Sunteți pe pagina 1din 173

Prefa

Une grande vie est une pensie de jeunesse realiste par lage mur"1 ALFRED DE VIGNY Numele lui Norbert Casteret a depit de mult hotarele Franei i ale disciplinei pe care a servit-o toat viaa, speologia. El este aproape un simbol, acela al ndrznelii, al perseverenei i al aventurii, n sensul cel mai bun al acestui cuvnt. Cercetarea peterilor, speologia, este abordat astzi de un numr tot mai mare de cercettori. n ntunecatele cotloane ale peterilor se ntlnesc oamenii de tiin, reprezentnd ra- , muri foarte variate de cercetare, cu sportivi, alpiniti i scafandrieri, i cu tineri, venii aici pur i simplu n cutarea aventurii. Aceast micare, care ia din ce n ce mai mult caracter de mas se datorete n mare msur, tocmai lui Norbert Casteret. " Afirmaia de mai sus ar putea prea hazardat cci Casteret a fost mult timp speologul cel mai individualist, speologul solitar prin definiie, speologul solitar la ptrat, cum spune Pierre Weite, cci el este singurul speolog care merge de unul singur prin peteri! i totui, rolul lui n dezvoltarea speologiei, n rspndirea ei n masa mare a tineretului este incontestabil. S ncercm s precizm acest rol. Cu toate c legturile omului cu lumea subteran a peterilor coboar n adncurile istoriei pn n timpurile cenuii ale nceputurilor omenirii, cercetarea sistematic i tiinific a acestei lumi a nceput de-abia n secolul al XIX-lea. Este meritul ctorva ndrznei care, nfruntnd superstiiile, teama i necunoscutul, au cobort n mruntaiele pmntului, uneori cu riscul vieii, pentru a aduce lumin n lumea ntunericului venic. A fost o munc eroic de pionierat, ignorat ns de marele public i rmas doar consemnat n rapoarte i reviste tiinifice. Nici chiar nfiinarea primelor societi speologice, n 1879 la Viena i n 1895 la Paris, nu a avut rsunet de mas, publicaiile editate de ele avnd o difuzare restrns la un mic cerc de interesai. Mult mai importante dect revistele de specialitate au fost pentru popularizarea speologiei lucrrile lui Eduard Alfred Martel, unul din pionierii de seam a acestei discipline. E. A. Martel, (18591938), jurist de profesie, i-a consacrat toat viaa cercetrii peterilor i mai ales a avenelor, puurile naturale verticale, a cror explorare este deosebit de anevoioas i periculoas. Rezultatele temerarelor sale explorri le-a fcut cunoscute n zeci de note i comunicri, dar mai ales n vreo apte volume mari, bogat ilustrate, care au avut darul s des-vluie marelui public o ntreag lume stranie, frumoas, interesant, pasionant chiar i aproape necunoscut pn atunci. Dei concluziile sale de ordin tiinific, susinute cu mult pasiune i spirit polemic, nu au prea rezistat la o aprofundare ulterioar a problemelor, ele fiind opera unui diletant, nu i se poate contesta lui Martel meritul de a fi pus aceste probleme, fiind astfel unul din prinii speologiei fizice, adic a acelei pri din speologie care se ocup cu geologia, geografia, hidrologia i meteorologia lumii subterane. Cealalt ramur a speologiei, care se ocup cu studiul vieuitoarelor din peteri, biospeologia, a fost mai favorizat de faptul c de la nceput ea a fost fundamentat de un mare om de tiin, de naturalistul i biologul desvrit care a fost Emil G. Racovi. Desigur, cu Racovi i cu Martel nu se epuizeaz lista celor care au pus bazele speologiei i care au deschis porile unui nou domeniu de activitate i de cunoatere. Am fi nedrepi dac nu am aminti, pe lng ei, pe cercettorii austrieci, care au avut merite deosebite n aceast direcie. Fapt este c, datorit unei ntregi pleiade de cercettori, n primul deceniu al secolului nostru speologia era constituit ca o disciplin tiinific, iar marele public ncepu s se intereseze de ea. A intervenit apoi primul rzboi mondial care a anihilat totul. Att societatea speologic a Franei ct i cea austriac sau desfiinat, respectivele reviste i-au ncetat apariia, iar asupra lumii subterane s-a lsat iari ntunericul. nfiinarea primelor institute de speologie, la Cluj n 1920 de ctre Racovi, primul de acest fel din lume, i apoi n 1921 la Viena de ctre G. Kyrle, nu a avut rsunet mai larg, ele fiind cu preocupri strict tiinifice. n aceast ambian, n care lumea subpmntean era din nou ignorat de ctre marele public, i-a nceput activitatea Norbert Casteret. Norbert Casteret s-a nscut la 13 august 1897 n orelul Sain-Martory, situat pe Garona, la poalele Pirineilor. Prinii si, intelectuali, tatl su era avocat, i-au dat o educaie aleas, ndreptat spre clasicism, cum se obinuia la vremea aceea n Frana, fr a se opune, fapt surprinztor pentru atunci, nclinaiei spre sport i via n aer liber pe care tnrul Norbert a manifestat-o de mic. Ca orice adolescent, Norbert a visat s devin explorator, s cltoreasc n toat lumea i s descopere ce mai era de descoperit pe acest pmnt. i, ca mai toi adolescenii, nu a reuit s-i ndeplineasc visul, cel puin pe acela de a deveni cltor. n schimb, nevoia de aventur i de necunoscut i-a putut1

O mare via este un gnd de tineree mplinit de vrsta maturitii".

o satisface doar la cteva sute de metri de casa natal, cocoat pe faleza stncoas a Garonei, numit Escalere. Ori aceast falez, constituit din calcare, este ciuruit de nenumrate guri i cotloane ce formeaz un microcosmos de peteri. Cu explorarea" acestor peteri i-a nceput activitatea de speolog Casteret, la frageda vrst de 11 ani. Ceea ce la nceput a fost joac, a devenit treptat o pasiune. Ce putea s fie mai atrgtor pentru uri copil, mai trziu un adolescent, de ct scotocirea ntunecatelor unghere subpmntene, pline de necunoscut i neprevzut, n care de multeori, el era primul om care ptrundea ! Numai cine a luat parte la o explorare subteran poate nelege vraja i atracia pe care o exercit n mod irezistibil aceast lume plin de mistere, cufundate n ntunericul venic a crei cucerire solicit ndrzneal, curaj, agerime, stpnire de sine i care rspltete pe ndrzne cu peisage neateptate, uneori uluitoare, de o stranie frumusee. Cine a gustat odat farmecul unei atare aventuri nu poate s nu fie captivat i cucerit pentru totdeauna, cci ea rspunde unei necesiti foarte adnci a spiritului omenesc, aceea de nfruntare cu necunoscutul, pornire nobil care st la baza cunoaterii tiinifice a lumii i a cuceririi naturii. Aceast nevoie de necunoscut, incontient dar intens, l-a prins n mrejele sale pe micul Casteret, legndu-l pentru toat viaa de lumea subteran. Dup primii pai fcui n peterile din Escalere, el i-a extins treptat activitatea pe o raz din ce n ce mai mare, pe msur ce cretea n vrst. Fcnd drumuri lungi pe jos, apoi cu bicicleta, narmat cu lumnri terpelite de acas i cu o simpl frnghie de rufe, Norbert ncepe s cerceteze toate peterile din regiune, orificiile din stnci i chiar vizuinile de animale, nu fr a trece prin diverse aventuri, din care unele puteau s-l coste viaa. n aceste explorri Casteret i-a creat treptat un stil" personal de cercetare, unic poate n istoria speologiei. In lipsa unor tovari dispui s-l urmeze n aventurile sale, el s-a obinuit s cutreiere singur peterile, lucru foarte periculos ntr-un mediu n care primejdiile pndesc la fiecare pas i cel mai mic accident se poate solda cu o catastrof. Ceea ce pare de necrezut este ns felul cum ataca avenele, lsndu-se s alunece n ntuneric i necunoscut de-a lungul frnghiei, fr s tie dac va atinge fundul puului sau va fi nevoit s se care napoi, pe frnghie, fr o clip de odihn. Toat aceast gimnastic cerea desigur mult ndemnare i for, de care Casteret dispunea ns din plin. n tineree el a fost un sportiv uimitor de multilateral, cucerind diverse titluri pe plan regional la atletism (sritura cu prjina, 110 m garduri, alergri de fond), nataie, schi, ciclism i fotbal. Activitatea sportiv nu era dus ns n detrimentul nvturii. La Toulouse, unde i-a fcut liceul, Casteret a fost curnd captivat de coleciile muzeului din localitate unde se gseau adunate vestigiile oamenilor primitivi care cutreieraser cu zeci de mii de ani nainta regiunea. Aici a nceput el s neleag semnificaia i rostul nenumratelor obiecte preistorice pe care le gsea n peteri i $ub ndrumarea cercettorilor de la muzeu a nvat tehnica spturilor arheologice, pe care nu ntrzie s le efectueze singur n peregrinrile sale subterane. Astfel se dezvolt la Casteret a doua pasiune, arheologia, pe care o mpletea cu cercetarea peterilor. Cu preocupri variate att de precoce, animat de pasiune pentru cercetare i tiin, cu spirit iscoditor, tnrul Casteret avea viitorul deschis pentru a deveni un adevrat om de tiin. Calitile fizice, curajul, dus pn la temeritate i tenacitatea n a-i duce la ndeplinire planurile, completau n mod fericit o personalitate original i viguroas care se contura de timpuriu. Dar ascensiunea tnrului Casteret, care trebuia s-l duc la un viitor strlucit, a fost curmat de primul rzboi mondial. La vrsta de 18 ani el se nroleaz voluntar n armat i pleac la rzboi, din care se ntoarce sntos, nevtmat fizic, dar zdruncinat sufletete. Este o perioad grea, n care doar. pasiunea crescnd pentru cercetrile subterane l menine. Dup ce i d cu ntrziere explicabil bacalaureatul, audiaz la Toulouse cursuri la Facultatea de ' Drept, Facultatea de tiine, Institutul Agricol i coala de Notariat, lundu-i pn la urm diploma de notar. Concomitent frecventeaz cu asiduitate muzeul i biblioteca muzeului i este ndrumat n tainele arheologiei de Henry de Begouen, profesor de antropologie i arheologie la Universitatea din Toulouse, distins arheolog i cu ai crui fii Casteret fusese coleg de liceu. Este vorba de cei trei frai Begouen, fericiii exploratori ai celebrelor i importantelor peteri ornate cu picturi paleolitice, Tuc d'Audoubert i Trois Freres, n care descoperiser singurele statui preistorice cunoscute pn atunci n lume. Cu ocazia Congresului Institutului internaional de antropologie din 1921, Casteret a avut ocazia s vad personal aceste minuni ale preistoriei, care i deschiser ochii asupra unui nou aspect al speologiei, descoperirea operelor de art paleolitic. i tocmai n acest domeniu ctig un an mai trziu Casteret primii si lauri de glorie. Nu intrm n detaliile acestei nemaipomenite aventuri cci ea este relatat chiar de eroul ei n volumul de fa. Nu putem ns s nu subliniem faptul c descoperirea n petera Montespan de ctre Casteret a celor mai vechi statui din lume nu a fost rodul unei ntmplri ci rezultatul unei previziuni strict tiinifice, care d dovad de aprofundatele cunotine geologice i arheologice pe care le avea Casteret. La aceasta a trebuit s se adauge o excepional clire fizic, un curaj nebunesc

i o tenacitate aproape diabolic, caliti pe care numai el le putea ntruni. Cu tot renumele mondial pe care i l-a adus aceast senzaional descoperire, problemele vieii nu erau rezolvate pentru Casteret. La vremea aceea speologia nu putea constitui o meserie cci nu existau nici catedre universitare dedicate acestei discipline, nici laboratoare sau institute de specialitate. Pentru Casteret nu exista nici un mijloc de a-i valorifica n mod practic cunotinele pe care le acumulase n ani de cercetri trudnice, minuioase i dezinteresate. Dup cstoria sa cu Elisabeth Martin a crei proprietate era situat la Saint-Gau-dens, la poalele Pirineilor, noile venituri i ddu posibilitatea s se dedice cu trup i suflet cercetrii peterilor. Astfel ncepe n 1925 Norbert Casteret explorarea sistematic a peterilor din Pirinei, nsoit de soia sa, care l iniiaz n tainele alpinismului i din care el face n schimb prima femeie speolog din lume. Cutreiernd vastul i slbaticul lan al Pirineilor cei doi soi fac una dup alta descoperiri din cele mai interesante, cobornd n avene primejdioase, crndu-se de-a lungul cascadelor glaciale ale rurilor subterane sau identificnd picturi paleolitice pe pereii peterilor. Desigur ar fi imposibil de a trece n revist ntreag aceast, activitate prodigioas, care se desfoar pe mai multe decenii. S amintim doar cteva rezultate mai importante. n 1926 soii Casteret descoper la altitudinea de 2700 m o imens peter care adpostete un ghear. Este- petera glacial situat la cea mai mare altitudine din lume, pe care geografii au botezat-o Petera Casteret. n 1928 soii Casteret desobstrueaz gura unei peteri n care gsesc zeci de schelete umane i care se dovedete a fi locul n care Cezar, n timpul cuceririi Galiei, a nchis i omort prin afumare familii ntregi de gali. n 1930 este explorat petera Labastide, n care snt descoperite picturi paleolitice de mare valoare tiinific. n 1931, n urma unei colorri cu fluorescein, snt identificate adevratele izvoare ale Garonei, care se gsesc pe versantul spaniol al Pirineilor, de unde apele, disprnd sub pmnt, trec pe sub creasta principal a lanului de muni, pentru a reapare pe versantul francez. Aceast descoperire a mpiedicat secarea Garonei prin lucrri de captare ale apei, pe care spaniolii vroiau s le ntreprind pe versantul lor, fr s tie c apele acestea alimenteaz Garona. n 1931 este descoperit petera Cigalere, petera cu cele mai multe cascade din lume, a crei explorare avea s fie dus la bun sfrit, tot de Casteret, de-abia n 1955. n 1934 soilor Casteret li se ncredineaz misiunea de a explora peterile din Atlasul, marocan. Fiind multe peteri de cercetat, cei doi soi lucreaz separat, apoi coboar mpreun n avenul Frugato, cel mai adnc la vremea aceea n Africa. n 1935 urmeaz descoperirea i explorarea celui mai adnc aven din Frana atunci, avenul Martel, n care Elisabeth Casteret stabilete un record mondial feminin de coborre n adncime. n 1937 Norbert Casteret exploreaz rul subteran Labouiche, mpreun cu un tnr cu care face atunci cunotin, Joseph Delteil, i care va rmne pe mai departe tovarul su nedesprit. n acelai an, soii Casteret descoper petera Esparros, una din cele mai bogat i frumos concreionate peteri din lume. n 1940 Norbert Casteret sufer o grea lovitur prin moartea soiei sale, survenit n timp ce ddea natere celui de al cincilea copil al lor. Pierderea a fost cu att mai mare cu ct Elisabeth Casteret a fost una din acele puine femei care a tiut s-i secondeze soul n chip admirabil, dnd dovad de un curaj i o rezisten cu totul remarcabil, fiind n acelai timp o mam ideal, o gospodin perfect i o femeie plin de graie, inteligent, modest i posednd o solid cultur. n toate scrierile sale Norbert Casteret nu a ncetat s-i aduc un emoionant omagiu, innd vie amintirea aceleia care a fost prima exploratoare de avene din lume. Dei cercetrile ntreprinse pn n 1940 Casteret le-a fcut singur sau nsoit de soia sa, fratele su Marial sau civa prieteni, ele au avut darul s pun n micare sute, poate mii de tineri, care s-au ndreptat dornici de aventur spre lumea tainic i plin de promisiuni a peterilor. Acest curent n favoarea speologiei se datorete scrierilor lui Norbert Casteret. Din explorrile sale subterane Norbert Casteret s-a ntors totdeauna cu carnete pline de nsemnri i cu inima ncrcat de emoiile pe care i le ofereau peterile: emoii fie estetice, n faa extraordinarelor minuni pe care natura le-a zmislit n mruntaiele pmntului, fie pline de dramatism, generate de temerarele sale explorri. Toate acestea Casteret le-a aternut cu mult dibcie pe hrtie. Prima sa carte, intitulat Zece ani sub pmnt" a avut darul unei explozii. Era pentru prima dat cnd un speolog dezvluia cu atta sinceritate i modestie o activitate n care nu tiai ce s admiri mai mult, curajul, erudiia sau valoarea rezultatelor obinute. Epuizarea rapid a crii i traducerea ei imediat n peste zece limbi atest succesul ei. Au urmat apoi tot alte i alte cri, care mai de care mai pasionante i mai surprinztoare prin bogia de fapte i idei pe care le comunica. Cele unsprezece cri n care Casteret i-a povestit aventurile subterane au o construcie foarte interesant. n fiecare volum o jumtate este dedicat ntmplrilor personale iar cealalt jumtate problemelor de ordin general ale speologiei: formarea i evoluia peterilor, vieuitoarele din peteri, echipament, tehnic de explorare, peterile n mitologie i istorie, peterile i evoluia omului, arta parietal din peteri etc. Toate aceste capitole constituie

mpreun un admirabil i complet manual de speologie, perfect pentru a dezvlui marelui public rosturile i interesul cercetrilor speologice, dar i pentru a ndruma pe cei ce intenioneaz s se dedice unei astfel de activiti. Erudiia de care a dat dovad Casteret n scrierea unor capitole este prodigioas. Probabil c nimeni nu va mai sta vreodat s culeag cu atta migal diversele ntmplri legate de peteri, din istorie, mitologie i literatur ! La acestea se adaug nenumrate ntmplri i documente inedite, care au fost salvate de la uitare prin consemnarea lor n aceste cri. Nu mai puin interesante snt refleciile pe care le face Casteret pe marginea diverselor ntmplri prin care a trecut. Ele denot un spirit profund, un gnditor, care nu a ncetat niciodat s analizeze rosturile acestei lumi i s trag concluzii de ordin general din ce l-a nvat natura i viaa. n ce privete partea de naraiune a crilor lui Casteret, o analiz este inutil cci cititorul va putea s-i formeze singur o prere din volumul de fa, care cuprinde o culegere din aceste capitole. Simplitatea frazei, naturaleea povestirii cuceresc de la prima pagin. Este uimitor ns mai ales faptul c, dei n fond n toate crile este vorba de unul i acelai lucru, explorarea unor peteri, povestirea nu plictisete sau obosete ci interesul este mereu treaz. Aici este un rafinat meteug scriitoricesc, dar mai presus de orice, este valoarea materialului faptic relatat. Cu mult modestie povestete Casteret lucruri cotidiene n aparen : coechipierii si dorm, mnnc, glumesc. Aceasta se ntmpl ns la sute de metri sub pmnt, n condiii de trai deosebit de grele. Din faptele mrunte, uneori i dramatice, se ncheag ns tabloul uimitor al unor oameni care se druiesc cu totul, sufer, se sacrific, n modul cel mai dezinteresat, doar pentru a smulge naturii nc o tain, pentru a cuceri necunoscutul. n crile lui Casteret snt pagini de epopee, de o nalt valoare moral, care se nscriu cu cinste n cartea de aur a cuceririi naturii de ctre om. n afara crilor menionate, Norbert Casteret este autorul a nc alte 12 volume, n afara seriei". Este vorba de albume fotografice, cri de beletristic i pentru copii, toate evident cu subiect speologic, cri autobiografice, o carte despre viaa liliecilor, pe care i-a studiat timp ndelungat, o biografie a lui Martel etc. La acestea trebuie, adugate diverse note i comunicri tiinifice. nainte de a ncheia aceast prezentare, s mai parcurgem pe scurt firul vieii lui Casteret pe care l-am ntrerupt n 1940, la moartea soiei sale. n anii grei ai celui de-al doilea rzboi mondial, la care nu a participat direct, i s-au ncredinat diverse misiuni secrete, ca de ex. aceea de a ascunde n peteri documente de valoare ale Statului major francez, pentru a nu cdea n mna cotropitorilor naziti, sau aceea de a ascunde, tot n peteri, 10 tone de arme, cu care a alimentat apoi pe lupttorii din rezisten. Dup rzboi, n stilul de lucru a lui Casteret intervine o schimbare. Ea era inerent cci n bun msur tocmai datorit crilor sale, speologia ajunge n Frana o micare de mase. Ajunge s amintim faptul c n Frana exist astzi peste 100 asociaii i cluburi speologice, ntrunind peste 10 000 membri, pentru a ne da seama ce nseamn puterea exemplului i ce for mobilizatoare este cartea. Renunnd la explorrile familiare", dei este nsoit adesea de fiul i fiicele sale, Casteret se altur numeroilor si discipoli. Acum ncepe perioada marilor expediii, cu zeci de participani i cu echipamentele cele mai perfecionate pe care le poate pune tehnica la ndemn. Majoritatea acestor expediii este relatat n volumul de fa: Henne Morte, Cigalere, Pierre-Saint-Martin, Coume Ouarnede. Dei anii nu iart, Casteret continu s fie la datorie, participnd direct sau ndrumnd cu sfaturi preioase pe coechipierii si mai tineri. Viaa plin de primejdii creia i s-a dedicat, i-a conferit o vitalitate neobinuit. Dei n vrst de 67 ani, Casteret continu s ia parte la coborri temerare n avene, s se scufunde cu costum de scafandru autonom n sifoane, i s fie totdeauna prezent la marile aciuni. n acelai timp continu s scrie i s ntreprind turnee de conferine n Frana i peste hotarele ei, nchinndu-i n continuare ntreaga activitate speologiei, disciplin pe care a ndrgit-o la vrsta de 11 ani i pe care a servit-o mai bine de o jumtate de secol. Cel mai asiduu cercettor de peteri (are peste 1000 peteri explorate la activul su), cel mai fecund scriitor-speolog, Norbert Casteret este nu numai decanul speologilor francezi dar, fr ndoial, speologul Nr. 1 al lumii. El este n felul su o personalitate a timpurilor noastre, a crui via, nchinat unei idei, nu poate de ct s fie dat ca exemplu i sa fie... invidiat. Marcian Bleahu

I. Urmele unui trecut ndeprtat


1. Cele mai vechi statui din lume
Secretul tuturor descoperitorilor const n aceea c nimic nu li se pare imposibil". (GUSTAVE LE BON, Evoluia materiei)

n campania de explorri subterane din august 1922, nceput cu civa ani n urm n Pirinei, cercetrile m-au condus n satul Montespan, aezat pe panta unei coline strjuit de un castel feudal. Aceste ruine, care domin valea Garona, atrag de departe privirile i evoc amintiri istorice interesante, legate de familia seniorilor de Montespan care au domnit n regiune mai multe secole, mai nainte ca soia unuia din ei, o principes de Montespan, s fi cucerit inima Regelui Soare. n apropierea acestui castel se afl petera Montesgan, n care mi-a fost dat s fac descoperiri att de stranii. Dup ce am vizitat pitorescul sat i ruinele castelului, m-am ndreptat spre o gur de peter, deschis n muntele nvecinat, reputat ca impenetrabil. La baza muntelui am dat de o crptur n stnc de unde nete un uvoi de ap. Localnicii susineau c n verile excepional de uscate se putea nainta prin ap ntr-un culoar natural, dar c la 60 m distan petera se nchide, apa ridicndu-se pn n tavan; ntr-adevr, aa mi-a aprut aceast peter. Dup ce m-am dezbrcat i m-am strecurat printro gaur de mrimea unui om, am ptruns ntr-o galerie orizontal, larg de 34 m, nalt de 23 m, i am naintat n apa curgtoare, pe un fund de nisip i de argil. Dup 40. m, galeria cotete n unghi drept iar tavanul, cobornd brusc, permite o naintare pe brnci, incomod, pe nc 20 m pn cnd apa devine adnc i bolta este necat... Ajuns n acest terminus dificil i puin ncurajator, amintirile cercetrilor mele precedente n alte locuri i ncpnarea cu care am fcut totdeauna explorrile m-au determinat, dei ntr-o situaie stranie, s m dedau la tot felul de ipoteze, n loc s prsesc aceast peter cum ar fi fost normal. Natura geologic a masivului m fcea s presupun c acel uvoi subteran a erodat calcarul, formnd un curs de ap subteran, a crui resurgen1 era culoarul strmt n care m aflam. Pe de alt parte, studiul perioadelor geologice ne arat c, la sfritul epocii glaciare, clima era caracterizat printr-un frig ptrunztor i uscat, asemntor aceleia din Laponia de astzi. n consecin cursul subteran a fost secat vreme ndelungat la nceputul cuaternarului i atunci a putut adposti pe bieii troglodii primitivi. Bazat pe aceste ipoteze, n aparen att de ubrede, dar att de ispititoare pentru un specialist n preistorie, m-am hotrt s m aventurez mai departe n mruntaiele muntelui i n necunoscutul acestui curs de ap subteran. Cu apa pn la umeri, n curentul care ieea de sub bolta necat, m gndeam totui c este o nebunie s m aventurez singur ntr-o ncercare att de riscant. naintea mea se prezentau mai multe ipoteze: s ntlnesc n continuare tavanul necat ca la punctul de plecare, s dau de o terminaie, n fund de sac, a galeriei, s ajung ntr-o pung cu aer viciat, s cad ntr-un pu, s dau ntr-o grmad de ramuri crate de ap, sau s m mpotmolesc... Analiznd n linitea impresionant a izolrii mele toate aceste posibiliti, m-am hotrt s m avnt totui n necunoscut ca s forez, dac este posibil, aceast barier, pe care aliana dintre ap i stnc prea s-o fac de netrecut. Am fixat lumnarea pe un ieind al peretelui, am tras aer pentru o scufundare de dou minute (performan cu care snt deprins) i m-am scufundat, cu o mn nainte, cu cealalt atingnd bolta. Pipiam cu cea mai mare atenie asperitile i contururile acestei boli, fiindc eram orb i ochii mei erau n vrful degetelor; nu trebuia numai s naintez, trebuia s m gndesc i la napoiere. Pe cnd progresam astfel i m grbeam s merg tot mai departe, capul mi-a ieit deodat din ap i am putut respira. Unde m aflam ? N-aveam cum s tiu, era bezn n jurul meu. Fr ndoial strbtusem un sifon2; m-am ntors numaidect, scufundndu-m n sens contrar, fiindc nimic nu este mai primejdios dect pierderea orientrii n asemenea mprejurare. Ajuns n aval de sifon, unde flacra luminrii se oglindea n apa neagr, am privit aceast bolt, nevzut pn atunci de vreun ochi omenesc, care n acea clip mi-a ncredinat tainele. Dei rezultatul era minor, pur sportiv pentru aceast tentativ, ntrevedeam de pe acum i ateptam emoiile i dificultile unei viitoare explorri pe care o doream
1

Locul unde iese din nou la suprafa un pru care a intrat sub pmnt mai n amonte i care a curs subteran. N.T. 2 Poriune n care un canal subteran are tavanul mult cobort. Prin creterea nivelului apei aceasta neac tavanul i sifonul se nchide", nemailsnd nici un strat de aer. De obicei la sifoane coboar o dat cu tavanul i podeaua, canalul subteran lund forma literei U. N.T.

lung i rodnic. A doua zi eram din nou la intrarea peterii, avnd un material de explorare pe ct de simplu, pe att de uor. Dup ce m-am dezbrcat complet, ca n ajun, i mi-am ascuns mbrcmintea dup o tuf, m-am strecurat n cursul subteran, innd cu o mn o lumnare aprins, iar cu cealalt casca de not din cauciuc, coninnd chibrituri i mai multe lumnri de rezerv. Aceast aprtoare simpl, bine nchis, urma s-mi asigure, dup fiecare scufundare sau dup numeroasele mele cderi n ap, lumina. Ajuns la sifon, am cutat s m scufund n aceeai direcie ca n ajun, pentru a da peste pung de aer, i scufundndu-m pentru a doua oar sub bolta necat, m-am ridicat de partea cealalt, cu apa pn Ia gur. nainte de a aprinde lumina, am scuturat ca s zvnt casca, de pe care curgeau iroaie, cu precauii i stpnit de nerbdare. n cele din urm am deosebit n geana de lumin tremurtoare c, ceva mai departe, adic la civa metri, bolta era paralel cu oglinda apei, fiind desprit doar printr-un strat subire de aer. De data aceasta preau s se realizeze previziunile mele: eram ntr-un curs de ap subteran necunoscut, naintam urmrind cu cretetul capului cele mai mici asperiti ale stncii, ca s pot respira; dup un parcurs de 100 m am dat de un banc de argil la intrarea unei sli vaste n care miam potolit emoiile, nu ns i drditurile de frig. Aici bolta se nla la 10 sau 12 m, iar priaul se pierdea dup 56 m sub blocurile mari de stnci czute din tavan. Trecnd prin aceast sal ncurcat de blocuri i mpodobit cu frumoase cascade stalagmitice 1, am intrat din nou n ap ca s continui explorarea mea singuratic... Dei obinuit cu dificultile unei peteri, n-am simit niciodat, cu atta intensitate sentimentul de izolare, de apsare i de team, caracteristic lumilor subterane, unde cel mai banal accident; cum ar fi udarea sau pierderea chibriturilor, ar putea avea consecine fatale... Dup ce am ocolit un stlp enorm cu baza n patul prului, am dat de un alt sifon cu un aspect lugubru, fiindc apa era adnc i bolta ncrcat cu stalactite, negre i tioase. Repe-tnd tehnica cunoscut, care ns de fiecare dat i d emoii, m-am scufundat i n acest sifon, care mi s-a prut sensibil mai lung dect primul. n ntunecimi, o barier dubl de lichid se nchidea acum n urma mea, mpiedicndu-mi ieirea la lumina zilei. O izolare de nenchipuit. Cum s nu fii cuprins de o ngrijorare care duce ncetul cu ncetul la spaim ! Din fericire pentru succesul explorrii, locul unde am avut un moment ideea s bat n retragere era foarte strmt i puin indicat chiar i pentru o analiz de scurt durat a situaiei; Sub impulsul fricii i al frigului mi s-a prut c nu-i nici o deosebire ntre a nainta sau a da napoi ! M-am trt mult prin ap ntr-o galerie ngust, unde de pe tavanul cobort curgea o adevrat ploaie care mi stingea mereu lumnarea. Aceast naintare tr, ngreuiat de ciocnirile i frecrile continue de roca aspr, m-a condus;ntr-o alt sal, cu mult mai mare dect prima, unde un haos nemaipomenit de blocuri enorme stteau mrturie a numrului mare de prbuiri care se produseser acolo ntr-o epoc nedeterminat. Aici a trebuit. s fac o gimnastic energic pentru a m nclzi puin i pentru a-mi activa circulaia braelor mele nepenite n apa ngheat. Ipotezele mele privitoare la existena acestui curs subteran erau pe deplin confirmate i m ntrebam pn unde oare m va duce aceast succesiune de culoare i sli, n. care apa curgea ntr-una, cnd linitit, cnd agitat i murmurnd, revrsat din mici bazine.. ncredinndu-m c rezerva de lumnri prea s fie suficient, am pornit iari nainte, crndu-m prin ngrmdirea de blocuri. Am ieit cu greu din aceast sal mare i m-am angajat, tot prin ap, ntr-o galerie foarte lung i monoton. n uneje zone de ngustare, unde trebuia s m strecor ntre coloane de calcar, credeam c am dat de fundul peterii, ns lumina mea slab deschidea noi perspective. naintam cnd n ap, cnd pe bancuri de argil alunecoas i vscoas, n care cutam s las urmele tlpilor drept repere preioase pentru napoiere. Pierdusem de mult noiunea timpului i a distanei parcurse, cnd am fost oprit de ngustimea culoarului. n ultima poriune de altfel, bolta atingea aproape nivelul apei i m tram ntr-adevr cu cea mai mare greutate. M zbteam fr ndoial de cteva ceasuri ca s dau de fundul peterii, i iat c o strmtoare de neptruns m oprea, fr sperana de a cunoate originea acestei ape subterane ! Din fericire aceast dezamgire a fost numai de o clip, fiindc, trecnd capul i un bra n aceast lucarn, am scos un strigt de triumf care a pus pe goan oaspeii misterioi ai unui bazin umplut de ml i de ramuri; o colonie de mormoloci, care tria acolo cu totul nebnuit, tulburat acum pentru ntia oar, indica prin prezena ei c n amonte cu civa metri cursul de ap epigeu 2 prsea lumina, pajitele i pdurile ca s ptrund n munte i s urmeze cursul subteran pe care-l strbtusem cu osteneal contra curentului. Prezena mormolocilor n aceast zon de neptruns a prului m asigura c ieirea la lumin este foarte aproape, fiindc aceste larve nu se aventureaz niciodat departe n apele subterane. Am putut constata ntr-adevr n zilele urmtoare c numai civa metri m despreau de punctul, de intrare sau de pierderea" prului n masivul muntos, o intrare foarte ngust, o crptur n
1

Prin formaiuni stalagmitice se neleg toate tipurile de depuneri de carbonat de calciu din peteri (stalactite, stalagmite, depuneri parietale i de podea.) N.T. 2 Epigeu la suprafaa pmntului, n opoziie cu hipogeu sub pmnt. N.T.

stnc, absolut impracticabil. Am strbtut deci muntele dintr-o parte ntr-alta, ns mpiedicat s ies la lumin de strangularea din dreptul ultimului ochi de ap, n care mormolocii foiau, am fost silit s m ntorc pe aceeai cale de ap subteran, de data aceasta n sens invers, adic n aval. La ntoarcere, drumul mi s-a prut din ce n ce mai obositor, ns l-am parcurs fr incidente deosebite, cu excepia unor ezitri asupra direciei de urmat la" unele ramificaii i la sifonul cel mai periculos din cele dou. Le-am putut trece abia la a doua ncercare, fiindc prima dat o luasem prea oblic. Intrasem n peter n plin zi, pe un soare arztor, i am ieit noaptea, cuprins de frig, dup ce am parcurs n 5 ore aproape 3 km sub pmnt (distan msurat ulterior). Am fcut apoi n aceast peter, una dup alta, mai multe explorri complimentare, parcurgnd noi sli, un etaj superior, un labirint de galerii joase, avnd mereu sperana s descopr vestigii de locuiri preistorice, ceea ce consideram posibil, dac nu probabil, pentru o perioad cnd apa nu circulase prin peter. Din nefericire urmar o serie de ploi care au sporit debitul prului i au mpiedicat accesul n peter. Am fost silit s amn cercetrile pentru anul urmtor. Trebuie amintit c n afar de lunile august i septembrie, cnd explorarea este posibil n condiiile artate, tavanele peterii snt necate pe poriuni prea lungi. Recolta mea n 1922 n acest curs subteran s-a limitat la un dinte de bizon. Descoperirea acestui dinte mi-a ntrit ns convingerea cu privire la trecerea pe acolo a omului primitiv i ateptam cu nerbdare s vie iar vremea bun ca s pot relua cercetrile. Dup un an am revzut cu bucurie vechiul castel, satul i munii vecini, ntre care unul ascundea petera misterioas, denumit n notele mele petera Montespan". Eram nsoit de unul din prietenii mei, Henri Godin, mare amator de excursii subterane i de nataie. Vara lui 1923 fiind foarte secetoas, nivelul apei era mai cobort dect fusese n anul precedent. La trecerea primului sifon, bolta arcuit turtit nu era complet necat; cheia bolii ieea civa centimetri din ap. Am putut trece astfel cu ochii afar, dar cu gura n ap, fr s stingem luminrile. Godin, care se ntorcea dintr-o cltorie de la petera Han din Belgia i de la avenul 1 Padirac, m asigura, clnnind din dini, c aceast excursie original prin ap compenseaz minuniile acelor peteri renumite. Am naintat n continuare pn n dreptul stlpului enorm, cu baza n ap, care prea s sftuiasc pe cercettor s nu mai nainteze. ntr-adevr, la civa metri mai departe, era al doilea sifon amenintor, strbtut cu greutate anul trecut i care mpiedic accesul pe o poriune de un kilometru din rul subteran, explorat n aventura mea solitar. Prsind aici cursul rului i mngierile sale arctice, am ptruns ntr-o galerie uscat, lung de 200 m, unde o descoperire senzaional urma s-mi rsplteasc ostenelile i ncpnarea. Aceast galerie, ale crei dimensiuni nu ntrec niciodat 5 m n lime i 4 m nlime, are la nceput un aspect feeric. Pereii i tavanul snt suprancrcai de scurgeri calcaroase i de stalactite strlucitoare. Ct privete podeaua, ea este alctuit dintr-o succesiune de gururi" 2 foarte pitoreti, ale cror margini ondulate i ncreite alctuiesc 0 scar natural, unde fiecare treapt reine n golul ei apa limpede. n alte locuri, un parter de incrustaii3 granulare i de umflturi de un galben frumos amintesc coralii peisajelor submarine. Dar aceast ncntare de forme i culori nceteaz deodat. Dup o cotitur brusc, ne gseam ntr-o galerie n care roca, lipsit de concreiuni, este ntunecat i podeaua pmntoas. Clcam unul dup altul n acest culoar, n care se auzea numai plescitul picioarelor noastre goale prin argil. Ultimii 30 m i-am parcurs pe burt, ntre tavanul neregulat i podeaua rece i mocirloas. Rentorcndu-ne, am ales ntr-o poriune mai lrgit a galeriei, ntr-un loc unde abia puteam sta n picioare, un colior n care se putea face un sondaj i am atacat argila compact cu o unealt de care nu m despart la explorri. Tovarul meu m privea cu nencredere i se ntreba dac pasiunea mea subit de sptor ne va mai opri mult timp n aceast ncpere neatrgtoare. La fiecare lovitur trebuia s cur sapa de bulgrele de argil care se lipea. Deodat mna mea apuc un corp dur i, mai nainte de a-l cura de nveliul pmntos, degetele mi artau c aveam unul din acele silexuri 4 cioplite, care fac uneori pe profani s surd, dar care umplu de sperane ochii arheologului. Acest simplu silex, aproape necaracteristic, dar fr ndoial cioplit i folosit de om, mi dovedea cu certitudine c omul primitiv a trecut prin adnca peter. Aceast descoperire, att de sperat i att de ateptat, m-a pus pe gnduri i, mai mult ca oricnd, am fost uimit de asemnarea peterii de la Montespan cu celelalte peteri din Pirinei, bogate n urmele unui trecut ndeprtat. Un fapt rmne stabilit n preistorie: oamenii primelor epoci preferau s
1

Peter vertical, pu natural, care are deschiderea la suprafaa pmntului. Termenul de pu se folosete pentru verticalele din interiorul peterilor. N.T. 2 Formaiuni stalagmitice depuse pe podeaua peterilor i care delimiteaz bazine de ap. N.T. 3 Forme mrunte de depunere a carbonatului de calciu cu aspect de ace, corali, rmurele etc. N.T. 4 Cremene. N.T.

locuiasc peterile mici sau gurile de intrare ale peterilor vaste, dar evitau s intre n adncimile labirintelor subterane, din cauza ntunericului i a fricii de fiare. i totui, s-a constatat nc de demult, cu rare excepii, c tocmai n prile cele mai retrase, mai curnd inaccesibile ale peterilor, se gsesc gravuri i picturi preistorice. Explicaia trebuie cutat ntr-un rit magic sau religios care obliga artitii primitivi s graveze i s picteze aceste desene curioase departe de lumina zilei i de privirea profanilor. Omul era stpnit de ideea de mister i de reculegere cnd alegea ascunziurile cele mai adnci ca s reproduc imagini ce au dezvluit i au dus la nelegerea unor ceremonii foarte stranii. Iat de ce descoperirea unui singur silex cioplit, la mai multe sute de metri sub pmnt, cpta pentru mine o mare importan. Avnd dovada c omul primitiv a strbtut aceast galerie m-am ridicat i am cercetat pereii la lumina lumnrii, n cutarea gravurilor pe perei, care, dup mine, ar fi trebuit s fie aici. n acest timp Godin, intrigat i el, a luat sapa i a continuat s sondeze. Deodat, am nlemnit n faa unei statui de urs n argil, ascuns pn atunci de licrirea slab, fiindc n peterile mari lumina unei lumnri nu-i dect un licurici n bezn. Am rmas ncremenit i zguduit n toat fiina mea s vd cum st acolo nemicat, n ciuda secolelor cte s-au succedat, acest modelaj, pe care ulterior emineni savani l-au recunoscut drept cea mai veche statuie din lume... La chemarea mea tovarul se cr pn unde m aflam, dar ochiul su, mai puin obinuit, nu vedea dect un bloc inform acolo unde eu i indicam formele fiarei. Apoi, pe msur ce-i descopeream n jurul meu, i-am artat cai n relief, doi mari lei de argila, gravuri etc. Convins n sfrit, descoperirile s-au succedat, n exclamaii pe deplin justificate, mai bine de o or. De pretutindeni se nfiau ochilor notri animale, desene, embleme misterioase; toat epopeea tulburtoare i uimitoare din anii slbatici ai preistoriei. Aceast zi a ntrecut toate ateptrile. Pe carnetul meu cu nsemnri, ptat de noroi, care m nsoea deseori sub pmnt, petera de la Montespan figura n 1922 la numrul de ordine 63. La captul ctorva rnduri, scrise dup prima strbatere subteran a muntelui, am adugat cuvintele: Oare ce-mi rezerv aceast peter ?" i iat c dup un an, a doua zi dup ce o fcusem, marea pres anuna lumii ntregi senzaionala descoperire. Apoi, precednd studiile i drile de seam ale revistelor tiinifice i ale marilor publicaii ilustrate, aprur arheologii, savani francezi i strini, reporterii i fotografii, ale cror automobile staionau n micul sat Montespan, cu totul uimit de aceast subit animaie. Au urmat atestrile oficiale: clasarea peterii ntre monumentele istorice i recompensa din partea forurilor celor mai nalte, ntre care i Academia Sporturilor, a crei participare destuii de neateptat a bucurat pe acei care mbin cultura intelectual cu cea fizic. Arheologul pn atunci obscur, considerat n regiune drept un maniac, un cuttor de comori, a ndurat cum a putut o asemenea notorietate. O dat calmul restabilit, a lipit n vechiul su carnet, sub ntrebarea din anul trecut: Ce-mi ascunde aceast peter ?" o fotografie aprut ntr-o revist de mare publicitate sub titlul: Cele mai vechi statui din lume". Curnd dup descoperire, nvtorul dintr-un sat vecin, ne-, rbdtor s vad aceste vestigii 1 remarcabile, dar care se temea s treac sub bolta necat, a tiat cu o sap n culoarul de ieire al peterii un jgheab de scurgere, ca s sporeasc debitul cursului de ap i s coboare astfel nivelul ei n interior. Aceste lucrri, continuate de fratele meu Marial, de colegii Dupeyron i Godin i de abatele Moura, parohul de la Montespan, au dat dup trei zile un rezultat satisfctor: ntre bolt i oglinda apei era acum un strat de aer de 40 cm care permitea trecerea fr scufundare i fr a nghii ap; era obligatoriu s faci doar o baie purificatoare pe o lungime de 200 m ca s dai de sanctuarul cu relicve preistorice. Mulumit acestei prime amenajri, petera a devenit accesibil pentru savani, care, bravnd apa rece, au vizitat galeria preistoric sub conducerea mea, n costumaia cea mai divers i uneori redus la minimum. Cititorul ne-a urmrit o dat sub pmnt n perioada explorrii pur speologice din 1922 i n ziua descoperirii arheologice din 1923. S mai ptrundem nc o dat n peter, pentru a descrie operele de art pe care le ascunde. Gravurile murale i statuile de argil de la nceputul magdalenianului1 urc n timp, dup cronologiile stabilite tiinific, la circa 20 000 de ani. Exist vreo 50 de desene de diferite animale (dintre care unele specii stinse sau emigrate), adnc incizate n pereii de stnc cu un stilet de silex. Modelajul de argil este reprezentat prin vreo 30 de exemplare, de la adevrate statui, de peste un metru nlime, pn la reliefuri mici, stricate de apele de iroire. Aceste figuri alctuiesc partea cea mai important a descoperirii, fiindc cele dou statui de bizoni n argil, gsite anterior de contele Begouen 2 i de fiii si, n 1912, n petera Tuc d'Audou-bert
1

Magdalenianul este ultima diviziune a epocii pietrei necioplite (paleolitic). Numele vine de la petera La Madeleine din Frana unde au fost gsite pentru prima dat unelte ale oamenilor care au trit n acea vreme. N.T. 2 Contele H. Begouen, arheolog francez, fost profesor la Universitatea din oulouse unde a urmat lui Cartailhac. S-a distins mai ales prin studiul picturilor paleolitice din peterile extrem de importante Tuc

din Ariege, erau unicele exemplare cunoscute de sculptura preistoric. n cursul descrierii am amintit c previziunile mele asupra peterii Montespan au fost influenate de vizitarea anterioar a unor peteri. Splendida peter pirineian de la Tuc d'Audoubert a fost cea care m-a impresionat i m-a nvat cel mai mult. Vizita acestei pitoreti peteri cu barca pe un ru subteran, cu crrile. pe scri, cu trurile prin galeriile joase, mi-a deschis ochii i m-a familiarizat cu cercetrile minuioase i delicate ale urmelor imperceptibile pentru cei neiniiai. Analogia dintre peterile Montespan i Tuc d'Audoubert m-a surprins de la nceput i nu este straniu c asemnarea a fost confirmat i de privilegiul acestor dou peteri de a conine n mod exclusiv statui de argil ? Dup ce prseti ruorul subteran n dreptul coloanei enorme care-l nchide n parte (i de care cititorul are cunotin), ptrunzi n lunga galerie cu urmele magdaleniene. Aici apar gravai n stnc principalii reprezentani ai faunei mari din acea epoc: mamutul, calul, bizonul, cerbul, mgarul slbatic, capra-ibex1, apul, hiena. Toate aceste animale au fost desenate cu iscusin i cu realismul caracteristice majoritii operelor oamenilor preistorici, care erau artiti remarcabili n redarea animalelor. n afar de factura incomparabil i inimitabil, pe care nu te mai saturi s-o admiri, anumite detalii uimesc prin originalitatea lor sau prin misterul pe care-l degaj. Astfel un cal are adnc gravat pe grumaz o palm stng cu degetele ntinse i deprtate. Un alt cal a fost gravat folosind drept ir a spinrii o ieitur existent n stnc; iar capul unei capre, foarte expresiv, este desenat n jurul unei pietricele ovale, nglobat n stnc, alctuind ochiul animalului. Dou capete de cai, care se nfrunt, snt att de deosebite, nct nu mai ncape ndoial asupra grijii artistului de a reprezenta dou rase distincte, ntr-adevr, unul are un cap masiv, buze proeminente, nrile dilatate, o coam i o barb mbelugate, pe cnd cellalt are capul subire i alungit, nu are barb i are o coam srac. Mai multe animale au rni pe corp, sgei i semne misterioase: un bizon are pe gt un desen oval i un mgar are pe crup un V ascuit. O gravur de hien, desenat pe tavanul unui diverticol de la captul galeriei, ntr-un loc unde se ajunge numai tr, are doar 5 cm lungime; cred c este cea mai mic gravur parietal cunoscut. n fine, n colecia de animale contemporane omului din caverne, am gsit i un curios profil de om, cu capul rotund, nasul mare, ochiul enorm i barb scurt. Toate aceste desene au, fr ndoial, importana lor, descoperirea unei peteri cu gravuri fiind totdeauna un eveniment rar i apreciat. Interesul particular i capital al peterii de la Montespan l prezint ns modelajele de argil. Urcnd galeria cu gravurile'sus-amintite, sntem surprini s vedem la o cotitur podeaua npdit de bulgari mari de pmnt; ne dm seama ndat c snt fragmente desprinse din statui, n parte drmate i rezemate de taluz. Aceste statui, aezate n ir, snt n numr de trei. Prima, reprezint un mare felin, lung de 1,70 m pe 0,70 m nlime, care pare s se ndrepte spre ieire. Puternic modelat n relief, avnd 0,40 m grosime, argila plastic i crud din care a fost mulat s-a sfrmat pe alocuri, sub propria ei greutate. Blocurile astfel detaate, care stau pe podea, arat nc formele animalului; capul s-a rostogolit ntre labele dinainte i este de nerecunoscut, ns conturul su a rmas imprimat pe perete. Gtul, pieptul, umerii i labele anterioare au rezistat i au rmas pe loc; partea dinapoi s-a prbuit; ns, ca i la cap, se poate urmri conturul pe perete, unde a mai rmas o lab posterioar i captul cozii. Mulumit prilor intacte i siluetei generale, felinul poate fi recunoscut; labele snt puternice, genunchii cobori, pieptul strns, corpul alungit. n sfrit, un amnunt, smocul de pr de la extremitatea cozii ne conduce la o identificare precis: este vorba de un leu. Acest leu este urmat de ali doi, tot n picioare, mergnd n aceeai direcie, dar acetia snt i mai degradai dect primul. Dup descrierea nesatisfctoare de mai sus, care d o idee incomplet asupra acestui grup i asupra ambianei locului, poate nu ar mai fi cazul s mai struim asupra acestor figuri, dac ele nu ar constitui, dup cum am vzut, un document aproape unic n lume i dac anumite particulariti, foarte evidente, n-ar prezenta un mare interes tiinific, ntr-adevr, capul i pieptul primului leu snt cu totul ciuruite de lovituri de lance sau de epu. Ne ntrebm chiar, dac aceast statuie i cele urmtoare nu au fost n parte astfel distruse. Vom da mai departe interpretarea acestor mutilri, fiindc mai snt i alte exemple n aceast peter. La un moment dat galeria se lrgete, formnd o sal mic i joas, n care am gsit, la primul sondaj, cteva silexuri cioplite i unde am descoperit tot ceea ce mi-a ascuns, n prima clip, lumina slab de care dispuneam atunci. Aceast lrgire a culoarului, numit sala ursului", este partea cea mai interesant a peterii. Pe o raz de 10 m snt adunate pe podea o sumedenie de mulaje, un adevrat muzeu preistoric, din care piesa capital este statuia unui urs fr cap. Ursul, culcat n atitudinea marelui sfinx de la- Ghizeh, are 1,50 m lungime pe 0,60 m nlime. Este ndreptat, ca i leii, ctre ieire, ns n loc s fie sprijinit pe perete, este izolat la circa un metru i st pe un mic soclu amenajat n acest scop. Statuia este masiv, dup cum cere i fiara d'Audoubert 51 Trois-freres. N.T. 1 Specie de capr foarte rspndit la timpul glaciaiilor, n Europa, astzi triete numai pe culmile Alpilor. N.T.

care a fost reprezentat: crupa foarte puternic i rotunjit; labele posterioare ndoite snt ascunse sub burt, laba anterioar dreapt este ntins nainte, cu cele cinci gheare bine marcate; greabnul este proeminent, semn distinctiv la urs. n sfrit, animalul nu are cap i e probabil s nu fi avut vreodat, fiindc seciunea gtului are aceeai patin ca i restul corpului i nu exist nici o urm de distrugere, cum se constat la gtul leului. i acest urs a avut numeroase mutilri; el este ciuruit de guri rotunde n prile vitale, cum ar fi lsat lovituri violente de suli, ns mulumit masivitii i bazei sale largi, statuia a rezistat, corpul rmnnd ntreg. Scurgerile din tavan peste crup i flancuri nu l-au degradat, acoperindu-1 pe alocuri cu o crust de calcit foarte dur care l-a cuirasat i care autentific astfel vechimea lui n modul cel mai fericit. In sfrit, ntre labele sale anterioare este un craniu veritabil de ursule, proporionat cu talia statuii, ceea ce a sugerat savanilor concluzii foarte interesante. Acest craniu s-a desprins de statuie, de care era fixat cu un cep de lemn, dezagregat sub aciunea timpului i a umezelii, i a crui urm se cunoate. La nceput, ursul de la Montespan era deci o statuie din argil, avnd un cap natural, nsngerat. Vom vedea ce trebuie s deducem din aceast mperechere extraordinar i ntr-adevr halucinant, dac ne-am putea imagina ceremoniile nfiortoare desfurate acolo, sub pmnt, n mruntaiele muntelui. La un metru n urma ursului este gravat adnc n argila de pe podea un cal; grumazul prezint semne enigmatice i poart, dup ct se pare, o coama n vnt disproporionat, ntreaga suprafa a podelei din sala ursului este acoperit de bulgri de argil, provenind de la vreo 30 de mulaje, de 30 pn la 50 cm lungime, pe 1015 cm grosime. Din nefericire mulajele snt n mare parte distruse de apa care inund periodic aceast parte a galeriei. Majoritatea nu s-ar mai fi putut identifica dac n-ar fi fost i cteva figuri, la adpost de aciunea apei, care arat c este vorba de o turm de cai, ntre care unii, ca multe animale de la Montespan, poart semne indescifrabile. n diferite coluri se observ adncituri cu marginile abrupte. Acestea nu snt altceva dect punctele de unde s-a extras argila din care a fost modelat ursul i celelalte figuri care umplu sala. Unul din aceste goluri mai prezint nc urmele uneltelor de piatr cu care a fost spat. n ncheiere, nu putem trece peste anumite vestigii care abund n peter. Urme att de fragile i att de stranii a scris contele Begouen, unul din specialitii n preistorie care a studiat cel mai bine petera ne-ar fi fcut s ezitm a le considera ca preistorice, dac ntregul ansamblu de mprejurri nu ne-ar fi dat certitudinea". Este vorba de figuri mrunte de argil modelat i de tot felul de obiecte neateptate, dovedind o deosebit complexitate a psihologiei magdalenienilor. Ele au constituit pentru noi obiectul unor studii speciale, mpreun cu regretatul doctor Capitan 1, care scria la rndul su despre acest subiect: Orict ar prea de stranii unele din aceste obiecte, autenticitatea lor nu poate fi pus la ndoial. n multe locuri ele snt acoperite de o pojghi subire stalagmitic". Podeaua galeriei preistorice i pereii, adeseori cptuii cu argil, prezint o infinitate de lucruri mrunte fcute din argil frmntat; crpturile stncii au fost cu ngrijire colmatate, apoi stratul de pmnt a fost strpuns de guri rotunde; cocoloae de mrimea pumnului, frmntate i rotunjite, au fost depuse, uneori n grmezi mici, pe prispe i ieinduri. n aceast colecie de bulgri de argil exist unul, tratat diferit, care, dup avizul tuturor celor care l-au cercetat, ar fi un simbol feminin abia stilizat. Cptueli de pmnt lipite pe perei, uneori pe tavan, snt strpunse de guri fcute fie cu degetele, fie cu bee ascuite. Una din aceste ieituri reproduce, n contur decupat, un cap de cal vzut n profil; o asemenea reprezentare apare aici pentru ntia oar. Tot att de neateptate snt cocoloaele de argil lipite de stnc. Unul dintre ele, lit ca o pecete de cear, prinde de perete un frumos silex cioplit cu dubl rzuitoare; totul este fixat acum ntr-o scurgere subire stalagmitic. Un fel de ni de aproape 40 cm nlime, prins de acelai perete vertical i pe care se mai vd urmele degetelor care au modelat-o, este de asemenea acoperit i ntrit de o coaj stalagmitic. n mod analog, un fel de cuib de rndunic din argil muiat a fost lipit de perete. Deasupra grupului de lei, ntr-o crptur n stnc de mai muli metri lungime, astupat ngrijit cu argil frmntat, apoi strpuns de guri, este nfipt o spatul lat de filde, lustruit i curbat, veritabil dalt de sculptor, care a folosit desigur la executarea statuilor de argil. n sala ursului, o mic sptur n stnc, n form de aghiazmatar, servea de ascunztoare, fiindc am gsit-o umplut cu silexuri cioplite. n fundul diverticolului final se vd pe stnc o serie de linii gravate radial i, puin mai jos, ngrmdite pe podea, o mulime de stalactite mici ca un fel de creioane. La fiecare pas se constat c magdalenienii au extras argil din belug, au tras linii i desene complicate cu degetele, au fcut guri, au nfipt ori au ascuns silexuri. Toate aceste lucruri mrunte, al cror neles ne scap n mare parte, au
1

L. Capitan, arheolog francez, fost profesor la College de France, specialist n studiul paleoliticului i al artei primitive. N.T.

fost pe alocuri degradate de urii care au frmntat pmntul i pereii cu ghearele. Se observ ntradevr la Montespan numeroase urme de urs i tlpi goale de oameni. Suprapunerea zgreturilor peste urmele tlpilor omeneti, i invers, dovedete c omul i fiarele de temut i disputau acest adpost. Ne cutremurm la gndul luptelor nfiortoare ce se angajau i admirm fr ncetare curajul ndeprtailor notri strmoi care se aventurau cu arme de piatr i cu sulie n refugiile fioroaselor animale. Minunata conservare a urmelor att de curioase pe care le-am amintit se datorete, precum scrie contele Begouen, faptului c dificultile extreme de acces au mpiedicat ptrunderea oamenilor din timpurile preistorice pn n zilele noastre", ntre attea mrturii ale timpurilor trecute, urmele minilor i ale picioarelor snt printre cele mai impresionante. Nu voi putea uita niciodat uimirea i emoia de care am fost cuprins la descoperirea i contemplarea acestor urme gsite intacte dup 200 de secole de izolare. Asemenea emoii i rspltesc, ntr-o clip, pentru numeroasele osteneli, pericole i decepii inerente pe toi acei care caut s smulg, trecutului att de deprtat i plin de taine, misterul originii noastre. Am spus c o lun dup descoperire, sapele i eforturile reunite ale colegilor mei au uurat mult accesul n petera. La acea epoc galeria preistoric de la Montespan, astzi monument istoric, a putut fi vizitat de emineni savani pe care i-am onorat, rezervndu-le ntietatea. Aceti specialiti n preistorie, venii anume, n-au pregetat de altfel s urmeze pe 200 m cursul subteran, cu apa uneori pn la piept. n acest fel galeria a fost strbtut mai nti de abatele Breuil 1, de contele Begouen, de doctorul Cpitan, de profesorii Hamal-Nandrin de la Universitatea din Liege, Sollas, Sandford de la Universitatea din Oxford i de d-ra Garrod. Din examinarea i studiul aprofundat al gravurilor i al sculpturilor de la Montespan rezulta c acolo era un sanctuar, una din acele peteri sacre n care vrjitorii triburilor de vntori din epoca renului ndeplineau ceremonii magice. Ct privete mulimea de semne i obiecte mici de argil, mprtiate aproape pretutindeni n peter umflturi, guri, linii, alveole etc. i multe alte semne rmase nenelese nimic nu le poate da pn acum o explicaie satisfctoare. ntr-o zi poate vor fi descifrate i aceste semne misterioase prin comparare cu urme analoge care se vor gsi ntr-alte peteri, alturi de amnunte care ne vor da cheia enigmei. Petera de la Montespan ofer deci nc un cmp de studiu deosebit de captivant. ns operele de art ce conine i particularitile lor au adus de pe acum.tiinei preistoriei un aport extrem de important, care nscrie aceast peter printre cele mai celebre din lume i i dau o valoare nepreuit. 2. Petera sacr Labastide n aprilie 1932, 10 ani dup descoperirea peterii de la Montespan, explorrile i studiile subterane pe care le urmream n Pirinei m-au dus la hotarul dintre departamentele Haute Garonne i Hautes Pyrenees, la extremitatea platoului n evantai Lannemezan, vast ntindere stearp, acoperit de tufe, arbuti i ferigi. De la nlimea acestui con de aluviuni, format n epocile geologice cnd Pirineii alctuiau un lan muntos incomparabil mai nalt dect astzi, apare pe un front de 200 km o perspectiv nentrerupt de muni foarte impuntori, din care se desprind uriaii inuturilor Aure i Bigorre: crestele abrupte ale Arbizonului, cciula lui Pic de Midi brzdat de zpad, piramida Muntelui Montaigu i, n deprtare, crestele zimuite de pe frontier, precum i culmile spaniole, complet albe. n primul plan, apar ca valuri vrfuri secundare, nenumrate contraforturi anonime, acoperite de pduri de fag i de brad. Acolo, la vrsarea vii Aure, nu departe de confluena dintre Neste i Garona, se deschide ntr-un perete abrupt, scldat de curentul torenial al Nestei, petera Lortet, staiune preistoric cunoscut din cercetrile rodnice fcute de Edouard Piette 2 ncepnd din 1873. Ocolind acest zcmnt vestit n analele preistoriei, n prezent epuizat, m-am ndreptat spre un grup de peteri aproape ignorate i neexplorate, situate ntre valea Nestei i a Adourului, n inutul muntos i mpdurit Baronnies, care este cu drept cuvnt inutul celor patruzeci de peteri". Urmnd indicaiile unui prieten, d-1 Leon Ducasse, procurorul Republicii la Toulouse, care cunotea regiunea la perfecie, am nceput prospeciunile cu peterile adnci de la Labastide, n apropierea satului cu acelai nume, situat destul de curios n fundul unei plnii de 100 ha, nconjurat i
1

Abatele Henri Breuil (18771962), conductorul colii arheologice franceze, de la nceputul secolului pn n zilele noastre, unul din cei mai mari specialiti din lume n problemele artei primitive fi ale paleoliticului n general. N.T. 2 Edouard Piette, arheolog francez care s-a fcut cunoscut prin cercetrile sale asupra paleoliticului i a artei primitive din peteri. N.T

dominat de pajitile de la Lannemezan i de prelungirile Pirineilor. Apele de izvoare i de iroire din aceast cldare se colecteaz ntr-un ruor care ud punile, trece prin sat, se ndreapt ctre fundul depresiunii printr-o rp strmt i abrupt, care ia sfrit la gura unei peteri numit La Spugue, unde apele dispar n stnc, nghiite de o crptur ngust. Priaul subteran iese la lumin doi kilometri mai departe, n satul Esparros, dup ce a strbtut dintr-o parte ntr-alta muntele care l-a mpiedicat s curg la suprafa, fenomen frecvent pe coastele i n lanul nalt al Pirineilor, unde se ntlnesc numeroase asemenea strpungeri hidrogeologice"1. Legtura subteran dintre Labastide i Esparros este sigur, ns explorarea sa probabil imposibil, resurgena de la Esparros fiind inaccesibil i punctul de pierdere de la Labastide prnd prea strmt pentru corpul unui om. n 1879 Armand Vire, savantul explorator de peteri, a fost la Labastide, ns i el a considerat irealizabil explorarea acestui pru hipogeu2. Fiind antrenat cu scufundrile n ape reci subterane i specializat n forarea trecerilor dificile, cum snt bolile nnecate i strmtorile, n-am pregetat n faa gurii de absorbie a acestui curs de ap. Complet dezbrcat (tiut fiind c pentru notat i trt sub pmnt hainele, care pstreaz umezeala i se aga de orice ieind, snt o piedic i o primejdie), m-am angajat cu capul nainte ca s m strecor n crptura inundat care nghiea priaul. Era la nceputul lui aprilie, epoc puin favorabil explorrilor, apele fiind crescute i reci. Dup ce m-am trt, cu mult greutate printre ap i stnc, am naintat pe burt, pe un pat de nmol moale i puturos, frecndu-rn cu spatele de asperitile plafonului cobort. n sfrit, n ciuda puternicului curent de aer, cu multe eforturi, am reuit s menin lumina i mare mi-a fost mulumirea cnd m-am vzut scpat de aceast strangulare n care apa fcea un vacarm asurzitor. Am naintat apoi n patru labe i, n curnd, am putut s m ridic ntr-o frumoas sal prin care am trecut repede, nerbdtor s continui explorarea. M-am angajat apoi ntr-o galerie ntortocheat, dar dup 200 m am fost oprit de prezena gazelor toxice, obstacol neltor i primejdios, semnalat cu o clip nainte de tremurul flcrii i de o sensibil greutate n respiraie. Am avut rgaz s deosebesc n umbr o mare ngrmdire de ierburi, de frunze i de diferite resturi, aduse de afar i depuse acolo de o viitur a prului. Aceste materii vegetale n descompunere viciau aerul i mpiedicau pentru moment staionarea n peter. A trebuit deci s bat n retragere n grab i s amn explorarea pn cnd vor disprea putreziciunile, sub aciunea unei noi viituri. Din nou afar, fr alt incident, m-am ndreptat, fr s m mbrac, ctre o alt intrare, a unei peteri apropiate, care se deschide n acelai perete i tot n rpa La Spugue. n ea se ptrunde printr-un fel de pu cu perei verticali, afar de o latur unde se poate cobor pe un grohoti n pant puternic. La 30 m adncime se deschide, pe sub o frumoas arcad, intrarea teatral a acestei peteri ascuns n fundul unui pu. Aici dispare ilumina zilei, tocmai unde ar fi fost mai necesar, fiindc la civa pai mai nuntru se deschide un nou pu larg i adnc, cuprinznd toat galeria de intrare i care trebuie ocolit pe o corni ngust pentru a se putea nainta. n ziua aceea becul lmpii mele de acetilen funciona ru, luminnd foarte slab i numai mulumit ndelungatei mele obinuine cu lumea subteran am putut circula n aceast vast peter n care urma s dau peste importante vestigii istorice. Stnjenit de vastele proporii ale culoarelor n care luminia mea strpungea foarte greu ntunericul, am hotrt, ca s nu m rtcesc, s urmresc pas cu pas mereu acelai perete i s m napoiez pe acelai drum. Folosind o corni stncoas am depit gura puului, cscat perfid la intrare; apoi o galerie ascendent m-a condus ntr-o sal cu podeaua orizontal, presrat de stnci, de stalactite butucnoase i oseminte de animale, ntre care am deosebit i fragmente de olrie i cteva oase omeneti, mrturia unui habitat sau a unuia din acele mizerabile morminte neolitice sau galice, att de frecvente n peterile pireneiene. naintnd mereu, examinam pereii n cutare de gravuri murale cum fac totdeauna sub pmnt ns stnca zgrunuroas, dezagregat, nu prezenta nicieri suprafee indicate pentru asemenea manifestri de art preistoric, de altfel foarte rare. Dup ce m-am crat peste mai multe sritori, am trecut peste un haos de stnci i am strbtut o mocirl ntins n care te afunzi ntr-o argil lipicioas. La 330 m de la intrare (distan msurat ulterior), am ajuns ntr-o sal mic prelungit n fund de sac, n care bolta scund i podeaua de pmnt ndesat i frmntat m-au purtat cu gndurile la sala ursului de argil din petera de la Montespan. Am mai avut i altdat, n mai multe peteri pe care le-am explorat, impresia c-mi era dat s descopr ceva senzaional, presentiment de altfel rareori mplinit. De data aceasta ns struina mea urma s fie rspltit.
1

Prin strpungere hidrogeologic se nelege traversarea unui masiv calcaros de ctre un ru care se pierde ntr-o parte i, dup un parcurs subteran, iese n partea cealalt a masivului. N.T. 2 Hipogeu sub pmnt. N.T.

La lumina felinarului care fumega fr strlucire, pe jumtate ncovoiat, cu gtul sucit, am nceput s cercetez tavanul. Am deosebit numaidect, emoionat la culme, chiar deasupra capului, acele linii gravate care nu nal pe acei ce vreme ndelungat au cercetat, descifrat i studiat gravuri preistorice pe pereii peterilor. Eram ns prea aproape pentru a nelege semnificaia acestor linii. Scuturnd energic lampa, am folosit sporul de intensitate obinut pentru a examina, culcat pe podea, aceste graffiti1 de pe bolta joas. i deodat mi-a aprut n ntregime capul unui leu care rage, de un.realism izbitor. Acest cap mai mare dect n natur are o expresie de o veridicitate tulburtoare. Botul retractat i ncreit, prelungirea flcilor larg deschise dau leului o expresie fioroas, impresionant, accentuat de caninii amenintori de 8 cm lungime i completat de ochiul strns n urma destinderii flcii. Omul, fr ndoial un mare artist animalier, care a gravat cu ajutorul unei pietre ascuite capodopera de pe tavanul zgrunuros al acelei sli joase, a reprodus ntocmai, i cu o prodigioas putere de via, viziunea pe care a pstrat-o de la nspimnttoarea ntlnire cu fiara ! Asemenea descoperiri rspltesc ntr-o clip anii de cercetri i kilometrii parcuri n peteri. Cum s-ar putea mprti oare cititorului emoia i gndurile care te copleesc atunci cnd, singur sub pmnt, te gseti n prezena unora din acele manifestri artistice, ale omenirii primitive, fa de care antichitile egiptene par recente ? Cnd eti primul care dai, dup mai mult de 100 de secole, de efigia acestui nfiortor leu al cavernelor, care ntr-o epoc nemaipomenit de napoiat era spaima pdurilor i a stepelor din ara noastr de atunci ! De-a lungul anilor de studii i de explorri subterane n Pirinei, aceast favoare, aceast bucurie spiritual, nu mi-a fost acordat dect de dou ori: n 1923 n petera Montespan din inutul Comminges, unde am descoperit gravurile murale i modelajele de argil, care au nscris aceast peter printre cele mai celebre ale preistoriei; i n 1930, n petera de la Alguerdi (Navarra spaniol), n care am gsit desene murale de bizoni i de reni. Cu Labastide descopeream o nou peter mpodobit din Pirinei. Dac unele din aceste peteri au fost clasate astfel numai pentru dou sau trei desene izolate pe care le cuprindeau, n Labastide mi permiteam s fac vernisajul unui salon preistoric foarte bogat. Era retrospectiva cea mai interesant, cea mai tulburtoare a celor mai vechi arte cunoscute: arta magdalenian i aceea nainta ei, arta aurignacian2, ambele prezente n aceast peter i care snt datate, dup evalurile i calculele cele mai serioase i cele mai rezervate, la 15 000 sau 20 000 de ani .e.n.... Cnd mi-am luat n cele din urm privirea de la felinul urlnd" pe care l-am privit ndelungat i cu pasiune, eram ncredinat c-mi vor aprea i alte gravuri spate pe stnc cu silex. ntr-adevr, unul din perei i o parte din tavanul acestei sli prezentau o nclcial extraordinar de desene de toate dimensiunile, unele gravate adnc, n linii largi de dou degete, altele foarte delicate, fine, subiri, vizibile numai cnd snt luminate dintr-o parte. Cu toate c artistul a reprezentat cteodat pn la 7 animale diferite suprapuse (adugiri foarte cunoscute n preistorie cnd desenatorul lucra peste operele anterioare fcnd abstracie de ele) i cu toat greutatea ntmpinat cteodat n descifrarea acestor curioase suprapuneri, am putut ntrezri de la prima privire o friz lung de 1,50 m pn la 2 m lungime, reprezentnd 8 pn la 10 cai, care se nfrunt sau merg n ir. Toi aceti cai i muli alii descoperii mai trziu n diferite pri ale peterii au trsturi comune nrudite corp scurt i gros, capul scurt i plin, coama ridicat ca peria, coada foarte lung. n friza cu cai se disting mai muli bizoni i reni, cteva animale neidentificate i o sum de linii i semne enigmatice, indescifrabile. O meniune special trebuie fcut pentru un cap de om, foarte desluit i detaliat, apariie foarte rar n arhivele motenite de la strmoii notri deprtai. Acest cap gravat ntr-o depresiune a peretelui, n centrul scenei cu cai, apare vzut din fa, ca o figur ncadrat ntr-o ram. Faa foarte rotund este cu totul ciudat: ochii snt alctuii din cercuri adnci spate, nasul foarte lat are nri dilatate de animal; gura cioplit n forma unei crestturi de secure ca la o masc i o brbie ascuit completeaz aceast fizionomie stranie i bestial. Te cutremuri la ideea c acesta ar putea fi portretul unuia din oamenii care ne-au lsat prin creaiile lor dovada c erau nzestrai cu un foarte pronunat sentiment artistic i c aveau preocupri i aspiraii mult mai ridicate dect ne nchipuim de obicei. Dup prerea noastr, care concord cu unele constatri i descoperiri fcute ntr-alte locuri, chipul pare s fie al unui om care poart o masc de vrjitor, aa cum mai exist i la unele popoare napoiate. Ochii ncercuii i gura amintesc izbitor celebrul vrjitor mascat din petera Trois-Freres (Ariege) i mtile duk-duk din Noua Guinee. O alt gravur de la Labastide reprezint un om gol i mascat, cu corpul aplecat, cu genunchii ndoii, cu braele ntinse orizontal nainte: este atitudinea dintr-un dans negru" sau mai degrab a unui
1 2

Desene fcute prin zgriere. N.T. Aurignacian diviziune a epocii pietrei necioplite. Numirea vine de la petera Aurignac din Frana din care s-au descris pentru prima dat unelte ale oamenilor ce au trit n acea vreme. N.T.

dans ritual pe care-l gsim i la vrjitorul, de asemenea gol i mascat, din Trois-Freres, la cei ce se nchin din petera de la Altamira i la antropomorfii din peterile Combarelles i Marsoulas. Mai gol i mai singuratic dect omul peterilor, care nu s-ar fi ncumetat s se aventureze singur sub pmnt, m simeam strivit de attea secole suprapuse, de attea mistere. Eram foarte emoionat, ns trebuia s m gndesc la ntoarcere, fiindc trecuser ceasuri de la intrarea mea n peter i flacra lmpii era din ce n ce mai redus. Atent s urmresc, mai mult pipind, peretele care trebuia s m conduc la ieire, fceam de pe acum planurile unei viitoare cercetri a acestei peteri, pentru a desvri explorarea i a descoperi alte gravuri. Cnd am ieit, soarele era jos, la orizont. Tocmai m pregteam s cobor panta abrupt pn la intrarea n petera vecin unde mi ascunsesem mbrcmintea, cnd am bgat de seam c valea, care fusese pustie la sosirea mea, era acum invadat de o turm de oi, pzite de o pstori linitit. Dndu-mi seama c eram n inuta unui campion de not, cu trupul pmntos i plin de zgrieturi, pentru a evita un scandal i pentru a crua brunetei pstorie o emoie pe deplin justificat la apariia geniului subteran pe care-l personificam, m-am ascuns n tufiuri pn dup apusul soarelui, care a mnat-o n sat pe pstori cu oile ei albe. Dou zile mai trziu am revenit acolo cu soia mea i de atunci, n cincisprezece edine, unele foarte lungi care au ngrijorat locuitorii venii ntr-o sear s ne cheme i s ne atepte la intrarea peterii , am gsit noi desene rspndite pe toat ntinderea peterii pe care le-am reprodus fie prin desen, fie fotografiindu-le. Am fcut apoi ridicarea cu busola, fr ns s isprvim explorarea, fiindc mai snt puuri naturale ce permit accesul la etajele inferioare adnci. O coborre pe coard n puuri verticale succesive ne-a dus la un curs subteran inferior care reapare la zi n satul Esparros. Studiul etajului superior (singurul care a fost frecventat de om) ne-a relevat, pe blocuri izolate, pe perei i pe boli, gravuri de cai, reni, bizoni, feline, api, mistrei i o pasre (dropie). ns predominarea desenelor de ecvidee1 m-a determinat s dau acestei splendide peteri anonime numele de Petera Cailor" pentru a o deosebi de multe altele, foarte apropiate, cunoscute sub numele generic de peterile de la Labastide. Unele desene snt de factur aurignacian, adic mai terse i mai stngace, fiind mult mai vechi dect majoritatea celorlalte din perioada magdalenian, care a putut fi numit: secolul de aur al preistoriei". La 200 m de la intrare, o stnc enorm, czut din bolta nlat, nchide n parte galeria principal. Acest bloc are O fa plan pe care se gsete gravat i zugrvit n rou un cal foarte mare cu coama i copitele pictate n negru. Este unicul exemplar de pictur din peter (picturile preistorice snt de altfel i mai rare dect gravurile). Animalul este foarte mare i capul su se gsete la trei metri deasupra podelei. n partea terminal a peterii se observ pe o prisp pmntoas dou cercuri mari de pietre tangente, ca nite dolmene2. n interiorul acestor cercuri se gsesc crbuni, oase calcinate, flci i dini de cal, silexuri cioplite de mn de om. Mai snt n acelai loc vrfuri de sulie din coarne de ren i mai multe plcue de calcar cu gravuri fine de cai, reni, bizoni. Toate aceste tablete erau aezate pe pmnt, cu faa mpodobit n jos, ceea ce trebuia s corespund unui rit, fiindc ceva asemntor a fost observat i ntr-alte peteri. Ar mai fi multe de spus despre numeroasele urme i gravuri din aceast peter i particularitile care le caracterizeaz. Se pune din nou problema semnificaiei acestor desene. n ce scop au fost executate ele n prile cele mai retrase ale peterii, cu preul unor mari sacrificii, n poziii foarte grele, uneori aproape imposibile ? Astzi, mulumit descoperirilor i lucrrilor eminenilor specialiti n preistorie: Cartailhac 3, Cpitan, Breuil, Begouen etc, teoria magiei a nlocuit pe aceea pur teoretic de art pentru art" i nimeni nu mai este mirat cnd gsete desene, picturi i chiar sculpturi n unele goluri subterane, la care accesul este deosebit de dificil. Siluetele de oameni mascai i uneori cu totul deghizai, rmase mult vreme enigmatice, care n unele peteri par s conduc scenele de vraj sau farmece zgriate pe perei, au fost i ele explicate. Vrjitorul i are locul lui n mijlocul acestui sabat. La Labastide ca i la Montespan ne gsim n prezena unor sanctuare ale preistoriei, peteri destinate cultului, n care s-au desfurat, la epoci de mult trecute, n ntunecimile subterane, aceleai ceremonii, aceleai ritualuri, care s-au transmis nealterate de-a lungul mileniilor.
1 2

Familia de mamifere din care face parte calul, N.T. Monument celtic constnd dintr-o mare lespede de piatr aezat orizontal pe alte dou lespede puse vertical. N.T. 3 E. Cartailhac (18451921), arheolog francez, fost profesor de antropologie la Universitatea din Toulouse, conductorul micrii arheologice franceze la sfritul secolului trecut. N.T.

Noua peter de cult de la Labastide a fost trecut pe scurtul, dar remarcabilul tablou al peterilor mpodobite din Pirinei. Snt fericit c am putut-o face cunoscut i c ea prezint un cmp de cercetri interesant i nou. Descoperirea acestor comori arheologice, care trebuie protejate contra viitorilor vizitatori ignorani, m-au rspltit pe deplin pentru numeroasele mele explorri sub pmnt, pentru ostenelile ndurate i pentru primejdiile prin care am trecut. 3. Pe urmele" locuitorilor peterilor ,,Pmntul ne nva mai mult dect orice carte. SAINT EXUPERY (Terre des Hommes) Cheile rului Cesse, situate n centrul masivului Montagne Noire, ntre rurile Aude i Herault, prezint, ca attea alte canioane din regiunile calcaroase, o adnc tietur. Este unul din canioanele podiului Causse, n care un ru, cu totul redus fa de importana lui de odinioar, curge numai cteva luni pe an. Pe un parcurs de vreo 10 km, rul este chiar aproape fosil, avnd un curs subteran. El nceteaz s mai curg la suprafa, iar numele de Cesse1 s-ar datora acestei ntreruperi a cursului vizibil al rului. n afar de aceast particularitate, obinuit de altfel n regiunile calcaroase, unde apele se joac de-a v-ai-ascunselea, n afar de mreia cheilor i a podurilor naturale denumite Punile Minervei, acest canion mai este caracterizat prin numeroase peteri, deschideri i lucarne naturale n pereii si stncoi. Bogia n astfel de formaii este ntr-adevr extraordinar, iar aspectul acestor orbite goale, juxtapuse, etajate, cscate n pereii verticali, are ceva destul de macabru, mai mult bizar dect pitoresc, n nici un caz atrgtor. Dar ce paradis pentru speologi ! Ne aflm ntr-adevr aici n ara peterilor, a celor patru sute de peteri, dup cum pretind unii. Una din ele, explorat nc demult, mai celebr dect celelalte, este cunoscut sub mai multe denumiri (caz frecvent n toponimia speologic). Este petera Fauzan, Aldene sau La Coquille care se deschide n faleza malului sudic al cheii, printr-un portal impuntor. Inscripiile i semnturile din 1640 pn la 1660 de pe perei atest c grota Aldene fusese vizitat nc din acea epoc. n urm cu o jumtate de secol, un original, un fel de sihastru ntrziat, i-a stabilit domiciliul la intrarea peterii, asumn-du-i rolul de cluz oficial. Cunoscut sub numele de Picior-de-Fier, fiind lipsit de un picior n locul cruia purta un drug metalic, omul acesta construise o ambarcaie rustic cu ajutorul creia se putea traversa un lac natural care bara galeria principal la oarecare deprtare de la intrare. Dar cam pe la 1900, petera Aldene urma s cunoasc o alt destinaie i o alt celebritate dect aceea de a atrage excursionitii i turitii, rol, orict s-ar spune, relativ restrns i de interes local. ntradevr, ea a ajuns teatrul unei exploatri destul de rare, aceea a fosfailor naturali coninui n mlul i n argilele de umplutur, n care se gsea o cantitate de necrezut de oseminte animale. Cldirile acestei exploatri, construite pe platoul Causse, la cteva sute de metri de marginea canionului, comunicau cu petera de dedesubt printr-un pu artificial de vreo 40 m adncime. Fosfaii extrai din peter de echipele de mineri erau ridicai prin acest pu cu ajutorul unui ascensor. Petera Aldene a fost astfel excavat i lrgit de mineri, al cror efectiv se ridica uneori la 50 de oameni, pe un parcurs subteran de aproape 3 km i pe o lime medie ntre 5 i 6 m. Bolile galeriei snt n general nalte, ns unele galerii laterale secundare, mai puin impuntoare, erau umplute cu argil i fosfai, pn n tavan. n 1927 minerii, naintnd cu trncopul ntr-una din galeriile complet nfundate, favorizai de o nlare important a bolii, au ptruns deodat ntr-un vast culoar orizontal uor de strbtut. Fenomenul era ntru totul natural, destul de banal, cci nu era pentru ntia oar n Aldene cnd se ptrundea astfel n prelungiri necunoscute, aprate cu dopuri de argil; dar ceea ce a strnit uimirea minerilor a fost descoperirea unor urme de picioare omeneti pe podeaua argiloas a acestei galerii. nsemna c pe acolo trecuser oameni naintea minerilor. Pe unde s fi intrat, pe unde s fi ieit oare ? Aceasta era ntrebarea care i-au pus-o lucrtorii, pe drept cuvnt intrigai, i care, n frunte cu contramaistrul lor, au parcurs n grab proaspta alee desfundat. ntrebarea lor a.rmas fr rspuns, iar uimirea lor a fost mare cnd au constatat c aceast alee se nchidea ntr-un fund de sac, complet stncos. Dup fel de fel de ipoteze, din care nici una nu i-a putut satisface, fiind toate eronate, minerii s-au lsat pgubai s mai neleag ceva i au reluat ntr-alte locuri munca lor grea. Totui contramaistrul lor Antonio, intrigat la culme de aceast enigm, ntorcndu-se ntr-o zi singur n faimosul culoar, a zrit pe pereii stncoi nite urme pe care nu le observase pn atunci, a cror examinare mai atent i-a dezvluit c erau desene foarte primitive reprezentnd animale. Noutatea acestei descoperiri, creia n primul rnd bravul Antonio nu-i acorda mare importan, era s treac
1

Cesse nseamn n limba francez ncetat, oprit. N.T.

neobservat. Totui ntr-un trziu, un arheolog de vaz, dl. Guerret, aflnd de descoperire, a venit la faa locului i a examinat desenele. El a recunoscut siluete rudimentare de uri. Desenele din petera Aldene, fr ndoial autentice i preistorice, trasate cu un stilet de silex cu 15 sau 20 de mii de ani n urm de ctre vntorii magdalenieni, erau gata s treac neobservate i s nu figureze n repertoriul artei preistorice, cu tot memoriul foarte clar i explicit al preistoricului. Ct privete urmele de picioare goale ale strmoilor notri ndeprtai, urme desigur foarte evidente, fiind recunoscute numaidect ca atare de lucrtorii mineri, ee au fost din nefericire clcate, terse, acoperite de bocancii cu inte ai muncitorilor din subteran, care n-au putut bnui interesul pe care-l prezint; distrugere ireparabil i pierdere inestimabil, asemenea vestigii fiind extrem de rare. Apoi anii au trecut, exploatarea a fost prsit, petera ncetul cu ncetul uitat. Doar civa specialiti n preistorie veneau din cnd n cnd s culeag arme de piatr foarte arhaice, acele faimoase toporae de mn din epoca acheulean 1 care snt cele dinti urme ale omenirii primitive. Trecuser 21 de ani de cnd minerii desfundaser culoarul cu desenele preistorice, cnd un speolog binecunoscut, un ndrzne cercettor al peterilor, a venit ntr-o zi la Aldene nsoit de fostul contramaistru Antonio. Acesta i spusese c tie ntr-un anumit loc al peterii un pu foarte ngust prin care rbufnea aer cnd btea vntul de la mare i care trgea aer cnd domina vntul de nord. La drept vorbind, inversarea curenilor de aer nu coincide de loc cu regimul vnturilor, dar ceea ce a captivat n cel mai nalt grad pe speolog a fost prezena unei clasice guri sufltoare care promitea o prelungire probabil a peterii. Aceast gaur era de altfel prea strmt, i pasionatul de peteri mpreun cu Antonio i ali doi tovari au trebuit s lupte mai multe ore ca s sfarme cu ajutorul unei lungi bare de fier i s deplaseze un bloc aezat ca un dop n strmtoare, n cele din urm, pietroiul a consimit s alunece cu un metru n crptur, tocmai ct era necesar ca speologul s se poat strecura n strmtoarea descendent i s constate c dedesubt se deschidea un pu vertical. Cobornd pe coard i ceva mai jos cu ajutorul unei scri electron 2, el a aterizat la 30 m adncime i s-a angajat ntr-o galerie orizontal, n unele locuri de proporii maiestuoase, n care a efectuat un traseu dus i ntors de peste 2 km. Deci aventurosul speolog descoperise i explorase chiar atunci, n aceast peter Aldene, cunoscut i frecventat fr ntrerupere ncepnd din secolul al XVII-lea, un etaj inferior, rmas pn atunci nebnuit de nii minerii i inginerii care o exploataser i o cutreieraser timp de jumtate de secol, mi este cu neputin s povestesc aceast prim recunoatere, cci este imposibil, n asemenea mprejurri, s te substitui celui n cauz. De aceea voi relata a doua investigaie, fiindc la ieirea din peter, fericitul descoperitor m-a invitat n scris s viu la Aldene. Am nevoie de luminile d-voastr", spunea invitaia, care, n plus, mai coninea i dou mici fotografii, nu tocmai clare, destul de nereuite i de enigmatice, care m-au determinat ns s m sui n primul tren i, lsnd toate celelalte treburi, s m deplasez imediat la chemarea colegului. Alturi de automobilul lui, n picoare, cu bereta n cap, cu ghete de piele sub sutana scurt, m atepta n curtea grii Lezignan-Corbieres (Aude). Am fost fericit s revd silueta zvelt i energic a abatelui Dominique Cathala, parohul de la Castelnau-Aude, preotul de la Henne-Morte, care fcuse slujba religioas la 31 august 1947 n sala cantonamentului subteran de la 250 m adncime. M bucur totdeauna s rentlnesc pe acest simpatic coleg, unul din cei mai dinamici speologi din Pirinei, a crui ndrzneal este egalat numai de simplitatea i modestia sa, caliti destul de rare, s recunoatem, la speologi. El a fost acel care forase de curnd strmtoarea, neexplorat pn atunci, din petera Aldene, coborse n puul inferior i ptrunsese primul ntr-un domeniu virgin, n care inea s m primeasc o dat cu Louis Meroc, magistrat din Toulouse i distins preistorician. Nimic nu putea s-mi fie mai plcut n asemenea mprejurri dect revederea celui din urm, minunat prieten i tovar la spturile pe care le fcuserm mpreun, cu peste 20 de ani n urm, n peterile din Comminges. Pe scurt, explorarea etajului inferior al peterii Aldene n tovria abatelui Cathala, preedintele seciei de speologie, i a lui Meroc, preedintele seciei de preistorie a Societii meridionale de speologie i de preistorie de la Toulouse, promitea s fie deosebit de interesant. Ea a fost la superlativ, innd seama de tot ceea ce ne-a fost dat s vedem, s constatm, s descoperim i s aprofundam, ntr-o perfect unitate de preri i ntr-o atmosfer de reculegere, asemenea emoii nepotrivindu-se nici cu demonstraiile zgomotoase, nici cu o echip prea numeroas. Dup ce am traversat pe drumuri nsorite i n rit de greieri satele toropite de cldura lui iulie i podgoriile Minervois din Languedoe, am urcat primele pante meridionale ale masivului Montagne Noire n zgomotul motorului, apoi am trecut prin faa satului Fauzan i, cotind pe un drum
1

Acheulean diviziune de la nceputul epocii pietrei necioplite. Numele vine de la localitatea SaintAcheul din Frana. N.T. 2 Scar speologic flexibil confecionat din cabluri de oel i treptele din aliajul de aluminiu i magneziu numit electron. N.T.

de ar bttorit i cu hopuri, abatele a oprit alturi de cldirile prsite ale fostei Exploatri a fosfailor naturali din petera Fauzan" (cunoscut de noi sub numele de petera Aldene). n decorul carstic arid i pietros, cu o vegetaie pipernicit caracteristic stejeriului, foarte nrudit cu flora african, puteam s ne credem n preajma unui deert. Dar aici singurtatea prea i mai accentuat, fiindc nici o capr curioas, nici un burnus, nici mcar un cine kabil 1 nfometat i slbticit nu ddeau trcoale automobilului nostru. Ne ndreptm ctre peter, adic spre cheile nvecinate ale rului Cesse, un mic Colorado, dar un Colorado gunos, cu falezele ciuruite de guri de peteri. Aspectul este ntradevr ciudat; n viaa mea nu am vzut deschideri de peteri att de numeroase i de apropiate. Comparaia clasic, trivial, cu un vaier, mi trece foarte firesc prin minte. Abatele precizeaz de altminteri c faleza dinaintea noastr, spre care privim, nu este cea mai gunoas i c aceea deasupra creia ne aflm este i mai bortelit: un adevrat ciur. n timp ce examinam pereii, zresc n fundul canionului, n talvegul secat al rului Cesse, un animal care se zbenguie pe plajele cu pietri. Este o vulpe frumoas, care, dei ne-a vzut desigur i ne-a auzit, ncreztoare n distana respectabil pn la noi i la adpostul tufelor, ne sfideaz i se deprteaz foarte demn, cu toate uierturile i gesticulrile pe care le facem ca s-o speriem. ntlnirea cu o vulpe n plin zi nu este un fapt att de obinuit n ara noastr i, sub impresia evocrii acelor vremuri de mult apuse, cnd slbticiunile miunau prin aceste locuri, coborm spre petera Aldene, a crei intrare nu se poate vedea de aici, fiindc ea se deschide sub picioarele noastre, la baza falezei pe care stm. Apropierea ni se pare problematic nc, ciceronele nostru se angajeaz ntr-un fel de crptur, prelungit cu o corni 2 descendent abrupt, avnd fixat i un cablu de oel ce ndeplinete funcia de balustrad. Acesta fusese cndva drumul de acces al minerilor n timpul exploatrii. Din corni n corni, aprtori naturale ale potecii care coboar coasta n serpentine, ajungem n faa deschiderii de mari proporii, protejat de un mare tailuz de steril 3, acumulat de furnicarul omenesc, ndrjit s goleasc petera. Pe cnd ocolim cu abatele acest teren instabil, greu de parcurs. Meroc nu pierde din vedere s cerceteze pantele abrupte, fiind rspltit de descoperirea ntmpltoare, deosebit de fericit, a unui minunat topora de mn acheulean. Sub aceste fericite auspicii, ptrundem sub pmnt i parcurgem ncet petera, ca diletani. Dup cum am amintit, n cteva galerii se pot descifra numiri i date din anii 1640 i 1660. Pe parcurs observm de asemenea urme de terasament i de excavaii, ntr-adevr impuntoare, ale cuttorilor de fosfai. Deodat tavanul se nal, se ridic vertical la o mare nlime i la zenitul acestei boli subterane strlucete 0 raz de lumin. Este vechiul pu de evacuare al fosfailor. Ne gsim aici pe verticala uzinei construite pe platou. Ceva mai departe, pe un tavan la 15 pn la 18 m nlime, descopr o colonie de lilieci al crui efectiv l apreciez la circa 6 000 pn la 8 000 de indivizi. Dup chiitul lor caracteristic i identific drept miniopteri4, fapt confirmat de gsirea unui pui, nou-nscut, care st culcat i se zbate dezndjduit pe grmada de guano5, acumulat pe sol sub verticala coloniei de cheiroptere6. Acum depim vechiul lac, peste care Picior-de-Fier trecea altdat vizitatorii cu barca. Lucrrile de debleiere l-au secat complet i cu greu se mai poate gsi o pictur de ap n aceast peter, deosebit de uscat. Totui n fundul unei galerii, unde ne conduce abatele Cathala, exist o modest pitire de ap care se adun ntr-un mic bazin, foarte concreionat. Numai prin contorsiuni se poate ptrunde n aceast ni lipsit de interes. Nu de mult prietenul nostru s-a trt aici ca s-i potoleasc setea i, pe cnd era gata s se ntoarc sau mai exact s se trasc napoi, i-a atras atenia o mic pat ntunecat de pe podeaua stalagmitic alb. Cu ajutorul cuitului, apoi cu micul su trncop de care niciodat nu se desparte, a lucrat mai bine de o or, ca s extrag uor din ganga de calcit, n care era cimentat sau aproape n ntregime mascat, o brar de bronz. Aceast bijuterie intact are o form elegant i o execuie desvrit n detalii. Podoaba aceasta de femeie dateaz de circa 3 000 de ani. Chiar fr s fii tu nsui colecionar, i poi imagina bucuria amatorului de art descoperind o stamp de valoare ntr-o grmad de hroage; aceea a filatelistului atingnd cu degetul o marc rar; pe aceea a zoologului capturnd, n sfrit, fluturele somptuos i rarisim care-i lipsete din colecie; i n general, emoia oricrui cercettor, copleit de descoperirea care ncununeaz elul visurilor lui. Ce s mai spunem oare de emoia speologului singuratic, care, trndu-se plin de noroi i de zgrieturi printre asperitile stncii, degajeaz cu mna, rbdtor, o bijuterie de femeie din crusta stalagmitic, n fundul unei peteri, la mai mult de un kilometru de lumina zilei ?
1 2

Ras de cine specific Kabiliei (Algeria). NT. Proeminen a peretului. N.T. 3 Materialul fr valoare care nsoete o substan mineral util ntr-un zcmnt. N.T. 4 Gen de lilieci. N.T. 5 Gunoi de lilieci, foarte bogat n fosfai, fapt pentru care constituie o preioas materie prim. N.T. 6 Denumirea tiinific a ordinului din care fac parte liliecii. N.T.

Ce-o fi determinat-o oare pe aceast creatur s se aventureze att de departe sub pmnt ? Pe ct se pare, s gseasc izvorul, fntna ascuns, care picur apa ei limpede i rece. S fi venit ea oare ca s strng ap ntr-un urcior rustic ? i-a uitat acolo brara dup ce i-a splat faa i minile ? Sau este vorba de un dar, un ex-voto1 de recunotin pentru o divinitate misterioas, pentru o naiad 2 subteran, cultul izvoarelor fiind cunoscut ca unul dintre cele mai vechi i din cele mai larg rspndite ? Cmpul ipotezelor este vast, rspunsul nesigur, dar imaginaia se ncnt cu evocri posibile. O poveste spune c eful franc Vitiking era att de temut, nct, agnd o dat de ramurile joase ale unui copac brrile sale, pe cnd se culcase sub un stejar, le-a regsit dup un an. Ce puin timp pentru podoabele acestui lupttor, fa de acel al elegantei brri de bronz, uitat sau aezat de o femeie sau de o fat, lng acel izvor secret ! Timpul a trecut, fata brun cu ochi negri (nu erau n timpurile preistorice nici pr blond, nici ochi albatri) a trit, a mbtrnit, a murit; ea a fost ngropat ntr-o oarecare peter sepulcral 3 vecin poate i, dup 3 000 de ani, n anul erei noastre 1948, a aprut ca un seductor abatele Cathala, ca s ntrerup farmecul depozitului milenar. El a aprut n momentul cnd obiectul era gata s se sustrag pentru vecie privirilor; el l-a desprins cu grij i l-a scos la lumin dup aceast prodigioas noapte de 3 000 de ani. Nu ndrznim s ne imaginm unde se va afla peste alte trei milenii... Dar astzi vom jongla cu mileniile. Maina lui Wells de ntors timpul 4 - este la dispoziia noastr i n-avem dect s schimbm culoarul n aceast pasionant peter Aldene, ca s ne coborm n noaptea timpurilor i s ne cufundm n contemplarea desenelor de uri gravai cu un silex, acum 15 000 sau 20 000 de ani, desene descoperite n mprejurrile care se cunosc. Aceste gravuri nu pot fi socotite.desigur, printre cele mai reuite din preistorie, snt chiar departe de a fi. Ele snt foarte terse, stngace i de altfel puin numeroase. Una singur nu este incizat, cu stiletul, ci trasat n rou. Ca factur le ntrece cu mult, iar artistul care a trasat-o a redat cu precizie silueta caracteristic a fiarei, un urs brun (Ursus arctos), fr ndoial. Fr s ntrziem n faa acestor vestigii de art rupestr 5 preistoric, ne ndreptm acum, cu abatele n frunte, ctre un ailt punct al peterii, ctre rsufltoare, unde va ncepe partea inedit i captivant a zilei. Meroc se apleac curios i cu oarecare team asupra crpturii, fiindc se pune ntrebarea dac, cu nlimea sa i cu spatele lui lat, se va putea strecura prin strmtoarea care se arat foarte complicat, ou un contur bizar, o adevrat gaur de cheie. Abatele Cathala intr primul, cu picioarele nainte, culcat pe o coast. Meroc ascult cu atenie comentariul manevrelor, al schimbrilor de poziie, apoi se angajeaz la rndul su n strmtoare, respectnd ntocmai recomandaiile primite. l vd opintindu-se teribil, disprnd ncetul cu ncetul. Apoi o exclamaie m linitete, a reuit s foreze trecerea, partida este ctigat. Dup cteva alungiri i frecri ajung pe colegii mei i fixez de un col de stnc captul scrii de electron, care ne va permite s coborm n pu i s ptrundem n etajul inferior. Aceast coborre, ngreuiat de manevrele pentru transportul utilajului nostru (funii suplimentare, saci individuali i aparate fotografice), decurge fr incidente de seam i iat-ne, n sfrit, din nou mpreun la piciorul scrii, n culoarul descoperit recent de amicul nostru. i datorm ntr-adevr recunotin pentru originala sa inspiraie i pentru ndrzneala de care a dat dovad, lrgind i fornd strangularea iniial, pe de-a dreptul senzaional. nc o dat se confirm utilitatea trtului i a ptrunderii peste tot, ntruct ntr-o peter mare, multe lucruri i pot scpa i niciodat nu ai sigurana c ai vzut totul. i acum ncepe explorarea pentru care am rspuns la chemarea abatelui Cathala. Culoarul de dimensiuni modeste nu prezint la nceput nimic remarcabil. Acest etaj inferior de la Aldene, ca i etajul superior, nu are stalactite deosebite, nici un decor subteran de luat n seam, ntreaga noastr atenie se concentreaz ns asupra podelei ncperii. Podeaua pmntoas, ca i pereii stncoi, este colorat uniform, presrat cu un praf negru de mangan, dnd ansamblului un aspect funebru, n care nimic nu pare s triasc, nici mcar cea mai mic insect cavernicol. Pentru a completa acest aspect mortuar, apar rspndite ici-colo ciolane de urs, de altfel foarte sfrmicioase, ca toate osemintele care au fost expuse vreme ndelungat la aer. Predomin dinii, n special caninii puternici, pe cnd oasele snt rare i adesea fragmentate.
1 2

legmnt (lat.). Divinitate mitologic. Nimf a izvoarelor i a rurilor. __ N.T. 3 Care servete ca mormnt. N.T. 4 Autorul se refer la nuvela lui H. G. Wells Maina Timpului care i ddea posibilitatea s te transpui n alte epoci, n trecut sau viitor. N.T
5

Nu ntrziem s obinem explicaia unei asemenea anomalii; ea ne este dat de prezen unor bile negre, de mrimea unui ou de gin, care apar din belug, cnd izolate, cnd grupate, cnd aglomerate. Aceste bile nnegrite de mangan, dar iniial albe, nu snt altceva dect coprolite 6, dejecii de hien. Cerem scuze pentru scurta digresiune anatomic i digestiv care va urma, dar ea este indispensabil pentru a explica predominarea dinilor de uri fa de resturile osoase constatate aici. Dintre toate carnivorele, numai hiena este capabil s concaseze, s macine i s ingereze oasele altor animale, chiar de talie mare. Ea reuete datorit dentiiei i maxilarelor ei excepional de robuste, iar activitatea extraordinar a sucurilor gastrice i permite s digere o asemenea hran. Numai carbonatul de calciu coninut n oase, neputnd fi asimilat, este restituit sub form de bile albe ooprolite de carbonat de calciu pur care se gsesc n mare cantitate n peterile folosite ca brlog de hiene. Cinele i lupul concaseaz i ei uneori oasele, ntr-o msur mai mic, i irestituie atunci excesul n carbonat de calciu, sub form de excremente albicioase, inodore i oarecum minerale. Aadar hienele din petera Aldene au devorat carcasele i majoritatea osemintelor de urs, cu excepia dinilor, a cror duritate extrem i punea la adpost de flcile i de sucurile gastrice ale fioroaselor carnivore. Iat de ce putem s culegem de ici-colo caninii puternici i molarii de urs, pe cnd nenumratele coprolite diseminate n lungul acestui culoar al hienelor" reprezint, condensate, concentrate, membrele, coastele, bazinele i chiar craniile numeroilor uri care bntuiau pe vremuri petera i n care s-au retras ca s moar. Aceste coprolite, dup cum am spus, se gsesc n cantiti de necrezut n unele peteri, n strate groase i adeseori petrifi-cate, acoperite de praf de argil sau de cruste stalagmitice. Aici nimic din toate acestea. Nu a intervenit nici o modificare, nu le-a acoperit nici un sediment, ceea ce ne permite s examinm i chiar s fotografiem aceste coprolite, dup cum un vntor privete i studiaz coarnele unui cerb sau colii unui mistre. De altfel aceast situaie excepional i faptul c galeria necunoscut a rmas n starea ei primitiv ne vor ngdui descoperiri i mai surprinztoare, ntr-adevr uluitoare. Astfel, nu dup mult timp, apar pe pereii stncoi sau pmntoi zgrieurile caracteristice ale puternicelor gheare de uri. Astfel de zgrieturi snt de altfel binecunoscute, foarte obinuite n unele peteri, nicieri ns mai numeroase i mai desluite ca aici. Rmnem uimii cnd constatm c urii au frecventat peteri foarte ntinse, foarte accidentate, pn n culoarele cele mai ntortochiate; chestiunea care se pune este de a ti pentru ce se aventurau att de adnc i cum izbuteau s ptrund i s se orienteze n ntunecimile absolute. In lipsa unui rspuns satisfctor pentru asemenea enigme trebuie tras concluzia c nu era vorba dup cum s-a presupus uneori de animale rtcite, care s-au pierdut sub pmnt. Aducem ca mrturie vestigiile foarte curioase i concludente, care demonstreaz pn la eviden c la Aldene, departe de a se fi pierdut sau rtcit n aceste labirinturi subterane, ursul se simea bine, avnd aici locuina lui stabil i sigur. Facem aluzie la depresiunile pmntoase emisferice, de doi metri diametru pe un metru adncime, spate de uri pentru culcu i pentru natere. Ca i cinii, lupii, acalii, vulpile, bursucii i alte animale, urii i construiesc adevrate vizuini n pmnt. Aceste culcuuri snt fcute cu ajutorul ghearelor; ct privete perfecta rotunjire, ea rezult din micarea circular a animalului care se sucete i se rsucete, nainte de a-i gsi poziia cea mai potrivit, cum obinuiesc cinii cnd se culc ncolcii. Pe unele vizuini din Aldene se vd urme de gheare, dar n general marginile snt netezite, lustruite prin frecarea repetat a blnii groase a fiarelor. Nu rareori se poate vedea chiar distinct (scepticii vor zmbi) urma perilor imprimat pe argil. Pentru cei ce nu snt familiarizai cu asemenea constatri este necesar s precizm c n unele cazuri argila unsuroas din peter este susceptibil s nregistreze i s conserve fidel i intacte, n ciuda mileniilor, detalii de o finee de necrezut. ntre altele s-a putut analiza ptura superficial a acestei argile, acolo unde s-au adpostit vreme ndelungat urii, constatndu-se prezena unei substane grase, care nu-i altceva dect grsimea de pe blana acestor animale. Jeg preistoric ! Iat ntr-adevr ceva surprinztor ! Adunnd mereu puternicii canini de uri, studiind coprolitele de hien i vizuinele de uri, am naintat aproape jumtate de kilometru n galerie, n unele locuri nalt, chiar maiestuoas. Deodat un taluz mare argilos, nalt de 12 pn la 15 m, se ridic pn n bolt i nchide cu totul trecerea. Aceast enorm scurgere de pmnt constituie, dup toate probabilitile, terminusul peterii, dar ne consolm, cercetnd, ceea ce abatele a denumit foarte just, toboganul fiarelor", ntr-adevr, pe aceast pant se vd, de sus pn jos, nenumrate urme adnci de tropituri i de alunecri enorme, care dovedesc c urii i hienele au escaladat n acest loc taluzul noroios i au alunecat napoi. Se recunosc i se pot urmri amprentele monstruoase ale animalelor, n special cele de coborre, cu drele lor enorme, iar la
6

Excremente fosilizate. N.T

baza fiecrei urme de lab, a fiecrei alunecri, pachetul de noroi trt de labele puternice ale fiarelor. Ne imaginm, ncercm s evocm, cum trebuie s fi fost zgomotul produs de aceste animale gfind, blcindu-se i tvlindu-se n noroi, n ntunecimile grele. Scene ntr-adevr halucinante i ngrozitoare, demne cu tocul de epocile slbatice i de cadrul n care se petreceau. Dar petera nu se isprvete aici dup cum crezusem la nceput. Escaladnd toboganul pe jumtate (respectnd pe ct posibil urmele fiarelor), abatele ne conduce la dreapta ocolind o stnc mare i iat-ne naintnd pe burt, apoi n patru labe, ntr-un canal orizontal scund, n care, dup cum o dovedesc urmelle, urii ne-au precedat. Dup 30 m de naintare ncordat prin galeria ntortocheat am ajuns ntr-un fund de cuptor alctuit dintr-un zid de argil sfrmat de fiare. Aici ntr-adevr numrul zgrieturilor atinge maximul. Snt chiar prea numeroase, fiindc ele se ntretaie i se suprapun pn la doi metri nlime. Totul este striat, zgriat. Vizitatorii, turitii a cror pasiune de a acoperi zidurile cu nume, date i semnturi este cunoscut n-ar fi putut face mai mult i n-ar fi izbutit s-l ncarce mai bine cu graffiti acest perete n care urii au gravat adnc mrturia impresionant i preistoric a trecerii lor. Dar abatele ne sustrage de la contemplarea fiorosului mesaj i, presupunnd c stpnete Sesamul"1 acestei vaste peteri, ne dezvluie o prelungire neateptat, ascuns de o perdea stncoas, i ne introduce ntr-un grandios tunel umplut cu stnci ciclopeene. Provenite din surpri ale bolilor sub aciunea apelor subterane sau de pe urma unui cutremur, haosul este dantesc2 i ne aventurm ovind pe aceste ngrmdiri nestabile de monolite ascuite, ngrijortoare, mai mari dect menhirele 3, sub ameninarea tavanului strbtut de numeroase fisuri. n unele locuri podeaua dispare sub picioarele noastre, srim i nclecm adnci surpturi n care privirea se pierde n umbra unor puuri nesondate i care trebuie s rspund ntr-un etaj i mai inferior al peterii Aldene a crei evoluie hidrogeologic nu pare nc terminat. Va trebui s revenim ntr-o zi n aceast parte a peterii pentru a desvri explorarea n adncime pn la vreun pru sau s ieim n cursul subteran al rului Cesse, rmas pn acum necunoscut. Acesta nu este ns elul nostru de astzi, fiindc mpreun cu Meroc, care nu nceteaz s ia note, urmm pe abatele Cathala care ne zorete i ne previne c vom ajunge la punctul culminant al zilei. Ne ntoarcem i trecem din nou prin faa peretelui i a toboganului fiarelor", neglijnd numeroasele culoare adiacente i n care abund zgrieturile i slaurile de uri, apoi, parcurgem un alt sector important al peterii. Strbatem distan dup distan i ajungem, n fine, ntr-o mare peter, o adevrat lume. De ctva timp abatele i ncetinete mersul, se ncovoaie ca s cerceteze solul argilos plastic; ezit, o dat, de dou ori, se oprete iari, pornete, din nou se oprete brusc. Ne d la o parte i cu braul ntins, cu arttorul ndreptat spre podea, ne arat ceva. Iat-le, spune el pur i simplu, i o dat auzite aceste cuvinte, spectacolul promis ne intuiete pe loc, mpietrii i tcui. Nu, colegul nostru nu s-a nelat i desigur nu ne-a deranjat inutil. De altfel cum s te neli i cum s nu acorzi un interes deosebit la ceea ce privim nc, mui de uimire. Sub ochii notri se disting urme de picioare goale, curat ntiprite pe terenul argilos... Cu trei sptmni nainte abatele Cathala, umblnd singur prin aceste locuri, a dat peste aceste vestigii, a bnuit, a neles marele interes i a binevoit s se adreseze prietenilor i colegilor lui specializai n preistorie. S-i mulumim, fiindc ne-a rezervat emoia i bucuria de a privi i studia cei dinti aceste urme omeneti preistorice. Asemenea vestigii snt ntr-adevr foarte rare, fiindc nu se mai cunosc cu totul dect n patru alte peteri: aceea de la Tuc d'Audoubert, de la Cabrerets, de la Montespan i de la Niaux. Trebuie precizat ns c n aceste peteri urmele snt puin numeroase, incomplete, uneori confuze. n fiecare din aceste peteri un concurs de mprejurri foarte rar, cu totul excepional, a mpiedicat accesul, ncepnd din timpurile preistorice pn la descoperirea lor actual, ceea ce explic conservarea neateptat a vestigiilor fragile i perisabile, cum snt urmele de picioare goale n noroi. n 1912, contele Begouen mpreun cu fiii si au descoperit astfel, n petera Tuc d'Audoubert din Ariege, unde nimeni nu intrase naintea lor, urme de picioare n vecintatea faimoilor bizoni de argil, care alctuiesc podoaba cea mai de pre a acestei splendide peteri preistorice. Zece ani mai trziu, n 1922, n petera Cabrerets (Lot), pn atunci necunoscut, abatele Lemozy a dat i dnsul de cteva urme omeneti, vagi, aa cum am descoperit i eu unele asemntoare n Haute-Garonne, n petera Montespan n 1923. Dar nicieri bogia i claritatea acestor urme nu
1

Sesam este primul cuvnt din formula magic Sesam deschide-te", dintr-una din cele mai cunoscute poveti din 1001 de Nopi". Este sinonim cu a deine cheia tuturor misterelor. N.T. 2 Care amintete imaginile sumbre i grandioase ale descrierii infernului fcut de Dante. N.T. 3 Monument preistoric constnd dintr-un mare bloc de piatr aezat n picioare. N.T.

ating ceea ce avem astzi sub ochii notri n petera Aldene. Dup ce am strbtut un drum lung pe un teren accidentat i plin de bolovni, ne-am oprit aadar naintea unui culoar n care podeaua argiloas a permis ntiprirea urmelor, puse n eviden de umbrele create de luminile noastre, ca i cum ar iei din adncimile misterioase ale acestei galerii a pailor". Urmele att de caracteristice, att de curate, care vin" spre noi, par s ias din noaptea timpurilor. Ce poate fi mai emoionant, mai plastic, n cel mai nalt grad, dect ntlnirea acestor urme de pai goi cu cele ale bocancilor notri intuii; ntlnire, extraordinar n imensa peter, a celor trei oameni ai secolului al XX-lea cu oamenii preistorici care locuiau aici acum 200 de secole. La nceput ne apropiem cu sfial, cu respect i, dup cteva clipe de uimire i de meditaie, antropologul intrnd n funcie, ncepem studiul metodic al urmelor. O prim cercetare arat c e vorba de cinci urme lsate de cinci indivizi de talii diferite, care par s fi fcut numai un singur drum, dus i ntors. Aceast mprejurare este foarte fericit, cci dac trecerile ar fi fost mai frecvente ar fi rezultat nclecri, ncurcturi i suprapuneri de urme, care ar fi dat un amestec i o nclceala indescifrabil de direcii. Aadar, paii" de la Aldene apar aproape pretutindeni izolai, cu excepia unui punct n care noroiul foarte moale i neltor a obligat pe oameni s treac, n ir indian, printr-o mocirl. Este o adevrat potec foarte umblat, n care picioarele au intrat pn la glezn. Ulterior, mocirla s-a uscat, noroiul impregnat cu ap avnd un coninut bogat de calcar s-a concreionat puternic i crusta stalagmitic a mbcsit i a deformat urmele care snt foarte adnci, astfel c nu mai prezint nici un interes anatomic. Dar aceast petrificare este o mrturie n favoarea autenticitii i a vechimii urmelor care, dup cum se va vedea mai departe dintr-o alt observaie categoric, snt cu siguran preistorice. Dup cum am spus, urmele se prezint ns de obicei distincte, ceea ce ne permite s efectum cea mai elementar observaie, i anume luarea dimensiunilor ntipririlor. Cu metrul i creionul n mn, iat-ne aadar, msurnd i notnd; constatm astfel c snt de fapt cinci iruri lsate de cinci indivizi, ale cror amprente au lungimile respective de 0,25 m, 0,23 m, 0,20 m i 0,18 m. Aceste lungimi corespund, ca nclminte, cu numerele 38, 34, 32 i 27 ceea ce d loc la diferite concluzii. Msura 38 nu corespunde pentru un european actual, pentru un picior de brbat i nici cel puin pentru un adult de talie mijlocie, care se ncal normal cu 40 sau 41. De altfel, o lege antropologic verificat spune c lungimea piciorului corespunde n general cu 15% din nlime. Aplicarea acestei cote la cea mai mare urm de la Aldene ar da acelui individ nlimea mediocr de 1,62 m. Ct privete msurile descresctoare de la 34 la 27, nu e cazul s li se aplice regula citat, ea nefiind valabil dect pentru aduli; ori este evident c urme att de mici n-au putut proveni de la brbai aduli. Trebuie s fi fost picioare de femei, de adolesceni i de copii, fiindc 30 i n special 27 corespund respectiv msurilor pentru copii de cel mult opt i ase ani. Vom reveni de altfel asupra nvmintelor i a concluziilor ce se pot trage din aceste msurtori, dar s amintim de la nceput c ele corespund, sau mai curnd coincid uimitor, cu observaii noi, similare, fcute n celelalte peteri Tuc d'Audoubert, Cabrerets, Montespan i Niaux, unde au fost descoperite urme de picioare omeneti. ntradevr, cea mai mare din urmele studiate n aceste peteri a fost aceea de la Cabrerets, msurat de ctre profesorul Valois; ea are 0,24 m (fa de 0,25 de la Aldene). Cea mai mic, de 0,18 m a fost gsit la Montespan (fa tot de 0,18 m la Aldene). Este aadar stabilit c urmele preistorice cunoscute se raporteaz la fiine de talie mic, ceea ce ar putea surprinde pe profanii care mai snt nc adepii vechii i legendarei concepii c omul primitiv era un uria formidabil, din care noi am fi, ca fizic, doar nite firavi descendeni. Dar aceast prere eronat nu mai are curs de mult timp, iar descoperirile de schelete omeneti au dovedit c deja din epocile magdalenian i aurigna-cian rasele omeneti erau foarte variate, tot att de variate ca n zilele noastre, deoarece oamenii de Grimaldi i de Cro-Magnon, de exemplu, ajungeau curent la 1,80 i 1,90 m, n timp ce rasa de Chancelade i de Laugerie 1 oscila ntre 1,55 i 1,62 m. Oare forma picioarelor preistorice ne va dezvilui cel puin cteva detalii interesante i ne va aduce vreo cunotin nou ? S ne aplecm asupra urmelor att de curate i de nealterate din petera Aldene; ce observm ? Tlpile care s-au ntiprit n argila plastic snt fr ndoial late; ele apar ntregi. De asemenea, urma degetului mare este larg, aproape circular. Dar aceast turtire a tlpii, ca i urma n palet a degetului mare, se regsesc i astzi da popoarele care merg cu picioarele goale. i cu toate c picioarele cambrate snt reputate ca aparinnd celor rezisteni la drum, se tie de asemenea c locuitorii deertului, savanei i ai pdurii, cu picioare late i turtite, snt neobosii la mers. Morfologia celorlalte patru degete este i mai surprinztoare i putem spune dintr-o dat c nici aici nu exist diferen perceptibil ntre picioarele preistorice i cele ale unui beduin nomad sau chiar ale unui academician !
1

Grimaldi, Cro-Magnon, Chancelade, Laugerie, rase de oameni preistorici, numite astfel dup peterile din Frana unde au fost gsite, pentru prima dat, scheletele pe baza crora au fost stabilite aceste rase. N.T.

ntr-adevr, ntre urma tlpii piciorului i aceea a degetelor apare o mic umfltur de argil care dovedete c oamenii din Aldene aveau atunci, ca i oamenii de astzi, degetele ncovoiate. Ct privete degetul mic, el era tot att de deformat i de atrofiat ca i n prezent. De pe atunci el era n regres, pe cale de dispariie, dar se pare c aceast atrofiere nu a progresat de loc din acele epoci, ceea ce dovedete c, pentru evoluie, un interval de milenii nu joac rol. Marcelin Boule, eminentul antropolog, autorul tratatului despre oameni fosili, a scris foarte just: Oamenii din epoca Renului 2 in deja din punct de vedere fizic i psihic de omenirea actual". Adugm n aceeai ordine de idei i precizm pentru completare c, pe nici o urm de la Aldene sau din celelalte peteri citate, degetul mare nu apare desprit de-al doilea. Dimpotriv, pretutindeni el este lipit de cel nvecinat, ceea ce nltur orice aparen c degetul mare ar fi avut micri laterale sau de apucare. Constatarea este stranie, fiind binecunoscut c unii asiatici sau africani au astzi degetul mare foarte divergent i vdit cu posibiliti de apucare. Nu vom strui asupra acestui capitol, avnd n vedere c disertaia noastr asupra picioarelor ndeprtailor notri strmoi a fost poate prea lung. Totui s mai acordm oarecare atenie, nu numai picioarelor, ci i mersului. Tot cu metrul constatm c troglodiii din Aldene fceau pai foarte mici; aproximativ de 50 cm. Dar aceste scurte intervale se explic uor, avnd trei justificri: talia redus a celor care circulau, terenul alunecos care mpiedica paii mari i semiobscuritatea, ca sa nu spunem mai mult, n care erau cufundai aceti oameni, dispunnd evident de un luminat foarte primitiv. Cteva indicii foarte elocvente, foarte convingtoare fiindc snt imprimate, ca fotografiate n argil, ilustreaz aceste dificulti i piedicile naintrii n teren alunecos. Astfel argila trdtoare arat alunecrile, mai ales din clcie, a cror form rotunjit i neted nu ofer nici o priz, nici o adncitur care ar putea frna un derapaj. Una din aceste alunecri este de 50 cm: lungimea unui pas. Ce pcat c nici unul dintre aceti pai greii nu s-a terminat cu o cdere; am fi putut citi ca n carte ntmplarea, tiprit anume pentru noi ! Dar vizitatorii preistorici din Aldene trebuie s fi fost foarte sprinteni i nu ne-au lsat un asemenea document. Este de regretat, fiindc ar fi fost fr ndoial singurul mijloc de a avea ntiprite pe podea una sau dou palme larg deschise, pentru a amortiza cderea. n lipsa acestora, vedem ns felul de a preveni aceste cderi. Ne referim la faptul c n locurile unde pmntul prea foarte alunecos, oamenii au mers pe vrful picioarelor, cu clciele ridicate i degetele ncovoiate, ndeplinind funcia de crlige. Unele urme nu mai las nici o ndoial asupra mecanismului instinctiv i al motivului acestui mers. O constatare n treact: poziia pailor" arat o atitudine de mers foarte corect, aceti oameni neavnd picioarele ieite n afar ca atia negri i galbeni, nici n X ca pieile roii de pild. Progresnd lent, cu mii de precauii, ca s nu stricm urmele preistorice, msurm mereu, observm, fotografiem. Din fericire pmntul primitiv s-a ntrit foarte mult de la trecerea naintailor notri din care cauz nclmintea noastr nu las dect foarte puine semne, sau de loc, n aceast galerie a pailor". Ca s nu ne jenm unii pe alii n reportajul nostru fotografic, lucrm la oarecare distan ntre noi i individual, fiecare cu sclipirile lui de magneziu. Nu-i poate cineva nchipui, ct de dificile i ct munc necesit aceste fotografii executate cu lentile de portret aparatele fiind ndreptate n jos, n poziie vertical, pe trepiede telescopice. Punerea la punct minuioas i potrivirea diafragmei snt adevrate probleme; ct privete luminatul, el condiioneaz totul, fiindc o scnteie de magneziu nu trebuie s fie nici prea razant, nici prea vertical, ca s nu accentueze sau s tearg complet relieful, i aa destul de redus, al urmelor de picioare. Cu timpul i datorit succesiunii sclipirilor de magneziu, operm ntr-un fum opac, care ne izoleaz unii de alii i care ar putea fi un impediment pentru fotograf, dac n-am lucra att de aproape de obiect. Pe dibuite, din cauza fumului, avnd minile ocupate cu toate uneltele, m deplasez pas cu pas, n cutarea unui nou clieu, cnd rmn intuit asupra unui subiect demn desigur de a fi nregistrat. Este o povestire fr cuvinte sau care cel puin s-ar putea intitula: o mpiedicare preistoric". Un copil umbla ajutndu-se de un b. Scpndu-i bul din mini i cznd n noroi, el s-a ntiprit pe toat lungimea, paralel cu drumul individului, dup cum mrturisete urma. Copilul s-a aplecat ca s-i ridice bul; a ndoit genunchiul, arti-culnd piciorul, cu clciul ridicat, i lsnd greutatea corpului pe vrfuri a alunecat. Atunci degetele de la picioare s-au crispat i s-au nfipt, dar noroiul moale a cedat i piciorul a scpat ctre stnga. Cu toate acestea, copilul i-a restabilit echilibrul; cu mna dreapt a ridicat bul, cellalt picior l-a pus grbit abia cu 20 cm naintea celui care a alunecat, apoi urmele continu normal. Toate acestea snt nregistrate clar pe podea, unde se poate citi aceast curioas i strveche mpiedicare preistoric. S mergem mai departe, s urmrim aceste dre att de pasionante, att de evocatoare. O nou descoperire care m captiveaz i m umple de sperane: n mijlocul galeriei apare
2

Nume dat uneori paleoliticului superior cuprinznd: aurignacianul, solutreanul i magdalenianul.

o adncitur n pmnt, asemntoare celei descoperite de mine la Montespan cu 25 de ani n urm, n apropierea statuii ursului de argil. De acolo magdalenienii au extras argil plastic pentru a modela ursul fr cap i leii, piese de o importan capital, fiind cele mai vechi statui din lume. La Montespan exist mai multe din aceste goluri de extracie ale argilei, cu marginile foarte curate, pe care se mai vd nc urmele lamelor de silex folosite la extracie. La Aldene, exist numai o singur adncitur, destul de prost pstrat, lipsit de scule primitive. Prin asociaie de idei i deducii destul de ispititoare, mi nchipui i presupun c primitivii din Aldene, ca i cei de la Montespan, Tuc d'Audoubert i Cabrerets, ar fi putut, ar fi trebuit s traseze i ei gravuri sau picturi i s execute sculpturi. i iat-m prsind pentru moment urmele de pai pentru a examina pereii stncoi, n cutarea operelor de art preistorice. Dar logica i presupunerile snt adesea zdrnicite n preistorie, unde nu se pot face descoperiri la comand. Cercetri ulterioare foarte minuioase, mpinse pn la extenuare, nu ne-au dezvluit nici un desen, nici un graffiti preistoric pe perei. Aceti perei nu snt ns cu totul virgini, deoarece dovedesc, din loc n loc, foarte curioase vestigii de trecere a omului, vestigii pe care le socotim inedite n analele preistoriei. ntr-adevr, n galeria pailor", n vecintatea urmelor omeneti, se deosebesc din distan n distan pete negre contrastnd cu roca cenuie a pereilor. Aceste urme, care se gsesc totdeauna la circa un metru nlime, au fost fcute cu crbune de lemn i reprezint, dup cum a interpretat foarte bine abatele Cathala din prima zi, funinginea torelor de care s-au folosit vizitatorii preistorici la Aldene ca s ptrund n labirintul peterii. Iari vestigii fragile i perisabile, ar putea obiecta cineva, n aceste peteri n care nu exist nimic pozitiv, fiindc nsei urmele nu snt dect negative ! Este adevrat, dar s nu uitm, crbunele de lemn este crbune aproape pur, a crui conservare indefinit este atestat de frecvena cu care poate fi gsit n vetrele preistorice cele mai ndeprtate n timp. Deci oamenii din Aldene circulau n peter cu tore, i cnd aceste tore fumegau, mocneau i aproape nu mai luminau, ei le nviorau, le scuturau, frecndu-le de perei. Proba material necontestat a acestui procedeu este dat de faptul c pe verticala acestor pete se gsesc pe pmnt mici fragmente de crbuni de lemn: jeratic czut n timpul scuturrii. Aceste fragmente snt att de bine conservate, att de puin alterate, nct a fost posibil, examinndu-se la microscop, s se recunoasc lemnul de ienuper, un rinos foarte indicat pentru confecionarea torelor. De altfel, mulumit unuia dintre aceti crbuni mruni, am cptat certitudinea c urmele de picioare omeneti de la Aldene dateaz de foarte mult timp n cronologia impresionant a epocii de piatr. n lipsa gravurilor rupestre i a obiectelor de uz curent: silexuri tiate, arme sau scule din os sau din coarne de ren, ne putem ntreba dac etajul inferior al peterii nu a fost cumva frecventat de oameni din epoca neolitic1 sau din epoca metalelor, ceea ce ar fi ntinerit mult urmele. Un fragment de crbune de lemn ne-a dat rspunsul, dup cum am spus, risipind dilema. ntr-adevr, la un kilometru de galeria pailor", exact pe panta toboganului fiarelor" am fcut o constatare fr importan, neglijabil pentru ochiul unui profan; am observat c o bucic de crbune, aflat ntr-o urm ntiprit de hien, a fost n parte strivit de laba animalului. De unde o dubl concluzie, care se impune cu o rigoare matematic; mai nti bucica de crbune a czut de la o tor, ceea ce implic trecerea unui om pe acolo. n al doilea rnd, o hien a aprut i a clcat peste crbune, care a fost n parte nfundat, strivit n urma lsat. Din aceast arad transparent rezult evident c omul a trecut prin peter naintea hienei, ceea ce era de demonstrat i ceea ce dovedete c aceasta s-a petrecut cu siguran n paleolitic (epoca magdalenian, poate chiar aurignacian), deoarece hiena peterilor (Hyena spelaea) a disprut de la noi din ar nc din acele timpuri ndeprtate, adic de aproximativ 15 000 de ani. O alt observaie, fcut de abatele Cathala, a confirmat indubitabil aceste concluzii. ntr-un loc al galeriei pailor", unde urmele omeneti snt ntiprite pe un pmnt uor ntrit i concreionat, se vede o grmjoar de argil sub form de noroi, nc plastic, desprins i czut dintr-o crptur a bolii. Aceast plac de argil moale, care a acoperit urmele omeneti, prezint urme foarte distincte de hien, ntiprite pe aceast argil i nu pe pmntul primitiv, deja ntrit n momentul trecerii fiarelor i care cuprinde numai urme omeneti. Putem pretinde o demonstraie mai bun c urmele omeneti de la Aldene snt mult anterioare acelor ale hienelor ? Aceast digresiune ne-a ndeprtat de galeria pailor" i cerem scuze, dar amnuntul avea importana lui, o importan capital, nu ovim s o repetm. De altfel, revenim lng groapa de extracie a argilei i o depim, ca s constatm c, ncepnd de acolo, urmele de picioare dispar. Pmntul devine foarte moale, foarte umed, n unele locuri apa se strnge i stagneaz. Desigur orice urm dispare n aceste mocirle n care nclmintea noastr ptrunde adnc. Apoi tavanul coboar din ce n ce mai mult i curnd avem neplcerea s fim silii s ne trm ntr-un noroi foarte lipicios, sub o bolt foarte joas.
1

Epoca pietrei cioplite, care a urmat epocii pietrei necioplite. N.T.

