poate s se amestece cel mai puin. Aveam tendina s ne trim viaa noastr proprie. Dar mama ta? A murit cnd m-am nscut eu. Copilria miam petrecut-o la coal, la Moscova, cu o mtu a tatlui meu. Cnd m-am fcut puin mai mare, a putut s m ia cu el pe teren. n ultimii trei ani ai vieii lui am trit la Beijing. De ce era att de dornic s viziteze Lhasa? Ea cltin din cap. De fapt, nu tiu. Cred c era un vis pe care l avea de mult. Pruse o ocazie bun, nainte de a se ntoarce n Rusia.
125

Nu simi niciodat dorina s te ntorci acolo? Nu prea, zise ea. Ah, mi lipsesc teatrele, crile, lucruri din astea, dar nu mai mult. Mtua mea a murit acum trei ani i nu mai am pe nimeni altcineva. n afar de Hoffner, spuse Chavasse cu blndee. Ea se ntoarse i un zmbet cald i lumin faa. Adevrat. n afar de Hoffner. El m-a primit cnd eram bolnav i m-a ngrijit s m fac sntoas. A nceput s nsemne mult pentru mine. Se pare c i el simte la fel pentru tine. i-a spus c vrea ca tu s pleci cu el? ntreb Chavasse. Ea aprob din cap. A pleca bucuroas cu el. Vreau s accepte lucrul sta. Dar toat povestea mi se pare att de imposibil! El cltin din cap. Crede-m, nu e imposibil. A putea chiar s spun c va fi uluitor de simpl. Dar deocamdat nu trebuie s te ngrijorezi din cauza asta. Mai avem cteva zile pn s putem face o micare. Avnd n vedere starea sntii lui Hoffner, e mai bine s le petrecem aici dect pe dealuri. neleg, zise ea i se ridic n picioare. Va trebui s ateptm ct putem de linitii pn cnd vei fi gata s ai ncredere n noi. Prea puin furioas, iar el se ridic i zmbi. Nu o lua n sensul sta. M gndesc doar la tine i la doctor. Ce nu tii, nu v poate face niciun ru.
126

Puse minile pe umerii ei. Singura problem real este cum s ne petrecem timpul. Cu ce v distrai pe-aici? Ea ridic din umeri. Nu cu prea multe. De obicei, eu clresc n afara zidului, dac vremea este acceptabil. Ei, asta e ceva exact pe gustul meu. Ea se relax brusc i zmbi. i-ar plcea s vii cu mine? De obicei, m duc dup masa de prnz. Ct de bun clre eti? El zmbi mecher. Destul de bun. E nc una dintre calitile mele. Ea zmbi. i ai multe, nu-i aa, domnule Chavasse? Mi se pare c un om obinuit n-ar putea s vorbeasc chineza i rusa ca un btina. Dar tu? coment el. Vorbeti foarte bine engleza. Ea ridic din umeri. Am nceput s-o nv de la ase ani, la prima mea coal din Moscova. Azi, n Rusia, engleza e a doua limb folosit. Totui, dumneata eti altfel. Ai ceva special. De un lucru sunt sigur. Nu eti doar un aventurier. Dar te asigur c sunt. Ea cltin din cap. Nu, eti ceva mai mult dect att. Atunci i veni un gnd i ochii i se lrgir. Fcu un pas nainte spre el i l apuc cu o mn de reverul halatului.
127

Mai e i altceva, nu-i aa? Ceva n legtur cu doctorul? El fcu singurul lucru posibil. O nconjur cu braele i o srut. Tot trupul ei pru c se trezete la via i ncepu s tremure. O inu puin, apoi ea l mpinse cu blndee. Cnd privi n sus, ochii ei erau ntunecai i tulburai. Cred c e mai bine s plec. El nu se putu gndi la nimic ce s spun, cnd deschise ua i ea trecu pe lng el. Afar mai ploua nc. Ea se ntoarse i l privi un moment, apoi se ridic pe vrfuri i i atinse obrazul cu o mn, apoi dispru. El mai rmase puin acolo cu pielea excitat, un vnt uor, jucu atingndu-l, apoi nchise ua i se duse la culcare.

128

Capitolul 10
A doua zi dup prnz, cnd ieir clare pe poarta principal din Changu, ziua era ameitoare ca un vin nou, iar cerul albastru se pierdea la orizont. Aveau cai mici, tibetani, iar Katya i ndemn calul la galop i o porni nainte. Purta pantaloni de clrie i cizme moi, ruseti, iar cciula i gulerul erau de astrahan negru. Chavasse purta cizmele tibetane i shuba cu care venise. O urm, mprtiind turme de yaci cnd nconjurar tabra ciobanilor, iar apoi ieir din vale. Stepa era de un galben-portocaliu, aurie n lumina soarelui, iar el se opri lng o balt de ap ntunecat, la piciorul unor stnci nalte, unde vntul uotea prin iarba uscat. O pasre ip nlndu-se; l cuprinse o tristee stranie, inexplicabil. Tremur fr un motiv raional i atunci Katya l strig, vocea ei fiind adus de vnt din vrful unui deal din deprtare, iar el ndemn calul nainte i porni dup ea. Deasupra pmntului era o cea uoar care masca distanele iar vntul era cald ca o mngiere.
129

Se opri n vrful dealului i vzu un ru curgnd jos, prin nite chei nguste, iar Katya sttea la marginea stncilor. Desclec i cu o palm pe fund i trimise calul lng al ei. Se opri s aprind o igar, iar cnd se uit n sus, ea se ntoarse. Se mica prin iarba uscat venind spre el, cu soarele n spate, iar imaginea ei era neclar pe margini. Arta ireal, eteric, de parc n orice moment putea disprea n aer. Cnd vorbi, vraja se risipi imediat. Hai s stm, Paul. Se lsar pe iarba scurt i, dup un timp, el nchise ochii i se relax. Era att de plcut, att de minunat de plcut s stai culcat la soare cu persoana potrivit i s nu faci nimic. Ceva l gdila pe nas, deschise ochii i o prinse c i atingea blnd faa cu un fir de iarb. tii c de ani de zile n-am mai fcut aa ceva? spuse el. Dar ar trebui s faci. n fond, viaa este fcut s o trieti. Aici ai dreptate, i zise el. Necazul este c, pe ct se pare, nu am timp niciodat. Bnuiesc c e un defect de personalitate. Ea chicoti. Nu te cred. Tot aa ai fost i cnd erai un bieel? El ncrunt fruntea i strnse ochii ncercnd s exploreze adncimea nesfrit a cerului. Nu-mi pot aminti. Tata era francez. Mama
130

englezoaic. El a fost ucis cnd lupta cu regimentul la Arras n 1940, cnd tancurile Pantzer au trecut prin Belgia i Frana ca un cuit prin unt. Mama i cu mine am scpat pe la Dunquerque. Ce s-a ntmplat dup ce ai ajuns n Anglia? Se trezi c se dezvluie, cum nu o fcuse n faa nimnui de ani de zile. Se gndea la trecut i, brusc, evenimente pe jumtate uitate revenir din nou la via. Cnd ajunse s vorbeasc despre anii lui de lector la Univeristatea Cambridge, trecuse aproape o or. Se opri, iar ea se ncrunt uitndu-se la el. Dar nu neleg. Ai avut tot ce i-ai dorit vreodat i perspectiva unui viitor academic strlucit i totui ai aruncat totul. Mi-am schimbat doar ideea despre ce nseamn a tri, asta-i tot, i rspunse el. ntr-o vacan de var am ajutat un prieten s scoat o rud din Cehoslovoacia i experiena mi-a fcut plcere. Ea oft i cltin dojenitor din cap, de parc el era un bieel pe care l prinsese cu vreo otie. i ai decis s te ocupi permanent de asemenea chestii. Ei, acum sunt specialist la aa ceva. M-au chemat anul trecut s ajut s-l scoat pe Dalai Lama n India, zise el. Se dezvluia prea mult, tia asta, i totui, fata aceasta avea un efect straniu asupra lui, cum nu avusese vreo alt femeie pe care o cunoscuse pn
131

atunci. i ce crede mama despre toate astea? Chavasse zmbi mecher. Ea crede c sunt un fel de funcionar public, ceea ce i sunt ntr-un fel. Katya arta n continuare uimit. i chiar i place sincer acest gen de via? Si pui mereu capul sub sabie i s nu tii cnd va cdea? Ei, nu-i chiar att de ru tot timpul, spuse el. A lucra pentru Birou poate nsemna orice, de la o misiune ca asta la asigurarea ca nimeni s nu trag n tovarul Hruciov cnd acesta s-a aflat la Londra. Nu eti de acord? Problema nu e de a fi sau nu de acord. Nu are nicio legtur cu politica sau guvernele sau cu aa ceva. Mie mi se pare doar c e greit ca o minte att de bun s se iroseasc. El nchise ochii, amintindu-i c i altcineva spusese cndva aceleai vorbe. Vocea ei continu, apoi ncepu s se ridice i s scad, ca susurul rului n chei, iar apoi ca picurul linitit al apei pe stnci. Se trezi brusc. Deasupra lui, norii se rsuceau i se nvrteau pe cer, indicnd o schimbare a vremii. Katya plecase. Se ridic n picioare i se uit n jur. Nu era nici urm de ea i o neptur dureroas l fcu s alerge la marginea stncilor. Ea sttea pe un bolovan la marginea apei, aruncnd distrat
132

pietricele n ru. Cnd cizmele lui fcur zgomot, ea se ntoarse spre el. M-ai prsit, i spuse el. M-am trezit i am constatat c ai plecat ca prinesa vrjit din poveste. Ea cobor de pe bolovan i se mpiedic, iar el se repezi nainte i o prinse n brae. Te simi bine? Ah, Paul, a dori s fie ca o poveste, zise ea. A dori ca aceast zi s fie vrjit, s nu se mai termine, iar tu i cu mine s fim mpreun n vecii vecilor. Vocea ei adnc vdea o dorin care fcu s i se pun un nod n gt. Un moment, se uit n ochii ei, apoi o srut cu blndee. Un timp, ea se topi lng el, apoi se desprinse i se ndrept spre crare. Cnd el ajunse n vrful stncilor, ea era deja pe cal i galopa, iar lui i mai trebui un moment sau dou s-i prind calul. Cnd trecu de vrful dealului, norii acoperir soarele i o fie mare de umbr se ntinse pe pmnt. O vzu pe Katya venind spre el; ndemn calul la galop, pentru c, dintr-un motiv neneles, simi o nevoie disperat s ajung la ea nainte de a o ajunge umbra. Cnd se afla nc la treizeci sau patruzeci de metri deprtare, umbra o nvlui, iar el i nfrn calul. Umbra trecu i peste el i se simi brusc nfrigurat, iar teama i atinse inima cu degete reci ca gheaa. Ctva timp rmase acolo, ascultnd sunetul
133

copitelor calului ce se deprta, iar cnd ea dispru ascuns de o neregularitate a terenului, el i ndemn calul la pas i o urm. Cnd ajunse la poarta casei, Joro l atepta cu o figur serioas. Cnd Chavasse desclec i i ddu frul, tibetanul zise: Cpitanul Tsen a fost aici i a pus nite ntrebri. Despre ce? se interes Chavasse. Face un raport ctre Lhasa, i spuse Joro. M-a interogat o jumtate de or. I-am zis c aveam tabra lng Rudok, atunci cnd ne-au atacat. Am zis c au aruncat cele dou trupuri ntr-o groap, n pmnt. Sun destul de raional. Unde-i el acum? nuntru. Era gata s plece, cnd s-a ntos femeia Stranoff. Ce s-a ntmplat acolo afar? V-ai certat? Chavasse cltin din cap. Am decis s facem o curs napoi spre cas. i aprinse ncet o igar, apoi spuse repede: Pn acum, totul merge bine. Doctorul vrea s vin cu noi, la fel i femeia. Joro se ncrunt. Eti sigur c e de ncredere? n acel moment, ua casei se deschise, iar Katya i cpitanul Tsen se apropiar de trepte. Acesta e un moment la fel de bun ca oricare altul ca s aflm, zise Chavasse i travers curtea n ntmpinarea lor. Katya arta calm i complet relaxat, iar
134

cpitanul Tsen zmbi politicos. Sper c v-a fcut plcere plimbarea clare, tovare. ntr-o asemenea companie, cum putea s numi plac? Chavasse se nclin spre Katya. mi pare ru c am fost eliminat att de repede din curs. Calul meu nu-i putea face fa, adug el. Trebuie s vedem dac i gsim altul mai bun data viitoare, spuse ea. Cpitanul Tsen ar vrea s stea de vorb cu dumneata. Tsen ridic o mn. Nu e nicio grab. Vreau s aud relatarea dumitale despre nefericita experien, tovare. Pentru raportul meu ctre Lhasa, nelegi. ntmpltor, bunul doctor m-a invitat la cin n seara asta. Putem vorbi atunci? Cu plcere, i rspunse Chavasse. Chinezul zmbi. Pe disear, atunci. O salut pe Katya, btu clciele ca un prusac i plec prin curte. Trebuie s m scuzi, zise Katya. Vreau s vorbesc cu buctreasa n legtur cu masa de disear. Tonul ei era oficial, aproape rece i, nainte ca Chavasse s poat rspunde, ea se ntoarse i dispru n interiorul casei. Un moment, el rmase acolo cu o uoar ncruntare pe fa, apoi o urm nuntru. l gsi pe Hoffner n bibliotec, stnd n faa unui
135

foc mare, cu o carte pe genunchi, bnd ceai dintr-o ceac delicat de porelan. Btrnul i ridic privirea. i-a plcut plimbarea? Chavasse i nclzi minile la foc. A fost destul de plcut, dar inutul pe aici este groaznic de monoton. Nu cred c l-a suporta prea mult timp. Ah, are unele pri bune, spuse Hoffner. Presupun c tii c Tsen a fost aici? Chavasse aprob din cap. L-am ntlnit cnd pleca. A stat deja de vorb cu Joro. Nu e niciun motiv de ngrijorare; e vorba doar de un raport pe care trebuie s-l trimit la Lhasa. A zis c vorbete disear cu mine, dup cin. Katya prea foarte spit cnd a venit, spuse tentativ btrnul. S neleg c ai avut o discuie cu ea? Chavasse se aez pe fotoliul din faa lui i se servi cu ceai. Nu e bucuroas de ntreaga poveste, dar e dispus s continue alturi de noi. Presupun c nu i-ai spus motivul real pentru care plec. Chavasse cltin din cap. Nu-i nevoie. Motivul pe care i l-ai dat e perfect raional. De fapt, doctore, zise el dup o mic ezitare, dac nu merge ceva bine n treaba asta i chinezii te interogheaz, s le-spui exact ce i-ai spus Katyei. C eti btrn i bolnav i preferi s-i sfreti zilele n ara ta. Frumuseea este c asta
136

are un sens. Ar accepta cred ideea, fr s cerceteze mai adnc. Btrnul zmbi slab i cltin din cap. Dar am cea mai mare ncredere posibil c nimic nu va merge prost. n acel moment, se auzi zgomotul unui vechicol frnnd afar. Hoffner se ncrunt i puse jos ceaca. M ntreb cine poate fi acum? Cnd Chavasse se ridic n picioare, ua se deschise i Katya nvli nuntru. Colonelul Li! spuse ea repede, n rus. Chavasse i ddu seama de paloarea extrem de pe faa ei, de ochii negri cuprini brusc de umbre. l trecu un fior rece i lu n mn ceaca de ceai. Ce plcere neateptat, spuse el calm. Se auzi un pas rapid n hol i un brbat se opri n u. Era aproape tot att de nalt ca i Chavasse, cu uniforma perfect croit pe trupul subire i cu un palton kaki cu guler de blan aruncat pe umeri. n mna nmnuat inea o cravaa i, zmbind, o atinse de marginea cciulii de blan.. Drag doctore, ce bine-mi pare c te vd! Vorbea n chinez cu o voce adnc, plcut i, la fel ca i Katya, se vedea c are n el snge european. Ochii lui erau uor ridicai la coluri, dar erau ptrunztori i amabili pe o fa sntoas iar buzele, sub nasul drept, erau bine formate i pline de umor. Nu ne-am ateptat s v vedem nainte de sfritul sptmnii, colonele, zise calm Hoffner.
137

