Sunteți pe pagina 1din 389

JOSEPH DELANEY Sacrificiul Vraciului CRONICILE WARDSTONE

Cartea nti: Ucenicul Vraciului Cartea a doua: Blestemul Vraciului Cartea a treia: Secretul Vraciului Cartea a patra: Btlia Vraciului Cartea a cincea: Greeala Vraciului Cartea a asea: Sacrificiul Vraciulu iCuprins

CEL MAI NALT DEAL DIN COMITAT ESTE NVLUIT N MISTER. SE ZICE CA UN OM A MURIT AICI NTR-O APRIG BTLIE, N TIMP CE NCERCA S SUPUN UN DEMON CARE AMENINA NTREAGA LUME. APOI GHEURILE AU VENIT DIN NOU PESTE PMNT, IAR CND S-AU RETRAS, PNA I FORMA DEALURILOR, PN I NUMELE TRGURILOR DIN VALE SE SCHIMBASER. ASTFEL, PE VRFUL CEL MAI NALT DIN LANUL DEALURILOR, N-A RMAS NICIUN SEMN DIN CE S-A NTMPLAT ODINIOAR. DOAR NUMELE I S-A PSTRAT. I SE SPUNE

WARDSTONE LESPEDEA CARE PECETLUIETE RUL.

ASASINA MENAD

-am trezit dintr-odat cu senzaia copleitoare c lucrurile nu erau tocmai n regul. Un fulger a scnteiat n fereastr, urmat imediat de un bubuit asurzitor de tunet. Mi se mai ntmplase s dorm n timpul unor furtuni cumplite n Comitat, aa c nu asta m trezise. Nu, era sentimentul c m amenina un soi de primejdie. Am srit din pat i deodat oglinda de pe noptiera mea a devenit mai luminoas. Am zrit pentru o clip imaginea cuiva reflectat n ea, apoi a disprut repede. Dar nu nainte s

recunosc chipul. Era Alice. Dei se pregtise timp de doi ani s devin vrjitoare, Alice era prietena mea. Fusese alungat de Vraci i se ntorsese la Pendle. Cu toate c-mi era dor de ea, mi inusem promisiunea fcut magistrului meu i nesocotisem toate ncercrile ei de a lua legtura cu mine. Dar de data asta nu o mai puteam ignora. Scrisese un mesaj pentru mine n oglind i n-am putut s nu-l citesc nainte s dispar:

Primejdie !Asasin menad n grdin !

Ce era o asasin menad? Nu mai auzisem pn acum de aa ceva. i cum putea un asasin, de orice fel, s ajung la mine cnd trebuia s traverseze grdina Vraciului o grdin pzit de puternicul lui duh domestic? Dac cineva i clca hotarele, duhul acela scotea un urlet care putea s fie auzit la multe mile deprtare, iar apoi l sfia pe nepoftit n buci. i pe urm, cum putea Alice s tie de primejdie? Era la multe mile deprtare, n Pendle. i totui nu aveam de gnd s i ignor avertizarea. Magistrul meu, John Gregory, era plecat s se ocupe de o stafie suprtoare i eu eram singur n cas. Nu aveam nimic cu care s m pot apra. Toiagul i sacul meu erau n buctrie, prin urmare, trebuia s m duc s le iau. Nu intra n panic, mi-am spus. Nu te grbi i fii calm. M-am mbrcat repede i mi-am pus ghetele. Pe cnd tunetul mai bubuia o dat deasupra capului meu, am deschis ncet ua odii mele i am pit cu grij pe palierul ntunecat. Acolo m-am oprit i am ascultat. Tcerea era deplin. Eram sigur c nimeni nu ptrunsese nc n cas, aa c am nceput s cobor scrile n vrful picioarelor, ferindum de-a face i cel mai mic zgomot. M-am strecurat prin coridor i am intrat n buctrie. Mi-am bgat lanul de argint n buzunarul pantalonilor i, lundu-mi toiagul, am deschis ua din spate i am pit afar. Unde era duhul? De ce nu apra casa i grdina de intrus? Ploaia mi cdea pe fa pe cnd ateptam nemicat, cercetnd cu privirea pajitea i copacii de dincolo de ea, atent la cea mai mic micare. Am stat acolo pn ce ochii mi s-au obinuit cu ntunericul, dar nu vedeam mare lucru. Chiar i aa, m-am ndreptat ctre copacii din grdina de apus. Nu fcusem mai mult de zece pai, cnd am auzit venind din stnga mea un urlet care mi-a ngheat sngele n vene, urmat de tropitul unor pai. Cineva traversa n fug pajitea, direct ctre mine. Mi-am pregtit toiagul, apsnd n scobitura tainic i, cu un clinchet, la captul lui apru lama. Fulgerul spintec din nou ntunericul i la lumina lui am vzut ce m amenina. Era o femeie nalt i slab, care flutura n mna stng un ti lung i ucigtor. Prul i era legat la spate, faa ei supt era schimonosit de ur i pictat cu o vopsea ntunecat. Purta o rochie lung, muiat de ploaie, iar picioarele ei, n loc de nclri, erau nfurate n fii de piele. Deci asta era o menad, mi-am spus. Am luat poziie de aprare, inndu-mi toiagul pe diagonal, aa cum fusesem nvat. Inima mi btea cu putere, dar trebuia s-mi pstrez cumptul i s profit de prima ocazie pentru a da lovitura. Tiul ei se arcui deodat n jos, trecnd la cteva degete de umrul meu, i eu m-am rsucit n spate, ncercnd s pun o distan ntre mine i vrjmaa mea. Aveam nevoie de spaiu pentru a-mi nvrti toiagul. Iarba era mbibat de ploaie i, cnd menada se

repezi din nou ctre mine, mi-a alunecat piciorul i mi-am pierdut echilibrul. Am fost ct pe-aci s cad pe spate, dar am reuit s m las pe un genunchi, i am ridicat la timp toiagul pentru a para tiul care altfel mi-ar fi ptruns adnc n umr. Am izbit din nou, lovind-o cu putere pe menad peste ncheietura minii, i cuitul i czu nvrtindu-se. Fulgerul destrm iar pentru o clip ntunericul i i-am vzut mnia de pe chip cnd, lipsit de arm, atac din nou. Acum urla, nnebunit de furie iar n sunetele guturale aspre am recunoscut cuvinte din greac. De data aceasta am pit ntr-o parte, ferindum de minile ei ntinse ctre mine, cu unghiile lor lungi i ascuite, i am lovit-o cu toat puterea la tmpl. A czut n genunchi i n acea clip nu mi-ar fi fost greu s-mi nfig vrful lamei n pieptul ei. n schimb, mi-am trecut toiagul n mna dreapt, am bgat mna stng n buzunar i mi-am nfurat lanul de argint n jurul ncheieturii. Un lan de argint e foarte folositor n faa unui servitor al ntunericului dar m-am ntrebat dac va putea lega i o asasin menad. M-am concentrat i, n clipa n care s-a ridicat n picioare, a fost luminat de un fulger strlucitor. Nici c se putea mai bine! mi vedeam perfect inta, i am dat drumul lanului cu o zvcnire din ncheietura pumnului. Lanul s-a ridicat spre nalturi ntr-o spiral desvrit, apoi s-a ncolcit pe trupul ei, trntind-o n iarb. Am ocolit-o cu grij. Lanul i prinsese braele i picioarele i i se strnsese n jurul maxilarelor, dar ea tot mai putea s vorbeasc, i revrs ctre mine un torent de cuvinte din care nu am neles niciunul. Oare erau n grecete? Aa credeam dar era un dialect ciudat. Se prea c lanul i fcuse datoria, aa c, fr s mai pierd timpul, am apucat-o de piciorul stng i am nceput s o trsc prin iarba ud nspre cas. Vraciul o s vrea s i pun ntrebri asta dac putea nelege ce spunea ea. Greaca mea era cel puin la fel de bun ca a lui, dar vorbria ei nu avea nicio noim pentru mine. Pe o latur a casei se afla lipit o magazie de lemn unde ineam butenii pentru foc, aa c acolo am trt-o din ploaie. Apoi am luat un felinar de pe polia din col i l-am aprins, pentru a o vedea mai bine pe cea pe care o capturasem. L-am ridicat deasupra capului i atunci ea m-a scuipat, i pictura rozalie vscoas ateriza pe pantalonii mei. Acum i puteam simi mirosul un amestec de sudoare sttut i de vin acrit. i mai era ceva, un iz de came putrezit. Cnd a deschis din nou gura, am vzut ntre dinii ei ceva ce semna cu fii de came. Buzele ei erau purpurii, la fel ca i limba semn c buse vin rou. Faa i era brzdat de un desen complicat de spirale i vrtejuri. Prea un noroi roiatic, dar ploaia nu reuise s i-1 tearg. M scuip din nou, aa c m-am dat napoi i am agat felinarul de unul din crligele din tavan. ntr-un col era un scunel, pe care l-am tras lng perete i m-am aezat, departe de scuipatul ei. Mai era cel puin un ceas pn s se lumineze de ziu, aa c m-am lsat pe spate i am nchis ochii, ascultnd ploaia care rpia pe acoperiul magaziei. Eram obosit i mi puteam ngdui s moi. Lanul de argint o legase bine pe menad, i ea nu avea nicio ans de a se elibera. Aipisem doar de cteva minute cnd m-a trezit un zgomot puternic. M-am ridicat deodat n capul oaselor. Auzeam un vuiet, un uierat care se apropia fulgertor. Ceva venea ctre magazie i brusc mi-am dat seama ce era.

Duhul! Se repezea la atac! Abia am avut timp s m ridic n picioare, cnd felinarul se stinse i am fost trntit pe spate, iar impactul loviturii mi-a tiat rsuflarea. n timp ce m chinuiam s-mi recapt suflul, am auzit cum butenii sunt aruncai de perete, dar cel mai puternic sunet era iptul menadei. Zgomotele continuar mult timp n ntuneric; apoi se ls tcerea, i numai ploaia se mai auzea, rpind pe acoperi. Duhul i fcuse treaba i plecase. Mi-era fric s aprind din nou felinarul. Mi-era fric s m uit la menad. Dar am fcut-o pn la urm. Era moart i foarte palid, cci duhul o golise de tot sngele. Pe gt i umeri carnea era sfiat; din rochie rmseser doar zdrene. Chipul i era contorsionat ntr-o expresie ngrozit. Nu se mai putea face nimic. Ceea ce se ntmplase era ceva nemaipomenit. Odat ce era prizoniera mea, legat de mine, duhul n-ar fi trebuit nici mcar s o ating. i unde fusese el atunci cnd ar fi trebuit s apere grdina? Zguduit de experiena prin care trecusem, am lsat trupul menadei acolo unde era i m-am ntors n cas. M-am gndit s ncerc s iau legtura cu Alice cu ajutorul oglinzii. i datoram viaa i voiam s i mulumesc. Am fost ct pe ce s cedez, dar i fcusem o promisiune magistrului meu, aa c, dup ce m-am luptat o vreme n sinea mea, m-am splat, mi-am schimbat hainele i am ateptat ntoarcerea Vraciului. A revenit chiar nainte de prnz. I-am povestit tot ce se ntmplase i apoi am ieit amndoi afar s ne uitm la asasina moart. Ei bine, biete, asta nate cteva ntrebri serioase, nu-i aa? spuse magistrul meu, scrpinndu-se n barb. Prea sincer ngrijorat i nici nu-l puteam condamna pentru asta. i eu m simeam foarte tulburat de tot ceea ce se ntmplase. Casa asta a mea de la Chipenden, ntotdeauna am fost convins c era sigur i ferit de primejdii, continu el. Dar ceea ce s-a petrecut aici m pune pe gnduri. Strecoar ndoiala n mintea mea. De acum nainte o s dorm mai puin linitit n propriul meu pat. Oare cum a reuit menada asta s strbat grdina fr s fie simit de duh? Nimic nu a mai trecut pn acum de el. Am aprobat din cap. i mai e ceva, biete, care m ngrijoreaz. De ce a atacat-o i a omort-o mai trziu, dup ce tu o legasei cu lanul tu? Nu e n firea lui s se poarte aa. Am dat iari din cap n semn de ncuviinare. i a mai vrea s tiu ceva cum de ai tiut tu c a intrat n grdin? Tuna puternic i ploua cu ropote. Nu aveai cum s-o auzi. De drept, ar fi trebuit s intre n cas i s te omoare n pat. Aadar, ce i-a dat de veste? ntreb Vraciul, ridicndu-i sp rncenele. Acum nu mai ddeam din cap, ci rmsesem cu privirea aintit spre picioare, i simeam ochii magistrului meu sfredelindu-m. Aa c mi-am dres glasul i i-am explicat ntocmai cum se petrecuser lucrurile. tiu c i-am promis c n-o s folosesc oglinda pentru a vorbi cu Alice, am ncheiat, dar s-a ntmplat mult prea repede pentru a mai face ceva. Ea a mai ncercat s ia legtura cu mine i nainte, dar te-am ascultat ntotdeauna i mi-am ntors privirea pn acum. A fost totui un lucru bun c de data asta i-am citit mesajul, am adugat puin suprat, cci altfel a fi fost mort acum! Vraciul rmase foarte linitit.

E drept, avertizarea ei i-a salvat viaa, recunoscu el. Dar tii ce cred eu despre
folosirea oglinzii ca s vorbeti cu vrjitoarea aia mic. M-am zbrlit auzindu-i cuvintele. E posibil s fi observat, pentru c a schimbat vorba. Tu tii ce e o asasin menad, biete? Am cltinat din cap. Un singur lucru tiu cnd m-a atacat, era aproape nebun de furie! Vraciul ncuviin din cap. Menadele rareori i prsesc inutul natal, Grecia. Ele sunt un trib de femei care triesc n slbticia de acolo i se hrnesc cu roadele pmntului, mncnd orice gsesc, de la fructe slbatice de pdure pn la animalele care se rtcesc n drumul lor. Venereaz o zei setoas de snge numit Ordeen, i i trag puterea dintr-un amestec de vin i came crud, aprinzndu-se i ajungnd singure la o nebunie ucigtoare, cnd sunt gata s fac noi victime. n general se hrnesc cu leuri, dar nu se dau napoi nici de la devorarea celor vii. Menada asta i vopsise chipul pentru a prea mai sngeroas, probabil cu vin i grsime de om i cear pentru a le fixa pe cele dou. Fr ndoial omorse de curnd pe cineva. E un lucru bun c ai reuit s o trn teti la pmnt i s o nlnui, biete. Menadele au o putere nemaipomenit. Se tie c i pot rupe victimele n buci chiar i cu minile goale! Multe generaii de menade au trit aa, i pn la urm au degenerat i acum cu greu le mai poi numi fiine umane. Sunt mai apropiate de fiarele slbatice, dar tot i-au mai pstrat o urm de viclenie. Dar de ce s vin tocmai pn aici, n Comitat? Ca s te omoare, biete asta e limpede. Dar de ce s fii tu o ameninare pentru ele n Grecia, asta nu-mi pot da seama. i totui, mama ta e acolo, luptndu-se cu forele ntunecate, aa c fr nicio ndoial, atacul acesta are de-a face cu ea.... Apoi Vraciul m-a ajutat s-mi desfac lanul de argint de pe trupul menadei, pe care I-am trt n grdina de rsrit. Am spat mpreun o groap ngust pentru ea, mai degrab adnc dect lung i lat, i eu am fcut cea mai mare parte din treab, ca de obicei. Apoi am bgat-o n puul ntunecat pe vertical, cu capul n jos. Nu era o vrjitoare, dar Vraciul niciodat nu risca n vreun fel cu servitorii ntunericului mai ales cu cei despre care nu tiam prea multe. ntr-o noapte cu lun plin, moart sau nu, ea ar putea ncerca s-i sape cu ghearele drumul ctre suprafaa pmntului. Aa, nu i-ar da seama c merge n direcia opus. Dup ce-am isprvit, Vraciul m-a trimis n sat, la pietrar i fierar. Seara trziu aezaser deja lespezile i drugii de fier peste mormntul ei. Nu i luase mult timp magistrului meu s afle rspunsurile la celelalte dou ntrebri ale sale. Gsise dou troace mici de lemn ptate de snge, chiar la captul grdinii. Probabil c fuseser pline de snge nainte ca duhul s bea pe sturate. Bnuiala mea, biete, e c a fost ceva amestecat n snge. Poate c asta l-a adormit pe duh sau l-a zpcit. De aceea n-a simit-o pe menad cnd a intrat n gr din, iar mai trziu a omort-o dei nu ar fi trebuit s-o fac. Pcat c a murit. Am fi putut s-i punem ntrebri i s aflm de ce a venit i cine a trimis-o. Ar putea fi Necuratul n spatele acestei ntmplri? am ntrebat. Ar fi putut el s-o trimit ca s m omoare? Necuratul, cunoscut i ca Cel Ru, sau Diavolul, era liber n lume din augustul trecut. Fusese chemat de cele trei clanuri ale vrjitoarelor din Pendle Malkin, Deane i Mouldheel. Acum clanurile se rzboiau ntre ele unele vrjitoare erau supuse Celui

Ru, altele erau vrjmaele lui nverunate. Eu l ntlnisem de trei ori de atunci, dar, dei fiecare ntlnire m lsase tremurnd pn n mduva oaselor, tiam c era prea puin probabil ca Diavolul s ncerce s m omoare cu mna lui, pentru c fusese priponit. La fel cum poate un cal s fie priponit, cu picioarele legate ca s nu se ndeprteze prea mult, tot aa i Cel Ru fusese priponit n trecut de ctre cineva, iar puterea i fusese limitat. Dac hotra s m omoare cu mna lui, atunci urma s stpneasc lumea timp de o sut de ani doar, o perioad pe care ar considera-o mult prea scurt. Aadar, conform regulilor priponitului, nu avea dect o singur posibilitate: s pun pe unul dintre copiii lui s m omoare, sau s ncerce s m atrag de partea lui. Dac reuea s m converteasc la ntuneric, atunci avea s stpneasc lumea pn la sfritul ei. Asta ncercase s fac ultima dat cnd ne ntlnisem. Desigur, dac muream de alt mn cea a menadei, de pild atunci Diavolul ajungea ncet-ncet s ia lumea n stpnire. i atunci, oare el o trimisese? Vraciul prea gnditor. Necuratul? E posibil, biete. Trebuie s fim cu ochii n patru. Ai avut mare noroc s rmi n via dup atacul menadei. Am vrut s-i amintesc c fusese mai degrab vorba de intervenia lui Alice dect de noroc, dar m-am gndit c e mai bine s nu spun nimic. Fusese o noapte grea i nu ctigam nimic dac l necjeam. n noaptea care a urmat nu mi-am gsit somnul i, dup o vreme, m-am dat jos din pat, am aprins lumnarea i am nceput s citesc din nou scrisoarea mamei.

n mai puin de o sptmn era solstiiul, iar Vraciul i cu mine o vom pomi ctre sud, s mergem la ferma fratelui meu Jack i s o vedem pe mama. mi fusese dor de ea i abia ateptam s o revd. Dar eram la fel de nerbdtor s aflu ce dorea de la mine.

BESTIARUL VRACIULUI

n dimineaa urmtoare, am fcut lecii, ca

de obicei. Eram n al treilea an de ucenicie la magistrul meu i studiam lupta mpotriva ntunericului: n primul an nvasem despre duhuri, n al doilea despre vrjitoare, iar acum subiectul leciilor mele era Istoria ntunericului". Haide, biete, pregtete-te s iei notie, mi ordon Vraciul, scrpinndu-se n barb. Mi-am deschis carneelul, mi-am nmuiat penia tocului n sticlua cu cerneal i am ateptat s-i nceap lecia. Sttea pe o banc din grdina de apus. Era o diminea nsorit de var i pe cerul albastru nu se vedea nici urm de nor. Chiar n faa noastr se aflau dealurile punctate cu oi, n timp ce n jurul nostru rsunau cntecele psrelelor i bzitul adormitor dar plcut al insectelor. Aa cum i-am mai spus, biete, ntunericul se manifest sub forme diferite, n momente diferite i locuri diferite, spuse Vraciul, ncepnd s se plimbe de colo-colo prin faa bncii mele. Dar, aa cum o tim pe pielea noastr, cel mai teribil aspect al ntunericului n Comitat i n lumea larg de

dincolo de hotarele lui este Necuratul. Auzindu-i numele rostit, mi-am adus aminte de ultima noastr ntlnire, i inima mi s-a strns i am simit un nod n gt. Atunci Necuratul mi dezvluise un secret cumplit susinuse c Alice era fiica lui fiica Diavolului. Era greu s-mi nchipui asta, dar dac era adevrat? Alice era cea mai apropiat prieten a mea i mi salvase viaa de mai multe ori. Dac ceea ce Diavolul mi spusese chiar era adevrat, atunci Vraciul fcuse bine s o alunge: nu mai puteam fi niciodat mpreun i totui gndul acesta era aproape de nesuportat. Dar dei Necuratul este cea mai mare grij a noastr, continu Vraciul, exist i ali locuitori ai ntunericului care, cu ajutor din partea vrjitoarelor, magilor sau a altor fiine umane bgcioase, pot s treac prin portaluri n lumea noastr. Printre ele se numr Vechii Zei precum Golgoth, cu care cred c i aminteti c am avut de-a face n Mlatina Anglezarke. Am ncuviinat din cap. Fusese o lupt

strns, care aproape c m costase viaa. Trebuie s fim fericii c doarme din nou, spuse magistrul meu, dar alii sunt perfect treji. Uit-te la inutul natal al mamei tale, Grecia. Aa cum i-am spus i ieri, o zei aprig numit Ordeen, care este venerat de menade, a provocat acolo mari vrsri de snge, nc din vremurile de demult. Mai mult ca sigur, ea se afl n miezul lucrurilor. Cu ea ncearc s se lupte mama ta. Nu tiu prea multe despre Ordeen, dar se pare c este nsoit de servitorii ei, care omoar tot ceea ce mic pe multe mile mprejur. Iar menadele, care sunt de obicei rspndite pe tot teritoriul Greciei, se adun n numr mare pentru a-i atepta sosirea. Sunt ca nite vulturi gata s se ospteze cu carnea celor mori sau pe moarte. Pentru ele e o srbtoare a recoltei, un moment al belugului, rsplata pe care o primesc pentru c au venerat-o pe Ordeen i pe servitorii ei. Fr ndoial, mama ta va avea multe lucruri s ne spun exist pagini albe n Bestiarul

meu care trebuie umplute. Bestiarul Vraciului, una dintre cele mai mari i mai interesante cri din biblioteca lui, era plin de tot felul de creaturi cumplite. Dar existau spaii goale unde lipseau informaiile i pe care el ncerca s le umple ori de cte ori putea. Cu toate acestea, tiu c, spre deosebire de ceilali Vechi Zei, Ordeen nu are nevoie de ajutor omenesc pentru a trece printr-un portal n lumea noastr. Pn i Necuratul a avut nevoie de ajutorul vrjitoarelor din Pendle. Dar se pare c ea poate trece prin portalul ei cnd vrea i s se ntoarc tot cnd are chef. Dar servitorii" care sosesc odat cu ea prin portal, ei cum sunt? am ntrebat. Sunt locuitori ai ntunericului demoni i elementarii. n general, demonii au nfiri de brbai sau femei, dar puterea lor este uria i sunt nemiloi. Mai exist i vaengirele vrjitoarele lamia zburtoare. Att de multe i s-au alturat, nct prea puine au mai rmas prin alte locuri, care triesc singure sau n

perechi, ca surorile mamei tale. nchipuie-i cum trebuie s fie atunci cnd sosete Ordeen o armie de asemenea creaturi care coboar din cer pentru a rupe i a sfia carnea victimelor lor! E cumplit i s te gndeti doar la asta, biete! Cu siguran era. Cele dou surori ale mamei erau lamii zburtoare. Luptaser alturi de noi n btlia de pe dealul Pendle, fcnd prpd n rndul celor trei clanuri de vrjitoare care erau mpotriva noastr. Da, da, Grecia e un loc primejdios. Mama ta are muli dumani... exist i vrjitoare lamia slbatice, cele care umbl n patru labe. Sunt multe n Grecia, mai ales n muni. Dup ce lecia asta a noastr se ncheie, i sugerez s te duci n bibliotec i s le caui n Bestiar. Iar dup ce citeti tot ceea ce gseti despre ele, noteaz-i n carneel lucrurile aflate. Ai pomenit i de elementariile" care triesc mpreun cu Ordeen. Ce fel sunt ele? Sunt elementarii de foc ceva ce nu avem n Comitat, biete. Dar o s-i spun ntr-alt zi tot ceea ce tiu despre ele. Cci acum ar fi mai

bine s continum cu studiul Graiului Vechi, care este mult mai greu de nvat dect latina sau greaca. Vraciul avea dreptate. Restul leciei a fost att de greu nct m-a luat cu durere de cap. Cu toate acestea, era foarte important s nv Graiul Vechi: acesta era folosit n mod obinuit de Vechii Zei i de discipolii lor, i era graiul n care erau scrise grimoarele, crile de magie ntunecat folosite de necromani. M-am simit uurat cnd lecia s-a ncheiat i am putut s urc n biblioteca magistrului meu. Vizitele acolo mi fceau mare plcere. Biblioteca era mndria Vraciului, care o motenise, dimpreun cu casa, de la fostul lui magistru, Henry Horrocks. Unele dintre cri aparinuser altor vraci de demult, cu multe generaii n urm; altele fuseser scrise chiar de ctre John Gregory. Erau adevrate cronici ale unor nvturi de-o via, dobndite prin practicarea meteugului su i prin lupta mpotriva ntunericului. Vraciul era ntotdeauna ngrijorat c s-ar

putea ntmpla ceva cu biblioteca lui; cnd Alice locuise cu noi, sarcina ei fusese s fac mai multe copii ale unor cri, scriindu-le de mn. Domnul Gregory credea c una dintre principalele sale datorii era s pstreze biblioteca pentru viitorii vraci, adugnd, pe ct posibil, la rezerva ei de nvminte i cunotine. Pe nenumratele polie se aflau mii de cri, dar eu m-am dus direct la Bestiar. Acesta era o niruire de tot felul de creaturi, de la duhuri i demoni la elementarii i vrjitoare, alturi de care se gseau relatri personale i desene n care Vraciul descria cum avusese de-a face cu ntunericul. Am rsfoit paginile pn cnd am ajuns la vrjitoarele lamia ". Prima Lamia a fost o vrjitoare puternic, deosebit de frumoas. Ea l iubea pe Zeus, conductorul Vechilor Zei, care era deja nsurat cu zeia Hera. n mod nechibzuit, Lamia i-a fcut copii lui Zeus. Cnd a aflat Hera, furioas de gelozie, i-a omort pe toi aceti nefericii copii, n afar de unul.

nnebunit de durere, Lamia a nceput s omoare copii oriunde i gsea, aa c praiele i rurile s-au nroit de sngele lor, iar aerul tremura de strigtele de jale ale prinilor distrui. n cele din urm Zeii au pedepsit-o i i-au preschimbat trupul, astfel nct de la mijloc n jos a devenit sinuos i solzos asemenea unui arpe. Astfel schimbat, Lamia i-a ndreptat acum atenia ctre brbaii tineri. ncepu s i cheme ntr-o poian din pdure, unde doar capul ei frumos i umerii rotunzi se vedeau din iarba nalt i verde. i dup ce i ademenea victima ct mai aproape, i ncolcea n jurul ei partea de jos a trupului, strngnd-o pn cnd o lsa fr suflare, n vreme ce gura ei, lipit de gtul tnrului lipsit de putere, se ospta cu sngele lui, pn la ultima pictur. Mai trziu, Lamia a avut un iubit numit Chaemog, o fptur asemntoare unui pianjen care locuia n cele mai adnci peteri ale Pmntului. Ea i-a nscut trei fete

gemene, i acestea au fost primele vrjitoare lamia. La cea de-a treisprezecea lor aniversare s-au certat cu mama lor i, dup o lupt teribil, i-au smuls membrele i iau sfiat trupul n buci, i toate bucile, chiar i inima, le-au dat unei turme de mistrei slbatici. Cartea continua cu descrierea diferitelor tipuri de vrjitoare lamia cum artau, cum se comportau i, lucrul cel mai important pentru un vraci, cum s te pori cu ele. Eu tiam deja destule lucruri despre vrjitoarele lamia. Vraciul trise muli ani cu o vrjitoare lamia domestic numit Meg, iar pe sora ei slbatic, Marcia, o inuse ncuiat ntr-un pu n pivnia casei lui din Anglezarke. Amndou se ntorseser n Grecia, dar n perioada n care am stat n Anglezarke am aflat multe despre ele. Am continuat s citesc, lund chiar i notie. Era o recapitulare foarte folositoare. Se vorbea acolo de lamiile zburtoare, numite vaengire, de care pomenise mai devreme

Vraciul. Gndurile mi s-au ndreptat atunci ctre mama. Chiar i cnd eram doar un copil tiam c era altfel dect ceilali. Avea un accent uor, care arta c nu se nscuse n Comitat. Se ferea de lumina direct a soarelui i n timpul zilei inea de cele mai multe ori perdelele buctriei trase. n timp, am ajuns s tiu tot mai multe lucruri despre mama. Am aflat cum o salvase tata n Grecia. i apoi, mai trziu, mi-a spus c eu eram deosebit, al aptelea fiu al unui al aptelea fiu, i darul ei pentru Comitat, o arm care s fie folosit mpotriva ntunericului. Dar tot nu aveam toate piesele puzzleului. Ce era de fapt mama? Surorile mamei erau vaengire lamii slbatice zburtoare care, aa cum tocmai mi explicase Vraciul, rareori treceau dincolo de portalul lui Ordeen. Acum se aflau n Turnul Malkin, pzind cuferele mamei, care conineau bani, poiuni i cri. Eu socoteam c i mama trebuia s fie o lamia. Poate c tot vaengir. Asta mi se prea cel mai probabil.

Era un alt mister pe care trebuia s l dezleg dei nu puteam s o ntreb de-a dreptul. Consideram c mama era cea care trebuia smi spun. i era posibil s gsesc rspunsul ct de curnd. Trziu dup-amiaz, avnd cteva ore de petrecut departe de Vraci, m-am dus s m plimb pe cmp. Am urcat pe Vrful Parlick, am stat i am privit umbrele norilor care alunecau repede pe deasupra vii de jos i am ascultat ipetele nagilor. Ct de mult mi lipsea Alice! Petrecusem multe ceasuri mpreun urcnd pn aici, cu tot Comitatul ntinzndu-se la picioarele noastre. S m plimb de unul singur nu era acelai lucru. Eram nerbdtor acum s treac mai repede sptmna pentru ca eu i Vraciul s o pornim spre ferma lui Jack. Deabia ateptam s o vd pe mama i s aflu ce voia de la mine.S CHIMBAT DE

SPIRIDUI ?

n dimineaa n care trebuia s o pornim la drum, am cobort n satul Chipenden dup proviziile sptmnale ale Vraciului de la brutar, bcan i mcelar n definitiv,

aveam s fim plecai doar cteva zile. La ultima prvlie i-am spus proprietarului, un brbat solid cu barb rocat, c dac cineva l caut pe Vraci pentru treburile lui i sun clopotul la copceii de nuielue, treburile vor mai trebui s atepte. Pe cnd strbteam satul ntorcndu-m ctre cas, simeam desaga mai uoar dect de obicei, din cauza puintii alimentelor. n sudul Comitatului rzboiul nu se stinsese nc i vetile erau proaste. Forele noastre se retrgeau, i atta hran fusese luat pentru ndestularea otilor nct oamenii cei mai sraci erau pe cale s moar de foame. Am observat c n Chipenden lucrurile se nrutiser i mai mult. Vedeam i mai multe chipuri nfometate, iar cteva case fuseser prsite, cci familiile lor se ndreptaser ctre nord, n sperana unei viei mai bune. Am pomit-o la drum mpreun cu Vraciul, n pas vioi, i dei eu mi purtam toiagul i amndou desagile noastre, ca de obicei,

lucrul acesta nu m supra deloc. De-abia ateptam s o vd pe mama. Dar dup un timp, n vreme ce aerul dimineii ncepea s se nclzeasc, Vraciul ncetini pasul. Eu o tot luam nainte i trebuia s-i atept mereu, ca s m ajung din urm. ncepu s se enerveze pe mine. Mai domol, biete! Mai domol! spuse el pe un ton nemulumit. Oasele mele btrne se chinuiesc s in pasul. Am plecat la drum cu o zi mai devreme mama ta oricum n-o s ajung nainte de solstiiu! A doua zi, seara trziu, chiar nainte s ajungem pe coama Dealului Spnzurailor, am vzut fuioare de fum ridicndu-se spre cer din direcia fermei. Pentru o clip, inima mi se strnse de spaim. Mi-am adus aminte de raidul vrjitoarelor din Pendle de anul trecut; dduser foc la hambar, care arsese n ntregime, nainte s scotoceasc prin cas i s i rpeasc pe Ellie, Jack i micua Mary. Cine erau oamenii acetia care poposiser pe cmpurile lui Jack? tiam c el n-ar fi ngduit strini pe pmnturile lui, aa c m-am

ntrebat dac asta nu avea cumva legtur cu mama. Dar n-am avut prea mult timp s m gndesc la lucrurile astea, pentru c am simit imediat c ea era deja acas. O urm de fum maroniu se nla din horn ctre albastrul cerului i am simit cldura prezenei sale. Cumva, tiam cu siguran c se ntorsese! Mama e acolo deja, sunt sigur de asta! iam spus Vraciului, cu ochii strlucind de lacrimi. mi fusese att de dor de ea i de-abia ateptam s o revd. Da, biete, poate c nu te neli. Coboar i salut-o. Avei multe de vorbit, i o s vrei s fii singuri. Eu o s atept aici sus. Am zmbit, am ncuviinat din cap i am luat-o la fug n jos, pe panta mpdurit, ctre noul hambar. Dar nainte s ajung n curtea fermei, fratele meu Jack iei de dup un col, tindu-mi calea. Ultima dat cnd l vzusem pe Jack era foarte bolnav, dup ce fusese ct pe ce s moar din cauza btii

primite de la vrjitoarele care prdaser ferma i furaser cuferele mamei. Acum era ars de soare i prea din nou sntos i puternic, cu sprncenele mai stufoase ca niciodat. M cuprinse n brae ntr-o strnsoare de urs i aproape c m ls fr rsuflare. M bucur s te vd, Tom, exclam el, deprtndu-m puin ca s m vad mai bine i zmbindu-mi cu gura pn la urechi. E grozav s te vd din nou bine i n putere, Jack, i-am spus eu. i asta datorit ie. Ellie mi-a povestit totul. M-a fi aflat acum la ase picioare sub pmnt dac n-ai fi fost tu. mpreun cu Alice reuisem s-i salvez pe Jack i pe familia sa din Turnul Malkin. Mama s-a ntors deja, nu-i aa? am ntrebat nerbdtor. Jack ncuviin din cap, dar zmbetul i dispru de pe chip, nlocuit de o anume stnjeneal, o urm de nesiguran i o tristee n privire. Da, s-a ntors, Tom, i de-abia ateapt

s te vad iar, dar trebuie s te avertizez c e schimbat... Schimbat? Cum adic schimbat? La nceput de-abia am recunoscut-o. Are n ea ceva slbatic mai ales n ochi. i pare mai tnr, ca i cum ar fi scuturat nite ani de pe ea. tiu c nu e posibil, dar sta-i adevrul... Dei nu i-am spus nimic lui Jack, tiam prea bine c era posibil. Regulile omeneti de mbtrnire nu se aplicau i vrjitoarelor lamia. Aa cum explica Bestiarul Vraciului, exist dou forme pentru o lamia, i ele se schimb ncet dintr-una n cealalt. Probabil c mama revenea ncet la starea slbatic. Era o posibilitate tulburtoare, care m speria. Nu era ceva la care voiam s m gndesc prea mult. Tom... tu tii totul despre lucrurile astea datorit nvturilor pe care le primeti n ucenicia ta... e posibil s fi fost schimbat de spiridui? ntreb Jack ngrijorat, i pe faa lui se puteau vedea teama i ndoiala. Orice se putea ntmpla ct timp a fost n Grecia.

Poate c a fost capturat de spiridui i nlocuit cu unul dintre ei? Nu, Jack, sigur c nu, I-am linitit eu. Nu exist spiridui, povetile astea nu-s dect nite superstiii. Aa c nu-i mai bate capul cu asta. Sunt convins c e vorba doar de vremea cald din Grecia care i-a fcut foarte bine. Acum m duc s-o vd i o s vorbim mai trziu. Unde e James? James are treab. Pe timpurile astea face mai muli bani cu fierria dect fac eu cu ferma. Dar sunt convins c o s-i gseasc ceva timp i pentru friorul lui mai mic. Acum James locuia i el aici i l ajuta pe Jack la treburile fermei, dar meteugul lui era de fierar. Se prea c noua lui afacere se dovedea un adevrat succes. Cine sunt toi oamenii aceia care s-au instalat pe pajitile dinspre miazzi? am ntrebat, amintindu-mi de focurile pe care le zrisem pe cnd coboram mpreun cu Vraciul de pe Dealul Spnzurailor. Jack se ncrunt i cltin furios din cap. Mamei trebuie s-i pui ntrebarea asta!

rspunse el. Dar i spun eu c nu au niciun drept s fie aici. Absolut niciun drept! Vrjitoare din Pendle, asta sunt. i cnd te gndeti c s-au instalat n cmpul meu dup tot ce s-a ntmplat cinul trecut! Vrjitoare? Dac asta erau, atunci nici nu puteam s-i condamn pe Jack pentru suprarea lui. Vrjitoarele din Pendle i-au fcut lui Jack i familiei lui viaa un calvar anul trecut. tiind lucrurile astea, de ce le ngduise mama s se instaleze att de aproape de ferm? Am ridicat din umeri ctre Jack i am pomito prin curtea fermei. Chiar n spatele hambarului, cu faa spre partea din spate a casei, am vzut o cldire nou iar nuntru pe James, lucrnd la forja lui, cu spatele la mine. Afar, un fermier inea de cpstru un cal care atepta s fie potcovit. Am dat s-i strig pe James, dar m-am abinut, de-abia ateptam s o vd pe mama. Apropiindu-m de cas, am fost uimit s vd tufiul de trandafiri crtori ai mamei n floare. Ultima dat cnd fusesem aici pruse

mort tulpinile nnegrite i uscate fuseser smulse de pe perete cnd Diavolul a atacat casa n ncercarea lui de a m omor. Acum erau lstari verzi care urcau pe zidul de piatr i civa trandafiri erau nflorii, strlucind n soare ntr-un rou aprins. M-am oprit n faa uii din spate i am ciocnit uor. M nscusem i crescusem n aceast cas, dar acum nu mai era cminul meu i era politicos s bat la u. Intr, fiule, strig mama, i la auzul vocii ei ochii mi s-au umplut de lacrimi i am simit cum mi se pune un nod n gt. Ce dor mi fusese de ea! Am intrat n buctrie i m-am trezit deodat n faa ei. Era aezat pe un scauna fr speteaz, amestecnd ntr-un ceaun mare cu tocan de miel care clocotea pe foc. Ca de obicei, perdelele erau trase pentru a nu lsa s ptrund lumina soarelui, dar chiar i n ntuneric, atunci cnd s-a ridicat n picioare i a fcut un pas ctre mine, am neles ce voise s spun Jack, pomenind de nfiarea ei schimbat.

Zmbetul i era tot cald, dar chipul era puin tras, cu pomeii mai proemineni. Prul negru nu mai era vrstat cu fire albe i chiar arta mai tnr dect n urm cu optsprezece luni, cnd o vzusem ultima oar. Doar c n ochii ei era ceva slbatic, privirea ei era nelinitit, chinuit. Ah, fiule..., spuse ea i m cuprinse n brae i m strnse la pieptul ei. Cldura ei m nvlui i am nceput s suspin. Ea m ddu puin napoi, pentru a m privi mai bine, i cltin din cap. Aaz-te, fiule, i adun-te. E bine s fim din nou mpreun, dar avem multe lucruri s ne spunem i trebuie s fim cu mintea limpede. Am ncuviinat din cap i m-am aezat lng vatr, cu faa la ea, ateptnd s aud ce are s-mi spun. Voiam din tot sufletul s o ntreb de Alice i dac ar putea fi fiica Diavolului, dar mai nti aveam de rezolvat problemele mamei. Trebuia s fie ceva important, de

vreme ce asta o adusese atta drum napoi pn n Comitat pentru ntlnirea noastr. Cum i mai este, Tom? i ce mai face magistrul tu? Bine, mam. Bine. Suntem amndoi sntoi. i tu? Cum a fost n Grecia? A fost greu, fiule... I se tie rsuflarea i chipul i se tulbur. Pentru o clip m-am gndit c e prea suprat ca s vorbeasc, dar apoi trase aer adnc n piept i tonul ei deveni detaat i precis. O s trec direct la subiect. Am fost deja la Turnul Malkin din Pendle i am luat pungile cu bani care se gseau n cuferele pe care i le ncredinasem. Iniial voisem s fie ale tale, s te ajute n cauza ta aici n Comitat, dar lucrurile au luat o ntorstur proast n ara mea. Situaia e critic... acum am nevoie disperat de banii aceia ca s finanez toate aciunile necesare pentru evitarea unui dezastru cumplit. Eti dispus s mi-i dai napoi?

Sigur c da, mam! Oricum, sunt banii


ti. F ce crezi c e mai bine. Ai de gnd s-i foloseti n lupta mpotriva lui Ordeen? Da, fiule. Da. i-a spus magistrul tu cu ce ne confruntm n Grecia? Nu tie prea multe despre Ordeen. Spera c o s umpli tu golurile n cunotinele noastre. El ateapt sus pe Dealul Spnzurailor, pentru a ne ngdui s fim ceva timp singuri, dar vrea s stea de vorb cu tine mai trziu. Sigur, mcar asta pot s fac pentru el dei m tem c, dup ce vom vorbi, lucrurile nu vor fi prea plcute ntre noi doi. Magistrul tu e un om bun, cu principii nalte; nu va putea s accepte ceea ce am de gnd s fac. Dar vom vedea. Poate c va nelege c aa e cu adevrat cel mai bine. Ceea ce m aduce la cel de-al doilea lucru pe care vreau s-l discut cu tine. Am nevoie de tine, fiule. Am nevoie s vii cu mine n Grecia i s m ajui s lupt mpotriva forelor ntunecate de acolo. i alii m vor ajuta, dar tu ai o putere special care ar putea s se dovedeasc ntr-

adevr important i s ntoarc lucrurile n favoarea noastr. Dac a putea, a evita asta, dar nu pot, aa c trebuie s te rog. Vrei s vii n ara mea natal cu mine? Eram uluit. Datoria mea era fa de Comitat, i mama dintotdeauna dorise s devin ucenicul unui vraci. Dar dac ea avea nevoie de ajutor n alt parte, cum puteam s-o refuz? Sigur c o s vin, mam. Dar va veni i domnul Gregory? Sau o s ncetez un timp s-i mai fiu ucenic? Sper din tot sufletul c ne va nsoi n cltorie, fiule. Dar asta rmne s o hotrasc el. Eu chiar nu pot prevedea cum o s reacioneze. Ce planuri ai? am ntrebat. Pentru ce ai nevoie de bani? Toate la timpul lor, mi spuse mama, i am neles c acum nu era momentul s mai strui. Mam, mai am ceva s te ntreb, am s pus eu. E vorba de Alice. Am vzut cum expresia de pe faa mamei se schimb. Pn acum fusese sever i

preocupat. Acum chipul ei se mblnzi deodat i ochii i se umplur de tristee. Chiar nainte s pun ntrebarea m-am temut de ce-i mai ru. Necuratul mi-a spus c Alice e fiica lui. M-a minit, nu-i aa, mam? Nu poate fi adevrat, nu? Mama s-a uitat la mine i i-am vzut ochii plini de lacrimi. De data asta nu te-a minit, fiule. M doare sufletul s o spun, pentru c tiu ct de mult ii la Alice. Dar e adevrat. Ea este una dintre fiicele Necuratului. Mi s-a strns inima. Asta nu nseamn c e condamnat s aparin ntunericului, fiule. Exist pentru fiecare dintre noi o ans de izbvire. O ans de salvare. i pentru Alice exist aceast posibilitate.... De cnd tii asta? am ntrebat-o calm. Confirmarea ei nu m ocase. Cred c n adncul sufletului tiusem c acesta era adevrul.

Din prima clip n care am vzut-o, fiule,


cnd ai adus-o aici la ferm. Cum, ai tiut de-atunci, mam? i totui nu mi-ai spus nimic? Ea ncuviin din cap. Dar ai spus unele lucruri, lucruri care acum nu mai au sens c Alice i cu mine eram viitorul i sperana comitatului i c magistrul meu va avea nevoie de amndoi alturi de el. De ce ai spus toate astea? Mama s-a ridicat din nou n picioare, i-a aezat minile pe umerii mei i i-a aintit privirea n ochii mei, cu o expresie hotrt, dar plin de blndee. Ce am spus atunci, gndesc i acum. Alice ine mult la tine, i aceast afeciune a ferit-o pn acum de ghearele ntunericului. Alice a luat legtura cu mine chiar acum cteva zile. M-a avertizat c o asasin menad se afla n grdina Vraciului. Dac nu era ea, acum a fi fost mort. Am vzut panica pe faa mamei, spaima din ochii ei.

O menad? tiam c neleseser c


reprezint o nou ameninare..., murmur ea, ndreptndu-i spatele. Dar nu m ateptam s tie despre tine i s trimit pe una de-a lor peste mare, n Comitat. ntunericul mi umbrete putina de prevestire. Lucruri pe care altdat le-a fi tiut devin necunoscute, i asta se ntmpl n cel mai prost moment posibil... Prea cu adevrat ngrijorat. Dei menada a venit din Grecia, mam, n-am neles niciun cuvnt din ce spunea. Exist multe dialecte n acea ar. Oricum, nebunia ucigtoare care o cuprinsese era prea mare pentru ca tu s poi deslui ceva din vorbele ei. E foarte greu s vorbeti cu o menad, fiindc ele sunt creaturi ale simmintelor mai degrab dect ale raiunii. Ele ascult doar de glasul lor interior. Dar s nu le subestimezi niciodat. Sunt un grup puternic, datorit numrului lor foarte mare. n orice caz, trebuie s-i fim recunosctori lui Alice pentru c i-a salvat viaa. Odat ce accept c naterea ei nu nseamn neaprat

c este menit s devin o vrjitoare rea, Alice se poate dovedi o adversar redutabil pentru propriul ei tat. mpreun, voi doi ai putea reui n final s-i nfrngei. mpreun? Domnul Gregory nu va accepta niciodat asta.... M tem c ai putea avea dreptate, fiule. i nici nu va accepta cu uurin ceea ce am de gnd s fac... Din nou se opri i nu-mi dezvlui nimic din inteniile ei. De ce ovia s-mi spun? Am vzut nite focuri pe pajitea dinspre miazzi, am spus, uitndu-m cu atenie la chipul mamei. Jack spune c sunt vrjitoare din Pendle. Asta nu-i adevrat, nu-i aa, mam? Ba da, Tom. E adevrat. Avem nevoie de ele, fiule. Avem nevoie de ajutorul lor. Vrjitoare, mam? Ai fcut nelegere cu vrjitoarele? ncepeam ncet-ncet s realizez enormitatea a ceea ce fcuse mama. Mi-era i fric s m gndesc care va fi reacia Vraciului. tiu c o s i se par greu de neles din

cauza a ceea ce te-a nvat magistrul tu, spuse mama, punn- du-mi o mn pe umr, dar nu putem nvinge fr ele. Asta e situaia. i trebuie s nvingem, chiar trebuie. Trebuie s o nfrngem pe Ordeen. Nu ne putem permite s pierdem. Cci dac pierdem, nu numai Comitatul, ci i ntreaga lumea se va afla n primejdie. Acum du-te i adu-1 pe magistrul tu aici, s vorbesc cu el. Apoi stai deoparte n vreme ce eu ncerc s l conving. Am fcut aa cum mi-a cerut mama am urcat pe Dealul Spnzurailor i i-am spus Vraciului c ea voia s-i vorbeasc. Nu i-am dezvluit mai mult de att, dar poate c magistrul a citit ceva pe chipul meu, cci nu prea deloc bucuros pe cnd cobora ctre ferm. L-am lsat n buctrie cu mama i m-am ndreptat spre o mic ridictur de pmnt de unde puteam privi n jos ctre focurile vrjitoarelor din pajitea de miazzi. Vntul mi aduse pe la nas mirosul mncrii pe care

o pregteau tocan de iepure. Oamenii din Comitat nu prea mai gseau de mncare i vnaser atia iepuri nct numrul lor se micorase mult i acum erau greu de gsit. Dar, fr ndoial, vizitatoarele noastre din Pendle aveau metodele lor ntunecate... M-am gndit la ntlnirile mele cu vrjitoarele i m-am nfiorat, ngrozit. Mi-am adus aminte cum am fost nchis ntr-un pu, n vreme ce Osoasa Lizzie i ascuea cuitele i se pregtea s-mi taie oasele din trupul meu viu. Apoi a fost momentul acela ngrozitor cnd Mab Mouldheel a stat cu cuitul la gtul micuei Mary, pregtit s o omoare dac nu-i ddeam cheile de la cuferele mamei. Vrjitoarele nocive erau creaturi nemiloase ale ntunericului care omorau fpturi nevinovate pentru a le folosi sngele sau oasele n ritualurile lor magice. Prin urmare, Ordeen trebuie s fie cu adevrat cumplit dac mama era gata s ncheie o alian cu asemenea fpturi malefice. Dar puteam s-o nvinuiesc? i eu fusesem obligat s fac un compromis i s lupt alturi de Grimalkin ca

s-o nfrng pe Morwena i oastea ei de vrjitoare de ap. Gndurile mi-au fost ntrerupte de zgomotul uii din spate a casei, trntit cu putere, apoi l-am vzut pe Vraci traversnd cu pai mari curtea, nnegurat la fa. Am alergat ntr-un suflet la el, dar s-a ncruntat i s-a ntors spre miaznoapte nainte s-l ajung. Urmeaz-m, biete trebuie s stm de vorb! mi spuse tios peste umr, pe cnd se ndrepta ctre Dealul Spnzurailor. Dup ce travers pajitea de miaznoapte, se opri la hotarele fermei lui Jack i se ntoarse cu faa la mine. E ceva n neregul? l-am ntrebat, acum deja foarte alarmat. Eram sigur c discuia cu mama nu mersese deloc bine. Ceva? Totul, biete. Chiar totul! tii ce cred eu despre folosirea forelor ntunericului. Pur i simplu nu se face aa ceva. Nu faci aliane cu vrjitoarele i alte fpturi de felul lor, spernd c n-o s fii contaminat i atras

chiar tu ctre ntuneric. i, mai presus de orice, tu nu poi s riti aa ceva. Asta este exact ce ateapt Diavolul, aa cum i-am spus de attea ori. Aa c ai o hotrre important de luat. Chibzuiete cu mare grij... La ce s chibzuiesc? La ce-i cere mama ta. S mergei n Grecia, s v unii forele cu vrjitoarele i... ei, o s-o las s-i spun singur. Eu nu pot s-o fac mi-ar rmne cuvintele n gt. Acum m duc direct la Chipenden. Dac nu te ntorci n trei zile, o s tiu c ai urmat dorinele mamei tale. n acest caz, ucenicia ta la mine s-a ncheiat! Te rog! am strigat, pornind dup el peste hotar. Nu pleca! Nu putem s vorbim despre asta? S vorbim? Ce mai e de vorbit? Mama ta a ncheiat o alian cu vrjitoarele din Pendle. E limpede ca bun ziua. Aa c acum chibzuiete, biete, i hotrte. Eu am fcuto deja! Spunnd acestea, se ntoarse, sri prleazul

i ncepu s urce pe deal fr s arunce nici mcar o privire napoi. L-am privit cum dispare printre copaci, i tot nu-mi venea s cred ce-mi spusese. mi ncheia ucenicia? Cum putea s fac asta dup ce trecusem prin attea mpreun? M simeam ocat, jignit i furios. Nu meritam aa ceva. Am cobort dealul i am strbtut curtea, ndreptndu-m iari ctre buctrie. Trebuia s vorbesc cu mama i s lmuresc lucrurile .