Noi naintm ns mereu, cnd n picioare, cnd n patru labe sau pe burt, dar fr s regsim, din pcate, nici cea mai mic urm preistoric. ntre timp dm de o poriune de galerie mai puin ud, unde consistena argilei i aspectul general amintesc galeria pailor" i deodat, la intrarea unui tunel scund, un fel de strangulare n care nu te poi angaja dect lit pe burt, descopr, regsesc urmele, i nc ce urme ! Snt cele mai extraordinare, cele mai senzaionale, singurele de acest fel semnalate vreodat: urme de trre preistorice ! Este impresionant s te apleci, acolo unde ndeprtaii notri strmoi s-au aplecat i s-au ntins la pmnt. i ce emoie simim cnd recunoatem pe argil urmele gritoare ale minilor i ale degetelor de la picioare, ale coatelor i ale genunchilor, bine ntiprite. Nu ncape nici o ndoial c umblau cu picioarele i braele goale, fiindc genunchii i coatele lor erau goale, ns podeaua pmntoas a nregistrat de asemenea o netezire continu, brzdat cu linii fine paralele, care nu pot fi explicate dect prin frecarea unei blni de animal. Strmoii trebuie s fi purtat o hain scurt de blan de urs, de lup sau de ren. Existau ndoieli asupra unor atare veminte. Climatul glaciar al epocii le justific, dar, dup cte cunoatem, aceasta este prima oar cnd avem dovada palpabil i categoric. Dincolo de aceast strangulare a trrii preistorice, unde bolta este din nefericire prea joas pentru a putea lua fotografii, pierdem definitiv orice urm, podeaua devenind cnd stncoas, cnd stalagmitic i n cele din urm ne ciocnim de o ngrmdire de blocuri care nchid culoarul cu totul i pun capt explorrii noastre. Evident, ncercm s vedem dac n drmtur nu exist un gol sau vreo trecere care s permit traversarea sau ocolirea ei, pentru a regsi dincolo o prelungire a peterii. Strecurndu-m printr-o prbuitur de bolovani, am avut un moment impresia c reuesc, dar nici nu ncepusem s-mi anun victoria, c am i fost oprit de o gtuire fr ieire. Snt pe deplin convins c obstacolul este de netrecut. Pe cnd m retrgeam, cu micri de vierme, ca s m degajez din aceast strangulare, zresc chiar sub ochii mei o dovada convingtoare, care va fi cuvntul din urm al aventurii noastre i ne va da rspunsul la ntrebarea struitoare pe care ne-am pus-o toi trei de la nceput: pe unde au putut ptrunde slbticiunile i oamenii n peter ? Rspunsul este aici, n faa mea, i tot att de sigur ca i cum ar fi fost gravat pe stnc indicaia: Intrarea peterii". Acest indiciu nu este dect o cochilie de melc, a unui melc foarte comun, care a alunecat prin interstiiile dintre pietre i atest c un strat de drmturi, redus fr ndoial, poate chiar fr importan, ne desparte de exterior. tiam cu siguran c oamenii i animalele nu au putut ptrunde n etajul inferior al peterii pe acelai drum cu noi; a fost necesar s lrgim o gtuire, creia i-a urmat un pu vertical de 30 m adncime. Pe scurt am descoperit intrarea primitiv a peterii, care este deosebit de petera superioar i ar avea dreptul s i se atribuie o alt denumire: de exemplu, Petera Urmelor; dar petera Aldene (Fauzan, la Coquille, sau a Minervei) are deja o toponimie complicat i chiar prea bogat, ca s mai fie necesar mbogirea ei. S vorbim mai degrab despre aceast drmtur providenial i aparent foarte veche, dup ct se pare preistoric, prin care a fost pecetluit petera, protejnd astfel n chipul cel mai fericit urmele fragile care au putut fi concreionate i conservate intact. Similitudinea cu celelalte peteri cu urme de pai este izbitoare. Intrarea primitiv a peterii Tuc d'Audoubert n-a fost gsit niciodat, dar fr ndoial magdalenienii nu au putut ptrunde pe itinerarul actual, acel adoptat de fraii Begouen, care au fost nevoii s navigheze n barc pe parcursul subteran al rului Volp, s se caere pe un perete foarte prpstios i mai cu seam s lrgeasc cu ciocanul i dalta o strmtoare inaccesibil. La Cabrerets, abatele Lemozy i tnrul David au fost nevoii i ei s circule pe burt n galerii strmte i s foreze diferite treceri ca s poat ajunge n peter, care iniial avea, pe o coast, gura ei natural, astupat de o prbuire, ca la Aldene. n sfrit, la Montespan n-am putut ptrunde n lungul cursului de ap subteran, necunoscut i ignorat, dect cu sacrificiul scufundrilor sub dou boli n sifon, care opriser pn atunci toi vizitatorii, dar dup toate probabilitile nu i pe oamenii preistorici care trecuser pe aici favorizai de o secet excepional. O ultim ntrebare se pune, care nu poate fi explicat nc n stadiul actual al constatrilor noastre i nici nu va putea fi, e n afar de orice ndoial, lmurit vreodat: ce-au cutat s fac oamenii n petera Aldene ? Conducndu-ne numai dup mulajele existente, s-ar fi putut crede, i noi am crezut un timp, c cei cinci indivizi, rmai pe vecie misterioi, ale cror urme le-am cercetat i examinat, s-au oprit i sau ntors napoi acolo unde abatele Cathala descoperise primele ntipriri, adic la 250 m numai, de intrarea n prezent nfundat. ns bucata de crbune de lemn, descoperit n toboganul fiarelor", dovedete c oamenii, tot att de curioi ca urii i hienele, au ptruns mai bine de un kilometru sub pmnt i probabil n toat ntinderea peterii.

Cine erau aceti speologi primitivi ? Desigur o caravan familial, alctuit din tat, mam i din trei copii. Ce-au cutat s fac ? Lipsa gravurilor i a picturilor n peter pare s nlture un motiv cu semnificaie magic sau de ritual i complic, mai mult nc, enigma expediiei lor subterane. Erau oare n cutare de ap, care trebuie s fi fost rar n aceast regiune calcaroas i cu crpturi, supus unei clime reci i uscate, comparabil acelei din Laponia ? Erau n cutare de argil ? Nu pare verosimil, fiindc mica adncitur spat n galeria pailor" nu d o dovad convingtoare i de altfel omenirea nu cunotea atunci, i nc multe milenii dup aceea, arta olritului. S fi fost vorba de un grup urmrit, ameninat de un pericol, care a venit s se adposteasc sau s se ascund n adncimile peterii, sau dimpotriv, de o echip de vntori ndrznei, care n-au pregetat s hruiasc i s urmreasc un urs rnit sau hrpre, pn n fundul ntunecatului lui brlog ? Dar n aceast ipotez, ce-ar fi cutat ntr-o expediie att de nebuneasc, doi copii ntre opt i ase ani ? S nu mai cutm, s nu ne ndrjim ca s ghicim. Cuvier 1 a spus: s studiem faptele, pentru a cpta idei". Fie i aa, dar n materie de preistorie, dei e bine s ai imaginaie, nu trebuie s abuzezi, pentru a nu romana. ntruct ne privete, socotim c am observat obiectiv, contiincios. Realitatea i examinarea riguroas a vestigiilor din petera Aldene snt de altfel destul de minunate i de elocvente prin ele nsele, fr s mai fie necesar s le atribuim mai mult. Un om de tiin al uneia dintre cele mai pasionante, dar i dintre cele mai ipotetice tiine, marele geolog Pierre Termier2, a spus cu mult nelepciune i modestie: tiina este creat ca s dea omului nelesul misterului, ea este evocatoare de enigme mai mult dect explicativ". Acesta este ntr-adevr sentimentul nostru. De aceea n loc s ne nfuriem c n-am putut sfia vlul trecutului, s ne considerm satisfcui c am putut ridica mcar un col i c am cunoscut o extraordinar aventur: aceea de a fi petrecut o noapte sub pmnt, alturi de primii oameni... Privirea urmelor lsate de foarte ndeprtaii notri strmoi din epoca de piatr este un spectacol mictor i tulburtor. Corpurile acelor fiine omeneti snt de mult vreme prefcute n pulbere; secolele i mileniile s-au adunat, civilizaiile au urmat una dup alta, au avut loc rzboaie i revoluii nenumrate, s-au desfurat evenimente uimitoare, dar argila din petera Aldene pstreaz neschimbate urmele trecerii grbite a ctorva oameni dintre oameni. Monumentele cele mai maiestuoase au disprut sause vor prbui unele dup altele. Ninive i attea alte ceti semee nu mai snt; elementele naturii, uriaele fluxuri marine, cutremurele de pmnt vor preface suprafaa globului, dar n noaptea peterilor, gingaa ntiprire a unui picior gol de copil preistoric va supravieui...

Georges Cuvier (17691832), celebru naturalist francez care a pus bazele anatomiei comparate i al paleontologiei. N.T. 2 Pierre Termier, cunoscut geolog francez prin lucrrile sale asupra tectonicei Alpilor. N.T.

II. In mpria apelor tumultuoase


1. Avenul Mariei Abyssus abyssum invocat1 (DAVID Ps. XLI 8) 1932 n Ariege, la sud de Saint-Girons, n vecintatea frontierei franco-spaniole, o societate hidroelectric, Uniunea electric din Pirinei", urmrete de civa ani amenajarea i captarea apelor unui circ glaciar, circul Lez, de unde izvorte torentul cu acelai nume, afluent al rului Salat. Acolo, la 2 000 m altitudine, se realizeaz n prezent (1932), cu struin i fr reclam, o oper ndrznea i mrea, care const n captarea tuturor apelor circului Lez, ntr-un colector desfurat pe apte kilometri lungime. Acest colector conduce pe sub pmnt ntr-un circ nvecinat apele captate unde vor crea, ntr-un lac nchis de un baraj, o acumulare lichid de 19 000 000 m 3. Din lac, apele vor cdea printr-o conduct forat de 1 050 m lungime n turbinele unei uzine hidroelectrice avnd o putere de 40000 de cai, care se construiete n vale. Acest ansamblu, ale crui caracteristici n-am reuit nici pe departe s le prezint, va constitui una dintre cele mai ndrznee i mai remarcabile realizri hidroelectrice din Frana. n timpul prospeciunilor preliminare ale acestei frumoase lucrri, un inginer al societii, Dl. Paul Catala, care studia posibilitile hidraulice ale viitorului antier, a constatat c dou lacuri mici, situate n prile superioare ale circului, aveau un deversor subteran misterios. Se ridica imperios problema de a cunoate unde ieeau aceste ape, care scpau cu siguran din proiectul captrii. S-a fcut o experien de colorare care a confirmat aceast team. O cantitate de 500 g de fluorescein2, aruncat n punctul de dispariie a torentului Albe, a colorat dup 18 ore un alt torent, aflat n vastul circ Cigalere. Colorantul aprea ntr-un izvor, mai curnd o resurgen, situat curios, chiar n patul celui de-al doilea torent. Experiena a scos la iveal un traseu subteran extraordinar, care prea neverosimil la nceput, i a artat c resurgena se gsea cu 200 m mai jos de viitorul colector, care trebuia s capteze apele circului la 1 900 m altitudine. Captarea torentului Albe prea deci imposibil, sau cel puin foarte oneroas, cci ar fi trebuit sau s se pompeze apele resurgenei 200 m n sus, n colector, sau s se mpiedice absorbia apelor n pmnt, la punctul de pierdere natural, situat cu 200 m deasupra tunelului antreprizei. n oricare alt mprejurare s-ar fi putut deriva torentul i aduce apele, la suprafa, pn n punctul indicat pentru captare; dar asemenea lucrri nu puteau fi realizate aici din cauza naturii rocilor calcaroase, foarte fisurate adevrate ciururi , care n aceast parte a circului absorb toate apele de iroire. Dup ce a epuizat mijloacele obinuite de a recupera apele torentului Albe, Uniunea electric din Pirinei" a recurs la cunotinele mele hidrogeologice, cerndu-mi s studiez aceast situaie, puin obinuit i cu att mai problematic, cu ct att pierderea ct i resurgena erau deopotriv de inaccesibile pentru om. Am atacat ciudata problem, cu caracter de rmag, pe baza acestor date puin ncurajatoare. Regiunea ce urma s-o studiez, nclecat pe creasta de frontier franco-spaniol, poate fi considerat ca o sintez a peisajelor geografice, att de diferite, care caracterizeaz cei doi versani ai Pirineilor: La nord se ntinde circul prpstios de la Lez, ai crui perei abrupi, tencuii cu zpezi venice i flancuri stncoase, brzdate de cascade, cad de la 1 700 m nlime pn n zona pdurilor i mai jos ctre talveg, unde curge torentul Lez, format de toate apele din circ. La sud se ntinde districtul minier Liat din Spania, n care punile de pe platourile nalte cu ondulaii neprecizate, presrate cu lacuri i eletee se continu cu un nod de muni arizi, ale cror culmi neaccentuate se succed pn la marele talveg al vii Garona, de la Val d'Aran. Din cauza marei complexiti tectonice a acestei regiuni, cercetarea geologic, la care se recurge obinuit pentru a se depista traseul posibil al apelor subterane, este aici foarte delicat. Din aceste motive am cutat totdeauna, pretutindeni unde s-a putut, s rezolv problemele de circulaii subterane prin metoda explorrilor directe. Hotrt s-o fac i de data aceasta, am ptruns n circul de la Lez. Prima grij a fost deci s examinez resurgena prin care a ieit fluoresceina n cursul experienei de cercetare.
1 2

Abisul cheam abisul. N.T. Colorant foarte puternic, observabil ntr-o diluie extrem de redus, fapt pentru care se folosete n speologie la detectarea cursurilor de ap subteran. N.T.

Lundu-mi rmas bun de la ingineri, am prsit antierul din Vile, unde se construia uzina receptoare, i am urcat circul pe o potec de catri, care timp de dou secole a deservit exploatrii minereului de zinc i de plumb a minelor de la Sentein, situat chiar nuntrul circului, la 2 000 m altitudine. n prezent, aceste mine snt prsite pentru moment, fr ns ca rezervele s fi fost epuizate, i lucrrile antreprizei hidromotrice au succedat exploatrii miniere. Suntem uimii s gsim la aa nlime, ntr-un col ndeprtat pe Ariege, n slbticia unui circ sever, n spatele crestei de frontier, urmele unei activiti omeneti de dou ori secular. Pe coastele cele mai ameitoare, n perei cu aspect inaccesibil, un ochi format vede de departe minusculele lucarne, vechi sondaje i galerii proiectate de ingineri pentru cercetarea muntelui, executate de mineri n flancurile prpstiilor. Apreciind bogia inepuizabil a acestui masiv i ndrzneala oamenilor care l-au exploatat, ne gndim la formularea att de concis a lui Napoleon I: Ariege-ul produce fier i oameni". Dup dou ore de urcu prin pdure, ajung n zona de pune unde pasc oi mari, sprintene i, traversnd peste numeroase prae feruginoase, zoresc ctre rpa torentului Cigalere, unde trebuie s gsesc resurgena. Am sperana c aceast resurgen nu va fi chiar att de impracticabil cum mi-a fost descris i c voi putea s m strecor n crptura socotit prea strmt de persoanele neiniiate n erpuirile aspre care se impun deseori pentru strbaterea intrrii unor peteri. Din nefericire, constat evidena celor relatate la piciorul unei prbuiri de 100 m nlime, unde curge un mic torent. Nu numai c resurgena este de neptruns, dar cursul de ap circul n ntregime, absolut invizibil, sub o mas de grohoti care nchide vlceaua pe o lungime de 100 m. La baza acestui grohoti apele reapar, nind printre jgheaburile imperceptibile dintre stncile ngrmdite, i constat c debitul de ieire este mult superior celui n amonte. Aici este desigur resurgena indicat de fluoresceina; mai rar emergen de ru subteran att de dezamgitoare i att de inaccesibil. Dezamgit n sperana ce aveam de a ptrunde n cursul subteran pe care trebuie s-l explorez, m-am mulumit s iau temperatura torentului, n amonte i n aval de potrivnica surptur. Termometrul indica o scdere de temperatur de 2 grade ntre punctele extreme, ceea ce confirm aportul mai rece al unei ape subterane de provenien ndeprtat. Aezat acum ntre pioletul nfipt i rucsacul pus pe iarb, privesc mreaa falez care m domin. Urmresc cu privirea un zbor de ciori glgioase care dau trcoale i urc imperceptibile cornie aeriene, cnd observ n perete o gaur neagr, vzut nc de departe, pe care o socotisem drept una din numeroasele galerii de min, att de numeroase n aceste locuri. De data aceasta constat c deschiderea nu are forma regulat, nici dimensiunile tunelelor spate de om. Trebuie s fie acolo o peter, sau cel puin o intrare natural, ctre care urc numaidect, att snt de atras de cea mai mic peter. Grbind pe pantele abrupte i nestabile care apr intrarea, m gndesc la nenumratele decepii i la procentul ridicat de peteri false, sau adncituri nensemnate, dar mi amintesc totodat i de unele dintre descoperirile mele fericite i, n special, de petera-ghear de la Marbore ctre care urcasem acum ase ani, ca i astzi, cu lovituri de piolet pe o zpad ntrit. Dau de intrare i ptrund. Portalul, nalt de 6 pn la 7 m, ofer accesul ntrun culoar orizontal de 5 pn la 6 m lime i nalt de 34 m care este totui destul de impuntor, mai ales privit n contra luminii cnd se zrete n deschiderea lui triunghiular, profilndu-se pe cer, creasta de frontier, la 2 km n linie dreapt. La 15 m n interior, culoarul se ngusteaz, ncepe s coboare, iar privirea este limitat de un baraj stncos i de semiobscuritate. Podeaua este presrat cu fragmente de stnc; nici un curent de aer, nici un zgomot intern, nimic nu dezvluie o peter de oarecare importan. Ajuns la barajul stncos, unde vestibulul se ngusteaz i ntunericul crete, m opresc o clip ca s aprind o luminare, din pachetul care-l am ntotdeauna n sac, i naintez pe pipite, nefiind nc deprins cu penumbra. Galeria ncepe s coboare, merg cu atenie pe un pmnt muiat, presrat cu blocuri umede i alunecoase. Deodat, percep un murmur continuu i rmn intuit pe loc, avid i uimit, fiindc recunosc freamtul ndeprtat al unei ape curgtoare, al acelor unde subterane crora mi-am nchinat studiile i a cror voce misterioas trezete n mine attea amintiri. neleg n aceast clip i snt ncredinat c am descoperit, ca prin minune, torentul subteran cutat i m grbesc s-l ajung, alunecnd i poticnindu-m n petera descendent. Cu toat nerbdarea i emoia de care snt stpnit, licrirea slab a luminrii mi cere ns pruden, fiindc panta este tot mai accentuat. Murmurul apei se precizeaz i se amplific; o aud acum de la civa metri i o vd curnd n albia ei de pietri unde curge repede i dispare ntr-un vrtej, absorbit zgomotos de o crptur. M aflu acum la 100 m de la intrare i la vreo 10 m sub punctul de acces, care este deci un vechi prea-plin, o resurgen n prezent fosil a torentului subteran. Aici apa se pierde printr-o crptur impenetrabil i, datorit unei legi imuabile, a crei constan o nregistrez din nou, ea va

aprea la zi n resurgena obstruat din valea Cigalere. Petera se nchide deci aval n fund de sac; ns n amonte se ntrezrete o galerie spaioas, n care apa curge ntre maluri de pmnt. n aceast direcie simt chemarea peterii, pe acolo am s ncerc aventura. Cu cteva clipe mai nainte stm jos, afar, dezndjduit i fr vlag, n apropierea resurgenei i acum gust perspectivele descoperirii, nc o dat m gsesc singur sub pmnt, n plin aciune i naintez hotrt n necunoscut, fr s bnuiesc, evident, c am ptruns n cea mai formidabil peter din Frana. Prin galeria ntrezrit, cursul de ap circul ntre dou maluri care se nal gradat ntr-o rp prpstioas pe care m car, fiindc nu se mai poate nainta pe pantele alunecoase. Sub pmnt, unde asigurarea iluminatului este capital, o cdere n ap este de temut pentru un om singur. O dat ieit din rp, naintez pe un teren accidentat unde rmn impresionat i surprins de dimensiunile subite ale peterii. Flacra luminrii mele joac peste colinele pmntoase ncurcate printre care naintez, gsind pretutindeni numai gol i negru absolut. Arunc cu putere pietre n jurul meu i ctre tavan; dar ele cad departe pe podea, fr s ating nici bolta, nici pereii. Amploarea peterii m nelinitete; nici o pustietate nu poate fi comparat cu aceea din mruntaiele pmntului, nici o noapte terestr nu ne poate da o idee de ntunecimile subterane grele i amenintoare, unde se nainteaz ca ntr-un comar. Simt curnd nevoia s m eliberez de aceast noapte fr limite. Desigur pot sta zile ntregi ca s rtcesc singur sub pmnt; dar cu condiia de a cunoate topografia locurilor strbtute, de a fi n legtur cu ceva palpabil, cum ar fi un perete care conduce naintarea i asigur retragerea prin continuitatea lui ori amintirea vizual a detaliilor caracteristice. Aici, unde, mi lipsete o asemenea siguran, fiecare pas m trage n necunoscut, de unde risc s nu mai pot reveni; de aceea m ntorc instinctiv i caut s m apropii de torent, napoiat n ap, a crei prezen m ncurajeaz, urc cursul sinuos care mi va servi mai departe drept fir al Arianei1. Trec pe la baza unui enorm obelisc de piatr scldat n ap. Din umbr apar alte blocuri, care se nghesuie, ncurc albia cursului de ap i ajung curnd la piciorul unei mari bariere stncoase, de unde apa nete n cascade mici. S fie oare aici originea torentului ? S fie aceast ngrmdire de blocuri urmele unei prbuiri care a nchis petera ? La aceasta m gndesc pe cnd m car pn n vrf n acest haos subteran. Dar chiar acolo, pe stnca cea mai nalt, lumina mea nc nu atinge bolile i cobor pe cellalt versant al ngrmdirii de blocuri, la baza crora dau din nou de cursul de ap liber. Am trecut peste prbuirea ciclopean fr s fi zrit limitele peterii; snt acum sigur c voi putea merge foarte departe sub pmnt. Tot urcnd cursul subteran zresc n sfrit un perete i apoi pe cel opus. Ei se apropie i alctuiesc un culoar prin mijlocul cruia trece apa. ncet, ncet ea devine un curs subteran clasic; pn i bolta apare din cnd n cnd. Dup nelinitea de la nceput, am cptat deplin siguran i nu snt de loc surprins s constat la o cotitur c galeria se ngusteaz pn cnd este n ntregime acoperit cu ap, care formeaz un lac. Nu mai am grija direciei de urmat, nici fric de a m rtci. Singurul inconvenient este c trebuie s intru n apa ca gheaa; dar aceasta ine de eventualitile unei explorri subterane i m avnt fr ezitare. Dup lungi parcursuri prin ap, ntrerupte de crri pe stnci, de treceri uneori foarte scunde sau foarte nguste, ajung la o distan evaluat la un kilometru de la intrare (ceea ce mi-a fost confirmat mai trziu), ntr-un loc unde bolta peterii coboar din ce n ce mai mult spre ap. Puin mai departe tavanul se scufund n ap. Este poriunea necat a sifonului, obstacolul cel mai frecvent i cel mai de temut, care n general ntrerupe cele mai multe explorri ale cursurilor de ap subterane. Pentru cine vrea s nainteze, singura soluie este o cufundare n ntuneric. Acest procedeu, pe care l-am ncercat uneori i chiar cu succes, nu se poate aplica aici, fiindc patul rului este att de colmatat, nct nu se poate nainta nici mcar tr. Trebuie fcut deci cale ntoars, dar, la 20 m din punctul final al acestei recunoateri acvatice, ntlnesc un culoar ridicat care pare s prelungeasc petera. Oboseala i starea de surescitare, justificate dup asemenea aventur, insuficiena i condiiile precare de iluminare cu mijloacele de care dispun m determin s m ntorc i s amn pentru alt dac continuarea explorrii. La ntoarcere m-a cuprins o oboseal din ce n ce mai mare, accentuat de temperatura sczut a apei, ns fr nici un incident, i chiar n aceeai sear am putut aduce la cunotin descoperirea mea. Ai examinat resurgena torentului misterios ? m-a ntrebat inginerul-ef al antierului. Da, ns ntocmai aa cum mi fusese descris, ea este de neptruns. Vedei posibilitatea de a regsi cursul su subteran i credei c vei putea ptrunde ntr-o zi, dup ce vei fi studiat bine masivul ? Fr ndoial, domnul meu, i-am gsit cursul subteran i l-am suit pe un kilometru, fr s-i
1

Ghid, fir conductor. Vine de la numele Arianei (sau Ariadnei), fiica lui Minos, care a dat lui Teseu un fir cu ajutorul cruia a ieit din labirint dup ce a omort Minotaurul. N.T.

dau de capt. E destul s spun c rspunsul meu a fcut senzaie, a produs stupefacie. Se bnuia c fusese greit auzit, ru neles sau c glumeam. Dar cnd am confirmat cele declarate, propunnd acestor domni s-i conduc chiar a doua zi n torentul subteran din Cigalere", entuziasmul a fost mare, urmat de felicitri, cu att mai spontane i mai sincere, cu ct problema era socotit ca nerezolvabil. A doua zi, petera pn atunci nebnuit, a primit vizita unei mici caravane alctuit din directorul ntreprinderii electrice, Dl Catala, nsoit de patru tineri ingineri, crora snt fericit s le pot face onorurile descoperirii. Mulumit puternicelor lmpi cu actilen pe care le luasem, nu mai eram ca n ajun un biet licurici n noapte i am putut constata c sala n care rtcisem este una din cele mai vaste din cte cunosc. Depim sala imens, trecem de marea barier stncoas i trebuie s intrm n ap ca s urcm cursul ei nesfrit. Singurtatea i misterul de ieri snt astzi nlocuite de nsufleirea i avntul unor oameni veseli i entuziati, datorit originalitii unui sport nou. Acolo unde n ajun trecusem singur, tcut i temtor n ntunecimile opace, clcm astzi zgomotoi alturi de clipocitul apei, cu exclamaii, n scnteierea lmpilor ce se reflect n ap. Farmecul peterii s-a risipit, primejdiile de temut pentru un izolat au fost nlturate. Am ajuns cu vioiciune la sifon, fiecare avnd dorina s-l vad mai de aproape, ca s cunoasc aceast asociere ntre ap i stnc, obstacolul attor explorri subterane. Ne ntoarcem apoi la gaura zrit ieri care este situat sus n galeria nalt. Acolo ne oprim ca s inem sfat i s ne odihnim, iar cei mai nzuroi i golesc de ap bocancii i i storc mbrcmintea. Le demonstrez c bocancii foarte purtai pe care-i folosesc sub pmnt prezint avantajul c, fiind gurii, nu rein apa ! Acest sistem este apreciat n diferite chipuri i d natere unei discuii aprinse i pasionate, ca ntotdeauna cnd vntorii sau alpinitii dezbat capitolul echipamentului sau al nclmintei ! Neplcerea i pericolul de a purta haine ude, care mpiedic micrile i rcesc corpul, contribuie s mi se dea dreptate de a explora peterile pe jumtate gol. ntr-adevr, acest procedeu, paradoxal n aparen, are avantaje reale, care nu pot fi apreciate dect n practic ! Mai mult sau mai puin zvntai i mai mult sau mai puin convini, hotrm s continum explorarea prin deschiderea ngust a culoarului, n care ne strecurm tr unul dup altul. O clip, aceast gtuitur, n care ne-am pus toate speranele, pare s se nchid; trebuie s ne rsucim i s ne mldiem potrivit capriciilor acestea strmtori foarte accidentate. Deodat, codaii, care se mai osteneau s treac gtuitura, auzir exclamaiile de bucurie i strigtele de admiraie ale avangardei care intrase ntr-un culoar mai larg i complet mpodobit cu concreiuni albe ca zpada. Fiorii explorrii ne cuprind. Fiecare vrea s treac n capul coloanei i aceast pornire produce o nsufleire primejdioas pentru gingia stalactitelor, al cror sunet cristalin dovedete c unele din ele au fost decapitate la trecere. Aici se vede bine caracterul distrugtor al omului. Este adevrat c aceste mutilri nu snt fcute intenionat i majoritatea lor snt inevitabile; de altfel frumuseea, ntr-adevr remarcabil a pereilor suprancrcai de cristale imaculate, ne conduce firesc la o ncetinire a naintrii i la mpedicarea profanrii acestui templu natural, demn de 1001 de Nopi. Din nou petera se ngusteaz, pereii aproape se mpreun, tavanul se las i pare s ating podeaua. Trecerea liber, ct o lucarn de acoperi, ne arat c va trebui s ne strecurm ca pisicile. Se fac schimburi de politee, ca la ua unui salon i Dl. Catala ptrunde primul, pe burt. Pe cnd el se trte cu cazn, n grupul nostru, care ateapt ngrijorat, cu capetele alturate i cu lmpile pe podea, se las linitea. Picioarele dispar, se mai aud fonetul hainelor scritul intelor pe stnc, geamtul nbuit i ntreaga onomatopee a eforturilor i a ciocnirilor obinuite n asemenea postur. n sfrit, un moment de linite care ine doar att ct tovarul se ridic i i ndreapt lampa nainte. Informaia ateptat este manifestat mai nti de un strigt care trdeaz o expresie de triumf i de surprindere, apoi, prin deschiderea ngust, l auzim articulnd cuvintele Marea Alb". La aceste cuvinte, care mi amintesc unul dintre cele mai extraordinare episoade din Cltorie n centrul Pmntului a lui Jules Verne, m angajez n strmtoare i m ridic, la rndul meu, dup ce am trecut-o, urmat de ceilali tovari. La picioarele noastre se ntinde o pnz alb strlucitoare, nepenit ntre pereii verticali, deopotriv de albi i de o mare nlime. Numai n domeniul subteran poi avea asemenea surprize i vedea spectacole att de stranii; ntinderea att de neted, att de uniform, nu este nici ap, nici ghea, ci o podea stalagmitic strlucitoare i umed; ct privete pereii, n ntregime acoperii cu concreiuni mate i grunoase, ei amintesc n totul zidurile unei banchize. naintm acum peste aceast mare nepenit, neatins pn acum de nici o privire omeneasc i care sun sub paii notri. Ni se pare c simim o adiere rece, att de asemntor este decorul cu un peisaj arctic. De altfel nu este numai o iluzie, fiindc aici exist de fapt un curent rece. O asemenea nmnunchere de asemnri este inimaginabil; mergem unul dup altul ntr-un peisaj polar, n care luminile noastre creeaz o strlucire difuz, ireal, ce ar prea s semene cu aceea a soarelui de la miezul nopii. Pentru a completa iluzia, podeaua stalagmitic se sparge i cedeaz sub greutatea

corpului meu, piciorul se scufund i sar nainte pentru a m desprinde, apoi cu pruden m apropii de sprtur, prin care putem vedea o ap limpede, de culoarea turcoazei 1, caracteristic apelor glaciare. Dac a fi fost singur s vd aceste minunii, m-a fi jenat astzi s le descriu, de fric s nu detept sursuri sceptice; dar uimirea tovarilor mei constituie o garanie i o asigurare c nu exagerez nimic, c am circulat ntr-adevr prin asemenea peisaje i am trit ceasuri de neuitat n adncimea acestui munte. El mi va rezerva de altfel aspecte i taine mult mai uluitoare, n schimbul multor peripeii dintre care unele chiar dramatice. Marea Alb se restrnge, se ngusteaz i cotete ntre pereii fiordului ei, pe urm oglinda ei se nal i ajunge la baza unei cascade petrificate. Mai departe, galeria continu foarte ngust, strns ntre perei suprancrcai de concreiuni spinoase, de care te agi la trecere i de care scapi numai cu preul a numeroase zdrelituri. Printr-o corni abrupt ieim din acest culoar i dm de o galerie care se deschide spre o sal spaioas n care ptrundem mui de admiraie. n clipa n care credeam c am epuizat ntreaga facultate de uimire i admiraie, am intrat n Palatul Znelor. Sutele de peteri explorate pn n prezent, nenumratele descrieri i cele mai curioase fotografii cunoscute nu m-au pregtit pentru minunile acesteia. Bogia, albeaa i formele fantastice ale stalactitelor i ale cristalelor, care strlucesc pretutindeni, snt de nenchipuit. Ne gsim n interiorul unei geode 2, al unui palat de cristal; dar acest termen prea banal este un clieu uzat, incomplet, care nu descrie nimic. De altfel spectacolele cele mai frumoase snt indescriptibile, iar cuvintele rmn neputincioase s exprime ntreaga minunie. Renunnd la o descriere de ansamblu n care nu a putea dect s recurg la superlative, pot totui s semnalez cteva amnunte i s afirm c formaiile concreionare excepionale din aceast peter amintesc i depesc, n puritate de colorit i n finee a formelor, chiar florile cele mai rare i cele mai somptuoase. Alturi de stalactite microscopice i de cristale uriae de o limpezime ideal, se ntlnesc concreiuni mate sau strlucitoare, netede sau spinoase, lptoase, roii, negre i chiar de un verde-crud; aceste culori se datoresc variatelor infiltraii de minereu, care abund n acest masiv. n sfrit mai semnalm dou fenomene nc inedite i neexplicate: ace extrem de lungi i subiri ct firul de pianjen care vibreaz i se rup la cea mai mic suflare i panglici argintate, cu aspectul strlucitor al sculurilor de mtase, care spnzur i se leagn de boli i perei. Aceste formaiuni minerale extraordinare snt att de elastice, nct pot fi nfurate n jurul degetului i chiar nnodate. Dl. Alfred Lacroix, eminentul mineralog al Academiei de tiine, cruia i-am trimis cteva exemplare din aceste curioase formaiuni, a binevoit s-mi rspund c descoperirea este foarte interesant, fiind vorba de varieti de gips care au luat forme extraordinare. n mijlocul acestor ncntri naintarea noastr este mai ovielnic; trebuie totui s ne hotrm s clcm peste aceste grdini nflorite, s strivim sub bocancii notri intuii o sum de cristale, s atingem i s rupem chiar cteodat sceptre i sbii de sticl, arbuti de corali, i o minunat flor rsrit n curs de milenii n acest laborator secret al naturii. Din sal n sal, parcurgem astfel mai multe sute de metri, iar admiraia noastr nu mai cunotea margini datorit nenumratelor apariii ncnttoare, din care cea mai nensemnat ar putea constitui o podoab n multe peteri amenajate pentru public. n faa unei ramificaii aleg culoarul din stnga care se restrnge curnd i impune naintarea ncovoiat, cu atenie la stalactitele ascuite care ne amenin i rnesc chiar pe raiul din noi. Conduc caravana i pe cnd examinez tavanul scund, unde strlucesc nenumrate sbii ale lui Damocles, simt c snt agat pn la jumtatea piciorului ca n mrcini. Este ntradevr un mrcine, ns unul de cristal, cel mai frumos i cel mai delicat din toat petera. ndat dup aceea, ca i cum petera ar fi epuizat toate varietile de concreiuni pe care le-am admirat, podoabele dispar deodat. naintm ndoii ntr-o strmtoare stncoas, absolut goal i din ce n ce mai scund. n curnd trebuie s naintm n genunchi, apoi n patru labe i n sfrit tr. Sntem angajai ntr-o adevrat galerie de crtie, care urc, coboar i se ridic iari. Aceste curioase ondulaii, ntlnite adesea sub pmnt, se datoresc acumulrilor succesive de nisip, adus acolo de presiunea apei pe vremea cnd aceast parte a peterii era strbtut de un curs de ap. La baza uneia dintre aceste coborri mai accentuate, n care alunec cu micri de nottor, dau ntr-o ncpere, la ntlnirea mai multor galerii joase. Dup mai multe ncercri fr rezultat de a ptrunde n canale prea strmte, un scurt popas ne strnge n aceast camer. n sfrit dau de o deschidere foarte joas i puin ispititoare pe care o nesocotisem i n care intru tr, n timp ce colegii

1 2

Peruzea, piatr preioas opac albastr deschis. N.T. Spaiu gol, de form mai mult sau mai puin sferic, situat n interiorul scoarei i tapisat cu cristale variate. N.T.

mei, presimind captul peterii, se apuc s ridice un mic tumul 3 n mijlocul slii care s marcheze termkiusul expediiei. Culcat pe burt, ntre tavan i podeaua foarte apropiat, naintnd cu faa la pmnt i cu vrfurile picioarelor ntinse, ctig cu greu nc civa metri, dar snt iremediabil oprit de ngustimea crpturii. Cu braele ntinse pot trece lampa, ns numai rsturnat. Stau o clip n aceast poziie pentru a ncerca s privesc nainte. n urma mea aud vocile tovarilor i zgomotul pietrelor pe care le ngrmdesc, toate acestea foarte nfundat i confuz din cauza trecerii scunde care oprete sunetele. Am emoia s zresc nainte flacra lmpii plpind ntr-un curent nentrerupt de aer rece, care m lovete n fa i dovedete c petera continu. Din nefericire trecerea este imposibil i ea va trebui lrgit prin spargerea stncii. Nu-mi rmne dect s fac cale ntoars i s aduc la cunotina celorlali c s-a atins captul practicabil al peterii. Tovarii mei nu snt de loc dezamgii de aceast noutate; muli n-au intrat niciodat ntr-o peter i snt nc nmrmurii de tot ceea ce au vzut i de faptul c au putut nainta att de departe. Evalurile traseului pe care l-am parcurs au dat ocazii la estimri foarte variate, dar toate deosebit de exagerate, ceea ce m-a distrat mult i mi-a permis s constat nc o dat ct sntem de ispitii sub pmnt s majorm, cu bun credin, distanele. Cnd, dup o clip de gndire, ca s stabilesc propria-mi evaluare, am afirmat c am parcurs aproximativ 1,6 km, am provocat o ndoial general, nsoit de proteste, ns am rmas la aceast cifr, care mai trziu a fost controlat i confirmat. Apoi, dup ce reperul de piatr a fost terminat,, am lsat ntr-nsul o foaie de carnet cu data i numele membrilor expediiei: Brouca, Casteret, Catala, Danglas, Dubreuil. Dup aceea am hotrt s denumim aceast nou peter dup numele frumoasei stnci n care se gsete i ndat, la 1 600 m de la intrare, n miezul muntelui, a rsunat de trei ori ura n cinstea peterii Cigalere". Aveam intenia i dorina cea mai vie s m ntorc n peter, cteva zile mai trziu, dar ploile i primele zpezi din octombrie au sporit considerabil debitul torentului, mpiedicnd accesul cteva luni. n serile nesfrite de iarn, n perioadele de frig i de furtuni la munte, gndul meu a evadat deseori ctre splendida peter, mi trecea prin minte torentul nvalnic, revedeam scn-teietoarele stalactite reintrate n noaptea venic dup trecerea noastr grbit; aceste frumusei inutile, care n cursul miilor de secole n-au fost vzute dect o dat. M gndeam deseori la sprtura n stnc de la capt unde sufla acel vnt glacial, care, parcursese adncimile misterioase unde ardeam s ajung. Nici o alt peter nu m-a impresionat att i un uria punct de ntrebare se arta n faa mea la evocarea acelei lumi subterane. 1933 n august 1933 intram n sfrit nerbdtor n peter, de data aceasta n condiiile cele mai bune, fiindc torentul devenise practicabil i luasem cu mine pe cel mai vechi i bun dintre colaboratori, pe fratele meu Martial, care ardea i el de nerbdare s vad petera Cigalere. Mi-am dat toat silina s nu uit pioletul, n care mi pusesem toate speranele. Fr popas am ajuns la punctul terminus atins n anul precedent pentru a ne angaja serios n strmtoarea scund, unde ncep s lucrez de zor. Tavanul stncos este inatacabil; ns podeaua este alctuit dintr-un strat stalagmitic, gros de dou degete, sub care se gsete un strat de nisip. Nu este uoar manipularea unui piolet cnd stai pe burt i nu poi s-i faci vnt; dar ncetul cu ncetul am spart concreiunea i am spat cu rbdare un mic canal n care va trebui s m trsc ca o reptil. Pe msur ce progresez, curentul de aer crete. Pe lng cazna spatului snt incomodat de contactul cu pereii reci i de vntul tios. Marial, ntins la spatele meu, tremur de frig, i este silit s se napoieze n sala mic, unde se mai poate mica i nclzi. Vntul puternic stinge des lampa de acetilen i ma silesc s apr flacra cu o plac stalagmitic; dar trebuie s renun la acest procedeu i s continui munca mea de crti la lumina lmpii electrice de buzunar. Dup o or de munc silnic, bateria m prsete; dar am progresat cu 20 m i observ n sfrit c tavanul se ridic. Cu un ultim efort m trsc nebunete, forez trecerea n chinuri i ajung ntr-un culoar unde pot s m ridic, urmat de fratele meu care, prevenit c scpasem din strmtoare, s-a trt pe burt pe urmele mele. Parcurgem mpreun numai 10 m n picioare, dup care culoarul se nchide brusc. Dar jos la pmnt o rsufltoare strmt las s treac o tromb foarte violent de aer. Este cea mai puternic rsufltoare ntlnit n cursul campaniilor mele subterane. O batist desfcut n faa acestei deschideri
3

Construcie conic de piatr i pmnt din antichitate, servind drept mormnt. Termen se folosete n general pentru ngrmdirile conice de pmnt sau piatra ridicate pentru a consemna un loc sau un eveniment. N.T.

flutur ca un drapel i primesc n fa boabe de nisip aduse din fundul peterii; ct privete lmpile, ele snt stinse instantaneu. Cteva blocuri ncastrate i ncletate n faa deschiderii mpiedic trecerea; va trebui s revenim armai cu bare de fier. Sub pmnt apariia capcanelor i a dificultilor snt o regul, ele se nmulesc mereu i conduc la tentative repetate i struitoare care nu se prea mpac cu descrierile destinate a relata aceste explorri. Cer de aceea iertare cititorului pe care-l silesc s m urmeze a patra oar n aceeai peter. n cursul acestei de-a patra vizite, eram n tovria a doi ingineri, d-nii Catala i Vuillemin, i a doi mineri, care au deblocat ndat rsufltoarea cu lovituri de bar. Din fericire nu a fost un canal lung, ci o simpl lucarn care rspundea ntr-o sal vast, la baza creia, la 12 m adncime, am regsit torentul subteran. Coborm pe un povrni de pmnt pn la patul ncletat ntre perei, pe care ne silim s-l urmrim meninndu-ne pe corniele nguste n surplomb1. Deodat una din aceste ieituri cedeaz sub greutatea mea i cad n ap. Acest incident mi va conferi o superioritate asupra tovarilor mei, anume aceea de a nu mai avea grija s evit contactul cu apa ! De altfel naintarea la uscat" devine imposibil; ca Gribouille2, ns contient, rmn deci n baia mea i plec de unul singur, lsnd restul nsoitorilor crai pe corni. Sprijinit cu o mn de pereii abrupi ca s evit o scufundare sau o cztur, innd cu cealalt mn ntins lampa, m grbesc ct pot, fiindc frigul este de nesuportat. Dup asemenea gimnastic fcut pe 100 m, n fundul unei diaclaze 3 strmte, ns foarte nalt, prin care curge prul, snt oprit de o ngrmdire de blocuri scldate de ap, care nchid trecerea. De partea cealalt a obstacolului aud tunetul impuntor al unei cascade. Cu pruden m strecor printre blocurile enorme, m ntind ct pot i reuesc s ies de cealalt parte a haosului instabil i amenintor, unde lampa mea este nvluit cu un halo, fiindc m gsesc ntr-o tromb de cea, care se preface n iroaie pe stnci. Dup cteva srituri ajung n mijlocul unui lac mic, la piciorul unei cascade care se prbuete asurzitor de la 10 m nlime. Peretele cascadei este absolut neted i vertical; apa cade n iroaie desprite pe ntreg peretele; obstacolul este ntr-adevr de netrecut. Snt nvins, trebuie s m retrag; totui am avut o zi bun, depind toate speranele, fiindc am regsit torentul i am mai progresat cteva sute de metri. La napoiere tremur fr ncetare n hainele ude; ns nainte de a iei din peter, elaborasem deja un plan de atac a crui realizare nu avea s ntrzie. Cteva zile dup aceea, cu doi oameni devotai, a cror energie mi era cunoscut, am intrat n peter ncrcai cu 5 tuburi de fier avnd 2 m fiecare. Aceste tuburi, de 6 cm diametru 1, care trebuiau s se nurubeze cap la cap, alctuiau o prjin rigid, suficient pentru a ncerca, cu ajutorul ei, escaladarea cascadei de 10 m. Transportul acestui material greu i incomod a fost ngreuiat de precauiile necesare pentru a evita ciocnirea i strivirea filetului care asigura nurubarea pieselor ntre ele. Dup eforturi i manevre uor de imaginat, duse n ap, n haosul de stnci, n culoarele nguste i n trecerile scunde, sosim la baza peretelui cascadei. nurubarea tuburilor cu mna este foarte grea; cteva ghiventuri au fost ciuntite din cauza loviturilor i trebuie s lucrm n ap ca s le reparm. Ridicarea acestei coloane de 10 m pe peretele cascadei este de asemenea o manevr de for, care nu se face fr lovituri impresionante i ngrijortoare pentru soliditatea mbinrilor. Dup ce am fcut toi trei un du bun, lunga prjin metalic a fost fixat vertical n axul cascadei i captul ei, care iese din ap, ajunge exact pn la pragul de sus. Ne tragem la o parte ca s respirm puin i s fim la adpost de cascad. Cei doi tovari se ntorc spre mine; dar nu snt la nlimea situaiei, fiindc minile mi snt amorite i nu m simt n stare s ncerc urcuul greu; mi trebuie un timp ca s m pot folosi de degete. n sfrit, cu un capion legat sub brbie, cu lampa de acetilen stins, prins de centur, i cu lampa electric aprins n gur, naintez ctre cascad. Intru cu capul aplecat n tromba de ap, prind pipind cu amndou minile prjina i, ncordndu-mi puterile, urc acest catarg alunecos 4. Snt una cu duul ngheat care m strbate i m lovete slbatic.peste umeri i spate. Nu am rgaz s urc att de iute i cu toat vigoarea cum a dori, fiindc trebuie s fiu atent ca dispozitivul meu s nu-i piard echilibrul i s nu lunece din punctul su de sprijin, sub smuciturile mele. Pe msur ce urc, violena cascadei scade, ns crete flexibilitatea suportului meu. Nu am alt gnd dect s urc mereu ca s pot respira i iei din aceast grea situaie.
1

Poriune n care un perete depete verticala (direcia firului cu plumb). In limba francez deci peste plumb" se folosete n limba romn n alpinism i speologie. N.T. 2 Personaj zpcit: ca s se fereasc de ploaie se arunc n ap. N.T. 3 Crptur n scoara pmntului, mai mult sau mai puin larg, nscut n timpul micrilor tectonice. N.T. 4 n original,,mat de cocagne", catarg uns cu spun sau ulei, n vrful cruia se gsesc premii pentru cine-1 urc i le apuc. N.T.

Deodat minile mele lovesc marginea superioar a zidului i capul iese din ap. Este momentul cel mai delicat, fiindc trebuie s m salt, s m ridic i s prsesc captul evii. Totul se desfoar n ordine i m gsesc agat de o stnc nepenit ca o insul n mijlocul torentului. Ajuns pe acest recif", aprind lampa de acetilen i privesc la tovarii care stau la 10 m mai jos, n picioare n ap, cu lmpile ridicate i ntinse n direcia mea. Stabilisem s fac singur o recunoatere, o dat ajuns sus. naintea mea torentul trece printr-un defileu ngust, n care violena curentului mpiedic trecerea. Pe nite cornie ating un fel de balcon suspendat. Aceast cale aerian mi ngduie s trec n amontele vltorii i s naintez n apa care s-a potolit. Trec peste dou noi cascade, mulumit asperitilor pereilor apropiai. Apoi, la 150 m n amonte de nsoitorii mei, snt oprit de un bazin adnc, peste care nu se poate trece dect pe o corni ngust cu aspect puin solid. Astzi temperatura apei este de 3, o nou scufundare complet nu m ispitete, fiind ngheat i sleit de puteri. Dup cinci ore de eforturi i de stat n ap, minile mele snt nepenite. De altfel voi fi, fr ndoial, oprit dintr-o clip ntr-alta de noi cascade. n fine, se mai pune chestiunea, ntotdeauna ngrijortoare, cum s-ar comporta, la nevoie, cutia mea etan de chibrituri i mai ales cum a putea-o folosi, cnd braele mele snt nzestrate cu dou labe insensibile i nendemnatice ? nvins de rceala apei i de toate aceste dificulti, snt obligat s m napoiez. Speologia la munte n special cere rbdare i tenacitate. Perioada favorabil explorrilor n torente subterane este foarte scurt i capricioas. A trebuit de aceea s amn atacul peterii Cigalere i al cascadelor ei pentru anul urmtor. 1934 n 1934 am avut cu soia mea o misiune n Atlasul marocan, unde exist numeroase peteri neexplorate i unde am avut ocazia s descoperim i s explorm, ntre altele, cel mai adnc aven din Africa1. Am putut reveni n minunata peter din Ariege abia ctre sfritul anotimpului, n octombrie 1934, pentru a ataca a treia cascad, neatins, care m-a sfidat la adpostul lacului ei adnc i glacial. De data aceasta snt secundat de soia mea, speolog prin instinct, de o ndrzneal i de o rezisten la frig excepionale. n 15 ani pn la moartea ei valoroasa i ncnttoarea mea coechipier a totalizat peste 300 de explorri i m ntreb cum a putut ea realiza attea aciuni care nu au putut fi egalate nici de speologi antrenai. Curaj, ndrzneal, rezisten, zmbet n faa pericolului, iar dup ce i-a scos casca de exploratoare conversaia cea mai vie, cea mai plcut i farmecul unei tinere mame". Aa a descris-o Andre Bellesort, secretar perpetuu al Academiei Franceze, care o cunotea bine i care continu: Ochii ei veseli i sinceri nu* v vor spune nimic despre ntunecimile pe care leau reflectat, nimic despre torentele care s-au prbuit naintea lor. Dar ntrebai-o, ea v va rspunde ca i cum alturi de soul ei n-ar putea avea nimeni vreo team, gsind foarte natural pentru o femeie s traverseze lacuri glaciare la 100 sau 200 m sub pmnt, pe ct este de natural s fac dulceuri". M regsesc deci ntre cascadele din Cigalere cu soia mea, care nu m-a putut nsoi n anul precedent. Escaladaserm primele dou cascade i ajunseserm la a treia, aceea care m-a oprit ultima dat. Folosesc cornia a crei lips de rezisten mi era cunoscut, i snt destul de fericit, fiindcmi suport greutatea, apoi trec obstacolul, agndu-m de ieindurile stncoase destul de problematice. De pe muchea de sus a cascadei m ntorc s-mi ncurajez soia s treac peste lac pe aceeai cale i si dau sfaturi, dar ea, nemaiateptnd, este pe urmele mele i constat cu satisfacie c urc peretele. Mna ei apuc o ultim priz 2 care o va aduce la nivelul meu, dar n aceast clip ieindul de ist alterat cedeaz, se sfrm i o vd pe Elisabeth cznd pe spate, efectund o primejdioas i magistral tumb n lac, unde dispare ca s reapar curnd i s noate viguros spre mal. nnebunit de aceast cdere i temndu-m de urmri din cauza temperaturii sczute a apei, ncep s cobor de unde eram cocoat ca s facem cale ntoars. Elisabeth ns se grbete s reia escalada, reuete s ias din ap i s urce abruptul, ncredinndu-m c nu se teme de apa ngheat i nu se ntoarce pentru att de puin. Stnd n echilibru pe pragul celei de-a treia cascade avem un schimb de vederi scurt i nsufleit, n cursul cruia Elisabeth m asigura i m convingea c de acolo, de unde ne aflm, n-ar fi
1

Este vorba de avenul Frugato, explorat de Castcret pe 190 m adncime; n 1934 era cel mai adnc aven cunoscut din Africa. Astzi acest loc l deine avenul Toghobeit (Maroc) de 544 m. N.T. 2 Mic proeminen a stncii care i permite s te caeri. De la a prinde", a ine, n limba francez. N.T.

mai multe inconveniente s mergem nainte, dect s ne ntoarcem. i am reluat mersul mai departe dup ce coechipiera mea i-a golit grelele i inutilele cizme de cauciuc de coninutul lor, de litri de ap. Nu ne mai intereseaz nimic dup aceasta dect faptul c ne afundm n necunoscut i n ap, ba chiar sub ap, fiindc la o rspntie primim un du peste cap. O cascad se prbuete din bolt, dar este numai un afluent care nu ne intereseaz. Mai departe, o nou cascad pe cursul principal cade vertical de la 4 m ntr-un lac linitit i mai puin adnc dect bazinul denumit al tumbei". Printr-o fericit aruncare a funiei prind n chip de lasso un cioc stncos i pot s m trag pe cretetul celei de-a patra cascade. Cum de nu m-am folosit de funie ca s-i fi asigurat lui Elisabeth trecerea celei precedente ! Ai fi cruat-o desigur de neplcuta baie. De altfel, ca s-i piar pofta de a m urma i ca s-o scutesc de noi exerciii de not, trag funia i-i strig soiei mele s m atepte cteva clipe, timpul necesar pentru o recunoatere rapid. Din pcate dau, la civa metri mai ncolo, de un bazin adnc, un fel de cad sub bolta joas, unde snt silit s m scufund cu totul, ceea ce m pune n aceleai condiii cu soia mea, cu neplcerea suplimentar de a fi pus n situaia s m afund de bunvoie i progresiv. Dincolo de bazin trec uor peste dou mici cascade i ajung ntr-o sal mare, n care tun a aptea cascad nalt, vertical, aprat de un lac adnc. Zbovesc ca s evaluez pe ct posibil mai exact nlimea cderii, n vederea eventualei i apropiatei escalade, apoi drdind mi nchipui ce trebuie s nsemne pentru Elisabeth ateptarea ei, n nemicare, n curentul de aer al peterii, m ndrept ct mai repede spre ea. Coborm apoi n grab n lungul cascadelor i al repeziurilor ctre ieirea deprtat. Aceast ultim edin a durat 10 ore i am fost supui unei mari oboseli i chinuii de apa ngheat; m-am resemnat, fiindc soluia problemei era pe aproape i depisem intrarea cu 2 km. De altfel n curnd o fericit descoperire m-a ajutat s continui explorarea acestei peteri i s rezolv problema dificil a recuperrii i a folosirii torentului subteran. n faa greutilor tot mai mari, datorit apei ntr-adevr prea reci, respini de cascadele succesive a cror escaladare se arta din ce n ce mai periculoas i n susul crora erau prea multe piedici pentru doi oameni izolai, am prsit petera Cigalere, hotrndu-m s merg mai sus n munte, n punctul de pierdere al torentului Albe. Cunoteam punctul de dispariie al torentului Albe care, la 2 200 m altitudine, se prbuete deodat n crevasele1 unui defileu stncos. Mi-am fcut datoria s parcurg n mod sistematic zona nconjurtoare, unde covoarele de rododendroni acoper n parte bancurile de stnci frmntate i sfrmturile sub care se casc crpturi, plnii i fisuri; este acel ansamblu caracteristic calcarului supuse aciunii apei numit de geologi lapiaz2. Speram c aceste urme ale unei activiti a apelor subterane indic un sistem de peteri i c voi putea ptrunde sub pmnt n cutarea torentului pierdut. Dup numeroase edine de cercetri infructuoase i, dup ce am traversat zona n toate sensurile, am descoperit nenumrate plnii, din nefericire astupate la civa metri adncime. ntr-o zi, pe cnd urmream cu pai mari un ir de asemenea plnii, am fost surprins, aplecndu-m asupra uneia, mai ngust dect celelalte, s constat c ascundea o deschidere neagr, de grosimea unui om, din care ieea o cea fin, dovedind adncimea acestui pu misterios i puin mbietor. Prevznd o descoperire de acest fel, am n sac un obiect de recunoatere sumar, pe care l scot ndat. Desfor deci n plnie o funie subire, dar rezistent, de 20 m, legat prealabil de un col stncos, i m las n lungul ei, n gura strmt a abisului. La 10 m adncime pun piciorul pe un bloc nepenit ntre pereii apropiai ai puului, avnd pn acolo forma i dimensiunile unui horn, n care cobor cu greu, frecndu-m de perei. Sub blocul ncastrat hornul se lrgete considerabil; funia, pe care o scutur n toate direciile, ntlnete numai vid. E momentul s folosesc un secret profesional pe ct de simplu, pe att de practic. Desfor un ziar pe care-l aprind i i dau drumul n ntuneric. Descriind spirale, hrtia, frnat n cdere de suprafaa ei i de tirajul flcrii, lumineaz o sal n form de clopot i cade la baza acestei rotonde unde arde n ntregime lng extremitatea funiei, care se leagn la 1 m deasupra fundului. mi dau drumul pn acolo i aterizez la 20 m sub pmnt, mi aranjez mbrcmintea, cam tvlit dup coborre, i nemicat ciulesc urechea, cum fac deseori sub pmnt, unde auzul este un sim esenial. n acea clip nici un sunet nu putea s-mi fie att de plcut i s m tulbure atta, ca plnsul lugubru care se ridica din fundul abisului. Aceste murmure i gemete de condamnai, amplificate de ecou, deformate prin acustica specific peterilor, constituie glasul torentului Albe. Prsind lumina strlucitoare a punilor alpine, unde s-a nscut i a purtat tnrul su curs clocotitor, sub cerul frumos al Pirineilor, el geme acum n temnia lui de piatr i se zbate n prpstiile ntunecoase ale muntelui care l-a nghiit.
1 2

Crptur n stnc sau ghea (termen geologic). N.T. Lapiaz = suprafa mare, cmp acoperit de lapiezuri. Lapiezul este un an spat n calcar de ctre apa de ploaie sau de iroire prin dizolvare. N.T.

Un alt ziar aprins i aruncat n gol se oprete nc la 10 m mai jos, dup ce a ters de sus n jos un perete aproape vertical, n lungul cruia am cobort cu lumnarea n dini, de data aceasta fr funie, inndu-m de ieindurile peretului. Ajuns la aceast a treia etap, la 30 m su'b pmnt, dau cu piciorul peste o ngrmdire de blocuri de stnc, sub care aud i zresc din loc n loc torentul, care se grbete s ptrund tot mai adnc, n mruntaiele muntelui. La lumina foarte slab a luminrii zresc o mare galerie descendent, ncurcat de un haos dantesc, veritabil vestibul de iad, n care ptrund ncetior, fericit i ngrijorat n acelai timp s m tiu pierdut i singur n aceast peter necunoscut. inndum de stncile de-a lungul crora mi dau drumul i alunec, ajung ntr-un loc unde torentul dispare ntro deschiztur, sub o ngrmdire de blocuri enorme, care ating aproape bolta tunelului nclinat. Escaladarea obstacolului nu depete desigur posibilitile mele, dar o cercetare atent a acestui eafodaj uimitor, sfredelit de ape, mi dovedete c totul se afl ntr-un echilibru nestabil i c cea mai mic apsare risc s puie n micare tone de stnci... Cu toate acestea, am revenit aici dup cteva zile, cobornd de data aceasta pe scri de funie. Snt nsoit de dou ajutoare, acum calificate, care m-au secundat i la transportul tuburilor de fier n marea peter inferioar. Cei doi nsoitori Cabalet i Lledo alctuiesc un cuplu din cele mai opuse ca statur i caracter, amndoi snt ns nsufleii de un curaj i un devotament fr margini ce urmau s se dovedeasc n cursul acestei explorri. Aliniai toi trei la baza obstacolului care m-a respins ntia oar, cercetez ngrmdirea de blocuri care ne domin i care par pregtite s ne striveasc. Dei prezena nsoitorilor nu exclude ntru nimic primejdia, astzi am mai mult ndrzneal. Cu ncercri prudente, reinute i a putea spune chiar respectuoase, m aventurez pe uriaa ngrmdire, prevalndu-m de supleea i greutatea mea redus. Ajuns n cretet, fr s fi micat nimic, cobor pe partea cealalt, ncntat c am putut trece fr incident. Dincolo constat c galeria descendent n care curge torentul continu. ncurajai, dei nu convini, nsoitorii mei trec i dnii i iat-ne pind din nou prin ngrmdirea de stnci i plescind n ap sub boli nestrbtute. Una dup alta trebuie s coborm n lungul a dou cascade de 4 pn la 5 m, fiind oprii pe pragul unei a treia, mai impuntoare, care, n dou salturi, se prbuete la 30 m adncime, dup cum ne arat flcrile hrtiilor. Singura mea scar de funie a rmas fixat la gura puului, unde ne leag de restul lumii. Nu dispunem aici dect de o funie simpl, n lungul creia cobor susinut de Cabalet i de Lledo, care, de sus, lupt s m ndeprteze din axul cascadei i s m pun la adpostul duului brutal i glacial. Pe msur ce cobor, snopul cascadei se risipete i din nou iau contact cu mngie-rile arctice ale acestei ape subterane. La baza peretelui prsesc coarda i naintez nelinitit n vastul tunel descendent, n care torentul sare peste stnci ngrmdite; snt ca o furnic, pierdut n haosul subteran. Ocolesc blocuri uriae desprinse din tavan, ntre care unele de 3040 m 3. Pe msur ce naintez petera se lrgete i panta sporete. naintarea mea nu-i dect o coborre dezordonat pe trepte de titani, care opresc apa i o prefac n spume. ncep s pierd noiunea timpului, a distanei i a adncimii; cobor mereu hotrt s continui pn cnd un obstacol de netrecut va pune capt acestei impresionante recunoateri solitare. n sfrit, la 150 m de la suprafa, snt oprit de buza unui abis vertical n care torentul se precipit, deteptnd la adncimi nebnuite un vuiet nfricotor. Hrtiile aprinse snt ndat nhate i necate de tromba de ap; pietrele pe care le las n gol dispar fr s rsune; nici un ecou nu m informeaz asupra adncimii aproximative a puului. Rmn vreme ndelungat gnditor i confuz n faa acestui abis neviolat. Uit i scopul misiunii mele, i pe nsoitorii care m ateapt mai sus, probabil ngrijorai. Singur, aplecat peste aceast gur de iad tot ce putea da natura mai ostil ascult i privesc forele impetuoase ale apei n aciune. Nu m gndesc dect la acest poem geologic i la beia aspr i periculoas de a descifra ultimul cntec n noaptea abisurilor. Fiindc materialul pctos de care dispun este alctuit numai din 30 m scar de funie i din cteva frnghiue, am obinut de la Societatea hidroelectric o funie de 100 m i peste cteva zile, mpreun cu cei doi nsoitori, am putut ajunge cu preul a numeroase acrobaii la buza puului terminal. Plecai de diminea din antier, am urcat pn la orificiul avenului, situat la 2 170 m altitudine, strivii sub povara greutii purtate. Coborrea la 150 m sub pmnt, foarte agitat i ngreuiat de manevrele obositoare i duurile repetate, ne-a pus la multe ncercri i, n aceste condiii nefavorabile, am fcut greeala s cer nsoitorilor un efort suplimentar, iar acetia au avut imprudena s nu mi-l refuze. n lipsa scrilor, absolut necesare n asemenea cazuri, am venit cu intenia s m las cobort n aven pe o simpl funie. Cnd s ncepem manevra, Cabalet se opune folosirii n acest fel a funiei, socotind-o prea slab. Ea este deci pus n dou i mi este nnodat sub brae. Avnd o traist care coninea lampa cu carbid 1 i diferite obiecte, acoperit cu o casc de tranee mpotriva cderilor de pietre, cu lampa electric n mn i fluierul ntre dini, ncalec marginea prpastiei, ct mai departe de

Lmpi de miner folosit de speologi. Funcioneaz prin combinarea carbidului cu ap din care rezult acetilen, gaz inflamabil. De aceea se mai numete i lamp cu carbid sau lamp cu acetilen. N.T.

cascad. Dup ce m neleg cu nsoitorii mei asupra codului de semnale, ncep s m fileze 1 iute n gol. La lumina lmpii electrice trece prin faa mea un perete urt i negru, din care se desprind pietre cnd, la fiecare balans, l ating cu picioarele. Din cnd n cnd ating i cascada. Este impresionant i nu ncetez s fluier ca s grbesc coborrea. La 25 m adncime observ n perete o mic lespede orizontal pe care ar avea loc doar picioarele. Reuesc s o ajung, s m car pe ea i, stopnd cu fluierul coborrea, m opresc pe acest balcon nfiortor. Sub mine nu deosebesc nimic, doar coloana cascadei care se prbuete n ntuneric la o adncime necunoscut. Cu un picior desprind o piatr mare care dispare n ntunecime cu un vjit de proiectil i se sparge foarte adnc, fr s-mi pot da seama dac a ajuns la fundul puului sau a dat numai de o ieitur. n orice caz funia nu poate ajunge att de adnc; trebuie s renun la coborre. Privesc tot timpul snopul cascadei, de sus de unde cade, luminat de lmpile nsoitorilor mei, pn spre adncimile nemsurate n care se pierde sub picioarele mele. Fluier n dou rnduri i atept plecarea cu muchii ncordai. Funia se ntinde i vibreaz. Repet semnalul, funia se ntinde i mai mult i snt ridicat cu ncetul. Acum simt n tot corpul vibraiile i frecarea funiei, care trece acolo sus peste stnca n surplomb. Sub efectul traciunii ncep s m nvrtesc n gol; apoi micarea ascensional se oprete. Fluier, percep o ezitare i urc nc un metru; apoi cobor doi; neleg acum ce se petrece: acolo sus, zdrobii de oboseal, oamenii snt epuizai, greutatea mea i frecarea anihileaz eforturile lor. M nvrtesc acum ca un titirez,i din cnd n cnd pendulez sub cascada care m lovete i m ngreuiaz. A prefera s fiu altundeva ! Suflu desperat n fluier; dar funia este probabil nepenit, gata poate s fie tiat, iar eu continui s m legn ca un spnzurat n abis. Cu un efort desperat caut s ndrept legnatul spre perete, de care ncerc s m ag; ns roca ud i dezagregat nu-mi ofer nici o priz i spnzur din nou la captul funiei. Un murmur de voci nspimntate ajunge pn la mine, simt pn n mruntaie traciunea teribil pe funie i, ncet, foarte ncet, snt ridicat cu apucturi scurte i fr vlag. Totui urc, cu minile nepenite pe coard i, n lips de alt ocupaie, scandez cu voce tare. ncetul cu ncetul, cu toate opririle care mi se par foarte lungi, vd apropiindu-se stnca surplombat i, n sfrit, capul iese din pu. nclecarea stncii sporete i mai mult rezistena; urmeaz o nou oprire, ultima, n rstimpul creia privesc cu toat ndejdea cele dou siluete cu fee de draci, care lupt din toate puterile s m smulg din prpastie. Instinctiv vd minile lor tremurtoare ncletate pe funie. La un geamt a lui.Cabalet, pumnii se strng i un ultim salt m rstoarn peste marginea puului i m trezesc n genunchi la picioarele salvatorilor mei prbuii. O dat trecut emoia i respiraiile potolite, ncep pregtirile pentru ieirea la suprafa. Au fost necesare trei ore ca s ne crm pe aceti 150 m. Acolo sus, afar, este un clar de lun splendid. ncovoiai sub greutatea teribil a funiilor nepenite i udate, coborm continuu ctre barcile antierului unde toi erau foarte ngrijorai de soarta noastr, deoarece ntrziasem dup 10 seara. Avenul se apra bine, ns nu m-am declarat btut; am revenit la atac mpreun cu soia mea i cu cei doi credincioi crui. De data aceasta aveam un material corespunztor, care mi lipsise pn atunci, datorit generozitii Academiei de tiine, a Turing-Clubului Franei i a Comitetului Naional de geodezie i geofizic, care urmreau binevoitoare lucrrile mele. Cu ajutorul corzilor 2 i al scrilor de funii i de electron, foarte subiri i uoare, i mulumit unui ecleraj frontal 3 perfect totul conceput cu foarte mare ndemnare i fabricat de colegul i amicul meu R. de Joly, preedintele Speleo-Clubului francez, el nsui mare explorator de avene i peteri, am putut relua coborrea impresionant a ultimei cascade. n timp ce snt cobort n lungul scrilor mldioase, ncreztor n mnunchiul acelui trio care m asigur cu o coard de 200 m, cnd snt nvluit de vaporii i de tromba de aer a cascadei, cnd primesc cu toat puterea plesniturile ei brutale i ngheate. Acoperit de casc i cu capul vrt ntre umeri, orbit i sufocat de ap, ajung la o platform situat la o adncime vertical de 60 m, dup care continui coborrea ntr-un pu nclinat la 45. n el torentul sare i spumeg, pn la o nou cdere Urltoare vertical. De acolo semnalele ngroate, scoase din fluierul necat de ap, nu mai pot fi prinse de nsoitorii mei rmai sus i trebuie s m ntorc cu multe dificulti, foarte obosit de violena cascadei i de temperatura joas, dup ce atinsesem adncimea respectabil de 225 m. n cursul diferitelor explorri, din care am descris riumai partea aventuroas, n-am ncetat niciodat s m ocup de fenomenele geologice i hidrologice constatate i, cu busola n mn, am ntocmit o schi i am notat cu grij diferitele distane i adncimi. Aceste msurtori mi-au artat c, la 140 m adncime, avenul nu este desprit de pereii circului de la exterior dect printr-un perete de
1 2

A fila (termen folosit n alpinism), a da drumul treptat funiei stpnind-o n mini. N.T. Coard-funie special de alpinism, din cnep sau nailon (plural-corzi). N.T. 3 Lamp fixat pe casc n dreptul frunii. Poate fi electric sau cu carbid. N.T.

stnc de 70 m grosime. Aici se gsea soluia problemei folosirii torentului subteran. Dar nainte de a se ncepe lucrrile de recuperarea apei, trebuia verificat exactitatea schiei mele, cu valoare numai indicativ, totui preioas i esenial. S-a hotrt de aceea,s se efectueze n aven i la exterior operaii foarte precise de nivelment, drumuire i triangulaie. Cu mult curaj i zei, un tnr inginer, dl. C. Verchere,,s-a angajat voluntar s ntreprind aceast aciune primejdioas, delicat i desigur original, i am avut satisfacia s o scoatem bine la capt, mpreun cu Cabalet i Lledo. Au fost necesare cinci edine foarte grele, de la 8 la 10 ore fiecare, puin a lipsit ca una din ele s se transforme n catastrof, ngrmdirea de stnci, pe care o socotisem att de primejdioas la prima mea coborre i cu care ajunsesem s ne obinuim, s-a prbuit la trecerea noastr cu un bubuit nspimnttor. Blocuri de 34 m3, nruindu-se din toate prile, s-au sfrmat n patu'l torentului, tocmai cnd ajunsesem i noi acolo. Ca prin minune nimeni nu a fost atins i n-am pierdut n acel haos dect o parte din material, care ne fusese smuls dintre degete. n rezumat, aceste operaii au confirmat, cu precizia dorit, primele indicaii. Un tunel orizontal de 70 m, spat de la exterior ctre aven, ar putea capta torentul subteran, pe care muntele crezuse c l-a nghiit pentru totdeauna rpin-du-l oamenilor. Misiunea mea luase sfrit n ce privete recuperarea torentului i folosirea lui industrial; de aici nainte apa regsit va aciona n viitor turbinele Uniunii electrice din Pirinei". Dar n cursul diferitelor expediii n petera Cigalere i n puul natural n-am ncetat o clip s m gndesc la continuitatea acestei strpungeri hidrogeologice i la interesul pe care l-ar prezenta realizarea legturii ntre aven i marea peter. Cotele de altitudine foarte exacte nu-mi ngduiau s m ndoiesc de importana avenului descoperit,i n parte explorat. Totui, a depi adncimea de 200 m n acest aven, n care cascadele subterane constituiau un pericol de temut, era ceva irealizabil. Considernd inutil s m expun fr speran de reuit, am hotrt s atept perforarea tunelului de derivaie proiectat pentru a relua atacul. ntre timp s-a constatat c tunelul ar putea fi spat la o altitudine mai mare, doar la 40 m sub orificiul natural al avenului ntr-o poziie n care lungimea sa nu ar depi 50 m. 1935 La 20 noiembrie 1935 am fost ntiinat c tunelul de captare al apelor din aven tocmai fusese terminat i am organizat numaidect o ultim expediie, profitnd de secarea cascadelor subterane. Anotimpul era foarte naintat pentru aceast ncercare, crestele Pirineilor fiind deja puternic nzpezite. n noaptea de 20 spre 21. noiembrie, o furtun puternic, cu zpad abundent, se abtu asupra muntelui. Din fericire, minerii avuseser timpul s derive apele subterane n tunelul artificial, nainte de a prsi n grab antierul. n zorii zilei de 22 noiembrie am plecat s atacm avenul cu ntreg materialul de explorare, cuprinznd printre altele: 200 m scri de funie, 370 m corzi, o barc pneumatic, un telefon etc. n afar de soia mea, caravana mai era compus din Cabalet, un obinuit al avenului, i de patru basci, ntre care Pierre Halcaren, un atlet frumos, de un devotament nemsurat i de o mare agerime, care petrecuse i el ore ntregi n aven, anul trecut. Toi cinci erau voluntari pentru aceast misiune, contieni de riscurile i oboselile ei, i toi erau nsufleii de aceeai dorin: s efectueze coborrea integral ca s ias prin petera Cigalere. La 8 dimineaa, dup ce urcasem anevoios pantele foarte repezi ale muntelui, prin zpad care atingea un metru grosime, am intrat n aven. Un baraj provizoriu din saci cu pmnt devia micul torent subteran n noul tunel i restituia apele pe coasta muntelui. Nu fr emoie am privit aceste ape care scpau din interiorul muntelui ntr-un punct unde cu doi ani nainte nimeni nu bnuia prezena lor i nici existena avenului uria pe care l descoperisem i explorasem n mai multe expediii memorabile. Din nefericire, barajul, construit n grab, avea pierderi nsemnate i cascadele nu erau secate. Ele erau desigur mult reduse i nu am cunoscut adevratele cufundri din anii trecui; avnd n vedere anotimpul, apa, mai rece ca oricnd, ne-a scutit de duuri la 1,8. Totui, n cascade, treptele scrilor de funie canalizeaz apa, care intr prin mneci i iese prin bocanci ! Am fost ndat udai pn la,piele. La amiaz am ajuns la punctul n care coborsem singur un an nainte i unde violena cascadelor,i vacarmul asurzitor, mpiedicnd orice comunicare prin fluier cu ajutoarele mele rmase sus, m-au determinat s m ntorc. Astzi, doi din crui, Chouhourt i Phordoy, rmn la un releu 1 situat la 135 m adncime, iar noi ne oprim pe nite stnci negre i lucioase, la 200 m adncime, pentru a gusta ceva. Acolo mi fixez la centur extremitatea unei corzi de 80 m i m las n aven, susinut de Cabalet, Hallcaren i Larraus. Cobor n lungul unei cascade fr sfrit, un fel de glacis 2 nclinat de 60, tiat de
1 2

Legtur, post intermediar. N.T. Fant slab nclinat de grohoti. N.T.

trepte verticale, mpreun cu apa care o ia nainte. n timp ce cobor m felicit pentru faptul c anul precedent renunasem s mai naintez; a fi fost negreit strivit sau necat, de debitul puternic de atunci al cascadelor. Astzi, cnd echipa mea a atins pentru prima oar adncimea de 200 m, cnd debitul redus al cascadelor constituie doar un inconvenient neplcut fr s fie ns periculos, cobor vioi, fericit s m strecor, mai adnc dect oricnd, n mruntaiele muntelui. Fluierturi prelungite i o smucitur brutal a funiei m fac s neleg c aceasta fusese n ntregime desfurat. Snt obligat s m opresc i, dup o clip de repaus, s m urc pentru a aduce la cunotin recunoaterea mea i pentru a organiza coborrea acestei noi etape de adncime. nainte de a fi nceput urcuul, am avut rgazul s constat cu mulumire c dedesubt avenul continu. Urmarea explorrii prea plin de fgduieli; trebuia ns s crm ntr-una materialul de rezerv, coninut n patru saci ngreuiai considerabil de ap. Soia mea cobor la rndul ei pn la captul funiei i, cnd fluierul ei ne ntiin c a sosit la destinaie, ne pregtirm s o ajungem din urm cu sacii. Era de dorit s nu fim oprii din lipsa materialelor avnd n vedere intenia de a cobor n petera Cigalere, cci ntrevedeam aceast posibilitate. A fost cobort pn i barca pneumatic, fiindc ar fi fost indispensabil dac am fi ntlnit bazine cu ap adnc. Torentul subteran fiind derivat numai de 24 ore, exista posibilitatea s. fim oprii de pnze de ap. Transportul, trtul i lupta corp la corp cu sacii, prea grei i transformai n burei, au fost marea oboseal a acestei expediii. Dup numeroase eforturi i manevre periculoase a fost necesar s fixm un bloc care se cltina, ameninnd s se desprind i s ne striveasc ajungem n sfrit la captul funiei, unde soia mea ne atepta de o or. Mai departe trebuie s ne strecurm printr-o zon de prbuire, haos de stnci ngrmdite i nepenite ntre pereii avenului, n poziii ngrijortoare. Dedesubtul acestui dop, unde ne introducem cu temeri mari, avem surpriza s dm de o bifurcaie. Avenul se desparte n dou ramuri, din care una este cercetat pn la o ngrmdire de nisip nc umed, atestnd trecerea recent a apei care colmatase crptura terminal. A doua ramur, un culoar scund spat ntr-un calcar alb, foarte dens, ne oblig s ne trm ntr-un fel de tub n pant, ncurcat de pietre mari rostogolite. ntr-un punct trebuie s deplasez un bloc i s sap n stnc pentru a trece mai departe, adic mai jos. Deocamdat sacii snt prsii la intrarea n galerie. Ne trm unii dup alii, nerbdtori s vedem bolta nlndu-se i dornici s gsim un pu adnc, a crui coborre vertical ne-ar fi condus n petera Cigalere, care nu putea fi la o adncime prea mare. Dorina noastr nu a fost ndeplinit; n locul ultimului abis ateptat m lovesc de un tavan din ce n ce mai jos, unde priaul se strecoar grbit. Nu rmnea dect o ncercare, aceea de a ptrunde prin strmtoare. n acest scop trebuie s m dezbrac complet ca s fiu mai subire i ca s,nu mi mai ud hainele i aa destul de umezite. Caravana se trte napoi pn n dreptul unei evazri, unde pot sta ncovoiat ca s m dezbrac. Chiar de a fi putut fora trecerea joas nici vorb nu putea fi de a trece materialul sau de a fi urmat de ajutoarele mele. li concediez aadar, dndu-le sarcina s urce avenul cu sacii, n timp ce cu soia mea ne trm din nou ctre strmtoare. Acolo am curajul s m ntind n crptur i s m culc n apa de 1,8; dar pieptul este strivit de patul rului, bolta scund mi zgrie spatele i capul rmne nepenit; crptura este impenetrabil. Drdind, pornim napoi i ne retragem. De data aceasta deviza speologilor Ad augusta per angusta" (la fapte mari pe ci nguste) nu-i gsete aplicarea, nc o dat am fost nvini de acest aven n care de doi ani progresm n adncime, fr s-i fi dat nc de fund. napoiai la haosul prbuirii, ajungem din urm cruii i i putem ajuta n munca lor epuizant de Sisif1. Ascensiunile n lungul scrilor, care indic traseul puurilor succesive, trtul sacilor grei snt din ce n ce mai istovitoare, frigul i foamea sporesc oboseala. n dreptul releului de la 135 m adncime, dup o escalad vertical de 60 m, ne cuprinde pe toi descurajarea; ea este ns repede nlturat prin cteva irrin-tzina", drcetile chiote ale bascilor, acompaniate de formidabilele anilhet" specifice Ariege-ului. n ambiana acestui aven, aceste strigte, motenite desigur din timpurile preistorice, au o mreie slbatic. Am ieit afar abia la 11 noaptea, dup 15 ore de eforturi nentrerupte n ntunecimile reci ale avenului. Afar este noapte ntunecat i glacial, un vnt puternic ne stinge ndat lmpile i prin ntuneric, cltinndu-ne prin zpada mare i cznd deseori sub greutatea ncrcturilor pe care gerul le transformase n blocuri de ghea, coborm timp ndelungat ctre antier, hainele noastre fiind i ele prefcute n carapace de ghea. Era ora unu dimineaa cnd ne-am putut schimba, nclzi i mnca n baracamentele U.E.P. 2, unde sntem fericii s ne regsim toi sntoi i teferi. n aceast zi grea, de 19 ore, cnd fiecare a dat dovad de curaj i de devotament, am avut
1

Personaj mitologic, condamnat s ridice o piatr pn n vrful unui munte de unde cdea imediat napoi. Munc de Sisif munc grea, fr sfrit. N.T. 2 ,,Uniunea electric din Pirinei". N.T.

cinstea s batem recordul de adncime al speologiei franceze. Pentru a ne forma o idee despre proporiile acestui aven, voi aminti c celebrul aven de la Padirac are o adncime total de 100 m. n Frana, mai multe avene depesc 100 m, unele din ele ating chiar 200 m. Acestea snt: avenul Hures i avenul Armnd n Lozere i avenul Rabanel n Herault, cuprinse ntre 200 i 210 m adncime; n fine avenul Heyle, n ara bascilor, explorat n iulie 1935 pn la 250 m adncime de prietenul i colegul meu Max Cosyns1 i de prietenii si Van der Elst i Pecher. Or, avenul din Ariege, pe care l-am explorat, totalizeaz mpreun cu petera Cigalere, cu care comunic, adncimea de 482 m. Am reuit s ne urcm 100 m n petera inferioar i la ultima noastr coborre n aven am atins, dup calcule precise, adncimea de 303 m. Cu asemenea dimensiuni el poate fi comparat i trecut printre cele mai mari avene cunoscute, situate aproape toate n Italia. Uria ntre acetia este avenul della Prea (Veneia), n care, n 1927, celebra echip a speologilor din Verona a lucrat doi ani ca s ating fundul la 637 m sub pmnt. n 1934, ali speologi italieni au desvrit explorarea i coborrea integral a avenului de 541 m de la Corchia (Alpii Apuani), asediat de mai muli ani. n 1928, un grup de alpiniti din Triest, specializat n asemenea coborri adnci, au ajuns n fundul avenului Verco (Isonzo), la 518 m, dup trei ani de trud. n acelai an, o alt echip din Triest a atins fundul avenului Montenero (Carniolia), la 480 m. Una dup alta, aceste explorri l-au detronat pe nspimnttorul aven Bertarelli (Istria), care pn n 1925 deinea supremaia cu cei 450 m ai si. ndrzneele coborri n mruntaiele pmntului au fost fcute de echipe de speologi i de alpiniti italieni; puternic organizate i utilate, explorrile au fost foarte riscante.i istovitoare, n cursul lor mai muli dintre aceti curajoi pionieri gsindu-i moartea. Din enumerarea de mai sus se constat c noul aven pirineian trebuie trecut printre cele mai adnci caviti ale globului2. Dar acest clasament comport mai mult dect o cifr record i el nu nseamn numai o ntrecere cu scopul de a ptrunde din ce n ce mai adnc, pentru a ajunge sub toate i sub toi".3 Explorrile primejdioase ale speologilor italieni, ctre care se ndreapt ntreaga noastr admiraie, au dezvluit un capitol nou i grandios din geografia fizic a pmntului. Fenomenele hidrogeologice, a cror existen la asemenea adncimi nu era bnuit acum zece ani, capt o amploare i o importan a cror universalitate nu poate fi pus la ndoial. Aceste descoperiri ridic probleme tiinifice anevoioase, ns pasionante. Se tia c multe avene joac rolul de rezervoare pentru resurgenele (izvoare false) situate mult mai jos n vi i uneori foarte departe. Dar toate avenele au fost gsite ntotdeauna iremediabil astupate. Unul singur, acel pe care din fericire l-am descoperit, are dou orificii i este strbtut de sus n jos de un torent activ i permanent, care constituie cea mai adnc strpungere hidrogeologic cunoscut din lume. Ea ilustreaz, n modul cel mai fericit i la scara cea mai cunoscut, mecanismul circulaiilor subterane, de care se leag foarte importante probleme geologice, a cror rezolvare va fi ajutat de explorrile i observaiile ce vor urma. Studiul formaiei, vrstei i rolului acestor peteri va explica fenomene de morfologie terestre. Dup ct se pare, n fundul periculoaselor avene se va gsi rspunsul la diferite ntrebri, nc foarte obscure, cu care snt n raport direct, ca: faliile, micrile scoarei terestre, transgresiunile i regresiunile, sparea vilor, glaciaiile, ciclurile de eroziune i de sedimentare. i, mai presus de orice, dup propriii termeni ai eminentului speolog E. A. Mariei, ele dovedesc amploarea denudrilor i modificrile superficiale care copleesc imaginaia i ncurc multe teorii". Legtura dintre avenul din Ariege i marea peter subadia-cent a fost demonstrat printr-o experien de colorare. Lacuna vertical nc neexplorat, care face legtura, este numai de 80 m. Pe lng atracia sportiv i obligaia moral de a duce la bun sfrit aceast misiune, este deosebit de interesant din punct de vedere tiinific s se cunoasc de sus n jos ntreaga seciune geologic, de pe acum foarte instructiv, precum i extraordinarele efecte de eroziune ale torentului subteran n diaclaza uria care l-a nghiit. Cercetrile, observaiile i studiile ce snt de efectuat n acest aven justific pe deplin coborrea la jumtate kilometru sub pmnt. Cu acestea m voi ndeletnici de ndat ce va fi terminat barajul definitiv de zidrie care va seca complet cascadele subterane.
1

Max Cosyns fizician belgian, care l-a nsoit pe A. Piccard n cel de-al doilea zbor n stratosfer n 1932, speolog pasionat, el i-a dedicat toate concediile explorrilor peterilor i a avenelor din Pirinei. N.T. 2 Scris n 1934. Astzi tabelul celor mai adnci caviti din lume este schimbat. A se vedea la pag. 418. N.T. 3 Cea mai adnc strpungere hidrogeologic din lume este astzi reeaua prin masivul Arbas (legtura dintre avenul Vntului i Pene Blanque) cu o diferen total de nivel de 603 m. N.T.

Atunci, cobornd din nou pn la strmtoarea terminal, voi putea spa, cum am fcut de attea ori sub pmnt, i voi ncerca s trec. Sper c aceast edin va fi sfritul explorrii acestui aven, pn n prezent nebnuit i anonim. Am fost fericit s-l numesc avenul Martel", n cinstea marelui explorator i geolog care i-a nchinat viaa speologiei, fcnd timp de 45 de ani nenumrate cercetri i explorri subterane. 2. Asaltul celor 52 de cascade ale uriaei Cigalere Curaj Speran" Dou cuvinte zgriate n fundul avenului Martel de Elisabeth Casteret, n 1934. 1937 n septembrie 1932, fiind solicitat de Uniunea electric din Pirinei" s clarific unele enigme de hidrogeologie, am avut ocazia, parcurgnd circul Lez din Ariege, s descopr la 1 700 m altitudine o gur de peter deschis la baza unui perete stncos. Acest abrupt fiind frecventat de o colonie de stncue, numite curios n Ariege cigales", am hotrt s dau peterii, nebnuit pn atunci i pe care urma s o explorez mai muli ani fr s-i dau de capt, numele de petera Cigalere". Primele ase edine de explorare n aceast dificil i redutabil peter au fost relatate anterior. Din cauza greutilor tot mai mari, determinate de apa glacial i numrul crescnd de cascade, am prsit cercetrile n 1934, concentrndu-mi atenia asupra punctului de pierdere al torentului Albe, al crui curs subteran eram solicitat s-l gsesc. Am vzut apoi cum cercetrile m-au dus la descoperirea avenului Martel care, timp de doi ani, s-a aprat, revrsnd asupra noastr avalane de stnci amenintoare i necrutoarele sale cascade. Pn la urm ns, el a fost nevoit s ne dezvluie mecanismul circulaiei sale subterane. Mulumit ridicrilor topografice pe care le-am efectuat n subteran, Uniunea electric din Pirinei" a putut spa n coasta muntelui un tunel pentru recuperarea torentului. Scos la zi i condus ctre colectorul general al ntreprinderii, el acioneaz dup o cdere de 1 040 m turbinele centralei Eylie." Misiunea mea era deci mplinit i din fericire terminat cu succes. Dar n mod surprinztor, dup ce derivaia apelor din avenul Martel a fost executat, torentul Cigalere s-a redus desigur, dar nu a secat, chiar departe de aa ceva. Trebuia deci admis c petera Cigalere mai este alimentat, n afar de cascada din avenul Martel, de un mic torent avnd alt origine, de un alt afluent subteran misterios. Ca urmare, mi revenea o sarcin: aceea de a m ntoarce n petera Cigalere i, depind cascada a 7-a, unde fusesem silit s capitulez, s ncerc escaladarea ei pentru a progresa n amonte ct mai departe i ct mai sus pentru ca, trecnd de jonciunea Martel-Cigalere, s dau posibilitatea recuperrii i folosirii integrale a torentului subteran. Iat de ce i n ce mprejurri am reluat asaltul cascadelor din Cigalere, din nou n tovria soiei mele, care trebuia s-i ia revana asupra celei de-a treia cderi de ape. Revana a fost luat, fiindc ea a izbutit s ajung la baza celei de-a 7-a cascade. Acolo, n ap pn la umeri, mi-a fcut o scar scurt, foarte incomod, dar binevenit, pe cnd m osteneam s lansez coarda. Reuind n cele din urm s prind n lasso un vrf stncos, am putut s m car n cretetul cascadei i s ajung mai departe, la a 8-a, care se prbuete pe vertical de la 13 m nlime. Obstacolul era peste puterile mele i m-am ntors nfuriat ca s o informez pe Elisabeth care atepta drdind la baza celei de a 7-a cascade. 1938 Din cauza numrului crescnd al cascadelor, a nlimii lor i a lipsei noastre de utilaj corespunztor, am prsit tentativele. Mi-a fost hrzit s revin tocmai n 1938. Reinut acas de copii i n ateptarea nc a unuia, soia mea n-a putut face parte din echip i am pornit din nou la Cigalere cu colegul i prietenul meu belgian, fizicianul Max Cosyns. Eram utilai i de rndul acesta cu prjini metalice de tipul celor folosite n expediiile precedente, adic tuburi de fier grele i incomode. Mulumit acestui material, am putut s ajungem la baza celei de a 8-a cascade i s ridicm, pe peretele ei, o prjin de 8 m, cu totul insuficient fiindc nlimea cascadei este de 13 m. Totui am pornit aceast escalad sub privirea atent i ngrijorat a tovarului meu. Ajuns la extremitatea superioar a tubului de fier, m-am agat de asperitile stncii inundate, un fel de ist dezagregat i casant, i printr-o crare liber foarte riscat, nefiind asigurat, am atins vrful cascadei. Blcindu-m prin bazine tumultuoase, urc repede n curent, atras de tunetul unei noi cataracte, pe care epuizat o zresc printre ceuri, la lumina pe sfrite a lmpii electrice. Ceea ce am vzut m-a determinat s bat imediat n retragere. Chinuit i tremurnd, m ntorc la pragul superior al celei de-a 8-a cascade pe care o cobor neasigurat, cu destule greuti, i-l informez pe Cosyns de recunoaterea mea. Cea de-a 9-a cascad se prbuete bubuind de la 16 m nlime, de-a lungul unui perete negru, cu aspect lugubru; am neles c de rndul acesta am atins limitele posibilitilor noastre.

i totui, n ciuda attor piedici, am ndrznit s proiectm nc o expediie i s fixm ntlnirea n timpul apelor joase din septembrie urmtor, ntr-att este de irezistibil i incurabil pasiunea speologic. Dar la 2 septembrie 1939, alarma ne-a fixat o alt ntlnire i ne-a rezervat alte lucruri 1. O dat cu pacea, adic ncepnd de-abia din 1946, speologii care au scpat din vltoare i-au putut relua ndeletnicirile preferate i expediiile lor subterane. In acel an am pornit mpreun cu Marcel Loubens, Delteil i Speleo-Clubul din Paris la o aciune foarte anevoioas: explorarea sinistrului aven Henne Morte, terminat n 1947, la 446 m adncime2. n 1949 i 1950, am descoperit i nceput, mpreun cu fiicele mele Maud i Gilberte, explorarea peterilor cu gheari din masivul Mont-Perdu, situate la altitudinile cele mai ridicate. Apoi grupul speologic de la Pierre-Saint-Martin, condus de prietenul meu Max Cosyns, a nceput cercetrile n ara bascilor, cercetri care trebuiau s duc, pe lng altele, la descoperirea avenului de la Pierre-Saint-Martin. n 1953, tineri speologi francezi i belgieni mi-au adus la cunotin intenia lor de a relua explorarea peterii Cigalere, rmas neterminat, ntrebndu-m dac a accepta s-i nsoesc i s iau conducerea acestei expediii, ceea ce am primit cu entuziasm i fr ovire. De la 15 ani visam mereu cea de-a 9-a cascad, care mi s-a mpotrivit cu temutul i ngheatul ei torent, la peste doi kilometri de la intrare. Ne nelesesem deci c vom da un asalt n regul cascadelor din Cigalere. Dar vara este scurt i nc mai scurt este perioada apelor sczute, favorabile explorrilor acvatice. De aceea n 1953 expediia franco-belgian din Cigalere a coincis n mod neplcut pentru mine cu expediia efectuat n avenul Pierre-Saint-Martin, care m-a condus pn n fundul acestui uria aven 3. n 1954, din aceleai motive i prin aceeai coinciden, a 2-a expediie n Cigalere s-a efectuat simultan cu aciunea de ridicare, din fundul avenului Pierre-Saint-Martin a corpului regretatului nostru Marcel Loubens, mort acolo cu doi ani n urm. n fine n 1955, mprejurrile mpiedicnd efectuarea expediiei la Pierre-Saint-Martin, am putut n sfrit s m altur colegilor franco-belgieni i s particip la a treia expediie n Cigalere. S relatm nti primele dou expediii. 1953 Aadar, n 1953, apte speologi atacar cascadele din Cigalere. n cursul mai multor explorri penibile i nsufleite, patru belgieni (Van den Abeele, De Backer, Moises i Staner) i trei francezi (Catino, Griosel i Propos) reuir s echipeze 4 petera pn la terminusul meu din 1938, adic pn deasupra celei de-a 8-a cascade. Escaladele se efectuaser cu ajutorul prjinilor metalice, singurul procedeu posibil n acele mprejurri. Dar de data aceasta, nu numai c echipierii corespundeau ca numr i erau dotai cu mbrcminte etan, dar utilajele erau de asemenea mai perfecionate, mai adaptate. Grelele noastre tuburi de fier fuseser nlocuite prin prjini telescopice din dural 5, mai bine concepute i mult mai uoare. In plus, un crlig montat la extremitatea superioar a catargului permitea fixarea unei scri din fir de oel, pe care speologul putea urca, de ndat ce prjina era rezemat de pereii cascadei. El era scutit astfel s se caere incomod pe prjini instabile, care se nvrteau, precum erau odat primitivele noastre tuburi de fier. Pn la a 8-a cascad speologii franco-belgieni merseser deci pe vechile noastre urme i trecuser prin aceleai greuti ntlnite i nvinse de noi. Ajuni cu toii la baza cascadei a 9-a, a crei jerb vertical de 16 m nlime m udase i m respinsese altdat, cei apte oameni ntinser preiosul lor catarg i, prin manevre ndemnatice, cu energie i ndrzneal, reuir s urce temutul obstacol. mbtai de succes, ei urcar mai departe torentul subteran, putur s treac alte cascade ealonate pe un parcus din cele mai accidentate, fiind constrni s se opreasc la baza uneia dintre ele. Era ora 2 dimineaa, escaladaser cu totul 16 cascade, progresnd 800 m, ceea ce ddea peterii Cigalere lungimea de 3 km. i domina a 17-a cascad, n cretetul creia zreau un culoar neatins. Dar epuizai i drdind, trebuir s fac cale ntoars. Totui, realizaser i vzuser prea mult ca s poat fi vorba de o retragere definitiv. Atracia invincibil a aventurii subterane se cuibrise aici nainte ntrnii. Contractaser febra Cigalere-ei". Proiectele se ngrmdeau de pe acum i, nainte de a fi ieit din peter, cei apte oameni puseser bazele unei noi expediii.
1 2

Este vorba de nceperea celui de-al doilea rzboi mondial. N.T. Aceast explorare este relatat la pag. 243305. N.T. 3 Aceast explorare este relatat n partea a treia a crii. N.T. 4 A echipa o peter, un aven sau un pu nseamn a-1 pregti pentru exploatare prin fixarea scrilor, a balustradelor de coard, a troliilor etc. N.T. 5 Prescurtare de la duraluminiu. N.T.

