Sunteți pe pagina 1din 301

PHILIP PULLMAN MATERIILE NTUNECATE Volumul 1 LUMINILE NORDULUI PARTEA NTI Oxford Decantorul de Tokay Lyra i daimonul ei naintar

prin Sala ntunecat avnd grij s mearg aproape de perete pentru a nu fi vzui de cei din buctrie. Cele trei mese mari care umpleau toat Sala erau deja ntinse, cu argintria i cristalurile strlucind n licririle slabe de lumin, iar bncile cele lungi erau deja pregtite pentru musafiri. De-a lungul pereilor, sus, n semintuneric, atrnau portretele fotilor Stpni. Lyra ajunse la podium i se uit napoi spre ua deschis de la buctrie i, vznd c nu e nimeni, urc lng masa nlat. Aici tacmurile erau din aur, nu din argint ca celelalte, iar cele paisprezece locuri nu erau pe bnci de stejar ci pe scaune de mahon, cu perne de catifea. Lyra se opri lng scaunul Stpnului i atinse uor cu unghia paharul mare de cristal. Clinchetul strpunse Sala cu un sunet cristalin. Nu eti serioas, opti daimonul ei. Fii cuminte! Daimonul ei se numea Pantalaimon, iar acum era sub form de molie, una maro nchis, care s nu ias n eviden n semintunericul din Sal. Fac prea mult zgomot ca s aud din buctrie, rspunse Lyra n oapt, iar Majordomul nu vine nainte de primul clopot. Nu te mai agita att. Puse, totui, palma peste cristalul rsuntor, iar Pantalaimon zbur de la cellalt capt al mesei prin ua ntredeschis a Camerei de Odihn. Dup un moment apru din nou. Nu e nimeni acolo, opti el, dar trebuie s ne grbim.

Mergnd pe vine n spatele mesei celei mari, Lyra se avnt nainte, prin ua ntredeschis, n Camera de Odihn unde se ridic i privi mprejur. Singura lumin venea de la emineul n care ardeau linitit civa buteni, trimind un uvoi de scntei pe co n sus. Trise aproape toat viaa n Colegiu, dar niciodat pn acum nu vzuse Camera de Odihn: numai nvaii i invitaii lor aveau voie aici, i niciodat femeile. Menajerele nu aveau voie s fac aici curat. Era numai i numai treaba Majordomului. Pantalaimon se aez pe umrul ei. Mulumit? Acum putem pleca? opti el. Fii serios! Vreau s m uit! Era o camer mare, cu o mas oval din lemn de trandafir lustruit pe care erau diferite decantoare, pahare, o narghilea i un stativ cu pipe. Pe o etajer n apropiere erau o tipsie i un co cu mciulii de mac. N-o duc prea ru, nu-i aa, Pan? spuse ea n oapt. Se aez ntr-unul din fotoliile din piele verde. Era att de adnc nct mai c se afund pn la pmnt, dar se ridic apoi i i strnse picioarele sub ea ca s poat vedea mai bine portretele de pe perei. Probabil ali btrni nvai: n rob, cu barb i cu fee mohorte, te priveau din ramele lor cu o dezaprobare solemn. Despre ce crezi c vorbesc? spuse sau ncepu s spun Lyra, pentru c pn s termine ntrebarea, auzi nite voci n spatele uii. Dup fotoliu repede! opti Pantalaimon i, ntr-o secund, Lyra sri din fotoliu i se piti n spatele lui. Nu era cel mai bun dup care s te ascunzi: alesese unul chiar din mijlocul camerei i doar dac era foarte tcut Ua se deschise i lumina din camer se schimb: unul dintre vizitatori aducea o lamp pe care o puse pe etajer. Lyra i putu vedea picioarele: pantaloni verde-nchis, cu pantofi negri. Era un servitor. Apoi se auzi o voce grav, Lordul Asriel a ajuns? Era Stpnul. inndu-i respiraia, Lyra vzu daimonul servitorului (un cine, ca majoritatea daimonilor servitorilor) care veni n grab i se aez linitit la picioarele acestuia; apoi se vzur i picioarele Stpnului cu pantofii negri, ponosii, pe care i purta ntotdeauna. Nu, Stpne, spuse Majordomul. Nu avem nicio veste, nici de la Aerodock.

Presupun c o s-i fie foame cnd ajunge. S-l conduci direct n Sal, te rog, ai neles? Prea bine, Stpne. i ai scos puin vin special de Tokay pentru el? Da, Stpne. Din cel din 1898, aa cum ai poruncit. Excelenei Sale i place foarte mult vinul din anul acela, dup cum mi amintesc. Bine. Acum las-m. Stpne, mai ai nevoie de lamp? Da, las-o. S vii n timpul mesei s aranjezi flacra, ai neles? Majordomul fcu o mic plecciune i se ntoarse s ias, cu daimonul clcnd asculttor n urma lui. Din locul ei nu-prea-bun-de-ascuns, Lyra urmri cum Stpnul se ndreapt spre un dulap mare de stejar din colul camerei, i ia roba de pe umera i o mbrac laborios. Stpnul fusese un om puternic la viaa lui, dar acum era trecut destul de mult de aptezeci de ani, iar micrile i erau ncete i greoaie. Daimonul Stpnului avea forma unui corb i, imediat ce Stpnul termin de mbrcat roba, sri de pe dulap i se cuibri n locul su obinuit, pe umrul drept al acestuia. Lyra l simi pe Pantalaimon zbrlindu-se de fric, fr ns a scoate niciun sunet. Ct despre ea, putea spune c era plcut intrigat. Vizitatorul pe care l menionase Stpnul, Lordul Asriel, era unchiul ei, un om pe care-l admira i de care se temea foarte tare. Se spunea despre el c ar fi implicat n cercurile politice nalte, n explorri secrete, n rzboaie ndeprtate i nu tiai niciodat cnd putea s apar. Era un om aprig: dac o prindea aici o pedepsea amarnic dar, pn la urm, Lyra s-ar fi mpcat chiar i cu gndul acesta. Ceea ce descoperi pe urm schimb totui complet situaia. Stpnul lu din buzunar o hrtie mpturit i o puse pe mas. Scoase capacul unui decantor cu un vin greu, auriu, deschise hrtia i turn n carafa un praf alb, dup care mototoli hrtia i o arunc n foc. Apoi lu un creion din buzunar, amestec vinul pn cnd se dizolv tot praful i puse capacul la loc. Daimonul lui scoase un crit scurt i aspru. Stpnul rspunse cu un mormit i arunc o privire mprejur din ochii nceoai ascuni sub glug nainte de a iei din camer, pe aceeai u pe care intrase. Lyra opti: Ai vzut, Pan?

Normal c am vzut! Hai repede afar, pn nu vine Intendentul. Dar n timp ce vorbea se auzi clopoelul sunnd o dat, de la cellalt capt al Slii. E Intendentul! spuse Lyra, credeam c avem mai mult timp. Pantalaimon flutur precipitat din aripi pn la ua Slii i se ntoarse rapid napoi. Intendentul e deja la u. i tu nu poi iei pe ua cealalt Ua cealalt, cea pe care intrase i ieise Stpnul, ddea ntr-un coridor aglomerat, care fcea legtura ntre Bibliotec i Camera Comun a nvailor. La ora aceasta era plin ochi de brbai care i mbrcau robele pentru cin sau care se grbeau s i lase hrtiile sau servietele n Camera Comun, pentru a merge apoi n Sal. Lyra i programase s plece la fel cum venise, miznd pe cteva minute n plus nainte de a suna Intendentul. i dac nu l-ar fi vzut pe Stpn turnnd praful acela n vin, poate chiar ar fi avut curaj s nfrunte mnia Intendentului sau ar fi ncercat s treac neobservat prin coridorul aglomerat. Dar era total bulversat i asta o fcu s ezite. Apoi auzi pai grei pe podium. Intendentul venea s verifice dac era pregtit Camera de Odihn pentru servirea macului i a vinului dup cin. Lyra se repezi spre dulapul de stejar, l deschise i se ascunse nuntru, trgnd ua exact n momentul n care intra Intendentul. Nu-i fcea griji pentru Pantalaimon: culorile din camer erau nchise, i, oricum, el s-ar fi putut ascunde oricnd sub un scaun. Auzi respiraia uierat a Intendentului i, prin ua ntredeschis, l vzu cum aranjeaz pipele pe suportul de lng narghilea i cum inspecteaz cu privirea decantoarele i paharele. Apoi i netezi prul de peste tmple cu ambele palme i i spuse ceva daimonului su. Era servitor, deci daimonul era un cine; dar un servitor de rang mai mare, prin urmare, daimonul su trebuia s fie un cine de ras. Era, de fapt, un setter rocat. Daimonul prea suspicios i ncepu s se uite mprejur, ca i cum ar fi simit prezena unui intrus dar, spre marea uurare a Lyrei, nu se ndrept spre dulap. Lyra se temea de Intendent, care o btuse de dou ori. Auzi o oapt abia perceptibil; bineneles c Pantalaimon se strecurase lng ea. Acum va trebui s stm aici. De ce nu m asculi niciodat?!

Nu-i rspunse pn cnd nu plec Intendentul. Obligaia lui era s supravegheze masa cea mare pn cnd veneau invitaii. Lyra i putu auzi pe nvai intrnd n Sal; murmurul vocilor, tritul picioarelor. E bine c n-am ieit, i opti ea. Altfel n-am fi vzut cum pune Stpnul otrav n vin. Pan, la era vinul de Tokay, despre care l ntreba pe Majordom! O s-l omoare pe Lordul Asriel! Nu tii dac e otrav sau nu. Aa, bineneles c este. Nu-i aduci aminte, l-a fcut pe Majordom s ias din camer nainte s-o toarne n vin? Dac era ceva nevinovat nu l-ar fi deranjat c vede i Majordomul. i tiu sigur c se ntmpl ceva ceva politic. Servitorii discut despre asta de zile ntregi. Pan, putem mpiedica o crim! N-am mai auzit o asemenea prostie, spuse el scurt. Cum crezi c o s poi sta nemicat ore ntregi n dulapul sta nghesuit? Stai s m duc s m uit pe coridor, i spun cnd e liber. Pantalaimon zbur de pe umrul ei, iar ea i vzu umbra cea mic strecurndu-se prin fanta de lumin. N-are niciun rost, Pan. Eu rmn aici, spuse ea. Sigur mai e o rob sau ceva asemntor pe-aproape. O s-o pun pe jos ca s stau comod. Trebuie s vd ce fac. Sttuse ghemuit. Se ridic n picioare cu grij i ncepu s pipie n jurul ei umeraele, avnd grij s nu fac niciun zgomot, i descoperi c dulapul era mai mare dect crezuse la nceput. Mai erau cteva robe academice i glugi, unele cu blan, majoritatea cu faa din mtase. Toate astea or fi ale Stpnului? opti ea. Cnd primete cte un titlu onorific din alte pri poate c i dau robe elegante, pe care i le ine aici s le mbrace cnd vrea s se dichiseasc Pan, tu chiar crezi c aia nu era otrav? Nu, spuse el. Cred, ca i tine c e otrav. i mai cred c nu e treaba noastr. i mai cred c ar fi cea mai mare prostie din lume s ne amestecm. N-avem nimic de-a face cu treaba asta. Nu fi prost, spuse Lyra. Nu pot s stau aici i s m uit cum l otrvesc pe Lordul Asriel! Pi, hai s plecm, atunci. Pan, eti un la.

Bineneles c sunt. Pot s te ntreb, te rog, ce ai de gnd s faci? Ai s sari i ai s-i smulgi paharul din mna lui tremurtoare? Ce-ai avut n cap? N-am avut nimic n cap, i o tii foarte bine, se repezi ea la el, n oapt. Dar, acum, c am vzut ce a fcut Stpnul, nu am de ales. Tu trebuie s tii ce este aceea contiin, nu-i aa? Cum pot eu s m duc s stau n Bibliotec sau n alt parte i s-mi frng degetele, tiind ce se va ntmpla? N-am de gnd s fac asta, te asigur. Asta ai vrut tot timpul, spuse el dup un moment. Ai vrut s te ascunzi aici i s te uii. De ce nu mi-am dat seama mai nainte? Bine, aa e, spuse ea. Toat lumea tie c pun la cale ceva secret. C au un ritual sau ceva de genul sta. i am vrut s tiu despre ce e vorba. Nu e treaba noastr! Dac ei vor s-i in secretele, atunci noi s fim mai presus dect ei i s-i lsm n pace cu secretele lor. Ascunsul i spionatul sunt pentru copiii mici i proti. Eram sigur c asta o s spui. Acum nu m mai bate la cap. Sttur amndoi tcui pentru o vreme, Lyra ntr-o poziie incomod, pe lemnul tare al dulapului, iar Pantalaimon, cu antenele sale de molie ndoite i rsucite, pe una dintre robe. Lyra simea c o mie de gnduri i se rzboiesc n cap i nimic nu i-ar fi fcut o plcere mai mare dect s i le mprteasc daimonului, dar inea i ea la mndria ei. Poate c ar trebui s ncerce s i le lmureasc singur. Primul gnd era de nelinite i team, dar nu pentru ea. Avusese necazuri destul de des, aa c se obinuise cu ele. De data aceasta era ngrijorat pentru Lordul Asriel i pentru ce puteau s nsemne toate acestea. El nu venea prea des la Colegiu i faptul c acesta era un moment de tensiune politic nsemna sigur c el nu venea aici doar s mnnce, s bea i s fumeze, alturi de civa prieteni vechi. tia c att Lordul Asriel, ct i Stpnul erau membri ai Conciliului Cabinetului, corpul consultativ al Primului Ministru, deci putea fi ceva legat de aceasta; dar edinele Conciliului Cabinetului se ineau la Palat, nu n Camera de Odihn a Colegiului Jordan. i apoi, mai erau i zvonurile despre care tot uoteau toi servitorii de cteva zile. Se spunea c ttarii invadaser Muscovy i se ndreptau spre nord, spre Sankt Petersburg, de unde puteau domina Marea Baltic i poate chiar cuceri ntreaga Europ de Vest. Iar Lordul Asriel fusese n Nordul ndeprtat: ultima dat cnd l vzuse, se pregtea pentru o expediie n Laponia

Pan, opti ea. Da? Crezi c va fi rzboi? Nu nc. Lordul Asriel n-ar veni aici s ia cina dac ar fi s nceap un rzboi sptmna viitoare sau aa curnd. La asta m gndeam i eu. Dar mai trziu? t! Vine cineva. Lyra se ridic n capul oaselor i i lipi ochiul de crptura din u. Era Majordomul care venise s aranjeze lampa, aa cum i poruncise Stpnul. Camera Comun i Biblioteca erau iluminate cu lumin anbaric, dar n Camera de Odihn nvaii preferau lmpile vechi, cu naftalin. N-ar fi schimbat asta pentru nimic n lume ct timp tria Stpnul. Majordomul tie fitilul, puse nc un butean pe foc i apoi ascult cu atenie la ua dinspre Sal, dup care se servi cu o mn de iarb din narghilea. Abia apuc s pun la loc capacul cnd clana se mic, fcndu-l s tresar speriat. Lyra ncerc s nu chicoteasc. Majordomul ndes grbit mna de iarb n buzunar i se ntoarse cu faa spre noul venit. Lord Asriel! spuse el, iar Lyra simi cum o strbate un fior rece de surpriz. Nu-l putea vedea din locul n care era, i ncerc din rsputeri s i nbue impulsul de a se mica i de a se uita. Bun seara, Wren, spuse Lordul Asriel. Lyra asculta ntotdeauna vocea aceea aspr cu un amestec de plcere i team. Am ajuns prea trziu pentru cin. Voi atepta aici. Majordomul pru foarte stingherit. Musafirii intrau n Camera de Odihn numai la invitaia Stpnului, iar Lordul Asriel tia acest lucru; dar Majordomul observ i c Lordul Asriel se uita fix la umfltura din buzunarul lui, aa c se hotr s nu protesteze. S l anun pe Stpn c ai ajuns, Excelen? Nu vd nimic ru n asta. Ai putea s-mi aduci i nite cafea. Foarte bine, Excelen. Majordomul fcu o plecciune i se grbi s ias, cu daimonul clcnd asculttor lng piciorul lui. Unchiul Lyrei se ndrept spre foc, i ntinse braele deasupra capului i csc precum un leu. Purta haine de drum. Lyra i aminti, cum fcea ntotdeauna cnd l vedea, ct de tare o nspimnta

acest om. Era clar c acum nu mai putea iei neobservat; va trebui s stea cuminte i s spere c nu o va descoperi nimeni. Daimonul Lordului Asriel, o femel de leopard alb, sttea alturi de el. Vei proiecta imaginile aici? spuse ea ncet. Da. Va fi mai puin agitaie dect dac ne-am muta n Sala de Lectur. Vor dori s vad i specimenele; l trimit pe hamal imediat. Este un moment dificil, Stelmaria. Ar trebui s te odihneti. Se ntinse ntr-unul dintre fotolii, iar Lyra nu i mai putu zri faa. Da, da. Ar trebui s-mi schimb i hainele. Probabil c au vreun cod vechi de conduit potrivit cruia m-ar putea amenda cu o duzin de sticle, pentru c am intrat aici mbrcat cum nu se cuvine. Ar trebui s dorm trei zile. Problema e c Se auzi un ciocnit n u i Majordomul intr cu o tav din argint pe care erau o cafetier i o ceac. Mulumesc, Wren, spuse Lordul Asriel. Acela de pe mas este vin de Tokay? Stpnul a poruncit s l decantez special pentru Excelena Voastr, spuse Majordomul. Au mai rmas numai trei duzini de sticle din 98. Toate lucrurile bune au un sfrit. Las tava aici, lng mine. Ah, i spune-i hamalului s trimit sus cele dou lzi pe care le-am lsat n Hol, da? Aici, Excelen? Da, aa cum auzi, aici. i voi mai avea nevoie de un ecran i de un proiector, tot aici, i tot acum. Majordomul abia se putu abine s nu cate gura de uimire, dar reui s i nbue ntrebarea, sau mpotrivirea. Wren, i uii locul, spuse Lordul Asriel. Nu-mi pune nicio ntrebare, f doar cum i-am zis. Foarte bine, Excelen, spuse Majordomul. Dac mi este permis s sugerez, poate c ar trebui s l anun i pe domnul Cawson despre inteniile Excelenei Voastre, altfel ar putea fi surprins, nelegei ce vreau s spun. Da, bine; spune-i atunci. Domnul Cawson era Intendentul. ntre cei doi exista o dumnie veche i bine nrdcinat. Intendentul era superiorul Majordomului, dar

Majordomul avea mai multe ocazii de a se bga pe sub pielea nvailor i le folosea din plin. Ar fi dat orice s poat avea ansa de a-i demonstra Intendentului c tie mai multe dect el despre ceea ce se ntmpl n Camera de Odihn. Se nclin i iei. Lyra l urmri pe unchiul ei turnndu-i o ceac de cafea pe care o ddu peste cap imediat i apoi nc una, din care ncepu s soarb mai ncet. Sttea ca pe ghimpi: specimene? O lantern proiectoare? Ce avea Lordul Asriel s le arate nvailor, care s fie att de important? Apoi Lordul Asriel se ridic n picioare i se ndeprt de foc. l vzu pe de-a ntregul i se minun de contrastul dintre el i Majordomul mic i ndesat, i nvaii umili i ofilii. Lordul Asriel era un brbat nalt, cu umeri puternici, o fa ntunecat i aprig i cu ochi ce preau s se aprind i s strluceasc ntr-un rs slbatic. Era o fa de care ori erai dominat, ori ncercai s o nfruni; n niciun caz o fa pe care s ncerci s o iei de sus sau de care s i fie mil. Toate micrile sale erau ample i perfect echilibrate, ca cele ale unui animal slbatic, iar n momentul n care aprea aa n camer prea s fie chiar un animal slbatic inut ntr-o cuc prea mic pentru el. n acel moment ns, avea o expresie distant i preocupat. Daimonul se apropie i i sprijini capul pe oldul lui. El se uit n jos, la ea, cu o privire de neptruns, dup care se ntoarse i se ndrept spre mas. Lyra simi cum i se strnge inima, pentru c Lordul Asriel scosese dopul decantorului de Tokay i i turna n pahar. Nu! Strigtul nbuit izbucni nainte ca Lyra s l mai poat opri. Lordul Asriel auzi i se ntoarse imediat. Cine-i acolo? Nu se putu abine. Se rostogoli afar din dulap i ncerc s se caere i s-i smulg paharul din mn. Vinul se vrs mprocndu-se pe o margine a mesei i pe covor, iar paharul czu i se sparse. El o prinse de ncheietura minii i suci tare. Lyra, ce naiba faci? D-mi drumul i am s-i spun! Mai nti o s-i rup mna. Cum ndrzneti s vii aici? Tocmai i-am salvat viaa!

Rmaser nemicai pentru un moment, fata ncovoiat de durere dar strmbndu-se tare, ca s nu ipe, iar brbatul aplecat deasupra ei, ncruntat, ca un tunet. Ce-ai spus? zise el mai potolit. Vinul la e otrvit, bigui ea printre dinii ncletai. L-am vzut pe Stpn punnd un praf n el. i ddu drumul. Ea se prbui pe podea iar Pantalaimon flfi nelinitit pn lng umrul ei. Unchiul o privea cu furie reinut, iar ea nu ndrznea s i ntlneasc privirea. Am intrat doar s vd cum e camera, spuse ea. tiu c n-ar fi trebuit. Dar aveam de gnd s plec nainte ca ceilali s intre, numai c l-am auzit pe Stpn venind i am rmas nchis aici. Dulapul era singurul loc n care m puteam ascunde. i l-am vzut punnd praful n vin. Dac n-a fi Se auzi un ciocnit n u. Trebuie s fie hamalul, spuse Lordul Asriel. napoi n dulap. Dac aud cel mai mic zgomot o s te fac s-i par ru c eti n via. Sri imediat napoi n dulap i abia apuc s nchid ua c l auzi pe Lordul Asriel strignd: Intr. Aa cum spusese, era Hamalul. Aici, Excelen? Lyra l vzu pe btrn stnd nencreztor n pragul uii i, n spatele lui, colul unei lzi de lemn. Da, Shutter, spuse Lordul Asriel. Adu-le pe amndou i pune-le jos, lng mas. Lyra se mai liniti puin i se ls prad durerii de la umr i ncheietur. Ar fi fost ndeajuns ca s o fac s plng, de-ar fi fost o fat plngcioas. n schimb, i nclet dinii i ncepu s mite braul uor, pn cnd aceasta se mai domoli. Apoi se auzi un zgomot de sticl spart i glgitul unui lichid care se vars. S te ia naiba, Shutter, btrn neghiob i neatent! Uite ce-ai fcut! Lyra putu s vad puin. Unchiu-su reuise s rstoarne decantorul de Tokay de pe mas i fcu s par ca i cum Hamalul l-ar fi rsturnat. Btrnul puse cu grij lada jos i ncepu s se scuze.

mi pare sincer foarte ru, Excelen. Trebuie s fi fost mai aproape dect mi-am nchipuit Adu ceva s curei mizeria asta. Hai, repede, pn nu intr n covor! Hamalul i asistentul su mai tnr se grbir s ias. Lordul Asriel se apropie de dulap i vorbi cu voce sczut. Dac tot eti acolo, poi mcar s te faci util. Cnd intr Stpnul, urmrete-l cu atenie. Dac mi spui ceva interesant despre el, o s te ajut s nu intri i mai tare n buclucul n care deja te-ai bgat singur. Ai neles? Da, unchiule. Cel mai mic zgomot i s-a zis nu te mai ajut. Te descurci singur. Se ndeprt i se ntoarse din nou cu spatele la foc pe cnd Hamalul reveni cu o mtur i un fra, ca s adune cioburile, i cu un vas i o crp. Nu pot dect s repet, Excelena Voastr, mi cer sincer i din toat inima iertare; nu tiu ce s-a Gata, adun mizeria. n timp ce Hamalul tergea vinul de pe covor, Majordomul ciocni i intr mpreun cu servitorul Lordului Asriel, un brbat pe nume Thorold. Crau amndoi o lad grea, din lemn lcuit, cu mnere din alam. Vzur ce fcea Hamalul i rmaser ncremenii. Da, era vinul de Tokay, spuse Lordul Asriel. Pcat. Asta-i proiectorul? Thorold, instaleaz-l lng dulap, te rog. Voi pune ecranul la cellalt capt. Lyra i ddu seama c, prin crptura din u, va putea vedea ecranul i tot ce se proiecta pe el i se ntreb dac nu cumva unchiu-su l pusese aa intenionat. n zgomotul pe care l fcea servitorul desfurnd pnza rigid i prinznd-o n ram, ea opti: Vezi, a meritat s venim, nu-i aa? Poate, spuse Pantalaimon rece, cu vocea lui subire, de molie. Sau poate c nu. Lordul Asriel sttea n picioare lng foc, sorbind ultima gur de cafea i urmrind ntunecat cum Thorold deschide lada proiectorului, scoate capacul de pe lentile i verific rezervorul de ulei. E ulei destul, Excelen, spuse el. S trimit dup tehnician, ca s i dea drumul? Nu. M voi descurca singur. Mulumesc, Thorold. N-au terminat nc cina, Wren?

Cred c sunt aproape de sfrit, Excelen, rspunse Majordomul. Dac am neles bine de la domnul Cawson, Stpnul i invitaii si nu vor fi dispui s mai zboveasc prea mult cnd vor afla c suntei aici. S iau tava? Ia-o i du-te. Foarte bine, Excelen. Se nclin uor, lu tava i iei, iar Thorold l urm. Imediat dup ce se nchise ua, Lordul Asriel i ndrept privirea direct spre dulap, iar Lyra simi fora acelei priviri ca i cum ar fi avut form fizic, de parc ar fi fost o sgeat sau o lance. Apoi se uit n alt parte i spuse ceva ncet daimonului. Aceasta veni i se aez calm lng el, atent, elegant i periculoas, cu ochii ei verzi scrutnd camera, ca apoi s i-i ndrepte, o dat cu cei ai Lordului, ctre ua dinspre Sal, chiar n momentul n care clana se mic. Lyra nu putea vedea ua, dar i auzi pe cei doi trgnd aer n piept n momentul n care intr prima persoan. Stpne, spuse Lordul Asriel. Da, m-am ntors. Dar, te rog, invit musafirii nuntru; am ceva foarte interesant s v art. O viziune a Nordului Lord Asriel, spuse Stpnul apsat i nainta s-i strng mna. Din ascunztoare, Lyra urmri ochii Stpnului i vzu c, ntr-adevr, acetia se ntoarser o secund spre mas, acolo unde fusese vinul de Tokay. Stpne, spuse Lordul Asriel, am ajuns prea trziu ca s te mai deranjez de la mas, aa c m-am fcut comod aici. Bun ziua, Sub-Rectore. M bucur s vd c ari aa de bine. Rog s scuzai aspectul nengrijit; abia am aterizat. Da, Stpne, Tokay-ul a disprut. Cred c tocmai calci n el. Hamalul l-a rsturnat de pe mas, dar a fost vina mea. Bun ziua, Capelane. i-am citit ultima lucrare cu foarte mare interes Fcu civa pai alturi de Capelan, lsndu-i Lyrei loc s vad clar faa Stpnului. Era impasibil, dar daimonul de pe umr i foia penele i se fia de pe un picior pe altul. Lordul Asriel domina deja ncperea i, cu toate c avea mare grij s fie foarte curtenitor fa de Stpn, fiind pe teritoriul acestuia, n realitate era clar unde sttea puterea.

nvaii l salutar pe vizitator i trecur n camer, unii aezndu-se la mas, alii n fotolii; n scurt timp camera se umplu cu zumzetul conversaiei. Lyra i ddu seama c erau puternic intrigai de lada din lemn, de ecran i de proiector. i cunotea bine pe nvai: Bibliotecarul, Sub-Rectorul, Cercettorul i ceilali; erau oamenii pe care i vzuse lng ea toat viaa, de la care nvase, care o pedepsiser, o consolaser, i aduseser cadouri, o goniser de la pomii fructiferi din Grdin; ei erau singura familie pe care o avusese vreodat. Poate chiar i-ar fi considerat familia ei dac ar fi tiut ce este aceea o familie, dei, dac ar fi tiut, probabil c ar fi simit asta pentru servitorii de la Colegiu. nvaii aveau lucruri mai importante de fcut n loc s piard timpul ngrijindu-se de sentimentele unei fete pe jumtate slbatic, pe jumtate civilizat, lsat din ntmplare printre ei. Stpnul aprinse lampa cu spirt de sub tipsia din argint i nclzi nite unt, dup care tie o jumtate de duzin de mciulii de mac i arunc seminele nuntru. ntotdeauna se servea mac dup Osp: limpezea mintea, dezlega limba i fcea conversaia s fie mai bogat. Tradiia era ca Stpnul s l pregteasc el nsui. n sfritul untului topit i zumzetul conversaiei, Lyra se suci uor ca s i gseasc o poziie mai confortabil. Lu cu foarte, foarte mare grij de pe umera una dintre mantii (una lung, de blan) i o aez pe jos, n dulap. Ar fi trebuit s iei una veche i aspr, opti Pantalaimon. Dac stai prea comod o s adormi. Dac adorm, e datoria ta s m trezeti, replic ea. Se aez i ascult discuia. i era una al naibii de plicticoas; aproape numai politic, politica de la Londra i tot aa, pe tema asta; nimic interesant despre ttari. Mirosul de mac prjit i frunz de fumat se strecur plcut prin ua dulapului i, nu o dat, Lyra se trezi adulmecnd i dnd aprobator din cap. n cele din urm auzi c cineva ncearc s atrag atenia ciocnind uor n mas. Vocile amuir i apoi Stpnul vorbi. Domnilor, spuse el, sunt sigur c vorbesc n numele tuturor atunci cnd i urez bun venit Lordului Asriel. Vizitele sale sunt rare, dar ntotdeauna nesfrit de valoroase, i neleg c n aceast sear are s ne arate ceva deosebit de interesant. Acesta este un moment de mare tensiune politic, cum tim cu toii; Lordul Asriel este ateptat mine la prima or la White Hall, i de ndat ce terminm discuia, trenul va fi gata, cu motoarele

nclzite, s l duc la Londra; deci trebuie s ne folosim timpul cu nelepciune. Dup ce va termina de vorbit, mi imaginez c vor fi i nite ntrebri. V-a ruga s fie scurte i la obiect. Lord Asriel, vrei s ncepi? Mulumesc, Stpne, spuse Lordul Asriel. Pentru nceput am s v art cteva diapozitive. Sub-Rectore, cred c de aici ai putea vedea cel mai bine. Poate Stpnul ar vrea s ia loc pe scaunul de lng dulap? Btrnul Sub-Rector era aproape orb, aa c era politicos s i fac loc mai aproape de ecran, n fa, ceea ce nsemna c acum Stpnul trebuia s stea lng Bibliotecar, doar la civa centimetri de locul unde Lyra edea ghemuit n dulap. Cnd se aez n fotoliu, Lyra l auzi murmurnd: Pe dracu! tia de vin, sunt sigur. Bibliotecarul murmur i el: O s cear fonduri. Dac foreaz un vot Dac o va face, va trebui s argumentm mpotriv, cu toat elocvena de care dispunem. Proiectorul ncepu s bzie n timp ce Lordul Asriel pompa cu putere. Lyra se mic uor ca s poat vedea ecranul pe care ncepuse s strluceasc un cerc alb de lumin. Lordul Asriel ntreb: Vrea cineva s sting lumina? Se duse unul dintre nvai, iar camera se cufund n ntuneric. Lordul Asriel ncepu: Dup cum unii dintre voi tiu deja, cu dousprezece luni n urm, am pornit ctre Nord, ntr-o misiune diplomatic pe lng Regele din Lapland. Cel puin aa pretindeam eu. n realitate, scopul meu era s merg i mai departe n Nord, pn peste gheuri, s ncerc s descopr ce s-a ntmplat cu expediia lui Grumman. ntr-unul dintre ultimele mesaje pe care Grumman le-a trimis la Academia din Berlin, spunea ceva de un anumit fenomen natural ntlnit numai pe trmurile din nord. Eram hotrt s verific acest fapt i s aflu ct mai multe despre Grumman. Dar prima imagine pe care o s v-o art nu se refer direct la niciunul dintre lucrurile acestea. Puse primul diapozitiv n ram i l mpinse n spatele lentilelor. Pe ecran apru o fotogram rotund, n tonuri puternice de alb-negru. Fusese fcut n timpul nopii, sub lun plin. n plan mediu se vedea o colib din lemn, cu pereii profilndu-se ntunecai pe fondul alb al zpezii ce o nconjura i care se depusese n strat gros pe acoperi. Lng colib erau nite

instrumente filosofice, care, n ochii Lyrei, artau ca cele din Parcul Anbaric, de pe drumul spre Yarnton: antene, fire, cabluri, izolatori din porelan, toate lucind n lumina lunii, acoperite de un strat gros de ghea. n prim-plan sttea un brbat nfurat n blnuri, cu faa abia zrindu-i-se din gluga adnc i cu mna ridicat parc ntr-un salut. Lng el se vedea o siluet mai mic. Luna sclda totul ntr-o lumin palid. Fotograma aceasta a fost fcut cu emulsie de nitrat obinuit, spuse Lordul Asriel. Acum a vrea s v art alt fotogram, pe care am fcut-o n acelai loc, un minut mai trziu, cu ajutorul unei emulsii noi, preparate special. Scoase primul diapozitiv i puse altul n ram. Acesta era mult mai ntunecat; ca i cum lumina lunii ar fi fost filtrat. Orizontul era nc vizibil, se distingea forma ntunecat a colibei cu acoperiul luminos, acoperit de zpad, ieind n eviden, iar instrumentele complicate erau ascunse n ntuneric. Brbatul ns era cu totul schimbat: scldat n lumin, cu o cascad de particule strlucitoare, care prea s izvorasc din mna sa ridicat. Lumina aceea, spuse Capelanul, coboar sau urc? Coboar, spuse Lordul Asriel, dar nu este lumin. Este Praf. Ceva din felul n care o spuse o fcu pe Lyra s i imagineze cuvntul Praf scris cu liter mare, ca i cum nu ar fi vorba de un praf obinuit. Reacia nvailor i confirm sentimentul, cuvintele Lordului Asriel provocnd o subit linite colectiv, urmat de sunete de uimire. Dar cum Fr ndoial c Nu se poate Domnilor! se auzi vocea Capelanului. S l lsm pe Lordul Asriel s ne explice. Este Praf, repet Lordul Asriel. S-a imprimat, ca i lumina, pe pelicul fiindc particulele de Praf afecteaz aceast emulsie n acelai fel n care fotonii afecteaz emulsia de nitrat de argint. De fapt, ntr-o oarecare msur, acesta este i motivul pentru care am fcut expediia n Nord, n primul i n primul rnd. Cum observai, silueta brbatului este perfect vizibil. Acum a dori s v uitai la forma din stnga sa. Art spre forma tears o siluet mai mic. Credeam c acesta este daimonul omului, spuse Cercettorul.

Nu. n acel moment, daimonul lui era ncolcit n jurul gtului, sub forma unui arpe. Silueta aceea pe care abia o zrii este un copil. Un copil despicat? spuse cineva, iar felul n care i curm vorba art c i-a dat seama c nu trebuia s fi spus aa ceva. Urm o linite intens. Apoi Lordul Asriel spuse calm: Un copil ntreg. Care, dat fiind natura Prafului, este exact ceea ce ne intereseaz pe noi, nu-i aa? Timp de cteva secunde nimeni nu scoase o vorb. Apoi se auzi vocea Capelanului. Ah, fcu el, ca un om nsetat care, dup ce a but pe sturate, pune jos paharul i las s ias respiraia pe care a inut-o ct vreme a but. i razele de Praf Vin din cer, i l scald n ceea ce pare a fi lumin. Putei examina aceast imagine ct de aproape vrei: o voi lsa aici dup ce plec. V-am artat-o ca s demonstrez efectul asupra noii emulsii. Acum a vrea s v art o nou imagine. Schimb diapozitivul. Urmtoarea fotogram fusese fcut tot noaptea, dar, de data asta, fr lumina lunii. n prim-plan era un grup mic de corturi, reliefat uor pe fondul liniei joase a orizontului; lng ele, erau aruncate nite lzi din lemn i o sanie. ns punctul principal de atracie al imaginii era cerul. uvoaie i vluri de lumin atrnau din cer n perdele, n falduri agate n crlige nevzute, la sute de kilometri deprtare n naltul cerului sau fluturnd ntr-o parte, n btaia unui vnt de neimaginat. Ce-i asta? zise Sub-Rectorul Este o imagine a Aurorei. E o fotogram foarte frumoas, spuse Profesorul Palmerian. Una dintre cele mai frumoase pe care le-am vzut vreodat. Iertat fie-mi ignorana, se auzi vocea tremurnd a btrnului Dirijor, dar, dac am tiut vreodat ce este Aurora, acum am uitat. Este ceea ce se mai numete Luminile Nordului? Da. Are multe nume. Se formeaz din furtuni de particule ncrcate i raze solare de o putere i intensitate extraordinare invizibile n sine, dar care provoac aceast radiaie luminoas, n momentul n care interacioneaz cu atmosfera. Dac a fi avut mai mult timp, a fi colorat diapozitivul sta, s vedei i voi nuanele; vernil i roz n cea mai mare parte, cu o umbr de rou aprins la marginea de jos a formaiunii de tip

perdea. Asta este fcut cu emulsie obinuit. Acum a vrea s v uitai la o fotogram fcut cu emulsie special. Scoase diapozitivul. Lyra l auzi pe Stpn spunnd ncet: Dac foreaz un vot, am putea ncerca s invocm clauza rezidenei. Na mai fost rezident al Colegiului de treizeci de sptmni, din ultimele cincizeci i dou. Lordul Asriel puse un alt diapozitiv n rama din faa lmpiei. Aceeai scen. Ca i n celelalte dou, multe dintre trsturile vizibile n lumin obinuit erau mult mai terse, i la fel erau i perdelele iridiscente din cer. Dar, n mijlocul Aurorei, departe sus, peste peisajul sumbru, Lyra putu distinge ceva solid. i lipi faa de crptura din dulap ca s vad mai bine, i observ c i nvaii care stteau aproape de ecran se aplecar n fa. Cu ct se uita mai bine, cu att uimirea ei cretea, fiindc acolo, n cer, distingea fr nicio urm de ndoial, conturul unui ora: turnuri, cupole, ziduri cldiri i strzi, suspendate n aer! Aproape c scoase un icnet de uimire. nvatul Cassington spuse: Arat ca un ora. Exact, spuse Lordul Asriel. Un ora din alt lume, fr ndoial? spuse Decanul cu dispre n voce. Lordul Asriel l ignor. Un fior de emoie trecu peste nvai, ca i cum, dup ce ar fi scris tratate despre existena unicornului, fr s fi vzut vreunul, tocmai li s-ar fi artat un exemplar viu, abia prins. Asta e povestea aia cu Barnard-Stokes? spuse Profesorul Palmerian. Asta este, nu-i aa? Asta vreau i eu s aflu, zise Lordul Asriel. Sttea n picioare, de o parte a ecranului luminat. Lyra i putu vedea ochii ntunecai cutnd printre nvaii care priveau intens diapozitivul cu Aurora, ca i strlucirea verde din ochii daimonului de lng el. Toate venerabilele capete erau aplecate n fa, cu ochelarii sclipind; numai Stpnul i Bibliotecarul se lsaser pe spate n fotoliu, cu capetele apropiate. Capelanul zise: Lord Asriel, ai spus c erai n cutarea unor veti despre expediia lui Grumman. Doctorul Grumman cerceta i el acest fenomen?