Dup cum ar zice englezii, a aprut ceva. Li se ntoarse spre Katya i i ridic o mn. Draga mea, ari fermector, ca ntotdeauna. Ea reui s zmbeasc slab. Am avut un oaspete neateptat, de cnd ai fost aici ultima oar, colonele. Permite-mi s i-l prezint pe tovarul Kurbsky, corespondent extern al Pravdei, care e aici s-i ia un interviu doctorului. Colonelul se ntoarse spre Chavasse care ntinse mna. Am onoarea, colonele! Colonelul Li zmbi cu bunvoin i i strnser minile. Dar am avut deja plcerea de a face cunotin cu tovarul Kurbsky, anun el. Urm un moment de tcere, n care prea c toat omenirea nu mai rsufla. Mie team c nu neleg, zise cu grij Chavasse. Dar cu siguran c-i aminteti, tovare. Gura lui Li se rotunji plin de umor. Acum dou nopi, la Rangong. Am stat amndoi la hanul din sat. mpuit gaur, nu-i aa? Chavasse fcu un pas rapid nainte, lovi piciorul colonelului Li de sub el i l proiect n spate peste fotoliul lui Hoffner, printr-o lovitur cu braul drept. Cnd alerg afar din hol, punea deja mna pe Walther. Nu avea timp s se gndeasc acum la Hoffner sau la Katya. Asta era o chestiune de supravieuire i, n via, ca i la rzboi, viteza i neprevzutul erau pe primul plan.
138

Un jeep era parcat la captul scrii din faa uii principale i patru soldai erau lng el, vorbind lenei. Ei se uitar n sus alarmai, iar el se ntoarse nuntru. Colonelul Li apru n hol cu o arm automat ntr-o mn. Chavasse ridic revolverul Walther i trase cocoul, dar nu se ntmpl nimic. Mai ncerc o dat fr succes, arunc n capul lui Li arma inutil i sri peste parapet, n curte. Ateriz prost, pierzndu-i echilibrul, i, cnd se ridic n picioare, simi o durere brusc n glezn. Scrni din dini i alerg spre poart. n spatele lui bocneau cizme i l auzi pe Li strignd: Nu tragei! Era la un metru de poart, cnd i se puse piedic i czu, punndu-i instinctiv minile la fa i rostogolindu-se mai ncolo, ca s evite loviturile ulterioare. Un picior l lovi n coaste, un altul i zgrie faa; se ridic din nou n picioare, stnd cu spatele la zid. Zri scurt faa Katyei Stranoff stnd n dreptul uii cu Hoffner, apoi cei patru soldai ncepur s se apropie. Unul dintre ei avea un baston lung militar; l ridic i l repezi spre capul lui Chavasse. Acesta se aplec i, n timp ce bastonul muca din zid, el ddu o lovitur cu cizma ntre picioarele soldatului. Bastonul czu jos i soldatul se prbui. Ceilali trei ezitar un moment, apoi unul dintre ei scoase baioneta i o porni cu precauie nainte.
139

Colonelul Li alerg prin curte i strig: Nu! l vreau viu! Chavasse se ls ntr-un genunchi, nha bastonul i lovi braul soldatului. Osul acestuia pocni ca o creang uscat; omul ip, iar baioneta i czu din mna neputincioas. Cnd Chavasse vru s se ridice, ceilali doi venir repede spre el. Primul l lovi n coaste ridicndu-l lipit de perete. Chavasse l apuc pe soldat de picior i czur amndoi rostogolindu-se de mai multe ori. Cnd el ajunse deasupra, colonelul Li care ntre timp ajunsese lng ei, lu de jos bastonul i i ddu o lovitur de specialist, peste ceaf.

140

Capitolul 11
Cnd l aruncar n celul, Chavasse se mpiedic de un trup i czu la peretele opus. Se tr n patru labe i inspir adnc de mai multe ori ca s-i limpezeasc creierul. Dup un timp se simi ceva mai bine i ncerc s examineze ce era n jur. Celula avea vreo ase metri pe ase, singura lumin fiind o lamp de gaz aezat ntr-o ni n perete, deasupra capului lui. n lumina palid vzu c aceasta era plin de omenire puturoas. Cteva capete se ntoarser spre el, uitndu-se n gol, ca apoi s revin la loc. Majoritatea erau rani tibetani, cu shuba de blan strns pe ei i care dormeau. ntr-un col era un lama btrn, cu faa brzdat de ani, cu roba galben rupt i murdar. Privea n gol, micnd mrgelele cu degetele, n timp ce intona rugciuni cu o voce joas, monoton. Era incredibil de frig, iar ploaia ptrundea n picturi fine printre gratiile micuei ferestre aezate sus, n zid. Chavasse se ridic n picioare, pi peste un srman nefericit care sttea ghemuit i avea faa transpirat de febr, i se nl ca s se uite afar. Un perete de chirpici al curii se drmase, iar el putu vedea n ora. Vntul care urla pe acoperiurile
141

plate din Changu venea din stepele Mongoliei aducnd cu el iarna, atingndu-i faa cu degete reci. Se nfior fr s vrea i l cuprinse un val de tristee de parc cineva, undeva, clcase pe mormntul lui. O u se deschise n captul cellalt i lumina nvli dinspre curte, ncadrnd la intrare un soldat chinez. El se ntoarse i vorbi cu cineva din interior. Se auzi brusc un hohot de rs, apoi soldatul nchise ua i alerg prin curte aplecnd capul mpotriva ploii. Chavasse se ls jos de la fereastr. Omul cu febr gemea continuu, ca un animal suferind, cu dinii dezgolii i strni. Chavasse i fcu drum cu grij printre trupurile adormite spre un col liber lng u i se retrase repede cnd un groaznic miros de excremente umane i umplu nrile. Se ntoarse la locul iniial i se ls pe paiele umede. La civa pai mai ncolo, un tibetan nalt, cu o rob rupt i o plrie concav de fetru, sttea pe vine lng perete i se uita fix la el, cu o mn scrpinndu-se de pduchi. Dup un moment, scoase de undeva de pe el o bucat de tsampa amestecat cu unt, o rupse n dou i i oferi jumtate lui Chavasse. Chavasse reui s zmbeasc, dar cltin din cap. Omul ridic din umeri i ncepu s mestece tsampa. Chavasse ncerc s se ntoarc dar membrele i tremurau incontrolabil din cauza frigului care l cuprinsese. i strnse braele n jurul lui i nchise
142

ochii, concentrndu-se la ce se ntmplase, ntrebndu-se cum naiba va iei din ncurctura asta? Dar nu avea niciun rspuns. Dup un timp, czu ntr-un somn nelinitit. Deveni contient de zgomotul cheii n broasc i de ua care se deschise, dar lovitura peste fa fu aceea care l trezi de-a binelea. O mn l apuc dur de reverele hainei, ridicndu-l n picioare i mpingndu-l spre u. Doi soldai i un sergent l ateptau pe coridor, mbrcai la fel, n uniforme vtuite, ponosite; steaua roie a Armatei Republicii Populare de pe epcile lor era singura pat de culoare. Sergentul se ntoarse i, fr o vorb, o porni pe coridor. Chavasse l urm, cei doi soldai ncheind grupul, cu armele automate pregtite. Urcar nite trepte de piatr spre un coridor aflat mai sus i se oprir n faa unei ui. Sergentul btu, ascult un moment, apoi l conduse nuntru. Era clar c odaia fusese locuina unei persoane importante. Pereii din lemn erau frumos vopsii, covoare de blan de oaie acopereau podeaua, iar focul ardea n cminul din piatr. Fiierul verde dintr-un col i biroul din mijlocul camerei artau nefiresc, nelalocul lor. Colonelul Li sttea n spatele biroului cu un raport dactilografiat n mn pe care continua s-l citeasc. Chavasse era n picioare lng un scaun, la nici jumtate de metru de birou, cu trupul ndoit de oboseal i se examina n oglinda ngust cu ram aurie de pe peretele din spatele lui Li.
143

Faa frumoas aristocrat a lui Chavasse era palid i tras, ochii preau nite lacuri negre, prea nfundate n orbite, iar sngele picura dintr-o tietur pe frunte. n timp ce ridic o mn ca s se tearg, colonelul LI mormi, ls raportul pe birou i-i nl privirea. O expresie de preocupare apru imediat n ochii lui i se ncrunt. Dar, dragul meu, ce i-au fcut? ntreb el ntr-o englez impecabil. Preocuparea dumitale e att de emoionant! i zise Chavasse. Li se ls pe sptarul scaunului, cu un uor zmbet ntr-un col al gurii! Aadar, vorbeti engleza. Vezi, deja am fcut progrese. Chavasse njur n gnd. Era obosit mai obosit dect fusese de mult, foarte mult vreme i, din cauza asta, czuse n cea mai veche mecherie din manual. Ridic din umeri. Punctul dumitale! Natural! spuse Li i fcu semn sergentului i celor doi soldai care se retraser imediat. Cldura din camer ncepea s-l fac pe Chavasse s se simt ameit. Se cltin uor i se apuc de marginea biroului ca s se sprijine. Colonelul Li se ridic imediat n picioare. Cred c ar fi mai bine s te aezi, prietene. Chavasse se ls pe scaun, iar Li se duse la un bufet lcuit dintr-un col, l deschise, scoase o sticl
144

i dou pahare i reveni. Umplu repede paharele i mpinse unul peste birou. Chavasse l atept pe chinez s bea primul. Li zmbi slab i i goli paharul. Bea prietene, zise el. Cred c o s fii uimit. Era cel mai fin whisky scoian, iar Chavasse tui puin cnd i se opri o clip n gt. ntinse mna dup sticl i i umplu din nou paharul. M bucur c-i place, zise Li. Chavasse toast n gnd i l ddu pe gt dintr-o dat. Cnd alcoolul se rspndi n el, se simi mai bine. Se ls pe sptarul scaunului i zise: Tot confortul de acas, aa-i? Voi tia o ducei tare greu muncind pentru proletariat. Apropo, nu ai un lucru care se cheam o igar? Bieii ti m-au curat. Dup aerul lor, cred c nu-i plteti foarte des. Colonelul Li scoase din bunzuar un pachet de igri americane i l arunc peste birou printr-o pocnitur rapid cu degetele. Vezi, pot s-i ndeplinesc toate cerinele. Chavasse lu o igar i se aplec peste mas, dup foc. Cum rmne cu mrcile voastre de igri? Li zmbi amabil. Dar igrile Virginia sunt extrem de bune. Cnd o veni vremea noastr, o s le lum fr ndoial pe toate pentru consumul nostru intern. Atenie, tovare, l avertiz Chavasse. Asta la Beijing s-ar numi trdare. Colonelul Li zmbi i i lu o igar din
145

portigaretul lui elegant de jad. Dar nu suntem la Beijin, prietene. Aici eu controlez totul. Vocea era n continuare plcut, starea de spirit linitit, dar Chavasse ncepu s recunoasc tehnicile. Recunoscu, de nevoie, c se gsea n faa unui expert. Ce se ntmpl acum? ntreb el. Colonelul Li ridic din umeri. Asta depinde n ntregime de dumneata, prietene. Dac cooperezi, lucrurile pot fi fcute mai uoare pentru dumneata. Chavasse deveni interesat. Era o sugestie c nc se mai putea ajunge la o nelegere, asta era clar, dar i asta fcea parte dintr-un tipar familiar. i zmbi colonelului prin fum. Deci mai am o ans? Desigur, rspunse Li. Tot ce trebuie s faci este s-mi spui cine eti cu adevrat i care este misiunea dumitale aici la Changu. Ce se ntmpl dac fac lucrul sta? ntreb Chavasse. Li ridic din umeri. i putem folosi ntotdeauna pe cei care i recunosc greelile. Chavasse rse aspru i stinse igara n scrumiera de jad. Dac asta-i tot ce poi face, nu sunt amator. Chinezul btu n mas i zise gnditor: Mare pcat! Suna de parc i prea sincer ru, iar Chavasse l
146

ascult ntr-un mod curios de detaat, gndindu-se n acelai timp i la alte lucruri. Ce anume e pcat? Faptul c suntem n tabere opuse. Eu nu sunt un idealist sau fanatic din punct de vedere politic. Sunt pur i simplu un om care s-a conformat circumstanelor majore. Sper s-i mearg bine n felul sta, spuse Chavasse cu o und de ironie n glas. Aa o s fie, te asigur, zmbi blnd Li. Vezi, eu am ales partea victorioas, nu grei n privina asta. Mai ai timp s te rzgndeti. El aranj hrtiile de pe mas n ordine. Chavasse oft i cltin din cap. Nu, mulumesc, colonele. Mai bine trec la faza a doua. Li se ncrunt. Faza a doua? Mi-e team c nu neleg. Ar trebui s mai citeti, coment Chavasse. Ca s fiu mai precis, ultima publicaie a Comitetului Central din Beijing: Interogarea prizonierilor politici i a strinilor. Mai nti, eti amabil, apoi eti ru cu recunoaterea tovarului Pavlov, desigur. Colonelul Li oft. Voi chiar avei cele mai stranii idei despre noi. El aps o sonerie pe birou i aproape imediat se deschise ua i intr sergentul, care rmase lng Chavasse. Chavasse se ridic n picioare, obosit. i acum ce urmeaz? Colonelul ridic din umeri.
147

Depinde de dumneata. i pot acorda cteva ore s te mai gndeti. Dup aceea Ridic din umeri, lu alt raport i l deschise. Cei doi soldai ateptau afar i mergeau n urma lui, n timp ce Chavasse l urma pe sergent de-a lungul coridorului i n jos, pe treptele de piatr, spre parter apoi intr ntr-un coridor luminat puternic. De-a lungul unui perete erau ui grele de lemn. Sergentul deschise una i l conduse pe Chavasse nuntru. Acesta se trezi ntr-o celul mic, de piatr, care nu era mai mare de doi metri ptrai, cu un pat de fier lng perete, i nu avea fereastr. Ua se nchise n urma lui, iar el fu cufundat imediat n ntuneric. Din perete i tavan picura umezeala. Pipi drumul la patul de fier. Nu avea saltea, dar, n starea n care era, ar fi putut dormi pe podea. Se ntinse; arcurile ruginite i intrau n coaste; privi n tavan, n ntuneric. Avea un spaiu de respirat. Nu tia de ce, dar se relax imediat, disprndu-i orice urm de ncordare. Era att de obosit, l dureau membrele, iar n mijlocul capului avea o durere scitoare. Oft i nchise ochii i imediat celula se umplu de un zgomot hidos, nfiortor. Se ridic n picioare, cu fiecare nerv n alert. Chiar deasupra uii era un clopot mare, care suna ntruna, n timp ce o lumin roie se aprindea i se stingea repede. Rmase n picioare uitndu-se n sus, cu grea de la stomac, tiind ce avea s urmeze cnd cheia
148

scri n broasc i ua se deschise. Sergentul cel mrunt sttea n u cu minile n olduri i zmbea blnd. Chavasse iei afar. Cei doi soldai ateptau i l escortar de-a lungul coridorului. Cnd sergentul deschise ua n captul ndeprtat i ieir afar n noapte, i ntmpin ploaia. Sergentul merse n ntuneric spre un camion parcat lng ghereta paznicilor, iar Chavasse rmase n mijlocul curii, cu cei doi soldai. Vntul din step era ca o baionet n spatele lui. Se ntreb obosit ce avea s se mai ntmple; apoi, dou raze de lumin de la farurile camionului luminar n noapte. Sergentul se ntoarse, scoase arma automat i fcu un semn celor doi soldai care se retraser n ntuneric. Chavasse atept. n acel moment, el i sergentul preau a fi singuri. Fcu precaut un pas nainte, cu ochii la arma automat, dar simi n spate apa rece ca gheaa. Se rsuci i mai primi o gleat n fa. Cei doi soldai stteau acolo, rznd, cu gleile n mn. I se prea c tot trupul i este prins ntr-un urub mare care i storcea aerul din plmni, n timp ce vntul l tia prin hainele ude, arzndu-i carnea. Reui s fac un pas cltinat spre ei, cu minile n sus, nainte ca sergentul s-l loveasc peste rinichi. Cnd se prbui, ei se repezir cu cizmele i pumnii n trupul lui fr aprare. Era contient c se afla acolo n mijlocul curii, cu faa sprijinit de pietrele ude. Deschise ochii i
149

luminile de la camion l orbir, apoi auzi voci i fu ridicat i dus spre ua luminat. Cu un sentiment de surprindere, se trezi c e n faa biroului colonelului Li, sprijinit de cei doi soldai. Sergentul btu la u, o deschise i intrar. Rmaser n picioare n faa biroului i, pentru a doua oar n seara aceea, Chavasse se examin n oglinda lung cu ram aurie. Prezenta o privelite extraordinar. Prul negru era lipit pe fruntea nalt. Un ochi era pe jumtate nchis i partea dreapt a feei era umflat i desfigurat de o vntaie mare, purpurie. Avea gura zdrobit, sngernd, i pieptul cmii era plin de snge. Colonelul Li se uit n sus la el i oft. Eti un brbat foarte ncpnat, prietene. De ce o faci? Sticla cu whisky i paharele mai erau pe mas. El umplu unul i l mpinse spre el. Soldaii l aezar pe scaun i sergentul i inu paharul la buze. Chavasse gemu de durere cnd alcoolul i arse carnea rnit, dar, dup un moment, i se rspndi n corp o cldur i se simi ceva mai bine. Ai organizat un ntreg spectacol, spuse el crit. Faa lui Li se rid de furie. i imaginezi c-mi plac lucrurile de genul sta? Crezi c sunt un barbar? ntreb el. Aps o sonerie de pe birou. Ajunge cu acest joc copilresc de-a oarecele i pisica. tiu cine eti. tiu totul despre dumneata.
150