1954 n august 1954, pe cnd participam la expediia de la Pierre-Saint-Martin, cincisprezece speologi, mprii n trei grupe, ncepur s introduc n Cigalere i s transporte treptat n amonte: 400 m corzi de cnep i de nailon, 300 m scri flexibile, 22 m catarge din aliaj uor, duzini de pitoane 1 i de carabiniere2, corturi izoterme, butelii de gaz butan, trei lzi cu raii alimentare concentrate. Toi erau echipai cu combinezoane etane, dintr-o singur bucat, de la vrful picioarelor pn la cretetul capului, nfurat i el ntr-o glug impermeabil. Era o expediie de mari proporii, pentru care totul fusese prevzut, calculat. n cursul unei explorri de patruzeci de ore, o prim echip instala o tabr subteran la baza celei de-a 7-a cascade fr ns s fi reuit s treac peste a 9-a. n clipa prsirii taberei, lampa cu acetilen a lui Georges Conrad explod, arzndu-i faa. Ajutat i condus de tovarii si el trebui s coboare cascadele i s mearg 2 km pe dibuite. Cnd aceast echip iei la lumin, ea tra dup dnsa un orb, n mare suferin, care trebuia evacuat, cobort n vale i condus 30 km, la Saint Girons, la un oftalmolog, de unde s-a ntors cteva zile mai trziu invalid, dar din fericire cu vederea aproape rectigat. Echipa de vrf (Garguilo, Griosel, Propos, Van den Abeele) urm celei ce instalase tabra I. naintnd cu poveri reduse, aceti patru oameni nu s-au mai oprit dect la a II-a cascad, unde ridicar un cort de trei locuri, denumit pompos tabra a II-a", n care se ngrmdir toi patru pentru o noapte chinuit, ca de obicei sub pmnt. A doua zi, echipa de vrf se puse n micare. Este ora 10 dimineaa i e tare ntuneric" (sic), precizeaz cam ciudat carnetul efului grupei, marseiezul Gerard Propos. Vai ! unde snt deteptrile nsorite de pe Coasta de Azur", continuau nsemnrile. Ce m-a adus n acest infern ! Ieii din cort, trebuie s mbrcm hainele noastre ude i reci". Aceste cugetri de proprie nvinuire i nostalgie fuseser inspirate bravului Gerard de o noapte de insomnie complet fiindc, mai noteaz el n carneel: camarazii mei se cufundaser curnd ntr-un somn de plumb. Dar eu, dezavantajat de talia mare i nghesuit pe o coast, n-am putut nchide ochii toat noaptea, petrecndu-mi timpul numrnd oi imaginare i ascultnd clipocitul prului curgnd la 6 m de noi". Cu toate acestea, naintarea i-a redat foarte repede dinamismul obinuit i cu voiciune echipa de vrf atinse baza celei de-a 17-a cascade, punctul extrem al expediiei din anul precedent. Expediia era acum reluat, aventura rencepea. n 1953, Gerard Propos i tovarii si constataser c atacul frontal al acestei cascade era prea delicat, ea fiind aprat de un bazin adnc cu ap, ntre pereii verticali. Trebuia deci gsit o cale lateral. Angajndu-se ntr-un culoar ascendent argilos de pe malul drept, simpaticul Van den Abeele, marele Jean-Pierre, ajunse s se cocoae pn ntr-o sal, dominnd cu 10 m cretetul celei de-a 17-a cascade. naintea lor se deschidea necunoscutul. 18, 19, 20 de cascade... Aici galeria se lete, noteaz Gerard Propos. Apa se scurge linitit, ocupnd toat sala, alctuind un lac. Baia pn la piept este de rigoare. nc doua noi cderi de ap: a 21-a i a 22-a. Apoi drumul ngustndu-se, cutm o trecere mai uoar i descoperim o frumoas galerie pe care o strbatem pe 200 m i n care, ca s trecem, trebuie s stricm pe alocuri splendide stalactite. Regsim torentul, pentru noi firul Arianei, precum i o nou cascad, n timp ce un bubuit surd ne dezvluie apropierea alteia. Aceasta din urm are doar 6 m nlime, ns ea cade cu tumult, ntr-un lac adnc cu pereii verticali. Doar nu ne vom opri n faa unui astfel de obstacol, declar Jean-Pierre, care din nou vrea s ncerce trecerea", noteaz tot Gerard Propos, din ale crui nsemnri facem extrase. Marele bruxellez ncearc deci escalada folosind o corni ngust care surplombeaz lacul. El progreseaz civa metri, apoi deodat priza piciorului cedeaz i l vd cznd rsturnat. Un plescit sinistru i tovarul nostru dispare n bazin ! S fie rnit ? Nu, ns neglijase s-i nchid gluga, iar apa ngheat a ptruns n combinezonul lui etan. De aci nainte, nu ne mai putem baza pe dnsul ca conductor al escaladei, baia forat l-a scos din circulaie. Yves Griosel i succede i va ncerca trecerea n escalad artificial 3. n timp ce Henry Garguilo i cu mine asigurm la coard 4, el bate pitoanele. Din cui n cui se apropie, ns stnca este
1

Piron de fier cu un orificiu la un capt, folosit n alpinism. Se bate n crpturile stncii, fcnd posibil escaladarea pereilor verticali. N.T. 2 Inel de oel cu clapet folosit n alpinism. Se introduce n orificiul de la captul pitonului i apoi n ea coarda de care este legat alpinistul. N.T. 3 Escalad cu mijloace tehnice (pitoane, carabiniere etc). N.T. 4 Coarda de care este legat alpinistul ce se car primul este inut de coechipierii de jos, care asigur". Coarda, trecnd prin carabinierele fixate n pitoanele btute n perete, mpiedic n cazul unei cderi prbuirea celui care se car i care rmne suspendat de pitonul cel mai apropiat de el. N.T.

sfab i prizele puin sigure. Deodat un zgomot metalic... un piton iese. Yves cade i mai am timp s trag coarda ca s-i evit soarta lui Jean-Pierre. Pus pe picioare, el ajunge curnd n cretetul celei de-a 24-a cascade. Ne crm toi n tirolez1 i l ajungem. Nici n-avem timpul s ne tragem sufletul, i naintea noastr url o nou cascad. Ea este mare i un moment ne gndim chiar s cedm n faa acestei aspre ncercri: 15 m nlime, cu lac adnc la baz. Yves, n form strlucit, desfur coarda de nailon i se leg. Voi ncerca s trec iari n artificial, pe dreapta, mi spune. Fii cu bgare de seam, obiecteaz Jean-Pierre, roca e alterat, te vom asigura. l vd pe Yves angajndu-se pe un traseu dubios. Jean-Pierre i Henry l asigur. Ascuns de un ieind stncos, n afara cmpului nostru vizual, l auzim numai btnd cu ciocanul. n curnd apare la dreapta cretetului cascadei, bate un piton i fixeaz carabiniera care-i susine coarda, cernd slbirea, ns coarda se nepenete n fiecare clip. Atunci, hotrt, el se balanseaz spnzurat n carabinier; o micare greit i-ar fi fatal. Dintr-o micare pune piciorul n jerba de ap i ajunge repede n cretetul cascadei. nconjurat de neguri i de zgomot infernal, l auzim Strignd: a mers bine... ateptai... recunoatere... revin. Am neles, va arunca o privire n culoarele care se deschid mai sus. Dup o jumtate de or, Griosel se ntoarce, dup ce a progresat cu greu, nu fr riscuri, cteva sute de metri". Dar echipa nu mai avea condiia fizic suficient ca s continue explorarea. Pe de alt parte, lumina i proviziile fiind pe terminate, cei patru oameni s-au ntors, petrecnd a doua noapte friguroas n tabra a II-a i ieind la lumina zilei dup ce sttuser sub pmnt 60 de ore. Pe drumul de napoiere, deasupra cascadei a 9-a, echipa de vrf ncrucia o nou echip (Conrad, De Backer, Manzon), care urma s o nlocuiasc i s ncerce s mearg mai nainte. Acest trio, beneficiind de amenajrile lsate de predecesorii lui, reui s treac cascada a 24-a, depind punctul extrem atins de Griosel, n recunoaterea lui solitar. Dincolo este ntr-adevr necunoscutul, noteaz Georges Conrad. nc 200 m i ajungem la un sifon. Intuiia ne spune c trebuie s fie o trecere care s-l evite. ntr-adevr, o escalad n opoziie 2 ne conduce pn la o lucarn, ce d acces ntr-o sal mare, unde se prbuete n tunet o cascad impresionant, cea mai nalt din Cigalere: cel puin 20 m nlime ! Rmnem mult vreme uimii de frumuseea slbatic a locurilor. ntreaga sal rsun de vacarmul cderii, i o cea suprtoare domnete venic aici". Aceast cataract, care rezist ncercrilor de escaladare ale lui Conrad i De Backer, a nsemnat terminusul expediiei din 1954 din Cigailere, al crei rezultat se solda cu 8 cascade noi n total 26 i un drum lung, indescriptibil, stabilind lungimea peterii la 5 km. Pe drumul de napoiere, echipa Conrad, De Backer, Manzon fusese sporit cu doi oameni, cineatii Magos i Genard, care se aventuraser cu materialul lor greu i incomod pn la a 10-a cascad. Cei cinci oameni reunii efectuar o retragere nsufleit, presrat cu incidente, chiar accidente. Manzon rtci mult vreme ntr-un labirint de galerii adiacente, iar Magos se rni adnc la arcada sprncenii. Dar aceasta era un fleac fa de drama care avea s se desfoare n adncimile Cigalere-ei. *** Sfritul expediiei din 1954 n avenul Pierre-Saint-Martin precedase cu puin nchiderea campaniei din Cigalere. Dormeam adnc acas, la Saint Gaudens, cnd, n noaptea de 26 spre 27 august, m-a deteptat soneria telefonului. Eram chemat de la Sentein (Ariege), satul cel mai apropiat de Cigalere, de un glas necunoscut, nspimntat. Alo, domnule Casteret, v rog s m iertai c v deranjez n miezul nopii, dar snt nsrcinat s dau alarma: se petrece ceva ru n Cigalere. Torentul este n cretere, nu se mai poate ptrunde n peter, nici iei. Echipierii de afar snt epuizai i nu mai snt n stare s dea ajutor celor blocai n interior. Se pare c snt cinci oameni necai... Mi-a fost imposibil s obin alte amnunte, mcar cteva precizri. Dar nu era oare destul ! Am rspuns c voi porni numaidect i c voi sosi ct mai curnd posibil. Am cerut apoi 336 la Bagneres-de-Bigorre. Alo, Lepineux, dei e ora 2 noaptea, trebuie s te alarmez. Oamenii din Cigalere snt n primejdie. Torentul este n cretere i se pare ca exist necai. tiu c ai o barc pneumatic... Alo, Casteret, ntr-o or i jumtate snt la dumneata i vom lua direcia Cigalere. Nici nu m ateptam la mai puin din partea lui Georges Lepineux; hotrrm de comun acord s nu mai prevenim pe prietenul i vecinul nostru de la Pau, Jose Bidegain, nc foarte slbit dup
1

Manevr de escaladare n alpinism. Primul alpinist care a ajuns sus fixeaz captul unei corzi, captul cellalt este fixat jos. Coechipierii snt apoi trai sus ca pe un funicular. N.T. 2 Crare n spaii strmte n care se preseaz spatele de un perete i genunchii de cel opus, sau un picior pe un perete i cellalt picior pe cel opus. Sinonim cu ramonaj. Explicaia detaliat este dat i de autor la pag. 332 N.T.

eforturile supraomeneti depuse n cursul ridicrii sicriului lui Marcel Loubens din avenul Pierre-SaintMartin. n cursul dimineii, dup o etap parcurs n vitez n automobil i o ascensiune anevoioas, fiindc eram suprancrcai, sosirm, Lepineux i cu mine, la intrarea n Cigalere. M simeam extenuat dup cele apte zile i apte nopi petrecute n fundul avenului Pierre-Saint-Martin. Dar colegii francobelgieni din Cigalere erau mai dobori dect mine, iar spectacolul ce se arta ochilor notri, sub portalul peterii, m fcu s uit oboselile. S-i urmrim n aventura lor.. n peter, n care rmsese echipa Conrad De Backer Manzon, completat cu grupul Magos-Genard, cei cinci oameni ddur zor pe drumul de napoiere i coborr, ct putur mai repede, cascadele urcate cu greu la ducere. La.a 9-a cascad speologii constatar c torentul este n cretere. La trecerea celei de-a 8-a, ei avur de strbtut o cataract impresionant: torentul Cigalere i-a sporit brusc debitul peste msur. Magos i Genard, intrai n peter dup echipa Conrad, confirmar c ploua abundent de 24 de ore. Totui cascadele fur coborte fr incidente i speologii se grbir prin galeriile peterii fosile, situat deasupra torentului, care curgea invizibil pe mai mult, de 1 km. Ajuni n imensa sal din apropierea ieirii, ei naintar pe coasta unor coline de pmnt negru i alunecos, la baza crora erpuia cursul de ap subteran. Dar deodat, nu mai recunoscur locurile, fiind oprii de o pnz de ap adnc, un vast lac subteran, noroios i clipocind, care se pierdea n ntuneric i le nchidea drumul ! Aveau nevoie de o clip de rgaz ca s-i dea seama de situaie. Torentul, umflat de ploile abundente i persistente, era n mare cretere, iar scurgerile slii mari neputnd face fa acestui aflux excepional, apa se nlase formnd un lac mare ce avea 8 pn la 10 m adncime. Lmpile, pe terminate, nu mai luminau suficient pentru a le arta dac acolo, de cealalt parte a lacului, bolta mai era liber sau necat. Un reper, pus de De Backer la nivelul apei, era deja depit ! Apa se ridica prin urmare cu repeziciune. Nu mai rmsese dect o singur raie de hran pentru cei cinci oameni i cu toii se simeau epuizai i ngheai. Trebuia procedat operativ i ncercat o salvare prin not, dar De Backer i Genard nu tiau s noate. Ct privete pe Manzon, demoralizat, i pe Magos, rnit, se aflau la limita puterilor. Singur Conrad mai era apt s ncerce trecerea prin apa glacial. Dar ncotro va trebui s noate ? Pmntul, bolile i apa, deopotriv de ntunecate, nu puteau fi deosebite. Lanternele. Un singur indiciu mai exista: pe pmntul noroios urme de pai disprnd n lac artau drumurile urmate de caravanele succesive care traversar sala nainte de creterea apei. Conrad i leg de centur o funie lung, de care s fie tras afar dac i s-ar ntmpla ceva i curajos se scufund n apa de 4. Dup un parcurs de 30 m se ciocni de bolta care atingea aproape faa apei. n aceast clip i se strig c funia a fost complet desfurat i c va fi prelungit cu alta. n toiul acestei operaii, nottorul, agat de o stalactit n apa adnc, observ o trecere scund, un fel de culoar aproape necat. notnd mereu ptrunse n el, dar temndu-se s se rtceasc i simind crcei, fu pe punctul de-a se ntoarce. n acel moment zri ns n deprtare o lumin slab, care-l ndemn s struie. n curnd ddu de fund n culoarul de ieire din peter. Scoase un strigt de triumf perceput de tovarii si, leg funia lung de o stnc i se grbi, mpleticindu-se, ctre lumin i via. O jumtate de or mai trziu, Conrad sosi extenuat i plin de ap la baracamentele din Bentaillou, cartierul general i cantonamentul expediiei, i ddu alarma. Timpul zorea, deoarece Georges Conrad gsise bolta aproape necat i, dac apa continua s creasc, cei patru oameni urmau s rmie prizonieri sub pmnt, cine tie pentru ct timp. Toi echipierii care se odihneau dup oboselile recentei lor expediii subterane pornir n grab spre Cigalere, crnd saltele pneumatice, care, n lipsa brcilor, ar fi nlesnit, poate, salvarea camarazilor. Salvarea fu organizat sub portalul peterii. Fur alei patru din cei mai buni nottori. Van den Abeele i Griosel pornir primii pe burt pe saltelele lor, remorcnd o alt saltea. Vslind cu putere, ei reuir s intre sub bolta joas i s dispar. O lung ateptare plin de spaim, o linite ngrijortoare care se prelungete. n sfrit, un clipocit, cteva puncte luminoase n zigzag pe faa apei, acolo sub tavanul aproape necat. Van den Abeele se napoia, mpingnd naintea lui o saltea pe care sttea ntins un om sfrit, cu faa nsngerat i cu salopeta n zdrene. Este ridicat cineastul Bernard Magos care fu condus de urgen jos n tabr pentru a fi nclzit, reanimat i pansat. Sosi i Griosel, mpingnd cu precauie salteaua pe care Louis De Backer sttea atent, imobil, fiindc nu tia s noate i situaia lui era n primejdie. Apropiindu-se de mal, Griosel, la captul puterilor, gemnd i contorsionndu-se, czu n ap, victim a crceilor. Van den Abeele sri n ajutorul lui i l pescui tocmai n clipa cnd se cufunda. Dincolo n ntunecimi, de cealalt parte a lacului, Genard i Manzon mai ateptau s fie salvai. De Conninck i Staner pleac s-i aduc, ns Manzon, complet epuizat i demoralizat, se pare c este prad halucinaiilor i se afl ntr-o stare ngrijortoare care risca s le complice misiunea. Atunci, ca s-i ajute pe cei doi salvatori, tnrul Michel de Donnea se asocie spontan, voluntar,

celorlali i porni i el pe firul apei. Toi trei ajunser cu bine de cealalt parte a lacului i pornir ndat ndrt, de Conninck remorcnd pe Genard, iar Staner trgnd dup el pe Manzon. Ct l privete pe Donnea el i urma crnd sacii celor salvai. De la ieirea not a lui Conrad i de la prima transbordare efectuat de Van den Abeele i Griosel, nivelul lacului mai crescuse nc, i apa atingea aproape tavanul; trecerea liber era foarte joas, abia perceptibil. Mica flotil, foarte stingherit de navigaia delicat, i prost luminat, a luat-o prea la stnga, pierznd unica trecere existent. Staner, cel dinti, se izbi de bolta necat i i pierdu cumptul. El crezu c sifonul este nchis. Vru s nimereasc ieirea cu orice risc i nu ezit s se scufunde pentru a ncerca s treac sub tavanul necat. Gennard i de Conninck i-au dat seama c s-a greit drumul i se ntoarser la mal. n timp ce Staner continua s noate, n cutarea trecerii, Manzon, aproape incontient, pe saltea, plutea n deriv, fapte care-l determin pe Donnea s-i vin n ajutor, ndreptnd pluta cu Manzon ctre peretele unde I se pruse c zrete ieirea. Din nefericire un col ascuit de stnc sparse salteaua, care se scufund, rsturnnd pe Manzon n lac. O scen confuz avu loc n ap i n ntuneric. Staner, epuizat i tremurnd, reui s ajung la malul unde se ntorseser de Conninck i Genard. Manzon, revenit din prostraia lui, ncepu s noate. Zbtndu-se, apuc salteaua prsit de Donnea cu o clip mai nainte, se* sui pe ea, apoi, dnd din mini, se ndrept ctre luminile de la mal. Cei patru oameni regrupai erau ngrijorai de dispariia lui Michel de Donnea. Unii crezur c tovarul lor a reuit s strbat sifonul, alii bnuir c s-a agat de vreo ieitur a peretelui i c nu va ntrzia s-i ajung din urm. Ei strigar dar chemrile lor nu primir nici un rspuns. Nevrnd s se gndeasc nc la o nenorocire, continuar s strige, cnd, n razele lmpilor lor electrice cu care cercetau lacul, zrir o form plutind ntre dou ape. Staner se repezi, se cufund, dar nu era dect un sac cu material n deriv. nnebunii, desperai, cei patru speologi ncercar din nou s descopere i s strbat ieirea pe care nu o nimeriser dintr-o dat. Abtndu-se ctre dreapta, gsir n sfrit trecerea pe care reuir s o foreze culcai pe burt pe saltele, cu spatele zgriind tavanul, fiindc apa era mereu n cretere i trecerea va urma s fie curnd zvorit ! Epuizai, buimcii, acostar lng camarazii lor adunai i ntrebar nelinitii: Dar Michel ? Michel nu este cu voi ?" Din pcate nu, Michel de Donnea nu sosise naintea camarazilor lui i nici nu-i va mai ntlni vreodat. Lovit de hidrocuie 1 pe cnd nota alturi de Manzon, nsoindu-1 i conducndu-i, inima s-a oprit subit i el s-a scufundat pe vertical, fr s poat scoate un sunet, fr nici un strigt. Participnd la explorri subterane de lung durat, efectuate n zilele precedente, organismul lui nu a mai putut rezista la apa glacial. Victim a devotamentului lui i a misiunii pe care singur i-a asumat-o, cu spontaneitatea i nflcrarea tinereasc.a celor 17 ani ai lui, eroicul biat se sacrificase. Cnd i-au dat seama de tragedia tcut i fulgertoare care tocmai se desfurase, tovarii lui Michel fur cuprini de O nemrginit durere, iar forele lor, att de sleite de pe urma ostenelilor extreme ale expediiei, se prbuir, ca i nervii lor, uzai pn la capt, incapabili s-i mai susin. Sosisem la Cigalere cu Georges Lepineux puin dup aceea i gsisem acolo, la 60 m de la gura peterii, n semiobscuritate, echipa franco-belgian ntr-o foarte explicabil stare de prostraie i de epuizare. Nu ne mai rmnea dect datoria s cutm i s pescuim corpul lui Michel de Donnea. Pompierii din Saint Girons, n stare de alarm, erau la faa locului, ns, lipsii de materialul corespunztor, nu erau n stare s ne ajute. Mulumit brcii pneumatice a lui Lepineux, efectuez o cercetare strbtnd lacul n toate direciile, scrutnd cele mai ascunse coluri, dar zadarnic. Aterizez pe malul lacului, parcurgnd marea sal cu ultima i himerica speran c Michel ar fi ajuns la mal i s-ar mai fi putut tr, nainte de a leina; dar evident, cercetrile mele rmn fr rezultat. Gsesc numai un colac de funie i cteva accesorii pierdute sau prsite, precum i urme de picioare n noroi. Mhnit, trec din nou pe sub bolt, acum mai puin apropiat, nivelul apei fiind n scdere. Lepineux la rndul sau, se mbarc, pentru o cercetare mai struitoare i mai ndelungat, avnd o tor electric etan cu care poate lumina sub ap. Ceasurile trec posomorite i fr sperane; tinerii, epuizai i ngheai snt Stpnii de o adnc tristee, ceea ce dovedete stima i dragostea ce o purtau celui mai tnr dintre ei. Pentru a-i sustrage de la gnduri, le cer s-mi confecioneze o mic plut dintr-o camer de camion i cteva scnduri, ca s-l pot seconda pe Lepineux. Cu mult ndemnare Louis De Backer conduce aceast aciune i, dup multiple legturi, noduri savante i multe discuii, snt n posesia plutei dorite. Este foarte grea i incomod dar cu toate
1

Moarte fulgertoare datorit apei foarte reci, prin ncetarea btilor inimii. Nu se cunoate nc mecanismul exact al acestui accident. Denumirea este dat prin similitudine cu electrocuie. N.T.

acestea mi permite s pornesc din nou pe lac. Pe nserate, Bidegain i Delteil, ntiinai cu ntrziere, sosesc i ei i intr n petera, aducnd posturi de radio i diferite utilaje. Puin mai trziu Lepineux reapare tcut n mijlocul asistenei istovite i demoralizate. Flegmatic ca de obicei, face o declaraie care-i ridic pe toi n picioare i-i pune n fierbere. L-am gsit, spune el i l-am reperat mulumit torei etane; este n fundul lacului, la 4 m adncime. Apoi, metodic, continu: D-ta, Casteret, vei lua cangea i un echipier pe pluta mic; vom cuta s-l pescuim. Cu dou scndurele drept vsle, mi ndeplinesc datoria s-l urmez pe Lepineux, n timp ce De Backer, ngenuncheat i n echilibru relativ, a luat loc pe plut la spatele meu. Pe cnd vslesc, cer pasagerului meu s efectueze o mic manevr. El mi rspunde c, netiind s noate, e mai bine s stea nemicat. Acest rspuns neateptat m uluiete i m nfurie. Ce idee, cnd nu tii s noi, s te mbarci pe o comedie, mai nestabil dect o biciclet, ca s traversezi un lac subteran i glacial! n caz de naufragiu, De Backer va fi n mare primejdie, i sarcina mea de a-1 scoate din ncurctur va fi din cele mai delicate. Dar, n fond, admir imprudena veteranului echipei belgiene care, ascultnd numai de avntul inimii, a pornit pe lacul sinistru ca s scoat la zi corpul tnrului su tovar. Ajuni fr incident de cealalt parte a lacului, aterizm n imensa sal, n timp ce Lepineux pornete din nou, cu barca lui, dup ce i-am dat cangea legat de o funie subire, al crui capt l inem n mna noastr. Prietenul nostru cufund tora n ap i nu ntrzie s repereze corpul. Scufund apoi cangea pn la fundul lacului i, la comanda lui, tragem cu precauie ncet, fr zdruncinturi. Curnd prindem cu braele corpul tnrului. M ateptam, nu tiu pentru ce, s fie un adolescent mic de statur i snt surprins i exclam constatnd c biatul este foarte nalt. Avea numai 17 ani, dar nlime de 1,87 m, precizeaz De Backer plngnd. mbrcat cu combinezonul etan, Michel de Donnea mai are casca, iar de ncheietura palmei i spnzur tora lui electric. Minile i snt aduse pe piept, ntr-o atitudine modest i calm iar faa lui fin reflecta linite i pace. Cu siguran se poate afirma c Michel nu a suferit i c a avut o moarte instantanee: una din acele congestii fulgertoare n jurul crora medicina discut i va mai discuta fr ndoial nc mult, fiindc nu s-a putut explica acel fenomen temut de hidrocuie care poate dobor pe neateptate nottorii cei mai antrenai i cei mai robuti. Din cauza vrstei lui fragede, Michel nu fusese indicat ca salvator, ns, fcnd parte din categoria celor care se druiesc i se sacrific, el a simit o chemare, o nevoie irezistibil s fie alturi de cei expui primejdiei. Sufletul lui ales a rspuns apelului onoarei, datoriei i milei. Va rmne un simbol, iar sacrificiul lui un exemplu pentru toi tinerii, ntre care el era printre cei mai buni. Campania din 1954 din Cigalere a fost pecetluit de accidentul artat i s-a terminat n doliu. Populaia din satul Sentein din Ariege a fcut funeralii impresionante lui Michel de Donnea, alturndu-se familiei i coechipierilor si, acoperind cu flori sicriul ncadrat de drapelele belgian i francez, aezat ntr-o camer mortuar. Toat noaptea s-a stat de priveghi, participnd i un mare numr de steni. Prinii lui Michel sosir n dimineaa urmtoare i putur s-i revad pentru ultima oar fiul. A doua zi, plecau spre ara lui natal, ndeprtat, rmiele pmnteti ale lui Michel de Donnea mort pe cmpul de onoare al speologiei, victim a devotamentului su. *** Din punct de vedere pur speologic expediia propriu-zis a constituit un succes incontestabil. A fost ctigat o mare victorie fa de greutile i de obstacolele excepionale ale acestei peteri, extrem de accidentat i de primejdioas. Franco-belgienii, care atinseser n 1953 al treilea kilometru, urcnd 16 cascade, reuiser n 1954 s progreseze pn la al cincilea kilometru, escaladnd 25 de cascade. A doua zi dup nmormntare, aproape toi echipierii tre-buir s plece n grab, concediul lor lund sfrit. Numai Propos, Conrad, Manzon i Magos reintrar n peter ca s recupereze materialul lsat n diferite locuri (era n valoare de un milion de franci 1). n cursul unei expediii foarte grele, ei transportar pe spate sarcini zdrobitoare, ncepnd de la a 9-a cascad. Apoi plecar la rndul lor, aruncnd o ultim privire ctre petera ucigtoare, ale crei galerii continuau neviolate, 5 km dincolo de intrare. Bernard Magos, cineastul expediiei, rmase totui pe loc i, ajutat de un cerceta n trecere pe acolo, Jean-Marie Lechat, se ncpn s-i termine filmul, ntrerupt de creterea torentului i de moartea lui Michel de Donnea. Mai nti i nti Magos urma s-i recupereze aparatul i tot materialul lui adunat la baza cascadei a 9-a, unde trebuiau filmate scene importante. A fost necesar o or ntreag, relateaz Magos, pentru a despacheta aparatele, pentru a le asambla, a le cura i a le regla. Primul inconvenient: bateriile de iluminat, insuficient aprate contra umezelii, se descrcaser. Caz prevzut: am aprins tore de magneziu. Aparatul se-nvrti bine trei
1

Franci vechi. N.T.

secunde, apoi mai ncet i mai ncet... bateria de alimentare a motorului se descrcase i ea. Zbovirm n ziua aceea 18 ore sub pmnt ca s facem opt metri de film". Magos lucrase cu Lechat la filmul lui, apoi dup plecarea tovarului su, se ncpn din nou s se aventureze n explorri foarte primejdioase de unul singur, cu riscul de a se rtci, de a se rni, sau de a fi blocat de o viitur (a mai fost una de altfel). n cele din urm i-a fcut datoria, declarnd c n cursul unei recunoateri n adncimile peterii a explorat o galerie, rmas necunoscut pn atunci, n care a descoperit stalactite i cristale excepionale o adevrat geod, o lume mineral ireal de o bogie extraordinar", dup cum mi scrise el. 1955 Cu ocazia celei de-a treia campanii n Cigalere am fost din nou solicitat s particip la expediie. De data aceasta, nemaifiind cazul s cobor n avenul Pierre-Saint-Martin, eram liber i puteam s m altur la Operaia Cigalere 1955", dup cum indica programul ce-l primisem, ndat dup 20 iulie 1955, echipierii franco-belgieni ncepur s se adune n satul Sentein, apoi n baracamentele de la Rouge, din apropierea peterii. n fine, la 23, o puternic caravan de 16 oameni efectuar un prim transport de material pn la gaura-rsufltoare situat la 1,5 km n interiorul peterii. Participam n ziua aceea la ptrunderea masiv i zgomotoas a acestor nsufleii speologi, care urmau s braveze cele 25 de cascade cunoscute ale peterii, pentru a ncerca s nving altele. Pind n coada coloanei, nu m pot opri s nu privesc n trecut. Cnd am ptruns pentru prima oar n Cigalere, acum 23 de ani, aceti tineri plini de avnt i de veselie, care intrau astzi n peter, poate nu erau nc nscui, sau poate mai erau nc n scutece. Aceast retrospectiv, care-mi evoc explorrile grbite i tcute efectuate altdat cu tnra mea soie, m determin s m despart de tovarii mei, pentru a medita n linite i a-mi rememora trecutul. M las deci depit i, dup ce trncneala i plescitul cizmelor s-au ndeprtat i totul a intrat n tcere, zresc deodat orificiul supranlat al unei galerii n care nu intrasem niciodat. mi propun s escaladez i s ptrund n ea. Iat-m ntr-unul dintre acele culoare ignorate, cum trebuie s mai fie multe n Cigalere. naintez ntre perei scnteietori i pe o podea neregulat, ncurcat de formaii stalagmitice, un fel de tufiuri de gips, caracteristice acestei peteri, ncalec, sar, m poticnesc chiar, i snt nc o dat cucerit de farmecul acestor cercetri subterane. Decoraia mural devine deosebit de pitoreasc. Cristale asemntoare unor mici arbuti, negri ca huila, cresc cam peste tot, pn i pe o prisp de pmnt supranlat, pe care m car. n momentul cnd ajung pe marginea acestui mare balcon, observ n argil urme de alunecare ce-mi dau un mic oc neplcut, binecunoscut speologului, convins c a fost pionier, cnd constat urmele unor predecesori. Aceste urme mi se par de altfel foarte vechi, ele fiind concreionate, solificate printr-o pojghi de calcit. Pe de alt parte nu snt urme de nclminte, ci cu siguran labe de urs, dup cum m conving din examinarea celor cinci zgrieturi caracteristice, lsate de ghearele plantigradului1. Ajuns pe banchet, descopr i identific alte amprente complete i foarte curate ale fiarei care a trecut naintea mea pe aici. Nu este vorba de un Ursus spelaeus, formidabilul urs al peterilor, a crui specie e stins de milenii, ci de un urs de talie mai mic: ursul brun sau mai curnd arg, care mai exist nc n Pirinei. Culoarul Ursului", dup cum l-am denumit spontan, are aproape 200 m lungime i prezint cteva aspecte curioase i concreiuni demne de atenie. Seara i regsesc pe tovarii mei n tabr i le mrturisesc acestor tineri, care m considerau descoperitorul peterii Cigalere, c fusesem precedat cu mult nainte de 1932, comunicndu-le constatrile cu privire la urmele de urs. Zilele urmtoare fur consacrate anevoiosului transport de materiale n interiorul peterii, amenajrii unor cascade, desfurrii liniei telefonice. Corvezi ingrate, istovitoare, dar de prim necesitate care snt efectuate de echipe n schimburi succesive, de zi i noapte. n sfrit la 27 iulie, o ceremonie ne adun pe toi la intrarea peterii, unde pe un altar rustic, fcut din blocuri de stnc necioplit, fu cimentat, o plac comemorativ, de marmur neagr, avnd urmtoarea inscripie: n aceast peter a murit Michel de Donnea, victim a devotamentului su, la 29 august 1954". Placa fu acoperit cu flori de munte, abundente, n acest anotimp, n apropierea imediat a Cigalerei. A doua zi, totul era. pregtit pentru explorarea propriu-zis. Echipa de vrf putu s se echipeze i s intre n aciune, adic s ncerce depirea cascadei a 26-a, terminusul expediiei din anul precedent. Aceast echip de vrf, din care fceam i eu parte, i pe care aveam onoarea s o conduc la
1

Termen tiinific pentru mamiferele care calc pe toat laba piciorului (de exemplu ursul), spre deosebire de digitigrade, care calc pe degete (de exemplu pisica).

asaltul cascadelor necunoscute din Cigalere, era alctuit din doi marsiliezi, Georges Conrad i Yves Griosel, i bruxellezull Van den Abeele. La ieirea din barac, la civa metri abia de aceast cldire, folosit de noi drept cantonament, ptrundem toi patru ntr-un tunel de min care ne permite n mod fericit s ne apropiem de intrarea n Cigalere pe un drum subteran ce strbate un contrafort al muntelui. Acest tunel de un kilometru prezint, ntre alte avantaje, pe acela de a scurta marul nostru de apropiere, de a evita un teren accidentat, precum i pe acela de a sfida ceaa i ploaia, frecvente n circul Lez. n plus aceast galerie subteran ne introduce numaidect n ambian i ne ngduie verificarea echipamentelor noastre, mai ales iluminatul, ceea ce este foarte important, indispensabil chiar, la nceputul unei explorri speologice. Pe cnd strbatem n ir indian tunelul, cu pai mari i n grab, poticnindu-ne din cnd n cnd de traversele i de linia de decovil, zrim n deprtare luminile mici ale unei caravane care venea spre noi, ntlnirea are loc cam la jumtatea drumului subteran. Este ultima echip care iese din Cigalere, dup ce isprvise s care ct mai departe n peter alimentele i accesoriile. Aceti patru oameni ne informeaz asupra celor realizate, ne dau diferite indicaii i sfaturi n legtur cu trecerea unor cascade i a unor puncte grele. Stnd de vorb cu ei, rmnem impresionai de feele lor stropite cu noroi, cu riduri spate de osteneal, de mbrcmintea lor murdar, rupt. Simi ct de sleii, de nfometai i mori de somn snt aceti tineri. Totui n ochii lor mai licrete o expresie de bucurie sincer. Mulumirea datoriei mplinite; ei snt meterii obscuri" i nc ce meteri fr galoane, dar care nu-i precupeesc forele, pentru reuita i rezultatul final al expediiei. S ne amintim de acei tovari devotai care timp de 40 de ore s-au zbtut n ap i n ntuneric, ca s permit echipei de vrf s nainteze, fr prea mult oboseal, pn n punctul unde urma s intre n aciune pentru a ptrunde i mai departe. Snt doi belgieni, Staner i d'Ursel, i doi francezi din Aix, Gicquel i Maurei, care pot fi recunoscui dup ctile lor vopsite n alb. Ne desprim ndat, unii grbind ctre cantonament unde i ateapt o mas cald i ncperi cu paturi de campanie, alii urmnd destinul lor, ctre prelungirile necunoscute din Cigalere. Aceast ntlnire, de oameni nhmai i cu cti ntr-un tunel, mi evoc nc o dat o scen din timpul rzboiului: schimbul de noapte, ntlnirea celor care urcau spre traneele din linia nti, informaii de la cei ce coborau. Cteva ceasuri mai trziu, umblnd, escaladnd, opintindu-ne ntr-una prin peter i trecnd primele apte cascade, i-am putut cunoate i judeca pe tovarii mei. Toi trei aveau calitile unor tineri promovai ntr-o echip de oc: agili, iui, rbdtori, dei cu reacii i cu comportri individuale foarte deosebite. Jean-Pierre Van den Abeele nu-mi era strin; distincia i politeea sa aproape nepotrivite sub pmnt, unde manierele snt repezite, vocabular foarte colorat. Abia dac ndrznea s scoat un sapristi sau un nom d'un chien1 care declanau verva i elocvena nesecat a lui Yves Griosel, dup tradiie un adevrat panglicar marsiliez. Ct privete pe Conrad, i dnsul marsiliez, dar de origine elveian, circula ore ntregi fr s fie auzit, fr s scoat o vorb. Cnd l priveai, vedeai ns un zmbet rtcindu-i pe buze, iar ochii i se strngeau maliios. Conrad avea preocuprile lui, era n elementul lui. Iat-ne iari la piciorul celei de-a 8-a cascade, care mi se pare tot att de nalt i de ostil ca i atunci cnd am urcat-o singur, pe prjin. Dar astzi o scar de electron agat sus ne invit la escalad. La drept vorbind, aceast scar se cam confund cu cderea de ap i ar fi fost normal s fie fixat ceva mai departe, dar nu trebuie s fim prea exigeni; naintaii notri au lucrat bine; s le fim recunosctori. Dorind s fac o fotografie din acest loc, las pe tovarii mei s treac nainte, eu urmnd s urc ultimul. Dar, dup ce mi-am isprvit treaba, m ndrept spre peretele drept i, vrnd mna ntr-o scobitur a stncii, scot un obiect pe care-l depusesem acolo cu 17 ani n urm i pe care mi propun s-l cercetez astsear n bivuac. Acolo sus, aud vocea lui Griosel, care domin tumultul cascadei. M cheam i m zorete sl ajung, ceea ce i fac crndu-m, la rndul meu, pe scara subire care mai penduleaz cte o clip n snopul de ap spumos, dezlnuind mnia lui Griosel mpotriva mravilor fptai" care au aezat prost scara ! Iat acum cascada urmtoare: a 9-a, aceea care m inuse n ah n 1938, cnd eram singur i fr utilaj. La lumina lmpii mele electrice pe sfrite, mpiedicat de cea i de stropii care o nconjur mereu, i atribuisem atunci o nlime de 15 m. n realitate se pare c atinge 17 m. Dar pe cnd rmn mpietrit i mirat c nu vd nici un dispozitiv spnzurnd n cascad sau alturi, Griosel, care a biruit-o anul trecut, m prinde de bra i m trage pe stnga, ntr-o lrgitur, cu bolta foarte nlat. Luai-o pe aici, mi spune. Bineneles c eu am atacat cascada frontal, am ocolit partea grea. Poftim s vedei. i vd ntr-adevr, ntrezresc, pe peretele de stnc neagr, lucirea fin a unei scri electron. Aceast scar, al crui punct de fixare nu se distinge i care totui st vertical, mi evoc, fr sa vreau
1

Cuvinte de ocar foarte blnde care impresioneaz prin sunet. N.T.

funia magic a fachirilor hindui, ce se ridic n aer i, la comand, devine rigid. i chiar aa sau cam aa s-a crat anul trecut Griosel n lungul scrii suple din fir de oel, cu precizarea c ea fusese totui prins la extremitatea unui element din catargul de escalad din durai i c fuseser asamblate, cap la cap, patru asemenea elemente metalice. O prjin rigid de 12 m prevzut cu scara ei de electron fusese rezemat astfel de peretele stncos, neted i vertical. n timp ce mai muli oameni ineau cu putere instalaia, Griosel, urcnd sprinten pe scar, cu toat flexibilitatea catargului care fcea o sgeat ngrijortoare, putu s ating o corni precar, unde btu imediat un piton. De acolo, pe numeroase pitoane, reui s nainteze n diagonal, ajungnd astfel la nivelul superior al cderii. Cei trei snt fericii s constate c trec peste obstacolul care altdat m oprise i s-mi poat face onorurile pentru ceea ce va urma. Snt cel puin att de fericit ca i ei s pot depi astzi aceast culme, care-mi va dezvlui o lume nou. De altfel a 9-a cascad este grani. n aval se afl trecutul, este opera lui Casteret", dup cum spune Griosel, iar n amonte este prezentul i chiar viitorul; oricum este opera franco-belgienilor care au nvins dificultile, explornd i anexnd apoi peterii aproape doi kilometri noi. naintarea semiacvatic continu i se eternizeaz. naintm cnd n ap, cnd n albii secundare fosile, culoare de derivaie sau galerii etajate, foarte abrupte, care ne oblig n unele poriuni s progresm n opoziie, cocoai la nlime mare deasupra micului torent. Ptrundem apoi n labirinturi, noduri de galerii, sli, toate acestea inventariate, denumite n ordine dup numele unui coechipier sau dup aspectul locului, dup amintirea unui incident, sau a unui decor: Rotonda Catino, Culoarul Conrad, Sala 14 iulie, Galeria Cristalelor. Depim de asemenea, fr s ptrundem n ele, galerii afluente, care aduc tributul lor de ap cursului principal. Neobosii trebuie s escaladm cascadele anunate fiecare de Griosel, cu numrul de ordine i cu caracteristicile respective: nlime, particulariti, sfaturi pentru escalad, dup cum snt amenajate cu o scar, cu o simpl funie, sau de loc. Cteodat se nal, sau cel puin tovarii lui l contrazic, i discuia se nsufleete pentru a ti dac ne aflm la a 12-a sau la a 13-a cascad. Exist de altfel motive de ezitare sau de confuzie i trebuie iertai. La cotitura unui culoar, ne mpiedicm de un cort, aezat strmb pe o lespede. Este tabra I i ne gsim, dup ct se pare, la nivelul celei de-a 14-a cascade. Tabra" este goal, cortul pustiu, poziia lui nu este prea ncnttoare. Ne-am opri totui bucuroi ca s aipim aici, sub acest cort primitor. Dar, n program, misiunea noastr de astzi prevede s ajungem la tabra a II-a, mult mai departe n amonte. Relum gimnastica obinuit att de istovitoare, de extenuant, nct splendoarea decorurilor strlucitoare i atracia noilor perspective, prinse n razele lmpilor noastre, nu reuesc totdeauna s ne transpun ntr-o stare de admiraie i euforie. Pe msur ce crete oboseala, vocabularul lui Griosel devine din ce n ce mai vehement i mai colorat. Pn i Van den Abeele se enerveaz i exclam cnd se ciocnete cu casca de tavanul cobort sau cnd o cascad i ngduie familiariti deplasate fa de persoana lui. Ct l privete pe Conrad, el continu s aplice tcerea prudent a lui Conrad", lund cuvntul numai pentru interes de serviciu", adic atunci cnd constat o greeal de itinerar, sau cnd snt de fcut contestaii asupra tehnicii unei escaladri de cascad. N-a putea preciza cte ore ne-au fost necesare s ajungem la tabra a II-a. Sub pmnt noiunea de timp este deformat, anulat de mediu, prin faptul c se triete i se evolueaz n domeniul nopii venice. Aceast stare de lucruri i are farmecul ei i apreciez totdeauna impresia, niciodat slbit, de a vieui n afara timpului i de a fi eliberat de rutina i conformismul impus omenirii de succesiunea zilei cu noaptea. Pstrez astfel o amintire destul de confuz dar vie totodat asupra mersului nostru struitor i ndelungat n mruntaiele muntelui, n cursul etapei ctre tabra avansat din Cigalere. Tot naintnd, ne lsm ispitii de o galerie afluen i ne abatem din programul i din itinerarul nostru. i aici snt multe cascade, dar la a 9-a, chemai de datorie la realitate, revenim n galeria principal ca s ne continum naintarea n amonte. Un tunet de cascad umple deodat petera. Este a 16-a, precizeaz Griosel, una dintre cele mai zgomotoase. Din fericire, o galerie superioar, n care ptrundem ne permite, dup ct se pare, s-o ocolim. naintm n aceast galerie, prin a crei podea ajurat se ntrezrete pe alocuri torentul curgnd la 20 m adncime, cnd deodat Griosel i las rucsacul s lunece la pmnt. Iat bojdeuca ! exclam el bine dispus. Bojdeuca este frumosul cort izoterm din tabra a II-a, numit Coccinelle", a crui culoare portocalie pare nepotrivit n decorul stncos cu care contrasteaz ciudat. El a fost montat aici de o echip Masterial", care a avut marele merit i spiritul de sacrificiu s transporte, att de departe i pe asemenea itinerarii, elementele acestei tabere naintate. Alturi de cort, stau aliniate un reou cu gaz, cutii de conserve, vesel de aluminiu. n interiorul cortului, bine nchis datorit fermoarului, ce vedem ? patru saltele pneumatice, umflate n regul pe care se gsesc, bine nfurai n pungi de nailon transpareni i impermeabili, saci de dormit din puf i cte o vest tot din puf pentru fiecare dintre noi ! Griosel este de acord c gospodria a fost bine condus". Intruct m privete, ca vechi speolog solitar, admir nc o dat avantajele i perfecionrile speologiei de echip, pe care o numeam

dispreuitor speologie gregar" 1, care i are ns desigur superioritatea i farmecul ei. Lepdm combinezoanele noastre ude i pline de noroi i ne punem minunatele pufoaice albastre-deschise din puf, care ne dau nfiarea umflat de mandarini i o cldur plcut membrelor noastre frnte. n timp ce Griosel i Van den Abeele ncep pregtirile de buctrie pe pilit care sfrie i n timp ce Conrad ntocmete n scris inventarul proviziilor depozitate aici, zresc, aezat pe o banchet de stnc,.postul telefonic al crui fir a fost desfurat pn la tabr, cu preul attor greuti! Ridic aparatul i, printr-un fenomen de inducie, destul de frecvent la acest gen de aparate, aud convorbirea, care nu-mi este destinat, dintre tabra de baz din baracamentul Rouge i un echipier, care telefoneaz de la gura peterii. Care este nivelul apei ? ntreab glasul din tabra de baz. Cum s fie ? cu aceast ploaie continu, apa crete, rspunde vocea de la intrarea n Cigalere. n aceast clip ar trebui s noi ca s poi iei din peter. Atunci intru pe fir. Alo ! Alo ! Aici tabra a II-a. Tocmai am sosit i totul este n ordine. Cum e timpul afar ? Alo ! aici Rouge, bucuroi s aflm c ai sosit n tabr. Aici plou fr ncetare de cnd ai intrat sub pmnt. Dar nu-i nimic ngrijortor, s-a verificat nivelul apei n sala de intrare. i conversaia deviaz, fr s fac aluzie la viitur, care este totui grija tuturor. Este adevrat c anul acesta totul fusese prevzut i c, n sala mare, unde se formeaz lacul temporar, un cort a fost instalat deasupra nivelului celor mai mari viituri. A fost nfiinat un depozit cu alimente, lumin de rezerv i o barc pneumatic. n asemenea condiii, o echip care ar fi blocat n peter din cauza inundaiei n-ar mai trece prin spaimele, suferinele i nici prin drama din ultimul an. Ea s-ar alege doar cu o sechestrare, mai mult sau mai puin prelungit, isprvind prin a se salva cu barca, de ndat ce descreterea nivelului n lac ar permite trecerea pe sub bolta eliberat. Le fac cunoscut pe ocolite tovarilor mei comunicarea telefonic i ne instalm n cort pentru prima i unica mas cald a zilei. Cele patru saltele au fost stivuite unele peste altele, pentru a mai elibera puin spaiu, i ne aezm cu gamelele n mini. Drept aperitiv propun tovarilor mei s deschid o cutie de sardele i vrnd mna n sac, scot o cutie complet ruginit, care intrig pe comeseni. Aceast cutie, culeas adineauri dintr-o scobitur n stnc, de la baza celei de-a 8-a cascade, era de mult vreme acolo. O depusesem mpreun cu biscuii, eu ocazia explorrii din 1938, fcut cu Max Cosyns. Mica rezerv trebuia s ne foloseasc pentru o explorare viitoare. Trecuser 17 ani de cnd o ascunsesem i abia n 1955 am mncat aceast conserv dinainte de rzboi". Cutia era att de oxidat, nct marca ei nu mai era vizibil, dar, mulumit temperaturii coborte a peterii, coninutul era excelent. Nu mai rmsese pictur de untdelemn; sardelele, umflate i murate, l absorbiser cu totul. Max Cosyns, cnd din ntmplare i-am fcut cunoscut faptul, m-a asigurat c, pe cnd murea de foame, n 1943, n celula de condamnat la moarte, din lagrul de la Buchenwald, s-a gndit de multe ori la aceast cutie de sardele din cascada a 8-a din Cigalere. Van den Abeele ntmpin serioase greuti s-i cazeze lungile sale picioare. Griosel, cu gura plin, ne cere s constatm ca martori ct este de chinuit de vecinul su i i manifest revolta contra acestor oameni nordici care, fiind prea lungi, n-ar trebui s fac speologie". Dar n definitiv ce nlime ai, specie de gigantoid", ntreb el ? 1,92, ca s-i fac plcere, rspunse placid marele Jean-Pierre care, sfrind prin a se aeza turcete, poate n fine s-i nghit poria. Dup sardelele n ulei, dup o sup consistent, o friptur de vac n sos tomat i o copioas mncare de afumturi pe fasole alb cu sos, urmate de un desert (brnz, dulceuri i prjituri uscate) Griosel e de prere c s-ar mai putea mnca ceva i, fiind aprobat n unanimitate, deschide o cutie de tripes"2 Masa se ncheie cu o cafea, urmat de lapte concentrat, din care fiecare suge cte un tub ceea ce este cu totul conform ordinii, sau mai curnd anarhiei meniurilor subterane ! Frigul, umezeala i micarea au darul s deschid fiecruia o poft de lup, organismul cere calorii i sub pmnt se mnnc mult, cu lcomie. Dup mas, ne organizm pentru noapte, adic ncepem edina, totdeauna anevoioas i incomod, a dezbrcrii i a culcrii, toi patru ntr-un cort scund i strmt. Dar speologii snt deprini cu ntortochierile cele mai variate i, de bine, de ru, fiecare reuete s intre n sacul lui de puf. Dup puin trncneal i cteva directive pentru a doua zi, ultima raz de lamp electric se stinge. La peste 4 km sub pmnt, echipa de vrf adoarme, sau cel puin caut somnul n noaptea dubl i de neptruns a
1 2

Care triete n grup. Se zice despre animale care triesc n turme. N.T. Preparat de burt. N.T.

pmntului i a peterii. Tunetul celei de-a 16-a cascade, care se prbuete cam la 20 m sub noi, mi umple urechile. Acest vaiet etern, care se urc spre noi, mai impresionant i mai sfietor, capt proporii nebnuite n linitea ntunecimilor. Un rule zburdalnic, o cascad mic, in de urt sub pmnt i risipesc plcut linitea apstoare i solemn. Dar tunetul cascadei pare lugubru i amenintor. Acest glas al naturii evoc toate forele rele din domeniul subteran. De atia ani de cnd fac explorri, am cunoscut dificultile i primejdiile provocate de ap, dumanul numrul unu" al speologilor. Lacuri negre, boli joase, sifoane lugubre, cascade necrutoare i glaciale, viituri subterane mi revin n memorie i m cutremur. Chiar aici, acum un an, apa neagr l-a nghiit pe unul dintre ai notri. i n aceast noapte, n timp ce apa se strnge i nivelul ei se nal acolo jos, n sala de ieire ndeprtat eu cantonez aici, unde torentul este n cretere... Iar mine, n cteva ore, va trebui s urcm alte cascade i s escaladm a 26-a, i nc altele... Ajutor, srii, m nec ! Tresrim cu toii. Conrad, n ezut, aprinde tora electric. Griosel, cu boneta peste urechi, iese din sac i-l apostrofeaz pe Van den Abeele, care se agit i se trezete brusc. Jean-Pierre, el este acela care a avut un comar i a strigat prin somn. i el, n subcontient, era obsedat de apele subterane. Ne povestete visul lui urt, cere scuze pentru incident i echipa de vrf adoarme din nou. Timpul trece, pe tovarii mei i-a cuprins se pare somnul. Jean-Pierre, al crui corp masiv m strivete de fundul cortului, este demult nemicat i linitit. n ce m privete, m lupt vreme ndelungat cu nchiztorul" sacului meu de dormit, dar n zadar; acest deschiztor", a zice mai curnd, permite deschiderea sacului de sus n jos ceea ce este foarte practic pentru a te vr n el dar mi este imposibil s-l mai nchid; cursorul s-a blocat la deschiderea maxim i drdi prostete n sacul meu cscat, n loc s dorm comod. Orele se scurg ncet, neplcut; numai urletul cascadei mi umple urechile i gndurile mi in de urt. Deodat n vacarmul prbuirii ei, mi s-a prut c disting un ipt, o chemare ! Desigur iluzie. Este o aberaie binecunoscut aceea de a auzi murmure i glasuri, n zgomotul unei ape curgtoare, nc un ipt, apoi altele, de intensiti i tonaliti diferite, m fac s tresar; cineva, mai muli oameni, m strig. Din nou o linite ndelungat, n al crei rstimp mi dau seama c am cedat unei halucinaii, unei iluzii auditive. Dar deodat un uierat prelung strbate ntunericul i un glas, care s-a apropiat mult, url i scandeaz cinci silabe binecunoscute: A-si-gu-r-te !" Nu mai ncape ndoial de data aceasta; o echip nainteaz n peter, se apropie, iar n clipa de fa este angajat n escaladarea unei cascade, desigur a 15-a. Pentru a putea domina vuietul cascadei, conductorul este obligat s strige tovarilor si s se asigure n coard. l trezesc cu o smucitur pe Jean-Pierre, care la rndul lui, l scutur pe Conrad, iar acum Griosel, cu boneta pe dos, iese din nou din culcu, protestnd. Ce e cu voi. Doar n-ai nnebunit ? Cine vrei s vie aici, la ora asta ? Dar deodat nceteaz cu apostrofrile, fiindc glasul misterios rsun distinct: A-si-gu-rte !" Aha, mai fac i alii un du n clipa aceasta, conchide Griosel, rznd de aceast perspectiv; i pe noi ne distreaz deopotriv, att ni se pare de ciudat a sfida cascadele; cu toate acestea, nici noi nu fceam altceva acum cteva ore. Profit de aceast ntmplare ca s expun conflictul i ncurcturile mele cu nchiztorul nepenit al sacului meu de dormit. Jean-Pierre, expert n materie, l pune n ordine, l face s funcioneze i ateptm curioi evenimentele, adic sosirea vizitatorilor notri nocturni. Acum se apropie; auzim frnturi de convorbiri, tr de bocanci; primele raze ale lmpilor lor lumineaz slab pereii cortului nostru. Descoperind tabra noastr i vznd cortul bine nchis, vorbesc mai ncet, optesc i ar trece pe furi, dac nu i-ar interpela Griosel. Ei, nebunilor, ncotro ? Ce v-a venit s deteptai echipa de vrf la aceste ore ! i mai nti de toate cine sntei ? Nebunii pufnesc n rs, deschid perdeaua cortului i ni se nfieaz n aureola lmpilor lor frontale. Ne calific de burghezi nedemni" i simuleaz c dau foc cortului. Noctambulii snt trei din Aix: Gouvernaire, Bonnardel i Vincent, adic echipa de fotografi. Iar acum, plini de avnt, doresc s mping puin mai departe, dup cum ne declar, i i continu drumul lor n amonte. Pe cnd trndvim dimineaa, pentru a putea face fa oboselilor urmtoare, cei trei cercetai din al doilea grup de la Aix trec din nou pe la tabra a II-a. Dup ce mai trncnim cu dnii i i cinstim cu o cafea fierbinte, pe care o merit din plin, se retrag pn n tabra I, unde vor dormi 24 de ceasuri ntr-una. Fotograful Gouvernaire, din Aix, cu cei doi coechipieri ai si, ca i cineastul Magos, din Bruxelles, cu echipa lui, aveau s desfoare o munc istovitoare, unii aducnd din expediie numeroase i excelente fotografii, alii un film foarte bun: Cigalere 1955. n timp ce trio de fotografi pornete n aval, cvartetul nostru, care pn n prezent nu i-a justificat cu nimic numele de echip de vrf, nchide cortul de la tabra a II-a i se ndreapt n sfrit n

amonte. n aceast zi, 28 iulie 1955, se va decide soarta expediiei; sau Cigalere ne va dezvlui noi prelungiri, sau ne vom nfunda n escaladarea cascadei a 26-a, cunoscut dintre noi numai de Conrad, care a admirat-o la sfritul expediiei de anul trecut, naintnd mereu, nu ncetm s o evocm, s ne-o nchipuim. Spune Conrad, ntreab nc o dat Griosel, cum arat cascada ta" ? i-am spus c e tare nalt, cea mai nalt din toate, rspunde Conrad, plictisit de aceast insisten. Da, neleg, dar dup prerea ta, ct este de nalt ? Cel puin 20 m. i pe lng asta absolut vertical i inaccesibil frontal. N-are rost s crm catargele de escalad, ele ar fi prea scurte. Numai o crtur ar permite cucerirea ei. ns va fi greu... Dup aceast expunere, excepional de lung pentru dnsul, prietenul nostru se cufund n mutismul lui natural, iar Griosel, pentru a-i cura glasul i a-i schimba cursul ideilor, ncepe s intoneze un cntec provensal, scandnd msura pe casca lui Van den Abeele, care protesteaz. N-ai de gnd s isprveti o dat ? Mai bine i-ai pstra forele pentru ceea ce vine. Nu zbovim mult i sntem pui n situaia s ne desfurm toat energia i ndemnarea noastr, n lupta cu dificilele cascade numerotate de la 20 la 25. Din fericire pentru noi, aceasta din urm fusese cu pricepere amenajat; o scar electron, aezat n afar de snopul spumegnd, ne ngduie s o cucerim fr s ne udm prea tare. Felicitrile snt primite de prietenul nostru Griosel cu fals modestie, fiindc el fusese n 1954 nvingtorul acestei cascade. Urmeaz un parcurs ntr-adevr delicat i dintre cele mai grele. Trebuie s naintm ncovoiai pe un fir de ap ngust, scund i vijelios. Din loc n loc trebuie s ne ntindem orizontal, la faa apei, cutnd s nu ne udm. Dar cu sacii notri ndesai i grei, nu puteam strbate totdeauna, fr incidente. Se aud zgomote de prbuiri urmate de njurturi i exclamaii, atestnd c n unele locuri exerciiile noastre acvatice se soldeaz cu imersiuni brutale i glaciale. Acest drum se arat deosebit de lung i de greu i cu toii, unii dup alii, facem nc o dat cunotin cu neplcerile unei bi ntr-o ap de 4. ncetul cu ncetul ns traneea noastr scund se preface ntr-o strdu, tot ngust, ns nalt, ai crei perei accidentai i apropiai nu mai ngduie s zrim tavanul, care se pierde n ntuneric. Intrm n diaclaza directoare a Cigalerei, adic n fisura preexistent, n sprtura iniial a peterii, aceea care a fost mprumutat, folosit i mrit de micul torent, care a spat (la contactul dintre isturi i calcar), lunga, splendida strpungere hidrogeologic, n care noi naintm cu ncpnare, dornici s cunoatem i s urcm pn la capt, sau cel puin ct mai departe posibil, drumul apei. Dar cte obstacole, cte piedici n cursul acestei introspeciuni" unde trebuie pe rnd s ne blcim, s ne trm, s escaladm, cnd peste isturi alterate i casante, cnd peste calcare dure i uneori chiar peste acea varietate de stnc, specific i exclusiv domeniului subteran: depunerea stalagmitic. Or, formaiile stalagmitice din Cigalere snt cele mai frumoase din. cte pot fi vzute. Privirile noastre, dei ar putea fi blazate pentru acest fel de decoraii, cad totdeauna n admiraie la vederea pereilor suprancrcai de stalactite imaculate, de draperii translucide i de cristale scnteietoare, care ne smulg exclamaii admirative, chiar n trecerile cele mai grele i n culmea dificultilor, cnd luptm i ne certm cu apa, cu frigul i cu stncile ascuite, care ne rup hainele i sacii ndesai, ne aga i ne rnesc. Depind la un moment dat pe tovarii mei, reinui de cine tie ce incident mrunt, pe cnd naintez n frunte izolat, dau de un fund de sac complet, un terminus att de evident, nct am impresia c m-am rtcit, c am greit drumul la o bifurcaie. Totui aud trio care se apropie i vine spre mine. De fapt culoarul se termin aici ntr-o fundtur, dar n nlime diaclaza strmt i ntortocheat se pierde n ntuneric. Poate este aici un urcu pe vertical, singura direcie n care s-ar mai putea prelungi petera. Cutnd prize pentru a urca n diaclaz, descopr cteva zgrieturi, urme de inte pe stnc. Chiar aici trebuie escaladat. Conrad, care sosete urmat de Griosel i de Van den Abeele, mi confirm aceasta. Lsm aici diferite obiecte grele i incomode i ncepem ascensiunea diaclazei, cu braele i picioarele ndeprtate, n atitudinea clasic a alpinistului ce ramoneaz ntr-un horn stncos. Pe msur ce ptrundem n crptur, un tunet binecunoscut se amplific, acel al unei cascade: a 26-a. Diaclaza trece n horn tubular, unde trebuie s ne angajm tr, pe o vertical delicat i incomod, fiind silii s ne eliberm de cocoaa rucsacilor notri i s facem lan, ca s-i putem ridica cu noi. Deodat, ieind din acest cilindru stncos, ca dintr-o capcan, dm ntr-o sal ciclopeian unde domnete zgomotul, vntul i negura; un decor dintre cele mai impresionante i mai puin ospitaliere din cte mi-a fost dat s admir sub pmnt. n picioare, cu sacii alturi, cu capetele ridicate, sntem

nlemnii, speriai de tumultul acestei ultime cascade care ne domin i ne strivete. Are cel puin 20 m ! url Griosel, aplecndu-se la urechea mea. Schimbm priviri ntrebtoare i gesturi largi de admiraie, dar i de neputin, ca surdomuii. Dup cum mi spusese Conrad, nu poate fi pus n discuie atacul frontal al cascadei; ea este aprat de un bazin inabordabil n care domin negurile, iar nlimea ei e cu mult prea mare. n lipsa catargelor pentru escalad, vom ncerca s ne crm pe pereii slii. Un examen rapid ne arat o cale posibil: o corni n urcu care brzdeaz peretele i se pierde n nlime, acolo unde lmpile noastre nu mai lumineaz nimic. Dup ce ne scoatem din saci corzile i pitoanele, escalada ncepe pe nite lespezi dezagregate de isturi iroite de apa. Ne gsim ntr-un teren groaznic, unde pitoanele nu ajut la nimic, fiindc nu prind n crpturile dislocate pe care le mresc. De n-ar fi dect atta, dar urcm fr asigurare, n vrful degetelor, sau lipii de perete, de care ne inem prin aderen, cu tot corpul. Din fericire tehnica trrii ne-a nvat s folosim muchii abdominali care ne ajut s ne lipim de lespezile nclinate i s urcm cu suplee i uurin. Progresm fr vorbe de prisos, cu gesturi prudente, pe dibuite i calculat. Dup tactica vechilor pirineiti, care propovduiau c n ascensiune prbuirea unuia antreneaz i pe a celorlali, convenisem s nu ne legm n coard, prefernd metoda fiecare pentru sine". Toate acestea nu mpiedic solidaritatea i cnd unul dintre noi deine pentru moment o poziie satisfctoare, el sare s-i ajute vecinul de deasupra sau de dedesubt, fixn-du-i un picior care nu-i gsete sprijin, ori ntinzndu-i o mn ctre mna n cutare de prize problematice. Conrad urc primul ca o oprl, dar iat-1 silit s se opreasc, fiindc a ajuns ntr-un loc n care peretele pornete n surplomb, ca s constituie baza bolii acestei catedrale a adncimilor, pe care cutm s o escaladm. Un punct important este ctigat: am reuit s ne ridicm la o nlime de cas cu cinci etaje, adic puin deasupra pragului superior al cascadei, fr ns s dominm acest prag pe vertical. Pentru a-1 atinge, trebuie s ncepem o coborre oblic, pe un perete desperant de neted i de compact, n care este imposibil de plantat un piton. Cramponai i crispai toi patru pe ieituri ngrijortor de fragile, ncepem s simim crcei, and zresc, n sfrit, o fisur, singura existent i singura susceptibil s primeasc vrful unui piton. Ea e prost orientat i nu-i prea ispititoare, dar totui o folosesc, nfignd i nepenind cu puternice lovituri de ciocan unul din cuiele" mele. Prin contursiuni feline, Van den Abeele reuete s extrag din sac una din scrile de electron, care este agat imediat de piton. Conrad se leag ntr-o cordelin de nailon, trecut peste un cioc de stnc destul de precar. Asigurat astfel ct de ct, ncepe s coboare pe scar, treapt dup treapt, cutnd s fie ct se poate de mldios i de uor. Griosel i Van den Abeele i urmresc naintarea, filnd centimetru cu centimetru cordelina1, dar Conrad dispare dup o surplomb. Ct despre mine, nu-mi iau ochii de pe piton, care mi d vii ngrijorri, fiindc l vd ndoindu-se, sau mai curnd dezrdcinndu-se cu ncetul, jucnd n lcaul lui. Asigurai, asigurai puternic, optii tovarilor mei, pitonul se ncovoaie. Apoi strig lui Conrad: Georges, poi s te fixezi un moment, ai prize la ndemn ? Snt fixat, rspunse el, spre marea noastr uurare. Am ajuns aproape, ce-a fost mai greu a trecut. Pitonul fu consolidat i Van den Abeele pleac dup Conrad, apoi Griosel face la fel. Pitonul arat tot prost, dar, fiindc totui a rezistat, m bazez pe el i ultimul, adic neasigurat, cobor iute pn n braele tovarilor mei. i regsesc, nu dup cum credeam, deasupra cascadei, ci pe un prag pe care ea se prvlete i ne stropete din belug, fiind silii s-l prsim numaidect, ntr-o ultim escalad. Cascada a 26-a este acum definitiv nvins. Simim oarecare mndrie i o vie uurare. Deci nainte ! nainte este o frumoas galerie, aproape rectilinie, de 3 pn la 4 m lime, nalt de 8 pn la 10, n care naintm prin apa curgtoare. Dup 100 m de naintare plcut, dei glacial, sntem surprini i constatm c micul torent iese dintr-un tunel scund, din malul drept al galeriei noastre. Angajarea acolo dedesubt este imposibil, bolta fiind necat: este un sifon. Puin ne pas de altfel, e chiar mai bine, fiindc mai departe ne aflm pe uscat, ntr-o albie stncoas, presrat cu blocuri i prundi. S profitm de aceast situaie, cci este probabil s regsim n curnd, mai sus, albia vie" i, fr ndoial, alte cascade. nc o naintare uoar i rapid de vreo 50 m, apoi bolta se las deasupra capetelor noastre. Van den Abeele, care, mpreun cu casca, are doi metri nlime, este de pe acum obligat s se aplece. nc civa pai i iat-ne n patru labe sub un tavan neted i orizontal. Conrad comenteaz, ca geolog, schimbarea de decor i tehnica de avansare. nelegi, spune el lui Griosel, am prsit diaclaza i sntem angajai pe o fa de strate 2, cu
1 2

Coard subire de 68 mm diametru. N.T. Faa de separaie ntre dou strate de roc depuse iniial n fundul mrilor, n cazul de fa ntre dou

perspective de a regsi diaclaza. Pentru moment, frni de oboseala acumulat i de mersul nostru tr, ne ngduim o scurt oprire, ntini pe podeaua nisipoas foarte plcut. Regsind linitea i imobilitatea ne reculegem. Cercetez nainte i ca rod al unei vechi experiene emit o prere, pe ct de sigur, pe att de uor de dedus, fiindc mi se pare evident. Dragii mei, aici nu-i nici un ecou, nici o micare de aer; socotesc c ne vom lovi de un fund de sac terminal. Aceast declaraie are ca urmare s-i pun pe toi n micare, care se face vai ! n patru labe i, n curnd trndu-ne pe burt, cu nasul n nisip. n faa unei strangulri obstruate ne ciocnim de terminusul Cigalerei. Fr ndoial, dincolo de acest sifon nfundat cu nisip, petera trebuie s se mai prelungeasc, s aib galerii i sli nalte, repeziuri i cascade, dar nu vom putea merge mai departe; pentru noi, petera Cigalere s-a terminat definitiv. Fiecare vede sfritul frumoasei aventuri. i fiecare rumeg gnduri pe care i le inspir sfritul expediiei. Au trecut 23 de ani, de cnd am ptruns singur, la lumina unei lumnri, n aceast peter... Dar s nu scormonim mereu trecutul, s trim n prezent i s pregtim viitorul... amintindu-ne de trecut. Culcat pe o coast, cu gtul sucit, gravez pe peretele de stnc, cu vrful cuitului meu, patru iniiale i o dat: gravur ritual, luare de dat destinat generaiilor viitoare, dac viitoarea viitur nu o va nnisipa sau terge peste cteva sptmni. Aceast galerie terminal, situat la 5 km sub pmnt, se va numi de aci nainte Galeria Elisabeth Casteret", n amintirea cuteztoarei exploratoare a Cigalerei. Aceasta fu ultima fraz pronunat, nainte de a cobor a 26-a cascad i de a ne ntoarce la tabra a II-a unde ajunserm dup cteva ore, strivii de oboseal i nfometai. nainte ns de a m npusti pe mncare, am ridicat telefonul ca s dau nouti taberei de afar, s anun rezultatul obinut la int" i s precizez c nu mai este necesar raionalizarea alimentelor. Am propus de asemenea ca fiecare echip s-i aleag la inspiraie un afluent, un etaj sau un culoar nc neexplorate, pentru a fi cercetate. Hotrrea o dat luat, asaltul general a fost declanat. Mai multe zile i nopi petera Cigalere a fost strbtut, inventariat i explorat n toate direciile, n toate sensurile. n ceea ce privete regsirea cursului principal al torentului, dincolo de nnisiparea final, rezultatul a fost negativ; dar explorarea celor apte aflueni, a necesitat exerciii acvatice i escalade nsufleite. Noi cascade s-au adugat la cele pn atunci cunoscute. Cascadele urcate se cifreaz la numrul impresionant i nu limitativ fiindc unele din ele rezistaser atacurilor de 52; un record mondial n analele speologiei. Diferitele patrule descoperir noi sli feerice. Toat lumea se lu la ntrecere, cu vioiciune i iniiativ, afar de echipa de vrf, care se abinu voluntar. Beneficiind de privilegiul explorrii principale, era normal s lase tovarilor din celelalte echipe cmp deschis. Este adevrat c ea mai avea un al doilea proiect: acela de a cobor n avenul Martel, pentru a ncerca s ajung mai adnc dect n 1934, cnd explorasem, mpreun cu soia mea, pn la adncimea de 300 m. Abia ieii la lumin, ne crm deci ctre acest aven, socotit un timp ca cel mai adnc din Frana. Dup ederea noastr de mai multe zile n ntunecimile din Cigalere nu putem s ne bucurm ns de lumina strlucitoare de pe pajitile alpine i de pe coastele circului. Sosim pe dibuite, ntr-o negur deas i prin ploaie, la intrarea tunelului artificial, spat cndva dup indicaiile mele de Uniunea electric din Pirinei". De 21 de ani apa recuperat i captat n subteran prin aceast lucrare este sustras avenului, iese la zi pe coasta muntelui i curge repede ctre turbinele centralei Eylie, situat mai jos cu 1 000 m, n vale. Ci metri cubi au fost recuperai astfel de atunci ? Ci kilowai reprezint asta ? M bucur s vd aceste locuri i aceast realizare speo-hidro-electric, prima de acest fel din Frana. Tovarii mei snt nerbdtori s cunoasc avenul Martel, dar ei nu vor ptrunde pe vertical, prin orificiul su natural, situat mai sus n munte. Mai comod, dei paradoxal, ei vor merge prin ap, angajndu-se n tunelul orizontal. Echipa mea de vrf a suferit o schimbare, fiindc Georges Conrad, dorind s fac ridicarea topografic a avenului mpreun cu fratele lui mai mic, Hubert, a cedat locul unui tnr din Aix, Maurei. Pe de alt parte belgianul Staner ni se altur. Voi cobor aadar cu Griosel, Van den Abeele, Staner i Maurei, urmai de doi topografi i de echipa foto Gouvernaire-Bonnar-del-Vincent. Cunoscnd avenul bine i recunoscndu-1 ca i cum a fi cobort ieri att este de credincioas memoria locurilor pentru cine a trit intens o explorare cobor primul n diferitele puuri suprapuse. Cel mai important de 55 m pe vertical este stropit n chip neplcut de iroaie de ap i constat c el i impresioneaz mult pe coechipierii mei, exceleni speologi de peteri, ns nceptori n avene. Coborrile decurg totui fr incident, n afar de Vincent, contuzionat puternic la picior de o piatr desprins. Ajuni la fund, acolo unde o galerie orizontal, foarte ngust, silete la un urcu greu, strate de calcar. N.T.

constat o oarecare nehotrre, o nesiguran n echipa mea. S fie oare adncimea mare atins, s fie aspectul sinistru al blocurilor nestabile i amenintoare ? Sau mai curnd simplul fapt c un pria ptrunde n strmtoare i ne va constrnge la un urcu prin ap ? n concluzie, nimeni nu pare dispus s se angajeze i oprirea ce ne-o ngduim aici ia aspectul unei opriri terminale. Pentru a-i introduce n tem, le amintesc ceea ce am fcut i vzut n acest culoar strmt cu soia mea, n 1934. Trebuie s te trti cu nasul n ap, 15 metri. Acolo prul dispare ntr-o fisur i trtul se mai prelungete 30 m, dar pe uscat. Punctul de ntrebare se pune la 45 m de aici. Cu ocazia trului iniial reuisem (spnd cu ajutorul unei dli de oel) s ctig civa metri ntr-o strmtoare de 20 pn la 25 cm numai. Dar dincolo de ea vedeam, am putut vedea, pn la 67 m mai departe. Trecnd de aceast strangulare n stnc, riscm deci s gsim prelungiri i mai ales un pu vertical, care s stabileasc legtura cu petera subiacent Cigalere. Tovarii mei par nsufleii i extaziai n faa unei asemenea perspective, fiindc am cobort n aven numai i numai cu gndul s o realizm. Le detept mirajul, interesul i pitorescul acestei legturi, care ar nsemna o strpungere hidrogeologic de 480 m adncime. Pe de alt parte, toi am putut citi, la civa metri de aici, dou cuvinte trasate pe stnc n 1934 de soia mea: Curaj, speran". Maurei se hotrte, golete buzunarele, i ajusteaz cureaua de la casc i se strecoar n strmtoare unde dispare, ncetul cu ncetul, trndu-se pe burt. Dar dup scurt timp se oprete i se frmnt. l auzim mrind, protestnd i trndu-se napoi. Reapare complet ud. Nu se poate trece. Aveam deja o nar n ap ! Posibil, i-am spus, poate chiar ar trebui muiate amndou, dar se poate trece. ntreb cu privirea pe Griosel, Van den Abeele i pe Staner, dar nu par de loc hotri s ncerce aventura. Dragii mei, le spun, snt gata nc o dat, la vrsta mea, s trec strmtoarea i s dau de punctul meu terminal precedent. Dar, fiindc simt c nu m vei urma, este inutil s m blcesc n apa ngheat i s m zdrelesc de asperitile stncii. Atta pagub; nu ne rmne altceva dect s facem cale ntoars. mi pare ru, fiindc aici se ajunge numai o dat la 20 de ani. La drept vorbind, tovarii mei nu erau pregtii pentru aceast ncercare, sau mai curnd erau obosii din cauza grelelor ncercri la care au fost supui timp ndelungat n Cigalere. Pe de alt parte, ei nu puteau s simt ca mine, sau att ct mine, dorina de a persevera, fiindc eu descoperisem i explorasem cndva avenul. Plecm deci abtui i ne tragem n lungul corzii pe care o folosim la escaladarea sritorilor i a rupturilor abrupte din etajul inferior al avenului. Mai sus, vom urca n puurile verticale pe scri. La baza puului mare de 55 m ntlnim pe fraii Conrad, angajai n delicata ridicare topografic a avenului, precum i pe cei trei fotografi care opereaz n ceaa cascadelor. Dac eram oarecum dezamgit la ieirea din avenul Martel unde se ajunge o dat la 20 de ani" urma totui s cunosc n schimb o bucurie tiinific i artistic din cele mai intense i mai pure din cte mi-au fost hrzite sub pmnt. Datoresc acest privilegiu cineastului expediiei, belgianului Bernard Magos. n cursul campaniilor 1953 i 1954 din Cigalere, Magos a uimit pe tovarii si cu explorrile sale solitare n care se complcea i din care se ntorsese o dat extenuat, de nerecunoscut i rnit la frunte. Asemenea explorri nu snt scutite de pericol, snt chiar foarte riscante i ar trebui interzise, dar, la drept vorbind, au o atracie irezistibil, un farmec de netgduit pentru unii. Cum ne ntorceam frni i posomorii la baracamentele de la Rouge, Magos m trase la o parte. i aminteti desigur, drag Casteret, mi spuse el, c am descoperit anul trecut o galerie feeric n adncurile din Cigalere. Nimeni nu tie unde este aceast galerie i e foarte greu de descoperit. Nu am indicat-o nimnui, dar a fi bucuros s v-o art dumneavoastr care ai descoperit Cigalere. V-ar face plcere s venii cu mine, s vizitai aceast minune ? Fiindu-mi cunoscut petera mai de mult, pe cnd nu fusese supus nici unei degradri (inscripii dezonorante cu negru de fum, spargeri i sustrageri masive de stalactite i de cristale) i tiind c petera Cigalere era cea mai frumoas din cte s-ar fi putut nchipui, bnuiam c Magos ptrunsese ntr-o prelungire rmas necunoscut i pstrat intact. Primii propunerea, legat prin cuvntul de onoare, care mi l-a cerut, c nu voi divulga secretul poziiei galeriei sale feerice. Dar el nu mi-a interzis s povestesc ceea ce am vzut, atunci cnd, puin sceptic i n orice caz foarte obosit, am ptruns cu el n Cigalere, pentru o ultim explorare de 20 de ore. innd seama de discreia fgduit, nu voi pomeni nimic din itinerarul urmat, nici de exerciiile acvatice i acrobatice necesare pentru a ajunge acolo. Dar pot afirma c niciodat o descoperire nu a cerut atta intuiie i asemenea caliti fizice excepionale, ca acelea dovedite de Magos ca s ajung, trecnd prin nenumrate pericole, n ceea ce el a numit Al aptelea cer". Locul merit din plin aceast denumire superlativ, nceputul este banal ! un oarecare culoar stncos i pmntos. Totui, din loc n loc, bolile snt mpodobite cu cteva buchete de concreiuni foarte fine, prezentnd ramuri comparabile acelor ciuperci n tufe numite clavarii, dar clavarii de o albeaa imaculat.

Dup o cotitur n loc, decorul se schimb; a disprut i podeaua pmntoas, i pereii, i tavanul de stnc; culoarul este n ntregime cptuit cu concreiuni i draperii scnteietoare, de o albea de crin. Regsesc aici aspecte fabuloase, peisaje de vis, admirate altdat n etajele fosile, n prezent devastate. Felicit pe tovarul meu c a descoperit aceast galerie intact. Asta nc nu-i nimic, rspunse el, nu-i dect culoarul ngerilor". Mai departe vei vedea veritabilul Al aptelea cer", ntr-adevr, mai departe, splendoarea galeriei ntrece orice ateptare, aa cum n-am mai vzut n cei peste 40 de ani de cercetri subterane. Numai interiorul unei geode ne-ar mai putea da o idee i ar mai putea fi citat comparativ, pentru a putea evoca ceea ce, oricum, rmne imposibil de descris. Cuvintele snt insuficiente, absolut improprii, de o srcie chinuitoare, pentru a reda acest grai al miilor de forme i al miilor de culori, care se adreseaz vederii i numai vederii. S renunm deci a descrie i a repeta c aici totul este pur, totul scnteiaz i totul se sfarm i se drm la cea mai uoar atingere. Este un palat fermecat, unde cresc toate pietrele preioase i toate cristalele, din care se pot vedea cteodat unele mostre ntunecate i prfuite, n cele mai bogate laboratoare de mineralogie. Aici poi admira cu nesa i uimire cristalizri extravagante, aberante, scnteietoare, cum nici un mineralog sau cristalograf nu a vzut sau nu i-ar putea imagina. Printre aceste crose, aceti fulgi i aceste flori de gips, mai stranii i mai rsucite dect orhideele rarisime, ntre aceste lnci din cristal, aceste bijuterii de jad i de onix, merit de semnalat adevratele cuiburi de ace i de fire de gips, atingnd pn la 50 cm lungime i de o finee literalmente de pianjen. Aceste ngrmdiri de mii de ace snt aezate pe nisipul fin. Acolo, pe loc, printr-un proces necunoscut i neexplicat, se formeaz n cursul unei dezvoltri misterioase firicele att de subiri i de nclcite, ca lna de sticl. Asemnarea cu aspectul de psl, alb argintat, al lnei de sticl, este absolut perfect, dar se ntlnesc filamente i ace cu mult mai lungi, cu mult mai fine i totdeauna rectilinii, drepte pn la perfeciune. Numeroase ace de 30 pn la 50 cm snt mai subiri dect cele mai fine ace de cusut. Acele mai lungi se lesc ca lamele de pumnal foarte drepte, suple i transparente. Un singur muzeu din lume1 posed eantioane din aceste ace minunate i poate da o idee de bogia i de profunzimea care fac din Al aptelea cer" apoteoza peterilor. Clcnd cu picioarele exact pe urmele tovarului meu, evitnd cu orice pre s m sprijin de pereii nflorii, reinndu-ne suflarea pentru a admira de aproape minunii de o fragilitate extrem, naintm cu mii de precauii i contorsiuni n aceast galerie unde un pas greit ar fi o catastrof i o cdere ar echivala cu un cataclism local. Nicicnd n via nu mi-a fost atta fric s m mpiedic i cte micri de mldiere n-a trebuit facem n lungul celor 200 n parcuri acolo, pe vrful picioarelor, n echilibru continuu ! Am avut cel puin satisfacia c n-am stricat nimic, c ni' am atentat cu nimic la integritatea acestei galerii, cu adevrat unic care merit ntr-adevr numele de Al aptelea cer" pe care l-a dat, cuprins pe drept cuvnt de lirism i exaltare, Bernard Magos, cnd a descoperit-o i a parcurs-o singur n 1954. Campania 1955 din Cigalere s-a ncheiat, pentru mine, cu o imagine de o frumusee de nedescris. La toate acestea s-a adugat ns o descoperire foarte important, cu caracter utilitar i industrial. Ea a fost rodul unei munci nverunate, grele i ingrate, a unei echipe de cinci oameni, care au reintrat n peter, dup ce toat lumea plecase de acolo spre cmpie. Cei cinci: Robert Bel, Georges i Hubert Conrad, Albert Gueydan i Daniel Leschi s-au ntors n fundul peterii ca s ntocmeasc planul i profilul ei. n cursul unei ridicri de 47 de ore, lucrnd adesea cu apa pn la bru, ei i-au ncheiat cu bine misiunea lor de topografi, care poate fi rezumat n dou cifre: lungimea peterii 4 850 m, denivelarea 220 m. Aceast ultim cifr marcheaz victoria final la care trebuia ajuns. ntr-adevr, dup ce Uniunea electric din Pirinei" spase n 1934 cam la 2 000 m altitudine tunelul de captare al cascadelor din avenul Martel, se constatase c torentul din Cigalere fusese redus, ns nu secat. Nu era deci posibil s se recupereze toate apele ei, petera fiind mimai la altitudinea de 1 700 m, cu 200 m prea jos pentru a putea conduce torentul subteran n tunelul-colector al circului Lez, situat la 1 900 m altitudine. Dar ceea ce nu fusese posibil n 1934 a devenit n 1955, mulumit speologilor francobelgieni, care au atins n peter altitudinea de 1 920 m. Aceti 220 m care mai lipseau au fost escaladai, dup cum se tie, cu fora minilor prin cascade glaciale. Acum ntreprinderea Electric din Frana" va putea fora tunelul, care va supune i va
1

Acest mic muzeu are 28 de vitrine asemntoare unor acvarii, cufundate n penumbra unei sli ntunecare ca o peter. Dar aceste vitrine, care snt luminate conin sute de stalactite excentrice, de flori minerale, concreiuni i cristale dintre cele mai preioase, cele mai bogate i cele mai rare, recoltate de autorul acestor rnduri n 40 de ani de cercetri fcute n peste 1 000 de peteri. Colecia ,,Norbert Casteret", singura de acest fel din lume, se afl n micul sat Fontaine-de-Vauclase, lng celebra resurgen. Bogia ei uimete i ncnt n fiecare an miile de turiti care o viziteaz i care declar c este o ncntare adevrat i ofer imagini de neuitat.

folosi integral petera Cigalere. Aceast splendid peter, care tinuia podoaba nepreuit al celui de Al aptelea cer", ascundea de asemenea, mult vreme necunoscute i nefolosite, bogiile hidroelectrice ale torentului ei subteran cu 52 de cascade.

III. Cuceritorii abisului


Avenul de la Pierre-Saint-Martin Ad auztisti per anemia"1 Anul 1953 va rmne un an de neuitat n analele alpinismului i ale speologiei, cci el a vzut cum n acelai timp omul s-a urcat pe cel mai nalt vrf al globului i a cobort n cea mai mare adncime a pmntului. Trebuie de asemenea amintit c n acelai an s-au efectuat primele scufundri la mari profunzimi cu batiscaful2. Puini snt aceia care s nu cunoasc aezarea i nlimea muntelui Everest i n general istoricul asalturilor succesive pentru cucerirea celui mai nalt pisc al lumii. Dar ce se tie despre amplasarea, configuraia i profunzimea imensului abis subteran din munii Pirinei ? Ce se tie despre descoperirea i exploatarea lui ? Acest aven, care se nscrie n lista celor mai adnci caviti ale pmntului cunoscute pn azi, devine de acum nainte un fapt geografic imposibil de ignorat. n scopul cunoaterii lui, un vechi cutreiertor al peterilor, care i-a petrecut viaa explornd Pirineii subterani i a avut suprema satisfacie de a cobor pn n adncul marelui aven, ncearc s descrie peripeiile acestei cuceriri subpmntene. n 1908, Martel fu nsrcinat de Ministerul Agriculturii s ntreprind o serie de explorri subterane hidrologice n departamentele Haute-Garonne, Hautes-Pyrenees i Basses-Pyrenees. n cursul acestei vaste anchete hidrogeologice din Munii Pirinei, Martel avu ocazia s-i stabileasc tabra timp de trei sptmni n mprejurimile pasului Pierre-SaintMartin (n Pirineii de Jos) pe frontiera franco-spaniol, la hotarul dintre Bearn i ara bascilor. Era pentru prima dat cnd un speolog i instala cortul i desfura scrile de frnghie n numeroasele puuri din acele locuri. De altfel era o adevrat expediie, cuprinznd numeroi participani, nsoii de o ntreag caravan de crui i catri ncrcai cu materialul greoi i incomod folosit n acel timp. Printre nenumratele avene i puuri cu zpad existente n masivul calcaros, unde se desfoar imense lapiazuri", Martel i nsoitorii lui coborr printre altele i ntr-un aven, n apropierea pasului de la Pierre-Saint-Martin i pe care l botezar, din aceast cauz, avenul de la Pierre-Saint Martin". Speologii, care nu putuser s coboare la o adncime mai mare de 60 m din cauza avalanelor de pietre extrem de primejdioase, au constatat c puul natural se prelungea vertical, n continuare, conchiznd c se nfund mai jos, din cauza zpezii, aa cum se ntmpl cu toate cavitile din mprejurimi. n anul urmtor, n 1909, Martel reveni n ara bascilor, adevrat paradis pentru speologi, obinnd rezultate excelente; apoi spiritul lui mereu activ fu atras de alte obiective i ani de zile a putut fi vzut prospectnd i explornd peterile, avenele i rurile subterane din ntreaga Europ. De-abia peste 25 de ani, ncepnd din 1934, un alt speolog avea s reia studiul iniiat de Martel n regiunea Haute Soule (una din cele apte provincii basce). Speolog paradoxal sau cel puin uimitor de multilateral, Max Cosyns, fizician belgian, i mprea activitatea ntre studierea razelor cosmice, observate la mari altitudini cu prilejul memorabilelor ascensiuni n stratosfera cu profesorul Piccard, i pasiunea sa pentru peterile i avenele din ara bascilor, unde i petrecea vacanele. Printre altele, el ntreprinsese explorarea avenului de la Heyle sau Trou d'Audiette", pe care Martel l abandonase din cauza pericolului cderilor de pietre. Avenul era considerat la acea epoc ca fiind cel mai adnc din Frana. Servindu-se de un cablu de oel, micat de un troliu uor, conceput de el, Cosyns reui s evite ploaia de pietre declanat de utilizarea scrilor de frnghie, greu de manevrat, i, mpreun cu tovarul su, Van der Elst, i cu mine, atinse fundul acestui aven, la o adncime de 250 m. Dup ctva timp l-am invitat, la rndul meu, s efectum a doua coborre n avenul Martel pe care l descoperisem mpreun cu soia mea i care, cu adncimea lui de 303 m, fusese timp de zece ani cel mai adnc din Frana. Colaborarea strns i dintre cele mai amicale stabilit ntre noi a continuat pn n preajma rzboiului din 1939, care ne-a ntrerupt activitatea. ncepnd din 1946 reluarm amndoi explorrile subterane, el tot n ara bascilor, iar eu n
1

La rezultate mari prin ci strmte" locuiune cu sensul c la triumf se ajunge trecnd peste multe dificulti. N.T. 2 Aparat de scufundat la mari adncimi n ocean, inventat de A. Piccard. N.T.

Pirineii Centrali. n 1947 am terminat, cu o echip local i cu echipa Speleo 3-Clubului Alpin din Paris, condus de F. Trombe, explorarea avenului Henne-Morte n Haute-Garonne. Cu tnrul i entuziastul meu coechipier Marcel Loubens, care avea s devin un speolog de seam, am atins n acest aven periculos adncimea de 446 m, constituind un nou record al Franei. n acest timp Max Cosyns, cu o echip anglo-franco-belgian, ptrundea n avenele basce i i axa activitatea n jurul pasului de la Pierre-Saint-Martin. Cobornd avenul denumit Pierre-SaintMartin", unde Martel se oprise la 60 m, ei atinser adncimea de 240 m, unde o mare cantitate de zpad i ghea le mpiedic continuarea explorrii. n luna august 1950 am primit o telegram semnat de Cosyns, laconic, dar elocvent: Descoperit aven vertical, cel mai adnc cunoscut". La care i-am rspuns, pe aceeai cale: Descoperit peteri cu ghea, cele mai nalte cunoscute". ntr-adevr, n timp ce grupul speologic al lui Max Cosyns identificase acest aven record, eu descoperisem n masivul Marbore, mpreun cu fiicele mele Maud i Gilberte, cinci peteri cu ghea care snt cele mai sus situate de pe tot globul. Urm un schimb de scrisori din care am aflat esenialul despre descoperirea noului aven basc. Descoperirea avenului de la Pierre-Saint-Martin n luna august 1950, investigaiile speologice ale profesorului Max Cosyns i ale echipei sale se terminau dup o campanie interesant, dar grea i puin senzaional. Labeyrie, Levi, Theodor i Loubens, terminndu-i concediul, prsiser tabra instalat trei ani consecutivi lng avenul PierreSaint-Martin. Nu mai rmseser dect Cosyns, Occhialini i Lepineux, care i ei trebuiau s coboare a doua zi n vale. n amurgul acestei ultime zile, Occhialini i Lepineux se odihneau, la 200 m deprtare de tabr, lng orificiul unui aven din coasta muntelui. Gura acestui aven era impuntoare, cu perei verticali i netezi, dar la o adncime de civa metri se nfunda. Doar o mic crptur se deschidea n stnc, cam la 1 m deasupra fundului. Tot privind-o, Lepineux lu o piatr i cu o micare reflex, fireasc pentru un speolog, ncerc s nimereasc gaura. Imponderabilul a acionat i a determinat evenimentele considerabile ce au urmat acestui gest mainal i n aparen fr nsemntate. Dac piatra nu ar fi atins inta vizat, Lepineux i tovarul su ar fi plecat peste cteva clipe, fr s bnuiasc vreodat, c sub picioarele lor, care se legnau n gol, se gsea avenul cel mai adnc din lume. Pe scurt, Lepineux, mare vntor de psri i excelent trgtor, intise exact; piatra dispruse n crptur. Dar imediat se auzi un zgomot n orificiu i, spre marea surpriz a celor doi speologi, apru o pasre aidoma cucului de la o pendul care i lu zborul cu ipete de spaim. Altele i urmar i se deprtar n zbor ntins. O clip mai trziu, Lepineux i Occhialini, mirai c o gaur att de mic poate adposti attea zburtoare, ncepur s arunce alte pietre. Aceste proiectile cdeau vertical, uierau, ricoau prelung i zgomotul cderii lor se pierdea fr a se deslui lovitura final. Cei doi oameni se privir uimii, stupefiai i deodat, transportai, entuziasmai, fugir spre tabr Strignd pe Cosyns. Toi trei coborr repede din nou, spre gaura ciorilor. Cosyns, mai experimentat i mai blazat, nu mprtea frenezia tovarilor si. Le reaminti c sondajele pe baz de sunet se dovedesc n general inexacte i c exist totdeauna tendina de a se exagera adncimile indicate de cderea pietrelor care ricoeaz, se frmieaz i antreneaz alte pietre din neregularitile pereilor. Ct privete ecoul provocat de aceste ploi de proiectile, i el neal n sensul exagerrii. Spunnd toate acestea, fizicianul belgian ls s cad n crptur o bucat de roc, numr n minute timpul cderii i deodat figura sa se lumina ca aceea a tovarilor sal. El nsui era acum uimit i convins c se gsesc n faa unui pu excepional de adnc. Greutatea de plumb a sondei pe care o lsar s coboare prin gaur trase firul fr ntrerupere. Cei 200 m de fir se desfurar i plumbul spnzur, ns n gol. A doua zi se fcu un nou sondaj cu ajutorul unei mingi de cauciuc pentru a se putea depi cele cteva cornie de care se mpiedicase plumbul n ajun. De data aceasta, sondajul, repetat de mai multe ori, era precis i gritor: el dovedea o vertical de 346 m, adic cea mai mare care a fost vreodat nregistrat n adncimea pmntului. Dezarmai de aceast adncime, cei trei speologi s-au mulumit s lrgeasc deschiztura din roca uor friabil, apoi i-au ridicat corturile, dndu-i ntlnire pentru anul viitor. Exaltanta expediie din 1951 Nu se putea ataca un aven att de adnc cu ajutorul unor simple scri din fir de oel, care snt utilizate n mod obinuit de speologi. Se impunea o coborre cu troliu i Cosyns concepuse i realizase un model care semna oarecum cu o biciclet fr roate, sau a crei unic roat constituia tamburul n
3

n toare limbile din lume este folosit termenul de speleologic" afar de limba romn n care s-a ncetenit termenul de speologie". Cele dou cuvinte deriv din dou rdcini diferite din limba greac, dar snt sinonime. N.T.

jurul cruia se nfoar cei 380 de metri de cablu de 5 mm grosime. Un asistent ncleca acest troliubiciclet i l aciona pedalnd cu picioarele i nvrtind cu minile dou manivele instalate n locul ghidonului. Max Cosyns m invitase la aceast coborre i, ca toi participanii, eram nerbdtor s m afund n noul aven. La ntlnirea fixat de Cosyns, Lepineux i Occhialini, se gseau Loubens, Janssens, Levi, Tazieff, Ertaud, Labeyrie, Petitjean, Perot i o echip de cercetai belgieni venii s dea o mna de ajutor operaiilor de exterior. n ultimul moment am fost obligat s renun, fiul meu Raoul rupndu-i un picior ntr-un aven, iar fiica mea Gilberte trebuind s fie operat de apendicit, survenit cnd se cra cu mine ntr-o peter. Astfel, nu cunosc expediia din 1950 dect din auzite. Credinciosul meu discipol i prieten, Marcel Loubens, mi-a povestit ns peripeiile ei. Georges Lepineux, descoperitorul avenului, cobor primul, cu mult curaj, pn n fundul marei verticale, unde se deschidea o imens sal haotic. Jacques Ertaud, urmnd pe Lepineux, atinse i el aceast sal i bnui existena unui etaj inferior. Loubens i Tazieff, n echip, aterizar la rndul lor la baza impresionantei verticale i strbtur sala de la un capt la altul. Loubens, strecurndu-se printr-o strmtoare instabil i periculoas, cobor pe scara de electron ntr-o a doua sal mai vast dect prima, n fundul creia descoperi un torent subteran, la o adncime de aproximativ 500 m fa de suprafa. Din ziua aceea, acest aven formidabil s-a numit avenul Lepineux" 1. Prima sal deveni sala Lepineux" pentru a cinsti descoperirea simpaticului i ndrzneului speolog din Bagneres-de-Bigorre. n ceea ce privete a doua sal, Loubens, amin-tindu-i c n 1935 o tnr femeie btuse recordul francez de coborre n adncime n avenul Martel din Pirinei, i dedic descoperirea sa i hotr ca aceast bolt uria s poarte numele de sala Elisabeth Casteret". Enorma adncime a puului iniial i proporiile colosale a celor dou sli descoperite au constituit un obstacol pentru continuarea explorrii, cu att mai mult, cu ct troliul-biciclet funcionase nemulumitor. Ridicarea la suprafa a ultimilor echipieri a fost grea i nelinititoare, angrenajele i unele piese uzndu-se complet. Trebuia deci, pentru viitor, s se utilizeze un mecanism mai puternic i mai perfecionat; urma ca Cosyns s-l realizeze n vederea campaniei din 1952. Tragica expediie din 1952 Expediia din vara anului 1952 la avenul Pierre-Saint-Martin este ns vie n memoria tuturor, din cauza deznodmntului ei tragic: moartea lui Marcel Loubens n fundul avenului n urma prbuirii lui n marele pu. Campania ncepuse totui sub cele mai bune auspicii i ntr-o atmosfer de entuziasm, datorit tocmai elanului comunicativ al lui Marcel Loubens care devenise sufletul echipei, echipierul de oc al crui curaj i antren ndrcit galvanizase pe toi. Cei care cunoscuser i utilizaser uorul troliubiciclet din anul precedent erau ncurajai de aspectul noului troliu de 100 kg pus n micare de un motor electric i nzestrat cu perfecionri ingenioase. ns mecanismul n chestiune nu a justificat ncrederea ce i se acordase i o serie de pene i avarii nelinititoare nu ntrziar s fie nregistrate. Totui, trebuie precizat c accidentul mortal nu-i poate fi atribuit. O slbire neprevzut i nenorocit a sistemului de fixare a extremitii cablului a fost singura cauz a tragicului deznodmnt. Max Cosyns, alturi de profesorul Piccard, este primul om care s-a aventurat n domeniul, pn atunci interzis i neexplorat, al stratosferei. i tot el, mpreun cu Piccard, a conceput i realizat primul batiscaf, efectund cea dinti scufundare la mare adncime, n apele oceanului. Primul lor balon stratosferic, ct i primul lor batiscaf au fost imitate, reproduse i, prin aparate asemntoare acestora, s-au realizat i alte ascensiuni n stratosfera, precum i alte scufundri submarine la mare adncime. Credinciosul i nenorocosul meu prieten, cel mai strlucit elev al meu, Marcel Loubens, a fost victima unei slbiri a materialului utilizat, ntr-o expediie organizat i condus de colegul Max Cosyns. Este totui nedrept s fie nvinovit, cum s-a fcut prea adeseori, acela cruia nu i-am retras nici stima i nici admiraia. La 9 august 1952, la amiaz, sub razele unui soare strlucitor, Loubens echipat, cu casca pe cap, cobor primul n adnc. n jurul puului era o afluen numeroas. Coechipieri, ziariti, fotografi, cineati, turiti, ciobani, jandarmi se aplecau cu toii peste marginea avenului, urmrind ateni i pasionai manevra de coborre.
1

Mai trziu, avenul a fost denumit Pierre-Saint-Martin", nume care aparinea ns avenului vecin, unde Martel coborse n 1908, dar a prevalat obinuina de a denumi avenul dedicat de speologi lui G. Lepineux, avenul Pierre-Saint-Martin". N.A.

Cu toat solemnitatea momentului, Marcel a glumit pn n ultima clip. Statura sa nalt, sigurana sa, figura sa energic i surztoare, creau impresia de echilibru i de ncredere de nezdruncinat. n momentul cnd, legat de cablu, ncepea s coboare n vid i n negrul puului, m cut cu privirea i mi fcu un gest de adio: La revedere, tticule", mi strig el. i plcea s se considere fiul meu spiritual", cci l iniiasem n tainele speologiei nc de la vrsta de 16 ani. Dar era pentru prima dat cnd m saluta n acest fel i i rspunsei pe acelai ton glume: Adio, copilul meu". Era pentru ultima dat cnd surdea vieii i vedea lumina soarelui. Nu mai aveam s-l revd viu niciodat. Pe rnd coborr apoi: Tazieff, Labeyrie i Occhialini. Toi patru aveau un program ncrcat, bine stabilit: instalarea unei tabere la o adncime de 400 m n sala Lepineux, efectuarea explorrii amnunite a slii Elisabeth Casteret, imperfect cunoscut, i, n fine, imersiunea a 40 kg de fluorescein n torentul subteran. Aceast experien de colorare trebuia s ne precizeze locul ieirii apei la suprafa, undeva n vale. Cinci zile mai trziu (totul se petrece ncet i greu sub pmnt), Loubens mi telefona din fundul pmntului c programul fusese executat n ntregime i c, pe deasupra, mai ntrevzuse o a treia sal, la fel de mare ca cele precedente. Dar obosit i ntmpinnd greuti din cauza umrului fracturat cu ocazia explorrii avenului de la Henne-Morte, decisese s revin la suprafa. tia c trebuia s conduc echipa de vrf care urma s intre n aciune dup ridicarea echipei lui i c ateptam echipamentul su de parautist pentru a cobor la rndul meu, urmat de Jans-sens, Theodor, Mairey i Levi. Avenul continu i are proporii fantastice, mi comunic amicul meu. Vei avea ce face. Eu am avut poria mea de ncntare, acum snt n afara btliei. Trebuie s urc. Pe curnd. Pe curnd i urcare bun, i-am spus. i atunci, n timp ce ridicarea lui Loubens ncepuse, s-a produs accidentul. urubul angrenajului de ataare la cablu desfcndu-se imperceptibil, pe nesimite, Loubens fu proiectat n gol i se zdrobi de stncile din adncime. A stat n agonie 36 de ore nainte de a muri, n fundul golului subteran, acolo unde i-a trit ultimele zile ale vieii lui curajoase", cum indic epitaful gravat pe stnca lng care i-a dat ultima suflare. Tazieff, Labeyrie i Occhialini au trit ore halucinante i sfietoare la cptiul prietenului pe care l-au nhumat ntre dou stnci enorme din sala Lepineux. Despre aceste ore de comar, cnd eram separai de srmanul nostru rnit prin verticala monstruoas de aproape 400 m, n-am pstrat dect o amintire tears i confuz, ntretiat de sperane exaltate i desperri cumplite, dup cum salvarea mi aprea cnd posibil, cnd imposibil. Unele impresii, unele imagini, mi dinuiesc n amintire, printre attea i attea dovezi de devotament i solidaritate manifestate n aceast tragic ocazie. Revd, i nu o s pot uita niciodat, avionul militar din Pau care, alarmat prin radiotelegrafie, a venit i a zburat deasupra noastr, spre cderea nopii. Zburnd razant peste piscurile bntuite de o furtun violent care ne smulgea corturile, reui, n condiii riscante, s ne parauteze medicamente i o targ special. Spectacolul acestor oameni ai aerului, care luptau i-i expuneau viaa pentru a veni n ajutorul acelora care n mruntaiele pmntului se strduiau s smulg morii pe unul dintre ei, era sublim. Revd de asemenea pe doctorul Mairey n clipa cnd se pregtea s coboare la cel rnit. nctrmat, micndu-se greoi din cauza grelei brancarde fixate de centur, i ncheia blestematul sistem de ataare a cablului, care cedase i care fusese reparat ntre timp, cu mijloace destul de rudimentare. Pentru a rupe tcerea apstoare i amenintoare care plana peste aceast scen, Levi puse mna pe umrul doctorului. Toubib1, spuse el cu o voce tears, trebuie s ai ncredere n centura de fixare a cablului. N-am absolut nici o ncredere n ea, rspunse ncet Mairey. i acestea spuse, ptrunse hotrt n gaura cscat i neagr a avenului i se suspend de cablul care l inea deasupra a 346 m de gol nspimnttor. Cteva ore mai trziu, Mairey telefonndu-ne c starea rnitului era extrem de grav, dar staionar, cinci tineri se oferir spontan s coboare pentru a ncerca salvarea lui Loubens. i cunoteam foarte puin, cci veniser la Pierre-Saint-Martin pentru prima dat. Max Cosyns le propusese s ni se alture pentru a constitui o echip de sprijin i eventual de ajutor. Tinerii se pregteau s coboare n aven cu ajutorul scrilor de fir de oel de care dispuneam. Era o ncercare desperat i nespus de primejdioas din cauza fineii materialului i a cderilor de pietre ucigtoare, provocate de manevrele efectuate i de frecarea scrilor de perei. Aceti cinci cercetai lionezi", cum erau denumii, acceptar i propuser chiar s se opreasc la diferite adncimi ale puului, unde s se fixeze pe mici balcoane i
1

Porecla dat de francezi n general medicilor. N.T.

cornie nesigure, cu ajutorul pitoanelor nfipte n perei. Astfel puteau s dirijeze ridicarea rnitului i s ajute tragerea trgii grele ca aceasta s nu se agae i s se nepeneasc sub surplombele de netrecut, sau s se loveasc de multiplele protuberante stncoase. Pentru a-i ajuta n aceast sarcina, am verificat metru cu metru toate scrile pe care le-am desfurat n vid, fixndu-le cap la cap cu ajutorul inelelor de racord. Acest examen m-a fcut s m cutremur, cci multe pri ale scrilor erau ntr-o stare foarte precar. Apoi am cobort cu ei i ne-am nirat, pe cte un col de stnc la 80, 150 i 210 m adncime, unde ne-am fixat cu pitoane n poziii incomode i riscante. Prin acelai mijloc, am fixat scrile pentru a le consolida. Dup operaii interminabile i extenuante, Louis Ballandrau, omul de vrf al acestei memorabile coborri, ajunse la adncimea de 240 m, acolo unde puul vertical se lrgea considerabil. Era o fapt unic. Dar, tocmai cnd dispozitivul de salvare era la locurile stabilite i cnd eram gata pentru a ridica rnitul, ne parveni, transmis din om n om, vestea fatal: Loubens a murit". Am primit ordinul de a ne ridica imediat la suprafa, cci se hotrse i hotrrea era neleapt ca operaia desperat i extrem de periculoas, pe care voisem s o ncercm cu orice risc pentru a smulge adncului pe prietenul nostru rnit, devenea inutil pentru amicul nostru mort, n schimb risca s provoace alte accidente grave i chiar mortale. Victorioasa expediie din 1953 Tovarul nostru Robert Levi, care de muli ani era unul dintre cei mai asidui i devotai membri ai Grupului speologic de la Pierre-Saint-Martin", desfurase n 1952 o activitate att de eficient i chibzuit, nct printr-un acord tacit l-am desemnat s conduc campania din 1953, care se anuna extrem de agitat i cu responsabiliti deosebite. Spre mulumirea general, Levi organiz n chip desvrit aceast expediie, ce s-a desfurat, punct cu punct, dup cum fusese conceput i planificat. Ea ncepu totui cu o lovitur de teatru, cu un eveniment senzaional, care cteva zile ne-a inut ntr-o continu tensiune i care amenina expediia noastr s eueze nainte chiar de a fi nceput. La 1 august, cnd ne adunasem cu toii n satul Licq, la piciorul muntelui, unde se efectuase adunarea echipierilor i a materialelor la Hotel Bouchet" (cartierul general al speologilor nc de la primele campanii ale lui Martel), ne sosi o veste deopotriv de neateptat i descurajatoare. Guvernul spaniol ocupase regiunea avenului cu jandarmi armai pentru a ne interzice accesul. Trebuie precizat faptul c, nc din anii precedeni, spaniolii se artaser preocupai de coborrile noastre succesive n avenul al crui orificiu era revendicat deopotriv de ctre Spania i Frana. Aceast stare de lucruri se datoreaz faptului c linia frontierei prezint pe hart, n regiunea avenului de la Pierre-Saint-Martin, o lacun care mai devreme sau mai trziu va trebui s fie completat i tranat de Comisia Internaional a Frontierelor, cu att mai mult, cu ct cazul amintit nu este singurul de-a lungul lanului Pirineian. Ateptnd deciziile guvernamentale oficiale, care depeau rolul nostru de exploratori de peteri, Levi hotr, cu mult snge rece i fermitate, s ne continum preparativele i acumularea materialelor, dup planul prevzut. n zilele urmtoare catri ncrcai din greu suir muntele, n timp ce un avion de la baza militar a trupelor aeropurtate de la Pau efectua patru zboruri i numeroase parautri spectaculoase pe o pune din preajma avenului. Desfurndu-i corolele lor viu colorate n albastrul cerului, 36 de paraute ne depuser la picioare aproape 3 t de materiale variate: echipament, utilaje, hran etc. n acelai timp, brigada de jandarmerie de la Oloron trimise mai muli jandarmi la PierreSaint-Martin i n satul basc Sainte-Engrce pentru a instala posturi de radio emitoare i receptoare, destinate s asigure o legtur continu i rapid ntre expediie i restul rii. Toat aceast organizare i diversele acorduri cu armata, P.T.T. i alte instituii erau fructul unor preparative minuioase i al colaborrii fecunde dintre Levi i prietenul nostru Jose Bidegain din Pau, care, cu luni nainte, prevzuser totul fr s lase nimic la voia ntmplrii. Rmnea numai problema neprevzut, dar crucial, a atitudinii guvernului spaniol. n fine totul se rezolv la 6 august n urma unei ntrevederi oficiale, cnd grupul de la PierreSaint-Martin primi ntr-unul din corturile sale pe guvernatorul general al provinciei Navarra, nconjurat de ofieri spanioli, i pe reprezentantul rii noastre, subprefectul din Oloron, nsoit de comandantul i cpitanul jandarmeriei locale i de alte persoane oficiale. O echip de geologi i speologi spanioli, condui de ctre profesorul Llopis Llado de la Universitatea din Ovideo, urma s colaboreze cu noi ntr-o atmosfer de cordialitate desvrit. Un singur lucru ne interesa pe noi, pe speologi: s explorm acest adnc subteran pn n fundul lui i s culegem n urma acestei explorri ct mai multe date tiinifice. n toi anii, ncepnd din 1375, regiunea Pierre-Saint-Martin este teatrul unei curioase i strvechi ceremonii, Junta de la Roncal", care comemoreaz i rennoiete fria dintre pstori,

francezi i spanioli. Nu se putea deci alege un loc mai potrivit pentru nelegerea dintre speologii francezi i spanioli. Lipseau totui cinci echipieri la acest nou Tratat al Pirineilor" i la agapele care au urmat. Erau faimoii cercetai lionezi, nc de mult vreme la treab. La 1 200 m mai jos, n valea adnc a prului Engrce, unde experiena de colorare din 1952 artase ieirea la suprafa a torentului subteran din aven, Cercetaii lionezi notau i se scufundau n costume de om-broasc1, n apele izbucului. Sub conducerea belgianului Jacques Theodor, care sosise cu un timpan spart (n urma unui antrenament excesiv), i sub ochiul camerei cinematografice a lui Jacques Ertaud, cineast-alpinist-speolog i scafandru, tinerii Epelly, Ballandrau i Letrone navigau cu brci pneumatice, notau i se scufundau n sifoanele torentului. Chiar n seara aceleiai zile memorabile de 6 august, sub ochii jandarmilor spanioli, devenii deodat amabili dup atitudinea lor sever din zileile precedente, Georges Lepineux, nerbdtor s-i revad avenul, se ls cobort pn la adncimea de 80 m, unde timp de dou ore cur un balcon incomod de pietrele mictoare. De la coborrea sa iniial din 1951, prietenul nostru nu mai revenise aici, cci participase ntre timp la expediia francez din ara Adelie 2. Eram bucuroi s-l revedem i s-l numrm printre noi. Locul su era reinut i tia c va face parte din echipa de vrf care se bucura de onoarea de a cobor ct mai jos i ct mai departe posibil. Printr-un acord la fel de general i tacit ca i acela care l ridicase pe Levi la conducerea general a expediiei, prin privilegiul vrstei i amabilitile tovarilor mei de rani i coard", fusesem desemnat ca ef al explorrii propriu-zise, adic al operaiilor subterane. Am fost foarte micat i am acceptat cu o dubla condiie ce o consideram indispensabil: aceea de a cobor primul n aven i dac rezistena mea o va permite de a fi ultimul care s revin la suprafa la sfritul celor 12 pn la 15 zile prevzute pentru ederea noastr n subteran. Previziunile s-au confirmat de altfel, cci explorarea nceput la 7 august s-a terminat la 19 august. ntre aceste date avea s se desfoare, dac nu aa cum s-a denumit cea mai fantastic explorare speologic a tuturor timpurilor", cel puin explorarea cea mai extraordinar i cea mai impresionant din toate cele pe care le-am efectuat vreodat. Aceast explorare, am misiunea s-o povestesc aici. Ea a nceput n dimineaa luminoas a zilei de 7 august. Cerul era de azur. Un soare strlucitor fcea aproape insuportabil privirea haosului de roci calcaroase albe care ne nconjurau i printre care cresc pini noduroi, dintre care muli erau lovii de trsnet. La orizont, spre est, piramidele nalte ale vrfurilor Arlas i Anie nesc dintr-o mare de creste spaniole anonime, n timp ce spre vest se profileaz vrful Orrhy, Vautours i altele. Ziaritii, fotografii i cineatii, care ateptau nerbdtori de mai multe zile, reprondu-ne c i facem s-i piard vremea, erau n sfrit ocupai. Tot interesul era concentrat asupra orificiului avenului, unde se termina instalarea unei macarale, conceput i realizat de ctre inginerul Queffelec, nou venit n mijlocul speologilor, care nu a ntrziat s se simt ca la el acas, cptnd o deosebit pasiune pentru golurile subpmntene. Aceast macara, admirat de cunosctori, a ctigat, graie funcionrii ei perfecte, i pe cei mai profani n materie de mecanic. Ea era acionat de un grup electrogen i fusese nzestrat cu nenumrate perfecionri, pe care n-a putea s le descriu, dar dintre care am reinut minunatul tablou de bord unde, printre diverse cadrane i manometre, existau trei indicatoare verde, alb i rou care luminndu-se avertizau: Atenie" Pericol" Stop". Acestui mecanism, lui Queffeiec i ajutoarelor sale Pierre Louis i Rossini, m-am ncredinat atunci cnd m-am prezentat la marginea orificiului, nchingat n curele de nailon de parautist, cu capul aprat de o enorm casc sferic de aviaie cu reacie din fibre de sticl. Avnd n jurul meu un grup de tovari ateni i grijulii fa de toate amnuntele echipamentului meu i fa de manevra care urma s se efectueze, semnm cu o matca de albine, nconjurat de lucrtoarele sale ! Bidegain mi aranja sub casc asculttoarele telefonice, Delteil mi regla laringofonul, Pierre Louis mi fixa sistemul de legtur la extremitatea cablului de coborre. Era foarte cald i m sufocam n mbrcmintea mea, sub cele dou combinezoane suprapuse, dintre care unul impermeabil. Dar echipamentul meu nu era nc complet, cci n afara greului sac din spate, Treuthard i Janssens mi atrnar fiecare de inelele chingii cte un sac de cte 30 kg ! M cltinai sub aceast greutate, n timp ce Levi mi strecur n mn un petic de hrtie. Iat lista alimentelor concentrate pe care le vei gsi n sacul din dreapta, mi spuse el. Trebuie s prevedem totul i, dac s-ar produce vreo defeciune a macaralei sau ar interveni un alt impediment, ai hran pentru patru zile. Chiar dac nu mi-a fi dat seama de seriozitatea situaiei i nu
1 2

Scafandru autonom cu costum etan. N.T. Teritoriu din Antarctida, unde francezii au o baz permanent de cercetri tiinifice. N.T.

a fi fost pregtit, aceste ultime aranjamente, aceast ultim avertizare, ar fi fost suficiente s m fac s neleg c ora adevrului" cum spun spaniolii sosise. Dar eram pregtit i toate cte se ntmplau n jurul meu mi reaminteau scena, cu totul asemntoare din anul precedent, cnd Loubens coborse primul, n adncul care trebuia s-i devin mormnt. Atunci, ca i acum, soarele i arunca cele mai fierbini raze n masa calcarelor din jurul avenului, unde se agitau aceiai credincioi coechipieri de azi ! Sus, la 10 m deasupra noastr, se profila masa masiv a macaralei i a mnuitorilor aplecai peste ea. De jur mprejurul orificiului se ngrmdeau, strni unii lng alii, turiti, pstori, jandarmi, cineati n aciune. Tot acolo zream silueta lui Pierre Accoce, istoriograful echipei care inaugura Carnetul de coborre" inut pentru fiecare din noi, cu orarul precis al coborrilor, al ridicrilor i cu consemnarea diverselor incidente. n 1953, ca i n 1952, spectacolul era acelai. Nu m puteam opri s m gndesc c n general speologii activeaz n calmul i tcerea locurilor singuratice i tcute. Dar trmbiele faimei fcuser ca de acum nainte s nu mai poi cobor n avenul Pierre-Saint-Martin dect sub obiectivul aparatelor de filmat i n scritul stilourilor, dintre care unele nu tiu de ce erau umplute cu fiere, acid i chiar venin. Nu-mi amintesc s se fi pronunat ceva care ar merita s fie reprodus i personal m abin s rostesc cuvinte, zise istorice. n momentul cnd ptrundeam stngaci sub pmnt, incomodat de echipamentul i greutatea ce o purtam, se produse, dimpotriv, o tcere apstoare. Cred c n acel moment toat lumea se gndea n mod instinctiv la cele dou evenimente: coborrea lui Loubens la 9 august 1952 i coborrea de astzi, 7 august 1953. Poate c unii s-au gndit c cerusem s cobor n frunte, pentru a fi primul care la interval de un an s m reculeg la mormntul lui Loubens. Fr ndoial c acest gnd nu-mi fusese strin cnd luasem hotrrea s cobor i s fiu primul la aceast pioas i jalnic ntlnire. Dar voiam mai ales s cunosc i s examinez, de sus n jos, acest pu vertiginos, pentru a-mi da seama dac exista sau nu vreo posibilitate de a ridica rmiele prietenului nostru i a aduce astfel familiei sale consolarea de a-1 putea ngropa n cimitirul satului su natal. Aflasem din diferite surse i n special de la Louis Ballandrau, care coborse treapt cu treapt pn la 240 m adncime, c pereii puului nu erau netezi, ci ntretiai de cornie, de crpturi i fisuri umplute cu pietre, gata s se prvleasc n avalane ucigtoare. n ajun, aa cum am artat, Lepineux ncepuse s curee balconul situat la 80 m adncime i mi afirmase c voi gsi locul curat. ntr-adevr, ajungnd la acest nivel, am constatat, cu uurare i mulumire, c prietenul meu fcuse o treab bun. L-am felicitat clduros, cci era chiar el la captul firului telefonic i urma s in astfel legtura cu mine pn ajungeam n fundul puului. Nu-mi puteam dori un nsoitor" mai bun, cci cunotea avenul dinainte, fiind primul dintre noi care coborse doi ani mai nainte i pstrase o amintire precis despre configuraia lui. Lepineux fcuse ingenios o schi a balconului unde m gseam n acest moment i tiase o scndur rezistent de lrgimea lui, crestndu-i prile laterale dup nclinarea pereilor. Mi-o fixase de centur i acum aezam aceast barier n partea de jos a pragului stncos: am nepenit-o cu lovituri puternice de ciocan n crpturile pereilor unde s-a ncastrat solid, putnd s opreasc pietrele dislocate care s-ar fi lovit de ea. Deodat, n timp ce mi puneam la punct echipamentul deranjat de aceast operaie, lampa electric frontal mi se stinse. Aps butonul lmpii de la piept, dar n zadar, nici ea nu se aprinde. Suprat i nelinitit c snt lipsit de lumin nc de la nceputul coborrii, telefonez lui Lepineux despre ce mi se ntmpl. Un hohot de rs ntmpin povestirea mea. Ferete-te, mi spune el, ziaritii vor face mare caz de deviza ta. ntr-adevr, ei putuser s citeasc pe costumul meu, la nivelul pieptului, fraza: Nox illuminatio mea" (noaptea este lumina mea). La captul firului, continund s rd, Lepineux m ntreba neierttor ct de luminoas mi se pare noaptea n care rmsesem cufundat. Vai ! Nu este de loc luminoas aceast noapte complet ! Bjbind i forndu-m s-mi pstrez echilibrul pe balconul strmt i nencptor, ncerc s gsesc n sacul ce-l port n spate bateriile de rezerv. Dar trebuie c i becurile lmpilor snt arse, fiindc nici bateriile noi nu dau lumin. n fine reuesc s aprind un capt de luminare i la lumina ei leg de extremitatea unei cordeline, ce mi-a fost cobort de sus, cele dou lmpi defecte. Vor ncerca s le repare. Lepineux mi ine companie prin firul telefonic de-a lungul ateptrii mele destul de plicticoase. mi anun c lmpile au sosit n bun stare i c Pierre Louis i Delteil le vor examina. Apoi, deodat, l aud izbucnind ntr-un rs nestvilit; nu reuete s se calmeze i s-mi explice motivul acestei ilariti ne-stpnite. Printre hohote, mi explic totui ce s-a constatat. Schimbasem bateriile, dar cum lucrasem n ntuneric, nu am vzut i nu am ndeprtat micile discuri de carton care izoleaz cilindrul metalic al bateriilor. Bineneles c n asemenea condiii puteam atepta mult i bine ca lmpile mele s se aprind. M comportasem i lucrul era grav pentru un ef de expediie ca un nceptor de cea mai slab calitate. N-am putut dect s rd la rndul meu ca un ecou al lui Lepineux, care gsea c ceea ce mi se ntmplase merit ntr-adevr s fie povestit !