Cred c da, i cred c deinea destul de multe informaii despre el. Dar n-o s ni le poat spune pentru c este mort. Nu se poate! zise Capelanul. Mi-e team c da, i am dovada aici. Un fior de team strbtu Camera de Odihn cnd, la indicaiile Lordului Asriel, doi sau trei dintre nvaii mai tineri aduser lada din lemn n fa. Lordul Asriel lu ultimul diapozitiv, dar ls becul proiectorului aprins i, n conul teatral de lumin, se aplec s deschid lada. Lyra auzi scrnetul unghiilor pe lemnul umed. Stpnul se ridic s se uite, blocndu-i vederea. Unchiul ei vorbi din nou: Dac v aducei aminte, expediia lui Grumman a disprut acum optsprezece luni. Academia German l-a trimis n nord, s mearg pn la polul magnetic, i s fac observaii astronomice. n cursul acelei expediii a descoperit fenomenul sta curios pe care tocmai l-am vzut i noi. La scurt timp dup aceea, a disprut. Se presupune c a avut un accident, iar cadavrul su a zcut n tot acest timp ntr-o crevas. De fapt, n-a fost niciun accident. Ce ai acolo? spuse Decanul. Un container vidat? Lordul Asriel nu rspunse la nceput. Lyra auzi clinchetul clamelor din metal i uieratul aerului intrnd n container, dup care urm un moment de tcere. Care nu dur ns mult. Dup o clip sau dou, Lyra auzi un mormit confuz: strigte de groaz, proteste vehemente, voci speriate i mnioase. Dar ce cu greu poi s spui c e uman a fost ce s-a ntmplat cu el? Vocea Stpnului s-a auzit mai tare dect toate celelalte. Lord Asriel, ce-i asta, pentru numele lui Dumnezeu? E capul lui Stanislaus Grumman, spuse vocea Lordului Asriel. Peste amestectura de voci Lyra auzi pe cineva repezindu-se la u i ieind, scond sunete disperate. Ar fi vrut s vad i ea ce vedeau ceilali. Lordul Asriel spuse: I-am gsit trupul ngheat lng Svalbard. Cei care l-au omort i-au jupuit capul n halul sta. O s observai felul unic n care i-au luat scalpul. Ar putea s v fie familiar, domnule Sub-Rector.

Am vzut c ttarii fceau aa. Este o tehnic pe care o ntlnim la aborigenii din Siberia i Tungusk. De acolo, bineneles, s-a rspndit i nspre inuturile Skraeling, dei am neles c n Noua Danemarc este interzis. Pot s m uit mai de-aproape, Lord Asriel? Btrnul spuse toate acestea cu o voce calm. Tcu o clip i vorbi din nou. Privirea mi-e n cea i gheaa e murdar, ns mi se pare c e o gaur n fruntea craniului. Nu? Aa e. Trepanare? Exact. Vorbele i fur urmate de un murmur de emoie. Stpnul se ddu la o parte i Lyra vzu din nou. Btrnul Sub-Rector, luminat de proiector, inea n faa ochilor un bloc greu de ghea i Lyra vedea obiectul dinuntru: o mas amorf nsngerat, despre care cu greu se putea ghici a fi capul unui om. Pantalaimon se zbtu n jurul Lyrei, distrgndu-i atenia cu frmntarea lui. t, opti ea. Ascult. Dl Grumman a fost odat nvatul Colegiului, spuse Decanul nflcrat. S ajungi pe minile ttarilor Chiar i n Nordul ndeprtat? Cred c au ajuns mai departe dect i-a imaginat cineva vreodat! Ziceai c ai gsit-o lng Svalbard? ntreb Decanul. Aa ziceam. S nelegem c panserbrn-ii n-au avut nicio legtur cu asta? Lyra nu tia ce nseamn cuvntul acela, dar cu siguran nvaii tiau. Imposibil, spuse nvatul Cassington ferm. Niciodat nu s-ar comporta aa. Deci nu-l cunoti pe Iofur Raknison, spuse profesorul Palmerian, care fcuse cteva expediii n regiunile arctice. Nu m-ar surprinde deloc s aflu c a nceput s scalpeze oameni dup moda ttar. Lyra l privi din nou pe unchiul ei, care i urmrea pe nvai cu un zmbet sardonic, fr s spun nimic. Cine e Iofur Raknison? ntreb cineva. Regele din Svalbard, spuse profesorul Palmerian. Da, exact, un panserbrn. Un uzurpator; i-a croit calea ctre tron prin iretlicuri, sau aa

am neles; o personalitate puternic, ns n niciun caz un prostnac, n ciuda afectrilor sale ridicole a pus s se construiasc un palat din marmur din import i a nfiinat ceea ce el numete o universitate Pentru cine? Pentru uri? spuse altcineva, i toat lumea rse. Profesorul Palmerian continu: V spun eu c Iofur Raknison ar fi capabil s-i fac aa ceva lui Grumman. n acelai timp ar putea fi fcut s se comporte total diferit, dac e cazul. i tu, Trelawney, tii cum s-l amgeti, nu? spuse Decanul zmbind dispreuitor. ntr-adevr, tiu. Ai idee ce vrea el mai presus de orice? Mai presus de orice titlu onorific? Vrea un daimon! Gsete-i un daimon i va face orice pentru tine. nvaii ncepur s rd din toat inima. Lyra era copleit de uimire: ceea ce spusese profesorul Palmerian nu avea niciun sens. n plus, era nerbdtoare s afle mai multe despre scalpuri i despre Luminile Nordului i despre Praful acela misterios. Fu dezamgit, cci Lordul Asriel i termin parada de relicve i diapozitive, iar conversaia se transform n curnd ntr-o ceart colegial: s-i mai dea sau nu ceva bani s nceap o nou expediie? Argumentele veneau din toate prile i Lyra simi cum i se nchid ochii. Adormi butean ntr-o clip, cu Pantalaimon nfurat dup gt n poziia lui favorit de somn, ca o hermin. Se trezi brusc, cnd cineva o scutur de umeri. Taci, i spuse unchiul. Ua dulapului era deschis i i vedea profilul n lumin. Au plecat cu toii, dar mai sunt civa servitori n preajm. Du-te la tine n dormitor i ai grij s nu spui nimic despre toate astea. Au votat s-i dea banii? spuse ea somnoros. Da. Ce e Praful? ntreb ea, chinuindu-se s rmn n picioare dup ce sttuse atta timp ghemuit. Nu te privete. Ba m privete, spuse ea. Dac voiai s spionez din dulap ar fi trebuit s-mi fi spus ce s spionez. Pot s vd capul omului? Blnia alb de hermin a lui Pantalaimon se zbrli. Simea cum o gdil pe gt. Lordul Asriel rse.

Nu fi nesuferit, spuse el i ncepu s-i mpacheteze diapozitivele i cutia cu mostre. L-ai vzut pe Stpn? Da, nainte de a face orice altceva a nceput s-i caute vinul. Bine. L-am mai domolit pentru moment. F ce-i spun i du-te la culcare. Dar unde pleci? napoi n Nord. Plec n zece minute. Pot s vin i eu? Se opri i se uit la ea, ca i cum n-o mai vzuse nainte. i daimonul lui i ntoarse ochii mari i verzi, de leopard, ctre ea, i, sub privirile concentrate ale amndurora, Lyra se nroi. Dar le arunc o privire suprat. Locul tu e aici, spuse unchiul n cele din urm. De ce? De ce locul meu e aici? De ce nu m luai cu voi n Nord? Vreau i eu s vd Luminile Nordului i urii i aisbergurile, totul. Vreau s tiu ce e Praful. i oraul acela din aer. E o alt lume? Nu vii cu noi, copil. Ia-i gndul; vremurile sunt prea periculoase. F ce-i spun i du-te la culcare, i dac eti feti cuminte o s-i aduc un col de mors, cu inscripii eschimoe. Dac mai comentezi, m supr. Daimonul su scoase un mrit slbatic nfundat, care o fcu pe Lyra s-i dea seama deodat cum ar fi s se trezeasc cu nite dini mucnd-o de gt. Lyra i strnse buzele i se ncrunt la unchiu-su. El scotea aerul din recipient i nu o bga n seam, ca i cum ar fi uitat de ea. Fr niciun cuvnt, cu buzele uguiate i ochii micorai, fata i daimonul su se duser la culcare. Stpnul i Bibliotecarul erau prieteni i aliai vechi i le sttea n obicei, dup momente dificile, s bea un pahar de brantvin i s se consoleze unul pe cellalt. Aa c, dup ce l vzur pe Lordul Asriel plecat, se ndreptar ctre locuina Stpnului i se instalar n biroul su de studiu, cu perdelele trase i cu focul nteit, cu daimonii aezai n locurile lor preferate, pe genunchi sau pe umr, gata s analizeze ceea ce tocmai se petrecuse. Chiar crezi c tia de vin? ntreb Bibliotecarul. Bineneles. Nu tiu cum, dar tia, i el a vrsat decantorul, sunt sigur. Iart-m, Stpne, dar nu pot s nu rsuflu uurat, Niciodat nu mi-a plcut ideea de

De a-l otrvi? Da, de crim. Nu tiu cui i-ar plcea, Charles. ntrebarea e dac a face acest lucru ar fi mai ru dect ceea ce s-ar ntmpla dac nu l-am face. Ei bine, a intervenit cumva Providena i nu s-a ntmplat. mi pare ru doar c v-am ncrcat memoria cu aa ceva. Nu, nu, protest Bibliotecarul. Dar mi-a fi dorit s-mi fi spus mai multe. Stpnul tcu o vreme i apoi spuse: Da, probabil ar fi trebuit. Alethiometrul ne avertizeaz de consecine ngrozitoare dac Lordul Asriel i continu cercetrile. n afar de orice altceva, copila va fi atras n toat povestea asta, iar eu vreau s-o protejez ct mai mult cu putin. Povestea Lordului Asriel are ceva de-a face cu noua iniiativ a Curii Consistoriale de Disciplin? Cum spun ei: Comitetul de Oblaii? Lordul Asriel? Nu, nu, dimpotriv. Nici Comitetul de Oblaii nu d socoteal n ntregime Curii Consistoriale. E o iniiativ pe jumtate privat; este condus de cineva care nu-l iubete deloc pe Lordul Asriel. ntre ele dou, Charles, m apuc tremuratul. Bibliotecarul tcu, la rndul su. De cnd Papa Ioan Calvin mutase scaunul Papal la Geneva i nfiinase Curtea Consistorial de Disciplin, puterea Bisericii asupra oricrui aspect al vieii era absolut. Papalitatea nsi fusese abolit, dup moartea lui Calvin, i o ncrengtur de tribunale, colegii i consilii, toate sub numele de Magisterium, apruse n locul ei. Aceste agenii nu erau ntotdeauna unite; uneori se nteau rivaliti violente ntre ele. O bun parte din secolul trecut, cel mai puternic fusese Colegiul Episcopilor, ns n anii din urm Curtea Consistorial de Disciplin i luase locul ca fiind cea mai activ i cea mai de temut dintre toate organizaiile bisericeti. Ageniilor independente le era ntotdeauna imposibil s se dezvolte sub protecia unei alte pri din Magisterium, iar Comitetul de Oblaii, la care se referise Bibliotecarul, era una dintre acestea. Bibliotecarul nu tia prea multe, dar i displcea i se temea de ceea ce auzise, aa c nelegea ntru totul ngrijorarea Stpnului. Profesorul Palmerian a menionat un nume, spuse el dup ctva timp. Barnard Stokes? Ce e cu Barnard Stokes?

A, nu e de competena noastr, Charles. Dup cte tiu, Sfnta Biseric ne nva c sunt dou lumi: lumea lucrurilor pe care le putem vedea, auzi i atinge, i o alt lume, lumea spiritual a raiului i a iadului. Barnard i Stokes au fost cum s zic teologi renegai, care au postulat existena mult mai multor lumi ca aceasta, care nu erau nici n rai, nici n iad, ci erau fcute doar din materie i pcat. Ele sunt aici, n apropiere, ns invizibile i de neatins. Sfnta Biseric a respins, firete, aceast erezie abominabil, iar Barnard i Stokes au fost redui la tcere. Din nefericire pentru Magisterium, ns, se pare c exist argumente matematice puternice pentru aceast teorie a altor lumi. Eu, unul, nu le-am verificat, ns nvatul Cassington mi spune c sunt adevrate. i acum, Lordul Asriel a fotografiat una dintre aceste lumi, spuse Bibliotecarul. i l-am finanat s plece n cutarea ei. neleg. Evident. Comitetul de Oblaii i puternicii si protectori vor crede c, de fapt, Colegiul Jordan este un focar de sprijin al ereticilor. i, Charles, trebuie s menin un echilibru ntre Curtea Consistorial i Comitetul de Oblaii, iar ntre timp, copilul crete. N-o s-o uite. Mai devreme sau mai trziu va fi i ea implicat, dar va fi atras nc de pe acum, fie c dorim s o protejm, fie c nu. Pentru numele lui Dumnezeu, de unde tii? Tot de la alethiometru? Da. Lyra joac un rol n toat povestea asta, i nu unul oarecare. Ironia este c trebuie s fac toate astea fr s-i dea seama. Poate, ns, primi ajutor i dac planul meu cu Tokay-ul ar fi avut succes, ea ar fi fost protejat puin mai mult. Mi-ar fi plcut s o scutesc de cltoria n Nord. A vrea, mai mult dect orice, s fiu capabil s-i explic N-o s te asculte spuse Bibliotecarul. tiu eu prea bine cum e ea. Dac ncerci s-i spui ceva serios o s te asculte cu o ureche vreo cinci minute, dup care o s nceap s se foiasc. i ntreab-o data viitoare despre ce i-ai vorbit i o s vezi c a uitat tot. i dac i-a spune despre Praf? Crezi c n-o s asculte? Bibliotecarul scoase un sunet care arta ct de improbabil era s se ntmple aa. Ce motiv ar avea s te asculte? De ce crezi c o ghicitoare teologic ar strni interesul unui copil sntos, nepstor? Din pricina experienelor pe care va trebui s le triasc. Asta include n parte i o mare trdare

Cine o s-o trdeze? Nu, nu, asta-i partea cea mai trist: ea va fi trdtoarea, iar experiena va fi ngrozitoare. Nu trebuie s tie asta, bineneles, dar nu vd niciun motiv pentru care ea s nu tie despre Praf. Poate te neli, Charles; poate c i-ar trezi interesul dac i s-ar explica simplu. i ar putea s-i fie de ajutor mai trziu. Mi-ar fi, cu siguran, mie de ajutor, ca s nu mai fiu att de ngrijorat n privina ei. Asta-i datoria celor n vrst, spuse Bibliotecarul. S-i fac griji pentru cei tineri. Iar datoria celor tineri este s dispreuiasc ngrijorarea celor n vrst. Rmaser nc o vreme i apoi se desprir, cci era trziu i erau cu toii btrni i ngrijorai. Jordanul Lyrei Colegiul Jordan era cel mai mre i mai bogat dintre toate colegiile de la Oxford. Era probabil i cel mai mare, dei nimeni nu tia sigur lucrul acesta. Cldirile, grupate n jurul a trei patrulatere neregulate, datau din toate perioadele, de la Evul Mediu timpuriu, pn la mijlocul secolului al optsprezecelea. Nu existase niciodat un plan: crescuse treptat, prezentul i trecutul coexistnd n fiecare col, pentru a da un efect final de mreie amestecat i sordid. Cte o arip sttea mereu s cad i, de cinci generaii, aceeai familie familia Parslow fusese angajat permanent de ctre Colegiu ca zidari i oameni ce se ngrijeau de schelrie. Actualul domn Parslow i nva fiul meserie. Cei doi, mpreun cu ali trei meseriai, se aruncau ca nite furnici destoinice pe schelele pe care le ridicaser la colul Bibliotecii, sau pe acoperiul Capelei, i ridicau blocuri noi din piatr, rulouri din plumb strlucitor sau grinzi din cherestea. Colegiul avea ferme i proprieti pe tot cuprinsul Brytaniei. Se spunea c puteai merge de la Oxford la Bristol ntr-o direcie, i la Londra n cealalt, i tot nu prseai teritoriul Jordanului. n fiecare parte a regatului gseai boiangerii i cuptoare de crmizi, pduri i ateliere de atomcrafturi care plteau chirie colegiului Jordan i, la fiecare Zi de Trimestru, Trezorierul i oamenii lui fceau totalul, l anunau Conciliului i comandau o pereche de lebede pentru festin. O parte din bani se reinvesteau Conciliul aprobase de curnd cumprarea unei cldiri de birouri n Manchester iar restul se

folosea pentru a plti modestele stipendii ale nvailor i chenzinele servitorilor (ale familiei Parslow i ale unei alte duzini de familii de meseriai i comerciani care serveau n slujba Colegiului), pentru a ine crama mbelugat, pentru a cumpra cri i anbarografuri pentru imensa Bibliotec ce ocupa o latur a Curii Melrose i se extindea, ca o vizuin, cteva etaje sub pmnt; i, nu n cele din urm, pentru a cumpra cel mai nou aparat filosofic pentru Capel. Era important s se menin Capela cu informaii la zi, deoarece Colegiul Jordan nu avea rival, nici n Europa, nici n Noua Fran, ca centru de teologie experimental. Lyra tia i ea mcar atta lucru. Era mndr de eminena Colegiului ei i i plcea s se laude cu asta n faa feluriilor derbedei i coate-goale cu care se juca pe malul Canalului sau prin Lutrie. Privea vizita nvailor i a profesorilor emineni din alte pri cu un dispre comptimitor, fiindc ei nu aparineau Jordanului i, n consecin, cunoteau mai puine, srmanii, dect cei mai umili dintre nvaii mai mici ai Jordanului. Ct despre nsemntatea teologiei experimentale, Lyra n-avea habar mai mult dect tovarii ei de joac. i crease ideea c avea de-a face cu magia, cu micrile atrilor i planetelor, cu particulele minuscule ale materiei, ns nu erau dect presupuneri. Probabil i stelele aveau daimoni, exact ca i oamenii, iar teologia experimental nsemna s vorbeti cu ei. Lyra i-l imagina pe Capelan vorbind mndru, ascultnd remarcile daimonilor stelari, ncuviinnd judicios sau dnd din cap cu regret. Dar ce se petrecea ntre ei, nu-i putea imagina. Nu c ar fi fost prea interesat. n multe privine, Lyra era o barbar. Cel mai mult i plcea s se caere pe acoperiurile Colegiului cu Roger, biatul de la buctrie, care era prietenul ei special, ca s scuipe smburi de prune n capul nvailor ce le treceau pe dedesubt, sau s ipe ca bufniele pe geamul unei clase n care tocmai se preda, sau s se alerge pe strduele nguste, sau s fure mere din pia, sau s poarte rzboaie. Dup cum Lyra nu avea tiin de curentele politice ascunse ce se derulau sub suprafaa aparent a afacerilor Colegiului, nici nvaii, pe de alt parte, nu erau capabili s vad reeaua vast i clocotitoare de aliane i animoziti, de feude i tratate care umplea viaa unui copil la Oxford. Copii jucndu-se mpreun: ce frumoas privelite! Ce putea fi mai inocent i mai fermector?

De fapt, bineneles, Lyra i tovarii ei erau angajai ntr-o lupt pe via i pe moarte. n primul rnd, copiii (tinerii servitori i copiii servitorilor i Lyra) dintr-un colegiu declarau rzboi celor din alt colegiu. ns aceast dumnie era dat la o parte cnd copiii din ora atacau un membru al colegiului: atunci, toate colegiile se adunau ntr-o singur band i intrau n rzboi cu orenii. Aceast rivalitate dura de o sut de ani i era foarte profund i plin de satisfacii. Dar, pn i acestea erau uitate cnd ameninarea venea de la ali inamici. Un duman era permanent: copiii crmidarilor, care locuiau lng Lutrie i erau dispreuii la fel, i de elevii colegiului, i de oreni. Cu un an n urm, Lyra i nite oreni ncheiaser un armistiiu temporar i ddur un raid prin Lutrie, bombardnd copiii crmidarilor cu bulgri grei de lut i drmnd castelul jilav pe care l construiser, nainte de a-i rostogoli prin materia lipicioas din care triau, pn cnd nvingtori i nvini laolalt semnau cu o hoard de golemuri ipnd strident. Cellalt duman obinuit i fcea apariia sezonier. Familiile de gitani, care triau pe canal, n ambarcaiuni, care veneau i plecau o dat cu trgurile de primvar i de toamn i ntotdeauna erau buni de-o btaie. Cu o anume familie de gitani, care se ntorcea regulat la cheiul din acea parte a oraului, numit Jericho, i disputa teritoriul nc de cnd fusese capabil s arunce prima dat cu o piatr. Cnd au fost ultima oar la Oxford, ea i Roger i ali biei de la buctria Colegiului Jordan i Sf. Mihail le pregtiser o ambuscad, aruncnd cu noroi n brcua lor pictat n culori vii, pn cnd ntreaga familie a ieit s-i alunge moment n care escadronul de rezerv, sub conducerea Lyrei, a atacat barca i a mpins-o de la mal, s pluteasc n jos pe canal n calea celorlalte ambarcaiuni, n timp ce atacatorii comandai de Lyra scotoceau barca de la un cap la altul, n cutarea cepului. Lyra chiar credea n cepul sta. Dac l scoteau, i asigurase ea, barca s-ar fi scufundat de ndat; ns nu l-au gsit i au trebuit s abandoneze vasul cnd i-au prins gitanii, zbughind-o uzi pn la piele, n strigte triumftoare, pe strduele nguste ale Jerichoului. Acestea erau lumea Lyrei i bucuria ei. Era o mic slbticiune, necioplit i hrprea, n cea mai mare parte. Avea totui ntotdeauna un sentiment vag c aceasta nu era lumea ei ntreag; c o parte din ea aparinea i grandorii i ritualurilor de la Colegiul Jordan, i c undeva n viaa ei exista

o legtur cu nalta lume a politicii reprezentat de Lordul Asriel. Toate aceste gnduri n-aveau alt efect dect c o ajutau s i ddea aere i s i domine pe ceilali copii. Nu-i trecuse niciodat prin cap s afle mai multe. Aa i petrecuse copilria, ca o pisic pe jumtate slbatic. Singura variaie n viaa ei aprea n acele ocazii neateptate cnd Lordul Asriel vizita Colegiul. Aveai de ce s te lauzi cu un unchi bogat i puternic, ns preul ludroeniei era c trebuia s fie prins de cel mai agil nvat i s fie adus n faa Menajerei pentru a fi splat i mbrcat ntr-o rochi curat, dup care s fie escortat (cu multe ameninri) pn la Camera Comun a Seniorilor, ca s ia ceaiul cu Lordul Asriel. Mereu era invitat cte un grup de nvai Seniori. Lyra se prbuea rzvrtit ntr-un fotoliu, pn cnd Stpnul i spunea tios s se ridice n picioare, dup care le arunca nite priviri fioroase, de pn i Capelanul ncepea s rd. Ceea ce se ntmpla n timpul acelor vizite stngace, oficiale, nu avea nicio variaiune. Dup ce luau ceaiul, Stpnul i ceilali civa nvai care fuseser invitai plecau i i lsau pe Lyra i pe unchiul ei mpreun, iar el o chema n faa lui s-i spun ce-a mai nvat de la ultima sa vizit. Ea mormia ce-i mai amintea despre geometrie sau despre arab sau istorie sau anbarologie, iar el se lsa pe spate, cu o glezn sprijinindu-se pe cellalt genunchi, i o privea impenetrabil, pn cnd ea nu mai putea s scoat un cuvnt. Cu un an n urm, naintea expediiei din Nord, mai ntrebase: i ce faci tu cnd nu studiezi silitoare? Ea a blbit ceva de genul: M joc prin jurul Colegiului. M joc i-att. El a zis: Ia s-i vd minile, copil. i-a ntins minile la inspecie i el i le-a luat i le-a ntors s-i analizeze unghiile. Lng el, daimonul lui sttea ca un Sfinx pe covor, micndu-i coada din cnd n cnd i uitndu-se fr s clipeasc la Lyra. Murdare, spuse Lord Asriel, mpingndu-i minile napoi. Aici nu v pun s v splai? Ba da, rspunse ea. ns unghiile Capelanului sunt ntotdeauna murdare. Sunt i mai murdare dect ale mele. El e un om nvat. Tu ce scuz ai? Cred c le-am murdrit dup ce m-am splat.

Pe unde te joci de te murdreti n halul sta? Se uit la el suspicios. Avea sentimentul c era interzis s te duci pe acoperi, dei nimeni nu spusese asta cu adevrat. n camerele vechi, spuse ea n cele din urm. i mai unde? n Lutrie, uneori. i? La Jericho i la Port Meadow. Nicieri altundeva? Nu. Eti o mincinoas. Te-am vzut pe acoperi chiar ieri. i muc buza i tcu. Se uita la ea sardonic. Deci te joci i pe acoperi, continu el. Mergi vreodat la Bibliotec? Nu. Dar am gsit o cioar pe acoperiul Bibliotecii, continu ea. Chiar? Tu ai prins-o? Avea un picioru bolnav. Am vrut s-o omor i s-o prjesc, dar Roger a zis c trebuie s o ajutm s se fac bine. Aa c i-am adus resturi de mncare i nite vin, dup care s-a fcut bine i i-a luat zborul. Cine-i Roger? Prietenul meu. Biatul de la buctrie. Aha. Deci ai strbtut tot acoperiul Nu pe tot. Nu poi s te urci pe Cldirea Shelton pentru c trebuie s sari de pe Turnul Pelerinului peste un hu. Este un luminator care se deschide ctre acoperi, dar nu-s destul de nalt s ajung la el. Ai fost pe toate acoperiurile cu excepia Cldirii Shelton. Dar n subsol? n subsol? Colegiul e la fel de mare sub pmnt ca i deasupra lui. Sunt surprins c nu ai aflat asta pn acum. Ei bine, o s plec acum. Ari destul de sntoas. Poftim. Cut prin buzunar i scoase un pumn de monede, din care i ddu 5 dolari de aur. Nu te-au nvat s spui mulumesc? ntreb el. Mulumesc, mormi ea. l asculi pe Stpn? O, da, bineneles.

i i respeci pe nvai? Da. Daimonul Lordului Asriel rse uor. Era primul sunet pe care l scotea, i Lyra roi. Mergi i te joac, atunci, spuse Lordul Asriel. Lyra se ntoarse i se ndrept glon spre u uurat, amintindu-i s se ntoarc i s arunce n fug un La revedere. Aa se petrecuse viaa Lyrei, nainte de ziua n care a decis s se ascund n Camera de Odihn i n care a auzit pentru prima oar despre Praf. i bineneles c Bibliotecarul n-avea dreptate cnd i spunea Stpnului c nu ar fi fost interesat. Ar fi ascultat cu mare atenie, acum, pe oricine i-ar fi putut spune ceva despre Praf. Urma s aud mult mai multe n lunile viitoare i, n cele din urm, ar fi tiut despre Praf mai multe dect oricine din lume, ns ntre timp, n jurul ei la Jordan se tria o via intens. i n orice caz era ceva diferit la care s te gndeti. Un zvon strbtea strzile de cteva sptmni: un zvon care-i fcea pe unii s rd, pe alii s amueasc, aa cum unii oameni iau fantomele n rs iar altora le e fric de ele. Nimeni nu-i putea imagina de ce ncepuser s dispar copii. Se ntmpla cam aa. La estul marelui fluviu Isis, nesat cu barje ncrcate de crmizi abia micndu-se, cu brci cu asfalt i vase pline cu porumb, dup Henley i Maidenhead, nspre Teddington, unde ajunge fluxul Oceanului German i chiar mai departe: la Mortlake, dup casa marelui magician Dr. Dee, lsnd n urm Falkeshall, unde se ntind grdinile plcerilor, luminate ziua de strlucirea fntnilor arteziene i de arce frumos mpodobite, iar noaptea de lmpi i artificii; dup Palatul White Hall, unde Regele i ine sptmnalul su Consiliu al Senatului; dup Turnul Shot, din care se revars fr ncetare o ploaie mrunt de plumb topit n cuvele cu ap neagr; i nc mai departe, pn la locul n care rul acum ntins, nvolburat i murdar face un cot larg spre sud. Aici este Limehouse, i acesta este copilul care va disprea. Se numete Tony Makarios. Mam-sa crede c are nou ani, ns memoria ei e roas de butur; biatul poate s aib opt ani sau zece. Numele de familie e grecesc ns, la fel ca i cu vrsta, i asta e o presupunere a maic-sii, pentru c el seamn mai mult cu un chinez dect cu un grec, i-i mai curge prin vine i snge de irlandez, de skraeling i de lascar, din

partea mamei. Tony nu e prea iste ns are o moliciune puin stngace, care-l ndeamn uneori s-i mbrieze puternic mama i s-i lipeasc un srut umed pe obraz. Biata femeie este de obicei prea ameit s iniieze ea nsi o aa procedur, ns i rspunde cu destul de mult cldur de ndat ce realizeaz ce se ntmpl. Acum Tony pierde vremea prin piaa de pe strada Pie. i este foame. Abia s-a nserat i n-o s primeasc de mncare acas. Are un iling n buzunar, pe care un soldat i l-a dat ca s-i duc un mesaj mndrei lui, ns Tony nare de gnd s-l cheltuiasc pe mncare, cnd tie c poate s ia attea pe gratis. Aa c se plimb prin pia, printre tarabele cu haine vechi i cele cu rvae norocoase i zodii, printre vnztorii de fructe i vnztorul de pete prjit, cu micuul lui daimon pe umr, o vrabie, uitndu-se ncolo i-ncoace; iar cnd un tarabagiu i daimonul su se uit n alt parte, pasrea ciripete scurt i Tony ndeas degrab n bluza larg un mr sau vreo dou nuci i, n final, o plcint cald. Tarabagiul vede i strig i daimonul-pisic sare, ns vrabia lui Tony i-a luat zborul iar Tony nsui a ajuns deja n strad. Urmeaz blesteme i njurturi care l nsoesc, dar nu prea departe. Se oprete din alergat pe treptele Oratoriului Sfnta Caterina, unde se aaz i-i scoate premiul aburind i turtit, lsnd o dr de sos pe cma. E urmrit. O doamn ntr-o pelerin portocalie cu guler de vulpe, o doamn tnr i frumoas al crei pr negru strlucete delicat n umbra glugii mblnite, st n ua Oratoriului, la civa pai mai sus de el. Poate c s-a terminat slujba, fiindc lumina vine din spatele ei, de dincolo de u, orga se aude cntnd, iar doamna are n mn un breviar btut cu pietre preioase. Tony nu tie nimic din toate acestea. Cu faa nfundat n plcint, cu tlpile goale lipite ntre ele i cu degetele rsucite nuntru, mestec i nghite n timp ce daimonul se transform n oarece i-i piaptn mustile. Daimonul tinerei doamne iese de sub pelerina din blan de vulpe. Arat ca o maimu, dar nu una obinuit: blana i e lung i mtsoas, de un auriu strlucitor i intens. Cu micri sinuoase coboar treptele ctre biat i se aaz cu o treapt deasupra lui.

Apoi oarecele simte ceva i devine vrabie din nou, ntorcnd o clip capul ntr-o parte i opie doi pai mai ncolo, pe piatr. Maimua se uit la vrabie, vrabia se uit la maimu. Maimua se apropie ncet. Mna-i e mic i neagr, unghiile arat ca nite gheare cornoase, micrile i sunt blnde i ispititoare. Vrabia nu rezist. Sare mai departe, i mai departe, i apoi, dintr-o fluturare, ajunge pe mna maimuei. Maimua o ridic i se uit atent la ea nainte s se ridice n picioare i s se ntoarc la omul ei, lund daimonul-vrabie cu ea. Doamna i apleac parfumatul cap i-i optete. Tony se ntoarce, nu se poate abine. Ratter! spuse el, pe jumtate alarmat, cu gura plin. Vrabia ciripete. Trebuie s fie n siguran. Tony nghite mbuctura i casc ochii. Bun, spuse frumoasa doamn. Cum te cheam? Tony. Unde locuieti, Tony? Aleea Clarice. Cu ce e plcinta? Cu carne de vit. ocolatul i place? h! tii, se ntmpl c am mai mult ocolat dect a putea bea. Nu vrei s vii cu mine s m ajui s-l beau? E pierdut, gata. Era pierdut din momentul n care daimonul ntrziat la minte a srit n palma maimuei. Le urmeaz pe frumoasa doamn i maimua aurie pe strada Danemarca i de-a lungul cheiului Spnzuratului, i n jos pe scrile Regelui George, spre o ui mic i verde, dintr-o latur a unui mare depozit. Doamna bate la u, ua se deschide, intr cu toii, ua se nchide. Tony nu va mai iei niciodat cel puin nu pe unde a intrat. i nu-i va mai vedea mama niciodat. Ea, o biat beiv, va crede c el a fugit de acas i, cnd i va aminti de biat, va crede c a fost vina ei i va jeli din toat inima plin de remucri. Micuul Tony Makarios nu era singurul copil prins de doamna cu maimua aurie. A mai gsit ali doisprezece, biei i fete, niciunul mai n vrst de doisprezece ani. Dei, de vreme ce toi aveau un trecut similar, niciunul nu

era sigur de vrsta lui. Ceea ce Tony nu observase, desigur, era elementul care-i unea. Niciunul dintre copiii adunai n crama cldu i plin de aburi nu ajunsese la vrsta pubertii. Buna doamn l-a vzut aezndu-se pe o banc rezemat de perete i primind de la o servitoare tcut o can de ocolat din oala de pe soba de tuci. Tony mnc restul de plcint i bu licoarea dulce i fierbinte, fr s bage prea mult de seam ce era n jurul lui. Iar ce era n jurul lui nu l bga n seam prea mult: era prea mic s reprezinte o ameninare i prea nesimitor ca s dea vreo satisfacie n calitate de victim. Un alt biat puse ntrebarea fireasc: Hei, doamn! Pentru ce ne-ai adus aici? Era un prpdit, cu o figur aspr, cu urme de ocolat pe buza de sus i cu un obolan negru i sfrijit drept daimon. Doamna sttea lng u i vorbea cu un brbat solid cu alur de cpitan de vas i, cnd se ntoarse s-i rspund, pru att de angelic n lumina sfritoare a lmpii cu petrol nct copiii tcur brusc. Vrem s ne ajutai, spuse ea. Nu v suprai c v cerem ajutorul, nu? Nimeni nu sufla o vorb. Toi se uitau uimii, intimidai deodat. Nu vzuser niciodat aa o doamn. Era aa de graioas i de dulce i de blnd nct li se prea c nu meritau aa un noroc, i orice ar fi cerut i-ar fi dat cu bucurie, doar ca s mai stea un pic n preajma ei. Ea le spuse c urmau s plece ntr-o cltorie. Urmau s fie bine hrnii i mbrcai cu haine clduroase, iar cei care doreau puteau s trimit mesaje familiilor lor i s le spun c erau n siguran. Cpitanul Magnusson urma s-i mbarce pe vasul su foarte curnd i, cnd mareea le va permite, o vor porni pe mare spre Nord. n curnd, cei civa care doreau s trimit un mesaj acas se strnser n jurul frumoasei doamne care scria dup dictare cele cteva rnduri i, dup ce i lsa s zgrie cte un X stngaci n josul paginii, o bga mpturit ntr-un plic parfumat i scria adresa pe care i-o spuneau. Tony ar fi vrut i el s-i trimit ceva mamei lui, ns era foarte realist n ceea ce privete capacitatea ei de a o citi. Trase de mneca din blan de vulpe a doamnei i opti c i-ar plcea s-i spun mamei lui unde pleac, i restul. Doamna i nclin graiosul cap apropiindu-se ndeajuns de aproape de trupul lui ru mirositor ca s poat auzi, l mngie pe cretet i i promise c o s transmit mesajul mai departe.