Ua se deschise i o tnr chinezoaic, soldat n termen, intr cu un dosar i l puse pe birou. Cnd femeia iei, Chavasse observ c uniforma i venea pe corp ca o mnu, c avea cizme ruseti de piele i picioare frumoase. Am aici totul, zise colonelul Li ridicnd dosarul. Am luat legtura cu Lhasa i ei au contactat imediat contrainformaiile noastre din Beijing. Nu m crezi? Chavasse ridic din umeri. Rmne de vzut. Colonelul Li deschise dosarul i ncepu s citeasc. Paul Chavasse, nscut la Paris n anul 1930, tat francez, mam englezoaic, are dubl naionalitate. Studii la Sorbona i Cambridge i Harvard, doctorat n Limbi moderne, lector la Universitatea Cambridge pn n 1955. De atunci, e folosit ca agent al Biroului, o organizaie secret folosit de guvernul britanic n rzboiul subteran mpotriva statelor comuniste libere. Chavasse i ddu seama c nu era prea ocat c tiau att de multe. Nici mcar nu era suprat. Tot trupul l durea i se strdui s poat ine ochii deschii. Ai cu siguran o imaginaie foarte clar, spuse el. Colonelul Li sri furios n picioare. De ce m faci s te tratez astfel? sta-i un mod de comportare pentru un brbat inteligent? Ocoli biroul i se aez pe margine, la vreun metru de Chavasse. Cnd vorbi, vocea i era blnd
151

de parc ncerca s aduc pe calea cea bun un copil ncpnat, plin de voin. Spune-mi ce faci aici, asta-i tot ce vreau s tiu. Dup asta, poi avea un doctor, o mas, un pat cald. Tot ce doreti. Lui Chavasse totul i era confuz. Fcea un efort s in ochii deschii i i se pru c faa lui Li se umfl, cptnd proporii uriae. ncerc s deschid gura, dar nu iei niciun sunet. Colonelul se apropie mai mult. Spune-mi ce vreau s tiu, Chavasse. Asta-i tot ce trebuie s faci. Voi avea eu grij de restul, i promit. Chavasse reui s-l scuipe n fa o dat, nainte ca lumini colorate s explodeze n capul lui i ntunericul l cuprinse ca o ap mare.

152

Capitolul Capitolul 12
Chavasse, trndu-se n ploaie n coada coloanei, prezenta un tablou extraordinar. Ochii i erau czui n orbite, prul era soios i lipit, iar trupul slab era acoperit cu o shuba de blan de oaie, veche i plin de insecte. Avea minile strns legate n fa, iar cellalt capt al frnghiei lungi era legat de aua de lemn a paznicului lui. ncepea s se simt obosit. Ploaia, pe care vntul i-o arunca n fa, era rece, iar stomacul lui ipa de foame. ncetini puin i imediat paznicul trase tare de frnghie, fcndu-l s se impiedice i s cad n nas. Brbatul ip furios n chinez i Chavasse se ridic cu greu n picioare i o porni din nou. l putea vedea pe colonelul Li clare n fruntea unei coloane de vreo treizeci de oameni, toi clare pe cai tibetani, cu arme automate la spate i se minun din nou de straniul amestec de vechi i de nou care prea att de tipic pentru chinezi. n ciuda mrimii regiunii de sub supravegherea lui, colonelul avea doar trei jeep-uri i un camion, iar cnd fcea turul satelor de pe platoul nalt unde nu era n siguran i avea nevoie de o escort
153

puternic, era obligat s se foloseasc de cavalerie. Ploaia se ntei iar Chavasse se tra mai departe, simindu-se nefericit, rceala ptrunzndu-l pn la oase. Se afla poate n cel mai dificil moment al vieii, iar faptul c o recunotea n sinea lui era extrem de periculos. Colonelul Li ar fi fost surprins ct de aproape era de a ceda. Chavasse ridic minile legate ca s-i tearg faa de ploaie i merse mpleticindu-se mai departe. Timp de aproape trei sptmni fusese btut i umilit n toate chipurile posibile. Noapte de noapte sunase clopotul din celula lui i se aprinsese lumina roie; uneori au venit dup el, alteori nu. Totul fcea parte dintr-un plan, bazat pe experienele lui Pavlov cu cinii lui i cu clopotul care suna la ora mesei; treptat, schimbnd ordinea lucrurilor, se poate produce o prbuire nervoas, pn cnd unui om i se frnge spiritul la fel ca i trupul. Atunci i doar atunci ncepe procesul renaterii care, cnd se ncheie, face ca partidul s aib nc un robot loial i eficient care s-i sporeasc rndurile. Se ntreba cum se descurcau Katya i doctorul Hoffner, dar mai era i Joro. Colonelul Li nu fcuse nicio referire la tibetan din ziua n care Chavasse fusese luat iar asta nsemna o speran. Ploaia l izbi din nou n fa iar el renun s mai ncerce s-o nlture i se retrase n eul lui interior, secret, capacitate care l fcuse s funcioneze n ultimele douzeci i dou de zile.
154

Un moment se gndi cu jind la celula lui. Mcar acolo era uscat i avusese i mncare uneori; apoi se cutremur amintindu-i de noaptea n care veniser de opt ori dup el i de ziua n care Li i cpitanul Tsen l-au interogat pe rnd, douzeci i patru de ore. Se ntreba de ce oare a decis Li s-l ia cu el n acest turneu de inspecie. Li, cu falsa lui amabilitate i faa lui fin de om nvat, era de fapt un adevrat diavol. Chavasse ncerc s-i imagineze cum l-ar ucide dac ar avea ansa. Era un joc care i uurase multe ore n celula lui dar acum era prea obosit ca s gndeasc iar trupul i tremura de frig. Se mpiedic i czu din nou i, de data asta, nu simi o smucitur nerbdtoare a funiei. Cnd se uit n sus, vzu coloana oprit la adpostul unor stnci care ddeau spre o vale n care era cuibrit un mic sat, cu fumul focurilor ridicndu-se greoi din cauza ploii. Paznicul desprinse funia de a iar Chavasse se duse i se aez lng o stnc, folosindu-se de scurta pauz, sprijinindu-i capul pe genunchi. O piatr se rostogoli n faa lui, iar colonelul Li zise n englez: Paul, ari cu adevrat bolnav. Pot s fac ceva pentru tine? Prea cu adevrat preocupat, iar Chavasse se uit n sus i zise obosit:. Du-te s te joci cu zmeul. Colonelul Li rse, se aez alturi pe un bolovan
155

i turn ntr-o ceac de plastic ceai cald din termosul lui. I-o inu n fa. Uite, ia puin. Chavasse ezit un moment, apoi nh ceaca nainte ca Li s se rzgndeasc i nghii coninutul. Ceaiul era foarte fierbinte i i arse gtlejul. Se aplec nainte, tuind i necndu-se, iar Li l btu pe spate. Ei, o s te simi mai bine ntr-un moment. Dup un timp, Chavasse se ndrept i i napoie ceaca. A vrea s tiu ce este n spatele acestui zmbet, zise el. Nu m-ai adus aici afar pentru c ar fi bine pentru sntatea mea, asta e clar. Este pentru binele sufletului tu, Paul, rspunse colonelul Li. Pentru binele sufletului tu nemuritor. n versiune comunist, desigur. Li zmbi slab i puse o igar n portigaretul lui de jad. tii c am nceput s in foarte mult la tine n ultimele trei sptmni, Paul. Sunt absolut hotrt s te aduc de partea noastr. Ar fi pcat c un asemenea material bun s se iroseasc. O s ajungi mai nti n iad, i spuse Chavasse. Nu cred, zise Li cltinnd din cap. Se pare c uii c am enervantul obicei de a obine pn la urm ceea ce vreau. N-am observat. Ah, dar obin. De exemplu, cnd ai venit prima
156

oar la mine, ai refuzat s-mi spui cine eti cu adevrat. Am aflat singur foarte repede, din dosarele noastre de contrainformaii din Beijing. Apoi, am vrut s tiu ce fceai aici. Asta ncerci s afli de trei sptmni, coment Chavasse. i unde ai ajuns? Li chicoti. Dar asta am tiut de la nceput. Katya mi-a spus totul, din prima sear. Sperai s-l scoi pe doctorul Hoffner din Tibet. Chavasse i umezi buzele. Katya i-a spus? zise cu rceal. Desigur. E foarte simplu. mi era foarte clar c aveai un motiv ca s fii la Hoffner acas, poznd drept Kurbsky. I-am subliniat c atitudinea lui poate avea efect asupra relaiilor noastre n viitor. Katya a intervenit imediat i mi-a relatat toat povestea, ca s-l fereasc de orice neplcere. Ei, acum tii, spuse Chavasse. M bucur c a fost deteapt i i-a zis. Ce-ai fcut cu ei? Mai sunt amndoi acas la Hoffner. Mi-e team c, n cele din urm, o s trebuiasc s-l trimit la Lhasa i de acolo la Beijing, dar numai dup ce se lmurete toat treaba. Dar ce mai e de tiut? ntreb Chavasse. Multe lucruri, zise Li ridicnd din umeri. Cum ai intrat n Tibet? Cine te-a ajutat cnd ai ajuns aici? Ce s-a ntmplat cu Kurbsky i cu escorta lui? M tot ntrebi toate astea de trei sptmni, i spuse Chavasse, i unde ai ajuns? Nu renuni niciodat?
157

Nu, Paul. Nu renun. Vocea lui Li deveni brusc rece cu gheaa. n primul rnd, pentru c nu sunt total prost. Ceva nu e n regul n toat chesiunea asta, ceva nu e cum trebuie. Vreau s tiu ce anume. Chavasse i rse n fa. Mai bine m-ai mpuca i am termina totul. Ah, nu, Paul. Nu voi face asta. nainte s termin cu tine, o s-mi spui ceea ce vreau s tiu adevrul. Tot adevrul i o s mi-l spui, pentru c vrei s-o faci. Apoi, te vei duce la Beijing, unde nu m ndoiesc c, la Comitetul Central, te vor considera un aliat foarte valoros. Omoar-m, i spuse Chavasse. O s ne scuteti pe amndoi de multe necazuri. Colonelul Li cltin din cap. Am s te ajut, Paul. Am s te salvez fr voia ta. Se ridic repede i plec, iar un moment mai trziu se urc pe cal, n fruntea coloanei. Chavasse i atept paznicul i, dup un timp, omul veni i leg iar captul funiei de a, iar coloana se mic n jos spre vale. Cnd se apropiar de sat, i ntmpinar cinii, ltrturile lor rsunnd a gol n aerul umed. Se nvrteau printre cai, iar soldaii njurau i i loveau. Civa copii n zdrene, subnutrii, le ddeau trcoale innd pasul cu ei, n timp ce coloana intra n sat. Chavasse decise c rareori mai vzuse o privelite mai mizerabil n viaa lui dect aceste strzi
158

noroioase i bordeiele drpnate din jurul pieei mari. El se tra la coada coloanei, cinii ltrau la clciele lui, iar copiii alergau alturi de el, ipnd emoionai. n mijlocul pieei era o platform mare de piatr; aici se opri cel din frunte, cu civa soldai grupai n jurul lui. Colonelul Li opri calul alturi de ei i atept, n timp ce oamenii lui galopau prin strzile nenorocite, scondu-i afar n ploaie pe locuitori i mnndu-i spre pia. n decurs de zece minute i ndepliniser sarcina i o mulime de vreo sut cincizeci de oameni fur adunai n pia. Li fcu un semn i un soldat l mpinse pe Chavasse nainte, sus pe platform. El se uit prin ploaie peste marea de chipuri triste, la cavaleritii aliniai n spate i se ntreb ce urma s se ntmple acum. Curnd afl. Colonelul Li ridic o mn, ca s se fac linite. Oameni din Sela! strig el. De multe ori n trecut v-am spus despre diavolii strini care sunt dumanii notri. Cei din lumea occidental, care vor s ne fac ru. Azi v aduc unul din tia, ca s v putei uita voi niv la el. Fu o uoar micare n mulime, dar nicio licrire de interes, iar el continu: A putea s v spun multe lucruri rele despre omul sta. A putea s v spun c a ucis compatrioi de-ai votri, c vrea s v fac tuturor ru, dar s-a fcut vinovat de o crim mai diabolic dect toate celelalte la un loc.
159

Brusc, se fcu linite, toat lumea atepta, iar Li spuse lent: Omul acesta este unul dintre cei care a ajutat la rpirea lui Dalai Lama i care l-a dus cu fora pe Dumnezeul cel Viu n India, unde este inut acum n captivitate, mpotriva voinei lui. Se auzi brusc un ipt din spate, apoi altul. ntr-o clip, toat mulimea naint. O piatr zbur prin aer. Chavasse se mic pentru a o evita, dar alta l lovi sub ochiul drept, provocndu-i sngerare. Murdrii i gunoaie de toate felurile, luate din noroiul pieii, fur aruncate spre el i, n cteva minute, fu acoperit din cap pn n picioare. Cnd au nceput, colonelul Li se dduse n lturi cu calul su, dar acum strig din marginea mulimii. Ce pedeaps se potrivete unui asemenea monstru? Un moment, mulimea se opri, apoi cineva url: Omori-l! Omori-l! Chavasse lovi cu piciorul, speriat, cnd o mn se ntinse spre piciorul lui i nite degete apucar marginea robei lui rupte. Cineva apuc de captul funiei care mai era legat de ncheietura mnilor lui, trgndu-l n mulime, cu capul nainte. Era cu faa n noroi, nconjurat de o pdure de picioare; teama i se urc n gt, necndu-l; ip i lovi nebunete, apoi mulimea se risipi, cnd nvlir cavaleritii. Ei fcur un cerc liber n jurul lui, iar el se ridic greoi n picioare i se uit la ei. Oamenii l priveau n tcere, cu ur, iar colonelul Li i ndemn calul
160

nainte i zise: Nu, moartea ar fi o scpare uoar, tovari. Trebuie s-l ajutm s se schimbe. S devin ca noi. S gndeasc la fel ca noi. Nu-i aa? Se auzi un murmur suprat din mulime i, cnd el i nclin capul, cavaleritii mprtiar oamenii. Li i zmbi lui Chavasse. Vezi, Paul, dac nu eram eu, te-ar fi ucis. n cele din urm, sunt cu adevrat prietenul tu.