Lmpile mi fur trimise pe aceeai cale i cu ele aprinse mi continuai drumul n vid, lovindum i frecndu-m de pereii de-a lungul crora cobor fr sfrit. ncerc s privesc n jurul meu, s studiez acest splendid adnc, s-i neleg i s-i admir arhitectura, dar curelele echipamentului, ct i greutatea celor trei saci m paralizeaz. Ct despre casca de pilot, mi strnge ceafa n mod dureros, ca i cnd a fi prins ntr-o mas de gips. Cobor mereu i din cnd n cnd arunc n gol, cu o lovitur de picior sau cu ajutorul ciocanului legat de ncheietura minii, cte o achie de stnc ieit n afar n mod periculos sau cte o piatr n echilibru nestabil. La nivele diferite m opresc pe cornie sau balcoane nguste, ncercnd s le cur de pietrele adunate acolo pentru a ndeprta pericolul cderilor de bolovani, care n acest gol imens constituie un pericol fr scpare. Aceast treab mi rpete un timp nesfrit care va ntrzia cu mult sosirea mea n fundul puului. ntr-adevr, n loc de o or ct va fi timpul mediu de coborre a altor echipieri, mi-au trebuit patru ore i jumtate pentru a cobor ntreaga vertical a avenului. Dar mai mult dect aceast lung durat, ceea ce m-a epuizat au fost efortul fizic i tensiunea nervoas resimite n tot timpul acestei gimnastici extenuante. n fine, Lepineux m previne c, ajuns n prezent la adncimea de 240 m, nu voi mai avea prilejul s cur pereii fiindc de acum m voi deprta de ei, cobornd izolat, n vid. mi amintesc de cele spuse de Queffelec despre acest moment: Cnd vei ajunge s spnzuri n gol, n cursul ultimei sute de metri, te vei nvrti n jurul tu ntocmai ca o greutate de plumb la captul unui fir. Cablul mpletit de oel este n principiu anti-girator, adugase el, dar, fiindc vei cobor primul, nu va fi aa, cci el va trebui s-i ctige echilibrul de torsiune, prin nvrtire". Deci m pregtesc s devin titirez, ceea ce nu ntrzie s se ntmple, i aceasta tocmai cnd trec prin dreptul unei mici cascade care cade n gol: toate neplcerile deodat ! Cu toat situaia incomod i cu toat nvrtirea neplcut care mi produce ameeli, notez cu grij sensul i numrul rotaiilor ce le execut. Snt 33 ntr-un sens apoi 12 n sens invers. n tot intervalul acesta, cascada, n trei trepte, m inund i mi lovete zgomotos casca i umerii. A vrea ca micarea de coborre s se accelereze, dar macaraua m coboar linitit n cadena ei neschimbat de 5 m pe minut. Alo ! Lepineux ! Am trecut prin cteva momente agitate i nu prea plcute. Acum, pare c nvrtirea s-a ncetinit. Ce o s mi se mai ntmple ? Alo ! Casteret ! Queffelec spune c acum nu te vei mai nvrti. Eti n acest moment la 270 m. i se va ntmpla ceva extraordinar, o impresie care m-a nspimntat cnd am cobort n 1951. Te vei afla n curnd sub o bolt imens i imediat dup aceea nu vei mai vedea nici plafonul i nici pereii. Vei fi n vidul i n bezna cea mai neagr, n neant ! i ntr-adevr, cteva clipe mai trziu, prsesc puul vertical unde m-am legnat la o adncime de 270 m, trec la nivelul unui mare tavan orizontal, pe care l pierd repede din vedere. Ct despre perei, dispar i ei Aa cum am fost avertizat, nu mai disting nimic n jurul meu, snt n neant i imediat se produce un fenomen, o iluzie pe care toi tovarii mei au avut-o n momentul coborrii: absena reperelor vizuale. ntunecimea absolut d impresia c eti oprit i suspendat imobil n tenebre. Micarea de coborre fiind foarte nceat i domol, nu mai poate fi perceput i nimic nu mai poate face ca ea s fie simit i controlat. De altfel, simim noi oare c pmntul se nvrte i c se deplaseaz cu o vitez considerabil ? O clip m gndesc la Einstein1, dar mrturisesc c nu prea mult, cci nu este nici locul i nici momentul pentru asemenea speculaii filozofice. De altfel fasciculul de lumin al fotoforului 2 lumineaz n adncime, sub mine, foarte jos, un punct strlucitor, fosforescent, care nu exista atunci cnd a cobort Lepineux: lampa mea electric i reflect razele n crucea de tabl luminescent de lng mormntul lui Marcel Loubens. Cred c aceast viziune mi-a aprut aproape n acelai loc de unde, cu un an nainte, prietenul nostru se prbuise n vid cu un scurt strigt de groaz. Fr s vreau m gndesc c propria mea existen este inut de un simplu fir i c acest fir s-ar putea rupe n orice moment. Crucea se apropie, crete, se ridic ctre mine. Dar nu este dect o iluzie, aceea a parautistului care vede solul ridicndu-se i chiar precipitndu-se spre el, dei n realitate el este acela care se apropie de pmnt. ncetul cu ncetul disting stnci necate n ntuneric, blocuri enorme ngrmdite unele peste altele ntr-un haos fantastic. Ating unul dintre aceti montri, care st aplecat ca turnul din Pisa 3, alunec de-a lungul masei lui, dumnoas i ud, apoi deodat picioarele mele ating solul nclinat, alunecos. Am ajuns.
1 2

Autorul se refer la teoria relativitii elaborat de marele savant A. Einstein. N.T. Lamp frontal electric pentru luminarea la mare distan. N.T. 3 Celebrul turn aplecat din Italia. N.T.

Un sfert de or mai trziu, dup ce am reuit s-mi scot echipamentul de susinere i s trsc sacii grei, eram instalat pe un spaiu redus, singurul loc orizontal pe panta extrem de nclinat i acoperit de pietre gata s se rostogoleasc la vale, din sala Lepineux. n jurul meu observ, ngrmdite ntr-o dezordine de nedescris, numeroase materiale, accesorii, ustensile, obiecte de tot felul: erau urmele tragicului i mizerabilului refugiu, unde Tazieff, Labeyrie i Occhialini reuiser s-l trasc i s-l aeze pe Loubens, dup cderea sa. Acolo sttuse i agonizase acesta mult vreme, acolo doctorul Mairey ncercase s-l salveze, acolo murise. Aplecndu-m i privind la 30 m mai jos pe panta de grohoti, vedeam crucea, invizibil n ntuneric, ns luminndu-se de cte ori razele lmpii mele o atingeau. Dar nu aveam nc nici dreptul i nici posibilitatea s cobor pn acolo i s ngenunchez la mormnt. M ateptau sarcini urgente i grele, cci sub pmnt totul este greu, complicat i totul se face cu o ncetineal extrem. Ani uitat s spun c firul telefonic care m lega cu suprafaa era chiar miezul cablului de oel care avea n acelai timp rolul de cablu purttor i conductor telefonic. Acum cnd Queffelec urma s ridice cablul, pentru a proceda la coborrea celui de-al doilea echipier, rmneam fr nici o legtur cu suprafaa. Nu era ns indicat ca membrii expediiei sa se gseasc astfel izolai de cte ori cablul trebuia s fie ridicat. n afar de aceasta era prudent s se prevad i s se ia msuri pentru cazul n care firul telefonic integrat n cablu s-ar fi avariat dintr-o cauz sau alta. Pentru a evita asemenea posibiliti, fusesem nsrcinat s desfor, o dat cu coborrea mea, un al doilea fir de legtur telefonic, ceea ce mi dduse griji i complicaii nenumrate. Pentru ca acest blestemat fir s nu se nfoare i s nu se ncurce cu cablul de coborre, a trebuit s-l fixez cu pitoane, din loc n loc, pe pereii puului. n cursul nvrtirii mele, prin detorsionarea cablului, firul telefonic se nfurase n jurul cablului. Acum trebuia s-l desfor i s-l izolez de cablu. n acest scop mai ales numrasem nvrtirile mele: 33 de la stnga la dreapta i 12 de la dreapta la stnga. tiam astfel de cte ori i n ce sens trebuia s nvrt firul telefonic ca s-l desfor din jurul cablului de coborre. Voi fi oare iertat de redarea tuturor acestor amnunte oarecum plicticoase ? Nu tiu, dar operaia simpl n aparen s-a dovedit delicat. O dat terminat i o dat firul izolat, l-am pus n legtur cu un aparat telefonic, lund contactul cu suprafaa i dnd semnalul de ridicare a cablului. Totul mergea de minune, audiia era perfect, i cu euforia odihnei i a reuitei vorbeam cu Lepineux. Deodat auzii o uiertur strident, un zgomot de cdere care cretea i aproape 100 m de fir czur grmad la picioarele mele. Cablul i firul nu se putuser mpca mpreun i primul l rupsese pe cel de-al doilea. Izolarea mea avea s dureze mai multe ore. Coborrea mea ncepuse la ora dou dup-amiaz; cel de-al doilea echipier, doctorul Mairey, atinse fundul avenului tocmai la ora unu noaptea. n acest interval de timp am putut s m duc i s m reculeg n faa mormntului lui Loubens. ncepusem s tremur de frig, cci temperatura din adnc nu era dect de 4. mpreun cu Mairey, care n cursul coborrii putuse s repare firul telefonic, ne-am culcat, cam pe la ora 2 dimineaa, pe locul unde fuseser instalate corturile n anul trecut, adic pe o mic poriune orizontal, n apropierea mormntului lui Loubens. (Nu aveam cort i bivuacul nostru, n aerul suprancrcat cu vapori, nu a fost ctui de puin plcut. De aceea, pe la 7 dimineaa am nceput s m agit, s circul i n cele din urm lam sculat i pe Mairey. n cursul dimineii am primit vizita lui Robert Levi care a cobort pn la noi s ne aduc corturi i provizii suplimentare. Dar dup o scurt odihn a fost obligat s urce la suprafa unde prezena lui era necesar pentru ca ntreaga echip s intre n faza activ, sub ndrumarea sa. Coborrea diferiilor participani a nceput s se efectueze ntr-un ritm accelerat. Dei planificate, coborrile i urcrile au trebuit totui s sufere modificri din cauza diferitelor ntmplri neprevzute sau din cauza strii de oboseal i a lipsei de rezisten a unora sau altora. Numai un carnet de bord complet ar putea s arate coborrile i ridicrile fiecruia, ct i nenumratele ntmplri desfurate cu ocazia acestor operaii. Nu este cu putin s redm toate amnuntele, dar oricine i poate face totui o idee despre ele, preciznd c macaraua a cobort i ridicat 14 oameni (unii fcnd de mai multe ori aceast manevr) totaliznd un parcurs de 15 km. Regretnd c nu putem axa povestirea noastr dect pe ceea ce am fcut i vzut personal, s revenim deci la momentul cnd, dup ce Levi a disprut n nlimile bolilor, neam regsit Mairey i cu mine singuri n adnc. Dup plecarea lui Levi, ne-am hotrt s efectum o incursiune n sala Elisabeth Casteret pentru a gsi un loc favorabil stabilirii taberei subterane. Sala Lepineux, haotic i foarte nclinat, comunic cu sala Elisabeth Casteret printr-o crptur ngust unde sufl un curent de aer glacial i de nesuportat, urmat de un pu de 20 m pe care coborm cu ajutorul unei scri electron. Iat-ne acum n aceast sal fantastic pe care Loubens a traversat-o, pe care a botezat-o i n care se rtcise timp de dou ore n 1951, n timp ce Tazieff, ngrijorat de moarte, l atepta i l striga din gura crpturii. Cutm timp ndelungat dar fr rezultat un loc neted i doi metri ptrai unde s putem ridica cortul. Pretutindeni numai blocuri uriae, cldite unele peste altele, ntr-un echilibru nestabil, stnci gata s se prbueasc. Ca i Loubens, rtcim

bjbind n aceast prodigioas ngrmdire de bolovani, la lumina lmpilor ce aici pare destul de slab. Nu distingem nicieri nici boli, nici perei i, n cele din urm, ne rtcim i noi, ca i Loubens. Seara, cam pe la 9, cnd putem n fine s revenim la bivuacul din sala Lepineux, gsim dou corturi montate de Ertaud i Janssens care coborser n timpul zilei. Adncul ncepea s se populeze, dar trebuia s mai ateptm i pe ali tovari pentru a putea ncepe experiena colorrii apei i recunoaterile n adncime care erau programate. A doua zi, ca s ne gsim o ocupaie n ateptarea celor ce mai trebuiau s coboare i pentru a perfecta explorarea, Mairey i cu mine ne hotrm s ne strecurm n amonte, ceea ce nu fusese nc niciodat ncercat. Ne lovim ns de greuti neateptate, cci muntele de stnci i pietre, formnd conul de dejecie al marelui pu, constituie un obstacol n calea naintrii noastre. Drumul spre sud, spre marele lapiaz al vrfului Anie, care pare a fi zona de alimentare a torentului subteran, se arat a fi nfundat. Totui, strecurndu-ne n haosul de stnci, asemenea unor oprle prin golurile dintre pietre, reuim s naintm aproape vertical i regsim astfel cursul de ap hipo-geu curgnd i prvlindu-se n cascade n nchisoarea lui de stnci. Termometrul arat c temperatura apei este de 3, iar altimetrul ne indic c ne aflm la adncime vertical de 400 m, chiar sub orificiul avenului. Cercetarea rocilor ne pune n faa unor constatri interesante. Tot avenul este spat n calcar, dar torentul curge printr-o albie de isturi siluriene 1; apa a atins deci, aici, roca de baz i i sap un drum la nivelul contactului dintre calcar i isturi. ncercnd s urmrim curentul ajungem la o cascad de 45 m, pe care reuesc s-o cobor de-a lungul unui perete de isturi frmiate. Ajuns abia printre stncile nnegrite i alunecoase de la piciorul cascadei, cnd aud n spatele meu zgomotul unei cderi. O margine de piatr cedase sub apsarea minii lui Mairey, care czuse pe spate, din naltul cascadei. Ca ntr-un vis urt l vd ngrmdit, cu capul czut ntre genunchi i cu picioarele atrnnd n ap. O clip mai trziu l apuc de subsuori, l ndeprtez de torent i ncerc s-l aez pe o stnc. Dar este inert i mi dau seama ngrozit c faa i este nsngerat. Sngele curge din arcada sprncenei care este crpat adnc. Corpul i devine din ce n ce mai greu i, ntr-o singur strfulgerare a gndului, ntrevd situaia: tovarul meu este grav rnit i mi dau seama c nu va putea fi scos din galeria strmt, cu nesfrite zigzaguri i strangulri, prin care neam strecurat cu mari greuti i riscuri primejdioase, cci totul se mic, se clatin, amenin s se prbueasc. Sngereaz abundent, nu-l vd, nu-l simt respirnd i devine tot mai greu, mai inert n braele mele. Un tremur puternic i nfioar tot corpul, ceea ce m face s m gndesc la tot ce este mai ru i... i recapt cunotina. Ce facem aici ? m ntreab el cu o voce slab i ntretiat. Triete, vorbete chiar. Slav Domnului ! i explic ce i s-a ntmplat; i d seama atunci c sngereaz puternic. i duce mna la frunte, se pipie cu atenie, vreme ndelungat. Cred c osul nu este spart, trage el concluzia, cu obinuitul su calm. Cu att mai bine, cu att mai bine, i rspund, dar eti nc ameit, odihnete-te. i n timp ce se odihnete i i reface forele, l fotografiez ntr-o atitudine care exprim aerul su absent i copleit. Fulgerul i detonaia magneziului l fac s tresar, l trezesc definitiv. Prsim aceste locuri primejdioase i ajungem cu greu la bivuac. n timpul absenei noastre, lui Janssens i Ertaud li s-au adugat Treuthard i unul din speologii spanioli, Ondarra. Toi patru snt surprini s ne vad sosind leoarc, rupi, i snt ngrijorai de bandajul nsngerat de pe fruntea lui Mairey. Cteva minute mai trziu, ne minunm cu toii de o scen cu totul neateptat. Mairey, dup ce cutase n trusa sa medical, ntreab dac unul din noi tie i poate s-i prind rana n agrafe. Amri i rspundem negativ. Atunci, la lumina unei lmpi de acetilen, n faa unei mici oglinzi de buzunar ce i-o in la nivelul ochilor, doctorul i prinde singur rana n trei agrafe cu o ndemnare de maestru i fr ca pe faa lui s se observe nici cea mai mic tresrire, aa cum mrturisete filmul turnat de Ertaud, acolo, n fundul avenului. n aceeai zi uriaul expediiei, Jose Bidegain, industria i consilier municipal din Pau, rugbist, alpinist i speolog de data aceasta, fcuse o coborre curajoas i foarte util. Ne adusese o serie de accesorii necesare i iari... alimente. n adnc se mnnc mult, ca s poi rezista la frig i la umiditate. La ridicare, Bidegain ntmpin mari greuti din cauza cablului care se frecase de stnci i se nepenise. De mai multe ori se gsise n situaii foarte periculoase, ceea ce a fcut cu att mai meritoriu devotamentul su pentru cauza comun. Nu am putut s-i strng mna, fiindc att coborrea ct i urcarea sa se efectuaser n timp ce eu, mpreun cu Mairey, exploram n amonte. Luni 10 august cobor Delteil, credinciosul meu coechipier din Labouiche, din Henne-Morte i alte peteri pe care le explorasem mpreun, astfel c echipa A, cum o denumisem, era complet i
1

Perioad teologici din era primar. N.T.

putea efectua tripla operaie care i fusese ncredinat: aruncarea a 20 kg de fluorescein n torentul subteran, explorarea avenului dincolo de limitele atinse n anul precedent i descoperirea unui loc propice amenajrii unei tabere naintate pentru echipa de vrf, echipa B. Aceasta trebuia s ne schimbe i s mping explorarea ct mai departe n profunzime. Experiena de colorare, obiectivul numrul unu al zilei, lu aspectul unei expediii. Cei apte oameni (Casteret, Delteil, Ertaud, Janssens, Mairey, Ondarra, Treuthard) traversarm sala Elisabeth, ncurcndu-ne nc o dat n labirintul stncos, apoi trecurm prin sala uria Marcel Loubens, intrnd ntr-un tunel mre i rectiliniu, numit Metroul", oprindu-ne n locul unde torentul, scpat n fine dintre stnci i grohoti, curge liber. Acolo am aruncat fluorescein i ntr-o clip apa limpede se transform ntr-un val fluorescent de un verde admirabil. Apoi, uurai i liberi, ptrunserm n aval i, nu dup mult, ddurm de mormanul de pietre ridicat de Mairey i Tazieff n 1952, cnd, dup moartea lui Loubens, efectuaser cu mult curaj aceast recunoatere, n ciuda epuizrii lor fizice. De acum nainte peam pe teren virgin, neatins nc vreodat de vreun picior omenesc. Fiecare pas ne mpingea n necunoscut. Acest fapt ddea aripi ogarilor echipei: Treuthard, Ertaud, Mairey. Cu tot terenul extraordinar de accidentat, format din ngrmdiri de blocuri cu dimensiuni ciclopeene, cei trei se strecurau, ne-o luau nainte i erau gata s-mi scape de sub control. Chiar i neleptul Delteil, cuprins i el de febra aventurii, ncepea s-i accelereze mersul. Abandonnd atunci ariergarda, a trebuit s-mi iuesc i eu paii, s ajung din urm patrula avansat, s-i reamintesc c scopul nostru este efectuarea unei recunoateri i nu o goan fr msur care s ne distaneze unii de alii. i, mai ales, c nu trebuie s ne ambiionm s atingem, cu orice pre, fundul avenului. La suprafa mai era o echip nerbdtoare s coboare, compus din Lepineux, descoperitorul avenului, cruia i revenea de drept onoarea de a conduce echipa de vrf; Theodor care atepta de trei ani s coboare n adnc i n fine cei trei cercetai lionezi", cei mai dornici i fericii dintre toi s se lanseze n aventur. Ce cumplit decepie ar fi fost pentru toi acetia dac am fi revenit spunndu-le c explorarea era terminat ! Trebuia s evitm cu orice pre acest lucru ! Tot ce spuneam ntlnea ns o oarecare rezisten, cci febra explorrii este molipsitoare i greu de stpnit. Dei temperat de responsabilitile mele de ef, o resimeam eu nsumi. Era aproape ora 6 dup-amiaz. Am hotrt c la ora 7, orice s-ar ntmpla, s ne rentoarcem. Mersul nainte fu reluat, descoperindu-ne orizonturi noi, perspective ndeprtate, n timp ce torentul se strecoar nspumat n acest haos demn de pana lui Dante, sub boli att de nalte, nct erau mai mult bnuite dect zrite. Cteva minute nainte de mplinirea orei stabilite pentru rentoarcere ne lovim de o enorm barier de nlimea unei cldiri cu ase etaje care nchide toat lrgimea peterii. Nu se putea imagina un obstacol natural mai perfect ca s marcheze sfritul recunoaterii noastre. Era de altfel ora 7. Dar, n mod cu totul firesc, se punea ntrebarea imperioas de a ti dac petera se termina acolo sau continu dincolo de aceast Mare Barier", cum a fost imediat botezat. Ne hotrrm deci s vedem ce este dincolo... Nu este ns prea uor. Urmnd firul apei, Mairey i Delteil fur oprii de un sifon. ncercarea mea de a escalada malul stng eua la piciorul unei surplombe de netrecut. n schimb Treuthard, unul dintre oamenii cei mai agili pe care i-am cunoscut, reui, dup o crtur dificil i expus pe malul drept, s gseasc punctul nevralgic al Barierii" i astfel s-o nving. Strigtele lui de victorie ajung la noi amestecate cu zgomotul torentului i numai lumina lmpii lui, strlucind ca o stea la o nlime ameitoare, ne permite s-l situm n imensitatea peterii. Cteva minute mai trziu, mpreun cu Ertaud i Mairey, eram lng el i putem constata cu bucurie c de partea cealalt bariera are un perete abrupt i colosal. Petera continu, ca i torentul ale crui cascade i repeziuri se aud n deprtare. Dup calculele mele parcursesem cam 1,6 km i coborsem cam 500 m n adncime. Treuthard i Mairey priveau lacomi deprtrile i adncimile care le scpau. Ca i ei, am simit o adevrat sfiere n momentul cnd a trebuit s ne hotrm s facem calea ntoars. Dar consemnul i obligaiile muncii n echip erau inflexibile. Ne-am rentors n tabr. A doua zi, 12 august, se efectua schimbul echipei A cu echipa B. Dup fiecare coborre a unui echipier proaspt i odihnit din echipa B urma ridicarea la suprafa a unui om, mai mult sau mai puin slbit de oboseal i frig, din echipa A, care i terminase misiunea. Singur Ertaud, care nu-i terminase filmul, se ncpn curajos s rmn i nu fu ridicat. Am urmat la urcare dup aterizarea lui Lepineux care trebuia s preia conducerea operaiilor, adic s continue explorarea ct mai departe posibil mpreun cu Theodor i Epelly, n timp ce Ballandrau i Letrone aveau s ntocmeasc harta peterii, pe baza ridicrilor topografice. Cnd am reaprut la suprafa, la cderea serii, am putut s contemplu apusul soarelui pe care nu-l mai vzusem de ase zile. Dar nu aveam timp pentru odihn, darmite pentru visare. Lui Mairey i mie ne era rezervat penibila sarcin de a anuna familia lui Loubens c nu puteam aduce la suprafa corpul prietenului nostru.

Examenul minuios al marelui pu de 346 m, cu surplombe colosale, coli stncoi, bolovani ameninnd s cad antrennd o ploaie de ali bolovani de proporii uriae, crpturi neregulate i tioase care puseser pe unii din noi n pericol, mai ales la urcare, ne convinsese c este absolut cu neputin s ridici un corp inert, care s-ar fi oprit, fr nici o ndoial, n prima surplomb ntlnit n cursul urcrii sau s-ar fi nepenit ntre stncile i neregularitile peroilor. n fine, constatrile lui Mairey i ale mele, fcute la mormnt, ne convinseser c din cauza temperaturii joase (4 vara i 2 pn la 3 iarna) din peter corpul se pstrase intact. n aceste condiii operaia ridicrii ar fi necesitat fie escortarea corpului de-a lungul verticalei de ctre cineva care s-l ndeprteze de stnci sau s-l scoat de sub surplombe, fie de o echip de ajutor, care instalat pe mici terase incomode i periculoase, s ajute trecerea corpului prin locurile grele. Amndou procedeele comportau riscuri att de mari, nct nu puteam expune viaa multora dintre noi. Levi, eful expediiei, eu nsumi ca ef al explorrii, Lepineux, ef al echipei de vrf, Theodor eful scafandrilor, Mairey, n calitatea sa de medic al expediiei, i Queffelec, responsabil cu troliul i manevrrile lui, toi am fost unanimi s declarm c operaia depea din pcate posibilitile i mijloacele noastre. De aceea, abia ieii din aven, ameii nc de oboseal, am cobort n vale i am nchiriat o main pentru a parcurge cei 200 de km care ne separau de satul Mazeres, unde am avut o ntrevedere cu prinii, sora i vduva lui Marcel. Abatele Etchgorren, parohul din Sainte-Engrce i Henri Brosset, prieten intim al lui Marcel Loubens, ne-au nsoit n penibila noastr misiune. M-am rentors complet epuizat de emoiile i de cldura apstoare a acestei zile de august, care fr pauz au urmat celor ase zile petrecute n frigiderul natural din fundul avenului. La revenirea noastr la Pierre-Saint-Martin tabra de la suprafa era n febra ateptrii tirilor din adncuri. Echipa de vrf deconectase legtura telefonic, anunnd c nu va reveni la baz dect dup trei zile. Cunoteam pe cei trei oameni ai acestui squadra di tunto1: erau adevrai diavoli subterani i tiam c vor ajunge pn la capt, pn n fundul avenului. Deci, Georges Lepineux, din Bagneres-de-Bigorre, Jacques Theodor din Gnd (Belgia) i Daniel Epelly din Lyon ddeau n acel moment asaltul recordului de profunzime subteran, urmai de Georges Balandrau i Michel Letrone, care aveau sarcina imens de a alctui harta locurilor descoperite. Vineri 14 august, ziua morii lui Marcel Loubens. Tazieff 2, care n acest moment se afl n misiune geologic n Congo i care anul trecut asistase, de la un capt la altul, la agonia tovarului su, a scris pagini ce te cutremur despre ultimele sale clipe: Marcel Loubens scoase un geamt slab, primul dup ce se prbuise pe stnci, apoi un al doilea, un al treilea. Gfiala forat ncet. Lupta cumplit se sfrise. Un ultim geamt mai uor, o ultim suflare... Mairey se aplec asupra lui, apoi se ridic. Nemicai, fr a scoate o vorb, contemplarm pe prietenul nostru mort. Doctorul se aplec din nou, ntinse mna i cu degetele atente, nchise pleoapele celui care nu mai era. Jacques Labeyrie se smulse din imobilitate, se duse la telefon i sun. Vocea i era rece, tears. Alo, troliul ? Aici Labeyrie ! Marcel Loubens a murit! Da, Marcel a murit acum cinci minute ! ntrerupse i ls jos receptoarele. M-am uitat la ceas: era 12,15. Cderea avusese loc cu 36 de ore nainte". Am aflat mai trziu c echipa de vrf, ajuns n acele momente n fundul avenului, se oprise i pstrase o mictoare clip de tcere. A doua zi, 15 august, tocmai cnd ncepusem s ne ngrijorm din cauza tcerii prelungite a echipei din adnc, la ora 15 i 10, sun telefonul. Era Lepineux. Mesajul su se rspndi ca fulgerul n toat tabra, printre pstori i pn n tabra vecin unde soldaii i prietenii notri de dincolo de Pirinei ateptau i ei rezultatele expediiei. Lepineux ne inform pe scurt c, dup ce poposiser dou nopi la adncimi din ce n ce mai mari i dup ce descoperiser i traversaser patru sli extrem de vaste, echipa, urmat de cei doi topografi, naintase 2,6 km i atinsese fundul avenului la o adncime de 656 m. Cei neiniiai, profanii, tinerii, ntrebau: Ce nseamn aceste cifre ? Ei bine, snt, n acelai timp, minunate i decepionante ! De ce ? Fiindc cel mai mare din lume Trou du Glaz din Isere msoar 658 m adncime i fiindc
1 2

Echip de vrf, n limba spaniol n text. N.T. Haroun Tazieff, cunoscut vulcanolog, autor al filmului ntlnirea cu diavolul i al crii cu acelai nume, totodat i speolog i cercettor submarin. Aventurile sale din avenul Pierre-Saint-Martin snt consemnate ntr-o impresionant carte. N.T.

avenul Pierre-Saint-Martin se oprete la 656 m ! nregistrnd acest rezultat repetm minunat i decepionam este cu neputin s nu menionm i s nu omagiem corectitudinea i cinstea scrupuloas ale topografilor Ballandrau i Letrone, care nu mriser msurtorile i calculele lor cu cei 2 sau 3 m care ar fi egalat i depit! avenul Glaz. Vom reproduce cu permisiunea cititorilor un pasaj scurt, caracteristic, din carnetul lui Michel Letrone, mezinul expediiei, care trebuia s se prezinte la ncorporare imediat dup terminarea explorrii i care spre marea lui bucurie a fost ncorporat, n mod foarte chibzuit, la o unitate de oameni-broasc". n ajun, dup ce toat ziua vizaser" i staionaser", Michel i Georges i fixaser micul lor cort, ntr-un adevrat haos de stnci, i petrecuser o noapte agitat n condiii cu totul neconfortabile. M trezesc, m simt ru, snt complet ud, umezeala ptrunde totul i peste tot. Mi-e frig la ale i scot un bra de sub pnza cortului. Brr ! Ce oroare ! Afar este de patru ori mai mult umezeal ! Privesc ceasul: era ora 9. Seara sau dimineaa ? S ne gndim: dac este 9 seara, ar nsemna c am dormit aproape 24 de ore. Ar fi prea mult! Este deci 9 dimineaa. Trebuie s ne sculm. Jo, care a deschis un ochi, vzndu-m perplex, mi spune fr mil: Este ora 9 dimineaa i ne vom scula imediat s ne apucm de topografie. Iari acelai cuvnt, iari aceeai obsesie dis-de-diminea ! Ce rutate ! Ce s facem, btrne ! trebuie ! Bine, bine ! M scol. mi mbrac tricourile, pe care ncercasem s le usuc n sacul de dormit, apoi salopeta, complet ud. Nu exist, dup o noapte petrecut n cort, o senzaie mai neplcut dect acest contact cu mbrcmintea umed. M ncal repede, mi strng ireturile ghetelor, mi pun centironul i, n fine, casca ! Jo este afar, i cur i aprovizioneaz lampa cu carbid. Ar trebui s faci i tu la fel. i mi ntinde cutia lui cu carbid. Pe a ta o pstrm pentru cnd vom ajunge la capt, mi spuse el, cu un zmbet ironic. Cnd vreau s nclzesc cafeaua constat c maina de spirt n-are combustibil. Arunc vina pe Jo, care n-are nici un amestec, dar care nghite nvinovirea fr s crcneasc. Iat-ne condamnai s nu putem bea ceva cald timp de trei zile i cnd te gndeti c am dus n spate pn aici maina asta de nclzit! Trebuie s ne mulumim cu gustarea rece: lapte i carne conservat. Att. Nu avem prea multe provizii i trebuie s le economisim. La ora 10 totul este gata. Saltelele pneumatice, sacii de dormit i corturile nfurate, sacii de spate ndesai i iat-ne pornii spre necunoscut. Unde mergem ? Nu tim nimic i facem supoziii asupra punctului terminus: pu plin de ap, sifon, drmturi. i totul continu ca pn acum ! Crri, opriri, vize, carnet, creion, busol..." Jacques Theodor, primul revenit la suprafa cu o barb de vagabond, mi deseneaz o schi sumar a configuraiei avenului. Prietenii notri descoperiser i traversaser patru sli noi, vaste i nalte, nainte de a ajunge la un fund de sac... terminal, unde pierduser o zi ntreag, cutnd zadarnic o prelungire. Dar, pe parcurs, zriser, ns lsaser necercetate, din cauza lipsei de timp i a oboselii, lrgiri i prelungiri ale slilor, ct i galerii lturalnice. Nu-mi trebuia mai mult pentru a m decide s cobor din nou n adnc cu Mairey i Levi care, scpat de unele dintre grijile lui de organizator, putea s ne nsoeasc i s se consacre unei edine de explorare. Echipa B fu deci nlocuit de echipa C, care nu era n fond dect o parte din echipa primitiv A. nlocuirea avu loc la baza puului, n aven, unde se gsea telefonul i unde zceau, ntr-o dezordine pitoreasc, o ngrmdire greu da imaginat de materiale i de provizii. Acolo urmar lungi comentarii, explicaii, descrieri interminabile i n general confuze, fiindc muli din cei prezeni -adormeau de-a-npicioarele de oboseal. Nu lipsir nici felicitrile i nici micile istorioare. Ertaud relat cum, rmas singur cu spaniolul Assens n slile Loubens i Elisabeth Casteret, pierduse drumul, rtcise ore ntregi i n cele din urm fusese nevoit s trimit la suprafa pe tnrul su tovar, epuizat, demoralizat i prad unei crize de claustrofobie. Ertaud, n a noua zi petrecut sub pmnt, era uimitor. Figura sa purta, fr ndoial, semnele oboselii i barba i npdise obrajii si palizi, dar se inea bine. ncrcat de baterii, continua neobosit s-i mute de colo pn colo proiectoarele i aparatul ca s filmeze aspecte din adnc i atitudini ale tovarilor si. Nu-mi mai reamintesc cine anume povesti ntmplarea lui Janssens, cu ocazia coborrii n marele pu. Se pare c Janssens, ajuns la balconul denumit 80 m", nclecase peste scndur ce o

nepenisem eu cu ocazia primei mele coborri i se apucase de o treab complicat, cci, la telefon, putea fi auzit cum bombnea n laringofon. Ce tot spui, i ce faci acolo, fusese ntrebat. ncerc s cobor cu faa spre gol ! Dar de ce vrei s cobori aa ? Dac scrie aa pe scndur de aici ! ntr-adevr, Lepineux, care tiase i dduse scndurii o form potrivit locului unde trebuia s fie fixat, scrisese cu vopsea roie meniunea: Faa spre gol", ca s tiu eu cum s-o aez pe marginea balconului din peretele verticalei pentru a reine pietrele. Janssens crezuse c este o indicaie pentru coborre i se cznea s o respecte cu strictee ! Dar povestea cu catrii o cunoatei ? interveni altul. ntr-o zi Casteret, aezat pe marginea avenului lng troliu, fu ntiinat de un hamal basc c se vede un convoi de catri, ateptat de mult, i c n curnd va ajunge la tabr. Casteret puse mna pe telefon, care avea legtur i cu tabra situat mai sus pe munte, i ddu dispoziiile necesare: Alo, alo, vin catrii. Cum sosesc, descrcai-i i trimitei-mi noile chingi de parautist trimise de la Pau. Care catri ? Nu ateptm nici un catr, rspunse o voce. Ba da, ce dracu, cum n-ateptai ! E vorba de catrii plecai azi diminea din satul Arette. Se pare c de altfel se vd urcnd ! Nu-i vedei ? Nu, nu, nu vedem catri i ne-ar mira mult s-i vedem sosind aici. Da, da, ne-ar mira chiar foarte mult. Las prostiile ! Ce, sntei, chiori ? i apoi enervat: dar cine este la telefon ? Aici cine s fie, e Lepineux ! i Casteret auzi un hohot de rs n receptor. Cele dou aparate telefonice cu adncul i cu tabra fiind aezate unul lng altul, Casteret din cauza grabei le ncurcase. Pusese mna pe receptorul care l inea n legtur cu fundul avenului i ncerca cu orice pre s-l conving pe Lepineux, la 400 m adncime, c n curnd va vedea sosind acolo, un convoi de catri ! Dup cum se vede, atmosfera era vesel. Dar era totui momentul s se treac la probleme serioase i s se efectueze nlocuirea echipelor. Echipa B urma s urce la lumina zilei, iar echipa C s ptrund din nou n adncimile subterane. Mairey, Levi i cu mine ncepem s coborm panta de grohoti spre sala Lepi-neux, cnd deodat, sntem oprii de un strigt. Hei ! Avei o cazma ? Ai adus vreuna ? Cazma ? Ce s facem cu ea ? S adncii petera ! Ultimele hohote de rs i ultimele urri de bine. Traversm fr opriri slile Lepineux, Elisabeth Casteret i Marcel Loubens. Depim locul unde acum cteva zile am efectuat experiena de colorare, trecem prin galeria lung a Metroului" (unde zece brci ar putea circula una lng alta) i ajungem n cele din urm la Marea Barier", punctul nostru final de acum cteva zile. Acolo, profitnd de un popas, despachetez un altimetru greu, de aviaie, care mi fusese dat de aviatorii din Pau. l reglasem i l experimentasem cu mult atenie din prima zi, verificndu-i fr ncetare variaiile, sensibilitatea i precizia la diferite denivelri cu altitudini bine stabilite dinainte. Eram foarte mulumit i sigur c voi obine cu ajutorul lui indicaii exacte i preioase. Escaladm vrful Marii Bariere" ca i n prima noastr recunoatere. Acum avem dreptul s coborm de partea cealalt spre torentul care traverseaz sala a crei bolt este att de nalt, nct scap sondajului luminos al lui Levi, cu toate c folosete de data aceasta o lamp electric foarte puternic. Predecesorii notri au avut delicata atenie s dedice aceast sal aceluia prin grija cruia s-a putut cobor i urca fr nici un accident, inginerului Queffelec. Traversnd sala i ndreptndu-ne gndul recunosctor ctre prietenul nostru, mare meter al coborrii n pu", ptrundem sub o a doua bolt i mai vast: sala Adelie", mai haotic i mai mare dect cele precedente. Traversarea slii Adelie, ca i a tuturor celorlalte, ne oblig la o gimnastic nencetat i grea pentru a putea escalada imensele stnci, renviate parc din privelitile mitologice. n cursul rzboiului lor cu zeii, uriaii aezaser Pelionul peste Ossa pentru a putea s se urce n Olimp. Oare, nu aici s-a desfurat aceast lupt a Titanilor ? Nu. Aici uriaii se numesc Tectonic, Eroziune, Fisuraie; agenilor naturali, fenomenelor hidrogeologice li se datorete aceast arhitectur care depete orice msur omeneasc: sli de o mrime i nlime prodigioas i un adevrat haos de blocuri imense, czute din nlimile ameitoare ale bolilor. Aceste ngrmdiri de stnci, care ating 30 i 40 m nlime, umplu slile i snt ncontinuu modificate de furia i viiturile torentului care rscolete, disloc i transport totul n drumul su. Dac de obicei vizitarea peterilor i las impresia de calm, de imobilitate i echilibru

milenar, aici ns ea se schimb. Simi c te gseti ntr-o peter n plin evoluie, n continu transformare, de nencetat rsturnare i rscolire, ntr-o peter tnr din punct de vedere geologic i vie", unde forele naturii lucreaz i se lupt activ. Pereii i bolile cnd pot fi zrite prezint cicatrice proaspete, impresionante, de prbuiri i dezlipiri care au precipitat pe podea tone de stnci. Nicieri nu se poate regsi vatra primitiv. Peste tot ea este mascat, acoperit de muni de blocuri printre care te miti cu mult pruden i greutate, cci totul se clatin, se mic i amenin s se prbueasc. Unele stnci, mari ct o cas, prezint urme de zdrobire, ceea ce dovedete c ele lucreaz". Altele, mai puin monstruoase, snt sfrmate i n echilibru. n orice clip trebuie s dai drumul cu iueal vreunui col de stnc de care te-ai agat, fiindc simi cum bolovanul se nclin ctre tine; trebuie s-i retragi repede piciorul i s sri deoparte, fiindc dalele pe care ai pit ncep s alunece, s se mite i s-i fug de sub picioare. i peste tot se disting crpturi n care zac nepenite proiectile stncoase de toate mrimile, czute din tavanul nevzut. Toate acestea confer avenului Pierre-Saint-Martin o atmosfer de nesiguran, de ostilitate, de pericol perpetuu i de team, creia nimeni nu-i poate scpa. Totul este stpnit de groaza accidentelor grave, oricnd posibile i cu anse de salvare, care este preferabil s nu fie analizate... n mijlocul acestui peisaj apocaliptic, ntmplarea ne conduce lng un cairn 1 modest suprapunere de pietre plate, semnal fragil care ne amintete c fiine omeneti prietenii notri au trecut acum cteva zile pe aici. Ce rost are acest cairn ? Este semnul unui simplu popas, al unui bivuac ? Este un reper de direcie, un semn geodezic al topografilor Ballandrau i Letrone ? Da, este semnul c ei au poposit aici, cci distingem locul pe care s-au forat s-l niveleze ca s-i poat stabili micul lor cort. Pe stnca de alturi se poate citi, gravat cu cuitul: Bivuacul topografilor, G.B. M.L." Bieii biei ! Nu s-ar putea spune c au avut un bivuac prea confortabil. Carnetul lui Michel Letrone, pe care l-am citit la revenirea lor din adnc, relateaz n ce condiii au ajuns aici. Filele mrturisesc c n-au avut o sarcin uoar i nici timpul s admire fantasticele peisaje strbtute. Iat un extras: naintm mereu, urcnd, cobornd peste blocuri. Georges merge nainte, desfurnd panglica. Cnd nu mai vede lumina lmpii mele, se oprete i strig. Strigtul su, acoperit n parte de zgomotul torentului, nseamn: Poi viza, nu m mic. mi aez greoiul trepied, tatonez solul s gsesc o poziie bun pentru cel de-al treilea picior, acest blestemat al treilea picior ! Fixez clinometrul pe trepied i scrutez obscuritatea cu vizorul, pn prind n el mica lumin a lmpii lui Georges. Gata ! S-a fcut! Georges nu se clintete. Aez nivela n poziie i eliberez acul busolei. mi scot carnetul, creionul i notez gradele indicate. Apoi mi strecor carnetul n salopet, n dreapta, clinometrul n stnga, creionul ntr-un al treilea buzunar, strng trepiedul i la rndul meu, strig. Georges tie c am terminat vizarea i c pornesc spre el. Notez numrul metrilor, iar el nfoar coarda a crei extremitate; o in eu. n timp ce eu vizam, el desena o schi a formei galeriei. Drace ! Coarda se aga. Trebuie s-o desprind. S-a fcut. Oh ! Iari s-a agat. n fine, snt alturi de Georges. Cum ajung, anun: 47 m i pleac spre un nou loc de staionare, cutndu-i drumul printre blocuri. Ora 9 seara. Tot topografie. Ora 9,30. Tot topografie. Ora 10. De ajuns. Ne vom culca aici, pe loc. Sntem ntr-o sal mare vom ti mai trziu c a fost botezat sala Adelie de ctre echipa de vrf. Dar nu exist nici un locor neted". Nici un locor neted; iat caracteristica peterii Pierre-Saint-Martin. L-am cutat acest locor peste tot i nu l-am gsit nicieri. Puin mai departe de bivuacul topografilor, atingem n fine sfritul slii Adelie i ptrundem ntr-o galerie unde pereii se apropie i bolta coboar progresiv, dnd un aspect intim, foarte rar n aceast lume subpmntean; impresie ncurajatoare de a mbria ntr-o singur privire podeaua, tavanul i pereii. Drace ! Sala imens, devenit galerie, este acum un coridor strmt i scund, n care nu mai este loc dect pentru torentul care nceteaz s se rostogoleasc i formeaz un lac profund a crui traversare ar necesita o barc pneumatic pe care n-o avem. Dar nici ei" nu au avut-o i ca i ei descoperim o corni ngust i incomod, spnzurat deasupra apei, la care ne crm cu mare greutate. Rucsacurile grele ne oblig la o gimnastic nedorit. O cdere n lac ar avea consecine, pe care preferm s nu le suportm. O privire asupra altimetrului mi indic o coborre de 60 m, de la bivuacul topografilor. Cum ns pentru a ajunge acolo urcasem mult, trebuie s calculez compensarea i mi notez nu fr un sentiment de decepie c ne gsim la o profunzime total de numai 520 m. Sentiment trector, cci
1

Piramid de blocuri ridicate de exploratorii polari pentru marcarea drumului parcurs. N.T.

ajungem ntr-o nou lrgire a culoarului, o sal n care totul se pierde n obscuritate. Mai bine ca vzul, care ne este limitat din cauza mijloacelor reduse de iluminat, auzul ne cluzete mai sigur, cci torentul duduie n deprtare sub boli sonore i probabil mree. Agai pe un promontoriu nclinat, ne hotrm s aprindem una din torele de magneziu pe care le port n spate i care, dup indicaiile de folosire, arde timp de trei minute. Cu toat puterea ei i cu toat lumina orbitoare pe care o mprtie, n acelai timp cu un val des de fum, nu ne putem da seama de dimensiunile slii. Fr ndoial c n jurul nostru s-a fcut lumin, c tenebrele s-au ndeprtat, dar nimic din configuraia locului nu ne-a fost dezvluit. Sala rmne misterioas, imens, adnc i zgomotul torentului pare a se afunda n mruntaiele muntelui. Niciodat n viaa mea n-am vzut ceva asemntor, att de colosal ! Sala este extraordinar de nclinat i naintarea noastr amintete acele coborri n srituri, din bolovan n bolovan, pe care le faci cnd prseti un vrf stncos. Dar n loc s te prvleti n lumina strlucitoare a marilor altitudini, unde atmosfera este uoar, ozonat, ptruns de razele ultraviolete, aici ne nfundm n noaptea adncurilor subpmntene, unde aerul poart emanaii telurice i radiaii radioactive, nite din roca primitiv. M amuz cnd echilibrul i micrile mi permit s observ stilul personal de coborre al celor doi tovari, care, cu gesturi i procedee foarte deosebite, rmn n urm sau mi-o iau nainte n aceast goan spre adncime n care ne-am aruncat de cteva ore. M distrez de asemenea s constat c toi trei purtm lmpi arhaice i incomode de acetilen care ne blocheaz una din mini. Unii dup alii, i uneori deodat, ne atingem de stnci care ncep s se clatine sau declanm avalane i ploi de pietre. Toate aceste incidente ni le semnalm repede, cu exclamaii vesele sau prin njurturi, fie nbuite, fie dimpotriv cu voce tare, dup cum cataclismul" se anun zgomotos i inofensiv sau amenintor. i cnd te gndeti c topo" au trecut pe aici cu blestemata lor sfoar, cu trepiedul lor, cu nesfritele lor vizri ! Iat o nou movili, care pare s semnaleze captul imensei sli. ntr-adevr acesta era nelesul pe care a vrut s-l marcheze echipa de vrf acum patru zile: sfritul acestei sli, botezat sala Chevalier" n onoarea prietenului i colegului nostru Pierre Chevalier, preedintele Societii speologice a Franei i biruitorul avenului Trou du Glaz. Poate, aproape sigur, oamenii notri de vrf au evocat pe Chevalier i fiindc credeau c au egalat sau au depit adncimea de 600 m, apropiat de cei 658 m ai avenului Glaz. Am aflat mai trziu c fusese vorba de o adevrat ceremonie de botez, cu aclamaii n cinstea lui Chevalier i cu distribuirea poriilor de rom destinate s nclzeasc pe echipieri i s le dea curajul de a continua explorarea. Acest toast" fusese binevenit, cci noi nine nregistrm de aici nainte dificulti din ce n ce mai mari. Totul se complic. Ne strecurm anevoie ntr-un tunel accidentat i sinuos, unde torentul i ocup toat lrgimea i sare peste mai multe praguri care ne oblig la manevre delicate i riscante. i deodat apoteoza. Ieim din aceast galerie i ne gsim pe un balcon: sub noi i n faa noastr bnuim vidul i imensitatea. Sub picioarele noastre torentul se prvlete ntro cascad n ntuneric pn la o adncime cu neputin de apreciat. O tor-fulger pe care o aprindem lumineaz un tavan extraordinar n form de dom ctre care se ridic coloana dens de fum. Apoi totul recade n noapte. Nu am vzut nimic din ceea ce voisem s vedem: configuraia i limitele slii. Pentru moment scoatem din saci i desfurm n vid o scar. Coborm pe ea de-a lungul unui perete coluros de isturi, dar ea se dovedete insuficient. Trebuie s ne terminm alunecarea n gol printr-un rapel1 pe coard i ajungem la piciorul cascadei. Torentul i reia goana sa dezordonat printr-o sal care depete n dimensiuni tot ce vzusem pn acum sub pmnt, naintnd la rndul nostru ntr-un haos monstruos i rostogolindu-ne aproape pe un grohoti foarte nclinat, ne oprim n fine pe singurul loc orizontal din toat petera: o plaj de prundi, lung de 80 m i larg de 40 m. Acolo torentul dispare, supt de propriile lui aluviuni. Se infiltreaz i fuge ascuns, n mod definitiv, cci petera se sfrete aici. La extremitatea plajei un zid de calcar nalt de 100 m nchide sala uria care ar putea cuprinde de dou ori catedrala Notre Dame din Paris. Aceast sal a fost botezat sala Verna" n cinstea cercettorilor lionezi care aparin Clanului de la Verna (dup numele peterii de la Verna). Plecai din tabra noastr din sala Lepineux la ora 8 dimineaa, am atins zidul terminal la ora 5 dup-amiaz. Sntem deopotriv extenuai i radioi. Oboseala care ne copleete i n unele momente ne adoarme spiritul se poate citi, evident, pe figurile noastre, cum se poate observa i n fotografiile fcute aici. Am avut mai multe dovezi care artau epuizarea noastr: de exemplu Levi, vrnd s graveze pe zid insignele G.S.P.S.M. (Grupul speologic de la Pierre-Saint-Martin), nu reui dect inversnd literele i srind peste una din ele ! Am avut totui momente de luciditate i agerime: examinarea cu altimetrul a fost fcut astfel n fundul peterii cu toat seriozitatea i cu toat nerbdarea uor de imaginat. Nu eram de acord cu cifrele raportate de topografi care i ei trebuie c picau de somn cnd au
1

Tehnic de coborre folosit n alpinism, constnd din alunecarea de-a lungul corzii care este fixat sus i nfurat ntr-un mod anumit n jurul celui care coboar. N.T.

ajuns la captul slii Chevalier. Pe scurt, scot din nou din nveliul lui preiosul instrument, altimetrul. Nenorocire ! Geamul este crpat n toate sensurile. Emoia este ns de scurt durat. Accidentul s-a produs probabil n timpul ultimei coborri pe scar. Dar numai sticla, fiind apsat de stnc, a cedat, acul a rmas neatins. Aez cu mult grij aparatul pe sol. Levi intervine deodat: Triezi! Cum triez ? Da, triezi, fiindc nu te gseti n punctul cel mai adnc ! i ironic mi arat cu degetul la piciorul zidului o crptur de un metru care ntr-adevr este punctul cel mai adnc. Toi snt n jurul altimetrului, pe care-l pipie, iar citirea indicaiilor lui, fcut cu vernierul, adic cu zecimi de milimetru, relev exact 729 m, la care se adaug un metru pentru crptur, prea strmt pentru a permite introducerea aparatului. Avenul de la Pierre-Saint-Martin, cu cei 730 m ai si este deci cel mai adnc din lume ! n acest timp vd un miriapod depigmentat, alb ca zpada, care se car ncet pe o stnc. l art doctorului Mairey, entomologul grupului, care l prinde cu grij i l introduce ntr-un tub de alcool murmurnd: cea mai adnc insect din lume". n ziua de 18 august, la ora 4 dimineaa, dup ce timp de 19 ore de drum nentrerupt am parcurs cei 6 km de dus i ntors prin cele mai fantastice haosuri subterane, am revenit n sala Lepineux. Regsim cu mare bucurie corturile i sacii notri de dormit. Bucurie ntr-adevr mare, fiindc altimetrul, consul cat imediat, indic fr nici cea mai mic alterare aceeai gradaie ca i la plecare. Circuitul era deci nchis. Contraproba era hotrtoare, ne puteam ncrede n cifrele nregistrate i... puteam dormi linitii i fr ndoieli. De altfel noaptea fu scurt, cci dis-de-diminea chem la telefon pe cei de la suprafa. mi rspunde Bidegain. Este fericit i respir uurat s ne tie revenii, sntoi i teferi, la baza puului i cere lmuriri asupra rezultatelor explorrii coridoarelor laterale, semnalate de echipa de vrf. Nu exist nici o galerie secundar i nici prelungiri laterale, i rspund, cu o voce morocnoas. Totul nu era dect o iluzie, scuzat de altfel din cauza imensitii slilor. Deci nimic nou, trage concluzia Bidegain, fr s-i mascheze deziluzia. A ! Ba da, exist un amnunt pe care in s i-l semnalez. Topografii s-au nelat, avenul nu are 656 m. Aha ! nregistreaz Bidegain nelinitit i din ce n ce mai decepionat. Apoi revenind: Deci ai cobort i voi pn la capt ? Desigur. i afl c avenul nu are adncimea de 656 m, ci de 730 m! !!! Cteva minute mai trziu telefonul sun. Bidegain m cheam din nou. Intr n vorb ntr-un chip uluitor. Exult, vrea s-mi spun o mie de lucruri deodat i nu reuete dect s emit un fel de muget, de scrnet de robinet fr ap... Vestea dat de mine avusese sus efectul unei bombe. Se re-luaser cifrele topografilor, se refcuser calculele, se adunaser din nou unghiurile de vizare ale topografilor. Inginerul Queffelec observase c se uitase s se adune unele unghiuri ! i tii ci metri au rezultat, dragul meu Casteret ? termin s-mi explice cu nsufleire Bidegain. Ci ? 728. Muy bien 1. Aa merge ! Totul se explica i reintra n ordine. Fiindc topografii gsiser la clinometru 728 i noi la altimetru 729 (730 cu mica crptur suplimentar) fu hotrt c cifra oficial i definitiv va fi de 728 m. Dac, n afar de alte motive i rezultate, n-ar fi fost dect aceast punere la punct, coborrea noastr tot ar fi fost pe deplin justificat i rodnic ! Dup primele i entuziastele felicitri i dup ce euforia s-a mai risipit, Bidegain ne comunic unele stri de fapt care, pe drept cuvnt, l ngrijorau. Dup plecarea noastr n adncul peterii, adic de 80 de ore, nu se mai putea cobor extremitatea cablului pn n fundul puului vertical. Se oprea, se nepenea i orice ncercare de a normaliza manevra se dovedise ineficace. n cele din urm a fost necesar s se fac ceea ce se evitase pn atunci cu orice pre, din cauza pericolului unei asemenea operaii. S-au trimis oameni la 80 i 213, pentru a elibera cablul i a-1 putea cobor pn la noi. Pe rnd, Treuthard, Ballandrau, Letrone, Epelly au efectuat releul ore ntregi n aceste locuri primejdioase i incomode. Nu exista dect acest singur mijloc de a iei din aven i, ntr-adevr, Mairey i Levi fur astfel scoi la suprafa. Rmas singur jos, m-am dus pentru ultima dat la mormntul lui Marcel
1

Cu att mai bine. N.T.

Loubens unde am depus o fotografie a prinilor si i cteva imortele 1, ncredinate de tatl su cnd l vzusem la Mazeres. Apoi, am nceput s m pregtesc pentru urcare. Lsam la bivuac o serie de accesorii i provizii nealterabile pentru anul viitor: cutii de conserve, lapte concentrat, raii alimentare etc. nc de pe acum ncercam s ne imaginm cum se va desfura expediia din 1954, al crei program se prevedea a fi ncrcat i de o deosebit importan. Dac mpinsesem explorarea n avale pn la captul peterii, n teritoriul francez, nu tiam nimic despre partea din amonte, care se ntinde sub marile lapiazuri spaniole. ncercarea noastr n aceast direcie fusese, dup cum se tie, ntrerupt de accidentul suferit de doctorul Mairey. Firul telefonic accesoriu, cauz a agrii cablului, fusese suprimat astfel c m gsesc fr legtur cu suprafaa; numai uierele surde care rsun sus, la nlimi impresionante, mai rzbat pn la mine, stinse i stranii. Destul de des, avalane i ploi de bolovani se prvlesc pe marele povrni de unde ricoeaz pn n stnca care mi servete ca pavz. n fine, iat cablul att de ateptat: l zresc legnndu-se i cobornd ultimii metri ai alunecrii lui ncete de 5 m pe minut. Snt mbrcat, nhmat cu sistemul de curele necesar fixrii de cablu i am, agai de centur, sacii grei cu materialul pe care eram obligat s-l readuc la suprafa. Fac legtura telefonului meu cu cablul de care m ag i eu cu ajutorul carabinierelor din harnaament. Dau semnalul de urcare i nceat, maiestuoasa i impresionanta ascensiune ncepe... Este 12,30 noaptea. De ce nainte de a pleca am aprins dou lumnri fixate pe sol ? Am fcut-o oare instinctiv, pentru a ndeprta tenebrele ? Din simpl curiozitate de a le vedea descrescnd n deprtare, pe msur ce aveam s urc ? Instinct sau curiozitate ? Nu tiu. Ridicndu-m spre bolta slii Lepineux m apropii de un fenomen meteorologic, observat adesea n timpul ct am stat n bivuac. Dar acum i snt ncorporat i dispar n el: este vorba de o pnz de cea, veritabil nor subteran, care se formeaz n anumite zile i la anumite ore, n urma unor perturbaii meteorologice speciale. Este firesc ca sistemul subteran format de marele pu vertical i de iragul vastelor sli, traversate de un curent glacial, s aib un regim de schimburi de temperaturi, de cureni de aer i de condensri care uneori cad n form de ploaie sau plutesc n form de nori ca azi. De altfel orificiul exterior al avenului este adeseori teatrul unor puternice vrtejuri aspirante sau rbufnitoare, dnd natere unui muget grav i lugubru, extrem de impresionant. Pentru moment planez i m nvrtesc ntre valurile unei cete din ce n ce mai dense pn cnd m gsesc n plin vat", n care fotoforul meu taie conuri luminoase ca un far de automobil n neguri. Cu ajutorul laringofonului2, mi mprtesc impresiile i observaiile lui Levi care, ngenuncheat acolo sus lng telefon, n miez de noapte, n-a vrut s lase pe nimeni s m escorteze i a dorit s-mi in companie n tot cursul urcrii, mi spune c i el a traversat aceast mare de nori subteran, ntr-adevr halucinant, dar m asigur c afar voi gsi o noapte splendid i nstelat. Dup cea, ploaie. Intru n traiectoria cascadei din pu i suport din nou duul neplcut care m stropete, m inund i mi ntunec sticlele ochelarilor, insuficient protejai de viziera ctii. Peste vocea lui Levi, care mi parvine n receptoarele telefonului, se suprapune o alt voce din exterior nc deprtat i indistinct care m strig ! Este garda agat acolo sus, pe balconul ngust spnzurat n pu, la 213 m adncime. Datorit acestui voluntar mi-a putut fi trimis extremitatea cablului i mulumit lui urc n acest moment. Cine este ? Nu-i recunosc vocea, deformat i ntretiat de ecouri i interferene. M lupt un moment cu greutile trecerii pe lng o temut surplomb de la adncimea de 240 m, n acel loc unde cablul se nepenete i a spat anul acesta anuri periculoase n stnc. Ajung apoi la un mic spaiu locuit de o umbr fixat de perete cu pitoane, prins acolo ca o maimu zvpiat. Aceast siluet pitoreasc i n zdrene, cu casca scoflcit, cu salopeta n fii crpite cu srm, acest vagabond al peterilor, este Daniel Epelly, acest admirabil Dan, pe care niciodat nu l-am vzut att de brbos i de hirsut. Este complet ud, cci acolo unde st, pe balconul incomod al peretelui, plou din belug. Dar aceasta nu-l mpiedic s fie dinamic i surztor ca ntotdeauna. n timp ce m ghemuiesc lng el, cu sacii laterali care m ncurc grozav i cu tot echipamentul meu, se apleac i ridic cu atenie ceva, de jos. ine i bea. Fii atent, este cald. i mi ntinde o cutie de conserve, turtit i ndoielnic, plin de o butur nu mai puin ndoielnic i fumegnd. n alte mprejurri, n alte locuri, nu cred c a consimi s gust aceast sup conservat, pe care admirabilul meu prieten mi-a nclzit-o cu puin spirt solid, adpostind-o cu propriul su corp de picturile de ploaie neierttoare. Aici ns nghit n grab i cu recunotin aceasta
1

Floare din familia Compositae care nu se usuc, de unde numele francez de nemuritoare". n romnete se numete i plevai sau cununi, N.T. 2 Microfon adaptat pe gt n care se transmit direct vibraiile coardelor vocale, faaraa intermediul vocii. Este folosit mai ales de piloi. N.T.

butur fierbinte care m nclzete. n timp ce beau, Dan m privete. Ai fost drgu cu mine, mi spune cu convingere. Cum ? Tu ai fost ntr-adevr mai mult dect drgu, c te-ai agat aici i c mi-ai preparat supa ntr-un asemenea loc! Nu, nu, tiu bine ce spun. Ai fost foarte atent cu mine cnd m-ai repartizat n echipa de vrf. A fost cea mai frumoas zi din viaa mea ! M simt emoionat i recompensat c am trimis sub pmnt n formidabila peter tovari att de recunosctori i de simpatici. Dar nu este nc momentul pentru atare manifestri. Hot-rsem din principiu s cobor primul i s urc ultimul, att pentru disciplin ct i pentru a fi acolo jos n cazul unui eveniment grav, oricnd posibil. Credincios acestei reguli, prsisem ultimul baza puului. Dar circumstane neprevzute determinaser trimiterea a doi echipieri pe balcoanele pereilor i tot ele m obligau s urc naintea lor. tiam ns c, din fericire, ei nu-mi vor purta pic ! Am prsit balconul lui Daniel Epelly de 15 minute i pendulez deci cam la 50 m deasupra lui cnd, deodat, ascensiunea se oprete. Alo, Levi, ce se ntmpl ? Alo, Casteret! Nu tiu exact. S-a oprit motorul. Sper c nu-mi vei face figura cu pana de combustibil ! n primele zile ale expediiei, cnd fiecare din noi eram odihnii i bine dispui i cnd fceam coborrile n aven, interveneau, brusc, opriri. Ce este ?" ntreba speologul nelinitit. Nu-i nimic, i se rspundea de sus, o simpl pana de benzin. Ateapt s se aduc de jos din vale, cu catrii i vei porni !..." Nu, nu, m asigur Levi, nu vom avea cruzimea s facem acum aceast glum proast. tim c eti, ca i noi, zdrobit. Pierre Louis i Rossini examineaz motorul i demonteaz bujiile. Hm ! demonteaz bujiile. nseamn c nu-i prea bine, m gndesc eu. n general cnd se examineaz bujiile este semn c nu se tie unde este pana. S ateptm ! Jos, Daniel, care nu m mai aude lovindu-m de perei i nu m poate vedea din cauza unei surplombe, m cheam s-i explic ce sa ntmplat. O s-i fac figura cu pana de benzin, conchide el filozofic i rencepe s cnte, cum face de cteva ore n ir. Levi m ntreab: Tu fluieri ? Nici prin gnd nu-mi trece ! Mrturisesc c nu-mi arde de aa ceva. Sacul m apas grozav n spate i curelele de la hamurile de susinere m taie sub bra. Levi insist. Dar acum, n momentul acesta, nu ai fluierat ? De loc. Dar, stai ! Da, da, este Daniel. Alterneaz: cnd cnt, cnd fluier. Dar nu-i aud de loc vocea. i totui url i vocea i este mult mai puternic dect fluieratul. Levi a gsit oare acest pretext s-mi ndulceasc ateptarea i s m fac s uit oprirea forat ? Acum, insist s-i cer lui Daniel s cnte i s fluiere pe rnd. Daniel se execut i experiena confirm c strigtele i vociferrile rmn neauzite n timp ce melodiile fluierate snt auzite de Levi prin larin-gofon, dei acesta este lipit de gtul meu i la 50 m departe de Daniel ! Dar s lsm specialitilor aceast enigm acustico-laringofonic. n nici un caz ea nu m face s uit poziia n care m gsesc i care, pe nesimite, devine cu totul de nesuportat. Snt zdrobit de greutile din spate i de cele atrnate de centur, bretelele i curelele m taie pn la snge. i, pe deasupra, mai m i nvrtesc cnd ntr-un sens, cnd n cellalt, n jurul meu. Bineneles, snt departe de perei. Imposibil deci s m ag, s m despovrez, un pic, prinzndu-m cu vrful degetelor de vreo asperitate. ncerc s uit poziia incomod, ngrozitoare n cele din urm. ncep s recit poezii n limba basc1... basca se dovedete ns a-mi fi o limb ermetic i nu pot depi primul vers... S schimbm tema. Deci, n afar de misiunea scurt de la Mazeres, ederea n peter a durat 10 zile i 10 nopi, ceea ce sub pmnt se poate traduce n 20 de nopi, fiindc aici tenebrele snt perpetue. 20 de nopi! i poate c nu este nc totul... Alo, Levi, la ce adncime snt ? Troliul de sus este nzestrat cu un cadran ingenios care permite s se citeasc la fiecare moment la ce nivel se gsete omul care coboar sau urc.
1

Veche limb vorbitaa de basci, locuitorii celor doi versani ai Pirineilor. Este o limb anterioar rspndirii limbilor indo-europene i care nu seamn cu nici o limb vorbitaa n Europa. N.T.

Eti la 170 m, adic la jumtatea puului. Alo, Levi. Ct e ceasul ? Dou dimineaa, dragul meu ! i n ce zi sntem ? De data aceasta, Levi ncepe s rd. De dou ore sntem n ziua de luni 19 august 1953. ntrebarea mea att de banal, rspunsul la fel de banal mi provoac deodat o mare agitaie. Alo, Levi. Mi se ntmpl n momentul de fa ceva foarte normal, dar totui excepional, sau cel puin ceva care nu mi se ntmpl dect o dat pe an ! Ce ? se nelinitete el. Astzi, 19 august, este ziua mea de natere ! Atunci, binecuvnteaz pana. Fr ea ai fi fost aici afar i aniversarea ar fi fost cu total banal. Pe cnd aa... Ah, da, aniversarea de azi va fi de neuitat, ntr-adevr, mi voi reaminti c am mplinit 56 de ani, ntr-un aven... i ce aven ! adug Levi. Pana (singura din toat expediia bujii ancrasate troliul funcionnd totdeauna de minune) nu a durat dect 30 de minute, ns ele mi-au prut lungi i crude, fcndu-m s apreciez i mai mult splendida noapte nstelat i apoi cortul spre care am pornit, Levi i cu mine, s ne odihnim. Mergem cltinndu-ne, asemenea unor somnambuli, printre ultimile stnci exterioare de data aceasta de la Pierre-Saint-Martin. Explorarea noastr nu s-a soldat cum s-a crezut numai cu o frumoas aventur, un rezultat strict sportiv i un record mondial de profunzime. Dac speologia este un sport, ea este n aceeai msur o tiin, i chiar o tiin complex i pasionant. n avenul de la Pierre-Saint-Martin s-au fcut, o dat cu o bogat recoltare de eantioane, constatri i observaii geologice i mineralogice. Au fost observate, studiate i nregistrate fenomene fizico-chimice i meteorologice (coroziune, temperatur, cureni de aer, cea, condensare, ionizare etc). tiam dinainte c fauna cavernicol va fi foarte srac din cauza altitudinii i temperaturii sczute din peter: cel mult cteva troglobii1 adaptate la condiii de via foarte precare. Fa de aceste ateptri i considerente, recolta noastr a fost magnific: opt troglobioni diferii, jumtate acvatici, jumtate teretri, care triau aici cu ncetinitorul". Ei snt rmie ale unor vieti care au trit la suprafaa pmntului i care au disprut de milioane de ani: snt fosile vii ca i faimosul pete Coelacantus2. Studiul lor este foarte interesant i ajut n special la explicarea configuraiei continentelor i a mrilor n epoci geologice deprtate3. Dar atenia noastr s-a ndreptat mai ales asupra hidrogeologiei. Descoperirea de ctre Loubens n 1951 a unui torent subteran necunoscut n fundul avenului a fost un eveniment care a interesat pe specialiti i a conferit explorrilor urmtoare un scop practic deosebit n legtur cu industria hidroelectric. Avenul de la Pierre-Saint-Martin i-a respectat promisiunile de la nceput ! Experienele noastre de colorare au depistat i au fcut cunoscut locul reapariiei cursului de ap subteran, situat 7 km mai departe i la 1 200 m mai jos, n valea Saint Engrce. Explorarea din 1953 a permis urmrirea torentului subteran pe o distan de aproape 3 km i s-a cobort pn la o adncime de 728 m. Topografia interioar, raportat la suprafa, va indica locul unde va trebui s se sape un tunel orizontal de cteva sute de metri n coasta muntelui pentru a face legtura cu sala terminal Verna. Se va putea astfel recupera torentul pentru a-1 reda suprafeei solului i a-1 deriva printr-o conduct forat pn la turbinele unei centrale hidroelectrice, dup o cdere de 600 m. Aceast realizare va furniza rii milioane de kilowai energie electric pe an i va permite i localnicilor din valea Saint Engrce s utilizeze i alt mijloc de iluminat dect lmpile cu gaz. La sfritul acestei relatri s ne fie permis s spunem c numai rareori o expediie speologic va ntlni attea dificulti i pericole i va permite attea realizri, ca cea la care am participat aici. Ea a costat din nenorocire viaa celui mai bun dintre noi. Dar aventura merit s fie ncercat, trit i reuit. Aa cum s-a terminat n 1953, ea ne recompenseaz, ne justific i ne rzbun de criticile, brfelile i informaiile eronate sau calomnioase a unei prese zis de senzaie care ne-a atacat trei ani i fa de care am rspuns cu tcere pentru c ne-am expus viaa i am suferit n golul subpmntean, cel mai adnc din lume.

1 2

Vieuitoare adaptate vieii n pesxteri i care nu triesc dect aici. N.T. Celacanii snt un grup de peti fosili despre care se credea c a disprut la sfritul erei secundare. n 1938 a fost pescuit pe coastele Africii primul celacant viu denumit Latimeria. N.T 3 Doctorul Jeannel, profesor la Muzeu, a gsit n recolta noastr dou exemplare aparinnd unei specii noi pe care a botezat-o Aphaenops loubensi. N.A.

De Profundis - 1954 Pentru 1954 a fost prevzut i pregtit o noua expediie n avenul de la Pierre-Saint-Martin. Ea avea un singur scop: s aducem la suprafa, cu orice pre, corpul lui Marcel Loubens, deoarece nc din 1952 promisesem n chip solemn acest lucru familiei sale. Faptul c nu ne putusem ine de aceast promisiune n 1953 suscitase comentarii jignitoare i umilitoare la adresa noastr i dduse natere unor zvonuri de necrezut totui foarte rspndite i care persistau. Se spunea c nu izbutisem s scoatem corpul din aven i nici nu vom izbuti vreodat, fiindc n 1952 l aruncasem n apele torentului subteran... Aceast interpretare ruvoitoare i mrav nu inea seama nici mcar de configuraia locului, fiindc n acest caz ar fi trebuit s transportm cadavrul prin haosul de stnci i bolovani din slile Lepineux, Elisabeth Casteret i Marcel Loubens, adic mai mult de un kilometru, pentru a ajunge pn la torent. Dar mpotriva imaginaiei, stupiditii i inveniilor perfide ale unor ruvoitori nu poi face nimic. Celor i sperm s fie numeroi care nu au luat n serios aceste bnuieli i aceast invenie macabr, ne permitem s le precizm c greutile deosebite ntmpinate n 1954, n cursul operaiilor de ridicare a sicriului metalic, au fost considerate de cei nencreztori drept o nscenare... Chiar cnd sicriul metalic a fost scos la lumin, adversarii notri au insinuat c n el nu era dect un sac de dormit i pietre. Am relatat toate acestea pentru a justifica ncpnarea noastr de a ne ine jurmntul din 1952 (unii considerau ncercarea prea riscat) i pentru a-i dezarma, n fine, pe calomniatori. Autoritile au procedat n faa unor numeroi martori i a unui membru al familiei defunctului la recunoaterea cadavrului i au lsat s se fac fotografii, ceea ce a constituit, indiscutabil, o revolttoare impietate. Cnd n ziua de 3 august 1954, am ajuns cu o zi mai devreme dect restul echipei la marginea avenului de la Pierre-Saint-Martin, am gsit doi carabinieri fcnd de gard, nfurai n pelerinele lor, cci vremea era ntunecat i rece, cum a fost deseori n cursul acelei veri urcioase i ploioase. Fceau de gard de mai multe zile, schimbndu-se cu ali patru camarazi ai lor, comandai de un locotenent. n fundul dolinei un fel de pu adnc de 810 m la baza cruia se deschide avenul propriu-zis privirea mea czu i ntrzie pe crucea de lemn, pe care nscrisesem, n 1952, meniunea: n fundul acestui aven, se odihnete Marcel Loubens, czut pe cmpul de onoare al speologiei". Vntul, ploaia, zpada i soarele roseser i terseser vopseaua, astfel c primul rnd: n fundul acestui aven se odihnete..." devenise complet ilizibil. Am reinut coincidena i mi-am zis c Loubens nu va mai rmne n fundul acestei adncimi, c vom reui s-l smulgem i se va odihni, n sfrit, n cimitirul satului su natal. n acest scop se reunea grupul speologic de la Pierre-Saint-Martin, condus tot de Levi; acestui scop i era consacrat campania subteran din 1954. Interveniile i ntrevederile necesare cu guvernul spaniol ne aduseser de mai multe ori pe Bidegain, Lepineux, Levi i pe mine la Pampelune, Oviedo i Madrid. Totul fusese aranjat, toate dificultile aplanate i obinusem autorizaia de a cobor n aven. Problema trasrii frontierei i a fixrii naionalitii avenului rmsese nc nerezolvat. Lepineux concepuse i fabricase materialul special necesar ridicrii corpului i datorit lui operaia care se prevestea delicat, aa cum a i fost, a putut fi dus pn la capt cu succes. n ziua de 4 august soarele se ridica pe un cer fr nori i, n timp ce ultimii participani la expediie se grbeau s urce din vale la tabra ridicat la o nlime de 1 800 m, zumzetul avioanelor neobinuit pe aceste trmuri se intensifica i se apropia. Ca i n 1953, prietenii notri, aviatorii parau-titi din Pau, se angajaser s ne parauteze greul i voluminosul material necesar expediiei. Trei aparate Junker", n mai multe zboruri, ne-au lsat, cu o precizie i o virtuozitate incomparabil, 50 de paraute bine ncrcate. Cu tot vntul violent i nclinarea accentuat a punii unde eram adunai, parautele multicolore ne cdeau aproape n brae. Un avion de turism, avnd la bord un reporter fotograf i un avion de observaie au evoluat toat dimineaa deasupra noastr, dnd operaiei de parautare caracterul unui miting aerian urmrit cu interes de o mulime de spectatori: pstori, turiti, jandarmi i ostai. Obiectul cel mai ateptat i cel mai fragil cobor susinut de dou paraute ngemnate i ateriza uor pe iarb, fr s se izbeasc de pmnt i fr s sufere vreo stricciune. Era containerul1 din durai, lung de 2,30 m, lucrat de elevii Colegiului din Bagneres-deBigorre, dup indicaiile lui Lepineux. n aceeai zi un convoi de catri urc din vale cu restul materialului care fu depozitat lng coliba pstorilor. Din nou animaia produs de mai muli ani ncoace de venirea noastr pe aceste meleaguri tulbura tcerea i singurtatea uneia dintre cele mai slbatice regiuni ale Pirineilor. Corturile se ridicar i crescur asemenea ciupercilor. Nenumratele
1

Recipient cu pereii solizi destinat a duce un anumit tip de ncrctur, n cazul de fa cu rol de sicriu. N.T.

baloturi, semnate ici-colo de paraute, fur transportate i adunate de coechipieri i de numeroi turiti care s-au grbit s ne dea, plini de bunvoin, o preioas mn de ajutor. Acetia din urm fur ns nevoii s bat n retragere nainte ca vremea s se strice. Ceaa, urcnd pe nesimite din vale, npdi n cele din urm totul; se adugar vntul i ploaia, i ziua se termin umed i glacial, aducndu-ne aminte c sntem pe coama Pirineilor Occidentali, una din regiunile cele mai ploioase ale Franei, unde ceurile Atlanticului determin ploi frecvente. eful nostru, Levi, se dovedise astfel prevztor cnd precizase n circulara ce ne-o adresase n vederea pregtirii expediiei: Vemintele groase i impermeabile vor fi fr ndoial necesare att n tabra de la suprafa, ct i n adncul avenului". Zilele de 5 i 6 august au fost zile de pregtire i organizare; fiecare muncea cu hrnicie n cele mai diverse domenii: instalarea firelor telefonice, transportul cu braele i apoi instalarea troliului la orificiul avenului, repararea unor unelte avariate n timpul parautrii, uscarea materialului i a alimentelor necesare ederii sub pmnt i, n fine, prepararea zilnic a mncrii, de ctre buctarii improvizai. Cei 20 de participani la expediie i rennoir, dup un interval de un an, legturile de prietenie. Grupul speologic de la Pierre-Saint-Martin, compus din oameni venii din regiunile cele mai diferite ale Franei i Belgiei, oferea particularitatea de a nu se ntlni dect o dat pe an, cu ocazia campaniei subterane de var. Este uor de nchipuit atmosfera care dinuia; fiecare avea cte ceva de povestit, de ntrebat, de rspuns, glumele curgeau necontenit pe seama diferitelor obiceiuri, slbiciuni i accente dialectale ale fiecrei regiuni. Belgieni, parisieni, bretoni, gasconi, lionezi, toi atac, neap i riposteaz n acelai timp: munca nu nceteaz totui nici o clip, ci este vie i entuziast. n ziua de 5 august, locotenentul comandant al carabinierilor spanioli, care aveau tabra la 200 m deprtare de orificiul avenului, veni s ne fac o vizit i ne ceru lista complet a participanilor la expediie. Cu aceast ocazie ne fu divulgat i anunat oficial o veste senzaional, adevrat lovitur de teatru, la fel de surprinztoare i neateptat ca i cea din 1953, cnd ni se anunase ocuparea militar a orificiului avenului. Anul acesta nu va participa n nici un fel la expediie vreun speolog spaniol, iar rolul nostru trebuia s se mrgineasc, numai la scoaterea corpului lui Marcel Loubens, orice tentativ de explorare fiindu-ne interzis. De altfel n tot timpul expediiei nu aveam s vedem nici un speolog, jurnalist sau turist spaniol, n afar de carabinieri, de altfel extrem de coreci, serviabili i sritori, ajutnd n momentele critice pe oamenii din echipa de la suprafa. Nici o explicaie sau comentariu nu ne-a fost furnizat asupra abinerii totale a colegilor notri speologi de dincolo de Pirinei cu care ne neleseserm de minune anul trecut i pe care ne ateptam s-i revedem i anul acesta. Singura interpretare, care ne-a parvenit i care a fost reprodus de un cotidian francez dintre cele mai serioase, lsa s se neleag c interdicia n ceea ce privete explorarea avenului Pierre-Saint-Martin venea din partea Spaniei, care considerase expediia att de riscat, nct semna cu o tentativ de sinucidere i n consecin hotrse interzicerea ei. n seara zilei de 6 august Queffelec i ajutoarele lui, Rossini, Isola, Accoce i Laisse, terminar instalarea troliului. Pierre Louis, mecanic oficial al expediiei, aezase cu grij mecanismul puternic de susinere al scripeilor deasupra orificiului marelui pu vertical de 346 m. Totul era gata, coborrile puteau ncepe. Ca i anul trecut, voiam s cobor primul, att din principiu, ct i pentru a examina avenul de sus n jos, pe toat lungimea lui. De la un an la altul acest aven, foarte viu", se transform: numeroase pri ale pereilor se desfac i ncarc n mod primejdios balcoanele i corniele interioare. Ca i anul trecut, Lepineux mi propuse s-mi uureze sarcina cobornd i curind prima platform de la adncimea de 80 m. Ajuns cu bine, ncepu lucru cu ajutorul unei cazmale de campanie. Prin laringofon conversa cu noi, fr s-i ntrerup treaba. Aezat lng troliu, cu receptorul la ureche, puteam astfel s-i nregistrez impresiile. Erau surprinztoare. Deoarece el nsui curase platforma n 1953 i tia cum o lsase, era stupefiat de abundena materialului care se acumulase acolo, timp de un an. Dou ore, fr ntrerupere, nu fcu altceva dect s arunce n golul de sub el bolovani i sfrmturi de stnci. i auzeam gfitu-rile i exclamaiile mirate n faa acestor dovezi ale puternicei drmturi din interiorul avenului. Prin orificiul exterior, foarte strmt i spat ntr-un perete stncos vertical, nu poate cdea nimic n interiorul puului. De aceea, tot ce Lepineux arunca n gol provenea exclusiv din drmturi interioare, din pereii i bolile avenului, din blocurile i pietrele nepenite, suspendate, pe care scurgerile i eroziunea le desfac i le prvlesc n adncuri. O ilustrare a acestui proces periculos a fost nregistrat n 1953 de tovarul nostru AndVe Treuthard. n timpul unei grzi prelungite de multe ore pe balconul de la adncimea de 80 m, s-a dezlnuit o puternic furtun. La fiecare bubuit de tunet, amplificat de sonoritatea golului, totul vibra i blocuri ntregi se dezlipeau de pe boli i cdeau n jurul lui. Bietul meu Casteret, i pregtesc o munc penibil cu tot bolovniul care-l arunc sub mine i pe care l vei gsi mai jos. N-a fi crezut niciodat s gsesc attea pietre i bolovani. Nu se mai termin

! Iat ce-mi mrturisea Lepineux, din cnd n cnd, n momentele de repaus. Dup dou ore de munc istovitoare, reveni, n sfrit, la suprafa. Afar noaptea i frigul ne nvluiau, vntul sufla tios i ceaa lugubr npdise peste tot. Un adevrat timp de Pierre-Saint-Martin spuse cineva. Ne-am ndreptat spre tabr unde am regsit corturile cuprinse n neguri dese. Un cort mic, singuratic, necat n cea i zglit de rafalele crunte ale vnturilor de creast, nu este un loc nici ncnttor i nici reconfortant. Vrt adnc n sacul de dormit, mai auzeam rsunnd n mine zgomotul avalanelor subterane care se prvleau n gol i se sprgeau n adncimi nspimnttoare. M vedeam mine, suspendat de un fir, n aceast imens vertical, despre a crei mrime un ziarist parizian spusese, cu foarte mult dreptate: Turnul Eiffel i peste el turnurile catedralei Notre Dame". M vedeam larv minuscul i fr aprare, pendulnd i nvrtindu-m n gol, ameninat n orice clipe de o ploaie de bolovani venind de undeva de deasupra mea... i dac ajungeam teafr jos, m atepta o treab halucinant: s dezgrop, cu minile mele, trupul srmanului nostru Loubens. Fcusem o greeal s asist tot timpul la operaia fcut de Lepineux; ea mi tiase elanul", cum spunea prietenul nostru Ertaud. Nu este recomandabil pentru un condamnat la spnzurtoare s-i priveasc prea mult laul... Ar fi fost preferabil s dau o rait prin lapiazurile nvecinate narmat cu ciocanul de mineralog sau s culeg flori de mirtil. Mi-ar fi greu s precizez acum, dac aceste reflecii ntunecate m-au chinuit n starea de veghe sau n cea de somn. Poate c m-au npdit la limita dintre ele. Cnd m-am trezit eram cu capul pe muchia unei lzi de alimente: de aici poate, somnul meu agitat i morbid. Smbt 7 august Dimineaa, timpul este frumos i nsorit. Mieii nchii nc n arcul vecin i agit tlngile; cteva voci matinale rsun n apropiere. Jandarmul Etchebarne transmite un mesaj pe unde scurte postului de la Saint Engrce, situat n vale: Aici Pi, aici Pi care cheam pe P2. M auzii ? Rspundei !" Zgomot de iarb clcat n picioare. Cineva se apropie de cort, ridic pnza de la intrare. Este Robert Vergnes, cineastul nostru. Cu aparatul pe spate, a i plecat s caute un peisaj caracteristic, un joc de lumini sau o scen interesant s-o nregistreze pe pelicul. Ieirea mea din sacul de dormit, mbrcat gata, i strecurarea afar din cort n patru labe i ofer o secven. Ai dormit bine ? Foarte bine, mulumesc ! Iat cum se uit chinurile i comarurile nopii ! De altfel ziua se anun luminoas i senin. Curnd atenia mi este atras de o voce care rsuna din orificiul avenului. Era Queffelec care-i ceart ajutoarele i ntreab dac este vreun amator pentru coborrea n aven". tiu cui se adreseaz aceast ntrebare i i rspund cu o irrinina1 sonor. Apoi, n timp ce echipa ntreag se ndreapt ctre aven, dispar ntr-o colib construit din pietre, unde snt pstrate alimentele i unde lucreaz omul cel mai tcut, dar cel mai muncitor dintre noi toi: Henri Perillous, buctarul grupului. Biatul acesta de 18 ani, slbu i timid, a depus, totdeauna surztor, o munc zdrobitoare. n tot timpul ederii noastre la Pierre-Saint-Martin a robotit zi i noapte, fr ntrerupere, asigurndu-ne hrana i aprovizionndu-ne cu ap de la mari deprtri. Intrnd n colib l-am gsit ghemuit n spaiul redus i prost luminat, curind cartofi i supraveghind oala unde fierbea mncarea pentru dejun. Acest dejun era, n principiu, destinat mesei de prnz, dar, datorit felului de via excepional i anarhic impus de necesitile operaiilor, membrii expediiei reueau s mnnce tocmai spre orele 3 sau 4 dup-amiaz fie pe rnd, izolai, fie n grupuri mici. Adeseori, Henri Perillous trebuia s coboare n plin noapte pn la troliu, pentru a hrni pe cei nfometai care nu-i puteau prsi posturile. Henri, cobor peste o jumtate de or. Imediat admirabilul nostru buctar aprinde o' a doua main de nclzit i mi prepar o mas consistent i gustoas, cci este probabil c tocmai peste o sptmn s mai pot mnca un dejun cald i normal. Snt nevoit chiar s reduc din porie i s refuz desertul prea copios care-mi este oferit, cci trebuie s-mi pstrez sprinteneala pentru coborrea care m ateapt. Cnd ajung la intrarea avenului este ora 10 dimineaa. Profitnd de timpul frumos, un foarte mare numr de turiti i cteva colonii n vacan au venit s asiste la nceputul coborrilor. Lepineux, mereu gata de glume, mi iese n ntmpinare, nclinndu-se respectuos. Maestre, ai o asisten aleas, mi optete la ureche. Chiar i un deputat n carne i oase. Toi aceti curioi mresc escorta ziaritilor, a fotografilor i a cineatilor, dintre care unii, dup trei campanii petrecute cu noi, au fost adoptai i ne-au devenit prieteni. nainte de a cobor pe
1

Chiot specific bascilor, cum este iodlerul pentru tirolezi. N.T

scara de frnghie n fundul dolinei de 10 m, unde se deschide orificiul avenului propriu-zis i unde te gseti sub ochii publicului, ca un gladiator n aren, fac tradiionala vizit lui Queffelec. Arunc o privire asupra troliului i rezistena lui mi red sigurana i ncrederea. Mecanismul lui complicat rmne ns neneles pentru mine, care nu-s tehnician. Queffelec, care vorbete totdeauna tare i este gata s fac o glum reuit, m trage deoparte i, cobornd vocea, mi arat cablul de oel nfurat pe tambur. Snt necjit mi mrturisete el c noul nostru cablu nu este la fel de bun ca cel din anul trecut. Este, evident, la fel de solid, dar a fost mpletit mai puin strns i trebuie s te previn c te vei nvrti mult, cnd vei atrna n vid. Are s fie dezagreabil. Un cap se apleac ntre noi: este fizicianul Labeyrie, care adaug i el: Dragul meu Casteret, Queffelec are dreptate. Pregtete-te s te nvri ca un titirez. Drace ! Dac tehnicienii snt de acord s prevesteasc o micare giratorie accentuat i accelerat, trebuie s m atept la ceva grav i neplcut. M felicit c mi-am redus mncarea i am sacrificat desertul ! ns cum nu servete la nimic s m alarmez nainte, ncerc s bravez i cobor n dolin unde tovarii mei m ateapt s-mi fixeze sistemul de curele i s m introduc n crptura strmt a avenului. Anul acesta m-am ngrijit n mod deosebit de echipament, cci, iarna fiind mbelugat n zpad i primvara foarte ploioas, ne temeam ca nu cumva cascada interioar care nete la adncimea de 200 m s fie foarte abundent. n consecin, mbrcat cu haine de ln, trag un combinezon cauciucat peste care pun al doilea combinezon dintr-o pnz deas. n fine, ca o inovaie care distreaz i intrig publicul, desfor o bucat mare de pnz englezeasc foarte elastic, n mijlocul creia am tiat o deschiztur de mrimea unui pumn. mi introduc capul n aceast gaur i iat-m nvelit ntr-o pelerin care mi acoper partea superioar a corpului, strns pe gt fr s m nbue, dar destul de apropiat pentru a mpiedica ptrunderea iroaielor i a duurilor pe care le voi nfrunta. Se pare c acest ervet alb i impermeabil, care m face s semn unui bebelu gata s-i pape mncrica, produce un efect destul de curios. Fotografii se npustesc i m fotografiaz de nenumrate ori, nti de aproape, apoi se deprteaz i m iau de departe, pentru a nu deranja pelerina, care se umfl n jurul meu. Tot Bidegain este acela care i n acest an m ajut s-mi fixez greoiul harnaament de parautist. Cu minile lui puternice m manevreaz ca pe o ppu, ridicndu-m n aer pentru a se asigura c toate curelele snt bine aplicate i c nu m vor rni. Delteil se intereseaz de casc, ajustnd n interiorul ei receptoarele telefonice, mi verific minuios lampa frontal i mi aaz n jurul gtului, n mod simetric pe cele dou pri, plcile laringofonului. Este important s fie bine aplicate, mi spune el. Altfel audiia nu este bun. tiu din proprie experien cci eu am un mr prost al lui Adam. n acest timp, Pierre Louis, totdeauna atent i metodic, m ateapt pe marginea deschizturii avenului. ndeplinind parc un ritual, m leag de extremitatea cablului de oel cu ajutorul unei carabiniere de alpinist. Acum fac corp comun cu troliul i cu echipa troliului care n-ateapt dect un semn pentru a ncepe coborrea mea n adnc. Dar, cum am amintit, intrarea n aven este ngust, incomod i oblig la descompunerea manevrei. Nu se coboar n avenul de la Pierre-Saint-Martin fr bagaje ! Cele dou enorme kit-bags1, care snt agate de o parte i de alta a harnaamentului, snt ns mult prea voluminoase pentru ca s-i permit s ptrunzi prin deschiztura de intrare. Trebuie deci s ncepi prin propria-i strecurare i, ajuns la 4 m sub deschiztura de intrare, sprijinit pe o treapt ngust, s atepi s i se trimit sacii cu ajutorul unei corzi. M-am strecurat deci prin spaiul ngust i m-am oprit la minus 4" cum spunem n jargonul nostru de speologi cnd, deodat, cerul se ntunec deasupra mea, nct fr voie mi ridic ochii surprins. Cauza acestei eclipse ? Trebuia s-mi dau seama i s-o prevd: este un enorm sac care este ndesat prin deschiztur i ajunge la mine, greoi i umflat din cauza ncrcturii. O ! Levi, ce ai fcut ? i-am cerut s nu m ncarci prea mult. tii bine c trebuie s am micrile libere pentru tot ce am de fcut ca s cur puul. Este o treab de ore ntregi. tiu, tiu prea bine, dragul meu prieten. Iart-m. Dar cunoti avenul tot att de bine ca i mine i cunoti de asemenea principiile i precauiile mele. Trebuie prevzut totul. S-ar putea s rmi izolat mai multe zile, jos, n fundul avenului. n sac nu ai dect materialul, hrana i obiectele pentru dormit. i culmea primesc un al doilea sac, un sac-cas", cum spune Vergnes ! Resemnat mi aranjez aceti doi montri care mi vor ngreuia i mi vor paraliza micrile, cnd o voce suav mi vine de sus. Scumpe maestre, era ct pe aci s uii un mic impediment. i vd cum mi sosete o scndur groas, lung de doi metri ! Glumeul Lepineux mi trimite i aceast ultim greutate. Mrind mi fixez de centur coarda de susinere a acestei scnduri care va pendula sub mine i dau semnalul de
1

Sac de echipament. N.T.

coborre. Snt din nou interpelat. De data aceasta snt cineatii i fotografii care, aplecai peste deschiztura avenului, mi cer s ridic capul i s zmbesc ct mai graios ! Trebuie s mulumeti pe toat lumea i s nu produci suprare nici mcar reporterilor. Am ridicat deci capul, dar m tem c zmbetul meu n-a fost dect forat i crispat ! n fine, pot da prin laringofon semnalul: Cobori" i ncep s ptrund n pu, cnd, la 20 m adncime, m opresc brusc. Ce este ? Nimic grav, mi rspunde imediat Queffelec cu un ton ncurajator. Nimic grav. Dar te rugm s ai puin rbdare, cteva minute numai, ct vom schimba motorul. S schimbe motorul ! Cred, n primul moment, c este vorba de o glum, dar Queffelec mi afirm c se va proceda la aceast schimbare din cauza unei pene ivite pe neateptate. Ct timp va dura ? Eh, 2030 de minute. Poi atepta, sau preferi s te urcm napoi ? Fr sacii blestemai i scndur care m jeneaz, a atepta acolo, balansndu-m n vid, dar deranjat din cauza greutii, cer s fiu ridicat. O cer cu inima grea, cci operaia ridicrii este complicat i nu este de loc recomandabil pentru moralul meu ca, n ultimul moment, s sufr o amnare. M gndesc cu groaz c manevra incomod a trecerii prin orificiu va trebui s fie luat de la capt ! Operaiile de ieire a sacilor i a mea, cldura intens din dolin m fac s transpir sub hainele mele de ln i impermeabile: mizerabil debut i mizerabile condiii pentru reluarea coborrii n golul glacial. n timp ce m coc sub cojoacele mele i stau nemicat pe pmnt ca s nu-mi activez transpiraia, Bidegain se apropie cu un aer inocent. Dragul meu Casteret, anul acesta i vei srbtori aniversarea celor 57 de ani ai dumitale n fundul avenului ? Aniversare ? Aa este ! Anul trecut mi-am serbat dac se poate vorbi de srbtorire aniversarea n aven. Calculez n minte i, brusc, protestez. A nu, asta, n nici un caz, nu ! Nici s nu v treac prin minte. Aniversarea este peste 12 zile. Mulumit de mica sa glum, bravul Jose mi d o lovitur amical peste umeri, care m lipete de pmnt, cci acest colos i ignoreaz fora. O jumtate de or mai trziu, cobor normal, n caden regulat, n legtur telefonic cu Lepineux care plin de rbdare i bunvoin m escorteaz cu vocea i m sftuiete tot parcursul pn n fundul puului. Iat-m ptrunznd n tenebrele adncului: cine poate ti pentru ct vreme ? Cobornd, cu toat greutatea sacilor, mi dau seama c snt bine fixat, foarte bine chiar. M simt aproape confortabil i mi ndrept recunotina ctre Robert Levi care, n dorina lui continu de perfecionare i ameliorare, a adaptat la noile noastre sisteme de curele o scnduric de stat i o curea pentru spate care au nlocuit n mod avantajos harnaamentul de parautist. ntr-adevr, coborrea cu parauta (cu excepia performanelor) nu depete niciodat cteva minute, n tmip ce coborrea noastr poate s se prelungeasc ore ntregi astfel nct, n cele din urm, curelele pot s te jeneze i te rnesc. Deci, aezat comod pe scunelul meu, ating adncimea de 80 m i constat cu satisfacie c Lepineux a curat ct se poate de bine panta acestui prim loc de popas, unde scap de scndur pe care o pun la locul ei i o nepenesc cu lovituri puternice de ciocan. Bine ancorat ntre dou stnci, ea va constitui de acum nainte un mic baraj care va opri i reine eventualele cderi de pietre. ncalec scndurz i suspendat n vid, comand Cobori". Dar 4 m mai jos m gsesc n impas. Stop, stop ! Ce este ? Nimic grav, dar snt nepenit ntr-o crptur. i fac ncercri violente s m eliberez. Casteret, ai greit drumul, m avertizeaz Lepineux care i" cunoate avenul pe dinafar. Trebuia s apuci pe dreapta i nu pe stnga. tiam, dar blestemaii tia de saci m-au descentrat i m-au antrenat greit. Ridicai-m doi metri. Acum este bine. Am putut s m degajez i cobor normal pn la cota 160, unde puul devine accidentat prin existena crpturilor i a treptelor minuscule care rein pietrele ce trebuie s le arunc n vid, cnd trec prin dreptul lor. n cursul acestei edine de hornrit", asist la un fenomen ct se poate de natural, dar destul de impresionant, mai ales n situaia n care m aflu, adic suspendat de un fir de oel, n cea mai adnc vertical cunoscut din lume. n timp ce ndreptam lampa n toate direciile pentru a descoperi pietrele instabile sau plasate n chip periculos, fasciculul luminos ntlnete o stnc aezat pe un brneag nclinat spre vid, care st pe un pat de nisip i pietri umed. V acest bolovan micndu-se, alunecnd ncet pe suportul de nisip, devenit el nsui mictor din cauza nclinrii i a apei care se scurge. Pietriul ncepe s curg n vid, antrennd n curnd proiectile de 56

kg care se prvlesc n adncul puului. Instinctiv, cu reflexul alpinistului i al speologului, dar inutil n acest loc unde snt singur, strig: pietre, pietre". Surd imediat de agitaia mea inutil i, n timp ce aud pietrele lovindu-se i sfrmndu-se n adncime, mi reamintesc un episod din 1952, tot n acest aven. mpreun cu Cercetaii lionezi: fraii Ballandrau, fraii Epelly i Michel Letrone, coborsem pe scrile de electron ca s ncercm salvarea lui Loubens. intuii de perei cu pitoane, comunicam prin strigte din releu n releu. Marele pericol n cursul acestor manevre l constituia cderile de pietre declanate de frecarea scrilor. Louis Ballandrau, care era omul de vrf i n ziua aceea a realizat coborrea fr precedent pn la o adncime de 240 m pe scri, fu ngrozit i alarmat de mai multe ori de strigtele: pietre, pietre" care se auzeau de sus i i anunau avalanele de pietre. Lipit de scar, cu capul bgat ntre umeri, atepta tremurnd cascada de bolovani anunat. Dup mai multe alarme i ddu seama c nu era vorba de clasicul strigt de avertizare, ci era strigat Pierre1 Epelly care se gsea la 80 sau 100 m mai sus de el ! Din ziua aceea s-a hotrt, n snul echipei de cercetai lionezi, c n interiorul peterilor Pierre Epelly se va numi Jules ! Puul devine tot mai umed, cu uvie de ap ce se scurg pe perei i, de cte ori ating pietrele cu minile goale, simt n urechi, prin intermediul receptoarelor, mici gdilturi, mici descrcri electrice, destul de neplcute. Se pare c acest incident se datorete unui defect de izolare, ce va fi remediat de electricianul nostru Rossini. Chinuit fr ncetare de aceste mici nepturi de viespi", ajung la platforma 213, pe care no recunosc la prima vedere, att de mult i-a schimbat aspectul de anul trecut pn acum. Ca i Lepineux ieri, la cota 80, snt stupefiat de imensa cantitate de pietre i sfrmturi acumulate pe balcon. Privesc cu dezolare i cu neputin mormanul cci n-am suspendat la centur dect un ciocan de geolog. i pe deasupra enormii mei saci laterali mi paralizeaz orice micare i m obosesc nespus de mult. Cntresc fr ndoial 20 kg fiecare. Ce dracu o fi bgat Levi n ei ? Am impresia c mi-a dat s transport materiale i alimente pentru o lun. Dar s lsm la o parte suprarea ! Am cobort n pu cu gndul s m apuc de treab i s las locul curat. Mi-au trebuit nu mai puin de 2 ore ca s vin de hac mormanelor de piatr. A fost o corvoad istovitoare n cursul creia m-am opintit cu picioarele i cu minile pentru a desface, a ridica i mpinge n gol bolovanii i pietrele mictoare. Pe msur ce le aruncam aveam impresia c nu se vor mai termina. Din cnd n cnd eram nevoit s m opresc i s m ntind. Gfiam i blestemam sacii siamezi. mi nchipuiam ns i plictiseala i oboseala celor de sus. Desigur c ei gseau edina interminabil i se ntrebau dac voi mai ajunge vreodat n fund. Dar datorit difuzorului instalat lng troliu, toat lumea putea auzi avalanele pe care le declanam i care, n cele din urm, mi ferstruiau" moralul. Cnd eti ntr-un aven nu este bine s provoci prea multe cderi de pietre care trezesc ecouri lugubre i sfresc prin a impresiona chiar pe cei mai clii. Pe de alt parte, nerbdarea celor de la suprafa fa de cei din interior i viceversa este un fapt binecunoscut n speologie. i, dup cum eti sus sau jos, i schimbi mentalitatea i felul de a simi i aciona. Ce naiba fac cei de jos ?" se ntreab nerbdtori cei de la suprafa, n timp ce nenorociii din aven, mai enervai, mai irascibili, nu obosesc s se ntrebe cu ciud Ce dracu fac i de sus" ? Lepineux, care se simte legat mai mult de interior dect de exterior i tie la ce corvoad m-am nhmat, nu manifest nici un fel de nerbdare, ci, dimpotriv, o placiditate binevoitoare. Alo ! Lepineux ! Snt iari obligat s m opresc o clip s mai rsuflu. Nu mai pot ! Bine ! Odihnete-te. Nu te grbi, mi rspunde el linitit. n sfrit, dup dou ore de munc distrugtoare, pot anuna c voi continua coborrea. Eram sortit ns altor ncercri i emoii: trebuia s nfrunt cascada i s suport nvrtirea prevzut, cci de acum nainte urma s cobor complet n gol i suspendat de un cablu de oel nou, care avea s se rsuceasc necontenit. Dar snt att de uurat c am terminat cu munca precedent i att de nerbdtor s ajung n fundul avenului, nct apropierea duului i momentul de nvrtire m las nepstor. n definitiv, e vacan", mi-am spus, reamintindu-mi o vorb pe care o repetam la nesfrit de fiecare dat cnd sub pmnt ne gseam ntr-o situaie caraghioas sau riscant. Alo ! Lepineux, ajung la cascad. Ei, curge tare ? Nu, extraordinar, nu este dect un firior de ap ! ntr-adevr, cu toat zpada abundent a iernii i cu toat primvara foarte umed, cascada care n anii trecui ne stnjenise i ne udase att de mult, astzi este puin abundent. Pelerina mea cauciucat nu-i va ndeplini rolul ateptat i acest fapt m bucur. Snt stropit destul de bine, picturile mi ciocnesc casca i umerii, ns nimic nu poate fi comparat cu duurile violente din anii trecui. Pentru a-mi manifesta mulumirea recit Ave Maria n limba euskarian2. Sus, un ziarist care nu m aude bine la difuzor din cauza zgomotului cascadei, l
1 2

In limba francez, pierre nseamn deopotriv piatr i Petru N.T. Sinonim cu limba basc. N.T.

ntreab pe Lepineux care are receptorul la ureche: Ce spune Casteret acum ? Cnt Marseillaise-a n limba basc, rspunde Lepineux cu un aer foarte serios. A doua zi, mai multe ziare relatau c, n cursul coborrii mele, am cntat Marseillaise-a. n limba basc ! Lepineux m ntreab: Te nvri mult ? Eu ? Nu m nvrt de loc. Queffelec spune c nu vei ntrzia s te nvri. Bine. Voi numra nvrtiturile. O s-mi ocupe timpul. i ntr-adevr, ajuns la adncimea prevzut, am nceput s m nvrt ncet, ncet, i apoi mai ncet... i aceasta fu totul. Nu am numrat dect cteva nvrtituri fa de multele din anul trecut. Cablul nou, se dovedea, n ciuda prevestirilor, a fi fost bine lucrat i ntr-adevr antigiratoriu. Cascad modest, nvrtire aproape inexistent, ntr-adevr nu trebuie s-i faci niciodat gnduri negre dinainte ! i meditnd asupra acestei constatri ncurajatoare, am aterizat n fine n mijlocul blocurilor uriae din sala Lepineux, punctul terminal al coborrii verticale de 340 m, pe care o efectuasem o dat n plus. Mulumesc, Queffeiec, m-ai cobort admirabil, ca ntr-un fotoliu, m-am adresat simpaticului i dinamicului inginer al troliului. Erau exact trei ore de cnd ncepusem coborrea i de cnd stteam suspendat la captul cablului de oel. Eram frnt. Cobor civa pai, cltinndu-m, pn la bivuac, unde pot n sfrit scpa de cei doi saci, de harnaament i greaua casc de aviator pe avioane de reacie, pe care o schimb imediat cu obinuita mea beret burgund. Intru n posesia locurilor pe care le-am prsit acum un an. La picioarele unei stnci monstruoase de 20 m nlime i 60 m lungime regsesc rezerva noastr de cutii de conserve, de cutii cu carbid, diverse accesorii i unele rmie. Totul este neschimbat, intact, ca i cum a fi prsit aceste locuri numai de cteva zile. Gsesc chiar i o bobin cu fir telefonic gata s fie desfurat. Leg extremitatea acestui fir la bucla terminal a cablului de oel. n curnd are s nceap acel du-te-vino permanent, care va dura tot timpul expediiei, ntre fundul avenului i suprafa. Aceste manevre, totdeauna delicate, se efectueaz aproape normal cnd este cobort sau ridicat un om; n schimb, cte greuti, cte frecri, agri i nepeniri, cnd cablul este manevrat gol. Pentru a evita blocarea i nepenirea lui pe parcurs, este indispensabil ca s fie inut ntins. Este ceea ce fac acum, desfurnd firul telefonic pe msur ce cablul urc, inndu-l ncontinuu uor ntins. Ct timp cablul este ridicat, snt lipsit de legtur cu cei de sus, dar la sfritul operaiei voi putea pune n contact firul cu un aparat telefonic dintr-unul din saci. Din nenorocire ns se produce acelai incident i n aceleai condiii ca i n anul trecut ! n timp ce, asemenea unui pescar desfurndu-i sfoara de pe mulineta undiei, dau drumul la fir, ncetul cu ncetul, deodat l simt cum se destinde i un uierat binecunoscut m anun de cele ce se ntmpl: firul s-a rupt i cade la picioarele mele formnd un ghem imposibil de descurcat. Iat-m izolat de toate i de toi. Snt necjit la culme. Oare cablul continu s urce spre suprafa sau s-a agat n vreo crptur ? Acum snt condamnat s atept i s m frmnt pn la sosirea urmtorului coechipier care risc s ntrzie din cauza a tot felul de incidente posibile. tiu sigur c acest coechipier va fi Robert Levi, care, n calitate de ef de expediie cum nu se poate mai contiincios i mai activ , va cobor s-i dea seama el nsui de greutile ridicrii containerului. Nemaitrebuind s m ocup de manevrarea cablului, ncep s-mi organizez bivuacul i s golesc sacii de tot ce Levi a ngrmdit n ei pentru mine. Acum i snt recunosctor pentru solicitudinea i experiena sa de administrator i de om de tabr ncercat. n timp ce despachetez i aranjez n jurul meu un cuptor cu gaz butan, un reo Thermix", un aparat telefonic, din nenorocire momentan inutil, i o mulime de alimente dintre acelea pe care le numim alimente de supravieuire" deodat las totul balt i m reped spre peretele stncos, unde am vzut, trecnd repede i nspimntat, un splendid coleopter de culoarea chihlimbarului. Reuesc s-l prind i s-l nchid ntr-o cutie de chibrituri. Nefiind entomolog i neavnd la ndemn tuburile de sticl utilizate n aceste cazuri, ridic de pe pmnt o sticl de punci de Martinica, care se bucurase, anul trecut, de preferina noastr. Mai are pe fund cam un deget de lichid, suficient pentru a neca insecta. Este un admirabil specimen al rarisimului Aphaenops loubensi pe care profesorul Jeannel de la Muzeul din Paris l-a determinat acum un an ca o specie nou. Aranjarea tuturor obiectelor aduse i captura insectei nu snt de ajuns s-mi umple ateptarea i singurtatea. ncerc s-mi impun cel puin un sfert de or de odihn i relaxare, culcndu-m pe pmnt, pentru a-mi reveni din oboseala coborrii i pentru a-mi calma nervii. Dar efectul produs este contrariu celui ateptat, cci m enerveaz mai mult, cu att mai mult cu ct temperatura joas i umiditatea avenului devin de nesuportat imediat ce stai inactiv. M ridic deci $i, cobornd panta de

grohoti mictor al slii, ajung pn la mormntul lui Loubens, unde m reculeg cteva minute. Cobor nc mai jos, pn la locul taberei subterane, unde zac aruncate o serie de epave nc din anii precedeni: cti turtite, saltele pneumatice crpate, recipiente inutilizabile. Toate acestea constituie un spectacol lugubru i urc spre bivuac, oprindu-m din cnd n cnd i reinndu-mi rsuflarea pentru a asculta dac nu se aude vreun strigt n pu sau dac nu cad pietre. Dar, nu se aude nimic, nimic nu mic. La bivuac mi fac de lucru mncnd ceva. Cteva pietre cad uiernd i m oblig s m ghemuiesc sub o stnc surplombant care mi servete de pavz. Gustarea m-a nviorat iar ploaia de pietre atest c cineva coboar n acest moment i singurtatea mea va lua sfrit. Era ora 6 dupamiaz: pndesc atent cel mai mic zgomot i m simt bucuros fiindc, dup puine clipe, Levi va aprea i va ateriza lng mine. La miezul nopii ateptam nc i pentru a suta oar mi puneam aceeai ntrebare fr rspuns: Ce dracu pot face acolo sus ?" Desperat, am mbrcat o hain groas suplimentar sub combinezon i, stingnd lampa, m ntind pe dalele de piatr i ncerc s dorm, n tcerea solemn i n tenebrele adncului, fiind convins c, din motive independente i poate grave, coborrea lui Levi fusese amnat pentru a doua zi. Dar la ora 2, cnd m rsuceam pe toate prile ncercnd s aipesc, aud foarte sus, n pu, strigte slbite de deprtare i o jumtate de or mai trziu primii cu braele deschise, la propriu i la figurat, pe Levi, care n sfrit, aterizeaz. l ateptam de 15 ore sau, mai exact, nu-l mai ateptam. Dar el, n ciuda incidentelor i neplcerilor fr numr pe care mi le povestete, se ncpnase s coboare cu orice pre. Orice mi s-ar fi ntmplat, nu voiam i nu puteam s te las singur o noapte ntreag, aici, mi spuse el, i snt fericit c am ajuns. Eu snt i mai fericit de prezena lui i povestirea incidentelor, aproape de nenchipuit, ntmpinate n cursul coborrii, mi red justa msur a perseverenei lui i a spiritului su de solidaritate, de care, o dat mai mult, dduse dovad. La ora 3 reuim s ridicm un cort pe solul nclinat i accidentat al taberei subterane i ne cufundm frete n binefacerile unui somn adnc. Duminic 8 august Revenii la bivuac cam pe la ora 9 dimineaa, intrm n legtur telefonic cu suprafaa prin cablul de oel, rmas neridicat dup coborrea din timpul nopii a lui Levi. Peste puin timp, comunicaia cu exteriorul va fi din nou ntrerupt, fiindc se va proceda la ridicarea cablului. Din nou vom desfura firul telefonic care trebuie s nsoeasc cablul n ascensiunea sa. Dar vai, din nou se rupe, lsndu-ne fr legtur telefonic. Dar cum spune cntecul: Cnd eti n doi nu mai este la fel ca nainte", acceptm cu resemnare s fim rupi de restul lumii. De altfel, sperm c de data aceasta cablul va fi ridicat fr accidente i cunoatem desfurarea ulterioar a programului. Urmtoarea coborre trebuie s fie efectuat de Delteil care a acceptat, i chiar solicitat, sarcina delicat i penibil de a escorta containerul metalic. Cred c este singurul nzestrat cu sngele rece, energia i ndemnarea necesar pentru a duce la bun sfrit aceast ndatorire i a rezolva problemele n legtur cu greaua operaie. Tocmai spre sfritul zilei, la ora 8 seara, cteva pietre rostogolite par s anune c Delteil se apropie. Este ora cnd n fiecare zi se formeaz, cam la 100 m deasupra capetelor noastre, o mare de neguri, adevrai nori subterani, extrem de curioi i impresionani care mascheaz bolile i dau iluzia c te gseti afar, ntr-o noapte neagr, sub nori groi. ncepem s percepem i chiar s nelegem unele din cuvintele lui Delteil, care, cobornd, vorbete prin laringofon cu echipa de la troliu. l strigm i i ntrerupe convorbirea telefonic pentru a ne rspunde. Aceast voce amical, care ne vine de dincolo de nori", produce o impresie puternic. Dar nu nseamn nc nimic, fa de spectacolul ce urmeaz. Prin neguri, ncep s strbat fasciculele luminoase ale lmpilor de la casc i de pe piept ale omului care se nvrte ncet, maiestuos, la o nlime ameitoare. Razele luminoase se materializeaz i se intensific pe msur ce Delteil se apropie. Acum cele dou lmpi strpung suficient ceaa, nct ne apar ca nite ochi de foc. Cnd Delteil, nc nevzut, apleac capul, razele luminoase mtur suprafaa solului unde ne gsim i deodat ne apare masa vertical a containerului cilindric a crui ogiv prezint o gaur neagr, asemntoare botului cscat al unui monstru. Aceast viziune are ceva halucinant, este ca o fiar de comar care coboar spre noi i ne caut cu ochii ei ptrunztori. Levi, cu casca pe cap, la civa metri de mine, crescnd parc dintre stncile haotice, cu capul ridicat spre apariia care se apropie, este impresionat ca i mine de aceast scen, demn de un roman fantastico-tiinific. l aud vorbindu-i lui nsui: Este fantastic, murmur el. O scen n afar de timp ! S-ar spune, un marian care ne va ataca.