Apoi, copiii se strnser ciorchine s-i ia rmas-bun. Maimua aurie i mngia pe ceilali daimoni i toi se atinser de blana de vulpe ca s le mearg bine, sau ca i cum ar fi luat de la doamn cine tie ce putere, sau speran, sau buntate. Doamna le ur drum bun i i ddu n grija bravului cpitan, la bordul alupei cu aburi de la debarcaderul de pe chei. Cerul se ntunecase, rul era o mas de luminie plutitoare. Doamna rmase pe debarcader i le fcu din mn pn cnd nu le mai vzu deloc feele. Apoi se ntoarse nuntru, cu maimua aurie cuibrit la piept, i arunc mnunchiul de scrisori n sob nainte de a pleca pe acelai drum pe care venise. Copiii de mahala erau uor de ademenit, ns oamenii i ddur seama n cele din urm i poliia fu strnit cu greu s ia msuri. O vreme vrjile ncetar. Dar se nscuse un zvon, care ncet-ncet se schimb, crescu, se rspndi i cnd, dup o vreme, disprur civa copii din Norwich, i apoi din Sheffield, i din Manchester, oamenii acelor locuri, care auziser de dispariiile din alte pri, au adugat noi dispariii la ntreaga poveste i i-au dat o amploare i mai mare. i aa crescu o legend despre un grup misterios de vrjitori care rpeau copii. Conductorul lor, spuneau unii, era o frumoas doamn, alii spuneau c e un brbat nalt cu ochii roii, iar o a treia poveste era despre un tnr care rdea i cnta victimelor, care ajungeau s-l urmeze ca oile. Ct despre locul unde i duceau pe aceti copii pierdui, nu erau dou poveti la fel. Unii spuneau c i duceau n Iad, sub pmnt, pe Trmul Znelor. Alii spuneau c erau dui la o ferm unde erau inui i ngrai pentru a fi mncai. Alii, c aceti copii erau inui i vndui ca sclavi ttarilor i aa mai departe. Dar un lucru cu care toi erau de acord era numele acestor rpitori invizibili. Trebuiau s aib un nume, sau s nu li se zic n niciun fel. A vorbi despre ei n special dac erai la clduric i la adpost, acas, sau la Colegiul Jordan era delicios. Iar numele care prea s se fi instaurat, fr ca cineva s tie de ce, era Cobleri. S nu ntrzii pe-afar, c te fur Coblerii. Var-mea din Northampton cunoate o femeie creia Coblerii i-au luat bieelul Coblerii au fost vzui n Stratford. Se zice c se ndreapt spre sud! i, inevitabil:

Hai s ne jucm de-a copiii i de-a Coblerii! Aa i spuse i Lyra lui Roger, biatul de la buctria Colegiului Jordan. Ar fi urmat-o pn la captul pmntului. Cum se joac? Te ascunzi, i eu te gsesc, i te tai n dou, tii, cum fac Coblerii. Habar n-ai cum fac ei. Poate c nu fac asta. i-e team, ai? Vd eu. Ntz. Oricum, nu cred n ei. Eu cred, spuse ea hotrt. Da nici mie nu mi-e fric. Fac doar ce a fcut i unchi-miu cnd a venit ultima oar la Jordan. L-am vzt. Era n Camera de Odihn, i era i un musafir care nu era politicos, aa c unchiu i-a aruncat o privire dur i omu a czut mort pe loc, cu spume la gur. Niciodat n-a ncerc Roger cu ndoial niciodat n-au vorbit nimic despre asta n buctrie. Oricum, n-aveai voie n Camera de Odihn. Bineneles. N-ar zice ei aa ceva servitorilor. i eu am fost n Camera de Odihn, na. Oricum, unchiul meu face mereu chestia asta. A mai fcut-o unor ttari cnd l-au prins odat. L-au legat i voia s-i scoat maele, da cnd a venit primul cu cuitu, unchiu doar ce s-a uitat la el i la a czut lat, dup care a mai venit unu i i-a fcut aceeai faz, i, n final, nu mai rmsese dect unu. Unchiul a spus c-l las n via dac-l dezleag, aa c l-a dezlegat dup care unchiul l-a omort oricum, ca s-i dea o lecie. Roger era mai puin sigur de povestea asta dect de Cobleri, ns povestea era prea bun ca s-o piard, aa c au jucat pe rnd rolul Lordului Asriel i al ttarilor pe duc, folosind nite erbet pe post de spum la gur. Totui, asta era doar o distracie. Lyra nu renunase la ideea de a se juca dea Coblerii, aa c l mbrobodi pe Roger i-l tr n pivniele de vin, n care intrar cu cheile de rezerv ale Chelarului. mpreun se furiar pe sub uriaele boli unde brantvinul i vinul de Tokay, de Canary i de Burgundy al Colegiului zceau nfurate n pnze seculare de pianjeni. Arce din piatr strveche se ridicau deasupra lor, sprijinite pe stlpi groi ct zece trunchiuri de copaci, dale de piatr neregulate se ntindeau la picioare i peste tot erau aranjate, rastel dup rastel, raft dup raft, sticle i butoaie. Era fascinant. Coblerii fiind din nou uitai, cei doi copii strbtur pivnia de la un capt la altul, n vrful picioarelor, cu o lumnare n minile tremurnde, cercetnd fiecare col ntunecat, n mintea Lyrei crescnd o singur ntrebare, din ce n ce mai presant: ce gust are vinul?

Era un mod simplu de a rspunde. Lyra n ciuda protestelor vii ale lui Roger lu cea mai veche, mai contorsionat i mai verde sticl pe care o gsi i, neavnd cu ce s scoat dopul din plut, i sparse gtul. Ascuni n cel mai ndeprtat col, sorbir licoarea purpurie i mbttoare, ntrebnduse cnd o s se mbete i cum o s-i dea seama c s-au mbtat. Lyrei nu-i plcu prea mult gustul, ns trebui s admit ct de mre i de complicat era. Cel mai nostim lucru era s-i priveti pe cei doi daimoni ai lor, care preau s fie din ce n ce mai zpcii: cdeau unul peste altul, chicoteau fr rost i i schimbau nfiarea n gargui, ncercnd s arate unul mai urt dect cellalt. n final, i aproape simultan, copiii descoperir ce nseamn s fii beat: i chiar le place treaba asta? icni Roger, dup ce vomit din plin. Da, zise Lyra n aceeai stare. i mie mi place, adug ea cu ncpnare. Lyra nu nv nimic din episodul acela, cu excepia faptului c joaca de-a Coblerii i ducea n locuri interesante. i aminti cuvintele unchiului din timpul ultimei lor ntrevederi i ncepu s exploreze subsolul, pentru c ceea ce se afla deasupra pmntului era doar o mic parte din ntreg. Ca nite enorme ciuperci ale cror rdcini se ntind pe acrii ntregi, Jordanul (care se nghesuia la suprafa cu Colegiul Sfntul Mihail, pe de o parte, Colegiul Gabriel, pe alta, i cu Biblioteca Universitar n spate) ncepuse, cndva n Evul Mediu, s se ntind sub pmnt. Tuneluri, puuri, pivnie, beciuri, scri spaser att de mult n pmntul de dedesubtul Jordanului i pe attea sute de iarzi n jurul su, nct era la fel de mult aer dedesubtul pmntului ct era deasupra; Colegiul Jordan sttea pe un fel de spum de pietre. i acum, c Lyra prinsese gustul explorrii acestui spaiu, i abandon bntuiala obinuit pe Alpii neregulai de pe acoperiurile Colegiului i se cufund mpreun cu Roger n acest trm de jos. Jocul de-a Coblerii se transformase ntr-o vntoare de Cobleri, cci nimic nu prea mai probabil dect c ei se ascundeau sub pmnt. ntr-o zi, ea i Roger i croir drum ctre cripta de dedesubtul Oratoriului. Generaii de Stpni fuseser ngropai acolo, fiecare ntr-un sicriu din stejar cptuit cu plumb, n nite nie spate n pereii de piatr. Numele le era scris pe o plac din piatr, dedesubt: Simon Le Clerc, Stpn, 1765-1789, Gerebaton Requiescant n pace.

Ce vrea s zic asta? spuse Roger. Prima parte e numele iar partea a doua e n roman. i datele de la mijloc sunt cnd a fost el Stpn. Cellalt nume trebuie s fie al daimonului. Se plimbar de-a lungul criptei n tcere, descoperind cuvintele de pe mai multe inscripii: Francis Lyall, Stpn, 1748-1765, Zohariel Requiescant n pace. Ignatius Cole, Stpn, 1745-1748, Musca Requiescant n pace. Pe fiecare sicriu, vzu Lyra cu interes, pe o plac din alam era imaginea unei alte fpturi: aici un vasilisc, aici o femeie frumoas, acolo un arpe, dincolo o maimu. i ddu seama c erau imaginile daimonilor celor mori. Cnd oamenii deveneau aduli, daimonii lor i pierdeau puterea de a se schimba i luau o singur form, pe care o pstrau n permanen. Sicriele astea au schelete n ele, opti Roger. Carne n putrefacie, opti Lyra. i viermi care le miun n orbite. Tre s fie stafii paici, spuse Roger tremurnd, cu un sentiment amestecat de team i plcere. n spatele primei cripte gsir un culoar de trecere de-a lungul cruia se ntindeau rafturi nesfrite din piatr. Fiecare raft era mprit n seciuni ptrate i n fiecare seciune era cte un craniu. Daimonul lui Roger, cu coada bine strns ntre picioare, tremura tare i scoase un urlet nbuit. t, spuse el. Lyra nu l putea vedea pe Pantalaimon dar tia c, n forma lui de molie, sttea pe umrul ei i, cel mai probabil, tremura i el. Se ntinse i ridic uor primul craniu din lcaul su. Ce faci? ntreb Roger. Nu tre s le-atingi! Ea l ntoarse pe toate feele, nebgndu-l n seam pe Roger. Deodat ceva czu din gaura de la baza craniului i trecu printre degete i se lovi cu zgomot de podea, iar Lyra aproape c scp craniul din mn de fric. E o moned! exclam Roger, ncepnd s pipie pe jos dup ea. Poate-i o comoar!

O ridic i o inu n lumina lumnrii i amndoi se uitar cu ochii larg deschii. Nu era o moned, ci un mic disc din bronz cu o inscripie gravat rudimentar, i care nfia o pisic. E ca alea de pe sicrie, spuse Lyra. Este daimonul lui. Asta trebuie s fie. Mai bine-l pui la loc, zise Roger speriat, iar Lyra ntoarse craniul n sus i puse discul la loc n locul su strvechi, dup care aez craniul pe raft. Fiecare dintre celelalte cranii pe care le-au gsit avea un disc-daimon, nfind tovarul de o via al celui mort, alturi de acesta i pe lumea cealalt. Cine crezi c erau tia cnd triau? spuse Lyra. Probabil c nvai, cred. Numa Stpnii au primit sicrie. Probabil c au fost atia nvai de-a lungul secolelor, c n-au mai avut loc s-i ngroape cu totu i le-a tiat doar capu i l-a pstrat. i, oricum, asta-i partea cea mai important. N-au gsit niciun Cobler, dar catacombele de sub Oratoriu fur prilej de ocupaie pentru Lyra i Roger zile ntregi. Odat, Lyra a ncercat s joace o fest unora dintre nvaii care slluiau sub Oratoriu schimbnd ntre ele discurile de la baza craniilor astfel nct daimonii lor s fie pui invers. Pantalaimon s-a impacientat att de tare cnd a vzut-o ce face nct s-a transformat n liliac i a nceput s zboare frenetic n sus i-n jos, dndu-i Lyrei cu aripile peste fa, dar ea nu l-a bgat n seam: era o glum mult prea bun s o iroseasc. Oricum, pe urm a pltit scump distracia. Pe cnd era n pat, n cmrua ei de la captul Scrii Dousprezece, a primit o vizit din partea unor creaturi ale nopii nu prea plcute, i s-a trezit ipnd n faa celor dou siluete nfricotoare, nfurate n robe, care stteau la cptiul patului ei artnd spre cap cu falangele lor osoase, dup care iau scos glugile i au dezvelit nite cioturi roii n locul unde trebuia s le fie capul. S-au retras numai dup ce Pantalaimon s-a fcut leu i a nceput s rag furios la ele, dematerializndu-se uor n substana peretelui pn cnd le rmaser vizibile doar braele, apoi minile uscate, de un galbencenuiu, apoi degetele ntr-o continu frmntare, apoi nimic. Dimineaa la prima or, Lyra se grbi n catacombe i puse discurile cu daimonii fiecare la locul cuvenit, optind craniilor: mi pare ru, mi pare tare ru! Catacombele erau mult mai mari dect pivniele de vinuri, ntr-adevr, dar aveau i ele o limit. Dup ce au explorat fiecare colior al acestora i s-au

asigurat c nu era niciun Cobler de gsit pe acolo, i ndreptar atenia n alt parte dar nu nainte de a fi vzui prsind cripta de ctre Mijlocitor, care i chem napoi n Oratoriu. Mijlocitorul era brbat rotofei i btrior, cunoscut sub numele de Printele Heyst. Treaba lui era s conduc toate slujbele de la Colegiu, s in predici, s se roage i s asculte spovedanii. Cnd Lyra era mic, el manifestase un interes deosebit pentru bunstarea ei spiritual, numai pentru a fi apoi uimit de indiferena ei ireat i de penitenele nesincere. Lyra nu era promitoare din punct de vedere spiritual, declarase el. Cnd l-au auzit c i cheam, Lyra i Roger se ntoarser fr nicio tragere de inim, trndu-i picioarele n ntunericul mucegit al Oratoriului. Lumnrile plpiau din loc n loc n faa imaginilor unor sfini iar din casa orgii se auzeau nite zngnituri, pentru c se fceau unele reparaii; un servitor lustruia balustrada de bronz. Printele Heyst le fcu semn din ua sacristiei. Unde ai fost? i ntreb. V-am vzut intrnd aici de dou sau de trei ori deja. Ce punei la cale? Tonul su nu era acuzator, ci suna ca i cum ar fi fost sincer interesat. De pe umrul stpnului su, daimonul acestuia scoase la ei o limb de oprl. Lyra spuse: Voiam s ne uitm jos, n cript. i la ce, m rog? La la sicrie. Am vrut s vedem toate sicriele, spuse ea. i pe tine, continu el, ntorcndu-se spre Roger daimonul lui Roger ddu nelinitit din coada lui de terier ca s l mbuneze cum te cheam? Roger, Printe. Pari s fii servitor, unde lucrezi? La buctrie, Printe. N-ar trebui s fii acolo acum? Da, Printe. Atunci, fuga mar. Roger se ntoarse i fugi. Lyra fcea desene cu piciorul pe podea. Ct despre tine, Lyra, spuse Printele Heyst, m bucur s vd c te intereseaz ceea ce se afl n Oratoriu. Eti un copil tare norocos s fii nconjurat de att de mult istorie.

Mhm, spuse Lyra. Dar m cam ndoiesc de calitatea tovarilor pe care i-i alegi. Te simi singur, copil? Nu, spuse ea. Nu m refer la Roger, biatul de la buctrie. Vreau s spun, copii ca i tine. De vi nobil. Ai vrea s ai nite tovari de genul acesta? Nu. Dar, poate alte fetie? Nu. Vezi tu, niciunul dintre noi nu ar vrea s te priveze de vreuna dintre micile plceri i ocupaii ale copilriei. Uneori cred c trebuie s te simi destul de singur aici, n compania nvailor btrni, Lyra. Asta simi aa e? Nu. i ncruci degetele mari peste palmele strnse, incapabil s se gndeasc ce altceva ar mai putea s o ntrebe pe aceast copil ncpnat. Dac te supr ceva, spuse el n final, tii c poi veni oricnd la mine s mi spui. Sper c tii c poi face asta oricnd. Da, spuse ea. i faci rugciunile? Da. Bravo. Bine, hai, fugi acum. Cu un oftat de uurare abia ascuns, Lyra se ntoarse i iei. Cum nu reuise s gseasc Cobleri n cript, Lyra porni din nou la atac pe strzi. Acolo se simea ca acas. Apoi, cnd aproape c i pierduse interesul n ceea ce i privea, Coblerii i fcur apariia la Oxford. Prima oar cnd a auzit de ei a fost cnd a disprut un biat pe care l cunotea, dintr-o familie de gitani. Era cam pe vremea Trgului de Cai, iar Canalul era nesat de brcue i alte ambarcaiuni cu negustori i cltori, iar cheiurile numite Jericho strluceau n luciul harnaamentelor lustruite i fremtau de tropitul copitelor i de agitaia trguielilor. Lyrei i plcuse dintotdeauna Trgul de Cai; pe lng ansa de a se bucura gratis de o plimbare cu un cal care-nuera-chiar-att-de-bine-pzit, mai existau i nenumrate posibiliti de a provoca un adevrat rzboi.

i anul acesta Lyra avea un plan mre. Inspirat de capturarea brcii de anul trecut, ea inteniona ca de data aceasta s fac o cltorie adevrat nainte de a fi prins. Dac ea i cu amicii ei de la buctriile colegiilor ar putea ajunge la Abinddon, ar putea face ravagii la stvilar Dar anul acesta nu avea s fie niciun rzboi. Cum hoinrea n soarele dimineii la marginea antierului din Port Meadow, mpreun cu vreo civa pierde-var de-ai ei, pasnd o igar furat de la unul la altul i suflnd fumul n sus ostentativ, Lyra auzi un ipt scos de o voce pe care o recunoscu. Ce-ai fcut cu el, nemernicilor blestemai? Era o voce puternic, o voce de femeie, dar o femeie cu plmni de fier. Lyra se uit imediat dup ea, pentru c era Ma Costa, care o pocnise zdravn de dou ori, dar care i dduse i turt dulce cald de trei ori i a crei familie era recunoscut pentru grandoarea i somptuozitatea brcii lor. Erau prini printre gitani, iar Lyra avea o mare admiraie pentru Ma Costa, dar inteniona s o mai evite ceva timp, pentru c, de fapt, a lor fusese barca pe care o deturnase cu un an n urm. Unul dintre derbedeii din jurul Lyrei se aplec instinctiv i lu o piatr n momentul n care auzi tunetul vocii, dar Lyra zise: Las-o jos. E suprat tare. Dac-i trage una, i rupe ira spinrii ntr-o secund. n realitate, Ma Costa prea mai mult nelinitit dect furioas. Brbatul cruia i se adresa, un negustor de cai, ridica din umeri i i desfcea braele neputincios. Pi, habar n-am, spunea el, era aici ntr-o clip a disprut. N-am putut s vd un s-a dus P tine te ajuta! i inea caii ti nenorocii! Pi atuncea trebuia s stea aicea, nu? Fuge, aa, n mijlocul trebii Nu mai continu pentru c Ma Costa i arse o lovitur puternic peste cap, dup care continu cu aa un arsenal de njurturi, palme i lovituri nct acesta ncepu s urle disperat i se ntoarse s fug. Ceilali negustori de cai din apropiere se hlizeau de zor iar un mnz speriat ncepu s loveasc la ntmplare cu picioarele din spate. Ce se-ntmpl? ntreb Lyra un copil gitan care urmrise cu gura cscat. De ce-i suprat?

Fisu. Billy. O zice c l-a luat Coblerii. i s-ar putea io nu l-am mai vzut d cnd Coblerii? Au ajuns Coblerii la Oxford? Biatul se ntoarse s i cheme prietenii care o urmreau cu toii pe Ma Costa. Ea nu tie ce s-ntmpl acuma. Nu tie c Coblerii-i acu aici. Vreo ase pulamale se ntoarser uitndu-se la ea n derdere, iar Lyra arunc igara recunoscnd imediat c era cazul s se pregteasc de lupt. Toi daimonii se schimbar ntr-o clip n rzboinici: fiecare copil era nsoit de coli, gheare sau epi, dar Pantalaimon, dispreuind imaginaia limitat a acestor daimoni de gitani, se fcu un dragon fioros, de mrimea unui cine de vntoare. nainte ns de a putea intra cu toii n lupt cum se cuvine, chiar Ma Costa interveni n for, plesnind serios vreo doi gitani i nfruntnd-o pe Lyra ca un adevrat boxer. L-ai vzut? o ntreb pe Lyra, l-ai vzut p Billy? Nu, spuse Lyra. Doar ce-am ajuns. Nu l-am vzut pe Billy de luni ntregi. Daimonul Ma Costei se rotea n aer deasupra capului ei; era un oim cu ochii galbeni i fioroi, care scruta zarea n stnga i n dreapta, fr s clipeasc. Lyra era de-a dreptul nspimntat. Nimeni nu-i fcea griji pentru un copil care disprea pentru cteva ore, cu att mai puin un copil de gitan: n lumea strmt i strns legat a gitanilor de pe ap, toi copiii erau considerai un lucru de mare pre i erau iubii neobinuit de mult, iar o mam tia c, dac un copil dispruse din ochii ei, nu era, fr nicio ndoial, departe de ochii alteia, care l va proteja instinctiv. Dar, iat-o pe Ma Costa, o regin printre gitani, cuprins de disperare fiindc i dispruse copilul. Ce se ntmpla? Ma Costa se uit cu disperare i cu privirea pe jumtate oarb la micul grup de copii, se ntoarse i o lu pe chei mpiedicndu-se de mulime i strigndu-i ct putea de tare odrasla. Deodat, copiii se ntoarser i se uitar unul la altul, rzbunarea lor fiind dat uitrii n faa suferinei Ma Costei. Ce-i ia, Cobleri? ntreb Simon Parslow, unul dintre nsoitorii Lyrei. Primul biat gitan spuse: tii, fur copii din toate rile. i pirai

Ba nu-i pirai, interveni alt gitan. s canabali, daia le spune Cobleri. Mnnc copii? zise alt tovar al Lyrei, Hugh Lovat, un biat din buctria de la Sf. Mihail. Nimeni nu tie, spuse primul gitan. i ia daicea nu-i mai vezi niciodat. Toat lumea tie asta, spuse Lyra. Noi ne jucm da copiii i coblerii de luni ntregi, dinaintea voastr, pun pariu. Da sunt sigur c nimeni nu i-a vzut pn-acu. Ba da, zise un biat. Cine? insist Lyra. I-ai vzut tu? De unde tii c nu-i doar unu singur? I-a vzut Charlie-n Banbury, spuse o feti gitan. A venit s vorbeasc cu cucoana asta, n timp ce altu i ducea copilu-n grdin. Da, strig Charlie, un bieel gitan, io i-am vzut cn l lua. Cum artau? ntreb Lyra. P nu i-am vzut drect, aa, tii, spuse Charlie. Da le-am vzut camionu, adug el. A venit cu un camion mare alb. L-a bgat p copil nuntru -a plecat repede. Da de ce le zice Cobleri? ntreb Lyra. C-i ca nite cobe! Cnd vine, tii c-i d ru! spuse primul biat gitan. Ne-a spus cineva n Northampton. A fost i pacolo i toate alea. L-a luat p fra-su lu fata asta din Northampton i ea a zis c cnd l-a luat ia i-a spus c-o s-l mnnce. Toat lumea tie. i prinde i-i nghite. O feti care sttea n apropiere ncepu s plng tare. Aia-i verioara lu Billy. Lyra ntreb: Cine-a fost ultimu care l-a vzut pe Billy? Io, rspunser ase voci. Io l-am vzut cnd i inea calu lu Johhny Fierelli. Io l-am vzut lng vnztoru d mere-n zahr. Io l-am vzut cnd s ddea cu macaraua Dup ce elucid aceast problem, Lyra ajunse la concluzia c Billy fusese vzut, fr niciun pic de ndoial, nu cu mult nainte de dou ore. Deci, spuse ea, la un moment dat, n ultimele dou ore, trebuie s fi fost cobleri paici Se uitar cu toii n jur tremurnd, n ciuda soarelui cald, a cheiului aglomerat, a mirosurilor familiare de smoal, cai i frunz de fumat.

Problema era c, deoarece nimeni nu tia cum arat aceti Cobleri, oricine ar fi putut fi unul, dup cum a inut s sublinieze Lyra n faa gtii terifiate care se afla acum n totalitate sub crmuirea ei, copii de la colegiu i gitani laolalt. Trebuie s arate ca oamenii normali, altfel i-ai vedea imediat, explic ea. Dac-ar veni numa noaptea, ar putea arta oricum. Da la lumina zilei, tre s-arate obinuit. Deci oricare din toi oamenii tia poa s fie un cobler. Ba nu-i, zise un gitnu cu nesiguran. Io i cunosc p toi tia daici. Bine, na, nu din tia, da poa s fie oricare altu, spuse Lyra. Hai s mergem s-i cutm! P ei i camionul lor alb! Aceasta ddu natere unui adevrat furnicar. Curnd se alturar i ali cuttori i, n scurt timp, vreo treizeci i mai mult de gitnui fceau curse de la un capt la cellalt al cheiurilor, intrnd i ieind n tromb din grajduri, suindu-se pe macaralele i schelele din antier, srind gardul pe pajitea ntins, balansndu-se cte cincisprezece o dat pe podul mobil ce se legna deasupra apei verzi, fugind ca vntul pe strduele nguste ale Jerichoului, printre casele scunde i terasate din crmid, i n Oratoriul cu turn ptrat al Sfntului Barnabas, Chimistul. Jumtate dintre ei nu tiau ce cutau, i credeau c e doar o joac bun, dar celor mai apropiai Lyrei chiar le era fric i se cutremurau cnd zreau o siluet singuratic pe o alee mai dosit sau n semintunericul oratoriului: era un cobler? Bineneles c nu era. n cele din urm, fr niciun succes, i cu umbra dispariiei reale a lui Billy atrnnd greu deasupra tuturor, distracia pru s ia sfrit. Cnd s plece din Jericho, pentru c se apropia ora cinei, Lyra i cei doi biei de la colegiu vzur nite gitani adunai pe chei, chiar n apropiere de locul unde era acostat barca lui Ma Costa. Unele dintre femei plngeau zgomotos, iar brbaii stteau n picioare n grupuri agitate, cu toi daimonii ntr-o stare de mare tensiune, unii ridicndu-se i fcnd cercuri n aer sau mrind i dezvelindu-i colii la orice umbr. Pun pariu c n-au curaj s vin aici, i spuse Lyra lui Simon Parslow, cnd treceau pragul n Reedina Colegiului Jordan. Nu, spuse el nesigur. Da tiu c-a disprut un copil de la Pia. Cine? ntreb Lyra. i cunotea pe aproape toi copiii de la Pia, i nu auzise de asta.

Jessie Reynolds, din elrie. Nu era acolo cnd s-a fcut nchiderea ieri i se dusese doar s ia nite pete pentru ta-su, saib la ceai. N-a mai venit napoi i n-a vzut-o nimeni. Au cutat pn toat Piaa i p peste tot. N-am auzit de asta! exclam Lyra indignat. Considera faptul c nu i s-a raportat totul cu lux de amnunte, imediat dup ntmplare, drept o scpare major din partea supuilor ei. Pi dabia ieri s-a-ntmplat. Poate c acu o fi aprut. O s ntreb, zise Lyra i se ntoarse s plece. Dar nu apuc s ias pe poarta masiv cnd o chem Portarul. Vino napoi, Lyra! Nu mai ai voie s iei din Colegiu n seara asta. Ordinul Stpnului. De ce n-am voie? i-am spus. Aa a poruncit Stpnul. A spus: cnd vine nu mai are voie s ias. Prinde-m spuse Lyra i o zbughi pe poart nainte ca Portarul s poat trece pragul. Fugi pe strdua ngust i ajunse pe aleea unde se descrca marfa pentru Piaa Acoperit. Fiind ora nchiderii, acum erau mai puine camioane cu marf dar Lyra vzu un grup de tineri care fumau i vorbeau lng poarta central, peste drum de zidul nalt de piatr al Colegiului Sf. Mihail. Lyra l cunotea pe unul dintre ei, un biat n vrst de aisprezece ani pe care l admira pentru c putea s scuipe mai departe dect oricare dintre cunotinele ei. Merse ctre ei i atept umil ca el s o bage n seam. Mda, ce vrei? spuse el ntr-un final. I-adevrat c-a disprut Jessie Reynolds? Da. De ce? C azi a disprut un copil de gitan, daia. Gitanii tia dispar tot timpul. Dup fiecare Trg de Cai dispar. Ca i caii, spuse unul din prietenii lui. Asta-i altceva, spuse Lyra. Asta-i un copil. L-am cutat toat dup masa i copiii ilali a spus c l-a luat Coblerii. Cine? Coblerii, ce, n-ai auzit de Cobleri? Era ceva cu totul nou i pentru ceilali biei, i n afar de cteva comentarii grosolane, ascultar cu toii foarte ateni ce le spusese Lyra.

Cobleri, spuse cunotina Lyrei, al crui nume era Dick. Ce tmpenie! Gitanilor tia li se suie la cap tot felu de idei tmpite. Au spus c a fost cobleri n Banbury acu vo dou sptmni, insist Lyra, i au disprut cinci copii. Acuma probabil c vin la Oxford ca s ia copii dai notri. Ei trebuie s fi fost ia care au luat-o pe Jessie. A disprut un copil pe aleea Cowley, spuse alt biat. Acuma mi-aduc aminte. Mtui-mea era acolo ieri, c ea vinde pete cu cartofi dintr-o rulot, tii, i ea a auzit un bieel, sau cam aa ceva, asta-i da, de Cobleri n-am auzit. Nu exist de-adevratelea coblerii tia. Numai poveti. Ba da! spuse Lyra. I-au vzut gitanii. Gitanii cred c i mnnc pe copiii pe care i prind i Se opri n mijlocul propoziiei pentru c i trecu deodat ceva prin minte. n seara aceea ciudat n care sttuse ascuns n Camera de Odihn, Lordul Asriel artase un diapozitiv cu un om care inea o baghet prin care curgeau ruri de lumin, iar lng el era o siluet micu, cu mai puin lumin n jurul ei; iar el spusese c este un copil; i cineva ntrebase dac este un copil despicat iar unchiul ei spusese c nu, sta era principalul. Lyra i aminti c despicat nseamn tiat. Iar apoi alt gnd i strpunse inima ca un cuit: unde era Roger? Nu-l mai vzuse de diminea I se fcu deodat fric. Pantalaimon, leu n miniatur, sri n braele ei i ncepu s mrie. Lyra i lu la revedere de la tinerii de lng poart i o lu repede napoi, pe strada Turl, dup care fugi glon spre Colegiul Jordan, rostogolindu-se pe u cu o secund naintea daimonului, acum sub forma unui ghepard. Portarul fcea pe sfntul. Am fost nevoit s l sun pe Stpn i s i spun, zise el. Nu prea i-a plcut. N-a vrea s fiu n locul tu pentru nimic n lume. Unde-i Roger? ntreb ea Nu l-am vzut. O s-o ncaseze i el, bine de tot, ohoho cnd o s-l prind domnul Cawston Lyra fugi la buctrie i i fcu loc cu coatele prin aglomeraia fierbinte, aburind i zngnitoare. Unde-i Roger? strig ea. La o parte, Lyra! Avem treab aici!

Dar unde e? L-ai vzut sau nu? Nimeni nu prea interesat. Dar unde e? Trebuie s fi auzit! i strig Lyra buctarului care i aplic o pereche de palme i o trimise afar imediat. Bernie, patiserul, ncerc s o calmeze, dar ea nu voia cu niciun chip s se potoleasc. L-au prins! Nenorociii de cobleri, ar trebui s-i prind i s-i omoare pe toi! i ursc! Vou nu v pas de Roger Lyra, toi inem la Roger. Ba nu, altfel v-ai opri din treab i v-ai duce s-l cutai chiar acum! V ursc! Roger poate s ntrzie dintr-o sut de motive. Potolete-te. Avem de pregtit i de servit cina n mai puin de o or; Stpnul are musafiri la Reedin i o s mnnce i el acolo, iar asta nseamn c Buctarul va trebui s aib grij ca mncarea s ajung acolo foarte repede, fr s se rceasc, i, orice s-ar ntmpla, Lyra, viaa trebuie s mearg nainte. Sunt sigur c Roger o s apar el singur, la un moment dat Lyra fugi din Buctrie rsturnnd un raft cu vase din argint i ignornd valul de mnie pe care l provocase. Se grbi pe scri i travers Curtea ptrat dintre Capel i Turnul Palmer, pn n Curtea Yaxley, unde se aflau cele mai vechi cldiri ale Colegiului. Pantalaimon, ghepard n miniatur, fugea n faa ei de mnca pmntul, srind peste scri pn sus, sub acoperi, unde era dormitorul Lyrei. Lyra trnti ua de perete, i trase scaunul ubred la fereastr, o ddu i pe aceasta de perete i se rostogoli afar. Chiar sub fereastr era un jgheab din piatr cptuit cu plumb, lat cam de vreo treizeci de centimetri, iar ea, o dat ajuns acolo, se ntoarse i ncepu s escaladeze acoperiul peste iglele aspre, pn cnd ajunse n vrf. Cnd se vzu acolo, deschise gura i ip. Pantalaimon, care se fcea ntotdeauna pasre cnd erau pe acoperi, zbura mprejurul ei crind i el ct l inea ciocul, alturi de ea. Cerul serii era scldat n portocaliu, bej, crem i roz: mici noriori de ngheat de vanilie ntr-un cer mare, de portocal. Turlele i turnurile Oxfordului stteau mndre n jurul lor, la acelai nivel, nu mai nalte; la rsrit i la apus se ntindeau pdurile verzi de la Chteau-Vert i White Ham. De undeva se auzea croncnit de ciori i sunet de clopot, iar dinspre Oxpens, ritmul monoton al unui motor cu gaz anuna plecarea zepelinului

Potei Regale de Londra. Lyra l urmri cum se ridica din spatele turlei Capelei Sf. Mihail, la nceput mare ct vrful degetului ei mic cnd l inea la distan, cu mna ntins, i apoi din ce n ce mai mare, i pe urm mai mic, pn cnd ajunse un singur punctule sus, n cerul perlat. Se ntoarse i se uit n jos n ptratul umbrit al curii, unde siluetele n pelerine negre ale nvailor ncepuser deja s se ndrepte, cte una sau dou, spre Cantin, cu daimonii sprijinindu-se de ei, zburnd sau stnd calmi pe umerii lor. n Sal se aprindeau luminile; Lyra putu vedea cum vitraliile Slii ncepeau s strluceasc ncet, ncet, pe msur ce un servitor se deplasa peste mese aprinznd lmpile de naftalin. Clopoelul Intendentului ncepu s sune, anunnd c mai era o jumtate de or pn la servirea cinei. Aceasta era lumea ei. Voia s rmn aa pentru totdeauna, dar lucrurile se schimbau n jurul ei, pentru c cineva, acolo, afar, fura copii. Se aez pe muchia acoperiului cu brbia n pumni. Mai bine ne-am duce s-l salvm, Pantalaimon, spuse ea. O s fie periculos, rspunse el. Normal. tiu asta. i-aduci aminte ce spuneau n Camera de Odihn? Ce? Ceva despre un copil de prin Arctica. Cel care nu atrgea Praful. Spuneau c e un copil ntreg ce-i cu el? Poate c asta-i ce or s fac ei cu Roger, i cu gitanii, i cu ceilali copii. Ce? Pi, ce nseamn ntreg? Habar n-am. Probabil c-i taie-n dou. Cred c i fac sclavi. Aa ar fi mai folositori. Probabil c au mine pe-acolo. Mine de uraniu pentru atomcrafturi. Pot s jur c asta e i dac-ar trimite oameni mari n mine ar muri imediat, aa c trimit copii, pentru c ei cost mai puin. Asta au fcut cu el. Eu cred Dar, ceea ce credea Pantalaimon trebui s atepte, fiindc cineva ncepu s strige de dedesubt. Lyra! Lyra! n secunda asta eti nuntru!

Se auzir nite lovituri pe pervaz. Lyra recunoscu vocea i iritarea din ea: era doamna Lonsdale, Menajera. Nu puteai s te ascunzi de ea cu niciun chip. Cu faa ncordat, Lyra se ls s alunece uor pe acoperi pn la jgheab, dup care urc puin i intr napoi, pe fereastr. Doamna Lonsdale pusese s curg puin ap n chiuveta ciobit, spre acompaniamentul gemetelor i priturilor adnci care veneau dinspre evi. De cte ori i s-a spus clar c nu ai voie acolo Ia uite-te la tine! Numai uite-te la fusta de pe tine e ntr-un hal fr de hal! D-o jos imediat i spal-te ct eu i caut ceva decent de mbrcat i care nu e rupt. De ce n-oi fi putnd tu s te pstrezi curat i ngrijit Lyra era prea mohort ca s mai poat ntreba mcar de ce trebuie s se spele i s se mbrace, i oricum niciodat vreun adult nu i oferise de bunvoie vreun motiv pentru aceasta. i trase cu greu rochia peste cap, o arunc pe pat i ncepu s se spele n sil n timp ce Pantalaimon, care era canar acum, srea din ce n ce mai aproape de daimonul doamnei Lonsdale, un labrador solid, ncercnd fr niciun succes s l enerveze. Uit-te la halul n care e ifonierul sta! Nu i-ai agat hainele pe umera de sptmni ntregi! Uite, n ce hal de ifonat este Uit-te la asta, uit-te la cealalt Lyra nu voia s se uite. nchise ochii i i frec faa cu un prosop subire. Asta e. Va trebui s o pori pe asta aa cum e. N-avem timp s o mai clcm. Doamne, Dumnezeule, copil, genunchii uit-te n ce stare sunt! Nu vreau s m uit la nimic, mormi Lyra. Doamna Lonsdale o plesni peste picior. Spal-te, spuse ea amenintor. i dai imediat toat murdria aia jos! De ce? ntreb, n sfrit, Lyra. De obicei nu-mi spl niciodat genunchii. N-o s se uite nimeni la genunchii mei. Pentru ce trebuie s fac toate astea? Nici dumitale nu-i pas de Roger, mai mult dect Buctarului. Eu sunt singura creia nc o palm, pe cellalt picior. Nu vreau s mai aud niciun cuvnt din prostia asta! i eu sunt din neamul Parslow, la fel ca tatl lui Roger. El este vrul meu de-al doilea. Sunt sigur c nu tiai asta, fiindc sunt sigur c n-ai ntrebat, domnioric Lyra. Sunt sigur c nu i-a trecut niciodat prin cap. S nu ncepi tu acum s-mi scoi mie ochii c nu-mi pas de biat! Numai Dumnezeu tie c in

chiar i la tine, dei tu mi dai foarte puine motive s fac asta, i nu-mi mulumeti niciodat. Lu crpa i i frec genunchii att de tare nct, ntr-o clip, ls pielea roie, iritat dar curat. Motivul pentru care trebuie s faci toate astea este c cinezi cu Stpnul i cu invitaii lui. i, pentru numele lui Dumnezeu, sper c o s te compori civilizat. S vorbeti atunci cnd eti ntrebat, s fii cuminte i politicoas, s zmbeti frumos i nu care cumva s zici habar n-am cnd i pune cineva vreo ntrebare. Trase cea mai bun rochi pe care o gsise peste trupul firav al Lyrei, o netezi cu mna, scoase o bucic de panglic roie dintr-un ghemotoc din sertar i i pieptn prul cu o perie tare. Dac m-ar fi anunat mai devreme, a fi avut timp s te spl pe cap cum se cuvine. n fine, pcat. Dar dac nu se uit la tine prea de aproape merge. Aa. Acum stai dreapt. Unde-or fi pantofii ia buni de piele? Cinci minute mai trziu, Lyra btea la ua Reedinei Stpnului, cldirea impuntoare i oarecum amenintoare i mohort, care ddea n Curtea Yaxley, iar n spate avea Grdina Bibliotecii. Pantalaimon, care din politee fa de oaspei se fcuse hermin, se frec de piciorul ei. Ua fu deschis de ctre Cousins, servitorul Stpnului, un vechi duman al Lyrei; dar acum amndoi tiau c erau sub un armistiiu. A zis doamna Lonsdale c trebuie s vin, spuse Lyra. Da, spuse Cousins, dndu-se la o parte. Stpnul este n Camera de Zi. O conduse n camera cea mare, cu ferestrele spre Grdina Bibliotecii. Ultimele raze ale soarelui, care se strecurau printre Bibliotec i Turnul Palmer, luminau tablourile grele i obiectele din argint pe care le coleciona Stpnul. Se revrsau i asupra oaspeilor, iar Lyra i ddu imediat seama de ce nu se va servi cina n Sal: trei dintre oaspei erau femei. A, Lyra, zise Stpnul. M bucur att de mult c ai putut s vii. Cousins, poi s gseti ceva de genul unei buturi rcoritoare? Doamna Profesoar Hannah, nu cred c ai avut ocazia s o cunoatei pe Lyra nepoata Lordului Asriel. Doamna Profesoar Hannah Relf era Directoarea unui colegiu de doamne i era o femeie n vrst, cu prul alb, al crei daimon era un marmozet. Lyra i strnse mna ct de politicos putu, dup care fu prezentat celorlali

oaspei care erau, ca i Doamna Profesoar Hannah, nvai de la alte colegii, i destul de neinteresani. Apoi Stpnul ajunse la ultimul oaspete. Doamn Coulter, spuse el, aceasta este Lyra noastr. Lyra, vino s o salui pe doamna Coulter. Bun seara, Lyra, spuse doamna Coulter. Era frumoas i tnr. Un pr negru, lucios i moale i ncadra faa fin, iar daimonul ei era o maimu aurie. Alethiometrul Sper c vei sta lng mine la mas, spuse doamna Coulter, fcndu-i Lyrei loc pe canapea. Nu sunt obinuit cu grandoarea Reedinei Stpnului. Va trebui s mi ari ce cuit i ce furculi s folosesc. Suntei nvat? spuse Lyra. Privea nvatele cu un adevrat dispre caracteristic Colegiului Jordan: fiine de acest fel chiar existau, dar nu puteau fi luate n serios, srmanele, mai mult dect nite animlue de circ mbrcate frumos, care i joac rolul. Doamna Coulter, pe de alt parte, nu era ca niciuna dintre nvatele pe care le vzuse Lyra i, n niciun caz, ca celelalte dou musafire btrne. Lyra pusese de fapt ntrebarea ateptnduse la un rspuns negativ, fiindc doamna Coulter avea un aer att de strlucitor nct o adusese deja ntr-o adevrat trans. Abia dac i mai putea lua ochii de la ea. Nu chiar, spuse doamna Coulter. Sunt membr a Colegiului Profesoarei Hannah, dar cea mai mare parte a activitii mele se desfoar n afara Oxfordului Spune-mi despre tine, Lyra. Locuieti la Jordan dintotdeauna? n cinci minute, Lyra i istorisise totul despre viaa ei pe jumtate slbatic: traseele ei favorite pe acoperiuri, btaia cu noroi de la Lutrie, cnd ea i cu Roger au prins i au fript o cioar, intenia ei de a pune mna pe o luntre de la gitani cu care s mearg pn la Abinddon, i aa mai departe. I-a spus chiar (coborndu-i vocea) despre pozna pe care o fcuse cu craniile din cript. i-au venit fantomele astea, tii, au venit la mine n dormitor fr capete! Nu puteau s vorbeasc, nu scoteau dect nite glgituri, dar tiam eu bine ce voiau. Deci a doua zi m-am dus jos, tii, i le-am pus monedele la loc. Cred c altfel m-ar fi omort.