HOTRRI

agistrul tu a primit foarte prost vestea, spuse mama cnd am intrat n buctrie. Chiar mai prost dect m ateptam. S-a ntors la Chipenden, mam. A spus

c dac nu vin i eu acolo n trei zile, atunci ucenicia mea va lua sfrit. Mama oft. M temeam de asta. Dar cred c tu te nelegi destul de bine cu Bill Arkwright, nu? Cine i-a spus asta, mam? Oamenii mi spun mereu tot soiul de lucruri, fiule . Iar dac nu-mi spun, le aflu eu singur. Hai s zicem doar c tiu ce s-a ntmplat. Ai nceput-o prost, dar pe urm lucrurile s-au rezolvat de la sine i te-a nvat multe. Dac John Gregory n-o s mai vrea s-i fie magistru, continu mama, atunci va trebui s te mulumeti cu Bill Arkwright. i eu am nevoie de el. Am trimis deja dup el. Sper c va accepta s vin mpreun cu noi n Grecia. Ar trebui s ajung aici mine, ca s stm de vorb. Ce vrei s fac el n Grecia, mam? E un vraci bun, dar n primul rnd a fost soldat n armat. Ne ateapt o btlie nverunat i o s am nevoie de fora, curajul i tacticile militare ale lui Arkwright. I-

am spus c e vital s vin cu noi va putea s dea o lovitur mai puternic ntunericului acolo dect a reuit s-o fac n aizeci de ani n serviciul Comitatului. Va fi plcut s lucrez din nou cu Bill Arkwright, m-am gndit. M ntrise mult n lunile pe care le petrecusem cu el la nord de Caster; poate c mi-a putea continua pregtirea fizic. Dac nu m-ar fi nvat anumite lucruri, probabil c acea asasin menad m-ar fi omort. Pe de alt parte, o s-mi lipseasc mult lucrul cu John Gregory. El era adevratul meu magistru i n acelai timp i prietenul meu. M ntrista gndul c n-o s mai fiu niciodat ucenicul lui. Casa din Chipenden devenise cminul meu i, cu toate calitile lui, Bill Arkwright nu putea nlocui asta. Nu poi s-mi spui mai multe lucruri despre vrjmaa ta, Ordeen, mam? Ce o face att de primejdioas nct trebuie s o nfrngi n lupt? am ntrebat. Cu ce ameninare ne confruntm, ntr-att de mare nct avem nevoie de ajutor de la atia

oameni? Mama i ls pentru o clip capul n jos, ca i cum n-ar fi vrut s vorbeasc, dar apoi ridic privirea i se uit direct n ochii mei i pru s-i gseasc acolo curajul de a vorbi. Ordeen are o sete cumplit de snge, fiule. i cnd viziteaz lumea noastr, cei care o nsoesc prin portalul marii ei citadele, Ord demoni, elementarii de foc i vaengire sunt la fel de nsetai. Mii de fiine nevinovate sunt mcelrite brbai, femei i chiar copii. Puterea ei crete tot mai mult i fiecare nou vizit pe care o face n lumea noastr e mai devastatoare. Pare mai cumplit chiar dect Diavolul. Nu, fiule, Diavolul este mult mai puternic, dar el nu-i arat puterea. Scopul lui e s adune ncet for, mrind treptat rul care face lumea un loc tot mai ntunecat i mai primejdios, n vreme ce el i ntinde i mai mult dominaia asupra ei. Planurile lui sunt cu btaie lung pentru a obine n cele din urm o stpnire deplin. Spre deosebire de el, Ordeen nu are planuri pentru viitorul

ndeprtat, ci vrea doar s bea snge pe sturate i s insufle groaz n oricine are dea face cu ea. Multe victime pur i simplu mor de fric i sunt przi uoare pentru menadele care viermuiesc n urma ei. E o slujitoare puternic a ntunericului sigur, nimic n comparaie cu Necuratul, dar deocamdat nu ne putem gndi la o confruntare cu el. Cci acum trebuie s ne concentrm asupra primejdiei imediate care se afl n faa noastr, i s-o nimicim pe Ordeen, nainte si mreasc raza portalului. Ce vrei s zici, mam? Ordeen viziteaz Grecia de mii de ani; se materializeaz doar pe cmpia din faa Meteorei, unde i au slaul sute de clugri. Vizitele ei au loc la fiecare apte ani, i fiecare este mai distrugtoare dect a fost precedenta. Clugrii se folosesc de rugciuni pentru a-i apra mnstirea i ncearc s o in pe Ordeen ntre hotarele cmpiei. Dar ncet-ncet fora ei a crescut, iar putina lor de a o ine n fru a sczut. Iar acum, c Cel Ru se afl liber n lume, l poate socoti aliatul ei,

i astfel ntunericul este mult mai puternic. Sub conducerea Diavolului, tot mai multe lamii zburtoare s-au alturat alaiului ei. De data aceasta, pare sigur c Ordeen le va folosi pentru a-i omor pe clugrii lipsii de aprare n mnstirile lor de pe stnci. Dup aceea, rugciunile care ajutaser s o in n fru i s-i stvileasc distrugerile nu vor mai fi. Iar ea va putea s nainteze i s devasteze i alte inuturi. Au reuit s o opreasc doar cu rugciuni? Aadar, rugciunile chiar au efect, mam? Sigur, dac cel care le rostete o face lipsit de interes i cu o inim curat, Lumina se ntrete. De aceea, chiar dac ncep s devin mai slabi odat cu mrirea puterii ntunericului, clugrii de la Meteora vor fi ntotdeauna o mare for. De aceea trebuie s atacm acum, nainte s fie copleii cu totul. Doar rugciunile nu se mai pot mpotrivi lui Ordeen i Celui Ru dac se unesc. Aadar, ntr-acolo ne vom ndrepta ctre citadela ei de lng Meteora?

Da Ordul, citadela ei, ntotdeauna se


materializeaz printr-un portal de foc la sud de Meteora, lng un orel nconjurat de ziduri de piatr i numit Kalambaka. Din apte n apte ani plus minus o sptmn. De data asta trebuie s o oprim, odat pentru totdeauna. Dac nu reuim, data viitoare puterea ei va fi att de mare nct nimeni nu se va mai afla n siguran. Dar, mai ales, Comitatul va fi n cea mai mare primejdie. Eu sunt vrjmaa dintotdeauna a lui Ordeen. Dac nu reuesc s o distrug, atunci, drept rzbunare, va terge Comitatul de pe faa pmntului. Diavolul i va spune c cei apte fii ai mei tot ce mi-e mai drag pe lume se afl n Comitat, i ea l va nimici. Alaiul ei setos de snge va vna i va omor orice fiin n via. De aceea trebuie s o nfrngem cu orice pre. La cin, mama s-a aezat n capul mesei. Am nfulecat delicioasa ei tocan de miel, i ea prea mai vesel, mai puin tulburat, n ciuda a ceea ce ne atepta n Grecia, mi aduc

bine aminte, pentru c a fost ultima dat cnd am stat mpreun mama, Jack, James, Ellie, micua Mary i cu mine la aceeai mas. Vorbisem mai devreme cu Ellie i James. Fratele meu pruse destul de mulumit, dar Ellie era puin rezervat, fr ndoial din cauza vrjitoarelor care-i fcuser tabra pe pajitea de miazzi. Acum, la cin, simeam tensiunea n aer i cea mai mult prea s radieze dinspre Jack. Jack spuse rugciunea nainte de mas, i am rspuns cu toii, n afar de mama, Amin". Ea doar a ateptat rbdtoare, cu ochii n jos, la faa de mas. E minunat s fiu din nou cu voi toi, spuse ea dup ce ne-am terminat rugciunea. E trist c nu poate fi cu noi i bietul vostru tat, dar trebuie s ne aducem aminte de vremurile fericite. Tata murise n iarna primului meu an de ucenicie. Fcuse aprindere la plmni i nici mcar priceperea mamei de vindectoare nu reuise s l salveze. Ea suferise mult.

A fi vrut s fie aici i ceilali fii ai mei,


continu mama cu tristee, dar acum ei au viaa lor, cu problemele lor. Sunt ns mereu n gndurile noastre i sunt convins c i noi suntem n gndurile lor. Dei eram cu toii triti din cauza absenei lor, mama continu s vorbeasc vesel, dar tensiunea din camer devenea tot mai mare i vedeam c Jack i Ellie erau stnjenii. La un moment dat, prin fereastra deschis, am auzit dinspre pajitea de miaznoapte ceva ce suna ca un cntec monoton. Erau vrjitoarele din Pendle. Mama le ignor i continu s vorbeasc, dar biata Ellie se nfior i pru gata s izbucneasc n lacrimi. Jack i puse o mn pe umr i se ridic s nchid fereastra. James ncerc s nveseleasc atmosfera povestin- du-mi despre planurile pe care le avea pentru berria pe care spera s o pun pe picioare anul urmtor. Dar cina rmase o mas ncordat i stnjenitoare. Pn la urm am terminat de mncat i ne-am dus cu toii la culcare.

M simeam ciudat s petrec din nou o noapte n fosta mea odaie. M-am dus i m-am aezat pe scaunul de rchit i m-am uitat afar pe fereastr, peste ferm i fnee, dincolo de pajitea de miaznoapte, ctre Dealul Spnzurailor. Luna era strlucitoare, poleind totul cu o lumin argintie, i eu am ncercat s m prefac c m ntorsesem n zilele de dinainte s devin ucenicul Vraciului. Mi-am sforat amintirile i imaginaia, i pentru cteva clipe am reuit s m conving c tata era nc n via i mama nu plecase niciodat n Grecia, c ea continua s dea o mn de ajutor la treburile fermei i s fie n acelai timp vindectoarea i moaa locului. Dar nu puteam s nbu adevrul. Ce s-a fcut nu mai poate fi desfcut, i lucrurile nu vor mai fi niciodat la fel. M-am urcat n pat cu un sentiment puternic de pierdere i durere care mi-a pus un nod n gt. A durat mult pn s reuesc s adorm. Bill Arkwright a sosit a doua zi, dimineaa

trziu. Cinele lui lup uria, Ghear, se npusti bucuroas ctre mine; puii ei, destul de mriori, Oase i Snge, opiau n urma ei. Am mngiat-o, n timp ce puii se nvrteau entuziasmai n jurul nostru. Arkwright avea cu el toiagul lui mare cu lama ascuit. Mergea ano, i capul lui ras strlucea n soare. Prea mult mai prietenos dect prima dat cnd l vzusem i faa lui se lumin ntrun surs cald. Hei, tinere Ward, m bucur s te vd din nou, spuse el, dar ceva n expresia mea i terse zmbetul de pe chip. Citesc pe faa ta c s-a ntmplat ceva ru, continu el, cltinnd din cap. Am dreptate? Da, domnule Arkwright. Mama mea a fcut o nelegere cu vrjitoarele din Pendle. A trebuit s o fac pentru c are nevoie de ajutorul lor ca s lupte mpotriva ntunericului n ara ei de batin. Ea vrea ca eu, dumneata i domnul Gregory s o-nsoim n Grecia pentru a lupta mpotriva lui Ordeen.

Magistrul meu s-a nfuriat cnd a aflat despre aliana asta i s-a ntors suprat nevoie mare la Chipenden. A zis c dac nu m duc dup el, nu mai pot s fiu ucenicul lui. Acum, n sufletul meu se d o lupt, domnule Arkwright, cci nu tiu alturi de cine s fiu. Nici nu m mir, tinere Ward. Dar neleg reacia domnului Gregory. Ceea ce vrea mama ta e mpotriva tuturor lucrurilor n care crede el. Aadar, am avut de ales ntre ce vrea mama i ce vrea domnul Gregory, i-am spus lui Arkwright. Nu a fost uor, dar loialitatea mea trebuie s se ndrepte ntotdeauna n primul rnd ctre mama. Ea mi-a dat via i eu sunt cel de-al aptelea fiu al ei. Aa c ea trebuie s decid ce e mai bine pentru mine. Ai avut o alegere destul de grea de fcut, dar cred c ai dreptate, tinere Ward. Ct despre mine, se pare c i eu am de luat o hotrre. Am de gnd s ascult cu mintea deschis tot ce are mama ta de zis. Trebuie s recunosc c este o provocare cu siguran ar fi ceva incitant s cltoresc ctre un inut

att de ndeprtat. Aa c deocamdat n-o s spun nici nu i nici da. O s atept s aud mai multe din gura mamei tale. O nelegere cu servitoarele ntunericului, zici? Pi, uneori trebuie s facem compromisuri pentru a supravieui. Nici unul dintre noi nu ar mai fi aici dac nu era vrjitoarea asasin, Grimalkin. Aici avea dreptate. Grimalkin luptase alturi de mine n mlatini, i mpreun o nvinsesem pe Morwena i armata ei de vrjitoare de ap. Fr ea, acum a fi fost mort. Servitoare a ntunericului sau nu, aliana cu Grimalkin meritase. Era limpede c Bill Arkwright nu avea scrupulele magistrului meu. Am gsit-o pe mama stnd de vorb cu James n spatele hambarului. Cnd ne-a vzut, i-a luat la revedere de la fratele meu i a venit s l salute pe musafirul nostru. Acesta este Bill Arkwright, mam, i-am zis. A venit s asculte ce ai de spus. M bucur s te cunosc, doamn Ward, a salutat-o Arkwright, nclinndu-se uor. Ceea

ce mi-a spus fiul dumitale m-a fcut curios, i a vrea s aflu mai multe. Mama s-a ntors ctre mine i mi-a zmbit cald. A vrea s vorbesc ntre patru ochi cu domnul Arkwright, fiule. Ce-ar fi s faci o plimbare ctre pajitea dinspre miazzi, unde sunt focurile. E cineva acolo care ar vrea s stea de vorb cu tine. Cum? Una dintre vrjitoare? am ntrebat, nedumerit. De ce nu te duci s afli singur? M-am ntrebat de ce nu putea s discute cu Arkwright n prezena mea, dar am ncuviinat din cap i i-am lsat s vorbeasc. Focurile erau rspndite pe marele cmp de lng pmntul vecinului nostru, domnul Wilkinson vreo cinci-ase, cu cteva vrjitoare n jurul fiecruia. Cine s vrea s stea de vorb cu mine? m ntrebam eu. Pe cnd strbteam cmpul, am vzut mncarea fierbnd pe foc, i din nou am simit aroma mbietoare a tocanei de iepure. Chiar atunci am auzit pai n urma mea i m-

am ntors repede, cu gura cscat de uimire. Cci n faa mea se afla o fat cam de statura mea. Purta pantofi cu vrfuri ascuite i rochia ei neagr era legat la mijloc cu o bucat de sfoar. Alice .ALICE DEANE i-am dus dorul, Tom Ward, spuse Alice, cu ochii plini de lacrimi. N-a fost la fel fr tine. A venit ctre mine i ne-am mbriat strns. Am auzit-o suspinnd i am simit cum i tremurau umerii. Pe cnd ne desfceam din mbriare, m-am simit brusc cuprins de un sentiment de vinovie. Dei acum eram foarte bucuros s o vd, timp de multe sptmni m-am supus dorinei Vraciului i am ignorat-o de fiecare dat cnd ncercase s ia legtura cu mine. Mulumesc pentru c ai folosit oglinda ca s m avertizezi de venirea menadei, Alice. Dac nu erai tu m-ar fi omort. Mi-era att de team c n-o s m asculi, Tom. Am mai ncercat i pn atunci

s iau legtura cu tine, dar de fiecare dat mi-ai ntors spatele. Am fcut doar ce mi-a spus Vraciul s fac. Dar nu puteai s-o mai foloseti o dat dup ce te-am avertizat? Doar ca s-mi spui c eti bine? Am fost grozav de ngrijorat. Mama ta mi-a spus c vii aici, atunci cnd a luat legtura cu mine printr-o oglind i mi-a cerut s vin s o ntlnesc. Aa c am presupus c eti bine. M-am simit puin ruinat, dar am ncercat s-i explic: Nu pot s folosesc oglinda, Alice. I-am promis Vraciului c n-o s-o fac. Dar acum totul s-a schimbat, nu? Nu trebuie s-i mai bai capul pentru Moul Gregory, nu-i aa? Fiindc eu merg n Grecia, cu tine i mama ta. n sfrit o s fim din nou mpreun. i m bucur c a hotrt s nu vin cu noi. N-o s mai stea cu ochii pe noi, nu? Nu vorbi aa despre Vraci! m-am rstit tios la ea. i face griji pentru mine. Griji c o s fiu ntinat i atras ctre ntuneric. C Cel

Ru m va ctiga de partea lui. De aceea nu vrea s m lase s mai am de-a face cu tine, Alice. ncearc s m protejeze. Oricum, am continuat eu, de unde tii c nu vine? Ne spionai? Of, Tom, cnd o s nelegi c nu sunt prea multe lucruri pe care s nu le tiu? Aadar, chiar ne spionai! De fapt, nu. Nu aveam nevoie de asta. Nici nu era greu de neles ce se petrecea I-am vzut cu toii plecnd suprat napoi la Chipenden. Pentru o clip, n ciuda cuvintelor mele aprinse, mi-a trecut prin cap c dac Vraciul rmnea acas n Chipenden, atunci chiar nimic nu m putea mpiedica s fiu mpreun cu Alice. Dar pe urm am simit din nou o strngere de inim, de vinovie, i am alungat imediat gndul. Ascult, va fi bine n cltoria asta, Tom. Mama ta gndete cu totul altfel dect Moul Gregory. Pe ea nu o deranjeaz s ne vad mpreun i continu s cread ceea ce a spus i anul trecut, c mpreun l putem

nfrnge pe Diavol... Pe propriul tu tat, Alice! am ntrerupto. i-am descoperit secretul ntunecat. Diavolul este tatl tu, nu-i aa? Alice fcu ochii mari de uimire i i se tie rsuflarea. Cum de tii asta? Mi-a spus-o el nsui. Ea pru ocat. Ei bine, nu are niciun rost s neg. Dar nu era secretul meu, Tom. N-am tiut nimic pn cnd nu m-a vizitat n seara dinaintea zilei n care Mo Gregory m-a alungat. Am fost ngrozit cnd m-am aflat fa n fa cu Scaraochi, i a fost i mai ru cnd mi-a spus c sunt fiica lui! Poi s-i nchipui cum m-am simit? M-am gndit c i aparin. C sunt n drum spre Iad. C o s ard acolo pe vecie. M simeam att de lipsit de voin n prezena lui c trebuia s fac tot ce-mi spunea el. Dar cum m-am ntors n Pendle, mama ta a luat legtura cu mine cu ajutorul unei oglinzi. Mi-a spus c eram mult mai puternic dect mi nchipuiam. Mi-a dat mult ncredere n mine,

asta a fcut. M-am mpcat cu gndul sta, Tom. Aa c am de gnd s lupt mpotriva lui. Ce altceva pot face dect s ncerc? Un vrtej de gnduri i emoii mi umplu mintea. Mama i Alice pstraser legtura n trecut folosindu-se de oglinzi. Era limpede c i acum comunicau. i asta m fcea s nu m simt deloc n largul meu. Tot nu pot s cred c mama a fcut o alian cu vrjitoarele! am spus, artnd spre focurile din jurul nostru. Dar toate vrjitoarele sunt dumance de moarte ale Celui Ru. Douzeci sau chiar mai multe dintre ele vin cu noi. Ele tiu c a fost o mare greeal s-i aduc prin portal, cci acum el ncearc s le fac s se supun poruncilor lui. Iar, drept rspuns, ele lupt mpotriva lui. Dac o distrug pe Ordeen, asta va fi o lovitur serioas mpotriva Necuratului. Din fiecare clan vin cteva cu noi. Mama ta organizeaz totul. Este exact aa cum vrea ea. M bucur c sunt din nou aici, Tom, departe de Pendle. Nu mai departe de anul trecut vrjitoarele

din clanul Malkin l rpiser pe Jack i familia lui, snge din sngele mamei; iar acum ea era aici, n fruntea vrjitoarelor Malkin i a altora din Pendle, fcnd o nelegere cu ele pentru a obine victoria. Era greu de neles. i apoi era Alice ce fcuse n Pendle? Oare se apropiase din nou de ntuneric? Cum a fost acolo? am ntrebat. Unde ai stat? Cea mai mare parte a timpului cu Agnes Sowerbutts. Am ncercat s m in departe de ceilali, dar n-a fost uor. Agnes era mtua ei una din neamul Deane care locuia n captul ndeprtat al satului clanului i tria retras, ocolind lumea. Se folosea de o oglind ca s tie ce se petrecea n lumea mare, dar era o vindectoare i cu siguran nu o vrjitoare nociv. Orict de ru ar fi fost Pendle, Alice sttuse n cel mai bun loc posibil. Dar ce voia s spun cu ceilali"? Cu cine te-ai mai vzut? Cu Mab Mouldheel i cele dou surori ale ei. Ele ce mai voiau?

Mab, dei nu avea mai mult de cincisprezece ani, era conductoarea clanului Mouldheel. Era una dintre cele mai puternice ghicitoare din ntregul district Pendle, care putea s vad ntr-o oglind imagini limpezi din viitor. Era i foarte rea i adeseori se folosea de snge omenesc. Ele au tiut despre cltoria n Grecia i ce aveam de gnd s facem pentru c Mab a vzut totul n oglind. Au vrut s vin i ele. Dar Mab a jucat un rol important n aducerea Celui Ru prin portal, Alice. De ce ar vrea acum s o distrug pe una dintre servitoarele lui? i dau seama c au fcut o greeal i vor s ndrepte lucrurile. Nu-i aduci aminte ct a ovit Mab s se alture celorlalte dou clanuri? Era ndrgostit de tine, i a fcut-o doar pentru c tu ai trdat-o i ai alungat-o din Tumul Malkin. Asta era foarte adevrat. O pclisem ca s le elibereze pe cele dou surori ale mamei, lamiile slbatice, din cufere. Drept rzbunare, i convinsese clanul s ncheie o alian cu

clanurile Deane i Malkin pentru a-1 chema pe Diavol. Aadar, ce s-a ntmplat, Alice? Sunt aici i ele? Au de gnd s ne nsoeasc n cltorie? Mama ta mi-a spus s iau din nou legtura cu Mab i s i cer s vin. Nu a venit nc, dar o s ajung curnd. n afar de mama, tie vreo vrjitoare cine e tatl tu? Alice cltin din cap i se uit n jur pe furi. Nu am spus nimnui, opti ea. Tot ce tiu ele e c tatl meu a fost Arthur Deane, i aa vreau s rmn. Dac ar ti cine sunt eu cu adevrat, niciuna n-ar mai avea ncredere n mine. Apoi ridic din nou glasul i m ntreb: i-e foame, Tom? Am nite iepurai pe foc. Exact aa cum i plac ie. Nu, mulumesc, Alice, i-am rspuns. Orict de mult a fi vrut s fiu cu ea, aveam nevoie de timp s-mi adun gndurile. Erau o mulime de lucruri de neles i acceptat. Ea pru dezamgit i puin jignit. Mama ta ne-a spus s stm departe de

cas, pentru ca nu cumva s-i suprm pe Jack i Ellie. Nu vor ca vrjitoarele s se apropie prea mult, nu? Singurul fel n care putem s ne vedem noi doi e s vii tu aici. N-ai grij, Alice, o s-o fac. O s vin mine sear. Promii? m ntreb ea, cu ndoial. Da, promit. Atunci o s te atept cu nerbdare. Vrei s mnnci cu mine mine-sear? Sigur. Ne vedem atunci. nc ceva, nainte s te ntorci la ferm, Tom. Grimalkin e aici. Vine i ea cu noi n Grecia. Vrea s stea de vorb cu tine. Uite, acolo e, spuse Alice, artnd ctre stejarul cel mare de dincolo de pajite. Ar fi mai bine dac te-ai duce acum la ea. Ne-am mbriat iari nainte s plec era plcut s o strng din nou n brae. Apoi a venit momentul s stau din nou fa n fa cu Grimalkin. M-am uitat ctre stejar i inima a nceput s-mi bat mai tare. Grimalkin era vrjitoarea asasin a clanului Malkin. La un moment dat m vnase i pe mine, gata s

m ucid, dar ultima dat cnd fusesem mpreun luptasem umr lng umr. Ar fi mai bine s termin odat cu asta, mi-am spus, i, dup ce i-am zmbit lui Alice i am dat din cap ctre ea, m-am ndreptat spre colul pajitii. Am gsit o deschiztur n gardul viu care mrginea pajitea, aa c mam strecurat prin ea i am vzut-o pe vrjitoarea asasin ateptnd acolo, cu spatele rezemat de btrnul stejar. Braele i atrnau pe lng trup, dar ca de obicei trupul ei mldios era acoperit cu cingtori i teci de piele n care se aflau armele ei mortale: tiuri, crlige i foarfecile nspimnttoare cu care obinuia s taie carnea i oasele dumanilor ei. Buzele ei vopsite cu negru se desfcur ntrun rnjet, scondu-i la iveal dinii ascuii, care fuseser pilii pentru a fi ct mai ucigtori. Dar cu toate astea, Grimal- kin avea un fel de frumusee slbatic, graia i aura unui prdtor nnscut. Ei bine, copile, ne ntlnim din nou, spuse ea. Cnd am vorbit ultima oar, i-am promis

un dar care s-i nsemne vrsta. n Pendle, mi spusese ea, un biat dintr-un clan de vrjitoare devine brbat n sabatul Nopii Valpurgiei de dup cea de-a paisprezecea aniversare a sa. Eu mplinisem paisprezece ani n a treia zi a lui august anul trecut, i Noaptea Valpurgiei fusese deja. Grimalkin mi promisese ceva special pentru a marca evenimentul, i mi spusese s m duc n Pendle ca s-mi iau darul. Nu avusesem cum. Eram convins c Vraciul nu mi va ngdui s accept un dar din partea unei vrjitoare! Eti gata s-i primeti acum, copile? m ntreb Grimalkin. Depinde ce este, am spus, ncercnd smi pstrez vocea ct puteam de prietenoas i politicoas, n pofida a ceea ce simeam n inima mea. Ea aprob din cap, se desprinse de copac i se apropie de mine. Ochii ei se aintir ntr-ai mei i m-am simit deodat agitat i vulnerabil. Ea a zmbit.

S-ar putea s ajute dac i spun c mama


ta e de acord s fac asta. Dac nu m crezi, poi s-o ntrebi. Grimalkin nu minea ea se conducea dup un cod de onoare foarte strict. Dar era oare mama n legtur cu toate vrjitoarele din Pendle? m-am ntrebat. Mi se prea c, ncetul cu ncetul, toate lucrurile n care credeam, toate lucrurile pe care le nvasem de la magistrul meu deveneau foarte limpezi. Ceea ce voia mama de la mine prea s fie n permanen n conflict cu dorinele Vraciului. Mai aveam de luat o hotrre, i indiferent ce hotrm, unul dintre cei doi va fi nemulumit. Dar i de data asta am decis c nevoile mamei erau mai importante pentru mine dect cele ale magistrului meu, aa c am ncuviinat scurt din cap ctre Grimalkin i am acceptat s primesc darul. Uite, copile. E un ti..., spuse ea, ntinzndu-mi o pung de piele. Ia-1! Sub privirea ei atent, am desfcut punga i am vzut c n ea se afla un pumnal mic, i mi-am dat seama c ceea ce crezusem c

era o pung erau de fapt teaca i chinga. Trebuie s-i prinzi chinga pe diagonal peste umr i spate, mi explic ea. Teaca trebuie s ti-o aezi la ceaf, ca s poi ajunge la ea peste umrul drept. Lama este foarte puternic i poate face ru chiar i celor mai de temut servitori ai ntunericului. Poate s-i nimiceasc i pe Cel Ru? am ntrebat. Grimalkin cltin din cap. Nu, copile. A fi vrut s poat atunci a fi folosit-o cu mult timp n urm. Dar am i un al doilea dar pentru tine. Vino mai aproape, nu te muc! Am fcut un pas ovitor nainte. Grimalkin a scuipat n palma ei dreapt i i-a nmuiat repede arttorul stng n scuipat. Apoi s-a ntins n fa, a desenat pe fruntea mea un cerc ud, murmurnd ceva n oapt. Pentru o clip am avut o senzaie de frig n cap, apoi am simit o furnictur de-a lungul irei spinrii. Aa, gata, copile. Acum e a ta i o poi folosi.

Ce? am ntrebat. Al doilea dar al meu este o dorin ntunecat.


Magistrul tu nu i-a vorbit niciodat despre asemenea lucruri? Am cltinat din cap; eram convins c ar fi furios dac ar afla c am primit aa un dar de la o vrjitoare. Ce e? Se numete ntunecat" pentru c nimeni, nici mcar cei pricepui la citirea n oglinzi, nu poate spune cnd i cum va fi folosit i ce se va ntmpla dup aceea. Mi-a trebuit mult ca s o furesc, ani de adunat o putere pe care acum tu o poi dezlnui cu doar cteva cuvinte. Aa c folosete-o doar atunci cnd ai mare nevoie de ceva i toate celelalte ci pe care le-ai ncercat au dat gre. ncepe cu cuvntul Doresc" i spune limpede ceea ce vrei. Pe urm repet-i dorina pentru a doua oar. i apoi se va mplini. Numai gndul c a putea folosi o asemenea putere ntunecat m-a fcut s nu m simt n

largul meu. Grimalkin se ntoarse, pregtindu-se s ple ce. Nu uita, folosete dorina ntunecat cu mare grij. Nu o irosi. Nu o folosi nesocotit. Spunnd acestea, i fcu loc prin irul de tufiuri i se ndrept ctre cel mai apropiat foc, fr s arunce nicio singur privire napoi. M-am ntors spre cas i I-am gsit pe Arkwright legndu-i cu lanul cei trei cini n hambar. Nu-mi place s fac asta, tinere Ward, dar aa e mai bine. Ghear i apr ntotdeauna teritoriul. Cinii ti n-ar rezista prea mult dac o las s umble liber. Te-ai hotrt? Vii cu noi n Grecia? I-am ntrebat. Da, vin. Singurul lucru care m ngrijoreaz e c las nordul Comitatului nepzit. Fr ndoial, la ntoarcerea mea o s am de-a face cu mai multe vrjitoare de ap, dar mama ta m-a nduplecat. E o femeie foarte convingtoare. Prin urmare, Comitatul va trebui s se descurce; deocamdat, treaba noastr cu adevrat important se afl

dincolo de mare. A spus mama cnd plecm? am ntrebat, dndu-mi seama c de fapt ea nu-mi spunea aproape nimic. Cel mai trziu n dou zile, tinere Ward. O s mergem pn la Capul Sunderland, de unde o s ne mbarcm. i nu-i face griji pentru btrnul tu magistru, domnul Gregory. i schimb greu prerile, dar uneori exist i alte ci de a mplini ceea ce i doreti. Dac nu se rzgndete, atunci i poi termina ucenicia cu mine. Te voi primi bucuros nc o dat ca ucenic. I-am mulumit pentru oferta generoas, dar n adncul sufletului m simeam foarte dezamgit. Orict de mult l-a fi plcut pe Arkwright, el nu era John Gregory, i m durea gndul c n-o s-mi termin ucenicia cu el ca magistru. M-am ntors ctre cas i I-am vzut pe Jack aducnd vacile pentru muls. Cine era la? Dup cum arta, prea un alt vraci.

Da, i-am spus. Era Bill Arkwright, din nordul Comitatului. Mama i-a trimis vorb s vin. Oh, spuse el, deloc mulumit. Se pare c zilele astea sunt ultimul care afl cine vine n vizit la propria mea ferm. Chiar n acea clip, am auzit, purtat de vntul dinspre miazzi, un sunet ciudat, ceva ntre cntec i bocet. Erau vrjitoarele, probabil ntr-un fel de ritual de-al lor. Mama spune c vrjitoarele alea sunt de partea noastr, continu Jack ncruntat, fcnd un semn cu capul ctre pajitea de miazzi. i cele din Pendle, cele care nu sunt? Nu vor veni din nou la ferm dup ce voi o s plecai? Cnd sunt singur, doar cu James i familia mea? De asta se teme Ellie. n ultimii doi ani a ndurat att de multe, nct e pe punctul de a ceda nervos. l nelegeam. Ellie se temuse ntotdeauna c dac eu ajung ucenicul unui vraci, asta o s-i pun familia n primejdie, la cheremul forelor ntunericului. i temerile ei se dovediser ntemeiate, iar cu un an n urm i pierduse pruncul nenscut pe cnd era prizoniera vrji-

toarelor Malkin. Nu aveam ce s-i spun lui Jack pentru a-1 liniti, aa c am rmas tcut .O PROFEIE NGROZITOARE n seara aceea, la cin, n jurul mesei nu am fost dect eu, mama i James. Se prea c pe micua Mary o suprase stomacul, aa c Jack i Ellie o duseser la culcare mai devreme, dar bnuiam c fratele meu mai mare nu era deloc ncntat de tot ce se petrecea la ferm, i se inea departe. Mama era vesel i ea a fost cea care a meninut conversaia, dar de fapt numai James i rspundea mai mult. n cele din urm se duse i el la culcare, lsn- du-m singur cu mama. Ce te frmnt, fiule? m ntreb ea. Sunt nedumerit, mam. Nedumerit? Da. Pi, uite, s lum vrjitoarele... Chiar avem nevoie de ele? Este limpede c i tulbur pe Jack i pe Ellie, i dac nu erau ele mai mult ca sigur c Vraciul ar fi venit cu noi n Grecia. mi pare ru, fiule, dar avem nevoie de

ele. n primul rnd, sunt nite lupttoare grozave, mai ales Grimalkin, i n btlia care ne ateapt o s avem nevoie de toate forjele pe care le putem aduna. Ordul este un loc nspimnttor, i vrjitoarele din Pendle sunt singurele creaturi pe care le tiu eu care nu se vor teme prea mult s intre acolo. Toat lumea are rolul su bine stabilit. i darurile lui Grimalkin, tiul i dorina ntunecat? A spus c tu ai fost de acord s mi le dea. Cum poate fi bine sau sigur s folosim ceva care vine din ntuneric? Tu m-ai trimis s fiu ucenicul domnului Gregory i acum m faci s m ridic mpotriva a tot ceea ce m-a nvat el. Am vzut cum ochii mamei se umplu de tristee. Numai tu poi hotr dac vei folosi sau nu aceste dou daruri, fiule. i eu fac lucruri pe care a prefera s nu le fac. Dar le fac pentru a ctiga o mare victorie. Poate c la un moment dat i tu va trebui s le faci. Asta e tot ce pot s-i spun. Pori

pumnalul? Nu, mam, e n sacul meu. Poart-1, fiule. Pentru mine. O s-o faci? Da, mam. Dac asta vrei tu, atunci va trebui s o fac. Mama mi-a cuprins faa ntre palmele ei i i-a aintit privirea n ochii mei, vrnd s neleg adevrul a ceea ce-mi spunea. Dac dm gre, Comitatul va suferi cumplit. Apoi va urma restul lumii. Ordeen va fi liber, i susinut de puterea Diavolului. Avem nevoie de tot ce putem gsi pentru a opri acest ru. Nu e momentul acum s ne ntrebm de unde vine ajutorul. Trebuie s-i apucm cu amndou minile, pentru binele suprem. Tot ce-mi doresc e s l conving pe magistrul tu s vad lucrurile la fel ca mine. Nu, fiule, trebuie s mergem n Grecia i s lum cu noi vrjitoarele din Pendle. Nu avem de ales. Din acea zi, am fcut aa cum mi ceruse mama, am purtat pumnalul sub cma, fixat la ceaf. Cum puteam s o refuz? Dar simeam c intru ntr-o perioad a vieii mele

mult mai ntunecat dect fusese cea de ucenic al lui John Gregory.
***

n ziua urmtoare, cu vreo dou ceasuri nainte de apusul soarelui, m-am ndreptat ctre pajitea dinspre miazzi pentru a-mi ine promisiunea fcut lui Alice. Am vzut-o, aplecat deasupra unui foc de lng irurile de tufiuri care mrgineau pajitea, la ceva distan de ceilali. Se prea c sttea mai retras, evitnd prezena celorlalte vrjitoare. Asta m-a fcut s m simt mai bine. Nu voiam s fie sub influena lor. Iepurii erau pe proap, i grsimea picura din ei n foc. i-e foame, Tom? Sunt mort de foame, Alice. Iar iepurii tia miros delicios! Am mncat amndoi n tcere, dar zmbindu-ne din cnd n cnd. Dup ce am terminat, i-am mulumit lui Alice i am ludat-o pentru mas. Un timp, n-a spus nimic, i eu am nceput s nu m mai simt n largul meu. nainte, gsisem ntotdeauna o

mulime de lucruri s ne spunem, dar acum, pentru c ne mprtisem toate vetile cu o zi n urm, conversaia noastr lncezea. Simeam o distan stnjenitoare ntre noi. i-a mncat pisica limba? zise n cele din urm Alice. Pi dac e aa, a mncat-o i pe-a ta! am replicat eu. mi zmbi trist. Nimic nu mai e la fel ca mai nainte, nu-i aa, Tom? Am ridicat din umeri. Ce spusese ea era perfect adevrat. Cum mai putea fi ceva ca nainte? S-au ntmplat foarte multe, Alice. Totul pare s se fi schimbat. Schimbat? Ucenicia mea la domnul Gregory s-a ncheiat, mama a ncheiat o alian cu unele dintre vrjitoarele din Pendle; ct despre tine, cea mai bun prieten a mea, se dovedete c eti fiica dumanului meu. Nu, zise ea, nu spune asta. Iart-m.

Ascult, dac mergem n Grecia i


biruim, atunci nseamn c totul s-a terminat cu bine, nu-i aa? Eu o s-i dovedesc ie i domnului Gregory c nu sunt deloc asemenea tatlui meu. i poate c atunci cnd Moul Gregory va nelege n cele din urm c mama ta a ncheiat nelegerea cu vrjitoarele pentru binele Comitatului, te va primi napoi i i vei putea continua studiile. E posibil, am spus. Dar nu m simt bine. Sunt nelinitit. Sunt multe lucruri de neles. A fost ru pentru amndoi, Tom. Dar o s trecem noi i de asta, nu-i aa? ntotdeauna am fcut-o, pn acum. Sigur c o s trecem, i-am spus, cu afeciune. Ne-am desprit prietenete, dar mi se prea ciudat s o las pe Alice pe pajite, alturi de vrjitoare. Era ca i cum noi doi aparineam unor lumi diferite. Simeam nevoia s-mi mai dezmoresc picioarele, aa c am urmat hotarele fermei, ctre miaznoapte. Soarele tocmai cobora sub linia orizontului, i cnd

am ajuns la hotarul dinspre Dealul Spnzurailor, am vzut trei siluete ateptnd n umbr, dincolo de gard. Cnd m-am apropiat, le-am recunoscut: erau Mab i surorile ei, trei vrjitoare din clanul Mouldheel. Mab sttea rezemat de un copac, cu privirea aintit asupra mea. mi aduceam aminte de ea ca o fat destul de drgu, dar cea care m privea acum era de-a dreptul minunat, cu un zmbet orbitor, ochi verzi strlucitori i prul auriu. Noroc c mi-am amintit la timp cele dou vrji ntunecate farmecul i seducia. Prima fcea ca o vrjitoare s par mult mai atrgtoare dect era ea n realitate; cea de-a doua nrobea un brbat la fel cum o hermin subjug cu privirea un iepure, i astfel putea fi uor manipulat s cread orice i spunea vrjitoarea viclean. Fr ndoial c Mab folosea aceste dou magii asupra mea, aa c am rezistat, am tras adnc aer n piept i mam concentrat asupra elementelor mai puin atrgtoare din nfiarea ei vemntul maroniu ponosit i picioarele goale, murdare.

Cnd am ridicat din nou privirea, prul ei deja prea mai degrab splcit dect auriu, iar zmbetul i se stingea. Surorile ei, Beth i Jennet, stteau aezate lng ea, cu picioarele ncruciate. Erau gemene i, cu sau fr farmec i seducie, nu erau nici pe departe la fel de atrgtoare ca sora lor mai mare. Aveau nasuri coroiate, fee ascuite i ochi reci i ptrunztori. N-ar trebui s fii aici, Mab, i-am spus, ncruntat. Mama vrea s rmnei n pajitea dinspre miazzi pn plecm. Nu pari prea prietenos, Tom, spuse Mab, bosumflat. N-am venit dect s te salutm. n definitiv, suntem de aceeai parte acum, nu? i n-ai de gnd s-mi mulumeti pentru c i-am salvat viaa? M-am uitat la ea nedumerit. Despre ce vorbea? Menada aia te-ar fi omort dac nu eram eu, spuse ea. Am vzut-o n oglind i i-am zis lui Alice s te avertizeze. tiam c nu te-ai fi uitat la mine ntr-o oglind. Sper doar c acum putem fi din nou prieteni, asta-i tot. Nu fusesem niciodat prieteni, i mi-am

adus aminte c Mab putea s fie nemiloas i primejdioas. Cnd eram n Pendle, nu numai c o ameninase pe micua Mary, dar avusese de gnd s o omoare pe Alice. Asta m scrbea cnd era vorba s am de-a face cu vrjitoare nocive. Cele mai multe foloseau magia cu snge sau oase. Se puteau descurca i cu animale, dar preferau s foloseasc oameni. Spune-i lui Tom ce-ai mai vzut n oglind, Mab! spuse Beth, ridicndu-se n picioare i rmnnd lng sora ei mai mare. Oh, da, spune-i. Vreau s-i vad faa cnd afl! spuse i geamna ei, Jennet, srind n picioare de cealalt parte a lui Mab. Nu sunt prea sigur c ar trebui s-i spun, zise Mab. Asta doar o s-i ntristeze pe bietul Tom. Dar poate c nu att ct l-ar fi ntristat n trecut n definitiv, nu mai e att de apropiat de Alice. Acum nu mai sunt aa buni prieteni, nu? Dar eu a putea s-i fiu prieten, Tom. Mai apropiat de tine dect a fost vreodat cineva pn acum. A fi... Ce-ai vzut n oglind? am ntrerupt-o.

Mab mi dovedise deja c putea s se foloseasc de o oglind pentru a citi viitorul. Eram ngrijorat. Ce vzuse n legtur cu Alice? Am vzut-o pe Alice Deane murind! spuse Mab, i ochii i sclipir ncntai. O vrjitoare lamia slbatic o inea n gur. O tra n brlogul ei ntunecat, apoi i sugea tot sngele, pn cnd inima i se oprea. Mini, m-am rstit la ea, simind cum o ghear puternic mi strnge inima i m sufoc. Profeiile lui Mab se adeveriser pn acum. Gndul c aa ceva i se putea ntmpla lui Alice era de nesuportat. N-am de ce s mint, Tom. sta e adevrul aa cum vei descoperi i tu destul de curnd. Am vzut-o acum dou sptmni. Am folosit snge proaspt i era i snge tnr. Rareori m nel cnd e aa sngele. O s se ntmple n Grecia, n cltoria ctre Ord. Dac vrei, poi s-i spui. Nu va conta ctui de puin.

Tu nu mergi cu noi n Grecia! m-am rstit


la ea, furios. O s-i spun mamei despre tine. Nu vreau s te vd lng mine sau Alice! Poi s-i spui ce vrei, dar ea n-o s m alunge. Mama ta are nevoie de mine. Putina ei de a citi viitorul e tot mai slab, dar a mea e nc mare. E nevoie de mine ca s descopr ce gnduri au menadele. Nu, n-ai s te descotoroseti de mine aa uor! Fr niciun cuvnt i-am ntors spatele lui Mab i surorilor ei i am pomit-o napoi ctre ferm, spumegnd de furie. Ea strig n urma mea, cu o voce ascuit i rutcioas: O s fie o var proast pentru tine, Tom Ward! Or s se ntmple o mulime de lucruri urte. Iar tu o s fii mult mai nefericit dect ai fost vreodat pn acum !

NCEPE CLTORIA

n cele din urm veni vremea s o pornim ctre Capul Sunderland i s ne ncepem lunga cltorie pe mare spre Grecia. Tocmisem cinci crue mari ca s ne duc, mpreun cu uneltele i proviziile noastre, pn la rm una dintre ele cu un coviltir din pnz nchis la culoare pentru a o apra pe mama de lumina soarelui. Vrjitoarele din Pendle o porniser pe jos n ajun. Mab i cele dou surori ale ei fceau parte dintr-un grup de apte membre ale clanului Mouldheel. Mai erau i nou vrjitoare Deane i unsprezece Malkin, printre care se numra i Grimalkin. Alice plecase cu ele. Nici mcar n-am avut posibilitatea s ne lum la revedere.