A exprimat exact ce simt, ce vd, i ne gsim ntr-una din acele clipe miraculoase de comuniune a gndurilor i sim-mintelor, pe care, singure, lumile subterane le ofer obinuiilor ei. Dar acolo sus, marianul nclecat pe containerul rsturnat, mirat de tcerea noastr, ne interpeleaz cu intonaii specifice dialectului din Ariege: Hei ! Nu v vd ! Unde sntei ? Farmecul este rupt: scena de fantastic-tiinific este risipit, cum se risipete ceaa din jurul tovarului nostru care coboar nvrtindu-se ncet i, n cele din urm, atinge solul, n timp ce noi am apucat captul metalic al containerului ca s nu se loveasc de stnci. Iat acum la picioarele noastre cosciugul de durai, ale crui dimensiuni i greutate ne uimesc. El a putut ajunge aici, intact, mulumit curajului i operaiilor de strecurare printre obstacole, ale pilotului lui, bravul nostru Delteil. nc vibrnd de aciunea sa memorabil, dup trei ore de lupt dus de unul singur, Delteil este magnific. Cu ochii nfrigurai, cu trsturile adncite de oboseal, cu combinezonul sfiat, cu harnaamentul n dezordine i cu una din mini nsngerate, el evoc un lupttor infanterist din btlia de la Verdun. Trebuie acum s transportm pe brae sicriul greu pn la mormnt, ceea ce facem alunecnd i poticnindu-ne, de sus n jos, pe grohotiul mictor. l depunem i l fixm lng mormnt, n ateptarea momentului exhumrii la care vom proceda cnd echipa noastr va fi completat, adic cnd vor fi lng noi doctorul Mairey i Louis Ballandrau. Ei nu vor cobor dect mine i noi nine am fcut destul de mult treab, cci este ora 11 noaptea cnd ne strecurm cu greutate n micul nostru cort i adormim frni de oboseal. Sntem nghesuii la extrem, dar aceasta nu ne-a oprit de fel s dormim dui. Luni 9 august Trezindu-m cu sentimentul c este vremea de sculare,.pn-desc somnul tovarilor mei. Delteil, dup obiceiul lui, sforie cu convingere, Levi, dup felul cum respir, pare c nu mai doarme. Levi, ct e ceasul, l ntreb cu vocea pe jumtate, aprin-zndu-mi lampa electric, acoperit discret cu o batist. Vecinul meu se ntinde, i privete ceasul de mn, apoi l duce la ureche. Arat ora 11, dar nu merge, spune el. Trebuie c s-a oprit ieri seara. Inutil s-l trezim i s-l ntrebm pe Delteil; acest om fericit, cuminte, triete fr ceas i ar rde cu poft de noi, dac ar ti c sntem nelinitii din cauza orei, mai ales, aici, sub pmnt. n ceea ce m privete, mi-am lsat ceasul n bluz i ea este bgat n rucsac, la civa metri departe de cort, acesta fiind prea strmt ca s mai adposteasc i altceva dect persoanele noastre. Ies din cort, m ncal, m car pe povrni i n cele din urm ajung la ceas. Ca i Levi tresar, nu-mi cred ochilor, dar secundarul se nvrte pe cadran, deci merge. Ghicete ct este ? l ntreb pe Levi. Trebuie s fie 6 dimineaa, rspunde el. Nici s nu v gndii la aa ceva, protesteaz Delteil care. se trezete. Sntem n plin noapte. n plin obscuritate, de acord, dar inei-v bine; este amiaza. Nici unul, nici altul nu vor s cread n primul moment. Snt convini c fac o glum. i totui, acesta era adevrul. Am reuit s dormim, ca nite bebelui, timp de 13 ore, culcai mbrcai ntr-un cort strmt la o temperatur de 4 i la o umiditate de 100%. Nu ne amintim s fi obinut vreodat o performan asemntoare. i n timp ce discutm nc despre acest tur de for, mndrindune de el, sntem ntrerupi de o formidabil avalan de pietre. Ia te uit, este cineva pe scar ! spuse linitit Levi. Vreun tovar care s-a invitat la dejunul nostru, adaug Delteil. Ne ndreptm n grab ctre bivuac sau, mai bine-zis spre spaiul de aterisaj, unde, peste puin timp, coboar Louis Ballandrau, purtnd doi saci mari. El aduce, peste sarcina lui proprie, i pe aceea a lui Delteil, scutit de a-i cobor sacul din pricina containerului pe care l-a escortat. Sntem fericii s-i artm sala Lepineux, cci dintre toi cei care au cobort n aven, era cel care ar fi dorit i meritat cel mai mult acest lucru, datorit curajului su de a fi cobort, n 1952, pe scrile subiri de electron pn la adncimea de 240 m. n 1953, din cauza unui accident grav, nu venise la Pierre-Saint-Martin, astfel nct este pentru prima dat c atinge fundul puului. Ca speolog ncercat i cunosctor, Ballandrau a3mir proporiile slii Lepineux i amploarea haosului de stnci. Apoi, n cinstea lui i ateptnd pe Mairey, Levi se apuc de gtit i ne prepar o mas deosebit, cum nu prea se ntlnete n adncimea peterilor. Budinca, pateu, miel cu fasole (dintro cutie care ne atepta n fundul avenului nc din 1951), dulcea de castane i ceai. Acest menu ne ridic tonusul, ne fortific, deoarece pn atunci nu mncasem dect piureu de cartofi, ronisem migdale i busem lapte concentrat (vinul i pinea nefigurnd n regimul nostru alimentar subteran). Dup amiaz sosete Mairey, aducndu-i farmacia de campanie, mnui de cauciuc i alte diverse accesorii necesare exhumrii pe care trebuia s-o efectum. Puin dup aceea ne Strngem toi cinci n

faa mormntului. Timp de trei ore muncim nencetat pentru a nivela o platform de grohotiul nestabil, necesar pentru a aeza containerul i pentru a ne putea mica n voie. Nu snt dect patru perechi de mnui astfel nct hotrm c Delteil, care are minile rnite, s fie scutit de operaia exhumrii propriu-zise. La ora 6 seara ncepem s drmm movila enorm sub care zace corpul, ndeprtnd piatr cu piatr. Lungit pe targa metalic care ne fusese parautat n 1952 de ctre aviatorii din Pau, Marcel Loubens se odihnete n mpria morii, echipat, cu casca pe cap, ntocmai ca un cavaler, ca un lupttor din evul mediu. Pe pieptul su, n loc de spad, este aezat lampa sa electric: arm panic i tor a acestui curajos soldat al adncimilor subpmntene, czut pe cmpul de onoare al speologiei. La ora 8 seara, frni de oboseal i emoie, ne smulgem mnuile i Delteil nchide capacul containerului n care depusesem corpul tovarului nostru de arme. Acest container, conceput de Lepineux, fusese ncrcat la Pau ntr-un avion Junkers" i parautat pe munte. Delteil l escortase pn n fundul avenului, iar noi efectuasem exhumarea. Cu ultimele fore i printr-un ultim efort de voin, transportm sicriul greu pn n vrful grohotiului, adic la baza puului unde l vom putea ataa la extremitatea cablului. Va urma apoi ridicarea vertical de 346 m, operaie riscant i de temut care constituie ultimul act al misiunii noastre din 1954 la Pierre-Saint-Martin. Rolul echipei de fund este deci terminat; va ncepe munca echipei de la pu. Lepineux, Bidegain, Labeyrie i Rossini vor cobor acum la posturile 80 i 213 pentru a amenaja aceste balcoane n surplomb n vederea trecerii containerului. Pentru efectuarea acestor operaii erau prevzute dou zile. Dar se poate pune pe drept cuvnt ntrebarea de ce nu au nceput mai devreme, n timp ce noi efectuam exhumarea ? Motivul era urmtorul: am fi fost expui numeroaselor cderi de pietre, declanate de toate aceste operaii, deoarece locul unde lucram era chiar pe traiectoria ploii de bolovani. Amenajarea balcoanelor consta n aezarea pe marginea fiecruia dintre ele a unei grinzi metalice de 2,30 m, destinat s ndeprteze containerul de surplombe i s evite astfel agrile i nepenirile primejdioase i dezastruoase. Aceste grinzi din cruci de durai alt invenie a lui Lepineux erau nzestrate la baza lor cu o ax care le permitea s se mite nainte i napoi, iar la vrf cu o roat de scripete din lemn pentru trecerea cablului din oel. Numeroase corzi, chibzuit orientate i bine ntinse, asigurau rigiditatea i soliditatea grinzilor metalice. Baterea numeroaselor pitoane n pereii stncoi, n poziii incomode i riscante, constituia pentru echipieri o sarcin extenuant, cu att mai mult cu ct trebuiau s lucreze sub uvoaie de ap glacial, puul colectnd apa ploilor abundente provocate de o serie de furtuni puternice. A trebuit chiar, de mai multe ori, ca echipierii s fie scoi la suprafa, n grab, din cauza trsnetelor numeroase care, dup cum se tie, snt atrase de golurile subterane. Aceasta cu att mai mult, cu ct cablul lung de oel, desfurat n pu, constituia un paratrsnet periculos. Chiar n seara exhumrii, dup ce ridicasem un al doilea cort pentru Mairey i Ballandrau i dormeam cu toii, am fost trezii, spre miezul nopii, de un zgomot din ce n ce mai puternic, pe msur ce clipele treceau. Cascada din pu, umflat din cauza unei furtuni excepional de violente, ne ddea dovada posibilitilor i furiilor ei. n acelai timp un bubuit i mai impresionant se auzea n adncuri: era torentul subteran n cretere, care se rostogolea tuntor prin haosul de stnci. Toate aceste fenomene ne explicau schimbrile structurale interne, urmele viiturilor observate anul trecut i cderile de blocuri de piatr. Totul bubuia i vibra, bolovanii cdeau ncontinuu, adncul era n activitate i ne simeam nchii ntr-o cavitate vie, n plin evoluie. Culcai n mijlocul negurilor absolute, ghemuii n sacii de dormit, sub protecia iluzorie a corturilor de pnz, sentimentul slbiciunii i al neputinei noastre n faa acestor violente manifestri ale forelor subterane ale naturii n aciune ne ddea un complex penibil de inferioritate, lecie neierttoare de modestie. Nu mai este un simplu firior de ap", mi opti Delteil. Afar se dezlnui n noaptea aceea o furtun nspimnttoare: corturile au fost smulse, rupte. Echipa troliului a trebuit s urce oamenii din pu i s abandoneze orificiul avenului. Cu toat noaptea agitat, ne puteam considera privilegiai, cci nu ni s-a ntmplat nimic ru. Mairey i Ballandrau fuseser n special ameninai, cci cortul lor era ridicat pe o zon de pietri care indica albia unui pru temporar, gata s apar i s curg din nou. Dar apele fuseser absorbite de aluviuni, nainte de a ajunge la tabra noastr. Mari 10 august La ora 9 urc la bivuac, mpreun cu Ballandrau. Acesta pune n funciune un aparat emitor de radio i se ncpneaz s obin o comunicaie cu suprafaa (sntem tot fr telefon). Persistena lui este rspltit, cci reuete s converseze cu abatele Attout. Acest succes se datorete faptului c de sus cablul troliului este cobort n aven pn la un balcon unde lucreaz Lepineux i Labeyrie. Undele gsesc astfel un conductor metalic care permite captarea lor la exterior i aflm prin radio c Mauer va cobor astzi pn la noi.

La amiaz acesta aterizeaz, purtnd n afar de sacii si i o bobin voluminoas de fir telefonic. Levi, care este obligat s-i mpart timpul ntre activitatea dinafar i cea din aven, este solicitat s revin la suprafa pentru a-i ndeplini unele ndatoriri de ef al expediiei. Urcnd, trage dup sine firul telefonic adus de Mauer. S sperm c vom avea astfel o comunicaie efectiv cu suprafaa. n mod logic, trei dintre noi ar fi trebuit s-l urmm pe Levi i s revenim la suprafa nainte de ridicarea containerului, cci doi echipieri ar fi fost suficieni pentru agarea acestuia de cablu i pentru demararea lui la momentul dorit. Trebuie ns s mrturisim c aveam alte planuri n cap. Interdicia care ne fusese pus de a ne mrgini la ridicarea corpului lui Loubens i a nu ntreprinde absolut nici o explorare ni s-a prut abuziv i nejustificat. Nu semnasem nici un angajament n aceast privin astfel c am luat cu contiina mpcat hotrrea i responsabilitatea de a trece peste interdicia amintit. Descoperirea avenului de la Pierre-Saint-Martin a fost ncununarea i recompensa cercetrilor i explorrilor ncepute nc din 1908 de ctre Martel, reluate i continuate din 1925 pn n 1950 de ctre Max Cosyns i mine, precum i de ctre grupul speologic de la Pierre-Saint-Martin. Unul dintre noi (Lepineux) l-a descoperit, unul dintre noi (Loubens) a pierit aici; un altul (Mairey) a fost grav rnit. Avenul este al nostru i considerm drept o slbiciune, o derogare fr precedent fa de principiile noastre, faptul de a iei la suprafa fr a ncerca o explorare i n amonte. Cum, prin ce mijloc ar fi putut fi reinui s nu o fac oameni att de hotri ca Mairey, Mauer i Ballandrau ? Credem, de asemenea, c cel mai frumos omagiu ce-l puteam aduce memoriei regretatului nostru Loubens, care a pierit n explorarea acestui aven, nu putea fi altul dect desvrirea explorrii ncepute cu el. Iniiativa nu este, adeseori, dect nesupunerea care a reuit". Este lozinca marealului Lyautey1 care a practicat-o ntreaga lui via. Deci, nainte i s strbatem prin neguri" cum spunea un alt mare ef, marealul Foch2. La ora 4 dup-amiaz, Mairey, Ballandrau i Mauer (nou venit la PierreSaint-Martin, dar speolog de mare clas i biat simpatic), prsesc bivuacul unde rmn mpreun cu Delteil care sufer din cauza minii sale zdrobite. Noi doi totalizm 104 ani i 14 copii i nepoi ! Ne vom juca de-a bunicii, fcnd de gard i asigurnd comunicaiile cu suprafaa, cci minune ! telefonul funcioneaz. Privesc fr team i fr nici un scrupul cum pleac speologii notri, deoarece i tiu atlei experimentai i unul dintre ei medic. Acesta din urm trebuie s-i ia revana fa de avenul care l-a brutalizat i l-a nvineit" anul trecut. O or dup plecarea prietenilor notri m-am suit pe vrful muntelui de blocuri ciclopeene din sala Lepineux, pe unde trecuser ei i unde, anul trecut, mpreun cu Mairey, ncercasem s m strecor n amonte, adic spre sud, n teritoriul spaniol. Acum voiam s revd o dal stncoas unde tiam c exist o colonie de diptere 3. Aceste musculie, pierdute n imensitatea peterii se fixaser cine tie pentru ce pe o anumit stnc pe care o regsesc. Izolate unele de altele, imobile, n aparen, par uor de prins. Dar imediat ce apropii flacra lmpii, se deplaseaz repede ntr-o fug lateral care reamintete mersul pe o parte a crabului. Dac se simt ameninate ndeaproape o vreme mai ndelungat, se hotrsc s fug, zburnd. Dar o fac n sil i aceasta se vdete prin faptul c zboar prost, nesigur i nu ntrzie s se aeze pe sol sau pe o piatr, plasat totdeauna mai jos dect punctul de plecare. Aceast stngcie n zbor se datorete unei atrofii a aripilor din cauza mediului. nc cteva milenii i enigmaticele musculie din avenul PierreSaint-Martin vor deveni aptere. Capturez cteva din aceste insecte cavernicole care vor ajunge sub microscopul specialitilor de la Muzeu4. n deplasarea mea printre blocuri, descopr, din ntmplare, pe unul dintre ele, o mic serpentin de scotch-light5 panglic de pnz impregnat cu o materie lucioas (pulbere de sticl catadioptric). Este un reper lsat de ctre trio Mairey, Mauer, Ballandrau. Aceste fragmente de panglici, reflectnd razele de lumin ale lmpilor, permit, dac aezarea lor este bine fcut i n locuri evidente, s zreti urmtorul i s mergi astfel de la un fragment la altul fr s te rtceti n labirintele uneori foarte complicate. Cocoat pe o stnc ndrept fasciculul de raze al lmpii electrice (preferabil aici celei cu acetilen) n toate direciile i nu ntrzii s descopr al doilea scotch care lucete n ntuneric la peste 30 m deprtare. Progresez astfel, din reper n reper, i sfresc prin a auzi, n direcia indicat astfel, vocile tovarilor mei. Snt n plin aciune i caut o cale ctre amonte, dar se lovesc adeseori de acele strmtori unde bolta se unete cu munii de bolovani enormi. Vor putea ei, oare, s nving obstacolele, s gseasc o sprtur a acestei cuirase dincolo de care,
1 2

Lyautey (18581934), mareal al Franei. N.T. Foch (18511929), mareal al Franei i generalisim al trupelor aliate n primul rzboi mondial. N.T. 3 Ordin de insecte din care face parte musca, narul i puricele. N.T. 4 Este vorba de Muzeul de Istorie Natural de la Paris, pe care francezii l denumesc pe scurt: Muzeul. N.T. 5 Lumin de marcare. N.T.

presimt, ca i ei, prelungiri gigantice ale peterii ? Descind la bivuac i gsesc pe Delteil foarte ocupat s-i crpeasc combinezonul rupt n timpul coborrii cu containerul i care, ce s mai vorbim, este zdrene. La Pierre-Saint-Martin se practic o croitorie cu totul special i original: se fac guri n stof sau pnz cu vrful cuitului i se trece prin ele firul telefonic. n timp ce Delteil, foarte absorbit, i repar n acest chip vemintele i eu ghemuit lng el scriu cteva note n carnet, auzim strigndu-se de sus, apoi zgomotul din ce n ce mai puternic al unei cderi ne face s ne ndoim umerii: la 4 m de noi un corp cade cu o rbufnitur moale, rostogolindu-se i disprnd pe povrniul de sub noi. Zpcii i tremurnd srim n picioare i ne npustim la vale n cutarea nenorocitului care s-a zdrobit sub ochii notri. Delteil se oprete brusc, se apleac asupra unei mase informe i se ridic rznd cu hohote. Slav Domnului ! Victima nu este dect un enorm sac care a scpat proprietarului su n dreptul balconului de la 213 m, adic de la o nlime de 130 m fa de noi. Sacul a crpat i culegem epavele mprtiate de-a lungul i de-a latul grohotiului. ntre altele gsim un aparat de filmat, bineneles complet distrus, care ne dovedete tristul divor al cineastului nostru Vergnes de sacul su. Din fericire sacul este cel care a pltit despgubirile acestui divor ! Alarma trecu, ne rentoarcem la ocupaiile noastre linitite, nu fr s atrag atenia prietenului meu c zelul su de croitor devine inutil, fiindc nu o s mai apar n faa aparatului de filmat. Mai trziu sosete lng noi Robert Vergnes, bineneles mult mai ncet dect sacul su bolid. Nu mult dup aceea se rentorc i cei trei exploratori-cercetai, foarte mulumii de recunoaterea efectuat i stimulai pentru noi aciuni. Au reuit s treac dincolo de zona grea i periculoas unde stncile ating tavanul i dup care, cum prevzusem, petera se prelungete, vast i cu acelai aspect haotic. Echipa i-a ndeplinit misiunea cu succes i s-a rentors s ne raporteze tirea care ne entuziasmeaz. Mine voi pleca mpreun cu ei pentru a mpinge explorarea pn la ultimele limite posibile. Pentru moment organizm o gustare n timpul creia Vergnes povestete nc o dat peripeiile coborrii sale. Pentru a-1 face s-i revin, dup emoiile ncercate, Mairey i ntinde o sticl: ine i gust din romul acesta de Martinica. Dar cu mil cci nu mai este prea mult i l inem pentru cei ce coboar aici prima oar. Vergnes mulumete cu recunotin, destup clondirul i i trage o duc zdravn pe care o scuip ndat, cu gura n flcri, n timp ce rdem inndu-ne de burt. Sticla scoas din trusa doctorului coninea alcool de 90. Vergnes primise botezul adncului ! Miercuri il august ncepe o zi nsemnat pentru noi. Logic, stricto sensu, expresia nu este potrivit, fiindc aici ziua nu ncepe niciodat. Vreau ns s spun c aceast zi trebuia s fie decisiv i s ne aduc rspunsul la o ntrebare care rmsese n suspensie un an de zile: petera se continu i n teritoriul spaniol i pn unde anume ? Se tie c verticala de 346 m se prezint ca o privire aruncat asupra unei peteri uriae care ascunde un torent subteran. Acest torent l-am urmrit n 1953 pe 2,6 km n teritoriu francez. Pe ce distan vom putea urmri astzi cursul su amonte, n teritoriu spaniol ? La ora 8 dimineaa prsim bivuacul. Delteil i Vergnes ne vor atepta aici, o zi sau dou, dup durata explorrii noastre. A prsi bivuacul nseamn a ne cra, ncrcai cu cele necesare, pe muntele de blocuri care ocup partea superioar a slii Lepineux i a cobor pe cellalt versant al acestei colosale ngrmdiri de stnci, cutnd i urmrind bucile de scotch aezate n ajun de doctorul Mairey. Pe drum, acesta mi art pe o stnc un asemenea reper vizual de anul trecut care indic o direcie diferit de itinerarul de astzi. Pe acolo ne-am strecurat prin strmtori, canale, guri i am reuit s atingem torentul subteran. Urmrindul, la trecerea peste o cascad, tovarul meu a czut i a trebuit s-l tri afar din ap, n stare de incontien i cu arcada ochiului spart. Mairey rnjete, trecnd pe lng acest reper, care era ct p-aci s nsemne sfritul carierii lui de speolog. Ajungem n vrful unei sritori pe care trebuie s-o coborm cu ajutorul unei scri de electron. Aceast trecere-cheie ne permite s scpm definitiv din labirintul de stnci i blocuri uriae. Acum accesul ctre continuarea peterii ne este asigurat. Pim ntr-o sal minunat, att de vast i complicat, nct nu-i putem zri limitele i nu-i putem prinde configuraia. Este o viziune ciclopeean care depete toate proporiile imaginabile i mrimile oricrei arhitecturi omeneti. Fiindc sntem acum n Spania, spun eu, s denumim aceast cavitate excepional sala Navarra"; acest nume este justificat din punct de vedere teritorial i va constitui un omagiu adus colegilor notri spanioli care plnuiser s fie anul. acesta mpreun cu noi, aici sub pmnt. Am cltorit mult n Spania i n special n Navarra, care este o provincie muntoas, dar trebuie s mrturisesc c niciodat i n toat Peninsula Iberic nu am ntlnit un teren att de accidentat, att de ngrozitor de dislocat ca acela prin care naintm, n acest moment, la lumina lanternelor noastre. Se pare c partea spaniol a peterii nu are nici un motiv s invidieze partea francez. Ea mi apare la fel de slbatic i de frmntat; aici ca i

acolo, nu este dect o drmtur de proporii titanice. Tectonica, att de drag lui Delteil, a jucat aici un rol uria. Parcursul devine att de complicat i abrupt, nct trebuie s ne servim cnd de corzi, cnd de scri pentru a trece peste cornie sau povrniuri. Mauer, care n acest moment este ncheitor de pluton, ne strig i ne cere ajutor i asisten. Ne rentoarcem: st n genunchi, pe a dal de piatr i pare c se gsete ntr-o situaie grea. Dar nu este nimic din ceea ce gndeam i preocuprile sale snt altele dect acelea de a-i regsi,, echilibrul. Cu o acuitate vizual, ntr-adevr remarcabil ntr-un asemenea loc i ntr-un asemenea deert mineral, a descoperit o urm de via animal: un superb Aphaenops loubensi, calificat de Mairey ca uriaul speciei", n timp ce-i desface trusa de entomolog. Cu ajutorul unei pense umede nha coleopterul1 i l introduce ntr-un tub cu alcool. Este al cincilea exemplar care intr n posesia noastr n timp de doi ani. Nu s-ar putea spune c exist aici o faun prea bogat ! Faptul este totui explicabil cci condiiile de via snt precare i aspre. n principiu ar fi trebuit s suim, s ctigm altitudine, deoarece urcm pe cursul torentului, dar pn n prezent n-am fcut altceva dect s coborm pe pante cu nclinare accentuat. Ballandrau merge n frunte, sau mai bine-zis sare de pe un bloc pe altul, n acest teren diabolic fcut din crpturi, fisuri i capcane. Deodat, cnd tocmai srise cu o suple deosebit, pe extremitatea unei stnci tabulare, vedem cu groaz cum stnca se clatin i basculeaz purtnd n micarea ei pe prietenul nostru. Apoi ca ntr-un vis zrim pe Ballandrau rentorcn-du-se i chiar urcndu-se, o dat cu stnca, mai sus dect punctul de plecare ! Este vorba de una din acele stnci mictoare" sau pietre basculante". Ballandrau, care i revine din emoie, repet acum din plcere micarea de balansare, amplificat de masa i lungimea stncii. Experimentm, pe rnd, oscilarea mrea a stncii Ballandrau". De altfel am fi avut dreptul s exercitm privilegiul nostru de pionieri, boteznd drumul uria pe care continum s avansm ntr-o regiune haotic. Dar ntreaga noastr atenie este ndreptat spre greutile de naintare i orientare, n aa fel nct imaginaia se dovedete neputincioas de a da nume caracteristice locurilor strbtute. Torentul curge aici, foarte aproape, l auzim mugind sub blocuri, dar rmne nc invizibil. i acum suim i vom sui mereu pn la nivelul bolii, ntr-o crare extenuant. Mergnd, hotrm o halt pentru a mbuca ceva, lng o mica cascad izvort din peretele peterii. Este vorba de un mic afluent a crui ap cu o temperatur de 4 nu este tocmai potrivit pentru a dilua laptele concentrat, scos de Mairey din sacul lui. n acest timp m ocup s mpart crnaii pe care Ballandrau i-a tiat n feliue rotunde cu o pnz de ferstru pentru metale ! ntrebat la ce-i folosete acest accesoriu neateptat, Ballandrau ne mrturisete c a mprumutat ferstrul din trusa de instrumente a lui Delteil i c se va folosi de el pentru ca s taie cteva stalactite frumoase, pe care le-a remarcat, nu departe de aici. Dou pachete de prjituri uscate (n lipsa pinii) completeaz originala noastr gustare i dup aceasta plecm. Pe drum, trio m trage ntr-o scobitur mic al crei tavan este mpodobit cu stalactite care ns n-au darul s m ncnte. O spun pe fa tovarilor mei, care snt orecum mirai i m gsesc blazat. Aici s-a oprit recunoaterea de ieri. Petera continu mereu mrea, mereu accidentat i din nou n pant. Plecm ca cercetai, fiecare ntr-o direcie diferit pentru a elimina galeriile oarbe, drumurile fr ieire sau prea riscate i barierele de blocuri impenetrabile. Dup mai multe recunoateri, inem un scurt consiliu, la punctul de adunare, i se dovedete c Mauer a gsit calea cea mai bun. l urmm ntr-o ntortochetur accidentat pn la torentul regsit, de-a lungul cruia mergem, cnd pe un mal cnd pe cellalt, cteodat pe puni naturale, alteori pe banchete ieite n relieful rmurilor, la nlimi ameitoare. Pn unde ne va aduce acest mers, bogat n emoii i echilibristic ? La fiecare cotitur, la fiecare barier de stnci, grbim pasul, nerbdtori s descoperim ce urmeaz, s ne asigurm c perspective noi se prelungesc sub boli necunoscute. Acest impuls care ne nsufleete i ne mpinge nainte este exaltant i mai presus de orice posibilitate de a se exprima. El este sufletul nsui al explorrii, spiritul de aventur, demonul descoperirii, care ne face s biruim orice greutate, s sfidm primejdiile uneori pn la temeritate i incontiena pericolului. El este adeseori sursa multor acte aproape nebuneti. Nu am ajuns ns pn acolo i ne pstrm sngele rece i tot controlul asupra actelor noastre. De altfel, obstacolul ce ni se opune n acest moment ar opri net pe cel mai nflcrat, pe cel mai exaltat. De cteva minute avansm pe maluri din ce n ce mai nguste, deasupra repeziurilor nspumate; deodat apa devine adnc i strns ntre perei stncoi verticali i netezi. Nu am mai putea nainta dect notnd n apa glacial a crei temperatur, nregistrat cu termometrul meu este de 2. Iat ce ar rcori imediat pe cel mai nfierbntat speolog ! Nu avem barc pneumatic i nici o plut, orict de mic. Avansm cu nesfrite precauii i eforturi de a ne menine echilibrul, pe un istm stncos care ne permite s ctigm civa metri i de acolo s constatm c la 12 sau 15 m n amonte, torentul cotete n unghi drept, nelsnd s se vad dect zidul neted i vertical al rmurilor sale. Comparat cu
1

Numire tiinific a ordinului de insecte din care fac parte gndacii. N.T.

mrimile colosale obinuite, galeria este aici excepional de redus: 5 sau 6 m lrgime i 4 metri nlime. Aceast ngustare produce un curent de aer foarte puternic, o veritabil tromb de aer ngheat care ne ptrunde n oase, ne stinge lanternele i d natere la mici valuri pe suprafaa apei. Acest vnt, cu furie de furtun, dovedete c petera este imens n amonte, dar apa adnc ne opune un obstacol imposibil de trecut fr o ambarcaie. Am atins sfritul penetrabil al recunoaterii noastre i trebuie s ne ntoarcem. Totui, la o oarecare distan n avale, zresc o galerie paralel cu rul, pe care m angajez cu febrilitate. Poate c aceasta galerie ne va permite s ocolim apa adnc i s rzbatem n amonte. naintez aproape alergnd, cam 50 m. Decepie ! Tavanul coboar, zidurile se apropie. Fund de sac complet ! Nu se poate trece ! Acesta este mesajul pe care l comunic, Strignd, tovarilor mei. Ei caut i scormonesc ntr-un complex de diverticule secundare. Casteret, vino ncoace s vezi. Snt nite stalactite splendide, m strig Mairey. Stalactite ! De asta mi arde mie cnd sntem oprii s naintm n cea mai fantastic peter ce am vzut vreodat ? Fac tristul drum napoi, nvins de apa profund de o parte i de culoarul fr ieire, de alta. n acest timp tovarii mei, care par a fi i uitat neputina noastr de a ne croi un drum mai departe, discut ntre ei cu nsufleire, admirnd faimoasele stalactite, obiect al exclamaiilor lor entuziaste. Casteret, vino s vezi, insist Mairey, i spune-ne i prerea ta. M apropii sceptic, puin dispus s mprtesc entuziasmul lor, dar, ridicnd ochii n tavan, mi schimb brusc prerea. Jos plria, exclam eu. Iat ceva ntr-adevr frumos. Chiar excepional! Nu se pot descrie florile imaculate de stalactite excentrice, cci putem oare picta ceea ce este propriu-zis de nedescris ? Dar cu toat sinceritatea i cu toate cunotinele despre cristale ale unui om care a strbtut mai mult de o mie de peteri, decern cristalizrilor de la Pierre-Saint-Martin un premiu de originalitate i delicatee deosebit. Snt extrem de pure i de o specie rar despre care nu pot discuta aici. Faptul este cu att mai remarcabil, cu ct kilometri ntregi nu se vede nici umbra unei stalactite n aceast peter stncoas i sever. Printr-o ironie a sorii, aceste stalactite se gsesc grupate ntr-o mic scobitur unde ele cresc" pe un perete ngrozitor de isturi cleioase i crpate. Este trziu, mai aruncm o ultim privire excentricelor" 1, o ultim privire spre apa adnc unde ne-a lipsit o barc i ne rentoarcem. Pe drum Ballandrau i scoate din sac planeta, busola i creionul ca s topografieze" petera. Mairey i Mauer trec nainte s fixeze jaloanele pe care le va viza topograful nostru, n timp ce eu l ajut s stea nemicat n poziii adeseori instabile i i in lampa la nlimea cuvenit. Toi patru coborm i evalum distanele i denivelrile, ceea ce asigur msurtorilor noastre O exactitate destul de apropiat de realitate i ntr-adevr satisfctoare, cu att mai mult cu ct vizele snt n general scurte. Cnd operaia se prelungete mai mult, mugetul torentului, care strbate amplificndu-se printre stnci, ne ncurc fcndu-ne s ne nelegem anapoda, fapt care uneori ne amuz, alteori ne enerveaz. Strbaterea slii Navarra d loc la divergene de apreciere asupra dimensiunilor ei reale. Pentru a avea contiina mpcat m despart de cei trei i ncerc o incursiune n cursul creia trebuie s trec peste mai multe creste de stnci mictoare, gata s se rstoarne. Apoi pierd drumul i m rtcesc n ntinderile de blocuri, adevrate curse, ale cror limite nu pot fi nici mcar zrite. M rentorc cu mult greutate i m altur tovarilor mei care, urmnd bucile de scotchlight, fac tot felul de acrobaii ca s ias din labirint. Sala Navarra este ntr-adevr una din cele mai mari i accidentate din cte cunosc. Niciodat, nici chiar n muni, n-am ntlnit un asemenea haos, o asemenea ngrmdire de blocuri, care de altfel, n aer liber, ar fi fost mcinate de acinea agenilor externi: ploaie, vnt, nghe etc. Aici ns calmul solemn i aceeai temperatur permit s se pstreze asemenea ngrmdiri instabile i echilibre fantastice i nspimnttoare de blocuri pe care trecerea omului risc s le rup producnd adevrate cataclisme locale. La ora 6 seara, dup un mers forat i eforturi supraomeneti durnd opt ore i jumtate pentru a acoperi distana de 2 km dus i ntors (ceea ce d o idee despre greutile parcursului), sosim la bivuac. Dac adugm la distana de un kilometru n teritoriu spaniol pe cei doi i jumtate din teritoriul francez, lungimea cunoscut i aproape rectilinie a peterii de la Pierre-Saint-Martin este de 3,5 km. Trei kilometri de haos nentrerupt. Delteil i Vergnes, care ne ateptau fcnd tot felul de ipoteze asupra rezultatului explorrii noastre, ne informeaz c amenajrile din pu continu, dar cu mult greutate. Astzi s-a lucrat deci la toate etajele avenului. Ne odihnim i ne aezm n jurul sobiei noastre unde se nclzete unicul fel de
1

Tip de concreiuni de peter care se caracterizeaz prin faptul c ele cresc dezordonat, fr a respecta n aparen gravitatea, n sus, lateral, oblic. N.T.

mncare cald din tot timpul zilei: o cutie de miel i fasole pe care ncercm s le mncm cu prjituri uscate din lips de pine (aceasta innd prea mult loc i mucegind repede n umezeala de aici). ncercarea este concludent cci, cum nu exist nici un responsabil cu alimentele, dm iama n pachetele cu biscuii. Succesul nostru de azi, euforia care ne stpnete, este temperat de prezena containerului care lucete n obscuritate. L-am aezat aici ateptnd ora ridicrii care nu nceteaz s ne preocupe i s ne ngrijoreze. Joi 12 august Dis-de-diminea, febril activitate n cortul ocupat de Mairey, Mauer i Ballandrau. Se scoal, se echipeaz, i alimenteaz lmpile cu carbid, scotocesc serios depozitul de alimente i ia-t-i gata. Cei trei oameni vor ncerca s coboare pn n fundul peterii, adic, narmai cu corzi i scri pentru a trece peste sritori, vor s traverseze slile descoperite anterior pe teritoriul francez i s ating punctul final al explorrii din 1953. Doctorul Mairey care cunoate locurile, ca unul care a ajuns anul trecut la punctul ifinal, va fi eful de coard. Mauer i Ballandrau, nou venii, ard de nerbdare s ajung i ei acolo. ncercarea este interesant i, n timp ce se pregtesc s ne prseasc, le reamintesc diversele observaii ce vor avea de efectuat: topografie, temperatur, higrometrie, presiunea barometric, cureni de aer, biologie i fotografii. Vergnes, copleit de tristee, nu va efectua aceast coborre, fiindc aparatul su scos din uz, l lipsete de calitatea i rolul su de cineast. El va fi ridicat la suprafa chiar astzi cnd cablul va fi cobort, aducnd un alt coechipier anunat prin telefon. O or mai trziu noul sosit este lng noi, n bivuac i imediat Vergnes este ridicat la suprafa. Proasptul cobort este abatele Attout, care mpreun cu Loriaux de la Charleroi formeaz elementul belgian tradiional, totdeauna reprezentat n snul grupului nostru speologic. Abatele ne confirm c lucrrile de amenajare ale balcoanelor nainteaz, dar se ntmpin greuti foarte serioase. Bidegain i Lepineux nu nceteaz s bat pitoane pentru a lega ct mai bine grinzile, dar timpul nefavorabil de afar ngreuiaz operaiile i uneori este nevoie s fie ntrerupte. Campania din 1954 se desfoar astfel sub semnul timpului ru. mpreun cu abatele Attout, strbat sala Lepineux n toate sensurile i ne aplecm deasupra orificiului puului care permite accesul n sala Elisabeth Casteret. Vedem scara de electron pe care trio Mairey-Mauer-Ballandrau au fixat-o azi de diminea i care le va servi ast-sear sau mine pentru a reveni. Un curent de aer glacial sufl fr ncetare, ceea ce ne determin s nu ntrziem prea mult n acest loc. Ne rentoarcem la bivuac unde Delteil, rmas singur de gard la telefon, se ridic imediat ce ne vede. Abate, am un mesaj pentru tine. Ce anume ? Episcopul tu te-a numit vicar ntr-o localitate creia i-am uitat numele. Nu este vorba de o glum, ci este o comunicare serioas. Dup cum se vede, telefonul este folositor, aici, la Pierre-Saint-Martin, bineneles cnd...funcioneaz. Ctre ora 7 seara, cnd sntem reunii Coi trei, abatele scoate din sacul su un geamantana coninnd tot ce este necesar pentru slujba religioas pe care vrea s-o celebreze pentru odihna sufletului lui Marcel Loubens ale crui rmie pmnteti zac aici la civa pai. Altarul este ridicat pe o dal foarte neregulat iar noi stm foarte incomod, strni ntre un perete i o grmad de blocuri. Astfel, n ziua de 12 august 1954, slujba religioas cea mai adnc" care a fost vreodat oficiat ntr-o peter s-a celebrat de ctre un preot belgian asistat de doi speologi pireneieni, n timp ce unii din tovarii lor, agai de pitoane, se balanseaz n gol n verticala de 346 de metri, iar alii ptrund pn n fundul acestei peteri, cea mai colosal din lume ! Ctre 8 seara Mairey Mauer i Ballandrau se rentorc, rupi de oboseal, dar iradiind de bucurie cci i-au ndeplinit integral programul prevzut. Strbtnd cele apte sli uriae i parcurgnd mai mult de 5 km dus i ntors, au atins fundul peterii unde altimetrul a confirmat adncimea de 728 m, nregistrat n 1953. Vineri 13 august Noaptea urmtoare a fost agitat. La miezul nopii, la ora 1 i la ora 2 dimineaa, Bidegain mi telefoneaz comunicndu-mi naintarea i n sfrit terminarea lucrrilor de amenajare a balcoanelor. De la ora 2 la ora 6 dimineaa se efectueaz ridicarea echipierilor care erau agai pe pereii puului. Acum va ncepe alt ridicare, aceea a echipei de fund din care numai doi membri vor rmne pentru a lega containerul de extremitatea cablului i pentru a-1 conduce printre stncile din sala Lepineux, cnd va ncepe ridicarea. Fiind cobort primul n aven i stnd n adnc nc de la nceputul expediiei, voi urca primul, urmat n ordine de ctre Delteil, Mairey, Attout i Mauer. Cablul, care fusese readus la suprafa cu ocazia ascensiunii ultimului ocupant al bolcoanelor, ne face mari greuti nel-sndu-se tras cu ajutorul firului care este legat de extremitatea lui liber i pe

care l manevrm de jos. Dup multe agri i manevrri de du-te-vino pentru a-1 elibera, putem n fine s-l coborm pn la noi. La ora 2 dup-amiaz mi-am legat carabinierele harnaamen-tului de bucla terminal a cablului i, dnd semnalul de ridicare, am nceput s pendulez i s m nvrt n vid. Eram n a aptea zi consecutiv de cnd stteam n subteran i cu toat starea mea general satisfctoare m simeam slbit i obosit de aceast lung edere ntr-o temperatur de frigider, de umiditate excesiv i de regimul alimentar cam... original. n ceea ce privete lipsa soarelui i a luminii, care se invoc adeseori ca o cauza determinant a oboselii extreme i chiar a claustrofobiei, eu nu suferisem de lipsa lor. Tenebrele permanente nconjurtoare, decorul stncos ngrozitor, luminatul slab individual nu m obosiser i nici nu m afectaser. Ctigasem o acuitate vizual de nictalop 1 i o mare linite interioar, acea absen total de griji, de neliniti, pe care toi speologii o simt cnd se gsesc i ntrzie sub pmnt. n 50 de minute snt smuls avenului i redat zilei, scldate n razele unui soare strlucitor, pe un cer de azur. Timpul frumos a adus azi, la aven, o mare mulime de turiti care stau jur-mprejurul dolinei ca s vad ce fel de om este acela care i petrece vacana ntr-o peter ! Cu o singur micare am scpat de saci n timp ce tovarii mei, surztori i brboi, mi scot harnaamentul, ntmpinndu-m cu lovituri amicale pe umeri. Urc pe scara de frnghie ultimii metri ai puului i m aez lng troliu, unde Queffelec conduce manevrele cu aceeai autoritate ca i n prima zi. La marginea avenului se gsete n acest moment o colonie de tinere fete n vacan, n oruri, care m privesc i m examineaz cu curiozitate. M simt cercetat bucic cu bucic de aceste priviri. Nici splat, nici ras, cu faa tras i stropit de noroi, cu hainele sfiate, ofer spectacolul unui om jalnic la nfiare. oaptele se intensific i se nmulesc n jurul meu i n cele din urm, prima ntrebare nete: Este adevrat c ai stat apte zile sub pmnt ? m ntreab cea mai vioaie, cea mai curioas. O, mai mult chiar, domnioar. Cum aa ? Da, domnioar, apte zile i apte nopi, acestea fac paisprezece nopi, fiindc, acolo jos, este totdeauna noapte ! Constatarea mir i amuz auditoriul i ntrebrile ncep s curg. N-a putea s mi le reamintesc i nici s le relatez. Dup o jumtate de or de repaus lng troliu, urc ncet pn la tabr, pn la coliba-buctrie unde Henri Perillous m srbtorete, servindu-mi prima mea mas normal de cnd am cobort n aven. Apoi o pornesc, printre rododendroni i urzici, ctre micul meu cort pe care l gsesc smuls din rui i sfiat de furtunile din ultimele zile. Decepionat, m rentorc la aven unde asist la coborrea ultimului om care va ajuta pe Ballandrau s lege containerul de cablu. El este Henri Brosset, prietenul intim al lui Loubens, care a inut s colaboreze i el la aciunea noastr. Snt ridicai apoi la suprafa Delteil i Mairey; se recupereaz astfel echipa de fund. Abatele Attout trebuia s urmeze la rnd, dar la ora 10 seara o furtun foarte violent oprete operaiile pentru tot timpul nopii i ne oblig s ridicm cablul i s ntrerupem legtura telefonic, temndu-ne de trsnet. Smbt 14 august La ora 6 dimineaa, n plin furtun cu piatr i pe o cea groas, este ridicat la lumina zilei abatele. Astzi este ziua decisiv att de ateptat i temut. Toate amnuntele operaiei snt oprite de cteva zile. Bidegain, Rossini i Lepineux coboar n pu. Pe platforma de la 80 m se instaleaz Bidegain i Rossini pentru a termina amenajarea locului, n timp ce Lepineux continu coborrea pn la platforma de la 213 m unde se va opri i Mauer, ridicat de jos, din fundul avenului. Suprafaa i cele dou platforme snt legate telefonic i se stabilete astfel un contact permanent ntre echipe de la troliu i oamenii din pu. Suprafaa i fundul avenului snt n legtur prin radio. Astfel prima faz a operaiei va fi urmrit simultan de ctre toi responsabilii manevrei. n fine va ncepe marea aciune de ridicare a sicriului lui Loubens. l i vd pe Lepineux cum fixeaz, n aceste clipe, grinzile i toat instalaia, cu sngele rece i minuiozitatea care-l caracterizeaz. Queffelec inspecteaz, la rndul su, motorul i troliul. Momentul se apropie. Levi cu casca telefonic la urechi comunic febril cnd cu 213, cnd cu fundul avenului. Labeyrie manevreaz atent un emitor de radio gata s intervin n cazul unei pene eventuale de telefon. Jos, Ballandrau i Brosset au legat extremitatea cablului de partea ogival a containerului. Grinda de la 213 este n poziie. Totul este gata. La ora 5 dup-amiaz, Levi transmite ordinul lui Lepineux: Ridicai !" Queffelec trage maneta troliului a crui scdere de tensiune devine nfricotoare: mecanismul vibreaz, patineaz, dinamometrul nregistreaz 500 kg... Dar containerul a decolat i, scpnd dintre stncile mari ale
1

Care vede noaptea. N.T.

fundului, ncepe s se ridice ncet. Toat echipa disponibil este pe marginea orificiului. Se gsesc i civa ziariti: cu totul 15 persoane, strnse unele lng altele, sub acoperiul troliului, cci plou i bate piatra fr ncetare. n cea, lovii peste fa de picuri i ghea, nu avem ochi i urechi dect pentru mersul motorului. Cadranul dinamometrului i cablul care ncet-ncet se desfoar n jurul tamburului troliului. Nu ndrznete nimeni s vorbeasc, toat lumea pndete pe Queffelec a crui figur, de obicei surztoare i mobil, este acum ngrijorat i ncruntat. Dar, ncetul cu ncetul faa lui se lumineaz, i ndreapt statura sa, uria i-l lovete prietenete pe umr pe mecanicul ajutor, Isola: Ei bine, iepuraul meu, vezi ? Urc ! i ntr-adevr containerul se ridic, ncet, cu poticneli, totui se ridic i figurile crispate se nsenineaz puin cte puin. Cu ochii aintii pe cadranul de adncime Queffelec i Levi pndesc drumul realizat de teribila ncrctur n urcuul ei. Containerul a ieit din sala Lepineux, comenteaz Levi. A depit bolile i se angajeaz pe marele horn. Aceast prim faz a ridicrii ni s-a prut mai impresionant, fiindc ea nsemna smulgerea dintre stnci a containerului pe care-l simeam foarte jos, foarte departe de noi. i totui ar fi trebuit s ne dm seama c, n ciuda tuturor greutilor, era partea cea mai uoar, fiindc totul se petrecea n vid, departe de perei i deci de orice frecare. Cteva salturi ale dinamometrului ne nelinitesc totui. Nu-i nimic, spune Levi. Atinge peretele prin unele locuri. De altfel se va lovi i freca din ce n ce mai mult. Fcnd legtura dintre firul telefonic i difuzor, auzim loviturile sinistre ale containerului ce rsun ca un clopot spart. Se apropie de 213. Alo ! Lepineux, cnd o s ncepi s-,,1" vezi, anun-m imediat. Alo ! Nu vd nc nimic. Sub mine este o mare de nori". Stai ! Da, l vd. Iese din cea, ca o apariie. Cteva minute mai trziu, dup un zgomot produs de manevrarea grinzii articulate de ndeprtare, containerul a depit temuta surplomb. Lepineux i Mauer au trecut printr-o emoie puternic, fiindc un piton cedase i grinda se aplecase primejdios. Trebuiser s o susin cu toat puterea pentru a evita o manevr greit i poate un dezastru. Containerul este acum aezat pe balcon, unde este bine fixat. Lepineux dezleag cablul pe care l leag de harnaamentul su ca s-l ridice pn la 80, unde prezena sa este necesar pentru continuarea operaiilor. Ct despre Mauer, care va rmne singur la 213, pentru a lega containerul de cablu cnd acesta i va fi retrimis, el i asum o sarcin i ocup un post, amndou pline de primejdie. n cazul cderilor de pietre, n caz de ruptur a cablului sau de alte accidente posibile, se va gsi pe traiectoria lor... Pn acum fusese privilegiat; evitase deshumarea i avusese dublul noroc s ating, cu o pauz de o zi, cele dou capete ale avenului. n prezent ns se gsete n primejdie, la un post i ntro misiune pe care am fi dorit s o fi putut ocoli, ns din nefericire nu am putut-o face. Lepineux, urcat lng Bidegain i Rossini, amenajeaz mpreun cu ei balconul n vederea trecerii i primirii containerului. La suprafa timpul ru continu. Ploaia ne ud i vntul glacial ne nghea. n mod spontan, soldaii mping pn lng noi trunchiuri enorme de pin uscat i reuesc s aprind un foc care ne va ine tovrie toat noaptea. De-abia la ora 7 seara cci sub pmnt totul este nesfrit de lent i complicat cablul este cobort pn la Mauer care l leag de extremitatea containerului. Din fericire telefonul funcioneaz perfect: toate dispoziiile snt primite i repetate ntre 213, 80 i troliu. Se poate ncepe cea de-a doua manevr care trebuie s aduc sicriul pn la balconul 80. n momentul cnd Levi este gata s dea lui Queffelec semnalul ridicrii l opresc cu un gest. Citesc ora la ceasul de pe tabloul troliului. Este ora 10. Acum doi ani, exact la aceast or, Marcel i ddea sufletul n fundul avenului... Cer s pstrm un moment de reculegere. Levi accept i transmite mesajul celor din adnc. Timp de un minut, toat echipa rmne nemicat, concentrat. Evocarea dramei din 1952 este un imbold de a reui n aducerea la suprafa a rmielor lui Loubens. Noi, cei de la suprafa, avem un rol pasiv i sntem neputincioi n faa primejdiei care se petrece n acest moment, n adncuri. ns cei de acolo, de pe balcoane, o triesc intens i lupt pentru deznodmntul dorit, ntr-o ambian halucinant, cci pe lng greutile tehnice, pe lng oboseal i pe lng tensiunea nervoas, snt nevoii s suporte i consecinele furtunii abtute peste munte. n pu, peste umerii lor, cad adevrate cascade, antrennd pietre care uier i ricoeaz la toate nlimile. Mauer, singur la 213, tremurnd de frig ore de-a rndul, a ajutat plecarea containerului care a demarat i urc ntr-a doua etap, spre suprafa. S-l lsm pe Lepineux zgribulit i el, alturi de Jose Bidegain i Rossini, la 80, s povesteasc: Cablul urc. Nu l scpm din ochi. Se apropie, Jose. Nu poate s mai ntrzie.

Rossini ntreab la telefon cota. Queffelec i rspunde c containerul se gsete la 160. Este momentul critic. La aceast adncime se gsete un diedru 1, unde containerul risc s se nepeneasc, astfel c ne temen de trecerea lui pe acolo. Un zgomot formidabil ne face pe toi trei s tresrim. n acelai timp, cablul se oprete i vibreaz. Rossini, crispat la telefon, ne informeaz: sus troliul patineaz, se cabreaz i di-namometrul a srit de la 400 la 1 000 kg. De trei ori fac ca containerul s se ridice i s coboare i tot de attea ori se blocheaz cu un zgomot asurzitor. Vocea lui Levi se face auzit, plin de nelinite, la telefon: Ce credei c este de fcut ? Jose i cu mine ne privim. Apoi rspund: S mncm i s ne gndim. Aici trebuie s te grbeti ncet. Ct este ceasul ? n curnd miezul nopii, m informeaz Levi." Duminic 15 august ntr-adevr, manevra nceput la 5 dup-amiaz atinge faza ei critic i crucial la miezul nopii de 14 spre 15 august. Dac aceast epoc de la jumtatea lunii august i evoc n general zile calde i nsorite sau frumoase nopi nstelate, aici ambiana clipei de fa este cu totul alta. Vntul continu s sufle cu putere, i, dup ploaie, zpada a nceput s cad, nghendu-ne. Un ziarist care tremur n hanoracul su prea subire i care i compune, fr ndoiala, viitorul su articol, se apleac spre mine. Se pare ntr-adevr c toate elementele naturii s-au dezlnuit: furtuna, muntele, prpastia, totul se aliaz contra voastr. S-ar spune c puterile rului nu vor s cedeze, c adncul nu vrea s-i dea prada. Nu vrea s vi-1 dea napoi pe Loubens. Sntem din ce n ce mai convini i cei de la troliu, i cei de pe balcoane, c numai o singur soluie mai este posibil: folosirea autoelevatorului, ultima resurs prevzut, dar cu sperana nemrturisit c nu va fi nevoie s se recurg la ea. Acest autoelevator, pus la punct de Queffelec, este un sistem de scripei, cu ajutorul cruia speologul se poate suspenda, acionndu-1 el nsui cu mna. Aparatul, asemntor cu cel al zugravilor de faade, n-a fost dect rareori utilizat n speologie i necesit un antrenament special. nainte de nceperea acestei expediii ne hotrsem Bidegain, Lepineux i cu mine s ne antrenm cu acest autoelevator ntr-un mic aven, pentru a ne familiariza cu el.. Personal n-am reuit s-o fac, fiind rnit n muni, puin vreme nainte. Ct despre Lepineux, el mai mult l ajutase i-l asigurase pe Bidegain, astfel nct numai acesta singur experimentase aparatul, dobndind o oarecare practic. Aparatul necesit folosirea unui cablu de oel de-a lungul cruia autoelevatbrul urc, coboar i se oprete dup plac. Acesta fusese depozitat la 80, unde Lepineux bate acum n stnc pitoane cu expansiune 2 de care va fi fixat cablul autoelevatorului. Cu ajutorul lui, Jose Bidegain coboar i tovarii lui l vd cum, ncetul cu ncetul, dispare n adnc. n mod providenial, singurul echipier apt s se serveasc de autoelevator era dublat de un om curajos, calm i nzestrat cu o for herculean. Numai el era n msur s ndeplineasc sarcina att de grea i de periculoas ce-i fusese ncredinat, pe care o acceptase i pe care va ncerca s-o duc la bun sfrit cu riscul vieii i cu o energie dus pn la limitele extreme ale rezistenei fizice. Cobornd pn la sicriul 'nepenit sub stnc, va trebui s-l degajeze, s-l escorteze, s se strecoare pe lng el metru cu metru, s se lipeasc de el i s nu-l mai prseasc. Dar, n loc de orice comentariu, s-l lsm pe Bidegain s vorbeasc i s ne povesteasc urcarea sa. n timp ce cobor nu am dect o singur team, aceea ca nu cumva cablul containerului s se ncrucieze cu cablul mult mai subire al autoelevatorului meu, s-l preseze de vreo stnc i s-l taie. Ar nsemna cderea fatal n vid. Cuvintele lui Casteret, la ieirea lui din aven, mi revin n minte: ridicarea containerului va fi extrem de periculoas... i tiu bine ce spun... Coborrea mea se efectueaz ns fr nici un incident i ajung la nivelul sicriului metalic nepenit sub blestemata surplomb. O serie de urcri i coborri ce le comand la laringofon se termin prin plasarea containerului n poziia pe care am ales-o pentru trecerea lui peste surplomb. Totul este pregtit: Ridicai ! Lipit cu spatele de peretele stncos, mpingnd sicriu! greu cu minile i picioarele, reuesc s-l degajez din diedru. Urc, m zdrobete, dar urc ! naintm amndoi cte 50 cm". Sus la troliu, unde ne ndoim spatele sub vrtejul zpezii, urmrim i trim ncordai nceat i temuta urcare. Telefonul ne transmite cu o uimitoare claritate scritul containerului lovindu-se de stnci, zornitul lanului autoelevatorului i gfitul omului care-l acioneaz cu minile. Din cnd n cnd glumete, sau ncearc s glumeasc, fredoneaz chiar, pentru a-i face curaj i pentru a liniti pe tnra sa soie care i ea st ghemuit lng troliu, artndu-se foarte curajoas. Dar
1 2

ntretiere a doi perei n unghi ascuit, ca muchia unei cri ntredeschise. N.T. Piton al crui capt care ptrunde n crptura stncii se desface pentru a se putea fixa n crpturile largi. N.T.

ct spaim n privirile ei ! Tehnicienii snt i mai nelinitii dect ceilali, cci i cunosc aparatele i rezistena materialelor. tiu cum i cnd poate s intervin pana fatal sau o ruptur... Se prea c s-a ajuns la aceast limit... Din cnd n cnd ghicim teama care-l stpnete pe cel din adncuri. Nimeni, i el mai puin dect oricine, nu-i face vreo iluzie: moartea l pndete n fiecare clip. Cteodat, n exclamaiile i gfielile lui se face simit descurajarea. Manevrele lui Bidegain cu autoelevatorul lui ncepuser la 1 noaptea. La 4, ogiva containerului se lovete de surplomba balconului ocupat de Lepineux i Rossini. Au trebuit trei ore pentru a-l ridica 80 m. Asemenea cifre n-au nevoie de comentarii. Dar s relum povestirea lui Bidegain: Acum corpul nensufleit al lui Loubens trebuie trecut peste buza platformei. Grinda nclinat spre stnga indic n ce sens este necesar s ne ndreptm eforturile... M culc literalmente pe susintoarea din dreapta pentru a aduce grinda n axa sa. Ridicai url Rossini, la telefon. Containerul urc ncet spre noi. Vor rezista pitoanele ? Se ndoaie... n fine, sicriul este aezat pe marginea platformei. Cota 80 este atins i ea ! Ne trntim pe jos, epuizai, dar fericii c am reuit". S-a mai realizat un salt, dar cu preul a cte eforturi ! O nou etap ncepe. Cea mai agitat, cea mai grea, cci, de aici i pn la suprafa, puul este foarte accidentat cu multe ieituri i creste stncoase. nainte de a porni n aceast ultim parte a ascensiunii trebuie adus la suprafa Mauer care se gsete, n continuare, pe balconul de la 213. Mrturisesc c, prad emoiilor i greutilor trite i nvinse de ctre Jose, l-am uitat oarecum pe cumintele Mauer care a avut i el partea lui de griji, cci n cazul cderilor de pietre sau al unei rupturi ar fi fost o int necruat. Levi cheam deci pe acest izolat care trebuie c se plictisete i tremur pe balconul su. Dar Mauer nu rspunde. Levi se nspimnt, i are de ce ! Alo ! 80. ncercai s luai legtura cu Mauer. Nu mai rspunde...". ntr-adevr, Mauer nu mai rspundea, cci, dup ce luptase vreme ndelungat cu revrsrile de ap glacial, neierttoare, nenorocitul nostru prieten care comisese imprudena s nu mbrace un combinezon impermeabil era pe jumtate mort de frig. Legat de perete, pe cornia ngust, zcea ntr-o stare de prostraie vecin cu incontiena. Trezit n cele din urm, este anunat c i se trimite cablul pentru a fi ridicat. Dar a trebuit un timp nesfrit ca s-i parvin firul de oel care se aga i se oprete ntr-una. Mauer, reczut n toropeala sa, epuizat i exasperat c nu vede sosind cablul anunat, nu mai rspunde la chemrile nspimntate ale lui Levi. De-abia la 7 dimineaa anun n sfrit c s-a legat de bucla terminal i poate fi ridicat. La 8,30 ajunge la exterior, ntr-o stare de plns. Ca i toi ceilali se inuse tare" i i fcuse datoria pn la capt, din toate puterile i cu ntreaga sa voin de a reui. La ora 9 Rossini reapare i el la lumina zilei. Istovit, ud pn la piele de scurgerile de ap pe care le suportase, este trimis la tabr, sub torentele de ploaie i ninsoare care alterneaz. n afar de Brosset i Ballandrau (care n acel moment dormeau n fundul avenului) mai snt n pu doi oameni: Bide-gain i Lepineux. Ei se gsesc la 80, alturi de container i acolo, spre orele 9 dimineaa, se desfoar o scen neateptat, aproape de nenchipuit. Aceti buni prieteni, nedesprii, se ceart violent i, prin laringofoanele indiscrete, putem urmri disputa. Este de ordin tehnic, am putea spune profesional, dar nu mai puin aprins i chiar violent. Lepineux crede c Bidegain a depus ndeajuns de multe eforturi i c n-ar mai putea face fa. Vrea s-i ia locul i s escorteze el containerul cu autoelevatorul. Bidegain protesteaz c nu este obosit i c are experiena necesar manevrrii aparatului care i lipsete lui Lepineux. Cearta continu un timp i, n cele din urm, se termin: Lepineux cedeaz argumentelor lui Bidegain. Este ridicat la suprafa cu faa descompus de oboseal, frig i tensiune nervoas. S scurtm povestirea, cci urcarea lui Bidegain ngemnat cu a sicriului, nu e dect o lupt patetic, dramatic, de-a lungul creia omul i istovete tot mai mult forele, n timp ce greutile, nepenirile i agrile sporesc din ce n ce... Ridicai un metru. Stop ! striga el la microfon. nc un metru. Stop ! Cobori un metru. Stop ! Manevrele se nmulesc i ele i snt fr de sfrit. Jose smulge sicriul dintre stnci, l mpinge cu minile, cu picioarele, cu tot trupul i, n acelai timp, trage de lanurile autoelevatorului. Cu minile umflate, paralizate de durere, repet la nesfrit aceleai micri automate ca s depeasc metru cu metru, cte o jumtate de metru, acest calvar interminabil. Altul ar fi renunat, s-ar fi prbuit; el a luptat pn la epuizarea total. Ar fi putut spune ca i aviatorul Guillaumet1, dup fantastica sa odisee de la poalele Anzilor: Am fcut ceea ce nici un animal
1

Guillaumet, aviator francez, unul din pionierii liniilor aeriene transsahariene i transandine. Cznd n

n-ar fi putut face". Ajuns, n sfrit, la suprafa, s-a prbuit leinat. Era 2 dup-amiaz. Urcarea containerului necesitase 20.de ore, i, timp de 13 ore, Bidegain fusese alturi de sicriul lui Loubens, dea lungul acestui traseu halucinant. n timp ce doctorul Mairey se grbete s-l readuc la via i s-l adposteasc sub un cort, cci continu s plou, am scos containerul la lumin. Scoaterea lui prin crptura ngust de la exterior a fost grea i delicat. Apoi l-am dus pe brae pn la suprafa i l-am depus pe pmnt alturi de troliu. Bidegain, revenit din lein dar nu din epuizarea sa total, inuse cu orice pre s urce ultimele trepte ale scrii de frnghie ca s ajung la dolina unde abatele Attout desfura o scurt ceremonie religioas. Urcase susinut de Mairey i Labeyrie. Pstorii, venii i ei, depuseser pe container un buchet mare: dou ramuri de brad, degetrue, cldrue i omag. Astfel, aceste flori mrturiseau acum, pe sicriul rece, marea durere a oamenilor. Pe buchet, prins cu un ac, un carton coninea o inscripie ce ncepuse s se tearg de ploaie: Ultimul omagiu al pstorilor din Pierre-Saint-Martin, marelui lor prieten Marcel Loubens". Impresionat de aceste dovezi de dragoste, de regret, de solidaritate, de starea jalnic a lui Bidegain, un turist mai vrstnic i se adreseaz: V felicit, domnule. Prietenia poate, ntr-adevr, s fac minuni; ceea ce ai fcut pentru prietenul dv. Loubens este eroism. Loubens. Bietul biat, nu l-am vzut niciodat, rspunse Bidegain. Dar am fcut cunotin cu el, acolo, jos, n adncul pmntului... Sauveur Bouchet, primar la Lieq Atherey i o echip de basci robuti instalar containerul pe o sanie i o traser pn la, tabr. De aici cortegiul porni spre vale. Purtat de o mn de oameni ncovoiai de povar, btui de ploaie i vnt, corpul lui Loubens prsi pentru totdeauna aceste locuri de la Pierre-Saint-Martin pe care le iubise att de mult i unde i sfrise viaa la vrsta de 29 de ani. Dar, mai aveam nc doi oameni n fundul avenului, Ballan-drau i Brosset, de la care nu mai primisem nici o tire de 24 de ore. Labeyrie nu ncetase, n tot acest rstimp, s le adreseze mesaje prin radio, dar aparatul lor find avariat, nu mai putea emite. Totui, ar mai fi putut s capteze unele chemri pe care Labeyrie le trimitea cu perseveren. Unii (Mairey, Labeyrie, Rossini) fur nevoii s ne prseasc imediat, fiindc li se terminaser concediile. Printre cei care rmneau numai unul singur nu coborse niciodat n aven i urma s-o fac acum. Era belgianul Gerard Loriaux, care se ncumet s coboare pn la 213 pentru a trimite extremitatea cablului la 314 i a permite astfel celor doi izolai s urce la suprafa. Cu ajutorul lui Queffelec, Lepineux i Delteil, l echipar pe Loriaux i l coborr pn la 213, de unde ncepu s-i cheme pe Ballandrau i Brosset. ip, fluier... nici un rspuns. Arunc atunci buci de stnc n gol. De obicei acest lucru provoac proteste vehemente din partea celor de la parter" ! Zadarnic ! De jos nu rspunse nimeni. Tcerea deveni suspect. Loriaux va trebui s coboare pn jos. Luarm msurile necesare s-l coborm pn la fund, unde 20 de minute mai trziu, ajunse la 346, pe grohoti. Bivuacul era gol; omul nostru prsi telefonul i cobor pn la tabr pe care o gsi cu mare greutate n imensitatea slii Lepineux, unde nu fusese niciodat. n fine, dup un lung du-tevino prin haosul de stnci distinse un mic cort. Ddu Ta o parte foaia de cort de la intrare, cu nerbdare i cu team. Ballandrau i Brosset dormeau ca doi nou-nscui ! Ridicarea celor trei oameni fu ca de obicei nesfrit, durnd toat noaptea. Monotonia operaiei n-a fost ntrerupt dect de un singur incident sau, mai bine zis, de un eveniment de oarecare importan. n timp ce Henri Brosset tremura la 213, n cursul unei lungi ateptri, inerent manevrrii cablului, spre ora 2 noaptea Lepineux, care era la troliu lng noi, se lovi deodat cu mna pe frunte: Drace, am uitat s-l anun pe Brosset. Delteil i cu mine l privirm ntrebtori, dar Lepineux se i repezi la telefon. Alo ! Brosset. A sosit o telegram pentru tine. De ieri eti tat. Ai un biat. l cheam Thomas. Surpriza era relativ pentru noul tat care se atepta la acest eveniment din cauza cruia, de altfel, era ct p-aci s nu participe la expediie. Dar rspunsul fu, de aceast dat, o surpriz pentru mine: Alo ! Lepineux. Spune-i lui Casteret c el va fi naul. La 16 august, la ora 8 dimineaa, dup ieirea la suprafa a celor trei, Ballandrau-BrossetLoriaux, Andre Laisse, mezinul echipei, urc de la 80, unde coborse s aduc sacul lui Bidegain, lsat acolo. A fost ultimul om ieit din aven. Expediia, care ncepuse cu propria mea coborre la 7 1930 cu avionul n Anzi, s-a trt timp de patru zile i patru nopi, rnit i nemncat, fr s doarm, pn a ajuns n regiuni populate. n urma acestui episod a pronunat celebra fraz la care se refer Casteret. N.T

august, durase efectiv 9 zile. Programul nostru fusese realizat n ntregime. Scoaterea corpului nensufleit al prietenului nostru, care constituia o operaie deopotriv de delicat i temerar, fusese dus la capt cu succes, mulumit iniiativei i preparativelor lui Lepineux, eforturilor coordonate ale ntregii echipe i, mai presus de toate, aciunii finale i personale a lui Bidegain. n ziua de 18 august 1954, n mijlocul unei asistene numeroase din care nu lipseau personaliti oficiale din Garona de Sus, familia lui Loubens a avut suprema consolare s ntovreasc rmiele pmnteti ale lui Marcel pn la cimitirul din comuna sa natal. apte oameni, brbierii n grab, care de-abia avuseser timpul s-i lepede combinezoanele i ctile, erau prezeni: delegaia Grupului speologic de la Pierre-Saint-Martin. Nu s-au rostit dect un discurs foarte sobru dar patetic al subprefectului din Saint Gaudens i un cuvnt de adio al autorului acestor rnduri, care a regretat c nu a avut la ndemn, pentru a face cunoscut citarea pe ordinea de zi pe ntreaga naiune, care a nsoit, n 1952, crucea de cavaler al Legiunii de Onoare, acordat lui Marcel Loubens: nsufleit de o pasiune cu totul dezinteresat pentru speologie, el i-a druit ntreaga tineree, dovedind caliti de mare descoperitor i o deosebit temeritate. Dup numeroase explorri de peteri i dup coborri periculoase, el a ntreprins cu ali tovari valoroi, n august 1952, explorarea extrem de primejdioas a avenului de la Pierre-Saint-Martin, unde i-a gsit o moarte glorioas, n serviciul tiinei." Numele lui Marcel Loubens merit, ntr-adevr, s fie dat ca exemplu tineretului i tuturor celor care se simt atrai de misterele lumii subterane. Amintirea lui va dinui n memoria oamenilor, dup cum numele su va supravieui legat de una dintre cele mai mree sli ale celui mai de temut aven al lumii. Expediia noastr din 1954 la Pierre-Saint-Martin i-a avut astfel epilogul ei, n ceea ce privete misiunea sacr ce ne-o impusesem. Dar a fi considerat drept o dezertare i o ofens adus memoriei prietenului nostru mort n plin aciune, n plin explorare a acestui adnc, dac ne-am fi oprit din mers. De aceea, n 1954, am mai naintat cu nc un kilometru n aceast imens cavitate, care, prin nlimea inegalat a verticalei sale i prin amploarea excepional a slilor ei nemsurate, i pstreaz mereu supremaia. Explorarea va fi reluat i va trebui s nceap, n mod obligatoriu, prin navigarea pe torentul profund unde sufl curentul puternic ca o furtun. Ea va rezerva ndrzneilor pionieri, care vor avea privilegiul s-o ntreprind, kilometri de naintare prin decoruri danteti i va permite n acelai timp s se lmureasc una dintre enigmele hidrogeologice cele mai palpitante i mai curioase ale lumii subterane. Expediia 1960 Cnd ne-am desprit, n august 1954, la terminarea celei de-a patra expediii n avenul de la Pierre-Saint-Martin, eram hotri, dac va fi posibil, s desvrim explorarea n anul urmtor. Dar greutile legate de traseul exact al frontierei i de teritorialitatea avenului au ntrziat considerabil realizarea proiectului nostru. Ca speologi ne interesa prea puin dac avenul are intrarea n Frana sau n Spania, cci speologia, ca orice tiin, n-are patrie. Dar tot aa cum o u trebuie s fie nchis ori deschis, prea c este necesar s se tie dac gura avenului se gsea pe teritoriul francez sau pe cel spaniol. Problema era delicat, deoarece linia de frontier este, n acele locuri, necunoscut, cu att mai mult cu ct o born de frontier purtnd nr. 261, disprut de mult vreme, n-a putut fi gsit. De altfel niciodat i nimeni nu s-a sinchisit de linia exact a frontierei n acest haos de peisaj lunar", n aceast ar a nimnui, cum de altfel exist multe altele de-a lungul frontierei din Pirinei. Pentru a rezolva diferendul, o comisie internaional s-a ntrunit la Pierre-Saint-Martin, a studiat problema i a declarat-o nerezolvabil. Totui, de bine de ru, s-a stabilit c deschiderea avenului se gsete pe teritoriul spaniol la 22 m de cel francez, astfel c pentru a cobor n aven este necesar permisia autoritilor spaniole. Am solicitat-o n mai multe rnduri, dar, din nenorocire, fr succes. Timpul a trecut i echipierii Grupului speologic de la Pierre-Saint-Martin s-au risipit care ncotro. De-abia dup o ntrerupere de ase ani, a putut fi vorba de reluarea explorrii. Ocazia a fost prilejuit de o important campanie speologic, ntreprins de ctre diferite grupuri speologice spaniole n regiunea Pierre-Saint-Martin. Stabilind n programul activitii lor o coborre n formidabilul aven, colegii notri de dincolo de Pirinei au avut delicateea i probitatea sportiv s invite i pe descoperitorii i primii exploratori ai avenului. Se hotr astfel o expediie franco-spaniol care avea s se efectueze sub semnul unei colaborri amicale i rodnice. Dac toi oamenii din lume..." puteam noi intona ! Cuvintele dragi ale acestui cntec umanitar att de binecunoscut s-au concretizat i s-au realizat n chip desvrit la Pierre-Saint-Martin ntre 7 i 22 iulie 1960. Totui, greutile n-au lipsit, chiar din clipa coborrii n aven. Orificiul puului vertical de

intrare se modificase mult n ase ani. Niciodat n-am putut constata o atare schimbare, o drmare att de evident. Deschiztura primitiv, descoperit n 1950 de ctre Lepineux i care a impus lrgirea ei pentru a se permite intrarea, se mrise considerabil, nct un clre cu cal cu tot ar fi putut s ncap n ea. Afar de aceasta, peretele stncos prezenta puternice crpturi, prevestind desprinderea unor pri din stnc i cderea lor n vid. Au fost necesare lucrri complicate i costisitoare, executate de o echip de muncitori din carierele de piatr. Sub conducerea unui antreprenor i dup directivele lui Lepineux, aceti muncitori au lucrat timp de 15 zile la orificiul avenului, aruncnd n adnc blocurile ce ameninau s se dezlipeasc i con-solidnd altele prin injectare cu beton. ase ani nu conteaz pentru o prpastie i nici chiar pentru speologii care se apropie sau depesc vrsta de 30 de ani. Dar, pentru un sexagenar, ei se fac simii. Iat de ce, cunoscnd avenul de la Pierre-Saint-Martin, al crui fund l atinsesem n 1953, iar punctul final n amonte, n 1954, m-am resemnat s nu cobor de aceast dat, pstrndu-mi forele pentru campania de la Coume Ouarnede, care urma s nceap n scurt timp i unde m ateptau noi adncimi subterane. n ziua de 8 iulie 1960, n timp ce speologi francezi i spanioli soseau la Pierre-Saint-Martin, un mare avion Nord-2501" al aviaiei militare de la Pau zbur deasupra noastr. Cu toat ceaa care nvluia coastele i punile, el reui n intervalul unei scurte nseninri s ne lase pe sol cu ajutorul unui ciorchine de 18 paraute, un grup electrogen de 1 500 kg. De-abia a doua zi a putut s revin i s ne parauteze i restul materialelor (patru ncrcturi de 600 kg). n ziua de 11 iulie, Jose Bidegain, bine echipat, suspendat la extremitatea cablului noului troliu, fabricat i manevrat de prietenul nostru Queffelec, cobor primul n aven. Ajuns la balconul de la 80 m, arunc n gol numeroii bolovani care se acumulaser acolo timp de ase ani. Dup cteva ore de lucru continuu, iei la suprafa cednd locul lui Georges Lepineux i Isac Esteban, care coborr legai unul de altul la extremitatea cablului. Era prima dat cnd se ncerca coborrea a doi oameni n pu, n acelai timp. Se experimenta acest procedeu pentru a ncerca s se ctige timp. Aceast ngemnare simboliza n chip perfect colaborarea franco-spaniol: cte un echipier din fiecare ar avea s aterizeze, simultan cu cellalt, n fundul avenului. Totui inconvenientele i greutile manevrrii au fost att de mari, nct s-a renunat la simbolism i la acest procedeu complicat, periculos i epuizant pentru speologi. Din cauza multiplelor complicaii care au intervenit, de-abia n ziua de 13 iulie ultimul echipier, Delteil, putu s coboare. Cnd Delteil ajunse la baza puului vertical, n fundul avenului se gseau cincisprezece speologi: opt spanioli i apte francezi. Echipa francez, compus din Bidegain, Lepineux, Clos, Delteil i topografii Saunier i Casittas, integrase n snul ei i doi echipieri spanioli: Martin i de Hidalgo. Ea a procedat la o lung i minuioas ridicare topografic a ramurii franceze a peterii. n acest timp, echipa spaniol, condus de Luis de Arcante i compus din apte oameni, printre care francezul Robert Mauer, explora partea spaniol din amonte, rmas necercetat pn la capt ri cursul expediiilor anterioare. Mauer nu vorbea nici mcar un cuvnt n limba spaniol, dar cum ajunsese cu doctorul Mairey, Ballandrau i cu mine pn la punctul final practicabil al acestei ramuri, pn la lacul unde ne oprise pnza adnc de ap pe care nu putusem s-o strbatem din lipsa unei ambarcaii, era cel mai indicat s conduc echipa spaniol. narmai cu brci pneumatice, echipierii din 1960 au putut s traverseze Tunelul Vntului", lung de 110 m, de-a lungul cruia sufl un curent violent de aer care agit suprafaa apei. Dincolo de captul lui au mai fost necesare alte dou trans-bordri i navigri i n cele din urm, dup o naintare total de 900 m n dou ramuri distincte, exploratorii s-au lovit de greuti att de mari, nct au fost nevoii s se rentoarc. n avale (partea francez a avenului), naintarea pe un teren cunoscut i explorat a fost totui bogat n incidente. La jonciunea slilor Lepineux i Elisabeth Casteret a fost descoperit o sal nou, bogat n cristale de gips, nebnuit pn atunci. Delteil, mergnd singur prin imensele sli de dincolo de Marea Barier", pierdu drumul, rtci mult vreme i n cele din urm fu gsit adormit, fr lumin, ntr-un haos de stnci. Bidegain, trezit de zgomotul cderilor de pietre, n timp ce se odihnea n sala Adelie, iei repede de sub cort, exact n clipa cnd o imens dal, dezlipindu-se din perete, czu i drm cortul. O jumtate de secund mai trziu, ar fi fost ucis de acest uria bolovan... Rezultatul final al topografiei alctuite minuios de Saunier i Casittas a permis orientarea precis a lanului de sli i corijarea unor erori comise de ctre Michel Letrone i Daniel Epelly, n 1953, cnd cei doi cercetai lionezi au ridicat cu ajutorul busolei planul peterii Pierre-Saint-Martin. Din punct de vedere speologic, ridicarea topografic cu teodolitul a adus certitudini i precizri, neobinute nc n vreo peter. nc din 1953, afirmaserm c avenul de la Pierre-Saint-Martin are o adncime de 728 m. Aceast cifr a fost pus n discuie, viu contestat i redus (nu se tie de ce !), de unii comentatori, la 650 m. Msurtoarea topografic final i nendoielnic din 1960 a stabilit adncimea de 737 m. Ct despre sala Verna, a crei mrime fusese contestat crezndu-se c am exagerat-o, s-a dovedit a fi de

dimensiuni superioare celor stabilite de noi. Ea msoar exact 220 m n lungime, 180 m n lrgime, iar bolta atinge 150 m nlime. Expediia franco-spaniol din 1960 de la Pierre-Saint-Martin a constituit deci un succes desvrit, att prin rezultatele obinute ct i din punct de vedere al colaborrii prieteneti i clduroase, care a caracterizat-o. Mulumit acestui prim contact, dintre cele mai ncurajatoare, tradiia va fi reluat i se vor putea efectua i alte expediii n comun, n aceste regiuni bogate n peteri nc neexplorate. La 9 decembrie 1960, un tunel de 1 km, spat n flancul muntelui de ctre Societatea electric a Franei", a rzbit n marea sal terminal Verna. Mulumit acestui tunel, torentul subteran va fi scos la zi, apa va fi condus prin conductele forate cu o cdere de 700 m la centrala hidroelectric construit n valea Saint Engrce. Astfel, epopeea avenului de la Pierre-Saint-Martin a durat zece ani (din care ase au fost de ntrerupere fr voie), dar s-a terminat victorios cu corolarul utilitar i industrial pe care l-am semnalat. Not Dei se prea c explorarea avenului Pierre-Saint-Martin a fost ncheiat, prin sparea tunelului care a rzbit n sala Verna, speologilor li s-a deschis un drum de acces mult mai uor, permindu-le o cercetare mai atent a marilor sli din fundul avenului. Rezultatul nu a ntrziat s se vad. n 1961 speologul spaniol, numit printr-o ciudat coinciden San Martin, a zrit n pereii slii Verna, la o nlime de peste 100 m, o lucarn ce prea a fi gura unei galerii. Dup o escalad foarte dificil i periculoas, de 110 m nlime, el a ajuns, mpreun cu doi echipieri, la lucarn care s-a dovedit ntr-adevr intrarea ntr-o galerie foarte mare, lung de mai multe sute de metri, care a fost botezat Bulevardul Aranzadi". Mai multe explorri au fost ntreprinse apoi de speologii spanioli i de ctre C. Queffelec cu o echip francez, descoperindu-se noi prelungiri. n ziua de rusalii a anului 1962, Norbert Casteret, Joseph Delteil i Georges Lepineux, toi trei veterani ai avenului, mpreun cu Bernard Clos i Rene Laffranque, au nceput echiparea puurilor ce se deschideau n noul sector descoperit. Ealonn-du-se apoi pe diferitele balcoane i relee, stropite din abunden de o ap ce curge n acest sector, ei au asigurat echipei de vrf ptrunderea ct mai n adnc. Dup o coborre dificil n mai multe puuri, din care unul de 74 m adncime, echipa de vrf, compus din Jacques Jolfre, Maxim Felix i soia sa Raymonde (fiica lui N. Casteret), a atins fundul unde o crptur impenetrabil prin care disprea apa a oprit naintarea. Adncimea total a peterii era astfel de 845 m. n octombrie 1963 o nou explorare a permis atingerea adncimii de 940 m i, dup cum ne comunic N. Casteret, se continu". n consecin este prevzut pentru 1964 o nou mare expediie i nu este exclus ca mia de metri s fie atins i, poate mai mult dect att, s fie dobort recordul mondial de adncime pe care l deine cu cei 1 126 m ai si avenul Berger din Alpi.

IV. Chemarea Adncurilor


1. Asaltul adncimilor din avenul Henne-Morte n 1908, la a treia campanie subteran n Pirinei, Martel a rezervat cteva zile micului masiv calcaros Arbas, situat ntre Ariege i Haute-Garonne. El a explorat diferite caviti interesante, n special vasta peter Pene-Blanque ale crei particulariti hidrogeologice l captivaser. n 1913, atras de acest masiv, apropiat de locul vacanelor mele i de amintirea trecerii marelui geolog, am pus la ncercare timpuria mea vocaie cobornd n mare tain singur, avnd doar o funie proast, n petera Blanque, explorat i descris anterior de Martel. Cu rvn i team, am reuit s dau de fundul acestui aven, primul pentru mine. Am reuit chiar s ies fr s-mi rup oasele, i, mai mult, s descopr prelungiri rmase necunoscute pentru marele meu predecesor. Aceast iniiere singuratic, n timpul creia am cunoscut numeroase emoii, m-a legat pentru totdeauna de bucuriile aspre, grele, dar incomparabile ale pasionantei speologii i m-a fixat foarte puternic, e cazul s spun, de acest masiv Arbas. De aceea n 1930 am fost ncntat cnd colegul i prietenul meu Robert de Joly, preedintele Speleo-Clubului francez mi-a propus s efectum o campanie n masivul care-mi era drag, pentru a vedea avenele vizitate altdat de Martel i s explorm altele neumblate. ntr-adevr, de 17 ani rmsesem credincios acestor muni, Strbtndu-le fr s m satur pdurile de fag i de brad, ngrmdirile de stnci i peterile; numai avenele verticale mi-au fost zvorite din lipsa materialului potrivit, din lipsa scrilor de funii indispensabile. i iat c, mulumit dorinei colegului meu, minunat echipat, urma s ntreprind mpreun cu dnsul prospeciuni verticale n adncimile acestor avene atrgtoare i temute ! n ateptarea apropiatei sosiri a prietenului meu i a coechipierilor si, am fcut o recunoatere pentru a repera bine avenele cele mai interesante i ca s apreciez dificultile de acces pentru oameni cu ncrcturi grele. nsoit de un om din Arbas, anume Loubet, care-l condusese cndva pe Martel, am dat o trcoal prin muni i cu acest prilej am admirat impuntoarea deschidere a unui aven pe care nu-l cunoteam: avenul Henne-Morte1, a crei ntmplare sinistr am aflat-o chiar din gura lui Loubet. Este povestea, clasic de altfel, a unei biete femei rtcite prin cea n pdure i care a czut n puul natural. Pe buza acestuia s-au gsit un papuc i, agat de o ramur aplecat n gol, tulpanul victimei, mrturie dubl i nendoielnic a dramei. Cnd Joly i nsoitorii si au sosit la Arbas, unde automobilul lor anume amenajat, materialul considerabil i echipamentele individuale ale caravanei au fcut senzaie, le-am semnalat avenuT Henne-Morte i mai multe puuri cu zpad i ghea, care mi s-au prut interesante. O perioad de ploi dezastruoase s-au mpotrivit ns planurilor noastre i au silit echipa Speleo-Clubului francez s-i scurteze ederea. A trebuit s ne mulumim cu coborrea unui singur aven, cel de la Pont-de-Gerbaut, unde Martel fusese oprit n 1908 de avalane de pietre, pe care ns Joly le-a putut reine cu ajutorul unor panouri de grilaj, fixate pe grohotiul generator al acestei periculoase ploi de proiectile. Acesta a fost avenul impresionant i foarte pitoresc, adevrata spaim a ciobanilor i a tietorilor de lemne din regiune, n care am fcut prima mea coborre pe scri de funie i fir de oel. Aici am nvat tehnica coborrii n marile avene de la ndrzneul i ingeniosul meu coleg i am cunoscut, mulumit lui, emoiile i senzaiile puternice ale acestor exerciii periculoase, ns atrgtoare. Att de atrgtoare, nct cinci ani dup coborrea n avenul de la Pont-de-Gerbaud, am putut, datorit minunatelor scri din electron, concepute i fabricate de Joly, s realizez nenumrate explorri de avene n Pirinei i n Atlas. Astfel, mpreun cu soia mea, am descoperit i explorat cel mai adnc aven din Africa. Ct privete avenul Henne-Morte, neglijat de Martel, ratat de Joly, el continua s figureze pe agenda mea i s-mi fie prezent n memorie; ns din cauza deprtrii i a greutilor de acces pn la intrarea lui, situat la 1 300 m altitudine, n mijlocul unei pduri foarte accidentate, nu m-am hotrt niciodat s ncerc explorarea. Prima explorare Au trecut zece ani de cnd reperasem acest aven, cnd m-am pomenit n octombrie 1940 cu doi din discipolii mei, care, citindu-mi crile, se molipsiser de pasiunea peterilor, dup cum singuri miau mrturisit-o. Aceti tineri, amndoi sub douzeci de ani, Marcel Loubens i Josette Segouffin, care m-au nsoit de mai multe ori sub pmnt, unde mi-am dat seama de agerimea i vioiciunea lor, reuiser mpreun s efectueze prima lor coborre ntr-un aven i mi povesteau, vibrnd nc de entuziasm, cum s-au lsat, cu un material rudimentar, n avenul Henne-Morte. Avnd funii simple, i o scar de funie, ei au atacat avenul i, nesocotind riscurile, cu mare
1

Femeie moart, n dialect basc. N.T.

curaj, dar cu procedee condamnabile din punct de vedere tehnic, au atins adncimea de 80 m, unde au trebuit s se opreasc din lips de material. Misterul necunoscutului una din cele mai mari atracii ale prospeciunilor subterane i-a lsat fr suflare pe balconul terminal al primei lor recunoateri: erau nerbdtori s duc explorarea mai departe, tot mai adnc i dup aceast dorin, aceast sete imperioas de a ti, de a cunoate, de a descoperi, mi-am dat seama c tinerii mei prieteni erau ntradevr nzestrai cu caliti de speolog. Cu o nsufleire tinereasc, mi povesteau isprava lor, n special cum au fost silii s se aventureze n adnc cu scara de funie i cu o funie simpl, fr s se poat ajuta reciproc. Desigur, performana sportiv, de altfel legitim, era cea care i mpinsese n aceast tentativ i nu tocmai eu eram ce-l care s-i condamne. Perioada trzie a recunoaterii lui Loubens i a nsoitoarei sale (era sfrit de octombrie), ploile de toamn i primele zpezi czute sptmn urmtoare au mpiedicat orice posibilitate de revenire. Stabilirm deci s amnm explorarea i continuarea pentru anotimpul bun, adic pentru vara 1941. Cei doi pionieri ai avenului Henne-Morte ajunseser, aadar, la adncimea de 80 m i constataser c puul prea s se mai prelungeasc cu 15 pn la 20 m. Trgnd cu urechea, li s-a prut c aud mai jos murmurul unui pria, ceea ce nu fcea ns ca avenul s prezinte un interes deosebit. Am folosit campania mea din vara 1941 pentru cercetri i lucrri apreciate mai urgent i abia ctre anotimpul trziu, la 18 octombrie, regretnd absena lui Josette Segouffin, am pornit cu Loubens s terminm explorarea avenului Henne-Morte. A doua explorare Prsind nainte de a se lumina de zi satul Arbas, nghesuit la poalele mndrei faleze PeneBlanque (Stnca Alb), am mers vreme ndelungat cu lanterne i n trei ore de urcu, din cale-afar de obositor prin pduri povrnite, am ajuns greu ncrcai la avenul Henne-Morte. Profil schematic al avenului Henne-Morte La aceast altitudine de 1 300 m, pdurea, neexploatat din cauza terenului prea accidentat, ascunde sub brazii negri, sub trunchiurile drmate de furtun, mpletii cu cei uscai de btrnee, un haos de stnci impresionant. Aceast zon de drmturi, de stnci frmiate, n care dolinele se ating, constituie un lapiaz de proporii uriae, numit de indigeni carrics, termen a crui etimologie ne scap. Tocmai n mijlocul acestei naturi convulsionate se deschide sinistrul aven. Plnia lui de form oval, avnd aproximativ 80/50 m este desprit n fund n dou printr-un perete stncos. De o parte, la 30 m adncime se gsete o acumulare de zpad ntrit care se menine chiar n toiul verii att este de ndesat i aprat de razele solare , iar de partea cealalt, deschiderea propriu-zis a avenului. Cobori n fundul plniei, am legat una din scrile noastre flexibile de o stnc i, repetnd manevrele fcute anul trecut de nsoitorul meu i de coechipiera lui, am nceput prin a cobor prima vertical de 15 m, care ne-a ngduit s aterizm pe o pant foarte nclinat, cptuit cu frunze i ramuri. Numeroase pietricele se rostogolesc sub paii notri, prbuindu-se pn la o nou vertical, unde cad n gol, pentru ca s se sfarme, cteva secunde mai trziu, ntr-o sal probabil de proporii vaste, socotind dup sonoritatea i ecourile deteptate de avalanele pe care le provocm. Ajuni la rndul nostru deasupra peretelui vertical, unde ntunecimea este total, dup ce am cobort 30 m pe scara care balanseaz n vid, am dat peste o puternic ngrmdire de zpad, rmi a ninsorilor hivernale, care cptuesc plnia exterioar i n cele din urm alunec i cad pn aici. Aceste zpezi subterane transform ntr-o adevrat gherie 1 impuntoarea sal haotic n mijlocul creia troneaz. Temperatura este ntr-adevr de 0, iar picturile i infiltraiile, care se scurg pe boli i pe perei, nghea i alctuiesc strlucite stalactite i cptueli de ghea. Trecnd prin sala acestei gherii naturale, ncrcat de blocuri i de trunchiuri de copaci, a crei bolt se ridic la 4050 m, ne crm acum ntre pereii foarte apropiai ai unui horn ascendent, pn la o mic teras. De partea cealalt ea domin o nou vertical. Aici a fost oprit, anul trecut, Loubens, la 80 m adncime, din lips de scri i de funii. Astzi, pe cnd el leag o coard de un col de stnc, zresc ntr-o scobitur dou schelete fragile. Din examinarea crani-ilor am putut identifica jderi (Martes abietum), care au czut n uriaa capcan a avenului pe pantele nclinate ale zpezii interioare, fr s fie omori. Cderea lor s-a produs poate cu prilejul goanelor i urmririlor din perioada de mperechere, care, primvara, trezete i nsufleete aceste gingae animale. Prizonieri ai avenului agonia lor nceat i-a strns n mica scobitur unde instinctul i-a condus s piar de frig i de foame, nghesuii unul ntr-altul. Evocarea acestei drame, asemntoare cu attea altele pe care le-am surprins sub pmnt, poart gndurile mele spre
1

Peterile cu ghea permanent poart n limba francez numele de glaciere, ceea ce n romnete nseamn gherie. Ele snt denumite n mod eronat gheari" (de exemplu ghearul Scrioara), lipsindu-le tocmai una dintre trsturile caracteristice ghearilor, deplasarea, curgerea gheii. N.T.

cealalt dram, care a lsat avenului numele, drama femeii moarte, al crei schelet nu l-am gsit. Fr ndoial, el zace n adncul zpezilor ngrmdite, nmormntat sub giulgiurile succesive de omt, adunate n fiecare iarn n acest mormnt rece... Veselele exclamaii, contrastnd cu meditaiile mele, ntrerup scurtul meu vis. Loubens, lsat n lungul corzii, a pus piciorul cu vreo 10 m mai jos pe o prisp i m informeaz c o nou deschidere se prezint n adncime, necesitnd folosirea unei scri electron. M las i eu pe coard, ajung pe nsoitorul meu i continum s ne adncim, de data aceasta pe scar, ntr-un pu strmt avnd mici ieituri, unde cade un fir de ap. Este cel care i-a artat prezena rsunnd n urechile atente ale pionierilor din 1940. Ultima treapt a scrii noastre st pe podeaua unei mici sli ovale, un fel de cm.ru n care sntem adunai i n curnd dezamgii, fiindc avem impresia c am atins fundul avenului. El pare c se nchide aici, fr alt continuare dect o crptur strmt, inaccesibil. n ea ptrunde i picur firicelul de ap, care dispare tot att de iret, dup cum a aprut mai sus, ntre dou strate de calcar. Totui am parcurs 110 m n adncime, zic eu, dup ce am adunat n minte lungimile de corzi i de scri, innd seama de diferitele taluzuri i decliviti. nc o dat cunoscusem primele bucurii i beia descoperirii, iar, puin mai trziu, din nou decepia de a fi oprii brutal de una din acele crpturi inaccesibile, prin care numai apa poate s-i gseasc trecere ctre adncimile tinuite ale subsolului, ctre avenele fr fund i imensele peteri, dorite i cldite de nchipuirea noastr, care de altfel exist, findc uneori am fost admii n aceste imperii subterane. Aplecai asupra crpturii, Loubens se ncpneaz s susin c avenul nu se poate nchide astfel, c el trebuie s continue n jos, dincolo de strangularea stncoas. tiu i eu asta, snt ca i el convins, i art ns c drumul apei nu este din nefericire totdeauna practicabil pentru speologi i c majoritatea avenelor prezint asemenea fisuri i crpturi interzise oamenilor, n care ns apa i aerul circul liber. ntr-adevr, pe aici sufl, observ Loubens. Mai curnd aspir, fiindc simim pe ceaf un curent de aer rece (termometrul nregistreaz aici 2), care intr n crptur. i dac am ncerca s curim trecerea? struie el. Este evident reflexul obinuit n asemenea mprejurri al oricrui speolog care se respect. Un cavernofil, ntr-adevr, inoculat nu prsete niciodat partida nainte de a fi atacat stnci, de a fi spat n argil dur, de a se fi epuizat i de a fi ncercat imposibilul. Credincioi tradiiei, ne strivim degetele ca s dislocm un bloc ncastrat solid n ferestruic. Dup deplasarea acestui bloc, un conglomerat de pietre strns unite ntre ele, sntem silii s lucrm pe burt, cu minile n apa ngheat i cu braele ntinse n conducta care cotete n baionet. Eforturile noastre snt parc ntr-adins spulberate; se vede doar bine c fisura este inaccesibil; de altfel ne nelegem asupra acestui lucru de fiecare dat cnd frni, ncovoiai, trecem unul n locul celuilalt. Dar micul diavol al aventurii este cu noi i ne asmute, ne ispitete i ne ndeamn. Ne optete la urechi tot felul de secrete i de ncurajri cldite din numeroase amintiri i succese nesperate: guri lrgite cu ciocanul, strmtori trecute cu gemete, sifoane strbtute prin scufundare... De altfel nu se poate tgdui c acum putem deja s ne angajm cu umerii i cu bustul, acolo unde la nceput nu era loc nici pentru cap. Bustul meu ndeplinind funcia de dop, curentul de aer nu mai are dect un spaiu infim ca s se strecoare n trecerea prin care este aspirat. n locul oaptei vioaie de adineauri, a urmat un uierat, apoi vuiet de foale de forj binecunoscut acelora care s-au trt i s-au istovit ntr-o gaur rsufltoare. Cu smucituri, centimetru cu centimetru, m strecor, trndu-m pe o parte ca s iau forma strmtorii. naintez greu de tot n icana stncoas, ncletat la umeri, la olduri i la genunchi, cnd mi dau deodat seama c trecerea se umanizeaz puin i c voi putea s o strbat cu cteva noi eforturi. Cu toat aceast impresie favorabil i n ciuda principiilor mele n asemenea ocazii, nu continui trrea pentru dublul motiv c pereii stncoi n care snt prins au o cptueal spinoas de mici concreiuni foarte solide i c, datorit unei uitri suprtoare, nu snt astzi mbrcat cu salopeta mea obinuit de pnz groas. Numeroasele zgrieturi i agri, pe care le simt pe bluza i pantalonul meu de schi, mi potolesc avntul. Fcnd cale ntoars, expun lui Loubens certitudinea mea n victorie, dar i motivele retragerii mele. Foarte bucuros de grijile mele vestimentare, nsoitorul meu, bazat pe suplee i pe salopeta lui din doc, se angajeaz, la rndul su, pentru a ncerca s rzbat prin trecere. nlimea sa de 1,83 m constituie un handicap puin plcut n strmtoarea cotit, n care lungimea braelor sale constituie un serios obstacol pentru naintare; dar n urma contorsiunilor i a eforturilor n poziii neverosimile de om-arpe, nghiit la rndul lui de un boa de piatr, l vd disprnd ncetul cu ncetul. Curnd vocea sa, ostenit i triumftoare, m informeaz: Am trecut ! Dar strmtoarea ajunge n cretetul unui nou perete vertical pe care sper s-l cobor fr ajutorul corzii. De aici nainte nu mai aud dect zgomotul produs de frecuul puternic al

hainei lui de pereii stncii, n timp ce bocancii cu inte scrie. Totui din distan n distan primesc cte un scurt mesaj asupra naintrii lui n adncime. Tocmai mi semnaleaz, cu un glas care descretea progresiv, patru etaje succesive, cnd o exclamaie confuz m ngrijoreaz i m determin s-l ntreb: Ce este ? Ce-ai pit ? S-a stins lampa. Ei bine, aprinde-o. Da, ns... n-am chibrituri ! Bine ! Ateapt, nu mica, vin i eu. i iat-m angajat n capcana cu perei spinoi, n care, contrar pnzei solide a salopetelor care alunec, hainele de postav se aga peste tot. Na, se auzi o pritur i, ca urmare, des-cogerii o ruptur mare n pantalonul meu. Dup cteva minute de gimnastic foarte variat, l-am ajuns pe Loubens, care m atepta cuminte pe ultimul balcon inferior. Lmpile noastre cu acetilen i dau lumina ntr-o tradiional i ritual mbriare. Instinctiv ne aplecm peste avenul n prelungire, un fel de cutie de scrisori ngust, totui accesibil; apoi puul se lrgete n adncime. Luminile noastre combinate dezvluie perspectiva pereilor care fug nc 10 m mai jos, unde o surplomb oprete privirea. Nu avem nici sond, nici hrtie ca s-o aruncm aprins n gol i s ne putem da seama de adncime, dar folosim ca proiectile cteva stalactite i le dm drumul n ntuneric. Dei procedeul de sondaj prin sunet nu d rezultate bune, apreciem prin cderea stalactitelor adncimea la vreo 40 m. Or, noi coborserm nc 26 m sub strangulare, ceea ce nsemna, pentru avenul Henne-Morte, o adncime n jurul a 170 m. Este de fapt un rezultat curios i apreciabil, fiindc aceast recunoatere ne-a ngduit s dublm adncimea atins n anul precedent. Cu ajutorul imaginaiei i al spiriduului semnalat mai sus; am nceput s bnuim, s admitem i curnd s decretm c avenul nu se poate nchide acolo unde au czut stalactitele, care au dat de un simplu balcon, de un releu... Dar astzi nu vom avea nici confirmarea, nici dezminirea. Din lips de material trebuie s ne ntoarcem i s urcm n adevrat escaladare peretele vertical care ne desparte de strmtoare. Aceasta din urm mi se mpotrivete ca i la ducere, cu traseul ei n baionet i cu blestemaii spini stncoi. Ajuni n sfrit n cmrua unde am ateptat pe cnd Loubens progresa n adncime, iar acum se bucur de rezultatul obinut, l bat pe umr i-i art cu degetul ntins peretele. Nu sntem noi primii care am venit aici, i spun serios. Tovarul meu se apleac i nmrmurit, consternat, descifreaz o inscripie fcut cu creionul rou pe roca accidentat. Dar deodat faa lui mobil se lumineaz, se deschide i un puternic hohot de rs pune capt emoiei sale. nsemnarea numai de un sfert de ceas o fcusem eu, cu data i iniialele noastre, n timpul scurtei mele ateptri singuratice n cmru. Restul urcrii s-a desfurat normal i am ajuns la suprafa fr alt incident dect suitul fr asigurare a scrii de 30 m (aceeai impruden i aceeai eroare ca i n anul trecut). Acolo, sub pretext c fotografiaz peisajul, tovarul meu a reuit s m ia din spate, pe cnd contemplam privelitea nconjurtoare. n acest fel i-a mbogit albumul, dac se poate spune, cu siiueta mea la care se observa o mare ruptur la pantaloni ! Acest uor i prim tribut pltit avenului Henne-Morte nu trebuia s fie ultimul; am avut de jelit mai trziu incidente i accidente mai grave dect simpla agare a hainelor... A treia explorare Trei sptmni dup aceea, dei un strat de zpad acoperea pdurea i cptuea plnia avenului, ngreuind apropierea noastr i manevrele mai delicate, am cobort din nou. De data aceasta luasem cu noi un material mai bogat, fiind ajutai nc de doi prieteni: Espagne i Pellegrin, fericii s fac cunotina avenului. Ei au ajuns la adncimea de 130 m, terminusul nostru precedent. Acolo au avut misiunea, de care s-au achitat foarte bine, s ne ajute, pe Loubens i pe mine, s desfurm scrile suplimentare aduse, s ne lase i s ne ridice la captul unei corzi lungi, cum se cere n orice prospeciune pe vertical. Loubens, descoperitorul avenului, sau mai degrab cel care a cobort primul n ordine cronologic, a disprut pe treptele de electron ale scrii de 40 m ce fusese desfurat. Dup un timp apreciabil, fluierul su m ntiina c a ajuns cu bine la captul scrii. La acest semnal coarda de asigurare de care se dezlegase a fost ridicat; am nnodat-o sub brae i am nceput la rndul meu coborrea. Pn la 10 sau 12 m adncime m ciocnesc de pereii puului destul de strmt, dar, deodat, lovitur de teatru: am impresia c ptrund ca printr-o lucarn n bolile unei mree catedrale. Efectul este surprinztor, impresionant, ca, dup o serie de strangulri succesive, s te legeni n gol i n ntunecime. Lampa de la casc nu-mi permite s vd, s delimitez bolta, pereii, nici fundul acestei uriae catedrale. Surprins, nmrmurit, stau o clip agat de scara care oscila n gol, ca s gust din farmecul acestei revelaii impuntoare, neateptate, care nu poate fi simit, dup ct se pare, dect numai n domeniul subteran, att de straniu, att de diferit de tot ceea ce exist pe planeta noastr.