Atunci, s neleg c nu te temi de pericole? spuse doamna Coulter cu admiraie. Deja erau la mas i, aa cum sperase doamna Coulter, erau aezate una lng alta. Ct a durat cina Lyra l-a ignorat complet pe Bibliotecarul care era aezat n cealalt parte a ei i a stat de vorb numai cu doamna Coulter. Dup ce doamnele s-au retras la o cafea, Doamna Hannah zise: Spune-mi, Lyra te vor trimite la coal? Lyra pru total blocat. Haba nu tiu, spuse ea. Probabil c nu, adug pentru orice eventualitate. Nu a dori s le pricinuiesc niciun fel de necazuri, continu ea cu pioenie. Sau cheltuieli. Ar fi, probabil, mult mai bine dac a continua s locuiesc la Jordan i s fiu educat de ctre nvai aici, atunci cnd au ei cte puin timp liber. i tiu c, probabil au destul timp liber. i unchiul tu, Lordul Asriel, are planuri n ceea ce te privete? spuse cealalt doamn, care era nvat la cellalt colegiu de doamne. Da, spuse Lyra, cred. Dar nu s m trimit la coal. O s m ia cu el n Nord data viitoare cnd pleac. Da, mi-aduc aminte c mi-a spus, zise doamna Coulter. Lyra clipi. Cele dou nvate i ndreptar uor spatele dar daimonii lor, ori prea bine crescui, ori prea toropii, nu reuir dect s i furieze cte o privire unul altuia. L-am ntlnit la Institutul Arctic Regal, continu doamna Coulter. De fapt, m aflu acum aici, n parte i datorit acelei ntlniri. Suntei exploratoare i dumneavoastr? ntreb Lyra. ntr-un fel. Am fost n Nord de cteva ori. Anul trecut am petrecut trei luni n Groenlanda, i am cercetat Aurora. Att i-a trebuit Lyrei; acum nimeni i nimic altceva nu mai exista pentru ea. O privea pe doamna Coulter cu veneraie i asculta paralizat toate povetile despre construirea iglu-urilor, vntoarea de foci i negocierile cu vrjitoarele din Laponia. Celelalte dou nvate nu aveau nimic interesant de spus i rmaser tcute pn cnd intrar brbaii. Mai trziu, cnd musafirii se pregteau de plecare, Stpnul spuse: S rmi puin, Lyra. Vreau s vorbesc cu tine cteva minute. Du-te n biroul meu, copil, aaz-te acolo i ateapt-m. ncurcat, obosit i extaziat, Lyra fcu cum i se spuse. Cousins, servitorul, o pofti nuntru i ls intenionat ua deschis, ca s vad din

hol, de unde le ddea hainele unor musafiri, ce fcea ea nuntru. Lyra se uit dup doamna Coulter, dar nu o vzu, iar apoi Stpnul intr n birou i nchise ua. Stpnul se aez greoi n fotoliul de lng foc. Daimonul lui sri pe sptarul fotoliului i se aez aproape de capul acestuia, cu privirea aintit spre Lyra. Lampa ssia uor, iar Stpnul spuse: Aa, deci, Lyra, ai vorbit cu doamna Coulter. i-a plcut ce spunea? Da! E o doamn extraordinar. E minunat. E cea mai minunat persoan pe care am vzut-o vreodat. Stpnul oft. n venicul lui costum negru cu cravata neagr semna ca nimeni altcineva cu daimonul lui, i Lyra se gndi deodat c ntr-o zi, destul de curnd, va fi i el ngropat n cript, sub Oratoriu, i un artist i va grava imaginea daimonului pe o plcu de alam pe care o va pune pe sicriu, iar numele daimonului va sta alturi de numele stpnului. Ar fi trebuit s mi fac timp mai nainte s vorbesc cu tine, Lyra, spuse el dup cteva momente. Aveam de gnd s o fac, n orice caz, dar se pare c timpul fuge mai repede dect mi-am imaginat. Ai fost n siguran aici, la Jordan, draga mea. Cred c ai fost fericit. Bineneles, probabil c nu ia fost uor s ne asculi ntru totul, dar nou ne eti foarte drag i nu ai fost niciodat un copil ru. E mult buntate i dulcea n firea ta, dar i mult hotrre. Vei avea foarte mare nevoie de toate acestea. n lumea cea mare se ntmpl unele lucruri de care a fi vrut s te protejez inndu-te aici, la Jordan, dar acum nu mai este posibil. Ea se uita doar int la el. O vor trimite de aici? tiai c, la un moment dat, va trebui s pleci la coal, continu Stpnul. Noi, aici, te-am nvat o serie de lucruri, dar nu foarte bine i nici sistematic. Cunotinele noastre sunt de alt fel. Tu ai nevoie s cunoti lucruri pe care nu i le pot arta brbaii n vrst, n special la anii pe care i ai acum. Trebuie s-i fi dat seama de asta. Nu eti nici copil de servitor, deci nu te putem lsa s fii ngrijit de o familie din ora. Poate c i-ar fi putut purta de grij, n anumite feluri, dar nevoile tale sunt de alt fel. Vezi, ceea ce i spun acum, Lyra, este c acea parte a vieii tale, care ine de Colegiul Jordan, sfrete aici. Nu, spuse ea, nu, nu vreau s plec de la Jordan. mi place aici. Vreau s stau aici pentru totdeauna.

Cnd eti tnr crezi c lucrurile cu care te obinuieti dureaz o venicie. Din pcate, nu este aa. Lyra, nu va mai trece mult poate doar doi, trei ani i nu vei mai fi copil, ci o tnr femeie. O tnr doamn. i, crede-m, vei gsi Colegiul Jordan un loc deloc plcut de locuit. Dar e casa mea! A fost casa ta. Dar acum ai nevoie de altceva. Nu coal. Nu m duc la coal. Ai nevoie de compania doamnelor. De ndrumare feminin. Cuvntul feminin i aduse Lyrei aminte de femeile nvat i se strmb involuntar. S fii exilat din grandoarea Colegiului Jordan, din splendoarea i faima educaiei oferite aici pentru un internat mizerabil, al unui colegiu din nordul Oxfordului, cu nvate demodate care miroseau a varz i molii, ca cele de la cin! Stpnul i observ expresia i vzu licrirea roie din ochii de dihor ai lui Pantalaimon i spuse: i dac ar fi doamna Coulter? Instantaneu blana lui Pantalaimon se schimb din maro aspru ntr-un alb pufos. Ochii Lyrei se mrir. Da? l cunoate de departe pe Lordul Asriel. Unchiul tu este, bineneles, foarte preocupat de viitorul tu, iar cnd a auzit de tine, doamna Coulter s-a oferit s te ajute. Fiindc tot veni vorba, s tii c nu exist niciun domn Coulter, doamna este vduv; soul ei a murit ntr-un accident acum civa ani aa c ar fi bine s-i aduci aminte de asta, nainte s ncepi cu ntrebrile. Lyra ddu nerbdtoare din cap i zise: i chiar o s aib grij de mine? Ai vrea? Da! Abia putea sta locului. Stpnul zmbi. Zmbea att de rar nct nu o mai putea face cu uurin, i oricine l-ar fi observat (Lyra nu era acum n stare s observe nimic) ar fi spus c era mai mult o grimas trist. Bun, cred c ar fi mai bine s o invitm aici s vorbim despre asta, spuse el. Iei din camer i cnd se ntoarse, un minut mai trziu, cu doamna Coulter, Lyra era n picioare, prea emoionat ca s poat sta jos. Doamna

Coulter zmbi iar daimonul ei i dezveli albul dinilor ntr-un rnjet care se dorea a fi un zmbet de plcere. Cnd trecu pe lng Lyra pentru a ajunge la fotoliu, doamna Coulter i atinse uor prul iar Lyra simi cum o invadeaz un curent de cldur i roi. Dup ce Stpnul i turn puin brantvin, doamna Coulter spuse: Aa deci, Lyra, se pare c voi avea un asistent, nu? Da, spuse Lyra simplu. Ar fi spus da la orice. Am nevoie de ajutor la foarte multe lucruri. Pot s muncesc! i s-ar putea s fim nevoite s cltorim. Nu-mi pas. Merg oriunde. Dar ar putea fi periculos. S-ar putea s trebuiasc s mergem spre Nord. Lyra ncremeni. Apoi i regsi vocea: Curnd? Doamna Coulter rse i spuse: Posibil. Dar tii, va trebui s munceti foarte mult. Va trebui s nvei matematic i tiina navigaiei i geografia astral. Dumneavoastr o s m nvai? Da. Iar tu va trebui s m ajui lund notie, fcndu-mi ordine n hrtii, fcnd unele calcule elementare i aa mai departe. i, fiindc vom vizita o serie de persoane importante, va trebui s i gsim nite haine drgue. Sunt foarte multe de nvat, Lyra. Nu m deranjeaz. Vreau s nv tot! Sunt sigur de asta. Cnd te vei ntoarce la Colegiul Jordan vei fi o cltoare faimoas. Mine trebuie s plecm foarte devreme, cu zepelinul de diminea, aa c mai bine fugi direct n pat. Ne vedem la micul dejun. Noapte bun! Noapte bun! spuse Lyra i, amintindu-i puinele bune maniere pe care le avea, se ntoarse de la u i spuse: Noapte bun, Stpne. Stpnul ddu din cap. Somn uor, spuse el. i mulumesc, adug Lyra doamnei Coulter. Reui s doarm pn la urm, dei Pantalaimon n-a vrut s se liniteasc deloc pn cnd nu s-a repezit puin la el, iar el s-a fcut arici de necaz. Era nc ntuneric cnd cineva a venit s o trezeasc.

Lyra, , nu te speria, hai, trezete-te, copil. Era doamna Lonsdale. inea o lumnare n mn, se aplec i spuse ncet, innd-o pe Lyra cu cealalt mn: Ascult, Stpnul vrea s te vad nainte de a te duce s iei micul dejun cu doamna Coulter. Scoal-te repede i fugi la Reedin acum. Du-te n grdin i bate la ua cu geam a biroului. Ai neles? Pe deplin treaz i bulversat, Lyra aprob din cap i i strecur picioarele goale n pantofii pe care i-i adusese doamna Lonsdale. Las splatul poi s te speli mai trziu. Du-te repede direct acolo i ntoarce-te imediat. O s ncep s i fac bagajul i o s-i pregtesc ceva de mbrcat. Hai, grbete-te! Curtea ptrat a colegiului era nc nvluit n aerul rece al nopii. Pe cer se mai puteau zri ultimele stele, dar lumina de la rsrit punea din ce n ce mai mult stpnire pe bolta de deasupra Colegiului. Lyra fugi n Grdina Bibliotecii, i se opri pentru un moment n linitea nemrginit, uitndu-se la turnul din piatr al Capelei, la cupola verde-sidef a Casei Sheldon, la felinarul vopsit n alb al Bibliotecii. Acum avea s prseasc toate aceste locuri i se gndea ct de dor o s i fie de ele. Vzu prin fereastr ceva micndu-se n birou i o lumin care licri pentru un moment. i aduse aminte de ce avea de fcut i btu la u. Se deschise aproape imediat. Bravo! Intr repede. N-avem prea mult timp, spuse Stpnul i trase draperia la loc, peste u, imediat dup ce intr Lyra. Era deja mbrcat n hainele lui negre obinuite. Pn la urm nu m mai duc? ntreb Lyra. Ba da, nu pot mpiedica acest lucru, spuse Stpnul, dar n acel moment Lyra nu i ddu seama ce ciudat era ca Stpnul s spun aa ceva. Lyra, o s-i dau ceva, iar tu trebuie s mi promii c nu l ari nimnui. Juri? Da, spuse Lyra. Merse pn la birou i lu dintr-un sertar un pachet nfurat n catifea neagr. Cnd desfcu pachetul Lyra vzu c era ceva ca un ceas de mn mai mare sau un detepttor mai mic: un disc gros din alam i cristal. Ar fi putut s fie o busol sau ceva de genul acesta. Ce-i asta? ntreb ea.

Este un alethiometru. Este unul dintre cele ase instrumente de acest fel care au fost fcute vreodat. Lyra, te previn din nou, ine-l doar pentru tine. Ar fi mai bine dac doamna Coulter n-ar afla de el. Unchiul tu Dar ce face? Spune adevrul. Ct privete felul n care poi s l citeti, asta va trebui s nvei singur. Acum du-te se face lumin fugi repede napoi, n camera ta, nainte de a te vedea cineva. nfur catifeaua peste instrument i i-l puse n mn. Era surprinztor de greu. Apoi i prinse capul uor ntre palme i o inu aa, cu blndee, pentru un moment. Ea ncerc s se uite n sus spre el i spuse: Ce voiai s spui despre unchiul Asriel? Unchiul tu l-a prezentat Colegiului Jordan acum civa ani. El ar putea nainte de a termina propoziia se auzi o btaie grbit n u. Lyra simi un tremur involuntar strecurndu-se prin minile Stpnului. Repede acum, copil, spuse el ncet. Puterile acestei lumi sunt foarte mari. Brbaii i femeile sunt atrai n cureni mult mai puternici dect i poi nchipui, iar acetia ne trag i pe noi dup ei, n torent. Du-te cu bine, Lyra, fii binecuvntat, copil; fii binecuvntat. Mulumesc, Stpne, spuse ea ndatoritoare. Strngnd legtura la piept iei din birou prin ua care ddea spre grdin, arunc o privire rapid napoi i vzu daimonul Stpnului urmrind-o de pe pervaz. Cerul avea deja o nuan mai deschis; n aer se simea o uoar und din agitaia nceputului de zi. Ce ai acolo? spuse doamna Lonsdale nchiznd btrna valijoar cu o smucitur. Mi l-a dat Stpnul. Nu intr n valiz? Prea trziu, acum n-o mai deschid. Va trebui s l pui n buzunar la pardesiu, orice ar fi. Grbete-te la Cantin, nu-i lsa s te atepte. Numai dup ce spuse la revedere ctorva servitori care se treziser i doamnei Lonsdale, i aduse aminte de Roger i se simi vinovat c nu se gndise la el nici mcar o dat de cnd o ntlnise pe doamna Coulter. Ct de repede se ntmplaser toate! Iar acum era pe drum spre Londra: sttea, nici mai mult nici mai puin, la fereastr, ntr-un zepelin, cu lbuele din spate de hermin ale lui

Pantalaimon nghioldind-o n picior, n timp ce lbuele din fa stteau sprijinite frumos pe geamul prin care daimonul ei se uita fascinat. De cealalt parte a Lyrei, doamna Coulter era adncit n nite hrtii, dar le puse deoparte destul de repede i ncepu s vorbeasc. i vorbea att de frumos! Lyra era mbtat; nu fiindc se gndea la Nord, de data aceasta, ci pentru c se gndea la Londra, la restaurantele, la slile de bal, la seratele la Ambasade sau la Ministere, la intrigile dintre White Hall i Westminster. Pe Lyra o fascinau aceste gnduri mai mult dect peisajul care se schimba cu repeziciune dedesubtul ei. Spusele doamnei Coulter preau s fie nsoite de un aer de maturitate, ceva ce te intriga, dar te ispitea n acelai timp: era vraja strlucirii. Aterizarea n Grdinile Falkeshall, cltoria cu vaporul pe rul larg i maroniu, blocul grandios cu apartamente de lux de pe Splai, unde portarul corpolent (un fel de paznic cu fireturi), care sttea la u, o salut pe doamna Coulter i i fcu cu ochiul Lyrei, care l msur de jos n sus, impasibil. i apoi apartamentul Lyra rmase cu gura deschis de uimire. Vzuse mult frumusee n viaa ei scurt, dar era frumuseea Colegiului Jordan, a Oxfordului mrea, de piatr, masculin. La Colegiul Jordan multe lucruri erau somptuoase, dar nimic nu era drgu. n apartamentul doamnei Coulter totul era drgu. Era plin de lumin pentru c ferestrele cele largi ddeau spre sud, iar pereii erau acoperii cu un tapet delicat, auriu cu dungi albe. Tablouri ncnttoare n rame aurite, o oglind care arta ca de la antichiti, aplice fanteziste cu lmpi anbarice care aveau abajururi cu volnae; i pernele aveau volnae; i volane cu flori la galerii, iar sub picioare un covor moale verde, cu model de frunze; i parc orice suprafa era acoperit, dup cum i prea ochiului inocent al Lyrei, cu casete din porelan i cu pstorie i cu arlechini din porelan. Doamna Coulter zmbi la admiraia Lyrei. Da, Lyra, spuse ea, am att de multe lucruri s-i art! Scoate-i haina i hai la baie. Poi s te speli, apoi vom lua prnzul i vom merge la cumprturi Baia era o alt minune. Lyra era obinuit s se spele cu un spun galben i dur, ntr-o chiuvet ciobit, n care apa care abia se scurgea prin robinet era, n cel mai bun caz, cldu i, de cele mai multe ori, cu fulgi de rugin.

Dar aici apa era fierbinte, spunul era roz-trandafiriu i parfumat, prosoapele groase i moi ca norii. i pe marginile oglinzii gravate erau luminie roz, astfel nct, cnd se uit n oglind, Lyra vzu o fa iluminat delicat, destul de puin asemntoare Lyrei pe care o cunotea ea. Pantalaimon, care acum imita forma daimonului doamnei Coulter, se ghemui pe marginea chiuvetei strmbndu-se la ea. Lyra l mpinse n apa cu spun i deodat i aduse aminte de alethiometrul din buzunarul hainei. i lsase haina pe un scaun n cealalt camer. i promisese Stpnului s l in secret fa de doamna Coulter Of, asta chiar te deruta. Doamna Coulter era aa de bun i neleapt, iar Lyra chiar l vzuse pe Stpn ncercnd s l otrveasc pe unchiul Asriel. Cui i datora mai mult ascultare? Se terse repede i se grbi napoi n camera de zi unde haina ei sttea, bineneles, nc neatins. Gata? spuse doamna Coulter. M-am gndit s mergem la Institutul Regal s lum prnzul, eu sunt unul dintre foarte puinii membri de sex feminin, deci a putea foarte bine s m folosesc de privilegiile pe care le am. Dup douzeci de minute de mers au ajuns la o cldire impuntoare cu fronton din piatr; s-au aezat ntr-un salon mare, cu fee de mas albe ca zpada i tacmuri de argint strlucitoare, i au mncat ficat de viel i unc. Ficatul de viel e bun, i spuse doamna Coulter, i cel de foc, dar dac eti n pan de mncare n zona Arctic, nu trebuie s mnnci ficat de urs. Acela e plin de o otrav care te omoar n cteva minute. n timp ce mncau, doamna Coulter i atrase atenia asupra ctorva membri de la celelalte mese. l vezi pe domnul acela mai n vrst cu cravat roie? Acela este colonelul Carborn. El este cel care a fcut primul zbor cu balonul deasupra Polului Nord. Iar domnul nalt de lng fereastr, care tocmai s-a ridicat, este Doctorul Sgeat Rupt. Este skraeling? Da. Este cel care a cartografiat curenii oceanici din Marele Ocean al Nordului Lyra se uit la toi aceti oameni importani cu mult curiozitate i cu un mare respect. Erau nvai, fr niciun dubiu, dar erau i exploratori.

Doctorul Sgeat Rupt tia despre ficatul de urs; se ndoi c Bibliotecarul Colegiului Jordan ar fi tiut. Dup prnz, doamna Coulter i art cteva relicve arctice din Biblioteca Institutului harponul cu care fusese ucis marea balen Grimssdur; piatra inscripionat ntr-o limb necunoscut care fusese gsit n mna exploratorului Lord Rukh, care degerase n cortul su singuratic; o arm folosit de Cpitanul Hudson n faimoasele sale cltorii n inuturile lui Van Tieren. i spuse povestea fiecruia iar Lyra i simi inima tulburat de admiraie pentru aceti mari eroi curajoi i ndeprtai. Apoi au mers la cumprturi. Tot ce se ntmplase n acea zi extraordinar era o experien total nou pentru Lyra, dar cumprturile le-au ntrecut pe toate. S intri ntr-o cldire mare plin cu haine frumoase, n care te lsau s le probezi pe toate i te puteai uita la tine n oglinzi i hainele erau aa de drgue hainele pe care le avea Lyra le primise prin intermediul doamnei Lonsdale, i multe dintre ele fuseser purtate i rspurtate nainte de a ajunge la ea. Foarte rar se ntmpla ca ea s primeasc ceva nou, i atunci acestea fuseser alese pe criterii practice i nicidecum estetice; iar ea niciodat nu-i alesese singur hainele. i acum, s o vad pe doamna Coulter recomandndu-i una sau ludnd-o pe cealalt i pltind pentru toate, sau chiar mai mult Cnd se termin totul, Lyra era mbujorat i avea ochii roii de oboseal. Doamna Coulter comand ca cea mai mare parte a hainelor s fie livrate la domiciliu i luar cu ele la apartament doar una sau dou. Apoi o baie cu spum parfumat. Doamna Coulter intr s o spele pe cap i nu ncepu s o frece i s zgrie aa cum fcea doamna Lonsdale. Era blnd. Pantalaimon urmri totul cu o curiozitate intens pn cnd doamna Coulter i arunc o privire din care i ddu imediat seama ce voia s spun, i se ntoarse cu spatele, ferindu-i cu modestie ochii de aceste mistere feminine, aa cum fcea i maimua aurie. Pn acum nu trebuise niciodat s i fereasc privirea de Lyra. Apoi, dup baie, un lapte cald cu mirodenii i o cma de noapte nou, de flanel, cu flori i cu tiv festonat i papuci din piele de oaie ntr-o nuan dulce de albastru; i apoi patul. O, att de moale! i lumina anbaric de pe noptier, att de blnd! i dormitorul, att de primitor i confortabil, cu dulpioare i o msu de toalet i un scrin unde vor sta noile ei haine, i cu un covor de la un perete

la altul i draperii drgue cu stele, i lun, i planete! Lyra sttea ntins fr s fac nicio micare, prea obosit ca s doarm, prea ncntat ca s se mai ndoiasc de ceva. Dup ce doamna Coulter i ur noapte bun i blnd i iei, Pantalaimon o trase de pr. l mpinse de lng ea dar el opti: Unde-i aparatul la? i ddu imediat seama despre ce vorbea. Pardesiul ei vechi i ponosit era agat n ifonier; dup cteva secunde era napoi n pat, eznd cu picioarele ncruciate n lumina lmpii i cu Pantalaimon urmrind foarte ndeaproape cum desface catifeaua neagr i se uit la obiectul pe care i-l dduse Stpnul. Cum i-a spus? opti ea. Alethiometru. Nu avea niciun rost s ntrebe ce nsemna aceasta, l simea greu n mn, cu faa de cristal strlucind i corpul din alam prelucrat cu mare finee. Era un ceas foarte mic sau o busol pentru c avea limbi care artau diferite zone pe cadran, dar n loc de ore sau de punctele busolei, pe cadran erau imagini, fiecare dintre ele pictat cu o precizie extraordinar, ca i cum ar fi fost fcut pe filde, cu cea mai fin pensul de gravur. Rsuci cadranul ncet ca s le poat vedea pe toate. Era o ancor, o clepsidr cu un craniu deasupra, un taur, un stup de albine Treizeci i ase n total iar ea nu putea nici mcar s ghiceasc ce nsemnau. Uite, e o roti, spuse Pantalaimon, vezi dac poi s o ntorci. De fapt, erau trei rotie zimate care se puteau ntoarce, i fiecare roti ntorcea cte una dintre cele trei limbi mai scurte, care se micau n jurul cadranului cu un cnit uor i foarte plcut auzului Lyrei. Puteai s le aranjezi s arate oricare dintre desene i, dup ce se fixau pe poziie, indicnd exact centrul fiecreia, nu se mai micau. Al patrulea ac era mai lung i mai subire i prea s fie fcut dintr-un metal mai mat dect celelalte trei. Lyra nu i putea controla deloc micrile; srea mereu unde voia el, ca un ac de busol, i nu se fixa nicieri. Metru nseamn msur, spuse Pantalaimon, ca termometru. Ne-a spus Capelanul. Da, dar asta-i partea uoar, opti ea. Tu la ce crezi c folosete? Niciunul dintre ei nu putu ghici. Lyra sttu mult timp ntorcnd limbile ctre un simbol sau altul (nger, coif, delfin, glob, lut, compas, lumnare,

trsnet, cal) i urmrind acul lung srind n frenezia sa nestpnit i, dei nu nelegea nimic, era intrigat i ncntat de complexitatea i detaliul instrumentului. Pantalaimon se transform n oricel ca s se poat apropia ct mai mult i i sprijini lbuele din fa pe marginea cadranului, cu ochii ca nite bilue negre strlucind de curiozitate n timp ce urmrea fascinat acul srind. Ce crezi c a vrut s spun Stpnul cnd a pomenit de unchiul Asriel? spuse ea. Poate c-ar trebui s l pstrm n siguran i s i-l dm lui. Dar Stpnul avea de gnd s-l otrveasc! Sau poate c e invers. Poate c voia s spun s nu i-l dm lui. Nu, spuse Pantalaimon, de ea trebuia s l ferim. Se auzi o btaie uoar la u. Doamna Coulter spuse: Lyra, a stinge lumina dac a fi n locul tu. Eti obosit iar mine vom avea foarte multe de fcut. Lyra ascunse repede alethiometrul sub pturi. Foarte bine, doamn Coulter, spuse ea. Atunci noapte bun. Noapte bun. Se cuibri n aternut i stinse lumina. nainte de a adormi ndes bine alethiometrul sub pern, pentru orice eventualitate Petrecerea n zilele ce au urmat, Lyra se inu peste tot dup doamna Coulter, de parc devenise daimonul ei. Doamna Coulter cunotea foarte muli oameni, cu care se ntlnea n tot felul de locuri. ntr-o diminea se ducea la Institutul Arctic Regal ca s se ntlneasc cu geografii, timp n care Lyra sttea i asculta; apoi mergea s ia prnzul la un restaurant elegant cu un politician sau un cleric, iar acetia erau foarte ateni cu Lyra i i comandau feluri deosebite de mncare, iar ea nva cum s mnnce sparanghel i care era gustul diferitelor sortimente de cozonac. Apoi, dup-amiaza, mergeau iar la cumprturi pentru c doamna Coulter se pregtea pentru expediie i aveau de luat blnuri, haine de ploaie, nclminte impermeabil, saci de dormit, cuite i instrumente de desenat, care i ncntau inima Lyrei. Apoi

puteau merge s ia ceaiul i s se ntlneasc cu nite doamne, tot att de bine mbrcate ca i doamna Coulter, chiar dac nu tot att de frumoase sau desvrite: femei att de diferite de nvatele de la colegiu, de mamele gitane din brci sau de servitoarele de la colegiu, nct parc erau aproape de cu totul alt sex, un sex cu puteri i caliti periculoase cum ar fi elegana, armul i graia. Pentru astfel de ocazii Lyra se mbrca drgu, iar doamnele o giugiuleau i o alintau i o includeau i pe ea n discuia lor delicat i graioas, care era ntotdeauna despre oameni: artistul sau politicianul cutare, sau amanii cutare. i cnd venea seara, doamna Coulter o lua pe Lyra la teatru i, din nou, aici erau att de multe persoane cu adevrat strlucitoare cu care s vorbeti i pe care s le admiri, pentru c se prea c doamna Coulter chiar cunotea toat lumea bun din Londra. n intervalele dintre toate aceste activiti suplimentare, doamna Coulter o nva geografie i matematic elementar. Lyra avea multe goluri n cunotine; mintea ei era ca o hart a lumii mncat de oareci n cea mai mare parte, fiindc la Jordan o nvaser o serie de lucruri, dar inconsecvent: cte un nvat tnr primea ordine s o prind i s o pregteasc la cutare sau cutare materie iar leciile continuau cam o sptmn, dup care Lyra uita s mai vin, spre marea uurare a nvatului. Sau vreun nvat mai btrn uita ce trebuia s o nvee i fcea cu ea numai exerciii legate de tema sa de cercetare la vremea respectiv, oricare se ntmpla s fie aceasta. Nu era de mirare, deci, c toate cunotinele ei erau cu lacune. tia despre atomi i particule elementare, despre ncrcturile anbaromagnetice i despre cele patru fore fundamentale, i cte una sau alta despre teologia experimental, dar nu tia nimic despre sistemul solar. De fapt, cnd doamna Coulter i-a dat seama de acest lucru i i-a explicat modul n care Pmntul i celelalte cinci planete se nvrtesc n jurul soarelui, Lyra s-a prpdit de rs, la aa o glum bun. Cu toate acestea, abia atepta s i poat arta doamnei c tia i ea cte ceva, iar cnd doamna Coulter a nceput s i vorbeasc despre electroni, Lyra i-a replicat pe un ton expert: Da, sunt particule ncrcate negativ. Ceva cam ca Praful, numai c Praful nu-i ncrcat.

n momentul n care termin de rostit aceste vorbe, daimonul doamnei Coulter tresri i ridic deodat capul, uitndu-se la ea, iar blana aurie i se zbrli ca i cum ar fi fost, chiar ea, ncrcat cu particulele acelea. Doamna Coulter i puse o mn blnd pe spate. Praf? zise ea. Da. tii, din spaiu, Praful la. Ce tii tu despre Praf, Lyra? Aa, c vine din spaiu i i face pe oameni s strluceasc, dac ai un aparat special cu care s vezi. n afar de copii. Pe copii nu i afecteaz. De unde ai aflat tu lucrurile acestea? De acum Lyra i ddea seama c n ncpere domnea o atmosfer de tensiune puternic, pentru c Pantalaimon i se ghemuise n forma lui de hermin n poal i tremura ca varga. A, de la cineva din Jordan, spuse Lyra vag. Am uitat cine. Cred c unul dintre nvai. Ai aflat despre Praf n timpul leciilor? Da, parc; , poate. Sau poate doar am auzit de el aa, n treact. Da, cred c asta e. nvatul sta, cred c era din Noua Danemarc, vorbea cu Capelanul despre Praf i eu treceam pacolo i mi s-a prut interesant i nam putut s m abin s nu ascult. Aa a fost. neleg, spuse doamna Coulter. E adevrat ce mi-a spus, adic? Sau am neles eu greit? Ei bine, nu tiu. Sunt sigur c tu tii mai multe despre acest subiect dect tiu eu. S ntoarcem la electronii aceia La un timp dup aceea, Pantalaimon spuse: i-aduci aminte cnd, la un moment dat, daimonul ei s-a zbrlit tot? Ei bine, eu eram n spatele lui iar ea i nfipsese o mn n blana lui i strngea att de tare c i se albiser ncheieturile. Tu nu puteai s vezi. A mai durat ceva pn cnd blana i-a revenit la normal. Credeam c o s sar la tine. Acest lucru era, de bun seam, foarte ciudat, dar niciunul dintre ei nu tiu exact ce s neleag. i, n final, mai erau i alte feluri de lecii, pe care doamna i le ddea cu atta finee i subtilitate nct nici n-ai fi spus c sunt lecii. Cum s te speli pe cap, cum s i dai seama ce culori se asorteaz cu o anumit culoare, cum s spui nu ntr-o manier att de ncnttoare nct nimeni s nu se

simt ofensat, cum s i dai cu ruj, cu pudr i parfum. Pentru a fi sigur, doamna Coulter nu o nva pe Lyra aceste arte direct, dar tia c Lyra o urmrete cu atenie cnd se farda i avea grij ca Lyra s poat vedea unde i ine cosmeticele i s i acorde destul de mult timp singur n acele locuri pentru a le putea testa i ncerca pe toate. Timpul trecu i toamna ncepu s se transforme n iarn. Din cnd n cnd Lyra se gndea la Colegiul Jordan care, acum, prea mic i linitit n comparaie cu viaa agitat pe care o ducea aici. Uneori se mai gndea i la Roger i nu se simea bine deloc, dar imediat trebuia s plece la oper, sau s se mbrace cu o rochie nou, sau s mearg la Institutul Arctic Regal ntr-o vizit i uita. Dup ce se scurser aproape ase sptmni de cnd Lyra se mutase la doamna Coulter, aceasta decise s organizeze o petrecere. Lyra avea impresia c era ceva de srbtorit, dei doamna Coulter nu i spusese niciodat ce. Comand flori, discut aprins asupra felurilor de mncare i a buturilor cu furnizorii i i petrecu o sear ntreag mpreun cu Lyra, hotrndu-se pe cine s invite. Trebuie s-l invitm pe Arhiepiscop. Nu mi-a putea permite s-l omit, dei este cel mai ngrozitor snob din lume. Lordul Boreal e i el n ora: va fi distractiv. i prinesa Postnikova. Crezi c ar fi potrivit s l invitm pe Erik Andersson? M ntreb dac n-ar fi momentul potrivit s-l lum pe el Erik Andersson era cel mai la mod dansator. Lyra nu avea nicio idee ce nsemna s l lum dar se bucur s-i dea i ea cu prerea, oricum. Scrise cu contiinciozitate toate numele pe care le sugerase doamna Coulter, ortografiindu-le monstruos, i le tie n momentul n care doamna Coulter se hotr s le elimine de pe list. Cnd se duser la culcare, Pantalaimon i opti de pe pern: N-o s se duc niciodat n Nord! O s ne in nchii aici pentru totdeauna. Cnd fugim? Ba da, se duce, opti Lyra. Doar c ie nu-i place de ea, asta-i. Ei bine ghinionul tu na, c mie-mi place de ea. i, pe urm, de ce ne-ar nva navigaie i toate astea, dac n-ar avea de gnd s ne duc n Nord? Ca s nu mai fii nerbdtoare, d-aia. De fapt, tu nu vrei s stai cuminte i s pierzi timpul pe la petrecere mbrcat frumos i vorbind dulce. Nu vezi c te transform n ppua ei?

Lyra i ntoarse spatele i nchise ochii. Dar ce spunea Pantalaimon era adevrat. Se simise, ntr-adevr, prizonier i izolat n viaa aceasta politicoas, orict de luxoas i plin de evenimente ar fi fost. Ar fi dat orice pentru o zi cu prietenii ei necioplii de la Oxford, pentru o btaie cu nmol prin Lutrie i o curs pe malul canalului. Singurul lucru care o meninuse politicoas i atent fa de doamna Coulter era acea speran chinuitoare c, pn la urm, va ajunge n Nord. Poate c l vor ntlni pe Lordul Asriel. Poate el i doamna Coulter se vor ndrgosti, i se vor cstori, i apoi o vor adopta pe Lyra, i apoi vor merge mpreun s l salveze pe Roger de la Cobleri. n dup-amiaza petrecerii, doamna Coulter o lu pe Lyra la un coafor foarte ic, unde prul aspru, blond nchis a fost transformat n bucle mari, fine iar unghiile au fost pilite i date cu lac; i-au aplicat chiar i un machiaj uor la ochi i pe buze, ca s i arate cum s fac n viitor. Apoi au mers s ia rochia cea nou pe care o comandase doamna Coulter i s cumpere nite pantofi de marc, din piele, dup care au revenit la apartament s verifice aranjamentele florale i s se mbrace. Nu rucsacul, draga mea, spuse doamna Coulter, cnd Lyra iei din dormitor strlucitoare, radiind de sentimentul propriei frumusei. Lyra i fcuse un obicei din a purta cu ea peste tot un mic rucsac alb din piele, pentru a putea avea ntotdeauna alethiometrul la ndemn. Doamna Coulter, rsfirnd nite trandafiri care fuseser nghesuii prea tare ntr-o vaz, vzu c Lyra nu face nicio micare i o intui cu privirea. Ah, v rog, doamn Coulter, mi place aa de mult rucscelul sta! Nu n cas, Lyra. E absurd s cari un rucsac n propria ta cas. D-l jos imediat i vino s m ajui s verificm paharele acestea Nu era att tonul agresiv, ct expresia n propria ta cas, care o fcu pe Lyra s reziste cu ncpnare. Pantalaimon zbur pe podea i se transform instantaneu n dihor, arcuindu-i spatele peste osetele ei albe. ncurajat, Lyra spuse: Dar n-o s ncurce pe nimeni. i e singurul lucru pe care chiar mi place s l port mereu. i cred c merge chiar bine cu Nu reui ns s termine propoziia pentru c daimonul doamnei Coulter ni de pe canapea ntr-un nor de blan aurie i l intui pe Pantalaimon pe covor, nainte ca acesta s poat face vreo micare. Lyra ip speriat, iar apoi de groaz i durere, n timp ce Pantalaimon se sucea ncolo i-ncoace

scond sunete ascuite, scuipnd i artndu-i colii pentru a slbi strnsoarea maimuoiului. Numai n cteva secunde, maimuoiul l nvinse: cu o lab neagr i feroce n jurul gtului i labele din spate inndu-i strns picioarele, i prinse lui Pantalaimon urechea n laba cea liber i ncepu s trag de parc voia s o rup. Nu cu mnie, totui, ci cu un fel de for curioas, rece, ceva cu totul oribil de privit i cu att mai ngrozitor de simit. Lyra hohoti cuprins de groaz. Nu, nu, v rog! Oprii-v! Nu ne mai chinuii! Doamna Coulter ridic capul din trandafiri. Atunci f cum i-am spus, zise ea. Promit! Maimua aurie se ndeprt de Pantalaimon ca i cum deodat s-ar fi plictisit. Pantalaimon se arunc imediat n braele Lyrei, care l ridic pn la fa i ncepu s l srute i s l mngie. Chiar n secunda asta, Lyra! spuse doamna Coulter. Lyra i ntoarse brusc spatele, intr n dormitor i trnti ua, dar nici nu se nchise bine ua, c cineva o deschise din nou. Doamna Coulter sttea n prag, la doar civa centimetri distan. Lyra, dac te compori n aceast manier grosolan i vulgar, vom avea un rzboi pe care eu l voi ctiga. D jos rucsacul acela n secunda aceasta. Controleaz-i expresia aceea neplcut a feei. Niciodat s nu mai trnteti ua, fie c eu aud, fie c nu. Primii invitai vor ajunge n cteva minute i te vei comporta exemplar, vei fi drgu, dulcic, fermectoare, inocent i atent, o ncntare de copil, n toate sensurile, ai neles? Doresc n special acest lucru, nelegi, Lyra? Da, doamn Coulter. Atunci srut-m. Se aplec uor i ntinse obrazul. Lyra trebui s se ridice pe vrfuri ca s l srute. Observ fineea deosebit a lui i simi mirosul zpcitor al doamnei Coulter: parfum, dar parc avea i o tent metalic. Se ndeprt i ls rucscelul alb pe msua de toalet nainte de a o urma pe doamna Coulter napoi n camera de zi. Ce prere ai despre flori, draga mea? spuse doamna Coulter att de dulce, de parc nimic nu s-ar fi ntmplat.