Desprirea de Jack, Ellie i James a fost scurt i trist. Jack a strns-o n brae pe mama, i cnd i-a dat drumul avea ochii plini de lacrimi. Apoi mama a urcat n cru, i am vzut c i obrajii ei erau uzi. Am ncercat din rsputeri s alung imaginea aceasta din mintea mea, dar desprirea prea final; era posibil s nu se mai vad niciodat. M-am gndit i la ultima mea ntlnire cu Vraciul. Acum plecam ctre un inut strin, pentru a nfrunta mari primejdii. Era posibil s nu-l mai vd nici pe el niciodat. i m-a npdit prerea de ru c nu mi luasem rmas bun de la el aa cum se cuvenea, ca s-i mulumesc pentru tot ce m nvase i pentru sfaturile lui. Ziua a trecut fr niciun incident i am ajuns la Capul Sunderland, pe care l-am gsit plin de agitaie. Adncimea canalului nu ngduia vaselor mari s se apropie de rm, dar n largul estuarului se afla ancorat o corabie mare, cu trei vele. Era Celeste, care fusese angajat s ne duc peste mare n Grecia. Se prea c era i foarte rapid unul dintre

cele mai iui vase comerciale care operau n porturile Comitatului. Acum nelegi de ce aveam nevoie de bani? spuse mama. Nu e deloc ieftin s angajezi asemenea vase. i nici s gseti un echipaj dispus s ia ca pasageri nite vrjitoare. Vase mici circulau ntre rm i corabie, crnd proviziile noastre. Soarele spre amurg mai strlucea nc, dar se pornise o briz puternic i eu m uitam agitat la valurile strnite de vnt. Am auzit n spate un ltrat de bun venit i Ghear s-a repezit din nou vesel la mine mpreun cu cei doi pui ai ei. Bill Arkwright venea chiar n urma lor. Gata pentru cltorie, tinere Ward? Nu e o zi prea proast, remarc el. Dar sunt ceva valuri, iar mai n larg o s fie mult mai ru. Ei, dar odat ce te obinuieti o s fie n regul. Eu n-am spus nimic i am aruncat o privire ctre Alice, care sttea lng grupul de vrjitoare. Se vedea bine c era la fel de agitat ca i mine, dar mi-a prins privirea i

mi-a fcut un semn mic cu mna. I-am rspuns, i m-am uitat la vrjitoare, care rmseser cu ochii aintii la valurile clocotitoare. Marea nu reprezenta pentru vrjitoare o barier, precum o ap curgtoare, un ru de pild, dar sarea era o ameninare serioas. Dac se cufundau n mare mureau. Chiar i stropii de ap erau periculoi pentru ele, aa c purtau cu toatele mnui i jambiere, iar vrjitoarele Mouldheel, care de obicei umblau descule, i trseser ciorapi de ln. i puseser i nite glugi de piele, destul de strmte, cu deschizturi pentru ochi, nas i gur. i totui, n ciuda tuturor acestor obiecte de mbrcminte pe care le adugaser, eram convins c vrjitoarele i vor petrece tot drumul nghesuite n cala lui Celeste. Mama mi-a spus c echipajul fusese avertizat cine aveau s fie pasagerii, ns pe rm vrjitoarele atrgeau destul priviri temtoare, i cei mai muli oameni se ineau la distan de ele. Pentru transportul nostru erau folosite dou brci

mari cu vsle, care ne-au dus n grupuri de cte ase. Mama a plecat prima, condus de cpitanul de pe Celeste. Apoi au urmat vrjitoarele, iar ipetele i urletele lor atunci cnd stropii de ap le udau se pierdur ncet n deprtare. Dar Alice nu a plecat cu ele. A venit i a rmas lng mine. Te superi dac merg cu tine, Tom? m-a ntrebat, aproape cu timiditate. Sigur c nu, i-am rspuns. Aa c am mprit ultima curs cu Bill Arkwright i cei trei cini. Animalele erau agitate i greu de stpnit, i a fost nevoie de mai multe cuvinte aspre din partea stpnului ei pentru a o convinge pe Ghear s se liniteasc. Barca se legna i slta pe valuri ntr-un fel ngrijortor, dar din fericire traversarea nu dur prea mult. Urcarea pe scara de frnghie sus pe punte se dovedi destul de uoar, iar pentru cini a fost cobort un co. Mama i cpitanul un brbat solid, rou la fa i cu nite favorii stufoi stteau lng arborele mare. Ea mi fcu semn s m

duc la ei. Acesta este cpitanul Baines, spuse ea cu un zmbet, cel mai bun navigator al Comitatului. Pi, cu siguran m-am nscut i am crescut n Comitat, i m-am obinuit cu marea cnd eram mai tnr ca tine, biete, replic el, dar dac e vorba s fiu cel mai bun, fr ndoial c unii vor avea ceva de spus mpotriv. inutul sta al nostru se poate mndri cu muli marinari destoinici. Eti foarte modest, cpitane, spuse mama. i nu e politicos s contrazici o doamn! Atunci trebuie s v cer iertare, spuse cpitanul, fcnd o plecciune. ntr-adevr, i datorez mult mamei tale, spuse el ntorcnduse ctre mine. Am doi biei gemeni tocmai au mplinit cinci ani sptmna trecut. Dac nu era mama ta, acum ar fi fost mori. Poate i soia mea. E cea mai bun moa din Comitat. Era adevrat. nainte s se ntoarc n Grecia, mama ajutase o mulime de femei din

Comitat care ntmpinaser greuti la natere i salvase multe viei. Ei bine, cu siguran a fi lipsit de politee dac nu v-a conduce pe amndoi s-mi vizitai corabia, continu el. Va fi casa voastr n urmtoarele sptmni, aa c ar fi bine s descoperii ce v ateapt. Ne art diferitele compartimente ale calei, inclusiv cambuza i magazia intendentului, i curnd am neles ce voise s spun cpitanul. Dei de pe mal Celeste pruse uria, ea era de fapt foarte mic fa de numrul mare de pasageri. Cabinele echipajului, aflate la prova, preau minuscule, dar cpitanul ne spuse c nu vor dormi cu toii n acelai timp: existau trei carturi, aa c n orice moment o treime din oameni se vor afla la treab. Vrjitoarele urmau s stea la pupa, n partea din spate a lui Celeste, i exista o cabin separat pe care eu aveam so mpart cu Bill Arkwright. Mai erau dou cabine: prima aparinea cpitanului, cea de-a doua i fusese rezervat mamei. Cabina ei era mic, dar prevzut cu toate

cele necesare. n afar de pat, se aflau acolo un fotoliu i o mas cu dou scaune de lemn cu sptarul drept. Toat mobila era prins de podea pentru a nu se mica n timpul furtunilor. Prin hublou nu intra prea mult lumin, i cpitanul aprinse un felinar. Sper c v vei simi bine aici, doamn Ward, spuse el. Iar acum trebuie s m ntorc la ndatoririle mele. ntr-un ceas ridicm ancora. Sunt convins c m voi simi foarte bine, cpitane, spuse mama, mulumindu-i cu un zmbet. L-am urmat pe cpitanul Baines pe punte i am vzut c nivelul apei se ridica repede, vntul se nteea i aerul mirosea a sare i catran. Curnd, marile vele erau desfcute, ancora se ridica i, scrind, gemnd din ncheieturi, scuturndu-se i fluturndu-i pnzele, Celeste ncepu s se ndeprteze de Capul Sunderland. La nceput nu se legn prea tare. Era o sear senin i soarele nc se mai afla deasupra liniei orizontului, aa c

erau multe de vzut. Ctre miaznoapte, Arkwright mi art Cartmelul i Btrnul din Coniston, muntele pe care fusesem mpreun anul trecut. Au fost nite momente cumplite acolo! exclam Alice. i Arkwright i eu am ncuviinat din cap. El fusese ct pe-aci s-i piard viaa, iar Dinte, tovarul lui Ghear, fusese omort de vrjitoarea de ap Morwena. Cltoria pe o corabie nu era att de rea pe ct mi imaginasem, dar ne aflam nc n Golful Morecambe, care era la adpost de vnturile puternice. n fa se ntindea largul mrii i, pe cnd treceam pe lng estuarul rului Wyre, am vzut naintea noastr o dung de valuri albe de spum. Cnd am ajuns la ea, vasul ncepu s se legene i s salte ngrijortor. Curnd i stomacul meu ncepu s salte, i nu trecur nici zece minute c l goleam de coninut peste copastie. Ct dureaz pn te obinuieti cu marea? I-am ntrebat pe Arkwright, care m privea rnjind.

ore, sau poate cteva zile, rspunse el, n vreme ce eu gfiam cu rsuflarea tiat. Unii amri nu se obinuiesc niciodat. S sperm c tu te numeri printre cei norocoi, tinere Ward! Acum o s cobor n cal, Tom, spuse Alice. Marinarilor nu le place s vad femei pe punte, nici mcar cnd totul merge bine. Zic c aduce ghinion. Ar fi mai bine s nu m mai vad. Nu, rmi aici, Alice. Mama a nchiriat vasul sta, aa c vor trebui s accepte i asta! Dar Alice strui. Am ncercat s m duc cu ea sub punte, dar vrjitoarele nu se mpcau prea bine cu ruliul vasului. n obscuritatea de jos, duhoarea de vom era att de puternic nct am fugit repede napoi la aer curat. n noaptea aceea am ascultat sfatul lui Arkwright i am dormit ntr-un hamac sub cerul nstelat, n vreme ce ne ndreptam spre miazzi de-a lungul coastei. Ctre ziu nu m obinuisem de tot cu marea, dar m simeam mult mai bine i am putut s stau i s

Cteva

privesc marinarii care se cocoau curajoi pe catarge i aranjau velele. Nu ne ddeau nicio atenie ca i cum nici nu am fi fost acolo dar nu m deranja; ei aveau ntotdeauna cte ceva de fcut, iar cnd vasul se legna sau slta pe valuri foarte tare, era foarte periculos pentru cei cocoai sus n vrful catargului. Arkwright tia o mulime de lucruri despre navigaie, cci fcuse multe cltorii de-a lungul coastei n vremurile cnd fusese soldat. mi spuse numele diferitelor pri ale navei: c latura stng se numete babord, iar cea dreapt tribord; c prova era partea din fa a vasului, iar pupa cea din spate. Tata fusese marinar, aa c tiam deja multe dintre lucrurile pe care mi le spunea el acum, dar tata m nvase i cum s m port, aa c am ascultat politicos tot ceea ce avea de zis Arkwright. Corbiile Comitatului primesc ntotdeauna nume de femei, mi explic el mai departe. Uite, de pild Celeste, numele vasului pe care ne aflm. Aa cum fr ndoial tii din studiile tale de latin, tinere

Ward, nseamn divin i, crede-m, unele femei aa i sunt. Dar ntr-o furtun grozav, o corabie poate fi necrutoare dac nu este mnuit aa cum trebuie i tratat cu respect. Unele valuri pot s fie nalte ct o catedral; pot s rstoarne un vas ca sta i s-i nghit. Multe corbii se pierd pe mare, mpreun cu echipajele lor. Se ntmpl tot timpul. Viaa de marinar e foarte grea la fel de grea, n felul ei, cum e cea de vraci. Ajunsesem acum la gura unui mare ru numit Mersey, i acolo am cobort ancora i am ateptat fluxul. nc nu lsasem n urm Comitatul, dup cte se prea. Urma s ne oprim pentru scurt timp la Liverpool, s mai lum nite provizii. Spre deosebire de Capul Sunderland, la Liverpool exista un chei mare de lemn unde Celeste a putut ancora. Cei mai muli dintre noi am profitat de ocazie pentru a ne dezmori picioarele, dar vrjitoarele rmaser n cal. Cnd am pus piciorul pe chei, am avut o senzaie ciudat dei simeam pmntul tare, acesta prea s se mite sub picioarele mele.

Am ateptat pn ce docherii ne-au ncrcat proviziile ca s putem pleca tot cu acelai flux. Altfel trebuia s ntrziem pn ctre lsarea ntunericului. M-am ntors pe punte i am rmas lng mama, n timp ce echipajul desfcea parmele de ancorare. Mama sttea n umbra arborelui mare, cu mna streain la ochi pentru a-i feri de soare, i privea n deprtare, de parc s-ar fi ateptat s vad ceva. I-am urmrit privirea i cu colul ochilor am vzut cum faa i se lumineaz brusc i ncepe s zmbeasc. Cineva fugea ctre noi. i, spre marea mea uimire, am vzut c era magistrul meu! Avea cu el sacul i toiagul su, iar pelerina i flutura, umflat de vnt. Dar Celeste deja se deprta de chei, i distana ntre ea i uscat se mrea n fiecare clip. Vraciul i arunc sacul i toiagul ctre noi. Aterizar pe punte i eu le-am adunat repede la un loc, n vreme ce el privea nehotrt spaiul dintre chei i corabie. Atunci mama pi nainte i i fcu semn s vin.

El se ntoarse imediat, alerg puin napoi, apoi o pomi n fug i i lu avnt chiar de pe marginea cheiului. Inima mi se opri. Prea imposibil s fac o sritur att de mare. Dar el sri. Ghetele lui aterizar chiar pe marginea punii, unde se cltin i ncepu s cad pe spate. Mama fcu repede un pas nainte i l apuc de ncheietura minii, l ajut s-i recapete echilibrul, apoi l trase n fa, n siguran. El pru s-i cad n brae, ca ntr-o mbriare, dar fusese doar micarea vasului. Se ddu napoi i fcu o uoar plecciune, nainte s se apropie de mine. Am crezut c vrea s-mi spun ceva, dar el i-a ridicat de jos sacul i toiagul i s-a ndreptat ctre scrile care coborau n cal, fr s-mi arunce o privire. M bucur c vii cu noi! am strigat n urma lui. Nici mcar nu s-a ntors. E suprat pe mine, mam? am ntrebat-o. Mai degrab suprat pe el nsui, rspunse ea. D-i timp. Dar deocamdat m ndoiesc c o s vrea s-i fie magistru.

Deocamdat? Vrei s spui c ntr-o bun


zi o s fiu din nou ucenicul lui? E posibil s se ntmple, dar nu e deloc sigur. ntre noi se ls tcerea, i am auzit strigtele marinarilor care o scoteau pe Celeste prin gura estuarului, n largul mrii. Corabia ncepu s se legene din nou, urmat de pescrui care ipau ascuit. De ce crezi c s-a rzgndit, mam? John Gregory e un brbat nenfricat, care pune ntotdeauna datoria deasupra nevoilor i dorinelor personale. i asta este exact ce a fcut i acum. A neles care este datoria lui i a pus-o mai presus de propriile-i convingeri. Dar a fost silit s-i sacrifice unele principii i, pentru un om ca el, asta e foarte greu. n ciuda a ceea ce a spus mama, nu eram pe deplin convins c era vorba doar de asta. Vraciul susinuse ntotdeauna c nu poi s nchei o alian cu servitorii ntunericului. Altceva trebuie c-1 fcuse s se rzgndeasc eram sigur de asta .

DOAMNELE DIN CAL

ilele trecur, n timp ce noi ne continuam drumul ctre miazzi, fr s ne deprtm prea mult de rm. La un moment dat, sub ameninarea unei furtuni, ne-am adpostit ntr-un port, dar n cea mai mare parte a timpului vremea a fost nsorit, cu un vnt numai bun pentru pnzele noastre. Apoi, pe cnd lsam n urm rmul stncos al pmntului nostru natal i ne pregteam s ptrundem n Canalul Mnecii, am auzit n deprtare ceva ce semna cu un tunet. O alt furtun? am ntrebat. Bill Arkwright scutur din cap i se ncrunt. Nu, tinere Ward, alea sunt tunuri. De optsprezece pfunzi, dac nu m nel. Se d

o btlie grozav undeva

107

aproape de rm. S sperm c ne vom putea vedea de drum. rile aflate la est i sud-est de insula noastr se alia- ser i acum ne invadaser hotarele. Era ciudat s te afli att de aproape de cmpul de lupt i totui s treci pe lng el, navignd n largul mrii. Dup ce ne-am ncheiat traversarea Canalului, am intrat direct ntr-o furtun n Golful Biscaia. Tunetele pocneau i bubuiau deasupra noastr la fel ca tunurile pe care le auzisem mai devreme, fulgerele furcate spintecau cerul, iar corabia noastr slta i se rotea pe marea care spumega furioas. Nu eram singurul care se temea c aveam s ne necm, dar marinarii erau obinuii cu asemenea dezlnuiri, i am mers mai departe, ajungnd n ape mai linitite, iar aerul se mai nclzi. n cele din urm, trecnd printr-o strmtoare pe care mama a numit-o Coloanele lui Hercule, am intrat n Mediteran, o ntins mare interioar.

Cine a fost Hercule? am ntrebat-o pe mama. A fost


un grec? Da, fiule, pe numele lui grecesc Heracle un erou i un brbat cu o mare putere, rspunse ea. Cel mai puternic om din ntreaga lume. Vezi stnca aia uria dinspre miaznoapte? Se numete Gibraltar, i este una dintre cele dou coloane. Hercule a ridicat-o i a aruncat-o acolo! Am rs. Era caraghios! Ct de mare trebuia s fie ca s poat face aa ceva? Poi s rzi, fiule, m mustr mama, dar Grecia este un pmnt cu multe poveti ciudate iar adevrate sunt mai multe dect ai crede. Dar nu i asta cu aruncarea stncii! Mama nu rspunse, zmbi doar cu un aer misterios i mi ntoarse spatele. Dar nainte s se ndeprteze prea mult, mi fcu semn s o urmez, aa c am cobort mpreun n cabina ei. Nu m mai invitase acolo pn atunci, aa c m-am ntrebat ce dorea. Probabil c voia s-mi spun ceva ntre patru ochi.

Mama intr prima n obscuritatea cabinei, aprinse un felinar i l aez n mijlocul mesei, fcndu-mi semn s m aez n faa ei. Acum, cred c a venit timpul s-i spun ceva mai multe despre ceea ce ne ateapt n Grecia, spuse mama. Mulumesc, am replicat eu. Chiar m ngrijora faptul c nu am aflat mai nimic. tiu, fiule, dar m tem c sunt multe lucruri pe care nici eu nu le tiu. M ngrijoreaz foarte tare c Ordeen ar putea s treac prin portal nainte s ajungem noi acolo. Aa cum am spus, ea vine din apte n apte ani, dar nu chiar n aceeai zi. Aadar, nu avem cum s aflm cu siguran cnd va veni? Nu, dar atunci cnd se apropie momentul vor exista anumite semne clare. Mai nti, psrile i animalele slbatice vor fugi din acea regiune. Apoi cerul se va face galben i se vor porni vrtejuri chiar din locul n care se va deschide portalul. ntotdeauna a fost aa. Trei zile i trei ceasuri mai trziu, vom fi cu toii mori, sau Ordeen va fi nimicit.

Chiar avem vreo ans s reuim, mam?


am ntrebat eu. Era nspimnttor. Att de multe depindeau de ceea ce ne pregteam s facem. Da, fiule, avem. Dar va fi o lupt strns i grea. Cnd Ordeen apare n cmpia aflat la sud de Kalam- baka, intenia ei va fi s distrug acel ora, s-i ucid pe locuitorii lui i s le bea sngele. Cei care scap de servitorii ei vor fi omori i devorai de menade. Nimeni nu va fi cruat. i oamenii din ora, mam? De ce mai stau acolo dac asta se ntmpl la fiecare apte ani? Acolo sunt cminele lor, fiule, i ei sunt oameni sraci. Peste tot n lume exist oameni care triesc lng vulcani activi sau n regiuni unde sunt n permanen cutremure sau inundaii. Nu au ce face. Cel puin n Kalambaka, ei tiu cu aproximaie cam cnd o s vin primejdia, ca s poat fugi de acolo. Drumurile vor fi pline de cei care se refugiaz. Sigur, unii pleac mult prea

trziu ca s mai scape; alii, cei btrni i bolnavi, nici nu pot cltori. i de aceast dat, pentru c puterea lui Ordeen a crescut att de mult, mulumit Diavolului, nici mcar mnstirile nu vor fi n siguran. Atacul vine att de pe pmnt ct i din aer. Pentru vrjitoarele lamia zburtoare, aa-numitele vaengire, nlimile Meteorei nu vor reprezenta deloc un obstacol. Necuratul a tot trimis din ce n ce mai multe alturi de Ordeen, dar cel puin surorile mele nu se vor afla printre ele. Cci el e i dumanul lor. i ce se ntmpl cnd se deschide portalul? am ntrebat, foarte curios. Ai vzut vreodat cum e? O dat, fiule. Doar o dat, cu muli ani n urm, nainte s-i cunosc pe tatl tu. Dar n-o s uit ct oi tri. Mai nti, un stlp de foc se nal din pmnt ctre norul ntunecat de furtun din nalturi. De obicei, stlpul se destram, i din el apare Ordul. Apoi ncepe o ploaie torenial, care rcorete pietrele citadelei. Atunci este momentul n care trebuie s intrm. Toate entitile care trec

din ntuneric printr-un portal au nevoie de ceva timp ca s se obinuiasc i s-i adune puterea, explic mama. Asta s-a ntmplat i cu Necuratul n vara trecut, adu-i aminte. i-a dat timp s fugi din Pendle n sigurana odii mele speciale din ferm. Aa c trebuie s profitm i noi aici de acelai rstimp. nainte ca Ordeen i servitorii ei s-i recapete ntreaga putere, trebuie s ptrundem n Ord i s l distrugem att pe el ct i pe locuitorii lui. Este singura noastr speran. Pe msur ce naintam n cltoria noastr, indiferena echipajului fa de neobinuiii pasageri ai corbiei se transform n ostilitate fi. Cpitanul ne spuse c marinarii ncepuser s se team de vrjitoarele din Pendle i s nu aib ncredere n ele. Unul dintre marinari a disprut n timpul cartului de noapte. Se ntmplase n timpul unei furtuni i probabil c fusese luat de valurile care mturaser puntea, dar ei bnuiau c vrjitoarele i luaser bietului om viaa pentru a-i

satisface nevoia de snge. Astfel nct atmosfera devenea din ce n ce mai ncordat i toat lumea dorea s ajung ct mai repede la destinaie. Vraciul i inu fgduiala i nu-mi mai ddea lecii, de-abia mi adresa vreun cuvnt. La Alice nici nu suporta s se uite. Odat, cnd vorbeam pe punte, i ridic privirea, i i cobor la loc n cal. Astfel c Arkwright i asum sarcina de a continua pregtirea mea, concentrndu-se asupra abilitilor fizice, aa cum fcuse i la moar. Dar era o experien cu totul nou s te lupi cu toiegele pe puntea unui vas care se legna i slta pe valuri. Pe cnd ne apropiam de Grecia i aerul devenea tot mai cald, Vraciul ncepu s doarm pe punte, departe de cldura apstoare din cal. i n cele din urm ajunse s-mi vorbeasc din nou. ncepu cu un salut din cap i o umbr de zmbet, dar curnd mi ddea din nou lecii, aa c acum beneficiam de pregtirea a doi vraci. Scoate-i carnetul de notie, biete, mi

spuse ntr-o sear cu un cer limpede i cu un vnt care adia uor. Tocmai treceam prin Strmtoarea Otranto, apropiin- du-ne n sfrit de pmntul grecesc. Ei bine, continu el, i-am pomenit de elementariile de foc atunci cnd eram n Comitat i i-am promis c ntr-o bun zi o si spun mai multe despre ele. La noi acas, n Comitat, nu exist, probabil pentru c vremea e att de umed. Chiar i vara rareori trece mai mult de o sptmn fr s avem o ploaie torenial! Dar n Grecia este uscat i foarte cald, i n aceste condiii elementariilor de foc le merge foarte bine. Dup cum spuneam, sunt foarte periculoase, i uneori iau forma unor globuri strlucitoare, unele transparente, altele opace. Fii foarte atent i ine minte tot ce-i spun, pentru c le vom ntlni cu siguran n Grecia; vor veni prin portal odat cu Ordeen. Mi-am nmuiat penia n climar i am nceput s scriu ct de repede am putut. Curnd, aceste cunotine aveau s se

dovedeasc foarte importante. De obicei, cele opace sunt mai fierbini i mai periculoase, continu Vraciul. ntr-un spaiu nchis, adeseori plutesc aproape de tavan, dar se pot mica i foarte repede i e aproape imposibil s te fereti de ele. Dac intri n contact cu ele te poi alege cu arsuri serioase adeseori pot aduce i o moarte dureroas. n cazuri extreme, astfel de elementarii i pot transforma ntr-o clip victimele n cenu. i asta nu-i tot, biete. Altele, numite asterii, au forma unor stele-demare, cu cinci brae nvpiate dispuse radial. Aceste elementarii se aga de perei i tavane i cad pe capetele victimelor lor netiutoare. Iar n clipa n care te ating, eti ca i mort. Dar exist i veti bune. Se tie bine c elementariile de foc sunt greu de nvins, dar un ti fcut dintr-un aliaj de metal cu un procentaj corect de argint le poate face s explodeze nluntrul lor. Toiagul unui vraci este deosebit de folositor n aceste cazuri. Dac nu l ai, apa poate slbi considerabil o elementarie de foc i s o mping la

hibernare, pn cnd condiiile devin mai uscate. Apa constituie un refugiu bun atunci cnd eti atacat de elementarii. Vraciul se opri, pentru a-mi da timp s scriu totul n caietul meu de nsemnri, dar n vremea asta curiozitatea nu-mi ddea pace. De ce i nclcase magistrul meu principiile pentru a ni se altura n cltoria spre Grecia? tiam c n-o s vrea s vorbeasc despre asta, dar trebuia totui s ntreb. Domnule Gregory, am spus eu, de ce ai venit pn la urm cu noi? Ce te-a fcut s te rzgndeti? El se uit la mine, furios. Apoi chipul i deveni trist i resemnat. Mama ta mi-a scris i mi-a spus lucruri pe care a fi preferat s nu le aud. Lucruri pe care nu voiam s le cred. Dup ce scrisoarea ei a sosit la Chipenden, m-am luptat mult timp cu contiina mea, i am tot amnat s iau o hotrre, pn ce a fost aproape prea trziu. Voiam s tiu mai multe, dar, nainte s

deschid gura s mai ntreb ceva, se auzi deodat un strigt de deasupra noastr, din cuibul corbului. Ne-am ridicat amndoi n picioare i ne-am uitat peste copastie, ctre tribord. Cum eram destul de aproape de coasta Greciei, m-am gndit c marinarul de cart ddea de veste c se zrea pmntul. Numai c m nelam. Marinarii ncepur s se care pe catarge, cobornd fiecare centimetru ptrat de vel. Ctre vest fusese zrit un vas mare care se ndrepta ctre noi dinspre soarele ce sttea s apun. Avea pnze negre i se apropia din ce n ce mai mult. Dei Celeste era o corabie rapid, se prea c vasul acela era i mai iute. Marinarii erau agitai i se micau nervoi, dar distana dintre noi i corabia cu pnze negre continua s se micoreze. Cpitanul o privi un timp cu ocheanul lui. E o corabie de pirai, nu avem nicio ans s ne meninem avansul pn la cderea nopii, spuse el, scrpinndu-i favoriii. i nici nu cred c avem anse prea mari dac se ajunge la o lupt. Au mult mai multe tunuri ca

noi. Vasul pirailor era nesat cu tunuri, pe cnd noi aveam doar patru, cte dou la fiecare bord. De-abia rosti cpitanul aceste cuvinte, c am auzit bubuitura unui tun. O ghiulea lovi apa chiar lng pror, ridicnd un jet nalt de spum. Era limpede c piraii aveau armamentul cu care s ne scufunde uor corabia. Bill Arkwright cltin din cap i zmbi feroce. Nu-i chiar att de ru pe ct pare, cpitane. Nu rspunde cu foc. Cu siguran nu putem ctiga o lupt care implic un schimb de ghiulele, dar nu se va ajunge la asta. Ultimul lucru pe care l vor ei e s ne scufunde. Or s vrea corabia asta ca prad. Fr ndoial, au de gnd s ne taie gturile i s ne arunce n ap, ca hran pentru peti, dar cnd or s ne abordeze or s aib parte de o surpriz neplcut. Se ntoarse ctre mine cu un zmbet sinistru. Coboar n cal, tinere Ward, i spune-le doamnelor de acolo care e situaia.

Fr s mai pierd vremea, am cobort s le spun vrjitoarelor din Pendle ce se petrecea. Grimalkin sttea pe trepte i i ascuea unul dintre cuitele pe care le folosea la aruncat. Am nceput deja s ne pregtim, copile, mi spuse ea. Mab a vzut n oglind ameninarea, cu multe ceasuri n urm. Ca s fiu sincer, ateptm cu nerbdare lupta. Am stat prea mult vreme nchise aici n cal i surorile mele sunt nsetate de snge. Am vzut mai jos cteva dintre celelalte vrjitoare, i ochii le sclipeau cu cruzime n vreme ce se lingeau pe buze, ncntate la gndul sngelui proaspt care va fi curnd al lor. Unghiile lor preau la fel de tioase ca i lamele pe care le ascueau toate, arme pregtite pentru a sfia i strpunge carnea uman. M-am ntors pe punte i l-am vzut pe Vraci lng Bill Arkwright, amndoi pregtindu-se pentru lupta care i atepta. Arkwright ntotdeauna prea nerbdtor s sparg nite cpni. Chiar zmbea la gndul a ceea ce urma. Am deschis lama din toiagul meu i m-

am apropiat de ei. Vraciul a dat aprobator din cap ctre mine, iar Arkwright m-a btut ncurajator pe spate. Cpitanul i cei mai muli dintre marinari erau aliniai ntre catarge, strngnd n mini bte, dar nu preau s aib prea mult tragere de inim pentru lupt. Cu siguran ne vom bucura pentru ajutorul vrjitoarelor din Pendle. mi simeam gura uscat de team i de emoie, dar eram hotrt s lupt ct puteam mai bine. n acea clip, o mn hotrt mi s-a aezat pe umr. Era mama. Nu, fiule, spuse ea, trgndu-m de lng ceilali. Tu o s stai departe de lupta asta. Nu putem risca s fii rnit. Ai lucruri mai importante de fcut n Grecia. Am ncercat s m mpotrivesc, dar n-am reuit s o conving pe mama. Era frustrant c ceilali erau liberi s rite, iar eu nu. M irita c eram rsfat de mama, dar trebuia s o ascult. Aa c am rmas lng ea, furios c nu pot s iau i eu parte la lupta care urma. Nu am avut mult de ateptat pn la nceperea atacului. Corabia pirailor s-a

apropiat mult de a noastr i apoi echipajul ei a aruncat ghearele de abordaj peste ap i a lipit cele dou vase, bordul lor stng lovinduse cu putere i scrit de lemn de tribordul nostru. Unii dintre pirai se plimbau pe puntea corbiei lor cu pai floi; narmai cu cuite, sbii i bte mari ghintuite, preau fioroi i fr mil. Alii ateptau sus pe catarg, uitndu-se n jos la noi ca nite vulturi care privesc nite strvuri. Dar nainte ca primul dintre pirai s sar pe puntea noastr, vrjitoarele urcar din cal, conduse de Grimalkin. Cu glugile lor pe cap i ncrcate de cuite, artau ca o for redutabil. Unele dintre ele salivau, i firioarele de saliv picurau din adncul glugilor de piele, pe cnd anticipau ospul de snge ce va urma. Altele mriau ca nite cini de vntoare, i trupurile le tremurau de nerbdare. Preau crunte i ucigtoare, dar nu o egalau pe Grimalkin, care, cu un cuit n fiecare mn, le conduse lng balustrad pentru a alctui prima linie de aprare. i Alice sttea acolo, artnd la fel de hotrt

ca i celelalte. Cpitanul pirailor, un uria care flutura prin aer un hanger, a fost primul care a srit pe puntea lui Celeste. A fost i primul care a murit. Grimalkin a tras un pumnal dintr-o teac prins pe un umr i l-a azvrlit direct n gtul omului. Amrtul nici n-a mai avut timp s se arate surprins nainte ca hangerul s-i cad din mn i trupul lui fr suflare s se prbueasc pe punte cu o bufnitur puternic. Restul pirailor au cobort pe nava noastr i lupta a nceput. Vraciul i Arkwright au fost rugai s nu se implice prea mult n desfurarea luptei; rmaser s atepte la pup, cu armele pregtite. Nici cpitanul i nici marinarii lui nu prea aveau ce cuta acolo, i erau fr ndoial uurai c nu era nevoie de serviciile lor. Prea puin din lupt avu loc pe puntea noastr. Dup o scurt ncierare cu vrjitoarele, piraii care se mai ineau pe picioare se retraser repede pe propria lor nav. Vznd cu ce aveau de-a face i dup

ce fuseser martori la moartea cpitanului lor, fr ndoial ar fi preferat s se retrag la distan de noi i s ne spulbere cu tunurile, dar acum ghearele de abordaj nu i mai ajutau deloc. nainte s le poat desface pentru a separa cele dou corbii, vrjitoarele pornir n ofensiv. ipnd ascuit, urlnd nsetate de snge, urcar pe puntea navei pirailor i mcelul ncepu. Iar Alice se duse cu ele. i fugrir pe pirai sus pe catarge, n jurul punii sau jos n cal. Cei care rmaser n picioare ca s lupte, rezistar doar cteva secunde nainte ca sngele lor, i viaa, s li se scurg i s umple puntea. Am mijit ochii, ncercnd s vd ce rol juca Alice n toat povestea asta, simind cum gheara nelinitii mi strnge stomacul la gndul primejdiei n care se afla. Soarele apusese de-acum i lumina disprea repede, aa c n-o puteam distinge n nvlmeala aceea. Am fost scutii s vedem cea mai mare parte a ororilor, dar am auzit ipetele pirailor care mureau i strigtele prin care cereau

ndurare, dei n zadar. mpreun cu mama m-am apropiat de ceilali. Mi-e greu s stau deoparte i s ngdui s se petreac asemenea lucruri, biete, se plnse Vraciul, uitndu-se cu asprime la mine. Bnuiam c aceste vorbe erau de fapt ndreptate ctre mama, cea care le alesese pe aliatele noastre vrjitoarele, dar dac aa era, ea nu rspunse nimic. E o treab urt, trebuie s recunosc, Iam auzit zicnd pe Arkwright, dar ci marinari amri i-au pierdut viata sub tiurile acelor pirai? Cte corbii s-au scufundat n adncul mrii? Asta cu siguran era adevrat, i Vraciul nu se mai obosi s mai comenteze. n cele din urm strigtele devenir din ce n ce mai slabe, apoi se stinser. i am tiut atunci c, la adpostul ntunericului, vrjitoarele adunau sngele i oasele de care aveau nevoie pentru ritualurile lor. O cunoteam destul de bine pe Alice pentru a fi convins c nu va

participa la asta. Am rmas ancorai pn la ivirea zorilor, cnd vrjitoarele au revenit pe Celeste cu hainele pline de snge i s-au retras din nou n refugiul lor din cal. Am remarcat diferena dintre Mab i Alice. n vreme ce prima avea un aer triumftor, n mod limpede bucurnduse de ceea ce tocmai se petrecuse, Alice sttea cu braele ncruciate la piept i prea grozav de deprimat.

C E SUNT EU

m mers mai departe spre nord, cu vntul n pnze, cu coasta Greciei n permanen vizibil n dreapta noastr. mi ddeam acum seama c acest pmnt era cu totul diferit de cel cu care eram obinuit. Desigur, exista ceva verdea, plcuri de pini i stejari, i din

loc n loc cte un chiparos care mpungea cerul, dar nu erau ntinderile ierboase din Comitat, scldate de ploi bogate i mngiate de vnturile umede dinspre apus. ara asta era arid i fierbinte, o slbticie uscat, n care soarele ne prjolea capetele, iar dealurile scorojite erau cafenii. Ne aflam la mai puin de o or deprtare de portul Igumenitsa, dar marea i locuitorii ei nu i ncheiaser nc socotelile cu noi. Prima veste despre pericol mi-a dat-o un sunet deprtat, nalt i ascuit, care se auzea chiar peste zgomotul valurilor ce se izbeau de rmul pietros. Vraciul i Arkwright se uitar lung unul la altul, cu ochii mari. n acel moment Celeste se cltin, aruncndu-ne pe punte cnd prova ncepu s se roteasc spre dreapta. Ne-am chinuit s ne ridicm n picioare cnd, spre uimirea mea, am vzut c ne ndreptam direct ctre coast, spre un perete de stnci zimuite. Sirenele! strig Arkwright. Citisem despre sirene n Bestiarul Vraciului.

Erau nite creaturi ale mrii, femei care se foloseau de strigtele lor melodioase, ciudate, ca s-i ademeneasc pe marinari pe stnci i s le distrug corbiile. Apoi i trgeau n adncurile mrii pe marinarii care se necau i se hrneau n voie cu carnea lor. Un al aptelea fiu al unui al aptelea fiu avea o oarecare imunitate la strigtele lor, dar un marinar obinuit putea fi uor fermecat de vocile lor hipnotice. I-am urmat pe cei doi vraci ctre crm. Strigtele sirenelor se auzeau mai tare acum, i aveau o intensitate ascuit care m fcea s scrnesc din dini. Am simit nevoia s rspund strigtului lor, dar am luptat din rsputeri mpotriva impulsului, i treptat dorina mi-a disprut. Cei mai muli marinari erau acum la prov, cutnd cu privirea de unde venea acel cntec puternic. Cpitanul era la crm, cu ochii ieii din orbite, cu muchii braelor goale ncordai, pe cnd ndrepta corabia direct ctre stncile ntunecate care ne pndeau precum colii uriai ai unei fiare nfometate. Strngea

timona ca un nebun, cu ochii pironii pe rmul care ne atepta. Acum deslueam sirenele, ntinse pe stnci. Femei frumoase, cu ochi luminoi, cu prul i pielea aurii, cu trupul puternic dar, pe msur ce m concentram, ncercnd s respir mai rar, nfiarea lor ncepu s se schimbe i le-am vzut aa cum erau n realitate. Trupurile lor erau tot trupuri de femei, dar aveau prul lung i verde ca nite alge nclcite, iar feele lor erau monstruoase, cu coli imeni care ieeau dintre buze umflate n chip grotesc. Mi-am dat seama ns c marinarii i cpitanul erau de multe sptmni departe de nevestele lor; i, neavnd, asemenea vracilor, puterea de a nu fi atini de vraj, nu vedeau dect iluzia. Arkwright l apuc pe cpitan de umeri i ncerc s-i trag deoparte de timon. n timpul uceniciei mele la Arkwright m luptasem cu el cu toiegele i tiam pe pielea mea c era extrem de puternic dar nici mcar el nu reui s-i dezlipeasc pe om de timon. Cnd

Vraciul veni n ajutorul lui, civa marinari prsir prova i o pornir nspre noi, nvrtind n mini mciuci i artndu-i n mod clar inteniile. Erau disperai s rspund chemrilor sirenelor, i vedeau c noi ncercam s i mpiedicm. napoi! strig Vraciul, fcnd un pas nainte i rotindu-i n arc toiagul. Dar marinarii continuau s se adune, i ochii lor aveau luciri de nebuni. Erau subjugai de cntecul sirenelor i ar fi fcut orice pentru a putea s rspund chemrii. Vraciul l lovi pe cel mai apropiat marinar peste ncheietur, i bta i zbur din mn. Omul scoase un urlet de durere i fcu un pas napoi. Am naintat i am rmas alturi de John Gregory, inndu-mi toiagul pe diagonal, n poziie de aprare. Nici Vraciul i nici eu nu ne scosesem tiul retractabil. Aveam, n definitiv, n faa noastr echipajul de pe Celeste i nu voiam s facem nimnui niciun ru. Din acelai motiv Arkwright continua s se lupte cu cpitanul, n loc s-i trag una peste scfrlie i s-i trnteasc la pmnt.

Deodat, lng Arkwright apru mama; mam uitat ntr-acolo i am vzut-o rulnd ceva n palm i introducnd respectivul obiect n urechea stng a cpitanului Baines. Arkwright rsuci capul cpitanului i ea fcu acelai lucru i cu cealalt ureche. Acum d-i drumul! strig ea, acoperind mugetul valurilor care se loveau de stnci, deja periculos de aproape. Nu tiam ce fcuse mama, dar schimbarea suferit de cpitan a fost brusc i dramatic. Scoase un strigt de spaim, i ochii i se umplur de scrb cnd sirenele de pe stnci i aprur sub adevrata lor nfiare, i se repezi s roteasc timona. Atunci corabia se rsuci ncet i ncepu s se ndeprteze de sirene. n acel moment, marinarii nvlir asupra noastr, dar Vraciul i cu mine ne-am folosit toiegele n mod eficient, trntindu-i pe doi dintre ei pe punte. n clipa urmtoare Arkwright era lng noi, cu toiagul ndreptat ctre ei, pregtit s-i foloseasc la nevoie. Dar strigtele sirenelor deja ncepeau s se

piard n deprtare, n vreme ce noi ne ndreptam de-a lungul coastei n direcie opus, cu vntul btnd acum din spate i mpingnd-o pe Celeste repede prin valuri. Am privit chipurile marinarilor pe cnd vraja sirenelor ncepea s piar i ei le puteau vedea aa cum erau cu adevrat. Acum, hidoasele creaturi uierau de furie, artndui colii, i ncepeau s coboare n mare de pe stncile zimuite. Am pus cear n urechile cpitanului, explic mama. Dac nu-l auzi, cntecul sirenelor nu are nicio putere asupra ta. E o metod simpl dar eficient i a fost folosit de muli oameni. Sirenele sunt ntotdeauna un risc pe rmurile noastre, ns am crezut c poriunea asta de coast era sigur. E limpede c puterea ntunericului e din ce n ce mai mare. Cteva minute mai trziu strigtele sirenelor nu se mai auzeau deloc. Dup ce cpitanul i scoase dopurile de cear din urechi, mama le explic marinarilor uimii ce se ntmplase.

Apoi ne-am continuat cltoria spre nord, de data aceasta pstrnd o distan considerabil ntre Celeste i rmul acela primejdios. Nici nu pusesem piciorul pe uscatul Greciei, i deja piraii i sirenele ne ameninaser viaa. Am acostat n portul Igumenitsa ctre prnz. n vreme ce proviziile ne erau descrcate, noi rmsesem cu toii pe punte, fr nicio tragere de inim s prsim sigurana corbiei. tiam c ne atepta un pmnt strin, iar n aerul fierbinte, ncrcat de aromele mirodeniilor, se simea ameninarea unor pericole necunoscute. Apoi, dup-amiaza trziu, am vzut un nor de praf pe drumul care ducea ctre port, urmat curnd de o duzin de clrei cu figuri slbatice care se apropiau n galop de chei. Toi purtau robe maronii i aveau sbii la old; toi aveau brbi, iar feele lor erau brzdate de cicatrice, n spatele lor venea un furgon acoperit cu o pnz neagr. Clreii se oprir i alctuir o linie, cu faa

ctre corabia noastr, i ateptar n tcere. Mama urc pe punte din cabina ei, purtnd o glug i un vl, i rmase privindu-i. Dup o vreme se ntoarse ctre mine. Ei sunt prietenii mei, fiule. Pmntul acesta e un trm primejdios, i dumanii pot ncerca oricnd s ne ia prin surprindere. Vom avea nevoie de oamenii acetia dac menadele ne atac. Vino s i cunoti... Spunnd asta, m conduse pe pasarel ctre oamenii care ateptau pe chei. Vzndu-ne cobornd de pe corabie, srir din a i alergar n ntmpinarea noastr, zmbind larg i fcnd un cerc n jurul mamei. Mama se ntoarse cu spatele la soare i i ridic vlul ntr-o parte, apoi vorbi repede, cu o voce prietenoas. Am ncercat s-mi dau seama ce spunea. Semna cu greaca, dar nu nelegeam dect ici i acolo cte un cuvnt. Apoi mama i puse mna stng pe umrul meu drept i spuse: O yios", care nseamn fiu". Apoi, o clip mai trziu, Epta", pe care l repet. Cred c tocmai le spusese c eram

cel de-al aptelea fiu al unui al aptelea fiu i c eram al ei. Orice ar fi spus, acum toi ochii erau aintii asupra mea i feele lor se luminar din nou ntr-un zmbet. El este Seilenos, spuse mama, artnd ctre brbatul nalt, cu pr negru, din centrul grupului. Un prieten bun i un brbat foarte curajos. Curajul lui e egalat doar de pasiunea sa pentru mncarea i vinul bun! El este cel mai apropiat, n aceast ar, de ceea ce reprezint un vraci n Comitat. E expert n vrjitoarele lamia i elementarii de foc, ceea ce se va dovedi de mare folos dac reuim s ptrundem n Ord. i spuse ceva foarte repede nici de data aceasta n-am reuit s neleg mare lucru i Seilenos ddu din cap ctre mine. I-am spus c viaa ta este la fel de important ca i a mea i I-am rugat s fac tot posibilul ca s te afli mereu n siguran, explic mama.

Ce limb e asta, mam? am ntrebat-o.


Seamn cu greaca, dar nu neleg aproape nimic. Oamenii tia vorbesc att de repede. O s-i nelegi fr probleme aproape pe toi cei pe care i vom ntlni, dar oamenii tia sunt de la hotare. E un dialect al limbii pe care cei din sud o numesc nordica barbar". E n regul, spuse Seilenos, fcnd un pas nainte i zmbind larg. Eu vorbesc puin limba ta, da? Buna ta mam mi zice c eti un ucenic duman al ntunericului. Te nv i eu. Eu tiu inutul sta i pericolele lui. Mulumesc, i-am spus cu un zmbet. A fi recunosctor pentru orice poate fi de ajutor. Oricum, fiule, spuse mama, abia mine vom porni n cltoria noastr ctre rsrit. O s mai petrecem o noapte la bordul lui Celeste. Va fi mai sigur aa. E mai bine s nu plecm nainte de-a fi pregtii. Dar ntre timp vreau s-i art ceva, i trebuie s-i dau nite explicaii. O s facem un drum, doar c trebuie s ne ntoarcem nainte de lsarea nopii. O s mergem n asta....

M conduse ctre furgonul cu pnz neagr. Cel care l conducea, cu un zmbet larg pe fa, cobor de la locul lui i i deschise ua. Am fost surprins ct de rcoare era nuntru. Mi-ar fi plcut s m uit afar pe fereastr, dar era un sacrificiu mic pentru ca mama s fie n siguran, departe de razele acelui soare arztor. nsoii de prietenii rzboinici ai mamei, neam ndreptat spre sud, timp de vreo or. Dup o vreme am ncetinit i prea c urcm. Am mers n tcere, fr s ne spunem niciun cuvnt n tot timpul cltoriei. Voiam s ntreb multe lucruri, dar era ceva n atitudinea mamei care m reinea. Am simit c voia s atept pn cnd ajungeam la destinaia noastr. Apoi ne-am oprit, i am urmat-o pe mama afar, clipind n soarele orbitor. Ne aflam pe un deal stncos; acum, marea albastr scnteietoare se vedea n deprtare. n faa noastr se ridica o cas mare, cu pereii albi, cu o grdin nconjurat de ziduri. Vopseaua se scorojea pe perei, iar ferestrele

cu obloanele trase aveau i ele nevoie de o culoare nou. Brbaii nu coborr de pe cai, ci ateptar rbdtori n vreme ce mama m conducea ctre intrare. Bg o cheie n broasc, o rsuci i mpinse ua, care se deschise cu un geamt i un scrit prelung, ca i cum nimeni nu mai intrase n locul acesta de muli ani. Am urmat-o pe mama n ntuneric. Odat intrat, ea i-a ridicat vlul de pe fa i m-a condus prin cas. Pe cnd o urmam, am simit n stnga mea o uoar micare. La nceput am crezut c era un obolan, dar apoi am vzut o oprl mic i verde care alerga n sus pe perete i apoi urca pe tavan. Mama folosi o alt cheie pentru a descuia ua din spate i, dup ce-i cobor la loc vlul, am ieit n grdina nconjurat de ziduri. Era o oaz uluitoare de verdea. Dei npdit de buruieni i nengrijit, era o ncntare pentru ochi. Un izvor susura dintr-o fntn bogat decorat, aflat n mijlocul ei, iar apa aceea inea n via mulimea de ierburi, arbuti i copcei.

Vezi acolo, Tom? spuse mama, artnd ctre


un copac scund i noduros aflat lng fntn. E un mslin. Copacii tia triesc mult, iar mslinele pe care le rodesc ofer un ulei hrnitor. sta are mai bine de dou sute de ani. Am zmbit i am aprobat din cap, dar brusc m-a cuprins un dor puternic de cas. Copacul pe care mi-l arta mama era mic, nici nu se putea compara cu falnicii stejari, fagi i sicomori din Comitat. Hai s ne aezm la umbr, propuse ea i am urmat-o ctre o banc rezemat de zid i ferit de soare. i-a ridicat din nou vlul i ma ntrebat: Tatl tu i-a povestit despre casa i grdina asta, nu-i aa? Pentru o clip am fost nedumerit. Apoi miam adus aminte i am zmbit. Asta e casa ta, mam? Cea n care ai stat cu tata dup ce te-a salvat de pe stnc? Cu puin timp nainte s moar, tata mi-a povestit cum a cunoscut-o pe mama. Pe atunci era marinar, i pe cnd se afla pe uscat

n Grecia, o gsise legat, n pielea goal, cu un lan de argint de o stnc. O ferise de soare altfel ea ar fi murit. Apoi o eliberase din lan i sttuser mpreun n casa asta nainte s se ntoarc n Comitat i s se cstoreasc. Lanul de argint care o prinsese de stnc era cel pe care l foloseam eu acum pentru a lega vrjitoarele rele. Ea ncuviin din cap. Da, e casa mea am vrut s o vezi, dar te-am adus aici n primul rnd pentru c voiam s fim singuri, fr s ne poat deranja cineva. Vezi, tu, mai trebuie s tii ceva, fiule, continu mama. S-ar putea s nu mai avem posibilitatea s mai stm de vorb singuri... Asta e foarte greu pentru mine... dar trebuie s-i spun ce sunt eu. Ce eti tu, mam? am spus, i inima a nceput s-mi bat cu putere n piept. Ateptam de mult s aflu acest lucru, dar acum, n clipa n care adevrul avea s-mi fie n cele din urm dezvluit, mi-era team.

Mama trase aer adnc n piept i mi spuse, dup un timp: Eu nu sunt om, Tom. Nu am fost niciodat... Nu conteaz, mam. tiu ce eti. Am neles asta cu muli ani n urm. Eti o vrjitoare lamia, la fel ca i surorile tale. Una dintre vaengire; cele care zboar. Dar eti domestic" de mult timp. i eti inofensiv... Ei bine, bnuiesc c m ateptasem ca tu s pui lucrurile cap la cap i s ajungi la concluzia asta, dar din pcate te neli. i ct mi-a fi dorit s ai dreptate... Atunci trebuie s fii un hibrid, am ntrerupt-o. Nu, Tom, nu sunt un hibrid. Ceea ce sunt e mult mai ru dect orice i-ai putea imagina... Mama s-a oprit i s-a ntors s m priveasc, iar n ochi i strluceau lacrimile. Inima mi btea i mai tare. Nu-mi puteam nchipui ce avea s spun. Dar orice ar fi fost, trebuia s fie foarte ru.

Vezi tu, fiule, eu sunt Lamia. Cea dinti...