Ce s-a ntmplat aici, ce puteri enorme de zdrobire, de eroziune au putut interveni ca s sape i s dearte muntele n asemenea proporii ? Ajungnd n vasta sal, dup naintarea ostenitoare prin puul strmt i prin crptura lrgit cu mult trud, rmi n extaz i eti rspltit nsutit pentru eforturile i struina depus. N-am mai dat aici, ca adineauri, peste un balcon strmt i incomod, ci de podeaua unei vaste galerii. nc o dat am avut dreptate s ne aplecm o ureche binevoitoare i nelegtoare la oaptele micului geniu subteran al aventurii. Aceast fiin invizibil, care bntuie n peteri i d trcoale vizitatorilor de ndat ce ptrund n domeniul ei, i face o bucurie din a speria i a alunga pe profani i pe nspimntai, dar primete, sftuiete i ispitete pe cei aventuroi, ndrgostii de singurtate i de ntunecimi. Numele ei, ca i locul unde st, difer de la ar la ar: gnom, kobold, nutton, sotois, djinn; ea este binecunoscut de lucrtorii din subteran, de toi oamenii superstiioi care cred (sau se prefac numai) c ar exista mine, cariere sau peteri locuite de asemenea fiine. Totui, evocarea fantastic sau fantezist nu m ndeprteaz de la realitate i, pe cnd stau n picioare la captul scrii i m dezleg din coarda de asigurare, constat c snt cu picioarele n patul unui pria, care se pierde la civa pai ntr-un fel de apeduct natural. n aceeai clip aud parc un murmur: s fie oare strigte, apeluri ? Nu tiu. Mergnd prin ap i an-gajndu-m n defileul stncos, n care cursul subteran trece peste cteva praguri, percep mai bine sunetul vocii i recunosc deodat aria din Mignon: Cunoti ara n care nflorete portocalul" ! Este desigur ciudat i ndrzne s evoci cerul italian n ntunecimile reci ale avenului, dar ceea ce rein mai ales este c Loubens, a crui voce de bariton i preferin pentru muzica lui Anbroise Thomas nu-mi erau cunoscute, cnta atunci din plin; semn indiscutabil c este entuziasmat. Ce-o fi descoperit oare ? M grbesc s-l ajung. ntrziat o clip de trecerea dificil a unei cascade, care cade de la civa metri ntr-un bazin adnc, neplcut pentru o baie, descopr n sfrit pe tovarul meu n picioare, pe marginea unei prpstii i care, cum m vede, se las de cntat i cu gesturi largi mi arat: Avenul continu, coboar mereu ! mi strig el plin de avnt. Da, avenul continu; ceea ce constat la rndul meu, ngenuncheat, aplecat asupra abisului negru, n care priaul cade ntr-o cascad vertical, fr s-i pot lumina baza cu puternicul meu proiector electric scos din traist. Astzi, de asemenea, mi-am uitat sonda, ns desfor dou ziare pe care le rsucesc, le aprind i le dau drumul n gol. Purttoarele de flcri improvizate lumineaz o clip pereii verticali care iroiesc, dar snt ndat prinse i stinse de cascad. Numeroase stnci azvrlite n gol, se sfarm, la rndul lor, n fundul puului dup 3 secunde i jumtate, ceea ce corespunde unei cderi de aproximativ 45 m. Enunarea acestor cifre d strlucire ochilor lui Loubens, care socotete pn la ce adncime enorm riscm s ne antreneze explorarea avenului Henne-Morte. i de data asta trebuie s ne ntoarcem din lips de scri, rmnnd n extaz de proporiile tot mai mari, colosale ale avenului, pe msur ce ptrundem mai adnc n pmnt. Aceast explorare, care a durat zece ore, a necesitat n plus parcurgerea unei etape de 70 km cu bicicleta i un mar de naintare spre muni de mai multe ore, cu poveri peste msur de grele. Dorina noastr cea mai vie era, se nelege, s ne rentoarcem ct mai repede n aven pentru a continua explorarea; dar, fiind la sfrit de noiembrie, zpada urma s ne mpiedice accesul nc "mult vreme. Era necesar de asemenea s se atepte topirea zpezilor, care pe ci ascunse alimenteaz priaul subteran, umfl cascada primvara i chiar experiena urma s ne dovedeasc toat vara. Pentru aceste motive, numai dup opt luni, la 6 iulie 1942, am vizitat din nou avenul. A patra explorare Dificultile i oboselile, ntr-adevr foarte mari ale cruiei n muni, care ne fceau s ajungem la fiecare explorare istovii la gura avenului, i de data aceasta ne-au mpiedicat s pornim cu material suficient. Am avut totui n ziua aceea pentru transportul scrilor suplimentare doi oameni n plus: Roger Pellegrin, care a asigurat singur manevrele din balconul-releu situat la 130 m adncime, i Marcel Pons, care, mpreun cu Hubert Pellegrin, Espagne, Loubens i cu mine, a atins punctul terminus din anul precedent: creasta cascadei. Acolo Loubens face o curajoas i foarte meritorie coborre vertical de 45 m, sub duul cascadei, ateriznd pe un releu destul de spaios, dar foarte neplcut din cauza cetii, a stropilor i a violentului curent de aer. Zgomotul apei i distana ngreuiaz mult convorbirile; totui rcnind, naintaul nostru ne informeaz c s-a oprit deasupra unei noi verticale, puin important, ns impracticabil fr scar sau coard. La propunerea mea ca s vin dup el, mi rspunde c aceasta ar constitui o manevr suplimentar, o pierdere de timp i o ateptare fr rost, fiindc tremur de frig. Se urc numaidect din nou sub duul de ghea, care-i trece prin salopet i haine. A fost n consecin o simpl i rapid recunoatere fcut de un singur participant care ns a

confirmat nlimea de 45 m a cascadei, a stabilit c ea se prelungete mai departe i c avenul HenneMorre se nscria deodat printre marile avene franceze de peste 200 m. Bineneles c din ziua aceea ideea i sperana de a vedea avenul nostru ajungnd cel mai adnc din toate au ncolit n noi, ne-au nsufleit i ne-au adus o echip de colaboratori voluntari, pe care perspectiva de a bate recordul de adncime (fie chiar numai ca participani) i-a mobilizat i le-a dat un avnt care nu mai putea fi frnat nici de cele mai mari greuti, nici de cele mai serioase piedici. Aceast ambiie, acest cult" al recordului poate fi criticat i este criticabil , mobilul su fiind netiinific, iar idealul su iluzoriu; ns atracia sa irezistibil este caracteristic epocii i culturii noastre. Performana, recordita1, i-a gsit loc peste tot i este cultivat n domeniile cele mai neateptate. n timp ce unii ncearc s ating cel mai nalt vrf al globului sau s realizeze cea mai mare vitez cu avionul, automobilul, bicicleta, pe jos sau not, performana nu putea s-i lase indifereni nici pe tinerii din echipa care urma s coboare ct se poate mai adnc n mruntaiele pmntului. Deci inutil de a nega de acum nainte va trebui s dm asalturi succesive avenului, pentru a realiza recordul de adncime sub deviza: Quo non descendam !2. Ambiia noastr era justificat ? Nu cumva era o trufie ? Nu credem. ncepnd din 1934 avenul Martel, dup cum l-am denumit cnd l-am descoperit i explorat mpreun cu soia mea pn la adncimea de 303 m, era cel mai adnc din Frana. Venea la rnd avenul Heyle sau Trou d'Audiette, din ara bascilor, explorat de Martel n 1908 i terminat de Max Cosyns i Van der Elst n 1935, care au dat de fund la 250 m. Al treilea loc revenea noului aven Henne-Morte care, cu cei 230 m i continuarea ntrezrit de'Loubens, prea s ntreasc toate speranele. De pe acum organizam viitoarea expediie care trebuia s grupeze ase participani i s permit la trei dintr-nii s ating i, dac va fi posibil, s depeasc cota 230; de pe acum ne ateptam s ctigm n adncime i ncercam s apreciem importana explorrii noastre, cnd ne-a sosit, ca un trsnet care zguduie ecourile unei peteri, o tire senzaional care ne-a lsat buimaci. Strlucitul nostru coleg i prieten, Pierre Chevalier, cu echipa sa, care lucrau de civa ani n avenul Trou de Glaz, n Dauphine, realizaser jonciunea foarte grea i de invidiat dintre acest aven i petera subiacent Guiers-Mort. Ei fcuser o coborre pe scri de 270 m prin puuri succesive i o lung naintare puin n pant, pn la resurgena cursului subteran; cu totul, o denivelare de 427 m care a fcut s sar n aer (stil de ziar sportiv) precedentul record al avenului Martel. Nu ne rmnea dect s ne nclinm n faa acestei realizri i s struim asupra avenului nostru din Garona superioar care ne promitea studii hidrogeologice captivante, precum i exerciii i emoii puternice sau, mai pe scurt, satisfacii de tot felul, att de necesare n practica speologiei i care ofer mulumire acelora care mbin cultura intelectual cu cea fizic. A cincea explorare La 1 august 1942 avu loc o nou expediie, alctuit din Lou-bens, Hubert Pellegrin i cu mine, avnd trei noi recrui: Seu-rey, care va rmne singur la postul de ncredere al releului situat la 130 m, Pierre Casteran i fiul meu Raoul, care au ajuns la 180 m, pe pragul de sus al cascadei de 45 m, unde au lucrat sub conducerea lui Loubens handicapat de data asta ca s ajute manevrele echipei de vrf n care figuram eu mpreun cu Hubert Pellegrin. Acesta din urm, tnr de 22 de ani, plin de avnt i dotat cu caliti atletice, m ajunse la baza neplcutei cascade cu apa ei de 3, care ne udase din plin... Aceste duuri, ntr-adevr slbatice, snt nec plus ultra 3, rafinamentul cel mai barbar pe care peterile active (adic parcurse de ape curgtoare) l opun omului n lupta inegal i primejdioas dus n ntunecime i frig, mpotriva numeroaselor curse ale lumii subterane. Cu toat nfiarea noastr de cini plouai, cu toate hainele noastre ude, lipite de corp, ne agitm n jurul a 60 m de scri, de corzi i de saci grei cu material, transformai n burei. nsoitorii ne-au trimis de sus sacii cu ajutorul unei simple cordeline de manevr, care atrn acum n cascad i care de aci nainte va fi singura noastr legtur cu etajul superior. Seurey, solitarul din balcon, care avea s drdie mult vreme acolo ntr-un curent de aer glacial, ne trimisese i el seria de 60 m de scri recuperate din primul pu, cel cu zpad subteran, ntr-adevr, pentru a evita transportul a sute de metri de material, ceea ce constituie o greutate prohibitiv, procedm prin recuperri succesive. Acest procedeu cere, bineneles, concursul unuia sau mai multor ajutoare la diferitele relee, unde este necesar desprinderea scrilor dup ce au fost folosite pentru a fi ntrebuinate mai jos. Astfel avem acolo sus, afar, la orificiul avenului, o echip voluntar de tineri din regiune, care vor trebui s asigure ridicarea scrilor cu ajutorul funiei de manevr, cnd ne vom ntoarce ncrcai cu materiale i saci n sala cu zpad subteran.
1 2

Record n limba spaniol n text. N.T. Pn unde am s cobor; n limba latin n text. N.T. 3 Nu mai departe", expresie latineasca care arat ceva de netrecut, maximul. N.T.

Dup ce Hubert Pellegrin m-a secondat bine n selecionarea i strngerea materialului, sntem gata s coborm mai departe, s ptrundem dincolo de ieindul ntrevzut mai nainte de Loubens. Strigm la revedere prietenilor, care de aci nainte nu ne vor mai putea auzi, i ne lsm pe prima sritoare de 5 m, urmat de o alta de 3. Eram fericii c am ptruns ntr-un coridor nclinat, un fel de tobogan ncrcat de blocuri, prin care avansm cocoai sub greutatea sacilor, mergnd totui sau, mai bine zis, folosind un mijloc excepional de naintare, aproape neobinuit n acest aven vertical. De altfel, verticalitatea revine curnd i sntem oprii de o surplomb de vreo 15 m care d ntr-o nou parte a avenului, i mai vast dect cea pe care o cunoatem, apreciind numai dup impresie i acustic. Ct privete pereii i bolta, limitele lor scap posibilitilor noastre de iluminare. Folosirea unei scri de electron, pe care o legm de o stnc, este absolut necesar pentru coborre; naintez singur, mereu sub mngierile odioase ale prului n cascad, Pellegrin trebuind s atepte la locul lui rezultatul recunoaterii mele. De la un timp eram intrigai i impresionai totodat de murmurul unei cderi de ap, pe care o descopr acum la lumina lmpii. ntr-unul din colurile slii mari n care am ptruns, zresc o pnz de ap limpede, ns agitat de cderea unei cascade, provenind dintr-o vast lucarn deschis la 20 m mai sus n perete. Lacul subteran se vars ntr-un emisar care se ntlnete n mijlocul slii cu priaul nostru, acelai care ne-a rspltit cu nedoriii stropi succesivi. Iat aici, nregistrat pe viu, un caz de confluen a unor ruri subterane, care au folosit n cursul epocilor geologice crpturile i fracturile calcarului. Picurnd prin canale i fisuri, sfredelind i erodnd, aceste strpungeri hidrogeologice au mrit i au adncit fr ncetare puurile naturale din subteran. Desigur, snt binecunoscute efectele distrugtoare ale apei prin mrturiile elocvente de la suprafaa pmntului: violena torentelor care au spat cheile i canioanele, puterea valurilor mrii care a surpat i frmiat coastele de granit. Sub pmnt ns amploarea unor avene i a unor peteri, ntr-adevr colosale, pune mai bine n eviden ceea ce a putut realiza ca distrugere elementul lichid. Fora brutal i impetuoas a eroziunii turbionare, cataractele i trombele subterane antreneaz stncile i nzecesc efectul hidrodinamic; fora, deopotriv irezistibil, viclean i mereu triumftoare, de punere n sarcin nelimitat vine de hac celor mai masive roci. Ct privete travaliul lent, milenar, dar implacabil al coroziunii chimice, el dizolv, roade i distruge cele mai dense marmure. Ce presiune hidrostatic formidabil a domnit n aceast sal vast, ale crei boli nu se pot distinge ? Ce torente slbatice au sfredelit-o, au golit-o de materiale i au umplut-o succesiv, ca s-i imprime aspectul halucinant pe care-l descoper astzi un biet om, cel dinti care ndrznete s se aventureze ntr-o astfel de scobitur titanic ? Ct este de departe de mine n aceast clip orice idee de record, orice grij de a traduce n metri progresul meu ovitor, nesigur. Cu ajutorul modestelor mele cunotine, caut s reconstitui evoluia acestui splendid aven, s disting, ca geolog ceea ce a fost n ceea ce este. Dar ce problem nfricotoare, complex, i ce lecie de modestie ! n timp ce cugetul meu caut i invoc un fel de antitez pentru mirabilis n altis Dominus1, scump alpinitilor, am trecut prin sala lacului i snt oprit de un alt aven grandios, n ale crui adncimi ntunecate se prbuete cascada. O singur stnc, enorm ns, st aproape de marginea avenului. Punnd lampa i sacul jos, m opintesc de acest bloc i-l pun n micare; el se leagn uor, basculeaz i cade apoi fr zgomot. n patru labe, aplecat n gol, cu respiraia oprit i emoionat, ascult i atept. ntre a cincea i a asea secund o detuntur brutal, urmat de un tumult de zgomote, urc din fundul avenului unde stnca s-a pulverizat, mpietrit, ca pe vremuri, cnd avenul Martel mi dezvluise enorma lui adncime, m gndesc la acest nou i mre poem geologic i la beia nestpnit i periculoas de a-i tlmci cntul din noaptea adncurilor. Dar drept ecou al jalnicului vuiet abia stins scos de blocul sfrmat, aud strigtele i exclamaiile entuziaste ale camaradului meu, care, cocoat pe balconul su, d. curs liber uimirii sale admirative pentru rezultatul sondajului meu sonor, pe care nu m hotrsc nc s-l exprim n cifre. A asea explorare O lun mai trziu, la 21 septembrie 1942, inaugurnd o nou metod, coborm n aven seara la ora 8. Nu era nici fantezie, nici paradox, ci o perfecionare, o adaptare logic la mprejurri, ntradevr, explorrile precedente subterane, care durau ntre 10 i 13 ore, ne obligau la maruri de noapte pentru a putea ajunge n zori la marginea avenului, iar la ieire, noaptea ne gsea n mijlocul pdurii, n care ne rtceam sub apstoarele noastre poveri individuale. Dimpotriv, sosind la aven spre sfritul zilei, aveam sigurana c ieim pe lumin, deci tot ce putea fi mai favorabil pentru etapa de napoiere la Arbas. Mai mult nc, dup o ndelungat curire prealabil a copacilor i a tufiurilor din pdure, reuiserm s croim drum pentru un catr, care trebuia s ne uureze, cel puin parial, de materialul greu de transport. De data aceasta caravana noastr era alctuit din noi membri; eram opt. Doi din cei noi, Pierre Compans i Claude Maurei, au primit s suporte lunga i monotona
1

Minune n nlimile Domnului", expresie latineasc. N.T.

ateptare la releul incoriforta-bil de la cota 130 m. Ali doi recrui noi, Jean Casteran i Henry Perrin, urmau s asigure cu fiul meu Raoul manevrele destul de complicate deasupra cascadei, la cota 180 m. n sfrit, Hubert Pellegrin i Pierre Casteran aveau cinstea meritat din explorrile precedente s coboare pn la terminusul atins de mine recent n sala lacului, acolo unde stnca drmat mi dezvluise o nou adncime considerabil. n ce-l privete pe Loubens, plecat pentru un timp la un antier de tineret, el regreta, deopotriv cu noi, c nu putea lua parte, dar ne ruga s nu-l ateptm, ci s continum naintarea n adncime. La coborrea cascadei de 45 m, am ncercat de data aceasta unele inovaii. Pierre Casteran (mezinul echipei, n vrst de 18 ani) i cu mine eram mbrcai n costume uoare de scafandru din pnz de balon, care, dei vechi i poroase, ne aprau de du. Pellegrin, din nefericire fr costum cauciu-cat, a ncercat un procedeu ndrzne i original nfurndu-i hainele ntr-o pnz impermeabil, cobor gol puc sub cascada glacial, sensibil umflat de ploile recente. Procedeul, mai mult eroic dect practic, i-a cerut lui Pellegrin o rezisten neobinuit la frig i edine succesive de dezbrcare i mbrcare, ntr-adevr neplcute, ntreag aceast organizare i pregtire au condus la un insucces att de lamentabil i de descurajator, nct ne-au fcut s considerm un timp ca terminat i imposibil explorarea total a avenului Henne-Morte. ntr-adevr, cascada de la ultimul pu mare era att de umflat i de violent, nct, la 30 m adncime, nucit, cu apa pn la bru i lampa stins de uvoiul mereu crescnd, am fost nevoit n grab s cer celor doi colegi energiei, mhnii ca i mine de insucces, ns contieni c ajunsesem la captul puterilor, s m ridice. edina a durat 16 ore, fiecare ndeplinindu-i obligaiile cu abnegaie i contiinciozitate; n clipa cnd am ncetat coborrea, atinsesem punctul de 290 m adncime. nc 10 m n plus i a fi atins propriul meu record precedent din Frana, din avenul Martel. Dar socoteala deacas nu se potrivete cu cea din trg iar cnd este vorba de avene verticale, i pe deasupra i udate din belug, fiecare metru conteaz. Speologia cere mult rbdare, foarte mult perseveren i chiar ncpnare. Ploile din echinociu ne-au determinat s renunm la organizarea de noi explorri, menite dinainte aceluiai insucces, n cascadele n cretere. Explorarea a fost deci amnat pentru vara urmtoare. n timpul acestei lungi ateptri am luat hotrrea energic de a cobor cu orice pre, chiar i pe pipite, pn la captul scrilor, oricare ar fi fost volumul cascadelor. A aptea explorare La 18 iulie 1943, am ajuns n sala lacului cinci oameni, desfurnd 100 m de scar electron n puul mare, nc neexplorat. Se gseau acolo, mpreun cu Loubens, Pierre Castiran i Claude Maurei, precum i Joseph Delteil, vechiul meu tovar de la explorarea rului subteran de la Bouiche, convocat anume pentru aceast expediie care se anuna dificil. n schimb, Hubert Pellegrin, deportat n Germania, nu mai era cu noi. Fiul meu Raoul i Julien Labedan, excelentul crtor pirineian, asigurau importantul releu numit al celor 180 m", n timp ce doi voluntari credincioi i descurcrei, Louis Delvigne i Rieusset, stteau cu picioarele n ap, expui unui violent curent de aer pe balconul celor 130 m". Moralul lor era nc i mai ridicat prin faptul c nimerisem cascadele mai puin umflate dect n anul trecut. n timp ce sondam puul, fixarea scrii lungi de un bloc de stnc a decurs cu nsufleire, nsoit de convorbiri animate i de un entuziasm general. Plumbul de la captul firului, oprit cu ncp-nare la adncimea de 70 m, mi arta c anul trecut numai 40 m m despreau de acest ieind, pe care, desigur, l-a fi atins dac nu m-ar fi mpiedicat violena, ntr-adevr exagerat, a cascadei. Asigurat solid, mbrcat n costumul de scafandru i cu o glug care apra lampa frontal a ctii, m-am ncredinat scrii i braelor tovarilor mei, care au nceput s desfoare repede coarda de asigurare. Era ntr-adevr avantajos s cobor ct mai repede, att pentru a evita nepenirea muchilor braelor i a picioarelor, ct "i pentru a scurta durata duului rece; rapiditatea coborrii este n funcie de ndemnarea cu care fiecare nimerete strimtele trepte ale scrii, care se leagn i se rsucete n gol cnd nu este lipit de un perete oblic, ceea ce constituie tot ce poate fi mai neplcut i mai greu. Aici nu aprea acest ultim inconvenient, fiindc scara, bine ntins prin greutatea celor 100 m ai ei, spnzur izolat de pereii puului, al crui diametru este de 20 pn la 25 m. Prezena blestematei cascade nu ntrzia ns s-mi dea griji mari. Jetul de ap rece ca gheaa, lovindu-m pe glug i pe umeri, mi acoper faa, mi ntunec ochelarii, ptrunde, pe lng guler, n mnecile mele strnse la ncheieturi i pe spate, unde pnza cauciucat a costumului de scafandru este uzat. Toate acestea mpreun nu depesc neplcerile multor altor duuri prin care am trecut i prin alte locuri, n mprejurri asemntoare, dar ceea ce m ngrijoreaz este puterea uvoiului care crete o dat cu adncimea, mi apas corpul, m ngreuiaz i-mi nghea degetele, naintez totui ntr-o caden bun, n perfect sincronism cu desfurarea corzii de siguran; cnd ajung ns la al doilea racord al scrii, la 30 m adncime, lampa frontal se stinge exact n acelai punct ca anul trecut. n obscuritatea deodat total i sub duul neierttor, primul meu reflex este s m ntorc numaidect. Rezist totui acestui impuls

instinctiv i, fluiernd, dau numai semnalul de oprire. n marile coborri pe vertical, opririle snt totdeauna impresionante, demoralizante; devii pasiv, te gndeti tot mai mult la vidul de sub tine, la ruptura, oricnd posibil, a cablului i simi mai accentuat tensiunea i alungirile lui. Vibraia i pendulrile sporesc i apare teama s nu se ncurce coarda sau s nu se nfoare n jurul scrii. inndu-m cu o singur mn de scar, scotocind n traist cu cealalt, tot cutnd o lamp electric de buzunar peste care dau n sfrit, analizez nc o dat aceste neplcute senzaii; aprind lampa, pe care o in cu dinii ca s eliberez amndou minile, dup ce am fluierat ca s continuu coborrea. n timpul scurtei i neplcutei opriri mi-am amintit c la 40 m mai jos se afl un balcon, pe care nc de anul trecut mi propusesem s-l ating cu orice pre. Sufocat de abundena cascadei i respi-rnd greu din cauza lmpii pe care o ineam n dini, am cobort totui, ct am putut de repede; curnd, a doua lamp se stinse i ea i continuu s naintez prin ntuneric i ap. De acum ncolo m voi orienta numai datorit pipitului, minile mele urmrind cablurile subiri de oel ca s simt la trecere inelele de racord, plasate din 15 n 15 m. Aa am depit racordurile de la 45 m, apoi pe cele de la 60 m. nc 10 m, i voi ajunge, n sfrit, la o stnc solid, un balcon, unde m voi putea adposti de apa cascadei i unde voi putea pune n funciune lmpile, ca s-mi dau seama de situaie. Accelernd, numr treptele i deodat dau de un nou racord, cel de la 75 m ! Am depit, aadar, punctul ctre care tindea sonda mea, iar scara continua s spnzure n gol. E greu de tlmcit ceea ce simi n asemenea clipe; orice comentariu este de prisos, dup cum mi-e peste putin s redau ambiana n care m gseam: legnat n ntunecime, sub cascada brutal a unui aven greit sondat, pe care l-a fi putut crede chiar insondabil, spnzurat de treapta unei scri din fir de oel de 3 mm seciune... n aceast ntunecime i n acest necunoscut, o singur certitudine: c balconul indicat de sond nu era dect o simpl i nensemnat corni, pe care nu se poate pune piciorul i care de altfel este depit. Glasul interior al instinctului i al spaimei mi spunea: Urc, urc mai repede, pentru a iei din acest comar i a nu mai cobor niciodat ntr-un aven !". Un alt glas, mai autoritar, i opuse decizia ferma, nestrmutat, de a cobor pn la capt, de a nu compromite ntr-o clip muli ani de eforturi n comun, de a nu ncepe o rentoarcere prematur, steril, umilitoare i de altfel practic imposibil, fr un repaus prealabil suficient. Cci mersul pe scar flexibil, chiar la coborre, este ntr-adevr istovitor, i nchipuie oricine starea de spirit n care am continuat ncordat i drdind s cobor, treapt cu treapt, n ateptarea clipei tragice, cnd, ajuns pe ultima treapt, piciorul meu va cuta zadarnic n golul avenului. Am fost cruat de aceast nspimnttoare i ultim ncercare, fiindc deodat am pus piciorul pe un fund stncos care mi-a ngduit s las scara i s nvrtesc de nenumrate ori ntreruptorul lmpii mele electrice, pn cnd, n cele din urm se aprinse. La lumina ei slab, am constatat pe dat c m aflu ntr-un lac, cu apa pn sub genunchi i c la picioarele mele erau ultimele trepte ale scrii. Vreau s m deprtez la civa pai de cascada care m lovete, ca s m pot zvnta, s-mi terg, dac se poate, ochelarii nainte de a cerceta locul, dar mi este imposibil; la captul a civa pai, coarda ntins sub brae m imobilizeaz. Dau semnalul convenit, urlu s fie slbit coarda; din deprtri, voci nedesluite mi rspund; dar coarda nu cedeaz nici cu un deget i snt silit, de voie de nevoie, s rmn sub duul de nesuportat. ncerc s m aplec cu toat greutatea pentru a mai ctiga cel puin nc un metru; nu-i chip, mini de fier o stpnesc. i cei de sus aveau dreptate s nu cedeze, dup cum mi dau seama cnd m uit din nou la ultimele trepte ale scrii de la picioarele mele: ele m fac s neleg c coborsem o vertical de 100 m i, dac socotim nodul funiei din jurul pieptului i extremitatea inut de tovarii mei, acetia nu mai aveau de unde s-mi mai acorde nici un centimetru n plus. Adugm pentru acei care nu-i dau seama a priori ce reprezint 100 m pe vertical, c aceasta este nlimea total a turnului catedralei Notre Dame de Paris. Fr ndoial, exist verticale mai mari n avenele franceze: uriaul ntre acestea este avenul Jean-Nouveau (Vaucluse), n care Martel a cobort n 1892 dintr-o singur bucat 163 m. Am avut personal ocazia , s cobor o vertical de 103 m n avenul Oulad-Ayach din Munii Atlas i de 145 m n avenul basc de la Heyle; amndou erau ns uscate, fr duuri, fr pant de lumin, i nu mi-au oferit nici pe departe emoiile simite n teribilul pu inundat de la Henne-Morte. Pe scurt, deci, coarda de 100 m complet desfurat n acest ultim pu m-a fcut s neleg c eram la adncimea exact de 355 m. Din penibila i curioasa situaie de captiv nu-mi rmnea dect o cercetare rapid a locului. M gsesc n mijlocul unei sli rotunde de 1518 m diametru, n care se afl un mic lac alimentat de cascad. Mi se pare c bazinul are o scurgere printr-o crptur cscat la baza puului mare; privirile mele snt atrase mai ales de o teras ce domin o nou treapt n adncime. n aceast direcie se ndreapt cu desperare eforturile mele, ns zadarnic, ncerc atunci s m eliberez din coarda de siguran legat pe sub brae, ns nodul, strns de greutatea mea i de apa rece, rezist eforturilor depuse de degetele-mi nepenite. Dezndjduit, ntorcndu-m la captul scrii, reuesc s m aplec i s strng mai multe pietricele, pe care le arunc n continuarea puului. Acest sondaj acustic, apreciat dup durata i intensitatea zgomotului de lovire, mi dezvluie existena unui nou pu important. O simpl scar suplimentar de 50 m i ajutorul unuia sau a doi coechipieri ar fi fost de ajuns

ca s atingem adncimea excepional de 400 m i s vedem ce urmeaz. ns alt Tantal 1 spre desperarea mea, nici nu m pot apropia de marginea noului pu. Dup ce mi satur privirile cu ceea ce nici o fiin omeneasc nu vzuse naintea mea, m mulumesc s dau semnalul de urcare. Rentoarcerea am fcut-o n bezn total, lmpile neputnd s se menin n funciune sub tromba de ap. Sus, snt ntmpinat de braele viguroase ale tovarilor, ngrijorai i dornici s cunoasc rezultatul i peripeiile recunoaterii mele amfibii. Cu toii sntem foarte impresionai i entuziasmai de adncimea sporit a avenului i hotrm pe loc s ne rentoarcem la atac n mod obligatoriu cu o echip mai numeroas i cu scri mai lungi. Intrai n aven la 18 iulie, am ieit a doua zi la ora 15, dup ce am tremurat de frig 21 de ore, dar, gata s o lum de la capt", dup cum sun vesela lozinc pe care echipa noastr i-a nsuit-o. A opta explorare ntr-adevr, dup o lun, la 16 august 1943, am reluat explorarea cu un supliment de material, i unsprezece coechipieri, cifr nc neatins la Henne-Morte. Moralul este i de data asta excelent. Toi sntem nsufleii i plini de avnt pentru noua explorare, care se anun mai agitat i mai ndelungat dect oricare alta; dovada este c am cobort n ziua aceea la 8 dimineaa, fr s bnuim c vom iei a doua zi, cam la aceeai or. La releul de 130 m, Louis Delvigne, ca i la ultima sa gard, cnd a stat nemicat 15 ore pe balconul strmt, i-a luat cu stoicism postul n primire mpreun cu un nou recrut, Paul Dupuy, hotrt i el s-i pun rbdarea la ncercare i s nghee, dac era nevoie chiar 24 de ore, pentru a asigura succesul expediiei. La al doilea releu, de la 180 m, au fost introduse dou perfecionri. Cu ajutorul pitoanelor btute n stnc, a fost fixat peste aven o bar de fier pentru a ndeprta scrile din jetul cascadei i s permit astfel coborrea ct mai puin sub ap. n plus, Roger Pellegrin i tovarul su, Jean Ca-renini, au reuit, folosind nisip, pietri i saci, s cldeasc peste pru un mic baraj, care s rein apa o bucat de timp, reducnd debitul cascadei. Aceast dubl perfecionare a fost cu att mai preuit, cu ct de data asta 7 oameni au cobort cascada de 45 m, purtnd mbrcminte foarte diferit, dar pitoreasc, n general puin adaptat scopului. Doar ctile ddeau o not oarecum uniform, ele fiind metalice, dei n fond erau diferite: de infanterist, tanchist, motociclism alturi de casca mea albastr cu vizier din 1915, o casc kaki Adrian de zuav, alta din armata belgian i una de miner, confecionat din oel. Personal, avnd privilegiul vrstei singurul, de altfel, pe care nu-l puteam respinge n aceast echip de tineri , am mbrcat una din cele dou salopete ale noastre din pnz de balon, cealalt fiindu-i rezervat lui Loubens, cu care alctuiam echipa de vrf, menit s ating i s depeasc chiar adncimea de 400 m, la care se ajunsese n explorarea precedent. Ceilali Delteil, Rieusset, Cateran, Maurei purtau impermeabile mai mult sau mai puin nvechite i rupte. Echipamentul fiului meu se deosebea ntre toate prin originalitatea sa: o bluz gudronat cu glug de pescar breton i o hain strns pe corp din pnz de culoare galben, care fusese dat cu ulei i ajunsese att de cleioas c fiecare evita s se apropie, iar traista se lipea de hain n aa fel, nct banduliera devenea inutil. O fust scurt, de tip scoian, croit dintr-o veche muama, i jambiere din camer de automobil, peticite, completau silueta sa pitoreasc. Echipamentele noastre, fr ndoial, vdeau mai mult dect modestie. i mncarea din traist era insuficient, ea neputnd compensa eforturile fizice i nevoile imperioase de calorii necesare n acest aven plin de curent i ap, n care temperatura oscila, dup etaj, ntre 0 i 4. O cretere evident a debitului prului, comparat cu cel constatat la explorarea precedent, mi d astzi griji pentru coborrea celeilalte cascade de 100 m, mai puternic, mai grea i mai periculoas; micul baraj intermitent i folosirea drugului de fier ne permit deocamdat s evitm la releul de la 180 aceast agravare, astfel c reuim s depim cu bine obstacolul. Mergnd n frunte cu Loubens i Delteil, crm o' parte din material pn la pragul superior al unei cascade de 12 m, care domin sala lacului. Ajuns n acest punct snt nspimntat de zgomotul cascadei care se prbuete n lac cu un bubuit nc nemaiauzit. Ne gsim la mijlocul lui august i este evident c topirea zpezilor subterane din mprejurimi este activat de cldura din toiul verii. Cum vom putea oare nfrunta duul glacial, cu echipamentele noastre mizerabile ? Cum vor rezista oare nsoitorii mei ? Dar de ce s ne batem dinainte capul cu astfel de probleme cnd timpul le va rezolva fr ntrziere sau, mai bine zis, le va nltura cu totul ? Pe cnd Delteil, nedesprit de ciocanul lui, bate cnd cu o mn, cnd cu alta, pitonul pentru
1

Personaj mitologic condamnat s sufere de foame i sete, dei n jurul lui se gseau mncare i ap. Chinul lui Tantal este comparat de aceea cu toate marile dorine care eueaz n momentul realizrii. N.T.

ancorarea scrii pe care tocmai o desfuram cu Loubens, izbucni un vacarm ce se termin cu un zgomot nfundat de cdere i cu strigte de ajutor". Urcm imediat toi trei culoarul nclinat prin care de-abia coborserm, crndu-ne n grab peste praguri, srind din bloc n bloc, pn la baza unei cascade de 5 m, unde l gsim pe Pierre Casteran veghind atent lng Claude Maurei. Acesta zcea chircit de durere, cu faa descompus de suferin i gemea; era ud din cap pn-n picioare, iar cureaua ctii smuls i prins numai ntr-un nit. Curnd sosir i Rieusset, i fiul meu, care i dduser drumul pe scar peste micul prag. Casteran ne explic accidentul sau, mai precis, faza final. Dintr-o cauz nedefinit, care va rmne totdeauna inexplicabil, Maurei, unul din cei mai ageri coechipieri ai mei, a alunecat pe povrniul de sus; a venit cu capul nainte ntr-o cdere care ar fi putut s fie mortal, dac, din fericire, n-ar fi dat de un bazin cu ap i n-ar fi avut casca. Rnitul se ndreapt acum, susinndu-i cu mna dreapt braul stng, frnt la cot, care-i ddea dureri groaznice. Pe cnd cutam s-l ncurajez i s-l dezleg din coarda de 60 m cu care era ncins, el se tnguia; dar nici un cuvnt personal de vicreal. Pe curajosul tnr l frmnt doar expediia: Ar fi stupid s nu izbutii din greeala mea !" repeta el ntr-una. Apoi, cu gndul la urcare, operaie pe drept cuvnt dificil i complicat, pe care urma s-o ntreprindem dat fiind c ne aflam la 230 m adncime, adug: Nu mai snt bun de nimic; am s v chinui pn m vei scoate de aici, cci nu m pot folosi de mini pe scri !". ntr-adevr, m gndeam, nu fr s m cutremur, la manevrele aproape imposibile i la ncercrile la care va fi supus; m ngrijora n special trecerea prin strmtoarea de la cota 100; binecuvntam ns cerul n petto1 c am de-a face cu un tnr energic, care n loc s-i deplng situaia n care se afl, sufer pentru nereuita expediiei. Am legat apoi braul fracturat al rnitului n poziia n care el suporta mai uor durerea. Cu ajutorul unei corzi l-am ridicat repede la releul superior, care ne domina numai cu civa metri. De aici ncepeau truda noastr i calvarul ndelungat al rnitului. Rieusset, Casteran, fiul meu i cu mine urcarm pe rnd cascada de 45 m, ca s-i mai ajutm pe Pellegrin i pe Carenini, ntruct transportul sacilor cu material i mai ales ridicarea rnitului erau anevoioase. Delteil i Loubens, rmai lng acesta. l legar cu mult dibcie ca s-l poat cra pn la captul scrii, unde l aezar cu picioarele petrecute printre trepte, ca s fie ct mai sus n momentul pornirii. La primirea semnalului am pornit ridicarea ct mai uor posibil. De la primele opinteli ne-am dat seama ce mare greutate trebuia s ridicm; de aceea, la fiecare efort, avansam doar cu civa centimetri. Bara de fier aezat de curnd de-a curmeziul avenului i peste care coarda fcea aproape un unghi drept, opunnd la alunecare o rezisten considerabil, ne sili s dublm eforturile. Cnd, dup cteva opinteli, am czut dobori unul peste altul, din aven rsun un strigt: s-a rupt coarda !... Maurei, care abia ncepuse ascensiunea i i ddea toate silinele s se apuce cu o mn de scar, a picat din fericire de la nlime mic drept n braele lui Delteil i ale lui Loubens, care urmreau cu atenie ridicarea lui. Faptul acesta a nspimntat att pe victim, ct i pe noi, ncredinai fiind c-l ridicasem mai sus dect n realitate. Niciodat n decursul explorrilor mele n-am nregistrat vreo rupere de coard, i ea s-a produs tocmai cu un tovar neexperimentat, dezarmat. Incidentul care a urmat accidentului ne-a dezorientat, iar pe Maurei l-a fcut s priveasc cu nencredere, neputincios i pasiv, nceat i ameitoarea ridicare. n acest timp o nou coard pus n dou a fost desfurat; rnitul fu legat i ridicarea reluat. Pentru a reduce frecarea considerabil pe drugul de fier, am naintat i, nclecnd buza avenului, cu un picior ntr-o parte i cu cellalt ntr-alta, am prins coarda cu amndou minile i am tras-o scandnd energic: Ho, sus !", la care echipa m-a urmat concomitent i viguros. De data aceasta ridicarea rnitului era evident; metoda se dovedi bun, succesul asigurat. Totui, stingndu-i-se lampa, nu l-am mai putut vedea; n schimb, lampa lui Delteil i cea a lui Loubens scnteiau la baza scrii, pe care acetia o ineau ntins ca s uureze urcatul lui Maurei. Este extrem de periculos s stai astfel sub verticala unei scri n timpul suirii unui tovar sau a unui sac; oricnd se pot desprinde fragmente de stnci, pietre i obiecte, care, cznd de la nlime mare, constituie proiectile de temut. Amintesc acest lucra tovarilor mei de jos, strigndu-le s nu mai rmn sub soar. De bine ce i-am ntiinat, o bucat de stnc pe care mi sprijineam cu putere piciorul se desprinse i se rostogoli n adnc; instinctiv am scos un rcnet de spaim i cu greu apuc s m sprijin de drug, evitnd astfel s iau aceeai direcie. O scurt linite, dou sau trei izbituri dintr-un perete ntr-altul ale blocului care cntrete ntre 15 i 18 kg; deodat, un strigt sfietor i urlete de durere, care nceteaz aproape imediat, urmate de linite total... Am rmas ncremenii i ntr-o clipit ne fulger i ne coplei o lume de gnduri: viaa noastr parc-ar ine de un fir. Apoi, fr a scoate vreun cuvnt, fr explicaii oricum zadarnice ! , dup o pauz care n-a depit cteva secunde, am reluat cu glas spart manevra: Ho, sus !". Aceast comand, mpreun cu gfiala echipei de tras, curm linitea aternut dup ultimul urlet auzit. Maurei i pierduse, desigur, cunotina; poate chiar... Dar nu ! S alungm aceste idei, s tragem, s tragem mereu, s-l scoatem repede din aven ! n fine, i vd casca ieind din umbr;
1

,,Din inim", n limba italian. N.T.

umerii se apropie, urmeaz un nou salt; ridicndu-i la nivelul drugului, i examinez cu nfrigurare faa palid, peste care se prelinge apa n iroaie, exprimnd suferin i team, ntocmai ca i a mea. Ochii lui holbai m fixeaz i, n timp ce-l ajutm s ncalece marginea puului, uimii c nu-l vedem nsngerat, el articuleaz cu greutate i n hohote de plns doar att: Bietul Loubens !" i noi nelegem totul. Deci Maurei a fost atins numai n treact de proiectilul care, venind de la 45 m, s-a abtut asupra lui Loubens. M aplec s-l strig pe Delteil, a crui tcere n-o neleg, dar acesta, dup ce, cu snge rece i cu o total stpnire de sine, se ncredina c Maurei se afla n siguran?, rupe linitea i m cheam: Casteret ! Da, ascult, i rspund ngrozit. Coboar ! Imediat, imediat, ns... Ce face ? Coboar ! strig din nou. ntrebrile ncepur s curg. Fiecare cerea nouti, precizri, dar... degeaba. Delteil, zgrcit la vorb, nu adug nimic mai mult, ci repet comanda. Coboar ! rsun vocea sa grav i struitoare. Fr s am vreo ndoial asupra gravitii situaiei, m-am legat n cea mai mare grab i-mi ddui drumul pe trepte mai iute ca oricnd. Eram dornic s aud de jos un cuvnt, vicreli, gemete; dar nimic. Din clipa n care a urlat ca o fiar lovit, Loubens a amuit, iar tovarul su, care avea ceva mai bun de fcut dect s ne ntrein, tcea i el. Cobornd mereu sub du, prad unor gnduri n care mi nchipuiam tot ce putea fi mai ru, nu izbuteam s m mpiedic s fac o paralel ntre spaima noastr, nenorocirea aceasta neateptat, i cadrul impasibil n care noi, biei oameni prini n capcan, ne frrnntam. Ce nseamn strigtul lui Loubens, pe dat nbuit, fa de vuietul milenar i venic al acestei cascade ? Ce nseamn umila noastr frmntare n mijlocul unei naturi indiferente, dac nu ostil fa de slbiciunea noastr, care a fost piedic n calea ptrunderii noastre sau, mai degrab, a fost prta la aceast dram omeneasc, ntocmai ca la revrsarea unei ape, la o avalan sau la cderea unei frunze uscate ? Aterizez n mijlocul blocurilor iroite de ape i alunecoase de la baza puului i-l vd, n sfrit, pe Delteil n genunchi, aplecat asupra corpului lui Loubens, ncovrigat pe o stnc plat. La ntrebarea mea mut, camaradul meu mi rspunde cu un gest a neputin, poftindu-m parc n acest fel s iau singur cunotin; pe urm mi explic totui, pe scurt, cum o achie din stnc l-a lovit pe Loubens mai nti n ceaf, deformndu-i casca, iar apoi i-a czut n spate, la nlimea omoplatului. Acesta a strigat, a mai avut puterea s fac civa pai i s-a prbuit. De atunci aiureaz, horcie. De altfel mai horcie i acum; la ntrebrile mele struitoare, rspunde gemnd. l doare mai ales plmnul, arat el. ntr-adevr, e cu sufletul pe buze, are respiraia grea, foarte dureroas. Fracturi, contuzii interne ? Ambele, fr ndoial, dar cu neputin de constatat; e prea frig s-l dezbrcm aici; mbrcmintea lui ud cu greu ar putea fi scoas, i pentru el ar fi o suferin inutil. Bine c triete, vorbete chiar i noi l ncurajm, asigurndu-i, bineneles, c-l vom lua de acolo. Trecnd la fapte, descurcm o reea de corzi nclcite, din care Delteil, expert n materie, confecioneaz un nod pentru un scaun dublu, adaptat la starea rnitului. n timp ce pregtim corzile i facem nodurile, cci, dup dublul accident, materialul care se gsete la acest etaj e ntr-o dezordine de nedescris tresar deodat la auzul unui cntec cercetesc pornit dintr-un glas spart, tremurat; bietul nostru prieten delireaz... Dup ce a nghiit dou pastile de aspirin i cteva buci de zahr muiate n rachiu (ntreaga noastr farmacie !), a dovedit un curaj vrednic de admiraie i o voin neclintit, strduindu-se s ne ajute att ct i permiteau puterile. Curnd, asigurat cum se cuvine n coard, legat n poziie ghemuit de mumie peruvian, l-am ridicat n cascad, unde a pendulat vreme ndelungat, fr sfrit, slbatic, ndurnd sub duul implacabil, fr a scoate un cuvnt, dar nu fr gemete, toate izbiturile dureroase, opririle i loviturile neateptate. Nu ne vom opri prea mult asupra celor ce au urmat; e greu s redm prin cuvinte atmosfera i calvarul ndurat de cei doi rnii i de salvatorii lor, n timpul nspimnttoarei suiri din adncimile avenului. Puurile succesive, pragurile, trecerea prin strmtoare, unde eram pe punctul s pierdem partida, toate acestea nu se pot povesti; ntmplrile pot fi nelese numai dac snt trite n spaima continu de a vedea rniii dobori de frig i epuizare, de a vedea minile noastre paralizate i tiate de cablurile subiri, cu timpul neputincioase s mai trag, corpuri inerte de peste 80 kg i saci voluminoi cu funii mbibate de ap. Ct privete iluminatul, avnd n vedere durata neobinuit a parcursului, ncetul cu ncetul lmpile ni s-au stins sau erau aproape pe sfrite. Am intrat sub pmnt la 16 august, la 8 dimineaa; primul accident s-a produs la ora 18, iar ieirea la suprafa a avut loc a doua zi la ora 19, dup 35 de ore chinuitoare. Rniii au fost scoi din aven, ntreg materialul a fost recuperat; toat lumea, fr excepii, i-a ndeplinit datoria pn la capt,

ncepnd cu Delteil, care a dat o admirabil dovad de snge rece, i terminnd cu voluntarii de la releul 130, care: au stat de gard 25 de ore pe ngustul i incomodul balcon stncos. Salvarea propriu-zis din aven reuise, ns misiunea noastr nu era nc terminat. Loubens a fost transportat pe o brancard improvizat, grea i primitiv, prin pdurea n care ne-a prins noaptea i ne-am rtcit, n timp ce Maurei ne-a urmat cu curaj pe picioare. La 2 noaptea am ajuns cltinndu-ne pe picioare n ctunul Labaderque, de unde Roger Pellegrin, frnt de oboseal ca i ceilali, a mai gsit energia necesar s ne duc n camioneta lui la Saint Gaudens. n fine, abia a treia zi la 5 dimineaa, bieii notri rnii au fost culcai n paturile unei clinici. Radiografiile au artat c Loubens avea o fractur a omoplatului i patru coaste rupte. i astfel, campania noastr din 1943 n avenul Henne-Morte s-a ncheiat n mod dezastruos. Ea putea s aib un sfrit mult mai tragic; o fericit ntmplare a fcut ns ca Maurei, cznd n cap, s nu moar i tot astfel, stnca desprins de la mare nlime s nu sfrme capul lui Loubens. n mod normal asemenea accidente n-ar fi trebuit s se produc. Rmne inexplicabil cum Maurei, att de ndemnatic, att de experimentat, a putut s cad astfel; numai ntmplarea a fcut ca bucata de stnc, de care pn atunci toi s-au folosit la coborre, s cedeze sub picioarele mele. Optsprezece dintre ai notri s-au sprijinit pe ea cu toat puterea. Chiar n ziua accidentului, din exces de precauie, fiul meu ia ncercat soliditatea cu ciocanul. Aceast buz a rezistat la toate i la toi; era scris s cedeze i s cad n intervalul scurt cnd trei oameni erau sub traiectoria ei. Pe scurt, imponderabilul a lucrat n ziua aceea. N-are importan, nu vom primi nfrngerea i nu vom capitula. Pe paturile lor de suferin, unde Maurei i Loubens ateptau s se restabileasc, harta avenului a fost de mai multe ori desfurat, studiat i a noua noastr explorare a fost proiectat pentru vara lui 1944. Din pcate, mprejurrile trebuiau s hotrasc altfel. n 1944 tnra i nsufleit echip de la Henne-Morte era dizolvat, mprtiat. Unii au fost deportai sau trimii la S.T.O., n timp ce alii au reuit s ajung n Africa de nord, n Anglia, sau activau n maquis-ul din regiune, printre care i Loubens. Teribilele evenimente din aceast perioad, att de ntunecat preau c au amnat pentru mult mai trziu, poate chiar pentru totdeauna, continuarea explorrilor n marele aven din Pirinei. A noua explorare n sfrit, la 21 august 1946, dup o ateptare de trei ani, vreo zece membri ai Speleo-Clubului din Paris i ali trei scpai teferi din vechea echip pirineian Delteil, Loubens i cu mine am putut, n cele din urm, s ne fixm corturile la gura avenului Henne-Morte i s ne gndim la coborre. Avenul, care n 1943 s-a aprat cu o ploaie ucigtoare de pietre, a pus n aciune n 1946 apele mari. Din nefericire, ploi abundente au umflat cascadele interioare, silind pe eful expediiei, Raymond Gache, preedintele Speleo-Clubului din Paris, s ntrerup coborrea la adncimea de 250 m, pe creasta marii cascade de 100 m. Nu mai este simpla cascad pe care Casteret a biruit-o singur acum trei ani, a scris Gaetan Fouquet, istoriograful expediiei. Este un torent furios, o cataract, o Niagara subteran care se prbuete cu bubuit de tunet. Lmpi-reflectoare nmnuncheate, ndreptate n aven, lumineaz numai un nor de spum. S mergi mai departe ? Nebunie. S cobori n aceast tornad ? Demen. Trebuie s te ntorci fr sperana de a ctiga un nou centimetru din necunoscut. Ah ! da, Henne-Morte tie s se apere !" Totui, nainte de a face cale ntoars, Gache, ajutat de Loubens, a aruncat n cataract 4 kg de fluorescein destinat s dezvluie, dac va fi cu putin, resurgena apelor din aven. Apoi echipa, nvins de apele mari ale cascadei, a urcat i a ajuns cu capul plecat la tabra de baz, unde timpul ru, care nu nceta, a dat semnalul mprtierii. Concediile fiecruia erau pe sfrite; avenul rmnea nenvins. El i pstra secretul, experiena de colorare fiind negativ. S-a nregistrat numai un singur rezultat cu ocazia campaniei din 1946. Un tnr politehnician, Halbronn, specializat n folosirea explozibililor, i-a propus s mreasc strangularea incomod de la cota 100. Cu ajutorul unor ncrcturi de tip nou, numite charges creuses, folosite pentru prima oar n speologie, Halbronn a reuit s lrgeasc admirabil aceast strangulare. Din patru explozii trecerea a fost lrgit astfel, nct doi oameni se puteau angaja de aci nainte alturai, n patru labe, acolo unde altdat trebuia s te strecori pe burt i s te opinteti din greu ca s treci prin aceast gtuitur. Mai amintim, de asemenea, c Loubens din nou el a mai avut o aventur pe locul unde fusese grav rnit n 1943. Pe cnd cobora n puul vertical de 45 m, din greeala camarazilor care manevrau coarda de asigurare, s-a rsturnat rmnnd spnzurat cu capul n jos pe scar. Lampa cu acetilen, agat de centur, i-a aprins prin rsturnare salopeta i a dat foc costumului uor de scafandru, inflamabil, pe care-l purta dedesubt. Mulumit unui reflex fericit, Loubens a putut s se redreseze i s penduleze sub cascad, care a stins incendiul. Aceasta a fost de altfel unica mprejurare cnd blestematele cascade subterane au avut un rol util.

A zecea explorare n decembrie 1946, profitnd de vacan, ase parizieni (Deudon, Susse, Dresco, Mondin, Franois i Jean Paul Maille) i doi tuluzieni (Baylac i Doumercq), condui de Trombe, noul preedinte al Speleo-Clubului din Paris, au cobort n aven pn n marea sal situat la adncimea de 250 m. Felix Trombe, vechi speolog, distins chimist, ef de lucrri la Centrul naional de cercetri tiinifice i stlpul nucleului tiinific al expediiei, este de altfel originar din mprejurimile avenului Henne-Morte, fiind un cunosctor profund al masivului Abras, avnd la activ numeroase campanii speologice. Bazat pe faptul c grosimea zpezii i frigul puternic de la aceast altitudine ar fi defavorabile circulaiei apelor superficiale i subterane, Trombe s-a hotrt pentru aceast vizit n timpul iernii. Ea s-a dovedit, cum se putea de altfel prevedea, foarte grea la exterior, din cauza transportului cu spatele al materialului prin zpada nalt i a campamentului oarecum arctic. Dar deduciile privitoare la aven au fost confirmate, volumul cascadelor fiind ntr-adevr foarte sczut n raport cu debitul de var. Constatarea era de mare importan i se putea ntrevedea, dac abundena cascadelor ar fi compromis campania din vara anului 1947, posibilitatea continurii explorrii n mijlocul iernii, cu toate greutile de acces i neplcerile unui campament pe zpad. Pe lng constatrile relative la debitul redus al cascadelor subterane, aceast expediie-fulger din decembrie 1946 a mai avut ca scop studierea metodelor de atac i de amenajare a diferitelor treceri dificile ale avenului i n special a temutei cascade de 100 m. S-au fcut la faa locului fotografii, msurtori, schie. Apoi, dup ce s-a ncercat o nou experien de colorare cu 25 kg de fluorescein, valoroasa echip s-a napoiat la Paris, ncreztoare c vara lui 1947 va consemna sfritul explorrii, ateptnd cu nerbdare i ncredere rezultatele colorrii. Trombe aprecia c,,25 kg de fluorescein aruncate n cascada Henne-Morte, reprezint posibilitatea de colorare a mai multor milioane de metri cubi de ap. ncreztor n eficacitatea unei asemenea probe, am ntiinat, n legtur cu aceasta, Direcia Apelor i a Pdurilor, precum i numeroase primrii din Ariege i Haute-Garonne, capabile s efectueze un control n jurul masivelor Arbas i Paloumere. Trecu o lun, dou, trei i, n cele din urm, am pierdut orice speran s obinem un rezultat pozitiv". ntr-adevr, spre mirarea general, uriaul tub digestiv de la Henne-Morte a absorbit fr urme formidabila doz de colorant. Henne-Morte rmnea n continuare un mister, i speologii erau mai dornici ca oricnd s lmureasc aceast enigm, s coboare tot mai adnc n mruntaiele muntelui, ca s-i smulg secretul. Nu e cazul de a relata aci reuniunile numeroase i tiinifice de la sediul Speleo-Clubului din Paris, nici s dm amnunte despre pregtirile i construcia materialului special care au preocupat continuu pe tehnicienii i realizatorii echipei, n care s-au distins i s-au devotat n primul rnd Trombe, Dresco, Gache, Deudon i Susse. De asemenea, nu este posibil s relatm nenumratele i laborioasele demersuri fcute de aceiai speologi, n scopul de a obine subveniile neaprat necesare pentru cumprarea echipamentelor, a accesoriilor, a materialelor de tot felul, precum i interveniile i rapoartele destinate autoritilor publice i puternicelor organizaii capabile s ajute i s finaneze expediii. Cei izolai n Pirinei au putut afla prin convocri, dri de seam, note, de ecourile acestei activiti i au cptat asigurarea c de data aceasta ofensiva din 1947 va fi o ofensiv n stil mare. Nu-i mai puin adevrat, noi nu eram n ambiana parizian i de la distan nu puteam bnui amploarea i importana expediiei, aa cum mi s-a artat la 24 august 1947, cnd am ajuns, printre ultimii, n satul Arbas. De altfel mi fusese adresat o not care, n termeni foarte politicoi, glsuia: Ai fcut destul n anii precedeni; de data aceasta venii cnd totul este pregtit i v putei astfel consacra explorrii propriu-zise". ntr-adevr, cnd n 1943 Speleo-Clubul din Paris mi-a propus colaborarea lui, nu numai c am primit-o integral, dar am i cerut parizienilor s se ocupe mai departe de organizarea i conducerea operaiilor, rezervndu-mi numai mie i credincioilor mei Loubens i Delteil un loc n echipa de vrf, ceea ce s-a acceptat, hotrndu-se totodat numirea mea ca membru de onoare a Speleo-Clubului din Paris. n rezumat, cnd am ajuns n satul Arbas, pierdut n fundul vii, tupilat la piciorul muntelui prpstios i mpdurit care ascunde numeroase avene i peteri, mi s-a confirmat ceea ce aflasem de cteva zile i ceea ce crease printre toi locuitorii o vie agitaie, c a sosit un puternic detaament militar, care trebuia s secundeze activitatea speologilor, adoptnd ca tema o manevr la munte. O linie telefonic de mai muli kilometri, desfurat cu dificulti mari, terenul fiind foarte accidentat, era deja n funciune, din vale pn la gura avenului. Alturi de casa telefonitilor de la serviciul de transmisiuni, fusese instalat un parc de

automobile, cuprinznd dou camioane i dou jeepuri, cu remorcile respective; aceste vehicule fceau naveta ntre Arbas i ctunul Labaderque, cocoat la 800 m altitudine, la captul drumului carosabil. Acolo ncrcturile (material i provizii) erau luate n primire de conductorii de catri ai unui regiment; cei 15 catri, strbtnd poteci foarte dificile (trei dintr-nii fiind rnii n cursul unor cderi impresionante), trebuiau s ajung pn la gura avenului, situat n mijlocul pdurii ntr-o zon haotic, nenchipuit de dislocat, fisurat, strbtut de numeroase plnii i uriae prbuituri. De data aceasta, neavnd nici griji organizatorice i nici apstoarea povar pe umeri, pe care o crasem de attea ori pn aci, cltinndu-m pe picioare n timpul unei istovitoare ascensiuni de trei pn la patru ore, am ajuns proaspt i bine dispus n tabra instalat la un sfert de or de aven, pe coasta unei pajiti, la 1 400 m altitudine. Uimirea mea a fost i mai mare cnd am vzut agate vreo 28 de corturi pe panta, e drept, cam prea nclinat, dar cine cunoate mprejurimile de la Henne-Morte i putea da seama c alt posibilitate nu exista. Corturile militare, care pot fi recunoscute dup marile lor dimensiuni, dup nuana ntunecat, mi se par grupate n jurul unui izvor, fiind dominate de drapelul tricolor fluturnd n vrful catargului. Corturile civile, de mrimi, forme i culori variate, snt mprtiate nu departe, fiind dispuse dup un plan mai dezordonat, oarecum fantezist. Recunosc cortul german al lui Loubens, n care urma s fiu gzduit cu Deleil i doctorul Clamagirand, bonetul de poliie" al lui Rrancois i Jean Paul Maille, vecin cu cortul prezidenial al lui Trombe, cortul conic al celor doi entomologiti Dresco i Negre, acel al abatelui Cathala i al lui Baylac, cei doi tuluzieni ai expediiei. Mai departe corturile izotermice de tip Hymalaia" care adpostesc pe speologii-alpiniti himalaieni i caucazieni Gache, Ichac, Deudon, Ertaud, Jonquiere, Clement i Susse. n fine cortul vast (cantin, depozit de alimente i de material) al simpaticului nostru intendent i ministru al aprovizionrii, Dl. Fossorier, troneaz n mijlocul cartierului doamnelor, adic doamnele Trombe, Deudon, Valluey, Guerin i Jonquiere, care, mpreun cu domnioara Annie la Blanchetais, se luau la ntrecere, cu bun dispoziie i devotament, m pregtirea mncrurilor copioase i a buturilor calde menite s dea putere echipierilor care ieeau din aven la orele cele mai neateptate din zi sau din noapte, toi deopotriv de ngheai i de nfometai. Drept replic drapelului militar, fanionul tricolor al Speleo-Clubului se leagn de ramura unui fag nalt, subliniind caracterul naional al expediiei, patronat de armat, de Clubul Alpin francez, de Cercetarea tiinific i de Direcia sporturilor, deci organizaii tiinifice i sportive, alctuite exclusiv din francezi. Aa se prezenta tabra Henne-Morte, cuibrit n muni, dispus n amfiteatru la peste 1 000 m deasupra cmpiilor Garonei, a crei imens panoram desfurat la picioare era presrat seara de miliarde de lumini, printre care se recunoteau micile orae Lannemezan, Montrejeau, Saint Gaudens, Saint Martory i la orizont, la 100 km n linie dreapt, lumina rotativ a aerodromului din Toulouse. Dar eram grbit s ajung iar la aven ca s vd noile instalaii i mbuntiri ce-mi fuseser descrise, precum i pentru a avea nouti despre coechipieri, care tiam c la ora aceea lucrau de zor sub pmnt, ocupai cu instalarea diferitelor balcoane-releu i transportul materialului n adncime. Foarte judicios a rmas stabilit s se amenajeze de data aceasta avenul pn la 250 m adncime, prin grija echipelor succesive. Revendicnd onoarea i rspunderea de a conduce la asaltul adncimilor echipa de vrf, aceasta urma principial s intre n aciune dup terminarea lucrrilor pregtitoare. n consecin, oamenii din aceast patrul naintat trebuiau s fie pe ct posibil cruai, pstrai n rezerv pentru atacul final i s se gseasc n excelente condiii pentru a putea nainta la momentul dorit. Un asemenea plan cerea fiecruia o disciplin liber consimit. Dac unii erau chemai s dea dovad de curaj i de rezisten, ca s mearg pn la capt, altora li se ncredinau sarcini pe ct de plicticoase pe att de istovitoare, iar alii, sacrificai pentru scopul final, trebuiau s fie pregtii s ndeplineasc cu abnegaie munci ingrate i chiar periculoase. Fr s anticipm asupra episoadelor coborrii i a rezultatului atins, putem spune de pe acum, spre lauda tuturora, c eforturile i sacrificiile cerute au fost depuse cu un spirit de echip i sentiment de solidaritate admirabile, ceea ce a asigurat succesul; toate acestea, sub conducerea i autoritatea, deopotriv competent i generoas ale lui Trombe, care a luat asupra sa sarcina i rspunderile zdrobitoare ale uneia din aciunile cele mai delicate i mai ndrznee din cte s-au ncercat vreodat sub pmnt. mpreun cu Delteil, totdeauna punctual la ntlniri cnd e vorba de pus ceva la cale ntr-un aven i mai cu seam la Henne-Morte, trecem de marginea pdurii care desparte tabra de aven i ne apropiem pe o ploaie torenial de scufundtur care constituie preavenul, vast i mpdurit plnie, n care se menine totdeauna, chiar sub un soare puternic, o lumin cernit, un crepuscul destul de sinistru pentru aceast anticamer a avenului. Astzi aceast impresie este i mai puternic, sub cerul jos i plumburiu, care descarc iroaie de ap, dnd peisajului un aspect lugubru, spre desperarea noastr, fiindc aceste ploi nentrerupte i abundente umfl cascadele i ne-ar putea ine pe loc ca anul trecut. Un adevrat timp de HenneMorte", m ncredineaz tovarul meu, care de attea ori a trecut prin potopurile caracteristice

masivului Arbas. Dar ce-o mai fi i asta ? Ce nseamn acest zgomot neobinuit tocmai n acest loc ? S fie motorul unui jeep care a reuit s se caere pn aici ? Nu, desigur, imposibilitatea este evident. Iat de altfel explicaia, fiindc sntem pe buza plniei i zrim sub fagi i brazi trei mari corturi militare. Pmntul este cum nu se poate mai noroios, mai frmntat, amestecat cu resturi de ambalaj, deoarece catrii, urcnd de la Labadelrque pe poteci nguste i alunecoase, au descrcat aici poverile, depozitate imediat n dou corturi, nainte de a fi coborte n aven. Ne atrage atenia mai ales al treilea cort, din care se aude bzitul motorului. De necrezut" ! murmur Delteil i ne oprim n faa grupurilor electrogene aduse pn aci cu attea sacrificii. Motorul se nvrtete i noi urmrim firul electric pn deasupra avenului, unde printre frunze strlucete i se leagn un puternic bec electric. Mai jos, se ntrezresc siluete mobile, care par s asculte de comenzi i de fluier. Uzina e n funciune", mi spune prietenul, pe cnd coboram amndoi pantele alunecoase, stncoase, ale plniei. Iat i avenul n jurul cruia se frmnt o echip de oameni cu glugi i cti. Soldaii, nglodai i uzi pn la piele, trag n caden de o funie, care iese neagr i vscoas din adncimile avenului. O scar subire de electron, ntins ca o coard de vioar, este cobort n aven, mpreun cu firul telefonic i cel electric. Pe marginea extrem a puului, se agit un om conducnd manevr cu glasul i cu fluierul. Dup impermeabilul galben i dup casca militar, recunoatem pe eful echipei. Acest om, care anul trecut i anul acesta a totalizat un numr important de ore, fixat ca Prometeu 1 de stnc, este simpaticul Chavigner. La Paris, Chavigner este inginer la P.T.T.; la Henne-Morte, el comand echipa de suprafa. n acest post important i ingrat ales voluntar a petrecut zile i nopi de grzi prelungite i de munci din cele mai ostenitoare. El este, desigur, coechipierul care a avut de suferit cele mai multe intemperii i ploi interminabile pe treapta stncoas, neospitalier i minuscul unde i avea cortul. nc din 1946 el ne-a dotat cu o linie electric, ntins prin pdure i peste vi, de la Arbas pn la intrarea n aven, i cu un telefon de campanie pn la adncimea de 130 m. Tot ceea ce n decurs de doi ani a fost cobort n aven i apoi scos afar oameni i bagaje a trecut prin mna lui; el cunotea tabieturile, stilul, caracteristicile i firea fiecruia dintre noi. El a putut desigur s mediteze asupra reaciilor determinate de oboseal, asupra omului ncletat pe scara lui, luptnd pn la epuizare total pentru a urca ultimele trepte la terminarea explorrilor subterane, exagerat de lungi. i nu m va dezmini, fr ndoial, dac precizez c aceste reacii se manifest n majoritatea cazurilor prin vociferri, prin cele mai grave ocri, adresate lui i echipei de manipulare, care nu tiu ce s mai fac pentru a ne trage din adncuri. Dar, din fericire pentru noi, Chavigner nu rspundea pe acelai ton; el tia c sntem la captul puterilor, att fizic ct i cerebral, i ne ntmpina totdeauna cu un surs, adresndu-ne cuvinte de mbrbtare, deznodnd cu propriile-i mini nepenite nodul jilav al corzii noastre de asigurare, pe care cu degetele amorite noi nu-l mai puteam desface, ndrumndu-ne ctre cortul vecin, unde domnioarele La Blanchetais i Maillard pregteau i ne ofereau cafele i ceaiuri fierbini. n clipa n care m ndreptam spre Chavigner ca s-i strng mna, de sub pnza de cort sun aparatul telefonic care era alturi de reoul cu alcool al domnioarei Blanchetais. Am ridicat receptorul. Alo, aici suprafaa, spun eu stabilind legtura. Alo, aici 180, mi rspunde o voce binecunoscut. Cum aa ! Chiar dumneata, Loubens ! Ce faci acolo jos, de cnd eti la Henne-Morte ? Am sosit de cteva zile; alaltieri, cu doctorul Clamagirand, am spart, cu ajutorul ncrcturilor de tip nou, strmtoarea de la cota 130, care mpiedica trecerea troliului destinat releului 225. Uzina este n funciune", zicea adineauri Delteil. ntr-adevr, nu se omeaz i n aceast clip Henne-Morte este un veritabil antier subteran. Bine, perfect, felicitrile mele, i-am spus lui Loubens. Dar numai un cuvnt: cum snt cascadele dup aceste furtuni continuu afurisite; nu-s prea umflate ? Da, din pcate ! Bolile lcrimeaz tare i cascada de 45 m, pe care o domin, este n cretere. Vom avea de furc ! Am nchis telefonul dup aceast ultim informaie puin mbucurtoare. Era ora 15; ploua ntr-una; va ploua fr ncetare pn la noapte, apoi toat noaptea, cu descrcri electrice, cci sntem n mijlocul norilor, i tunelul repercutat de vrfurile nvecinate bubuie zgomotos. Urcatul celor ase oameni care au transportat materialul pn la adncimea de 180 m se prelungete cu ateptrile i incidentele obinuite: legtur telefonic tiat, funii ncurcate i agate de ciocuri de stnc inaccesibile, manevre greite de cordeline care se rup sau scap din mini, comenzi
1

Personaj mitologic, care, druind oamenilor focul, a fost pedepsit s fie legat de o stnc i un vultur s-i mnnce ficatul. Se folosete drept comparaie pentru cazurile cnd este fixat de un anumit loc i trece prin situaii grele. N.T.

sau semnale din fluier greit interceptate i multe alte cauze de ntrzieri i oboseli. Chavigner, mereu n picioare pe piedestalul lui i aplecat spre aven, se frmnt, d comenzi, fluier fr ncetare i ncetul cu ncetul echipierii ajung la suprafa extenuai, plini de noroi, de nerecunoscut. Trombe, Dresco, Loubens au ajuns la zi, s zicem la suprafa, cci eram n plin noapte. Lui Susse i venise rndul s urce. Se auzeau fluierturile lui, apoi exclamaii confuze, nedesluite. La 80 m adncime se pare c a fost victima unui incident sau unui accident, nu se tie exact, fiindc tunetul bubuia fr ncetare. Toi eram nerbdtori s-l vedem aprnd. i iat-1 ieind i povestindu-i aventura, care nu era banal, poate chiar unic n analele speologiei. Pe cnd urca treptele metalice ale scrii din fir de oel, a simit o comoie violent, o descrcare electric aidoma unui fulger sau unui bubuit de tunet. O emanaie electric lovi, desigur, fagul cel mare, de trunchiul cruia era legat scara; Susse fu smuls de pe scar de descrcarea electric; din fericire, n-a fost un trsnet veritabil, fiindc, ud cum era i pe o scar de pe care curgeau iroaie, ar fi fost fr ndoial trsnit. Spre norocul lui, el era legat i fusese susinut de coarda de asigurare. La miezul nopii au ajuns la suprafa ultimii oameni, fraii Maille. ncovoiai sub povara rucsacurilor, cu felinare puternice n mini, mergeam unul dup altul spre tabr, unde civa dintre noi urmau s aib neplcuta surpriz s descopere n interiorul corturilor scurgeri de ap care, fr s fie subterane, nu snt mai puin dezastruoase. A doua zi i n zilele urmtoare, cu echipe pe care ncercam s le mprosptm, au urmat noi descinderi n aven; dar, cum nu aveam efective inepuizabile, unii dintre echipieri erau silii s participe la diversele aciuni mai mult dect i ineau puterile. Armata contribuia din plin la corvezile succesive de amenajare i introducere continu a materialului. Pentru aceste coborri pregtitoare s-au nscris voluntari: cpitanul Ducos de la Hitte, locotenentul Laguille, adjutantul ef Vigroux, sergentul Caille de Salies, ajutnd efectiv pe speologi n timpul edinelor nsufleite, n care nu au lipsit nici obinuitele canonade cu pietre, nici ruperile de scri datorit blocurilor. Un astfel de bloc s-a rostogolit pn la picioarele lui Trombe, cznd de la 80 m, iar un sac umplut cu fierrie l-a atins n treact pe Jackj Ertaud. Este rzbunarea obinuit, poria" avenului Henne-Morte, va spune Loubens aflnd c Delteil a czut ru, prbuindu-se la baza faimosului pu de 50 m. Delteil, originar din Ariege, deci incasabil", dup Loubens, nu a fost grav rnit, ci numai ru contuzionat, dar va trebui s se lase pguba de a mai face parte din echipa de vrf. Resemnat, suportnd i trecnd cu stoicism peste handicapul lui fizic, el se va consacra n schimb cursei dintre suprafa i cota 180 pentru cerinele de aprovizionare ale viitorilor troglodii" care vor cobor i vor petrece mai multe zile la 250 m adncime. A unsprezecea i ultima explorare1 La 28 august 1947 s-a efectuat coborrea decisiv n vederea relurii explorrii propriu-zise. ntre amiaz i miezul nopii, 22 de oameni, n echipe de doi pn la patru, s-au nfundat n aven, ase dintre ei pentru a ocupa diferitele relee etajate, ceilali 16 ca s ajung n sala situat la 250 m. Este cu neputin s ne dm seama ce a nsemnat aceast adevrat mobilizare, acest exod n adncime. Totul a fost calculat i pus pe minute, fiecare tiind la ce or i cu cine va trebui s coboaje. La amiaz, pe cnd trndveam pe iarb n faa cortului meu, i vd pe Delteil, Negre, entomologul Speleo-Clubului din Paris, abatele Cathala de la Speleo-Clubul din Toulouse i pe adjutantul Vigroux, punndu-i sacii pe umr i cu ctile pe cap prsind tabra cu pai grei ctre aven, n care vor cobor primii. Ziua trece ncet i abia seara la zece, dup ce am vzut numeroasele plecri ale tovarilor mei, am pornit-o ctre aven nsoit de Loubens. Din cauza greutilor mari care ne striveau i a terenului accidentat din ntunecoasa pdurice, nu schimbm nici un cuvnt, ns minile noastre lucreaz. tiu c gndurile noastre comune se nvrtesc n jurul obiectivului i sntem ptruni de solemnitatea momentului. Soarta expediiei, legat de a noastr proprie, fiindc noi sntem actorii, se va hotr acum. Dup apte ani de eforturi i de ateptri, vom juca o carte mare, poate cea mai mare. La gura avenului s-au produs ntrzieri n manevre; echipele succesive i bagajele lor n-au putut fi coborte att de repede cum fusese prevzut i eram nevoii s mai ateptm un timp pn cnd scrile de la primul pu de 80 m vor fi eliberate. La miezul nopii ajungem din urm i depim pe fraii Maille, de la Speleo-Clubul din Paris, care transport, desfoar i descurc cu rbdare un fir telefonic, ntr-o succesiune de puuri strmte i ntortocheate, care nu le uureaz munca. Mai jos, la 130 m adncime, dm de primul balconreleu, unde Delteil, Negre i adjutantul Vigroux se zbat s coboare sacii cu material, la 40 m adncime.
1

Au fost menionate la paragrafele respective numai explorrile propriuzise, excluzndu-se zilele de pregtire sau de amenajare N.A.

Ei se lipesc cu spatele de perete, ca s elibereze trecerea i s putem cobor pn la cota 170, unde ptrundem n zona acvatic a avenului. ntr-adevr, aici apare primul pru subteran, n patul cruia plescim pn la al zecelea balcon-releu, unde cpitanul de la Hitte, locotenentul La-guille i abatele Cathala se canonesc cu manevrele de coborre, deosebit de delicate i de acrobatice, n primejdiosul pu de 55 m, numit i Puul Morii", de cnd cu dublul accident din 1943. Din motive de securitate i pentru a iei din traiectoria cascadei i a pietrelor, s-au instalat n acest pu dou scri paralele, una mai deprtat dect cealalt fa de cascad, astfel c la o anumit adncime, prin pendulare i balans n gol, va trebui fcut o schimbare de scar; este ceea ce am numit sritura veveriei", pe care nu o va uita nici unul din echipierii de la Henne-Morte. Dup acest exerciiu de voltij, demn de trape-ziti lucrm aici ns fr plas ! , continuu coborrea pe scara nvrtitoare i elastic, pn cnd vr piciorul, la 230 m adncime, ntr-o mocirl presrat cu blocuri i pietre, care abund n acest prodigios pu. Cunoscnd din experien c nu este prudent s rmn acolo, m ndeprtez de traiectoria posibil a proiectilelor i descopr, lipit de perete, silueta iroind a unui coechipier necunoscut, care de altfel se prezint ca i cum ne-am ntlni ntr-un salon: locotenent parautist du Puy-Montbrun" ! N-aveam idee de participarea la expediie a acestui ofier de statur atletic. Locotenentul du Puy-Montbrun, plin de noroi i ud leoarc, pstreaz n mijlocul avenului toat distincia. Eram gata s-l ntreb dac nu a aterizat aici cu parauta ! Dar sosirea lui Loubens, care ni se altur, ntrerupe convorbirea. Abatele Cathala, care conduce manevrele dificile ale puului unde ne aflm, ne va trimite ndat sacii notri personali, de captul unei corzi lungi. Cu capul ridicat pndim i ncercm s ntrezrim prin ntuneric apariia bagajelor noastre, care tocmai coboar, nvrtindu-se n gol, lovind pereii din loc n loc. Una din aceste izbituri desprinde nite pietre, care se ciocnesc i vin asupra noastr. Instantaneu lsm capul jos i, cu casca strns ntre umeri, ne ghemuim. Pietrele se sfrm zgomotos de podea i una dintre ele izbete braul i umrul lui Loubens, care se strmb de durere. Tovarul meu nu este superstiios, cci altfel ar putea s cread c spectrul din Henne-Morte nu-l mai slbete i c, din cei 22 de oameni aflai acum n aven, a tiut s-l recunoasc i s-l loveasc pe acel care a venit primul s-i tulbure singurtatea i linitea. Pe cnd i freac umrul cel fracturat n acest loc acum patru ani , i amintesc lui Loubens c tot aici, anul trecut, era s ard n salopeta lui impermeabil care se aprinsese i-l sftuiesc s nu mai ntrzie mult. Ne lsm n lungul unei succesiuni de sritori i ntlnim mai jos grosul echipei, rfuindu-se cu o stiv de material adunat la buza ultimei verticale ce domin vasta sal, denumit sala lacului", inta noastr de astzi. S sperm c vom atinge astzi aceast int, fiind greu de tiut la ce or din zi sau din noapte voi putea pi n aceast sal, parcurs altdat pe furi, cu team, de-abia ntrevzut la lumina lmpilor noastre slabe. Acum, cnd 16 oameni vor parcurge mai multe zile, luminile noastre individuale conjugate i flcrile de magneziu ale cineastului Marcel Ichac ne vor dezvlui caracteristicile i detaliile ei arhitecturale, cu excepia misterioasei boli, foarte nalt, nedesluit, spre care privirea se pierde la mai mult de 60 m n sus. La una din extremitile acestei mari catedrale, o cascad de 20 pn la 25 m cade mugind, ntr-un lac a crui ap limpede de 4 i ai crui stropi ce-l nconjur nu te ispitesc s te apropii. Din aceast pnz de ap ia natere un puternic pru ce a spat un adevrat canion n podeaua stncoas a slii, pe care o strbate dintr-un capt n cellalt, prbuindu-se n enormul pu vertical. n sfrit, dup corvoada grea i nesfrit de transport al materialului pe terenul n pant, haotic i jilav, ne apucm de o treab n aparen nebuneasc. ntr-adevr, desfacem i montm trei corturi; vom instala o tabr sub pmnt, aa cum a hotrt eful nostru Trombe, care a ales acest loc umed drept reedin de baz. Decizia a fost departe de a ntruni toate sufragiile i majoritatea snt sceptici n ceea ce privete odihna ntr-un cort la 250 m adncime, n tunetul cascadelor, n mijlocul cetii, al iroaielor izvorte din boli i ntr-un curent de aer glacial. Cu toate acestea corturile au fost ridicate, fixate cu pietre, terenul stncos nepermind nfigerea ruilor; foarte curnd cei 16 oameni, extenuai de greaua ncercare, au disprut sub corturi. Instalarea ridic de altfel o problem delicat, deoarece corturile, prevzute normal pentru trei persoane, vor trebui s adposteasc aici cinci sau ase. Realizarea pare o adevrat enigm fiindc numrul viitorilor locatari pare c va fi mult mai mare dect posibilitile reale de cazare. Speologii snt ns obinuii prin profesiunea lor s se strecoare prin locuri minuscule i, ncetul cu ncetul, ne ndesm ca sardelele ntr-un butoi. Loubens, Ichac i fraii gemeni Francois i Jean-Paul Maille reuesc s se culce pe o parte i s alctuiasc stratul inferior, peste care m ntind apoi eu i dr. Clamagirand ! Ceea ce va urma va rezulta din legile combinate ale gravitaiei, ale compresibilitii i ale bunei dispoziii i, astfel, bine ndesai, mbucai, stratificai, ncepe conlocuirea; la fel se petrece i n corturile vecine. Comentariile i comparaiile referitoare la situaia noastr nu contenesc; sardelele deja invocate i scrumbiile n cutii constituie subiectul principal; snt ns i comparaii mai originale, mai

realiste i laurii snt decernai, n mijlocul rsetelor i ai exclamaiilor aprobatoare, aceluia care a declarat c sntem aidoma unei grmezi de purcei cu un sfert de or nainte de fatare". ngrmdirea noastr, pe drept cuvnt neobinuit, care va risipi somnul unora i va stnjeni odihna tuturor, are cel puin avantajul c ne nclzete. Avem aproape toi saci de dormit din puf; iubitori de confort au trt dup ei i saltele pneumatice; cazarea n aven se arat posibil. Ce pcat c nu avem un cort n plus ! Orele se scurg, ncet i greu, tulburate de gemetele celor ce dorm anchilozai. Unul dintre ei mrie, se scutur, se trezete i scoate din culcu un ciocan care i nvineea oldurile ! n ceea ce m privete, mi frec nencetat mna stng, care m-a stingherit mult n timpul coborrii i care acum m doare. Rnit, s-ar putea crede ? Da, ns de data aceasta nu n aven; Femeia Moart" n-are nimic de-a face cu arsura stupid, cu ulei fierbinte, pansat de doctor pe care am cptat-o pe cnd gteam n tabra de afar. Din fericire este la mna stng", mi-a spus el ca s m consoleze. Da, dar eu ns snt tocmai stngaci ! Pot s mai adaug, cerndu-mi scuze totui pentru faptul c mi dezvlui suferinele, c, din pricina unei dureri de msea, am cobort cu un fular petrecut pe sub brbie, prins de cureaua jugular a ctii. Pe scurt, arsura de la mn, zvcniturile molarului i poziia incomod m in treaz. Prelungindu-se insomnia, aprind lampa de buzunar i m uit la ceasul-brar al lui Loubens, al crui tic-tac l aud fiindc ncheietura minii lui mi strivete faa. Dup cum se vede, viaa de colectiv de aici are inconveniente, dar i unele avantaje ! M uit la ceas i mi dau seama deodat c aceast indicaie nu m ajut cu nimic; am pierdut cu totul noiunea timpului. Evident, ziua i noaptea nu se deosebesc sub pmnt, deci nu exist reper. Mai mult nc, noi am lucrat fr s inem seama c e zi sau noapte, culcndu-ne numai dup terminarea corvezii ori cnd eram silii de oboseal, de frig sau de umezeal. Singurul factor care ne-ar fi ajutat s msurm timpul orele de mas ne lipsete i el fiindc mncm hran rece, nepreparat de noi, i nu la ore fixe. Aceast ultim particularitate, combinat cu restul, creeaz un climat special, o ambian extravagant, un modus vivendi1 excepional, cu care ne deprindem totui, fiindc trim tot att de bine n ntuneric, n frig i n cea, n vuietul asurzitor i tios al cascadelor, fr s tim dac e ora 7 dimineaa sau 7 seara... Dar pentru c am spus c nu pregtim masa, aceast afirmaie cere o explicaie. n afar de cteva schimburi i de accesoriile noastre de speologi, sacii notri, gata s plesneasc, conin hran pentru mai multe zile, sub form de raii specifice date armatei. n timpul zilei sau noaptea, indiferent, deschidem aceste cutii late, care conin conserve n cantiti pentru ppui de brnz cu unc sau ou cu unc, un baton din past de fructe sau nuga, o porie de sup sau de cafea praf, o tablet de chewing-gum, cteva igri de lux i nite biscuii mici, infeci, cu gust farmaceutic. Aceste alimente, foarte condensate, prea bine mpachetate, nu ne satisfac nici pofta, nici gustul. Aceste ingrediente de masticaie nefranceze", dup cum le-am calificat categoric de la nceput, nu dau nici impresia, nici mulumirea de a lua cel puin o gustare obinuit i muli dintre noi regret c nu au, n locul acestor mncruri alese", o bucat de pine i un crnat. S terminm cu critica i calomniile la adresa alimentelor. Pentru ceea ce trebuie, ele constituie formula ideal; mulumit lor am rezistat, i chiar cei mai pretenioi, mai nencreztori n continui raiilor, adic acei care pretindeau c n-au nici mcar impresia c mnnc ceva i care sufereau n plus i din pricina lipsei de pine au recunoscut c stomacul nu le mai cerea nimic i c organismul avea chiar mai mult dect raia sa de calorii i de vitamine. Cum a trecut timpul n aven ? Iat ce a rmas o enigm pentru mine. Am pstrat amintirea ieirilor i intrrilor n cort, a lucrrilor i a corvezilor n comun, ca la termite. Uneori sala rsuna de strigte, de comenzi, de zngnit de fiare i de lovituri de ciocan. Acest freamt avea ca scop scoaterea de piese metalice din numeroii saci cobori pn aici i montarea barelor i a tbliilor, care a doua zi au devenit un troliu. Era o capr metalic ancorat de o stnc, aezat pe buza puului mare, suspendat de aceast capr, se legna n vid un dispozitiv ciudat numit ben, nacel, cuc, sau plrie chinezeasc". n aceast cuc, alctuit din patru tuburi unite jos printr-o mic plac metalic pentru picioare i sus printr-un scut metalic destinat s ne apere de cascade i de avalanele de piatr, a luat loc Trombe, preedintele Speleo-Clubului din Paris. Inventatorul i creatorul dispozitivului, mpreun cu prietenul su Dresco, era nerbdtor s-l ncerce naintea coborrii echipei de vrf. De altfel, datorit simului su de rspundere, deosebit de dezvoltat, el a fcut mai mult dect o prob, lsndu-se cobort pn n fundul marelui pu, pe care l-am explorat n ntregime n 1943, cnd, din lips de scri, m-am mulumit s privesc cu jind n puul urmtor i s dau drumul la cteva pietre. Cuca metalic i pasagerul ei au fcut aproape un sfert de or la coborre; urcarea ns a fost mai mult
1

Fel de a tri", expresie latin. N.T.

dect nceat i obositoare. Cei mai viguroi dintre noi au reuit numai prin eforturi istovitoare s acioneze manivelele troliului, iar Trombe, care a manifestat tot timpul un calm demn de admirat n cursul acestei zbuciumate urcri, a fost adus la nivelul nostru abia dup o or i zece minute de manevre chinuitoare, ntrerupte de numeroase opriri. Toat lumea era distrus, enervat, n special oamenii din echipa de vrf, fiindc-i ddeau perfect seama c nu vor putea fi niciodat cobori sau ridicai n asemenea condiii, prea grele pentru cei de la troliu i prea primejdioase pentru cei din cuc. Troliul funciona foarte ru i capra, ca i cablul subire de oel, erau supuse unor tensiuni exagerate. O discuie interminabil s-a angajat n jurul blestematului troliu, al crui faliment s-a confirmat dezastruos. n cele din urm, la constatarea c se fcuse ora unu i jumtate noaptea, fiecare s-a dus s se culce foarte prost dispus, n condiiile de confort cunoscute, departe de a ne nsenina. Insomnii, crcei, somnolen, nsoite de comaruri i de ruperi de utilaj cu cderi n gol, au alctuit bilanul unei alte nopi, foarte neplcute. La captul rbdrii, aprind lampa ca s vd ceasul-brar al lui Loubens, pe care cred c-l voi gsi n nghesuiala n care ne aflam, dar rmn ncremenit de spectacolul neateptat de sub fasciculul lmpii mele electrice: ninge ! Fulgi plutesc n cort i se atern peste cei care dorm ndesai ! Avenul Henne-Morte ne-a obinuit, desigur, cu multe surprize, dar nu chiar aa ! Este de domeniul minunii sau al halucinaiei ? Nici una, nici alta, fiindc-mi dau seama numaidect c aceast ninsoare, foarte bine imitat de altfel, provine din sacul de dormit al lui Ichac, din care printr-o larg ruptur iese puful ! Micrile noastre n somnul nelinitit ridic puful imponderabil, care plutete i evolueaz capricios sub cort !. Ora 6 dimineaa, arat de data asta, fr posibilitate de confuzie, ceasul lui Loubens. Trec trndu-m peste camarazii mei, ies din cort i, n vasta sal ntunecoas n care url fr ncetare cascadele, pentru deteptare scot un rcnet basc, un irrin-ina sonor. Astzi e ziua J" att de ateptat, astzi cnd, dup lozinca noastr cea mai scump, avenul Henne-Morte va fi rpus". Corturile se golesc, sala se populeaz cu siluete groteti, apar luminie scnteietoare i curnd rsun primele lovituri de ciocan ale zilei. Trombe, Dresco i o echip improvizat de mecanici demonteaz cu totul troliul ca s-l repare, s-l ndrepte, fiindc i-au dat seama c fusese strmbat n urma unui oc brutal cu ocazia transportului prin puurile succesive. Oamenii de la troliu termin reparaia i totul este n ordine, totul este gata, echipa de vrf va putea porni la asaltul adncimilor, poate chiar spre recordul lor. Dup cum ne-am neles, iau cel dinti locul n nacel; apucnd cu minile montanii tubulari ai cutii care spnzur n gol, am intrat n ea n timp ce oscila, fcnd o fandare deasupra verticalei de 100 m (102, ca s precizm). Port un hanorac cauciucat cu glug i un pantalon, i el impermeabil. Pe dedesubt, am tras un combinezon uor de scafandru. Echipat n acest fel, se pare c voi fi la adpost de duurile cele mai violente i de imersiunile complete. Snt, de altfel, fr grij n aceast privin; ceea ce m indispune i m ngrijoreaz, ca s spun pe leau, snt oscilaiile neplcute ale cutii, ndoirile caprei i scritul roii de la macara; ct privete firul de oel de 4 mm, care susine cuca, mi se pare extrem de subire i puin rezistent. Poi s fii sau s nu fii partizan al dispozitivelor mecanice sub pmnt. Un tehnician, un om de tiin, un reparator apreciaz n general folosirea dispozitivului conceput, calculat i fabricat de el. Nu e cazul cu mine, nu snt nici inventiv, nici suficient de ndemnatic i nu am idee de rezistena materialelor i de formule care linitesc pe deplin pe cei iniiai. Pe scurt, nu-mi place s fiu astfel suspendat i cobort imobil i pasiv de captul unui fir, la discreia unei frne, a crei eficacitate n-o cunosc, a unui angrenaj capricios i a unui opritor pozna. Triasc scrile de care te apuci cu amndou minile, pe care te lupi, unde efortul fizic i exerciiul nentrerupt nu-i dau rgaz s te gndeti la legea cderii corpurilor ! Dac ns am putut cobor n 1943 pn n fundul acestui pu adnc i am reuit s urc folosind numai o simpl scar de electron sub nfricotoarea cascad, de ce s nu recunosc c aceasta fusese de fapt o aventur individual, o tentativ aproape desperat, o recunoatere grbit i precar, ca s m ncredinez c avenul continua mereu n adncime, sub cota 355. A concepe o asemenea coborre pentru ase oameni, pregtii s mearg i mai n adnc, nu era nici omenesc i nici posibil. ncepnd cu atacul marii cascade, vom ptrunde ntr-o ambian de catastrof", a scris Trombe, ncheiat cu judecat: Nu accept asemenea eventualitate". De aici s-a nscut ideea de coborre cu troliul ntr-o cuc blindat. n ultimul moment mi se ntinde o bar de fier de 2 m lungime, pe care am cerut-o pentru a m ndeprta de pereii accidentai ori de cte ori nacela s-ar izbi cu putere, precum i pentru a frn micarea giratorie. Asemenea unui Don Quijote cu lancea n mn, voi lupta i voi face scrim n lungul puului, de sus pn jos, exerciii care vor ntrerupe monotonia coborrii ncete i m vor face s uit de oboseal i de teama ca nu cumva firul de oel s se rup n curs de desfurare. Cascada, care nu ntrzia s ia direcia firului de plumb al nacelei, mi ddea o preocupare suplimentar, deoarece ciocnea zgomotos tabla plriei chinezeti", care mai atenueaz din violena ei, fr s asigure ns o protecie complet, aa cum s-ar fi putut crede, mpotriva stropilor glaciali, mprocai n toate sensurile.

n sfrit, am ajuns dup un sfert de or la baza acestui prodigios pu stropit i, dup ce am dat semnalul pentru ridicarea cutii dearte, blcindu-m, traversez micul lac n care aterizasem n coborrea mea memorabil i solitar din 1943. Cu alte posibiliti de iluminare dect atunci cnd ajunsesem cu lmpile stinse, ud leoarc i ngheat de apa cascadei, cu mintea limpede fiindc nu mai eram ntr-o situaie precar, am examinat noul pu ce se deschidea vertical la picioarele mele i am aruncat pietre care se rostogoleau n lac. Alegnd un punct de ancorare, fixez o scar, pe care o desfor n vid. Loubens, cobort i el cu nacela, m ajunge i-mi asigur naintarea pn la 25 m adncime, unde dau de suprafaa unei pnze de ap adnc. Printr-o pendulare m ag de peretele n surplomb. De acolo, folosind ieindurile din perete, nconjur lacul pn la vrsarea lui, unde dau de o plaj cu pietre negre i lustruite. Aici se deschidea un fel de tunel scund, n care intru timorat c m voi ciocni de un fund de sac terminal. S fie oare cu putin ca avenul Henne-Morte, care ne inea ncordai de apte ani, s ne rezerve neplcuta surpriz de a se nchide numai cu 25 m mai jos dect terminusul meu din 1943 ? M rse peste pietroaie, alerg aproape n patru labe i, cu o bucurie de nedescris, mpletit cu o oarecare spaim, vd c bolta se nal, iar galeria coboar din nou foarte abrupt, ntr-un fel de tobogan stncos n spiral, n care apa se arunc n cascade zgomotoase. Pe msur ce naintez, descopr la fiecare pas, la fiecare cotitur perspective ndeprtate n adncime; m opresc asupra unei rupturi, care nu putea fi cobort fr coard, napoiat peste cteva minute pe plaja cu pietroaie a lacului negru, l strig pe Loubens, pe care-l zresc la 25 m mai sus, pe balconul acvatic, i l poftesc s m urmeze. Vacarmul cderilor de ap stingherete convorbirea noastr i ne oblig s ipm unul la cellalt ct ne in puterile. Ghicesc mai mult dup mimic, dect din vorbe, entuziasmul su mprtit lui Deudon de la Speleo-Clubul din Paris, aterizat i el n fundul puului de 100 m. nainte de a cobor spre mine, Loubens mi face semn s am rbdare; apoi lungete antena telescopic a unui aparat de radio portativ, ca s se pun n legtur cu cartierul subteran, unde restul echipei de vrf atepta directivele noastre. Aceasta a fost prima comunicare prin radio efectuat vreodat ntr-un aven, la asemenea adncime. Menionez, n treact, ca locotenentul Auriol, din serviciul de transmisiuni, care ne-a dotat cu aceste aparate minunate, a putut s menin de la suprafaa pmntului legtura cu cartierul subteran, prin 250 m de stnc, cu toate sinuozitile i diferitele st, angulari ale avenului. Dup ua sfert de or, Loubens i cu mine coborm pe coarda sritoare abrupt, despre care am pomenit mai nainte. Ne strecurm, clcnd prin ap, ntr-un defileu strmt, ntrerupt deodat de un pu larg cscat i adnc, n care dispare prul. La vederea puului, care se strmteaz pn cnd cuprinde n seciunea lui toat cascada ce se prbuete, ncercm un sentiment de desperare. Coborrea ar echivala cu o sinucidere, cu un nec sigur... Rmnem ca trsnii n faa acestei guri sinistre care nghite cascada, cum pare s nghit toate speranele noastre. Dar, ridicnd privirea, zresc pe partea opus puului un culoar care se adncete n perete i se pierde n umbr. O manevr extrem de delicat mi permite, suspendat deasupra puului, s pun piciorul n aceast galerie pe cate o parcurg repede, pn la o nou vertical. Aici nu mai parvine zgomotul cascadelor i m aplec deasupra unui vast pu unde este numai linite i mister. Lampa electric nu lumineaz peretele opus; ce ne-o mai atepta n noul pu ? napoindu-m prin galerie, l pun pe Loubens la curent, cerndu-i s asigure legtura cu ceilali tovari i s se ntoarc cu doi sau trei dintre ei, cu scri, pentru a putea continua explorarea. Tovarul meu se ndeprteaz i dispare. Rmas singur pentru dou ore, fiindc manevrele, dusul i ntorsul snt foarte ncete n avene, m aez s m odihnesc i-mi deschid carnetul, n care nam ncetat de diminea s ntocmesc seciunea avenului i s trec treptele de coborre. n clipa aceasta, cu tot frigul, cu toat lipsa de confort i izolarea, ateptarea nu mi s-a prut lung. Dimpotriv, gust farmecul singurtii i m tot ntreb pn unde ne va duce aventura. Schia fcut i adunarea cotelor citite, mzglite n carnet pe cnd drdiam de frig, m-au cutremurat; am fost cuprins de o mare emoie constatnd c eram exact la 400 m adncime. S m ntorc la trecut. Era n 1912; aveam 15 ani cnd am cobort singur, n lungul corzii, primul meu aven. Snt 35 de ani de atunci... n 1935 am ajuns cu soia mea n fundul avenului Martel din Ariege. Atunci fusese atins pentru prima oar n Frana adncimea de 300 m. Acest record mondial feminin de adncime n-a fost nici astzi nc depit, i snt convins c Elisabeth Caste-ret, biruindu-i frmntrile sufleteti, sfidnd apa rece, rezistena la ameeal, ar fi cobort sprinten pn aici. Parc i simt prezena ei, diafan i blnd, care m nsoete pretutindeni, ori de cte ori snt sub pmnt, unde timp de 15 ani am iucrat cot la cot ntr-o minunat colaborare. Astzi am atins adncimea impresionant de 400 m, pe care o vom

depi, deoarece avenul continu. Cum a putea mprti aceast emoie i cum a putea evoca ambiana avenului printr-o simpl relatare, n care totul ar putea s.apar doar ca nite exerciii, mai mult sau mai puin acrobatice, ntreprinse n scopul naintrii n adncuri, mnai de ambiia deart de a putea omologa realizarea i a o traduce n cifre ? Coborrea ntr-un aven mai are i alte eluri, dar tot ce a mai spune ar fi de prisos... S revenim deci la fapte. Loubens a aprut n cele din urm escortat de Ertaud, Deudon i de Clamagirand. Ultimii doi au rmas s atepte chiar aici, n culoarul numit 400 m". Ertaud nainteaz cu noi pn la orificiul unui nou pu, la cota 424. Ct privete pe Baylac, al aselea din echipa de vrf, el a fost pus s atepte la 355, la piciorul cascadei mari de 102 m. Mereu urmat de Loubens, care era un alter ego", m las ntr-o sal nclinat cu sol nisipos, dornic s tiu ce vom gsi mai departe. Prima noastr descoperire a fost s regsim cascada nghiit la 40 m mai sus de acel pu ntunecos, care, sub forma unui du neplcut venit dintr-o bolt spart, ne-a impresionat mult. Acest circuit prin culoarul de la 400 m i prin dou puuri argiloase ne-a adus din nou n partea activ i acvatic a avenului. Sntem iari n albia apei, gata s-i urmm cursul mai departe, fiindc de aci nainte dispar puurile verticale suprapuse, caracteristice avenului Henne-Morte. O schimbare foarte precis de facies (dolomitele1 succedndu-se calcarelor apiene2) imprim cavitii cu totul alt nfiare: nu mai snt cascade, ci un curs de ap orizontal, prin care naintm n sensul curentului. Curnd bolta scund ne silete s ne ncovoiem, iar ngrmdirile de pietre alctuiesc baraje i rein suprafee de ape linitite i adnci. ncredinat n etaneitatea echipamentului meu, m scufund pn la piept n primul din aceste bazine. Loubens, care m urmeaz ca umbra, face la fel i amndoi deodat strigm i ne strmbm. Fr s ne dm seama, n cursul exerciiilor pe scar i pe funie, uoara noastr mbrcminte de scafandru a plesnit i fiecare din noi a luat cinci pn la ase litri de ap, care ne va ptrunde pn la piele i ne va nfrigura tot restul expediiei. Dup acest prim bazin, apare un altul, ctre care m grbesc, fiindc de aci nainte frigul nu ne mai permite s mai stm pe loc. ntre timp Loubens m prinse de bra ca s-mi fac o mrturisire pe care pn atunci o pstrase pentru el, dar pe care, fa de noul aspect al avenului n-o mai putea tinui. Cnd a vorbit ultima oar prin radio de la 355, prin releul de la -250 i s-a transmis de la suprafa un mesaj din cele mai ngrijortoare: Prevenii echipa de vrf c o furtun violent bntuie n atest moment". Acesta era coninutul avertismentului care m-a lsat nmrmurit i nehotrt. La asemenea adncime, o astfel de comunicare nu poate fi neglijat, poziia noastr, cum stm ncovoiai sub bolile scunde ale cursului subteran care ar fi putut s creasc subit, era de-a dreptul ngrijortoare. Ne trece prin minte catastrofa din avenul Bertarelli unde, n mprejurri asemntoare i la aceeai adncime, speologii italieni au fost surprini i necai de o cretere a apelor pe ct de neateptat, pe att de puternic. Oare Henne-Morte se va apra mereu i nu-i va epuiza niciodat sursa de nenorociri ? Sub privirea ntrebtoare a prietenului meu, care m fixa struitor, eram contient c trebuie s iau o hotrre urgent. Instinctiv privesc apa care ne scald i curge repede sub tavanul scund; mi dau seama de consecinele dezastruoase ale unei retrageri din locul n care ne gseam. Ca s nu compromit rezultatul mai multor ani de pregtire, precum i expediia din acest an, hotrsc s struim, ncredinndu-ne n steaua noastr. Nu m-am folosit de vorbe mari pentru a-i da de neles lui Loubens c vom continua naintarea. Printr-o metod psihologic pe care nu caut s-o explic, am fcut o constatare fr legtur cu obiectul preocuprii noastre, dar att de neateptat, nct a creat un divertisment, curmnd astfel firul ngrijorrii. Ce curios, spun eu, n aceast expediie, noi cei care alctuim echipa de vrf sntem n momentul de fa cei mai avansai, sntem deschiztori de drumuri i culmea... amndoi purtm ochelari !" Cnd mergnd, cnd trndu-ne, am avansat anevoios n apa rece care ptrundea nestingherit n combinezoanele noastre de scafandru prin rupturile de care am amintit. Ne ntorceam frecvent s urmrim nivelul apei. Eram obsedai de frica unei creteri subite, fiindc putusem constata n amonte, pe perei, urme atestnd c uneori apa se adun, se umfl i se ridic n aven cu 50 m mai sus. Clnnind de frig, naintm din ce n ce mai greu, pn cnd ajungem la ultimul meandru, unde apa, aspirat printr-o fisur de forma unui sertar, disprea. Cu jumtatea corpului n ap i cu bustul curbat sub bolta foarte joas, examinm nucii
1 2

O roc asemntoare calcarului, un carbonat de calciu sxi magneziu. N.T. Epoci din era secundaraa. N.T.

strmtoarea impenetrabil care era totodat i sfritul avenului. E ora 11 seara, spuse Loubens. Ne aflm la 446 m adncime, i-am rspuns ca un ecou. Henne-Morte este avenul vertical cel mai adnc din Frana. Apoi, lundu-i pe Loubens de umeri i mbrindu-1, i-am mrturisit cu emoie: Pentru mine e o minunat aniversare, cea mai frumoas din cte mi-am dorit vreodat. Acum cnd mplinesc 50 de ani, Henne-Morte mi ncununeaz cariera. E prea mare bucuria... Perseverena noastr n temutul aven pirineian, care ni s-a mpotrivit pn la ultimul metru cu toate ascunziurile i piedicile lui variate, astfel a fost rspltit. Mergeam mpotriva curentului pe cursul sinuos ca s putem iei ct mai degrab: frigul i ameninarea viiturii ne neliniteau. Cu toate acestea am gsit timp ca s ridic cu busola planul cursului de ap, efectund vize pe lampa lui Loubens, care acum, la napoiere, mergea n fa, oprindu-se la comanda mea ori de cte ori era pe punctul s dispar dup un ieind stncos. La prsirea celei de-a patra staii, purttorul meu de mir, pe care-l pierdusem pe moment, rspundea la apeluri cu o voce nfundat din deprtare; dup cum am constatat, el se lsase ispitit i se urcase ntr-o galerie adiacent, pe care o neglijasem la coborre. Avea dreptate, trebuia s fim cu ochii n patru; pn una alta, stnd nemicat, am observat c apa era din ce n ce mai rece; urmrind debitul rului, mi se prea uneori c se umfl i este mai zgomotos. Loubens m striga; glasul su era acoperit de vacarmul repeziurilor i snt obligat la rlndul meu s m car i eu n aceast vizuin mocirloas i cleioas n care el dduse de fund, dup ce se trse 25 de metri. i acolo era un fund de sac, avenul nu se mai prelungea. napoiai n albie, dei murdari de noroi din cap pn-n picioare, am reluat i terminat planul pn n sala duului, unde am gsit cu satisfacie captul scrii noastre de electron. Loubens o urc pn la balcon, unde ne atepta Ertaud, n timp ce eu am mai rmas cteva clipe n ap. Adun pietricele, iau probe de foc, observ, cercetez, visez. Nu ntotdeauna ai prilejul s te gseti la o asemenea adncime; tiu c n-am s mai revin vreodat n aceste locuri; clipele pe care le triesc acum snt de neuitat, ca i timpul pe care-l petrec singur, n fundul celui mai adnc aven ntlnit n cursul explorrilor mele. Nu-mi vine s mai plec... La un moment dat, scot din traist un creion rou i, ca i n 1941, cnd am ajuns cu Loubens la crptura de la cota 100, atunci inaccesibil, nsemn pe perete aceleai iniiale, la care adaog anul 1947. De acolo de sus, Loubens i Ertaud, intrigai de ntrzierea mea, m strigau ntr-una. Apuc scara cu amndou minile ca s ajung la ei; apoi, n momentul pornirii, m aplec spre perete i, s-mi fie iertat, mi lipesc buzele de stnca rece. Pentru ntia oar n via srutam un aven... Sub povara hainelor noastre ude, cu picioarele nepenite de frig, urcm cu greutate n lungul scrii subiri. i gsesc pe rnd pe Ertaud la 424, pe Deudon i Clamagi-rand la 400 i, n sfrit, pe Baylac la 355. Zrind ultimul coechipier care ne-a ateptat la baza uriaei cascade, n ceaa i curentul de aer glacial, am avut mustrri de contiin c l-am lsat atta timp singur ntri-un asemenea loc. Dar el flegmatic, s-a complcut n aceast ateptare, dup cum, dac mprejurrile i-ar fi cerut, s-ar fi simit la fel de bine la 446 sau la 700 m. Acum, misiunea lui neomeneasc, prelungit peste msur, va lua sfrit. Prin telefon am adus la cunotin sus c sntem gata de urcare. Dei sub pmnt noiunea de timp dispare, s-a ntmplat n clipa aceea ca cei zece oameni de la tabra de baz s adoarm sub corturi, fiind ora 1 noaptea (1 septembrie). Marcel Ichac, pe jumtate adormit, la zbrnitul soneriei, a ridicat aparatul, tresrind cnd mi-a recunoscut glasul. Dup ce a aflat rezultatul explorrii, l trezi pe Trombe ca s-i aduc la cunotin noutatea i dorina noastr de a fi ridicai ct mai urgent cu nacela. Credeam c visez cnd Trombe mi-a comunicat c, n urma manevrei istovitoare a troliului, oamenii lui, cu alele frnte i braele neputincioase, snt sleii de puteri i nu mai pot aciona manivelele. Au absolut nevoie de odihn i le-a ngduit doua ore de somn ! I-am rspuns prompt c i noi sntem sfrii i c ne e peste putin s mai ateptm nc dou ore uzi, n tromba de vnt i de cea. Dar cei de sus au adugat n continuare c echipa de la dispozitivul de ridicare are imperios nevoie de repaus i s nu mai protestm zadarnic, ntruct troliul, alctuit din tuburi de oel, a dat semne de slbiciune, fiind neaprat necesar revizuirea lui; aceast operaie va fi de durat. Nu pot s reproduc aici corul de ocri i de blesteme care s-a ridicat din aven la aflarea unei asemenea hotrri. Aceti paria1 din echipa de vrf, indignai, scoi din srite, aruncau tot felul de njurturi la adresa burghezilor" din cantonamentul de baz, care se lfiau sub cort, n sacii lor de puf. Dar strigtele noastre nu ajungeau nici mcar la jumtatea puului i invectivele se ntorceau sub form de ploaie ngheat peste umerii notri ncovoiai.
1

Nume dat n India celor lipsii de toate drepturile sociale. Se folosete pentru a indica pe cei dispreuii, ocolii, respini de toat lumea. N.T.

Atunci a nceput pentru cei ase oameni cea mai grea ncercare din toat expediia. Eram la captul puterilor fizice i al rbdrii; unii dintre noi nu apucaser s doarm de cteva zile; toi eram uzi pn la piele. nghesuindu-ne i lipindu-ne unul de altul, ca nite larve neputincioase, cutam s ne nclzim cntnd i btndu-ne reciproc pe spate. Apoi, adunnd ceea ce mai rmsese din proviziile noastre, am dat gata raiile de alimente. Am pregtit butura cald din cafeaua praf i cteva tablete meta 1. Apa nu ne lipsea; n-aveam dect s o scoatem din lacul n care ne mbaiam. n timp ce flcrile albstrui ale alcoolului solidificat nclzeau puin cupele de aluminiu, am angajat o convorbire cu vecinul meu cel mai apropiat, dr. Clamagirand. Vezi, doctore, am prevzut toate pericolele care m-ar fi putut amenina n acest aven: cderi de pietre, rupturi de utilaj, necri, aprinderi de plmni i altele; dar chiar n acest moment comitem o impruden. i demonstrez cum bem fr s fierbem o ap extrem de poluat la toate etajele avenului; frigul i umezeala au mbolnvit toat lumea i... cascadele transport resturile... Atunci doctorul, ridicnd o clip capul, privi cu ndoial cascada i rspunse: Nici o team, cascada este att de nalt c microbii... i sparg capul cnd cad ! Halal doctor ! Oare beia adncimilor" l fcea s vorbeasc astfel ? Cine tie ? Dup cteva secunde, n treact fie zis, ddu o nou dovad de dispre fa de principiile de igien i de medicin. Ertaud, tindu-se adnc la un deget pe cnd deschidea ultima noastr cutie de conserve, ntinse doctorului mna nsngerat. Acesta scoase din traist, ca de obicei, un rulou de plasture, care se subiase de atta ntrebuinare la pansarea a numeroase rni i zgrieturi de care nici unul nu scpasem; grav de altfel, bietul Clamagirand, mort de oboseal, pansa un deget sntos, n locul celui bolnav ! Pentru a-l scuza i a nu-l compromite fa de clientela sa, s spunem c atinsesem cu toii limita rezistenei omeneti, c luminatul era de vin, fiind mult prea slab, i c minile lui Ertaud erau departe de a fi albe sau roz ! Cu asemenea cugetri, incidente i alte panii nstrunice am pstrat tonusul necesar ca s rezistm, nu dou ore, dup cum ni s-a cerut, ci apte, apte msurate pe ceas, crude i care nu se mai sfrseau, halucinante, n timpul crora telefonul a rmas mut cu ncpnare. Ce se petrecuse oare sus ? De fapt, n-am putut s aflm niciodat exact. Un lucru este sigur: c cei zece oameni de la releu au muncit peste puteri i nu de plcere ne-au lsat atta vreme sub du. Abia ctre 8 dimineaa, lovituri de ciocan n capra metalic ne-au ntiinat c n-am fost cu totul uitai i c, n sfrit, ncep s se ocupe i de noi. Apoi telefonul, restabilit ca prin farmec, s-a trezit i el i mi s-a comunicat s iau loc n cuc pentru a fi tras primul. N-am vrut s m supun, credincios principiului de a cobor primul i urca ultimul, asa cum se cere celui ce are cinstea s comande echipa de vrf. Am struit s-i cedez locul lui Baylac, cel mai tnr dintre noi, n vrst de numai 19 ani, dar acesta refuz cu ncpnare, ca. de altfel, i cellalt mezin, Ertaud. Ei m rugau s ies primul, fiind decan de vrst i totodat cel mai ud dintre toi. La un nou ordin, categoric, comunicat de Trombe personal, Drin telefon, m-am supus. S nu mai pomenim cum am suit cu colivia; urcuul odios, pe sub iroaie, prea ci nu se mai sfrete. Nu mi-a fi nchipuit vreodat c un troliu poate s urce att de ncet i cu attea opriri. Ce e drept, acest troliu, dereglat, strmbat, era foarte greu de manevrat; trei echipe, fiecare cu cte doi manipulani, se schimbau, ca s ridice pe 100 de metri un speolog n 50 de minute... Aici s-au distins, printre alii, doi atlei, modeti ntre modeti, Jonquiere i Clement, care n-au cunoscut din aven dect cele mai neplcute i mai istovitoare corvezi. In sfrit, am ajuns i am prsit cuca grbit, pe cnd mai oscila nc la captul caprei. N-am fcut nici o aluzie la ceasurile de purgatoriu petrecute la baza cascadei; am trecut peste tot ce-a fost urt; organizaia Speleo-Clubului din Paris, cu toate slbiciunile ei inevitabile, ne-a dat posibilitatea s nvingem avenul Henne-Morte i astfel s batem recordul francez de coborre n adncime. n prezena celor zece oameni adunai, curioi s cunoasc reacia mea, m-am adresat lui Trombe. Henne-Morte a fost rpus; mi-ai dat una din cele mai mari bucurii ale vieii, i mulumesc; apoi i-am strns minile. Cnd, abia ctre orele 3 ale dup-amiezii, ultimul coechipier, inimosul i curajosul Ertaud, a fost scos din cascad, cei 16 oameni nu aveau dect un singur gnd: s se refugieze sub corturi, s cad lai i s doarm, s doarm aa cum erau, echipai, uzi pn la piele, dar s doarm... 2 Telefonul fiind n
1 2

Spirt solidificat. N.T. N-am aflat dect mai trziu c, dup plecarea mea, nefericiii mei tovari, nepenii de frig, au stabilit prin tragere la sori ordinea la urcare. Ertaud, cruia i aparine aceast iniiativ, a avut ghinionul s fie

legtur cu suprafaa, tirea succesului nostru s-a rspndit ca fulgerul; presa avea, n sfrit, ce s scrie i s-a conformat. Echipa mixt de civili i militari, care coborse de dou ori pn la 180 m, ca s aduc material i provizii, a fost ntiinat s mai coboare o dat pn la acea cof, pentru a ne ajuta la urcuul final. ntlnirea a fost fixat pentru a doua zi diminea la ora 8. Fiind prevzute toate msurile, tabra subteran putea, n sfrit, s se cufunde ntr-un somn binefctor. De fapt n-a fost somn, ci mai curnd repaus n stare de ndobitocire", o baie de vapori complet", aa cum bine l-a definit Raymond Gache. Dar ce voluptate dup ateptarea ngrozitoare de la baza marii cascade ! Pe cnd dormeam un somn zbuciumat i plin de vise, telefonul zbrni chiar lng capul meu. Alo, aici 250, rspund cscnd. M cutremur; nici nu-mi vine s cred: o voce de femeie, abia perceptibil, mi optete la microfon i n cele din urm ncep s neleg. Alo, aici madame Guern, doresc s vorbesc cu Norbert Casteret! Maude Guerin ? Doamna Guerin, secretara Speleo-Clubului din Paris ? Cu cteva zile mai nainte, am ntlnit-o la tabra de la gura avenului Henne-Morte, de unde a fost nevoit s ne prseasc mpreun cu soul ei; i-am vzut plecnd pe cnd m pregteam s cobor n aven. Unde poate fi colega noastr, de unde mi telefoneaz ? O ntreb ce dorete, ns vocea ei se aude att de slab, att de stins, c nu ne putem nelege. Iat c un telefonist necunoscut, dar binevoitor, din Saint Gaudens sau din Toulouse, judecnd dup accent, ne vine n ajutor i o face pe intermediarul. Doamna ntreab dac explorarea a luat sfrit, la ce adncime ai ajuns i dac fratele ei mpreun cu toi ceilali snt sntoi. i rspund c explorarea a fost terminat i dau cifre. Adaug c Jacques Ertaud, fratele doamnei Guerin, mpreun cu tovarii si, doarme zdrobit de oboseal. Fr ajutorul binevoitorului nostru, i de data asta aud slab vocea doamnei Maude Guerin. Foarte bine, la revedere, Dl. Casteret, i felicitri. Astfel, din adncurile avenului pirineian, unde stteam zgribulit sub cort, complet echipat i ud, am putut vorbi la 11 seara cu o parizian, aflat n salonul ei din bulevardul Montparnasse ! ntr-adevr, militarii din serviciul de transmisiuni i P.T.T. au fcut o treab bun; merit toat recunotina i mulumirea noastr. Mari, 3 septembrie 1947, ora 5 dimineaa. Deteptarea, agitaie general, demontarea materialului i a corturilor; este marea mutare, se desface tabra, prima tabr subteran instalat vreodat ntr-un aven. Tabloul este ntr-adevr unic; uzina funcioneaz", cum ar spune Delteil dac ar fi de fa; n aceast clip el tocmai coboar, ca s se ntlneasc cu echipa lui de legtur. Corturile snt demontate i mpachetate; la fel, i capra, i cuca plriei chinezeti". Circul se mut" ! mi optete Jean-Paul Maille, care rsucea continuu firele telefonice. Cele 800 kg de material vor fi curnd ndesate n saci, pentru a lua direcia ctre suprafa. Nu tiu care dintre noi a prsit ultimul tabra; sala a rmas iar slbatic i solitar, dup nsufleirea i agitaia noastr la care ea a fost martor. Ct despre mine, prins n curentul ascendent, ajung exact la locul fixat pentru ntlnire la cota 230, adic la baza Puului Morii, deasupra cruia strlucesc lmpile echipei de legtur. Urcai primul, mi se spune cu tot respectul, vi se cuvine pe drept, iar sus v ateapt o surpriz ! Intrigat, urc scara de 50 m care oscileaz i se rsucete neplcut ca-ntotdeauna n acest pu neprimitor. La jumtatea drumului m opresc s privesc iluminarea feeric a unui foc bengal rou, care d avenului un aspect infernal. Ichac consum ultimele cartue de magneziu pentru plcerea tuturor. Mulumit lui am putut avea astfel viziunea extraordinar a bolilor agitate de la nlimi ameitoare. Mai sus, vd pe neateptate, la civa metri deasupra capului i la o oarecare distan lateral, captul unei scri. Uitasem de saltul veveriei", unde, n ciuda greutii harnaamentului i a oboselii, n ciuda faptului c eram nepenit de frig, trebuia s regsesc mldierea unei maimue ce sare din crac n crac. Atenie la schimbarea de scar, alle hop 1, sari ! m previne glasul tnr i muzical al unei siluete care de sus, aplecat n gol, urmrete urcuul meu. Am srit la comand, schimbarea de scar a reuit, dar tnra voce nc mi sun n ureche. i iat surpriza: fiul meu Raoul este acolo i trage n caden de coarda mea de asigurare mpreun cu cpitanul de la Hitte i cu locotenentul Laguille ! ultimul; de aceea el a petrecut exact 14 ore sub ngrozitoarea cascadaa. NS. 1 Comand de scamator. N.T.