161

Capitolul 13
Zcnd n ntuneric, suspendat cumva n ireal, Chavasse fu readus n prezent cnd clopotul ncepu s sune undeva n capul lui i celula fu luminat de plpiri intermitente de rou. Pielea de pe faa lui prea c se strnge i i se prea c terminaiilor sensibile ale nervilor lui li se ddeau ocuri electrice. Zcea acolo uitndu-se n tavan; arcurile goale ale patului de fier i intrau dureros n spate i atepta s vin cineva s-l ia. Auzi cizme pe piatra coridorului, apoi cheia scri n broasc. Zvorul fu tras i o raz de lumin alb, dur despic ntunericul. ncet, foarte ncet el i puse picioarele pe podea i se ridic. Nu era dect sergentul cel mrunt, care rmsese n u i care i fcu semn s ias, cu o micare iute din cap. Chavasse se mic pe coridor, printr-o perdea de pnze de pianjen cenuii, sclipitoare, trndu-i uor picioarele. Nu mncase nimic de trei zile i cnd punea fiecare picior jos, pe podeaua de piatr, avea impresia c se mic cu ncetinitorul. Era totui calm, se ntoarse spre sergent i i zmbi cnd ajunser la captul coridorului. Sergentul se uit straniu la el, iar n ochii lui se
162

vedea ceva ce era aproape team. Dar de ce s-i fie team de mine?" se ntreb Chavasse. Cnd se oprir n dreptul uii familiare i atept ca sergentul s-o deschd, i zmbi din nou acestuia. n primul birou, tnra femeie soldat n termen, edea la un birou i scria de zor. Se uit n sus i ddu din cap, iar sergentul deschise a doua u i l ls pe Chavasse s intre primul. Cpitanul Tsen edea la biroul colonelului Li i inea capul n jos, citind un raport dactilografiat, ignorndu-l complet pe el. Lui Chavasse nu-i psa ctui de puin. Printre pnzele de pianjen din oglinda de pe perete se uita la el un strin, slab i brbos. El zmbi i strinul i rspunse cu un zmbet, iar n spatele lui era sergentul care sttea lng u; n ochii lui era din nou acel aer de team. Dar de ce s-ar teme? Strinul din oglind se ncrunt i el era uimit de aceast problem, apoi o lumin puternic strbtu prin pnzele de pianjen, nlturndu-le ntr-o clip. Nu mai puteau s-i fac nimic mai mult. sta era singurul rspuns. Ctigase! Cpitanul Tsen i ridic privirea, complet lipsit de expresie. El deschise gura i vocea lui suna foarte deprtat, de parc venea din captul cellalt al tunelului. Chavasse zmbi politicos, iar Tsen lu un document dactilografiat i ncepu s citeasc cu glas tare, iar de data asta Chavasse auzi fiecare cuvnt.
163

Paul Chavasse, ai fost judecat de un tribunal special al Comitetului Central al Contrainformaiilor din Beijing i ai fost gsit vinovat de crime grave mpotriva Republicii Populare. Nu prea s poat spune prea multe. Era desigur mica problem c nu fusese prezent la judecat, dar asemenea chestiuni minore n-aveau dect o semnificaie mrunt n schema general a situaiei. Atept i Tsen continu: Sentina tribunalului este ca prizonierul s fie mpucat, atunci cnd va fi oportun. Simi de parc s-ar fi deschis un stvilar i l cuprinse bucuria, ca un soi de emoie, care fcu s-i dea lacrimile. Mulumesc, spuse el. V mulumesc foarte mult. Tsen se ncrunt la el. Urmeaz s fii executat. nelegi? Perfect, l asigur Chavasse. Tsen ridic din umeri. Foarte bine. Scoate-i hainele. ncet, cu degete greoaie, ncepu s se dezbrace, iar strinul din oglind l aproba din cap ncurajator i l urm. Cnd ls s cad pe podea cmaa murdar, Tsen i zise sergentului: Controleaz-i hainele. Nu trebuie s evite sentina prin sinucidere. Cnd Chavasse termin, rmase gol n faa
164

biroului, ca n ziua n care se nscuse, i se uita uimit la sergentul care era n genunchi, pe podea, i analiza atent fiecare obiect de mbrcminte. Tsen aps soneria de pe birou i se ntoarse la documentul lui. Dup un moment, femeia soldat intr brusc. Ea sttea lng birou i, n timp ce Tsen i vorbea, l ignora total pe Chavasse. Lu hrtiile pe care i le ddu Tsen, se duse la un fiet mare, verde, i le clas. Chavasse atepta rbdtor ca sergentul s termine. Atunci, n spatele lui se deschise ua i l vzu ncadrat n oglind pe colonelui Li. Pe faa lui Li apru un aer de uimire, care fu curnd nlocuit de un aer de furie rebel. Travers camera din doi pai iui i l ridic pe Tsen de pe scaun. Porc tmpit! mri el. N-a suferit oare destul? Trebuie s fie oare complet umilit? Am avut grij s fie percheziionat ca de obicei, naintea unei execuii, colonele, explic Tsen. Ordinele Comitetului Central sunt explicite, iar procedura de urmat este clar. Piei din ochii mei! ip colonelul Li. i ia cu tine afurisita asta de femeie! Cpitanul Tsen i femeia soldat se retraser n grab, iar sergentul ncepu s-l ajute pe Chavasse s se mbrace. mi pare ru pentru asta, Paul, spuse el. Zu, mi pare ru, crede-m! N-are importan, i zise Chavasse. Nimic nu mai are importan.
165

Deci cpitanul Tsen i-a spus? Chavasse aprob din cap. Am ctigat n cele din urm, nu-i aa? Pe faa lui Li se citea o prere de ru adevrat. A fi dat orice s vd treaba asta ncheiat altfel Paul, tii asta. Dar nu mai este n rspunderea mea. Ai fost condamnat la moarte de Comitetul Central i cu asta basta. E straniu, zise Chavasse, dar sunt bucuros. Sunt bucuros chiar i c arma mea automat s-a blocat atunci i nu i-am bgat un glon n cap. i d timp s te gndeti c greeti. C toi greii. Li gemu, se ridic i se duse lng foc. Ctva timp el se uit n jos la flcri, apoi se ntoarse. Dac mi-ar mai fi dat puin timp! Doar cteva zile n plus. Era aproape, Paul. Mai aproape dect crezi. Chavasse neg din cap i zise linitit: Uleiul i apa nu se amestec, domnule colonel. Asta este chimie elementar. Suntem la distan de un milion de kilometri, acum i totdeauna. Colonelul se lovi cu pumnul n palm. Dar noi avem dreptate, Paul. Progresul nostru este inexorabil, ca o lege a naturii. Noi o s nvingem, iar voi o s pierdei.. Voi nu inei niciodat seama de fiinele umane, spuse Chavasse, iar ei sunt factorul cel mai variabil din univers. Nimic nu e sigur n viaa asta. Nici pentru mine, nici pentru tine, pentru nimeni. Colonelul Li ridic din umeri.
166

Vd c-mi pierd timpul discutnd cu tine. El se ndrept din umeri, lipi clciele i ntinse mna. Adio, Paul. Chavasse i lu mecanic mna, pentru c i se prea c acum nu mai conta, apoi se ntoarse, sergentul i deschise ua i ieir. Cnd ajunser la celula lui se opri, dar sergentul l mpinse nainte i l conduse n faa altei celule, la captul coridorului, deschise ua i l mpinse nuntru. Era complet ntuneric. Chavasse sttea cu braele ntinse n fa, pi ncet, iar cizma i se lovi de patul de metal i, n acel moment, se aprinse o lumin alb. Brbatul care zcea pe pat era nfurat n zdrene nsngerate, iar minile i erau ncruciate pe piept, de parc era mort. Avea ochii nchii i niciun sunet nu ieea de pe buzele lui umflate. Avea faa ca de cear, iar pielea att de transparent, nct puteai jura c strlucesc oasele sub ea; i totui, pe ea se vedeau urmele unei incredibile suferine. Chavasse se ls la marginea patului, cltinnd din cap. Joro! spuse el ncet. Joro! i-i atinse cu blndee cu vrful degetelor obrazul rece. ncet, incredibil, ochii acestuia se deschiser i se uitar alb la el, apoi apru o uoar licrire de via n ei. Tibetanul deschise gura s vorbeasc, dar nu iei niciun sunet i, dup un timp, capul i czu i el
167

nchise din nou ochii. Nimic nu mai prea real, totul prea s fac parte dintr-un comar de necrezut. edea acolo lng tibetan uitndu-se n gol la perete, iar dup un timp, se apropiar pai i se deschise ua. Erau cinci, inclusiv sergentul. Doi l luar pe Joro ntre ei i plecar primii; Chavasse i urm, cu ceilali doi. Cnd deschiser ua, la captul coridorului, i izbi ploaia adus de o pal de vnt. Afar, n curte, era frig i mizerabil, cerul era negru, acoperit cu nori amenintori; era diminea, devreme. Cpitanul Tsen atepta n mijlocul curii cu un ir de ase pucai i atepta acolo ca sergentul si ndeplineasc partea lui de treab ct mai repede posibil. Doi stlpi de lemn, la distan de vreo trei metri, fuseser nfipi n pmnt, la un metru de zidul opus. Chavasse atept pn l legar la locul lui pe Joro, care era incontient. Cnd l luar la rndul lui i-l legar cu ndemnare, fu contient c nu-i era fric. Nu simi nici mcar muctura funiilor care se legau strns n jurul braelor. n cele din urm, terminar. Soldaii se deprtar i luar poziie ntr-o latur, sergentul stnd n faa lor. Toat lumea atepta. Colonelul Li veni n capul treptelor de la intrarea principal. Purta apc i mnui albe, totul foarte oficial i corect, iar cpitanul Tsen se ntoarse i salut.
168

Li cobor ncet treptele i travers curtea. Se opri la civa metri mai departe, cu minile la spate, i se uit direct la Chavasse, apoi pocni din clcie cu un gest rapid, salut i se deprta. Tsen latr un ordin rapid i cei ase soldai naintar i ridicar putile. Lui Chavasse i se prea c vede totul prin captul cellalt al unui telescop; toate sunetele erau nbuite i ndeprtate. Vzu deschizndu-se gura lui Tsen, braul care ncepu s cad i nchise ochii. Rafala rsun plat peste ora, prin ploaia deas, iar el atepta moartea, dar aceasta nu veni. Undeva, n linitea care l nconjura, i ddu seama c se apropiau pai i deschise ochii. Joro era aplecat nainte, trupul lui mort, nefolositor, atrna pe frnghiile care l ineau de stlp. Colonelul Li sttea un pas mai ncolo, examinndu-l indiferent. Cnd Chavasse se uit fix la el, nedumerit, mintea lui ngheat refuznd s accepte cele ntmplate, Tsen latr un ordin i sergentul cu patru oameni venir n fa. Cnd l dezlegar pe Chavasse, el se uit la ce mai rmsese din Joro, la sngele care picura de pe faa lui sfrmat pe pietrele ude. Li naint cu faa calm, nepstoare. Aa-i, Paul, spuse Li. Uit-te bine. E vina ta c srmanul ignorant prost atrn acolo. Tu l-ai bgat n treaba asta, nimeni altcineva. Cnd funiile czur de pe el, Chavasse ncepu s tremure. De ce? spuse el rguit. De ce?
169

Colonelul Li era ocupat s pun o igar n portigaret. Fcu o pauz destul de lung ca s accepte un foc de la sergent, scoase o uvi de fum i zmbi blnd. Dar, drag Paul, doar nu i-ai nchipuit c am terminat cu tine? Cu un ipt fr sunet care izbucni n el, Chavasse se arunc nainte, degetele ntinzndu-se spre beregat, deasupra gulerului nalt, militar. N-a ajuns acolo. Un pumn l trosni n ceaf, un picior i puse piedic i el se prbui pe pietre.

170

Capitolul 14
O lumin se apropie foarte mult, apoi se deprt. Asta se ntmpl de mai multe ori. Chavasse gsi lucrul acesta foarte enervant. I se nvrtea capul i fcu un efort ca s deschid ochii. Cnd se trezi n cele din urm, era culcat pe un pat de o persoan. Camera era mic i ngust iar peste tot predomina acel miros particular i distinctiv de spital, dezinfectant i curenie. Camera era n semintuneric, o lamp cu abajur era aezat pe un dulpior lng pat. O tnr infirmier chinezoaic sttea n lumina lmpii, iar cnd el se ridic n capul oaselor, ea ls cartea i se ntoarse spre u. Cheam-l pe doctor, spuse ea unei persoane anonime de pe coridor, i nchise din nou ua. Chavasse zmbi slab. Mai sunt nc n lumea celor vii? Viaa e plin de surprize! Ea puse o mn pe fruntea lui. Era rcoroas i fin, iar el nchise ochii. Odihnete-te, zise ea. Nu trebuie nici s vorbeti. Ua se deschise iar el i ridic pleoapele. Vzu o fa cafenie, blnd, cu pielea ntins peste pomei nali, brzdat de riduri. i ridic delicat
171

ncheietura minii, n timp ce doctorul se uit la ceas i zise: Cum te simi? Infect! rspunse Chavasse. Doctorul zmbi. Ai o constituie uluitoare. Majoritatea brbailor n situaia dumitale ar fi murit pn acum. Nu i-a nvinovi, zise Chavasse. Mai ales dup ce au avut o mostr despre cum trateaz ai votri trupul omenesc. Te rog! Doctorul ridic din umeri. Politica nu e preocuparea mea. Vei tri, sta-i singurul lucru important. Asta-i o chestiune de opinie, i spuse Chavasse. Se auzi o btaie descret n u i infirmiera o deschise. Colonelul Li e aici. Doctorul se ntoarse spre u, iar colonelul intr. Cincisprezece minute, te rog, colonele, spuse el. Are nevoie de mult somn. i zmbi lui Chavasse. Ne vedem diminea. El i infirmiera plecar, iar Li iei din umbr i i zmbi. Arta subire i sntos, n uniforma care i venea ca o mnu. Bun, Paul, zise. Cum te simi? Ca o igar, rspunse Chavasse. Ai una? Li aprob din cap, trase un scaun i se aez, apoi scoase igaretele. Chavasse inhal adnc,
172

oftnd de plcere. Acum e mai bine. La fel i toate astea, nu? ntreb Li. Cearceafuri curate, un pat confortabil, trupul splat de mizerie. Dar pentru ct vreme? ntreb Chavasse. Li ridic din umeri. Dragul meu Paul, asta depinde n ntregime de tine. Aa m gndeam i eu, zise Chavasse cu amrciune. Ai crezut c am s mor, nu-i aa? Asta explic tratamentul de lux. n momentul n care voi fi din nou pe picioare, trec din nou n mica i plcuta mea celul i o lum de la capt. Aa-i, Paul, spuse calm Li. O lum de la capt. n locul tu eu m-a gndi la asta.. Ah, te asigur c o s m gndesc, i zise Chavasse. Li se ndrept spre u i se ntoarse. Apropo, eti la etajul al treilea al mnstirii i este o paz la u. S nu ncerci vreo prostie. Nu pot s merg nici pn la toalet, rspunse Chavase. Li zmbi slab. Dormi. Ne vedem diminea. Ua se nchise ncet n urma lui, iar Chavasse se uit n tavan, ncercnd s-i adune gndurile. Un lucru era sigur: ar prefera s moar dect s o ia de la capt cu treaba asta ngrozitoare. Aa stnd lucrurile, nu avea nimic de pierdut. mpinse ptura i i ls picioarele pe podea.
173