Mi s-a tiat rsuflarea i am simit cum m cuprinde ameeala. Auzisem cuvintele ei, dar nu aveau nicio noim. Ce vrei s spui, mam? tiu c eti o lamie. Eti domestic i inofensiv... Ascult cu atenie ce-i spun, fiule. Eu sunt Lamia. Mama tuturor celorlalte... ncet, am nceput s neleg ce spunea mama i am simit cum o ghear mi prinde n clete pieptul. Nu, mam! Nu! Nu poate fi adevrat! am exclamat, amintindu-mi ce scria n Bestiarul Vraciului. C primii copii ai Lamiei fuseser omori de zeia Hera i c rzbunarea Lamiei fusese cumplit. Omorse copii. Apoi brbai tineri. Luase nenumrate viei. mi dau seama dup faa ta c tii ce am fcut. mi cunoti crimele, nu-i aa? Tot ce pot spune n aprarea mea e c pierderea propriilor mei copii m-a fcut s-mi pierd minile. Am omort suflete nevinovate, i asta

nu pot s mi-o iert. Dar m-am ntors n cele din urm ctre Lumin i mi-am petrecut lunga via ncercnd s compensez ntr-un fel ceea ce am fcut. Dar nu poi fi Lamia, mam! n Bestiarul Vraciului scrie c a fost omort de trei dintre copiii ei, primele vrjitoare lamia. Au sfiat-o n buci i au dat-o ca hran unei turme de mistrei. Aadar nu ai cum s fii Lamia. Ea e moart. Nu crede tot ce citeti n cri, fiule, spuse mama. Povetile astea trec din gur n gur de-a lungul generaiilor i sunt aternute pe hrtie muli ani mai trziu, cnd adevrul a fost deformat i nfrumuseat. E adevrat c mai trziu am dat natere unor triplei, primele vrjitoare lamia. i tot adevrat e i c ne-am certat. Dar niciodat nu ne-am luptat fizic. Dei cuvintele lor mi-au sfiat inima, ele nu au ridicat niciodat mna asupra mea. M-a durut mult, dar familia noastr nu a putut rmne mpreun. Acum ele sunt moarte, dar copiii lor slbatici triesc, infestnd pmntul Greciei i fcnd

trectorile sale de munte mai periculoase dect orice alt loc de pe pmnt. Acesta e adevrul. Brusc, un gnd mi-a trecut prin minte. Dar tu ai surori lamia slbatice, mam. i Lamia nu avea surori. Ea a fost prima. Cea dinti lamie. Aa cum ai spus, mama tuturor celorlalte.... Eu le numesc surori, Tom, i asta reprezint ele pentru mine, pentru c suntem tovare i dumane ale lui Ordeen i ale Celui Ru de muli ani, cu mult nainte s ajung n Comitat mpreun cu tatl tu. Dar de fapt ele sunt descendentele mele; copii ai copiilor copiilor mei, la a nu tiu cta generaie. Dar, spiritual, ele sunt surorile mele. Aa le vd eu. Nu puteam gndi logic; nu tiam ce s spun. Deodat, lacrimile ncepur s-mi alunece pe obraji. Stnjenit, am ncercat s le terg. Mama s-a aplecat ctre mine i mi-a cuprins umerii cu braul. S-a ntmplat cu mult timp n urm, fiule. Oricine triete att de mult nu mai este aceeai fiin. Te dezvoli i te schimbi. Devii

altcineva. sta e un adevr pe care trebuie s-i tii, cci ntocmai aa s-a ntmplat i cu mine. Am prea puine n comun cu Lamia care a ucis attea suflete odinioar; acum m aflu de mult timp n slujba Luminii. M-am cstorit cu tatl tu pentru a putea aduce pe lume apte fii. Pe tine te-am nscut ca pe un dar pentru Comitat. Mai mult de-att darul meu pentru lumea ntreag. Cci este menirea ta s-i nimiceti pe Diavol i s deschizi o nou er a Luminii. Dup ce vei face asta, ispirea mea va fi ncheiat. Voi fi pltit pe deplin pentru cumplitele mele crime. tiu c lucrurile astea sunt greu de acceptat, dar ncearc s fii curajos i adu-i aminte c eti mai mult dect o simpl arm pe care o folosesc mpotriva ntunericului. Eti fiul meu i te iubesc, Tom. S fii convins de asta, orice s-ar ntmpla... Nu am tiut ce s rspund, i ne-am ntors n cas n tcere. Mama a ncuiat ua i ne-am ndreptat ctre furgon. S-a oprit pentru o clip i a aruncat o privire napoi. N-o s mai vin aici niciodat, spuse ea cu

tristee. Amintirile despre tatl tu sunt att de dureroase, nct e ca i cum l-a pierde pentru a doua oar. Pe drumul de ntoarcere spre corabie, am ncercat s chibzuiesc la ce spusese mama. Aflasem un adevr cumplit. Un adevr care era aproape imposibil de suportat .O

DELEGAIE DE TREISPREZECE

nd m-am dat jos din hamacul meu n zori, am vzut nc cinci furgoane ateptnd pe chei. Alice era deja acolo jos, ntr-un grup de vrjitoare din Pendle cele din clanul Deane. Prea pierdut i trist, dar cnd am cobort pe pasarel faa i s-a luminat i a venit degrab la mine. Ce se ntmpl, Tom? m-a ntrebat. Unde ai plecat cu mama ta ieri? Ai primit veti proaste? Nu pari deloc vesel... Atunci suntem doi care nu prem deloc veseli, i-am rspuns. Fr niciun cuvnt, ne-am ndeprtat de corabie i de urechile celorlali. Alice atepta

curioas, dar eu nu m 140 puteam hotr s-i spun cine era mama. Era destul de ru c o tiam eu. M durea i m fcea s m simt ruinat pentru ceea ce fusese ea odinioar. Mama m-a dus la casa unde a stat cndva cu tata, iam spus lui Alice. Asta-i tot. Dar ce i-a spus, Tom? Trebuie s-i fi spus ceva ca s fii att de abtut! A fost trist, asta-i tot. ntoarcerea acolo a fcut-o s simt ca i cum l-ar fi pierdut din nou pe tata. Dar a vrut s vd i eu casa. Alice nu era pe deplin mulumit de rspunsul meu, i, pe cnd ne ntorceam ctre Celeste, am vzut-o pe Mab Mouldheel privindu-ne. i ddea seama c niciunul dintre noi nu era vesel i avea un rnjet ncntat. Descrcarea proviziilor a durat un cear. i, cnd am terminat, soarele se afla deja sus pe cer. Vrjitoarele coborr n cele din urm: cteva reuir s-i gseasc loc s mearg ntr-un furgon, dar cele mai multe aveau s

mearg pe jos. Am pomit-o nspre rsrit: furgonul mamei, nconjurat de escorta ei, se afla n frunte. Urma cel cu provizii, apoi vrjitoarele, conduse de Grimalkin, cu Alice alturi. Eu mergeam n spate, cu Bill Arkwright i Vraciul. n vreme ce eu mi pusesem sacul n furgonul mamei, John Gregory i-l ducea pe al lui, n ciuda cldurii. M-am ntrebat din nou ce i scrisese mama pentru a-1 convinge s ni se alture att de trziu, srind n corabie n ultimul moment. Ce l fcuse s se rzgndeasc? Oare tia cine era ea cu adevrat? Nu, eram convins c dac ar fi tiu din cine m trgeam eu de fapt, n-ar mai vrut s aib de-a face cu mine. A fi fost alungat pentru totdeauna, la fel ca i Alice. Am cltorit toat ziua prin aria nemiloas a soarelui, urmnd valea rului Kalamos ctre oraul Yiannena. Eu m sim{eam foarte deprimat. Nu-mi puteam lua gndul de la adevrata identitate a mamei. Dar nimeni nu era prea vorbre. Soarele ardea cu putere i

noi aveam nevoie de toat fora pentru a putea ine pasul cu furgoanele. Am trecut prin sate cu case de piatr vruite i livezi de mslini, atrgnd asupra noastr destule priviri curioase. M-am ntrebat dac pe acolo existau spioni la un moment dat cu siguran aveau s ne atace. i pentru c att noi ct i menadele se ndreptau ctre Ord, prea inevitabil ca drumurile s ni se ncrucieze cndva. Eram obinuit cu bzitul lene al insectelor vratice de acas, dar aici ele se aflau pretutindeni. Erau roiuri de chestii zburtoare care mi intrau n glug i m ciupeau. Pe aici plou vreodat? am ntrebat, ridicndu-mi privirea ctre cerul albastru pe care ardea soarele. Cred c plou mult iama, rspunse Arkwright, i poate s fie i rece. Mama ta zice c e un loc cu totul diferit primvara, cu covoare de flori slbatice peste tot. Mi-ar plcea s le vd, am spus eu. Cine tie? Dup ce o s punem lucrurile la punct, poate c o s venim din nou ntr-o bun zi. Mi-

ar plcea s vd mai mult din ara mamei. Dar ce e ritul sta? Se auzea tot timpul, n surdin, i ncepea s m enerveze. Cicade un soi de greieri, mi explic Arkwright. Cam zgomotoase, nu? Dar animalele mai mari sunt cele de care trebuie s ne ferim, tinere Ward ca mistreii. Cu carnea foarte gustoas, dar cu coli ascuii dac te nimereti n calea lor. i pe urm sunt i lupi, i chiar uri. Da, e un inut diferit de al nostru, spuse Vraciul. Grecia e mult mai slbatic i mai primejdioas. i dac m gndesc i la puterea ntunericului... Pe lng menade, sunt vrjitoarele lamia din muni o mulime ca s nu mai vorbim de nsi Ordeen, i armata de elementarii de foc care vor veni cu ea prin portal. Auzind aceste cuvinte, am rmas tcui, fiecare pierdut n propriile-i gnduri. Ne atepta un mare pericol i trebuia s-i nfruntm nainte de a ne putea ntoarce n Comitat. M-am ntrebat dac o s mai vedem

vreodat rmurile lui nverzite. Ne-am oprit cu vreo cteva ore nainte de lsarea ntunericului, dup ce am trecut prin satul Kreatopolio, care n grecete nseamn casap. ntr-adevr, erau multe mcelrii acolo, cu carcase de miel agate n faa prvliilor, i am profitat pentru a cumpra came proaspt. Prietenii mamei ridicar trei corturi: cel mai mare pentru ea, n faa cruia toat noaptea a stat cineva de paz. Unele dintre vrjitoare au folosit celelalte dou corturi, dar majoritatea am dormit sub cerul liber. Eram foarte obosit i am adormit n clipa n care am nchis ochii. Dei trebuia s ajungem la destinaie ct mai repede posibil, mama hotrse s ne odihnim o zi, nainte de a pleca mai departe. Se temea de menade. n dimineaa urmtoare cercetaii aveau s mearg s vad dac exista vreun pericol imediat.

***

Ne-am trezit devreme i am mncat nainte de rsritul soarelui. Masa a fost simpl

putin brnz de capr, numit feta, i cteva felii de pine goale. A putea da gata o farfurie plin cu ou i unc, m-am plns eu ctre Arkwright. i eu, tinere Ward, replic el, dar cred c unii dintre flcii care n-au pornit n recunoatere au plecat s vneze mistrei. Aa c e posibil s mncm ceva mai bine mai trziu. Dac nu, avem mielul pe care Iam cumprat ieri. Dup micul dejun, Vraciul, Arkwright i cu mine ne-am ndeprtat puin de tabr i am gsit un plc de mslini sub care s ne adpostim de soarele arztor al dimineii. Vraciul prea agitat i nu-i gsea locul. Curnd se ridic n picioare. Nu ni se spune nimic! se plnse el. M duc s vorbesc cu mama ta, biete! Lipsi cam o or. Cnd se ntoarse, faa lui era ntunecat. Ei? ntreb Bill Arkwright. Ai primit vreun rspuns? Vraciul i puse jos toiagul i se aez ntre

noi la umbra unui mslin. Rmase tcut o vreme, apoi spuse: Se pare c odat ce Ordeen ajunge aici prin portal, o delegaie din zona respectiv intr n citadela Ordului. E un ritual care nu se schimb niciodat. Delegaii sper s o tempereze i s reduc efectele vizitei ei. Dar adevrul e c nimic din ce fac ei nu conteaz de fapt. Atunci de ce se mai obosesc? am ntrebat. Ce rost are dac nu obin nimic? O fac pentru c sunt oameni, biete. Oamenii sper ntotdeauna. Indiferent ct de disperat e situaia, ei se conving singuri c pot schimba lucrurile, c le pot mbunti; c de data aceasta vizita lor va mblnzi urmrile. Ordeen are nevoie de snge omenesc pentru a se trezi din somnul adnc n care se afl departe de portal. Prea puini dintre delegai se ntorc, iar cei care revin delireaz cu minile pierdute, cci oroarea experienei prin care au trecut i face s se icneasc. Kalambaka are de gnd s trimit

o delegaie de treisprezece oameni numrul obinuit dar mama ta are alt plan. n locul lor vor merge treisprezece dintre noi. Arkwright scoase un fluierat printre dini. A spus care dintre noi? Vraciul se uit atent la mine. Pn acum a spus un singur nume, biete. Al tu. Tu vei face parte din acea delegaie. Gndul m-a speriat, dar am ncercat s nu art. Speram c Vraciul, Arkwright sau mama vor fi alturi de mine. Mcar aa n-o s fiu singur. Fr ndoial, e un soi de mecherie. O cale de a ptrunde nuntru i de a lua dumanul prin surprindere, nu? ntreb Arkwright. Da, asta-i ideea. Nu tie nc bine cum o s facem, dar sper s crem un fel de diversiune. Principalul atac va fi lansat n timp ce delegaia se preface c i ndeplinete ca de obicei sarcina. Are de gnd s angajeze mercenari o mulime. Lupttori slbatici din nord.

Curnd, Arkwright a plecat cu cinii lui i eu am rmas singur cu Vraciul. Prea s nu fie n largul lui, i murmura ntruna, cltinnd din cap. Care-i problema? I-am ntrebat. Problema? Sunt prea multe probleme. Asta e cea mai primejdioas situaie n care m-am bgat cu ochii larg deschii, biete. Dac supravieuim unui atac din partea menadelor, care va veni mai mult ca sigur, va trebui s trecem Munii Pindului, unde miun vrjitoare lamia slbatice. i astea nainte s dm ochii cu Ordeen... Cuvintele lui referitoare la vrjitoarele lamia m-au fcut s m gndesc la Meg, iubirea vieii magistrului meu, i la sora ei, slbatica Marcia. Amndou se ntorseser n Grecia cu un an n urm. Poate c drumul nostru ne va duce aproape de locul unde se aflau ele? Mam ntrebat dac i ducea dorul lui Meg. O s te duci s o vezi pe Meg ct suntem aici? I-am ntrebat. Vraciul i-a lsat capul n jos i pentru o clip am crezut c n-o s-mi rspund sau

o s-mi spun pe un ton rspicat s-mi vd de treburile mele. Dar apoi a ridicat privirea i am vzut tristeea din ochii lui. Chiar nainte s vorbeasc am tiut c se gndise la asta. Am chibzuit mult, biete, dar am hotrt s nu m duc. Vezi tu, mi-a spus unde o s fie. Acum triete ntr-o ferm izolat n sudul ndeprtat. Pentru c a stat departe de oameni, probabil c acum a revenit la forma ei slbatic, i nici nu a mai recunoate-o. Peste un an sau doi n-o s mai fie diferit de sora ei Marcia. Am pierdut-o acum. Ar putea la fel de bine s fie moart. Cci, cu siguran, femeia pe care am cunoscut-o i am iubit-o nu mai exist, aa c a vrea s o pstrez n minte cum era odinioar... Scutur trist din cap i n-am putut gsi niciun cuvnt care s-i aline. Dar, spre surprinderea mea, cnd se ridic n picioare zmbea. tii, biete, oasele mele btrne nu s-au simit niciodat mai bine ca acum! Trebuie s fie din pricina cldurii i a aerului uscat. Fr ndoial, or s nceap s m doar din nou

imediat ce ne ntoarcem n Comitat. Dar n ciuda durerilor, o s m bucur s fiu din nou acas! Dup-amiaza trziu, Seilenos i trei dintre oamenii lui s-au ntors de la o vntoare de mistrei reuit. Ceilali rzboinici fuseser n recunoatere sau sttuser de paz n jurul taberei. n acea sear am mncat la lumina stelelor mistre i miel fript. Deocamdat totul e bine, spuse mama. Avem suficient vnat n zon, iar oamenii plecai n recunoatere spun c nu au vzut semne de activitate a inamicului. Mine ne continum drumul ctre Meteora. Seilenos se uit ctre Vraci, aflat n faa lui, i care doar ciugulea alene din mncare. Mnnc, domnule Gregory! spuse el cu un zmbet. Curnd o s ne luptm cu ntunericul. Trebuie s prinzi puteri! Vraciul l privi cu ndoial. mi ddeam seama c nu l plcea prea mult pe Seilenos. Acas, n Comitat, noi, vracii, nu mncm

mult atunci cnd ne amenin ntunericul, replic Vraciul. Cnd situaia devine periculoas, postim, refuzndu-ne mncarea pentru ca mintea i spiritul s fie mai bine pregtite s nfrunte dumanul. Vraciul grec cltin din cap. Nu pot s neleg aa ceva, strig el, ridicndu-i braele n sus de uimire. i slbeti puterile prin asemenea obiceiuri prosteti. Mncarea i vinul dau for. Nu e aa? Vei avea nevoie de for ca s nfruni salamandra. Ce e o salamandr? am ntrebat eu. Aceast salamandr este cea mai nalt i mai puternic form a elementariilor de foc. Mai puternic nc dect asteriile. O oprl mare, asta e, care st tolnit n inima flcrilor slbatice. i care scuip foc. i sufl pe nri aburi care prjolesc. Ai nevoie de mult mncare n tine pentru a lupta cu ceva att de cumplit. Mnnc, tinere vraci! Curnd o s ai nevoie de toat fora. Nevestele voastre nu v hrnesc bine acas? ntreb Seilenos, uitndu-se pe rnd la

Arkwright i la Vraci. Eu n-am nevast, mri Arkwright. Noi, vracii din Comitat, nu ne lum neveste, explic John Gregory. O nevast i nite copii ne-ar ndeprta gndul de la menirea noastr, care este s luptm mpotriva ntunericului. E-adevrat, o nevast frumuic ar putea s v distrag, aprob Seilenos. Din fericire, nevasta mea e urt i are limba ascuit! continu el, fcndu-mi cu ochiul. Am i cinci copilai de crescut. De aceea cltoresc cu voi, ca s scap de nevast i s ctig bani de la buna ta mam. Mie mi-era foame, aa c am mncat pe sturate. Chiar i aa, n comparaie cu Seilenos, pream c doar am ciugulit. El a mncat pn cnd burta lui umflat sttea s pocneasc, aplaudat de oamenii lui, care se artau ncntai de apetitul su de nestpnit. Cnd m-am ntins s m culc, el tot mai mnca i bea vin n cantiti uriae. M-am gndit la ceea ce spusese mai

devreme Vraciul. Mama nu pomenise nimic la cin de planul ei, aa c probabil nu l definitivase. De ce m alesese s fac parte din delegaie? Gndul era nfricotor, dar trebuia s m ncred n judecata mamei. Curnd dup ivirea zorilor, ne-am continuat cltoria ctre rsrit. Am mers vreme de trei zile, i fiecare etap a drumului era mai obositoare dect cea de dinainte. Era foarte cald i mult praf, soarele ardea nemilos. n cea de-a treia zi am trecut pe la marginea oraului Yiannena. n cele din urm, am vzut la orizont un lan de muni, cei pe care trebuia s i trecem pentru a ajunge la Meteora. Dou seri mai trziu, ne instalam tabra la poalele lor i ne uitam la Munii Pindului, care se nlau chiar deasupra noastr. A doua zi, nainte de prnz, urma s ncepem urcuul. Dincolo de muni ne atepta cmpia Kalambaka, unde Ordeen va iei prin portalul ei. Fiecare mil ne ducea mai aproape de acea primejdie final .ATAC DE NOAPTE tteam ntins, nfurat n pelerina mea,

la ceva distan de focul pe care se pregtea mncarea. Fusese o zi torid, dar stelele strluceau pe cer i aerul ncepuse s se mai rcoreasc puin. ncepusem s m las nvluit de somn, cnd am fost trezit brusc de un zgomot puternic. Suna ca un rset slbatic, dar se termin cu un ipt turbat. Am ridicat privirea i m-am uitat n ntunericul de dincolo de foc. Imediat sunetul se repet din alt direcie, i atunci, nfcndu-mi toiagul, am srit n picioare. Erau menadele eram sigur de asta. Se pregteau de atac. i ceilali ncepeau s se agite n jurul meu. La lumina tciunilor am vzut capul ras al lui Bill Arkwright, care arunca cu piciorul pmnt peste sclipirea portocalie a focului, lsndu-ne aproape cufundai n bezn. n deprtare i alte focuri erau stinse, astfel nct dumanul s ne poat vedea doar la lumina stelelor. L-am zrit pe Arkwright ghemuindu-se pentru a fi o int mai greu de nimerit, i am fcut la fel. Se auzir alte strigte i ipete, de data asta din spatele nostru i mult mai aproape. Eram

nconjurai: menadele strngeau cercul, gata s ne atace. O umbr se repezi direct ctre Arkwright i el o pli cu toiagul su. Menada czu la picioarele lui cu un grohit, dar altele alergau spre noi din toate direciile. Le auzeam tlpile lovind pmntul uscat. M-am rsucit pentru a opri o menad care se repezise la umrul meu stng, i am nvrtit toiagul ntr-un arc de cerc. Am lovit-o n cap i ea i-a pierdut echilibrul i a czut. Am apsat n locaul toiagului i tiul a nit afar cu un clinchet. Acum era o lupt pe via i pe moarte. Menadele erau peste tot n jur, unele repezindu-se la mine s m njunghie cu tiuri lungi i ascuite, altele atacnd cu minile goale. Unele omorser deja. Din gura uneia iroia snge i ntre dini avea fii de piele i buci de carne. M-am rsucit, ncercnd s le in departe de mine. Erau prea multe cu care s m lupt i nu speram s primesc vreun ajutor, pentru c toi ceilali tovari ai mei se aflau n aceeai situaie disperat. Eram mult mai puini, i menadele ne copleeau.

Singura mea speran era s sparg cercul, aa c am pornit la atac, repezindu-m nainte i mplntnd lama toiagului n silueta care se afla chiar n faa mea. Ea a czut pe spate i eu am srit peste trupul ei ntr-un spaiu deschis. Menadele continuau s ipe n spatele meu. Trebuia s ajung alturi de ceilali Bill Arkwright i Vraciul sau chiar vrjitoarele din Pendle i s luptm mpreun. Am vzut o umbr n dreapta i nainte s m pot rsuci pentru a m apra, o mn ma prins strns de ncheietur i m-a tras n ntuneric. Vino dup mine, Tom! strig o voce pe care o cunoteam foarte bine. Era Alice! Unde mergem? am ntrebat. N-avem vreme de vorbit. Trebuie s plecm de aici mai nti... Am urmat-o. Am alergat departe de tabr, ndreptndu-ne tot spre rsrit. Zgomotul luptei se stinse n deprtare, dar cnd am vzut c Alice nu d niciun semn c ar

ncetini pasul, am prins-o din urm i am apucat-o de bra. Eu nu merg mai departe, Alice. Ea se ntoarse spre mine, cu chipul n umbr, dar ochii i strluceau n lumina stelelor. Trebuie s ne napoiem n tabr, Alice. Au nevoie de tot ajutorul pe care-l pot primi. Nu putem s plecm aa. Nu putem s-i prsim i s ne gndim doar la noi. Mama ta a spus c la primul semn de primejdie trebuie s te iau de acolo. Mai ales dac menadele atac. Du-l pe Tom undeva n siguran, a spus. Dac se ntmpl ceva cu el, atunci totul e degeaba. M-a pus s-i promit. De ce ar fi totul degeaba? Nu neleg, am spus eu. Indiferent care e planul mamei tale pentru a o nfrnge pe Ordeen, tu reprezini o parte important din el, Tom. Aa c nu trebuie s peti nimic. Trebuie s ne continum drumul ctre rsrit. O s ajungem sus n muni nainte de ivirea zorilor. Acolo n-or s ne gseasc. Alice mi ascundea uneori anumite lucruri, dar

niciodat nu m minise. tiam c urmeaz instruciunile mamei, aa c am continuat s merg spre rsrit, dei fr tragere de inim. Eram la fel de ngrijorat din cauza atacului asupra taberei. Fuseser att de multe menade acolo, dar tiam c cei atacai vor lupta din toate puterile. Era acolo garda mamei, dar i vrjitoarele din Pendle, Vraciul i Bill Arkwright care cu siguran va crpa cteva este. Cum de nici tu i nici vrjitoarele din Pendle nu ai adulmecat atacul? am ntrebato acuzator. i cu siguran mama sau Mab trebuiau s tie ce urma i s dea alarma. Ce s-a ntmplat, Alice? Alice a ridicat din umeri. Nu tiu rspunsul la ntrebarea asta, Tom. M-am simit tulburat, dar n-am mai spus nimic, pstrnd pentru mine ngrijorarea. Mama mi spusese deja c puterile ei de prevestire scdeau. Eram convins c Cel Ru ne slbea puterile, fcndu-ne misiunea tot mai imposibil. Haide, Tom. S mergem! strig Alice, i n

vocea ei insistent se simea grab. Mai mult ca sigur c nc ne mai urmresc... Aa c am mai alergat o vreme, pn ce am ncetinit i fuga s-a transformat ntr-un mers rapid. Cnd am ajuns la poalele munilor Pind, luna se ivi deasupra conturului ntunecat al piscurilor care se ridicau naintea noastr. Fr ndoial, undeva n fa se afla un drum care i traversa, dar aici nu ne aflam acas, n Comitat, i nu cunoteam terenul i nici nu aveam o hart pe care s o cercetm. Tot ce tiam era c Meteora se afla undeva la rsrit, dincolo de lanul acesta muntos. Aa c am nceput s urcm, cum am putut, spernd s gsim o cale de-a ajunge acolo. Suiam de vreo zece minute printr-o pdure de pini deja ncepeam s nduesc, epuizat cnd Alice se opri brusc, cu ochii mari. Adulmec de trei ori aerul. Sunt menade care vin dup noi, spuse ea. Nu am nicio ndoial n privina asta. Cred c ne-au luat urma.

Cte sunt, Alice? Trei sau patru. Nu prea departe, n urma


noastr. M-am uitat napoi, dar chiar i cu luna care sclda n lumina ei panta, nu vedeam nici urm de urmritori printre copaci. Dar Alice rareori se nela cnd era vorba de adulmecat primejdia. Cu ct urcm mai sus, cu att cresc ansele noastre de a ne ascunde i de a ne pierde urma, spuse ea. Aa c ne-am ntors i am plecat mai departe n grab. Curnd am lsat copacii n spatele nostru, iar povrniul a devenit mai abrupt i mai stncos. M-am ntors din nou s m uit n urm i am zrit patru umbre care se micau rapid n sus pe crare. Se apropiau repede de noi. Mergeam pe o potec ngust, ntre dou steiuri uriae care se ridicau de-o parte i de alta, cnd deodat am vzut n faa noastr o peter, a crei gur se deschidea n jos.

Poteca ducea direct ctre ea. Era s ingurul loc ncotro puteam merge. Am putea s scpm de ele nuntru, n ntuneric. E mai greu s ne gseasc urma acolo, propuse Alice, adulmecnd repede intrarea peterii. Pare destul de sigur. Nicio primejdie. Dar dac se nfund, Alice? Dac nu exist o ieire, o s fim prini n ntuneric ca ntr-o curs. Nu prea avem de ales, Tom. Ori intrm n peter, or ne ntoarcem i le nfruntm pe crare. Avea dreptate, nu exista alternativ. Am ncuviinat din cap i, dup ce mi-am folosit cutia cu iasc i amnarul s aprind lumnarea pe care o aveam ntotdeauna cu mine, am pit nuntru. La nceput, coborul era lin i aerul mult mai rece dect afar. Cnd i cnd ne opream i ascultam, dar nu auzeam niciun zgomot care s ne dea de veste c suntem urmrii. Curnd ns menadele vor intra dup noi. i dac petera se nfunda? Nici nu voiam s m gndesc.

Dar poteca ce ducea la gura peterii era btut, ceea ce nsemna c exista un drum care strbtea petera. Acum tunelul cobora mai abrupt, fiecare pas ducndu-ne mai n adncul pmntului. Deodat am auzit nite lovituri uoare i ritmice n peretele din dreapta noastr. Aproape imediat se auzi un rspuns n peretele din stnga. Ce-i asta, Alice? Nu tiu, rspunse ea, cu ochii mari. Nu sunt menadele. Ele se afl undeva n spatele nostru. Asta dac nu exist deja altele n peter. Loviturile devenir mai frenetice, ajungnd s semene cu btile unui toboar nebun, cu multe brae. Sunetele se auzeau uneori de sus, dar majoritatea veneau dintr-o parte, ca i cum cineva sau ceva mergea n pas cu noi, de-a lungul tunelului. Nu vedeam ns nimic. Cei care scoteau sunetele acestea fie erau invizibili, fie se aflau n interiorul stncii. Oare puteau fi un soi de elementarii? m ntrebam. n cele din urm btile se stinser, ceea ce

m fcu s m simt mult mai bine. Acum tunelul devenise mai ngust i foarte abrupt, cu podeaua vlurit i presrat de pietre. Dup cteva minute am ieit ntr-un coridor mai larg, nclinat de la stnga la dreapta. Pn acum petera fusese uscat, dar aici apa cobora n cascad pe peretele ndeprtat i picura din tavan, iar pe jos erau bli. Am urmat n jos panta. Curnd, blile de sub picioarele noastre au devenit un curs de ap puin adnc dar rapid, pe care I-am urmat. Am mers nainte, tot mai deprimai pe msur ce ncrederea ne disprea. Adncimea apei cretea necontenit; n cele din urm ne-a trecut de genunchi, iar curentul a devenit att de puternic nct miera greu s-mi in echilibrul. Acum auzeam deja menadele strignd una la alta n spatele nostru, iar sunetele preau din ce n ce mai aproape. naintnd cu greu, cu apa pn la mijloc aproape, am ajuns la ceea ce, la prima vedere, prea captul peterii. Dar nivelul

apei nu ddea semne s mai creasc dac n-ar exista cale de scpare, cu siguran ar fi trebuit s ajung la tavanul peterii. Doar cnd m-am mai apropiat am vzut ct de agitat era apa. Se lovea de un perete de stnc, nainte s se ntoarc n ceea ce arta ca o vltoare uria. Undeva mai jos de noi am auzit ecoul unui muget al apei care se prvlea. Probabil c se prbuea printr-o gaur ntr-o peter i mai adnc. Apoi am auzit strigte i ipete furioase n spatele nostru. Menadele se apropiau i noi eram prini ca ntr-o capcan la peretele de stnc. Disperat, am ridicat lumnarea i am cercetat cu privirea pereii care ne nconjurau. La dreapta noastr se afla o fie de grohoti care urca, o zon uscat deasupra apei. Spre uurarea mea, am vzut c ducea ntr-un mic tunel. Am artat ctre el i Alice a nceput imediat s urce, urmat de mine, pe pietrele care ne fugeau de sub picioare. Urmritoarele noastre erau foarte aproape acum. Le auzeam

picioarele pe grohoti, apoi alergnd prin tunel n spatele nostru. Or s ne prind n cteva clipe, m-am gndit. Oare era mai bine s m ntorc i s le nfrunt acum? Tunelul era foarte ngust; doar o singur menad se putea npusti odat asupra mea. Asta le micora ansele mpotriva noastr. Am hotrt c era ntr-adevr momentul s m ntorc i s lupt. I-am dat lumnarea lui Alice. Apoi, inndumi toiagul n faa mea la patruzeci i cinci de grade, i-am eliberat tiul, i mi-am adus aminte de toate lucrurile pe care le nvasem de la Bill Arkwright. Respir rar i adnc. Repartizeaz-i greutatea n mod egal. Las-1 pe duman s se repead la tine i s fac prima micare. Fii gata de contralovitur... Menadele se pregteau s atace, tot mai furioase, revrsnd un torent de cuvinte greceti. Nu nelegeam totul, dar am prins sensul. mi spuneau ce aveau de gnd s-mi fac: Os-i smulgem inima! O s-i bem sngele! O s-i mncm carnea! O s-i roadem

oasele! Prima menad se repezi direct la mine, agitnd n aer un cuit i o epu de lemn nspimnttoare. Faa ei era schimonosit de ceva mai cumplit dect furia. Se arunc spre mine. Am fcut un pas napoi i apoi am dobort-o cu o lovitur puternic la tmpl. Cea din spatele ei naint spre mine cu mai mult pruden. Avea o privire de nebun, dar expresia de pe faa ei era de viclenie, i atepta s fac eu prima micare. Nu avea nicio arm; i ntinsese nainte minile. Dac reuea s m apuce, imediat ar fi nceput smi sfie trupul n buci. Celelalte s-ar fi repezit s o ajute i atunci s-ar fi sfrit totul pentru mine. Buzele ei umflate se desfcur pentru a da la iveal colii ascuii, i o duhoare ameitoare m nvlui mult mai groaznic dect rsuflarea unei vrjitoare care folosea magia de snge sau de oase. Menadele se hrneau n egal msur cu strvuri i cu came proaspt, iar cea din faa mea avea

buci de came putrezit ntre dini. Deodat am auzit un zgomot ca o ciocnitur deasupra mea ceva ce nu avea nicio legtur cu menadele. Aproape imediat i rspunse un altul, mult mai puternic i mai aproape. Sunetele ncepur s se adune ntrun crescendo asurzitor i cteva secunde mai trziu ne nconjurau, o cacofonie de bti ritmice n stnc. Devenea din ce n ce mai tare, o bubuitur insistent i amenintoare. Menada i pierdu rbdarea i se repezi la mine. Am ridicat toiagul i, folosindu-1 ca pe o suli, i l-am nfipt n umr. A ipat i s-a dat napoi, cltinndu-se. n clipa urmtoare, desprinse probabil de zgomotul asurzitor, o mulime de pietre ncepur s cad n jurul nostru, iar de deasupra capetelor noastre se auzi un huruit nfricotor. Am simit cum ceva m lovete n cap i am czut pe spate, pe jumtate ameit. M-am chinuit s m ridic n genunchi i pentru o fraciune de secund am vzut faa ngrozit a lui Alice. Apoi tavanul tunelului se prbui cu un muget strident i aspru, ca un imens

scrnet, i totul se ntunec n jurul meu. Am deschis ochii i am vzut-o pe Alice aplecat deasupra mea. Lumnarea arsese aproape n ntregime i acum nu mai era dect un muc. Gura mi-era plin de amreal, i am simit sub limb o bucic de frunz un leac din punga de piele a lui Alice. ncepeam s fiu ngrijorat, remarc era. Ai fost atta vreme incontient. M ajut s m ridic n picioare. M durea ru capul i aveam n cretet un cucui ct un ou. Dar nu se vedea nici urm de atacatorii notri. Menadele sunt ngropate sub grmada aia de pietre, Tom, aa c deocamdat suntem n siguran. S sperm, Alice sunt foarte puternice i cele care au supravieuit vor ncepe s dea la o parte pietrele ca s ajung la noi! Alice ncuviin din cap i se uit la povrniul nesat de buci de stnc. M ntreb ce erau sunetele alea...

Nu vreau s m gndesc la asta, dar


probabil c ceea ce le producea a fcut i tavanul tunelului s se prbueasc. Trebuie s gsim repede o cale de a iei de aici, Tom. Lumnarea asta nu mai dureaz mult. Asta dac exista cu adevrat vreo cale. Dac nu, se terminase cu noi. Nu aveam cum s mutm stncile alea. Unele dintre lespezi erau prea mari chiar i pentru a fi ridicate de amndoi odat. Am mers mai departe pe tunel, ct de repede puteam: bucica de lumnare ncepuse s plpie. Curnd aveam s rmnem n bezn; poate c n-o s mai vedem niciodat lumina zilei. ns chiar n acea clip mi-am dat seama c nu plpia doar pentru c se stingea. Era un curent de aer care sufla ctre noi. Dar ct de mare era deschiztura n stnc, m-am ntrebat. Oare o s reuim s ne strecurm afar? Treptat, pe cnd urcam, curentul a devenit mai puternic. Speranele mi-au crescut. i da peste cteva clipe am vzut

naintea noastr lumin. Exista o cale de a iei! Cteva minute mai trziu, fericii c scpasem din ceea ce ar fi putut fi mormntul nostru, am ieit pe o crare. Acea parte a muntelui era luminat de lun, care devenise mai palid, vestind apropierea zorilor. Am luat mucul de lumnare de la Alice, l-am stins i lam bgat n buzunarul pantalonilor, pentru a1 mai putea folosi la nevoie. Apoi, fr niciun cuvnt, ne-am continuat drumul ctre rsrit pe crarea care ne ducea n adncul munilor. Trebuia s ne grbim i s gsim o trecere spre esul de dincolo de ei. Speram doar c mama i ceilali supravieuiser atacului menadelor. Dac era aa, atunci i ei i continuau drumul ctre Meteora i aveam s-i gsim acolo .

LAMIILE

n cele din urm, am ajuns ntr-un loc unde crarea se bifurca. Amndou drumurile preau s duc spre rsrit, ctre es, dar pe care s apucm? Pe unde o lum, Alice? am ntrebat. Ea adulmec fiecare crare, pe rnd.

Nu prea avem ce alege, spuse ea,


ncruntat. Niciuna nu e sigur. Asta e un loc periculos. Care e pericolul? Lamii. O mulime... Lamiile pndeau n trectorile de munte ca aceasta, atacnd cltorii. Gndul la ele m tulbura foarte tare mi aminteam ce spusese Mab c citise n oglind: cum Alice va fi omort de o lamie slbatic n cltoria ctre Ord. Eram sfiat ntre dorina de a-i spune ce mi povestise Mab i dorina de a tcea. Dar de ce s-i spun? m-am ntrebat. Ea oricum era cu ochii n patru i dac ar ti, asta nu ar face dect s-i mreasc frica. Dar tot mi-era team c profeia lui Mab se va mplini. Poate c ar trebui s rmnem aici un timp, Alice, am sugerat eu, scrutnd cerul, care deja ncepuse s se lumineze. Curnd soarele va urca n nalturi. Nu poate s fie mai mult de jumtate de ceas pn s rsar.

Lamiile nu suportau lumina soarelui atunci am fi fost n siguran dar Alice cltin din cap. Socotesc c ne-au mirosit deja. tiu c suntem aici, Tom. Dac rmnem n loc or s ne nconjoare din toate prile ar putea sosi nainte s rsar soarele. E mai bine s mergem. Avea sens ceea ce spunea, aa c am ales, la primul impuls, poteca din stnga. Urca abrupt un timp, pentru ca apoi s coboare ctre o mic vale flancat de piscuri abrupte care se nlau ascuite la cer. Chiar i atunci cnd a rsrit soarele, valea aceea rmase n umbr. Pe cnd coboram repede pe crare, luna palid a disprut i eu am nceput s devin tot mai agitat. n dreapta noastr se vedea intrarea ntunecat ntr-o peter, i am observat penele mprtiate pe jos n jurul nostru. Mai vzusem imaginea asta i acas, n Comitat. Era un semn c vrjitoarele lamia slbatice erau prin preajm. Cnd nu gseau o prad uman, se mulumeau cu creaturi

mai mrunte, ca psrile i oarecii, folosindu-se de magia neagr pentru a le vrji n vreme ce le sfiau n buci i le beau sngele. Curnd, spre groaza noastr, am vzut mai multe semne de primejdie: o a doua peter, cu stncile din faa ei ptate de snge i presrate cu rmie de psri moarte aripi, ciocuri, capete i picioare. Am luat-o pe drumul greit, Alice! Trebuie s ne ntoarcem! Ori asta, ori s mergem nainte mult mai repede! spuse ea, dar era deja prea trziu... Am auzit n spate un uierat nfiortor i, cnd ne-am ntors, am vzut ceva mare alergnd n urma noastr pe crarea stncoas. Era o lamie slbatic. Creatura, o dat i jumtate nlimea mea, era ghemuit n patru labe; membrele ei subiri se terminau cu mini mari, rsfirate, iar fiecare deget prelung avea o ghear ascuit, ucigtoare. Prul ei lung i unsuros i atrna pe spatele solzos i peste fa. Ceea ce deslueam din trsturile ei mi-a spus c situaia nu putea fi

mai rea de-att. Cci nu vedeam faa buhit a unei vrjitoare lamia care tocmai mncase, ceea ce o fcea mai moale i mai puin agresiv. Nu, era un chip supt i cadaveric, iar n ochii larg deschii sub pleoapele grele se citea hmeseala. M-am ntors i m-am aezat n faa lui Alice, cu toiagul ridicat lamiilor nu le place lemnul de scoru-de-munte. L-am cobort repede i cu putere ctre capul lamiei. S-a auzit un zgomot nfundat cnd captul toiagului a lovit creatura, care s-a tras napoi, uiernd furioas. Am naintat dup ea, lovind-o iar i iar. Atunci am auzit un alt uier mnios n spate; m-am rsucit i am vzut o a doua lamie apropiindu-se de Alice. Aproape imediat o a treia a aprut i a alergat sus pe o stnc mare din dreapta noastr. Acum lemnul de scoru-de-munte nu mai era suficient, aa c am apsat locaul secret al toiagului i, cu un clinchet scurt, lama retractabil s-a ivit n captul lui. Stai n spatele meu, Alice! am strigat.

Dac a fi putut s o mping pe lamie napoi acolo unde crarea devenea mai lat, am fi putut alerga pe lng ea i am fi scpat. Fr s mai pierd vremea, am mpuns cu putere lamia care se afla n faa mea. Am intit bine i lama a ptruns n umml ei drept, din care a nit un uvoi de snge negru. Lamia a ipat i s-a dat napoi, aa c eu am naintat i mai mult, lovind-o repede, innd-o departe, ncercnd s-mi pstrez concentrarea. Lamiile sunt incredibil de iui i aceast retragere nceat se putea transforma n orice clip ntr-un atac rapid i ndrjit. Lamia putea s se npusteasc fulgertor asupra mea, intuindu-m la pmnt cu ghearele, n vreme ce dinii ei nfometai mi-ar fi mucat din came. Aa c trebuia s m concentrez i s atept momentul potrivit pentru a-i strpunge inima cu tiul meu. Pas cu pas, am continuat s naintez. Concentreaz-te! mi-am spus. Pndete! Fii atent! Fii pregtit pentru orice semn al unui atac! Deodat am auzit un ipt n spatele meu.

Alice! Am riscat s arunc o privire rapid peste umr. Nu o vedeam nicieri! ntorcndu-m cu spatele la lamia rnit, am luat-o la fug napoi pe crare, n direcia acelui ipt. Nu se vedea nici urm de Alice i m-am oprit. Oare am mers prea departe? mam ntrebat. Disperat, cu inima btndu-mi nebunete de team pentru Alice, m-am ntors repede pe crare pn cnd am ajuns la o deschidere n stnc. n faa ei, pe pmnt, se vedeau pene i resturi de psri. Oare fusese trt aici? Un strigt dinuntru mi confirm bnuielile, dar vocea ei prea ndeprtat i oarecum nbuit. M-am strecurat prin deschiztur i am naintat n ntunericul din ce n ce mai adnc. Am ajuns la o alt peter, mult mai mic dect celelalte doar o gaur neagr care cobora abrupt n adncul pmntului. Deodat am vzut-o pe Alice, uitndu-se napoi ctre mine. Privirea ei o ntlni pe a mea i i-am vzut teama, durerea i disperarea. Flcile lamiei erau nfipte n umrul ei drept i pe gtul ei am vzut snge.

Lamia o trgea n jos, cu capul nainte, n strfundul brlogului ei. Ultimul lucru pe care I-am vzut din Alice a fost glezna ei stng i pantoful cu vrf ascuit, apoi a disprut cu totul. S-a ntmplat att de repede: nainte s pot face o micare, Alice nu mai era. M-am repezit dup ea, am aruncat din mn toiagul i mi-am strecurat mna stng n deschiztur, ntr-o ncercare disperat de a-i apuca glezna. Dar ea era deja trt mult prea departe. Am bgat mna n buzunar dup bucica de lumnare i cutia cu iasc. Aveam nevoie de lumin dac voiam s o urmresc n bezn. Simeam un nod n gt. Dinii lamiei erau nfipi adnc i poate c deja ncepea s-i sug sngele, mi-am spus. Era exact ce prevestise Mab. i Mab mai spusese c Alice avea s moar acolo jos, n ntuneric. Vrjitoarea o s-i sug sngele pn cnd inima ei va nceta s mai bat. Am auzit nite rcieli venind de jos, din vizuina vrjitoarei. Probabil c deja era prea trziu. nnebunit de team pentru Alice, miam amintit deodat de dorina ntunecat pe

care mi-o druise Grimalkin. Nu trebuia s o folosesc nsemna invocarea ntunericului. Dar nu aveam de ales. Cum puteam s stau deoparte i s o las pe Alice s moar atunci cnd aveam puterea de a o salva? Ochii mi se umplur de lacrimi i gtlejul mi se strnse de emoie. Nu-mi puteam imagina viaa fr Alice. Trebuia s o fac. Dar oare folosirea ei o va salva cu adevrat pe Alice? Oare va fi suficient de puternic? Doresc ca Alice s fie nevtmat, n siguran i bine! am strigat, i apoi am repetat dorina repede, aa cum mi spusese Grimalkin. Doresc ca Alice s fie nevtmat, n siguran i bine! Nu tiu ce m ateptam s se ntmple. Oricum nu credeam c Alice o s apar pur i simplu lng mine, ntreag i nevtmat. Speram s o vd trndu-se departe de brlogul lamiei. Dar tot ce auzeam era uierul ndeprtat al vntului. Grimalkin spusese c dorina conjinea ani ntregi de putere adunat. Totui, ceva ar trebui s se ntmple acum, nu?

Dar nu se ntmpla nimic absolut nimic i inima mi se strnse de dezamgire i disperare. Dorina nu funcionase. Greisem eu cu ceva? M-am uitat din nou n adncul ntunecat al brlogului lamiei i remucarea ncepu s m road. De ce am pierdut timpul folosind dorina? De ce am fost att de prost? Trebuia s-mi fi aprins lumnarea i s m duc dup ea imediat. Am deschis cutia cu iasc, dar n clipa aceea am simit ceva chiar n spatele meu i mi-am adus aminte de cea de-a treia lamie. n graba mea de a o salva pe Alice uitasem cu totul de ea! M-am rsucit... Dar nu era o lamie. Nu, era ceva mult mai ru. Stnd acolo zmbindu-mi, era nsui Necuratul. Luase forma lui Matthew Gilbert, barcagiul omort. Matthew fusese un brbat zdravn i vesel, cu mini mari i un zmbet cald. Primii doi nasturi ai cmii erau descheiai, dnd la iveal prul castaniu de pe pieptul lui lat. Era ntru totul brbatul prietenos care i condusese odinioar lepul de-a lungul canalului de

la Caster la Kendal. Dar Cel Ru m mai vizitase i nainte sub aceast form, aa c tiam exact cu cine aveam de-a face. Ei, Tom, nu-i o zi cu totul special? Una pe care o atept de mult vreme. n sfrit, ai folosit ntunericul! M-am dat napoi speriat la auz ul cuvintelor lui i am cltinat din cap dei tiam c m mineam chiar i pe mine. Cum puteam s tgduiesc? Vraciul m avertizase c Diavolul o s ncerce s m atrag de partea lui, corupndu-m ncetul cu ncetul, pn ce sufletul meu nu avea s-mi mai aparin, ci o s fie al lui. i chiar spusese c Alice era cel mai posibil instrument prin care s-i ating scopul. Iar acum se ntmplase. M folosisem de ntuneric pentru a o salva pe Alice. Nu ncerca s pretinzi c nu-i aa! n definitiv, tocmai ai folosit o dorin ntunecat. Crezi c nu tiu asta? Folosirea dorinei ntunecate m-a prevenit de ceea ce se ntmpl, aa c am venit imediat. Dorina a salvat-o pe Alice. Va fi curnd alturi de tine imediat ce eu plec i ngdui timpului s se

ntoarc la normal. Tu eti liber s te miti, dar restul nu e uit-te n jurul tu i atunci poate ai s m crezi.... Diavolul putea modifica scurgerea timpului; uneori chiar s-i opreasc de-a binelea. M-am uitat n sus prin despictura din stnc i am vzut pe cer o pasre, un soi de uliu, lng steiul de la intrarea n peter, dar nu zbura. Sttea nemicat, ncremenit n ntinderea alburie. Ai avut mare noroc s scapi i s ajungi n munii tia, continu Cel Ru. Atacul v-a luat pe toi prin surprindere. Vrjitoarele din Pendle care sunt mpotriva mea nu au simit ameninarea. Nici mcar vrjitoarea aia mic i deteapt de Mouldheel, cititoarea n oglind. Puterile mamei tale nu au servit la nimic, pentru c i-am ntunecat putina de prevestire fac asta deja de multe luni. Cum sper ea s nfrng un duman care are tot sprijinul meu? Spune-mi tu asta! Nu am zis nimic. Era suficient de ru c ne confruntam cu ceva att de cumplit i de puternic precum Ordeen. Dar n spatele ei,

gata s o ajute cu puterea lui nc i mai mare, sttea Diavolul. Mama nu putea spera s-i nfrng pe el. ntreaga noastr aciune prea sortit eecului. Ai rmas tcut, Tom. tii c am dreptate. Aa c acum o s-i mai spun ceva. O s-i explic exact cum stau lucrurile. Curnd va fi ziua ta de natere o s mplineti cincisprezece ani, nu? Nu am rspuns, dar avea dreptate. Urma s fac cincisprezece ani pe 3 august, adic doar peste ceva mai mult de o sptmn. Mama ta se bizuie pe tine pentru a-i duce mai departe planul, sortit s nu reueasc, urm el. Vrei s tii care e rolul pe care urmeaz s-i joci n toat aceast nebunie? Eu am ncredere n mama, i-am rspuns. Sunt fiul ei i o s fac orice vrea ea. Orice? Ce generos din partea ta, Tom. Chiar aa, foarte generos. Dar va trebui s fii generos extrem de generos pentru c ea are nevoie de foarte mult de la tine. Nici mai mult nici mai puin dect viaa ta. n ziua n care

mplineti cincisprezece ani vei fi sacrificat pentru nevoia ei disperat de a nvinge. Mini! am strigat, tremurnd de furie. Mama m iubete. Ea i iubete toi copiii. Nu ar putea face asta. N-ar putea, Tom? Nici mcar pentru binele suprem? Oamenii sunt nite lucruri de care te poi folosi. Ea crede n Lumin i este gat s fac orice pentru a nfrnge ntunericul. Chiar i s sacrifice ceea ce iubete cel mai mult. Adic pe tine, Tom. Asta are de gnd s fac! Nu poate s fac aa ceva. Pur i simplu nu o s-o fac... Nu? Eti sigur? Un sacrificiu de snge deosebit ar putea s-i ofere o ans. Iar sngele tu e cu totul deosebit, Tom. E sngele celui de-al aptelea fiu al unui al aptelea fiu... Nu am rspuns nimic. Spusesem deja destul. Necuratului i fcea plcere tulburarea mea. Nu numai asta, continu el, dar eti i fiul mamei tale. i ea nu este o fiin omeneasc.

tii ce este? Cel Ru zmbi. i-a spus deja, dup cte vd. Eti aa de uor de citit, Tom, ca o carte deschis. Aadar, tii ce a fcut n trecut. Ct de crud i nsetat de snge a fost odat o adevrat slujitoare a ntunericului. i n ciuda convertirii ei la Lumin, se ntoarce la forma ei originar. Gndete-te ct de uor va fi pentru o creatur ucigtoare ca ea s te sacrifice pentru o cauz n care crede! Totul a devenit ntunecat n jurul meu i am simit c m prbuesc prin spaiu i c urmeaz un impact ngrozitor. Era ca i cum a fi fost aruncat de pe un pisc i cdeam ctre stncile de la baza lui. Eram ngrozit, i m ateptam dintr-o clip ntr-alta s m zdrobesc i s m mprtii n mii de frme.

S NGELE ME U

rusc, tot trupul mi zvcni, dar nu simeam nicio durere. Am deschis ochii i am privit n sus, cu ochii mijii n lumina puternic a soarelui. Era diminea trziu. M-am ridicat n capul oaselor i m-am uitat n jur. Mi-am vzut toiagul alturi. Brusc, mi-am adus aminte de tot. Alice! Petera! Am srit n picioare. M aflam pe o potec de munte, cu piscuri ascuite de-o parte i de alta. Nu puteam s-mi dau seama dac era aceeai potec pe care mersesem n noaptea dinainte, dar nu se vedea deschiztura n stnc spre petera lamiei, i nici urmele ospului lor. Tom!