Presupun c nimeni nu poate grei cnd e vorba de trandafiri, dar cteodat ce e prea mult stric furnizorii au adus destul ghea? Fii o scump i du-te s ntrebi. Buturile calde sunt oribi Lyra descoperi c i era destul de uor s par voioas i fermectoare dei era contient n fiecare clip de dezgustul lui Pantalaimon i de ura pe care acesta o nutrea fa de maimuoiul auriu. Aproape imediat se auzi soneria i n scurt timp camera se umplu cu doamne mbrcate la ultima mod i domni atrgtori sau, dac nu, mcar distini. Lyra se plimba printre ei oferindu-le tartine sau zmbind dulce i dnd rspunsuri drgue atunci cnd acetia i vorbeau. Se simea ca un animal de companie universal, i n momentul n care formul acest gnd n minte, Pantalaimon i ntinse aripile de sticlete i ncepu s ciripeasc ct putea de tare. Lyra simi ct de tare se bucura Pantalaimon fiindc reuise s-i demonstreze c avea dreptate i deveni puin mai retras. i unde mergi la coal, draga mea? ntreb o doamn n vrst, care o inspect pe Lyra printr-o lorniet. Nu m duc la coal, i rspunse Lyra. Serios? Credeam c mama ta te trimite la vechea ei coal. Un loc foarte bun Lyra rmase o secund uluit, dup care i ddu seama de greeala doamnei. O! Nu e mama mea! Eu sunt aici doar ca s o ajut. Sunt asistentul ei personal, spuse ea plin de importan. neleg. i cine sunt prinii ti? Din nou Lyra trebui s se gndeasc ce voia s spun doamna, nainte de a rspunde. Au fost un conte i o contes. Au murit amndoi ntr-un accident aeronautic n Nord. Ce conte? Contele Belacqua. Fratele Lordului Asriel. Daimonul btrnei doamne, un papagal rou sngeriu, se foi iritat, balansndu-se de pe un picior pe altul. Btrna doamn ncepea s se ncrunte curioas, aa c Lyra zmbi dulce i merse mai departe. Trecea pe lng un grup de domni i o femeie tnr, care erau lng canapea, cnd auzi cuvntul Praf. Fusese scoas n societate destul de mult ca s i poat da seama cnd domnii i doamnele flirtau i urmri procesul

cu fascinaie, iar n plus fa de asta, era i mai fascinat de meniunea referitoare la Praf, aa c se opri i ascult. Domnii preau s fie nvai, iar din modul n care tnra doamn le punea ntrebri acestora, Lyra deduse c era un fel de student. A fost descoperit de un muscovit oprii-m dac tii deja acest lucru , spunea un domn de vrst mijlocie, sub privirile pline de admiraie ale tinerei doamne, cineva pe nume Rusakov, i sunt numite, de obicei, Particule Rusakov, dup el. Particule elementare, care nu interacioneaz n niciun fel cu altele, foarte greu de detectat, dar lucrul extraordinar este c par s fie atrase de fiinele umane. ntr-adevr? se mir tnra deschiznd larg ochii. i, nc i mai extraordinar, continu el, este c sunt atrase mai mult de unele fiine dect de altele. Adulii le atrag, dar nu i copiii. Cel puin nu tot att de mult, i deloc pn la vrsta adolescenei. De fapt, acesta este chiar motivul cobor vocea i se apropie i mai mult de tnra doamn, punndu-i confident mna pe umr chiar acesta este motivul pentru care a fost nfiinat Comitetul de Oblaii. Aa cum v-ar putea spune buna noastr gazd de azi. Da? Este implicat n Comitetul de Oblaii? Draga mea, ea este Comitetul de Oblaii. Este exclusiv proiectul ei. Brbatul avea de gnd s i spun mai multe doamnei, cnd ddu cu ochii de Lyra. Ea se uit napoi fr s clipeasc. Poate c domnul buse puin cam mult sau poate c dorea, ntr-adevr, s o impresioneze pe tnra doamn, pentru c spuse: Aceast tnr domnioric tie totul despre el, v pot garanta. Tu eti protejat de Comitetul de Oblaii, nu-i aa, draga mea? Oo, da, spuse Lyra. Sunt protejat de toi cei de aici. Acolo unde am locuit nainte, la Oxford, erau tot felul de lucruri periculoase. Erau gitani fur copii i-i vnd la turci, ca s-i fac sclavi. Iar la Port Meadow, cnd e lun plin iese un vrcolac din mnstirea veche de la Godstow. Odat lam auzit urlnd. i mai sunt i Coblerii Da, exact la ei m refer, spuse domnul. Aa numete populaia Comitetul de Oblaii, nu? Lyra simi cum deodat Pantalaimon ncepe s tremure violent, dar oricum, se comporta exemplar. Daimonii celor doi aduli, o pisic i un fluture, nu prur s bage de seam.

Cobleri? spuse tnra. Ce nume ciudat! De ce le spun Cobleri? Lyra era pe punctul de a-i spune una dintre povetile ei teribile pe care le crease pentru a-i nspimnta pe copiii de la Oxford, dar brbatul vorbea deja. Din cauza iniialelor, vedei Comitetul de Oblaii Este o idee foarte veche, de fapt i de drept. n Evul Mediu, prinii i ddeau copiii bisericii, pentru a deveni clugri sau clugrie. i bieii amri erau cunoscui sub numele de oblai. nseamn un sacrificiu, a se da pe sine, ceva de genul acesta. i a fost reluat aceeai idee cnd au nceput s se ocupe de Praf Dup cum probabil tie i mica noastr prieten, aici, de fa. De ce nu mergi s vorbeti cu Lordul Boreal? adug el direct ctre Lyra. Sunt sigur c i-ar plcea s o cunoasc pe protejata doamnei Coulter acela este, domnul cu prul alb i daimonul arpe. Voia s scape de Lyra ca s poat vorbi ntre patru ochi cu doamna cea tnr, Lyra i ddu seama imediat. Dar tnra, se pare, era foarte interesat de Lyra i se ndeprt de domn pentru a putea vorbi cu ea. Oprete-te numai puin Cum te cheam? Lyra. Eu sunt Adle Starminster. Sunt jurnalist. Putem sta puin de vorb? Considernd c e ceva absolut normal ca oamenii s vrea s stea de vorb cu ea, Lyra spuse simplu: Da. Daimonul fluture al doamnei se ridic n aer, zburnd n dreapta i n stnga, dup care i flutur aripile la urechea doamnei, optindu-i ceva, la care Adle Starminster spuse: S ne aezm acolo, lng fereastr. Acesta era locul favorit al Lyrei; avea vedere spre ru i la aceast or din noapte, luminile de pe malul de sud strluceau puternic peste licririle apei ca de tciune a rului n flux. Un ir de barje legate de un lep alunecau ncet n amonte. Adle Starminster se aez i se mut spre marginea bncuei, fcndu-i Lyrei loc pe perne. Profesorul Docker spunea c ai o oarecare legtur cu doamna Coulter? Da. Care este aceasta? Nu eti fata ei, sau ceva de genul acesta, nu? Presupun c ar trebui s tiu Nu! spuse Lyra. Bineneles c nu. Sunt asistentul ei personal.

Asistentul personal? Nu eti un pic cam tnr? Credeam c i eti rud sau ceva de genul acesta. Cum e ea? E foarte deteapt, spuse Lyra. Cu o sear nainte ar fi spus mult mai multe, dar lucrurile preau s se schimbe. Da, dar pe plan personal, insist Adle Starminster. Adic, este prietenoas, nervoas, cum e n realitate? Locuieti mpreun cu ea? Cum este n particular? E foarte drgu, spuse impasibil Lyra. i tu, cu ce fel de lucruri te ocupi? Cum o ajui? Fac calcule i de-astea. Cum ar fi pentru navigaie. Aha, da, neleg i de unde eti de loc? Cum spuneai c te cheam? Lyra. Sunt din Oxford. i de ce te-a ales doamna Coulter s? Se opri foarte brusc pentru c n apropiere i fcuse apariia chiar doamna Coulter. Din felul n care Adle Starminster se uit n sus la ea i din fluturarea agitat a daimonului su, Lyra i putu da seama c tnra nu trebuia s fie deloc n locul acela, la ora aceea. Nu tiu care este numele dumitale, spuse doamna Coulter foarte ncet, dar l voi afla n mai puin de cinci minute i apoi nu vei mai lucra niciodat ca jurnalist. Acum te rog s te ridici imediat i, fr s faci vreo scen, s iei. A putea aduga i c cel care te-a adus n aceast sear aici va avea, la rndul lui, de suferit. Doamna Coulter prea ncrcat cu un fel de for anbaric. Chiar i mirosul era diferit: ceva ncins, metal ncins, plutea n jurul ei. Lyra simise mai devreme o mic parte din puterea aceasta emanat de doamna Coulter, dar acum o vedea n deplintatea ei concentrat asupra altcuiva, i srmana Adle Starminster nu avea fora necesar s-i reziste. Daimonul i czu istovit pe umr i reui s mai bat o dat sau de dou ori din aripile superbe, dup care lein, femeia nsi prnd incapabil s se mai in pe propriile picioare. Cu mersul nesigur, reui s se strecoare printre musafirii glgioi i s ias pe ua salonului. inea o mn pe umr, sprijinindu-i daimonul istovit. Ei bine? i se adres doamna Coulter Lyrei. Nu i-am spus nimic important, spuse Lyra. Ce te-a ntrebat? Doar cu ce m ocup i cine sunt i de-astea.

n timp ce rspundea, Lyra observ c doamna Coulter era singur, daimonul nu era cu ea. Cum era posibil? Dar, ntr-un moment, maimuoiul auriu apru lng ea, iar ea se ntinse, l lu de mn i l ridic uor pe umr. Prea s fie din nou relaxat. Dac mai vezi pe cineva care, n mod clar, a venit fr s fie invitat, vii i-mi spui mie, da? Mirosul metalic disprea. Poate c Lyrei i se pruse, doar. Lyra putu simi parfumul doamnei Coulter revenind, aroma de trandafiri i de fum de igaret, i parfumul altor femei. Doamna Coulter zmbi ctre Lyra ntr-un fel care parc spunea: Noi dou nelegem lucrurile astea, nu-i aa? i se ndeprt pentru a ntmpina ali invitai. Pantalaimon opti n urechea Lyrei. n timp ce ea era aici, daimonul ei venea din dormitorul nostru. Ne-a spionat. S-a dus s cotrobie. tie de alethiometru! Lyra simea c ce spunea Pantalaimon era, probabil, adevrat dar nu putea s fac nimic n aceast privin. Ce spusese profesorul acela despre Cobleri? Se uit n jur ca s l regseasc dar nici nu apuc s l zreasc i portarul (mbrcat n haine de servitor n seara aceasta) mpreun cu alt brbat l btur pe profesor pe umr i i spuser ncet cteva cuvinte la care profesorul se albi la fa i i urm afar. Toat scena s-a desfurat pe parcursul a nici dou secunde i att de discret, nct aproape nimeni nu a observat. Lyra ns se simea tulburat i vulnerabil. Trecu prin cele dou saloane unde se desfura petrecerea, pe jumtate ascultnd conversaiile din jurul ei, pe jumtate interesat de gustul cocteilurilor din care nu avea voie s bea, i din ce n ce mai agitat. Nu i ddu seama c o urmrea cineva pn n momentul n care portarul apru lng ea, se aplec puin i spuse: Domnioara Lyra, domnul de lng emineu ar dori s v vorbeasc. Este Lordul Boreal, dac nu tiai. Lyra strbtu camera cu privirea. Brbatul cu prul alb i cu un aer de putere se uita direct la ea i n momentul n care privirile li s-au ntlnit, acesta a dat din cap i i-a fcut semn s se apropie. Nu prea ncntat, dar puin mai interesat acum, Lyra travers salonul. Bun seara, copil, spuse el. Vocea era cald dar autoritar.

Capul plat i ochii de smarald ai daimonului lui arpe strlucir n lumina lmpii din sticl colorat aprins pe perete, aproape de ei. Bun seara, spuse Lyra. Ce mai face vechiul meu prieten, Stpnul Colegiului Jordan? Foarte bine, mulumesc. Presupun c tuturor le-a prut ru de plecarea ta. Da, ntr-adevr. i, doamna Coulter i d de lucru? Ce te nva? Pentru c Lyra era cuprins de un spirit de rebeliune i nici nu se simea n largul ei, nu rspunse la aceast ntrebare care o lua de sus spunnd adevrul sau una din plsmuirile imaginaiei ei bogate, ci spuse: nv despre particulele Rusakov i Comitetul de Oblaii. Brbatul pru s se concentreze deodat, exact cum puteai focaliza raza unei lanterne anbarice. Toat aceast atenie se ndrept apoi mistuitor asupra ei. Ia spune-mi ce tii! spuse el. Fac experimente n Nord, spuse Lyra. Se simea fr nicio oprelite acum. Ca dr. Grumman. Continu. Au fotograma asta special, aa, n care poi s vezi Praful i cnd vezi un om e ca un fel de lumin care vine peste el, i care nu vine peste copii. Cel puin nu att de tare. Doamna Coulter i-a artat o astfel de imagine? Lyra ezit pentru c aici nu mai era vorba de minciun ci de altceva, la care nu era att de priceput. Nu, spuse ea dup un moment. Am vzut-o la Colegiul Jordan. Cine i-a artat-o? Nu mi-a artat-o chiar mie, admise Lyra. Eu treceam pe acolo i am vzut-o. i pe urm, prietenul meu Roger a fost luat de Comitetul de Oblaii. Dar Cine i-a artat poza aceea? Unchiul meu, Asriel. Cnd? Cnd a fost ultima oar la Colegiul Jordan. neleg. i despre ce altceva ai mai aflat? Te-am auzit cumva pomenind de Comitetul de Oblaii?

Da. Dar nu de la el am auzit de asta. Aici am auzit. Ceea ce, gndi ea, era perfect adevrat. Se uita la ea cu ochii ntredeschii. Lyra l privi napoi cu toat inocena de care putea dispune. n final acesta ddu din cap. Atunci probabil c doamna Coulter a decis c eti deja pregtit s o ajui la acea activitate. Interesant. Ai participat deja la ceva? Nu, spuse Lyra. Despre ce vorbea omul acesta? n mod foarte inspirat, Pantalaimon era n forma lui cea mai inexpresiv cu putin, de molie, i nu i putea trda sentimentele, iar ea era sigur c i putea controla propria fa astfel nct s exprime o total inocen. i i-a spus ce se ntmpl cu copiii? Nu, nu mi-a spus asta. tiu doar c este vorba de praf i c ei sunt un fel de sacrificiu. i nici asta nu era chiar o minciun, gndi Lyra; oricum, nu spusese niciodat c doamna Coulter era cea care i spusese toate aceste lucruri. Sacrificiu este un cuvnt puin prea dramatic. Ceea ce se face este spre binele lor, ca i pentru al nostru. i bineneles, toi vin la doamna Coulter de bunvoie. De aceea ea este att de valoroas. Copiii trebuie s vrea s participe, i ce copil i-ar putea rezista doamnei Coulter? i dac va trebui s te foloseasc i pe tine pentru a putea atrage mai muli copii, cu att mai bine. Sunt foarte mulumit. i zmbi n acelai fel ca doamna Coulter, de parc erau amndoi n posesia unui mare secret. Lyra zmbi politicos i se ntoarse s vorbeasc cu altcineva. Lyra i Pantalaimon i simir reciproc sentimentul de groaz care i nvluia. Voia s plece de acolo chiar n secunda aceea i s rmn singur cu el pentru a putea vorbi; voia s ias din apartament, voia s se ntoarc la Colegiul Jordan i la micul ei dormitor ponosit de la captul Scrii Doisprezece, voia s l gseasc pe Lordul Asriel Ca un rspuns la aceast dorin, auzi menionat acest nume i se apropie indiferent de grupul care vorbea n apropiere, sub pretextul de a servi o tartin dintr-un platou de pe mas. Un brbat ntr-o mantie violet, de episcop, spunea: nu, nu cred c Lordul Asriel ne va mai deranja pentru o perioad. i unde spuneai c este reinut?

n fortreaa Svalbard, mi s-a spus. Pzit de panserbrni, tii, urii cu armur. Ce creaturi formidabile! Nu va scpa de ei nici dac triete o mie de ani. Faptul este c eu ntr-adevr cred c drumul ce trebuie urmat este acum deschis, aproape total deschis Ultimele experimente au confirmat ceea ce am crezut ntotdeauna i anume c Praful este o emanaie a principiului ntunericului n sine, iar S observ aici un pic de erezie zoroastrian? Ceea ce obinuia s fie o erezie i dac am putea izola principiul ntunericului Svalbard, spuneai? Uri cu armur Comitetul de Oblaii Copiii nu sufer. Sunt sigur de asta Lordul Asriel nchis Lyra auzise destul. Se ntoarse i, micndu-se tot att de uor ca i molia Pantalaimon, se duse la ea n dormitor i nchise ua. Zgomotul petrecerii se estomp deodat. Ei bine? opti ea, iar el se fcu sticlete i se aez pe umrul ei. O s fugim? rspunse el tot n oapt. Normal. Dac o facem acum cu toi oamenii tia aici, ar putea s nici nu-i dea seama o vreme. Ea nu, dar el sigur. Pantalaimon se referea la daimonul doamnei Coulter. Cnd se gndi la forma aceea aurie i sinuoas Lyra simi c i se face ru de fric. O s m bat cu el de data asta, spuse Pantalaimon curajos. Eu pot s m schimb, el nu poate. O s m transform aa de repede c el n-o s m poat ine. De data asta eu o s nving, ai s vezi. Lyra aprob din cap, cu atenia ns n alt parte. Cu ce s se mbrace? Cum s ias fr a fi vzut? Va trebui s te duci i s urmreti, opti ea. Imediat ce e liber va trebui s fugim. F-te molie, adug ea. i fii atent: n secunda n care nu se uit nimeni ntredeschise uor ua iar el se strecur afar, un punctule nchis pe fondul rozaliu al luminii din coridor. ntre timp, Lyra i arunc pe ea cele mai groase haine pe care le avea i mai ndes cteva ntr-una dintre gentile din mtase de crbune de la

magazinul ic pe care l vizitaser chiar n dup-amiaza aceea. Doamna Coulter i dduse nite bani s-i cumpere dulciuri i, dei cheltuise fr reineri, nc i rmseser civa suverani din aur pe care i puse n buzunarul hainei din blan de lup. La sfrit, mpachet alethiometrul n husa lui de catifea neagr. S-l fi gsit maimuoiul acela abominabil? Trebuie s-l fi gsit, i trebuie s-i fi spus i ei, of, numai dac l-ar fi ascuns mai bine! Merse pe vrfuri pn la u. Camera ei ddea ntr-un coridor care, din fericire, se afla imediat lng holul mare, iar majoritatea invitailor era n cele dou saloane, la captul holului. Se auzeau oameni vorbind tare, rsete, zgomotul nfundat al apei la toalet, clinchetul paharelor; i apoi o voce subiric de molie care i spuse la ureche: Acum! Repede! Se strecur pe u n hol i n mai puin de trei secunde deschidea ua de la intrare a apartamentului. nc un moment i era afar, cu Pantalaimon, sticlete din nou, se repezi spre scar i fugi. Plasele Merse repede, ndeprtndu-se ct putea de mult de ru, pentru c splaiul era larg i foarte puternic luminat. ntre acesta i Institutul Arctic Regal era o ncrengtur de strdue nguste, i acesta era singurul loc pe care Lyra era sigur c l poate gsi, iar acum se ndrepta cu pai repezi spre el. Numai dac ar fi cunoscut Londra tot att de bine cum cunotea Oxfordul! Atunci ar fi tiut ce strzi trebuie s ocoleasc; sau de unde putea s terpeleasc ceva de mncare, sau, cel mai important lucru dintre toate, la ce u putea bate pentru a gsi adpost. n inima nopii reci, toate aleile ntunecate din jurul ei fremtau de micare i de o via secret despre care ea nu tia nimic. Pantalaimon deveni pisic slbatic i explor ntunericul din jur cu ochii si ptrunztori. i de attea ori se opri cu blana zbrlit, iar Lyra trebui s se ascund i s ocoleasc gangul pe care tocmai se pregtea s intre. Noaptea era plin de zgomote: rs de beivi, dou voci rguite ncercnd un cntec, scritul i vaietul unei mainrii neunse undeva ntr-un subsol. Lyra trecu cu grij i atenie printre toate, cu simurile multiplicate i

mpletite cu cele ale lui Pantalaimon, ascuns n umbr, de-a lungul aleilor nguste. Din cnd n cnd, trebuia s traverseze cte o strad lat i bine luminat, n care tramvaiele scriau i scnteiau sub firele lor anbarice. Existau reguli ca s traversezi strzile Londrei, dar Lyra nu le ddu atenie, dac ipa cineva, ea fugea. Era bine s fii din nou liber. tia c Pantalaimon, pind pe pernuele lui de pisic slbatic, alturi de ea, simea i el aceeai bucurie nvalnic de a fi afar, liber din nou, chiar dac n aerul murdar al Londrei, ncrcat de fum, gaze i funingine, i ngreunat de zgomot. La un moment dat, destul de curnd, vor trebui s se gndeasc la ceea ce puteau nsemna cuvintele pe care le auziser n apartamentul doamnei Coulter, dar nu nc. i, la un moment dat, n cele din urm va trebui s gseasc i un loc de dormit. La o intersecie, n colul unui mare magazin ale crui ferestre strluceau luminoase pe trotuarul ud, era o rulot cu cafea: o minuscul cmru pe roi, cu o tejghea sub un acoperi de lemn. nuntru era o lumin galben, iar n jur plutea aroma cafelei proaspete. Patronul, mbrcat n alb, sttea sprijinit de tejghea i vorbea cu cei doi sau trei clieni. Era apetisant. Lyra mersese timp de o or, era ud i i era frig. Cu Pantalaimon sub form de vrabie, se duse spre tejghea i se ridic pe vrfuri, ca s atrag atenia proprietarului. O cafea i un sandvici cu unc, v rog, spuse ea. Cam trziu pe afar, drgu, spuse un domn cu plrie i fular alb, din mtase. Da, spuse ea, ntorcndu-se cu spatele la el pentru a examina intersecia aglomerat. Tocmai se terminase spectacolul la un teatru din apropiere, iar lumea umplea de freamt foaierul luminat, chemnd taxiuri i strngndui hainele n jurul umerilor. n cealalt direcie era intrarea unei Staii de Tren Chthonic cu o mulime i mai deas curgnd n susul i n josul scrilor. Poftim, iubire, spuse omul de la tejghea. Doi ilingi. D-mi voie s pltesc eu, spuse domnul cu plrie. De ce nu, se gndi Lyra? Pot s fug mai repede dect el i a putea avea nevoie de toi banii pe care-i am mai trziu. Domnul cu plrie puse o moned pe tejghea i zmbi n jos, ctre ea. Daimonul lui era un lemur. Se ag de gulerul acestuia, cu ochii rotunzi fixai pe Lyra.

Ea muc din sandwich i continu s urmreasc strada aglomerat. Nu avea nicio idee unde se afla pentru c nu vzuse niciodat o hart a Londrei, nu tia nici mcar ct de mare era sau ct de mult trebuia s mearg ca s ajung la ar. Cum te cheam? ntreb domnul. Alice. E un nume frumos. D-mi voie s i torn o pictur din asta n cafea o s te nclzeasc Desfcea dopul unei sticle plate argintii. Nu-mi place, spuse Lyra. mi place numai cafeaua. Sunt sigur c nu ai mai gustat un coniac ca sta pn acum. Ba da. Mi-a fost ru de era s mor. Am but o sticl ntreag, sau aproape. Cum vrei, spuse omul, nclinnd sticla n propria ceac. i unde te duci aa singuric, la ora asta? S m-ntlnesc cu tata. i cine e tatl tu? E criminal. Ce? V-am spus, e criminal. E meseria lui. n seara asta are de fcut o treab. Am aici haine curate de schimb pentru el, c de obicei e plin de snge cnd termin cte o treab. Aa, glumeti. Nt. Lemurul scoase un mieunat uor i se tr spre ceafa omului pentru a o intui pe Lyra cu privirea de acolo. Lyra i bu impasibil cafeaua i termin de mncat sandviciul. Bun seara, spuse ea. l vd pe tata c vine acum, pare niel cam furios. Omul cu plrie se uit mprejur, iar Lyra porni spre mulimea care ieea de la teatru. Orict de mult ar fi vrut s vad i ea Trenul Chthonic (doamna Coulter i spusese c nu este, de fapt, un lucru pentru cei din clasa ei), i fu team s nu fie prins n capcan sub pmnt; mai bine s fie afar, n aer liber, n cmp deschis, unde putea s o rup la fug oricnd, n caz de nevoie. Merse i tot merse, iar strzile deveneau tot mai ntunecate i mai goale. Burnia, i chiar dac n-ar fi fost niciun nor, cerul oraului era prea mult

bruiat de alte lumini pentru a putea vedea stelele. Pantalaimon credea c mergeau spre nord, dar cine putea ti cu adevrat? Strzi nesfrite, iruri de csue identice din crmid, cu grdinie doar ct s ncap o pubel; fabrici mari i pustii n spatele gardurilor de srm, cu cte un bec anbaric arznd trist pe cte un perete i un paznic de noapte moind n ghereta lui; din cnd n cnd, cte un oratoriu mohort, care se putea deosebi de vreun depozit doar datorit crucifixului de afar. O dat a ncercat ua unui astfel de loc, doar pentru a auzi un vaiet venind dinspre vreo banc la doar civa centimetri mai departe, n ntuneric. i ddu seama c scrile erau pline de oameni care dormeau acolo i fugi. Unde o s dormim, Pan? spuse ea n timp ce se trau de-a lungul unei strzi cu magazine cu obloanele trase. Pe vreun prag, undeva. Nu vreau s ne vad cineva. Toate pragurile sunt att de expuse. E un canal pe-aici, pe undeva Pantalaimon se uit spre o strad lturalnic, din dreapta. Fr ndoial c peticul acela de licrire ntunecat nsemna c n apropiere trebuia s fie o ap i, cnd se duser, tiptil, tiptil, ca s verifice, gsir albia unui ru unde n jur de dousprezece barje erau legate de chei, unele mai ndeprtate, pe largul apei, altele aproape de mal, ngreunate de macarale care artau ca nite spnzurtori. O lumin palid strlucea la una dintre gheretele de lemn, iar din coul de metal ieea un firicel de fum; n afar de aceasta, singurele lumini se aflau sus, pe peretele depozitului sau n vrful macaralelor, lsnd partea de jos cufundat n ntuneric. Cheiul era plin de butoaie cu trie de crbune, cu grmezi de buteni rotunzi i cu role de cablu nvelit n cauciuc. Lyra merse pe vrfuri pn la colib i se uit pe fereastr. Un btrn citea laborios un ziar cu benzi desenate i fuma pip, cu daimonul un cocker spaniol dormind ncolcit pe mas. Cum se uita prin geam, btrnul se ridic i aduse un ceainic nnegrit de pe soba de fier i turn nite ap fierbinte ntr-o can crpat, dup care se ls din nou pe spate, adncinduse n lectura ziarului su. S-l rugm s ne lase i pe noi nuntru, Pan? opti ea, dar Pan avea atenia n alt parte; era cnd liliac, cnd bufni, cnd pisic slbatic, din nou. Lyra se uit mprejur, simind nelinitea lui Pantalaimon, i i vzu n

acelai moment n care i vzu i el: doi brbai alergnd nspre ea, cte unul din fiecare parte, cel mai apropiat avnd n mn o plas. Pantalaimon scoase un ipt ascuit i se arunc preschimbat n leopard la daimonul brbatului mai apropiat, o vulpe slbatic, fcnd-o pe aceasta s se prvleasc pe spate, printre picioarele brbatului. Brbatul njur i se nclin ntr-o parte, iar Lyra o zbughi pe lng el spre spaiul deschis al cheiului. Ceea ce nu trebuie s fac acum este s fie prins ntr-un col. Pantalaimon, acum vultur, se cobor brusc spre urechea ei i i uier: Stnga! Stnga! Lyra se arunc spre stnga i vzu un spaiu ntre butoaiele cu trie de crbune i captul unui opron din fier forjat i se ndrept glon spre el. Dar plasele acelea! Auzi un ssit n aer i ceva i izbi obrazul, uier n jurul ei i o nep, i simi sfori marinreti peste fa, brae, mini i ncurcate n pr, strngnd-o tare, i czu, ipnd, mucnd i zvrcolindu-se n van. Pan! Pan! Dar daimonul vulpe i nfipse colii n blana de pisic a lui Pantalaimon, iar Lyra simi durerea n propria-i carne i scoase un ipt puternic n clipa n care Pantalaimon se prbuea. Un brbat nfur rapid nite corzi n jurul ei, n jurul braelor i picioarelor, gtului, corpului, capului, rostogolind-o, i rostogolind-o, i mpachetnd-o strns i trntind-o burduf pe pmntul ud. Era complet neajutorat, ca o musc prins n plasa unui pianjen. Bietul Pantalaimon, rnit, ncerca s se trasc spre ea, cu daimonul vulpe n spatele lui i nu mai avea nici mcar puterea s se schimbe; iar cellalt brbat zcea ntr-o bltoac, cu o sgeat nfipt n gt Totul se opri n momentul n care cel care lega plasa vzu i el ce se ntmpl. Pantalaimon se ridic i clipi, apoi se auzi o bufnitur surd i omul cu plasa czu necndu-se i icnind chiar peste Lyra, care ip de groaz: era snge chestia aia care ieea din el! Zgomot de picioare alergnd i cineva l ntoarse pe individ i se aplec deasupra lui; celelalte mini o ridicar pe Lyra, lama unui cuit i se strecur pe lng fa i se ridic, iar sforile plasei czur una cte una, iar ea le smulse de pe ea scuipnd i repezindu-se ntr-un suflet s l mbrieze pe Pantalaimon.

ngenunchind, Lyra se ntoarse s i vad pe noii sosii. Trei oameni ntunecai, unul narmat cu un arc, ceilali cu cuite; i, cum se ntoarse, l auzi pe cel cu arcul tresrind. Aia nu-i Lyra? O voce cunoscut dar pe care nu o putea plasa exact, pn cnd brbatul nu fcu un pas nainte i cea mai apropiat lumin i czu peste fa i peste daimonul-oim de pe umr. i apoi, ntr-o strfulgerare, i aduse aminte: un gitan! Un gitan adevrat, de Oxford! Tony Costa, spuse el. aduci aminte? Te jucai cu frati-miu Billy p brcile din Jericho, nainte s-l ia Coblerii. O, Doamne, Pan, suntem n siguran! hohoti ea, dar apoi o strfulger alt gnd: n ziua aceea furase chiar barca familiei Costa. Dac-i amintea acum? Mai bine vii cu noi, spuse el. Eti singur? Da. Fugeam de Bine, nu vorbi acuma. Sti cuminte. Jaxer, d cdavrile-alea mai-n umbr. Kerim, sti d ase. Lyra se ridic tremurnd, strngndu-l la piept pe Pantalaimon, pisic slbatic. El se ntindea ncercnd s vad ceva, iar ea i urmri privirea, nelegnd i, deodat, devenind i ea curioas: ce se ntmplase cu daimonii celor doi mori? Dispreau, acesta era rspunsul; pleau i piereau n aer ca atomii de fum, dei ncercau s se in de oamenii lor. Pantalaimon i ascunse ochii, iar Lyra o lu oarb la fug dup Tony Costa. Ce faci aici? ntreb ea. Linite, fato. Sunt dstule belele p capu nostru ca-s mai trezim altile. Vorbim n barc. O conduse pe un pod mic de lemn, spre mijlocul canalului. Ceilali doi oameni peau tcui dup ei. Tony se ntoarse, merse puin de-a lungul apei i apoi intr pe un debarcader de lemn de pe care sri pe o barc ngust i deschise larg ua cabinei. Intr, spuse el, repede acuea. Lyra fcu cum i se spuse, pipindu-i geanta (creia nu-i dduse drumul, nici chiar n plas), ca s se asigure c alethiometrul era nc acolo. n cabina lung i ngust, la lumina unui felinar agat ntr-un cui vzu o

femeie puternic i corpolent cu prul alb, citind ziarul la o mas. Lyra o recunoscu imediat: mama lui Billy. Cine-i aicea? spuse femeia. Nu s puate, nu-i asta Lyra? Ba da, Ma, tre s plecm. Am omort doi oameni p chei. Credeam c-s Cobleri da acu cred c-o fi fost negustori turci. O luoasr p Lyra. Nu m-ntreba nimica, o s vorbim dup cea plecm. Vino-ncoa, copil, spuse Ma Costa. Lyra se supuse, pe jumtate fericit, pe jumtate nelinitit i temtoare, pentru c Ma Costa avea brae ca nite mciuci, iar acum chiar era sigur: era, ntr-adevr, barca lor cea pe care o capturase cu Roger i cu ceilali copii de la colegiu. Dar mama brcii i puse minile uor de ambele pri ale feei Lyrei iar daimonul ei, un cine lup mare i gri se aplec ncet i blnd s ling rnile de pe capul de pisic slbatic al lui Pantalaimon. Apoi Ma Costa i nfur braele-i mari n jurul Lyrei i o strnse la piept cu drag. Habar n-am ce fceai aiciea da tiu c n-ari prea bine. Po ste sui n patu lu Billy da numa dup ce -oi da ceva cald d but. Steai colea jos, copil. Prea c pirateria ei fusese iertat, sau, cel puin, uitat. Lyra se ls s alunece uor pe o bncu capitonat din spatele mesei de pin lustruit, n timp ce huruitul nfundat al motorului cu gaz zgudui barca. Unde mergem? ntreb Lyra. Ma Costa punea o crati cu lapte pe soba de fier i scormonea crbunii ca s nteeasc focul. Departe d aci. Gata cu vorba acu, vorbim diminea. i rmase tcut, ntinzndu-i Lyrei o ceac cu lapte nclzit i legnnduse spre punte cnd barca a nceput s se mite, i vorbind n oapt cu brbaii de acolo. Lyra sorbi din lapte i ridic un col al jaluzelei pentru a vedea cheiurile ntunecate rmnnd n urm. ntr-un minut sau dou, adormi butean. Se trezi ntr-un pat ngust, cu huruitul sczut i linititor al motorului undeva sub ea. Se ridic, se lovi la cap, trase o njurtur, pipi n jur i ncerc s fie mai atent. ntr-o lumin palid, cenuie, vzu alte trei paturi, toate goale i bine netezite, unul sub al ei i celelalte dou de cealalt parte a micii cabine. Se ddu jos i descoperi c era n maiou i chiloi, iar rochia

i haina din piele de lup erau mpturite la un capt al patului, mpreun cu geanta. Alethiometrul era nc acolo. Se mbrc repede, iei pe ua din captul ncperii i se trezi n cabina cu sob, unde era cald. Nu era nimeni acolo. Prin fereastr vzu vltuci de cea prin care, din cnd n cnd, se ntrevedeau nite umbre ntunecate, care ar fi putut fi copaci sau cldiri. nainte ca Lyra s poat iei pe punte, ua exterioar se deschise iar Ma Costa cobor pe scar, nfurat ntr-o hain veche de stofa, pe care umezeala de afar fcuse mii de periue. Ai dormit bine? spuse ea, ntinzndu-se dup o tigaie. Acu sti la o parte din drum, s- fac Ma ceva s mnnci. Nu-mi sta aci, nu-i loc. Unde suntem? ntreb Lyra. P Canalu Marii Legturi. Sti ascuns, copil. Nu vreau s te vd afar, p punte. Avem ncazur multe, i-i zpceal mare afar. Ce fel de necazuri? Nimica d s nu-i dm d liman, dac stai cuminte nu t-ari la fa. i nu mai spuse nimic pn cnd Lyra nu termin de mncat. La un moment dat, barca ncetini i ceva se lovi de o margine, iar Lyra auzi strigtele furioase ale oamenilor, dar pe urm o glum spus de altcineva i fcu s rd iar vocile se linitir i barca merse mai departe. Imediat, Tony Costa ddu ua de perete i intr n cabin. Ca i mama lui, avea hainele pline de periue strlucitoare; i scutur fesul din ln peste sob i fcu picturile de ap s cad i s sfrie. Ce-i spunem, Ma? nti ntreab i porm spune. i turn puin cafea ntr-o can de tabl i se aez. Era un brbat puternic, cu faa ntunecat, i acum, c l putea vedea n lumina zilei, Lyra i distinse o grimas trist ntiprit pe fa. Bun, acuma sne spui ce fceai la Londra, tu Lyra. Nu credeam c te-a luat p tine Coblerii. Stteam cu doamna asta, tii Cu stngcie, Lyra reui s pun cap la cap povestea i o aranj ca pe un pachet de cri gata de mprit. Le spuse tot, n afar de alethiometru. i, pe urm, n ultima sear, la petrecerea asta, am descoperit ce fceau ei de-adevratelea. Doamna Coulter era una din Cobleri i ea, i voia s m foloseasc pe mine ca s prind mai muli copii. i ce fac este c