Inhal adnc, se ridic n picioare i ncepu s umble. Se simi curios de ameit i, cteva momente, avu senzaia c umbl pe vat apoi ajunse la peretele deprtat. Se odihni puin, apoi se ntoarse. Se aez pe marginea patului i apoi ncerc din nou. n colul ndeprtat era un bufet. l deschise, plin de speran. Era acolo un halat de baie i o pereche de papuci, nimic altceva, aa nct nchise ua, se duse la fereastr i se uit cu precauie afar. Cnd ochii i se obinuir cu ntunericul, vzu c solul era la circa doisprezece metri. Se descuraj, se ntoarse i reveni la pat. Abia se culcase, cnd ua se deschise i veni infirmiera. Ea btu perna i ndrept ptura. Cum te simi? ntreb ea. El gemu puin i rspunse cu voce sczut: Nu prea bine, cred c am s adorm din nou. Ea aprob din cap i n ochii avea compasiune. Am s vin mai trziu. ncearc s te odihneti. Prsi camera tot att de ncet cum intrase. Chavasse zmbi moale. Pn acum, destul de bine. Trase din nou ptura de pe el i se duse la u. Afar se auzea un murmur de conversaie; infirmiera rdea i o auzi spunnd: O s mori de plictiseal stnd aici toat noaptea. O voce de brbat rspunse: Nu i dac a avea pe cineva att de drgu ca
174

tine, s-mi in companie, floarea mea. Ea rse din nou. Vin din nou la unsprezece i jumtate, s vd ce face el. Dac eti cuminte, am s-i aduc ceva cald de but. Ea plec pe coridor, iar Chavasse auzi un scrit, cnd soldatul se aez pe scaun. Avea o singur ans, surpriza. Dac nu pleca acum, tia c n-o va mai face niciodat. n seara asta, era singura perioad relaxat. l credeau att de bolnav i de slab, nct nsui gndul la fug prea ridicol. Lu halatul de baie i papucii din bufet, se mbrc, apoi stinse lampa de lng pat i se duse la fereastr. Ceva mai la dreapta i la circa zece metri mai jos era intrarea principal, unde era o lantern atrnat de un fier, formnd o pat de lumin spre drum. O ploaie fin strbtea lumina glbuie ca un praf argintiu. Deschise fereastra i se aplec n afar. n dreapta i n stnga lui se ntindeau ferestrele ca nite degete de lumin galben care cercetau noaptea de afar printre scndurile jaluzelelor. Deasupra lui nu era ieire, iar streain acoperiului era la civa metri i nu putea fi atins. Un vnt puternic i arunc ploaia n fa cnd se aplec mai mult i se uit n jos. n camera de sub el, nu era lumin. Nu prea lu n considerare pericolul cnd desf patul i leg dou cearceafuri i o ptur laolalt. Sub fereastr se ntindea eava de fier care ducea
175

apa de la chiuveta din col. Leg cu grij un capt al funiei lui improvizate n jurul evii, iar cellalt capt l arunc n noapte. Iei nti cu picioarele, apuc bine cearceafurile i ncepu s alunece n jos. Vntul ngheat trecea prin materialul subire al halatului de baie, iar ploaia l orbea. Ajunse la marginea ferestrei de dedesubt i era salvat. Rmase acolo un moment, inndu-se de funie cu o mn tremurnd, iar cu cealalt ncerc s deschid geamul. Era ncuiat. Ridic cotul i lovi puternic n geam. O pal de vnt veni de dup col, acoperind pe jumtate zgomotul, iar el intr i desfcu zvorul. Un moment mai trziu, era ghemuit n ntunericul cald. Se prea c se afl ntr-un oficiu; pereii aveau rafturi de lemn pline cu rufrie. O fie subire de lumin ptrundea pe sub u. Deschise ua cu grij i iei pe coridorul pustiu. Apoi nchise uor ua n urma lui i merse ncet, atent la un eventual pericol. Nu tia care va fi urmtoarea micare. Prefera s lase totul n seama ansei. Acum se simea calm i ncreztor, pentru c, n mod curios, tia c va reui s scape. Cnd ajunse la captul coridorului auzi voci nfundate iar cnd se uit dup col, vzu doi soldai narmai cu pistoale automate. Se prea c Li nu risca. Chavasse se retrase i se opri brusc cnd auzi voci apropiindu-se din cellalt capt al coridorului. n spate era o u mic, o deschise i pi n ntuneric.. Sttea n capul unei scri circulare de piatr care
176

prea s coboare prin grosimea zidului exterior. Cobor cu atenie i, cnd deschise ua de jos, se strecur ntr-un coridor lung, vruit. Merse repede de-a lungul coridorului, verificnd camerele. Brusc auzi voci venind din spatele uii de la captul ndeprtat. Era uor ntredeschis i se uit nuntru. Doi soldai edeau la o mas de lemn, mncnd i rznd de vreo glum. Trecu mai departe pe un coridor mai mic n care erau doar dou ui. O deschise pe prima i se trezi nr-o spltorie; dar a doua ddea spre o camer mai promitoare. Avea cinci paturi i mai multe dulpioare de metal, fiind probabil locuina soldailor de paz. Toate dulpioarele conineau aceleai lucruri: uniforme de rezerv, cizme de cauciuc i diverse obiecte personale. Apuc prima uniform care prea aproape de msura lui. i ncl o pereche de cizme de cauciuc i ncepu s se schimbe repede. Cnd fu gata se examin n oglinda crpat. n uniforma vtuit, ponosit, putea, cu puin noroc, s treac pe oriunde. Mai avea nevoie doar de un amnunt. Gsi ce avea nevoie n ultimul dulpior. Era o apc de uniform cu steaua roie a Armatei Republicii Populare, aezat deasupra cozorocului, i i-o trase peste ochi, ca s-i ascund ct mai mult posibil din fa. n acel moment, se deschise ua i intr un soldat. Era un ran tnr, vnjos, cu picioarele uor crcnate i mini de plugar. i czu falca de uimire,
177

apoi intr. Charvasse nu era n stare s lupte corect. Lng perete, n spatele lui, era un scaun stricat. l apuc i l ls n jos cu putere, peste capul i umerii nefericitului soldat. Acesta czu n genunchi cu un geamt teribil. ncerc s se ridice, cu braele ntinse, cnd Chavasse se ndrept spre u. Degetele lui l apucar de uniforma vtuit, dar Chavasse se ntoarse i l lovi cu piciorul n stomac. Brbatul czu pe spate i se strnse pe podea, cu faa roie. Chavasse nchise ua i se mic repede de-a lungul coridorului. Urc treptele din captul ndeprtat, deschise o alt u i se trezi ntr-un pasaj ngust, care ddea n holul principal. Lng intrare era un mic birou din sticl; doi soldai stteau nuntru i beau ceai. El merse linitit nainte, inndu-i capul n jos, iar unul dintre ei se uit peste umr, strig ceva i rse, artndu-i dinii galbeni, stricai. Chavasse fcu un gest indiferent cu mna i iei afar n noapte. Un jeep era parcat la captul treptelor, cu prelata ridicat contra ploii. El ezit doar un moment, nainte de a cobor repede treptele i a se urca la volan. Motorul porni la prima atingere a cheii de contact. Eliber frna de mn i plec ncet. Atept s aud vreun zgomot din spate sau strigte de alarm, dar nu se ntmpl nimic. La intrarea principal, era un soldat cu o arm automat sub bra. Chavasse ncetini s se opreasc, dar soldatul ridic braul i i fcu semn
178

s treac mai departe. ntoarse n piaa de afar i o lu spre centrul oraului Changu. Cnd parc jeep-l n faa casei lui Hoffner mai ploua nc ncet i era frig. Fusese uor aproape prea uor i cnd urc treptele spre ua din fa, nu simi nicio bucurie deosebit. Era obosit, foarte obosit, i curios de ameit. Cnd trase de lan, clopotul fcu ecou n ntunericul din interior. Se sprijini de u i cnd aceasta se deschise brusc, el se mpletici n fa. Apoi fu n siguran cu adevrat n siguran. Brae se ntinser s-l prind, brae moi, dar totui cu for, iar faa Katyei Stranoff strluci n semintuneric.

179

Capitolul 15
Era plcut i departe de lumea din afar; ploaia btea n jaluzele; Chavasse, relaxat de focul care i nclzea pieptul gol, o urmrea cu privirea pe Katya care pregtea ceaiul lng cmin. Hoffner, cu faa concentrat, l consulta cu un stetoscop. Dup un timp, el se ndrept i cltin din cap. Ar trebui s fii n spital, Paul. Din punct de vedere fizic, eti ntr-o stare ngrozitoare. Starea mea n-o s se mbunteasc dac mai stau mult vreme pe-aici, spuse Chavasse. Am nevoie de ceva care s m in n funciune ctva timp. Poi face ceva? Hoffner aprob din cap. Dar numai pentru un timp limitat. Se duse la trusa lui neagr i scoase o fiol mic i o sering. Ct timp o s in asta? ntreb Chavasse. n condiii obinuite, douzeci i patru de ore, rspunse Hoffner. Dar, n starea n care eti, nu poi fi sigur. Pot s-i dau asta i nimic altceva. Dou zile cel mult. Dup asta, o s cazi lat pe spate. Dar n siguran dincolo de grani, n Camir. Abia dac simi acul intrnd, iar cnd i-l scoase
180

ncepu s se mbrace din nou, n grab. Katya se ntoarse i i ddu un ceai fierbinte ntr-un bol de porelan iar el l ridic la gur i l bu lacom. Cnd intenionezi s pleci? ntreb ea. El se ncrunt. Cnd intenionez eu s plec? Dar plecm toi! Ea puse o mn pe genunchiul lui i zise cu sinceritate: Tu trebuie s ncerci s iei, asta neleg, dar doctorul Hoffner e un om btrn. Sunt cel puin dou sute douzeci de kilometri de-aici i pn la grani, pe un teren aspru. N-o s reueasc. Am un jeep militar n curte, cu rezervorul plin de benzin, zise Chavasse. Putem merge de aici pn dincolo de Ru Dok, lsm jeep-ul la picioarele podului Pangong Tso i trecem pe jos ultimii civa kilometri. Dar inima lui nu va suporta altitudinea, insist ea. Hoffner se ridic n picioare i i puse minile pe umeri. Katya, eu trebuie s plec. Trebuie s nelegi asta, dar vreau mai mult ca orice pe lume ca i tu s vii cu noi. Chavasse i ncheie tunica vtuit i se ridic. Vreau s v reamintesc c n urmtoarea jumtate de or vor descoperi c lipsesc de-acolo. Ea cltin din cap. Dar de ce este att de imperativ? E ceva aici ce nu neleg. Hoffner schimb o privire cu Chavasse, iar acesta
181

aprob din cap. Btrnul se uit la ea i zise: Mi-e team c nu am fost total sinceri cu tine, draga mea. Vezi, eu am fcut o descoperire de o oarecare importan. O nou contribuie semnificativ la conceptul matematic. Iar sta e un eufemism, spuse Chavasse. Hoffner l ignor i continu: Descoperirea asta nseamn c am devenit brusc un om important, nu doar pentru patria mea, ci i pentru ntreaga lume occidental. Faa ei era complet lipsit de expresie totui se citea durere n ochii ei. De ce nu mi-ai spus asta nainte? N-ai avut ncredere n mine? nsemn att de puin pentru tine? Se ntoarse spre Chavasse. Pentru voi amndoi? Dar ar nsemna s-i cerem att de mult! zise Hoffner. S te ntorci mpotriva alor ti. S trieti printre strini tot restul vieii tale. Voi suntei ai mei! Se ntoarse spre Chavasse i i zmbi: Tu i cu Paul! Pe cine altcineva mai am eu pe lumea asta? Chavasse o strnse n brae, iar cnd o srut, ea avea faa plin de lacrimi. Zmbi fericit cnd se uit la el, apoi zmbetul ei dispru. El simi un curent de aer rece venind din holul exterior, care-i atinse ceafa i ceva l furnic pe ira spinrii. O mpinse pe Katya i se ntoarse lent. Cpitanul Tsen era n u, cu omul de serviciu
182

chinez al lui Hoffner n spatele lui, cu o arm automat n mn. Pe faa lui Tsen era o expresie de bucurie diavoleasc la lumina flcrilor. Acum cel puin tim adevrul, domnule Chavasse! Sunt sigur c vei fi de acord c a meritat mica noastr stratagem, dar acum jocul s-a terminat. Ar fi trebuit s tie, i zise cu amrciune Chavasse. Toat povestea a fost prea al naibii de uoar. Colonelul Li, care i cunotea omul, conta pe faptul c va ncerca s fug. O nou micare n joc dduse roade. Hoffner fcu un pas nainte, mpingndu-l pe Chavasse ntr-o parte. Uite ce, cpitane, ncepu el. Te rog, rmi unde eti, i spuse Tsen cu rceal. Un moment, ochii servitorului se ndreptar spre Hoffner i asta fu tot ce-i trebui lui Chavasse. O mpinse pe Katya fcnd-o s se clatine i s ias din calea pericolului i se arunc n sigurana umbrei din spatele unui fotoliu mare. Cnd servitorul roti pistolul automat iar gloanele gurir mobilele, Katya alerg n fa, strignd: Nu, Paul, nu! Apoi ip i czu pe podea. Ea zcea pe covorul din ln din faa focului iar sngele i curgea dintr-o ran din frunte. Chavasse, pe vine, n spatele fotoliului, se uita pe dup col. Servitorul i Tsen erau tot n u, iar Hoffner ngenunchease lng Katya.
183

Nu poi scpa, Chavasse, strig Tsen. Iei afar cu minile sus. Chavasse se tr pe burt n spatele unui divan antic i ridic atent un ornament chinezesc de pe msua de lng el. l cntri un moment n mn. mi pierd rbdarea, strig Tsen. Chavasse arunc ornamentul prin camer, n umbra colului ndeprtat. Servitorul se ntoarse i trase de dou ori, iar Chavasse se ridic, fcu repede trei pai nainte i-l lovi cu muchia palmei peste ceaf i apuc pistolul automat. Tsen abia reuise s-i scoat automatul dar l scp, iar Chavasse se aplec repede s-l ridice. Un singur lucru te mai ine n via, zise Chavasse. Faptul c ntmpltor, am nevoie de tine. Acum, scoate cureaua i ntoarce-te. Tsen se execut cu ur i team n ochi, iar Chavasse i leg minile la spate i l mpinse pe un scaun. Se duse i se aplec deasupra lui Hoffner i a Katyei. Btrnul avea vechea lui trus medical pe podea i tergea cu blndee sngele de pe faa ei. Ct de grav este? ntreb Chavasse. E o fat norocoas, i spuse Hoffner. Glonul a zgriat-o doar. O s fie incontient un timp, iar cnd se va trezi, va suferi un oc. Poate cltori? sta-i lucrul cel mai important. Hoffner ridic din umeri i ncepu s desfoare un bandaj. O s trebuiasc s-o fac, nu putem s-o lsm aici, dup asta.
184

Chavasse puse pistolul automat pe podea, lng el. Am s iau eu hainele necesare i ce mai trebuie din dormitoare. Las arma aici, n caz c prietenul nostru i d de furc. Cnd se ntoarse cteva momente mai trziu cu cteva haine din blan de oaie i jachete vtuite n brae, Hoffner tocmai terminase de bandajat capul Katyei i-i fcea o injecie. nchise repede trusa i se ridic. Ei, acum e la fel de gata ca oricnd. Chavasse o ridic blnd de pe podea, iar Hoffner i bg braele ntr-o jachet vtuit, i puse o hain grea din blan de oaie i-i trase gluga n jurul capului. Chavasse o duse n brae afar, la jeep, n timp ce Hoffner se pregti de plecare. Afar continua s plou i sufla un vnt rece. O aez ct putu de confortabil pe bancheta din spate, apoi se grbi s intre din nou n cas. Hoffner sttea n mijlocul casei mbrcat cu un palton lung din blan de oaie i cu o cciul cu urechi, cu pistolul automat ntr-o mn, artnd cumva neobinuit i nelalocul lui. Faa i se ncrunt o clip, dar se lumin brusc; se duse la biroul lui, deschise un sertar i scoase o serviet veche de piele. Dintre toate, pe asta nu trebuie s-o uit! Lucrarea? Btrnul aprob din cap. Altceva? ntreb Chavasse.
185

Hoffner se uit n jur prin camer i oft. Atia ani! Cred c a vrea s las totul aa cum este. Nu am crezut niciodat n nlarea unor monumente sentimentale i sunt prea btrn s ncep acum. i lu trusa medical. Tsen continua s ad legat n fotoliu i se uit la ei cu rutate. N-o s scapi basma curat. Ba da, spuse Chavasse ridicndu-l n picioare, pentru c o s stai lng mine cnd o s trecem prin poarta principal. Tsen art brusc de parc i venea s vomite dar Chavasse i aminti de Joro i n inima lui nu exista mil. l mpinse n hol cu un brnci puternic i l urm. Ajungnd la jeep, Hoffner se duse n spate i se aez lng Katya, iar Chavasse la volan, cu Tsen alturi de el. Cnd circular prin ora, strzile erau pustii. Cnd se apropiar de poart, Chavasse scoase automatul din buzunar i l inu pe genunchi. ine minte s spui numai ceea ce trebuie, zise el amenintor. Nu exista o gheret a grzii iar soldatul care sttea sub felinar, lng porile nchise, era imaginea nefericirii, aa cum sttea n ploaie. Chavasse ncetini i soldatul veni nainte, cu arma strlucind n lumina farurilor. Tsen se aplec n afar i strig: Deschide porile, idiotule, m grbesc!
186

Omului i czu falca de uimire, dar se ntoarse imediat i ridic zvorul mare de fier care nchidea porile. Le trase repede n lturi i se ddu ntr-o parte. Chavasse inu capul n jos cnd trecur, cozorocul epcii umbrindu-i faa. Se uit o dat ndrt i vzu c porile ncepeau s se nchid, apoi trecu n ultima vitez i acceler, intrnd n ntuneric. Cinii ltrar cnd trecur prin tabra ciobanilor; apoi ncepur s urce, ieind din vale, lsnd jos n ntuneric orelul Changu. Vreo douzeci de minute mai trziu, puse frn i opri; se ntoarse spre Tsen, spunndu-i: Coboar! Dar legturile de la mini? pled Tsen. Cum pot s merg pe jos tot drumul napoi? Am zis s cobori, se rsti cu rceal Chavasse. Tsen cobor cu greu i o porni napoi pe crare, iar Chavasse cobor imediat i se duse dup el. Cpitane Tsen! strig el. Am uitat ceva. i datorez ceva, pentru mine i muli ali oameni. Cnd Tsen se ntoarse, Chavasse scoase din buzunar pistolul automat i l mpuc de dou ori n cap, de aproape. Se aplec un moment peste trupul acestuia, apoi se ntoarse n jeep i, fr s in seama de figura ocat a lui Hoffner, porni n noapte.