M trage, m ajut s trec ultima surplomb, m ntmpin la marginea puului. Explozie ! Tocmai acum ai ajuns ? i-am spus gfind. Sosesc de la Moisson.1 A ! Soseti de la Moisson, bine ! Aici culesul s-a terminat ! Fiul meu, care era cercetadrume i se napoia de la jam-boreea Pcii, de la Moisson, a ajuns prea trziu ca s mai participe la expediia de la Henne-Morte, bineneles la aceea din 1947, fiindc el luase parte la explorrile din 1942 i 1943. De data aceasta, s-a alturat echipei care se ocupa cu aprovizionarea cantonamentului subteran. La 130m alt ntlnire, cu bravul Delteil, mpiedicat s coboare cu noi pn n fundul avenului din cauza rnilor cptate; el s-a devotat n schimb unor misiuni mai ingrate i nu mai puin obositoare, de aprovizionare i de legtur. Acum face parte din aceeai echip cu entomologistul Negre, cruia cu prere de ru i napoiez tuburile goale de insecte pe care mi le-a ncredinat. ntradevr, n-am vzut nici un fel de vietate n prile adnci ale avenului, complet azoic; desigur, frigul este prea puternic. Cnd am ajuns la suprafa, lumina zilei nu ne-a suprat ochii de nictalopi, fiindc timpul era ntunecat i ploios. Civa reporteri persevereni, care ateptau de cteva zile ieirea noastr la suprafa, ne asalteaz cu ntrebrile. mbrcmintea noastr murdar i zdrenuit, feele mnjite i supte de oboseal, brbile nerase au fost pentru ei dovezi gritoare. Intrai sub pmnt n ziua de 28 august, am aprut la suprafa la 2 septembrie (cei din urm n noaptea de 2 spre 3 septembrie), dup cinci zile i ase nopi petrecute n ntuneric; pentru amatorii de statistici, perioada aceasta reprezenta un nou record, durata cea mai lung de stat ntr-un aven. *** Nu este locul s expunem aici rezultatele tiinifice, bogata recolt de observaii de tot felul adus de fiecare din participani n specialitatea sa, din aceast ptrundere n adncime. Totui s amintim c o experien de colorare a apelor din aven (a patra, ncepnd din 1943) a fost fcut la sfritul explorrii, pentru a ncerca s se cunoasc drumul curentului subteran, dincolo de terminusul atins. O sut de kilograme de fluorescein aruncat ntr-una din cascade a colorat dup 28 de ore o resurgen situat la piciorul masivului. Expediia din 1947 de la Henne-Morte a fost deci ncununat de un dublu succes, datorit devotamentului, ndrznelii i spiritului de echip al tuturora (fr a uita, desigur, sprijinul financiar al Speleo-Clubului i ajutorul indiscutabil n materiale i personal al armatei). Acum se cunoate punctul de ieire al cursului subteran, iar fundul avenului a fost atins. Henne-Morte, cu cei 446 m, este unul din cele mai adnci avene cunoscute i, fr ndoial, cel mai sinistru i cel mai periculos din cauza cascadelor lui nspimnttoare. Este oare cel mai adnc din Frana ? A fost pn la 31 martie 1948, dat la care a trebuit s cedeze supremaia avenului Caladaire (Basses Alpes) a crui explorare neterminat se arat plin de promisiuni2. Pn la ce adncime enorm se va putea cobor astfel n golurile naturale ale pmntului ? ntrecerea sportiv, pe att de echitabil pe ct de dezinteresat sporit i prin interesul tiinific al acestor expediii este nceput i continu. (Numeroi speologi pasionai ard de nerbdare s ptrund mai adnc, mai jos i mai departe dect toi. Norocul, ajutat de cercetri perseverente, i va cluzi o dat pe drumul unora din avenele uriae, care mai exist desigur n Causses, n Alpi sau n Pirinei. Au trecut 36 de ani din 1912, de cnd m-am aplecat, tremurnd de emoie, pe buza avenului Planque (vecin cu Henne-Morte) n care am cobort singur, pe o frnghie, dup ce mi-am cptuit cu hrtie apca mea de elev de liceu de 15 ani... Treizeci i ase de ani n cursul crora am putut s descopr, s explorez, s parcurg aproape 1 000 de peteri, avene i cursuri subterane. Dup o via consacrat explorrii subterane a Pirineilor, ntmplarea m-a adus de unde am plecat, n centrul lanului, n acest masiv Arbas, chiar acolo de unde mi-am luat zborul, unde m-am ntors de attea ori i care a rmas pentru mine polul de atracie, ca o sintez a lumilor subterane. S fi avut oare nevoie de atta timp, ca s parcurg cei civa hectometri ce despart avenul Planque, care a fost pentru mine primul, de avenul Henne-Morte, care este acum ultimul meu aven mare...
1 2

Joc de cuvinte: Moisson este denumirea unui localiti, dar nseamn i cules. N.T. S amintim de asemenea c reeaua subteran de la Trou du Glaz (Isere) este o strpungere hidrogeologic dezvoltat pe 14 km lungime pentru o denivelare total de 600 m. Aceast lume subteran comport mai multe orificii etajate pe coasta muntelui, care au permis explorarea ei prin expediii i trepte succesive. N.A.

Speologia nscut n Frana ctre 1888 o dat cu Martel i cu o duzin de adepi de-ai lui, pe care nu-i lua nimeni n serios, are astzi o reputaie bine stabilit, a cptat un avnt uimitor. La noi n ar nu mai este o provincie, un departament, un ora care s nu aib o secie a Societii Speologice din Frana, un grup de amatori ai peterilor sau echipe de cercetai-speologi. ntreg tineretul, dornic de senzaii noi i tari, atras de misterul peterilor, de risc i de aventur, de studiile variate i pasionante, se consacr cercetrilor subterane i exploreaz acest nou domeniu, bogat n promisiuni i descoperiri senzaionale, din care tiina nu este exclus, deoarece speologia este un sport n slujba tiinei i a numeroaselor ei ramuri. Tuturor acestor tineri, prietenilor mei, discipolilor, cunoscuilor i colegilor, care, ca i mine, snt ndrgostii de lumea ntunericului (i mi permit s cred c muli mi datoreaz vocaia, fiindc mi-au mrturisit-o) le doresc s treac prin aceleai aventuri, aceleai emoii, s aib aceleai bucurii tiinifice i sportive, precum i marile satisfacii pe care le-am cunoscut sub pmnt. Este urarea unui veteran, pentru tot tineretul. 2. Reeaua Trombe i marile ei adncimi subterane Nu cred c exist nici nlime, nici adncime, la care omul condus de raiune s nu poat ajunge". (Generalul SIR JOHN HUNT, eful expediiei victorioase din 1953 pe Everest) Cnd, n luna august 1955, marsiliezii din Grupul speologic din Provence i cercetaii-speologi ai celui de-al doilea grup din Aix-en-Provence ieiser din petera Cigalere din Ariege, ei parcurseser n amonte cursul torentului subteran pe o distan de 5 km, ctignd o altitudine de 220 m. Trei campanii (1953, 1954 i 1955) le fuseser necesare pentru a escalada cele 52 de cascade i pentru a stabili c era imposibil s se recupereze i s se utilizeze pentru industria hidroelectric acest curs de ap hipogeu, pe care l descoperisem n 1932 i ncepusem s-l explorez la cererea Uniunii electrice din Pirinei". O dat trecut exaltarea victoriei, scump dobndit n aceast uria strpungere hidrogeologic, provensalii, care prinseser gustul peterilor din Pirinei, m-au ntrebat dac inu cunoteam un alt obiectiv asemntor Cigalerei, care s-i preocupe de aici nainte. I-am asigurat c da i le-am propus s-i ndrepte atenia ctre masivul Arbas din HauteGaronne, care rezerva nc multe necunoscute i putea s le procure aventuri senzaionale. Prietenii mei marsiliezi i cei din Aix mi-au acordat ncrederea lor i au acceptat cu entuziasm propunerea. Povestirea ce urmeaz cred c va arta c nu au avut ce s regrete. Prima campanie (1956) O parautare n zorii zilei de 21 iulie 1956, cteva zile dup trecerea alergtorilor din Turul ciclist al Franei, care escaladaser trectoarea de la Portet d'Aspet, n cursul etapei Louchon-Toulouse, un om, plecnd din vrful acestei trectori, urca muntele. Grbovit sub greutatea unui rucsac, acest pirineist matinal prsea drumul, apoi potecile i dup dou ore de ascensiune ajungea n inima masivului Arbas care constituie la hotarul dintre HauteGaronne i Ariege primele nlimi ale munilor Pirinei. Indiferent n aparen fa de feeria rsritului de soare deasupra lanului de muni ce se deschid vederii pe 180 km de aici, drumeul singuratic se oprete ntr-o pune, strnge vreascuri i pregtete un foc pe care, ns, nu-l aprinde. Rscolete apoi sacul i scoate dou cearafuri pe care le ntinde cu grij pe iarba ud de rou... Oare acest alpinist original vrea cu tot dinadinsul s se culce i s doarm tocmai cnd totul se trezete n jurul su ? Desigur c nu. Se aaz totui pe o stnc i se odihnete. Din cnd n cnd privete ceasul, ridic ochii i cerceteaz cerul nspre vest. Deodat, n calmul i tcerea zorilor, nsufleite doar de ciripitul unor psrele matinale, se aude un bzit. La nceput ndeprtat, de-abia perceptibil, zgomotul se precizeaz i se amplific: este un avion care puncteaz cerul, acolo departe i se apropie rapid. Pndarul a srit n picioare i aprinznd un chibrit, ddu foc vreascurilor din care se nlar imediat limbi de flcri. Arunc repede peste ele un bra de crci verzi ce trosneau i scoteau un fum acru i gros, care se ridic ca o coloan n nlimea aerului calm. Avionul observ de departe fumul, ca i cearafurile aezate pe sol, n form de T. Cobornd n picaj n aceast direcie, trece n zgomotul motoarelor lui puternice pe deasupra capului omului, izolat n singurtatea muntelui.

Este un Dakota", pilotat de ctre maiorul Renon, de la baza trupelor aeropurtate din Pau, care zboar deasupra masivului Arbas. El vireaz acum i revine deasupra focului-semnal i ncepe o aciune de parautare. Trecnd de mai multe ori deasupra aceluiai loc, pilotul lanseaz 28 de paraute care-i deschid corolele multicolore i depun,pe sol aproape trei tone de material i alimente. Speologul Joseph Delteil (care a aezat cearafurile de semnalizare i a aprins focul-reper) a declarat c lansarea a fost att de precis, nct parautele mi cdeau literalmente n brae". Singur culege numeroasele colete, mpacheteaz parautele i-i ateapt tovarii, n numr de 20, care sosesc a doua zi i monteaz rapid 15 corturi, din materialele parautate. Astfel, cu o uimitoare rapiditate mulumit marii bunvoine a oamenilor aerului oamenii subsolului se gsesc n posesia unui campament de munte chiar la locul cercetrilor lor. Astfel ncepu campania speologic din 1956 din masivul Arbas, organizat de autorul acestor rnduri i de credinciosul su coechipier Joseph Delteil i efectuat de ase echipieri din Grupul speologic din Provena (Marsilia), condus de Georges Conrad, i 11 participani din echipa de explorri subterane din Aix-en-Provence (Cercetaii Franei), n frunte cu Pierre Gicquel. Puin istorie Masivul Arbas (Haute-Garonne) este cunoscut de mult ca fiind unul dintre masivele cele mai bogate n peteri din Frana. nc din 1908, Martel i consacrase o campanie rodnic n cursul creia descoperise i explorase diverse caviti, printre care impozanta peter de la Peneblanque. Aici fcuse constatri hidrogeologice capitale pentru tiina speologic, atunci la nceputurile ei. Din 1912, dateaz primele mele ncercri n acelai masiv, pe care le-am efectuat ca explorator singuratic i fr material adecvat, ceea ce mi-a procurat emoii i aventuri diverse. n 1930, mpreun cu Robert de Joly, preedintele Speleo-Clubului francez, am ntreprins o campanie, din nenorocire nereuit din cauza timpului defavorabil, ncepnd din 1932, Felix Trombe, devenit n 1947 preedinte al Speleo-Clubului din Paris, a organizat n regiune mai multe campanii, n tovria unor camarazi printre care Pierre Chevalier, viitor preedinte al Societii speologice a Franei, care avea s se fac cunoscut prin explorarea a nenumrate peteri din Alpi i n special a faimoasei Trou du Glaz, adnc de 600 m i nsumnd 18 km de labirinte subterane. n sfrit, n 1941, Marcel Loubens, n vrst numai de 18 ani, descoperi celebrul aven de la Henne-Morte, n care a cobort primul pn la adncimea de 80 m, cu o tnr tot de 18 ani, Josette Segouffin. Explorarea avenului de la Henne-Morte a fost o veritabil epopee de aventuri, incidente i accidente, relatate mai sus, care s-a ncheiat n ziua de 28 iulie 1947, cnd, dup apte ani de eforturi, cu Marcel Loubens alturi, am avut satisfacia de a atinge fundul peterii la 446 m adncime. Era atunci petera cea mai adnc din Frana. nlimea i violena cascadelor subterane constituie caracteristicile sinistrului aven Henne-Morte (una din cascade se prbuete de la o nlime de 100 m, printr-un pu interior). Aceste cascade apar la diferite nivele ale avenului i se punea problema de a se ti de unde vine apa, din ce praie exterioare. Aceast anchet hidrogeologic ar fi necesitat o campanie suplimentar n 1948. Dar echipa de la Henne-Morte a fost solicitat pentru a rezolva alte diverse probleme i explorri de mare amploare, printre care avenul de la Pierre-Saint-Martin, unde Marcel Loubens avea s-i gseasc moartea n 1952. Marsiliezii i cei din Aix mi s-au prut ntr-adevr calificai s reia problema de la HenneMorte i iat de ce, dup un interval de zece ani, la 23 iulie 1956, ncepu campania Henne-Morte 1956", cu tabra noastr instalat chiar n centrul masivului. Georges Conrad, eful marsiliezilor, i Pierre Gicquel, eful celor din Aix, dup ce s-au sftuit n cort, nc din prima noapte de veghe, au format dou echipe destinate s opereze simultan n caviti diferite. Aceasta se impunea, deoarece avene i goluri se casc pretutindeni, neexplorate i nesondate, i cele 15 zile ct va dura expediia vor trece repede, cu att mai mult cu ct nu se va putea explora ncontinuu, fr opriri i pauze. Vor trebui sacrificate unele zile pentru repararea echipamentului i materialului; vor fi necesare de asemenea pauze pentru odihn i refacerea forelor dup edine lungi i obositoare la temperaturi joase i uneori n ap glacial. Petera Paloumere Lsnd la o parte numeroasele puuri naturale i peteri secundare lipsite de interes, nu vom relata dect explorrile mai nsemnate ale campaniei noastre. Aproape de vrful Muntelui Paloumere (1610 m), punct culminant al micului masiv Arbas, petera Paloumere oferea speologilor un labirint nc neexplorat, cu galerii ntretiate de puuri i cu etaje inferioare. n dou zile echipa din Aix a scotocit toate colurile acestei peteri i i-a ridicat planul. Puurile nu au adus nimic semnificativ. Adnci de 30 la 60 m, ele s-au dovedit a fi nfundate, fr ieiri

i tnu au rezervat dect o singur surpriz. n fundul celui mai adnc dintre ele, ntr-o sal terminal, speologii au gsit scheletul complet al unui urs, n conexiune anatomic. Fiara, un urs brun pirineian, naintase bjbind prin ntunecimea coridoarelor complicate ale peterii i czuse n cursa natural a acestui pu care se deschidea sub paii si. Ca majoritatea animalelor pierdute sub pmnt i moarte acolo, era culcat ncovrigat, ntr-un col. Petera Buhadere Pe pantele sudice ale masivului i destul de jos (cam la altitudinea de 800 m), pe marginea drumului din trectoarea Portet, se vede o gaur, de mrimea unui om, din care iese un violent curent de aer rece; este petera Buhadere. Putnd oferi un interes deosebit pentru lmurirea unei enigme hidrogeologice a masivului, Georges Conrad i echipa sa s-au strecurat n aceast peter i nu au ntrziat s gseasc un etaj inferior, inundat de apa. A fost necesar traversarea cu brcile pneumatice a o serie de mici lacuri. Aceste traversri s-au dovedit att de agitate i prelungite, nct speologii au trebuit s se ntoarc, amnnd pentru mai trziu continuarea explorrii. Avenul Ghearului Avenul Ghearului, la 1500 m altitudine, este binecunoscut n regiune, din cauza gheii care dinuie aici chiar n miezul verii. Explorat pn la 85 m i sondat pn la 110 m n adncime de ctre Felix Trombe n 1933, avenul rezerva speologilor din 1956 o surpriz neplcut, dar interesant. La adncimea de numai 40 ni, ei gsir cavitatea complet nfundat de un dop masiv de ghea. Aceast nfundare, datorit unei abundente excepionale de ghea, confirm observaiile fcute n peterile ngheate din Alpi, Caucaz i Pirinei, i anume c, spre deosebire de ghearii exteriori din anuni, care snt ntr-o regresiune marcat de un sfert de secol ncoace, ghearii subterani cresc fr ncetare, umplnd cu totul unele peteri. Explicaia acestui fenomen n-a putut fi nc gsit. O alt descoperire curioas a fost gsirea rmielor unei scri rustice de lemn i dou sape, tot din lemn, pe care speologii le-au scos la suprafa. Se pare c cu 80 de ani n urm, doi oameni din Arbas exploatau" avenul. Ei coborau pn la o adncime de 30 m cu ajutorul scrii i umpleau cu blocuri de ghea couri de papur pe care le duceau la Arbas ct puteau mai repede. Apoi tot n grab, fiindc gheaa se topea, o ncrcau ntr-o cru tras de un catr, o nveleau cu ferig i o transportau la Toulouse, la o deprtare de 100 km. Aici o vindeau spitalului, ntr-o vreme cnd fabricarea i industria gheii artificiale nu existau nc. Avenul Balconului Nu departe de Henne-Morte, un pu pe care l-am denumit Avenul Balconului", din cauza lespezii n surplomb de pe marginea intrrii, ne-a reinut atenia i l-am vizitat. Coborrea vertical de 60 m, pe scar, de-a lungul pereilor mbibai cu mondmilch (lapte de lun) o depunere alb i cleioas , ne-a transformat imediat n spoitori albi de sus pn jos. Am aterizat ntr-o sal plin de stnci sfrmate printre care am descoperit trei schelete ntregi de uri pirineieni, un schelet de coco-de-munte i un schelet de zibelin. Toate aceste animale czuser n adnc, n decursul timpului. Dup o escalad i o trecere printr-o gaur foarte strmt, ajungem ntr-o crptur vertical gigantic, al crei vrf de nevzut se pierde n tenebre. naintm ou greu ntr-un haos nesfrit de stnci czute din boli i formnd ngrmdiri ciclopeene. naintarea noastr este ntrerupt des i ntrziat de diferite manevre i coborri pe scar, de-a lungul sritorilor. n cursul acestor operaii pe care le execut Conrad, Propos, Maurei i Felix, am prilejul s observ i s apreciez supleea tinerei noastre coechipiere Jacqueline Dilandro. Aceast tnr de 17 ani, cu adevrat dotat, n urma unei munci asidue a obinut performane excepionale, n cursul ntregii campanii. Exemplul i realizrile ei, care nu snt egalate dect de modestia-i extrem, m fac s nu regret c prezisesem o dat la o epoc cnd prerea aceasta era considerat ca exagerat i chiar deplasat c femeile, sau unele femei, pot deine roluri de prim rang n speologie. nclecnd mereu stnci instabile i cobornd din sritoare n sritoare, ajungem la o adncime de 70 m, unde avem surpriza s punem piciorul n albia unui rule. i urmm cursul. Prezena acestei ape curgtoare i apropierea avenului Henne-Morte ne dau sperana c ne aflm pe unul din afluenii subterani ai acestuia, probabil acela care izvorte acolo la cota 100 ! Dar petera se ngusteaz brusc i sntem nevoii s ne strecurm n patru labe i apoi s ne trm sub o bolta foarte joas. Maurei, care se trte n frunte, este oprit de o strmtoare att de ngust, nct trebuie s-o lrgeasc cu lovituri de ciocan, ntr-o poziie foarte incomod. Dincolo de strmtoare, dm de o cascad de 10 m. O coborm i dup 30 m mai departe ajungem ntr-un fund de sac terminal; apa singur se strecoar prin crpturi continundu-i cursul spre

petera Henne-Morte, probabil foarte apropiat, dar la care nu vom putea ajunge pe aici. Avenul Balconului ne-a relevat peisaje subterane grandioase; este o peter monumental, dar care trebuie tears de pe lista cilor de acces posibile spre Henne-Morte. Sarratch Det Mene Intrai n Avenul Balconului la ora 10 dimineaa, am ieit la miezul nopii i am ajuns la tabr ctre ora 2 noaptea. n timp ce ne pregteam pentru mas i pentru somnul binemeritat n corturile noastre, zrirm la liziera pdurii cteva puncte luminoase i auzirm zvon de cntece. Era echipa celor din Aix, plecai i ei n ajun n cursul dimineii i care se rentorceau dup ce exploraser avenul Sarratch Det Mene". nc din 1950, mpreun cu fiul meu Raoul i fiica mea Maud, n cursul unei recunoateri mpinse pn la 80 m adncime, ptrunsesem n acest aven, cu nume enigmatic i cu o ortografie variabil. Fuseserm plcut impresionai de dimensiunile, de orientarea i de posibilitile legturii cu Henne-Morte, situat cam la o jumtate de kilometru, cci auzisem n adncime zgomotul unui ru subteran. Aceast peter, unde sufl o tromb de aer glacial i care se prelungete n sritori succesive n adncime, m hotrse mai mult dect toate peterile din jur s organizez campania actual. Era oarecum obiectivul ei principal. n aceast noapte de 28 iulie, Pierre Gicquel i puternica lui echip (doamnele Dilandro i Gicquel, Rene Dilandro, Frangin, Vincent, Weydert, Cloaguen, Bouvet, Rolland) se ntorceau cntnd i aducnd o veste plin de promisiuni. Cobornd pe scri, n mai multe reprize, pn la adncimea de 100 m, ei descoperiser i urmaser mult timp un ru, curgnd n direcia Henne-Morte i care se vrsa ntrun lac adnc, nconjurat de pereii netezi i verticali care le oprise naintarea. Acum, eforturile expediiei aveau s se concentreze asupra acestui aven. n noaptea de 1 spre 2 august, o a doua echip, narmat cu o barc pneumatic, reui s strbat i s depeasc un ir de mici lacuri adnci. Dincolo de ele naintarea, tot accidentat i anevoioas, urmri cursul rului, mrit din loc n loc de mici cascade ce cad din bolt. Dup un parcurs de mai multe sute de metri, s-a cobort de-a lungul a trei cascade de 6, 7 i 65 m. Din cauza lipsei de material, o ultim cascad de 30 m nu a fost dect sondat. Sperana de a se apropia de Henne-Morte cretea, cci orientarea se meninea bun. La 3 august, la ora 2 dup-amiaz, se ddu un al doilea asalt torentului i cascadelor din Sarratch Det Mene. Echipa (Casteret, Conrad, Delteil, Dilandro, Frangin, Gicquel, Weydert) se nfund rapid n peter din treapt n treapt. Vd n treact iniialele M.C., nscrise pe un perete de ctre fiica mea Maud n 1950. Depim punctul terminal atins tot n 1950 de fiul meu Raoul i naintm prin crare i ramonaj printre pereii cnd netezi, cnd zgrunuroi ai diaclazei strmte, dar nalte n care rul curge rapid i n cascade i care a spat bazine i marmite uriae. n timp ce toi tovarii mei mbrcaser combinezoane impermeabile, dintr-o neglijen de neiertat i pe care aveam s-o pltesc scump, nu luasem aceast msur de precauie capital, ntlnim un bazin adnc care trebuie trecut n chip acrobatic, inndu-ne de prize minuscule i ndoielnice. Att de ndoielnice, nct una mi se rupe sub degete i cad n apa rece de 3. E uor de neles c senzaia este profund neplcut, dar mai mult dect aceast scufundare n apa glacial m necjesc urmrile care fac din mine un echipier fr nici o perspectiv n ceea ce privete continuarea explorrii. Nu am altceva mai bun de fcut dect s m rentorc. Credinciosul meu coechipier Delteil struie s nu mai ntrzii i mi propune s m nsoeasc pn la ieire. Socotesc totui c lipsa noastr ar slbi prea mult echipa, astfel c continui naintarea, tremurnd fr ncetare. O or mai trziu am strbtut cu barca pneumatic zona micilor lacuri, pe ct de strmte, pe att de adnci, i am atins vrful marii cascade de 65 m, care se prbuete n adncuri cu un zgomot asurzitor. Victim a urmrilor inconsecvenei mele, m opresc aici cu Gicquel, ca echip de susinere, n timp ce Delteil i Dilandro, agai pe o corni la o deprtare de 15 m de noi, vor asigura" echipa de vrf din care lipsa mea de prevedere m-a exclus. Conrad, Frangin i Weydert ncep coborrea obositoare i impresionant, n puul n care se prvlete apa cascadei. Ora 5 dup-amiaz. Tovarii mei nu s-au ntors n acest loc dect la 2 noaptea. S trecem peste tot ce au nsemnat aceste nou ore de ateptare, ntr-un violent curent de aer de 4, pentru speologul ud leoarc i care n-a fcut dect s tremure pe o incomod corni stncoas. n Henne-Morte S vorbim n schimb de cei trei oameni din echipa de vrf. Ei aveau s triasc o aventur exaltant. Timp de cteva ore uieratul fluierelor, dominnd zgomotul cascadelor, ne ncunotin despre activitatea lor, despre coborrile lor, bogate n incidente, n agrile sacilor de stnci i altele. Codul semnalelor ne permitea s le urmrim eforturile i s evocm naintarea lor n necunoscut. Totui, dup coborrea celor trei oameni i a sacilor lor pn la baza cascadei de 65 m, semnalele

deveniser mai rare. mai deprtate, aproape imperceptibile, cci acum naintau pe scri n cea de-a doua cascad subiacent de 30 m. Dar, deodat, dup ore i ore de ateptare, primim semnalul cinci fluierturi emise din toate puterile plmnilor, care ne fac s tresrim i crora le rspundem cu urlete de bucurie. Acest semnal convenit i att de ateptat ne ddea de tire c, n josul ultimei cascade, tovarii notri reuiser s ajung n avenul Henne-Morte. Prin stropii cascadei, la lumina torei sale electrice, Conrad, care cobora primul, recunoscuse micul lac, permanent agitat, pe care i-1 descrisesem, n marea sal a crei boit se arcuiete la o nlime de 100 m; toi trei vzur i apoi identificar urmele taberei unde, cu nou ani nainte, 15 oameni triser cinci zile i cinci nopi, adpostindu-se sub corturile primului campament subteran instalat vreodat n adncimea unui aven. Ei gsir scnduri, bare de fier, tot felul de rmie ale expediiei, chiar i tabla, numit pe atunci plrie chinezeasc", care ne servise la coborrea infernalei cascade din puul subiacent. Instinctiv, ei se aplecar peste marginea acestei prpstii verticale de 100 m i aruncar pietre pentru a-i aprecia adncimea impresionant. i ddur astfel seama c au reuit s ajung n Henne-Morte printr-un aven adiacent, de-a lungul afluentului principal al acestor reele subterane. Ei lmuriser astfel o parte a reelei complicate i pn acum misterioase din aceste locuri. Toate acestea le-am aflat de la Conrad, Frangin i Weydert, care, fericii de reuita explorrii, mai pstrau nc proaspete imaginile locurilor slbatice pe care le traversaser. Delteil i cu mine, veterani ai avenului Henne-Morte, le-am neles emoia i bucuria splendidei jonciuni realizate. De comun acord hotrm s botezm acest formidabil aven peter-torent, renunnd fr scrupule la numele greoi i nesigur de Sarratch Det Mene, pentru acela de Marcel Loubens, descoperitorul, pionierul i nvingtorul avenului Henne-Morte. Astfel, ca un binemeritat omagiu adus cuteztorului speolog, care a fost foarte grav rnit n acest aven nainte de a pieri la Pierre-Saint-Martin, numele lui Marcel Loubens va rmne legat de locurile primelor sale explorri, de aceast peter, geamn cu Henne-Morte cu care comunic i constituie un singur tot, reprezentnd una din cele mai colosale caviti cunoscute n lume. Alte peteri i avene Cu tot timpul mizerabil al unei veri dintre cele mai capricioase i ploioase din ultimii 80 de ani (conform statisticilor meteorologice), echipele noastre, scindate i remaniate dup necesiti i circumstane, activau din zori i pn-n noapte. Ele explorau numeroasele guri" din acest sector, care se ascund n snul pdurilor de neptruns i ntr-un haos de nedescris de lapiazuri, dintre cele mai accidentate din cte mi-a fost dat s vd vreodat. Era vorba despre o munc de explorare i eliminare treptat a nenumratelor caviti, creia se devotau, n afara celor amintii mai sus, Michel Tovo, Pernin, Iscard i fiica mea Raymonde, toi patru neobosii i gata oricnd pentru orice sacrificiu. N-a putea s nu acord o meniune cu totul special lui Gilbert Helin din Aix-en-Provence, care i-a luat asupra sa sarcina ingrat i copleitoare s gteasc, zi i noapte, pentru toi speologii care reveneau n tabr la orele cele mai neateptate i erau ntotdeauna nfometai. Nemulumindu-se cu aceast activitate obositoare i puin atrgtoare, Gilbert Halin, dei nu avea dect un picior, cellalt fiindu-i amputat de sus, particip la unele explorri i era de ajuns s-i vezi srind, crndu-se, suind i cobornd pe scri, pentru a aprecia curajul a estui tnr, atletic i totdeauna bine dispus, admirabil exemplu de energie i optimism. La nceputul lui august timpul ru atinse paroxismul, i viaa n corturile ridicate pe punea care se transformase ntr-un burete umflat de ap devenise imposibil. Materialul i echipamentul acoperit de noroi putrezeau pe pmnt i de aceea n fiecare zi eram nevoii s lum pe noi haine ude i care ne stinghereau sub greutatea apei mbibate. n jurul nostru oile mureau din cauza intemperiilor. Ieeam din peterile i avenele inundate pentru a regsi afar ploaia neierttoare, o cea glacial, iar sub corturi o umezeal de nesuportat. 0 experien de colorare Ruleul vecin taberei noastre era umflat i avea un debit mrit la extrem. Acest rule, ca i toate cele din ntregul masiv, se pierde n crpturile calcarului i dispare sub pmnt. Mrirea debitului mi ddu ideea, imediat pus n aplicare, s-l colorm, pentru a cunoate, dac va fi (posibil, locul reapariiei lui la suprafa. Aruncnd n ap provizia noastr de fluorescein (4 kg), ncepurm s facem tot felul de comentarii i ipoteze. Unii presupuneau c colorantul va ajunge n cascadele din Henne-Morte i va iei la resurgena avenului, la Izbucul Fagilor, dup o cdere de 600 m n golul subteran. Alii credeau c fluorescein va traversa tot masivul n lrgimea lui i va iei la lumina zilei prin grota resurgen de la Goueil-di-Her (Ochiul Infernului), la poalele muntelui, dup un parcurs subteran de 3 km i o denivelare de aproape 800 m.

Dreptatea era de partea acestora din urm, cci 15 ore mai trziu uvoiul care venea din Goueil-di-Her fu colorat ntr-un verde de toat frumuseea. Din cauza abundenei ploilor, creterea apelor fcea ca ele s neasc cu o puternic detonaie caracteristic. Cei mai muli din echip coborr pn n satul Arbas ca s observe la petera Goueil-di-Her coloraia apei. Le-a fost ns imposibil s ptrund n peter din cauza apelor n cretere astfel, nct nau putut ajunge la sifonul care oprete naintarea la 150 m de la intrare. Un nou aven colosal Faptul c acum cunoteam orificiile avenelor situate ntre locul unde disprea prul, la 1 300 m altitudine, i locul unde reaprea, la Goueil-di-Her, ne determin s efectum explorarea acestor ferestre" asupra circulaiei subterane a apei, indicat de colorantul nostru. ntr-unul din aceste puuri, pe care l descoperisem i l botezasem Avenul Vntului", explorarea n-a fost mpins dect pn la adncimea de 80 m i abandonat pentru un timp n favoarea unui alt aven descoperit de ctre Pierre Gicquel. Acest aven suport asalturile a trei echipe succesive, care descoperir etaje suprapuse i puuri impresionante. Acolo, ca i n Avenul Vntului, explorarea fu oprit (cu mult prere de ru) att din cauza lipsei de material, ct i datorit faptului c fusese atins limita extrem a duratei campaniei din 1956. Dac Avenul Vntului i vecinul su botezat avenul Pierre" atingeau, n adncime, reeaua subteran pus n eviden de fluorescein cum aveam destule motive s-o credem , aceste avene trebuiau s aib profunzimi de 600 i respectiv de 700 m. Ct despre reeaua de ape care strbate subteran masivul, de la cele mai nalte pri ale lui pn la ieirea final din Goueil-di-Her, am botezat-o reeaua Trombe", ca un omagiu adus pionierului neobosit al masivului Arbas. Muntele ciuruit Concomitent cu activitatea grupelor din Marsilia i Aix, n masivul Arbas, un alt grup condus de ctre Raymond Gache, preedintele Societii speologice a Franei, i de ctre Jeane Deudon, preedintele Speleo-Clubului din Paris, se consacr explorrii sistematice i tiinifice a peterii Peneblanque, explorat odinioar de ctre Martel, pe o lungime de peste 800 m. La terminarea celei dea patra campanii anuale n aceast peter, speologii parizieni obinuser rezultate senzaionale: 4 km de parcurs subteran de-a lungul unor sli uriae i o succesiune de puuri de adncimi pn la 400 m. i nc nu ajunseser pn la sfritul peterii. n sfrit, la 15 august 1956, zece zile dup experiena noastr de colorare, cu ajutorul unui scafandru autonom, doctorul Yves Henry Dufour, de la Speleo-Clubul din Paris, reui s strbat sifonul din petera Goueil-di-Her constatnd c aceasta se continu n amonte. Astfel, att provensalii ct i parizienii triau o frumoas aventur subpmntean, ntr-unul din cei mai ciuruii muni ce se pot imagina. Nu ar fi fost imposibil ca ei s se ntlneasc sub pmnt, n labirintele complicate ale reelelor subterane, ntinse ntr-un larg evantai, i convergnd spre ieirea final de la Goueil-di-Her. Campania din 1956 n masivul Arbas, ngreuiat de ploile persistente, se solda totui cu realizarea spectaculoas i instructiv a comunicaiei dintre avenul Marcel Loubens i Henne-Morte, adic cu explicaia originii reelei hidrologice din avenul Henne-Morte. n afar de acestea, descoperirea i explorarea pn la adncimea de 200 m a avenului Pierre ne ddea mari sperane, deoarece acest nou aven se situa n albia fosil sub care curge rul subteran de la Coume Ouarnec a crei coloraie apruse n petera Goueil-di-Her, la poalele masivului Arbas. A doua campanie (1957) Parautaj n ziu de 29 iulie 1957, 20 de speologi din Marsilia i Aix-en-Provence se adunar la Coume Ouarnede. Grupai n jurul cearafurilor de semnalizare i al unui mic rug de vreascuri destinat s degajeze fum la momentul dorit, aceti tineri supravegheau cerul i-i ciuleau urechile, nerbdtori s descopere sau s aud avionul Dakota" pe care maiorul Renon i locotenentul Durai din trupele aeropurtate din Pau aveau misiunea s-l piloteze spre masivul Arbas, pentru a ne parauta cele trei tone de material necesare expediiei noastre HenneMorte 1957". Era ora 8 dimineaa i urcasem deja muntele ntr-o cea neplcut care nvluia n pnzele ei ntreg masivul. Totui, cteva nseninri timide i cteva raze de soare ne ddeau sperana c negurile aveau s se mprtie i s permit para-utarea. Dar, zadarnic speran ! n dou rnduri auzirm avionul zburnd deasupra noastr la o mare altitudine, cutnd o

sprtur n nori pentru a ne repera. ncercrile fur ns inutile; cerul rmnea acoperit i deziluzia noastr fu cu att mai mare cu ct avionul, rentorcndu-se la aerodromul din Pau, ducea cu el i dejunul, i cina noastr ! ncreztori n reuita operaiei de parautare, ncredinasem aviatorilor tot materialul nostru i chiar sacii cu merinde. Vrnd-nevrnd, expediia Henne-Morte 1952" fcu n ziua aceea o cur de slbire, mulumindu-se cu puin salam i o pine gsit n fundul sacului unui echipier prevztor i bine inspirat. Salamul era ntr-adevr enorm, dar mprit n felii i distribuit echitabil, la fel ca pinea, nu putea stura pe cei 26 de vljgani pe care urcuul matinal i aerul tare al muntelui i nfometaser la culme. Din fericire, a doua zi dimineaa, la rsritul soarelui, ziua se anuna splendid. Vntul slab i cerul senin ne ddeau certitudinea c avionul va sosi n jurul orei 8. l ateptam cu nerbdare i nelinite, n ipostaza unor naufragiai pe o insul pustie. Apariia fu salutat cu urale rsuntoare. Parautele multicolore ncepur s nfloreasc la 300 m deasupra noastr i s coboare, legnndu-se sub btaia unui vnt uor, care le deprta cam mult de noi, pe povrniurile ierboase ale muntelui. Aezai pe pmnt, fiica mea Raymonde i cu mine urmream cu interes desfurarea operaiei. Din cauza ngustimii vii i a copacilor din pdurile nvecinate, avionul trebuia s revin n zbor de mai multe ori, neputnd lsa de fiecare dat dect una sau dou paraute. Deodat la cea de-a cincea trecere, cnd fu lansat o paraut albastr care se deschise pocnind, se auzir strigte puternice n mijlocul echipei care avea misiunea s alerge imediat spre parautele czute i s le strng ct de ct, ca s nu fie sfiate de tufele de ienupr. De data aceasta echipa alergtorilor scond urlete de adevrai canibali fugea ntr-o vitez maxim pentru a ajunge la parauta albastr. Alturi de noi, un cerceta din Aix, narmat cu aparatul de fotografiat, rdea n hohote. Ne lmuri: Au recunoscut pachetul este sacul cu mncare !" Sacul despre care era vorba, czut la cteva sute de metri de centrul parautrii, fu adus n triumf i n fuga mare. Fr nici o clip de rgaz, aductorii lui l desfcur i mprir turt dulce i ciocolat. Foamea fusese oarecum potolit i primirea parautelor fu continuat de ctre Cercetaii n ort i cu prnzul lor n mn. Spre sfritul operaiei zbur deasupra noastr un mic avion biplan, un Stamp" al AeroClubului din Saint Girons, care ne arunc un pachet, ambalat i legat cu foarte mare grij. Coninea dou bombe fumigene care n mod normal ar fi trebuit s ne parvin cteva ore mai devreme pentru a putea semnaliza avionului militar amplasarea noastr. Bombele erau nsoite de un mesaj prietenesc al colegului nostru Delteil, venit s ne salute din nlimea cerului nainte de a ni se altura pentru expediia din adncimea pmntului. Fuseser lansate 39 de paraute care zceau mprtiate pe punile din jurul nostru, ca nite uriae flori albe, albastre, verzi i galbene. Transportul celor trei tone de material rspndit n vale, pn la luminiul ales pentru tabra de baz, a fost o munc grea i extenuant pentru membrii expediiei care i-au consacrat ziua ntreag. n vrful unui brad Privilegiul vrstei singurul la care nu poi renuna m scutea de aceast munc. M-am ndeprtat deci de locul taberei unde ncepeau s se ridice corturile i unde domnea o agitaie de furnicar. Ptrunznd n pdurea de brad i fag alturat, care acoper un teren extrem de accidentat i haotic, am efectuat nc o recunoatere n aceast zon de stnci sfrmate, de lapiazuri, de doline i scufundaturi, n fundul crora se ascund avene, peteri i gheari. Urcnd o pant foarte ridicat, un fel de creast stncoas, specific acestei regiuni accidentate de la Coume Ouarnede, am ales un brad nalt n care s m car spre vrf, pentru a domina ntreaga pdure i a m orienta fa de tabr i avenul Henne-Morte, ascuns undeva prin aceste locuri, cam la un kilometru jumtate deprtare. Ca de obicei, escaladarea se complica pe msur ce naintam prin pienjeniul tot mai des al ramurilor, n timp ce tulpina arborelui se subia i ncepea s se legene nelinititor. Cu toate acestea, am reuit s ating vrful bradului i din nlimea acestui observator aerian am descoperit foarte jos sub mine tabra unde, asemenea unor furnici harnice, echipierii transportau bagajele grele. Ei construiau un baraj din ramuri pe prul care erpuiete n poiana ierboas, n mijlocul creia se ridicau corturile. Acest pru din Coume Ouarnede dispare sub pmnt n avale printre crpturile stncilor, n plin pdure. Aici aruncasem anul trecut o cantitate de fluorescein, care 15 ore mai trziu ieise la suprafa prin petera Goueil-di-Her, situat la o deprtare de civa kilometri i 800 de metri mai jos, la poalele muntelui. tiam acum c exist un lung curs de.ap subteran ntre nlimea Coume Ouarnede i poalele masivului. Denumisem aceast strpungere reeaua Trombe" n cinstea unuia dintre pionierii masivului Arbas i ai avenelor sale. Or, tot aici, n talvegul mpdurit, descoperisem n 1956 avenul Pierre i Avenul Vntului, ferestre" posibile la reeaua hipogee pe care speram s-o atingem n adncime

i s-o explorm ct mai departe i mai profund. Aceste dou avene, n special avenul Pierre, constituiau sperana i obiectivele principale ale campaniei din 1957. Legnndu-m n vrful bradului, n oscilaiile sale domoale, vedeam prul scnteind sub razele soarelui. Privirile mele l urmreau, de la ultimele erpuiri, nainte de a fi nghiit de crpturile pmntului, pn n valea Gourgue, unde petera Goueil-di-Her renapoia luminii soarelui apele disprute la nlimea de 1 300 m. Trei kilometri distan n linie dreapt pentru o denivelare de 800 m ! ncercam s vd, s-mi imaginez cursul acestei reele hidrologice de prim ordin. Care speolog n-ar fremta evocnd o asemenea perspectiv plin de necunoscut, bogat n promisiuni, momente agitate i pericole ! Nu-mi era greu smi reamintesc ncercrile noastre succesive i repetate, consacrate odinioar sinistrului aven vecin, Henne-Morte, ale crui cascade ne inuser n loc ase ani i pe care nu le-#m putut birui dect n cel de-al aptelea an. Puuri verticale suprapuse, cascade de neimaginat, complexe de sli i galerii etajate, coluri misterioase i de temut, scobituri n care apa sap, foreaz, nainteaz tot mai departe, tot mai adnc, pentru a reaprea pe neateptate i inexplicabil sub arcadele unei caviti, barat curnd de un sifon; toate acestea mi se perindau prin minte evocnd reeaua Trombe din care nu cunoteam dect nceputul (pierderea rului prin stncile din Ouarnede) i sfritul (petera Goueil-di-Her). Mult mai puin avantajat dect alpinistul care-i poate studia muntele visurilor sale, l poate scruta cu binoclul, i poate imagina i jalona cu ochii cile de ascensiune printre pereii stncoi, speologul este redus la simple supoziii, aproape totdeauna rsturnate de neprevzut i de complexitatea nfiortoare a lumilor subterane. i vai ! Se vede adeseori dezarmat de obstacole de netrecut, n faa crora este neputincios. Drmturi colosale de boli, crpturi de neptruns, funduri de sac fr ieire, lacuri, sifoane opresc definitiv, neierttor, pe speologi n naintarea lor, n acelai timp n distan i adncime. n 1956, prietenii notri provensali atinseser, n avenul Pierre, adncimea de 200 m i descoperiser c petera se prelungea: constatare capital i promitoare. Dar tiam prea bine c o iserie de obstacole neprevzute i de netrecut se pot opune naintrii. Astfel, pentru a nu cita dect experiena din Pirinei din 1934, cnd soia mea i cu mine am fost oprii de o strmtoare, la adncimea de 300 m n avenul Martel din Ariege, fr a putea atinge colosala peter Cigalere, care era subiacent. tiam de asemenea c n Henne-Morte, n 1947, Marcel Loubens i cu mine fuseserm blocai la o adncime de 446 m, de un sifon, fr s putem iei prin Izbucul Fagilor. De curnd, n 1953, n avenul Pierre-Saint-Martin, ne-am oprit ntr-o sal fr ieire i nu putusem depi adncimea respectabil de 700 m, dar insuficient pentru a atinge resurgena prului Benthia n valea Saint Engrce. Avenul Pierre sau Avenul Vntului ne va permite oare s ptrundem n reeaua Trombe ? Aceast reea ne va conduce ea fr piedici pn la ieirea ei la lumina zilei ? Iat dubla ntrebare pe care mi-o puneam, n timp ce, cocoat n chip original i incomod n vrful bradului, ncepeam s fiu cuprins de crcei dureroi. Dndu-mi seama c vrful bradului nu este locul cel mai nimerit pentru meditaii asupra lumii subpmntene, m hotrsc s cobor, scond n prealabil din buzunar i legnd de ramura terminal a copacului o panglic pe care vntul o flutura ca pe un drapel. Apoi, ascultnd de impulsul att de natural tradiional care i face s chiuie n chip de iodler pe alpinitii ajuni pe un pisc ndrzne sau pe simplii turiti pe o nlime modest, m supun i eu acestui obicei copilresc i adresez tovarilor mei un chiot de irrinina sonor care i face efectul dorit. Jos n tabr tinerii, surprini de slbaticul strigt basc, ridic capul n direcia mea. Unii zresc banda care flutur n azur i silueta cocoat pe trunchiul suplu ca o sgeat al bradului. mi rspund plini de veselie, iar eu, satisfcut de micul meu succes, cobor i m adncesc i mai mult n pdure i n aventur. Descoperirea unei guri n clipa aceea eram departe de a-mi imagina c un sfert de or mai trziu aveam s fac o descoperire susceptibil s aduc ntrebrilor mele, relative la reeaua Trombe, un rspuns deopotriv providenial i exaltant i s-mi permit s descopr o prelungire foarte important a acestei reele. Dar s nu anticipm. Urmresc deci cercetrile mele concentrate asupra fundului dolinelor, adic acolo unde se pot descoperi crpturi n stnci i orificii de avene. Iat-m acum cobort ntr-o vast adncitur, unde stnci rsturnate apar dintr-o vegetaie luxuriant de ferigi i umbelifere uriae. Srind de pe un bloc pe altul, m aplec peste orice adncitur acoperit cu muchi, peste orice crptur capabil s ascund vreo cavitate necunoscut. Aceast treab ingrat, constnd ntr-o scrutare atent a solului fr a omite nimic, ntr-o coborre n toate adnciturile, fr a ocoli sau neglija vreo ncreitur a terenului, vreo ngrmdire de bolovani, este fr ndoial penibil, obositoare i descurajant. Dar speologul trebuie s i se supun cu ncpnare i

chiar cu rbdarea cuttorului de aur sau cu credina celui care caut un ac n carul cu fn. Succesul, descoperirea excepional, nu se dobndete dect cu acest pre. Acest aspect al cercetrilor se numete n jargonul speologilor a face prospeciune". Prospectez deci fr entuziasm i n acelai timp fr osteneal ceea ce este fructul unei ndelungi obinuine , repetnd cuvintele unui mare savant, geologul Pierre Termier: S descoperim, trebuie s descoperim ca s fim bogai". Bogai n bucuriile minii, n descoperiri, n experiene sau n fapte, cci cercetrile speologice nu conduc dei unii se ndoiesc la alt fel de bogii. Bolovanii fiind necai ntr-o ptur de afine, de ferigi i zmeuri, n care risc s m afund pn la bru, naintez srind din stnc n stnc, cnd, deodat, lundu-mi avnt greit sau alunecnd, fac o sritur prea scurt i cad peste o creast stncoas. Cdere fr gravitate, dar dureroas ca orice lovire a osului. Piciorul mi este zgriat i tibia m doare. Dup cteva clipe pot s merg mai departe, ns chioptnd i blestemnd aceste tufiuri care mascheaz perfid stncile i golurile-capcane. Dar... cauz mic cu efect mare ! Cum piciorul m doare i este contuzionat, renun la investigaii i mai ales la sriturile de pe o stnc pe alta. Pornesc napoi spre tabr. Itinerarul m face s trec pe lng trunchiul unui copac czut ntr-o mas deas de ferigi. Pentru a evita aceast vegetaie i cursele solului pe care le ascunde, merg pe trunchiul copacului mort, cnd deodat observ cteva ferigi care tremur aproape imperceptibil. Aplecndu-m i ndeprtndu-le cu mna, simt un uor curent de aer ascendent provenind dintr-o gaur ntunecat de grosimea corpului unui om. Iat una din acele numeroase guri-curs care abund n Coume Ouarnede. Aceasta era excepional de bine ascuns i cu att mai primejdioas pentru animale (uri, mistrei, vulpi, oi, cini de vntoare), ca i pentru vntori, tietori de copaci i speologi, singurii care rtcesc pe aceste meleaguri. Dar ceea ce constituie un pericol de temut pentru animale i pentru oameni poate s mplineasc dorinele speologului, singura fiin care se acomodeaz cu golurile subpmntene, pe care le iubete, le caut, le exploreaz i gsete un interes inepuizabil n aceast activitate, ce-i face pe ceilali oameni s se cutremure de groaz. Prima mea grij este s eliberez orificiul de ferigile, muchiul i crcile care l ascund i l acoper. Apoi, ca un prim reflex, m aplec peste gol, privesc i ascult dou lucruri familiare speologului. Nu vd ns dect un pu vertical n care privirea se pierde la civa metri. Nu aud nimic. Cu un al doilea gest reflex arunc n gaura cscat o ramur uscat care cade lovindu-se de perei i pare s se fi oprit la o adncime modest de vreo 20 m. n concluzie, un pu oarecare i, fr ndoial, neprezentnd vreun interes deosebit. Nimic altceva dect un pu n plus, pierdut printre stnci, ca attea altele, cci marile goluri snt rare ! Totui, n lipsa unei sonde, am n sacul meu un ziar pe care-l desfac, l mototolesc i apoi l rsucesc. i dau foc i l las s cad n gol. Frnat de curentul flcrii, tora mea coboar maiestuos, n spirale strnse, luminnd pereii i lsnd s se vad arhitectura lor. Puul se lrgete considerabil n adncime, diametrul su crete fr ncetare i cnd ziarul cade pe fundul puului ncetnd s ard, el lumineaz cu zgrcenie o sal nclinat, de-abia zrit, care recade imediat n ntunericul cel mai deplin. Dar, datorit memoriei retiniene i unei lungi experiene, snt nclinat s nu subestimez acest pu. El ofer ntr-adevr proporii care nu snt de neglijat i trebuie s-mi modific aprecierea referitoare la adncimea lui i s-i atribui una de 30 m. Bineneles c va trebui s revin aici i s cobor n interiorul lui, cci nu poate fi omis un asemenea pu a crui poziie nu nceteaz s m intrige i s-mi strneasc curiozitatea, care la speolog doarme ntotdeauna cu un ochi deschis. Nu s-ar putea spune c mprtirea descoperirii puului meu" a fcut senzaie n tabr. Eu nsumi nu-i acord o atenie deosebit. Totui hotrrea de a rn rentoarce i a cobor n interiorul lui nu-mi ddea pace. Cci... cine tie ?... n avenul Pierre A doua zi i n zilele urmtoare toate eforturile i toat activitatea au fost, cum era de ateptat, axate pe avenul Pierre, ctre care echipele din Aix i Marsilia plecau unele dup altele, fr ncetare. Acest aven fusese descoperit la sfritul campaniei din 1956 n talvegul fosil, cam la un kilometru n aval de locul unde disprea complet prul de pe Coume Ouarnede. Descoperitorul fericit i inspirat cci nimic nu semnala avenul la exterior a fost Pierre Gicquel, eful cercetailor din Aix-en-Provence. O depresiune acoperit de tufiuri, crci, ferigi i muchi, la picioarele unui perete stncos: acolo a cobort Gicquel, a cutat ndelung i s-a aplecat asupra unei crpturi strimte, i n parte nfundat de trunchiul gros al unui copac uscat. A reuit totui s se strecoare i s ajung ntr-o sal minuscul cu tavanul jos, neprezentnd nici un interes. Dar un curent de aer, ce strbtea acest spaiu redus, l-a condus pn la o diaclaz strmt i ntortocheat, n care s-a aventurat mpreun cu tovarii si. Puin mai departe au trebuit s desfoare o scar pentru a atinge fundul acestei diaclaze descendente. nc civa metri de naintare orizontal printre pereii extrem de erodai i deodat sub picioarele lor s-a deschis un imens gol ntunecat, o prpastie de proporii impuntoare i de o mare

adncime, judecind dup zgomotul i salturile pietrelor pe care le-au aruncat n vid. ncepnd din august 1956 s-a cobort n acest pu de 80 m, foarte abrupt, cu ajutorul scrilor electron. El a fost botezat Puul Negru", din cauza culorii negre a calcarului carbonifer 1. n 8 i 9 august, echipa Gicquel a atins adncimea de 150 m, n Puul de Argil", nfundat i colmatat cu mari depuneri de aluviuni. Membrii echipei au descoperit ns i au parcurs o reea complicat de galerii fosile, remarcnd o prisp periculoas care trebuia trecut pentru a permite accesul la prelungiri n adncime de cel mai mare interes. Guy Maurei a fost acela care a forat aceast trecere-cheie foarte ngust. A putut astfel s descopere o sal unde ecoul pailor lui i ddea iluzia c cineva venea n ntmpinarea sa din cealalt extremitate a cavitii sonore ! Dincolo de sala Omului care merge", cavitatea se prelungea cu puul Maurei", n care n-a putut cobor, neavnd utilajul necesar. n ziua de 10 august, o alt echip, condus de Guy Maurei, a cobort n avenul Pierre, la ora 4 dup-amiaz, pentru a nu reveni la suprafa dect a doua zi la 5 dimineaa. Eram n ziua aceea de gard la orificiul exterior cu Delteil, lng telefon. Ploua abundent i ne adposteam, de bine de ru, sub arcada stncii alturate. Poziia era puin confortabil i violentul curent de aer din pu fcea ederea noastr greu de suportat. Spre miezul nopii am reuit s aprindem un foc ca s ne nclzim. Crcile ude fceau un fum de nesuportat care ne mpresura i se nvrtea n jurul nostru. Ne-am obinuit totui cu el i ncepuserm s ne nclzim, cnd a sunat deodat telefonul. Era fiica mea Raymonde care ne chema. Se afla la un releu la 100 m cu Jacqueline Dilandro i mi ddea de tire, dac nu ngrijorat, cel puin incomodat i tuind continuu, c torente de fum nvleau n aven unde vizibilitatea devenea redus la zero, iar atmosfera complet nerespirabil. Nu ne ddusem seama c tot fumul era absorbit de acest co natural cu tiraj inversat. Am mprtiat i stins repede focul al crui fum era ct p-aci s ne asfixieze tovarii, nc un pericol pentru speologi, la care nu ne-am gndit", a conchis Delteil. La ora 5 dimineaa echipa a urcat la suprafa: nti Raymonde i Jacqueline, dup care veneau Conrad, Pernin, Felix i, n sfrit, de Guy Maurei. Acesta din urm, care fusese liderul, trecuse peste un punct dificil i explorase pn la adncimea de 200 m, unde a trebuit s se opreasc, din lips de scri, la marginea vidului care se deschidea la picioarele lui. Explorarea fusese, deci, promitoare. Aflasem atunci c avenul atingea i chiar depea 200 ni n profunzime, astfel nct se ntrea sperana de a ntretia i mai adnc cursul subteran al prului Ouarnede. Dar sosind data prevzut i fixat pentru terminarea campaniei din 1956, a trebuit s demontm corturile i s prsim masivul Arbas pentru un an. n reeaua Trombe Campania din 1957, ateptat febril, a fost pregtit i organizat cu grij. Ea a nceput n ziua de 30 iulie printr-o parautare masiv, care a permis ridicarea unei tabere de baz ntr-un lumini din masivul Coume Ouarnede. nc din zorii zilei de 1 august, o echip compus din Gicquel, Parent, Nalin i Weydert coboar n avenul Pierre, dup ce se instalase un troliu de mn n vrful Puului Negru pentru a uura coborrile i urcrile n aceast vertical de 80 m. n seara aceleiai zile, o a doua echip (Frangin, Pernin, Felix, Reboul) o nlocui pe cea dinti. Punctul atins de ctre Maurei n 1956 este depit. O succesiune de puuri suprapuse snt coborte. Se atinge adncimea de 270. A doua zi explorarea continu pn la cota 300, dar naintarea este din nenorocire oprit din cauza unui bazin de ap stttoare, n fundul unei galerii fr ieire. Timp de opt zile echipele se succed i exploreaz o reea fosil complicat. Dou tabere subterane snt instalate la 200 i 270 m la baza puurilor verticale, dar toate ncercrile de a cobor mai jos de cota 300 se lovesc de blestematul bazin sifonant ntlnit la 2 august. n sfrit, n ziu de 11 august, la ora 9 seara, Marcel Frangin telefoneaz de la tabra a II-a. De 24 de ore se ncpna, mpreun cu toat echipa, s parcurg galerii deja recunoscute, cnd JeanMarie Reboul descoper urmarea" att de mult cutat; o trecere-cheie care a condus n fine la reeaua activ unde curge un ru subteran. Noua naintare, de circa un kilometru, se efectueaz prin coborrea mai multor cascade i traversarea unui lac i a unor repeziuri, a cror schi sugestiv avea s ne-o aduc mai trziu Weydert. Comunicarea lui Marcel Frangin este o veste care face inimile tuturor s salte de bucurie sitund de acum nainte avenul Pierre printre cele mai adnci caviti subterane cunoscute. De altfel, explorarea nu este terminat i cei patru oameni (Frangin, Reboul, Felix, Pernin, neavnd scrile necesare au fost nevoii s se opreasc la jumtatea unor puuri succesiv suprapuse, n care cad apele unui curs subteran ce nu poate fi, dup toate probabilitile, dect rul din Coume Ouarnede, regsit astfel sub pmnt, conform previziunilor noastre din 1956.
1

Perioad din era primar. N.T.

Acest ru, care erpuiete prin faa corturilor din tabra de baz, ncepe s ne ngrijoreze, cci, n urma ploilor continue, debitul su se mrete simitor. ntiinm prin telefon pe prietenii notri care se gsesc n acest moment la 270, n tabra a II-a subteran. Cu toate acestea, ei snt att de obosii de explorarea lor n adncime, nct amn pentru a doua zi revenirea la suprafa. Dar la 6 dimineaa, Frangin telefoneaz c snt blocai. n timpul nopii cascadele au crescut i snt nevoii s atepte scderea apelor. Cum aceasta ntrzia, cci ploua fr ncetare, cei patru oameni se hotrsc s nfrunte duurile neierttoare i periculoase, care se prvlesc n puuri. n cele din urm, ajutai de o echip cobort n ntmpinarea lor, ei reuesc s reapar la lumina zilei, extenuai i uzi de cascadele din adncul avenului, care, aidoma tuturor adncimilor subterane, opun rezisten mpotriva oricrei ncercri omeneti. Avenul Raymonde Explorrile agitate i rezultatele obinute n avenul Pierre nu m opresc nici s uit i nici s neglijez puul modest pe care l descoperisem n mijlocul pdurii, chiar n ziua parautrii. La 2 august ne gsim la orificiul lui: Grosliere din Grupul speologic din Provence, fiica mea Raymonde i cu mine. Dup ce am desfurat scara n vid i am fixat-o de trunchiul bradului dobort, care la nceput nchidea parial orificiul stncos, ne-am echipat i pregtit s coborm. Raymonde fiind gata, naintea noastr, iam nnodat coarda de asigurare sub brae. Ai cinstea s cobori prima, i spun, n timp ce i aranjeaz echipamentul i i aprinde lampa de la casc. Dup cteva minute atinge fundul puului i ne d semnalul de ridicare a corzii de care se eliberase. Aplecai pe marginea orificiului, putem s constatm c nainteaz pe un sol accidentat i nclinat; n curnd dispare din raza privirilor noastre. Exist deci o prelungire. Grosliere, cobornd i el, ajunge n fundul puului i, dezle-gndu-i coarda, dispare. La rndul meu atac puul larg de 30 m i constat c la baza lui se gsete o ngrmdire de pietre dincolo de care ncepe un grohoti ce se las sub o bolt joas. Adus de spate, ncerc s naintez pe pietrele ce se rostogolesc i prin care observ, fr s m opresc, cteva oase de muflon. Iat-m ajuns ntr-o frumoas sal cu o bolt ogival foarte nalt. n obscuritatea care domnete aud, la cealalt extremitate a slii, zgomote de pietre date la o parte. Alo ! Grosliere ! Unde sntei ? Dumneata eti, Casteret ? Lucrm. Fiica dumitale nainteaz pe burt ntr-o gaur aproape nfundat de pietre unde sufl un curent puternic de aer. Din civa pai strbat sala, escaladez o ngrmdire de stnci czute din tavan i descopr pe Grosliere, ngenungheat i aplecat asupra intrrii unui canal strmt. ncearc s pun de o parte o grmad de plci i sfrmturi de stnci pe care le scoate din canal. Pe Raymonde n-o mai vedem, dar se aude cum nainteaz harnic deplasnd i scond pietre nepenite ca s-i fac loc. Este inutil s-i propun s-o nlocuiesc. Continu s nainteze cu ardoarea i ncpnarea speologului care se gsete n situaia de a fora o trecere grea i de a se tr ctre prelungirea presimit. Un indiciu, care nu nal niciodat, o ncurajeaz n ncercarea ei: curentul violent de aer care rzbate prin canal. Insistm s ne lase s-a nlocuim, dar ea pretinde c nu putem s ne strecurm i c de altfel ntrevede o lrgire, unde va putea nainta mai uor. ntr-adevr, puin timp dup aceea, reuete s scape din tubul stncos prin care se strecurase i o auzim naintnd, nu trndu-se, ci mergnd n picioare. Dezavantajai de faptul c nu avem talia zvelt a unei tinere fete, Grosliere i cu mine trebuie s muncim din greu pentru a lrgi trecerea i a ndeprta materialele ngrmdite. n cele din urm ne gsim n continuarea cavitii. Aven sau peter ? Este greu de precizat, cci ntlnim aici cnd caracteristicile avenului puul vertical de intrare , cnd aspectul unei peteri o sal urmat de o galerie-strmtoare. Ceea ce avem acum n faa ochilor ine n acelai timp i de aven, i de peter, deoarece naintm printre pereii unei diaclaze, adic ntre dou ziduri aproape paralele i ndeajuns de apropiate pentru a putea merge nainte, prin opoziie". Acest mod de locomoie, ramonajul, cum spun alpinitii, consta n a ine un picior ntr-o parte, cellalt n alta i n a desface braele. Att minile ct i picioarele se reazem de perei. Dac acetia se apropie, opoziia se obine nu prin ndeprtarea picioarelor i desfacerea braelor, ci prin rezemarea conjugat, sau separat, a umerilor, a oldurilor i a genunchilor, de stnc. Toat aceast gimnastic, destul de complicat i extrem de variat, dup capriciul configuraiei diaclazei, este n general instinctiv i efectuat cu pasiune de cel care s-a nscut crtor". Diaclaza unde am ajuns-o pe Raymonde este strmt, erpuitoare i foarte nalt,.astfel nct

nu-i distingem conturul, ceea ce se ntmpl des sub pmnt. n mod tacit, am ales fiecare un alt nivel de-a. lungul cruia s naintm, pentru a ne face o idee de ansamblu. Grosliere, cobort ct mai jos posibil, se gsete la o adncime aproximativ de 30 m unde avanseaz pe blocuri i stnci nfipte i nepenite n diaclaz. Raymonde i cu mine, naintnd n opoziie n linie orizontal, ajungem ntr-un loc unde pereii stncoi se deprteaz unii de alii nct nu mai permit opoziia. M opresc. nainte, dedesubt i deasupra mea, numai vid i bezn. Golul se lrgete considerabil. Ct despre Raymonde, naintarea ei este oprit de o configuraie analog: deprtarea pereilor care nu-i mai ofer nici o perspectiv. A nregistrat totui un indice acustic, un fel de murmur pe care-l atribuie curgerii unui pru sau unei mici cascade, undeva foarte jos, sub ea. Aceast explorare iniial ntr-un pu, care ar fi putut fi considerat apriori puin adnc i fr interes, ne-a convins c este vorba de ceva important i demn de a fi studiat n mod serios. n consecin, chiar a doua zi, ne gsim din nou la locul doscoperirii din ajun: n diaclaz. Urmnd calea aleas de Grosliere cu o zi nainte i cobornd pe vertical, aterizm pe stncile unde se oprise. Astzi coborrea a fost puin mai greoaie i mai nceat, deoarece purtm n spate saci, scri i corzi. Avem ns i un tovar, Daniel Leschi, din Grupul speologic din Provence, care ni s-a alturat i ne d o mn de ajutor. O naintare acrobatic pe blocurile care se clatin i alunec ne permite s ajungem pe stncile ngrmdite de la baza diaclazei, dintre care unele s-au rostogolit pn ntr-o galerie spaioas i orizontal, n care ptrundem tcui i plini de admiraie. S-a sfrit cu ramonajele i contorsiunile de arpe n gurile i ngustimile incomode ale diaclazei. Iat-ne acum ntr-o mare galerie unde drumul este uor i se poate merge fr piedici. S-o lum la dreapta, ori la stnga ? Nu avem nici o preferin, dar, n tcerea scurtului popas pe care ni-l acordm, un zgomot uor se face auzit, venind din dreapta. Murmurul pe care l-am auzit ieri, declar Raymonde, pornind n aceast direcie. O urmm. Nu dup mult timp constatm c la mijlocul galeriei se gsete albia seac a unui pru. Puin mai departe, cteva ochiuri de ap, urme ale unei circulaii recente, snt rspndite ici-colo, n mici bazine naturale. Mai departe, un firicel de ap se strecoar printre pietrele de pe sol, fiind absorbit de propriile lui aluviuni. Dm de o sritoare de civa metri peste care prul cade ntr-o mic cascad, mai mult zgomotoas dect interesant, pe care a auzit-o Raymonde ieri, cnd edea agat n diaclaz. Dincolo de ea culoarul continu i putem escalada mica sritoare, dar ceea ce ne intereseaz nu este att originea acestui pru, ct destinaia lui. ntoarcem deci spatele ramurii n amonte a peterii i naintm n aval, fie pe banchete stncoase, fie pe plaje de pietri i de praf alb de gips cristalizat. Deodat privirile noastre snt atrase de un obiect neobinuit care zace n faa noastr i pe care l ridicm: este un element de baterie-tor, marca Leclanche" ! Asemenea obiecte gsite ntr-o peter produc totdeauna o surpriz neplcut speologilor n explorri subterane, cci dovedesc, fr posibilitatea vreunei ndoieli, c au fost devansai i c nu snt primii care au ptruns n locuri ai cror descoperitori le place s se considere ! nregistrez surpriza i reacia de suprare a tovarilor mei produs de gsirea acestei epave. Pe urm ncep s le vorbesc despre aceast descoperire neateptat i important. Speologii fac bine c arunc astfel bateriile uzate, spun eu. Ele pot, ca i acum, s serveasc drept reper i, n anumite circumstane, dau indicaii preioase. Datorit acestei bate/ii, continui eu, tiu precis unde m aflam ieri seara, cnd ramonm n nlimea diaclazei! i ridic arttorul minii spre bolta extrem de nalt, nevzut, unde fusesem oprit n naintarea mea, ca urmare a ndeprtrii pereilor i de unde, n lipsa altui proiectil, aruncasem aceast baterie uzat, a crei cdere n nisip n-o auzisem. Dup legitima emoie, incidentul se nchide spre satisfacia general i ne continum naintarea. Certitudinea, pus la ndoial un moment, c explorm un teren virgin d un pre deosebit naintrii i perspectivelor care se desfoar n faa noastr. Galeria prin care mergem ofer proporii din ce n ce mai mari. Sntem ntr-o peter uria, importan: o adevrat peter mare. Peter sau aven ? Dilema continu s ni se pun, cci ajungem acum la marginea unei sritori de 10 m, unde trebuie s desfurm o scar pentru a cobor i a pune piciorul pe o ngrmdire de stnci, ntr-o sal vast i sonor. n ea dou cascade subiri cad din nlimea bolii pierdute n obscuritate. Srind din bloc n bloc, constatm stupefiai c ntre aceste stnci nvlmite, nepenite i oarecum suspendate, se gsesc galerii, interstiii care se deschid n vid. Pietrele pe care le lsm s cad prin ele dovedesc cderi verticale impresionante. Ajuni n centrul slii, ne aplecm i privim printre dou stnci rezemate una de alta n form de arc. Aruncm un ziar aprins n bezna care se casc sub picioarele noastre. Flacra, care coboar n vrtej, lumineaz n adncime un pu vertical de un diametru cu totul neobinuit, dar n acelai timp

lumineaz pe dedesubt blocurile pe care ne aflm. Constatm cu oarecare team c ocupm cheia de bolt a unei ngrmdiri nspimnttoare de stnci, n echilibru deasupra vidului de sub noi. Cum st oare neclintit aceast uria ngrmdire de blocuri ? Cum s-a putut construi i cum poate dura o asemenea arhitectur natural ? n faa unor astfel de aspecte speologii reacioneaz diferit. Unii snt optimiti, nepstori, incontieni n faa primejdiei; acetia se recruteaz dintre tineri i mai ales dintre debutani. Pentru ei nimic nu este de temut, totul e stabil, nimic nu se poate clinti sau rostogoli. Asta ine de mult aa", spun ei avansnd fr precauii, acolo unde chibzuiii i experimentaii vd indicii suspecte, simt pericolul de drmare a unui edificiu mictor, gata s basculeze, sau avalana ucigtoare pe care un simplu gest poate s-o declaneze... Trebuie s mrturisesc c iluminarea pe dedesubt a enormelor blocuri n echilibru peste gol nu-mi produce nici o plcere, ncerc s m conving c blocurile snt solid aezate, dar, cu toate acestea, m ngrijoreaz securitatea noastr. Ce-i de fcut ? n unele cazuri ncerci s consolidezi, s fixezi o stnc amenintoare. Alteori, dimpotriv, este bine s curei trecerea, s provoci cderea unui bloc primejdios. Aici ns nu poate fi vorba de asemenea procedee. Problema se pune pentru ntreaga suprafa a unei sli vaste, o podea suspendat i alctuit din blocuri enorme. Ziarul arznd s-a consumat nainte de a atinge fundul uriaului pu. Pietrele lsate s cad indic o vertical de ordinul a 3040 m urmat de o pant unde proiectilele noastre sar i ricoeaz, cznd i mai adnc. Cu toat binecunoscuta imprecizie a sondajelor pe baz de sunet, ne mulumim momentan cu aceast indicaie. Nu dispunem dect de o singur scar de 15 m, cu totul insuficient. Blocurile fiind enorme, trebuie s consumm 5 m de scar, pentru a o lega n jurul unuia dintre ele, astfel c numai 10 m atrn n gol. Este puin, dar n felul acesta voi reui s cobor pn la acea adncime. Trec la fapte, asigurat cu ajutorul unei corzi de nailon. Ajuns la ultima treapt, mi introduc piciorul astfel ca s pot strnge scara ntre genunchi i, inndu-m cu o singur mn de ea, m balansez n gol. Aprind lampa electric i o ndrept nu n jos, cum ar fi logic, ci n sus, spre acele dedesubturi ciclopeane care m nelinitesc i pe care nu le gsesc de loc pe gustul meu. Dar, fiindc aceste blestemate blocuri te nspimnt cnd le priveti, schimb perspectiva i scrutez acum adncimea. Cred c oricine este de acord c barele unei scri de electron nu snt locul cel mai potrivit pentru meditaii, mai ales cnd atrni i te nvri n vid sub ameninarea stncilor nelinititoare; i totui, am trit acolo, n clipa aceea, una din cele mai nltoare bucurii ale carierei mele. Bateriile electrice noi i excelentul reflector al lmpii electrice produc un fascicul luminos care ajunge departe i mi dezvluie perspectiva unor perei negri i lucioi care scap n jos, iar n fund un canion stncos cu meandre capricioase unde curge un ru... Nici o ndoial ! Iat drumul apei, iat capul reelei Trombe". i sntem la mai mult de 800 m deasupra resurgenei Goueil-di-Her ! Cnd, cteva ore mai trziu, am reaprut toi patru la suprafa, sub fagii i brazii mari ai pdurii din Coume Ouarnede, se adunaser n afar de tovarii notri, care ne ajutaser s ieim din aven, un grup de turiti i de curioi: doi jandarmi n patrulare, preotul din satul vecin, civa tineri i tinere. Era de asemenea i trimisul special al ziarului La Depeche de Toulouse", prietenul nostru J. Saux, reporter i istoriograf al expediiilor noastre n masivul Arbas. i puul ? ntreb el cu nepsare i mai mult s aib contiina mpcat. nc gfind din cauza urcuului greu pe scri, mi-aduc aminte c am ntrziat s-i rspund imediat. Nu-i un pu, nu-i numai un simplu pu, spun eu. Ce-i cu acest pu ? ntreb el la fel de indiferent. Este un aven. Un aven prodigios. Capul reelei Trombe. Poate cel mai mare aven din lume..., am adugat anticipnd, dar profeia, din fericire, avea s se confirme. Impresionat, cu stiloul n aer, ziaristul mi puse a doua ntrebare: i cum o s-l denumii ? L-am i botezat. Poart, dup tradiie, numele primei persoane care a cobort n el i care ia forat trecerile: avenul Raymonde". Dup o descoperire att de promitoare i dup declaraia care m angajase" oarecum, era firesc s ne grbim s continum explorarea avenului Raymonde. A treia zi am cobort, de data aceasta avnd scrile necesare; eram opt participani, dintre care unii rmseser ca echip de sprijin n sala ngrmdirii de stnci, la captul superior al marelui pu. Scrile fiind fixate de aceeai stnc ca i alaltieri, am cobort primul, urmat de Raymonde, Grosliere, Fernandez, Fouque i Weydert. De ndat ce am ajuns jos, previziunile mele se confirmar mai presus de orice speran, cci, la numai 10 m de extremitatea scrii, rul se unete cu un alt curs de ap mai important. Dup cum n avenul Pierre izbutisem s ntretiem cursul subteran de la Coume Ouarnede, am reuit s-l atingem i aici, n avenul Raymonde.

Pe viitor va trebui s urmrim acest curs hipogeu de la un capt la altul, adic s stabilim legtura dintre avenul Raymonde i avenul Pierre i, cobornd mai adnc, s trecem din avenul Pierre n petera Goueil-di-Her, resurgena final a acestei reele de mari proporii, pe care n mod succesiv am bnuit-o, identificat-o, am atins-o n unele locuri i chiar am botezat-o reeaua Trombe". O astfel de legtur ar reprezenta cea mai profund strpungere hidrogeologic cunoscut pn n prezent. Interesul de a cunoate de sus pn jos profilul geologic i hidrologic de aici, ct i atracia recordului mondial pe care ar constitui-o o atare legtur nsufleesc i pasioneaz pe speologi. E uor de bnuit cu ct ardoare ne angajm n culoarul strmt n care ptrunde rul nostru subteran. Plecm cu atta nerbdare i cu atta grab, nct comitem un fapt cu urmri suprtoare: uitm s lum cu noi sacul cu merinde. Ne-am dat seama dup o naintare grea de vreo 200 m unde a trebuit s avansm n ramonaj ntr-o diaclaz n fundul creia rul curge cnd calm, cnd vijelios, fiind ntretiat de cascade. Ajungnd la cea de-a patra cascad, unde ne-am trecut sacii pe un lan viu, unul dintre noi ntreb: Cine are mncarea ? Cine poart sacul cu alimente ? Ancheta este fcut i terminat repede: nimeni nu l-a luat, a rmas la baza puului care ne-a adunat pe toi la piciorul scrii. Responsabilul, purttorul sacului cu pricina, scp destul de uor, fiind obligat doar s fac calea ntoars i s-l aduc de urgen. Dup o scurt chibzuin, considerm c inconfortabila diaclaz nu este un loc tocmai potrivit pentru un dejun. Poate c drumul se va complica i mai mult n avale ? Hotrm, deci, s ne rentoarcem, s revenim la baza puului unde vom putea mnca n condiii mai omeneti. Rentoarcerea noastr produce emoii celor rmai de gard, care se pregtiser s ne atepte cu resemnare ore ndelungate. Auzindu-ne sosind att de repede, s-au nelinitit la gndul c am ntlnit vreo piedic de netrecut ori c am suferit un accident. Strignd ct ne inea gura, am fost nevoii s le explicm motivul rentoarcerii. Linitii i amuzai de zpceala noastr, ne-au copleit cu epitete i nume de animale i psri cunoscute pentru memoria lor scurt i inteligena lor nu prea strlucit. Asta nu ne-a tiat totui pofta de mncare ! Aezai comod ntre stnci, onorm dejunul, singurul pe toat ziua. Spre sfritul mesei, destul de frugale, pregtesc pe un primus un Nescafe i m amuz de felul cum tovarii mei din Aix i Marsilia l beau: renunnd la poriile individuale care se vars i ard degetele cu ocazia mpririi lor, renunnd la distribuirea de zahr i cafea n recipiente de coninuturi variate, motive de contestaii, ei au adoptat un sistem nou i original. La strigtul sacramental: La zeam", fiecare scoate. din buzunar un tub din material plastic, l afund n oal i, cu ajutorul lui, cafeaua este sorbit fr acrobaii i stngcii, pn la ultima pictur. Amnunt important i obligatoriu: tuburile lungi i suple snt de acelai diametru i deci cu acelai debit! Nebnd cafea, nefumnd, m aez lng stnc, n timp ce tovarii mei i aprind igrile sau pipele. Cad ntr-o somnolen dulce, cnd zresc pe vecinul meu cel mai apropiat c m privete pe sub viziera ctii mele i optete: Maestrul a adormit !" Aceste cuvinte m fac s tresar. Eram ntr-adevr gata s adorm, cci coborsem n ajun pn n vale, plecasem de acolo la 4 dimineaa, urcasem repede pn la tabr unde abia avusesem vreme s m echipez i s m altur celor care plecau spre aven. Acum trebuia s pltesc aceast curs dezlnuit i mi ddeam seama c risc s ncurc sau s ntrzii echipa de vrf n momentul n care ar avea nevoie de toat mobilitatea i autonomia ei. Las, deci, s plece patrula, urndu-i spor la munc i ncerc s adorm din nou, legnat de murmurul izvorului. Dar acest murmur mi spune prea multe lucruri misterioase, mi indic prea multe probleme. Departe de a aluneca n toropeala somnului, mintea mea lucreaz i ncerc s reconstitui de la un cap la altul parcursul reelei de ap, de la dispariia rului exterior erpuind n punile populate de oi din Ouarnede i pn la resurgena final la piciorul muntelui, prin petera Ochiului Infernului. M gndesc la pierderile cursului de ap n coborrea lui n etajele inferioare din avenul Raymonde; asta e o treab uoar fiindc m gsesc aici iar tovarii mei i exploreaz adncimile. Gndul meu zboar, de asemenea, spre avenul Pierre, unde se afl Gicquel i Cercetaii lui, dar cine tie la ce adncime i la ce distan de noi ? ncep s regret c n-am plecat cu tovarii mei. Dar dac este puin cam trziu s pornesc n urmrirea celor care ptrund n aval, n-a putea oare s m ndrept ctre amonte, de-a lungul cursului rului principal ? Ideea m pasioneaz. Sar n picioare, mi pun an ordine echipamentul i cu pai hotri m ndrept ctre afluentul apropiat. Voi pleca, deci, i eu la rndul meu ntr-o explorare solitar, pentru a contribui la cunoaterea reelei. Relundu-mi obiceiurile de explorator singuratic i procednd metodic ceea ce, cnd lucrezi n echip, eti tentat s omii sau eti distras de ambian, de conversaii , ncep s fac observaii de tot felul asupra celor ce m nconjur. Afund termometrul succesiv n cele dou ruri. n cel mai mic, venit din galeriile superioare pe care le-am parcurs i care cade n cascad n marele pu, temperatura apei este de 5. n cellalt de 8. Bineneles, caut cauza acestei accentuate deosebiri i o atribui provenienei deosebite a celor dou cursuri de ap. Cel mai rece vine de la o

altitudine superioar, unde exist puuri cu zpad i gheari, iar cel mai temperat reprezint, fr ndoial, rul exterior din Coume Ouarnede, puin dup dispariia sa n pmnt. De aceea, temperatura lui este apropiat celei a apelor de la suprafa. Aceast presupunere nu se confirm de la primii pai, cci descopr mici musafiri care zac imobili pe fundul de pietri al rului. Snt tritoni (Triturus marmoratus), aceiai care populeaz rul de la Coume Ouarnede, unde se mic fr ncetare sub razele soarelui, n timp ce, cei de aici, prizonieri ai beznei i ptruni de frigul apelor mai reci, snt nemicai i pasivi. Cnd snt atini cu mna, reacioneaz slab deplasndu-se numai cu civa centimetri. Tri sub pmnt, n crpturile n care dispare rul subaerian, ei au fost condamnai, fr tranziie, la o existen cavernicol la care, fr ndoial, nu se vor putea adapta. De altfel observ, pe o mic plaj nisipoas, scheletul delicat i nc ntreg al unuia dintre ei. Aceste constatri termo-bio-speologice nu m mpiedic s ajung i la alte dou constatri mai prozaice: apa devine tot mai adnc i bolta tot mai joas. Treac-mearg neplcerea de a lua ap n cizme, eventualitate extrem de frecvent, dar ceea ce m ngrijoreaz cu adevrat este coborrea bolii. naintez cu pai mici, ndoindu-mi ira spinrii, n sperana c bolta va binevoi s se nale. Dar vai ! se produce tocmai contrariul: ea se apropie inexorabil de suprafaa apei, obligndu-m s m aplec tot mai mult i inspirndu-mi ipoteze pesimiste. Nici o rezonan, nici un curent de aer: sifonul nu poate fi departe. nc un efort, adic nc o intrare pn la genunchi n ap, nc o nclinare mai accentuat a spatelui sub tavanul stncos iat temerile mele confirmate. Bolta atinge apa, un sifon care-mi ia orice speran. Nu-mi bat capul s-l sondez, i cu att mai puin s-l forez. Nici astzi, nici mine ! Scufundrile fr aparat de scafandru nu snt niciodat pltite de rezultate. Este un joc de-a viaa i de-a moartea. Tocmai fiindc am mult experien n aceast ramur unde te pasc primejdii mari, o privesc cu mult rceal i la propriu, i la figurat. Bat, deci, n retragere, nti cu spatele, apoi normal, din clipa cnd m-am putut ntoarce; revin la confluen. Mergnd numr paii mai binezis jumtile de pas , pentru a evalua distana dintre confluen i sifonul terminal. Snt 40 m, nici unul mai mult. Este puin, nensemnat, i contribuia mea de azi la cunoaterea reelei Trombe n-a adus mare lucru. Cu toate acestea, un lucru este lmurit: vom ti pe viitor c de la acel sifon nedorit ncepe captul reelei. Snt puine sperane ca el s fie vreodat forat i trecut, cci ar trebui s te cufunzi sub ap, sub bolta necat care ptrunde n ea. De altfel, e puin probabil c n-ar ntrzia s apar alte sifoane, fiind vorba de o circulaie n conduct forat1, accesibil cel mult tritonilor. Acum, rentorcndu-m resemnat la locul ultimului nostru dejun, mi scot cizmele, golesc apa din ele i le aez rsturnate ca s se scurg. Apoi mi storc ciorapii, ceea ce constituie o treab obinuit i oarecum clasic pentru un speolog. Totui, rentoarcerea mea pe furi i puin glorioas n-a scpat neobservat de cei ce vegheau sus, n vrful puului, de unde au putut s vad lumina lmpii mele. Ei m strigar zgomotos, cu insisten, curioi s afle ce se ntmpl sub ei. i lmuresc asupra scurtei i infructuoasei mele misiuni, i atept. Asta-i soarta iubitorului de peteri i avene. Aceste ateptri au, n general, particularitatea de a fi nemsurat de lungi. Dar, n ciuda a ceea ce s-ar putea crede, e vorba de un fenomen binecunoscut iniiailor, rmas nc neexplicat i care pare paradoxal: grzile subterane, inuman prelungite i mai totdeauna petrecute n condiii precare la temperaturi joase, n curente de aer de nesuportat, n umezeal i uneori fr hran , care ar avea toate motivele s devin halucinante, par totui mult mai scurte dect durata lor real. Acest fapt l-am nregistrat de nenumrate ori i mi-a fost mrturisit i de colegii mei cavernofili. Toi cei care au petrecut ore dramatice, uneori atroce n fundul vreunui aven, pot confirma acest adevr: timpul trece mai repede n tenebre, n singurtatea i tcerea subteran dect sub bolta cerului. Care speolog intrat ntr-o cavern n plin zi n-a fost surprins s ias n plin noapte, sub tremuratul stelelor, atunci cnd el se atepta s revad strlucirea soarelui ? S-a constatat c snt dou feluri de a atepta, de a-i petrece timpul n mruntaiele pmntului. Aceste dou moduri snt ilustrate azi aici. Snt acelea, att de diferite, ale celor doi echipieri care acolo sus, aezai pe blocurile uriae din vrful puului, ateapt rentoarcerea echipei de vrf, i anume: metoda lui Paul Ravoux, care consta n a sta nemicat i tcut ore ntregi, i aceea a lui Jacques Michel Bouvet, care-i schimb mereu locul, lumineaz cu lampa toate colurile, nscocete mii de ocupaii pentru trecerea timpului, cnt n gura mare tot ce-i vine n minte, toate urmrind, dup cum se pare, s trezeasc ecoul i sonoritatea marilor sli, nelsndu-le nici o clip s se sting. Cnd nu cnt, fluier, iar dac se oprete i atunci doar pentru cteva minute , nseamn c n acel timp mic vreun bloc de la locul lui sau se ndeletnicete cu o treab neateptat. A ncercat chiar s lege o discuie cu mine i s-o continue ct mai mult, dar distana vertical care ne separa, zgomotul apei, ca i acustica avenului care creeaz ecouri i interferene, au constituit obstacole care l-au descurajat i l-au obligat s renune.
1

Circulaia apei n conducte umplute complet, fr strat de aer. Se folosete i termenul de curgere sub presiune". N.T.

n ceea ce m privete, am o ocupaie de lung durat care m absoarbe i care const n uscatul ciorapilor la flacra lmpii cu acetilen. Greutatea n aprecirea duratei timpului i nesigurana proprie mediului cavernicol nu-mi permit s spun da ce or s-a rentors echipa de vrf. Membrii ei se aaz alturi de mine; snt toi uzi i tare obosii, dar aduc o veste bun care face s le strluceasc ochii i care m linitete, cci rni-era team s nu se fi oprit ca i mine n faa unui sifon de netrecut. Nu, nu ntlniser dumanul numrul unu al speologului. Dimpotriv, naintaser mult, tot ntro diaclaz strmt, dar nalt, coborser cteva cascade i se opriser ntr-un loc unde rul se mprtie sub forma unui lac adnc ntre perei netezi i verticali. l botezaser Lacul celor din Aix" i erau siguri c poate fi strbtut, n aval, cu o barc pneumatic. Dincolo de dl se auzea amnunt important zgomotul unei cascade, dovad evident c lacul nu se termina cu un sifon. Chiar a doua zi, marsiliezii Frangin, Pernin, Leschi i Fernandez, narmai cu barca indispensabil, dup ce au ridicat datele topografice pe o schi, au traversat lacul i au avansat cu diverse peripeii. O bolt joas sifon dezamorsat le-a cauzat emoii, dar au putut s se strecoare trndu-se i s continue naintarea pn la cea de-a noua cascad, pe care au cobort-o. Acolo, n sfrit, <au ieit din diaclaz i s-au oprit pe marginea unui gol imens, fr s mai poat face un pas n plus, cci rul se prvlete vertical ntr-un aven enorm pe care n-au izbutit s-l sondeze din cauza firului nu ndeajuns de lung. Dup zgomotul pietrelor aruncate, apre-ciaser c este vorba de un pu vertical, adnc cam de 100 m. N-ai pierdut, deci, timpul degeaba cnd ai descoperit gaura aceasta, mi spuse Frangin, ca o concluzie a recunotinei lor. ntr-adevr, gaura" n cauz, avenul Raymonde, avea acum o lungime de un kilometru i o adncime de 200 m. Cu sondajul noului pu, ea atingea n total 300 m, ou posibilitatea de a continua i chiar de a comunica cu avenul Pierre, de care nu era prea departe. O aniversare subteran Zilele urmtoare au fost consacrate transportului de materiale i alimente la punctele terminus ale avenelor Pierre i Raymonde, n vederea unei ofensive conjugate n aceste dou caviti, ziua J" fiind prevzut pentru 15 august. Am avut astfel ocazie s cobor din nou n aceste dou avene i s fac cu ele o cunotin mai aprofundat". Astfel, n ziua de 13 august 1957, un numr de 26 speologi, printre care Annie Gicquel i Raymonde Casteret, au cobort n puul iniial de 30 m i au intrat n frumoasa sal cu bolta nalt i elegant, care se deschide n vecintatea fundului acestui pu. Avem n mijlocul nostru un invitat de onoare, prietenul meu Felix Trombe, care ne-a fcut surpriza s vin s ne viziteze n centrul acestui masiv Arbas, teatrul campaniilor lui subterane de altdat. Printre noi se afl, din fericire, i un reporter-fotograf din Paris, dar de origine din Pirinei, Charles Courriere, trimis de revista Paris-Match", care s-a ncorporat expediiei noastre i s-a dovedit un speolog din instinct, cci, nemulumindu-se de-a face un reportaj fotografic banal n tabra de la exterior, nu s-a temut s nfrunte oboseala i riscurile cercetrilor subterane naintate n adncime, de unde a adus cliee preioase. Manevrele indispensabile pentru coborrea a 26 de echipieri i a materialului necesar snt, ca de obicei, lungi i complicate. Fiecare i ateapt rnduil la marginea avenului, ajutnd la coborrile succesive. Snt profund micat, c n mijlocul preocuprilor i grijilor legate de o expediie speologic, tinerii mei prieteni s-au gndit la un lucru att de puin important i strin activitii lor, aniversarea mea. Ajuni n aven n mijlocul unei tceri complice subit restabilit, m gsesc n faa lui Daniel Leschi, care ne comunic c ziarul La Depeche de Toulouse" l-a delegat s-mi remit o medalie de argint i c este fericit s se achite de aceast misiune. Gerard Propos, n numele marsiliezilor, i Pierre Gicquel, din partea celor din Aix, mi adreseaz cuvinte calde pentru a-mi ura o via fericit, a-mi exprima simpatia tuturor i pentru a se bucura de acest original jubileu subteran. N-a mai putea reconstitui cuvintele prieteneti i clduroase care mi-au fost adresate atunci, subliniate prin aplauze i urale cerceteti, care, dup cum se tie, snt extrem de zgomotoase. Aceste manifestri au devenit i mai puternice cnd cei doi efi ai expediiei mi-au prezentat i oferit, spre amintire, un dar specific speologic: o lamp de onoare. Aceast venerabil lamp cu acetilen, din aram, cu totul avariat, cci fusese utilizat n nenumrate campanii, era reparat; pe marginile ei am putut citi, gravat artistic, urmtoarea meniune: Din Provence la Pirinei Grupul speologic din Provence al II-lea grup din Aix". ntr-adevr, prietenii mei pregtiser bine surpriza i eram copleit.. La rndul meu, cu vocea tremurnd pe care unii au calificat-o ironic voce cavernoas" , am rspuns i ara mulumit ct am putut mai bine. Un stenograf benevol a consemnat, pe genunchi, esenialul rspunsului meu care a reuit astfel s fie salvat de la uitare (ceea ce de altfel, nu ar fi constituit o pierdere prea mare !). Pe scurt, iat acest

discurs, important doar pentru c a fost un discurs subteran: Scumpii mei prieteni, Snt mult mai emoionat dect a putea s exprim, datorit ceremoniei care s-a desfurat i pe care ai avut delicateea s-o organizai, cu ocazia aniversrii zilei mele de natere. O aniversare poate fi ceva foarte banal; n fond, ea nu este dect compararea unui an cu cel sau cei precedeni. Personal, i datorit cadrului i circumstanelor care ne reunesc aici, eu i acord astzi o importan deosebit i o semnificaie mai precis. Ai voit-o i ai simit-o i voi i v mulumesc, cci este oarecum un jubileu subteran. Din fericire pentru voi, memoria mea nu este att de strlucit ca s poat reconstitui toate aniversrile celor 60 de ani ai mei... Dar, desprindu-i din 10 n 10 ani, pot s v spun c, dac n 1897 veneam pe lume, chiar n 1907 ncepeam s ptrund n micile grote de la Saint Martory, satul meu natal. n 1917 aveam atunci 20 de ani am trit mult sub pmnt, dar a fost o speologie cu totul special pe care am practicat-o cu mii de tovari de arme n gropile i traneele din Champagne, Somme i Verdun. n 1927 la 30 de ani m avntasem ntr-o serie de explorri subterane mpreun cu soia mea, care timp de 15 ani, pn la moartea sa, a fost colaboratoarea i coechipiera mea cea mai preioas. Am descoperit atunci mpreun n masivul Mont Perdu o extraordinar peter cu ghea, creia Clubul Alpin francez a binevoit s-i dea numele nostru. n 1937 la 40 de ani luptam mereu, cu minunata i ntreprinztoarea mea tovar, n cascadele de la Cigalere. n acelai an am fcut o dubl descoperire: prelungirile acvatice ale rului subteran din La Bouiche i, mai ales, descoperirea" lui Joseph Delteil, care de 20 de ani este coechipierul meu credincios, un adevrat alter ego de zile bune i zile rele, pe care snt fericit s-l am i s-l vd, aici, alturi de mine. n 1947 50 de ani asaltul final i victorios de la Henne-Morte unde, ajutat substanial de Speleo-Clubul din Paris i de preedintele su, Felix Trombe, care ne-a dovedit prietenia sa, fiind i azi printre noi, atingeam la adncimea de 445 m fundul acestui aven, cu Marcel Loubens, dar fr Delteil, care, rnit n ajun la cota 240 m, nu a putut, spre marele nostru regret i bineneles - i al lui, s fie alturi de noi. n 1957 60 de ani adic astzi, sntem n plin campanie, zis Henne-Morte 1957", ce urmeaz campaniei Henne-Morte 1956", ea nsi continuarea expediiilor Cigalere 19531954 i 1955". Iat c au trecut cinci ani de cnd Grupul speologic din Provence i cel de-al II-lea grup din Aix au intrat n legtur cu mine n vederea unei colaborri preioase, prieteneti i rodnice, fiecare din aceste campanii nsemnnd o victorie. Mai mult ca oricnd m felicit i m bucur c v-am atras, ndrumat i ncurajat n activitatea voastr subteran. Datorit vou am cunoscut o mare bucurie i un mare privilegiu: am fost. ncorporat ntr-una din echipele voastre de vrf i, escaladnd toate cascadele, am atins punctul final al Cigalerei cu cele 52 de cascade, una din peterile care mi snt cele mai dragi. Aceleai satisfacii le-am ncercat i pentru acest masiv Arbas, care a fost unul din podii de atracie ai carierei mele unde anul trecut am realizat mpreun jonciunea plin de primejdii, de pitoresc i foarte instructiv dintre avenul Marcel Loubens i avenul Henne-Morte. n fine, pentru prezent, pentru acest an 1957, dou explorri nsemnate i dup cum tii prea bine pline de promisiuni: avenul Pierre care este, de ieri, unul din cele mai adnci din Frana i avenul Raymonde, n care ne gsim n acest moment i care mpreun cu avenul Pierre formeaz o singur adncime subteran; a doua din lume, pe care am botezat-o reeaua Trombe" n cinstea dumneavoastr, iubitul meu prieten, care ai fost pionierul subteran al acestui masiv. Cea dea aizecea aniversare, srbtorit prin manifestrile voastre att de prieteneti i afectuoase, mi-a mers direct la inim, n adncul sufletului. Ea este pentru mine cea mai plcut i mai mngietoare dintre aniversri, cu toate c melancolia m cuprinde la gndul c trebuie s renun la carier, s m retrag. Retragere, pe care, n ciuda faptelor, mi-o doresc treptat, nu deodat i nici definitiv... Dar, de altfel, ce importan are aceast renunare ? Am avut partea mea, bogat i ndelungat. Mulumesc Domnului c a fost att de frumoas, att de minunata ! V urez tuturor celor prezeni aici s cunoatei aceleai aventuri i bucurii sportive i tiinifice pe care le-am cunoscut eu sub pmnt i s le gustai o vreme tot att de ndelungat. M-am temut, nainte de 1930, ca speologia s nu dispar n Frana, dar de mult, aceast fric mi-a fost spulberat, cci am asistat la avntul crescnd i irezistibil al speologiei franceze care n-a ntrziat s se plaseze n fruntea speologiei mondiale i s se menin cu strlucire. ntre aceti tineri curajoi, animai de un ideal, a spune chiar, de taina peterilor, voi sntei una din cele mai bune echipe subterane ale noastre. Snt fericit i repet snt emoionat, cum n-am cuvinte s-o spun, c v-am cunoscut i apreciat la sfritul carierei mele. V mulumesc tuturor, v mulumesc din adncul inimii. Primii urrile mele cele mai fierbini pentru rodnica continuare a explorrilor voastre ! Triasc speologia, triasc Grupul speologic din Provence, triasc cel de-al doilea grup din Aix, triasc Frana subteran !" Discursul meu tenebros" a fost punctat de brigada aclamaiilor" i de un zgomot sec, surd

care m-a fcut s tresar. Era prima sticl de ampanie care se destupa n spatele meu. ntorcndu-m, am zrit cum dintr-un sac de munte, se scotea un tort enorm, rmas intact, ca printr-o minune, deasupra cruia scnteiau mici lumnri pe care am fost invitat s le sting i s tai prjitura cu un pumnal cercetesc. Prietenii au fost la nlime cu pregtirile; s-au ntrecut pe ei nii, oferindu-mi cea mai original i mai ales cea mai clduroas aniversare, pe care mi-a fi dorit-o. Tabra din Coume Ouambde A doua zi, la 14 august 1957, a fost destinat unui semi-repaus i pregtirilor dublei ofensive care trebuia dus deodat n avenul Pierre i avenul Raymonde. Aceste pregtiri constau n transportarea materialului, a alimentelor i a utilajului de iluminat n cele dou avene pn la 'punctele finale respective, atinse anterior, n scopul de a avansa. Tabra cunoscu n ziua aceea o mare animaie, cci aproape ntreg efectivul era prezent i ocupat s trieze i s revizuiasc corzile, scrile, brcile, s umple sacii, s dozeze raiile alimentare, si crpeasc combinezoanele sfiate i s panseze destul de multe rni i zgrieturi, mai ales la mini, tributul obinuit al speologilor. Unul dintre noi, Saunier, a trebuit s fie chiar evacuat, avnd o mn zdrobit de o stnc. Tabra fusese instalat ntr-un loc slbatic: o poian orizontal n mijlocul pdurii. Meandrele rului traverseaz preria cu iarb mrunt unde snt ridicate corturile. n centru troneaz cortul P.C. (postul de comand); aici foaia de cort de la intrare, ncontinuu ridicat, adpostete dou scaune, o mas i telefonul, de unde pornesc trei fire: linia de 4 km, desfurat de-a lungul pdurii i punilor care ne leag de trectoarea Portet, adic de reeaua P.T.T., linia avenului Pierre i aceea a avenului Raymonde. De la acest cort P.C. pleac i ajung toate mesajele interesnd expediia noastr, fie c este vorba de comunicaiile oficiale cu Institutul Meteorologic, aviaia de la Pau, autoriti etc, fie c este vorba de comenzi date conductorilor de catri, furnizorilor sau de comunicrile i conversaiile cu echipierii. Ct despre liniile Pierre" i Raymonde", ele permit legtura cu diferitele releuri i tabere subterane ale celor dou avene n cursul cercetrilor subterane care se desfoar. Nu departe de postul de comand, adpostit sub un mare fag, se gsete cortul-buctrie, al doilea punct atractiv al taberei, cum este uor de nchipuit. ntr-adevr, acolo snt depozitate toate alimentele expediiei: cutii de conserve, dulceuri, cutii i tuburi cu lapte i alte alimente, ca: turt dulce, legume, unc, brnz, paste finoase, cafea, cacao etc. n faa acestui cort-cambuz este instalat un mobilier ciudat, confecionat din corniere metalice Dexion", asemntoare elementelor unui Meccano" uria, cu care s-au alctuit mese i etajere pentru cuptorul cu gaz butan, utilaje i alte accesorii necesare buctriei. Acolo fiecare echipier i asum pe rnd rolul de buctar. Acest om de zi" (care adeseori devine i om de noapte") are sarcina i rspunderea destul de grea s prepare mesele zilei, ncepnd cu gustarea de diminea pn la cin, care de cele mai multe ori devine o cin nocturn. El trebuie s pregteasc gustri la cele mai diferite ore ale nopii, pentru a stura echipierii care revin din locurile negre" extenuai i nfometai. efii expediiei au hotrt ca anul acesta s nu se mai mnnce pe jos, uneori pe iarba ud i cu gamela rezemat incomod pe genunchi. Au crezut de cuviin ca dejunul s devin un moment plcut, o clip de destindere, cnd, aezai la o mas, unii n faa altora, ntr-o ambian vesel, oamenii, supui unor oboseli i ncercri grele, s regseasc un minimum de confort, s aib pe ce-i rezema coatele, s ntrein discuii prieteneti, s glumeasc sau chiar s cnte. n acest scop ne-a fost parautat, chiar din prima zi, un lot de scnduri. Cu ajutorul ruilor i faimoaselor corniere Dexion", Cercetaii, cu ndemnarea lor proverbial, au confecionat mese lungi, rezistente i bnci. Astfel dejunurile au devenit momentele cele mai plcute ale zilei, pe cnd anul trecut prilejuiau o adevrat acrobaie. Gamelele i bucile de pine se rostogoleau pe jos, iar mesenii, mprtiai i ghemuii pe pmnt, se asemnau cu o hoard de oameni Nean-derthal, devorndu-i prada ! Stranic confort! Mai ales cnd este frig i totul cufundat ntr-o cea ostil, cnd plou sau bate vntul (eventualiti frecvente la munte), mesele snt aezate sub corturi lungi ca nite tunele (model Simplon"), unde putem mnca la adpost de intemperii. Seara corturile snt luminate cu lmpi alimentate cu gaz butan. Speologul primitiv i rustic din mine de ani i ani s-a revoltat la nceput de asemenea mbuntiri pe care le-a considerat semnul Unei mburgheziri inutile i regretabile, de natur s-i fac pe tinerii lui tovari prea delicai i mofturoi. Dar m nelam i nu am ntrziat s resimt, ca toat lumea, binefacerile imediate ale acestui progres, cu un efect psihologic pozitiv, imposibil de negat. Un al treilea cort, n general nchis i puin frecventat, plasat mai la o parte, n spatele unui tufi, adpostete materialul de rezerv al expediiei. Cnd ptrunzi acolo, atenia i este atras de o ngrmdire de obiecte ciudate, azvrlite unele peste altele, ntr-o dezordine numai aparent, dar inerent pentru tot ce se depoziteaz ntr-un cort. n orice caz, n acest aa-zis haos, puteam gsi foarte uor rulouri de corzi de nailon sau de scri din fire de oel, bobine de fir telefonic, butoaie de carbid,

lada coninnd bateriile electrice i o mie de alte articole sau accesorii: sape, cazmale, trncoape, combinezoane impermeabile, aparate de scafandru, cizme de cauciuc, brci pneumatice, jachete pneumatice flotante i ntr-un col o targa i aele de srm. Celelalte ase-apte corturi rspndite n poian snt prevzute cu armur pneumatic, corturi de lux, locuite de efii i responsabilii expediiei, care trebuie s se gseasc n centrul taberei, lng telefon. Exist i un cort, al presei, pentru eventualii fotografi, cineati i reporteri, fiindc desfurarea oricrei campanii speologice (sau de alt natur) necesit mijloace de informare. Celelalte corturi adpostesc pe echipierii mai gregari", acei crora le place s se gseasc n centrul operaiilor, n vecintatea postului de comand i a... buctriei i care nu se tem de zgomot i agitaie. Ct despre ceilali, serioii i poeii, ei- i ridic corturi uneori individuale, n afara poienii, pe malul drept al rului", sub marii fagi. Cel mai ndeprtat, cel mai singuratic, Maxime Felix, i-a fixat domiciliul n afara vederii, n pdure, n vrful ierbos al unei pante repezi care, la fiecare ntoarcere acas cere o crare destul de grea. Pe el asta nu-l obosete, de aceea se bucur acolo, n schitul su, de un calm i o izolare complet. n cadrul acestei tabere s-au desfurat pregtirile n noaptea de 14 spre 15 august, cnd trebuia s se decid soarta campaniei din 1957. Masivul Arbas, paradis subteran al speologilor, este pitoresc i atrgtor, dar poziia sa avansat fa de lanul pirineian i foarte modesta lui altitudine (punctul culminant la 1 610 m) nu-i confer nici un renume turistic: este absolut neglijat i gol. Taberele noastre de var snt singurele ocazii care i creeaz o animaie trectoare i care atrag o mulime divers: autoriti i pdurari, pstori din mprejurimi i unii vizitatori profesioniti, ca vilegiaturiti din satele nvecinate, ziariti, reporteri, fotografi ai marilor ziare i reviste ilustrate. Postul de radio francez ne-a delegat un operator care, cu ajutorul magnetofonului, a nregistrat unele momente trite n avenul Pierre. n strns legtur cu activitatea noastr n tabr, avem un operator de la Pathe Journal"1 i doi trimii ai revistei Paris-Match". n fiecare zi primim i vizita mult ateptat cci ne aduce corespondena i ne face diferite comisioane a trimisului special al ziarului La Depeche de Toulouse" N. J. Saux, foarte amabil i foarte cunoscut noua sub diminutivul de Juju". Zilnic el parcurge cu automobilul drumul pn la trectoarea Portet i apoi pe jos o poriune de cteva ore de mers pn sus la noi, de unde culege informaii pentru ziarul su, a crui deviz este s informeze repede i bine". Mai avem i unele vizite nedorite i mai puin plcute ale unor autohtoni", adic... vaci i oi, care-i petrec toat vara n muni i care reuesc s fac incursiuni de prad n jurul corturilor noastre. Cel mai bun mijloc de a ndeprta aceste patrupede blajine, dar prea mult amatoare de prosoape, mnui de baie, rufrie i ciorapi pui la uscat pe tufiuri, a fost gsit de Jean-Marie Reboul. Acesta scotea din clarinetul su sunete att de sfietoare i disonante, nct de la primele note, punea pe goan oile i mai ales vacile. Un alt vizitator, de data aceasta nocturn i puin suprtor, a fost o vulpe care venea n timpul nopii s-i bage botul n grmada de gunoi dinafar taberei. Auzind-o de mai multe ori micnd cutiile de conserve goale, am ndreptat din cort lampa electric n direcia aceea i i-am luminat ochii iscoditori. Marea ofensiv n cadrul acestei tabere din Coume Ouarnede, au avut loc,.n noaptea de 14 spre 15 august, un foc de tabr, o veghe i un consiliu de aciune", cu prilejul crora s-a discutat planul de operaii de a doua zi i s-a stabilit formaia echipelor cu misiunile, directivele i obiectivele ce reveneau fiecreia. n dimineaa zilei urmtoare, Cercetaii au aprut echipai i gata de asalt", adic n inut de explorare. O prim echip Propos, Delteil, Nunzi, Pernin pleac spre avenul Pierre, urmat la dou ore mai trziu de o a doua echip Gicquel, Weydert, Parent, Nalin , n timp ce a treia formaie Leschi, Ravoux, Fernandez se ndreapt spre avenul Raymonde. Expediia se afl n faza final, aceti echipieri avnd misiunea de a ptrunde ct mai jos i ct mai adnc posibil. Din nenorocire, natura ne este potrivnic: plou ntr-una torenial i rul se umfl ct ai clipi din ochi. Creterea apei este att de mare, nct la 4 dup-amiaz hotrsc s se treac la o experien de colorare, care nu va fi dect reeditarea celei din anul trecut, dar care va prezenta dublul interes de a putea fi observat n cele dou avene, fiindc n acest an ne gsim n reeaua subteran. La ora 5 dup-amiaz, echipa din avenul Raymonde revine n tabr. Cei trei echipieri Leschi, Ravoux i Fernandez snt complet uzi i descurajai, cci au gsit rul subteran n cretere i nu au putut trece dincolo de locul celor din Aix. Materialul depozitat dinainte la partea superioar a marii cascade de 100 m nu va fi accesibil, ntruct este expus.intemperiilor. Vom mai putea s-l recuperm ? Leschi n-a constatat coloraia n rul subteran, dar acest lucru nu ne mir deoarece echipa s-a rentors prea
1

Jurnalul de actualiti cinematografice franceze. N.T.