Ma Costa iei afar. Tony atept pn cnd se nchise ua, apoi continu: tim cea fac. Sau cel puin, ceva din cea fac. tim c nu smai ntorc niciodat copiii ia. i ia p copii n Nord, i duce-ntr-un loc pustiu i fac exprienie p ei. La-nceput am zis c ncearc p ei medicamente noi sau boli dastea, da atuncea nu s esplic d ce a-nceput toat asta dodat, aa, acu fo doi, trei ani. P urm ne-am gndit la ttari, poate-i f-un pact scret, dla can Siberia, pen c i ttarii vreiau s s duc-n Nord ca -ilalii, pentru tria d crbune minele d foc i mergea zvonu d-un rzboi d mai nainte s-nceap cu Coblerii. -am zis c poate-i cumpr, tii, Coblerii i cumpr p efii ttarilor le d copii n schimb, c ttarii-i mnnc, nu-i aa? i pune la prjit i-i mnnc. Ba nu! exclam Lyra. Ba da. Ehe, s multe d spus. Ai auzit d Nlkieni? Nu, spuse Lyra, nici mcar la doamna Coulter. Ce sunt tia? Un fel d fantome dalea d care au pn pdurile alea. Mari cam ct un copil, da n-are cap. Merge p pipite noaptea i dac t afl c dormi afar, n pdure, t prinde i nu t mai las, orice-ar fi. Nlkieni, sta-i un cuvnt din Nord. i nghite-vnt, ia-s periculoi. Zboar pn aer. Dai pste grupuri d dtia care plutesc mpreun sau prini n frun rug. Imediat ce te-atinge, toat puterea s scurge din tine. Nu puo s-i vezi, dct numaca un fel d plpire pn aer. i Ai D Nu Respir Ce sunt? Rzboinici ucii p jumtate. S fii viu e una, i s fii mort e alta, da s fii juma omort, asta-i cel mai ru. Nu poa s moar i nici s triasc. Rtceate p pustii pentru totdeauna. Le zice Ai Fr Rsuflare, din cauza la ce li s-a fcut. i ce li s-a fcut? ntreb Lyra cu ochii larg cscai. Ttarii din Nord le sparge coastele le scoate plmnii. Nu-i nicio art aicea. Le scoate plmnii fr s-i omoare i plmnii nu mai merge dac nu i strnge cu mna daimonii, rezultatu e c tia-s ntr rsuflare i nersuflare, ntr via i moarte, p jumtate omori, nlegi. i daimonii lor tre s pompeze zi i noapte sau s piar o dat cu ei. Cteodat, am auzit, dai d cte un regiment ntreg d Ai Fr Rsuflare pn pdure. p urm mai sia, panserbrnii ai auzit d ei? Asta nseamn uri cu armur. Atia-s ca un fel d uri polari, numa c

Da! Am auzit de ei! Unul dintre brbaii de asear spunea c unchiul meu, Lordul Asriel, e inut prizonier ntr-o fortrea pzit de uri cu armur. Da? ce fcea el acolo, da ajuns la nchisoare? Explora. Dar felul n care omul vorbea despre el nu cred c unchiu-i de partea Coblerilor. Cred c se bucurau c este la nchisoare. Ehe, orcum, n-o s ias dacolo dac-l pzete urii cu armur. Atia-s ca mercenarii, nelegi ce vreau s spun? i vnd puterea orcui i pltete. Au mini ca oamenii -a-nvat cum s mnuiasc i s lucreze feru, mai ales feru dla, d meteorit, i fac foi i plci mari din fieru sta, i s-acoper cu ele. i atac p Skraelingi d sute d ani. Sunt mari criminali, fr niciun pic de mil. Da s in d cuvnt. Dac faci un trg cu un panserbrn poi s te bazezi p el. Lyra se gndi cu groaz la toate aceste orori. Lu Ma nu-i place saud dspre Nord, spuse Tony dup cteva momente, din cauza la ce s-a-ntmplat cu Billy. tim noi c l-a luat n Nord, nelegi? De unde tii? Am prins un cobler dla l-am fcut s vorbeasc. -aa am aflat una sau dou din ce fac ei pacolo. Aia doi daznoapte nu era Cobleri; era prea proti. Dac era Cobleri, i-am fi loat vii. nlegi, noi, poporu gitan, am fost lovii mai ru dct toi ilali d Coblerii tia -acuma ne-adunm s ne gndim la o cale d btaie. Asta fceam asear p chei, luoam provizii, c ne ducem la o mare adunare n Fens, adictea, cum i zicem noi, un Sfat. i ce cred io c-o s facem, cred c-o strimitem un grup d salvare, dupe ce-auzim ce-are d spus fetecare gitan, dup ce punem cap la cap tot ce tim, io asta cred. Io asta a face daca fi n locu lu John Faa. Cine-i John Faa? Regele gitanilor. i chiar o s v ducei s-i salvai pe copii? Dar Roger? Cine-i Roger? Biatul de la buctria Colegiului Jordan. L-a luat i pe el, la fel ca p Billy, cu o zi nainte ca eu s plec cu doamna Coulter. Sunt sigur c dac m-ar lua pe mine, el ar veni s m salveze. Dac v ducei s-l salvai p Billy, vreau s vin i eu cu voi, s l salvez pe Roger.

i pe unchiul Asriel, gndi ea; dar nu mai spuse. John Faa Acum, c Lyra avea o sarcin la care s se gndeasc, se simea mult mai bine. Fusese, fr ndoial, foarte bine cnd o ajuta pe doamna Coulter dar Pantalaimon avea dreptate: nu prea fcea mare lucru acolo, era doar un fel de animal de companie drgu. Pe barca gitanilor era treab adevrat de fcut, iar Ma Costa se asigura c Lyra o i face. Freca, mtura, cura cartofi i fcea ceai, ungea rulmenii de la elice, cura plasa de protecie de deasupra elicei, spla vase, descuia lactele, lega barca de stlpii de acostare i, n cteva zile, era att de familiarizat cu viaa cea nou, de parc se nscuse gitan. Ceea ce nu observa ea era c membrii familiei Costa erau n permanen n alert i urmreau ndeaproape orice manifestare de interes mai puternic fa de Lyra, venit din partea celorlali oameni de pe ap. Chiar dac nu i ddea seama de acest lucru, Lyra era important, iar doamna Coulter i Comitetul de Oblaii o cutau probabil peste tot. i, ntr-adevr, Tony aflase de prin crciumi c poliia fcea raiduri prin case, ferme, antiere de construcii i fabrici fr niciun fel de explicaie, dei circula zvonul c ce cutau era o feti care dispruse. i acest fapt, n sine, era foarte ciudat n situaia n care atia copii dispruser nainte i nu-i cutase nimeni. Att gitanii ct i cei de pe mal erau din ce n ce mai irascibili i nelinitii. i mai era nc un motiv care inea treaz interesul familiei Costa pentru Lyra, dar ea nu avea s afle aceasta dect cu cteva zile mai trziu. Aa c au hotrt s o in ascuns n cabin atunci cnd treceau pe lng ghereta unui paznic, sau pe lng un debarcader sau pe oriunde puteau fi diferii pierde-var care s cate gura la ei i s o vad pe Lyra. Odat au trecut printr-un ora n care poliia percheziiona toate brcile de pe ru i blocase circulaia n ambele direcii. Familia Costa putea face fa acestei probleme. Sub priciul lui Ma Costa era un compartiment secret, n care Lyra a stat pitit i nghesuit timp de dou ore, n timp ce poliitii scotoceau fr niciun succes toate cotloanele de deasupra. Cum de nu m-au gsit daimonii lor? ntreb ea pe urm, iar Ma i art peretele interior al compartimentului secret: lemn de cedru, care avea un

efect soporific asupra daimonilor; era adevrat c Pantalaimon i petrecuse tot timpul dormind fericit la capul Lyrei. ncet, cu multe opriri i ocoliuri, barca familiei Costa se apropie de Fens, acea slbticie ntins i niciodat complet cartografiat, de ceruri imense i mlatini fr sfrit din estul Engliterei. Partea cea mai ndeprtat se ngemna insesizabil cu golfuleele i ochiurile de ap produse de flux la malul mrii, n timp ce cealalt parte a mrii se pierdea i plea n inuturile ndeprtate ale Olandei; unele pri din inuturile Fens fuseser asanate de ctre olandezi, iar unii dintre ei se stabiliser chiar acolo, aa c limba pe care o vorbeau cei din Fens coninea foarte mult olandez. Dar alte pri ale inutului nu fuseser deloc asanate, cultivate sau locuite, iar n cele mai slbatice regiuni, cele centrale, n regatul iparilor i al psrilor de ap, unde plpiau focurile misterioase de metan i unde cltorii neateni erau ispitii i atrai n capcana mlatinilor i noroaielor, acolo i gsiser gitanii ntotdeauna un loc sigur pentru a-i ine Sfatul. Iar acum din mii de golfuri i de canale erpuinde, brcile gitanilor se ndreptau ctre platoul Byan, singura bucic de teren care se ridica puin deasupra ntinderilor nesfrite de mlatini i smrcuri. Acolo se afla o veche sal de ntlniri, din lemn, nconjurat de o aglomerare de mici aezri permanente, cheiuri i debarcadere i o pia de ipari. Cnd se convoca cte un Sfat la Byan, adic o adunare sau ntlnire a gitanilor, erau att de multe brci care umpleau apele, nct puteai merge la o mil distan, n orice direcie, doar pind peste punile acestora; sau cel puin, aa se spunea. Gitanii erau stpni n Fens. Nimeni altcineva nu ndrznea s intre, i, atta timp ct gitanii triau n pace i fceau comer cinstit, autoritile se fceau c nu observ nencetata contraband i rzbunrile sngeroase ocazionale. Dac un cadavru de gitan era adus la mal sau se prindea n plasa vreunui pescar, ei bine era doar un gitan. Lyra ascult captivat povetile despre locuitorii din inuturile Fens, despre marele cine fantom Black Shuck, despre focurile de mlatin care iau natere din pungile de iei de vrjitoare i ncepu s se gndeasc la ea ca o gitan get beget, chiar nainte de a ajunge n Fens. Revenise repede la limbajul de Oxford, iar acum ncepea s se deprind i cu graiul gitnesc, ntregit cu cuvinte fen-olandeze. Ma Costa trebui s i reaminteasc de unele lucruri.

Tu nu eati gitanc, Lyra. Poai s treci dreapt gitan- c, daca nvei s vorbeti bine, da noi tia suntem mai mult dect numa limba gitaneasc. Avem adncimi i cureni puternici n noi, Lyra. Suntem oameni d ap d la un cap la altu, iar tu nu eti, tu eti o persoan d foc. Cel mai mult eti tu ca focu d mlatin, sta-i locul p care-l ai tu n lumea gitneasc, tu ai ii d vrjitoare n suflet. neltoare, asta eti, fato. Lyra se simea rnit. Da n-am nelat niciodat pe nimeni! ntreab Nu avea pe cine s ntrebe, bineneles, iar Ma Costa rse, dar cu buntate. Nu vezi c io i fac aicea un compliment, m gsculi ce eati? spuse ea, iar Lyra se mpc dei nu nelegea. Cnd ajunser la Byanplats era sear, iar soarele apunea ntr-o pat sngerie pe cer. Insula joas i Zaal-ul (locul n care avea s se in Sfatul) se reliefau ntunecate pe fondul de lumin, ca i plcul de cldiri din jur; dre de fum se ncolceau n aerul ncremenit, iar dinspre brcile care ntunecau zarea venea miros de pete prjit, frunz de fumat i trie de ienupr. Traser barca chiar lng Zaal, legnd-o de un ponton despre care Tony spunea c fusese folosit de familia lui de generaii ntregi. Imediat, Ma Costa puse tigaia pe foc s sfrie cu nite ipari grai i ceaunul pentru terci de cartofi. Tony i Kerim i unser prul cu ulei, i puser cele mai bune jachete din piele cu bandanele albastre la gt, i ncrcar degetele cu inele de argint i plecar s salute nite prieteni mai vechi din brcile nvecinate i s bea un pahar sau dou pe la cel mai apropiat bar. Cnd se ntoarser aveau veti importante. Am ajuns la anc. Sfatu-i chiar n seara asta. i zice pn ora c ce crezi zice c copilu d-a disprut e p o barc d gitani i c-o s-apar-n seara asta la Sfat! Rse tare i ciufuli prul Lyrei. De cnd intraser n Fens fusese din ce n ce mai bine dispus, ca i cum ntunecarea slbatic pe care o exprimase faa lui pn atunci era doar o masc. Lyra simi cum i crete starea de tensiune i agitaie n timp ce mnca i spla vasele, nainte de a se pieptna, de a-i pune alethiometrul n buzunarul hainei din piele de lup i de a sri pe mal pentru a se ndrepta, mpreun cu toate celelalte familii, spre Zaal.

Crezuse c Tony glumea. Curnd afl ns c nu era aa; sau poate ea arta mult mai puin a copil gitan dect i nchipuise, pentru c foarte mult lume se uita la ea fix, iar copiii artau cu degetul, i, pn s ajung la porile Zaalului, naintau singuri pe un culoar creat de mulimea care sttea de o parte i de alta, fcndu-le loc i urmrindu-le fiecare micare. i atunci Lyra ncepu s se simt cu adevrat nelinitit. Sttea lipit de Ma Costa, iar Pantalaimon i lu cea mai mare form pe care o putea, de panter, ca s o ncurajeze. Ma Costa clca hotrt, ca i cum nimic n lume n-ar fi putut s i opreasc pasul sau s o fac s mearg mai repede, iar Tony i Kerim mergeau n stnga i n dreapta ei, mndri ca nite prini. Sala era iluminat cu lmpi de naftalin destul de puternice, care strluceau pe feele i trupurile celor din public dar lsau grinzile nalte n ntuneric. Cei care intrau trebuiau s se lupte ca s ocupe un loc pe podea, fiindc bncile erau deja pline; familiile se nghesuiau ca s fac loc, copiii stteau n poala mamelor iar daimonii se ncolceau pe picior sau stteau atrnai de pereii din scndur goal. n fa era un podium pe care erau aezate opt scaune din lemn. n timp ce Lyra mpreun cu familia Costa i cutau un loc n picioare, lipii de peretele holului (nu mai rmsese niciun loc n care s se aeze), opt brbai i fcur apariia din umbr din spatele podiumului i se oprir n faa scaunelor. Un murmur de emoie strbtu mulimea; se fcea linite i ultimii venii ncercau s-i gseasc loc pe bncile cele mai apropiate. n sfrit, se aternu linitea i apte dintre brbaii din fa se aezar pe scaune. Cel care rmase n picioare avea n jur de aptezeci de ani, dar era nalt, bine fcut i puternic. Purta o hain simpl, din pnz groas i cma cu carouri, ca muli brbai gitani; nu avea nimic care s l scoat n eviden n afar de aerul de putere i autoritate. Lyra recunoscu imediat acel aer: i unchiul ei Asriel l avea, ca i Stpnul Colegiului Jordan. Daimonul lui era o cioar, exact ca i corbul Stpnului. la e John Faa, lordu gitanilor din Apus, opti Tony. John Faa ncepu s vorbeasc; avea o voce adnc i molcom. Gitani! Bine-a venit la Sfat. Am venit s-auzim -am venit s hotrm. Toi tii d ce. Sunt aiciea multe familii care-a pierdut cte un copil. Unele a pierdut chiar doi. Cineva i ia. ca dovad, sunt lua i copii d oreeni, n-avem nimica d-mprit cu ei p tema asta.

Acuma, s-a tot vorbit d-un copil -o recompens. Uite carea-i advru, ca-s s termine cu toate brfele. Numele copilului-i Lyra Belacqua i-i cutat d poliia oreenilor. E o recompens d o mie de suverani pentru cine le-o d p feti. E feti d oreean i-i n grija noastr -aa o s rmie. Ala care-i tentat d mia aia d suverani, ar face bine s-i gseasc un loc car s nu fie nici p uscat nici p ap. Noi n-o s-o predm. Lyra simi cum se nroete de la rdcina firelor de pr pn la tlpile picioarelor; Pantalaimon se fcu molie maro ca s se ascund. Toi ochii erau ndreptai asupra lor, iar ea putu doar s se uite n sus la Ma Costa pentru a primi o ncurajare. Dar John Faa relu: Orce-ar fi, noi nu ne schimbm p noi. Treb s-acionm dac vrem s schimbm faptile. Iat, v spun un alt fapt: Coblerii, ho-tia d copii, i ia prizonierii ntr-un ora dparte din Nord, n inutu ntunericului. Nu tiu cea face cu ei acolo. Unii spun c-i omoar, alii c altceava. Nu tim. Ce tim e c-o face cu ajutoru poliiei oreenilor preoilor. Toate puterile d p uscat i ajut. S nu uitai asta. Toi tie ce s-ntmpl i o s-i ajute de cte ori poate. Aa c ce propun io aiciea, nu-i lucru uor. am nevoie d acordu sprijinu vostru. Propun s trimitem un grup d lupttori n Nord dupe copiii ia, s-i aduc teferi napoi. Propun s punem la btaie auru p care-l avm pntru treaba asta, s toat priceperea tot curaju d le putem aduna. Da, Raymond van Gerrit? Un brbat din public ridicase mna, iar John Faa se aez pentru a-l lsa s vorbeasc. Iertare, Lord Faa. Acolo-i copii d oreeni ca i d gitani, care-i nu acolea. Zici c treb s-i salvm pia? John Fa se ridic s rspund. Raymond, adictea tu spui c tre s luptm s ne croim drum pn toate pericolele pn s-ajungem la o mn d copii speriai -atuncea s le spunem la unii c poa s vin cu noi acas la alii c tre s rmn acolo? Nu, nu, tu eati mai bun dect atta. Ei bine, am acordu vostru, preteni? ntrebarea i-a luat prin surprindere, aa c a urmat un moment de ezitare, dar apoi strigtele scoase din toat inima umplur sala, iar minile erau ridicate i mpreunate n aer, pumnii strni i vocile ridicate ntr-o larm

general. Grinzile Zaalului se zguduir i din semintunericul n care plutea acoperiul cteva psri speriate trezite din somn ncepur s zboare bezmetice prin sal strnind un nor de praf care se lsa uor peste mulime. John Faa ls larma s continue pentru un moment i apoi ridic mna pentru a face linite din nou. O s-avem nvoie d ceva timp ca s ne organizm. Vreau ca toi capii d familie s perceap o tax s-o-ncaseze. O s ne-ntlnim aicea din nou peste trei zile. Pn atunciea o s vorbesc cu copilu dspre care v-am pomenit mai dvreme, cu Farder Coram, -o s facem un plan p care s vi-l spunem cnd ne-ntlnim. Noapte bun la toi. Prezena lui masiv, simpl i greoaie era ndeajuns pentru a-i calma. Pe msur ce publicul ncepu s se scurg prin uile masive n noaptea rece spre brcile care i ateptau sau spre barurile deja aglomerate ale micii aezri, Lyra i opti lui Ma Costa: Cine sunt ceilali de pe podium? Capii la se familii, -lalaltu-i Farder Coram. Era uor s i dai seama la ce se referea cnd a pomenit de cellalt, pentru c el era cel mai btrn de acolo. Mergea n crj i tot timpul ct sttuse n spatele lui John Faa tremurase de parc avea friguri. Vino, spuse Tony. Ai face bine s te duci s-l salui p John Faa. S-i zici Lord Faa. Nu- ce-o s te-ntrebe, da ai grije, s spui numa advru. Pantalaimon era vrabie i sttea curios pe umrul Lyrei, cu gheruele nfipte adnc n haina din piele de lup, n timp ce Lyra mergea dup Tony prin mulime, ajungnd n cele din urm la podium. Tony o ridic. tiind c toi care rmseser n sal o urmreau cu atenie i contient de mia de suverani pe care o valora dintr-o dat, Lyra roi i ezit. Pantalaimon se repezi la pieptul ei i deveni pisic slbatic, se aez n braele ei i ssi uor uitndu-se mprejur. Lyra simi cum o mpinge cineva i pi spre John Faa. Era aspru, serios, masiv i fr expresie, mai mult ca un stlp de piatr dect ca un om, dar se opri i ntinse mna. Cnd Lyra i puse mna n mna lui, aceasta aproape c dispru. Bine ai venit, Lyra, spuse el. De aproape, Lyra i auzi vocea bubuind ca pmntul nsui. Ar fi avut foarte mari emoii dac n-ar fi fost Pantalaimon i faptul c expresia

ngheat a lui John Faa se mai nclzise un pic. O trata cu foarte mult blndee. Mulumesc, Lord Faa, spuse ea. Acuma, vino-n camera d discuii -o s vorbim, spuse John Faa. i-au dat bine s mnnci, la Costa? O, da. Am mncat ipari la cin. ipari advrai, d Fen, presupun. Camera de tratative era un loc confortabil, cu un foc puternic i dulapuri pline cu argintrie i porelanuri i o mas mare nnegrit de vreme, la care erau trase dousprezece scaune. Ceilali brbai care fuseser pe podium plecaser, dar btrnul care tremura era nc mpreun cu ei. John Faa l ajut s se aeze pe un scaun de la mas. Acuma, tu stai aiciea, n dreapta mea, i spuse John Faa Lyrei, iar el se aez n capul mesei. Lyra sttea fa n fa cu Farder Coram. Era puin nspimntat de faa lui ca un craniu i de tremuratul lui nencetat. Daimonul lui era o pisic frumoas, de culoare ruginie, mare, care pi uor peste mas, cu coada arcuit i-l inspect elegant pe Pantalaimon printr-o uoar atingere a nasului, dup care se cuibri n braele lui Farder Coram, cu ochii pe jumtate nchii i torcnd ncet. O femeie, pe care Lyra nu o observase pn atunci, iei din umbr aducnd o tav cu pahare pe care o aez lng John Faa, dup care fcu o plecciune i iei. John Faa i turn nite trie de ienupr dintr-o plosc de piatr pentru el i pentru Farder Coram i vin pentru Lyra. Aa, dci, spuse John Faa, ai fugit, Lyra. Da. i cine era doamna d care-ai fugit? Se numea doamna Coulter. i credeam c e drgu, dar am descoperit c ea era una dintre Cobleri. i am auzit pe cineva care spunea ce sunt Coblerii, c se numesc Comitetul de Oblaii i c ea l conducea, fusese ideea ei. i fceau cu toii un plan, habar n-am ce era, doar c voia s m fac s i ajut, s le-aduc copii. Dar n-au tiut niciodat N-au tiut ce? Pi, mai nti n-au tiut c eu cunoteam nite copii care fusese luai. Prietenul meu Roger, biatul de la Buctria Colegiului Jordan, i Billy Costa, i o fat de la Piaa Acoperit din Oxford. i nc ceva Unchiu meu, da, Lordul Asriel. I-am auzit vorbind despre cltoria lui n Nord, i

nu cred c are nimic de-a face cu Coblerii. Fiindc i-am spionat pe Stpnul i pe nvaii de la Jordan, da, m-am ascuns n dulap n Camera de Odihn, unde n-are voie s intre nimeni n afar de ei, i l-am auzit cum le spunea cte toate despre expediia n Nord, i despre Praful pe care l-a vzut, i a adus napoi capul lui Stanislaus Grumman, la n care ttarii fcuse o gaur-n el. -acuma Coblerii-l in nchis undeva. l pzesc urii cu armur. i eu vreau s l salvez. Era ntrtat i hotrt, aa cum sttea acolo, un ghem de fat iit pe sptarul nalt, din lemn sculptat al scaunului. Cei doi btrni nu se putur abine s nu zmbeasc, dar, pe cnd zmbetul lui Farder Coram era o expresie ezitant, plin i complicat, ce i tremura pe fa ca o raz de lumin alergnd dup umbre ntr-o zi vntoas de Martie, zmbetul lui John Faa era calm, cald, simplu i blnd. Mai bine ne spui ce ai auzit c spunea unchi tu n sear-aia, spuse John Faa. S nu treci nimica cu vederea, ai grije. Spune-ne tot. Lyra aa fcu, mai rar ns dect le spusese celor din familia Costa, dar i cu mai mare sinceritate. i era team de John Faa, i lucrul de care i era team cel mai ru era blndeea lui. Cnd termin, Farder Coram vorbi pentru prima dat. Vocea lui era plin i muzical, cu tot att de multe tonuri n ea ca i culoarea blniei daimonului su. Praful sta, spuse el, l-au mai numit vreodat i altfel, Lyra? Nu, numai Praf. Doamna Coulter mi-a spus ce este: particule elementare, dar asta e tot ce-a spus, numai aa i-a spus. i ei cred c dac fac un anumit lucru copiilor pot afla mai multe despre el? Da. Dar nu tiu ce. Dect c unchiu meu Mai e ceva ce am uitat s v spun. Cnd le arta diapozitivele, a mai fost unul. Era Vjiala Eara ce? ntreb John Faa. Aurora, zise Farder Coram. Aa e, Lyra? Da, asta e. i n luminile Vjielii, era ca un fel de ora. Cu turnuri i biserici i cupole i toate astea. Era niel cam ca Oxfordu, aa am crezut eu, oricum. i unchiu Asriel, el era interesat mai mult de asta, cred, da pe Stpn i pe ceilali nvai i interesa mai mult Praful, ca pe doamna Coulter i pe Lordul Boreal i toi oamenii ia. neleg, zise Farder Coram. Asta este un lucru foarte interesant.

Acuma, Lyra, spuse John Faa, o s-i spun ceava. Farder Coram, aicea, e un om nlept. El e clarvztor. El poa s vad. -a urmrit tot ce-a fost cu Prafu, Coblerii i Lordu Asriel i toate alilalte i te-a urmrit i p tine, Lyra. D fiecare dat cnd familia Costa s ducea la Oxford, sau nc fo ase familii, s-ntorcea cu cte-o tire. Dspre tine, copil. tiai? Lyra scutur din cap. ncepea s-i fie fric. Pantalaimon gemea, prea ncet ns ca cineva s-l aud, dar ea l simi n vrful degetelor pe care le avea adnc cufundate n blana lui. Oho, da, da, spuse John Faa, tot ce fceai ajungea acieea la Farder Coram. Lyra nu mai putu s reziste. N-am stricat-o, jur! Zu! A fost doar niel nmol! i nici n-am apucat s ajungem prea departe. Dspre ce vorbeati, copil? zise John Faa. Farder Coram rse. n momentul n care ncepu s rd tremuratul i se opri i faa i deveni luminoas i tnr. Dar Lyra nu rdea. Cu buze tremurnde, spuse: i chiar dac am fi gsit cepul, nu l-am fi scos niciodat! A fost doar o glum. N-am fi scufundat-o niciodat, zu, jur! Apoi John Faa ncepu s rd i el. Trnti o palm pe mas att de tare nct paharele zornir; umerii lui masivi se cutremurau i trebui s i tearg lacrimile din ochi. Lyra nu mai vzuse aa ceva n viaa ei nu auzise un aa tunet i un aa cutremur; era ca un munte care rdea. Ohoho, ohoho, da, da, zise el, dup ce se mai potoli puin, am aflat i d asta, pacoste mic! nu cred c d atuncea familia Costa a mai clcat p frundeva fr s i s-aduc aminte d asta! B, Tony b, s lai, b, p cineva d paz p barc, b Costa, c paicea umbl nete fetie rele d tot, rdea lumea. Hh, povestea asta a fcut ocolu-n Fens, copil. Da n-o s te pedpsim pentru asta. Nu, nu! Linitte-te. Se uit la Farder Coram, i cei doi btrni se puser pe rs din nou, dar de data aceasta mai potolit. Iar Lyra se simi mulumit i n siguran. Pn la urm, John Faa ddu din cap i deveni din nou serios. Ce sponeam io, Lyra, e c noi tim totu dspre tine, d cnd earai mic. D cnd te-ai nscut. Treb s tii i tu ce tim noi. Nu pot s ghiceasc ce a spus la Colegiu Jordan dspre originili tle, da nici ei nu tie advru tot. i-a zis frodat cine-s prinii ti?

Acum Lyra era complet nucit. Da, spuse ea. Mi-au spus c eram au spus c ei au spus c Lordul Asriel m-a dat n grij acolo pentru c mama i tatl meu au murit ntr-un accident aviatic. Asta mi-au spus. A, da? Ai bine, copil, acuma o s- spun o poveaste, o poveaste advrat. Io tiu c-i advrat c me-a spus-o o gitanc, i toate gitancile i zce numa advru luJohn Faa i Farder Coram. Aa c uite care-i advru dspre tine, Lyra. Tat-tu n-a murit n niciun fel d accidnt aviatic, penc tat tu este Lordu Asriel. Lyra rmase stan de piatr; sttea cu gura cscat pironit n scaun. Uite cum s-a-ntmplat, continu John Faa. Cnd eara tnr, Lordu Asriel s-a dus-ntr-o expdiie d explorare-n Nord, s-a-ntors c-o mare avere. eara un om cu mare personalitate, iute la mnie da plin d pasiune. Iar mama ta eara ea o fameie plin d pasiune. Nu eara d viaa nobil ca el, da eara o fmeie dteapt. Eara chiar nvat, -ia d a vzut-o zc c era foarte frumoas. Ea i cu tat-tu s-a-ndrgostit unu d altu imediat ce s-a vzut. Ncazu eara c mam-ta eara dja mritat. S mritase cu un politician. Eara membru la partidu Regelui, i unu dntre cei mai apropiai consilieri la Rgele. Un om cu mare carier. Acuma, cnd mama ta a descoperit c eara grea cu copil, s-a temut s-i spuie lu sou ei c nu era al lui copilu. i cnd s-a nscut adictelea tu, copil era limpde ca lumina soarilui, dup cum artai, c nu prea voisei ca s smeni cu domnu politician, ci numa cu tat-tu adevrat, iar ea s-a gndit c eara mai bine s te-ascunz, i s dea zvonu c-ai murit. Aa c te-a dus n Oxfordshire, unde taic-tu avea nete propriti, -ai fost datn grij la o fameie gitanc, care s t creasc. Da cineva i-a optit lu sou ei ce s-ntmplase, iar el a venit ct a putut d repede, a ntors pe dos coliba n care sttuse gitanca, numai c ea fugise la conac, iar sou s-a dus dupe ea, ntr-o ferbineal criminal. Tat-tu era la vntoare da i-a trimis solie s vin repede a sosit p cal chiar n momentu-n care sou lu mama ta eara la picioarele scrii mari. nc un moment n plus ar fi forat ua dulapului n care stetea ascuns gitanca mpreun cu tine, da Lordul Asriel a venit i l-a provocat la duel i s-au btut chiar acolo, iar Lordul Asriel l-a omort. Femeia gitanc a vzut i a auzit totu, Lyra, i aa s face c noi tim acuma. Dupaia a urmat un mare proces. Tat-tu nu-i omu care s nu reconoasc sau s-ascunz advrul, i i-a lsat p

judectori c-o problem. Omorse, advrat, fcuse vrsare d snge, da- apra casa copilu d un duman. P d alt parte, legea prmite oricrui om s-i rzbune soia de-i atacat, iar avocaii mortului a argumentat c exact asta fceau. Czu a durat sptmni ntregi s-a scris volume volume d pledoarii depozii. Pn la urm judctorii l-a pedepsit p Lordu Asriel lundui toat averea itoate pmnturili, aa c el a ajuns srac; fusese mai bogat dct un rge. Ct dspre mama ta, ea nu voia s-aibe nimic d-a face cu asta, nici cu tine. -a-ntors spatle. Doica gitanc mi-a spus c d multe ori i-erea fric d cum o s te tratze mama ta, fiindc eara o fmeie mndr i rea. -atta dspre ea. p-orm mai earai tu, Lyra. Dac treaba-ar fi ieit altfl, ai fi putut s fii crescut pntre gitani, fiindc fmeia a cerut n genunche la curte ca ste lase la ea; da noi, gitanii, n-avem aotoritate n faa la oamenii d la Curte. Curtea a hotrt c treb s t duc la o Mnstire, aa a i fost, te-a dus la Surorile Supunerii, la Watlington. Tu nu- aduci aminte. Da Lordu Asriel nu potea s sufre una ca asta. Avea o ur p mnstiri p clugri i clugrie, fiind om cu greutate, ntr-o zi a vnit clare la mnstire te-a loat dacolo, nu ca s te creasc el singur, nici s te dea la gitani, ci te-a dus la Colegiu Jordan, nfruntnd p legiuitori. legiutorii a lsat s fie-aa. Lordu Asriel s-a ntors la explorrle lui, iar tu ai crescut la Colegiu Jordan. Singuru lucru p care l-a spus tattu, singura condie p care-a pus-o, a fost ca mam-ta s nu fie lsat ste vad. Dac ncearca frodat s fac asta, trebea mpiedecat el s fie ntinat, penc acu toat foria din firea lui s rvrsase mpotriva ei. Stpnu a promis solemn c-aa o s fac; timpu-a trecut. i porm a venit toat agetaia asta cu Prafu. i pste tot n ar, pste tot n lume, nlepii a-nceput s s-ngrijorze. Nu erea treaba noastr, a gitanilor, pn cnd n-a-nceput s despar copiii notri. Atuncea am dvenit noi intrsai. Da noi avem rlaii n tot felu d locuri, d nici nu-i trce pn cap, chiar la Colegiu Jordan. Tu nu tii, da ceneva a vegheat asupra ta ne-a spus totu ce s-ntmpla cu tine, d cnd ai pus prima uoar picioru acolo. C noi avem un intres spcial cu tine, iar gitanea la care ai stat nu s-a oprit neciodat s-i fac griji pntru tine.

Cine veghea asupra mea? ntreb Lyra. Simea c e nemaipomenit de important i era ciudat c toate faptele ei erau obiectul ateniei ntr-un loc att de ndeprtat. Eara un srvitor d la Buctrie. Eara Bernie Johansen, patisrul. E p jumtate gitan; tu n-ai tiut asta, io-s sigur. Bernie era un om blnd i solitar, unul dintre puinii oameni al cror daimon era de acelai sex ca i el. La Bernie ipase ea disperat, atunci cnd fusese luat Roger. i Bernie le spusese gitanilor totul, se minuna ea acum. Dci, orcum, continu John Faa, am auzit c-ai plecat d la Colegiu Jordan cum s-a-ntmplat n momentu-n care Lordu Asriel eara inut prizoner nu putea ca s i mpedice. ne-am amintit ce-i spusse Stpnului c nu trebea s fac neciodat, ne-am adus aminte c omu cu care s mritase mama ta, politicianu p care l-a omort Lordu Asriel, s numea Edward Coulter. Doamna Coulter? bigui Lyra stupefiat. Ea e mama mea? Da, ea e. dac tat-tu ar fi fost liber, ea n-ar fi avut neceodat coraju s-l nfrunte, iar tu ai fi -acuma tot la Colegiu Jordan, fr s tii nmica. Dar ce-a fcut Stpnu, d ce te-a lsat s pleci, sta-i greu dnels, e un meter p care nu pot ca s-l explic. Avea sarcina ca s aibe grij d tine. Tot ce puot io s ghecesc e c ea are o oarece putere asupra lui. Lyra nelegea acum purtarea ciudat a Stpnului din dimineaa n care plecase de la Oxford. Dar n-a vrut s spuse ea, ncercnd s-i aminteasc exact. El eu a trebuit s m duc mai nti s m-ntlnesc cu el dimineaa, devreme de tot, i nu trebuia s-i spun doamnei Coulter. Era ca i cum voia s m protejeze de doamna Coulter Lyra se opri i se uit ngrijorat la cei doi brbai mai tineri i apoi decise s le spun tot adevrul despre Camera de Odihn. i mai era ceva, tii. n seara aia cnd m-am ascuns n Camera de Odihn l-am vzut pe Stpn ncercnd s-l otrveasc pe Lordul Asriel. Lam vzut cum a pus o pudr n vin i i-am spus lui unchiu iar el a rsturnat decantorul de pe mas i l-a vrsat. Aa c eu i-am salvat viaa. N-am neles niciodat cum de Stpnul voia s-l otrveasc, pentru c Stpnul era ntotdeauna att de blnd. i pe urm, n dimineaa n care trebuia s plec m-a chemat la el n birou devreme de tot, i a trebuit s m duc n

secret, s nu m vad nimeni de tot, i mi-a spus Lyra i scotoci mintea ncercnd s-i aminteasc exact cuvintele pe care i le spusese Stpnul. Fr niciun rezultat; scutur din cap. Singurul lucru pe care l-am putut nelege este c mi-a dat ceva, i trebuia s-l in secret de ea, de doamna Coulter. Cred c nu se-ntmpl nimic dac v-art Bg mna n buzunarul hainei i scoase pachetul nvelit n catifea. l puse pe mas i simi curiozitatea masiv i simpl a lui John Faa i inteligena ascuit a lui Farder Coram, ambele ndreptate asupra obiectului, ca raza unui reflector uria. Dup ce a dezvelit alethiometrul, Farder Coram a fost cel care a vorbit primul: Nu credeam c o s mai dau vreodat cu ochii de aa ceva. Este un instrument de interpretat simboluri. i-a spus Stpnul ceva despre el, copil? Nu, doar c trebuie s-mi dau seama eu singur cum trebuie s-l citesc. i i-a zis alethiometru. Ce-nsamn asta?, ntreb John Faa ntorcndu-se spre tovarul su. E un cuvnt grecesc: cred c vine de la aletheia, care nseamn adevr. E o msur a adevrului. Ai reuit s descoperi cum s l foloseti? ntreb el. Nu. Tot ce pot e s fac limbile asta trei scurte s-arate imagini diferite, dar nimic, ns, cu acul. Se duce n toate prile. n afar de unele di, tii, unele di, cnd m concentrez, tii, pot s fac acu-sta lung s se duc ntro parte sau n alta doar gndindu-m la asta. Cea face sta, Farder Coram? ntreb John Faa. cum l ceteti? Toate imaginile de pe margine, spuse Farder Coram, nclinnd alethiometrul delicat nspre privirea opac i puternic a lui John Faa, sunt simboluri i fiecare reprezint o serie ntreag de lucruri. Uite, ancora asta, de exemplu. Primul neles este sperana, pentru c sperana te ine legat de ceva, ca o ancor, ca s nu te dai btut. Al doilea neles este stabilitatea. Al treilea neles este de obstacol, piedic sau prevenire. Al patrulea este marea. i aa mai departe, pn la zece, doisprezece, poate o serie infinit de nelesuri. le tii p toate?