M-am rsucit i am vzut-o pe Alice venind pe crare ctre mine, cu obrajii plini de lacrimi. Crezusem c era moart, aa c fr s m gndesc am alergat la ea i am cuprins-o n brae. Toate ndoielile mi dispruser. Ce mai conta ce credea Vraciul? n clipa aceea, dup toate chinurile prin care trecuserm amndoi, nu-mi mai psa. Alice m-a mbriat i ea, i am rmas mult timp nemicai, dar apoi ea s-a desprins i a fcut un pas napoi, cu minile aezate uor pe umerii mei. Oh, Tom, chiar s-au petrecut toate lucrurile din noaptea trecut? Era bezn i dinii lamiei mi sfiau carnea. Pierdeam snge i eram din ce n ce mai slbit, i miam spus c totul se termina. Muream. Apoi, n clipa urmtoare, soarele strlucea deasupra mea, iar pe trupul meu nu se vede nicio urm. A fost doar un comar? Toate s-au ntmplat, i-am spus eu. Dar, vezi tu, Grimalkin mi-a fcut dou daruri un pumnal i o dorin ntunecat. Aa c, atunci cnd lamia te-a trt n brlogul ei, am folosit

dorina pentru a te salva. Apoi tatl tu i-a fcut apariia. i i-am spus ce zisese Cel Ru att ct mi puteam aduce aminte; cum mi spusese c urmam s fiu sacrificat. Dar tot nu i-am spus lui Alice c mama era Lamia cea dinti. Nu puteam s rostesc asta cu voce tare, cci m durea prea mult. Se joac doar cu noi, spuse cu amrciune Alice. Ca de obicei, se folosete de tot ce poate n avantajul lui. Ct despre sacrificarea ta, nici nu te mai gndi la asta. Mama ta a riscat totul pentru a te apra. Chiar i noaptea trecut te-a trimis departe de tabr i de primejdie. El minte, Tom, minte ca ntotdeauna... Poate. Dar nu a minit i primvara trecut, cnd mi-a spus c eti fiica lui, nu-i aa? Iar ceea ce a spus noaptea trecut e posibil. Chiar dac mama m iubete, ar putea foarte bine s m sacrifice i s accepte durerea dac aduce victoria. Poate c m-a protejat pentru ca s m sacrifice

atunci cnd are nevoie. Mama ta n-ar face aa ceva, Tom. Nici dac asta ar fi singura cale de a nvinge ntunericul? Nu uita c acesta a fost motivul pentru care m-a conceput. I-a spus o dat Vraciului c eu eram darul ei pentru Comitat". Naterea mea a avut un scop. Dar mai nti o s te ntrebe. Aa cum tea ntrebat dac vrei s-i dai banii din cufere i s vii n Grecia cu ea. Am tcut, i m-am gndit la dragostea mamei pentru familia ei. Apoi am spus: Cred c ai dreptate, Alice. Dac e menit s se ntmple, atunci m va ntreba. i care va fi rspunsul tu, Tom? Nu am rspuns nimic. Nici mcar nu voiam s m gndesc la asta. tim amndoi c o s spui da". Dar oricum va fi degeaba, am spus cu amrciune. Diavolul o va sprijini pe Ordeen cu propria lui putere, n vreme ce o slbete pe a mamei. Deja i-a micorat forele. Acum nu mai poate vedea n viitor. De aceea are nevoie de Mab. Chiar dac Ordeen va fi

nfrnt, tot mai rmne Diavolul de nfruntat. Totul pare n zadar. Fr niciun alt cuvnt, am pornit-o iari ctre est, urmnd crarea erpuit care strbtea munii. i a trecut mult timp pn cnd am vorbit din nou. n cele din urm am cobort printr-o pdure de pini, apoi am strbtut esul arid dinspre Meteora. tiam c mnstirile erau construite pe stnci, aa c i dac ne ndeprtasem prea mult spre sud, ar fi trebuit s le putem vedea de la distan. n a doua zi a cltoriei noastre ni s-a prut c zrim un nor de praf ridicndu-se n zare. Putea s fie convoiul mamei sau poate erau menadele care l atacaser. Aadar, pentru a evita riscul de a fi capturai, am pstrat distana. Apoi am vzut n sfrit ctre nord-est stncile Me- teorei. Cu ct ne apropiam mai mult, cu att ni se preau mai spectaculoase. Deasupra noastr se ridicau dintre copacii i arbutii dei pilatri imeni de piatr,

modelai de capriciile vremii. i cocoate pe vrful lor, erau faimoasele mnstiri. Prea imposibil ca asemenea cldiri s poat fi construite pe acele nlimi periculoase, cu att mai mult s reziste n faa distrugerilor timpului. La picioarele stncilor se afla orelul Kalambaka, nconjurat de ziduri i mrginit la sud de livezi de mslini. Am cercetat cu privirea orizontul. Mama se temuse c am putea ajunge prea trziu, dar nc nu se vedea vreun semn de citadela lui Ordeen. Am ocolit oraul i ne-am instalat n adncul tufiurilor de la poalele stncilor, ascuni de priviri indiscrete. Doar clugrii ne puteau vedea de sus, din fortreele lor. Oraul era luminat de felinare agate pe frnghii prinse ntre case; cnd se porni vntul ncepur s se legene ncoace i-ncolo. Acea prim noapte am petre- cut-o privind felinarele: stelele de deasupra se roteau n cer de la est ctre vest, n vreme ce felinarele dansau sub ele. Am mncat de asemenea foarte bine. Alice a prins nite iepuri, care s-

au dovedit la fel de gustoi ca i cei pe care i gustaserm n comitat. n a doua noapte, n vreme ce mncam, Alice a adulmecat primejdia i s-a ridicat repede n picioare, cu degetul la buze. Dar avertizarea ei a venit prea trziu. O siluet masiv i-a fcut apariia dintre copaci n luminiul unde mneam. Am auzit un fornit i un clinchet metalic, i n acea clip cornul lunii iei de dup un nor, iar n faa ochilor notri uimii se ivi o apariie argintie strlucitoare. Era un clre mbrcat n armur, cu dou sbii mari prinse de a. i ce armsar clrea! Nu era un animal greoi, de felul celor folosite s trag lepurile sau cruele acas, n Comitat; era un pursnge zvelt, care pea cu micri frumoase, cu un gt arcuit i un trup fcut pentru a alerga. Clreul era un rzboinic din cap pn-n picioare. Avea nasul acvilin i pomei nali, pr lung i o musta bogat care i ascundea gura. Clreul i trase sabia i pentru o clip am

crezut c avea de gnd s ne atace, dar el pur i simplu ne-a fcut semn c trebuie s plecm din lumini. Nu am protestat; pur i simplu ne-am ntors i am intrat printre copaci. n zori ne-am dat seama c acel rzboinic era un cer- ceta, trimis n recunoatere i pentru a deschide drumul celor care l urmau. Curnd am vzut un grup mare cel puin o mie de oameni apropiindu-se peste es. Armurile lor luceau n soarele puternic la fel ca argintul lustruit, iar n urma lor praful se nla ca o furtun de nisip. Artau nemaipomenit. i instalar tabra la liziera copacilor din nordul oraului. Oare cine erau? m ntrebam. Crezi c au vreo legtur cu Ordeen, Alice? S fie ali sprijinitori ai ei? Nu tiu, Tom, dar mama ta nu a pomenit niciodat de nite rzboinici dumani, nu-i aa? Doar c avea de gnd s nimeasc nite mercenari care s ne apere de menade. Ar putea foarte bine s fie ei. Iar n cazul sta

sunt de partea noastr. Dar nu m ateptam la aa de muli. Ar fi bine s ne gndim c ei sunt, dar nu putem risca s ne apropiem. Aa c am stat la distan, i ne-am retras i mai mult printre copaci, tot ntrebndu-ne cine erau prieteni sau dumani. Pe cnd ateptam, Alice se ntoarse ctre mine, bg mna n buzunarul rochiei i scoase un mic vas de pmnt. Era urciorul de snge pe care mi-l artase odat acas n Comitat. n ultimul timp m-am gndit mult la Cel Ru, a spus. Am putea s-i inem la distan cel puin de tine folosind asta. Existau dou metode de care se serveau vrjitoarele pentru a-1 ine la respect pe Diavol. Una era de a avea un copil cu el. Asta fcuse Grimalkin, i drept urmare el era forat s stea departe de ea. Cellalt era s foloseti un urcior de snge. Alice pretindea c urciorul sta coninea cteva picturi de snge de la vrjitoarea de ap Morwena, acum moart, care fusese fiica Celui Ru.

Dac sngele sta era amestecat cu sngele meu, i eu purtam tot timpul urciorul, atunci Diavolul nu va mai avea de-a face cu mine. Am scuturat hotrt din cap. Folosisem deja magia ntunecat cu dorina i asta era destul de ru. ncetul cu ncetul se ntmpla: temerile Vraciului se adevereau. Eram ntinat. Apoi un gnd mi-a aprut n minte. Mi-am adus aminte de vorbele magistrului meu cu multe luni n urm, cnd i-am spus c Alice ar putea fi fiica Celui Ru. Mi-a sugerat c navea cum s fi luat sngele Morwenei, i probabil c pur i simplu i-l folosise pe al ei. Era suficient s fie sngele unei odrasle a Celui Ru, indiferent care. E sngele tu n urciorul la, nu-i aa, Alice? Pentru o clip pru c vrea s nege; apoi expresia ei deveni sfidtoare. Da, Tom, este sngele meu. Acum, c tii adevrul, te simi mai bine? Eti mulumit c mi-ai dovedit minciuna? Ei bine, ori c e

sngele Morwenei, ori al meu, nu are nici cea mai mic importan. Amestec doar cteva picturi din sngele tu cu cel din urcior, i odat ce urciorul e la tine, nu va mai trebui s nfruni o alt noapte precum cea din muni. Am lsat privirea n jos. i nc ceva, a continuat ea. Atunci va trebui s rmnem mpreun pentru totdeauna. Urciorul de snge te va ocroti i pe mine dac stau alturi de tine. Dar dac m ndeprtez prea mult de el, Cel Ru va aprea ntr-o clip pentru a se rzbuna, cci va ti ce am fcut. Pe mine nu m-ar deranja, Tom, s fiu lng tine. De fapt, chiar mi place. i trebuie s profitm de tot ce putem. De orice ne-ar putea oferi o ans. Inteniile tale sunt bune, Alice, aa c nam de gnd s m cert cu tine. Dar nu s-a schimbat nimic. Gndesc la fel nu pot s risc i s folosesc din nou forele ntunecate. i tu crezi c ar fi bine s fim legai n felul sta? A tri ntotdeauna cu teama n suflet c ne-ar putea despri ceva. Nici n-a

ndrzni s te scap din ochi! Cum crezi c am putea tri aa? N-am mai adugat c probabil am fi oricum desprii imediat ce ne-am ntoarce n Comitat asta dac reuim s supravieuim acelei btlii. Dac urma s rmn ucenicul Vraciului, atunci sub niciun chip magistrul meu nu avea cum s-i ngduie lui Alice s locuiasc din nou cu noi la Chipenden. Alice ncuviin trist din cap i bg urciorul la loc n buzunar. La vreun ceas dup ivirea zorilor, Alice se ridic deodat n capul oaselor i art ctre ceva din deprtare. Uit-te acolo, spuse ea, ntorcndu-i faa spre mine. Cred c vd furgonul mamei tale! Am mijit ochii i am cercetat cu privirea marginea ndeprtat a taberei rzboinicilor. n cele din urm am zrit ceva ce putea fi un furgon negru. Eti sigur, Alice? am ntrebat. E cam greu de desluit de aici, dar aa

cred, a rspuns ea. M tot frmntasem, gndindu-m cum o puteam salva pe mama din minile menadelor, dar acum temerile mi se risipeau deodat. Alice avusese pn la urm dreptate. Am continuat s privesc cu atenie n zare i dup o vreme, un mic grup prsi tabra pe jos i se ndrept ctre stnci. n fruntea lor se afla o femeie nvluit n nenumrate vluri i aprat de soare de o glug. E mama ta, Tom! Sunt sigur! a strigat Alice. n spatele siluetei n vluri pea un brbat cu un toiag. L-am recunoscut dup mers era Vraciul. i urmau i alii, la distan. L-am vzut pe Seilenos, apoi pe ali doi brbai dintre cei care ne ntmpinaser la Igumenitsa. Dac era cu adevrat mama, atunci nu prea deloc s fie prizonier. Am pomit-o printre copaci n direcia lor i am ieit n lumini. Silueta cu vluri ne-a vzut imediat, ne-a fcut cu mna i apoi nea fcut semn s ne apropiem. Cnd am ajuns

lng ea, i-a dat deoparte vlul i s-a ntors cu spatele la soare. Alice avusese dreptate. Era mama. A zmbit dei prea puin cam distant i formal. Avea o strlucire slbatic n privire, iar n lumina strlucitoare chipul ei prea i mai tnr dect nainte. Ridurile abia vizibile din jurul gurii i dispruser cu totul. Bravo, Alice, a spus mama. Ai fcut foarte bine c v-ai pus la adpost. O vreme i noi ne-am descurcat cam greu, dar am inut piept menadelor pn cnd aceti lupttori au venit n ajutorul nostru. Sunt mercenari, nimii cu o alt parte din banii pe care mi i-ai dat napoi, fiule. Se ndreptau ctre vest pentru a ne ntlni i au ajuns la timp ca s le pun pe fug pe menade. Aa cum i-am spus, Tom, ele sunt foarte numeroase i vom avea nevoie de oamenii acetia dac vrem s le inem departe i s ne ncheiem cu bine cltoria. E totul n regul? am ntrebat. Unde e Bill Arkwright? Da, biete, n afar de cteva tieturi i

rni uoare, toat lumea e bine, rspunse Vraciul. Bill st de vorb despre tactici cu conductorul acelor mercenari, chibzuind cum s ne desfurm mai bine forele atunci cnd ne vom apropia de Ord. Acum venii cu noi, spuse mama. Nu avem vreme de pierdut. O s mergem s vizitm una dintre mnstiri, pentru c sunt lucruri pe care trebuie s le aflm. Aia e mnstirea, mam? am ntrebat-o, artnd n sus ctre cea mai apropiat, cocoat pe o culme ascuit n dreapta noastr. Nu, a rspuns mama, cltinnd din cap i trgndu-i din nou peste fa vlul protector. Aceea se numete Ayiou Stefanou dei este spectaculoas i cea mai apropiat de ora, nu este cea mai nalt i nici cea mai important. Nu, avem un drum lung de strbtut pn la ea. Am mers multe ceasuri, fr s pierdem din ochi impresionantele piscuri i stnci ascuite ale Meteorei. n cele din urm ne-am apropiat de o mnstire impuntoare ridicat pe o

stnc nalt i lat. Aceea din faa noastr e Megalon Meteorou, spuse mama. Cea mai impresionant dintre toate. Se ridic la aproape dou sute de metri, cam de dou ori nlimea clopotniei de la catedrala din Priestown. Dar cum a fost posibil s se construiasc pe o stnc att de nalt? am ntrebat eu, uitndu-m uluit n sus. Exist o mulime de poveti, fiule, mi spuse mama, dar mnstirea asta a fost ntemeiat de un om pe nume Athanasios, cu multe sute de ani n urm. De mult vreme triau clugrii prin peterile din preajm, dar asta a fost chiar prima dintre mnstirile construite aici. Una dintre poveti spune c Athanasios a zburat pe spatele unui vultur pentru a ajunge n vrf... Mama art ctre cer, unde doi "vulturi se nlau deasupra curenilor de aer fierbinte. Seamn puin cu povestea cu Hercule care arunc stnca aia mare, am spus eu zmbind.

Fr nicio ndoial, chiar seamn, Tom. E


mult mai posibil s fi fost ajutat de localnici, care erau nite crtori pricepui. i cum o s ajungem acolo? Exist trepte, Tom. O mulime de trepte. Va fi un urcu dificil, dar nchipuie-i ct de greu trebuie s le fi fost celor care le-au sapat n stnc! De urcat, nu vom urca dect domnul Gregory, tu i cu mine. Alice trebuie s atepte jos. Clugrii m cunosc bine am vorbit cu ei de multe ori dar femeile nu sunt de obicei bi- ne-venite acolo. Escorta rmase la poalele stncii mpreun cu Alice, foarte dezamgit, n vreme ce eu i urmam pe Vraci i pe mama n sus pe trepte. Nu exista parapet i, ntr-o parte a scrilor, peretele de piatr se prvlea ntr-o prpastie adnc. n cele din urm am ajuns la o u de fier nfipt n stnc. Un clugr a deschis-o larg i ne-a poftit la alte iruri de trepte abrupte. n cele din urm am ajuns n vrful stncii i am vzut n faa noastr un dom mare. Acela este katholicon-ul, a spus mama cu un zmbet.

tiam cuvntul, care nsemna biseric sau capel. Acolo mergem? am ntrebat-o. Nu, ne ducem s-i vizitm pe Egumen n chilia lui. Am fost condui ctre o cldire mic i apoi ntr-o chilie auster, unde pe pardoseala de piatr sttea ghemuit un clugr cu faa cenuie i supt i capul ras, la fel ca i Bill Arkwright. Avea ochii nchii i de-abia prea s respire. M-am uitat n jur la pereii de piatr goi i la grmada de paie dintr-un col care servea drept aternut nu aa m ateptasem s triasc preotul care conducea mnstirea. Ua se nchise n spatele nostru, dar Egumenul nu se mic, nici nu ddu vreun semn c ne vzuse. Mama a dus un deget la buze pentru a ne cere s tcem. Apoi am observat buzele clugrului micndu-se uor i mi-am dat seama c i spunea rugciunile. Cnd n cele din urm deschise ochii i ne privi pe rnd, am vzut c aveau culoarea clopoeilor care nveselesc primvara

pdurile din Comitat. Ne fcu semn s ne aezm lng el pe jos, aa c ne-am instalat pe podea, n faa lui. Acesta este prietenul meu, domnul Gregory, un duman al ntunericului, a spus mama, fcnd un semn cu capul ctre Vr aci. Clugrul i-a aruncat un zmbet uor, apoi ochii lui s-au ntors ctre mine. Acesta e fiul tu? a ntrebat, Vorbea n greac ntr-un dialect pe care l nelegeam cu uurin. Da, printe, rspunse mama n aceeai limb, acesta este cel mai mic i cel de-al aptelea fiu al meu, Thomas. Ai un plan ca s ptrunzi n Ord? a ntrebat clugrul, ntorcndu-se din nou ctre mama. Dac ai putea s-i foloseti influena pentru a-i convinge pe cei din delegaia din Kalambaka s stea deoparte, unii dintre oamenii mei le-ar putea lua locul. Clugrul se ncrunt. n ce scop? ntreb el. Ce speri s obii

riscnd astfel? Civa dintre servitorii lui Ordeen sunt deja treji cnd apare prima dat Ordul doar cei care primesc delegaia. Le vom distrage atenia, i atunci va fi lansat un atac mare. Sperm s ajungem la Ordeen i s o distrugem nainte s fie treaz de-a binelea. Vei lua parte la ritualul sngelui de sacrificiu? O s mergei chiar att de departe? Exist mai multe ci pentru a distruge aprarea unei ceti. M voi servi de aceeai metod folosit i de cei din strvechime un cal de lemn, adug mama ntr-un fel misterios. Habar n-aveam ce voia s zic, dar ochii clugrului se luminar brusc, semn c el nelesese; apoi i ainti din nou privirea asupra mea. Biatul tie ce se ateapt de la el? ntreb acesta. Mama cltin din cap. O s-i spun la timpul potrivit. Dar este un

fiu loial i supus i va face tot ce va fi nevoie. La auzul acestor cuvinte inima mi se strnse. Mi-am amintit de cuvintele Diavolului. Oare mi spusese adevrul? Egumenul rostise ritualul sngelui de sacrificiu". Oare urmam s fiu eu sacrificat pentru ca s se obin victoria? Acum Vraciul vorbi pentru prima dat. Mi se pare mie c exist multe lucruri care nu ne-au fost spuse fr ndoial, vom afla curnd tot ce-i mai ru, zise el, aruncnd-i mamei o privire ucigtoare. Dar ce-mi poi spune dumneata, printe? Au fost semne care s indice cu preciz ie cnd va trece Ordul prin portal? Egumenul cltin din cap. Nu, dar se va petrece curnd mai degrab peste nite zile dect sptmni, aa credem noi. Avem foarte puin timp pentru a ne pregti, spuse mama, ridicndu-se n picioare. Acum trebuie s ne lum rmas-bun. Aa c o s te mai rog o dat, printe, s le

ceri celor din delegaie s stea deoparte pentru ca noi s putem intra n locul lor. Egumenul ncuviin din cap. Voi face aa cum mi-ai cerut fr ndoial, se vor bucura s fie scutii de o sarcin care pentru muli reprezint o sentin la moarte. Dar nainte s plecai, a vrea s ne ascultai cum ne rugm, spuse el. Mai ales biatul. Simt c nu i d seama de puterea noastr. Aa c l-am urmat pe Egumen din celula lui goal ctre superbul dom al katholicon-ului. Eram puin iritat de comentariul lui. De unde tia el ce gndeam eu? Eu nu am crezut niciodat c prin rugciuni se poate obine ceva, dar ntotdeauna spusesem Amin" atunci cnd tata spunea rugciunea nainte de cina pe care o luam cu toii. i respectam pe cei care aveau credin i se rugau, aa cum m nvase tatl meu. Existau multe ci pentru a ajunge la Lumin. Biserica era splendid, cu mozaicurile ei bogate de marmur. Aproape o sut de

clugri stteau cu faa la altar, cu minile mpreunate pentru rugciune, dei nu ncepuser nc s se roage. Deodat ncepur s cnte. Rugciunea lor era un imn. i ce imn! Auzisem bieii din cor cntnd n catedrala din Priestown, dar n comparaie cu ce ascultam acum fusese doar o llial de tavern. Vocile clugrilor se ridicau n dom ntr-o armonie deplin, nlndu-se n cupol precum nite ngeri. Se simea incredibila for a acelor voci mbinate att de melodios. Un sunet puternic cu un scop unic. Oare acele rugciuni aveau cu adevrat puterea s o in departe pe Ordeen? Se prea c da. Dar fora ntunericului crescuse, i de data aceasta zeia nsetat de snge nu se va mulumi doar cu esul pe care-i va deschide portalul. Dac nu o distrugeam noi primii, avea s atace i Comitatul. Dar ansele noastre de succes erau foarte mici. Ne-am luat rmas-bun de la Egumen i am prsit katholicon-ul, iar n urma noastr imnurile clugrilor se auzeau tot mai ncet.

Atunci am vzut pentru o clip i chipul Vraciului. Era crispat de furie, aa cum fusese atunci cnd m lsase la ferm i plecase napoi ctre Chipenden. Mi-am dat seama c se pregtea s spun tot ce gndete i c mnia lui se va revrsa nemiloas asupra mamei.

S EMNE REL E

itualul sngelui... ce nseamn asta? vru s tie Vraciul, privind-o ncruntat pe mama. Eram n cortul ei, aezai pe jos n cerc, cu Vraciul la dreapta mea. Cu noi erau i Bill Arkwright i Grimalkin. Vraciul i spusese mamei exact ce gndea atunci cnd ne-am ntors n tabr. Politicos dar foarte hotrt, ceruse s i se spun exact cu ce urma s ne confruntm, mai ales delegaia; chiar o

acuzase pe mama c pstrase doar pentru ea informaii importante pe care trebuia s le tim cu toii. ntlnirea de acum era rezultatul acelui schimb aprig de cuvinte. Mama era ncruntat i nu zmbea. Simeam c erau lucruri pe care nu voia s le spun cu siguran nu n aceast adunare. Cred c ar fi preferat s stea de vorb cu mine ntre patru ochi. Nu tiu totul nici pe departe, recunoscu ea. Ceea ce tiu am aflat din discuiile supravieuitorilor din delegaii anterioare. Unele dintre povestiri erau contradictorii, poate pentru c experiena le zdruncinase minile. Se pare c servitorii lui Ordeen cer snge. i or s vrea sngele tu, Tom. Sngele meu? De ce s vrea sngele meu? Pentru c tu vei fi cel mai tnr, fiule. Vezi tu, de fiecare dat cnd vine o delegaie, iau sngele celui mai tnr membru al ei. i noi chiar vrem s le dm sngele tu asta e foarte important.

Vrei ca fiul tu s-i dea viaa? ntreb


furios Vraciul. Mama cltin din cap i zmbi. De data asta nu-l vor omor pe donator dei pn acum asta s-a ntmplat. De data asta vor lua doar un pocal de snge. Privirea ei trecu de la Vraci la mine. tii povestea cderii Troiei? m ntreb. Am cltinat din cap. Dei ea m nvase grecete, mama mi povestise prea puine lucruri despre ara ei natal; viaa mea la ferm fusese plin de poveti despre Comitat, despre duhurile, vrjitoarele i rzboaiele sale. n timpurile strvechi, noi, grecii, am purtat un rzboi lung i cumplit mpotriva Troiei, continu mama. Am asediat cetatea timp de muli ani, iar otirile noastre au stat sub zidurile ei de necucerit. n cele din urm oamenii notri au plsmuit un cal mare de lemn, pe care l-au lsat pe cmpia din faa porilor Troiei, apoi s-au ndeprtat cu corbiile lor, prefcndu-se c au renunat la lupt. Troienii au crezut c acel mare cal de

lemn era o ofrand adus zeilor, i l-au bgat n cetate i au nceput s-i srbtoreasc victoria. Dar era un vicleug. Lemnul era scobit pe dinuntru, i n acea noapte, dup ce troienii s-au retras la casele lor, obosii i ameii de vinul but, grecii care se ascunseser n cal s-au strecurat afar i au deschis porile cetii, pentru ca armata lor, care se ntorsese, s ptrund n ora. Apoi a nceput mcelul: Troia a ars i rzboiul a fost n cele din urm ctigat de greci. Fiule, tu vei fi calul meu troian. i vom pcli pe servitorii lui Ordeen i vom ptrunde n Ord. Cum? am ntrebat. Ordeen are nevoie de un sacrificiu de snge omenesc care s o trezeasc din somnul ei n ntunericul din spatele portalului. Sngele tu o va nviora, i va da via. Dar sngele tu este i al meu: prin venele ei va curge sngele dumanei ei de moarte, care o va slbi. i va micora cumplita putere. Dar nu numai att: mprind acelai snge, vei deveni ca o rubedenie cu ea. Vei avea acces la locuri care n mod normal nu i s-ar

deschide. i la fel va fi i pentru mine. Aprarea lui Ordeen capcane, vicleuguri i alte lucruri ntunecate vor fi slbite. Simurile celor care o pzesc sunt puse de acord cu sngele. E posibil ca nu toi s te vad i s m vad i pe mine ca pe o ameninare. Asta sper s obin. Spui c doar un pocal din sngele lui Tom? spuse Vraciul. Pn acum era luat cte o via. De ce ar fi diferit de data asta spune-mi! Exist o invitaie pentru un membru al delegaiei s participe la o lupt, spuse mama. Regulile nu sunt prea clare, dar victoria pentru campionul delegaiei nseamn c viaa donatorului nu mai este luat. A ctigat vreodat campionul unei delegaii? insist Vraciul. De obicei nu e nimeni suficient de curajos i de puternic pentru a se oferi s lupte. De data asta campionul nostru va fi Grimalkin. i ce se va ntmpla dac pierde? ntreb

Arkwright, vorbind pentru prima oar. Voi ctiga, spuse Grimalkin calm, aa c ntrebarea nu are nevoie de un rspuns. Nu e suficient, insist el. Nu tii cu ce te poi ntlni n interiorul acelei ceti. Poate un demon; o entitate ntunecat ce nu poate fi nfrnt de un muritor. Grimalkin zmbi fioros, i buzele ei se desfcur pentru a da la iveal dinii ascuii. Apoi spuse: Dac oasele-i sunt acoperite de carne, voi sfia carnea; dac rsufl, i voi stinge rsuflarea. Altfel i ridic din umeri vom muri cu toii... Mama oft i n cele din urm rspunse la ntrebarea lui Arkwright: Dac Grimalkin pierde, vieile tuturor celor din delegaie sunt luate i atacul nostru a euat. Fiecare dintre noi va fi omort, mpreun cu locuitorii din Ka- lambaka i cu clugrii. Apoi, peste apte ani, Ordeen va fi liber s-i foloseasc portalul pentru a se materializa oriunde poftete... Un timp, nimeni nu spuse nimic. Ne era greu

s ne gndim la lucrurile cumplite care ne ateptau i la dezastrul care va urma n cazul nfrngerii noastre. Cel care rupse tcerea a fost Bill Arkwright, fostul soldat. S presupunem c Grimalkin reuete, ncepu el. n privina cltoriei pn acolo, am discutat despre desfurarea mercenarilor cu conductorii lor. N-ar trebui s avem probleme cu inerea menadelor la distan. Dar ce facem cu atacul propriu-zis? Cum o s reuim noi ceilali s ptrundem n Ord? Exist un singur punct de intrare care ar da atacului vostru anse reale de succes, explic mama. La cincizeci de pai la stnga de la poarta principal, sus pe perete, exist un gargui uria. E un craniu, cu coame ca de cerb ieindu-i din frunte. Sub el se afl un tunel care duce n curtea interioar a Ordului. Tunelul acesta este drumul pe care ptrunde n Ord delegaia e cea mai uoar cale de a intra n cetate. Vrjitoarele din Pendle vor ataca primele. Curnd dup aceea, mercenarii notri ar trebui s poat intra

clare i s asedieze aprarea intern. Ce se ntmpl dac este prea bine aprat? ntreb Arkwright. Asta e un risc pe care trebuie s ni-1 asumm. Dar totul va fi bine dac atacm suficient de devreme. Dup cum tim, servitorii lui Ordeen care ntmpin delegaia se trezesc imediat ce Ordul s-a rcit. Dar atenia lor va fi abtut de delegaie i s sperm c vor fi omori de vrjitoarele din Pendle curnd dup ce a fost but sngele lui Tom. Oricum, asta e ceea ce sper. Ct despre restul servitorilor ei, vor trece multe ore pn cnd vor fi pe deplin treji. Trebuie s ajungem la Ordeen i s o omoram nainte s-i recapete puterea. Cum vor ti cei de afar c delegata i-a ncheiat misiunea? ntreb Arkwright. Grimalkin va folosi o oglind, i spuse mama. Am vzut cum Vraciul se ntunec la fa, dar nu spuse nimic. Odat intrai n Ord, cum o s tim unde

s o gsim pe Ordeen? am ntrebat eu. nainte chiar s clatine din cap, am citit pe chipul mamei c nu tia. Presupunem c va fi undeva departe de intrarea principal, ntr-un loc uor de aprat. Probabil c va dormi n vrful unuia dintre cele trei turnuri, dar mai exist i o cldire cu dom dincolo de ele. Odat intrai n citadela interioar, vom putea s o cutm pe Ordeen, dei, n acelai timp, va trebui s ne luptm i cu ali locuitori ai ntunericului. Dup aceste cuvinte sinistre, nimeni nu a spus nimic mult timp. Mie mi se prea c ansele noastre de succes erau foarte slabe i sunt convins c toat lumea credea la fel, poate chiar i mama. Apoi am nceput s m gndesc la delegaie. Va face i mama parte din ea? Delegaia..., am nceput eu. Cine va merge mpreun cu mine, mam? Grimalkin, Seilenos i nc zece brbai din escorta mea. Primejdia va fi mare, i nu toi v vei ntoarce. A fi vrut s merg i eu

cu voi i s mpart pericolele, dar Ordeen i servitorii ei m cunosc drept dumanca lor. M tem c m-ar recunoate imediat i planul nostru nu ar mai avea sori de izbnd. Oricum, i-am spus lui Grimalkin tot ceea ce tiu despre posibilele primejdii care v-ar putea atepta. De pild, vei da peste o mas ncrcat cu mncare i vin dar nu trebuie s mncai sau s bei nim ic. Asta foarte important. De ce, e otrvit mncarea? am ntrebat eu. Nu-i otrvit, ci vrjit. Este ncrcat cu magie ntunecat. Aadar avei grij, ne avertiz mama n oapt, cu vocea abia auzit. Nu v atingei nici de mncare i nici de butur. Cei care mbuc din mncarea lui Ordeen nu se mai pot ntoarce acas... Dac pe Tom l ateapt primejdia, atunci vreau s merg i eu cu el! strig Alice, vorbind acum pentru prima oar. Mama cltin din cap. Locul tu e lng mine, Alice.

Nu, nu e bine aa! spuse Alice, srind n


picioare. Trebuie s fiu alturi de Tom! Stai departe de el, fat! spuse Vraciul. S stau departe? Pi dac nu eram eu ar fi fost mort i voi tii foarte bine asta! Mama cltin din cap. Stai jos! ordon ea. N-am de gnd s stau jos pn nu mi dai ce vreau! replic Alice, aproape scuipnd cuvintele. Mi-o datorezi! i mai sunt lucruri pe care nici tu nu le tii! Mama se ridic n picioare, furioas, mai-mai s se repead la Alice. n acel moment pnza cortului ncepu s fluture. Fusese o sear linitit, dar acum se strnise vntul. Cteva minute mai trziu, btea cu furie, ameninnd s rup pnza de pe parii care-o susineau. Mama iei afar, urmat de toat lumea, i se uit la cer. ncepe, spuse ea, artnd ctre linia orizontului. Acesta e primul semn. Ordeen se pregtete s treac prin portal.

Dinspre sud vntul se nteise, iar n zare se ivise o pat galben de neconfundat. Se prea c avea s se porneasc o furtun grozav. Mama era sigur c acesta era primul dintre semne. Aa c am nceput s ne pregtim: n zori aveam s ne ncepem cltoria. A fost o noapte agitat, tulburat de animalele care fugiser dinspre miazzi. La un moment dat tabra noastr a fost invadat de o grmad de obolani care ipau ascuit i sreau unii peste alii n goana lor. Psrile criau speriate pe cnd ddeau din aripi tulburate, ndreptndu-se prin ntuneric ctre miaznoapte. La vreun ceas nainte de ivirea zorilor, vznd c nu pot s dorm, am ieit afar smi dezmoresc picioarele. Seilenos era acolo, privind ctre cer. M-a vzut i a venit la mine, cltinnd din cap. Ei, tinere vraci, azi nvingem sau murim. Primejdios trm, acesta. i pmnt al multor mistere. Ne ateapt multe pericole. Stai

lng mine i o s fie bine. Seilenos tie ce s fac. ntreab-m orice. i explic. tiu totul despre lamii i elementarii. O s te nv... Mi-am adus aminte de zgomotele misterioase din tunel nainte ca tavanul peterii s se prbueasc. Eram curios s tiu ce le provocase. Dup atacul din tabr, Alice i cu mine ne-am ascuns ntr-o peter i a trebuit s ne luptm cu nite menade, dar acolo am auzit nite zgomote ciudate n jurul nostru, ca nite lovituri n stnc. Pe urm s-au prvlit nite pietre care au fost ct pe-aci s ne omoare. Lovituri? Ce fel de lovituri? Repezi sau ncete? La nceput au fost ncete, dar pe urm sau iuit. Era un fel de ritm n loviturile alea, i pe urm au tot urcat ntr-un crescendo i atunci au nceput s cad pietrele. Ai avut noroc s scpai vii, tinere vraci. Alea erau nite elementarii periculoase. Triesc n peteri i se numesc ciocnitoare. ncearc s alunge oamenii. nti i sperie, cu lovituri nspimnttoare. Pe urm desprind buci mari de stnc i ncearc s-i

striveasc. Cnd auzi ciocnitoarele, ia-o repede la fug! Asta era probabil un sfat foarte bun, dar ne confruntasem cu menade primejdioase i trebuisem s rmnem pe loc i s luptm. Seilenos m btu uor pe umr i se ndrept ctre unul dintre focurile la care se pregtea micul dejun. Eu am rmas pe loc, ateptnd s rsar soarele. Dar nu l-am vzut cci n zori cerul era acoperit cu o cea glbuie. Vraciul mi-a spus c trebuia s nu mncm pentru a ne pregti s nfruntm ntunericul, aa c nu am luat micul dejun. Pn i Bill Arkwright, care nu sttea niciodat prea mult fr s mbuce ceva, se mulumi doar cu o felie subire de pine, dar Seilenos mnc pe sturate, rznd i cltinnd din cap cnd vzu c noi ne lsasem strchinile cu came de miel i de mistre neatinse. Mncai bine! Avei nevoie de putere. Cine tie cnd mai mncm din nou? Dup cum i-am mai spus, noi facem altfel lucrurile n Comitat, mri Vraciul.

Urmeaz s m confrunt cu ceea ce ar putea foarte bine s fie cel mai mare pericol al ntunericului cu care m-am ntlnit n toi anii n care mi-am practicat meseria. Vreau s fiu bine pregtit, nu aa de plin de mncare nct nici s nu pot gndi! Seilenos doar rse iar i continu s-i ndese n gur buci mari de came, pe care vinul rou le fcea s alunece mai bine. Pe cnd ne pregteam s-o pornim ctre miazzi, Alice a venit lng mine, cu faa luminat de un zmbet. Mama ta s-a rzgndit, Tom, mi-a spus ea. Pn la urm, o s fac i eu parte din delegaie. Eti sigur c vrei s faci asta, Alice? Nu ai fi mai n siguran lng mama? Nu vreau s i se ntmple nimic. Iar eu nu vreau s i se ntmple ie nimic. De aceea o s fiu lng tine. Eti mai n siguran acolo unde sunt i eu, Tom. Crede-m. i pe urm, doar vrem s fim mpreun de ziua ta de natere, nu? Am zmbit i am ncuviinat din cap.

Uitasem cu totul de ziua mea de natere. Astzi era 3 august. Tocmai mplinisem cincisprezece ani. Dar Alice nu terminase nc ce avea de spus. Simeam c voia s mai zic ceva. Ceva ce nu avea s-mi plac. A continuat s m priveasc piezi, mucndui buza de jos. O s intri n Ord cu Grimalkin, care e o vrjitoare asasin, o servitoare a ntunericului. i tu ai folosit dorina ntunecat pe care i-a dat-o ea, ca s m salvezi. i atunci, care e diferena ntre a face asta i a folosi urciorul de snge pentru a-1 ine pe Cel Ru departe? ntreb Alice. Ia urciorul. Ca un dar de ziua ta de la mine. Termin, Alice! am strigat, suprat. E i aa destul de greu, fr s mai spui tu asta. Te rog, nu nruti lucrurile. Alice tcu. Simeam c m scufund tot mai mult. Chiar i mama m silea s fac un compromis cu ntunericul. tiam c nu prea avea de ales i c trebuia s o fac cu toate acestea, toate temerile Vraciului preau ntemeiate.

NE apropiem de orD

e-am ndreptat ctre miazzi, luptnd cu valurile de oameni care fugeau de Ord. Refugiaii erau pretutindeni. Unii mergeau pe jos, strngnd n brae cteva lucruri sau crnd copii; alii i ncrcaser tot ce putuser salva n crucioare pe care le trgeau sau mpingeau cu mna. Muli se uitau ntruna peste umr i strigau la noi s ne opreasc, spunndu-ne s fugim mpreun cu ei; erau disperai i se temeau pentru ei i familiile lor.

i distrugeau totul n drumul lor, dar din fericire nu trecuser prin apropierea noastr. Iar acum vntul se potolise, iar aerul devenea tot mai fierbinte i mai apstor. Eu mi duceam toiagul i sacul, pe cajre l luasem din furgonul mamei, unde-1 lsasem pn atunci. Escorta mamei clrea chiar n spatele ei, iar n urma lor veneau vrjitoarele din Pendle, conduse de Grimalkin. Bill Arkwright i Vraciul mergeau n dreapta lui Alice i a mea, urmai de cei trei cini. i departe n spate, la cel puin dou sute de metri, veneau mercenarii clare. Alice i cu mine eram deja obosii i ne temeam de ceea ce ne atepta, aa c nu vorbeam aproape deloc. La un moment dat, Bill Arkwright a venit lng mine. Ei bine, tinere Ward, cum se compar asta cu Comitatul nostru? Te-ai rzgndit cumva? i-ar plcea s trieti aici? ntreb el. Tare a vrea s fiu din nou acas, i-am spus. Mi-e dor de dealurile nverzite i de pduri chiar i de ploaie!

Da, tiu ce vrei s spui. sta e un inut


tare scorojit, dar din ce spunea mama ta am neles c o s avem ceva ploaie n curnd. Mi-am dat seama c vorbea de potopul care avea s se porneasc la scurt timp dup apariia Ordului. A vrea s te rog ceva, tinere Ward. Dac mi se ntmpl ceva, vrei s ai tu grij de cini? Fr ndoial, domnul Gregory n-o s-i vrea la Chipenden un duh nu se poate nelege prea bine cu trei cini! Dar sunt convins c o s le poi gsi un cmin bun undeva. Sigur c da. Ei, s sperm c n-o s se ajung la asta; s sperm c o s ne ntoarcem cu toii curnd n Comitat, teferi i nevtmai. M tem c ne atept o mare primejdie, mai mare dect am ntlnit pn acum. Aa c, dac nu ne mai ntlnim niciodat, vreau si strng mna, n semn de prietenie... mi ntinse mna i eu i-am strns-o. Dnd din cap i zmbind ctre Alice, Arkwright plec. M-am ntristat: era ca i cum ne

luasem rmas-bun pentru totdeauna. Dar mai aveam de luat un rmas-bun, de data asta de la Vraci. Puin mai trziu, veni i el lng mine. Pe cnd se apropia, am vzuto pe Alice rmnnd n urm alturi de Grimalkin, care era acum n spatele nostru. Eti agitat, biete? m ntreb magistrul meu. Agitat i speriat, i-am rspuns. ncerc s respir rar i adnc, dar asta nu pare s ajute prea mult. Ei, o s ajute, biete, o s ajute. Aa c d-i nainte i ncearc s-i aduci aminte toate lucrurile pe care i le-am spus. Iar cnd vom intra n acea citadel, ncearc s stai pe lng mine. Cine tie ce pericole vom gsi acolo. M btu cu blndee pe umr, apoi se ndeprt din nou, i m-am ntrebat dac plecase pentru c nu i plcea s fie prea aproape de Alice. Curnd dup aceea ne-am oprit s ne odihnim puin i eu am scris n carnetul meu tot ce mi spusese Seilenos despre ciocnitoare. Asta m-a ajutat s m

mai linitesc. Indiferent ce pericole m ateptau, eu trebuia s mi continui nvtura. Cnd am pornit din nou la drum, am primit o alt vizit una de care i eu i Alice ne-am fi lipsit bucuroi. Mab i cele dou surori ale ei cu nasuri coroiate se apropiar de noi. Ce-ai mai fcut acum, Tom? a ntrebat Mab, privin- du-m piezi. Fata aia care umbl pe lng tine e vie i nevtmat. i ar fi trebuit s fie moart de-a binelea, acea Alice Deane. Am vzut cum s-a petrecut. Am vzut vrjitoarea aia lamia sugndu-i sngele i rupndu-i carnea cu dinii. Doar ceva ntunecat ar fi putut-o salva. sta e singurul lucru pe care nu l-a fi putut vedea n oglind. Ce-ai fcut, Tom? Trebuie s te fi bgat n ceva ntunecat, aa cred eu. sta e singurul lucru care ar fi salvat-o! i ce crede domnul Gregory despre asta, eh? Alice veni n fug i o mpinse pe Mab napoi, aproape fcnd-o s-i piard echilibrul i s cad.

mai trebuiasc s te ascultm pe tine vorbind prostii. Pleac de aici! Las-1 n pace pe Tom! Mab se ntoarse ctre Alice i-i ntinse minile nainte, ca i cum ar fi vrut s o zgrie pe fa. Dar eu m-am bgat repede ntre ele, iar Mab a ridicat din umeri i s-a tras deoparte. Mergem mai departe, mi spuse ea, i gura i se strmb ntr-un soi de zmbet. i te las s te gndeti singur la toate cte s-au fcut i s-au spus. Eti mai aproape de ntuneric acum, Tom. Mai aproape dect ai fost vreodat... Spunnd acestea, Mab i surorile ei s-au ndeprtat, lsndu-m cu gndurile mele. Am mers mai departe alturi de Alice, dar niciunul nu a mai rostit nimic. Ce mai era de zis? tiam amndoi c fusesem ntinat de ntuneric. M bucuram doar c Vraciul n u auzise ceea ce spusese Mab. Pe la prnz, vremea ncepu s se schimbe. Vntul se ntei din nou, i se transform ntr-o

vijelie care mugea asurzitor. Am mers mai departe prin cldur, dar acum naintam foarte greu. Curnd Alice art naintea noastr: Uit-te acolo, Tom. N-am mai vzut aa ceva pn acum! La nceput nu am distins nimic; apoi la orizont se ivi o form amenintoare. Ce e? am ntrebat. Un pisc? Sau o coam ntunecat de dealuri? Alice cltin din cap. E un nor, Tom. i cu siguran unul ntunecat i ciudat. Nu e firesc norul la! Numi place deloc cum arat! n mprejurri normale, un asemenea nor nspimnttor ar fi anunat o furtun violent, urmat de o ploaie torenial. Dar pe cnd ne apropiam de el, am vzut c marginea lui era curbat, ca o tipsie neagr uria, sau un scut. Vntul se opri din nou, i temperatura sczu brusc foarte mult; dac pn acum fuseserm prjolii de cldur, acum ncepeam s tremurm de frig i team. Brusc, ne-am cufundat ntr-o lume

crepuscular, i chipurile noastre au intrat n umbr. M-am uitat n jur: Alice, Arkwright i toi ceilali, chiar i vrjitoarele din Pendle, mergeau foarte ncet, cu capetele aplecate, ca i cum erau apsate de greutatea ntunericului de deasupra noastr. Doar Vraciul inea capul sus. Dei acum nu mai era nicio adiere de vnt, vedeam c norul ciudat i amenintor se frmnta, se nvrtejea i fremta n nalturi, ca i cum un gigant ar fi amestecat n el cu un b uria. Curnd am auzit un sunet ascuit i puternic, i am vzut deodat la orizont o coloan de lumin portocalie. Despre asta ne-a spus mama, Alice, am exclamat, artnd ntr-acolo. E stlpul de foc. Ordul trebuie s fie undeva nuntrul lui. Eram la cel puin cinci kilometri de coloana de foc, dar i simeam dogoarea pe frunte, n ciuda aerului care se rcise. Ne ndreptam ctre o imens volbur stacojie, o arter gigantic ce pulsa, unind cerul cu pmntul. Arta spectaculos i tulburtor, i prea s se

ngroae i s se contracte ritmic; m temeam c ar putea exploda, aspi- rndu-ne. Din partea ei de jos porneau fulgere care se bifurcau n sus, albe i albastre, precum ramurile copacilor ce se nlau pierzndu-se n norul negru de deasupra. Dei rmnea pe loc, coloana se rotea rapid n sens opus direciei acelor ceasornicului. Praful care se nvrtea forma o ciuperc la baza ei, iar vrful era nvluit n negura de deasupra. Sunetul strident se nteise i acum se auzea ca un ipt ascuit i aspru, i se simea un miros neptor, pe care la nceput nu mi-l puteam lmuri; nrile m usturau i parc simeam mirosul acela i pe limb. Miroase a came ars! strig Alice, adulmecnd aerul. i parc se aud sufletele care ip n Iad! i care ard! Ard cu toatele! Dar, dac era aa, atunci era creaie mai degrab dect cremaiune; carne renscut din foc. Dac era aa cum mi spusese mama, arunci Ordeen i servitorii ei intrau n lumea noastr n mijlocul acelor flcri. Era un portal de foc. Cldura pe care o simeam arzndu-mi

faa se mai domoli puin; furia se potoli pe cnd culorile strbateau tot spectrul, stacojiul trecnd ncet n bronz. E o cldire mare acolo! strig Alice, artnd n faa noastr. Uite! nuntru! Se poate vedea n mijlocul flcrilor! Este Ordul... Alice avea dreptate. Vedeam acum vrtejul ncetinindu-i micarea i micorndu-se, dar procesul era mai degrab unul de limpezire dect de dispariie; acum era aproape transparent i ne ngduia s distingem conturul Ordului aflat n interiorul lui, acel lca ntunecat al lui Ordeen. Avea trei turnuri rsucite, toate de aceeai nlime, ridicndu-se att de sus nct aproape intrau n nor. n spatele lor, ca i cum ar fi fost aprat de ele, se afla domul despre care ne spusese mama. i att turnurile ct i domul se nlau dintr-un edificiu masiv care semna cu o mare catedral, dar mult mai mare i mai maiestuoas dect cea din Priestown, cea mai mare biseric din Comitat. i n vreme ce pentru construirea unei catedrale e nevoie uneori de multe decenii,

aceasta prea s se fi nlat n doar cteva minute. Coloana de foc dispruse acum. Noi am mers mai departe, apropiindu-ne din ce n ce mai mult de masa ntunecat a Ordului, care se ridica n faa noastr ca o fiar uria i nspimnttoare. Dei afar se ntuneca din nou tot mai mult, din Ord radia o lumin nou i ciudat. Ordul era acum luminat de o strlucire blnd de bronz care devenea tot mai intens. Acum, pentru prima oar, reueam s vd detaliile cldirilor. Fiecare turn rsucit avea ferestre nalte i nguste, arcuite n partea de sus asemenea celor de la o biseric. Erau deschise i prin ele focurile interioare strluceau i mai puternic. n spatele ferestrelor se vd nite lucruri oribile care se mic, opti Alice, i pe chipul ei am citit uluirea i groaza. Lucruri din Iad. E doar imaginaia ta, Alice, i-am spus. E prea departe ca s vezi ca lumea.

pentru cteva clipe ca nite fantome prin dreptul luminii. Nu voiam s m gndesc cear putea fi. Apoi privirea mi s-a oprit pe poarta principal cea mai lat dintre intrrile n acea cldire. Era nalt i arcuit, i dei strlucea puternic, n adncul ei ntu nericul era att de deplin nct brusc m-a cuprins teama de ceea ce putea ascunde. Ne apropiam acum de ea; citadela era imens, nl- ndu-se naintea noastr i acoperind cerul ntunecat. Cineva strig un ordin n spatele nostru i, cnd ne-am ntors, am vzut rzboinicii oprindu-se nainte de a-i schimba formaia n dou semiluni, cu cornurile ctre Ord. Artau impresionant, cu armurile i armele lor strlucitoare. Prima dintre cele dou sarcini ale lor fusese dus la capt cu bine: inuser departe menadele; din cnd n cnd, din masa lor se desprindea cte o patrul care le alunga i le urmrea. Acum mercenarii acetia se confruntau cu o sarcin i mai grea: curnd aveau s ptrund clare chiar n inima citadelei i s lupte mpotriva

ntunericului de acolo. Am mers mai departe. Se stabilise ca mercenarii s nu se apropie de Ord pn n momentul atacului. M-am uitat la citadel, cercetnd cu privirea zidul exterior, i n cele din urm ochii mei au gsit cea de-a doua intrare pe care o descrisese mama: deasupra ei era un gargui n form de east cu dou coame uriae de cerb. Pe aici trebuia s intre delegaia. Dac euam, servitorii lui Ordeen aveau s ias prin poarta principal pentru a distruge regiunea. Brusc, am simit primele picturi pe fa; picturi care au devenit repede un torent de ploaie cald ce se revrsa prin aerul complet nemicat. Pe cnd cdea, rpind furios pe pmntul uscat, din Ord ncepur s se ridice aburi i mie mi-a trecut prin cap c un fierar invizibil, dup ce i-a ncheiat lucrul, domolea acum focul.

aternu. Nu trecu mult timp i Grimalkin iei din cea, mpreun cu Seilenos i cu ceilali membri ai escortei mamei care urmau s alctuiasc delegaia de treisprezece. Mama s-a ntors ctre mine, mngindu-m pe umr pentru a m liniti. A sosit vremea. Trebuie s fii curajos, fiule. Nu va fi uor. Dar ai forja s treci prin asta cu bine. Oare menadele nu au anunat-o pe Ordeen c ne apropiem? N-or s-i spun c avem cu noi o armat de mercenari? Mama cltin din cap. Nu, menadele nu pot lua legtura direct cu Ordeen. Ele pur i simplu ateapt venirea ei i apoi profit de oroarea pe care o aduce cu ea, osptndu-se cu cei mori sau pe moarte. Dar chiar nu ne-au vzut? Oare cei care sunt deja treji n Ord n-or s ghiceasc ce avem de gnd s facem?

escort. Pentru cei care privesc dinuntru, aceti rzboinici nu sunt dect carne care va fi devorat. Nici nu se ateapt la atacul pe care I-am plnuit. Deodat, mama m mbri strns. Cnd mi ddu drumul, am vzut lacrimi n ochii ei. A dat s spun ceva; gura i s-a deschis, dar nicio vorb n-a ieit. Ceva s-a micat n umbrele din spatele ei. Magistrul meu. A pus o mn pe umrul meu i m-a tras ntr-o parte. Ei bine, biete, asta e. Nu-mi plac metodele mamei tale i nici tovarii pe care i i-a ales, dar tiu c ea aparine Luminii i ceea ce face, face pentru binele nostru, al tuturor. Orice ai avea de nfruntat acolo nuntru, adu-i aminte tot ceea ce te-am nvat eu, fii tu nsui i nu uita c eti cel mai bun ucenic pe care I-am avut vreodat. I-am mulumit pentru cuvintele lui i el mi-a strns mna.