devreme. n tabr plou ntr-una i asistm cu ngrijorare crescnd la ridicarea apei. Rul devine un torent mlos. Telefonm de mai multe ori cu insisten celor din avenul Pierre c inundaia capt proporii nelinititoare. Ctre ora 8 seara, Gicquel ne telefoneaz c fluoresceina a aprut n cascadele mrite. Puin dup aceea anun c cortul taberei I a fost luat de ap i tabra a II-a nu mai rezist mult sub violena cataractelor. Ne previne c o vor transfera n reeaua fosil, n afara torentului subteran. Ne comunic ns o tire din cele mai ngrijortoare: Nalin, Weydert i Nunzi, plecai n echipa de vrf de mai multe ore, nu s-au mai rentors i este posibil s fie blocai, cu retragerea tiat n aval, de sifonul nchis de viitur. Delteil, trimis n cutarea lor, nu revine nici el. La miezul nopii rul atinge o cot care ne nspimnt; ne gndim la prietenii notri expui pericolului, att de departe i att de adnc sub pmnt, unde creterea apelor trebuie s fie i mai mare. Din fericire, cascadele spumoase i asurzitoare care se prvlesc n puurile suprapuse din aven, n-au rupt firul telefonic i Gicquel, Propos i Pernin, refugiai ntr-un etaj uscat, pot rspunde chemrilor noastre inndu-ne la curent cu ce se ntmpl acolo. Nici lor nu le-au dat nici un semn cei patru disprui. Aceasta este primejdia apelor subterane care se pot umfla subit, necnd sifoanele i curgnd chiar n conduct forat pe lungi poriuni, n timp ce speologii merg sau navigheaz sub pmnt fr s poat prevedea aceste inundaii. n cazul de fa am repetat tot mai des alarmele noastre telefonice, nc de la nceputul creterii apelor, sftuindu-i pe prietenii notri s se retrag prudent. Dar Gicquel i Propos n-au inut seama de povee. Au opus sfaturilor noastre o ncpnare i un optimism care i-a adus acolo unde snt acum: izolai ntr-un labirint subteran i desprii de patru dintre ei care par sortii pieirii. O dat mai mult iese n evidena aceast sciziune, aceast nenelegere binecunoscut ntre Suprafaa" i fund". Dar poate nu avem la ndemn toate elementele de judecat i nici discernmntul necesar. Poate c urcarea lor era ca i imposibil la prima alarm. Poate c au nfruntat creterea apei bizuinduse pe refugiul ce-l ofer reeaua fosil. i dac ei nu erau de loc de invidiat, situaia noastr este dintre cele mai penibile. Fcnd parte totdeauna din echipele de vrf, descopr acum acest complex al oamenilor de la suprafa, aceast frmntare ucigtoare, de nesuportat, de a ti c tovarii i snt n primejdie i de a te simi neputincios n a-i ajuta. Noaptea se scurge ncet i mi petrec timpul supraveghind nivelul rului transformat n torent mlos. Reperele pe care le consult periodic arat c creterea s-a stabilizat. Continu ns s plou. n fine, ctre orele 2 ale nopii, telefonul sun slab. Un mesaj pe ct de scurt, pe att de ncurajator i reconfortant: dispruii au sosit n bivuacul subteran, nu fr dificulti, dar sntoi i teferi, ceea ce evident este lucrul esenial. Pot discuta cteva clipe cu Delteil, care-mi relateaz n puine cuvinte expediia sa solitar n cutarea celor trei oameni din echipa avansat. Apucnd-o pe o galerie ce o descoperise pe deasupra rului furios, a avut flerul i norocul extraordinar s poat, mulumit acestei galerii superioare, s depeasc sifonul, s coboare la nivelul reelei active, s-i regseasc pe Nalin, Weydert i Nunzi i s-i readuc pe acest itinerar adevrat ieire n caz de primejdie , singura cale care putea s-i scoat din situaia periculoas n care se gseau. Acum prizonierii avenului se organizeaz pentru a rezista i a atepta descreterea apei. Au hran i lumin pentru dou zile. Raionalizndu-i mncarea i economisind bateriile electrice i carbidul, ar putea la nevoie s reziste patru zile., n stadiul actual al trombelor subterane, este ntr-adevr imposibil i chiar de neconceput ca prietenii notri s poat urca la suprafa au ca noi s coborm n ntmpinarea lor. Resemnai, se nghesuie unii n alii i ncearc s doarm. Trebuie s-i nelegem c snt obosii i s le respectm somnul. Cu regret abandonm telefonul i supraveghem evoluia vremii. Ploaia pare c se potolete puin, dar rul se menine la cota maxim. La 6 dimineaa, jandarmeria din Arbas telefoneaz c apa din Goueil-di-Her are culoarea verde. Este reeditarea i confirmarea experienei din anul trecut. De data aceasta ns, colorantul a traversat reeaua Trombe n 13 ore n loc de 16. Apele umflate, mai puternice anul acesta, au vehiculat mai repede fluoresceina. Aceast veste, pe care o transmitem celor rmai nchii n adncul avenului, le d poate sperana c vor iei n curnd la lumin. Se pare totui c moralul lor nu este ctui de puin atins. n orice caz nu ne asalteaz cu ntrebri i nu vorbesc niciodat primii despre fluctuaiile cursului de ap. Ctre 10 dimineaa, cnd revin de la observarea reperelor de msurat nivelul apei, Leschi, care se ntreine cu adncul avenului, m cheam la postul de comand i-mi ntinde receptorul. M precipit, mi lipesc urechea de aparat i aud un cor, nu tocmai armonios, dar att de viguros i zgomotos, nct n primul moment nu pot pricepe nimic. Leschi, cruia i rdeau i ochii, fredoneaz n surdin ca s neleg: ntr-un turn din Londra era un prizonier !" Bravo ! Moralul este ridicat! Toat ziua ne succedem la avenul Pierre i ne aplecm asupra primului pu vertical de 80 m, Puul Negru. Scurgerile obinuite de ap snt nlocuite ns acum de cascade care fac imposibil coborrea. Marile ape snt dezlnuite. n aceste zile de 16 i 17 august, n timp ce prizonierii din adnc

ateapt fr cea mai mic urm de panic, cntnd, ziarele cotidiane anunau n manete impresionante: ngrijorare i nelinite la Coume Ouarnede". Avenul Pierre a fcut patru victime". Patru speologi disprui". n noaptea de 17 spre 18 august alimentele celor din adnc sfrindu-se, s-a hotrt aducerea echipei la suprafa. Aceasta s-a efectuat cu concursul unei echipe de ajutor care a cobort n ntmpinarea lor pn la cota 200 m, n timp ce toi oamenii disponibili din tabra exterioar au trecut la efectuarea manevrelor troliului de la Puul Negru. Urcarea de-a lungul unor puuri mturate de cascade, nc foarte violente, a fost extrem de grea. Totui, pn la urm, pe cea i ploaie, toi prizonierii din aven au fost salvai i la ora 4 dimineaa ei se gseau n corturile lor de la Coume Ouarnede. Campania din 1957, scurtat i neterminat din cauza timpului ru, s-a ncheiat fr accidente, dar nu fr incidente. Am suferit pierderi importante de material, i anume cel depus la punctul terminus al avenelor Pierre i Raymonde, pe care n-am putut s-l recuperm. Dar rezultatele pozitive compensau din plin oboseala, primejdiile, emoiile i pierderile bneti. Avenul Pierre, necunoscut n 1955, explora-t numai pn la 200 m n 1956, fusese cucerit acum pn la adncimea de 400 m. Avenul Raymonde, pn atunci necunoscut, nebnuit, promitea o adncime de 300 m. Amndou lsau s se ntrevad c prelungirile lor undeva fac jonciune. Fluoresceina a confirmat c ne gseam ntr-adevr n reeaua Trombe. Exigenele nu permit speologilor s se consacre numai pasiunii lor favorite i cum epoca propice explorrilor, mai ales n cavitile active, este scurt i capricioas, era necesar s ne gndim la o campanie n 1958, pentru reluarea operaiilor. Reeaua Trombe a fost traversat de colorant, ceea ce nseamn c rului din Coume Ouarnede, care dispare n crpturile calcarului din albia sa de suprafa, i trebuie 13 ore pentru a se strecura i a se prvli n cascade, de-a lungul labirintului din avenele Raymonde i Pierre, nainte de a revedea lumina zilei la Goueil-di-Her. Cte ore sau poate zile i nopi ne vor trebui nou s efectum, la rndul nostru, aceast jonciune, dac, bine-. neles, nu vom fi oprii de vreun obstacol de netrecut. Rspunsul va fi dat dup cum sperm de campania 1958" i, dac va fi nevoie, chiar de aceea din 1959, deoarece speologia presupune i ea o lung rbdare. Iar rbdarea nu este slbiciune, ci for care se prelungete. A treia campanie (1958) n tabra de la Coume Ouarnede Cte ore sau poate zile i nopi vor fi necesare pentru a realiza jonciunea dintre avenul Raymonde, avenul Pierre i Goueil-di-Her ? Aceasta era ntrebarea care se pusese la terminarea campaniei din 1957 i care prezenta cea mai mare actualitate, cnd, la 18 iulie 1958, ncepea cea de-a treia campanie a noastr n masivul Arbas. n acea zi, aviaia militar din Pau, devotat i gata oricnd s sar n ajutorul speologilor, a procedat pentru al treilea an consecutiv la o parautare magistral deasupra punilor din Coume Ouarnede. Avionul Dakota" din anul trecut a fost nlocuit cu un Nord2 501" cu fuselaj curios bifid i o enorm carling, a crei u din spate permitea parautarea unor ncrcturi de 500 pn la 600 kg, susinute n aer de ctre un ciorchine de opt sau zece paraute, legate ntre ele. Un singur incident merit s fie notat n cursul acestei operaii: dou paraute ncurcndu-se ntre ele, celelalte opt n-au putut frn ndeajuns un balot de o jumtate de ton, care a ajuns pe pmnt cu o vitez accelerat i att de violent, nct dou bidoane de gaz de 15 litri au explodat, iar targa noastr metalic a fost definitiv avariat. Pn spre sfritul zilei, participanii la expediie, experimentai n acest gen de exerciii, au i montat corturile taberei n decorul familiar al poienii, oaz n mijlocul fagilor i brazilor. Fr a pierde nici un moment, o echip a nceput desfurarea firului telefonic de 4 km, destinat s fac legtura cu hanul de la trectoarea Portet i cu reeaua P.T.T. La ora 9 seara prima cin organizat ne-a adunat la mas, aezai pe bnci (mulumit meselor i bncilor din corniere Dexion"), sub un cort-sufragerie de mari proporii a crui form original i culori vii-auriu, verde i albastru au avut un succes deosebit. Aceast cin ne-a oferit o surpriz plcut. Meniul, felul cum a fost alctuit, dovedeau un talent culinar, cu totul diferit i net superior aceluia al cercetailor de serviciu. Lucrul era explicabil prin faptul c comitetul de direcie studiase importanta. problem a pregtirii mncrurilor i o rezolvase cu succes recurgnd la iscusina, munca i continua bun dispoziie a unei tinere i fermectoare martinicheze, care locuia n Marsilia. Neprevzutul, improvizaiile, greutile i lipsa de confort ale unei tabere de munte nu puteau sa o descurajeze i nici s o fac s dea napoi pe domnioara Germaine Ali, sportiv i alpinist experimentat, pregtit pentru eventualele intemperii care s-ar abate asupra unei tabere dintr-un masiv renumit pentru loviturile lui de cea" i pentru

ploile, pe ct de frecvente, pe att de abundente. Sub acest cort, care reunea pe locatarii taberei la mas i n orele de odihn, avea s funcioneze 25 de zile, aproape fr nici o oprire i fr mil pentru urechile noastre (horresco referens)1, un radio cu tranzistori, neobosit, care n-a avut niciodat vreo defeciune i care nu se potrivea cu ambiana. Dar nu trebuie s fim oare n pas cu progresul ? Numai o singur zi micul dar temutul aparat nu s-a fcut auzit n poian, acordndu-mi linite i sperane. Poate s-o fi stricat sau i s-or fi uzat bateriile ! Informndu-m, am aflat c se gsea n perfect stare de funcionare; tcerea nu se datora dect absenei lui; proprietarul, mare meloman, l luase cu el sub pmnt pentru a constata pn la ce distan i adncime va continua s capteze undele i s profaneze tcerea domeniului subteran. Spre surpriza general i stupefacia echipei, favorizat de acest acompaniament muzical neobinuit, diabolicul i micul aparat se dovedi a fi la fel de vorbre i schellitor sub pmnt ca i la exterior. Aceast experien, absolut contrar legilor fizice ale propagrii undelor heriene, a fost o adevrat minune, pn n momentul cnd s-a gsit cheia enigmei, cci sub pmnt nu exist nimic neexplicabil, ci numai fenomene neexplicate. Soluia era simpl, dar nimeni nu s-a gndit la ea de la nceput: aparatul funciona n culoarele i slile traversate de linia telefonic care lega pe speologi cu tabra exterioar. Firul juca rol de anten astfel c, atunci cnd aparatul a fost dus ntr-o galerie sinuoas vecina, unde nu trecea firul telefonic, a amuit. Avenul Vntului 19 iulie, prima zi a campaniei din 1958, a fost consacrat explorrii unui aven pe care l descoperisem n 1956 i l botezasem Avenul Vntului. Atunci nu s-a fcut dect o recunoatere grbit pn la 70 m adncime. Acest aven, situat la jumtatea distanei dintre avenul Raymonde i avenul Pierre, putea s fie n iegtur cu unul dintre ele, violentul curent de aer care-l caracteriza plednd n favoarea unei asemenea comunicaii. Maxime Felix, care participase la coborrea din 1956, a ntreprins aceast a doua explorare n tovria lui Jean Nalin (unul din veteranii de la Cigalere), Jo Cavallin i Paul Ravoux. Un prim incident, care nu er lipsit de umor (caz frecvent n speologie), a inaugurat ziu: Plecai la 7 dimineaa, cei patru echipieri ar fi trebuit s ajung la orificiul Avenului Vntului ntr-o jumtate de or. n realitate ns, nu au atins acest punct dect la ora 9, Maxime nemaiamintindu-i plasarea avenului, care ntr-adevr era greu de gsit n tufiurile nclcite care l acopereau. n ceea ce m privete, mi-am petrecut ziua n recunoateri singuratice prin locurile nvecinate, mereu n cutare de guri de avene. Seara, spre ora 7, m-am abtut pe la Avenul Vntului, mam aplecat peste deschiderea lui pentru a striga i am scuturat scara de electron care spnzur n gol, n sperana c voi fi auzit de cei patru oameni care nu puteau fi departe, cci era hotrt ca ei s se rentoarc n jurul orei 8 seara. Neobinnd nici un rspuns, neauzind nici un zgomot, afar de uieratul destul de sinistru al vntului care sufla permanent n acest aven, m-am rentors n tabr unde am stat de veghe n jurul focului. n materie de speologie, ntrzierile n general considerabile snt obinuite i nimeni nui face gnduri din cauza lor. Totui, la miezul nopii, o echip de ajutor, compus din Pierre Gicquel, J. M. Reboul, Andre Rispy i Pierre Weydert, a plecat ctre Avenul Vntului, n care au cobort. La circa 60 m adncime, Weydert, care era n frunte, a auzit n josul unui pu subiacent vocile oamenilor care urcau. Nu se ntmplase nici un accident, nici un incident i rentoarcerea la lumina zilei, sau mai precis la suprafa, n plin noapte, s-a efectuat normal. ntrzierea att de mare era datorit aa cum se bnuia faptului c exploratorii gsiser prelungiri importante i interesante. Ajuni la punctul terminus al recunoaterii din 1956, se strecuraser ntr-o diaclaz, adnc de 20 m, dar att de strmt, nct au ntmpinat greuti extrem de mari ca s-o strbat la rentoarcere. Mai jos, coborrea n dou puuri de 10 i 18 m, le-a permis s ajung ntr-o sal impuntoare de 200 m lungime, pe care au traversat-o pentru a parcurge apoi un lung culoar pe unde curge un ru. Mai departe i mai jos, tot sistemul fiind nclinat, au dat de o nou sal, cu un balcon deasupra unui pu rmas neexplorat din lips de scri i din cauz c era miezul nopii, ora cnd echipa trebuia s se fi ntors de mult n tabr. n rezumat, aceast explorare neterminat i plin de promisiuni, a permis s se ptrund pn la o adncime de 170 m, pe aproximativ o jumtate de kilometru, n direcia avenului Pierre. Dup explorarea avenului Pierre n 1956 i a avenului Raymonde n 1957, descoperirea prelungirilor de proporii vaste din Avenul Vntului constituia lovitura de teatru din 1958. Dar nu era s fie singura din aceast campanie. Alte descoperiri i explorri au ncrcat aa de mult programul, nct n-a mai fost posibil s se coboare din nou n Avenul Vntului pentru a se continua investigaiile.
1

M cutremur cnd povestesc", expresie luat din Eneida lui Virgiliu i care se folosete n ironie sau n glum. N.T.

n avenul Raymonde ntr-adevr, chiar a doua zi dup edina consacrat Avenului Vntului, un grup de ase speologi coborau n avenul Raymonde n scopul de a atinge punctul terminus al acestuia din urm, unde exploratorii din 1957 descoperiser un mare pu-cascad de o adncime de 100 m, rmas neexplorat. De ast dat trebuia s se sondeze n mod precis aceast cascad uria, care nu fusese dect ascultat" dup sunet, adic cu ajutorul pietrelor aruncate n gol, procedeu n general neltor. n plus, era necesar s se verifice posibilitatea transportrii unui troliu (bineneles demontabil) i a instalrii lui acolo, pentru a nlesni coborrea n acest pu n care rul se rostogolea ntr-o cascad nspumat. Descoperitor i cunosctor al avenului respectiv, formam cu fiica mea Raymonde i cu Daniel Leschi, alt cunosctor al avenului, o echip ajutat de Guy Maurei, Andre Magal i Andre Rispy. La 9 dimineaa coborm de-a lungul scrii n puul de intrare i ctre ora 11 ajungem la 100 m, adic la confluena celor dou ruri subterane, angajndu-ne n apeductul natural, ntretiat de cascade. naintm acum de-a lungul unui drum extrem de sinuos de 800 m, cnd blcindu-ne n albia cursului de ap, cnd crndu-ne pe ieituri stncoase, mai mult sau mai puin alunecoase i incomode, cnd avansnd n opoziie ntre perei apropiai unul de altul. Prima dificultate serioas se ivete n vrful unei cascade pe care trebuie s-o coborm pe coard, ndeprtndu-ne pe ct posibil de jetul apei. Guy Maurei se sacrific trecnd primul, cobornd i innd captul de jos al coardei, ct mai departe de piciorul cascadei, Iat-ne avnd la dispoziie o ramp oblic pe care coborm, nu fr greuti, dar udndu-ne mai puin, ceea ce este esenial n momentul de fa. Mai departe o alt cascad se prvlete ntr-un mic lac al celor din Aix", botezat astfel n 1957 de ctre echipa care l-a descoperit. Lacul ngreuiaz la culme umflarea i punerea pe ap a brcii noastre pneumatice pe care o ncearc Leschi. Ct despre mbarcare, aceasta s-ar prea c e de domeniul zborului sau al mersului pe srm, aa c rsuflm uurai cnd l vedem n sfrit aezat n barc, ndeprtndu-se i disprnd la o cotitur. inem n mn o coard legat de barc ca s o putem aduce napoi, dup ce Leschi va fi pus piciorul pe malul opus. Neauzind semnalul convenit, ncepem s tragem de coard, dar tovarul nostru protesteaz i ne informeaz ipnd ct l inea gura, pentru a domina zgomotul cascadei, c este ocupat s umfle din nou barca care se pare c se dezumfl periculos de repede. Diferitele mbarcri i acele du-te-vino, dau natere la acrobaii agitate. n cele din urm, toat lumea a strbtut micul fac fr naufragii, dar nu fr s se ude din plin n cursul manevrelor grele cu barca ce se dezumfl descuraiant de repede. O abandonm cu satisfacie, dup ce o legm ns cu grii la mal (n ipoteza unei viituri neateptate, oricnd posibil) i ne continum naintarea pe bancuri de prundi ntretiate de bazine, pe care unii, deja uzi pn la piele, le traverseaz curajoi, mergnd prin ap. Aici, anul trecut, unul din grupul din Aix ncercase un procedeu pentru a se proteja de apa ngheat. nainte de traversarea mai ndelungat a unei ape de care se temea, avea grij s-i frece picioarele cu o pomad revulsiv a crei aciune de nclzire trebuia, dup prerea sa, s combat frigul. Rezultatul nu a fost satisfctor, ci, dimpotriv, pomda do-vedindu-se duntoare, chiar cel mai ncpnat experimentator a trebuit s se descale ct mai repede cu putin i s se frece cu ap rece pentru a-i atenua arsurile muctoare ale vezicantului, mult prea eficace ! Fcnd haz de amintirea acestei neplcute aventuri, ajungem ntr-o lrgire a galeriei unde vrtejurile au acumulat bancuri de nisip. Ne oprim pe aceast mic plaj. Cei mai sensibili profit s-i goleasc cizmele de ap i s-i stoarc ciorapii. Alii scot din saci de-ale mncrii, ceea ce, mai mult dect orice produs farmaceutic, ne va da fr ndoial, caloriile de care avem nevoie. O jumtate de or mai trziu plecm reconfortai, dei aproape ngheai de statul pe loc. Intrm din nou n baie, i aceasta nu este o figur de stil ci stricta realitate, cci apa devine tot mai adnc i bolta joas se apropie de suprafaa ei. n caz de cretere a apei, bolta ar intra n ap i s-ar forma un sifon periculos, n josul cruia ar fi nspimnttor s rmi prizonier. Pe malul stng exist totui un canal stncos, un fel de intrnd ngustat n care ne trm nc cteva sute de metri pentru a atinge un bazin cuprins ntre pereii verticali, de care ar fi foarte greu s te prinzi i s te cari. Ptrund n ap pn la bru i ncerc s-mi ajut tovarii, i-nndu-i lipii de zid pentru a nainta, pe ct posibil, pe uscat, pe deasupra lacului. Oferta mea i copleete, nu ndrznesc s o accepte i aud oapte admirative n legtur cu rezistena mea la apa rece. Dar iat c Raymonde le spulber scrupulele, dndu-m jos de pe soclul meu de filantrop: ea le art c, sub salopeta de pnz de pe care se scurge apa, am un combinezon impermeabil, care m pune la adpost, dac nu de frig, n orice caz de contactul cu apa. Acesta e secretul uimitoarei mele rezistene la apa rece ! De acum nainte coechipierii mi accept cu uurin serviciile i, n timp ce susin pe Rispy deasupra apei, aud n spatele meu o plescitur care m sperie. Leschi, care se cznea s nainteze prin crare, czuse n bazin, care se dovedete a fi mai adnc dect l credeam, cci prietenul nostru dispare

n adncul apei... Propriu-zis, nu l-am vzut cznd, fiindc eram cu spatele susinndu-1 pe Rispy i nam reuit s m ntorc att de repede ct a fi vrut. Privesc cu stupoare apa. Leschi, excelent nottor, nu reapare la suprafa. Este oare posibil ? Foarte ngrijorat, snt gata s m cufund n ap, cnd deodat aud un hohot de rs i vd capul lui Leschi de partea cealalt a bazinului ! Czuse ntr-adevr n ap, dar, cu agilitatea i iueala unei pisici, ajunsese n dou salturi pe cellalt mal. Reflexele i manevra sa fuseser att de prompte, nct avusesem iluzia c este n fundul apei ! Caravana noastr este acum regrupat n aval de bazinul scufundrii", cum am botezat pe loc acest lac. Este o prerogativ, un joc i n acelai timp o necesitate pentru un speolog, naintnd n terenuri virgine i descoperind la fiecare pas accidente de teren i cele mai diverse decoruri, s dea acestor locuri nume, mai mult sau mai puin potrivite sau mai mult sau mai puin fericit alese, numele coechipierului care a ajuns acolo primul, numele care nete spontan n faa unei scene trite, a unui incident sau a unei particulariti a avenului. n acest caz semnificaia numelui poate s rmn misterioas pentru cei care nu-i cunosc originea i etimologia. S amintim astfel la ntmplare, printre multe altele: RELIEFUL POVESTIRILOR LUI HOFFMAN", REEAUA CELUI PIERDUT", SALA OMULUI CARE MERGE", CULOARUL CINELUI PIERDUT" etc. naintm mereu n albia ntortocheat i accidentat, iuind pasul att pentru a ncerca s ne nclzim, ct i pentru a pune capt acestei nesfrite edine amfibii". Deodat ne previne zgomotul unei cderi de ap. Este cea de a noua cascad", precizeaz Leschi, singurul dintre noi care a venit pn aici anul trecut. Magal, care merge n frunte, ajungnd la vrful acestei cascade, las s-i scape un strigt de mirare, cci descoper o scar electron care spnzur n cderea nspumat a apei. Tovarul nostru este nou venit la Coume Ouarnede i-i explicm c aceast scar, fixat acolo anul trecut de echipa lui Marcel Frangin, nu a putut fi scoas la sfritul campaniei din cauza unei viituri subite i de temut a apei aceeai care n avenul Pierre pusese n mare pericol viaa lui Nalin, Weydert i Nunzi, prizonieri n spatele unui sifon nchis de creterea apei. Aici, n avenul Raymonde, echipa care a urmat celei lui Frangin nu a izbutit s depeasc locul celor din Aix i a trebuit s fac brusc cale ntoars, fr a mai putea recupera strile, corzile i brcile depozitate la nivelul cascadei unde ne gsim. Este vorba de una din aceste scri. Dar n ce hal arat ! A rmas fixat de un col stncos dar, pe msur ce tragem, ridicm doar o epav de scar. Lateralele, din cablu de oel, snt tiate i nu se in dect prin cteva fire, barele n cea mai mare parte au disprut, iar cele rmase snt rsucite sau scoase n mod curios prin frecarea nencetat i comun a apei i a stncii. Scara, bine nfurat, va fi ridicat la suprafa numai cu titlu de curiozitate, ca o pies justificativ, fiindc, bineneles e n afar de orice folosin. Aceast a noua cascad nu ne opune greuti serioase i ajungem la a zecea, a crei coborre va fi mai neplcut i mai anevoioas. A plouat mult noaptea trecut, astfel nct nregistrm o cretere a apei. Leschi ne declar c debitul este mai mare dect atunci cnd a venit el, n 1957. E imposibil s coborm altfel dect prin nsi cderea de ap. Guy Maurei, totdeauna plin de avnt i ardoare, se sacrific nc o dat i l vedem disprnd sub noi, cobornd pe scar ct poate mai repede, cu capul ntre umeri sub jerba de ap. Ajuns la un balcon precar, se scutur, scuip apa nghiit fr voie, trage scara i reuete s-o deprteze, agnd-o de o stnc. Scara se gsete acum n poziie oblic i nu mai spnzur n traiectoria cascadei. Este un rezultat remarcabil i ne grbim s profitm de acest noroc pentru a ajunge din urm, cu toate bagajele, pe devotatul nostru tovar. Greutatea corpurilor, ca i manevrele noastre fac ca scara s se clatine; diagonala nu mai este la fel de riguroas ca la nceput; avem fiecare parte de o stropire abundent, dar cum s ne plngem lui Maurei care este ca un burete mbibat pn la refuz cu ap. Schiele ntocmite anul trecut, confirmate n prezent de Leschi, ne arat c ne apropiem de marele pu, botezat puul Delteil" i care a oprit atunci explorarea. Din lipsa unei sonde, echipa de vrf fusese nevoit s se mulumeasc s arunce pietre n pu. S-a apreciat (cu toate rezervele impuse n materie de sondaj prin sunet) c este vorba de un pu vertical cu o adncime de aproximativ 100 m. N-a fost oare o greeal sau o exagerare ? Cifra de 100 m nu fusese oare aruncat cu oarecare uurin de oameni obosii i impresionai de zgomotul cascadei care se rostogolea n acest ultim pu ?. Astzi eram la faa locului pentru a verifica i a ne da seama de adevrul acestei afirmaii. Dup cteva acrobaii pe stncile alunecoase, iat-ne deodat pe buza puului. La prima vedere se prea c naintaii notri nu exagereaz de fel; locul este cum nu se poate mai impresionant. Apa se prvlete n cataract ntr-un pu uria care atinge un diametru de 15 pn la 20 m; pereii snt netezi i perfect verticali, iar zgomotul produs de cderea apei se pierde n adncime. Cutm n jurul nostru pietre, sfrmturi de stnci, dar n zadar. n albia erodat i goal a cursului de ap nu este nici una. Rarele pietricele, care ar fi putut totui s existe, au fost utilizate anul trecut, de

predecesorii notri. Avem, n schimb, un mijloc mai bun: o sond de 200 m pe care o scot din sacul meu. Sondajul ncepe. La 50 m plumbul, care pn acolo coborse mereu n gol, fr s ating pereii, se oprete. Dar o uoar micare l face din nou s coboare n adncime; n-a fost dect o simpl corni nensemnat. Firul sondei noastre este marcat din 10 n 10 m printr-un nod, ceea ce mi permite s anun c plumbul a ajuns la o adncime de 100 m i c spnzur nc n gol. n tcerea general, anun succesiv 110 m, 120 m, 130 m. La aceast adncime simt, slab dar fr posibilitate de greeal, c plumbul nu mai trage firul. Ridic sonda de mai multe ori cu civa metri i o las din nou s coboare; sondajul este nendoielnic i precis: plumbul se oprete cu ncpnare la adncimea de 130 m. O fi oare fundul puului sau ieitura peretului ? Sperm s fie piciorul cascadei. Cum am putea ajunge i mai jos cnd coborrea aceasta de 130 m pe vertical i sub duul cascadei pune probleme att de complicate i nelinititoare ? n nici un caz nu poate fi vorba s cobori pe scri, susinut numai printr-o coard de asigurare. Utilizarea unui troliu se impune ca indispensabil, obligatorie, i ne gndim cu grij i team la transportul unui asemenea mecanism n acest loc i pe cile grele pe care le cunoatem. Pentru moment nu ne gsim n aceast situaie, ci o ntrevedem numai. Avem doar misiunea de a sonda acest mare pu-cascad. E un lucru fcut i, de cnd i cunoatem posibilitile i adncimea lui real, el ne inspir i mai mult respect, i s-o recunoatem mai mult team, cci n faa unor asemenea obstacole i verticale, omul i d seama de micimea i slbiciunea lui n aceste prpstii subterane. Atacarea unui pu de 130 m, n care se rostogolesc apele unei cascade, cnd te gsete la o adncime de 200 m sub pmnt i dup ce ai mers mult timp i cu anevoie pentru a ajunge pn aici, prezint perspective de temut, mai ales n caz de accident... Zgomotul slbatic al cascadei, greutile i pericolele pe care ni le va opune, evocarea scenelor dramatice trite n locuri analoge, toate se adaug impresiei de profund neplcere pe care o simim. Redau aci, tiindu-le pe dinafar, pentru c snt nespus de pregnante, impresiile lui E. A. Martel, cnd n 1903 se gsea n faa unui aven sinistru din Devoluy: Ah ! nu, nu voi putea ptrunde i cunoate acest Chourun Martin, scria el. Avenul refuz s se dezvluie. Este una dintre marile voci ale naturii, care ne oprete s-i violm secretul; numai singur tulburarea coloanei de aer produce un urlet furios, oribil i magnific n aceste profunzimi negre; este, fr ndoial, avenul formidabil, sublim, dantesc, mai impresionant chiar dect imensul Rabanel de Ganges. El justific groaza poporului pentru adncurile pmntului i n faa enormitii lui am dat napoi". i noi am dat napoi pentru moment; ne-am ntors, fiindc nu eram n msur s efectum coborrea n pu. Va trebui s revenim pregtii, cu fore noi i narmai cu un troliu absolut indispensabil. La 11 noaptea, uzi pn la piele, ngheai i zdrobii de oboseal, ne regseam n tabr, unde Germaine Ali ne servete o mas cald, reconfortant, prima n decursul a 24 de ore. Sorbind lacom supa fierbinte, fiica mea mi mrturisete c niciodat n viaa ei nu-i fusese att de frig. n alte mprejurri, poate c cei ase participani la aceast expediie subteran i acvatic, prelungit peste msur, ar fi cptat un guturai stranic, dac nu o laringit sau chiar o pleurezie. Dar fiecare tie (iar speologii cunosc din experien) c aceste lungi ederi n apele glaciale, ntr-o umiditate total, cu hainele ude care nu se usuc niciodat, nu las urme, vtmturi, nici chiar reumatism. Poate pare paradoxal, inexplicabil, dar aceasta este realitatea. Avenul Plessis A doua zi dup expediia noastr n avenul Raymonde, trei tineri: Raymond Ferrandez, Charles Nalin i Pierre Lafond, au fost trimii s colinde mprejurimile pentru prospeciuni. Plecai de diminea, cu merinde n traist, ei trebuiau s cutreiere pdurea Coume Ouarnede, n cutarea avenelor care ar mai fi putut s existe, dei aceasta era problematic, cci de trei ani scormonisem cu grij peste tot. Se rentoarser n tabr pe nserat, foarte agitai, anunnd c descoperiser un aven formidabil cu un orificiu enorm, n care pietrele ricoau dup mult timp i la mare adncime... Cum vorbeau toi deodat, cele spuse de ei nu preau nici prea clare, nici adevrate. Dar cnd au precizat c avenul respectiv se gsete la numai 120 m mai departe de Avenul Vntului binecunoscut de noi toi , ne-am dat seama c au vrut s glumeasc i c e vorba de ceva imaginar ! Totui Ferrandez, cel mai n vrst dintre cei trei, care anul trecut dduse dovezi de destoinicie n avenul Raymonde, ne-a fcut att de multe precizri i cu att de nflcrat convingere, nct n-am mai pus la ndoial existena unui pu de mare adncime n acel loc. Totui, n ceea ce privete gaura avenului, am cerut s-i stabilim dimensiunile la faa locului, cci prea de necrezut ca un asemenea aven s poat exista att de aproape de Avenul Vntului i nc mai aproape (pare-se la 60 m) de linia telefonic a avenului Pierre. Nu era de fcut dect un singur lucru: s mergem la locul indicat pentru a ne da seama despre ce este vorba, ceea ce s-a i realizat a doua zi.

O delegaie numeroas, cluzit de cei trei prospectori" din ajun, a trebuit s recunoasc adevrul celor spuse: la 120 m spre nord-est de Avenul Vntului i la 60 m deprtare de linia telefonic ce lega tabra de avenul Pierre, ntr-un haos fantastic i sub uriaii brazi care menin acest col al pdurii ntr-o umbr continu, exist o dolin dubl de prbuire, cu dimensiuni colosale. n fundul uneia din aceste doline, n partea acoperit cu zpad chiar n miezul verii, se casc un pu cilindric impresionant. Cu ajutorul sondei folosite n avenul Raymonde, am procedat la un sondaj care a relevat o vertical absolut de 90 m adncime. Plumbul nu a putut depi aceast adncime, dar bolovanii aruncai n gol au dovedit c exist n fundul puului un grohoti mictor n care proiectilele noastre au declanat avalane subterane ce s-au rostogolit cu zgomot mult mai n adnc. Nu adusesem cu noi dect o scar de 60 m care a fost desfurat n pu. De data aceasta Ferran-dez, descoperitorul noului aven, a avut satisfacia s coboare primul i s se legene n golul i ntunericul puului, asemenea unui pianjen la captul firului su. A doua i a treia zi, cu ajutorul unui troliu fixat la marginea natural exterioar, diverse echipe, la care s-au alturat Ferfandez, Leschi, Magal, Brandt, Newman, Maurei i alii, au trecut la explorarea noii descoperiri. De la baza puului iniial de 90 m, au cobort de-a lungul unui mare grohoti instabil, urmat de dou puuri de 20 i 50 m. Mai jos nc, mai multe povrniuri i taluzuri i-au condus ntr-o sal terminal la adncimea de exact 200 m. Acest aven, att de vast i vertical nct din fundul lui se putea zri un col de cer, se gsete (ca i Avenul Vntului) n talvegul fosil urmat pe dedesubt de rul care circul n avenul Raymonde i n avenul Pierre. Este foarte apropiat de Avenul Vntului i nc i mai apropiat (numai la 60 m) de marele pu-cascad al avenului Raymonde, dar, fiind nfundat la adncimea de 200 m, nu comunic nici cu unul, nici cu cellalt, astfel nct explorarea lui n-a fost dect un aperitiv, o performan sportiv. Trebuia totui s dm un nume acestei frumoase caverne sau, mai bine zis, un prenume, ca i vecinilor ei. Dar, pentru c descoperitorul Ferrandez purta prenumele de Raxmond, s-ar fi putut crea confuzii cu avenul Raymonde. n cele din urm l-a botezat Ferrandez, declarnd c avenul se va numi avenul Plessis", dup numele grupei de cercetai din Aix-en-Provence din care fcea el parte (locotenentul de vas Plessis de Grenedant comanda dirijabilul Dixmude" lovit de trsnet n 1923 deasupra Mediteranei n cursul unei furtuni. Menionm n treact c n acest aven s-a gsit scheletul unui cine cu o zgard pe a crei plac erau gravate foarte cite un nume i o adres. Avnd curiozitatea s scriu la adresa respectiv, am aflat c acest cine ciobnesc dispruse de trei ani, ceea ce nu prezenta nici un interes deosebit. Totui, mai trziu, am auzit c, la epoca dispariiei, proprietarul cinelui bnuise i chiar acuzase pe unul din vecinii si c-i otrvise cinele. Or, adevrul era c animalul, care se aventurase singur n munte, departe de sat, czuse ntmpltor n aven. Descoperirea noastr a fcut s se lmureasc enigma dispariiei cinelui, dezvinovind astfel pe pretinsul criminal i, mai ales, permind mpcarea celor doi vecini. Dup toate acestea, mai negai, dac putei, utilitatea speologiei ! n adncimile avenului Pierre Greutatea de a povesti expediiile simultane n diferite caviti ne-a determinat s le relatm succesiv cea de la Avenul Vntului, cea de la avenul Raymonde i cea de la avenul Plessis fr a putea nc s vorbim de aceea de la avenul Pierre (cel mai important din toate patru). Cronologia i sincronismul acestor explorri par de asemenea falsificate, dar cum s-ar putea proceda altfel ? S vorbim deci acum de avenul Pierre i s relatm evenimentele care s-au desfurat n cursul campaniei din 1958. Din primele zile ale acestei campanii, dou echipe (de pe o parte Gerard Propos, Jean Nalin, Yves Felix, Jacques Parent, iar pe de alt parte Yves Griosel, J. M. Reboul, Pierre Avon, Pernin) au ptruns n avenul Pierre, avnd ca misiune instalarea a dou tabere subterane la cotele 270 i 330 m. n afar de aceasta trebuia ca, printr-o munc uria, s se echipeze numeroasele puuri suprapuse i' multiplele treceri dificile, s se desfoare un fir telefonic, s se transporte, prin escalade, ramonaje i truri, un material extrem de greu i s se ridice corturi la o mare adncime. Toate acestea comportau greuti nemaipomenite, reprezentnd o sarcin foarte important i memorabil. Curajoii pionieri nu s-au mulumit ns s-i ndeplineasc cu succes aceast sarcin, ci au plecat din tabra a II-a, care marca punctul terminus atins n 1957, ptrunznd mai departe i mai n adnc.. Timp de 48 de ore s-au primit tiri de la aceast echip de vrf. n sfrit, n ziua de 27 iulie, la 6 dimineaa, telefonul a sunat n tabra de baz exterioar de la Coume Ouarnede. Erau echipierii din avenul Pierre care ne anunau c s-au rentors la corturile din tabra a II-a avansat. Erau complet epuizai i se pregteau pentru un somn reconfortant, nainte de aceasta, voiau ns s ne precizeze, cu oarecare legitim mndrie, c ptrunseser pn la adncimea de 560 m, unde fuseser oprii de un lac imposibil de trecut fr ambarcaii. Frumosul rezultat a fost primit cu mult entuziasm, dar era nc prematur s cunoatem amnuntele acestei naintri spectaculoase. Am aflat mai trziu c aceast ofensiv, n cursul creia cei

opt tovari ai notri ctigaser 200 m n adncime fa de anul trecut, a constituit o adevrat epopee i c ei au trit opt zile i opt nopi n frig i umezeal sub ameninarea continu a temutei creteri a apei, consecutiv frecventelor i violentelor furtuni din masivul Arbas. Conversaia telefonic din 27 iulie a dezlnuit imediat cea de-a doua faz a explorrii i chiar n aceeai zi o echip de nou oameni a ptruns n aven pentru a ntocmi harta i pentru a nainta i mai adnc. Nou oameni i sacii lor cu alimente i materiale constituind o echip prea numeroas i nceat, caravana a fost scindat n dou grupe, dintre care a doua nu trebuia s ptrund n aven dect la cteva ore dup prima. Astfel se puteau evita aglomerrile, precum i ateptrile prea lungi i prea grele pe balcoanele puurilor suprapuse. Fcnd parte din prima echip, am ajuns cu Weydert, Ferrandez i Cavallin, la 4 dup-amiaz, la intrarea n avenul Pierre. Ca i Pierre Gicquel n 1956, ne-am strecurat n crptura stncoas iniial; ca i el am traversat sala joas i am cobort printre pereii apropiai ai diaclazei, ajungnd astfel n vrful faimosului Pu Negru de 80 m, unde predecesorul nostru a trebuit s se opreasc. Dar astzi decorul s-a schimbat, sau cel puin s-au fcut amenajri importante n acest loc. Acolo unde el n-a putut dect s arunce pietre n puul vertical, beneficiem astzi de o platform construit cu ajutorul cornierelor metalice suportnd o podea de lemn pe care se afl fixat solid un troliu micat cu braele. Pe tamburul acestuia este nfurat un cablu de oel lung de 100 m. Alturi de el se vede agat de peretele stncos un aparat telefonic al crui fir se afund n aven. Totul fiind n ordine i n stare de funcionare, mi leg curelele de parautist, m prind cu o carabinier de bucla terminal a cablului de oel i doi din tovarii mei m coboar n gol, acionnd manivelele troliului. n afar de aceasta se afl desfurat n aven i o scar electron, pe care pot s-o utilizez, dac vreau. Dar coborrea fcut cu ajutorul troliului este att de plcut i sigur, nct m mulumesc s las minile s-mi alunece pe cablurile scrii, ca s evit micarea giratorie care s-ar amplifica dac a spnzur liber n gol. n cteva minute aterizez la baza puului pe stnci peste care picur ap. Mulumit troliului am descins fr efort n Puul Negru, care msoar 80 m. Un moment mai trziu, scpat de echipamentul de coborre, care este ridicat spre vrful puului, ghemuit sub o surplomb, m aflu la adpost de pietrele care din cnd n cnd cad, uier, ricoeaz de perei i se sparg la picioarele mele. n fine, s-a efectuat prima manevr a celei de-a treia echipe, primul pas al coborrii n avenul Pierre. Cine tie dup cte zile va avea loc ultima coborre i dup cte peripeii ultimul echipier va urca acest Pu Negru ca s ias la lumina zilei ? Pentru moment aventura de-abia a nceput. Ateptnd sosirea tovarilor mei i a sacilor grei care vor fi i ei lsai pn aici, privesc drept nainte perspectiva avenului: un canal strmt, ntortocheat, care coboar i prin care sufl un vnt glacial. De aici mi-a telefonat anul trecut Raymonde c focul pe care l aprinsesem afuma echipa din care fcea parte. Astzi a fi dispus s apreciez favorabil asemenea torente de fum evocatoare ale unui foc stranic, att de rece i ostil este locul unde voi staiona vreme ndelungat. Nu voi mai povesti de aici nainte cu amnunte incidentele intervenite n continuarea coborrii. Este suficient s art c, intrai n aven la 4 dup-amiaz, am cobort ntr-o serie de puuri verticale, separate prin balcoane neprimitoare i periculoase, i am aterizat, la miezul nopii, la baza celui de-al zecelea pu. Aici am avut plcerea s mergem pe picioarele noastre, la adncimea de 280 m, ntr-o sal circular, ocupat n parte de un mic lac. Este locul n care n 1957 fusese instalat tabra I, care a fost abandonat n grab din cauza transformrii n cataracte nmoloase i devastatoare a simplelor iroiri, astzi doar neplcute, ntlnite n puurile suprapuse. innd seama de experiena anului trecut, nu ne stabilim tabra n acelai loc primejdios; nu facem altceva dect s trecem nainte n fine orizontal spre tabra actual la care ajungem cam la ora 1 noaptea. n sala nisipoas au fost ridicate trei corturi de ctre predecesori (echipele Griosel i Propos). Tavanul este puin cam jos i din aceast cauz incomod, dar nu ne pas, cci, dup o gustare mult ntrziat, lum poziia orizontal, nfundai n sacii notri de puf sub corturi (avantaj i perfecionare apreciabile ale muncii n echip a expediiilor bine organizate). Trei corturi pentru patru oameni, iat ce este rar sub pmnt, unde n mod obinuit eti oribil de nghesuit. Am profitat din plin de aceste condiii, fiind trezii, de-abia spre amiaz, de sosirea zgomotoas a lui Gicquel, Maurei, Felix, Ravoux i Erny, care se apucar s goleasc corturile, cu glumele i ameninrile obinuite, pentru a putea s se odihneasc i ei, la rndul lor ! Nu putem dect s ne supunem, dar nu ne e deloc ruine c ne sculm n miezul zilei, att de anarhic este modul de via sub pmnt, unde noiunea de timp dispare i unde este pururea noapte ! Conform planului stabilit, pentru a evita aglomerrile i ntrzierile, trebuie s relum mersul nainte i s ne afundm n adncime, n timp ce cei cinci tovari se afund i ei n... sacii de dormit, nc calzi, pe care li-i cedm. Iat-ne deci, o dat n plus, angajai ntr-o etap subteran penibil i nemsurat de lung, cci nu vom ajunge la elul propus, tabra a II-a, dect la miezul nopii, adic la

captul a 12 ore. Nu 12 ore de mers, ci 12 ore de exerciii i eforturi variate i epuizante ! Mldieri, ridicri pe palme, trri n canale nguste, strecurri i ntinderi de vierme n meandrele diaclazelor, crri, coborri pe scri, echilibristici periculoase pe creste stncoase ascuite, naintri pe cornie drmate pe deasupra golului, srituri peste apele nspumate ale micului torent subteran, toate acestea i nc multe altele au fost exerciiile pe care am fost nevoii s le facem, avnd n plus i sacii insuportabil de grei i incomod de purtat. Am avut de efectuat i o navigaie subteran, o naumotrie1, cum ar zice puritii, pentru a traversa pnza de ap lung i adnc a lacului Helin". n aceste locuri am ntlnit la cotitura unei galerii pe echipierii lui Propos i Griosel, care efectuau aceeai etap ca i noi, dar n sens invers. Tot acolo am fost ajuni din urm de Gicquel i oamenii si. Un lung popas a reunit astfel efectivul complet al celor trei echipe, cu un total de 15 speologi, bucuroi c se revd i avnd multe si spun. Sala acestei reuniri a fost denumit mai trziu sala vorbreilor". Acolo ntr-adevr naintaii notri n avenul Pierre ne-au informat despre faptele i ntmplrile cele mai nsemnate ale naintrii lor de 200 m n adncime, dndu-ne indicaii i sfaturi folositoare pentru viitoarea noastr explorare de vrf. n fine, am urat bun sfrit de etap i urcare uoar celor care se duceau s se culce n tabra I i s revin a doua zi la suprafa, dup o edere sub pmnt de opt zile i opt nopi. La rndul lor, ne-au urat s ajungem cu bine la tabra a II-a, fr s insiste prea mult (superstiie de speolog) asupra continurii misiunii noastre. La miezul nopii, dup ce am naintat de-a lungul albiei rului, fie pe malurile rpoase, fie prin ap, am ajuns la tabra a II-a, instalat bizar pe o banchet stncoas, la civa metri deasupra apei. Aceast dal, relativ neted, ar fi fost ntr-adevr cu totul potrivit i chiar perfect, pentru o tabr, dac din nenorocire nu ar fi fost mult i neplcut nclinat spre gol, surplombnd albia micului torent, de unde se auzea zgomotul unei cascade apropiate. Tabra a II-a, unde trei corturi erau ridicate i fixate cu totul asimetric, fusese botezat tabra hotelului" de cei care aleseser locul i o instalaser. Trebuia ns mult imaginaie pentru a gusta din acest bivuac acrobatic farmecul unui loc confortabil. Lipsii de bunvoina celor care o instalaser aici, am botezat-o tabra Dalei n pant", folosind ns aceast terminologie" numai ntre noi, pentru a nu supra pe tovarii notri din prima i a doua echip. De altfel pentru ei ar fi fost foarte uor s ne lase s gsim, dac putem, un loc mai primitor; dar acesta nu exista. La miezul nopii trecute ne gseam aezai, cu gamelele n mn, n jurul unei marmite cu tiei, pe care i-am preparat pe una din lmpile noastre cu gaz butan. Puin timp dup aceea ne-am retras sub corturi, avnd grij s nu ne umflam prea mult saltelele pneumatice, pentru a le face s adere ct mai bine de stnc i a evita astfel s alunecm n josul pantei. Personal am respectat ntru totul aceast precauie, cci, motenind de la predecesori o saltea gurit, am fost permanent n contact cu podeaua, ceea ce mi-a permis s afirm, dup o noapte lung i neplcut, c calcarul urgo-apian 2 al masivului Arbas este deosebit de rezistent i aspru la pipit ! Aceast mrturisire, fcut vecinului meu de pat", Ferrandez, l-a uimit, ntruct beneficiase de o saltea bun i, ajutat de tineree, dormise excelent. Sculat devreme sau, mai bine zis, primul, ca s-mi curm suferinele, am pit peste corpurile lui Ferrandez, Cavallin i Weydert care nc dormeau, pentru a iei din cort. Am aprins o lamp de acetilen i m pregteam s fac cafeaua de diminea pentru toat echipa cnd, deodat, am rmas imobilizat, petrificat: unul din corturi dispruse ! Am cltinat energic lampa pentru a obine o lumin mai puternic i mai clar. Dar cum lmpile cu carbid nu trebuie agitate, mai ales la nceputul funcionrii lor, i cum nu aveam lumina dorit, m-am apropiat pe pipite de locul unde, n ajun, Guy Maurei i Rene Erny se instalaser ntr-un cort de dou locuri. Am constatat atunci c cortul nu dispruse cu totul, ci pur i simplu se drmase peste ocupanii lui, care continuau s doarm adnc. La cinci pai, din cauza luminii slabe, se prea c nu mai erau nici cortul i nici ocupanii. La trei pai se distingea doar o mas confuz i turtit. n fine, la doi pai am putut distinge amnuntele i mai ales faptul c Maurei era pe jumtate ieit din cort, cu capul rezemat chiar de stnca rece i ud. Mai mult, att cortul, ct i ocupanii alunecaser pe pant i Maurei se apropiase, n chip primejdios, de marginea balconului sub care era golul. I-am trezit cu precauie i pe el i pe tovarul su, amndoi ghemuii unul ntr-altul, care, spre marea mea surpriz, mi-au declarat c au dormit minunat i nu i-au dat seama c s-ar petrece ceva anormal. Ce admirabil este tinereea ! Toat dimineaa zilei de 29 iulie 1958 i o parte a dup-amiezii le-am rezervat pentru pregtirile expediiei de vrf" pe care echipa a treia trebuia s-o ntreprind n
1 2

Micare pe ap", cuvnt compus din cuvinte latineti, folosit n mod ironic. N.T. Nume de etaj geologic aparinnd erei secundare. N.T.

adncimea avenului Pierre. De la cota 370 m, unde ne gseam, urma s coborm pe cursul rului. Dup mai multe repeziuri, primele dou echipe coborser ntr-un pu-cascad, Puul Speranei", n josul cruia traversaser Lacul Verde i merseser de-a lungul galeriei celor cinci" care conduce la orificiul unui nou pu impuntor, puul Nalin". Ajuni la piciorul celui de-al doilea pucascad, echipierii fuseser oprii de un lac adnc necesitnd folosirea unei brci pneumatice de care erau lipsii. n acest punct, situat la 560 n adncime, membrii celei de-a treia echipe, narmai cu o barc pneumatic, trebuiau s se mbarce i s plece n aventur, spre necunoscut i spre grota nc deprtat, dar constituind obiectivul final din Goueil-di-Her, resurgena reelei hidrologice din avenele. Raymonde i Pierre. La 3 dup-amiaz, dup o ultim convorbire telefonic cu tabra de la suprafa, pentru a ne asigura c timpul se menine frumos, echipa de vrf a prsit tabra a II-a. Era compus din ase oameni: Jo Cavallin, Rene Erny, Maxime Felix, Raymond Ferrandez, Guy Maurei i Pierre Weydert. Pierre Gicquel, obosit i indispus, nu a-putut s se alture tovarilor si, iar eu am socotit c este mai nelept s nu depesc cota acestei tabere avansate i s nu m expun la noi oboseli. A fost pentru prima dat n lunga mea carier cnd m-am abinut s nu merg pn la captul unei expediii subterane. Acest sacrificiu m-a durut, dar cnd devii sexagenar, trebuie s ncerci s devii i raional... Cei ase prieteni au cobort deci de la Dala n nant", disprnd aproape imediat din privirile noastre, de-a lungul cursului de ap. S-a hotrt c se vor ntoarce peste 24 de ore, dar Gicquel i cu mine tiam la ce ne puteam atepta cnd era vorba de respectarea acestui interval de timp. Greutile i incidentele de toate felurile, inerente explorrilor subterane, te mpiedic s respeci orarul i nu-i dau posibilitate s precizezi momentul rentoarcerii. Totui, problema imperioas a alimentelor i a luminii interzicnd echipei de vrf s depeasc 30 de ore, contam pe acest termen limit. De altfel cunoteam prea bine ardoarea i combativitatea oamenilor notri i de aceea eram siguri c vor nainta pn la captul puterilor i al posibilitilor lor materiale. Ziua s-a scurs ntunecat i n toropeal, ca i cum am fi fost pedepsii sau consemnai n tabr, n timp ce tovarii notri triau marea aventur.. Ctre orele 10 seara, dup ce ne-am preparat masa ndelung, ca s ne crem o ocupaie, i dup ce am epuizat toate subiectele de conversaie care se nvrteau n jurul celor ce fceau tovarii notri, ne-am retras fiecare n cortul su. De data aceasta am putut s-mi aleg o saltea n bun stare, nelipsindu-mi aternutul, dup cum nu-mi lipsea de altfel nici spaiul vital", fiindc eram singur. n ciuda acestor comoditi, nu am putut s dorm, att eram de preocupat i inut treaz de dorina de a ti ce fcea echipa de vrf, ct i de grija ce m frmnt pentru membrii ei. n acest moment mi spuneam eu ei snt desigur la 560, gata s-o porneasc pe apa neagr a lacului nc neexplorat. Cu gndul i escortam i uneori le-o luam nainte, prin ntunecatele ntortocheri ale galeriilor acvatice, sub mprocarea cascadelor succesive, ctre rmuri misterioase i coridoare fr sfrit, ctre petera Goueil-di-Her. mi imaginam de asemenea greutile i primejdiile mrite o dat cu ndeprtarea i adncimea atins. Spectrul accidentelor, care nu apare niciodat celui care acioneaz i triete n aventur, era mereu prezent i de o deosebit acuitate n gndul solitarului pasiv, pe care l personificam n acea noapte subteran, cnd m ntorceam pe toate prile n sac, fr s pot dormi. Ctre ora 3 dimineaa mi s-a prut c percep n urletul continuu al cascadei apropiate zgomote neobinuite, asemntoare unor detunturi deprtate i surde. Ridicat imediat n aternutul meu, cu urechea la pnd, atept o vreme fr s aud 'nimic suspect. Am crezut c m-am nelat i c simurile mi snt obosite. Dar deodat un nou zgomot surd, mai apropiat, mi izbete urechea. El se producea la intervale neregulate i cretea n intensitate. L-am identificat: er zgomotul surd produs de un sac greu cu materiale care este lsat s cad pe pmnt n cursul manevrelor de avansare. Nu m-am nelat, fiindc n curnd aud alte zgomote caracteristice i uor de recunoscut, care mi confirm c un echipier se apropia de tabr, trgnd dup el un sac a crui frecare pe stnc pot s-o disting. De asemenea, desluesc scritul nclmintei lui, gfiturile i un monolog confuz, ntretiat de njurturi nbuite. Gicquel, trezit i el, mi mprtete impresiile sale. S-ar prea c e vocea lui Ferrandez. Nu snt dect 12 ore de cnd au plecat. Semn ru ! declar el. ntr-adevr, ne prsir pentru o recunoatere de cel puin 24 de ore i iat c unul din echipieri se rentoarce. Dou eventualiti pot fi cauza acestei reveniri premature: un obstacol de netrecut sau un accident... Dar iat-1 pe Ferrandez, care apare din ntuneric. Complet ud, se car pn la noi, purtnd un enorm sac de materiale la fel de ud. Cu rsuflarea tiat, la captul puterilor, rspunde ntrebrilor noastre struitoare, pe ct de laconic pe att de explicit. Este un sifon ! O or mai trziu, restul echipei revenea n tabra subteran, npustindu-se lacom asupra mncrii pe care Gicquel o nclzise n acest scop i confirmnd cele spuse de Ferrandez. Ajuni la punctul terminus, de unde mai nainte echipele fuseser nevoite s se ntoarc din cauza lipsei de ambarcaii, Guy Maurei i Maxime Felix au pus pe ap o barc pneumatic i, naintnd pe un canal

acvatic asemenea unui scoc de moar, cam 100 m, s-au izbit de un sifon terminal. S-au lovit chiar destul de grav, de un col stncos care a sfiat barca. Ameninai cu scufundarea, au fost obligai s se retrag imediat. Cu toat graba lor barca s-a scufundat i Maurei a trebuit s-i susin tovarul, echipier de mare clas, dar handicapat din cauza unei lacune nescuzabile pentru circumstanele n spe: nu tia s noate... Explorarea avenului Pierre, nceput n 1956, se termina deci n 1958 n faa unui sifon fr s se poat iei la lumina zilei prin grota Goueil-di-Her. Strpungerea hidrogeologic complet, dovedit prin precedentele experiene de colorare, nu a putut fi parcurs de speologi de la un capt la altul. Coborsem totui pn la adncimea respectabil de 564 m. n ceea ce privete ncercarea de a trece sifonul prin scufundare, aceasta ar fi necesitat, innd seama de deprtarea de orificiu i de marea adncime subpmntean, un transport extrem de greoi de material (aparatur de scafandru autonom, tuburi de aer comprimat etc.) i ar fi impus o manevr foarte primejdioas. Raiunea poruncea ca aceast aciune s nu fie ncercat. Rmnea de altfel posibilitatea, nscris n programul campaniei, de a ncerca ptrunderea prin grota Goueil-di-Her, unde dr. Dufour, de la Speleo-Clubul din Paris, nvinsese, nc din 1956, un sifon la o distan de 150 m de la intrare. Revenit n 1957, acelai dr. Dufour trecuse din aou dincolo de sifon i constatase c grota se lrgea i era practicabil n amonte, adic spre avenul Pierre. Din nefericire, el i gsise moartea traversnd sifonul spre ieire, pierind astfel la vrsta de 32 de ani, lovit de hidrocuiune, fenomen de temut, nc insuficient cunoscut, pe care l studia n mod special de mai muli ani i cruia i-a czut victim. Urcarea la suprafa din fundul avenului Pierre, cu tot materialul adunat de la diversele tabere subterane, etaje i puuri verticale (35 de saci avnd 600 kg), a fost o sarcin ngrozitoare care i-a supus pe cei 30 de participani la campania din 1958 la o aspr ncercare. A trebuit s se procedeze prin etape succesive i prin schimburi ealonate de personal. Raymonde nsi a participat la corvoada general i a avut ocazia s coboare la 300 m. Pe mine aceast ridicare considerabil de material nu m-ar fi impresionat altdat i nu i-a fi simit greutatea. Dar acum trebuie s mrturisesc c, dac n-am constituit o sarcin pentru nimeni, mam mulumit s urc la lumina zilei numai cu sacul meu individual i propria mea persoan. Era tot cemi permiteau cei 61 de ani ai mei... Cnd am ajuns la suprafa, nu am revzut lumina fiindc era exact miezul nopii. Obinuit cu temperatura redus i cu umiditatea din aven, am fost sufocat, apsat de atmosfera cldu i frumoas care domnea la exterior, n aceast noapte de august. Cele dou zile i trei nopi trite n adncul subpmntean nu m obosiser prea mult, ceea ce mi-a fost exprimat, cu o pitoreasc spontaneitate i foarte crud, de ctre un junior al expediiei (aceast vrst fr mil !), care m-a ntmpinat pe marginea avenului declarnd c pentru un prbuit" nu art prea drpnat". nainte de a iei din aven, Maurei, Cavallin, Ferrandez, Ravoux, Erny i Weydert, toi din ultima echip de vrf, au fost destul de curajoi i contiincioi, n-au ezitat s nainteze n cursul amonte al rului, unde nimeni nu avusese ocazia s ptrund i unde au fost oprii de o cascad vertical de 10 m nlime. Prin aceasta, ei au progresat cu 350 m n direcia avenului Raymonde, diminund lacuna neexplorat ntre cele dou avene vecine, drenate prin acelai curs de ap. O ultim edin a fost de altfel organizat la sfritul campaniei n avenul Raymonde, pentru a se ajunge din nou la marea cascad de 100 m i, dac va fi posibil, pentru a se efectua coborrea de-a lungul ei. Dar oamenii i supraestimaser forele, erau epuizai n urma edinelor repetate i nemsurat de lungi n diversele avene ale reelei Trombe; aceast ncercare a euat lamentabil, fr s se poat mcar ajunge la cascada n discuie. Sifonul peterii Goueil-di-Her Totui, campania 1958 nu avea s se termine cu acest eec puin demoralizant, cci trei echipieri s-au ilustrat printr-o splendid performan n petera Goueil-di-Her, captul i resurgena final a reelei noastre Trombe, nc din 1956, aa cum se tie, o experien de colorare ne-a artat c acest curs de ap subteran strbate avenele Raymonde i Pierre pentru a revedea lumina zilei la ieirea din petera Goueil-di-Her. n 1956 ne abinusem de la orice ncercare de ptrundere n aceast peter, unde operau atunci colegii notri de la Speleo-Clubul din Paris i unde dr. Dufour trecuse victorios prin sifon. Nici n 1957 nu ne-am permis vreo experien, dr. Dufour gsindu-i acolo moartea. Dar n anul 1958 trebuia s ncercm, la rndul nostru, s depim sinistrul sifon (n care intrasem gol i fr aparat n 1930 i cu un aparat Le Prieur 1 scos din uz n 1948), deoarece speologii parizieni ne fcuser cunoscut c nu vor reveni.
1

Unul din primele tipuri de aparate de scafandru autonom, astzi scos din uz de aparatele tip Cousteau", mult mai perfecionate. N.T.

n ziua de 4 august 1958, o puternic echip, format din speologi din Aix i Marsilia, ptrundea deci n Ochiul Infernului" i transporta pn la sifon, "adic la 150 m de la intrare, materialul greu necesar scufundrii..La ora 15 i 25 de minute, Guy Maurei, mbrcat n costumul su de scafandru autonom, ngreuiat de un tub de aer comprimat, cu o centur de plumb, avnd o lamp electric n mn i asigurat cu o coard de nailon, se scufund sub bolta stncoas din ap, btnd apa cu palmele sale de cauciuc, ataate la picioare, tulburnd-o imediat. Enormele bule de aer care plesnesc la suprafa devin din ce n ce mai rare pentru ca, n cele din urm, s dispar cu totul, dovad sigur c omul-broasc nainteaz i c aerul pe care-l expir iese n amontele bolii sifonante. Cu cronometrul n mn atept semnalul convenit: trei zguduituri ale corzii, care trebuiau s ne anune sosirea scufundtorului de partea cealalt a sifonului. Exact dup un minut i jumtate, cele trei zguduituri snt nregistrate de Gicquel care ine coarda. Trebuia s ateptm un timp. Maurei adusese ntr-un pachet impermeabil un post telefonic i desfurase n urma sa, o dat cu coarda de nailon, un fir telefonic. Avea nevoie de un rgaz s-i despacheteze aparatul i s fac legturile necesare stabilirii comunicaiei cu noi. Deodat soneria zbrni. Era Maurei care ncepu convorbirea. Trecuse cu uurin tunelul inundat care msoar 20 m lungime i ne confirm ceea ce tiam n urma scufundrii iniiale a dr. Dufour: de partea cealalt a sifonului este o mic plaj de nisip i n amonte rul curge printr-o galerie spaioas, cu o bolt destul de nalt. Yves Griosel, echipat i intrat n ap pn la bru, se scufund la rndul su, pentru a-1 ajunge pe Maurei; dar este o plecare fals, cci l i vedem reaprnd la suprafa, tuind i scuipnd. n masca sa prost ajustat ptrunsese apa. Plec din nou, btnd energic apa cu palmele de cauciuc pentru a se afunda i a avansa. Cu ochii pe cadranul ceasului pndesc minutul i jumtate, durata traversrii lui Maurei. Dar iat c trece al doilea minut i acul ncepe turul celui de-al treilea. Toat lumea i pironete ochii asupra lui Gicquel care ine coarda-semnal. Dar privirea sa rmne fix, figura crispat, coarda nu se mic. Se telefoneaz; nici un rspuns. Teama i apas pe toi i tcerea devine de nesuportat, o tcere amenintoare i grea, care evoc tragedia de anul trecut. i masca care nu prea etan... Cel de-al treilea minut a trecut i... nimic. Gicquel face semn celui de-al treilea scufundtor care st n lac afundat n ap pn la piept. D-i drumul,,,Oua-Oua" ! i Oua-Oua", alias1 Jacques Parent, se scufund n cutarea lui Griosel, inexplicabil mut i ntrziat n sifon. n clipa cnd cronometrul meu, redus la zero, marcheaz 1 minut i 40 de secunde, se produc cele trei smucituri. Oua-Oua" a ajuns. Dar Yves Griosel ? n acest moment sun, n sfrit, telefonul i convorbirea ncepe. i Yves ? ntreb grbit Gicquel. Ce-i cu Yves ? Este cu noi, se mir Maurei. Dar n-am primit semnalul, cele trei smucituri ale corzii. Telefonul rmne mut cteva secunde i apoi se aude o voce, a lui Griosel, care ne vorbete. Iertai-m, spune el, am trecut foarte bine, dar eram att de emoionat cnd am ajuns i att de fericit c am trecut primul sifon din viaa mea, nct am uitat consemnul. Iat explicaia tcerii de mormnt care ne nspimntase ! Atmosfera era acum destins i ambiana revenit. Fiecare vrea s discute la telefon cu damenii-broasc care snt numai la 20 m deprtare, dar separai de noi prin aceast alian ntre ap i stnc care se numete sifon i care constituie, fr ndoial, inamicul numrul unu al speologilor. Dar conversaiile nceteaz. Cei trei tovari ai notri, dezechipai i uurai de costumele lor, trebuie s efectueze acum o recunoatere n amonte n partea nc virgin i necunoscut a peterii, unde fiecare pas i va apropia de punctul terminus atins n avenul Pierre. Se fixeaz consemne precise. E 4 dup-amiaz, declar Maurei. Ne acordm dou ore pentru explorare n amonte. Nu vom relua comunicaia telefonic dect la 7. Dou ore au trecut repede, mai ales cnd snt ultimele dintr-o expediie care a durat 25 de zile. Exact la 6 i 47 de minute, telefonul sun i coarda de nailon vibra din cauza zguduiturilor energice. Maurei vorbete. Am urcat de-a lungul cursului de ap printr-o galerie spaioas, fie mergnd, fie notnd prin ap. Am botezat-o Galeria dr. Dufour". Panta este uoar i n-am ntlnit dect o mic cascad de 3 m. n cele din urm, am fost oprii la 1 400 m de un nou sifon. Prietenii notri au lucrat deci bine i i-au ntrebuinat timpul rodnic, parcurgnd aproape 3 km sub pmnt i n ap. Apoi manevrele de scufundare s-au efectuat n sens invers i am vzut reaprnd pe rnd pe
1

Altfel, altminteri", cuvnt latinesc folosit pentru a arta o variantaa. N.T.

Griosel, Parent, i, n sfrit, pe Maurei, care, ca ef de echip serios i contiincios, a inut s treac sifonul primul i s se napoieze ultimul. O or i jumtate mai trziu caravana, ncrcat greu, revenea la lumina zilei i se imobiliza n faa plcii comemorative, fixat la intrarea peterii de ctre tovarii doctorului Dufour. Dup un minut de tcere, Gicquel pronun cteva cuvinte n memoria curajosului pionier, erou i victim a peterii Goueil-di-Her". Fusese convenit n mod foarte nelept ca aceast scurt ceremonie s aib loc dup scufundare i nu nainte, din motive psihologice uor de neles. i, n amurgul acestei zile de 4 august, s-a sfrit campania din 1958 de la Coume Ouarnede, cnd s-a putut face i bilanul ei. n avenul Raymonde nu s-a realizat nici un progres. Singurul punct pozitiv a fost acela c s-a stabilit adncimea exact (130 m) a marelui pu-cascad, zis puul Delteil", i s-a studiat problema viitoarei coborri cu troliul n acest aven cu cascade. Descoperirea avenului Plessis, cu toat adncimea lui de 200 m, nu a fost dect un aperitiv", deoarece s-a dovedit nfundat i fr legtur cu cavitile vecine din reeaua Trombe. Dimpotriv, Avenul Vntului, ne-a condus n vecintatea imediat a avenului Pierre i este mai mult dect probabil c exist o comunicaie ntre aceste dou avene. n avenul Pierre, campania din 1958 a permis un ctig n adncime de 200 m i o naintare apreciabil spre Goueil-di-Her, n timp ce urcarea pe culoarul Germaine a redus la 270 m distana care l separ de avenul Raymonde. n sfrit, n Goueil-di-Her, datorit fatpului c cei trei oameni-broasc au efectuat o important naintare de 1 400 m n direcia avenului Pierre, poriunea neexplorat s-a redus numai la 500 m. Speologii provnsali au lucrat bine i de astdat i puteau s fie satisfcui de rezultatele dobndite. Studiul i explorarea reelei Trombe deveneau pasionante. Cu optimismul propriu oamenilor subsolului, ne-am desprit dndu-ne ntlnire pentru luna iulie 1959, la Coumc Ouarnede, n scopul terminrii pe ct posibil a explorrii reelei Trombe. A patra campanie (1959) n ziua de 21 iulie 1959, ntr-o splendid diminea nsorit, cu un adevrat soare de Austerlitz1, prevestitor de noroc pentru cea de a patra campanie subteran a noastr, s-a efectuat parautarea tradiional. n cursul a zece zboruri deasupra noastr, avionul Nord-2501", de la baza colii de trupe aeropurtate din Pau, a lsat 26 de paraute care au aterizat, bine grupate n jurul pnzelor de semnalizare i al cutiei fumigene, pe care le aezasem n talvegul de la Coume Ouarnede. n ziua aceea i n cea urmtoare tabra a fost instalat i organizat pe amplasamentul obinuit. Sub conducerea lui Andre Magal din Aix-en-Provence, totul a fost prevzut i realizat n cele mai bune condiii. Efectivul speologilor 25 de oameni era oarecum acelai ca i n anii precedeni; lipseau unii dintre cei mai buni echipieri ai notri, care fuseser chemai sub arme Guy Maurei, Maxime Felix, Raymond Ferrandez, Daniel Leschi i alii care, din diferite motive, au fost mpiedicai s participe Ravoux, Reboul, Rispy, Weydert, Bouvet. Grupul speologic din Provence i pepiniera celui de-al doilea grup al cercetailor din Aix umpluser ns golurile cu tineri plini de avnt i bunvoin, care aveau s se dovedeasc speologi exceleni. efii Gicquel i Magal pentru Aix, Griosel i Propos pentru Marsilia erau prezeni ca de obicei i, mulumit lor, totul avea s mearg ca pe roate. O adevrat inovaie la Coume Ouarnede elementul femenin crescuse, fiindc, n afara doamnelor Annie Gicquel i Raymond Casteret, pe poziie de lupt nc din 1956, se conta pe noi recrute: doamnele Gerard Propos i Max Parent, de curnd cstorite, care i ntovreau soii, i domnioarele Cristofaro i Placide. Buctria i menajul" au resimit n mod plcut aceast prezena femenin; uneori s-au desfurat adevrate edine de croitorie n aer liber", n cursul crora nenumrate echipamente i salopete, mai mult sau mai puin zdrene, au fost crpite sau reparate. Echipa pirineian rmsese aceeai: Delteil, Bugat i fiul su Francis, Norbert Casteret i fiica sa Raymonde. n sfrit, o participare de peste hotare elveianul Georges Brandt, care se dovedise un excelent echipier nc din anul trecut. n seara celei de-a doua zi, o furtun foarte violent cu grindin i tunete puternice ne-a reamintit c masivul Arbas avea capriciile i ameninrile lui caracteristice. Foarte repede rul care traverseaz tabra, a crui scurgere sub pmnt, alimentat de alte numeroase infiltraii, constituie reeaua subteran Trombe, a suferit o cretere evident i nelinititoare, replic a ceea ce trebuia s se
1

Se refera la btlia de la Austerlitz din 1805, unde _ Napoleon a repurtat o mare victorie care s-a desfurat sub un soare sclipitor. Cnd n 1812 era pe punctul s nceap btlia din faa Moscovei, la rsritul soarelui Napoleon s-a adresat armatei astfel: Soldai, e un soare de Austerlitz !" Expresia a rmas celebr, dei rezultatul btliei a fost exact contrariul - N.T.

scurg sub pmnt. Avenul Raymonde n aval Obiectivul principal al prezentei campanii fiind avenul Reymonde i jonciunea lui cu avenul Pierre, toate efortu-/ rile i ntreaga activitate aveau s fie canalizate spre aceasta cavitate, al crei necunoscut rmnea puul Delteil. Din cauza greutilor de naintare i de transport al materialului pe un teren anevoios (coborri n diferite puuri, diaclaze strmte, meandre nesfrite, traversri de bazine acvatice cu brci pneumatice), trebuia s se aib n vedere c unei echipe, ncrcat moderat, i snt necesare patru sau cinci ore pentru a ajunge la puul Delteil, unde se prbuete, ntr-o cascad de 130 m, ntreg rul subteran. Acest interval de patru la cinci ore a fost cu mult depit, uneori dublat, cnd s-a parcurs traseul cu ncrcturi zdrobitoare, de pild troliul i cablul su de oel de 150 m, indispensabile asigurrii coborrii echipelor de vrf. Toi participanii la expediie i-au dat concursul, n diferite reprize, la transportul materialului pn la puul Delteil i, abia la sfritul celei de-a asea zi de du-tevino nencetat, troliul a putut fi aezat pe o podea construit cu corniere metalice Dexion", cu preul a mii de greuti, pe bordura periculoas a puului. Acolo, echipierii trebuiau s nvrteasc manivelele troliului, stnd n ap pn la genunchi, n poziii acrobatice, sub spuma unei cascade de 10 m ce le cdea n spate. n ziua de 31 iulie, ctre ora 1 dup-amiaz, o echip compus din Max Parent, Robert Vincent, Yves Felix i Robert Rap au putut, n sfrit, s inaugureze troliul, adic s asigure buna lui funcionare i s efectueze o recunoatere n adncime. Acordndu-se credit sondajului meu din anul precedent, care stabilise adncimea de 130 m, puul n-a mai fost sondat din nou i eram ca toat lumea, de altfel foarte nelinitit i curios s aflu rezultatul primei descinderi, care trebuia s fie efectuat de ctre Robert Vincent, revenit la Coume Ouarnede, unde participase la prima noastr campanie din 1956. Profitnd de o permisie, prietenul nostru, actualmente mobilizat, avea s beneficieze de privilegiul i de cinstea de a ncerca troliul i de a se afunda primul n adncul nspumat de ape care este puul Delteil, ceea ce era destul de periculos. Prins n chingile unui harnaament de parautist i legat la extremitatea cablului de oel de 5 mm, Robert Vincent a nclecat marginea puului i s-a angajat n lunga i nceat afundare pe lng scrile electron care fuseser desfurate n gol. narmat cu aparat telefonic, putea s ne comande manevrele metru cu metru i n acelai timp s ne informeze de ceea ce vedea. Cobor de-a lungul peretelui stncos iroind de ap pn la 20 m adncime, puse piciorul pe o minuscul corni aerian. La 50 m, o a doua corni puin mai larg, dar la fel de incomod. Acolo puul pare c se strmteaz, pereii se apropie, ameninnd cu o strangulare, cu o ngustime pe unde numai sonda poate trece. Lumina slab a lmpii electrice de la casc i cascada care stropete abundent nu-i permit s-i dea seama de dimensiunile i arhitectura puului. n fine, Vincent trece pe sub o surplomb i spnzur n gol. Deprtat de perei, coboar n bezna unei caviti mree. Acolo sus oamenii de la troliu nvrtesc ncet manivelele i l informeaz de adncimile tot mai mari pe care le atinge i le depete: 60 m, 80 m, 100 m. La 114 m Robert Vincent, cu calmu-i caracteristic, anun deodat c simte c se apropie de fundul avenului: o pnz de ap din care apar stnci mari. n acelai moment avu loc un eveniment, de loc pe placul omului-sond: cablul se imobilizase i se ncordase. Aceast ncordare accentua micarea giratorie dezagreabil care caracterizeaz coborrea i iat c se nregistreaz o micare ascensional. Protestele sale vehemente rmaser fr efect: suia, era ridicat inexorabil. Ce se ntmpl ? Nimic altceva dect c echipa de la troliu constatnd cu satisfacie c mecanismul funcioneaz normal i respectnd consemnul i programul stabilit dinainte, ridic pe omul-cobai a crui experien concludent este n prezent terminat. Echipei de vrf care n momentul de fa nainteaz prin meandrele acvatice ale avenului Raymonde ctre troliu i va reveni cinstea de a atinge, prima, fundul puului Delteil i de a continua tot mai n adnc explorarea. Robert Vincent este prea calm i prea disciplinat pentru a se revolta mult vreme din pricina acestei ridicri, pe ct de prematur pe att de irevocabil, dar se poate uor presupune n ce mare msur sufletul su de speolog a trebuit s sufere de aceast frustare. S vezi baza acestui pu pentru care ne-am ambiionat timp de trei ani, s cobor i s fii ridicat fr mil chiar n momentul cnd eti gata s-i atingi fundul ! Ce supliciu de Tantal ! Dou ore mai trziu, cnd echipa de vrf a ajuns aproape de troliu, Yves Griosel i nham sistemul de curele de susinere i cobor primul pn n fundul puului, precizndu-ne c adncimea sa vertical exact este de 135 m (n 1958 plumbul sondei mele se oprise la 130 m pe o banchet stncoas). Coborrea lui Griosel a fost realizat ntr-un mod cu totul original. ntreaga convorbire, toate cuvintele spuse de el n laringofon n cursul coborrii agitate au fost transmise prin telefon pn la

tabra exterioar de la suprafa i acolo au fost nregistrate pe banda unui magnetofon. Datorit unor asemenea procedee tehnice moderne demne s fac s viseze pe un vechi practicant al coborrilor singuratice i tcute , am putut urmri punct cu punct naintarea n adncime a omului de vrf ce descria, cu entuziasm i emoie comunicativ, decorurile danteti pe care le descoperea i le traversa, pe msur ce se afunda n acest aven uria care este puul Delteil. Toate incidentele (i au fost numeroase) determinate de ncurcarea cablului, scrilor i firului telefonic, toate emoiile, toate onomatopeele i eforturile omului suspendat i luptnd n gol au fost transmise cu o mare fidelitate, pn i zgomotele apei care izbea casca i costumul su impermeabil; n supraimprimarea sonor cci exist i un telefon la nivelul troliului se auzeau i scr-itul mecanismului i cuvintele, i semnalele echipierilor care nvrteau manivelele. Toate acestea, venite din adncurile avenului i auzite n poiana taberei de la suprafa, unde sub lumina lunii eram grupai n jurul magnetofonului, cptau un caracter de poveste fantasticotiinific. Fr s-i ntrerup reportajul subteran (de care habar nu avea), Yves Griosel ne informa c-i apar semne care indic fundul puului: un lac circular i stnci enorme acumulate ntr-o imens sal rotund. Prima sa grij, o dat ce a pit pe fundul avenului, a fost bineneles aceea de a cuta urmarea", orificiului pe unde se scurgea cursul de ap, dup cderea lui de 135 m1. Din cauza marilor dimensiuni ale slii din fundul avenului, din cauza stropilor de ap ai cascadei, din cauza cetii, a lacului pe care trebuia s-l nconjure i fiindc lampa sa modest de speolog solitar lumina slab ntunecimile, Griosel a bjbit mult timp i nelinitit pn a descoperit canalul de scurgere al lacului: un culoar care deschidea noi perspective i ddea sperane, fiindc aceast cale acvatic era orientat spre est, adic exact n direcia avenului Pierre, la o deprtare de aproape 300 m. O recunoatere grbit de 50 m n aceast galerie i-a artat c petera continua. Poarta era deschis spre aventur. S-a rentors la baza cascadei unde, dup descinderi agitate, au sosit i s-au alturat succesiv i ceilali echipieri de vrf (Pierre Gicquel, Jo Cavallin i Gerard Propos). La 1 august 1959, ora 2 noaptea, echipa de vrf, traversnd dou lacuri cu barca pneumatic i cobornd o cascad de 8 m, i instala bivuacul (dou corturi foarte uoare) pe o teras stncoas formnd un balcon deasupra cursului de ap subteran. Cei patru oameni, desfurnd i trgnd dup ei firul telefonic, au putut s ne informeze c se vor odihni o vreme mai ndelungat, ceea ce era absolut necesar pentru aceti tineri care depuseser mari eforturi i pe care i ateptau momente i mai grele, ntr-o ambian, n circumstane i ntr-un climat de neimaginat. n ziua de 2 august, fr s putem preciza ora, la rentoarcerea mea dintr-o recunoatere pe care o efectuasem ntr-o peter apropiat, am aflat cum a evoluat naintarea echipei de vrf. Prsind bivuacul avansat, cei doi cercetai din Aix i cei doi din Marsilia au cobort de-a lungul unei alte cascade de 10 m, recurgnd la barca pneumatic pentru a traversa un mic lac. Apoi, deodat, au ajuns n vrful unui pu impuntor de 60 m adncime pe care au fost nevoii s-l coboare sub duul neierttor al unei cascade. O surpriz i atepta pe speologi la baza acestui pu-cascad. Dac pn aici avansaser mereu spre est, adic n direcia avenului Pierre, de care nu-i mai despreau dect aproximativ 150 m, o schimbare total a direciei cursului de ap i orienta de acum nainte spre vest, ndeprtndu-i de la direcia cea bun. Dar aceast schimbare a fost trectoare i cei patru oameni au continuat s nainteze n mari meandre, cobornd un culoar nclinat, ntretiat de trei cascade de 6 pn la 8 m. Dincolo de ele au ptruns ntr-o galerie cu nisip, unde rul se pierde, supt de aluviunile unei sli de decantare. Grbind pasul n faa acestei ngrijortoare dispariii a apei curgtoare, au fost oprii de un lac de viitur", un bazin adnc de ap stttoare, care se termina cu o crptur necat: sifon impenetrabil i sfrit inexorabil al avenului Raymonde... Zpcii i tremurnd, ca totdeauna cnd eti oprit brutal sub pmnt de un obstacol de netrecut, oamenii echipei de vrf au cutat cu febrilitate o continuare", o prelungire providenial, dar investigaiile au fost zadarnice. Atinseser fundul avenului
1

Trebuie s semnalm s; s precizam c, datorit reporterului Euloge Boissonnade de la RadioLuxembourg, s-a putut realiza nregistrarea sonor a coborrii lui Griosel. Plecat singur cu automobilul din Paris la ora 4 dimineaa, ajunsese la pasul Portet n cursul dup-amiezii (peste 800 km), urcase imediat n inut de ora pn la Coume Ouarnede, nregistrase coborrea lui Griosel i nu se culc dect la ora 1 noaptea. In zilele urmtoare, ntr-un costum de mprumut, el lucr n diversele sectoare ale masivului sxi cobor n avenul Raymonde pn la adncimea de 160 m, cu un grup de susinere, avnd magnetofon. Din nenorocire, nregistrrile lui au fost distruse cu prilejul accidentului de automobil cnd Euloge Boissonnade a fost grav rnit, n timp ce se rentorcea la Paris; el a fost imobilizat apoi timp de dou luni. Iat un reporter care face cinste profesiunii sale i care a strnit admiraie i a ctigat simpatia tuturor speologilor de la Coume Ouarnede. El ne vizitase nc n anul trecut i coborse cu noi n avene. N.A.

Raymonde, l biruiser, dar, din nenorocire, acesta nu comunica cu avenul Pierre de care era foarte apropiat. Din punct de vedere hidrologic se face legtura (n dou reprize utilizarea fluoresceinei artase c rul subteran din avenul Raymonde nu este dect unul i acelai cu cel din avenul Pierre). Este ceea ce numisem reeaua Trombe; omul ns nu poate trece totdeauna pe acolo pe unde apa se strecoar, se infiltreaz. Frumosul vis, care ne-a mngiat timp de trei ani, de a stabili legtura dintre avenele Raymonde i Pierre, se spulbera n faa fisurii absorbante a bazinului terminal. Pe peretele uns cu nmol, care atest c la anumite epoci apele mloase ale viiturilor subterane se acumuleaz i pun sub presiune partea terminal a avenului, cei doi oameni de vrf, Griosel i Cavallin, i-au gravat iniialele, data de 2 august 1959 i adncimea atins: 448 m. Aceasta m-a fcut s m gndesc la avenul vecin Henne-Morte, unde n 1947, mpreun cu Marcel Loubens, fusesem oprit de un sifon, la fel de impenetrabil, la adncimea de 446 m. Am evocat de asemenea sfritul explorrii avenului Pierre n 1958: un sifon sinistru la 547 m adncime. La fel mi-a venit n minte i imensa sal terminal fr ieire, care la mai mult de 700 m adncime nchide avenul Pierre-Saint-Martin. O amintire mai veche mi-a adus n faa ochilor clipa cnd n 1934 atinsesem cu soia mea fundul avenului Martel, care a fost timp de zece ani cel mai adnc din Frana i n care coborsem amndoi singuri... Cu toat ndrzneala patrulei noastre de vrf, care naintase curajos pn n mruntaiele avenului, o nespus decepie a planat la Coume Ouarnede la anunarea eecului". Apoi fiecare s-a pregtit contiincios pentru extenuanta ridicare a oamenilor de vrf i a materialelor, teribil corvoad de dezechipare a unui aven care a nghiit uneori tone de material, de alimente, de mijloace de iluminat i care trebuie recuperate, readuse la suprafa. n ziua de 3 august, la 4 dimineaa, echipa de vrf telefoneaz de la baza puului Delteil c se gsete sub duul cascadei, n aceeai ambian de nesuportat n care triete i rezist de patru zile i patru nopi. Jo Cavallin ne comunic prin telefon c concediul su a expirat i c trebuie s revin de urgen la suprafa pentru a face un stagiu la S.N.C.F. 1 la Strasbourg. Stagiarul este ridicat din pu i pornete imediat, singur, ctre ieirea din aven n timp ce i se garanteaz c pentru zelul su va fi numit ef de gar ! Se pregtete ridicarea unui al doilea echipier, cnd o tire, neateptat i palpitant, ne sosete din adncimea avenului. Circulnd pentru ultima dat n rotonda" fundului puului Delteil, unde ar intra cu uurin i la alegere Arcul de Triumf, Domul Invalizilor sau turnurile catedralei Notre Dame din Paris, Yves Griosel a descoperit o deschiztur ntr-un perete la o nlime de 45 m. Avnd curiozitatea i fericita inspiraie s se care pn acolo, a intrat ntr-o galerie de proporii uriae, ntrerupt brusc de un pu vertical impuntor, asupra cruia s-a aplecat i a aruncat pietre, apreciin-du-i adncimea la 60 m. O atare descoperire i puse pe toi n stare de alarm i de exaltare. Avenul Raymonde dezvluie deci o nou reea, reea fosil de data aceasta, fr pnze de ap, fr sifon. Posibilitile unei jonciuni cu reeaua superioar, tot fosil, a avenului Pierre se ntrevd imediat; euforia a revenit o dat cu sperana. Dar trebuie s se in seama de oboseala extrem a echipei de vrf, care nu poate i nu trebuie n nici un chip ca, n cea de-a patra zi de edere extenuant sub pmnt, s atace o nou reea uria. Este necesar ca aceti oameni s fie ridicai i nlocuii cu o a doua echip de vrf, mai puin obosit i ai crei membri s fie alei din echipele de susinere i ajutor. Am sugerat i propus un repaus general de 48 de ore pentru toi membrii expediiei, n scopul refacerii forelor fiecruia i al reparrii echipamentelor avariate, pentru a organiza o a doua ofensiv bine pregtit. Aceast msur neleapt a fost acceptat n unanimitate i aplicat imediat dup urcarea echipierilor de vrf, care de altfel au avut de suferit nc greuti neateptate n puul Delteil din cauza incidentelor diverse: agri nencetate i repetate ale corzilor periculos ncurcate, ruperea firului telefonic i deci ntreruperea ndelungat a comunicaiilor etc. A fost necesar trimiterea cte unui echipier de sprijin cnd Corellou, cnd Pouliquin pe balconul situat la adncimea de 50 m pentru a ajuta la trecerea cablului peste ieitura stncoas de care se aga i se oprea mereu. Pierre Lafond a fost nevoit s coboare pn n fundul puului pentru a restabili acest du-te-vino al cablului i pentru a desfura, de sus n jos, un nou fir telefonic.. Cavallin s-a urcat primul la ora 5 dimineaa. Gicquel, rmas ultimul, nu a ajuns dect la 7 seara. Au fost necesare 14 ore de manevre periculoase i extenuante ca cei patru oameni de vrf i cei 15 saci ai lor s fie ridicai din puul Delteil... n sfrit, aceast echip de vrf a revzut lumina zilei, dup exact cinci zile i patru nopi petrecute sub pmnt. Lund sfrit cele dou zile de repaus, o prim echip de susinere a cobort din nou n avenul Raymonde, Strignd: n scen, pentru actul II !". Aceti ase oameni aveau misiunea s asigure coborrea n puul Delteil a unei noi echipe de
1

Societatea naional de ci ferate. N.T.

vrf compuns din Griosel, Vincent, Rap, Lafond, Felix i Pernin. Yves Griosel, neobosit i plin de avnt, fostul lider al primei echipe de vrf, avea s conduc noua echip. Delteil, martorul serioaselor greuti ale manevrrii cablului n micrile lui, ntrezrise o perfecionare care s-a dovedit foarte eficace: un butoia metalic cu greutate mare trgea extremitatea cablului i-l fora s treac peste diversele surplombe, fr s se agae. Totui un incident, pe ct de grav pe att de neprevzut, a ntrerupt coborrea oamenilor de vrf, mpiedicnd pe doi dintre ei s se alture tovarilor lor din fundul puului Delteil. n timpul coborrii lui Griosel, Emile Bugat, care de la nceputul expediiei nvrtea manivelele de la troliu, a constatat deodat, cu o spaim uor de neles, c firul de oel se rsucea exagerat de mult n unele pri, se dezrsucea, n altele prezenta noduri i nenumrate deformri neobinuite. Pe scurt, cablul complet uzat nu mai putea fi folosit. Pernin i Felix au fost silii s rmn n vrful puului, n timp ce se anuna, cu menajamentele obinuite", aceast stare de lucruri celor patru oameni de jos: Griosel, Vincent, La-fond i Rap. Cu abnegaia i calmul pe care adevraii speologi le dovedesc n mprejurrile cele mai neprevzute i mai neplcute pentru a nu spune mai mult , echipa de vrf, lipsit de doi dintre membrii ei, a considerat c rmn totui patru" ! Membrii echipei au telefonat c nu este altceva de fcut dect s se procure un nou cablu. Ct despre ei, au cu ce s se ocupe: explorarea noii reele ! i, ntr-adevr, au disprut n lucarna descoperit mai nainte de Griosel. Acesta este momentul cnd unele ziare cotidiene au publicat, fr ruine, tiri cu titluri ca: Spaim la Coume Ouarnede...", Patru speologi izolai la 400 m sub pmnt, fr alimente i lumin !" ceea ce era, evident, denaturat. Admind chiar c situaia s-ar fi prelungit, s-ar fi putut foarte uor trimite prizonierilor temporari alimente, aparate de iluminat i altele, cu ajutorul unei coarde sau, la nevoie lsndu-le s cad n pu ! Adevrata primejdie, veritabila ameninare care plana asupra echipei nimeni nu o ignora, nici chiar cei mai puin interesai ar fi fost izbucnirea unei furtuni n masiv. Rul subteran s-ar fi transformat atunci n torent furios, tind retragerea echipelor de susinere din cauza bolilor joase care snt inundate la orice viitur. Ct despre cascada din puul Delteil, ea s-ar fi transformat n cataract nmoloas, detu-ntoare i distructiv. Expediia a fost scutit de o asemenea eventualitate, deoarece furtuna temut nu s-a abtut asupra masivului dect n orele ce au urmat ieirii generale din aven, oprindu-ne timp de 48 de ore de la dezechiparea definitiv i recuperarea materialului. Vestea rea cu privire la cablul scos din funciune ajungnd la tabra de la suprafa, Gicquel i Brandt au plecat imediat pe jos pn la pasul Portet i de acolo cu automobilul pn a Toulouse, de unde au cumprat i au adus, ntr-un suflet, un cablu nou de 150 m. Cu toat graba, au trecut mai mult de 48 de ore pn cnd o echip condus de Delteil a putut s ajung n vrful puului cu acelai nume i s opereze schimbarea cablului pe tamburul troliului. Echipa de vrf a avut astfel tot timpul s amoreasc n fundul puului, cci recunoaterea sa a durat, din nenorocire, foarte puin. Explorarea puului de 60 m a fost, desigur, grea i primejdioas din cauza strii deplorabile n care se gsea acest aven. Au fost aruncate n gol enorme blocuri instabile n tot cursul coborrii. S-a naintat numai prin ramonaj. Dar explorarea a fost ntrerupt aici. La baza puului, la cota 400, Yves Griosel i Robert Vincent au descoperit o frumoas sal deosebit de concreionat, nchis din toate prile, cu excepia unui mic culoar prin care s-au crat naintnd 14 m dup care au nimerit ntr-un fund de sac complet. Rurile, care odinioar curgeau prin aceast reea, actualmente abandonat, au depus straturi groase de calcit, stalagmite i au nfundat vechiul loc de scurgere. Drumul apei" ctre avenul Pierre fusese astfel de mult zvort i nchis; speologii din 1959 au sosit cu o ntrziere de cteva milenii... n aceast Groap cu lei"1, n care s-au nvrtit i au cutat zadarnic, s-a dovedit pentru a doua oar, la un interval de cteva zile, c jonciunea dintre avenul Pierre i avenul Ray-monde este irealizabil. Acest lucru a fcut pe unul dintre noi s spun: n loc de un aven Raymonde-Pierre de 730 m adncime, avem un aven Raymonde de 448 m i un aven Pierre de 564 de m". Nici c s-ar fi putut mai bun constatare. Alte obiective Mai rmsese un al treilea atu, un al treilea aven de explorat la Coume Ouarnede: Avenul Vntului, pe care-l descoperisem i botezasem n 1956 i a crui poziie intermediar ntre avenul Raymonde i avenul Pierre era foarte interesant, cci era susceptibil de a comunica cu una sau alta din aceste caviti. n 1958 ddusem n acest aven, la o adncime de 100 m, de o sal uria. Echipa care o descoperise a apreciat c aceast sal nclinat msoar o lungime de 200 m, ceea ce m-a uimit. n 1959, echipa de vrf care a ptruns n Avenul Vntului (Yves Felix, Georges Brandt, Marc Pouliquin i Raymonde Casteret) i i-a consacrat o edere de 30 de ore a revenit susinnd c sala n discuie n-a fost
1

Se refer la gropile adnci sxi cu pereii verticali n care romanii ineau leii. N.T.

vzut i parcurs n ntregime n 1958 i c msura n realitate 350 m n lungime... Totui, echipa din 1959, avnd i alte obiective i oarecum hipnotizat de aceast sal colosal, n-a reuit s gseasc un oarecare culoar accidentat conducnd la un pu, care nu putuse fi cobort n 1958 din cauza lipsei de material necesar. Misterul plana nc asupra Avenului Vntului i a posibilitilor lui de comunicaie cu avenul' Pierre. Ultimul obiectiv al campaniei din 1959 era petera Goueil-di-Her, de unde nesc din nou la lumin apele reelei Trombe. Oamenii-broasc fcuser o treab excelent anul trecut, strbtnd un prim sifon i naintnd 1 400 m n amonte pn la un al doilea sifon, a crui atacare era nscris n programul pe 1959. Din nefericire, o furtun cu totul inoportun a msurat i. tulburat apele de la Goueil-di-Her, ceea ce i-a mpiedicat pe Jacques Parent, Pierre Gicquel i Pierre Lafond s strbat primul sifon, dei au fcut mai multe ncercri n acest scop. Avenul Raymonde nfundat, eec la Avenul Vntului, eec la Goueil-di-Her ! Coume Ouarnede nu ne era favorabil anul acesta i reeaua Trombe se apra drz mpotriva ncercrilor noastre 1. Avenul Raymonde n amonte mi interzisesem n 1959 s particip la transportul materialelor i s m altur echipelor de susinere i de schimb, considernd c nu mai era indicat pentru mine s efectuez corvezi interminabile i extenuante. Cu att mai mult nu struisem s fac parte din echipele de vrf, ceea ce ar fi fost un exces din partea mea, cci trebuie s fii tnr i viguros pentru a te drui unor recunoateri de mai multe zile sub pmnt. innd seama de vrsta mea i potrivit cu posibilitile mele am crezut c este mai normal smi asum cercetarea prii n amonte a avenului Raymonde, adic culoarul care la 70 m adncime se ndreapt n direcia opus puului Delteil i avenului Pierre. Deci, o orientare ingrat apriori, fr interes, care trebuia ineluctabil s m conduc n ramificaii terminale fr glorie i n funduri de sac lipsite de atracie i interes. Aveam totui o idee i nutream sperana s aduc, poate, i eu o contribuie la explorarea i cunoaterea integral a avenului. n anul precedent, unul dintre noi (Maxime Felix) ncercase s urce n aceast galerie i adusese oarecare informaii pe care mi le ncredinase i de care m-am folosit n prima mea recunoatere n aceast direcie. La 6 august am cobort pe scar n puul iniial de 30 m al avenului Raymonde, n tovria lui Georges Brandt i a fiicei mele Raymonde. Duceam cu noi un material foarte redus (coard, ciocan, pitoane), dar transportam n schimb cu greu o prjin de lemn, n spe un trunchi de frasin lung de 6 m. Am traversat astfel echipai sala zis a slujbei religioase", apoi o gaur strmt care d acces ntr-o diaclaz ngust de 25 m, unanim temut de obinuiii avenului Raymonde. Acolo, la 70 m adncime, ntlnim o ngmdire de mari blocuri n galeria orizontal care conduce n aval spre etajele inferioare, unde curge rul i face cascade pn la marele pu Delteil i dincolo de el, n timp ce n direcia opus se gsete etajul superior, n amonte, ctre care ne ndreptm. Scpai de haosul de stnci, avansm uor ntr-o galerie cu bolt nalt, ntretiat de cteva sritori pe unde se scurge un modest fir de ap. Dup 50 m de naintare uoar, ne lovim de un povrni surplombat, nalt de aproximativ 6 m, pe care l escaladm cu ajutorul prjinii aduse n acest scop i care va fi folosit pentru a ataca obstacolul. Iat-ne acum ntr-o sal haotic, foarte accidentat i foarte neregulat, din care, dup informaiile lui Maxime Felix, predecesorul nostru n aceste locuri, pornesc dou hornuri foarte nalte, unde el fusese oprit de obstacole de netrecut. In timp ce Brandt i Raymonde scotocesc toate colurile, atac unul din aceste hornuri n care m ridic vertical pn la o nlime de 25 m, precizat de coarda de aceeai lungime pe care mi-am fixat-o de centur i a crei extremitate inferioar ncepe s prseasc solul de la piciorul peretelui. Mam suit pn aici fr prea mare greutate datorit prizelor destul de numeroase, dar de o rezisten ndoielnic. Deasupra mea dale netede i surplombante m opresc. Le recunosc din descrierile lui Maxime Felix i, ca i el, cobor ncet i precaut. Imediat, atacm toi trei un al doilea horn, la fel de vertical, unde scurgeri de mondmilch fac crarea i mai neplcut. La aceeai nlime ca n hornul vecin, dm de o crptur stncoas extrem de strmt. Noroc c avem o echipier de o zveltee silfidic care se strecoar i alunec ca un arpe n aceast crptur, asemntoare unei cutii de scrisori, pe care reuete s o strbat. Doi metri mai sus, dou coluri stncoase formeaz un zvor inviolabil. Datorit unei munci ndelungate i grele, dar eficace, cu ciocanul, Raymonde mai nainteaz puin i reuete s se ridice ntre pereii extrem de apropiai. Contieni de imposibilitatea noastr de a fora locurile strmte prin care a disprut Raymonde, ateptm agai n poziii incomode i periculoase. Vocea sa descrete, ecourile slabe ale
1

Este adevrat c legtura Raymonde-Pierre nu a fost posibil, dar se poate vorbi oare de un eec atunci cnd n alpinism, ca i n speologie, se consider c victoria const n a atinge vrful dorit i a ajunge n fundul avenului ? i care speolog n-ar fi fost satisfcut s ating cota 448 m, progresnd cu 253 m n adncime ntr-o singur edin, cum s-a realizat n 1959, n avenul Raymonde ? N.A.

luptei sale cu hornul abia ne mai ajung la urechi, apoi nceteaz. Din timp n timp alunec i se rostogolesc pn la noi buci din stnc. n fine, o auzim cobornd, apropiindu-se i picioarele ei apar n crptura care ne domin. Cu mult greutate a putut nainta cam 15 m n nlime i s-a oprit ntr-o mic lrgire fr nici un fel de ieire. Cunoatem acum cele dou hornuri menionate anul..trecut de Felix i Griosel; nu ne mai rmne dect s facem calea ntoars, s coborm din nou n sala haotic unde culegem cteva cochilii de melci i un craniu de veveri, ceea ce dovedete c prin fisuri, inaccesibile omului, aceste vestigii de via au czut de la suprafaa solului pn aici. Faptul ne ndreptete s botezm aceast sal din amonte a avenului Raymonde unde fr ndoial nu vom mai reveni vreodat sala veveriei". Coborm sritorile stncoase. Brandt i Raymonde au i atins vrful prjinii ca s alunece pn n josul acestui catarg improvizat. Rmas n urm cu civa metri, cu busola i carnetul n mn, ntocmesc o schi orientativ; arunc apoi o ultim privire n urma mea i observ o bolt att de apropiat de planeul accidentat, nct ochiul nu-mi ntrzie nici mcar o clip asupra ei. Este timpul s bag n buzunar carnetul i creionul i s-mi ajung tovarii a cror conversaie o aud nu departe de mine. Pentru ce mi-am aruncat ochii, pentru a doua oar, asupra acestei crpturi, lipsit de orice importan ? Pentru ce m-am apropiat de ea i m-am trt pe burt ? Din ntmplare ? Reflex de speolog albit sub hamuri ? Pe scurt, m trsc ntr-un pria care curge n acest canal i avansez nerbdtor i lacom, cci, chiar de la intrarea n aceast crptur, am fost lovit n fa de un curent de aer rece. Alo, Raymonde! Alo, Brandt ! Am gsit continuarea !" strig spontan, cu o voce vibrant i aud imediat n spatele meu pai precipitai, un adevrat galop. Ajungnd ntr-o galerie larg i nalt, nici n-am apucat s m ridic n picioare, cnd tovarii mei au i nvlit pe urmele mele. Avansm uor pe o albie de ru aproape uscat, printre maluri concreionate care se continu cu perei stncoi iroind de ap. Privirea se pierde n nlimi ce nu pot fi distinse. Circul un curent de aer destul de puternic n sectorul amonte al avenului Raymonde, pe care l simim cu att mai surprini i mai entuziasmai, cu ct eram gata s ignorm acest sector pentru totdeauna. Dup 50 m galeria cotete n unghi drept la dreapta i prezint o lrgire nsemnat, n care pietrii de ap cad des i plesnesc, sprgndu-se pe stnc. n tavan se deschide un horn cilindric foarte nalt n care fasciculele lmpilor noastre electrice se pierd n ntuneric. Continuarea explorrii, dup schimbarea direciei, nu se mai efectueaz printr-o naintare orizontal, ci urcnd o pant foarte nclinat, cu stnci mari. nc o schimbare de direcie, nc un fel de plac turnant, care nu este dect baza unui pu n form de co unde plou abundent. De acum nainte trebuie s atacm un horn fisur aproape vertical , prin care ne ridicm n ramonaj, cu coatele, genunchii i cu alele. Brandt i Raymonde, cuprini de febra contagioas a aventurii, s-au dezlnuit i mi-o iau nainte, n timp ce eu, la fel de exaltat ca ei, m constrng totui s orientez petera, s notez brutele schimbri de direcie, ntr-un cuvnt s trasez topografia locurilor. M sui la rndul meu, pipi prizele, naintez prin ridicri succesive ale corpului pe palmele minilor i ajung deasupra unui canal dublu, ca o puc de vntoare cu dou evi. Strig i ntreb n care din tuburi trebuie s m angajez. Pe cel din stnga", mi se rspunde. n cele din urm ajung avangarda ntr-un punct unde totul demonstreaz, cu cea mai perfect eviden, c am atins obria, capul reelei Trombe. Aici este locul unde apele de iroire i infiltraie au ptruns sub pmnt prin canalele i fisurile calcarului, fr ca aciunea conjugat a eroziunii i coroziunii s poat spa treceri penetrabile pentru om. Aceste ape slbatice au fost totui destul de abundente i destul de puternice pentru a eroda i lrgi canalele i fisurile preexistente ale stncii; ele au ptruns suficient de-a lungul feelor de strat pentru a disloca bancuri i blocuri care se prezint sub forma unei ngrmdiri dezordonate, a unui adevrat haos subteran. Surprind pe Raymonde i pe Brandt gata s se strecoare prin toate canalele i golurile stncilor periculoase, asemenea unor oprle circulnd n interstiiile unui morman de pietre aranjat de un cantonier. Comportarea lor denot o impruden total i le-o spun. Dar nu reuesc s-i conving ntru totul; ei continu s insiste n a fora o trecere minuscul ntre dou blocuri nepenite ntr-un echilibru problematic. Ei nu izbutesc, dar nainte de a se rentoarce m asigur c deasupra acestui spaiu strmt hornul, umplut cu materiale ngrmdite, se prelungete cu nc civa metri. Cu riscul de a trece drept un fricos i de a face pe bunicul prudent, i zoresc s prseasc aceste locuri i cu un oftat de uurare i conving c trebuie s ne rentoarcem. Eu nsumi am cunoscut odinioar aceste porniri entuziaste, dar lipsite de raiune, am comis imprudene nebuneti, ncepnd cu cea mai grav dintre toate, cea mai de neiertat, aceea care const n a face explorri de unul singur sub pmnt. Toate acestea din lips de experien i din ignorarea pericolului. Dar asprele i nspimnttoarele lecii ale practicii mi-au artat deosebirea care exist ntre ndrzneala raional, care este permis i ludabil, i temeritatea oarb, primejdioas la superlativ i care trebuie interzis. Cei

doi coechipieri au revenit la lumina zilei satisfcui de cercetarea lor subteran, de prelungirile strbtute i de acrobaiile efectuate. Personal, apreciasem i eu mult aceast aciune de vrf", oarecum paradoxal pentru speologi, fiindc ne condusese n nlime, i nu n adncime, care este regul n speologie. Avenul Brazilor n urma acestei explorri carnetul meu s-a mbogit cu unele desene; chiar a doua zi, cu busola n mn, msurnd cu pai mruni i etalonai, m-am cznit, plecnd de la orificiul avenului Raymonde, s raportez la exterior, sub acoperiul pdurii foarte accidentate, topografia traiectului subteran efectuat n ajun. Din cauza omisiunii suprtoare a unui unghi de direcie dincolo de sala veveriei", nu am putut continua nsemnrile topografice mai departe de sala respectiv i am ridicat o movil-semnal din pietre pe acest punct terminus. Fiindc gsisem cochilii de melci i un craniu de roztor n sala veveriei", n dreptul hornurilor aproape verticale, bnuiam c, exist poate, la suprafa un oarecare orificiu ascuns, necunoscut. Este ceea ce am nceput s caut a doua zi, dar numai cu ocazia unei a treia cercetri ncpnate i efectuate cu rbdare, am observat, numai la 17 m deprtare de movila mea, sub o vegetaie luxuriant specific pentru Coume Ouarnede i ntr-o nvlmeal de bolovani i stnci crpate, o deschiztur foarte ngust, unde am simit un slab curent care ptrundea n jos. S trecem peste lucrrile de lrgire cu ciocanul i dalta, pe care le-am ntreprins i la sfritul crora am putut s m afund ntr-o crptur diabolic care se strmta fcnd imposibil chiar trecerea capului. Atunci am recurs la ajutorul unui echipier, care, pe lng faptul c era totdeauna disponibil, avea i calitile necesare pentru a se strecura n guri de neptruns. Francis Bugat, n vrst de 12 ani, era un nelipsit al expediiilor de la Coume Ouarnede, unde venea de trei ani cu tatl su. Avea, bineneles microbul" speologiei foarte dezvoltat, precum i predispoziia special de a se strecura n vizuinile i crpturile inaccesibile adulilor. Concursul su avea s-mi fie preios n circumstanele date i astfel, echipa Casteret-Bugat (62 ani i 12 ani) prsea tabra de baz i dou zile n ir se sui ctre ceea ce numeam cu un optimism puin prematur Avenul Brazilor", sub privirile amuzate i puin ironice ale tovarilor notri. Dar, a doua zi, n amurg, am revenit n tabr cu sursul biruinei. Cu ajutorul ciocanului de pietrar i al unei dli am reuit s lrgim gaura n aa fel, nct Francis ptrunse prin ea i se asigurase c puul continua dedesubt. O or mai trziu, am putut, la rndul meu, fora crptura i am cobort amndoi, cu ajutorul corzii, n rapel, pn la adncimea de 25 m, ajungnd pe un balcon unde pietrele aruncate sub noi ricoau i cdeau cel puin 40 m. Exista deci acolo un pu adnc i dac topografia i deduciile mele erau juste Avenul Brazilor avea multe anse s comunice cu partea n amonte a avenului Raymonde. Dou zile mai trziu, recrutnd o echip din cei urcai la suprafa din avenul Raymonde i Avenul Vntului, plecam spre Avenul Brazilor cu Raymonde, Emile Bugat, fiul su Francis i Yves Felix. Purtam corzi i scri i eram escortai de un grup de tinere fete din Chteauroux, care se gseau n vacan, ntr-o colonie din regiune, i erau foarte curioase s-i vad pe speologi n aciune. n realitate, n-au vzut prea mare lucru, orificiul minuscul nghiindu-ne i ascunzndu-ne repede privirilor lor. Explorarea Avenului Brazilor ncepe. Emile Bugat, rnit la old n avenul Raymonde, se oprete la nivelul gurii situate la adncimea de 7 m i acolo cu mult abnegaie se ncpneaz s lrgeasc trecerea lucrnd timp ndelungat cu ciocanul, pe cnd noi coborm pn la balconul-releu, situat la 20 m sub el. O grindin de pietre precipitate n puul cscat la picioarele noastre i convinge pe Raymonde i pe Yves c n-am exagerat declarnd c puul nostru are gtlej". Snt desfurai 20 m de scar i apoi, bine legat, cobor vertical prin tubul de roc neagr i umed pe care punctele de ciocnire ale proiectilelor noastre au lsat urme de culoare deschis. Credeam c voi gsi de-a lungul coborrii vreo corni sau vreo ieitur, dar ajung la ultima treapt a scrii de 20 m care spnzur i se leagn n gol. Cu fluierul, comand oprirea i cer un nou rulou de scri care-mi este trimis la captul unei corzi de manevr. Desfor aceste noi scri, le adaug i le fixez la captul celei dinti i apoi continui s cobor pentru a nu m opri dect la ultima treapt a sistemului de scri de 40 m, care se dovedete iar prea scurt. Dar chiar sub mine, la 7 i la 8 m n jos, vd un balcon plin de blocuri. Ridicnd vocea i scandnd bine silabele (din cauza acusticii proaste), cer lungirea scrilor, lsndu-le s coboare la captul unei corzi de 10 m. Dispoziia mea se execut imediat, ceea ce mi permite, n sfrit, s aterizez pe blocurile ntrezrite. mi recapt respiraia, privind mereu n jos, sub mine, i aruncnd pietre care sar din stnc n stnc. M eliberez de coard i fac civa pai n adncime, ntrebndu-m dac nu am ajuns, n fine, ntr-una din galeriile din amonte ale avenului Raymonde. Dar nimic nu evoc vreun loc vzut nainte i snt, fr ndoial, prima fiin omeneasc care scruteaz acest decor subteran, solemn i impresionant. n ce reea necunoscut, n ce misterioas adncime am ajuns ? i ce s cred de

topografia i frumoasele mele planuri pe care le-am sperat i construit ? Gndurile mele nu merg mai departe sau, mai bine zis, pornesc pe alt drum, cci deodat zresc, la picioarele mele, trei cocoloae de staniol i un chibrit pe jumtate consumat... Alo, Alo ! Jonciune realizat cu Raymonde ! Am urlat spontan i din toate puterile spre gura puului i rspunsul mi-a sosit ca un ecou vibrant: Bravo, bravo ! Ura !". Aceste rmie de staniol, aceast jumtate de chibrit au fost lsate de noi Brandt, Raymonde i cu mine cu cteva zile mai nainte, cnd ne-am oprit puin n sala veveriei", nainte de a porni la asaltul hornurilor. Ronisem tablete de ciocolat, iar Brandt i aprinsese pipa. Am aterizat deci acum n aceast sal a veveriei", pe care n-am recunoscut-o, fiindc n loc de a ptrunde n ea venind din jos, escaladnd treptele ei haotice, am intrat printr-o lucarn a bolii accidentale, printr-un orificiu nevzut pe care nu am putut s-l bnuim cnd am trecut, recent, prin acest loc. O strig pe Raymonde i o invit s vin s m caute, ceea ce face la iueal. Scrile, micate de salturile ei, se agit i produc zgomot lovindu-se de pereii puului. Aud de asemenea semnale din fluier, vocea ei, i, cteva minute mai trziu, lampa de la casca fiicei mele lumineaz lucarna din tavan n cadrul creia i se ivesc imediat capul i umerii. La rndul ei, Raymonde contempl sala veveriei", nregistreaz i recunoate locurile. mi precizeaz c ieitura stncoas pe care snt cocoat este locul unde am staionat cteva clipe pentru a mnca ciocolat. i confirm aceast constatare i o chem s vin lng mine ca s se asigure ea nsi, nainte de a continua i perfecta jonciunea. Dar ea mi obiecteaz, pe drept cuvnt, c, dac plecm amndoi n aval, pentru a iei prin avenul Raymonde, Yves Felix, rmas sus, va ntmpina greuti foarte mari n ridicarea i recuperarea scrilor care se vor aga de diversele surplombe i de numeroasele asperiti ale puului stncos. Raymonde avea perfect dreptate, fiindc n cursul propriei ei ridicri a ntmpinat nesfrite greuti ca s se poat sui pe scri care, cu toate sforrile energice ale lui Yves, se opreau i se ncurcau ntre ele. Este evident c a fi putut i c ar fi trebuit s revin i eu pentru a ajuta manevrele de suire i recuperare, dar n-am fcut-o. M-am mulumit s demonstrez virtual relaia dintre Avenul Brazilor i avenul Raymonde. Fiica mea ns n-a vrut s aud de nimic i m-a grbit s-mi continui drumul, ntradevr, curios drum i deosebit explorare n cursul creia naintm fr grab, dar cu fervoare, n labirintul acestei uriae caviti. Am cobort succesiv etajele ciclopeene ale slii veveriei", m-am lsat s alunec de-a lungul prjinii de frasin i am parcurs monumentala galerie din amonte. Sosit la baza dia-clazei verticale de 25 m, mi-am permis cteva clipe de odihn i gndire nainte de a ncepe dura escaladare. O dat nvins i acest ultim obstacol, am terminat cu greutile. M strecor prin ultima gaur i ajung n frumoasa sal cu bolt gotic pe care am botezat-o sala slujbei religioase" n 1957 reverend printele Fremy, cnd tovarii mei din Aix i Marsilia mi-au fcut surpr