187

Capitolul Capitolul 16
n cenuiul zorilor zidurile de la Yalung Gompa erau o pat vie de portocaliu pe fundalul cerului de furtun. Chavasse se ncrunt cu uimire. Era ceva deosebit la locul acela, ceva ce nu era n regul. Cnd cobor n vale i ddu seama ce era. Sub ziduri nu era nicio tabr. Tot locul avea un aer straniu, de prsit. Era de parc se apropiau de un ora antic, ruinat, gol i uitat de ani de zile. El intr ncet n curte prin porile deschise i frn imediat. Un ir de clugri mbrcai n galben se ntindea lng zidul ndeprtat, unii cu degetele nfipte n praf, alii cu genunchii la pntece, de parc muriser greu. Ah, Doamne! spuse Hoffner, iar n vocea lui se simea mirarea. Asta i d o oarecare idee despre cum ncearc chinezii s conduc ara, i zise Chavasse. Dumneata stai aici, iar eu m duc s arunc o privire n jur. Mai devreme, n main, lng bord, gsise o excelent hart militar a regiunii, dou grenade i o cartuier, probabil pentru mitraliera care se instala de obicei n spate. i rencrc pistolul, mai puse nite ncrctoare n buzunar i travers curtea spre
188

u principal. nuntru era ntuneric i frig. naint cu precauie pe un coridor pavat cu piatr. De undeva, de aproape, auzea o voce joas, monoton, care se ruga; intr aplecat pe o u mic i se trezi n templul central. Lumnri ardeau sub un Buddha mare de aur, iar un clugr era ngenuncheat acolo, n rugciune. Acesta se ridic n picioare i se ntoarse iar Chavasse se uit la faa familiar ca pergamentul a abatelui, btrnul pe care l vzuse eznd lng patul lui cnd se trezise din somnul adnc, dup moartea lui Kurbsky, acum parc o mie de ani. M bucur c te vd, zise abatele calm. i eu c te vd pe dumneata. Ce s-a ntmplat aici? Chinezii au decretat c toate mnstirile trebuie s se nchid. Noi am tiut c, mai devreme sau mai trziu, va veni i rndul nostru. Au venit ieri. O for puternic de cavalerie. Dar ce e cu oamenii lui Joro? ntreb Chavasse. Ei n-au putut s v ajute? Btrnul cltin din cap. Au plecat acum dou sptmni s-i uneasc forele cu un grup mai puternic din sud. Ochii lui nelepi se ridicar spre Chavasse i puse o mn pe umrul lui. Dar tu, fiule? Eti un brbat schimbat. Ai trecut prin foc. Joro a murit, zise Chavasse. Abatele cltin din cap.
189

Vine vremea pentru toi oamenii. Nu exist scpare. Pot s fac ceva ca s te ajut? Chavasse neg din cap. Acum nu. ncerc s trec grania n Camir, cu doi prieteni. Speram c m pot ajuta oamenii lui Joro. Acum dou zile a trecut pe aici o familie, spuse abatele. Erau cazaci din Sinkiang. Un cpitan, soia i doi copii. Sperau i ei s treac n Camir. Aveau cai, aa c merg mai ncet. Poate o s-i ajungei din urm. Chavasse aprob din cap. Trebuie s plec. Pot s fac ceva pentru dumneata? Abatele zmbi linitit i cltin din cap. Nimic, fiule. El se ntoarse i czu din nou n genunchi, iar vocea lui joas, monoton, umplu holul de ecou n timp ce Chavasse se ndeprta. Se urc la volanu jeep-ului i se ntoarse spre Katya. Ce face? A czut ntr-un somn adnc, zise Hoffner. Ar trebui s ias din el peste cteva ore. Ai gsit pe cineva? Chavasse aprob din cap. Pe btrnul abate. A insistat s rmn aici. Dar noi trebuie s ne micm repede. Colonelul Li trebuie s fie deja pe urmele noastre. Crezi c are muli oameni cu el? Chavasse cltin din cap cnd iei pe poart.
190

Singura lui ans ca s ne ajung este s-i foloseasc jeep-urile, i are doar dou. Poate s aib cel mult zece oameni cu el. La Radok nu este o garnizoan? ntreb Hoffner. Dup Joro, sunt doar zece oameni i un sergent, dar asta e o regiune nesigur. Stau aproape de baz. Dar e sigur c Li va lua legtura cu ei prin radio, nu? S-ar putea s nu aib aa ceva. E uimitor ct de primitivi pot fi chinezii n unele privine. Oricum, nu au prea mare speran s ne gseasc n stepele astea. neleg, zise Hoffner i se ncrunt un moment. Chiar crezi c avem vreo ans s ieim de-aici? Oamenii fac lucrul sta mereu, i spuse Chavasse. Camirul e plin de refugiai. De fapt, abatele mi-a spus c o familie de cazaci din Sinchiang a trecut acum dou zile pe la Yalung Gompa, ndreptndu-se spre grani. S-ar putea s-i ntlnim la trectoare. S-ar putea s ne fie de mare ajutor la trecere. Dar nu neleg, spuse Hoffner. De ce vor ei s plece din Sinchiang? Cazacii au locuit acolo de generaii. Colonelul Li te-a inut n ntuneric, doctore, zise Chavasse. n 1951, cazacii au ncercat s-i instaleze propriul lor guvern. Chinezii i-au adunat ca s discute problema, apoi i-au cspit. Hoffner se ncrunt.
191

i ce s-a ntraplat dup aceea? De atunci, ei ncearc s ias de acolo n grupuri mari sau doar cu familia. Mai erau nc destui n Camir cnd am trecut eu, iar guvernul turc i-a instalat pe muli pe Platoul Anatoliei. Se pare c am fost ndeprtat de firul principal al evenimentelor mai mult dect mi nchipuiam, spuse cu amrciune Hoffner. Se ls pe sptarul scaunului cu o ncruntare pe fa i nu mai fcu nicio ncercare de conversaie. Vreo dou ore mai trziu ncepu s ning cu fulgi mari, pufoi, care se lipeau de parbriz, astfel c Chavasse trebui s foloseasc tergtoarele. Traversar oseaua mare, militar, ce ducea la Yarkand, iar puin dup aceea se uit afar i vzu n dreapta locul unde Kerensky aterizase cu avionul, n acea noapte care i se prea c fusese tare demult. Se ntreb dac polonezul reuise s se ntoarc la baz i, brusc, zmbi amuzat. Acesta era un brbat cu care ar fi dorit s mai bea un pahar. Brusc, Katya gemu i se mic, iar Hoffner l atinse pe umr. Se trezete, Paul. Chavasse opri jeep-ul i se ntoarse repede. Roeaa i prsise obrajii, iar pe sub bandaj se vedea pielea feei. Paltonul prea mult prea mare pentru ea. El zmbi i se uit la ea. Bun, ngere! n ochii ei negri era uimire i ncerc s se ridice, dar Hoffner o mpinse napoi cu blndee.
192

Nu, Katya, spuse el. Ai nevoie de odihn. Toat odihna pe care o poi avea. Ea i mpinse mna care o reinea, se ridic i se uit afar la peisajul pustiu i la zpada care cdea necontenit. Nu neleg. Unde suntem? Undeva la nord de Rudok, la vreo patruzeci i cinci de kilometri de grani, i zise Chavasse i zmbi. Suntem aproape acas i uscai. Ea se ncrunt i puse o mn la bandaje. Ce s-a ntmplat acolo? A fost o lupt n cas i un glon te-a zgriat, zise Hoffner linititor. Nu ai de ce s te ngrijorezi. Relaxeaz-te. O s ai nevoie de toat puterea pentru ultima etap. Ea se ls pe spate, trgndu-i gluga n jurul feei. Chavasse se ntoarse s porneasc, dar Hoffner l btu uor pe umr. Ateapt, mi s-a prut c aud ceva. Chavasse atept cu o uoar ncruntare apoi de undeva din spatele lor se auzi clar adus de vnt, zgomotul unui motor. Katya se aplec nainte. Ce este? Colonelul Li e pe urmele noastre, dup ct se pare, i spuse Chavasse cu blndee i porni repede. Hoffner strig peste zgomotul motorului: Probabil c trage tare. Bineneles, replic Chavasse. Dac noi reuim s plecm, el se afl n faa unui eec i a dizgraiei, cariera lui e distrus. S-ar putea s nsemne i viaa
193

lui. Dintre toate alternativele, cred c asta ar nsemna pentru el cel mai puin, coment Hoffner. Chavasse nu se preocup s rspund pentru c, brusc, constat c nu putea face altceva dect s continue s se menin pe vechiul drum al caravanelor pe care erau. Acesta cobora printr-o ravin ngust, acoperit cu ghea i tare ca oelul. Apoi ravina se termina i drumul o lua n pant spre nite chei mari, tiate prin inima muntelui care se nla, iar jos, departe, vzu un pod. Se opri un moment s studieze harta, apoi cu vitez redus ncepu s coboare cu pruden. Podul era ngust, sprijinit pe stlpi de lemn de ambele pri ale cheilor, pe principiul consolelor. Se opri, sri jos pe pmntul ngheat, se duse la pod i se opri un moment n centrul lui. Rul care trecea lene peste bolovani era doar la circa apte metri dedesubt, dar era destul de departe i el alerg napoi la jeep. O s in? ntreb Hoffner. E solid ca o stnc, spuse Chavasse, ncercnd s sune convingtor. Ar putea ine uor un camion de trei tone. La trecerea podului erau doar vreo doi metri de o parte i alta. Simea cum transpiraia i ud cmaa cnd scndurile scrir amenintor la mijlocul podului, dar curnd fur dincolo, n siguran. Mai era ns ceva de fcut. El opri, lu o grenad i merse ndrt la pod. Arunc grenada n centru i se ntoarse cu spatele cnd explozia sparse tcerea.
194

Buci de piatr i de lemn se ridicar spre cer, iar cnd se uit napoi, vzu c toat partea de la mijlocul podului czuse. Se mic mai n fa, ateptnd s treac fumul ca s vad mai bine. n acel moment dou jeep-uri ieir din gura ravinei, de partea cealalt a rului i o luar n jos. n prima main erau circa cinci oameni cu o arm automat uoar, montat n spate. i ddu seama de toate astea n timp ce se ntorcea n fug la jeep. Roile alunecar pe noroiul ngheat i l apuc un moment de panic, apoi pornir. Trecu n vitez mai mare i aps tare pe accelerator, nct jeep-ul sri cu toate roile peste marginea cheilor, cnd arma automat ridic noroi i pietre pe lng ei. Odat trecui de margine, drumul ducea n jurul bazei unei stnci mari. Chavasse acceler i roti volanul ca s ocoleasc stnc; n acel moment, Katya scoase un ipt de groaz, iar el frn puternic. Dar era prea trziu. Drumul era distrus, transformat ntr-o groap alunecoas. Roile din fa ajunser n groap i jeep-ul alunec spre marginea drumului. El trase nebunete de frna de mn. Un moment, prea c ine manevra, apoi jeep-ul se nclin i una dintre roile din fa trecu de marginea prpastiei. Aveau doar cteva secunde ca s acioneze. El sri jos, o lu pe Katya, iar Hoffner l urm, cu trusa medical strns la piept. n acel moment, se auzi un scrnet i jeep-ul
195

ncepu s alunece. Chavasse ntinse mna, apuc pistolul automat i grenada i sri ndrt, n clipa cnd vehicolul alunec peste marginea prpastiei. Maina atrn un moment acolo, apoi dispru. Se auzir trei bubuituri de metal sfrmat, apoi tcerea. Chavasse se duse i se uit n jurul stncii. Vntul ncepu s mture zpada prin step, ca o perdea, dar putu vedea destul de clar cele dou jeepuri parcate n partea cealalt a podului, iar soldaii roiau pe jos, ca s traverseze rul cu piciorul. Se ntoarse spre ceilali. Situaia nu arat prea bine. Ei traverseaz cheile cu piciorul. Katya arta ostenit i ngrijorat, dar Hoffner prea extraordinar de calm. Ce facem acum, Paul? Dup hart, suntem doar la vreo cincisprezece kilometri de grani, i spuse Chavasse. Dac prsim drumul i trecem peste urmrul muntelui, ajungem la pasul Pangong Tso. La vreo trei kilometri de-a lungul lui este un vechi post vamal tibetan. Acolo ar putea s fie soldai, dar trebuie s riscm. Este imposibil, Paul, exclam Katya, i vntul i transform vocea ntr-un ipt. Eu nu pot merge niciun kilometru n starea asta, nici doctorul. El o apuc de bra i o ndemn s urce. Nu avem de ales. Hoffner o lu de cellalt bra i urcar, innd capetele n jos, ferindu-se de zpad. Se oprir la adpostul unor stnci i Hoffner se ntoarse cu faa
196

cenuie. Servieta, Paul, am uitat-o n jeep! Chavasse se uit alb la el, apoi furia l strnse de gt, ameninnd s-l sufoce. Pentru asta se strduise. Toat suferina din ultimele sptmni, totul, pentru nimic. Hoffner l apuc de bra. N-are importan, Paul. Totul e aici, n capul meu, sta-i lucrul cel mai important. Cum s nu aib nicio importan, dac pune colonelul Li mna pe hrtiile alea? Nu-i dai seama de asta? El bg grenada n mna btrnului. Ia asta, tiu c nu te prea descurci cu o arm. Dac vine cineva la voi, trage cuiul i arunc-o n ei. Se ntoarse cu pistolul automat n mna stng i alunec din nou la vale spre drum. Panta continua pe partea cealalt, iar el cobor fr s ezite, alunecnd spre jeep-ul aflat la vreo doisprezece metri mai jos, ngrmdit ntre bolovani mari. Gsi servieta aproape imediat, bgat sub scaunul sfrmat al oferului, o scoase i o porni din nou n sus. i btea tare inima i avea snge n gur, dar inea servieta i pistolul n mna stng i cu dreapta se trgea n sus. Se car peste marginea drumului i porni s traverseze. Alunec i czu ntr-un genunchi, iar cnd se ridic, auzi voci strignd prin ninsoare. Se ntoarse i se uit repede n lungul drumului, cnd vzu soldai care ddur colul stncii celei
197

mari, strni n grup. Se ls pe un genunchi, sprijini pistolul automat pe bra i trase tot ncrctorul ntr-o rafal lung. Continu s mearg pe drum i urc dealul cu inima btnd, ca a unui animal rnit. Auzi n spatele lui strigtele brbailor care ncepur s-l urmreasc, apoi grenada care i-o dduse lui Hoffner zbur peste capul lui, spre soldai, i urm o explozie. Cnd aceasta se stinse, nu mai auzi zgomotul urmritorilor ci ipetele rniilor i muribunzilor. Nu mai avea putere. Un moment, zcu acolo cu faa n jos cnd, brusc, zpada ncepu parc s fiarb n jurul lui, ascunznd valea de jos. Se ridic greoi n picioare i zgomot de copite rsun pe pietre; un cal cobora n ntmpinarea lui. Brbatul care edea n a purta o cciul de blan, o hain de leopard de zpad i cizme negre, moi. inea o puc sub bra. Chavasse se uit neajutorat la el i deodat faa frumoas, maronie, se destinse ntr-un zmbet larg.