Alice. Pare s cread c fata o s te apere. Sper din toat inima c aa va fi. Dar tu s nu uii nici mcar pentru o clip cine sunt prinii ei. Este fiica unei vrjitoare i a Diavolului. Nu e una dintre noi i niciodat nu va putea fi, indiferent ct de mult ncearc. Va fi bine dac o s-i aminteti asta, biete. Auzindu-i vorbele, am simit cum mi se strnge inima. Dar nu aveam ce s-i rspund, aa c doar am ncuviinat din cap, mi-am luat sacul i toiagul, i m-am ndreptat ctre locul unde Grimalkin atepta mpreun cu Alice i cu ceilali. Am pornit cu ea n frunte prin cea, spre intrarea n Ord

UMPLE POTIRUL!

ergeam cu Grimalkin n dreapta mea i Alice n stnga. M-am uitat n spate i i-am vzut pe cei zece rzboinici alei de mama din escorta ei, printre care i Seilenos, venind n urma noastr, siluete ntunecate prin ceaa deas. Curnd totul n jurul nostru deveni tcut, i nu se mai auzea dect scri tul ghetelor i pantofilor notri pe pmnt. Tot mai ploua; nu mai era ploaia torenial de mai devreme, dar pmntul se transforma repede n noroi.

de-a lungul zidului un timp, pn cnd am ajuns la intrarea mai mic. Grimalkin nu a ovit cnd ne-a condus pe sub gargui, nuntru. n faa noastr se deschidea un tunel, dar ea s-a ntors ctre stnga, printr-o u care ne-a purtat ntr-o sal att de vast, nct centrul cupolei sale nalte se pierdea n ntuneric. Lumina de acolo era difuz, dar, dei nu vedeam nicio tor, egal rspndit n ncpere. Exact naintea noastr se afla o mas lung acoperit cu mtase roie; pe ea se aflau tipsii de argint i bronz ncrcate cu carne i fructe. Mai erau i treisprezece jeuri bogat mpodobite, sculptate din cel mai alb ivoriu i mbrcate n mtase neagr bogat; iar pe mas, n faa fiecrui je, se vedea un pocal auriu, minunat lucrat i umplut ochi cu vin rubiniu. Pe cnd lumina devenea mai puternic, am desluit colonadele din dreapta i stnga noastr, i am vzut acum c podeaua dintre irurile de coloane era un mozaic frumos care nfia erpi mari ncolcii unul n jurul celuilalt. Am urmrit cu privirea formele

acelea sinuoase, pn cnd m-am oprit ocat. n mijlocul podelei se vedea o groap ntunecat. Nu tiu de ce, dar acea groap ma umplut de spaim. Am nceput s tremur de fric. Oare ce conine, m-am ntrebat. Am luat loc cu toii la mas, ns, amintindune de instruciunile mamei, nu ne-am atins de mncarea i butura de pe mas. Jeurile fuseser aezate doar pe o latur a mesei, aa c toi ne aflam cu faa la groap. Am auzit rsunnd nite pai, la nceput n deprtare, apoi apropiindu-se tot mai mult. ncet, din groap s-a ivit un cap, ca i cum ar fi fost ridicat de o mn uria. Cineva urca nite trepte. O siluet ntunecat a pit afar din groap pe podeaua cu mozaic; era un rzboinic nvemntat din cap pn-n picioare ntr-o armur neagr. n mna stng purta o sabie lung; n mna dreapt un potir mare de cristal.

privirea. Nu exista deschidere pentru nas sau gur n coiful acela negru, dar existau dou crpturi orizontale nguste acolo unde ar fi trebuit s fie ochii. Dar nu-i vedeam ochii doar ntuneric. Armura lui era fcut din zale negre, iar cizmele erau neobinuite i n acelai timp ucigtoare, cci vrful lor se termina cu epue ascuite. Se opri lng masa noastr, i cnd vorbi, spaima mi strnse inima, cci vocea care rsuna n acea sal era rece i trufa, cu un sunet metalic aspru.

De ce nu mncai hrana care vi s-a oferit? De ce nu bei din vinul care vi sa dat cu drnicie? ntreb el plin de repro,
i ecoul vorbelor lui se lovi de podea i tavan, apoi dintr-un perete ntr-altul. ntrebarea ne fcu s ne ridicm cu toii n picioare, dar cea care vorbi n numele nostru a fost Grimalkin. Pentru ospitalitatea pe care ne-o artai v aducem mulumiri, rspunse ea, pe un ton calm i demn. Dar deocamdat nu ne este

nici foame i nici sete.

Este hotrrea voastr, dar cu toate acestea, vi se cere un schimb pentru ceea ce v-am oferit cu mrinimie. Umplei potirul pentru ca stpna mea s poat tri!
Spunnd acestea, rzboinicul ntunecat ntinse potirul ctre vrjitoarea asasin. Cu ce trebuie s-i umplem? ntreb Grimalkin. Rzboinicul nu rspunse imediat. ntoarse capul i pru s ne cerceteze cu privirea pe rnd pe fiecare dintre noi. Apoi sufletul mi se umplu de groaz, cci, dei nu-i puteam vedea ochii, tiam fr nicio urm de ndoial c privirea lui se oprise asupra mea.

Stpna mea are nevoie de putere, declar el i i ndrept sabia ctre mine. Ea trebuie s bea snge cald din trupul celui mai tnr de aid! Oferii-i viaa! Umplei potirul cu sngele din inima lui!

Am nceput din nou s tremur. n ciuda a tot ce mi se spusese, dei tiam c Grimalkin va lupta pentru viaa mea, mi era ngrozitor de fric. Tot felul de ndoieli ncepur s mi se nvrtejeasc prin minte i simeam cum spaima mi ncleta inima. Oare aveam s mor aici? Pn la urm, spusese Cel Ru adevrul? Oare aceasta fusese de la nceput intenia mamei s m sacrifice? Poate c ntoarcerea ei treptat ctre starea animalic ndeprtase din sufletul ei orice dragoste omeneasc pe care ar fi putut-o simi pentru fiul ei. Grimalkin cltin din cap. Vrei prea mult! strig ea cu o voce puternic, autoritar. Cerem dreptul la lupt! Rzboinicul nclin capul.

Este dreptul vostru. Dar nu luai cu uurin aceast provocare. Dac eu sunt cel care ctig, vieile voastre, ale tuturor, vor fi imediat pierdute. Tot mai vrei s luptai?

ntunecat. Am auzit suspine i oapte de jur mprejurul nostru i apoi, cnd lumina umplu din nou sala, am vzut c acum rzboinicul sttea narmat i n poziie de lupt n mijlocul pardoselii mozaicate. Potirul dispruse. n mna dreapt inea acum sabia lung; n mna stng, o bil de metal ghintuit, prins de un lan. Grimalkin i scoase dou pumnale care parc nu se terminau i, cu o graie desvrit, sri peste mas, ateriznd ca o pisic pe cealalt latur a ei. ncepu s nainteze uor ctre silueta n armur, o pnd nceat i mortal a dumanului ei. i mi se prea c pe buzele ei dansa un zmbet vag. Pentru asta tria ea. Avea s se bucure de fiecare clip din lupta cu acest cavaler. i plcea s-i spun la ncercare abilitatea mpotriva unui oponent de valoare, i tiam c acum gsise unul care o va mpinge pn la limit. Grimalkin nu se temea de moarte. Dar dac nu reuea s nving i era omort, atunci i noi toi ne pierdeam viaa.

s-i roteasc bila ghintuit deasupra capului. Lanul se rotea mai sus, tot mai sus, cu bila grea de metal la captul lui despicnd aerul cu suficient for i iueal pentru a zbura capul lui Grimalkin de pe trupul ei. Dar nu degeaba era Grimalkin vrjitoarea asasin a clanului Malkin. Calculnd perfect momentul atacului, pi n interiorul orbitei sferei rotitoare i lovi exact n deschiztura de ochi stng a coifului, iar lama ei zgrie metalul, ratnd cu mai puin de un deget. Sabia rzboinicului se dovedi la fel de iute ca pumnalele lui Grimalkin, i cei doi schimbar lovituri furioase, dar ea era prea aproape pentru ca el s poat manevra bila. i bila rmase inutil pe lanul ei, n vreme ce Grimalkin i folosea cele dou tiuri mpotriva sbiei lui.

ascuit amenin s-i spintece stomacul, dar ea se rsuci ca o roat fcnd economie de micare, i rmase aproape de el pentru a-1 mpiedica s-i foloseasc lanul i bila. Iari i iari, pumnalele ei lovir trupul dumanului cu clinchete metalice, dar se oprir n armura care l mbrca. Prea imposibil ca ea s rmn n via, cu att mai puin s nving. Ce anse avea n faa unui inamic aprat att de bine de zale? Picioarele i braele lui Grimalkin erau goale carnea ei era vulnerabil. Brusc, mi-a trecut prin minte c Grimalkin renunase la ceva care acum i-ar fi putut fi de mare ajutor. Dac i-ar fi pstrat tiul i dorina ntunecat pe care mi le druise mie, le-ar fi putut folosi acum. Fcuse cu adevrat un mare sacrificiu.

eficient bila ucigtoare mpotriva ei. i ntradevr, el ncepu s-o roteasc deasupra capului, mai repede, tot mai repede, pregtindu-se pentru lovitura de graie. Grimalkin fcu un pas ctre el, ca i cum s-ar fi aezat n poziia cea mai bun pentru a atepta ca bila ghintuit s-o striveasc. Nici nu mai puteam respira, i mi-am zis c totul se terminase. Dar cnd bila cobor, vrjitoarea asasin nu mai era acolo. Bila lovi masa cu o lovitur teribil, fcnd tipsiile i pocalele s sar de pe mas i s se sparg de podea. i apoi Grimalkin i duse sarcina la bun sfrit, repezindu-i lama direct n deschiztura din coif care marca locul ochiului stng nevzut al dumanului ei. Tiul i atinse inta n plin i un ipt cumplit de durere umplu marea sal. ntr-o clip, totul se cufund n bezn i aerul nghe. Se folosea asupra noastr magia neagr, puternic. Am simit cum m cuprinde ameeala i am ntins mna ctre mas pentru a m sprijini de ea. Ecoul acelui

ipt se stinse i tcerea se ls peste noi. Dar apoi, n ntuneric, am vzut doi ochi strlucitori micndu-se ctre noi din direcia gropii. Din nou lumina ncepu s apar i eram cu toii aezai la mas dei nu-mi puteam aduce aminte cnd m aezasem. Tipsiile i pocalele care zcuser pe podea erau acum pe mas, la locurile lor. Grimalkin era din nou pe jeul unde se aflase la nceput Rzboinicul n armur ntunecat era din nou n faa noastr, innd n mini potirul de cristal i sabia lui lung. Era acelai rzboinic? Fusese readus la via prin magie neagr? Era ca i cum lupta cu Grimalkin nici nu avusese loc.

Stpna mea are nevoie de putere. Ea trebuie s bea snge cald din trupul biatului! spuse el,
ndreptndu-i din nou sabia ctre mine.

Umple potirul!
L-am vzut pe cumplitul rzboinic ntinznd potirul de cristal n direcia mea i am simit cum mi se zbate inima n piept de spaim.

Am ctigat, copile! mi opti Grimalkin la


ureche, cu o voce triumftoare. Nu i mai cere viaa, ci doar s umplem potirul acela. Exact asta i vrem. n tcere, rzboinicul aez potirul de cristal pe mtasea roie de pe mas. Grimalkin l lu i scoase dintr-o teac de piele un cuit cu lama scurt. Se ntoarse ctre mine i-mi spuse: Suflec-i mneca, hai, copile! Braul drept.... Cu degete tremurtoare, am fcut aa cum mi-a spus. Acum ia potirul i ine-1 sub bra ca s aduni sngele. Am ridicat braul gol i am aezat sub el potirul minunat lucrat. Grimalkin fcu o mic tietur n came. Abia am simit-o, dar sngele ncepu s picure imediat; cu toate acestea, s-a oprit nainte ca potirul s se fi umplut pe jumtate. nc o tietur i am isprvit, spuse Grimalkin. Am simit din nou lama n came i durerea

scurt dar ascuit mi-a tiat rsuflarea. De data asta sngele a nit bogat i, spre surprinderea mea, vasul a devenit brusc foarte greu. S-a umplut repede, dar n clipa n care sngele a ajuns pn la buza potirului, din bra nu mi-a mai curs deodat nimic i am vzut c sngele deja se nchegase ntr-o linie roie pe carnea palid a braului meu. Vrjitoarea asasin a aezat potirul pe mas; rzboinicul l-a luat i a plecat cu el spre groap. L-am privit cum coboar treptele i dispare, apoi am ateptat n tcere pn cnd s-a ndeprtat suficient de mult de sal. Nu puteam risca s aud zgomot i s se ntoarc. Era vital ca sngele meu s-i fie dat lui Ordeen. Minutele treceau ncet, iar n cele din urm Grimalkin zmbi i scoase din mneca ei o oglind mic, pregtindu-se s anune succesul nostru. Dar nainte s o poat face, din nou se ntunec n jurul nostru i eu am simit un fior rece. nc o dat, ochi strlucitori se ndreptar ctre noi din directa gropii. Oare

servitorii lui Ordeen ne ghiciser inteniile? Brusc mi-am dat seama c, n ciuda tcerii intense, sala era plin acum de oameni. i ce oameni ciudai i nspimnttori! Brbaii erau foarte nali, cu nasuri i brbii lungi i ascuite i fee prelungi. Trebuie s fie demoni, m-am gndit eu, cu ochii lor adncii n fundul capului i cu hainele negre i largi care atrnau pe trupurile lor ca nite pnze de funigei ntinse peste slcii. La cingtori purtau sbii lungi, cu lame ncovoiate. Vzndu-i pe demoni, mi-am adus aminte de un vechi proverb din Comitat: Nasul ascuit, brbia uguiat, ntunericul dinuntru arat. Dimpotriv, femeile erau zvelte, cu rotunjimi voluptuoase, cu pielea lucitoare de parc tocmai fusese uns. i ele dansau se roteau n ritmul btilor ndeprtate ale unor tobe nevzute. Femeile astea dansau singure, n vreme ce brbaii stteau ncruntai la marginea cercului unde dansau ele, sau se

ineau n umbra coloanelor i le priveau cu ochi lacomi. M-am uitat la masa noastr i am vzut c toat lumea prea fermecat de dansatoare. Micrile lor ciudate aveau un fel de vraj. Grimalkin sttea cu oglinda n mn, dar prea s nu fie n stare s o foloseasc. Eram lipsii de putere. Oare ne apropiasem att de mult de succes dar aveam s fim oprii n ultimul minut? i apoi mi-am dat seama c Seilenos i civa brbai din escorta mamei nfulecau lacomi din farfuriile lor i beau vin din pocalele lor aurii n pofida avertismentelor mamei. Am tiut atunci c vraciul grec nu avea voina i hotrrea lui John Gregory cu siguran asta avea s-i aduc pieirea.

mai multe tobe. M fceau s vreau s in ritmul cu piciorul, i am simit o dorin ciudat de a m ridica de pe scaun. M-am uitat la Alice i am vzut c i ea se ncletase de scaunul ei, mpotrivindu-se dorinei de a se altura dansatoarelor. Am ncercat s respir mai rar i m-am luptat cu impulsul de a m mica, pn cnd acesta ncepu s slbeasc. Atunci am vzut c unul dintre cei care dansau era un brbat unul pe care I-am recunoscut. Era Seilenos. Doar cu puin timp n urm l vzusem gustnd din mncarea interzis; acum intrase n acel dans slbatic. Pentru o clip I-am pierdut din ochi, dar cnd a aprut din nou, se rotea mai aproape de masa noastr. i am vzut c o femeie avea gura lipit de gtul lui i dinii ei erau nfipi adnc n came; pe pieptul lui picura snge. Ochii lui se nvrteau nnebunii de groaz n orbite, stomacul lui prea cuprins de convulsii, hainele i erau sfiate, iar pe spate i se vedeau rni adnci. Femeia l golea de snge. Apoi Seilenos dispru n vrtejul de

trupuri din preajma gropii i nu I-am mai vzut niciodat. M-am simit recunosctor pentru ceea ce m nvase Vraciul i pentru c nu mncasem nimic nainte de a intra n citadel. Pasiunea lui Seilenos pentru mncare i butur l costase viaa poate chiar i sufletul! Apoi, n dreapta mea, am vzut-o din nou pe Grimalkin, cu faa contorsionat de efortul imens de a lupta mpotriva puternicei magii negre care ne legase. ncet, a dus oglinda la gur. A suflat pe ea i, concentrat, a nceput s scrie cu degetul arttor. Era semnalul de ncepere a atacului .E LEMENTARIILE DE FO C iluetele care dansau continuar s se nvrt un timp pe ritmul frenetic, dar n cele din urm ncetinir. Tobele i rrir btile, apoi se oprir cu totul. Demonii rmaser nemicai, ncremenii n timp, aa cum fusesem i noi cu cteva minute n urm. Unii stteau cu capetele nclinate i aveam impresia c ascult. Am auzit un rpit de pai n deprtare.

Apoi mai aproape, tot mai aproape. Uile se ddur de perete cu un zgomot puternic i n sal nvlit vrjitoarele din Pendle, cu cuitele n mn, cu feele lor slbatice i nerbdtoare s nceap lupta. Printre ele erau i vrjitoare Mouldheel, dar nu le vedeam pe Mab i cele dou surori ale ei. De ce nu participau i ele la atac? m-am ntrebat. Din nou Grimalkin sri peste mas i intr n lupt. Demonii nu-i mai folosir puterile, sau poate se dovedir inutile mpotriva atacului slbatic al vrjitoarelor. Acestea spintecau n dreapta i n stnga, mnuindu-i tiurile n mod eficient. Dumanii lor rezistar, scondu-i sbiile i ripostnd, dar n cteva minute mai muli dintre ei zceau mori, iar sngele lor rou se aduna pe pardoseal. Totul se petrecu att de repe de nct noi ceilali nici nu am avut timp s intrm n lupt. ntrun moment btlia se purta cu ferocitate, iar n momentul urmtor demonii se retrgeau pe trepte n groap. Dar era o retragere n ordine. Unii luptar ntocmai ca o ariergard,

n vreme ce femeile scpau. Curnd rmaser doar vrjitoarele, privind n josul treptelor n ntuneric. Alice m apuc strns de bra pe cnd ne ndreptam ctre ele, dar vrjitoarele se ndeprtau deja de groap. E prea periculos s i urmrim, spuse Grimalkin, ntorcndu-se spre mine. Bnuiesc c exact asta i ateapt. Au cedat i s-au retras mult prea repede. Fr ndoial, vor s ne atrag n ntuneric i s ne atace. O s facem aa cum ne-a spus mama ta, copile. Cred c ar trebui s rmi s atepi aici pn cnd mercenarii i lanseaz atacul. Trebuie s-i fac apariia, aa c noi o s-o lum nainte i o s ptrundem mai adnc n citadel. Spunnd acestea, le conduse pe vrjitoarele cu hainele mprocate de snge afar n tunel, ctre curtea interioar. E mai bine s facem cum zice ea, Tom, spuse Alice, continund s m in strns de bra. O s le urmm n cteva minute. Civa dintre membrii escortei mamei

ncuviinar din cap. Rmai fr conductorul lor, preau agitai. Trupurile lui Seilenos i ale altor doi soldai zceau n bli de snge, iar ochii larg deschii, dar care nu mai puteau s vad, fixau bolta nalt. Hai s ne apropiem de u, spuse Alice, uitndu-se agitat ctre trepte. Acum c vrjitoarele au plecat, demonii ia ar putea s vin napoi. Prea o idee bun, aa c ne-am retras cu toii lng ua deschis. Cteva clipe mai trziu am auzit cai apropiindu-se n galop. Am vzut cum mercenarii nvlesc prin intrare i de-a lungul tunelului pentru a-i ncepe atacul. Dur mult pn cnd trecur cu toii. Cnd ultimele copite rsunar n deprtare, am ieit din sal i i-am urmat n curtea interioar. M-am uitat repede peste umr. Nu se vedea nici urm de mama, Vraci sau ceilali. Ar fi trebuit deja s fie aici, nu? mi-am spus. Nu fcusem mai mult de zece pai prin tunel cnd am auzit din nou zgomot de galop. Era din ce n ce mai puternic! Rzboinicii se

ntorceau. Deja se retrgeau! Ce se ntmplase? Un cal fr clre trecu pe lng noi, ct pe ce s o trnteasc sub copitele sale pe Alice. Ochii i se nvrteau n cap de spaim i avea spume la gur. Ali cai trecur pe lng noi n goan, unii cu clreii lor dar fr arme, cu ochii mari de groaz. Da, toi se retrgeau. Nu ncpea nicio ndoial. Fuseser pui pe fug. Oare ce i fcuse s goneasc mncnd pmntul? Pe cnd tot mai muli treceau ntr-un galop nebun pe lng noi, mi-am dat seama c suntem n pericol de a fi strivii. Am mpins-o pe Alice ntr-o ni n perete, aprnd-o cu trupul meu. Caii goneau nnebunii de spaim, i tunelul se umpluse de bubuiturile copitelor lor. Mi se prea c nu aveau s se mai termine, dar n cele din urm se ls tcerea i eu m-am ndeprtat de perete. Eti bine, Alice? am spus, ridicndu-mi de jos toiagul i sacul. Ea ncuviin din cap. Unde e escorta mamei tale? ntreb.

M-am uitat n jur. Trei dintre oameni erau mori, clcai n picioare de cai, iar de restul nu se vedea nici urm. i unde erau mama, Vraciul i Arkwright? n tunel, n urma noastr? Oare fuseser i ei strivii n nvala nebun a cailor? Am simit un nod n gt. Am strigat Mam, mam!" dar nu mi-a rspuns nimeni, doar o tcere stranie. Ar trebui s mergem dup vrjitoare, Tom, propuse Alice. Poate c i-a ntrziat ceva pe mama ta i pe Moul Gregory. Poate c nici n-au fost n tunel cnd au trecut caii. Am ncuviinat din cap i ne-am continuat drumul. Eram ngrijorat pentru mama, dar mi era i fric pentru ceea ce ne putea atepta. Orice era, o mie de rzboinici clare au preferat s fug dect s o nfrunte. Oare era nsi Ordeen? Oare primise deja sngele meu i se trezise? Acum ne apropiam de captul tunelului i ceaa ncepea s ne nvluie. O fric stranie m copleea. Valuri de fiori reci treceau prin mine asemenea unei vijelii care ncerca s

m mping napoi. Simi, Tom? ntreb Alice. Am ncuviinat din cap. Pentru un vraci care se confrunt cu forele ntunericului, orice urm de spaim era periculoas. i fcea pe dumanii Luminii mult mai puternici. Ne-am chinuit s mergem mai departe. Am ncercat s-mi ndeprtez spaima gndindum la momentele fericite din copilrie: cnd stteam pe genunchii mamei sau cnd tata mi povestea despre vremurile n care fusese pe mare. Ne-am strduit s mergem nainte pn cnd, n cele din urm, n faa noastr sa ivit din cea, nalt, zidul interior al Ordului, cu pietrele sale uriae nc lucind. Ne aflam n marea curte pietruit de sub meterezele lui. Pe jos erau cai mori; i rzboinici, cu ochii larg deschii i holbai, cu feele contorsionate de groaz. Ce i-a omort, Alice? am strigat. Nu exist semne pe ei. Nu se vede nicio urm de ran. Au murit de spaim, de-asta au murit, Tom. Le-a mpietrit minile i le-a oprit

inimile... Dar uite, acolo e o poart deschis! n faa noastr, n zid, se vedea o poart mare de lemn. Era larg deschis, dar nuntru era ntuneric. Pe cnd o priveam, disperarea m coplei i nu am gsit n mine voina de a face nici mcar un singur pas ctre ea. Totul fusese degeaba. Rzboinicii fugiser sau muriser, i acum nu mai aveam nicio ans de a intra i de a o distruge pe Ordeen nainte s se nfoare iar n mantia ei de putere. Am stat privind lung la poarta deschis, mpreun cu Alice. Ce puteam face doar noi doi, singuri? i ct timp mai aveam pn ce Ordeen avea s se trezeasc? Nu am puterea de a intra, i-am spus lui Alice, tiind c m aflam n stpnirea intensei magii ntunecate care fusese folosit mpotriva mercenarilor. Nu sunt suficient de curajos pentru asta... Nu am voina... Rspunsul lui Alice a fost doar o ncuviinare slab din cap. Dei niciunul nu spuneam cu glas tare ce gndeam, prea lucru sigur c vrjitoarele din Pendle intraser deja naintea noastr. Dar

tot nu ne puteam mica. M ntrebam ce se ntmplase oare cu mama i ceilali. Voina i curajul mi dispruser. Nu tiu ct am mai fi rmas acolo, dar deodat am auzit pai n urma noastr i neam ntors. Am vzut ieind din tunel o siluet nalt, purtnd glug, i ducnd un toiag i un sac. Spre marea mea mirare mi-am dat seama c era Vraciul. Chiar n spatele lui era Bill Arkwright, care avea un aer hotrt, ca i cum era gata s sparg cteva capete. Dar nu se vedea nici urm de cei trei cini ai lui. Arkwright ne fcu un semn cu capul, dar Vraciul trecu drept pe lng noi, cu pai mari, fr s ne arunce nici mcar o privire. Apoi, cnd ajunse la poart, se ntoarse i se uit napoi la mine, cu ochii scprndu-i mnioi. Haide, biete, nu mai tndli! mri el. Avem treab de fcut. i dac n-o facem noi, cine s-o fac? M-am silit s fac un pas nainte, apoi un al doilea. Cu fiecare pas mi se prea mai uor, i lanurile fricii ncepeau s se slbeasc i s cad din mintea mea. Mi-am dat seama c, n

vreme ce rzboinicii fugiser sau muriser, ndeletnicirea noastr la care se aduga faptul c fiecare dintre noi era cel de-al aptelea fiu al unui al aptelea fiu ne ddea puterea de a rezista. Dar mai presus de toate, Vraciul i hotrrea lui m ajutaser s-mi nfrng teama. Ct despre Alice, pregtirea ei de vrjitoare avea s fie de folos dei magistrul meu nu o invitase s ni se alture, a pit odat cu mine prin poart i am intrat mpreun n bezna de dincolo de ea. Ai vzut-o pe mama? i-am ntrebat pe cei doi vraci. Amndoi au cltinat din cap. Ne-am desprit atunci cnd caii aceia au venit n goana lor nebun ctre noi. Nu-i face griji, biete, spuse Vraciul, mama ta se descurc i singur. Fr ndoial, o s ne urmeze mai trziu. Erau nite cuvinte pline de buntate, dar nu m ajutar prea mult s-mi linitesc temerile. Unde e Ghear cu puii ei? l-am ntrebat

pe Bill. Sunt n siguran cu toii? Deocamdat sunt destul de bine, rspunse el. I-am nvat cum s se poarte cu vrjitoarele de ap i altele de soiul sta. Dar ce anse ar avea n faa unei elementarii de foc? Acum auzeam n deprtare mugetul unei cascade i, mult mai aproape, ecoul apei care picura n stropi mari pe piatr. Se mai auzea i un uier ca de abur. Un potop se prbuise peste Ord, i mare parte din el i croise drum nuntru. Am ntins mna i am atins zidul. Piatra era nc foarte cald. Vraciul i deschise sacul, scoase un mic felinar, l aprinse i l ridic naintea lui. Neam uitat n jur i imediat am vzut c acolo se deschideau mai multe drumuri. Un coridor ngust, nvluit n fuioare de cea, pornea chiar n faa noastr, urcnd uor; la dreapta noastr era un altul, perfect drept. Vraciul se opri. Pru s asculte. Am crezut c aud n deprtare un strigt slab, dar el nu se repet i dup cteva clipe Vraciul se ntoarse i

vorbi. Cred c n sus ar trebui s mergem. M atept s o gsim pe Ordeen ntr-unul din turnuri. Ce zici? ntreb el, uitndu-se la Arkwright. Cellalt vraci ncuviin cu o micare uoar a capului, i magistrul meu pomi la drum, cu pai mari i hotri. L-am urmat, cu Alice alturi de mine. Am mers doar cteva minute, i coridorul sa terminat. n faa noastr era un zid de piatr, dar n stnga am vzut o deschidere. Fr nicio ezitare, Vraciul se strecur prin ea, innd n sus felinarul. L-am urmat cu toii i ne-am trezit ntr-o ncpere mare, plin de lespezi de piatr pe care se aflau ntini pe spate nite oameni care preau c dorm. Spre deosebire de coridor, aceast ncpere nu era cufundat n bezn; era plin de o lumin galben slab, dei nu-mi ddeam seama de unde vine. Siluetele ntinse pe pietre preau umane, dar trupurile lor erau lungi, feele nguste i

prelungi, cu brbii i nasuri ascuite i ochi adncii n orbite. Acetia erau demonii pe care i vzusem privindu-i pe dansatori n sala cea mare. Dar acum, cnd felinarul i prinse n lumina lui pe cei mai apropiai, mi-am dat seama c nu dormeau, ci c erau mori. Gturile le fuseser tiate i ei zceau n propriul lor snge, care se scursese i pe podeaua de piatr. Pe cnd naintam ncet, strecurndu-ne printre lespezi, am vzut urme nsngerate. Unele erau lsate de pantofi ascuii, dar erau i urme de picioare goale picioarele vrjitoarelor Mouldheel. Vrjitoarele din Pendle nu sunt exact aliaii pe care mi-i doream, dar cel puin acum nu mai avem de ce s ne temem n aceast ncpere, remarc Vraciul. Ordul este imens, am spus eu. Trebuie s fie o mulime de ncperi. Gndete-te doar cte creaturi asemntoare mai trebuie s fie... N-are rost s ne gndim la asta, biete. Trebuie s mergem mai departe. Cel puin,

dac ne amenin vreo primejdie, vrjitoarele aflate naintea noastr vor da primele ochii cu ea i ne vor avertiza n vreun fel. Vraciul i Arkwright ieir primii din ncpere; dar chiar n clipa n care m pregteam s-i urmez, am auzit un strigt n spatele meu. M-am ntors i am vzut-o pe Alice ncremenit, cu chipul mpietrit de groaz. Unul dintre demoni se ridicase deodat n capul oaselor pe lespedea sa; o apucase strns de bra i o privea cu rutate. Sngera din gt, dar era limpede c tietura nu fusese suficient de adnc i el i revenise, pentru a gsi pe domeniul lui nite strini. Ochii i scnteiau furioi, i ntinse mna dup sabia ncovoiat de la cingtoare. Voia s o foloseasc asupra lui Alice! M-am repezit la el i l-am mpuns cu putere n piept cu captul toiagului meu. Icni cu rsuflarea tiat cnd simi lemnul de scoru-de-munte i deschise gura; saliva i sngele nir cu putere afar. i scoase sabia, aa c l-am mpuns din nou. Scp din mn sabia, care

se rostogoli pe pardoseal. Ddu drumul braului lui Alice i se rostogoli departe de mine peste lespedea sa de piatr, pentru a ateriza pe picioare, ghemuit. Se ntoarse ncet cu faa la mine, cu ochii la marginea lespezii. nainte s pot aciona, diavolul ni n sus. Niciun om nu ar fi putut sri att de mult i cu o asemenea vitez. Zbur peste lespede i czu peste mine, i am scpat toiagul din mn. Am czut pe spate, m-am rsucit i mam rostogolit departe de el. Am vzut c demonul se pregtea s atace din nou i am neles c nu aveam dect o singur ans. Mi-ar fi luat prea mult timp s trag afar lanul de argint ascuns n buzunarul pantalonilor, dar poate c reueam s ntind mna peste umr i s scot cuitul pe care mi-l druise Grimalkin. Dar nu am apucat s m gndesc prea bine la asta cnd mi-am dat seama c era prea trziu demonul era asupra mea. n clipa urmtoare dou lucruri se ntmplar n acelai timp: se auzi un clinchet

i ceva ni peste capul meu i strpunse gtul creaturii. Demonul czu n genunchi, sufocndu-se, apoi se prbui pe o parte. Respir adnc i se cutremur, apoi rmase nemicat. Alice se apropie de mine; inea n mn toiagul meu. Clinchetul pe care l auzisem marcase eliberarea tiului, care acum era plin de snge. Vraciul i Arkwright se ntoarser n fug; se uitar la creatura moart, apoi la Alice. Se pare c Alice tocmai i-a salvat viaa, tinere Ward, spuse Arkwright, n vreme ce eu ncercam s m ridic, tremurnd, n picioare. Vraciul nu spuse nimic; ca de obicei, refuza s o laude pe Alice. Chiar atunci se auzi un geamt din colul ndeprtat al ncperii; un alt servitor al lui Ordeen ncepea s se mite. Vrjitoarele alea nu i-au fcut treaba att de bine pe ct am crezut, remarc John Gregory. Haidei s plecm. Nu are rost s mai rmnem aici mai mult dect trebuie. Timpul e scurt i cine tie ce ne mai ateapt?

Dincolo de u era un alt coridor, care din nou urca. Am naintat pe el, cu magistrul meu n frunte. Brusc, Vraciul ridic o mn i se opri, artnd ctre zidul din stnga noastr. O sfer mic i strlucitoare, o bul de foc translucid plutea la nlimea capetelor noastre. Nu era mai mare ca pumnul meu, i la nceput am crezut c era prins de perete. Dar pe cnd o priveam, am vzut-o plutind de-a curmeziul coridorului i disprnd n piatr. Ce-a fost asta? am ntrebat. O elementarie de foc? Da, biete, asta cred c a fost. Pentru c am trit toat viaa n Comitatul unde e atta umezeal, n-am vzut niciodat cu ochii mei una pn acum. Din cte am citit, pot fi cu adevrat foarte primejdioase, dar datorit cantitii mari de ap care a czut peste Ord i a ptruns nuntru o s mai treac ceva timp pn cnd vor fi din nou pe deplin active. Un motiv n plus ca s mergem mai departe ct de repede putem! Unde e Seilenos? El tie totul despre asemenea lucruri...

e mort, i-am explicat eu, cltinnd trist din cap. n ciuda avertismentelor mamei, a mncat din mncare i a but din vinul de pe mas. Apoi a fost omort de unul dintre demoni. Lcomia l-a ucis pe bietul om, spuse Vraciul cu o voce grav. Felul n care facem noi lucrurile n Comitat este cel mai bun atunci cnd e vorba s nfruni ntunericul. Mare pcat. Aveam mult nevoie de tiina lui aici. Coridorul continu s urce i mai abrupt chiar, i din nou drumul ne-a fost oprit de un perete de piatr, cu o deschiztur n partea stng. n ncperea n care am ptruns, felinarul ne-a dezvluit alte lespezi de piatr, pe care stteau ntini demoni. Toi fuseser omori ca i cei pe care i vzusem deja, iar peste tot era foarte mult snge. Pe cnd naintam printre lespezi, Alice scoase un strigt de groaz. De data asta, lucrurile nu mai merseser att de uor pentru vrjitoare, i una dintre

Seilenos

ele era moart. Nici din ea nu rmsese mare lucru. Tot ce se mai vedea erau picioarele de la genunchi n jos i pantofii ascuii. Deasupra lor, restul trupului fusese transformat n cenu, care nc mai fumega. Aerul era plin de duhoarea crnii arse. Ce a provocat asta? am ntrebat. Sfera aceea strlucitoare pe care am vzut-o nainte? Sfera sau ceva asemntor, biete. Cu siguran un soi de elementarie de foc. S sperm c a plecat n alt parte. Ordul se trezete la via mai repede dect ne ateptam, spuse Vraciul, i apoi fcu ochii mari, alarmat. La cinci pai n faa noastr se ivise o minge de foc, care prea mult mai amenintoare dect sfera translucid pe care o vzusem nainte. Era puin mai mare dect un cap de om i opac; arunca flcri, pulsa ritmic, se mrea i se contracta pe rnd. ncepu s alunece ctre noi, crescnd rapid. Vraciul o lovi cu toiagul lui i mingea de foc

se retrase puin, dup care se apropie din nou. El i repezi iari toiagul spre minge, care trecu la un deget de ea. Mingea de foc ni peste capetele noastre cu o vitez nucitoare i se sparse de peretele ndeprtat ntr-o ploaie de scntei portocalii. Vraciul o pomi cu pai mari i ne conduse afar din ncpere. M-am uitat napoi i am vzut c sfera de foc prinsese din nou form la baza peretelui i ncepea iar s pluteasc dup noi. Dincolo de u, nite trepte de piatr urcau abrupt i am pomit-o cu toii repede n sus. M-am uitat n urm, ngrijorat, dar elementaria nu prea s ne urmeze. M-am ntrebat dac nu cumva era nchis n vreun fel doar n acea camer. Poate c datoria ei era s o pzeasc. Treptele urcau n spiral. Oare eram deja ntr-unul din cele trei turnuri? Nu aveam cum s-mi dau seama pentru c nu existau ferestre. M simeam tot mai nelinitit. Chiar dac reueam s o nimicim pe Ordeen, drumul nostru era plin de elementarii... i cine tie de ce alte creaturi. Va trebui s

coborm din nou treptele astea, i o vom face atunci cnd toate fpturile care acum pndeau n umbr aveau s fie pe deplin treze i periculoase. Cum am putea s scpm vii i nevtmai? Cteva clipe mai trziu ne confruntam cu o alt primejdie. O vrjitoare Mouldheel zcea moart pe trepte n faa noastr, uor de recunoscut dup picioarele ei goale i rochia zdrenuit. Acolo unde fuseser capul i umerii ei, se zvrcolea i fsia, portocalie i strlucitoare, o elementarie de foc n form de stea-de-mare, micndu-se ncet n jos pentru a roni restul trupului vrjitoarei. Era una dintre acele asterii despre care mi vorbise Vraciul. Se pare c i-a czut n cap pe cnd trecea pe sub ea, remarc el. Nu e o moarte prea uoar... Ne-am continuat drumul cu spatele lipit de pereii de piatr, ocolindu-le ct am putut de mult pe vrjitoarea moart i pe cumplita ei asasin. Dar apoi Vraciul a artat deasupra capetelor noastre. Agate de tavanul nalt,

pulsnd incandescent, se aflau vreo cinci elementarii asemntoare cu asteria criminal. Nu tiu cum e mai bine, s ne micm foarte ncet sau s o lum la fug, a murmurat el. Hai s ncercm cu ncetul i s rmnem aproape unul de altul. Pregtete-i toiagul, biete! Vraciul o lu nainte, urmat de Alice i de mine, iar Bill Arkwright ncheia irul. Stteam cu toiegele pregtite, mi simeam gura uscat de team. Am urcat ncet, cu pai egali, trecnd pe sub primele dou elementarii n form de stea. Poate c erau nc amorite, sau poate c fuseser afectate de potop? Nu puteam dect s sperm... Chiar cnd deveneam ncreztori c scpasem de primejdie, am auzit un uierat i o elementarie mare se desprinse de tavan, cznd drept ctre capul Vraciului. El i roti toiagul i, cu o ploaie de scntei, lama tie ele- mentaria n dou buci, care czur pe trepte n spatele nostru. M-am ntors i le-am vzut trndu-se una ctre alta, ncercnd s

se ntregeasc din nou ntr-o singur creatur. Am grbit pasul, dar stteam cu ochii la tavan. n cele din urm am ajuns pe un palier pe care se aflau trei deschideri ntunecate, i mi-am dat seama c acestea erau probabil intrrile n cele trei turnuri. Ei, i acum pe unde o lum? ntreb Vraciul, uitndu-se pe rnd la fiecare ir de trepte. Cine poate ti? rspunse Arkwright ridicnd din umeri. Locul sta e att de mare nici nu avem vreme s cutm peste tot. Situaia nu arat prea bine. Alice ar putea adulmeca primejdia, am sugerat eu. Vraciul se ncrunt era limpede c socotea asta o folosire a puterilor ntunericului. nainte s poat refuza categoric, am spus repede: Mama ar vrea s ne folosim de orice mijloace posibile ca s putem rmne n via i s o omorm pe Ordeen! Iar eu i-am explicat deja c nu mi plac

toate metodele mamei tale i nu vreau s le folosesc! mi replic tios magistrul meu. Te rog, I-am implorat ncet, las-o pe Alice... Cred c nu prea avem de ales, i trebuie s o lsm pe fat s ncerce, spuse Arkwright. Vraciul i nchise ochii ca i cum ar fi simit o durere; apoi ncuviin uor din cap. Alice se ndrept imediat ctre irul central de trepte i adulmec de dou ori cu zgomot. Nu pot s-mi dau seama ce e acolo sus, mrturisi ea, pentru c pe aici au luat-o vrjitoarele. Au alterat aerul, aa c nu pot s spun ce se afl dincolo de ele. Atunci ar fi logic s o lum i noi tot pe aici, spuse Vraciul. Cel puin aa am putea fi avertizai de se ntmpl cumva s dea de necazuri. M gndesc c au adulmecat i ele calea cea mai sigur. Dar nainte ca Alice s-i poat rspunde, din tunelul central se auzi un ipt, urmat de paii cuiva care cobora n fug treptele. Vraciul i ridic toiagul i-i eliber lama cu un clinchet.

O clip mai trziu, o vrjitoare apru alergnd i ipnd ascuit, cu prul arznd, cu pantofii ei ascuii bocnind pe pardoseala de marmur. Nici nu cred c ne-a vzut. Continund s ipe, cobor mai departe pe trepte i dispru. Apoi o a doua se ivi, o vrjitoare Mouldheel descul, una din adeptele lui Mab. Arkwright o opri, apucndo de mneca zdrenuit i ameninnd-o cu toiagul lui. Privirea ei era ngrozit, faa acoperit de funingine, dar nu prea s fie rnit. D-mi drumul! strig ea. Ce s-a ntmplat? ntreb Vraciul. Demoni de foc! N-am avut nicio ans. Au murit cu toatele. Sunt toate moarte! Spunnd acestea, se smulse din strnsoarea lui Arkwright i o lu la fug n jos pe scri. Dac era aa cum spunea ea, toate vrjitoarele erau moarte chiar i Grimalkin. Puterea lui Ordeen era att de mare nct ele nu fuseser n stare s adulmece primejdia i nici s se mpotriveasc elementariilor de foc. Alice verific irul de trepte din partea

stng i cltin din cap. Pericol acolo sus! spuse ea. Apoi ncuviin din cap ctre scara din dreapta: Asta pare n regul... Aa c am nceput s urcm cu mare grij, din nou cu Vraciul n frunte. Mi se prea c urcam dintotdeauna: abia mi mai puteam mica picioarele i le simeam grele ca plumbul. Era nspimnttor s-mi nchipui toat aceast construcie trecnd printr-un portal, plin de entiti ntunecate unele dintre ele necunoscute i nici mcar nscrise n Bestiarul Vraciului. i ce s-ar fi ntmplat dac Ordul s-ar fi ntors deodat prin portal, lundu-ne pe toi cu el? Era un gnd nfricotor, i mi-am dorit s fi terminat ce aveam de fcut i s fim deja afar, n loc s ptrundem tot mai n adncul lui, unde ne ateptau o mulime de primejdii necunoscute, n cele din urm am ajuns n capul scrilor, unde ne-am trezit n faa unei ui mari, circulare, de bronz. Pe ea se afla sculptat un craniu mare. Nu exista nici mner i nici broasc, dar Vraciul i lipi palma de craniu i

aps pe el. Ua se deschise fr zgomot. Ridicnd felinarul sus de tot, magistrul meu pi ntr-o ncpere mic, octogonal. L-am urmat i am privit n jur, nedumerii. Nu mai exista nicio alt u. Ce era locul acesta? La ce servea? Rspunsul a venit n clipa urmtoare. Era o capcan! Brusc, podeaua se deschise sub picioarele mele i am auzit-o pe Alice ipnd ngrozit. Apoi felinarul se stinse, am simit o ghear n stomac, i m-am prbuit n neant.

NVOIALA

m czut pe pmnt moale, dar impactul mi-a tiat rsuflarea i m-a fcut s-mi scap din mini toiagul i sacul. Era bezn deplin nici mna nu mi-o vedeam chiar dac o ineam n faa ochilor. M-am ridicat n genunchi. Sub mine era noroi, iar umezeala ncepea s-mi ptrund prin

pantaloni. I-am strigat pe Vraci i pe Alice, dar nu am primit niciun rspuns. Cu toate acestea, nu eram singur. Am simit o micare n ntuneric, n apropiere. Orice ar fi fost, avea mai mult de dou picioare i se apropia ncet de mine. Apoi am tresrit, cci am simit ceva atingndu-mi glezna chiar deasupra ghetei. Era o atingere uoar, aproape ca o mngiere, i pentru o clip mam ntrebat dac nu cumva era ceva de care nu trebuia s m tem. Dar apoi atingerea delicat deveni o strnsoare de fier i am simit cum mi ptrund n came nite dini ascuii. M ateptam din partea creaturii s mute pn la os, poate chiar s-mi reteze piciorul, dar ea a nceput s m trasc dup ea. N-am ndrznit s m opun. Neputincios, am sltat peste pmntul moale, apoi am simit cum acesta dispare i las locul unei suprafee tari i reci. Auzeam picioarele creaturii cnind peste ea. Apoi s-a oprit, mia dat drumul la picior i s-a ndeprtat. Am auzit nite rsete. Aveam impresia c oamenii aceia rdeau de mine, ncercnd s

m provoace ntr-un anume fel. Am rmas complet nemicat, fr s spun nimic. mi pierdusem toiagul i sacul atunci cnd czusem i, cu excepia lanului de argint din buzunarul pantalonilor, eram total lipsit de aprare. Deodat, pmntul de sub mine ncepu s se legene ntr-un fel periculos i am auzit un zgomot de lanuri. Instinctiv, m-am ridicat n capul oaselor i mi-am ntins minile de-o parte i de alta, pentru sprijin. Rsul batjocoritor pru s se sting undeva sub mine sau poate c eram eu ridicat n sus. Sunetele devenir din ce n ce mai slabe, apoi se stinser cu totul. Acum simeam pe fa o adiere. Da, m micm n sus prin bezn! Am rmas ncremenit i tcut, simindu-m asemeni unui oricel n coul unei pisici. Cea mai mic micare a mea putea declana un atac. Nu tiam ce pndete n ntuneric i nu voiam s atrag atenia asupra mea. Dar apoi am devenit contient de nite umbre n jurul meu: ntunericul ncepea s se destrame. Bezna m ngrozise, dar lumina mi arta

acum n ce situaie disperat m aflam. Suprafaa pe care stteam era metalic, mncat de rugin i plin de zgrieturi. Pe cnd lumina cretea, am vzut c m aflam pe un fel de tipsie circular metalic, adnc, agat de vrful turnului ce se nla mult deasupra mea. De marginea exterioar a tipsiei erau prinse trei lanuri ruginite: n afar de dimensiunile ei uriae, semna foarte mult cu capcana pe care o foloseau vracii pentru a ademeni un duh ntr-un pu. Eram oare o momeal pentru vreo creatur un prdtor uria? m-am ntrebat nspimntat. n apropiere se mai aflau i alte lanuri, i ele preau s se mite. Deasupra mea am auzit un huruit adnc. Oare ct de departe de pmnt eram? M-am apropiat de marginea tipsiei ca s m uit n jos, dar tipsia a nceput s se legene ntr-un fel periculos. Sub mine era un gol care se mrea tot mai mult, iar n jur vedeam alte tipsii ce se ridicau ctre vrful turnului. Eram prins n capcan. Nu aveam cum s cobor.