Le tiu pe unele, dar ca s l poi citi cu adevrat, i trebuie cartea. Am vzut cartea i tiu unde este, dar nu o am. Bine, ntoarce-te la ce sponeai, spuse John Faa. Zi cum puoi s ceteti aa. Ai trei limbi pe care le poi controla, explic Farder Coram i le poi folosi s pui o ntrebare. Indicnd trei simboluri, poi s ntrebi orice-i poi imagina, pentru c sunt foarte multe niveluri de neles pentru fiecare. Dup ce ai formulat ntrebarea, acul se mic i arat anumite simboluri care-i dau rspunsul. Da cum tie iei la ce nlesuri te gndeati tu cnd puoi ntrbarea? spuse John Faa. Aa, nu tie singur. Merge numai dac cel care ntreab ine n minte toate nelesurile o dat. Mai nti trebuie s tii toate nelesurile i astea-s mai mult de o mie. Pe urm tre s poi s le ii n minte fr s te agii sau s te grbeti s primeti un rspuns i doar s te uii la ac n timp ce se mic. Dup ce i-a terminat cursul, i dai seama care e rspunsul. Io tiu cum merge c am vzut cndva cum l folosea un nelept din Uppsala, atunci a fost singura dat cnd am dat cu ochii de un instrument ca sta. tii ct de rare sunt? Stpnul mi-a spus doar ase n toat lumea, spuse Lyra. Oricare ar fi numru, da tre s fie mic. l-ai inut scret d doamna Coulter, aa cum i-a spus Stpnul? ntreb John Faa. Da, dar daimonul ei obinuia s intre la mine n camer. i sunt sigur c l-a gsit. Aha, da. Vez tu, Lyra, io nu dac noi o snelgem vrodat ntregu adevr, da uite cum vd io problema, dup cte pot s-mi dau seama. Stpnu a premit nsrcinare d la Lordu Asriel s aib grije de tine ste in dparte d mam-ta. asta a i fcut, timp de zce ani mai bine. Dup-aia, prietnii doamnii Coulter din Beseric a ajutat-o s-nfiineze Comitetu sta d Oblaii, din ce motiv nu tim, i uit-o dodat, aa, la fel d putrnic n ale ei ca i Lordu Asriel n lumea lui. Prnii ti, dou mari puteri ale lumii, iar Stpnu Colegiului Jordan nndu-te n echelibru ntre iei. Acuma, Stpnu avea o mie d treburi d care trebuea s s ocupe. Prima grije eara Colegiu i nvtura dacolo. Aa c dac vede fro amenenare

la adresa asta, trebe s fac ceava. Iar n ultimu timp Beserica, s tii, Lyra, a devenit din ce n ce mai aotoritar. Acuma tre s fie consilii pntru una, consilii pntru aielalt; s vorbeate c ar vrea s renfiinze Instituia Inchiziei, Doamne fereate! Iar Stpnu treb s peasc cu mare bgare d seam pntre toate puterile-astea. El treb s menin Colegiu Jordan d partea dreapt a Besercii, dac nu, Colegiu va peri d tot. o alt grije a Stpnului eati tu, copil. Bernie Johansen ne-a spus mereu clar lucru-sta. Stpnu Colegiului Jordan ceilali nvai te iubea ca p propriul lor copil. Ar fi fcut orice ca s te tie-n siguran, nu numai pen c-i promiseser lu Lordu Asriel, ci aa, doar d dragu tu. Aa c dac Stpnu te-a trdat la doamna Coulter, dup ce-i promesese Iu Lordu Asriel c n-o s-o fac, treb s fi crezut c, n ciuda tuturor aparenlor, eati mai n sigoran cu ea dct la Colegiu Jordan. i cnd a vrut s l otrveasc p Lordu Asriel, treb s fi crezut c ce fcea Lordu Asriel i punea p toi dacolo n pericol, sau poate chiar p noi, p toi, i lumea ntreag. l vd p Stpn ca un om care treb s fac nete alegeri grle; orice hotrre-ar loa, muli or avea d suferit, da dac ia hotrrea-aia dreapt, atuncea va face un ru mai mic dect dac ar loa-o paielalt. Dumnzeu s m fereasc s am frodat nevoie s iau dcizii d felu sta. atuncea, cnd a ajuns la momentu n care trebea s te lase s pleci, i-a dat cititoru d simboluri i te-a pus s juri c l pstrezi n sigoran. M ntreb ce o fi avut n minte cnd i l-a dat; c tu nici mcar nu puteai s l ceteti, nu m prinz la ce s-o fi gndit. A spus c Unchiul Asriel a prezentat alethiometrul n faa Colegiului, cu ani n urm, spuse Lyra, chinuindu-se s-i aminteasc exact. Ar fi vrut s mai spun ceva, dar atunci a btut cineva la u i a trebuit s se opreasc. Iar eu am crezut c poate voia s-l in secret i de Lordul Asriel. Sau poate chiar invrs, spuse John Faa. Ce vreai s spui John? ntreb Farder Coram. Poate c avea de gnd s-i cear Lyrei s i-l dea napoi Lordului Asriel, ca un fel d recompens pentru c-a-ncercat s-l otrveasc. Poate credea c pericolu din partea lu Lordu Asriel trecuse. Sau c Lordul Asriel ar putea s citeasc cu nelpciune din ce spune instromentul i astfel s s opreasc din ceea ce face. Dac Lordu Asriel e acuma nut

prizoner, instrumentu l-ar putea ajuta ca s scape. Aa, Lyra, pi mai bine ei cititoru d simboluri -ai grije d el, acuma n-am nicio team s-l las p mna ta. Da s-ar potea s vie un timp n care noi s-avem nvoie s-l cetim, i cred c atuncea o s i-l cerem. mpturi catifeaua peste el i l mpinse napoi pe mas. Lyra voia s pun tot felul de ntrebri dar deodat i se fcu ruine de omul acesta masiv, cu ochii lui mici, att de ageri, dar i blnzi, care te priveau dintre pungi i riduri. Trebui totui s ntrebe un lucru. Cine era femeia gitan care m-a ngrijit? Ei, cum aea, eara mama lu Billy Costa, d bun sam. Da ea nu -a spus nimica, c n-am lsat-o io, da ea tie ce vorbim noi aciiea, aa c acuma e dat tot n vileag. Acuma, ai face bine s te duci napoi la ea. Ai dstule lucruri la care s te gndti, copil. Dup ce-o trece trei zile, avem alt Sfat -o s discutm tot ce-i d fcut. S fii cuminte. Noapte bun, Lyra. Noapte bun, Lord Faa. Noapte bun, Farder Coram, spuse ea politicos, strngnd la piept alethiometrul cu o mn iar cu cealalt ridicndu-l pe Pantalaimon. Amndoi brbaii i zmbir cu cldur. Dup ua de la camera de discuii o atepta Ma Costa, ca i cum nimic nu s-ar fi ntmplat de cnd Lyra se nscuse. Mama de pe barc o strnse n braele ei mari i o srut nainte de a o trimite la culcare. Frustrare Lyra trebui s se adapteze la propria ei poveste, iar asta nu se putea face ntr-o zi. S-l vad pe Lordul Asriel ca tatl ei mai era cum mai era, dar s accepte c doamna Coulter e mama ei nu-i prea nici pe departe att de uor. Cu cteva luni n urm, ar fi fost, bineneles, ncntat; i ddea seama de asta i se simea total debusolat. Dar fiindc era Lyra, nu se frmnt prea mult timp; ntregul Fen rmsese de explorat i muli copii gitani de uimit. nainte de a se termina cele trei zile, Lyra devenise expert n mnuirea unei luntri (cel puin aa credea ea) i i adunase un grup de acolii, spunndu-le poveti despre preaputernicul su tat, luat prizonier att de nedrept.

i pe urm, ntr-o sear, Ambasadorul Turc a fost invitat la Jordan s ia cina. i avea ordine de la Sultan n carne i oase ca s-l omoare pe taicmiu, da, i avea un inel pe deget cu o piatr gurit i plin cu otrav. i cnd s-a servit vinul a fcut aa c parc voia s ajung la ceva cu mna peste paharul lui taic-miu i a pus otrava nuntru. A fost att de repede nct nimeni nu l-a vzut da Ce fel d otrav? ntreb o feti slab la fa. Otrav dintr-un arpe dsta, special, turcesc, invent Lyra, pe care-l prinde cntnd la fluier ca s-l ademeneasc afar i p urm i arunc un burete mbibat n miere i arpele l muc i nu mai poate s-i scoat colii i p urm l prinde i i scoate veninu. Oricum, tata vzuse ce fcuse turcu i zice, domnilor, propun s nchinm n cinstea prieteniei dintre Colegiul Jordan i Colegiul Izmir, care era colegiul de care inea ambasadorul turc. i pentru a demonstra dorina noastr de prietenie, a zis, vom face schimb de pahare i vom bea fiecare vinul celuilalt. i atunci ambasadorul s-a ars, c nu putea s refuze s bea fr ca asta s fie luat ca o insult de moarte, i nu putea nici s bea, c tia c e otrvit. S-a fcut galben i a leinat chiar acolo, la mas. i cnd i-a revenit, toi stteau, ateptau i se uitau la el. i a trebuit ori s bea vinu, ori s recunoasc exact ce a fcut. i, ce-a fcut? L-a but. I-au trebuit cinci minute ntregi ca s moar, i s-a chinuit ru de tot. Ai vzut cum s-a-ntmplat? Nu, c fetele n-are voie la Marea Mas. Da i-am vzut cadavrul dup aia, cnd l-au scos. Pielea era toat uscat i stafidit ca un mr vechi i ochii i ieea din cap. De fapt a trebuit s-i mping napoi n orbite i aa mai departe. ntre timp, la periferia inutului Fen, poliia ciocnea pe la toate uile, scotocea podurile i oproanele, verifica documente i interoga pe oricine pretindea c a vzut o feti blond; iar n Oxford cutrile erau i mai acerbe. Colegiul Jordan era ntors pe dos; scotocit din ultima cmru prfuit pn n cel mai ndeprtat col al pivniei, i la fel se ntmpla i cu Colegiile Sf. Gabriel i Sf. Mihail, pn cnd mai-marii celor trei colegii au fcut un protest colectiv n care i afirmau drepturile lor ancestrale. Singura noiune pe care Lyra o avea cu privire la cutrile care se

desfurau pentru ea era huruitul nencetat al motoarelor cu gaz ale aparatelor de zbor care mpnzeau cerul. Nu se vedeau din cauza perdelei joase de nori iar prin statut, aparatele de zbor trebuiau s se menin la o anumit nlime peste inuturile Fen, dar cine tie ce mainrii viclene de spionat ar putea avea la bord? Mai bine s stai la adpost cnd le auzi, sau s-i pui gluga de scai ca s-i acoperi prul care te d de gol. i o descusu pe Ma Costa ca s afle fiecare detaliu al naterii i povetii ei. i esu micile detalii ntr-o tapiserie mental chiar mai clar i mai puternic dect povetile pe care le inventa, i retri iar i iar fuga de la colib, ascunsul n dulap, provocarea strigat cu o voce aspr, ncletarea sbiilor Sbii? Doamne, copil, vesezi? spuse Ma Costa. Domnu Coulter avea o arm, Lordu Asriel i-a zburat-o din mn i l-a dobort cu o lovitur. P urm s-a auzit dou pucturi. M mir c nu- aduci aminte, crez c tre s- aminteti, chiar dac erai aa mititic. Prima puctur erea domnu Coulter, care ajunsese la pistol i a tras, iar a doua a fost Lordu Asriel care i l-a smuls din mn a doua oar i l-a ndreptat ctr el. L-a lovit ezact ntre ochi i i-a zburat creierii. i p urm, a zis, rspicat i nemicat ca o stan d piatr, iei afar, madam Costa, i adu i copilu, pentru c tu scoateai nete urlete, tu i cu daimonu sta al tu, amndoi. i te-a luat n brae i te-a legnat i te-a pus pe umerii lui mergnd ncolo i-ncoace i rznd vesel, cu mortu la picioare i a poruncit s-i aduc vin i mie mia poruncit s mtur duumeaua. Pn cnd Ma Costa termin de repovestit a patra oar, Lyra fu perfect convins c i amintea ea singur totul i chiar se oferi s adauge nite detalii cu privire la culoarea hainei pe care o purta Ma Costa i despre blnurile i hainele care atrnau n dulap. Ma Costa rse. i, de fiecare dat cnd era singur, Lyra i lua alethiometrul i se apleca asupra lui ca un ndrgostit asupra imaginii iubitei lui. Deci, fiecare imagine avea mai multe nelesuri, nu-i aa? De ce n-ar ncerca ea s le descifreze? Nu era ea fiica Lordului Asriel? Aducndu-i aminte ce spusese Farder Coram, ncerc s i concentreze mintea asupra a trei simboluri luate la ntmplare i mic din rotie pn cnd limbile ajunser n dreptul fiecruia. Descoperi c dac inea alethiometrul doar aa, n palme i se uita la el ntr-un anumit fel, meditativ, ca i cum s-ar fi gndit la el, acul cel lung ncepea s se mite

mai cu neles. n loc de sriturile fr nicio noim de colo-colo pe cadran, l vedea cum se leagn uor, de la o imagine la alta. Uneori se oprea la trei, alteori la dou, alteori la cinci sau mai multe simboluri, i dei nu nelegea nimic din asta, se simea invadat de o bucurie calm i adnc n timp ce se uita la alethiometru, ceva total diferit de tot ce mai trise pn acum. Pantalaimon se ghemuia peste cadran, uneori n form de pisic, alteori de oricel, micndu-i capul dup traiectoria acului, i o dat sau de dou ori amndoi fur deodat ptruni de o frm de neles ca i cnd o sgeat de lumin nise printre nori pentru a lumina o linie maiestuoas de dealuri, undeva, mult dup linia orizontului vizibil i la care nu te-ai fi putut gndi niciodat. i Lyra se nfiora n acele momente, la fel cum se nfiora de fiecare dat cnd auzea pomenit cuvntul Nord. Astfel, cele trei zile se scurser cu un du-te-vino ntre mulimea de brci i Zaal. Apoi sosi seara celei de-a doua Adunri. Sala era mai aglomerat dect data trecut, dac aa ceva era posibil. Lyra i familia Costa ajunser la timp ca s se poat aeza n fa i, imediat ce luminile plpitoare anunar c sala era arhiplin, John Faa i Farder Coram i fcur apariia pe podium i luar loc n spatele mesei. John Faa nu trebui s fac semn ca s se fac linite; fu de-ajuns s i pun minile mari pe mas i s se uite, de sus n jos, la oameni i murmurul ncet. Ei bine, ncepu el, ai fcut aa cum v-am spus. i mai bine dect am sperat. Acuma o s cheam la mine p capii celor ase familii, s vin acieea sus s predea auru i s lege fgduielile. Nicholas Rokeby, tu eti primu. Un brbat solid, cu barba neagr, urc pe podium i puse pe mas o pung grea, din piele. Asta-i auru nostru, spuse el. i mai dm trei opt d oameni. Mulumesc Nicholas, spuse John Faa. Farder Coram scria pe hrtie. Primul brbat rmase n picioare la captul podiumului pe cnd John Faa l strig pe urmtorul i apoi pe urmtorul; fiecare venea, lsa o pung pe mas i anuna numrul de oameni pe care i putea aduce. Lyra remarc daimonul-oim balansndu-se de pe un picior pe altul i desfcndu-i aripile n momentul n care banii familiei Stefanski i promisiunea de douzeci i trei de oameni erau aternute naintea lui John Faa.

Dup ce toi cei ase capi de familie trecur pe la podium, Farder Coram i art hrtia lui John Faa, care se ridic n picioare pentru a se adresa din nou celor din sal. Prieteni, am fcut o oaste d o sut i aptzeci d oameni. V mulumeasc cu mare mndrie. Ct dspre aur, puot s spui sigur, dupe cntrit, c ai spat adnc n cuferele voastre i mulumirile mele ias din nou ctr voi pentru asta. Ce-avem d fcut n continuoare easte aea: meargem s-nchiriem un vapor navigm spre Nord i-i gsim p copii le dm drumu. Din ceea ce tim, e c s-ar puotea s fie nevoie i d lupt pacolo. N-ar fi asta nici prima oar, nici ultima oar, da pn-acuma n-a trebuit s ne loptm cu oameni dtia carea fur copii treb s fim erei din caleafar. Da n-o s ne-ntoarcem noi fr copiii notri. Nu-i aa, Dirk Vries? Un brbat se ridic i spuse: Lord Faa, tii d ce i-a captorat p copii? Am auzit c-i o probleam tiologic. C-ar face un expriment, da ce feal d expriment, asta nu mai tim. Ca s- spun tot advru, nu tim nici mcar dac copiii peasc frun ru din asta. Da orce-ar fi, bun, ru, ei n-are niciun drept s ias n poterea nopii i s smulg copelaii din inima fameliei lor. Nu, Raymond van Gerrit? Omul care vorbise la prima ntlnire se ridic n picioare i spuse: Copilu sta, John Faa, la d sponeai c-i cutat, sta d st-n rndu din fa acuma. Am auzit c nu-i om n tot Fensu s nu-i ntoarc casa cu susu-n jos ca s l caute p copilu sta. Am auzit c-n Parlament s vorbeate chiar acumea ca s ne rdice privilegiili noastre din moi strmoi din cauza la copilu sta. Da, prieteni, zise el peste murmurul i frnturile de vorbe ale oamenilor de-a dreptul ocai, o s-adopte o leage pn care s ne ia nou dreptu d a ne mica liber n afar din Fens. Acuma, Lord Faa, ce vreiam nuoi s tim easte: cine-i copila asta pen care-am puotea noi ca s ptimim atta? Nu-i copil d gitan, ceal pon dupe cum am auzit. Atuncea, cum s face c un copil d oreean ne pune p noi tuo ntr-un atta d mare pericol? Lyra se uit n sus la corpul masiv al lui John Faa. Inima i se zbtea att de tare nct abia putu auzi primele cuvinte din rspunsul acestuia. Acuma, d-i btaie, spune tot, Raymond, hai zi-i, nu te sfii! spuse el, vrei ca noi s-l predm p copilu sta la oamenii-ia d care fuge, e drept?

Brbatul sttea n picioare, ostentativ, ncruntndu-se i nu spunea nimic. Pi, poate c da, poate c nu, continu John Faa. Da dac ceneva are nevoie d motive pentru ca s fac bine, gndete-te la asta. Copila asta-i fata lu Lordu Asriel, neci mai mult, neci mai poin. pentru i d nu-i mai aminteate, Lordu Asriel-i la care-a intrvenit cu Turcu pentru veaa lu Sam Broekman. -a fost tot Lordu Asriel la d le-a dat brcilor gitneti trecere liber p tuoate canalele de p proprietatea lui. Lordu Asriel a fost la da susinut Actu Apelor n Parlament, spre marele i lungu nostru beneficiu. i Lordu Asriel a luptat zi nuoapte-n inundaiili din 53 -a srit-n ap d dou ori ca s-l scoat p tnru Ruud i p Nellie Koopman. Ai uitat? Roine, roine s- fie! tot acela Lord Asriel easte acuma nut n cel mai dprtat, rece ntunecos col d slbticie, nchis n fortreaa Svalbard. Treb io s v mai spun ce fel d creaturi l pzeate acolo? Iar copil-asta mic, d-i n grija nuoastr-acuma-i fata lui, iar Raymond van Gerrit ar da-o p mna la auotoriti pentru nic pace i linite. Aa e, Raymond? Rdic-te i rspunde, omule. Dar Raymond van Gerrit se scufundase n scaun i pentru nimic n lume nu s-ar mai fi ridicat. Un fonet de dezaprobare strbtu sala cea mare iar Lyra simi ruinea care trebuia s-l fi cuprins pe srmanul Raymond, mpreun cu o adnc mndrie la gndul bravului ei tat. John Faa se ntoarse i se uit la ceilali oameni de pe podium. Nicholas Rokeby, te pun rsponsabil s gseati un vas s fii cpetanul lui cnd plecm la drum. Adam Stefanski, vreau s iei comanda la arme i muniii s conduci lupta. Roger van Poppel, tu o s ai grije d tuoate proviziili, d la mncare pn la hainile d iarn. Simon Hartmann, tu o s fii vistiernicu, -o s dai socoteal la tuo d buna mpreal la auru nostru. Benjamin de Ruyter, vreau ca tu s te uocupi cu pionatu. Treb s-aflm multe lucruri i- dau ie misiunea asta, iar tu o s-i dai raportu lu Farder Coram. Michael Canzona, tu o s fii rsponsabil cu activetatea la cei patru conductori -o s dai raportu la mine, iar dac io o s mor, tu eati secundu meu -o s preiei comanda. Acuma, io am fcut ce trebea s fac un conductor, dac ceneva vrea s-i esprime dezacordu e liber s-o fac. Dup un moment, se ridic o femeie.

Lord Faa, n expdiia asta nu iai nicio femeaie saib grije d copchiii ia, dupe ce-i gsi? Nu, Nell. -aea avem foarte poin loc. copiii, d o s-i luom, o s fie mult mai bine ngrijii d noi dct cum a fost pnacuma. Da dac vezi c nu puoi s-i salvezi fr nete femei mascate p post d paznici sau ngrijitoare sau altceava? Pi, la asta nu m-am gndit, recunoscu John Faa. O s ne gndim sereos la asta cnd ne retragem n camera d discuii, ai promiseunea mea. Femeia se aez iar brbatul se ridic. Lord Faa, auz c spui c Lordu Asriel easte n captivetate. Face parte din planu tu s-l salvm i p el? C dac da, i dac e-n poterea la urii ia, aa cum crez io c-ai spus, o s-avem nvoie d mai mult d-o sut i aptezci d oameni. i ct d bun prieten ne-ar fi Lordu Asriel, io nudac-avem poterea s mergem atta d dparte. Adriaan Braks, nu greeati. Ce aveam io d gnd s fac erea s iu ochii i urechile dschise ca s vedem ce putem s-aflm cnd om fi n Nord. S-ar puotea ca noi s puotem s facem ceava ca s-l ajutm, i s-ar puotea s nu, dar ai ncredere n mine, c n-o s irosim ce ne-ai dat voi, aur i oameni, pentru alt motiv dct sta p care l-am spus aicea, da gsi copiii i da-i aduce acas. Se ridic o alt femeie. Lord Faa, noi nu tim ce le-a fcut Coblerii la copchiii notri. Am auzit cu toii c-a mears vorba d nite fapte d i s face pru mciuc. Am auzit d copchii fr cap, sau d copchii tian dou cusui mpreun sau dspre lucrur prea rle ca s le spui aicea. Da, am auzit cu toii d faptile-astea i vreau acuma s le dm la ieveal, s le spunem p leau. Acuma, dac descoperi ceva dn faptele-alea d- s rdic prun cap, Lord Faa, io sper c-o s faci o rzbunare apreg, aa cum s covine. Sper c n-o s lai gnduri d mil i buntate ca s te dea napoi d la o lovitur puternic, care s-ajung chiar la inema rutii d iad dacolo. i crez io sgur c vorbesc acuma pentru tuoate mamele d -a perdut un copchii. n timp ce femeia se aeza, toat sala fu cuprins de un murmur de aprobare. n tot Zaal-ul lumea aproba din cap. John Faa atept s se fac linite i spuse:

Nimica n-o s stea n calea minii mele, Margaret, n afar d judecat. Doar dac mna mea nu loveate n Nord pen ca s poat da o lovitur mai puoternic n Sud. S loveti cu o zi mai dvreme este inegal cu o lovitur dat d la sute d mile dprtare. tiu c st mult nferbntare n spatele vorbelor tale. Da dac v lsai cuprini d ferbineala asta, prieteni, facei ezact lucru d care v-am spus io s v ferii: v punei p voi mai presus d misiunea p care o avei d ndeplinit. Misiunea noastr aicea easte nti d salvare i porm d rzbunare. Asta nu e doar ca s ne satesfacem noi sntimentele. Sntimentele nu conteaz. Dac salvm copiii i nu putem ca s-i pedepsim p Cobleri, s cheam c-am ndplenit cea mai important sarcin. Da dac scopu nostru e s-i pedepsim p Cobleri mai nti i fcnd aea s perdem ansa s salvm copiii, atuncea nseamn c-am dat gre. Dar fii sigur d un lucru, Margaret. Cnd vine timpu s pedepsim, o s lovim aa d tare s li se fac len d la inim. O s le luom toat poterea. O s-i lsm lovii dezorientai i destrmai, rupi n mii d buci i mprtiai n cele patru vnturi. Sabia mea este nsetat d snge, prieteni. N-a mai gostat snge d cnd l-am omort p campionul ttar n stepele din Kazakhstan; a stat atrnat n barca mea, visnd; da acuma poate simi mirosu d snge venind dnspre Nord. Mi-a vorbit azi-noapte i mi-a spus c i-e sete d snge i i-am zis, acuma fetio, acuma. Mary, poi s-i faci griji pntru o sut d lucruri, da s nu-i faci griji c inema lu John Faa e prea moale ca s dea o lovetur atuncea cnd o veni timpu. i timpu o s vie o dat cu judecata, nu cu ferbineala. Mai e altceneva care vrea s vorbeasc? S vorbeasc acuma dac vrea. Dar nu a mai vrut nimeni i imediat John Faa se ntinse s ia clopoelul de nchidere i sun tare din el cltinndu-l sus, att de puternic nct clinchetul umplu sala cea mare i fcu s rsune grinzile. John Faa i ceilali oameni prsir podiumul i se duser n camera de discuii. Lyra era puin dezamgit. Nu o voiau i pe ea acolo? Dar Tony rse. Au planuri d fcut, spuse el. Tu i-ai ndeplenit rolu, Lyra. Acuma, ce a rmas d fcut e ntre Lord Faa i consiliu. Da n-am fcut nimic nc! protest Lyra, urmndu-i n sil pe ceilali afar din Sal i pe strada pietruit care ducea la debarcader.

Tot ce-am fcut a fost c am fugit de doamna Coulter! Asta-i doar nceputul. Vreau s merg n Nord! ti ce, zise Tony, o s- aduc un dinte d mors, aa o s fac. Lyra l privi ncruntat. La rndul lui, Pantalaimon se strmba ngrozitor la daimonul lui Tony care i nchise cu dispre ochii maronii. Lyra merse agale pn la debarcader i rmase s piard timpul cu nite noi tovari de-ai ei legnd lanterne cu sfoar i balansndu-le deasupra apei ntunecate pentru a atrage petii cu ochii bulbucai ce veneau notnd ncet, pe care ncercau pe urm s-i atace cu bee ascuite, dar i scpau. Dar mintea Lyrei era la John Faa i la camera de discuii i nu dup mult timp Lyra trecea din nou pe drumul pavat, ndreptndu-se spre Zaal. n camera de discuii se vedea o lumin. Fereastra era prea nalt pentru a se putea uita nuntru dar putu auzi un murmur de voci venind din camer. Aa c se duse la u i ciocni cu putere de cinci ori. Vocile se oprir, un scaun se trase pe podea iar ua se deschise ntr-o revrsare de lumin cald de naftalin pe treptele jilave. Da? spuse omul care deschisese ua. n spatele lui, Lyra i vzu pe ceilali brbai n jurul mesei, cu saci de aur aranjai unul peste altul, hrtii i creioane i un vas ciobit, plin cu trie de ienuper. Vreau s merg i eu n Nord, spuse Lyra astfel nct toi s o aud. Vreau s merg i s ajut la salvarea copiilor. Asta am pornit s fac atunci cnd am fugit de la doamna Coulter. i chiar i nainte de asta, am avut de gnd s-l salvez pe prietenul meu Roger, biatul de la buctria colegiului Jordan, pe care l-au luat. Vreau s vin i s ajut. M pricep la tiina navigaiei i tiu cum s fac citiri anbarografice ale Aurorei i tiu ce pri dintr-un urs poi s mnnci i tot felul de lucruri folositoare. O s v par ru dac ajungei acolo i v trezii c avei nevoie de mine i o s v dai seama c m-ai lsat aici. i cum a spus i femeia aia, ai putea avea nevoie de o femeie acolo ei bine, ai putea avea nevoie i de un copil, nu? Nici voi nu tii. Aa c trebuie s m luai; Lord Faa, iart-m c v-am ntrerupt discuia. Acum era deja n camer i toi brbaii i daimonii lor se uitau la ea, unii amuzai, alii cu iritare, dar ea avea ochi doar pentru John Faa. Pantalaimon se ridic n braele ei, aruncnd scntei verzi cu ochii lui mari de pisic. John Faa spuse:

Lyra, neci nu s pune problema s te luom cu noi s te punem n pericol, aea c nu-i mai face singur ieluzii, copil. Sti aiceea -o ajut p Ma Costa -ai grije d tine. Asta treb s faci tu. Dar acum nv i cum s citesc alethiometrul. Devine din ce n ce mai clar pe zi ce trece. Trebuie s ai nevoie de asta, trebuie. El scutur din cap. Nu, spuse el. tiu c inema ta e pornit s mearg spre Nord da io crez c nici mcar doamna Coulter nu te-ar fi luoat. Dac vrei s vezi Nordu va trebui s-atepi pn cnd s sfreate toate necazurile astea. Acuma fugi daici. Pantalaimon se zburli uor, dar daimonul lui John Faa se nl de pe sptarul scaunului i zbur cu aripile sale negre spre ei, nu amenintor, ci mai degrab ca i cnd ar fi vrut s le aduc aminte de bunele maniere; iar Lyra se ntoarse pe clcie n momentul n care cioara trecu peste capul ei i se ndrept spre John Faa. Ua se nchise napoia ei cu un clic decisiv. Noi o s mergem acolo, i spuse lui Pantalaimon. Las-i numai sncerce s ne opreasc! Mergem noi! Spionii n urmtoarele cteva zile, Lyra nscoci o grmad de planuri, dup care le abandon grbit, cci toate se terminau cu o cltorie clandestin i cum oare ar fi putut cltori clandestin pe o brcu ngust? Ca s fie sigur, un voiaj adevrat cerea o nav adevrat i ea tia destule poveti ca s-i imagineze tot felul de ascunztori pe un vas n mrime natural: brcile de salvare, magaziile din cal, santinelele, sau cum s-or mai fi numit. Trebuia ns s ajung mai nti pe nav, i, dac era s prseasc Fens, trebuia s-o ia pe calea gitanilor. i chiar dac ar fi ajuns pe coast de una singur, s-ar fi putut furia pe o alt nav. Asta ar mai fi lipsit, s se ascund ntr-o barc de salvare i s se trezeasc pe drumul ctre Brazilia de Sus. ntre timp, n jurul ei se muncea titanic, zi i noapte, la pregtirile pentru expediie. Ea se inea scai de Adam Stepanski, urmrindu-l cum alegea voluntarii pentru fora de lupt. l pislogea pe Roger van Poppel cu proviziile pe care trebuia s le ia: nu uitase de ochelarii de zpad? tia de unde s ia cele mai bune hri Arctice?

Brbatul pe care dorea cel mai mult s-l ajute era Benjamin de Ruyter, Spionul. ns, el se strecurase afar, dis-de-diminea, dup cel de-al doilea Cart, i, normal, nimeni nu tia unde se dusese sau cnd se ntoarce. Aa c, n lipsa lui, Lyra se lipi de Farder Coram. Cred c cel mai bine ar fi s te ajut, Farder Coram, spuse ea, pentru c probabil tiu despre Cobleri mai mult dect oricine altcineva, fiind aproape ca i una de-a lor. Probabil c o s ai nevoie s te ajut s descifrezi mesajele domnului de Ruyter. I se fcu mil de fetia nflcrat i disperat i n-o alung. Dimpotriv, i vorbi i-i ascult amintirile despre Oxford i despre doamna Coulter i o privi cum citea alethiometrul. Unde-i cartea aia cu toate simbolurile? l ntreb ea ntr-o zi. La Heidelberg, rspunse el. i e numai una? Poate c mai sunt i altele, dar asta-i singura pe care am vzut-o. Sunt sigur c mai e una la biblioteca Bodley de la Oxford, spuse ea. Abia i putea lua ochii de la daimonul lui Farder Coram, care era cel mai frumos daimon pe care-l vzuse vreodat. Cnd Pantalaimon era pisic, era slab, jigrit i slbatic, ns Sophonax, cci aa o chema, avea ochii aurii i era elegant peste msur, de dou ori mai mare dect o pisic adevrat, i avea o blan bogat. La soare avea mai multe nuane de maro-rocatmaroniu-castaniu-galben spic-auriu-ruginiu de toamn-mahon dect putea Lyra s numeasc. i venea s-i mngie blana, s-i vre obrazul n ea, dar, bineneles, n-o fcuse niciodat, cci s atingi daimonul altei persoane ar fi fost cea mai grosolan lips de politee pe care i-o puteai imagina vreodat. Daimonii puteau s se ating, bineneles, sau s se lupte; ns interdicia contactului dintre oameni i daimoni era att de puternic nct niciun rzboinic nu ar fi atins daimonul unui duman. Era interzis cu desvrire. Lyra nu-i amintea s-i fi spus cineva lucrul sta, tia pur i simplu, din instinct, la fel cum tia c greaa era rea iar lfiala bun. Aa c, dei i admira blana lui Sophonax, i chiar i imagina cam ct era de moale, nu fcuse niciodat nici cea mai mic micare s o ating i nici nu avea s o fac vreodat. Pe ct era Sophonax de lucioas, de sntoas i de frumoas, pe att era de rvit i de slab Farder Coram. Poate c fusese bolnav, sau poate c

suferise o lovitur care-l lsase infirm. Rezultatul era c nu putea s mearg fr s se ajute de dou crje i tremura ntruna, ca o frunz de plop btut de vnt. Avea, totui, o minte ascuit, treaz i puternic, iar Lyra l ndrgi curnd pentru cunotinele lui i pentru modul ferm n care o ndruma. Ce vrea s zic clepsidra aia, Farder Coram? ntreb cu alethiometrul n mn, ntr-o diminea nsorit, pe cnd se afla n barca lui. Se tot ntoarce la chestia aia. ntotdeauna exist un indiciu, dac te uii mai atent. Ce e imaginea mic i veche de pe ea? Lyra i miji ochii i se uit printre gene. E un craniu! Deci ce crezi c ar putea s nsemne? Moartea. E moartea? Exact. n irul de nelesuri ale clepsidrei vezi i moartea. De fapt, dup timp, care e primul, moartea este cel de-al doilea. tii ce-am vzut, Farder Coram? Acul se oprete acolo, la a doua rotire. La prima rotire parc tresare iar la a doua se oprete. Vrea s spun c e al doilea neles, nu? Probabil. Ce o ntrebi, Lyra? M -gndeam se opri ea, surprins, realiznd c pusese fr s-i dea seama o ntrebare. Am prins trei imagini la un loc pentru c M gndeam la domnul de Ruyter i am pus la un loc arpele i creuzetul i stupul de albine, ca s-l ntreb cam cum i merge cu spionatul i De ce astea trei simboluri? Pentru c m-am gndit c arpele e viclean, cum ar trebui s fie un spion, iar creuzetul ar putea nsemna ceva precum cunoaterea, cam ce distilezi, iar stupul era munca din greu, cum fac albinele ntotdeauna; aa c din munca grea i din viclenie iese cunoaterea, vezi, i asta-i treaba unui spion; i am artat ctre ele i am pus ntrebarea n minte, iar acul s-a oprit n dreptul morii Ce crezi, chiar merge, Farder Coram? Merge, merge, Lyra. Ce nu tim este dac l citim cum trebuie. E o art subtil. M ntreb dac nainte s-i ncheie propoziia se auzi o btaie grbit n u, dup care intr un tnr gitan.

M ertai, Farder Coram, Jacob Huismans s-a-ntors chiar acu i e tare rnit. Era cu Benjamin de Ruyter, a spus Farder Coram. Ce s-a ntmplat? Nu vrea s zc, zise tnrul. Mai bine venii, Farder Coram, c n-o mai duce mult, sngereaz p dinuntru. Farder Coram i Lyra schimbar pentru o clip priviri alarmate, pline de uimire, dup care Farder Coram i apuc beele i porni chioptnd, ct de repede putea, cu daimonul strecurndu-se tiptil n faa lui. Lyra veni i ea, sltnd nerbdtoare. Tnrul i conduse ctre o barc legat de debarcaderul unde se descrca sfecla de zahr. O femeie cu un or rou i atepta n u. Vzndu-i suspiciunea fa de Lyra, Farder Coram spuse: Fata trebuie s aud ce are de spus Jacob, e important, doamn. Femeia i ls nuntru i se trase ndrt. Daimonul o veveri i se cocoase pe pendula de lemn. Pe un prici, sub o cuvertur din petice, zcea un brbat cu faa inundat de sudoare i cu ochii strlucind. Am tremis dupe doctor, Farder Coram, zise femeia tremurnd. F rog s nu-l agetai. E-n dureri mari. Dabia s-a dat jos din barca lui Peter Hawker, acu cteva menute. Unde e Peter acum? Leag barca. El o spus s tremit dupe mata. Foarte potrivit. Ia, Jacob, m auzi? Jacob i roti ochii spre Farder Coram care sttea pe priciul de vizavi, doi pai mai ncolo. Bun ziua, Farder Coram, murmur el. Lyra i inspect daimonul. Era un dihor aezat aproape de capul brbatului, ghemuit dar treaz, cci ochii i erau deschii i strluceau la fel cu ai stpnului. Ce s-a ntmplat? ntreb Farder Coram. Benjamin a murit, veni rspunsul. A murit, iar p Gerard l-a captorat. Vocea i era rguit i abia mai rsufla. Cnd se opri din vorbit, daimonul se descolci cu greutate i i linse obrazul, i, cptnd astfel putere, brbatul continu: Am intratr la Ministeru d Teologie, c Benjamin auzise d la unu din Coblerii p care i-am prins c acolo erea sediu, d acolo venea toate ordinile

Se opri din nou. Ai prins ceva Cobleri? ntreb Farder Coram. Jacob ddu din cap i i ridic ochii ctre daimon. Era neobinuit ca daimonii s vorbeasc altor oameni dect stpnilor, ns uneori se ntmpla, i acum vorbi. Am prins trei Cobleri n Clerkenwell i i-am fcutr s ne spun pentru cine lucra i d unde le venea ordinile, tot aa. Nu tia unde era dui copiii, doar c era undeva la nord de Lapland nainte s mai spun ceva, se opri s-i trag rsuflarea, cu pieptul tremurnd. Iar Coblerii ne-a spus dspre Ministeru d Teologie i d Lordu Boreal. Benjamin a zis c el i cu Gerard Hook trebea s ptrund n Minister iar Frans Broekman i Tom Mendham s afle dspre Lordu Boreal. i, au reuit? Nu tim. Nu s-a mai ntors niciodat. Farder Coram, parc tia tot ce fceam, ei tia dnainte s-o facem i din cte tim, Frans i Tom a fost nghiii d vii imedeat ce-a ajuns la Lordu Boreal. Mai zi de Benjamin, spuse Farder Coram, auzind cum Jacob respira din ce n ce mai greu i vzndu-l cum i nchide ochii de durere. Daimonul lui Jacob mieun a ngrijorare i afeciune iar femeia se apropie cu un pas sau doi, cu mna la gur; nu vorbi, ns, iar daimonul continu cu o voce slab: Benjamin, Gerard i cu noi am mers la Ministeru d la White Hall i am gsit o ui lateral care nu erea aa d stranic pzit -am stat p loc s pzim intrarea ct ei a dsfacut lactu ia intrat nuntru. Neci n-a trecut un menut i am auzit un strigt d spaim, daimonul lu Benjamin a zburat afar i ne-a cerut ajutoru i dupaia a zburat la loc, nuntru. Noi ne-am luoat cuitu -am alergat dup el, doar c locu erea ntunecat i colcia d forme i sunete slbatice, care ne ameea cu micrile lor nfricotoare. Am nceput s cutm, da mai sus s fcu o tulburare i s auzi un strigt plin de groaz iar Benjamin cu daimonul lui au czut de p nete scri nalte d deasupra noastr. Daimonul lui s-a tot opintit i s-a cznit s-l prinz, da tot dgeaba c s-a fcut chisli pe pardoseala d piatr i a murit p loc.

i nu l-am mai vzut nici pe Gerard, ns l-am auzit de deasupra urlnd groaznic iar noi eram prea ngrozii i nlemnii ca s ne mai micm, apoi o sgeat ne-a lovit n umr i s-a nfipt adnc, adnc Vocea daimonului era din ce n ce mai slab iar rnitul scoase un geamt. Farder Coram se aplec i ridic uor ptura, dnd la iveal captul penat al unei sgei ieind din umrul plin de snge coagulat. Sgeata era att de adnc nfipt n pieptul srmanului brbat nct nu mai rmneau dect doisprezece centimetri deasupra pielii. Lyra lein. Afar, pe debarcader, se auzir pai i voci. Farder Coram se ridic i spuse: A venit doctorul, Jacob. O s te lsm acum. Vorbim mai ncolo, cnd o s te simi mai bine. n drum spre ieire, o prinse pe femeie de dup umeri. Lyra se inu aproape de el pe debarcader, cci deja se strnsese lume care uotea i arta cu degetul. Farder Coram i porunci lui Peter Hawker s plece de ndat la John Faa i apoi spuse: Lyra, de ndat ce vom ti dac Jacob va mai tri sau va muri, trebuie s vorbim din nou despre alethiometru. Du-te i vezi-i de treab, copil, o s trimitem dup tine. Lyra porni singur la drum i merse pe malul cu stufri s arunce cu noroi n ap. tia un singur lucru: nu era bucuroas sau mndr c tie s citeasc alethiometrul i era fric. Oricare era puterea care fcea acul s se mite i s se opreasc, aciona precum o fiin inteligent. Io zic c-i un spirit, i spuse Lyra i pe moment fu tentat s arunce micul obiect n mijlocul mocirlei. As recunoate un spirit dac ar fi unul nuntru, spuse Pantalaimon. Ca fantoma aia din Godstow. Eu am vzut-o i tu nu. Sunt mai multe feluri de spirite, spuse Lyra cu dispre. Nu poi s-i vezi pe toi. Oricum, ce zici de nvaii ia mori, fr capete? I-am vzut, ii minte? Erau doar o nchipuire a nopii. Ba nu. Erau spirite de-adevratelea i tii prea bine. ns spiritul care mic acu nu-i de felu la. Poate c nu-i spirit, spuse Pantalaimon ncpnat. Ei, atunci ce-ar putea s fie? Ar putea ar putea s fie particule elementare.