198

Capitolul Capitolul 17
Zpada prea vie, mturat de un vnt puternic peste step dar jos n spaiul dintre stncile nalte era straniu de linitit. Chavasse edea cu spatele sprijinit de o stnc i i dezgoli braul ca Hoffner s-i poat face o injecie. Osman Sherif, cazacul, sttea pe vine lng el, cu puca pe genunchi i zmbea. Cile lui Allah sunt stranii, zise el n chinez. Pare c soarta ne-a hrzit s facem mpreun aceast parte a cltoriei. n spatele lui, lng cai, sttea soia lui mpreun cu Katya, iar cei doi copii, bine nfurai n blnuri, erau deja pe cal, unul n spatele celuilalt. Chavasse i trase jos mneca i se ridic. Dac nu ne micm curnd, s-ar putea s nu mai ajungem la grani. Osman Sherif se uit n sus la zpad, la cer, i cltin din cap. Cred c lucrurile au s se nruteasc curnd. Aveam intenia s facem tabr aici peste noapte. E un loc bun. Nu cu trupele chineze care pot aprea n orice moment, i spuse Chavasse. Dar nu putem trece grania nainte de cderea
199

nopii, spuse cazacul. Nu-i nevoie, spuse Chavasse. Dac mergem mai departe peste umrul muntelui, ajungem la pasul Pangong Tso. La vreo trei kilometri de grani, este un vechi post de vam tibetan. Nu poate fi mai departe dect nou, zece kilometri de aici. Putem s ne odihnim acolo i s trecem mai trziu. Dar dac sunt chinezi acolo? Trebuie s ne ncercm ansa oricum, nu vor fi mai mult de ase. Se ntoarse spre Hoffner. Ce crezi, doctore? Nu cred c avem de ales, zise Hoffner. Osman Sherif ridic din umeri. Cum o vrea Alah. nseamn c va trebui s lsm multe dintre obiectele noastre personale, ca fiecare dintre noi s aib un cal. Nu te ngrijora pentru asta, zise Chavasse. Cnd o s ajungem la Camir, o s avem grij de voi. O s m ocup personal ca s fii transportai n Turcia s v alturai celorlali conaionali, n Platoul Anatoliei. O cldur strluci brusc n ochii cazacului. Ar fi trebuit s menionezi asta mai devreme, prietene. i puse puca pe un umr, apoi ncepu s descarce un cal de povar. Chavasse se duse la Katya i i zmbi. Cum te simi? Arta alarmant de palid i ochii i czuser adnc n orbitele negre.
200

O s fie bine, Paul. Nu te ngrijora pentru mine. Dar o s reuim. El o btu pe umr linititor. O s reuim, nu-i face griji din cauza asta. Apoi se duse s-l ajute pe cazac la cai. Zece minute mai trziu, cnd ieir din rpa aceea, Osman Sherif era n fruntea micii coloane, iar Chavasse la urm. Caii se cufundau n zpada adnc iar Chavasse clrea innd capul aplecat mpotriva vntului, singur cu gndurile lui. Nu se mai temea. Era sigur c va supravieui la orice avea s vin, chiar i la ameninarea brbatului care l urmrea undeva, acolo, n urm, n vnt i zpad. ncepu s se gndeasc la colonelul Li, amintindu-i interogatoriile nesfrite i prietenia stranie, pervers pe care ncearc s o creeze ntre ei. De exemplu, obiceiul pe care i-l fcuse de la nceput de a-i spune Paul, de parc ar fi fost buni prieteni! De parc era de conceput c au ceva n comun! Totul fusese n zadar, de la nceput, bineneles. O alt mecherie psihologic, dar care n-a dat roade. i totui, omul pruse aproape sincer sta era lucrul cel mai incredibil n toat treaba asta. O durere ascuit i tie faa, se ncrunt i opri calul. Spre surprinderea lui, constat c animalul era pn la genunchi n zpad i, cnd i scoase mnua i i atinse faa, simi bulgrai de zpad i ghea pe obraji, iar pielea i crpase n cteva
201

locuri. Se ncrunt, i trase mnua, apoi l cuprinse repeda panica, pentru c, ridicndu-i privirea, vzu c era singur i se lsa ntunericul. Trecuse pe lng o stnc mare, neagr, ca un deget, care sttea singur ca un fel de santinel, iar vntul nvrtea furios zpada, tergnd urmele lsate de ceilali. Cnd i mn calul nainte, urmele disprur cu totul. Clri orbete mai departe, un timp ce i se pru ore, bazndu-se doar pe instinctul calului. Vntul se rotea n jurul capului lui, tindu-i obrajii, pn ce faa i amori i nu mai simi durerea. nl capul, iar calul se opri. Profilndu-se n ntuneric, se vedea stnca neagr pe lng care trecuse cu o or mai nainte. Mersese n cerc. i ls capul n jos, mpotriva unei pale brute de vnt; cnd se uit jos, vzu urme mari pe zpad. i ndemn calul ostenit, ca s le poat urma. Vntul urla ca lupii, iar el era complet acoperit de zpad ngheat, dar inea mereu capul plecat i, dup un timp, vzu o mnu de blan. Frigul i nghease creierul, iar mintea i lucra cu vitez mult redus. i examina minile proprii. Avea mnui. Atunci cui aparinea oare mnua asta? Ceva mai ncolo, ddu peste o cciul militar chinezeasc, de blan. Descleca, o lu i se uit la ea nedunerit, apoi o siluet apru din ntuneric i se mpiedic de el. Chavasse distinse cu greu o masc alb,
202

ngheat, iar cnd se uit la mna care se sprijinea de umrul lui, vzu c era goal i ngheat. Ridic mnua, terse zpada de pe chipul din faa lui i se uit n ochii pierdui, lipsii de expresie, ai colonelului Li. Chavasse rmase acolo un moment prelungit, uitndu-se la el, apoi i scoase mnua i bg mna n buzunarul din dreapta al paltonului de blan de oaie, dup automatul pe care l luase de la cptanul Tsen. l scoase, cu degetul deja pe trgaci i l inu la pieptul lui Li. Brusc, l bg din nou n buzunar i i trase mnua. De ce nu te omor oare, nenorocitule? De ce nu te omor?" Nu avea niciun rspuns nimic ce ar fi avut oarecum un sens. l trase spre cal pe colonelul Li, care nu opunea rezisten i ncerc s-l urce n a. Dar n-avea rost. Nu mai avea atta putere. Se sprijini de cal cu un bra n jurul umerilor dumanului su; pe faa lui era nepsare, un sentiment de detaare fr limite. Simi c i scade i fora rmas. Dar ceva incandescent mai ardea nc n el, un fel de esen a curajului care nu-i ddea voie s renune. Inspir adnc i fcu un efort suprem, final, reuind s-l atrne pe Li de-a latul pe cal. Cnd Chavasse se urc n aua nalt, de lemn, i i ndemn animalul, Osman Sherif venea clrind din furtun, ca s-l ntmpine.

203

Capitolul Capitolul 18
Coliba era joas, construit din blocuri mari de piatr. Afar, vntul din Mongolia urla prin pas, adunnd zpada n jurul pereilor. Semna cu un grajd, caii ocupnd mai mult de jumtate din spaiul existent. Chavasse sttea ameit, bnd ceai fierbinte dintr-un bol, n timp ce din haina lui din piele de oaie ieeau aburi. De cealalt parte a focului, Katya, total epuizat, dormea lng cei doi copii, iar mama lor atepta s mai fiarb nite ap ntr-un vas de metal. ntr-un col, mai departe de u, o lamp mic de ulei plpia ntr-o ni. La lumina aceasta slab, Hoffner i Osman Sherif stteau pe vine, lng colonelul Li. El gemu de cteva ori, iar Hoffner i vorbi linititor; o dat Li se nl brusc, dar cazacul trebui s-l in cu fora. Dup un timp, btrnul se ridic n picioare, venind din nou lng foc i lsndu-l pe Osman Sherif s-l acopere pe chinez cu o blan de oaie. Cum se simte? ntreb Chavasse. Hoffner oft. A trebuit s-i amputez trei degete de la mna stng. O hotrre drastic, dar preferabil unei cangrene. E bine c Osman Sherif te-a gsit la timp.
204

Vntul urla prin tunelul pasului iar Chavasse se nfior. N-am fi rezistat mult timp afar, ntr-o noapte ca asta. Li e un brbat adevrat, i-a trebuit mult curaj ca s vin s m caute pe o asemenea furtun. M nvrtisem deja pe propriile mele urme, cnd lam gsit. Hoffner i umplu ncet pipa i se ncrunt. Credeam c-l neleg destul de bine, dar acum nu mai sunt aa de sigur. M ntreb ce-l mna s ne urmreasc pe jos, pe o asemenea vreme? Dumnezeu tie cum lucreaz mintea comunist. E prea complicat pentru nelegerea mea. Osman Sherif se ls pe vine lng ei i zmbi cnd soia lui i ddu un bol cu ceai. Voi complicai lucrurile, sta-i necazul cu voi, occidentalii. Adic, la noi, valorile sunt mai fundamentale. Vntorul nu se oprete din urmrirea vnatului pn nu-l ucide, sau moare el nsui. Hoffner cltin din cap i spuse cu blndee: Nu, n cazul sta e mai mult dect att. Era nevoie de ceva mai puternic care s aduc un brbat n starea n care era colonelul Li. E foarte simplu, i spuse Chavasse. Venea dup serviet. Dar cum putea face asta? Cpitanul Tsen n-a avut ansa s-i raporteze. Hoffner cltin din cap i continu cu blndee: Cred c pe tine te voia, Paul. Venea dup noi toi, coment Chavasse. Asta-i
205

clar. Hoffner cltin din nou din cap. M refeream la ceva mai mult dect att, dar acum nu mai are importan. Se ls pe spate, innd capul pe serviet i i trase pe el o piele de oaie. Cred c am s dorm puin. Chavasse se ntinse lng el i se uit fix spre foc, ncercnd s neleag toate astea, dar nu avea niciun rspuns. Sau niciunul la care s se poat gndi. Dup un timp, adormi. Se trezi i rmase culcat cteva momente, uitndu-se la tavan, ncercnd s ghiceasc unde se afla. Attea locuri! Se gndi el. Att de multe locuri! Dar unde m aflu acum? i ddu seama i ncerc s se ridice. Avea minile umflate i crpate, iar faa l durea foarte tare. ntinse mna spre obraji i se strmb cnd degetele atinser crpturile mari din piele. Toi preau c dorm, iar el se aplec nainte i sufl, ncercnd s reaprind crbunii. Cnd flcrile se ridicar, o vzu pe Katya pe vine, lng colonelul Li. Arta palid i bolnav. i croi drum printre trupurile adormite i se aez lng el, inndu-i minile la foc. Cum te simi? ntreb ea. Am s supravieuiesc. Ce face prietenul nostru? Nu puteam s dorm i l-am auzit gemnd. Mam gndit c e mai bine s m duc s m uit. Dar
206

ce-i cu mna lui? Degertur, spuse Chavasse. Doctorul Hoffner a trebuit s-i amputeze trei degete. Ea oft printre dini, iar el i puse un bra pe dup umeri. tiu c toate astea i se par ca un comar incredibil, dar n-o s mai dureze mult. De ndat ce se limpezete vremea, putem trece grania. Un timp, se las tcerea, apoi ea spuse: Paul, de ce crezi c a continuat el s ne urmreasc, singur i pe jos, pe o vreme ca asta? Orice ar fi fost, trebuie c l rodea n interior, coment Chavasse. Hoffner afirm c de fapt venea dup mine, nu dup voi ceilali. Ea se ntoarse cu o uoar ncruntare pe fa. Ce vrea s spun cu asta? El ridic din umeri. Colonelul Li este un brbat care triete cu o credin, la fel ca un preot, dar credin n crezul politic pe care i-a bazat viaa. Dar ce legtur are asta cu tine? Pot doar s ghicesc. Cred c, dintr-un motiv personal, straniu pentru el, a devenit de o suprem importan ca eu nu numai s-mi mrturisesc crimele mpotriva Republicii Populare ci s devin i un sincer convertit la comunism. Dar ce te face s crezi lucrul sta? Cred c m place. Dumnezeu s-l ajute, oft Chavasse. Cred c, n alt timp i n alt loc, puteam s fim prieteni. Se ls o tcere ndelungat, nainte ca ea s
207

spun cu blndee: i acum, ce-o s se ntmple? Chavasse cltin din cap. De fapt, nu tiu. Eu i-am zdruncinat ncrederea n credina lui pentru c am refuzat s o accept, chiar sub constrngere. Nu poate continua n aceast stare de spirit. Acum n-are de ales. Dac nu reuete s m distrug pe mine, se distruge pe el nsui. Straniu, zise Katya ncruntndu-se. Vorbeti despre el cu vorbe care ar trebui s nsemne compasiune, dar nu e buntate n vocea ta. Mila e ultimul lucru pe care l simt pentru el. Are prea mult snge pe mini pentru aa ceva. Ce-o s faci cu el cnd pleci? O s-i dau unul dintre cai i ceva mncare. Poate uor s ajung de-aici la Rudok, dac vrea. Nam s-l omor, dac la asta te referi. Nu mai e nevoie. Pentru c l-ai distrus, oricum? El aprob din cap. Cam aa ceva. Ea se uit n foc un timp, n tcere. Dar cum rmne cu mine, Paul? Ce-o s se ntmple cnd o s trecem n Camir? El zmbi i o srut blnd pe obraz. Sunt sigur c o s-i gsim ce s faci. Atunci, crezi c exist o speran pentru noi? Faa ei era ca a unei fetie iar ochii ei i cercetau sufletul. ntotdeauna exist speran, Katya, zise el. Asta face ca viaa s merite s fie trit.
208

Ea i ls capul pe pieptul lui, iar el o inu strns. Dup un timp, ea adormi, iar el sttea acolo, uitndu-se la flcri i ateptnd zorile. naintea zorilor vntul amui iar Osman Sherif iei afar. Cnd se ntoarse, zmbea. Nu mai ninge. Ar trebui s putem trece fr dificultate. Cnd ncepu s scoat caii afar pe u, toat lumea se mic i, n cteva momente, soia lui a focul i fierse ap pentru ceai. Chavasse iei s ajute la neuarea cailor i i spuse c voia s lase unul dintre animale pentru colonelul Li. nseamn s irosesc un cal bun, zise cazacul. Chavasse se ncrunt. Nu crezi c poate ajunge singur la Rudok? Cazacul cltin din cap. M gndeam la altceva. M-am uitat n ochii lui, prietene. E un om mort, care umbl. Chavasse se ntoarse n colib i se aez lng Hoffner, care bea ceai. Btrnul era cenuiu la fa, dar prea ntr-o stare de spirit remarcabil de bun. Ari cam trist, Paul, zise el vesel. Nici dumneata nu ari minunat, replic Chavasse i ntinse mna dup bolul de ceai pe care i-l ddea soia lui Osman Sherif. Katya sttea lng copii, n partea cealalt a focului, privind pierdut flcrile. Arta bolnav, iar pielea ei era foarte ntins pe obrajii proemineni.
209