Pereii se apropiau i ei din ce n ce mai mult, pe msur ce turnul devenea mai ngust. Acum puteam deslui textura pietrelor i chiar i altceva: nite creaturi care se agau de perei att de multe nct semnau cu o colonie de insecte, miezul agitat al unui stup. Oare ce erau? Cu ct urcam mai mult, cu att se apropiau pereii arcuii; brusc, am neles ce vedeam. Inima mi s-a strns de spaim m uitam la o hoard imens de vrjitoare lamia, vaengirele. Erau sute. Fiecare avea patru membre: cele din spate, mai groase, terminate cu gheare fioroase, iar cele din fa, asemntoare unor brae omeneti, cu mini delicate. Pe spatele lor se vedeau pliate dou aripi negre de insect, ascunznd o alt pereche de aripi, interioare, mai uoare, pe care i le fluturau pentru a le usca dup potop. Afar, n cmpie, se va face curnd ntuneric i, odat ce aripile lor vor fi uscate, vor putea s prseasc Ordul i s se aventureze dincolo de norul n

form de scut pentru a ataca oraul Kalambaka i pe clugrii de la Meteora. Le vedeam pe lamii urmrindu-m cu ochii lor acoperii de pleoape grele; aveau obrajii scobii i erau agitate, nerbdtoare s se hrneasc. Huruitul de deasupra deveni mai puternic, schimbndu-se treptat ntr-un scrnet i un scrit care mi zgria timpanele. Am nlat privirea. Deasupra mea era un ax uria care se rotea ncet, ridicnd lanurile, trgnd n sus tipsiile de metal. M-am uitat n jos la celelalte tipsii i am vzut c n unele dintre ele se aflau oameni nu-mi ddeam seama dac erau mori sau vii pentru c erau mult sub mine. Niciunul nu prea s se mite. Brusc, am neles... Eram hran pentru lamii! Hran care s le dea putere s lupte! Am nceput s tremur de groaz pentru ceea ce m atepta. Aveam s fiu sfiat n buci. ncet, respirnd adnc i rar, mi-am silit teama s se ndeprteze. Trebuia s m gndesc la ceilali. Oare Vraciul, Arkwright i Alice se aflau n aceeai

situaie ca i mine, trai n sus pentru a hrni hoardele de lamii nfometate? Am simit tipsia smucindu-se, i scritul i scrnetul se oprir. Am privit din nou n jos i mi-am dat seama c m aflam exact n centrul turnului, n cea mai nalt dintre cele vreo treizeci de tipsii. Apoi am nceput din nou s urc. M-am uitat la celelalte tipsii de sub mine, dar ele rmseser nemicate; le lsam n urm. Cteva clipe mai trziu am trecut pe lng un cilindru mare de metal, nemicat, pe care se vedeau nfurate nite lanuri ruginite era unul dintre mecanismele cu care fuseser ridicate celelalte tipsii. Probabil c eu eram atrnat de un sistem diferit. Acum, vedeam deasupra mea ceva ca un nor negru care fierbea, asemntor cu cel de deasupra Ordului, dar aflat n interiorul lui. Am simit cum m crispez pe msur ce m apropiam de el, cci m umplea de spaim. n momentul urmtor m aflam nuntrul lui, ntr-o bezn total. Apoi norul cel ntunecat ncepu s se

destrame i am nceput s vd n jurul meu. M aflam tot n tipsia ruginit. Sub mine era golul imens prin care urcasem. Fusesem tras ntr-o cmru de marmur neagr; era doar un cub, fr ui i fr ferestre, cu doar dou obiecte n el: o oglind circular mare pe peretele din stnga mea, i un tron. Am nceput s tremur, cci mai vzusem i nainte acel tron. Era cel pe care sttuse aezat Diavolul cnd vorbisem cu el astprimvar, pe lepul negru. Era bogat mpodobit cu sculpturi: pe braul stng se vedea un dragon fioros, cu ghearele ridicate agresiv; pe braul drept era un arpe cu limba bifurcat, iar trupul lui lung cobora pe latura tronului pentru a se ncolci deasupra piciorului n form de ghear. Am cobort din tipsie pe podeaua de marmu r, privind drept naintea mea, temndu-m s privesc la abisul ce se csca sub mine. Cnd am pit jos, am simit un fior pe ira spinrii; era o avertizare c m aflam n prezena unui primejdios servitor al ntunericului. tiam ce se ntmpla, pentru c mi se mai ntmplase

asta i nainte. Nu m puteam mica. Nici mcar nu respiram, dar nici nu simeam nevoia s o fac. Timpul se oprise n loc. Se oprise pentru mine, ca i pentru tot ce se afla n preajma mea. Asta putea nsemna un singur lucru. Diavolul... i deodat era acolo, aezat pe tronul bogat mpodobit, din nou sub nfiarea lui Matthew Gilbert. Vreau s-i art acum ceva, Tom, spuse el, cu o voce plin de rutate. Viitorul. Ce se va ntmpla n urmtoarele cteva ore. Numai tu poi opri asta. Uit-te n oglind! Am simit cum mi sare inima din piept. Respiram din nou, dar totul n jurul meu era complet ncremenit. Dei m puteam mica, timpul continua s stea pe loc. Neputnd s m abin, am fcut aa cum mi-a cerut i am privit n oglind. Totul se ntunec mprejur, i pentru o clip am simit c m prbuesc, dar apoi m uitam la tipsii de undeva de sus, i puteam s le desluesc pe toate, iar vederea mea era mai ascuit i mai limpede dect fusese vreodat.

Unele tipsii erau pline de snge; n altele se aflau oameni. Carne i snge totul era doar hran. Hran pentru lamii. ntr-una se vedea Vraciul; nu mai avea toiagul i prea btrn i fragil, i se uita n sus cu ochi ngrozii, plini de disperare. n alta era Alice, cu minile ncletate de marginea tipsiei, cu ncheieturile albite de strnsoare. Dar mama nu era acolo, i ntr-un fel asta mi-a dat o urm de speran. Dar n clipa urmtoare am auzit zgomotul fcut de nenumrate aripi i hoarda de vaengire s-a npustit ctre tipsii cu ghearele ntinse nainte. Erau ca o mas ntunecat i hmesit de aripi care bteau, ascunznd tipsiile, dar am auzit-o pe Alice ipnd. Eram neputincios, nu aveam cum s i vin n ajutor. Nu puteam face nimic pentru niciunul dintre ei; nici mcar s-mi acopr urechile ca s nu mai aud ipetele ngrozitoare i zgomotul nfiortor al crnii sfiate. Acum imaginea se schimb, i eu m aflam afar din Ord i priveam cum servitorii lui Ordeen ieeau clare pe marile pori. Erau

mii, cu iataganele i suliele pregtite, cu feele lor prelungi ncremenite ntr-un rictus plin de cruzime. Erau cu toii brbai; nu se vedea nici urm de femei. Timpul prea s i grbeasc pasul, i i-am vzut apropiindu-se de Kalambaka, ajungndu-i din urm pe rzboinicii care fugiser din Ord. Pe aceti rzboinici i-au mcelrit fr mil, sau i-au ridicat n sus pe cai, pentru a le bea sngele, dup care aruncau trupurile dezmembrate napoi n praf. n spatele lor venea hoarda de menade, care se npusteau flmnde la carnea celor mori i muribunzi. Au ptruns n cetatea nconjurat de ziduri i i-au atacat pe toi cei care nu voiser sau nu putuser s fug. Femei i brbai nenarmai au avut aceeai soart. Copiii, chiar pruncii, erau smuli din braele mamelor, erau golii de snge, apoi erau aruncai ctre zidurile nsngerate. i din nou menadele se repezeau la trupurile fr via i sfiau carnea victimelor. Apoi am vzut vaengirele atacnd mnstirile Meteorei; nlimile lor nu le puteau apra de un

asemenea atac aerian. Am vzut trupurile cznd asemenea unor ppui rupte; podeaua katholicon-ului era acoperit de snge. De acum nainte, imnurile nu aveau s mai urce n dom asemenea unor ngeri, i nici rugciunile clugrilor nu aveau s mai ntreasc Lumina. Ordeen era acum liber s-i fac apariia oriunde voia. Acum, i Comitatul era n primejdie. Acesta este viitorul, Tom! a strigat Diavolul. Lucrurile pe care i le-am artat vor pomi s se petreac peste cteva momente, ncepnd cu moartea magistrului tu, a lui Alice i a lui Arkwright. Asta se va ntmpla doar dac nu faci ceea ce trebuie pentru a le mpiedica. Te pot ajuta. Dar cer ceva de la tine, asta-i tot. Pur i simplu vreau s-mi dai sufletul tu. n schimb, eu i ofer o ans de a o distruge pe dumanca mamei tale. Viziunea dispru din oglind i acum eu m uitam la propria mea imagine. M-am ntors ctre Diavol. Sufletul meu? am ntrebat uimit. Ai fi stpnul sufletului meu?

Da, mi-ar aparine mie. Ar fi al meu i l-a


folosi exact aa cum a dori. S fie stpnul sufletului meu? Ce nsemna asta? Care erau consecinele? S fiu mort i nchis pentru totdeauna ntr-un iad viu? n nsui ntunericul? Chipul care m privea de pe tron nu mai zmbea. Ochii erau aspri i cruzi. Peste trei zile de-acum, dac rmi n via, voi veni s-i iau sufletul. Asta i va da timp ndeajuns pentru a ndeplini dorina mamei tale i pentru a gsi un loc unde s fii n siguran. Eu nu te voi omor. Nu, termenii nvoielii noastre sunt c atunci cnd voi veni dup tine aa cum ne-am neles, suflarea ta i va prsi trupul i tu vei muri, iar sufletul tu va ajunge n minile mele. i va rmne n posesia mea i se va supune voinei mele. Pripoanele care m in legat nu vor mai conta. Nu te voi omor cu mna mea, prin urmare domnia mea aici nu va fi limitat la doar o sut de ani. Tu vei fi acceptat de bunvoie si pierzi viaa i, n acest fel, vei fi luat din lume din propria ta voin. Astfel eu voi fi

liber s-mi folosesc mijloacele pentru a obine n cele din urm dominaia asupra acestei lumi. Va dura un timp, un timp ndelungat, dar eu sunt rbdtor. Am cltinat din cap. Nu. E o nebunie. Ceri prea mult. Nu pot accepta aa ceva. De ce nu, Tom? E limpede c asta trebuie fcut. Sacrific-te i d-mi mie sufletul tu. Vei putea obine att de mult: pot s-i dau o ans s evii toate acele mori pe care i leam artat. i vei nltura orice primejdie viitoare pentru Comitat. Este hotrrea ta, Tom, dar ai vzut ce urmeaz s se ntmple. Tu eti singurul care poate opri toate acele lucruri! Doar dac acceptam ce mi cerea el puteam s mpiedic moartea lui Alice, Arkwright i a Vraciului. i alte mii vor muri, Ordeen va triumfa, iar peste apte ani, cnd se va rzbuna pe mama i va nimici pe oricine i orice ndrgea mama acas, n Comitat, va fi rndul acestuia s sufere o soart asemntoare. Dar pentru a opri toate astea

trebuia s ndur pierderea propriului meu suflet. Era ceva ngrozitor. Dar avea s merite sacrificiul? Ce voia s spun diavolul cu o ans"? Care e ansa" pe care o voi primi n schimbul sufletului meu? am ntrebat. Ce ai face s m ajui acum? Dou lucruri. Primul este s ntrzii trezirea lui Ordeen. Cu o or atta pot. Sigur, unii dintre servitorii ei se trezesc cu mult naintea ei. Alii ncep deja s se mite. Pe aceia trebuie s i evii, sau s te strduieti s le ii piept ct mai bine. Dar al doilea i cel mai important este c i voi spune unde se afl Ordeen. De mai multe ori n trecut mi se oferiser anse similare de ctre servitorii ntunericului. Golgoth, unul dintre Vechii Zei, mi oferise viaa i sufletul n schimbul eliberrii lui din pentaclul n care era prins. l refuzasem. Eu nu eram important; datoria mea era s servesc Comitatul. n Pendle, vrjitoarea Wurmalde mi ceruse i ea ceva cheile de la cuferele mamei, n care spera s gseasc

o putere nemaipomenit pentru ntuneric, n ciuda faptului c vieile lui Jack, Ellie i a fiicei lor Mary depindeau de acordul meu, din nou refuzasem. Dar aceast ofert era diferit. Nu era n joc doar viaa mea i nici doar vieile membrilor familiei mele. Da, sufletul meu va aparine Diavolului personificarea ntunericului. Dar aa voi salva Comitatul de o viitoare vizit a lui Ordeen. i doar dac m ctiga de partea lui putea Cel Ru s domneasc asupra Pmntului pn la sfritul vremurilor. Asta nu se va ntmpla el nu ar deine dect acea parte din mine care era nemuritoare. Ordul era o construcie imens i complex, mi-am spus. Cunoaterea locului exact n care se afl dumanca mamei ne-ar da o ans real de izbnd. Eram foarte tentat s accept oferta. Ce altceva puteam face? i asta va ntrzia lucrurile ceva de care aveam cu toii mare nevoie. n plus, mai era ceva care mi ddea o raz de speran. Nu exista nicio dovad c mama ar fi moart i, dac mai era n via,

atunci orice era posibil. Poate c va gsi o cale de a m salva, vreun mijloc prin care s fiu eliberat din nvoiala pe care m pregteam s-o nchei. Bine, am spus, nfiorndu-m la gndul a ceea ce fceam. i voi da sufletul n schimbul a ceea ce-mi oferi. Peste trei zile m voi ntoarce s-i iau. Aadar, ne-am neles? Am ncuviinat din cap. Da. Ne-am neles, am spus, cu inima strns. Aa s fie. Acum, iat informaia de care ai nevoie. Ordeen nu poate fi gsit n niciunul dintre cele trei turnuri. Ele sunt locurile n care stau servitorii ei i sunt pline de capcane aductoare de moarte pentru oricine ptrunde n ele. Dar n spatele lor se afl un dom, pe acoperiul cldirii principale. Acolo o vei gsi. Ai ns grij atunci cnd traversezi acoperiul acela acolo se afl multe primejdii. i nu uita, nu ai dect o or pn cnd se trezete Ordeen. ndeplinindu-i promisiunea, Diavolul mi-a

zmbit i mi-a fcut semn s m urc din nou pe tipsie. n clipa urmtoare ncperea ncepu s se ntunece, norul se ndesi i ncepu s fiarb deasupra mea. Ultimul lucru pe care lam vzut a fost zmbetul triumftor al Celui Ru. Dar ce altceva puteam face? m-am ntrebat. Cum a fi putut ngdui ca atia oameni s moar? Cel puin asta ne-a oferit o ans s evitm o asemenea baie de snge. Ce mai conta sufletul meu, n comparaie cu toate celelalte? ncheiasem o nvoial cu Diavolul. Peste trei zile, dac mama nu m putea ajuta, urma s pltesc un pre cumplit pentru aceast ans de victorie.

SOARTA TA

m simit cum tipsia se smucete i apoi ncepe s coboare; norul se risipi repede, pentru a dezvlui din nou interiorul turnului rsucit. Lamiile erau tot acolo, agate de zidurile de piatr, dar stteau nemicate. Am trecut pe lng un cilindru i acesta ncepu s se nvrteasc ncet, huruind i scrind, pe cnd lsa n jos alte tipsii. M-am uitat peste marginea lcaului meu i le-am vzut cum coboar naintea mea. Le-am cercetat cu privirea, ncercnd s le gsesc pe cele n care se aflaser Alice, Vraciul i Arkwright, dar n acel moment tipsiile disprur cu totul. Mi-am amintit de bezna din partea de jos a turnului, i imediat s-a stins i lumina din jurul

meu i mi-am 276 continuat coborrea ntr-un ntuneric deplin. n cele din urm, cu o smucitur, tipsia mea a ajuns pe pmnt. Am rmas o clip nemicat. Am ateptat n ntuneric, abia ndrznind s respir. Am auzit nite zgomote nfundate n jur, pe cnd i alte tipsii se loveau de pmntul moale. Mi-am adus aminte de creatura care, pndind n bezn, i nfipsese dinii n piciorul meu i m trse ctre tipsie. i dac m mai atepta nc aici? M-am silit s m linitesc. Creatura nevzut i ndeplinise sarcina, aezndu-m n tipsia care avea s m duc sus la ntlnirea cu Diavolul. Cu siguran, acum avea s m lase n pace. n definitiv, ncheiasem o nvoial i primisem o or pentru a o gsi pe Ordeen nainte s se trezeasc pe deplin. Dar puteam s m ncred n Cel Ru? Avea el oare s-i in cuvntul? Am simit o micare n dreapta mea i m-am crispat, dar o clip mai trziu a plpit o lumin i am vzut pe cineva innd n sus un

felinar. Spre marea mea uurare, era Vraciul. S-a apropiat ncet de mine, uitndu-se ngrijorat n toate prile. Chiar n spatele lui era Arkwright. n vreme ce coboram din tipsia mea, simind cum picioarele mi se afund n noroi, o alt siluet se apropie din bezn ctre felinar era Alice. Am crezut c se terminase totul pentru noi, remarc Vraciul. ntr-o clip m ateptam s mi se scurg tot sngele din trup, iar n clipa urmtoare eram din nou aici. Pare prea frumos pentru a fi adevrat... Se uita pe rnd la fiecare dintre noi, dar eu nu am spus nimic, dei simeam privirea lui Alice aintit asupra mea. Atunci hai s vedem peste ce mai dm, spuse magistrul meu. M-a simi mult mai bine dac a avea n mn toiagul. L-am urmat pe Vraci, rmnnd n sfera glbuie de lumin aruncat de felinar. n cteva minute gsisem toiagul i sacul lui, apoi pe-ale lui Arkwright i n final i lucrurile mele. M simt mult mai bine cu toiagul la

ndemn, exclam Arkwright. E aproape ca i cum cineva ne-ar ajuta, remarc Vraciul. M ntreb dac mama ta are de-a face cu asta... Ar fi grozav s fie aa. Ndjduiesc doar c mama e bine, am spus eu, spernd c nui va da seama de rolul pe care-l jucasem n ceea ce se ntmplase. Ei bine, chiar pare c am primit nc o ans, a continuat el, aa c hai s profitm de asta. Nu tiu ct timp mai avem pn cnd locul sta se va trezi pe deplin, prin urmare trebuie s ne grbim. Dar ntrebarea este ncotro? Eu tiam acum unde o puteam gsi pe Ordeen, dar cum s i spun magistrului meu fr s dezvlui sursa informaiei mele? Trebuie s ajungem din nou la picioarele celor trei scri, continu Vraciul. Fiecare ir de trepte trebuie s duc ntr-un turn diferit. Acesta din urm a fost o capcan. n tumul din mijloc se afl elementariile care le-au omort pe vrjitoare. Aadar, ne mai rmne doar unul.

Instinctul mi spune c n-o vom gsi ntrun turn, am spus eu, alegndu-mi cu grij cuvintele. Cu siguran c n fiecare turn exist capcane ca asta care era ct pe ce s ne termine. Cred c o vom gsi n domul de pe acoperiul cldirii principale cel despre care a pomenit mama. Mama a spus c dac Ordeen nu se afl n turnuri, atunci ar putea foarte bine s fie n dom. Vraciul s-a scrpinat n barb i a chibzuit la vorbele mele. Ei bine, biete, aa cum i-am spus de multe ori, trebuie ntotdeauna s te ncrezi n instinct. Prin urmare, pentru c i tu, i mama ta suntei de aceeai prere, sunt tentat s fiu i eu de acord. Dar cum ieim de aici? ntreb el, ntorcnd capul i ridicnd mai sus felinarul. Eram nconjurai de ntuneric, cu excepia cercului de lumin aruncat de felinar; nici mcar pereii nu-i puteam vedea. Dar Vraciul a pomit-o cu pas iute i noi I-am urmat. Am gsit o fereastr ngust i ne-am uitat n jos, i am vzut o privelite deprimant, un peisaj

de comar cu contraforturi, turnuri i pnze ntunecate de ap. Nu am zbovit, ci am trecut grbii printr-o u ngust i am cobort nite trepte, trezindu-ne pe acoperiul principalei cldiri a Ordului, n spatele turnurilor. n faa noastr se vedeau cteva turnulee i ieituri ciudate, dar dincolo de ele se ridica domul. Am pornit n ir indian, cu Vraciul n frunte, Alice n spatele meu i Arkwright ultimul. Deasupra noastr, norul ntunecat fierbea i o burni slab ne cdea pe fee. Vraciul continua s in n sus felinarul dei nu era nevoie, cci pietrele Ordului reflectau o strlucire de bronz. Era mult ap pe acoperi. n scobiturile lui se formaser bli adnci. Curnd coboram pe o pant uoar de-a lungul unui jgheab plin cu ap sttut; de-o parte i de alta se ridicau lespezi de piatr, care ne ngrdeau. Deodat o lumin pal, galben, strluci deasupra noastr. Am ridicat privirea i am vzut pentru o clip luna n descretere, dup care a fost acoperit din nou de nori. Ne

apropiam acum de ceea ce prea a fi intrarea ntr-un tunel, dar cnd am ptruns nuntru, am vzut c era deschis n partea de sus. Din nou se ivi luna, strlucind printre ceea ce preau a fi zbrelele unei cuti. Era aproape ca i cum ne aflam n interiorul scheletului unui animal gigantic i priveam prin coastele lui arcuite. Agai de pietre, se vedeau o mulime de mori vii. Unii stteau atrnai n mini, alii cu toate cele patru membre. Iar n jurul nostru pe pmnt erau i mai muli mori. Oh, nu-mi place deloc locul sta! se plnse Alice, cu ochii mari de spaim. Pentru c eram ucenicul Vraciului, ntlnisem deja o mulime de suflete prinse ntre dou lumi, dar acum era mult mai ru dect tot ce vzusem pn atunci. Unii erau n mod vizibil oameni biei amri n zdrene, fie ntinzndu-i braele ctre noi i cernd ajutor, fie doar mormind nedesluit. Dar, i mai ru, alii erau pe jumtate oameni i semnau cu nite creaturi de comar. Unul era asemenea unui brbat despuiat, dar cu

multe picioare i brae, ca un pianjen uria care se zvrcolea, iar trupul lui era acoperit cu bube i negi; un altul avea cap de oarece pros, dar un corp erpuitor care se termina cu o coad mai degrab dect cu picioare. Ce sunt tia? I-am ntrebat pe Vraci. i ce fac aici? S-a ntors ctre mine i a cltinat din cap. Nu am cum s tiu cu siguran, biete, dar bnuiesc c sunt nite suflete prinse ntre dou lumi. E posibil ca unele dintre spiritele astea s fie aici de muli ani, legate de Ord pe cnd a tot trecut prin portal. Alii au deczut att de mult din condiia lor de oameni nct de-abia i mai poi recunoate drept fiine omeneti. Noi i numim spirite sub-umane" pentru c sufletele lor au degenerat i s-au ndeprtat de ceea ce erau odinioar. M tem c i dac am avea timp, tot nu am putea face nimic pentru aceti nefericii. Nu tiu ce crime au comis pe Pmnt pentru a fi inui n acest loc, dar sunt att de departe de Lumin nct n-o mai pot atinge niciodat acum. Doar distrugerea Ordului i-ar elibera.

Suflete prinse ntre dou lumi? Am simit o ghear n stomac la gndul c peste trei zile a putea avea o soart asemntoare. Cltinnd din cap, Vraciul a pomit-o din nou, i am trecut de acel tunel ngrozitor; vaietele i mormielile se stinser n deprtare. Jgheabul se sfri, dar dincolo de el acoperiul devenea i mai abrupt. Chiar n faa noastr se nla domul n care se afla Ordeen, nc adormit. La baza lui se vedea o intrare ngust un oval mic i ntunecat care m umplea de spaim. Nu exista u, dar cnd Vraciul ncerc s ptrund nuntru, se ddu brusc napoi, ca i cum se lovise de un obstacol. i frec fruntea, fcu un pas n spate i mpunse deschiderea cu mnerul toiagului su. Prea s loveasc n aer, dar deodat se auzi un zgomot nfundat cnd toiagul se izbi de o u invizibil. Simt un fel de barier, spuse el, i-i plimb palma peste zona respectiv, explornd. Este neted, dar foarte solid. Navem dect s sperm c mai exist i alt

intrare. Dar cnd am ncercat s ating i eu acea u invizibil, mna mea a ptruns mai departe dect cea a Vraciului. Am tras aer adnc n piept i am naintat, trecnd foarte uor dincolo de acea barier. Imediat am simit cum ntre mine i ceilali se ntinde o mare distan. i mai vedeam prin deschiztur, dar erau ca nite umbre, cci n jurul meu nu mai exista acea strlucire de bronz. M aflam ntr-o lume cu desvrire ntunecat i tcut simeam doar un spaiu imens care m nconjura. Am pit napoi de cealalt parte a barierei, i imediat m-am cufundat ntr-o mare de sunete; asta mi-a adus aminte de ziua n care Arkwright m nvase s not. M aruncase n canal i eu crezusem c o s m nec. Pe cnd m trgea de ceaf, ieisem din lumea subacvatic tcut pentru a fi lovit de sunet. Acum era la fel: auzeam voci nelinitite i strigtele speriate ale lui Alice. Oh, Tom! Credeam c te-am pierdut! Pur i simplu ai disprut! mi spuse ea, cu vocea

plin de durere. Eu v puteam vedea, am spus. Dar erai ca nite umbre, i nu v puteam auzi. Atunci Alice se apropie de bariera invizibil i ncerc s treac dincolo de ea, dar n zadar. ncerc i Arkwright, mai nti cu toiagul, apoi cu mna. Cum de Tom poate s treac i noi nu? ntreb el. Vraciul nu i rspunse. Se uita la mine furios, cu ochii aruncnd scntei. Aici e mna mamei tale, biete, spuse el n cele din urm. i-aduci aminte ce ne-a spus? C atunci cnd i vei da sngele vei avea acces la locuri unde n mod normal nu ai putea s ajungi. Era disperat s vii cu ea n Grecia. Poate c exist ceva aici n Ord ce numai tu poi face. Cu siguran tu eti singurul care poate trece dincolo de aceast barier. Vraciul avea dreptate. Sngele meu curgea acum prin venele i arterele lui Ordeen. Acum

puteam intra n locuri care n mod normal le erau interzise strinilor, i aa putea i mama. Asta fcea parte din planul ei. Timpul se scurge. Poate c ar trebui s intru singur, am sugerat eu. Mi-era team, dar prea s fie singura cale. M-am gndit c Vraciul n-o s accepte, dar el ncuviin din cap. S-ar putea s fie singura cale pentru ca unul dintre noi s ajung la Ordeen nainte s se trezeasc. Dar dac intri acolo, biete, vei fi singur i cine tie n ce pericol. Nu-mi place asta, Tom! strig Alice. Cred c este un risc pe care trebuie s ni1 asumm, continu Vraciul. Dac nu o gsim i nu o nimicim pe Ordeen, atunci niciunul dintre noi nu va scpa cu via de aici. Cum e acolo nuntru? Ce ai vzut? Nimic e doar ntuneric i o tcere deplin. Atunci ar fi bine s iei tu felinarul, spuse el, ntinzndumi-1. Du-te, biete, i vezi ce poi s faci. Noi o s ncercm s gsim o alt intrare n dom.

Am dat din cap, ncuviinnd, am luat felinarul, i-am zmbit lui Alice ca s ncerc s o linitesc i am pit din nou prin bariera invizibil. Eram foarte speriat, dar trebuia s o fac. M-am uitat napoi la umbra Vraciului, a lui Arkwright i a lui Alice, apoi am pomit-o hotrt nainte, n acea lume tcut. Dar acum c intrasem n ea, nu mai era att de tcut. Paii mei rsunau n ntuneric i mi auzeam limpede rsuflarea i btile inimii. innd strns toiagul i sacul n mna stng, am ridicat felinarul cu mna dreapt. Dincolo de sfera galben de lumin se putea afla orice. Mersesem poate vreo dou sute de metri fr s ntlnesc niciun zid sau vreo alt oprelite, dar eram contient de o schimbare: nu se mai auzea ecoul pailor mei. i apoi, n faa mea, am vzut o deschidere mare, din care porneau nite trepte care urcau. Mi s-a tiat rsuflarea, i m-am oprit. Cineva sttea pe treapta de jos i se uita n direcia mea. Era o fat cu pr blond care i se revrsa pe umeri, ntr-o rochie zdrenuit i cu

picioarele goale. Se ridic i mi zmbi. Era aproape de nlimea mea i nu prea mai n vrst dect Alice, dar, n ciuda zmbetului, expresia ei era autoritar. Era Mab Mouldheel. Se prea c vestea morii ei nu fusese adevrat. Dar cum ajunsese acolo? Cum trecuse prin bariera invizibil?

ADEVRATA

NFIARE

LUCRURILOR

e ce i-a luat atta? m ntreb. Te-atept aici de o groaz de vreme. De ce m atepi? am ntrebat-o prudent. Pentru c ai nite lucruri de fcut i timpul e scurt! Mama ta ateapt, rspunse ea. D-mi-1 mie, l in eu... Spunnd acestea, lu felinarul din mna mea

i, apucndu-m de mnec, ncepu s m trag n sus. M-am mpotrivit puin, dar apoi am lsat-o s m trasc n sus pe scara ngust, n spiral. Urcam din ce n ce mai repede, pn cnd am ajuns chiar s fugim. Deodat am nceput s-mi fac griji. De ce iam ngduit s m conduc aa? Oare Mab folosea un soi de magie neagr pentru a m supune voinei ei? Unde sunt surorile tale? i de ce nu eti cu restul clanului Mouldheel? am ntrebat, oprindu-m brusc din fuga pe scri. Nu aveam deloc ncredere n ea. Poate c Cel Ru m trdase, poate c nu i inea cuvntul. i dac Mab m ducea n ghearele lui Ordeen, care deja se trezise? Ne-am desprit n mai multe grupuri, Beth, Jannet i cu mine, cnd am intrat n Ord, mi-a explicat Mab. Acum ele sunt n siguran, ct mai departe de locul sta urt. Dar eu am rmas. Mi-am riscat viaa, chiar aa, ca s fac asta. Ar trebui s fii recunosctor.

Ca s faci ce? S o gsesc pe Ordeen pentru mama ta.


Am cutat-o ntr-o oglind pentru ea, asta am fcut. Cel mai greu lucru pe care l-am fcut vreodat. Acum, haide, Tom, n-avem vreme de zbav. Timpul e scurt i mama ta ne ateapt acolo sus! a spus ea, ncercnd din nou s m trag pe scri. Stai! am strigat, mpotrivindu-m. tiai unde se afl Ordeen? i totui nu ne-ai spus? Ne-am pierdut vremea i pe urm am czut ntr-o capcan. De ce nu ne-ai avertizat? Puteam s fim cu toii omori! i asta nu era totul, dei nu i-am spus lui Mab. Cel mai ru era c tocmai mi pierdusem de bunvoie sufletul pentru a afla unde se afla Ordeen. Nu, Tom. Nu a fost deloc aa. Am vzut asta n oglind doar cnd am ajuns nuntrul Ordului. N-o puteam face dect folosind sngele unuia dintre servitorii lui Ordeen. Iam tiat gtul unuia dintre cei care dormeau.

Nu mi-a luat mult. Atunci am tiut c Ordeen nu se afla n niciunul dintre turnuri. Am tiut c era aici. Aa c mama ta a hotrt s rite i s o ia pe drumul cel mai direct. M-a condus afar din tunel i pe lng zid. Am luat-o prin intrarea principal, chiar aa am fcut, curajoase nevoie mare! Dar erau multe primejdii nuntru nite insecte scrboase cu ase picioare i cleti uriai i o mulime de ochi. Dar nu s-au apropiat de mama ta, au rmas la distan. Pe urm am dat de o barier aici. Mama ta a putut trece prin ea, dar eu nu. Aa c i-a folosit toat fora ca s o distrug, s pot s intru i eu. A fost destul de greu a stors-o de puteri. Asta arat doar ct de tare are nevoie de mine. Adu-1 pe Tom la mine ct de repede poi!" mi-a spus. Aa c haide, nu mai avem timp de pierdut! Spunnd acestea, ncepu din nou s m trag dup ea. Nu m-am opus i curnd alergam pe trepte n sus ct ne ineau picioarele. Neam oprit pe un palier cufundat n ntuneric. n

faa noastr se vedea o deschidere i dincolo de ea bezn. Intr, spuse Mab. Mama ta te ateapt acolo. Mi-a spus s rmn afar. Vrea s vorbeasc doar cu tine. Nu voiam s intru, dar am ntins mna s iau felinarul. Mab a scuturat din cap. Nu vrea s o vezi nc. Nu aa. Se schimb. E la jumtatea schimbrii. Nu e o privelite prea frumoas... Nu-mi plcea felul n care spusese asta despre mama i voiam s i trag una cu toiagul. Oare mama i recpta forma deplin de Lamia? Du-te! se rsti la mine Mab. M-am uitat urt la ea i, strngnd n mn toiagul i sacul, am naintat n bezna acelei ncperi nfricotoare. Am ateptat ca ochii mei s se obinuiasc ncet cu ntunericul. Dar chiar nainte s disting forma care se afla ntr-un col, am auzit o respiraie gfit. Era mama? Prea rnit. Mam! Mam! Tu eti? am strigat.

Da, fiule, eu sunt! a rspuns o voce.


Suna rguit i oarecum mai adnc dect o tiam. i epuizat i plin de suferin. Dar nu aveam nicio ndoial, era mama. Te simi bine, mam? Eti rnit? Am oarece dureri, fiule, dar era de ateptat. M schimb. Pot s-mi aleg forma, i iau una care ar putea s-mi ofere o ans mpotriva lui Ordeen. Dar e mai greu dect am crezut. Mult mai greu. Tot mai am nevoie de ceva timp ca s m pregtesc. Trebuie s o ntrzii tu. S o ntrzii? Cum? am ntrebat. Mai nti cu vorbe. Tu vei fi o enigm pentru ea, o ghicitoare pe care va fi disperat s o dezlege. Asta e prima ta aprare. Mai trziu, lanul i toiagul ar putea s ne mai obin ceva timp. Mai pori pumnalul n teaca lui, Tom? i ai folosit deja dorina? La cuvintele ei, am simit cum mi se strnge inima. Am neles c mama voise ca eu s-mi folosesc darurile lui Grimalkin mpotriva lui Ordeen. Dar trebuia s-i spun adevrul.

Mai am cuitul, dar am folosit dorina


ntunecat ca s o salvez pe Alice. O lamie slbatic pusese mna pe ea. Dac n-o salvam eu, ar fi murit. Am auzit-o pe mama scond un oftat obosit. Dorina mpreun cu cuitul i-ar fi dat cu adevrat o ans mpotriva lui Ordeen. Dar dac supravieuieti acestei ntlniri, fiule, atunci ai luat hotrrea corect. Vei avea nevoie de Alice alturi de tine. Ca o ultim soluie, folosete totui pumnalul. Cum adic eu sunt o enigm, o ghicitoare pentru Ordeen? am ntrebat. Nu neleg. De ce a fi asta? Nu-i aduci aminte ce i-am spus? Motivul pentru care i-am dat sngele tu? Te va ti, i n acelai timp nu te va ti. O s-i pari cunoscut, cineva pe care ar trebui s-i tie, dar nu l tie. Vei putea s i distragi atenia i s-mi ngdui astfel s fiu gata i s lovesc eu prima. i-a but sngele, l-a nghiit n trupul ei pentru a cpta o nou via. Sngele a schimbat-o. Sngele te apropie de ea. Asta deja a slbit-o. De aceea ai putut trece prin

barier. De aceea am putut i eu s intru n acest loc. Acum avem acelai snge ca i ea, Tom. Vocea i se schimba acum. Devenea mai puin omeneasc. Din nou, m-au cuprins ndoielile. Fusesem nelat de attea ori nainte, i eram bnuitor. Tu eti, mam? Chiar tu eti? am ntrebat. Sigur c eu sunt, Tom. Cine altcineva? Dar nu te condamn pentru c te ndoieti de mine. M-am schimbat i continui s m schimb. Am luat multe forme de-a lungul vieii, i acum mi voi lua forma final. Procesul acesta se accelereaz chiar acum, n vreme ce vorbim. Nu mai sunt femeia care am fost. Nu am uitat c sunt mama ta. Nu am uitat c am fost soia tatlui tu. Dar deja sunt ceva diferit acum. Nu te ntrista, Tom. Toate lucrurile se schimb n cele din urm. Nimic nu dureaz la nesfrit. Tot ce putem face acum e ca ultimele noastre clipe mpreun s fie frumoase. Mare parte din lunga mea via am plnuit distrugerea lui Ordeen. i acum sunt aproape de ndeplinirea ei. Tu i-ai dat sngele tu i l-

ai dat cu mult curaj. De aceea te-am adus n inutul meu natal. Dar mai exist un lucru esenial pe care l poi face. S o ntrzii. S obii timp pentru mine. Mab te va conduce n locul unde curnd Ordeen se va trezi. n scurt vreme mi voi folosi ultimele puteri mpotriva ei. O voi prinde n strnsoarea morii. Dar dac reuesc s fac asta, tu trebuie s fugi imediat din Ord. O s faci asta? mi promii, Tom? S te prsesc, mam? Cum a putea s fac asta? Trebuie s-o faci, fiule. Trebuie s scapi. Destinul tu este s l distrugi pe Diavol. Asta m-am strduit atta vreme s obin. Dac mori aici mpreun cu mine, nseamn c totul a fost n zadar. O s o in strns legat pe Ordeen pn ce puterile o vor prsi. Cnd se va ntmpla asta, Ordul se va prbui napoi prin portal. Va fi distrus, i dac ea nu se va putea elibera, acesta va fi i sfritul ei! Dar i al tu! Asta vrei s spui, mam? Da, va fi i sfritul meu, dar sacrificiul va merita cu prisosin. Voi fi obinut ceea ce mi

dorisem de mult vreme. Aadar, mi promii? Te rog! Vreau s te aud spunnd-o! Eram ocat i n acelai timp sufeream. Mama urma s moar acolo. Dar cum puteam s o refuz, cnd era ultimul lucru pe care avea s mi-l mai cear vreodat? i promit, mam! O s-mi fie att de dor de tine. Dar ai s fii mndr de mine. n acel moment, o raz de lumin ptrunse printr-o fereastr i ajunse pe capul mamei. I1 recunoteam nc, dar pomeii ei erau mai nali i mai ascuii ca nainte, ochii mai cruzi. Am desluit conturul trupului ei i ceva din consistena lui. Sttea ghemuit aproape de pmnt. Vedeam solzi, gheare ascuite, aripi strnse... Chiar sub ochii mei ea devenea din ce n ce mai puin om, cptnd forma ei final de Lamia. Nu te uita la mine, Tom! Nu te uita la mine! ntoarce-te cu spatele! strig mama, i vocea ei era plin de durere i regret. Mai vzusem ceva asemntor i nainte i o auzisem pe mama rostind aceleai cuvinte. Urgia care trise n labirintul de sub

catedrala din Priestown mi oferise odat o viziune ngrozitoare, artndu-mi-o pe mama sub aceast form. i mi-am amintit ntocmai cuvintele Urgiei: Luna arat adevrata nfiare a lucrurilor, biete. Tu tii deja asta. Tot ceea ce ai vzut este adevrat i va s se petreac. Nu are nevoie dect de timp. Urgia avusese dreptate: ceea ce triam acum era un comar. ntr-adevr, se petrecea. Am ezitat i mama a strigat din nou: Du-te i f ce i-am cerut! Nu m dezamgi acum! Adu-i aminte cine eti i c te iubesc! Aa c i-am ntors spatele i am ieit n fug din ncpere, cu inima plin de durere. Afar, Mab mi-a zmbit uor, triumftor. i-am zis c nu e prea plcut s te uii la ea, a spus. Acum o s te duc la Ordeen... Tremurnd nc de ceea ce vzusem, am urmat-o pe Mab n sus alte cteva trepte. M durea cnd m gndeam la suferina mamei i la schimbarea pe care o suporta. Dar nu am avut prea mult timp s m gndesc la

asta, pentru c am ieit ntr-un balcon cu o balustrad joas de piatr, i Mab a artat ctre un alt rnd de trepte care duceau n jos pe lng balcon. Uite-o! a optit Mab. Ordeen! Sub noi, la mare distan, se vedea ceva ce prea s fie interiorul unei biserici; tot ce lipsea erau irurile de strane. Un culoar lateral trecea printre coloane de marmur bogat mpodobite, i ducea drept ctre o estrad alb, unde o femeie ntr-o rochie neagr de mtase sttea culcat pe un tron negru de marmur. De-a lungul navei se niruiau, n suporturi aurii, lumnri negre nalte, iar n spatele tronului erau alte sute, i flcrile lor ardeau egal n aerul nemicat. Dincolo de coloane se vedeau n perei alcovuri n care puteau s pndeasc tot soiul de primejdii. M-am uitat din nou la femeie. Ochii ei erau tot nchii, dar se putea trezi dintr-o clip ntralta. Instinctul mi spunea c aceasta era ntradevr Ordeen.

Cnd m-am ntors ctre Mab, ea a dus un deget la bize i m-a avertizat n oapt: Vorbete foarte ncet. Curnd va fi gata s se trezeasc. Coboar treptele i f ceea ce i-a cerut mama ta nainte s fie prea trziu. F-o, altfel nimeni dintre noi nu va mai iei de aici viu. Am neles c nu mai era timp pentru vorbe, aa c mi-am pus jos sacul, i-am ntors spatele lui Mab Mouldheel i am nceput s cobor scrile, ncercnd s fac ct mai puin zgomot. Cnd am ajuns la baza lor, am pomit-o pe culoar, ndreptndu-m spre tronul negru. Dei m-am strduit s pesc ncet, zgomotul ghetelor mele strnea un ecou n tavanul boltit. M-am ntrebat dac Ordeen era pzit n somnul ei m-am uitat n dreapta i n stnga mea, la alcovurile cufundate n umbr de dincolo de coloane, dar nu am vzut nimic micndu-se. Acolo nu se afla nimic periculos. Cu ct m apropiam de Ordeen, cu att deveneam mai contient de fora copleitoare a prezenei ei; am simit o

rceal pe ira spinrii. tiam c trebuia s m strduiesc s i captez atenia lui Ordeen pn ce mama era pregtit s vin n ajutorul meu i s-i nimiceasc dumanca. Dar dac m ataca n clipa n care m vedea? i atunci, pregtindu-m pentru orice primejdie, mi-am trecut toiagul din mna stng n cea dreapt, apoi mi-am scos lanul de argint din buzunarul pantalonilor i mi-am bgat mna stng sub pelerin pentru a ascunde ameninarea pe care o purta. Acum, c m apropiasem, am simit venind nspre mine o duhoare. Ordeen avea nfiare de femeie, dar exista ceva de animal slbatic n ea un miros fetid, ca de mosc, i care aproape c m fcea s vomit. M-am oprit n faa tronului ei. Ea avea ochii nchii i prea s continue s doarm. Oare asta era ansa mea de a lovi nainte ca ea s se trezeasc n toat puterea ei? De ce s nu m folosesc de avantajul meu? Dar oare armele mele s-ar dovedi eficiente? Argintul era de obicei o arm puternic mpotriva servitorilor ntunericului, dar eu nu

aveam de-a face cu o simpl vrjitoare aceasta fcea parte dintre Vechii Zei, era o creatur mult mai puternic. Ar fi putut un lan de argint s o nctueze? Prea puin probabil. Toiagul meu, cu tiul lui furit dintrun aliaj de argint, o putea rni. Dar trebuia s i-1 nfig n inim, i ea era puternic i iute. Era posibil s nu am aceast ans. Aveam i pumnalul pe care mi-l druise Grimalkin, dar folosisem deja dorina ntunecat. Chiar dac mama nelesese c avusesem nevoie de acea dorin pentru a o salva pe Alice, i-am simit dezamgirea. Pumnalul o putea rni pe Ordeen, dar ratasem cea mai bun ans de a-i face cu adevrat ru. Am hotrt s-mi folosesc armele n aceast ordine: lanul, toiagul i n cele din urm pumnalul. Dar mai nti voi ncerca s-mi nlnui dumana cu vorbe. Aveam s folosesc tot ce puteam pentru a o ntrzia pn cnd mama era gata s atace. Dar chiar pe cnd aceste gnduri se nvrtejeau n mintea mea, Ordeen deschise ochii i se uit direct la mine, nainte s se

ndrepte n tronul ei. Sngele i umplu buzele, care se umflr i devenir de un rou strlucitor; ochii ei aveau acea nuan albastru-nchis a cerului la o or dup apus. Ordeen se trezise .UN DINTE ASCUIT rdeen se ridic n picioare i se uit furioas la mine, cu o expresie slbatic i plin de arogan.

O insect se trte pe domeniul meu, spuse ea ncet. O simt cum tremur i se nfioar de fric. Tot ce am de fcut e s ntind un deget i s o strivesc de podeaua rece de marmur. S o fac oare?
Abia atunci i-am vzut maxilarele. Cel de jos mai ales era puternic i lat, muchii i se adunau sub urechi. Cnd a deschis gura, am vzut c avea dinii foarte ascuii, mai ales caninii. Nu erau la fel de lungi ca ai unei vrjitoare de ap, dar erau curbai, i odat ce se nfigeau n came nu mai exista scpare. Am aruncat o privire la minile ei. Erau mult prea mari pentru o femeie, cu venele

proeminente. Iar n loc de unghii avea gheare ascuite. tiam c ncerca s m nspimnte, aa c am tras ncet aer adnc n piept i m-am strduit s-mi in teama sub control primul lucru pe care trebuie ntotdeauna s-i fac un vraci atunci cnd are de-a face cu ntunericul. Am simit cum teama ncepe s-mi dispar i atunci, pe cnd tremuratul meu se potolea, am fcut un pas ctre ea. Nu se atepta la asta i am vzut cum ochii i se fac mari de uimire. Cine eti tu, insect? ntreb ea.

Simt c ntr-un fel te cunosc. Am senzaia c ne-am mai ntlnit Cum ai ptruns aici? Cum ai trecut de servitorii mei i de capcane i bariere pentru a ajunge att de aproape de mine? M-am strecurat ca un oricel, am rspuns.
Sunt prea mic i nensemnat pentru ca cineva s m observe.

Dar ce este acel toiag pe care l ii

n mn? Un toiag din scoru-demunte cu un col nuntru! O lam de metal plin de argint! Despre asta vorbeti? am ntrebat calm,
apsnd n scobitura toiagului i fcnd lama s neasc afar cu un clinchet scurt.

la e un dinte foarte ascuit pentru un oricel,


spuse ea, cobornd prima treapt a estradei.

Dar tot eti o enigm. Eti strin de ara asta. Unde e casa ta? Departe, dincolo de mare, pe un pmnt
verde unde ploaia nu e niciodat prea departe.

Din dne te tragi? Cine sunt prinii ti? Tatl meu e fost un fermier care a muncit
din greu s-i susin familia, i ne-a nvat s deosebim binele de tu. Acum el e mort, dar n-o s-i uit niciodat. i n-o s uit nici lucrurile pe care le-am nvat de la el.

Simt c te cunosc. Aproape c ai putea fi chiar fratele meu. i surori? Nu am surori, dar am frai...

Da! Acum neleg. Sunt ase! ase! i tu eti cel de-al aptelea! Iar tatl tu a fost i el un al aptelea fiu. Aadar ai un har. Abilitatea de a-i vedea i auzi pe cei mori. Poi s opreti adulmecatul la distan al unei vrjitoare. Eti un duman nnscut al ntunericului De aceea te afli aid, oricelule? S m omori cu toiagul tu? Orict ar fi el de ascuit, o s ai nevoie de mai mult de-un dinior pentru a m distruge...
Cum de tia toate lucrurile astea? Oare mi citea gndurile? Era nspimnttor, pentru c prea hotrt s afle n doar cteva minute cine eram. i prin mine avea s afle de mama. Temerile mele se dovedir prea curnd ntemeiate. Stai! Mai e ceva, continu ea. Mult mai

mult! Mai ai i alte haruri! Daruri primite de la mama ta slbatic. Iueala care sfideaz mersul timpului. Abilitatea de a mirosi

apropierea morii n cei chinuii de rni sau de boal. O umbr prelung a lunii care i arat viitorul. Dar ce mam i-ar putea drui asemenea lucruri, oricelule? A, o vd acum. Prin tine o tiu. Mama ta este Lamia, dumanca mea de moarte!
Am vzut hotrrea n ochii ei. Voia s m omoare n acea clip. Repede mai repede ca niciodat mi-am nfurat lanul de argint n jurul ncheieturii i mi-am tras mna din pelerin. Ea nu a reacionat. Eu m micm, dar Ordeen nu. Sttea doar i se holba la mine, iar furia i ncreea fruntea. Clipa se dilat. Timpul tremur i se opri. M simeam ciudat. Eram singurul care se mica ntr-o lume cu desvrire ncremenit. Nu respiram. Inima nu-mi mai btea. Oare asta voise s spun Ordeen prin iueala care sfideaz mersul timpului"? Oare chiar motenisem asta de la mama? Era ceva asemntor cu ceea ce folosise Diavolul? Aceeai mecherie mi ngduise s prind un cuit n aer n vara trecut, cnd Grimalkin l

aruncase ctre capul meu. intind cu mare atenie, concentrndu-m intens, am eliberat lanul, ndreptndu-1 direct ctre ea. Nu m temeam deloc c n-o voi nimeri. intele n micare sunt greu de lovit, dar ea era la fel de imobil ca i stlpul pe care exersam n grdina din Chipenden a Vraciului. Lanul czu ntr-o spiral perfect peste capul ei i i se strnse n jurul trupului. Ochii i se mrir, prnd s-i ias din orbite, i ea alunec moale n genunchi, de durere. ip ascuit, apoi se arcui pe spate, cu venele gtului ncordate. Apoi ncepu s se zvrcoleasc, se arunc nainte i se prbui cu putere pe brbie, cu gtul ntins, cu faa ndreptat ctre mine. Am auzit o pocnitur scurt oare i se rupsese vreun os? Gtul ei, poate? Acum respiram din nou, inima mi btea iar cu putere n piept. Ceea ce se ntmplase atunci cnd m pregtisem s-mi arunc lanul orice ar fi fost se ncheiase; acum timpul curgea normal.

Ordeen prea s priveasc nspre mine, dar ochii ei erau mpienjenii i fr expresie, i nici nu prea s respire. Oare era moart? Dac da, nu-mi venea s cred ct de eficient fusese lanul. M uitam la ea uimit. Eram fericit, dar nc prudent. M confruntam cu una dintre Vechile Zeiti. Fusese prea uor. Mult prea uor... Am fcut un pas napoi asta n caz c voia s m pcleasc i am cercetat-o cu grij. Era complet nemicat, nu prea s mai aib nicio plpire de via n ea. Oare contactul cu aliajul de argint o omorse? Aa s fie? Apoi am observat ceva, primul semn care ma pus n gard pentru primejdia care urma s vin. Din trupul ei prea s se nale un abur. Aerul de deasupra tremura i el. Se auzi o pocnitur i brusc o duhoare acr de came care arde veni ctre mine. Am vzut cum pielea ei ncepe s se prjoleasc, s se ncreeasc, s devin neagr. Ardea! Flcrile o cuprindeau! Capul ei se smuci scurt. M-am uitat la maxilarul ei puternic i l-am vzut lungindu-se i lindu-se,

i-am vzut capul ridicndu-se. Tot nu prea s respire, dar gtul i se zbtea n convulsii chiar pe cnd flcrile l nnegreau. Am mai fcut un pas n spate i mi-am pregtit toiagul. Capul ei devenise o sfer de foc i se auzea un zgomot de sfiere, de rupere; deodat falca ei se desprinse i tigva nnegrit tremur violent i se desfcu asemenea unui vas de pmnt spart n mii de cioburi. Dar nuntrul ei se mai afla ceva. Era ceva n mijlocul flcrilor, ceva viu i primejdios! Ceva care ieea ncet din cochilia de om ars i nnegrit de foc. Era ca un arpe care i leapd vechea piele. Trebuia s lovesc acum, nainte s fie prea trziu. Am naintat repede, ferindu-mi faa cu braul, i am repezit toiagul ctre locul dintre umerii ei unde credeam c se afl inima. Lama a lovit ceva tare mult mai tare dect un os. Am simit o durere n mn: ocul a urcat pe bra pn la umr, fcndu-m s dau drumul toiagului. Dar groaza mea se transform n uurare. Era un adevrat noroc c ddusem drumul

toiagului, altfel mi-a fi pierdut braul pentru c n clipa urmtoare toiagul se aprinse cu un fit puternic, mistuit de o cldur att de intens nct se transform n funigei de cenu alb. M-am dat napoi, cci din flcri iei ceva pe patru picioare terminate cu gheare, lepdndu-i pielea nnegrit care fusese cndva o form omeneasc, scuturndu-se pentru a se elibera de lanul meu de argint. Era o creatur mare, ca o oprl, cu pielea mpestriat cu verde i maro i acoperit cu protuberane ca nite negi. Avea forma unei salamandre, cea mai puternic i mai primejdioas dintre toate elementariile de foc, i despre care mi vorbise Seilenos. Dar dac asta era, atunci salamandra pe care o vedeam nu era un exemplar obinuit. Se prea c Ordeen i luase acum adevrata ei form aceea a unei creaturi ce se nclzea la dogoarea focului i l stpnea. Iei repede din cenua vechii ei forme, cu gura deschis, artndu-i cele dou rnduri de dini ascuii, ucigtori. Sufl cu un uierat

puternic, ndreptnd direct nspre mine un fuior de abur fierbinte din nrile ei. Am srit ntr-o parte i aburul a trecut pe lng mine, att de aproape de faa mea nct a trebuit s nchid ochii la cldura lui arztoare. mi mai rmsese o singur arm: cuitul pe care mi-l druise Grimalkin. Am ntins mna stng peste umr, pe sub pelerin i cma, i I-am scos din teaca lui, apoi m-am ntors cu faa la Ordeen i m-am concentrat. Am simit din nou cum timpul i ncetinete mersul. Am respirat adnc i mi-am linitit btile inimii, ncercnd s m calmez, i am fcut ncet un pas ctre dumana mea. Ordeen nu se mic, dar ochii ei de salamandr, cu pupilele nite tieturi roii verticale pe chipul ei, m priveau cu atenie, iar ghearele ei erau desfcute, ca i cum se ncorda pentru a ni. M-am concentrat asupra trupului ei lung, de oprl, i asupra locului de la ceaf unde intenionam s mi mplnt cuitul. Dar voi putea s l nfig acolo unde doream? Oare va fi i el cuprins de flcri, ca toiagul meu? Nu aveam alt

posibilitate dect s risc, dei ca s reuesc trebuia s m apropii foarte mult de ea. Mult mai mult dect atunci cnd mi-am folosit toiagul. Iar trupul ei continua s radieze o cldur intens. Flcile ei se deschiser uor, apoi se desfcur repede larg de tot, artnd ovalul rubiniu al gtlejului ei. Acesta a fost singurul avertisment pe care I-am primit. n clipa urmtoare, n-a mai fost un abur fierbinte, ci un jet de flcri galben-potocalii care se ndreptar direct spre faa mea. Din nou au trecut pe lng mine. Acum Ordeen se ridic dintr-odat pe picioarele din spate astfel nct s fie mai nalt dect mine, i ncepu s-i legene capul dintr-o parte ntralta. M-am concentrat din nou, cutnd cu privirea un nou loc n care a putea s lovesc gtul palid de sub flcile prelungi. Prea un loc mai moale, mult mai vulnerabil. Aceasta era inta mea. Aproape imediat, Ordeen se

opri i rmase nemicat. Asta se ntmpla? Concentreaz-te i timpul se oprete... aproape s-a oprit? Da, asta trebuia s fie. Era un rezultat al concentrrii intense. Dar faptul c mi-am pus acea ntrebare i am ajuns la acea concluzie era s m coste viaa, cci mi ntrerupsese concentrarea. Capul de oprl al lui Ordeen se mic de la dreapta la stnga i o alt limb de foc porni ctre mine. M-am lsat repede n genunchi la timp, cci am simit cum mi prlete prul. Concentreaz-te\ mi-am spus. Constrnge timpul!F-l s se opreasc! Din nou concentrarea mea se dovedi eficient i mam ridicat n picioare, mi-am pregtit cuitul i am fcut un pas prudent ctre dumana mea. Asta era. Concentreaz-te asupra a ceea ce ai de fcut. Cte un pas, pe rnd. Aa trebuia. i mi-am adus aminte ce mi spusese odat mama: Cnd vei deveni brbat, atunci va fi rndul ntunericului s se team, pentru c atunci tu vei fi vntorul i nu cel vnat. De aceea i-am dat via.

Ei bine, nu eram nc brbat, dar brusc mam simit vntor... Acum eram la mai puin de lungimea unui bra de flcile deschise ale lui Ordeen. Prea aproape ca s scap dac nea o nou pal de foc. M-am ncordat, apoi am nfipt cuitul de jos n sus n gtul ei, mplntnd tiul pn la plsele i dndu-i drumul imediat. Am simit cum m cuprinde un val de disperare cnd am vzut lama topindu-se, desfcnduse n cocoloae de metal topit. M-am dat napoi cltinndu-m cnd am simit cldura arztoare radiind nspre mine. Timpul se scurgea acum din nou i eu nu mai aveam ce face. Dar am vzut c totui o rnisem. Din gtlejul ei ni ntr-un arc un snge negru care fierbea, i czu pe pardoseala de mozaic, unde se transform imediat n vapori care se adunar ntr-o cea groas i o ascunser privirii mele. Speram c mcar i mai slbisem puterile. Duhoarea arsurii era att de cumplit nct am simit c mi se face grea i m-am necat, ochii m usturau i mi curgeau, i pentru cteva clipe

n-am mai vzut nimic. Dar cnd ceaa s-a destrmat, Ordeen era tot acolo, stnd n picioare. Rana din gtul ei se vindecase i acum i aintise ochii nemiloi asupra mea. Nu mai aveam nicio arm. Se repezi direct ctre mine, mai repede dect a fi putut eu fugi. n cteva secunde aveam s fiu transformat n cenu. Apoi, chiar n clipa n care credeam c s-a sfrit cu mine, s-a ntmplat... Urechile mele au simit primele. Brusc se ls o tcere nefireasc. Acea tcere deplin, ca atunci cnd o bufni se repede deodat asupra przii ei netiutoare. O tcere att de intens nct durea. Am ridicat privirea i am vzut ceva repezindu-se n jos din balconul de deasupra, pe cnd Ordeen se rsucea ntr-o parte i se ndrepta pentru a ntmpina ameninarea venit de sus. Era mama. Transformarea ei era ncheiat, dar nu semna cu nimic la care m-a fi putut atepta. Avea aripi, da, i gheare ntinse nainte, gata s sfie i s-i rup n buci dumanca. Dar nu erau aripile de insect ale

vaengirelor. Era mai degrab nger dect insect, cci aripile ei aveau pene, albe precum zpada proaspt cernut. Se npusti asupra lui Ordeen, trntind-o pe podeaua de marmur, i cele dou se ncletar slbatic. M-am ridicat n picioare i inima mi se strnse n agonie, cci penele mamei ncepeau s se prleasc i s ard, i am auzit-o strigndu-mi cu o voce chinuit: Pleac, Tom! Pleac acum, ct mai poi! O so in aici!" Instinctul mi spunea s sar n ajutorul mamei, dar nu mai aveam nicio arm, i privindu-le cum se sfie una pe alta, cu sngele nind n toate prile, cu penele pocnind i arznd, mi-am dat seama c nu puteam face nimic. Dac m apropiam de ele, aveam s fiu mort n cteva clipe. Tot ce mi rmnea acum de fcut era s m supun dorinei mamei. i, dei mi simeam inima sfiat de durere, miam luat de jos lanul i am fugit de acolo. Era cel mai greu lucru pe care l fcusem vreodat, cel mai ntunecat moment din viaa mea .ULTIMELE CUVINTE opleit de emoie, am alergat n sus pe

scri, oprindu-m doar ct s-mi iau de jos sacul i felinarul. Credeam c Mab m va urma, dar ea mi fcu un semn de rmas-bun cu capul. Nu pot s merg pe acolo din cauza barierei, Tom. O s ies pe drumul pe care l-a deschis mama ta, i ne vedem mai trziu. N-am spus nimic. Nu eram sigur c pot vorbi. tiam c dac i rspundeam, durerea i lacrimile pe care le strngeam nuntrul meu aveau s se reverse din mine asemenea unei cascade. Am cobort repede scara n spiral i am strbtut spaiul vast i cufundat n bezn, spernd c mergeam n direcia bun, ctre bariera invizibil. Cnd n cele din urm am ajuns la ea, m-am simit uurat s vd umbrele lui Alice, Arkwright i cea a Vraciului dincolo de ea. Am pit repede afar. Oh, Tom! exclam Alice, repezindu-se ctre mine. Ai fost plecat atta timp. Noi nu am reuit s gsim alt cale de intrare, aa c ne-am ntors aici s te ateptm. Dar ai lipsit o groaz de vreme. Credeam c nu te mai ntorci c i s-a ntmplat ceva

ngrozitor. Se opri dintr-odat i m privi n ochi. Dar ceva chiar s-a ntmplat, nu-i aa? Am ncuviinat din cap, dar vorbele mi se oprir n gt. Oh, Tom, eti ars, spuse ea, atingndu-mi uor prul prlit i o arsur dureroas de pe obraz. Nu e nimic, am spus eu. Nimic, n comparaie cu tot ce s-a ntmplat... Haide, biete, spuse Vraciul, cu o voce surprinztor de blnd. Spune-ne... Mama! Se lupt cu Ordeen. Spune c amndou vor muri i c asta va aduce distrugerea Ordului. Trebuie s plecm de aici ct de repede putem! Nu putem face nimic, Tom? Ca s-o ajutm? strig Alice. Am cltinat din cap i am simit cum lacrimile fierbini ncep s-mi curg din ochi, n tcere. Tot ce putem face acum e s i ndeplinim ultima dorin s ne punem la adpost nainte ca Ordul s fie distrus. Curnd va ncepe s se prbueasc napoi prin po rtal. Iar dac n acel moment suntem i noi

aici, vom fi tri n ntuneric! spuse Arkwright, cltinnd ncruntat din cap. Nu mai era timp s discutm despre cele ntmplate. Nu am fcut dect s pornim ntro fug disperat prin ncperile i coridoarele ntunecate ale Ordului, n jos pe scri i pante, cobornd tot mai mult ctre curtea pietruit. Curnd am nceput s ne simim suprtor de nfierbntai, dar nu era doar din cauza efortului. Aerul devenise mai ncins, zidurile ncepuser s radieze cldur. Ordul se pregtea s fie din nou nghiit de coloana de foc, pe cnd se retrgea prin portal ctre locul de unde venise. Locuitorii lui, crora li se refuza acum posibilitatea de a iei din citadel i de a devasta lumea de afar, se cufundau la loc n starea lor de somnolen. La un moment dat, sfera luminoas a unei elementarii de foc ncerc s se apropie de noi, dar Vraciul o mpunse cu toiagul su i ea se ndeprt plutind, i dispru. Ajunsesem aproape de ultimul coridor care

ddea n curtea interioar. Eram foarte aproape de a scpa din Ord, cnd un alt glob strlucitor iei din zid n spatele nostru. Era mare, opac i periculos, i ncepu s se apropie. Alte dou i fcur apariia, chiar cnd noi o luam la fug. M-am uitat napoi peste umr. Ne prindeau din urm. Iar acum erau mai mult de trei. Poate ase sau apte. Am ajuns la intrarea ngust n coridor. Acolo Arkwright s-a oprit. Luai-o voi nainte, a spus el, pregtindui toiagul. O s le in eu pe loc! Nu! O s le nfruntm mpreun! strig Vraciul. N-are rost s fim cu toii omori, s rsti la el Arkwright, ncpnat. Du biatul la loc sigur. El e cel care conteaz, i tu tii asta! Vraciul pru s ovie pentru o clip. Ducei-v acum, cnd mai avei o ans! insist Arkwright. Vin dup voi ct de repede pot. Vraciul m apuc de umr i m mpinse pe

coridor naintea lui. Am ncercat pentru o clip s m mpotrivesc, dar Alice m apucase de cellalt bra i m trgea nainte. Am reuit s mai arunc o privire n urm. Arkwright se pregtea de lupt, cu spatele la noi, cu toiagul inut pe diagonal ntr-o poziie de aprare. O sfer strlucitoare se ndrepta ctre el. O lovi cu lama toiagului, i acea imagine a fost ultima pe care am vzut-o cu el. Vraciul, Alice i cu mine am traversat curtea i am strbtut n fug coridorul pentru a iei dincolo de zidurile Ordului. Ne-am grbit ctre Kalambaka pe ct de repede am putut, dei drumul ne era ngreunat de noroiul pe care l lsase n urm potopul. Curnd am vzut c nu eram singurii supravieuitori. Un grup de vrjitoare Grimalkin i cteva membre din toate cele trei clanuri, printre care i Mab i surorile ei alergau puin naintea noastr. Le-am ajuns din urm i cred c pn i magistrul meu s-a simit ceva mai uurat s le vad. Un muget brusc n spatele nostru la fel ca

strigtul furios de durere al unui animal rnit ne-a fcut s ne ntoarcem i s privim ntracolo. Norul ntunecat de deasupra Ordului se formase acum din nou i se umplea cu foc. Fulgere coborau n zigzag, nvluind ntr-o lumin portocalie strlucitoare vrfurile turnurilor rsucite. Am simit cldura din spatele nostru devenind tot mai arztoare, cu o repeziciune alarmant, i ne-am dat seama c trebuia s ne ndeprtm i mai mult i asta foarte iute. Dintr-o clip n alta, coloana de foc avea s uneasc cerul cu pmntul. Ct de lat va fi? Oare eram prea aproape, i n pericol de a fi nghiii de foc? n cele din urm, epuizai de fug, ne-am ntors s privim n urma noastr, speriai de urletul prevestitor de moarte al coloanei de foc. Am vzut-o din nou pulsnd i rsucinduse, cu Ordul nc vizibil n mijlocul ei, cu vrfurile turnurilor licrind acum alburii. M-am gndit la mama, n acea camer, innd-o pe Ordeen n strnsoarea ei. Dar atunci, sub ochii notri, citadela ncepu s se dezintegreze i

turnurile se prbuir. Ordul era tras napoi n ntuneric, dar trecerea l distrugea. n interiorul lui, i Ordeen avea s fie nimicit i nu se va mai putea ntoarce niciodat n lumea noastr. Numai c n acel infern va muri i mama. La acest gnd am simit cum tot trupul mi se scutur de un plns tcut. i apoi era Bill Arkwright. Oare reuise s i in n loc pe urmritorii notri i apoi s ias la timp din Ord? n cteva minute, focul se domoli i un vnt puternic se strni n spatele nostru; aerul era aspirat ctre locul unde se nlase odat Ordul. Cnd vntul se mai potoli, ncepu o burni rece. Am nchis ochii, i mi s-a prut c eram din nou acas, n Comitat. Am ateptat mult timp, dar nu am vzut nici urm de Arkwright. Prea sigur c murise. Am pomit-o din nou, n tcere, ctre Kalambaka, i ctre Meteora, aflat dincolo de ea. Obrajii mei erau uzi de ploaie i de lacrimi. Am ocolit Kalambaka pe la vest i ne-am ndreptat ctre Megalon Meteorou, cea mai

mrea dintre mnstirile cocoate pe piscuri. Vraciul socotea c trebuia s mergem la Egumen i s-i spunem tot ce se ntmplase. Mi-am adus aminte de vorbele mamei, c femeile nu erau bine-venite n mnstiri, dar n-am spus nimic, i Alice a urcat treptele mpreun cu Vraciul i cu mine. Deja preparase din ierburile din pungua ei de piele o alifie pentru arsura de pe obrazul meu. Nu era dect unul dintre multele leacuri folosite de vindectorii din Comitat; nimic legat de ntuneric. mi domolise imediat durerea, dar John Gregory cltinase din cap dezaprobator. Nu avea ncredere n Alice i nu voia s o lase s fac nimic pentru mine. M-am pregtit pentru o confruntare. Alice i ndeplinise rolul n salvarea mnstirii, i dac nu i se ngduia s intre, atunci i eu aveam de gnd s rmn afar. Dar am intrat cu toii fr nicio oprelite i am fost condui n faa Egumenului. Am ptruns din nou n acea chilie auster i I-am

gsit iari pe preotul cu faa supt i cenuie rugndu-se. Am ateptat rbdtori, i mi-am adus aminte de ultima mea vizit, cnd mama era nc n via. n cele din urm el ridic privirea i zmbi. Fii bine-venii, spuse Egumenul. i v sunt pe deplin recunosctor, cci presupun c suntei victorioi altfel niciunul dintre noi nu ar mai fi n via... Mama a murit pentru a ne aduce victoria! am spus eu. Vorbisem fr s m gndesc, i mi s-a prut c vorbele fuseser rostite de un altul. Am auzit durerea i amrciunea din vocea mea. Preotul mi-a zmbit cu buntate. Dac asta i-ar putea aduce o oarecare alinare, pot s-i spun c mama ta a fost fericit s-i dea viaa pentru a scpa aceast lume de dumana ei. n anul ce a trecut noi doi am stat mult de vorb, i odat ea mi-a mrturisit c se atepta s moar mplinind ceea ce trebuia fcut. i-a spus vreodat asta, Thomas?

Am cltinat din cap. Acest preot btrn tia probabil mai multe lucruri despre mama dect tiam eu, mi-am spus, i durerea a crescut n inima mea. Mama tia c avea s moar i nu mi-a spus-o pn n ultimul moment! Apoi am tras adnc aer n piept: trebuia s-i ntreb ceva. Ceva ce doream cu disperare s tiu. Ordul a fost distrus i dus napoi ctre ntuneric. Acolo va fi acum mama? nchis n ntuneric, fr putin de scpare? A urmat o tcere lung, apoi Egumenul mi-a rspuns. Simeam c i alegea cu mare grij cuvintele. Fr ndoial, vetile aveau s fie proaste, mi-am spus. Eu cred n infinita mil a Domnului, Thomas. Fr ea, suntem cu toii sortii pieirii, cci cu toii suntem prihnii, fiecare dintre noi. Ne vom ruga pentru ea. Asta e tot ce putem face. Mi-am nbuit un suspin. A fi vrut s rmn singur cu durerea mea, dar a trebuit s stau i s-i ascult pe Vraci povestindu-i n amnunt Egumenului ce s-a ntmplat.

Apoi ne-am ndreptat ctre katholicon unde din nou am ascultat imnurile clugrilor urcnd n naltul domului. De data acesta Egumenul mi-a spus c se rugau pentru mama i pentru ceilali care i pierduser viaa n citadel. Am ncercat n adncul sufletului meu s cred c totul era bine, c mama scpase ctre Lumin. Dar nu puteam ti cu siguran. M-am gndit la crimele pe care le comisese cu mult timp n urm. Oare acum vor fi o piedic pentru ea? Vor ngreuna drumul ei ctre Lumin? Se strduise att de mult s i spele pcatele, i gndul c acum o atepta o eternitate n ntuneric era aproape de nesuportat. Nu era drept. Lumea mi se prea un loc cumplit i nemilos. i foarte curnd aveam s m gsesc iari n faa Diavolului. Sperasem c mama ar fi putut n vreun fel s m ajute s lupt mpotriva lui. Acum ns eram singur. Abia a doua zi eu i magistrul meu am vorbit despre ce se ntmplase. Curnd urma s pornim ctre coast, dar deocamdat ne

odihneam, ncercnd s prindem puteri pentru lunga cltorie care ne atepta. Vraciul m-a dus departe de focul de tabr, fr ndoial ca s nu fim auzii de Alice, i ne-am aezat pe pmnt, fa n fa. Am nceput prin a-i spun e Vraciului cum mama sa schimbat la loc n forma ei slbatic, nainte de a-i da viaa pentru a o ine n strnsoare pe Ordeen. I-am spus aproape totul dar, desigur, nu i despre adevrata identitate a mamei, i nici despre nvoiala pe care o fcusem cu Diavolul pentru a cpta o ans de izbnd. Asta nu i-a fi putut-o spune niciodat era ceva ce trebuia s rezolv singur. Cel Ru urma s vin dup mine n noaptea urmtoare. Simeam c m ndeprtez tot mai mult de magistrul meu. El i sacrificase unele principii ca s vin n Grecia i s ia parte la lupta mpotriva lui Ordeen. Dar compromisul meu era i mai mare: eu mi sacrificasem propriul suflet. Curnd sufletul meu va fi stpnit de Diavol, ntunericul va fi nveliul lui, i eu nu tiam nicio cale de a

m salva. Dup ce mi-am ncheiat povestirea, Vraciul a oftat, apoi a bgat mna n pelerina lui i a scos dou scrisori. Una este de la mama ta pentru mine. Cealalt este pentru tine, biete. Le-am citit pe amndou. n ciuda presimirilor mele rele, ele sunt motivul pentru care m-am rzgndit i am venit pn la urm n Grecia, mpotriva tuturor principiilor mele. Mi le-a ntins pe amndou i eu am nceput s citesc scrisoarea care mi era adresat.

Am mpturit scrisoarea i am bgat-o n buzunar. Era ultimul lucru pe care aveam s-i primesc vreodat de la mama; ultimele ei cuvinte pentru mine. Apoi am nceput s citesc ceea ce-i scrisese magistrului meu scrisoarea care l convinsese s prseasc Chipenden i, n ciuda presimirilor sale, s vin cu noi n Grecia.

A fost o femeie grozav, a spus Vraciul. Cu siguran nu sunt de acord cu metodele ei, biete, dar ea a fcut ceea ce a crezut c trebuie fcut. ara ei natal va fi un loc mult mai bun datorit sacrificiului ei. Da, i Comitatul i ntreaga lume vor fi mai sigure. Vraciul se arta ngduitor cu mama, aa cum nu fusese niciodat fa de Alice. Dar, evident, nu tia tot adevrul. Nu-i voi putea

spune niciodat c mama era Lamia, mama ntregului neam de vrjitoare i creaturi hibride. Asta nu ar putea s accepte nicicnd. Era nc un secret pe care nu aveam s i-1 mprtesc. Un alt lucru ce ar putea s ne ndeprteze. i Alice? O s faci ce te-a rugat mama? Vraciul i-a mngiat barba, cu un aer gnditor. Apoi a ncuviinat din cap, dei chipul i era ncordat. Eti nc ucenicul meu, biete. Acum c Bill Arkwright este cu siguran mort, e de datoria mea s te ajut cum pot i s continui s te pregtesc. Da, asta nu o neg. Dar fata asta m ngrijoreaz. Indiferent ct grij am i ct de atent o supraveghez, totul poate s ia o ntorstur teribil. M gndesc totui s i dau o ans cel puin pentru moment. Dup tot ce a fcut mama ta, cum a putea s o refuz? Mai trziu m-am gndit la discuia noastr. Vorbind cu el, aproape c m convinsesem singur c n curnd totul avea s fie bine i c

Vraciul, Alice i cu mine aveam s ne ntoarcem n siguran la Chipenden pentru a ne continua viaa acolo ca i pn acum. Dar cum putea fi aa, cnd eu mai aveam mai puin de o zi de trit pe acest pmnt? mi era att de fric de ceea ce avea s se ntmple cu mine nct, ntr-un moment de slbiciune, m-am gndit s m duc din nou la magistrul meu i s-i spun ce m atepta, spernd ntr-un mod absurd c n multele lui cunotine adunate de-a lungul anilor ar putea gsi o cale de a m salva. Dar tiam c era zadarnic. Ultima mea ans ar fi s folosesc urciorul de snge, aa cum mi propusese Alice, adugnd cteva picturi din sngele meu la al ei. Dar atunci va trebui s rmnem mpreun tot restul vieii pentru ca ea s beneficieze de protecia mea mpotriva Celui Ru. Pn la urm se va ntmpla ceva care s ne separe i atunci furia lui se va dezlnui asupra lui Alice. Nu, nu puteam ngdui s se ntmple aa ceva. Intrasem singur n povestea asta i tot singur trebuia s ies din

ea sau s accept consecinele.

CUMPLITA SA MAIESTATE

raciul dormea de cealal t parte a focului, iar Alice sttea ntins n dreapta mea, cu ochii nchii. Nu puteau s fie mai mult de zece minute pn la miezul nopii. M-am ridicat cu grij n picioare, ncercnd s fac ct mai puin zgomot posibil, apoi mam ndeprtat de foc i am intrat n ntuneric. Nu m-am mai obosit s-mi iau lanul. Ar fi fost total inutil n faa forei cu care urma s m confrunt. n doar cteva minute Cel Ru avea s vin dup sufletul meu. Mi-era foarte fric, dar, n ciuda a ceea ce simeam, tiam c era

mai bine s-i nfrunt singur. Dac Alice sau Vraciul s-ar afla prin preajm, poate c ar ncerca s m ajute i ar avea i ei de suferit pentru asta, poate i-ar pierde chiar viaa. Nu puteam ngdui s se ntmple una ca asta. Am mers vreo cinci minut e, apoi am cobort o pant printre nite copaci pipernicii i nite tufiuri i am ajuns ntr-un lumini pe unde curgea un pru. M-am aezat pe o piatr lng ap. Pe mal se vedea noroi, frmntat de picioarele animalelor care veniser s se adape aici. Luna era ascuns n nori i cerul era ceos; nici stelele nu se vedeau, aa c era o bezn deplin. Dei noaptea era cald, am nceput s tremur de fric. Totul avea s se sfreasc acum. Viaa mea pe Pmnt era aproape ncheiat. Dar nu m duceam ctre Lumin. Soarta mea era s aparin Diavolului. Cine tie ce chinuri avea pregtite pentru mine? N-am avut prea mult de ateptat. Am auzit un zgomot pe cellalt mal al apei. Un zgomot

ca o cdere. Un uierat. Apoi o pleoscitur, ca i cum ceva foarte mare ar fi intrat n ap. La nceput am crezut c era un cal. Cu siguran era un animal mare i greu. Dar ritmul naintrii lui prin ap sugera dou picioare. Trebuia s fie Cel Ru. Venea acum dup mine. Venea s mi ia sufletul, confo rm nvoielii. Auzeam aburii, uieratul i clipocitul apei pe cnd el se apropia. Apoi am vzut n nisipul moale de pe mal cum apar urme uriae de copite, strlucind roii n ntuneric. Traversase rul. La fiecare urm care aprea se auzea un uier cnd copitele fierbini ale Diavolului veneau n contact cu pmntul mbibat de ap. Apoi ncepu s se materializeze. De data aceasta nu mai era imaginea rposatului Matthew Gilbert; acesta era Diavolul n adevrata i cumplita lui nfiare cea care fcuse muli oameni s moar pe loc de fric. i strlucea cu acea lumin sinistr a lui, astfel nct privirea mea ngrozit nregistra fiecare detaliu din nfiarea lui. Vraciul mi spusese c Cel Ru se putea face

mare sau mic, dup voie. Acum alesese s fie mare. De aproape trei ori nlimea mea, cu pieptul lat precum un butoi, m privea de sus. Era un titan cu o form omeneasc dei asta nu fcea dect s-i dea o nfiare i mai monstruoas. Picioarele lui se terminau n copitele despicate ale unui ap, iar coada lui lung se tra n urma lui prin noroi. Era gol, dar nu i se vedea nicio bucic de piele, cci trupul i era acoperit cu o blan lung i neagr. i faa era plin de pr, dar trsturile i se vedeau foarte limpede: dinii ieii n afar i coarnele curbate de ap, privirea rutcioas din ochii cu pupilele alungite. Veni aproape, foarte aproape, la o lungime de bra de mine, i duhoarea pe care o rspndea era mai scrboas dect cea dintr-un grajd. Nu puteam dect s privesc n sus, n ochii aceia nspimnttori, care m intuiau. Eram ncremenit de groaz. Total neputincios. mi simeam genunchii moi, gata s cedeze, i tot trupul mi tremura violent. Oare muream? mi ddeam ultima suflare?

n acel moment am auzit un zgomot n spatele meu. Pai! n pupilele Celui Ru se reflect o lumin care se apropia. I-am vzut ochii mrindu-i-se de furie. M-am ntors. Cineva sttea lng mine, innd n mn un felinar. Era Alice, iar n cealalt mn strngea ceva. Ceva mic. Un obiect pe care l inea n faa ei ca pe o arm. Mi-l mpinse n palma stng. Las-1 n pace! a strigat. E al meu. Tom e al meu! Pleac! Nu poi s stai aici! La aceste cuvinte, Diavolul a scos un strigt cumplit de furie. Pentru o clip am crezut c o s se aplece ctre noi i o s ne striveasc. Furia lui se revrs asupra mea cu o for palpabil. Am fost trntit pe spate n noroi i am auzit copacii de pe panta din urm pocnind i despicndu-se. Apoi vntul pru s-i schimbe direcia i Cel Ru dispru. Se ls o tcere deplin. Tot ce auzeam era propria mea rsuflare, btile inimii mele i clipocitul rului. Apoi, la lumina felinarului, am vzut ce ineam n mna stng.

Era urciorul de snge. Am reuit s m ridic n picioare la o secund dup ce s-a ridicat i Alice, care bjbia n noroi dup felinar. Ce fceai aici singur, Tom? m-a ntrebat. Ai venit aici s te ntlneti cu Cel Ru? Nu i-am rspuns, i ea s-a apropiat i a ridicat felinarul pentru a se uita cu atenie n ochii mei. Inima mi btea nebunete i gndurile mi se nvrtejeau n cap. nc mai tremuram pentru felul n care scpasem, dar m ntrebam dac Diavolul ar putea s-i fac iari apariia. Oare cum reuise Alice s-i alunge astfel? Cum era posibil? Ceva te supr, Tom, nu-i aa? De cteva zile eti cam ciudat. Prea tcut... i e ceva n ochii ti. O privire pe care n-am mai vzut-o pn acum. tiu c i-ai pierdut mama, dar mai e i altceva? Ceva ce nu-mi spui? Pentru o clip n-am rspuns; am ncercat s pstrez secretul, dar dorina de a-mi mprti spaima cuiva m-a fcut s spun totul, i adevrul se revrs din mine ca un torent.

Diavolul mi-a aprut n Ord, i-am explicat


eu. Mi-a artat cum va fi viitorul. C toi urma s murim tu, Vraciul i toat lumea din Kalambaka i Meteora. Toi refugiaii de pe drum. A spus c o s-mi dea o ans. A ntrziat cu o or trezirea lui Ordeen. Mi-a spus i unde o puteam gsi. Altfel n-a fi putut s o ajut pe mama, i am fi fost nfrni. Alice tcu pentru o clip, dar puteam s vd teama n ochii ei. Ce-a vrut n schimb, Tom? m-a ntrebat. Ce-a vrut de la tine? Nu e ceea ce crezi tu, Alice. Nu mi-a cerut s fiu aliatul lui i s fiu alturi de el. L-a fi refuzat... i atunci ce, Tom? Nu m ine pe jar... I-am dat sufletul meu, Alice. M-am sacrificat. Vezi tu, dac Ordeen ar fi nvins, ar fi putut s-i foloseasc portalul i s apar oriunde voia. i ar fi venit n Comitat. Aa c mi-am fcut datoria... Oh, Tom! Tom! Ce prost ai fost! Nu tii ce nseamn asta? tiu c voi suferi ntr-un anume fel, Alice.

Dar ce altceva puteam face? Cred c speram c mama va reui s gseasc o cale de a m salva. Dar acum ea e moart i eu trebuie s accept ceea ce va s mi se ntmple. E mai ru dect i poi nchipui, Tom. Mult mai ru. Nu-mi place c trebuie s-i spun asta, dar e mai bine s tii adevrul. Odat ce ai murit i Diavolul i ia n stpnire sufletul, vei fi cu totul n puterea lui. Va putea s te fac s simi o durere mai cumplit dect ai simit vreodat. Nu-i aduci aminte cum mi-ai spus odat despre felul n care Morgan i-a chinuit sufletul tatlui tu? Am ncuviinat din cap. Morgan era un puternic necromant care nchisese pentru o vreme sufletul tatlui meu n Limb. l pclise c arde n flcrile Iadului. l fcuse s simt vlvtaia focului. Ei bine, acelai lucru ar putea s i-1 fac i ie Cel Ru, Tom. Ar putea s te fac s plteti pentru c ai luptat mpotriva lui. i nu numai asta: tu singur ai renunat la viaa ta. Nu el a fost cel care i-a luat-o. Asta nseamn c pripoanele vor fi distruse i va avea o alt

ans. Nu va mai exista pentru el ameninarea c l-ai putea distruge sau l-ai trimite napoi prin portal. Cu tine nlturat din drumul lui, va fi liber s devin tot mai puternic pe msur ce nsui ntunericul se ndesete, pn cnd n cele din urm va stpni lumea. Iar tu vei simi o asemenea durere, vei fi chinuit mai mult dect poate ndura sufletul tu, nct ai putea n final s devii aliatul lui doar pentru a fi eliberat de suferin. Poate c am nfrnt-o pe Ordeen, dar cu un pre teribil. E posibil ca Cel Ru s fi ctigat, Tom. E posibil s te fi nvins. Dar exist ceva la care nu se atepta... Alice art ctre urciorul de snge pe care l mai ineam n mna stng. Acum chiar ai nevoie de sta. Trebuie s-i ai mereu cu tine. Asta a fost ceea ce l-a alungat... Dar cum poate fi aa? Credeam c e nevoie ca sngele meu s fie amestecat cu al tu, am spus eu. L-am luat fr s-i spun, Tom. mi pare ru, dar trebuia s-o fac. Cnd pietrele alea au czut peste tine n peter, ai rmas mult

timp incontient, aa c i-am luat puin snge. Nu mult, doar trei picturi asta era tot ce-mi trebuia. Acum sngele tu i sngele meu sunt mpreun n urciorul sta. ine-1 mereu la tine i Cel Ru nu se poate apropia! Aa c ai o ans! Doar una! Uit-i principiile! Ele nu mai conteaz acum, nu-i aa? Ai folosit dorina ntunecat pe care i-a druit-o Grimalkin i acum i-ai vndut sufletul. Este singurul lucru care i-a mai rmas de fcut, Tom. Pstreaz urciorul de snge. Dac l foloseti, am nfrnt-o cu adevrat pe Ordeen, iar Cel Ru nu a obinut nimic! Am ncuviinat din cap. Alice avea dreptate. Asta era tot ce-mi mai rmnea. O ultim ans, o cale de a-i ine pe Diavol departe de mine. Dar cele mai negre temeri ale Vraciului se adevereau. ncetul cu ncetul eram ntinat i atras ctre ntuneric. Dar atunci cnd am s mor, Alice? Chiar dac asta se va ntmpla peste cinci sau peste cincizeci de ani, tot o s vrea s-mi ia sufletul. Pn la urm o s pun stpnire pe

el.

Nu are cum s-i ia sufletul dac l


distrugi tu primul pe Cel Ru! Dar cum, Alice? Cum a putea s fac asta? Trebuie s existe o cale. Mama ta te-a adus pe lume pentru asta. Nu i-a spus niciodat cum se poate face? Am cltinat din cap. M-am ntrebat dac mama avusese vreo idee despre asta. Dac da, oricum nu spusese niciodat nimic. Iar acum era moart i era prea trziu. O s descoperim noi cum s-o facem, Tom. S-I omorm sau s-i legm, una din dou, i pe urm vei fi n siguran! Am strns cu putere n mn urciorul de snge. Era singurul lucru care l va ine pe Cel Ru la distan. A doua zi, la revrsatul zorilor, ne-am nceput cltoria ctre apus, spre portul Igumenitsa, unde speram c Celeste ne mai atepta nc. Vrjitoarele o luaser deja nainte, i nu mai rmsesem dect Vraciul, Alice i cu mine. De-abia ne atemusem la drum cnd s-a

ntmplat ceva care m-a mai nveselit puin. Am auzit nite ltrturi, i am vzut-o pe Ghear, mpreun cu puii ei, venind n fug spre noi. i eu am fost primul la care s-au repezit, i mi-au lins minile. Am tiut dintotdeauna c ntr-o bun zi cinele sta o s fie al tu, a spus Alice zmbind. Nu m-am gndit ns c o s ai trei! Vraciul nu prea ns la fel de ncntat. Pot s mearg cu noi, biete, i o s-i ducem acas n Comitat, dar pe urm nu mai tiu. Sunt cini de vntoare i Bill i-a folosit bine. Dar la Chipenden nu e loc pentru ei. Cu siguran cinii tia nu pot face cas bun cu duhul. N-ar supravieui nici mcar o singur noapte n grdin. Ar fi mai bine s ncercm s le gsim un cmin bun. Nu puteam s-i contrazic. Dar m bucuram s-i vd din nou i, cu ei alturi, drumul napoi ctre coast mi s-a prut ceva mai uor.

***

Am fost uurai s o vedem pe Celeste ateptnd la ancor. Cpitanul s-a bucurat s

ne vad i, pentru c mama nu mai era cu noi, m-a tratat imediat ca i cum eu fusesem cel care nchinase vasul. Acestea erau instruciunile pe care le lsase mama, mi-a explicat el. Am mai ateptat cteva zile, n caz c mai existau supravieuitori din grupul care ajunsese n Grecia cu att de mult timp n urm. Mai aprur civa rtcii, i n final n cala corbiei se aflau cincisprezece vrjitoare, printre care Grimalkin i surorile Mouldheel. Dar nicio urm de Bill Arkwright. Era limpede acum c-i sacrificase viaa pentru a ne da nou posibilitatea de a scpa. Am ridicat ancora, i pe tot drumul de ntoarcere nu mi-am mai petrecut nopile pe punte, ntr-un hamac, cum fcusem la venire, ci ntr-un pat mare i confortabil. A fost ideea Vraciului s stau n cabina mamei. De ce nu, biete? a spus el. Asta ar fi vrut i ea. Aadar, cltoria mea spre cas a fost ntrun oarecare lux, i acolo, n cabina mamei, noaptea, ascultnd scritul lemnului i

simindu-m legnat de corabie i auzind cum adulmec din cnd n cnd cinii care mi pzeau ua, am avut suficient timp s chibzuiesc. Am revzut de nenumrate ori, cu ochii minii, tot ce se ntmplase, i de fiecare dat m ntorceam la acelai gnd cumplit: oare mama era prins n ntuneric, i sufletul ei fusese purtat ntr-acolo odat cu ruinele Ordului care au trecut napoi prin portal? Oare aceeai fusese i soarta lui Bill Arkwright? Am tot sperat c o s-o visez pe mama; acesta era scopul meu n fiecare noapte. Dintr-odat, visarea era mai important dect trezia. Nu s-a ntmplat nimic timp de aproape dou sptmni, dar n cele din urm mi-a aprut. i a fost un vis foarte lucid, cci eram pe deplin contient c visez. Eram la ferm, n buctrie, i ea era n balansoarul ei, de cealalt parte a vetrei. Eu stteam pe un scunel i m simeam fericit i mulumit. Era mama cea de odinioar, nu cea care se ntorsese din Grecia i l fcuse pe Jack s se team c era altcineva; cu siguran nu cea cu care vorbisem nuntrul

Ordului, care se schimbase repede n acel nger frumos i nspimnttor. ncepu s-mi vorbeasc, cu vocea plin de cldur, dragoste i nelegere. Am tiut ntotdeauna c vei fi ntinat de ntuneric, fiule. Am tiut c vei ncheia o nvoial cu Cel Ru pentru c aa erai menit s faci nc de la nceput. i n-ai fcut-o doar ca s-i ajui pe cei pe care i iubeti, ci pentru ntregul Comitat pentru ntreaga lume. Nu te nvinovi. Face parte doar din povara de a fi cine eti." i a continuat: nainte de toate, nu uita un lucru. Diavolul i-a fcut ru, dar i tu i-ai fcut ru i ai dat o lovitur puternic ntunericului. Crede-m, fiule, i ai ncredere n cine eti. Fii ncreztor c i vei reveni i se va ntmpla cu adevrat. i nu te judeca mult prea aspru. Unele lucruri sunt menite s se ntmple, i tu a trebuit s cazi pentru ca mai trziu s te ridici i s devii ceea ce i s-a hrzit s fii." Am vrut s m duc la ea i s o mbriez, dar n momentul n care m-am ridicat n

picioare visul s-a destrmat i am deschis ochii. Eram din nou n cabina de pe Celeste. Era un vis sau ceva mai mult? De-abia trei zile mai trziu, pe cnd strbteam Strmtoarea Gibraltar, am avut a doua ntlnire cu mama. Vntul czuse aproape cu totul i practic stteam nemicai. n noaptea aceea am adormit n clipa n care am pus capul pe pern. S-a petrecut cu puin nainte de a m trezi. Am auzit ceva chiar n faa mea. Foarte aproape de pat. Un zgomot ciudat. O micare brusc n aer. Un soi de pocnitur, un sunet de sfiere. i pentru o clip mi-a fost team. M-am sim{it ngrozit. Nu era ns senzaia de frig pe care o simeam adeseori atunci cnd de mine se apropia ceva care aparinea ntunericului. De data asta era ceva puternic i nucitor. Ca i cum lng mine se afla ceva care nu avea niciun drept de a fi acolo. Ca i cum ceva ar fi dat dintr-odat deoparte toate regulile din lumea pe deplin treaz. Aa cum nite vise

plcute se pot transforma brusc n comaruri, de data asta se ntmpla exact pe dos. Groaza mi dispru ntr-o clip cnd ceva cald m atinse. Nu mi atinse pielea. Nu era o mn cald. Era o senzaie care m-a strbtut, n sus, ptrunzndu-mi n oase, came i nervi. Era cldur, i era dragoste. Dragoste curat i desvrit. Doar aa o pot descrie. Nu au existat cuvinte, i nici mesaje. Dar nu am mai avut nicio ndoial. Era mama. Era bine, i venise s-i ia rmas-bun. Eram sigur de asta, i sigurana mi-a uurat durerea.

NU POATE FI ADEVRAT!

in nou am trecut n Golful Biscaia printr-o furtun care ne-a pus corabia

la ncercare, dar, n ciuda unui catarg rupt i a pnzelor sfiate, am scpat cu bine i-am inut direcia spre rmul stncos al rii noastre, simind cum aerul devine tot mai rece. Am ajuns la Capul Sunderland i ne-am ndreptat ctre ferma lui Jack: era de datoria mea s anun familia de moartea mamei. Grimalkin, Mab i celelalte vrjitoare rmase n via au pomit-o repede spre Pendle. Iar noi, nsoii de cini, ne-am dus la ferm. Am mers n tcere, fiecare cufundat n gndurile lui. n vreme ce ne apropiam de ferm, mi-am dat brusc seama c Alice ar trebui s stea deoparte, ca nu cumva s-i supere pe Jack i Ellie. i totui trebuia s fie alturi de mine pentru a beneficia de protecia urciorului de snge. Dac ne despream, Cel Ru o putea ataca drept rzbunare pentru ceea ce fcuse ea. Ar fi mai bine dac ar veni i Alice cu noi la ferm, am spus eu, gndind repede. Mai mult ca sigur c Jack are s reacioneze urt,

aa c Alice i-ar putea da nite ierburi s-i ajute s doarm. Vraciul m privi cu ndoial, dndu-i probabil seama c Jack nu ar accepta nicicnd ajutorul lui Alice, dar eu m-am rsucit pe clcie i am pomit-o repede ctre ferm cu Alice lng mine, lsndu-1 pe el cu cei trei cini ai bietului Bill Arkwright. Cteva minute mai trziu, cinii fermei se puser pe ltrat i Jack apru traversnd n fug punea de miazzi. Se opri la un metru de noi. Nu fusese foarte sigur c mama avea s-i prseasc din nou ara natal pentru a se ntoarce n Comitat, aa c absena ei nu lar fi ngrijorat, dar expresia trist de pe chipul meu l fcuse probabil s se team de ce era mai ru. Ce e? Ce s-a ntmplat? a ntrebat. Ai nvins? Da, Jack, am nvins, i-am rspuns. Am nvins, dar cu ce pre ngrozitor. Mama a murit, Jack. Nu exist un mod mai uor de a

o spune. A murit. Jack a fcut ochii mari, nu pentru c fusese copleit de durere ci pentru c nu-i venea s cread. Nu se poate, Tom! Nu poate fi adevrat! tiu c e greu de crezut, dar acesta e adevrul, Jack! Mama a murit distrugnd-o pe dumana ei. S-a sacrificat pentru ca lumea s fie un loc mai bun nu doar a ra ei. Nu! Nu! a strigat Jack i faa i se boi a plns. Am ncercat s-i cuprind cu braul pe dup umeri, dar m-a mpins deoparte i a continuat s murmure Nu! Nu!" iari i iari. James a primit vestea cu mai mult calm. Am simit c asta are s se ntmple, mia spus ncet. M ateptam la asta. Cnd m-a strns n brae, l-am simit tremurnd, dar a ncercat s fie curajos. Mai trziu, Jack s-a dus la culcare, iar noi, ceilali, am rmas n jurul mesei din buctrie n tcere n afar de Ellie, care

plngea ncetior. Ca s fiu sincer, abia ateptam s plec de la ferm. Atmosfera era trist i mi se redeschisese rana propriei mele dureri pentru pierderea mamei. Ellie ne fcuse nite sup de gin i m-am forat s nmoi puin pine n ea i s mnnc ca s prind puteri pentru drum. Am rmas acolo doar cteva ore, dar nainte s plec, m-am dus s-mi iau rmas-bun de la Jack. Am btut ncet la ua dormitorului. Nu mi-a rspuns, i dup ce am mai btut de dou ori, am deschis-o uor. Jack sttea pe pat, n capul oaselor, cu spatele rezemat de tblie, cu chipul plin de durere. Am venit s-mi iau rmas-bun, Jack, am spus. O s vin s te vd peste vreo lun. James e aici s te ajute la ferm, aa c totul ar trebui s fie n regul. n regul? ntreb el cu glasul ncrcat de amrciune. Cum ar mai putea lucrurile s fie vreodat n regul? mi pare ru, Jack. i eu sufr la fel ca i tine. Diferena e c eu am avut timp s m

obinuiesc cu gndul. nc mai doare, dar suferina s-a mai uurat puin. La fel o s fie i pentru tine. Las timpul s treac. Timpul? Nu va fi niciodat suficient timp.... Am lsat capul n jos. Nu tiam ce a putea s-i spun ca s-i fac s se simt mai bine. La revedere, Jack, am spus. i promit c o s m ntorc ct de curnd. Jack doar a cltinat din cap, dar nu terminase tot ce avea de spus. Eu m-am ntors spre u ca s plec, dar atunci el scoase un suspin gtuit i apoi vorbi ncet, cu vocea plin de durere i amrciune. Nimic n-a mai fost la fel d e cnd ai devenit ucenicul unui vrjitor, a spus. i lucrurile au nceput s mearg cu adevrat prost de prima dat cnd ai adus-o la ferm pe fata aia, Alice. Mi se face ru s o vd din nou astzi aici. Am fost att de fericii nainte. Cu adevrat fericii. Nu ne-ai adus dect nenorocire! Am ieit din camer i am nchis ua n urma

mea. Jack prea s m nvinoveasc pe mine pentru tot. Nu era prima dat, dar nu aveam nimic de spus n aprarea mea. De ce s irosesc cuvinte pe care oricum nu le-ar asculta? Desigur, totul fcuse parte nc de la nceput din planul mamei, dar Jack nu avea s neleag asta niciodat. Nu puteam dect s sper c n cele din urm avea s devin mai ngduitor. Nu avea s fie uor i va dura mult timp. Ellie ne-a dat nite pine i brnz pentru drum, i noi ne-am luat rmas-bun de la ea i de la James. Nu m-a strns n brae. A prut puin cam rece i distant, dar s-a strduit si zmbeasc lui Alice cu tristee. Vraciul ne atepta mpreun cu cinii n pdurea de pe Dealul Spnzurailor. Ct fusese singur mi fcuse un nou toiag. Uite, biete, va trebui s te descurci cu sta deocamdat, a spus el ntinzndu-mi-1. Va trebui s ateptm pn cnd ne ntoarcem la Chipenden ca s-i fac unul cu lam din aliaj de argint, dar cel puin e din

scoru-de-munte i l-am ascuit la un capt. Toiagul era bine proporionat i i-am mulumit magistrului meu. Apoi am pornit-o din nou spre miaznoapte. Dup vreun ceas am plecat de lng Vraci i am rmas n urm, ca s pot vorbi cu Alice. Se pare c Jack m nvinovete pe mine pentru tot, i-am spus. Dar nu pot nega un lucru. Momentul n care am devenit ucenicul Vraciului a marcat nceputul sfritului familiei mele. Alice m-a strns de mn. Mama ta a avut un plan i l-a dus la ndeplinire, Tom. Ar trebui s fii mndru de ea. Cu timpul, Jack o s neleag. i pe urm, eti nc ucenicul Vraciului. Curnd vom fi iari la Chipenden, i vom locui n casa lui, iar eu o s-i copiez din nou crile. Nu e o via prea rea, Tom, i nc ne avem unul pe cellalt. Nu-i aa? Aa este, Alice, am rspuns trist. nc ne mai avem unul pe cellalt. Alice mi strnse din nou mna i ne-am

continuat drumul ctre Chipenden cu inimile mai uoare. Din nou, cea mai mare parte din tot ce am scris aici e din amintiri, folosindu-mi carneelul doar atunci cnd era necesar. Neam ntors la Chipenden i la vechea noastr rutin. Eu continui s ucenicesc n vreme ce Alice copiaz cri din biblioteca Vraciului. Rzboiul nu se desfoar prea bine. Soldaii inamici atac dinspre miaznoapte Comitatul, jefuind i arznd totul n drumul lor. Asta l tulbur foarte tare pe Vraci, cci este ngrijorat pentru crile sale. Cinii lui Arkwright, Ghear, Snge i Oase, sunt pentru moment n grija unui fost pstor care triete lng Coama Prelung. Tot n-am gsit un cmin permanent pentru ei, dar m duc uneori s-i vd i ei se bucur grozav. in tot timpul n buzunar urciorul de snge este singura mea aprare mpotriva Celui Ru. E un secret pe care l mprtesc doar cu Alice, care are nevoie de el la fel de mult i niciodat nu se ndeprteaz prea tare de

mine. Dac Vraciul ar afla despre el, l-ar izbi de o piatr i atunci s-ar termina cu noi. Dar tiu c ntr-o bun zi va veni momentul cnd va trebui s pltesc. n ziua n care voi muri, Cel Ru va fi acolo i m va atepta. Va atepta s pun stpnire pe sufletul meu. Acesta este preul pe care trebuie s-i pltesc pentru izbnda de la Meteora. Am o singur speran, c voi reui s-i nimicesc eu primul. Nu tiu cum am s-o fac, dar mama avea ncredere n mine, aa c m strduiesc s cred c e posibil. Trebuie s ncerc s gsesc o cale. Thomas J. War

d*

** ***