Nu mai e mult acum, i spuse n oapt Chavasse. Ea iei din visare cu o tresrire. Un moment, se uit fix la el de parc ar fi fost un strin, cu o ncruntare uimit pe fa, apoi zmbi. Un zmbet straniu, trist, care atinse ceva adnc n sinea lui. El goli bolul, l umplu din nou i se duse s se aeze pe vine lng colonelul Li. Acesta sttea cu spatele la un perete, cu o piele de oaie pe picioare. inea mna bandajat la piept i prea calm. Zmbea strmb n timp ce sorbea ceaiul. Presupun c ar trebui s te felicit. Un lucru m mai uimete nc, spuse Chavasse. De ce nu a avut Tsen trupe care s-l sprijine atunci cnd m-a aeptat s apar acas la Hoffner? Colonelul Li zmbi slab. ase oameni trebuiau s se prezinte la el la miezul nopii, dar viteza cu care ai scpat ne-a dejucat planurile. A supravieuit vreunul dintre oamenii mei? Erau trei cu mine, cnd am pornit. N-am vzut niciunul. i eu m rtcisem n furtun, cnd te-am ntlnit. Osman Sherif intr i se aez lng foc, iar Chavasse art din cap spre el. i datorezi viaa prietenului de colo. Colonelul Li goli bolul i l aez cu atenie pe jos, alturi de el. Dar mi nchipui c nu pentru mult vreme. Chavasse cltin din cap. Ai neles totul greit. i lsm un cal i ceva
210

de mncare. Ar trebui s ajungi destul de uor la Rudok. Buzele colonelului Li se ncordar puin i brusc, pe frunte, i apru transpiraia. Vrei s spui c n-o s m mpucai? Chavasse neg din cap. Nu-i nevoie, colonele. Dup cum ar spune prietenii notri americanii, eti terminat. El ncepu s se ridice i, cu o voce linitit, spuse: Nu chiar, Paul. Se ntoarse foarte ncet. Katya sttea n captul opus al focului, cu faa la ei toi. inea n mini pistolul automat. Hoffner vorbi primul. Katya, pentru Dumnezeu! Ce nseamn asta? Paloarea extrem o fcea mai frumoas. Pielea de pe faa ei era aproape translucid, iar ochii ei negri triti aveau o expresie hotrt, pe care Chavasse avea s-o in minte toat viaa. Chavasse se mic uor nainte, cu minile bgate adnc n buzunarele blnii de oaie, zmbind blnd. Spune-i, ngere! Spune-i tot! Brusc, n ochii ei apru ceva ce semna a groaz. Ai tiut, opti ea. Ai tiut tot timpul. Dar dac e aa, de ce m-ai adus cu tine? Ai mei te-ar fi considerat un premiu. Ei nu folosesc aceleai metode ca voi pentru a obine informaii, dar au mai mult succes. Am ateptat si joci cartea, de ndat ce i-ai recptat cunotina,
211

spuse Chavasse. Prietenul tu aici de fa a fost cel care te-a trdat, dac te intereseaz. Cnd mi-a demascat mica mascarad, acas la Hoffner n dup-amiaza aceea, a zis c el i Kurbsky s-au ntlnit n urm cu cteva zile ntr-un ora numit Rangong. Dar Kurbsky mi spusese c nu se ntlniser niciodat. Cu toii facem greeli. Nu n jocul sta, dac vrei s rmi n via, i zise el. Iar tu ai fcut dou. Cnd am ieit s ne plimbm clare i-am zis c l-am ajutat pe Dalai Lama s ias din Tibet. Eram sigur c Beijingul nu putea ti c eu am fost implicat n asta, i totui colonelul Li tia asta. n ambele cazuri, erai singura persoan care putea fi sursa lui de informare. Te nsoeti cu cine vrei. El e fratele meu, zise ea cu mndrie. Noi tim ce facem i ncotro mergem. Pentru Dumnezeu, nu m mai hrni cu porcriile astea, spuse el. Mi s-a umplut burta cu ele n ultimele sptmni. Ar fi prea mult dac a ntreba de ce ai fost plantat pe lng doctor? El era important pentru noi ca personalitate, pentru c oamenii aveau ncredere n el. Era necesar ca o persoan de ncredere s-i aud confidenele. nsi povestea asta a dovedit valoarea prezenei mele n casa lui. Mai este o mic problem care m frmnt de mult, spuse el. Cnd am ncercat s-l mpuc pe fratele tu, pistolul meu Walther s-a blocat. Nu se mai ntmplase niciodat aa ceva.
212

Am avut grij s-l golesc n seara precedent, cnd dormeai, rspunse ea. Foarte eficient din partea ta. i dai seama ce o s se ntmple cu noi cnd o s ne duc napoi? tii cum vom fi tratai? Vor face doar ceea ce este necesar pentru binele statului, zise ea. Nimic mai mult. Katya! n vocea lui Hoffner era durere. Eu nam nsmnat nimic altceva pentru tine? Nimic, doctore, rspunse ea plat. Nu te cred. El o porni spre ea, nconjurnd focul, iar ea ridic amenintor pistolul. Stai pe loc, doctore. i promit c altfel trag. i omori creierul, spuse batjocoritor Chavasse. Totul este n serviet, i spuse ea calm. N-am nimic de pierdut. Hoffner continua s nainteze cu o mn ntins spre ea. Katya, te rog, ascult-m. Te avertizez, spuse ea. Chavasse urmrise degetul ei pe trgaciul pistolului automat, fiind i el cu mna pe pistolul lui Tsen. Cnd i se albi ncheietura degetului, el trase de dou ori prin buzunarul paltonului de blan. Fora gloanelor o mpinse pe Katya cu spatele la perete, scp arma din mn i alunec la podea. Hoffner scoase un ipt de agonie, duse minile la fa, iar Chavasse l mpinse din drum i ngenunchie lng ea. Ea se uit fix la el, cu acea uoar ncruntare caracteristic ei, apoi se nec i
213

sngele ncepu s-i curg din gur. Cnd o ntinse pe jos, capul i alunec ntr-o parte. Osman Sherif i mpingea deja afar pe soia sa i pe copii, n timp ce Chavasse se ridic n picioare cu faa spre Hoffner. mi pare ru, spuse. tiu ct de mult a nsemnat ea pentru dumneata. Hoffner cltin ncet din cap. Nu puteai face nimic altceva. Pentru prima dat n viaa mea ncep s-mi dau seama de fora opoziiei. Cred c ar trebui s facem ceva n privina asta. El i lu servieta i trusa medical i iei afar dup ceilali. Chavasse se ntoarse i se uit la Katya pentru ultima oar. Colonelul Li ngenunchie lng ea. Dup un moment, se ridic n picioare i, cnd vorbi, vocea lui era parc a altei persoane. Eti un brbat dur, zise el. Mai dur dect miam imaginat vreodat c poate fi un om. Sunt un profesionist, rspunse Chavasse. E ceva ce n-ai putea nelege, dar ea ar fi neles. Era i ea o profesionist. Vru s plece, dar Li l prinse de bra. Omoar-m, Paul. Chavasse se eliber cu o smucitur i iei afar. Cerul era cenuiu, dar ncepea s se limpezeasc, iar zpada era uluitor de alb. Ceilali erau deja clare, iar Osman Sherif inea un cal pregtit pentru el. Chavasse prinse aua nalt de lemn i ncalec. Era un efort pentru el,
214

dar l fcu i pornir nainte. Era contient c Li ieise i sttea lng calul pe care ei l lsaser, dar nu se obosi s se uite ndrt. Efectele injeciei lui Hoffner ncepeau s dispar i brusc se simea cu adevrat obosit. Dar nu avea importan. Nimic nu avea importan dect c, ntr-un mod straniu, viaa ncepea din nou. Trebuie s fi fost o or mai trziu cnd ajunser n vrful pasului. De undeva, de la mii de kilometri, i se pru c-i aude strigat numele. Se ntoarse i se uit pentru ultima oar spre mica siluet neagr de lng coliba vmii. i ndemn calul nainte i o porni dup ceilali, n jos, spre Camir.

215

Capitolul 19
LONDRA 1995 Focul se fcuse mic iar camera rmase tcut cteva momente, cnd Chavasse termin de povestit. Moro vorbi primul. Deci, ai ajuns n India n siguran, dumneata, doctorul Hoffner i cazacii? Da, aa-i. Dar dup aceea, ce s-a ntmplat? N-am auzit nicio vorb despre Hoffner, nicieri. Am controlat toate sursele. Toat treaba a fost fcut n total secret, de parc nici nu ar fi existat. Totul era s derutm contrainformaiile chineze. Deci, a fost dus n Anglia? Chavasse aprob din cap Moncrieff a aranjat totul. Cum am mai spus, n secret total. Era o cas sigur, aranjat la ar, n apropiere de Cambridge, unde urma s se ntlneasc cu profesorul Craig de la Programul comun al NATO de cercetare a spaiului. Urm o pauz. Moro spuse: Ai spus c urma s se ntlneasc".
216

Viaa a fcut o glum proast obinuit. Karl Hoffner a murit de un atac de cord n prima noapte n casa aceea. Era un om btrn, nu uita. Cltoria aceea ngrozitoare i stresul au fost prea mult pentru el. Cum el nu exista n mod oficial, ca s spunem aa, a avut parte de o incinerare foarte restrns, efectuat de Birou. Dar aveai lucrarea lui, toate amnuntele cercetrii. Despre asta de ce nu s-a auzit nimic? Ah, profesorul Craig i colegii lui au lucrat pe materiale. Au folosit cele mai bune creiere pe care leau putut gsi, dar n-a ieit nimic. Fie c teoria lui Hoffner avea o greeal serioas, fie c era att de genial nct nicio alt minte de pe pmnt nu o putea nelege. Urm o nou tcere. Apoi Moro zise: Toate astea pentru nimic! Cltoria nspimnttoare, colonelul Li infirm. Moartea Katyei. Atia mori! Cltin din nou din cap i repet: Totul pentru nimic. Aa se ntmpl uneori. Viaa poate fi sngeroas, i spuse Chavasse i zmbi. Totui, dumneata eti tot aici, coment Moro. Singurul supravieuitor. Nu chiar. Chavasse se ntinse la msua de cafea i lu o igar dintr-o cutie de argint. Mai eti i dumneata. De data asta, tcerea fu profund. Faa lui Moro se schimb de parc era o alt persoan. Bg mna
217

n rob. Ce vrei s spui? Hai s uitm cunotinele dumitale cam intime despre trecutul meu i s rmnem la faptul c tiai despre Karl Hoffner i despre faptul c l-am scos din Tibet. Asta e foarte interesant. Cnd te-am ntrebat de unde ai informaia, mi-ai spus c din surse proprii. Ei i? ntreb Moro. Hai s-o lum din nou. Am trecut n India cu Hoffner, iar Osman Sherif cu familia lui s-au dus n Turcia, deci putem s-i lsm deoparte. Atunci, cine altcineva tia? Profesorul Craig care a murit acum muli ani? Sir lan Moncrieff e mort i el. Nu exist niciun dosar oficial al operaiunii, la Birou. tiu asta sigur, pentru c am fost ef al Biroului douzeci de ani. Vd c eti logician, Sir Paul. A, da, rspunse Chavasse. mi place ca lucrurile s aib un sens. i atunci la ce ajungem? C eu sunt singura persoan din lume care tiu ceva despre afacerea Hoffner. Mai lu o igar. De fapt, se pare c exist o singur persoan de la care puteai s ai informaiile despre Hoffner i, dup sursele mele de contrainformaii, persoana a murit de cancer acum zece ani, la Beijing. Sufl fumul i se ls pe sptarul fotoliului. Colonelul Li. Moro zise: El era tatl meu. Eu am fost produsul unei scurte ntlniri cu ngrijitoarea lui tibetan de Ia Changu. M-am nscut n 1960. Ea a murit la scurt
218

timp dup afacerea Hoffner. Tatl meu m-a luat la Beijing, m-a crescut, m-a educat, m-a iubit. Studiile universitare despre care i-am vorbit sunt adevrate. Am urmat la Cambridge. Iar el i-a vorbit despre Hoffner? Oricum, tiai cea mai mare parte a povetii. De ce m-ai pus s-o relatez din nou? Ca s-o aud de pe buzele dumitale. De asemeni, toi anii acetia m-am ntrebat ce fel de om eti. Ai ucis-o pe mtua mea Katya, tatl meu a rmas infirm, cu o ghiar n loc de mn, total dezonorat. Era ca un acid care l ardea n interior. N-a uitat niciodat. i acum, vrei rzbunare? Ai ateptat mult. Am visat la asta de ani de zile. E o chestiune de onoare de familie, iar ateptarea nu conteaz. Am tiut c-mi va veni vremea. Chavasse aprob din cap. Trebuie s-i spun c, n timp ce te hrneau la buctrie, am telefonat la templul Glen Aristoun. Ei nu au auzit de un Lama Moro. Am vorbit i cu Jackson, prin telefonul interior. A fost chiar lng u tot timpul. Dac te uii, ai s vezi c este puin ntredeschis. Intr, Earl, zise el. Ua se deschise brusc i intr Jackson. Am auzit totul. Mai interesant dect filmul de noapte de la T.V. Mna lui Moro iei de sub mbrcminte innd un pistol. Se ridic n picioare i se ddu napoi, ca s-i poate acoperi pe amndoi. Interesant, i zise Chavasse lui Earl. O copie
219

chinez a pistolului rusesc Tokarev. Tip 070, aprob din cap Jackson. Nenorocirea cu ele este c, atunci cnd l foloseti, nu poate trage dect o dat, iar noi suntem doi. O dat este de-ajuns, zise Moro. Sunt un adevrat clugr, Sir Paul, de la templul Shaolin. Moartea nu nseamn nimic pentru mine. Asta e pentru Katya i pentru tatl meu. Cnd intenionezi s ucizi pe cineva, f-o, nu vorbi despre asta, coment Chavasse. Gsi pistolul Walther pe care l pusese sub pern alturi de el, mna lui se ridic i l mpuc pe Moro de dou ori n inim, mpingndu-l napoi spre perete. Moro scp Tokarev-ul i czu la podea. Jackson ngenunchie i l ntoarse pe spate. Mort, spuse. Dou n pomp. E bine c v controlai arma n fiecare sptmn. Afurisitul sta mic voia s v omoare. tiu. Chavasse se duse la telefon. Dup un moment, zise: Aici e eful. Spune la secia a treia c am o alarm roie la mine acas. Am nevoie de echipa de incinerare. Puse telefonul jos. S ateptm douzeci de minute, Earl, i s-o lsm pe Lucy n afara povetii steia. Cum doreti, Sir Paul, spuse oficial Jackson. Maina mortuar apru discret, la timp. Doi domni mai n vrst, n haine sobre, intrar n salon cu un cociug i disprur cu trupul lui Moro.
220

Sngele i se absorbise n haine i pe covor nu era nicio pat. Cteva grame de cenu gri, zise Jackson. Asta e tot ce va rmne din el mine diminea. Au s-o arunce probabil pe una dintre pajiti. Eti un brbat dur, Earl. Pentru c am fost soldat atta vreme, zise el ridicnd din umeri. Nu puteai face altceva. Era de ales: dumneavoastr sau el. Pot s v aduc ceva? Nu, mulumesc. Atunci v spun noapte bun. Ua se nchise, iar Chavasse se aez, gndinduse la toate astea, apoi ridic telefonul i sun n Downing Street. Cnd i se rspunse, zise: Cod Vulturul. F-mi legtura cu primul ministru. Un moment mai trziu, intr pe fir John Major. Paul? Voiam doar s v spun, domnule prim ministru, c voi fi mine la masa mea de lucru i o voi ocupa att timp ct vei avea nevoie de mine. Minunat, zise Major. O s stm de vorb curnd. Chavasse puse jos telefonul i i turn un pahar de Bushmills, apoi se duse, trase draperia i deschise uile. Ploaia btea pe teras. Dup ce s-a spus i s-a fcut totul, ce avea s mai fac? Ridic paharul i toast n noapte

Sfrit
221

222