Lyra pufni dispreuitor. Da, ar putea! insist el. i-aminteti moara de lumin pe care o aveau la Gabriel? Ei bine La Colegiul Gabriel exista un obiect foarte venerat, pe care-l ineau pe naltul altar al Oratoriului, acoperit (abia acum Lyra se gndea la asta) cu o hus de catifea neagr, ca cea care nvelea alethiometrul. l vzuse cnd l nsoise pe Bibliotecarul de la Jordan la un serviciu religios. n punctul culminant al invocaiei, Mijlocitorul ridicase bucata de catifea pentru a dezvlui n ntuneric un dom de sticl n care era ceva prea ndeprtat ca s poat fi vzut, pn cnd a tras de un cordon legat de un obturator, lsnd o raz de soare s nimereasc precis domul. Atunci totul se clarific: era un obiect micu, ca o giruet, cu patru aripioare negre pe o parte i patru albe pe cealalt, care ncepu s se roteasc n momentul cnd fu atins de lumin. Ilustra o lecie moral, explic atunci Mijlocitorul, pentru c ntunericul ignoranei fuge de lumin, pe cnd albul nelepciunii se grbete s-o mbrieze. Lyra l-a crezut pe cuvnt; oricum, paletele rotitoare erau minunate, orice ar fi nsemnat, i totul se ntmpla cu ajutorul fotonilor, aa i spusese Bibliotecarul pe cnd se napoiau la Jordan. Poate c Pantalaimon avea dreptate. Dac particulele elementare puteau s pun n funciune o moar de lumin, fr ndoial c puteau s fac lumina s acioneze un ac. Totui, era nc nelmurit. Lyra! Lyra! Era Tony Costa, care-i fcea cu mna de pe debarcader. Vino-ncoace, o strig el. Treb s mergi la John Faa, la Zaal. Grbetete, fato, e urgent. l gsi pe John Faa cu Farder Coram i cu ceilali lideri, ngrijorai cu toii. John Faa vorbi: Lyra, copil, Farder Coram mi-a povestit dspre cum citeti tu instrumenta la. mi pare ru s spun c srmanu Jacob tocma a murit. Cred c-o s-avem nevoie s te lom cu noi, pn la urm, mpotriva dorinei mele. Nu pot s gndesc clar acuma, da s pare c n-avem d ales. Imedeat ce-l ngroap p Jacob, dup datin, o s pornim la drum. Mnlegi, Lyra, o s vii cu noi, da nu-i cazu s te bucuri sau s sari n sus. Ne ateapt p toi pericole i tulburri. Te dau n grija lu Farder Coram. S nu cumva s-i faci fro boacn sau s-l pui n premejdie, c dac nu, o

s sim p pielea ta fora mniei mele. Acuma treci d-i spune lu Ma Costa i pregtete-te d plecare. Urmtoarele dou sptmni trecur mai tumultuos dect oricare altele din viaa de pn atunci a Lyrei. Tumultuos, dar nu i rapid, cci urmar lungi i plictisitoare perioade de ateptare, de pitire prin dulapuri umede i ursuze, de observare a unui peisaj de toamn deprimant, murat de ploaie, desfurndu-se dincolo de fereastr, de cutare a unui nou ascunzi, de dormit lng gazele neccioase ale motorului i de trezire cu dureri cumplite de cap. Cel mai ru dintre toate era c nu-i fu, nici mcar o dat, permis s alerge n aer liber, pe mal, sau s se caere pe punte sau s noate ctre ecluz sau s prind odgonul de acostare. Bineneles, pentru c trebuia s rmn ascuns. Tony Costa i povestise brfele care circulau prin crciumile de pe malul rului: ct era regatul de lung se pornise o cutare a unei fetie blonde, cu o rsplat uria n caz c o gseau i cu o pedeaps aspr pentru oricine ar fi ascuns-o. Mai erau i zvonuri ciudate: oamenii ziceau c era singurul copil care scpase din minile Coblerilor i mai ascundea i nite secrete ngrozitoare. Un alt zvon spunea c nu era deloc un pui de om ci o pereche de spirite, sub form de copil i daimon, trimis pe pmnt de puterile infernului pentru a crea un mare dezastru. Alii zvoneau c nu era un copil ci o fiin uman adult, micorat prin magie i aflat n slujba ttarilor, venit s-i spioneze pe bunii englezi i s pregteasc drumul unei invazii ttare. Lyra ascult povetile mai nti cu voioie iar mai apoi fr speran. Toi oamenii aceia o urau i se temeau de ea! i ct ar fi vrut s ias din cabina aia strmt. Ar fi vrut s fie deja n Nord, n mijlocul zpezilor ntinse, sub strlucitoarea Auror. Uneori i dorea s se ntoarc la Colegiul Jordan, s se caere pe acoperiuri cu Roger, n sunetul Clopotului Majordomului anunnd c mai era o jumtate de or pn la cin i n zngneala, sfritul i strigtele de la Buctrie Apoi i dorea fierbinte ca nimic s nu se fi schimbat, ca nimic s nu se schimbe vreodat, ca ea s rmn pentru totdeauna Lyra de la Colegiul Jordan. Alethiometrul era singurul lucru care o smulgea din plictiseal i iritare. l citea n fiecare zi, uneori mpreun cu Farder Coram, alteori de una singur, i i ddu seama c putea s se afunde din ce n ce mai uor n starea calm n care simbolurile i clarificau sensul i n care acele mree lanuri muntoase atinse de lumina soarelui se nfiau vederii.

Se chinui s-i explice lui Farder Coram ce simea. E aproape ca i cum ai vorbi cu cineva, numai c nu prea poi s-l auzi i te simi puin stupid finc-i mai detept ca tine, da numai c nu se supr niciodat pe tine, sau de astea i tie attea, Farder Coram! Aproape ca i cum ar ti totul! Doamna Coulter era deteapt, tia i ea o grmad de lucruri, ns sta e un alt fel de a ti E ca i cum ar nelege, cred El i punea ntrebri concrete iar ea cuta rspunsuri. Ce face doamna Coulter acum? ntreba el, iar minile ei se micau de ndat, iar el spunea: Spune-mi ce faci. Ei bine, Madona este doamna Coulter i gndesc mama mea cnd pun mna acolo. Iar furnica este ocupat asta-i uor, sta e primul neles, iar clepsidra are timpul printre nelesuri i undeva mai jos este acum, i dup aia m concentrez. i cum tii unde sunt nelesurile astea? Pi le vd, cumva. Sau mai degrab le simt, ca i cum ai urca pe o scar de frnghie noaptea, pui un picior mai jos i gseti nc o treapt. Cam aa mi las mintea s coboare i mai gsesc un neles, i parc simt ce vrea s spun. Dup aia le strng mpreun. E o mecherie, ca atunci cnd i concentrezi privirea pe ceva. F-o, atunci, i vezi ce zice. Lyra l ascult. Acul lung ncepu s se mite imediat, i se opri, continu balansul, se opri din nou ntr-o serie precis de baleieri i opriri. Era o senzaie att de graioas i de puternic nct Lyra, mprtind-o, se simea ca o pasre care nva s zboare. Farder Coram, urmrind-o din cealalt parte a mesei, not locurile n care se oprise acul i o privi pe feti cum i ndeprta prul de pe fa, mucndu-i uor buza de jos. Ochii urmreau la nceput acul ns dup aceea, cnd traseul era stabilit, priveau n alt parte a cadranului. Nu la ntmplare, ns. Farder Coram era ahist i tia cum privesc juctorii de ah un meci n desfurare. Un juctor experimentat prea c vede linii de for i de influen pe tabla de ah i privea de-a lungul liniilor importante, ignorndu-le pe cele slabe. Ochii Lyrei se micau n acelai fel, potrivit unui cmp magnetic similar pe care ea l vedea iar el nu.

Acul se opri la trsnet, la prunc, la arpe, la elefant i la o creatur pentru care Lyra nu gsi un nume: un fel de oprl cu ochii mari i cu o coad nfurat n jurul nuielei pe care sttea. Repeta traiectoria ntruna n vreme ce Lyra l urmrea. Ce nseamn oprla? spuse Farder Coram, smulgnd-o din concentrare. N-are sens Vd ce spune, ns cred c interpretez greit. Trsnetul cred c e furie, iar pruncul cred c-s io Tocmai gsisem un neles pentru asta cu oprla, ns ai intervenit, Farder Coram, i l-am pierdut. Vezi, se plimb cum vrea el. Da, mi dau seama. mi pare ru, Lyra. Eti obosit acum? Vrei s te opreti? Nu, nu vreau, spuse ea, ns obrajii i se nroiser iar ochii-i strluceau. Avea toate semnele irascibilitii datorate unui entuziasm debordant, nbuit de lunga detenie n cabina cea strmt. Farder Coram privi pe fereastr. Era aproape ntuneric iar ei cltoreau dea lungul ultimei buci de ru nainte de a atinge coasta. Mari poriuni de spum maronie dintr-un estuar se ntindeau sub un cer plumburiu ctre un grup ndeprtat de buncre de crbune, ruginite i mpnzite de conducte, pe lng o rafinrie de unde se ridica cu greu ctre nori un fir gros de fum. Unde suntem? ntreb Lyra. Pot s ies mcar un pic afar, Farder Coram? E apa Colby, spuse el. Estuarul rului Cole. Cnd ajungem n ora, acostm lng Piaa de pete afumat i mergem pe jos la docuri. Vom fi acolo ntr-o or sau dou ns se ntuneca iar pe larga i dezolanta ntindere a rului nimic nu se mica n afar de barca lor i de o barj de crbune ce-i croia drumul n deprtare, ctre rafinrie. Dar Lyra era att de mbujorat i de obosit, i sttuse atta vreme nuntru, nct Farder Coram continu: Ei bine, nu cred c are importan dac iei cteva minute la aer. Nu l-a numi aer proaspt, nu-i proaspt dect atunci cnd sufl dinspre mare. ns poi s stai pe punte i s priveti n jur pn ne apropiem. Lyra sri n sus de bucurie iar Pantalaimon se transform pe dat n pescru, dornic s-i ntind aripile n aer liber. Era frig afar i, dei era bine nfofolit, Lyra ncepu n curnd s tremure. Pantalaimon, pe de alt parte, se npusti afar cu un croncnit puternic de fericire, rotindu-se, plannd i micndu-se repede ca o sgeat cnd n faa brcii, cnd n

spatele pupei. Lyra jubila, n armonie cu daimonul zburtor, ndemnndu-l mental s-l provoace la ntrecere pe daimonul-cormoran al btrnului crmaci. ns cormoranul l ignor i se aez somnoros pe mnerul crmei, lng omul lui. Nu era niciun pic de via pe acea ntindere maronie i amar, doar pufitul motorului i plescitul apei sub prora mai sprgeau tcerea. Nori grei i apstori atrnau pe cer fr s aduc vreun pic de ploaie, aerul de dedesubt era murdar de fum. Numai elegana fulgurant a lui Pantalaimon mai avea vreo legtur cu viaa i cu bucuria. Pe cnd i revenea dintr-o scufundare, cu aripile ntinse i albe pe fundalul gri al fumului, ceva negru se npusti nspre el i l lovi. Czu ntr-o parte ocat, cu un tremur de durere iar Lyra ip, simind tios durerea. Un alt obiect negru se altur primului: nu se micau ca psrile ci ca nite insecte zburtoare, greoi i direct, cu un bzit ca de bondar. Pantalaimon czu, ncercnd s se ntoarc i s ajung la barc i n braele disperate ale Lyrei, dar obiectele negre continuar s-l inteasc mielete, bzind i zumzind. Lyra era de-a dreptul nnebunit de frica lui Pantalaimon i a ei, dar deodat ceva trecu pe deasupra ei continundui drumul n sus. Era daimonul crmaciului i, pe ct de stngaci i de greoi prea la nceput, pe att i era zborul de puternic i de iute. Cu capul nainte, lovi n toate direciile i, dup o zbatere de aripi negre i un tremur de aripi albe, ceva mic i negru czu pe acoperiul smolit al cabinei la picioarele Lyrei, n acelai moment n care Pantalaimon ateriza n mna ei ntins. Nici n-apuc s l consoleze c daimonul i lu forma de pisic slbatic i se arunc peste creatura neagr, smulgnd-o de pe marginea acoperiului, spre care se tra ncet ncercnd s scape. Pantalaimon o intui ferm la pmnt cu o ghear ascuit ca un ac i privi la cerul ntunecat, unde cormoranul cu aripi negre zbura n cercuri din ce n ce mai sus n cutarea celei de-a doua creaturi. Apoi, cormoranul plan uor napoi i croncni ceva ctre crmaci, care spuse: S-a dus. Nu-l lsai pe cellalt s scape. Ia i, dup ce arunc zaul de pe fundul cnii de tinichea din care buse pn atunci, i-o pas Lyrei. Lyra o arunc direct peste creatur. Bzia i hria ca o mic mainrie.

ine-o bine, spuse Farder Coram din spate, i apoi ngenunche i strecur o bucat de carton sub can. Ce e aia, Farder Coram? ntreb ea tremurat. S mergem jos i s ne uitm. Ia-o uor, Lyra. Apuc-o bine. Se uit la daimonul crmaciului cnd trecu pe lng el, dorind s-i mulumeasc, ns cormoranul avea ochii nchii. i mulumi n schimb crmaciului. Trebea s stai nuntru, spuse el. Lu cana n cabin, unde Farder Coram gsise o halb de bere. inu cana de tinichea cu fundul n sus peste ea i apoi trase ncet cartonul dintre ele, aa nct creatura s cad n halb. Ridic halba s poat vedea cu toii clar creatura furioas. Era lung ct degetul cel mare al Lyrei, de culoare verde nchis, nu neagr. Elitrele i erau ntinse, ca ale unei buburuze gata s-i ia zborul, iar aripile interioare se zbteau cu atta furie nct din ele nu se vedea dect o form difuz. Cele ase picioare terminate cu gheare zgriau sticla neted. Ce e aia? ntreb ea. Pantalaimon, nc pisic slbatic, se ghemui pe mas la deprtare de cteva palme, cu ochii verzi aintii asupra creaturii care se mica n cercuri nuntrul paharului. Dac l-ai deschide, spuse Farder Coram, n-ai gsi nicio fiin vie nuntru. n orice caz nu un animal sau o insect. Am vzut aa ceva mai nainte i nu m-am gndit c o s mai vd vreuna aa departe n nord. Treburi din Africa. nuntru e o roti de ceas, i de arcul ei e legat un spirit ru cu o vraj n inim. Dar cine l-a trimis? Nici nu-i nevoie s citeti simbolurile, Lyra, poi ghici la fel de uor ca i mine. Doamna Coulter? Sigur. N-a explorat mneaei doar Nordul, sunt destule lucruri ciudate in slbticia Sudului. n Maroc am vzut una d-astea ultima oar. Periculoase de moarte: ct vreme e spiritul nuntru nu se oprete niciodat, iar cnd i dai drumul e monstruos de furios i ucide primul lucru care-i iese n cale. Dar ce cuta?

Spiona. Am fost un netrebnic nenorocit c te-am lsat pe punte. i ar fi trebuit s te las s citeti simbolurile fr s te ntrerup. Gata, acuma tiu! spuse Lyra, nsufleit deodat. oprla aia nseamn aer! Am vzut i nainte dar nu nelegeam de ce, aa c am ncercat s-mi dau seama i am pierdut nelesul. Aha, spuse Farder Coram, atunci neleg i eu. Nu-i o oprl, aia e e un cameleon. i nseamn aer pentru c ei nu mnnc, nici nu beau, triesc doar cu aer. Iar elefantul Africa, spuse el i adug: Aha. Se uitar unul la altul. Cu fiecare revelaie a puterii alethiometrului erau din ce n ce mai uluii. Ne-a spus-o tot timpul, zise Lyra. Trebuia s-l fi ascultat. i acum ce s facem cu sta, Farder Coram? Putem s-l omorm, sau aa ceva? Nu tiu dac putem face ceva. Va trebui doar s-l inem bine nchis ntro cutie i s nu-i dm drumul niciodat. Ce m ngrijoreaz cel mai tare este l de scp. O s se ntoarc la doamna Coulter acum, i-o s-i duc vestea c te-a vzut. S m ia naiba, Lyra, dac nu-s tmpit. Scotoci printr-un dulap i gsi o cutie fumurie cam de apte centimetri n diametru. Fusese folosit pentru a ine uruburi, ns le arunc deoparte i cur interiorul cu o crp nainte de a introduce paharul cu capul n jos, cu cartonul la locul lui, pe post de capac. Dup un moment dificil, n care unul din picioarele creaturii scp i mpinse cutia ntr-o parte cu o putere surprinztoare, reuir s o captureze i s nurubeze strns capacul. De ndat ce ne mutm pe vas, o s-l sudez pe margine, s fiu sigur, spuse Farder Coram. Dar rotiele de ceas nu se opresc vreodat? Rotiele obinuite, da. Dar cum am spus, asta-i ntoars de spiritul de la captul ei. Cu ct se zbate mai tare, cu att mai tare e ntoars i cu att mai mare e fora. Acum s-l punem undeva deoparte nfur cutia ntr-o bucat de flanel, ca s nbue nencetatul bzit i hrit, i o arunc sub prici. Se fcuse ntuneric deja, iar Lyra privea pe geam cum se apropiau luminile din Colby. Aerul greu se transform n cea i pe cnd acostau la debarcaderul de la Piaa de pete afumat, totul era estompat i neclar.

ntunericul nvemntat n valuri gri-argintii, cu sclipiri de perl, se aezase peste depozite i macarale, peste tarabele de lemn din pia i peste cldirea de granit, cu multe couri de fum dup care fusese numit piaa, unde ziua i noaptea petii atrnau la afumat, n mbttorul fum produs de lemnul de stejar ars. Courile de fum fceau aerul umed i mai vscos iar mirosul plcut de hering, de macrou sau de ipar afumat prea c vine direct din pietrele caldarmului. Lyra, nfurat ntr-o mantie de ploaie cu o glug mare ce-i acoperea prul, care ar fi putut-o da de gol, mergea alturi de Farder Coram i de crmaci. Toi cei trei daimoni erau aleri, scotocind pe dup coluri, uitndu-se n urm, ascultnd pn i cel mai slab zgomot de pai. ns ei erau singurele siluete ce puteau fi vzute. Cetenii din Colby erau toi la casele lor, probabil sorbind ceva lichior de ienupr pe lng sobe duduind de cldur. Nu vzur pe nimeni pn cnd ajunser la docuri, i primul brbat pe care-l vzur a fost Tony Costa, care pzea porile. Slav Domnului c-ai ajuns, spuse el ncet, fcndu-le loc. Tocmai am auzit c Jack Verhoeven a fost mpucat i c barca-i scufundat, i nimeni nu tia unde erai. John Faa e la bord deja i-i nerbdtor s-o ia din loc. Vasul i pru Lyrei imens: timoneria i un co de fum la mijlocul navei, un castel nalt i o macara imens deasupra punii acoperite cu prelat, luminie galbene strluceau prin hublouri i pe covert i o lumin alb nvluia vrful de catarg, i trei sau patru brbai pe punte lucrnd grbii la ceva ce nu se putea vedea. Se grbi ctre pasarela de lemn naintea lui Farder Coram, i privi n jur entuziasmat. Pantalaimon deveni maimu i se cr imediat pe macaraua de manevr, ns Lyra l chem jos. Farder Coram voia s-i vad nuntru, sau dedesubt, cum s-ar zice la bordul unei nave. Cu cteva scri mai jos, sau pe scara de tambuchi, era un salon mic unde John Faa vorbea ncet cu Nicholas Rokeby, gitanul care avea grij de vas. John Faa nu fcea nimic n grab. Lyra atept s-o salute, ns el i ncheie mai nti comentariile despre maree i despre pilotaj i de-abia dup aceea se ntoarse ctre noii venii. Bun seara, prieteni, spuse el. Bietu Jack Verhoeven i mort, poate ai auzit. i bieii i-a fost capturai. i noi avem veti proaste, spuse Farder Coram, i le povesti despre ntlnirea cu spiritele zburtoare.

John Faa ddu din capul lui mare, ns nu le repro nimic. Unde-i creatura acum? ntreb el. Farder Coram scoase cutia i o puse pe mas. Un bzit att de furios venea dinuntru nct cutia se mica singur pe suprafaa lemnului. Am auzit d dracii tia mecanici, da niciodat n-am vzut vrunu, spuse John Faa. Nu-i chip s-i mblnzeti i s-i domoleti, mcar atta tiu i io. i nici n-are rost s-i umpli cu plumb i s le dai drumun ocean, c ntr-o zi ruginete i dracu hop afar iase i s npustete pste copil, oriunde-ar fi. Nu, treb s-l inem paproape i s fim ateni. Lyra fiind singura femeie de la bord (pentru c John Faa se hotrse, dup ndelungi chibzuine, c e mpotriva femeilor), avea o cabin doar pentru ea. Nu era o cabin mare, s ne-nelegem, era de fapt puin mai mare dect un dulap, cu un prici i un chepeng, care era cuvntul nimerit pentru hublou. i ndes cele cteva lucruri n sertarul de sub prici i alerg entuziasmat la bord ca s se aplece peste balustrad i s vad cum se topete Anglia n urm, ns constat c cea mai mare parte a Angliei dispruse n cea nainte ca ea s ajung acolo. ns tulburarea impetuoas a apei dedesubt, micarea aerului, luminile vasului strlucind curajos n ntuneric, huruitul motorului, mirosul de sare i de pete i de crbune erau destul de ncnttoare n sine. Nu trecu mult pn cnd o nou senzaie li se altur, n vreme ce nava ncepu s danseze n ritmul Oceanului German. Cnd cineva o chem pe Lyra la cin, i ddu seama c era mai puin flmnd dect se atepta i decise de ndat c ar fi o idee bun s rmn ntins, de dragul lui Pantalaimon, deoarece srmana creatur avea deja ru de mare. i aa ncepu cltoria lor spre Nord. Consulul i Ursul John Faa i ceilali lideri deciseser s mearg spre Trollesund, principalul port al Laponiei. Vrjitoarele aveau un consulat n ora iar John Faa tia c fr ajutorul lor, sau, cel puin, neutralitatea lor prietenoas, ar fi imposibil s salveze copiii captivi. n ziua urmtoare, le explic ideea sa Lyrei i lui Farder Coram, cnd rul de mare al Lyrei se mai potoli puin. Soarele strlucea puternic iar valurile verzi se izbeau de parapei lsnd dre albe de spum n retragerea lor

unduitoare. Afar, pe punte, cu briza care adia i marea ntreag o strlucire de lumin i micare, abia dac mai simea vreun pic rul de mare; iar acum, c Pantalaimon descoperise ct de minunat era s fie pescru i apoi pasrea furtunii i s se vnture pe coama valurilor, Lyra era prea absorbit de bucuria lui ca s se lase prad nefericirii de-a nu fi obinuit cu marea. John Faa, Farder Coram i doi sau trei dintre ceilali se aezar la pupa navei, nvluii de lumina soarelui, s vorbeasc despre ce aveau de fcut mai departe. Acuma, Farder Coram le tie p vrjitoarili astea din Laponia, spuse John Faa. dac me-aduc io bine-aminte ele are-o -o obligaie la noi. Ai dreptate, John, zise Farder Coram. E-adevrat c de acu patruj de ani, da asta nu-nseamn nimica pentr-o vrjitoare. Unele dintre ele triesc nc de multe ori patta. cum s-a-ntmplat ca s aib ele oblegaia asta, Farder Coram? spuse Adam Stefanski, omul care avea n grij trupa de lupt. I-am salvat viaa uneia, explic Farder Coram. A czut din cer, cnd o urmrea o pasre mare, roie, ceva ce n-am mai vzut n viaa mea. A czut n mlatin i era rnit i am pornit s-o gsesc. Era aproape s se-nece i am pus-o p o scndur i am mpucat pasrea, care, spre suprarea mea, a czut ntr-un smrc c era mare ct un buhai d balt i roie ca focu. Aaa, murmurar ceilali, captivai de povestea lui Farder Coram. Acuma, cnd am pus-o-n barc, continu el, am avut cel mai tare oc p care puteam s-l am, pentru c femeia aia tnr n-avea daimon. Era ca i cum ar fi spus n-avea cap. Simplul gnd era respingtor. Oamenii se cutremurar, daimonii li se zbrlir, se scuturar sau croncnir aspru, iar oamenii trebuir s i liniteasc. Pantalaimon se strecur n snul Lyrei, iar inimile lor bteau laolalt. Cel puin, spuse Farder Coram, aa prea. Aa cum era ea, czut din cer, eram aproape sigur c trebuia s fie vrjitoare. Arta exact ca o femeie tnr, mai slab dect unele i mai frumoas dct majoritatea, dar faptul c nu i-am vzut daimonul i-a dat un aer hidos. i iele n-are daimoni, atuncia, vrjitoarili-astia? spuse cellalt om, Michael Canzona. Daimonii lor e invzbili, crez, spuse Adam Stefanski. A fost acolea tot timpu da Farder Coram nu l-a vzut.

Nu, te-neli, Adam, spuse Farder Coram. N-a fost deloc acolo. Vrjitoarele au puterea ca s se separe de daimonii lor, la distane mult mai mari dect putem noi. Dac e nevoie i pot trimite daimonii departe, peste granie, cu vntul sau norii, sau n apa oceanului. Iar vrjitoarea asta, am descoperit, n-a apucat s stea s se liniteasc o or c a venit daimonul zburnd napoi, pentru c simise c e rnit i speriat, bineneles. Iar eu cred, dei ea n-a vrut s recunoasc asta niciodat, c pasrea mare roie p care-am pucat-o, era daimonul altei vrjitoare, care-o urmrea. Doamne! M-au trecut toi fiorii cnd m-am gndit la asta! Altfel mi-a fi oprit mna, mi-a fi luat msuri, chiar dac eram pe mare sau pe uscat; dar acum sentmplase, nu mai aveam ce face. Oricum, nu era niciun dubiu c i salvasem viaa, iar ea mi-a dat un zlog i mi-a zis s cer ajutorul ei dac am vreodat nevoie. i o dat mi-a trimis ajutorul ei, cnd m-au rnit Skraelingii cu o sgeat otrvit. Am mai avut i alte relaii n-am mai vzut-o de muli ani, da o s-i aduc ea aminte. i st la Trollesund, vrjitoarea asta? Nu, nu, ele locuiesc n pduri i n tundr, nu ntr-un orel port alturi de oameni normali. Ele-s cu slbticia. Dar au acolo un consul i o s-i trimit vorb, s n-avei voi nicio grij n privina asta! Lyra era nerbdtoare s afle mai multe despre vrjitoare dar discuia se schimbase, se vorbea despre combustibil i provizii, iar Lyra vru deodat s vad i restul navei. Rtci agale pe punte, spre prora i n scurt timp fcu cunotin cu un marinar, un adevrat Lup de Mare, aruncnd n el cu smburii pe care-i pstrase de la mrul mncat la micul dejun. Era un brbat solid i placid i din momentul n care a njurat-o i ea l-a njurat napoi, au devenit cei mai buni prieteni. l chema Jerry. Sub ndrumarea lui, ea descoperi c dac-i fceai de lucru nu mai simeai rul de mare i chiar o treab ca frecatul punii putea fi satisfctoare, dac era fcut cum trebuie, n stil marinresc. Era foarte prins de acest concept i, dup puin timp, mpturea pturile din cabin n stil marinresc, i punea lucrurile n dulap n stil marinresc i spunea c le stivuiete n loc de ordoneaz pentru a denumi procesul n cauz. Dup dou zile pe mare, Lyra decise c asta era viaa pentru care era fcut. Cunotea toat nava, de la camera mainilor pn la puntea de comand, i, n foarte scurt timp, se tutuia deja cu toi membrii echipajului. Cpitanul Rokeby a lsat-o s dea semnalul la o fregat Olandez iar Lyra

trase cu ncntare de mnerul fluierului cu aburi, mbtat de sunetul asurzitor; buctarul i-a suportat ajutorul la gtirea piureului de prune i doar un cuvnt mai aspru din partea lui John Faa a oprit-o s se caere pe catarg i s inspecteze orizontul din cuibul ciorii. n tot acest timp se ndreptau spre Nord i, pe zi ce trecea, se fcea din ce n ce mai frig. Toat rezerva de mbrcminte de pe nav a fost scotocit pentru a se gsi o pelerin impermeabil care s poat fi tiat i ajustat pe msura ei, iar Jerry o nv s coas, o art pe care de la el a deprins-o cu mult tragere de inim, dei la Jordan o luase n batjocur i evitase pe ct putuse indicaiile pe care le primea de la doamna Lonsdale. mpreun, au fcut un scule impermeabil pentru alethiometru, pe care s-l poat purta la bru, n cazul n care cdea n mare, spunea ea. Cu alethiometrul pus la loc sigur, nfurat n hainele ei impermeabile i cu plria marinreasc tras pe ochi se aga de balustrada de la prora privind picturile neptoare, srind peste parapei i scurgndu-se de-a lungul punii. Mai simea din cnd n cnd rul de mare, n special atunci cnd vntul se nteea iar nava plonja greoaie peste coama valurilor cenuiuverzui; i atunci era treaba lui Pantalaimon s i distrag atenia, fcndu-se pasrea furtunii i zbenguindu-se pe ap. n acele momente i putea simi bucuria nemrginit n btaia vntului i a apei, i uita de ru. Din cnd n cnd, Pan ncerca s fie chiar pete i o dat s-a alturat unui grup de delfini, spre surpriza i plcerea acestora. Lyra sttea tremurnd pe teug i rdea cu ncntare n timp ce mult iubitul ei Pantalaimon, lucios, elegant i puternic, fcea salturi prin ap, alturi de nc ase siluete rapide i ntunecate. Era o plcere mbttoare dar nu numai att, pentru c se ngemnau cu ea i durerea, i teama. Dac Pantalaimon iubea mai mult s fie delfin dect o iubea pe ea? Prietenul ei, Lupul de Mare, era aproape i se opri un moment, n timp ce aranja pnza peste bocaport, pentru a privi daimonul fetiei care se zbenguia i srea alturi de delfini. Propriul lui daimon, un pescru, sttea pe vinci, cu capul adpostit sub o arip. El tia ce simea Lyra. mi amintesc d prima oar cnd m-am dus p mare; Balisaria nu s stabilise nc la o form, aa d tnr eram, i i plcea tare mult s fie delfin brun. Mi-era team c o s rmn aa. P prima nav era un marinar btrn, care nu putea niciodat s stea p mal penc daimonul lui rmsese delfin i nu putea s prseasc apa. Era un marinar minunat; cel

mai bun navigator p care l-ai vzut vreodat; putea s fac o avere din pescuit; da el nu era fericit cu asta. N-a fost niciodat foarte fericit pn na murit i i-a gsit mormntul n mare. De ce trebuie daimonii s rmn ntr-o singur form? spuse Lyra. Eu vreau ca Pantalaimon s se poat schimba ntotdeauna. i el la fel. Eh, mereu s-au fixat la o form i mereu or s fac aa. Asta nseamn creterea. O s vin un timp cnd o s te oboseasc toate schimbrile astea ale lui i o s vrei o form stabil pentru el. Ba nu, niciodat! Ba da, ai s vrei. Ai s vrei s te faci mare ca toate celelalte fetie. i, oricum, mai sunt i lucruri bune cnd daimonul se stabilete la o singur form. Care-s astea? tii ce fel de persoan eti. Uite la btrna Balisaria. E pescru i asta nseamn c i eu sunt tot un fel de pescru. Nu-s eu nici mre, nici cine tie ce frumusee, das os btrn i tare, i pot s supravieuiesc n orice loc i ntotdeauna s gsesc un pic de mncare i p cineva care s-mi in companie. Merit s tii asta, adic. i atunci cnd daimonul se stabilete, o s tii ce fel de persoan eti. Dar dac daimonul tu se stabilete la o form care nu-i place? Eh, atunci suntei cam n conflict, nu? s o grmad de oameni care ar vrea s aib un leu drept daimon da sfresc cu un pudel. i pn nu nva s se mpace cu ceea ce sunt, o s se chinuiasc i-o s se tot agite din cauza asta. S-i risipeasc sentimentele, adic. Dar Lyrei i se prea c ea nu va crete niciodat. ntr-o diminea, mirosul din aer se schimb, iar nava prea c se mic mai ciudat, legnndu-se mai puternic dintr-o parte n alta n loc s se cufunde i s nainteze. Lyra era pe punte la un minut dup ce s-a sculat, privind cu lcomie pmntul din zare: o privelite att de ciudat, dup toat apa aceea, pentru c, dei petrecuser pe ap doar cteva zile, Lyra se simea ca i cum ar fi stat pe ocean luni ntregi. Chiar n faa navei se nla un munte cu pante verzi i vrful acoperit de zpad, iar la poalele lui un orel i un port: case de lemn cu acoperiuri ascuite, o turl de oratoriu, macaralele portului i nori de psri rotindu-se i ipnd. Mirosul era de pete dar mpreun cu el veneau i alte mirosuri de uscat: rin de pin,

pmnt i un miros mai ciudat, moscat, de animal i altceva care era rece i gol i slbatic: poate c era zpada. Era mirosul Nordului. Focile se jucau n jurul navei artndu-i capetele de clovn la suprafaa apei dup care se scufundau cu pleoscituri i mprocturi. Vntul care ridica picturile de ap deasupra valurilor era monstruos de rece i cuta fiecare crptur minuscul din blana de lup a Lyrei; n scurt timp, minile o dureau iar faa i era complet amorit din cauza gerului. Pantalaimon, n forma lui de hermin, i nclzea gtul dar era prea frig ca s poi sta afar prea mult fr s ai ceva de fcut, chiar i dac priveai focile iar Lyra intr napoi n cabin ca s-i mnnce micul dejun i s se uite prin hubloul din salon. n port, apa era calm i, n momentul n care trecur de dig, Lyra ncepu s se simt nesigur i ameit din cauza lipsei tangajului. mpreun cu Pantalaimon urmri avid cum nava masiv se apropia din ce n ce mai tare de dan. Ora urmtoare sunetul motorului muri lsnd loc unui huruit ncet, de fundal. Se auzeau voci care strigau ordine sau ntrebri, se aruncau frnghii, se lsau pasarelele, se deschideau trapele. Hai Lyra, spuse Farder Coram. i-ai strns toate bagajele? Lucrurile Lyrei, aa cum erau, fuseser puse n bagaj nc de cnd se sculase i vzuse pmntul. Tot ce avea de fcut era s fug la cabin i si ia sacul, i era gata. Primul lucru pe care l-au fcut, mpreun cu Farder Coram, cnd au ajuns pe uscat, a fost s mearg n vizit la casa Consulului Vrjitoarelor. Nu le-a luat mult s o gseasc; orelul era adunat n jurul portului, singurele construcii mai impuntoare fiind oratoriul i casa guvernatorului. Consulul Vrjitoarelor locuia ntr-o cas din lemn, vopsit cu verde marin, i cnd btur la u, sunetul rsun puternic de-a lungul strzii linitite. Un servitor i conduse ntr-un mic salona i le aduse cafea. Imediat, Consulul nsui veni s i ntmpine. Era un om gras, cu o fa roie i un costum negru, sobru, al crui nume era Martin Lanselius. Daimonul su era un mic arpe, de un verde la fel de intens i strlucitor ca i ochii lui, care erau, de fapt, singurul lucru vrjitoresc pe care l avea, dei Lyra nu mai era sigur de cum credea ea c arat un vrjitor. Cum te pot ajuta, Farder Coram? spuse el.

n dou feluri, Doctore Lanselius. Mai nti, sunt nerbdtor s iau legtura cu o doamn vrjitoare pe care am ntlnit-o cu civa ani n urm, n ara Fen, din Estul Engliterei. Numele ei este Serafina Pekkala. Dr. Lanselius i not ceva cu un creion argintiu. Cu ct timp n urm a fost ntlnirea aceea? ntreb el. S tot fie patruzeci de ani. Dar cred c-o s-i aminteasc. i care este al doilea mod n care mi cutai ajutorul? Reprezint un numr de familii gitane care i-au pierdut copiii. Avem motive s credem c exist o organizaie care captureaz aceti copii, ai notri i alii, i i duce n Nord, cu un scop necunoscut. A dori s tiu dac poporul din care facei parte, Doctore Lanselius, a auzit de ntmplri de genul acesta. Dr. Lanselius sorbi impasibil din cafea. Nu este imposibil ca informaii despre o astfel de activitate s fi ajuns i la urechile noastre, spuse el. Dar, v dai seama, relaiile dintre poporul meu i locuitorii Nordului sunt n perfect cordialitate. Ar fi dificil s ncerc s justific faptul c i-am deranjat. Farder Coram ncuviin ca i cum ar fi neles foarte bine ce se ntmpla. Fr ndoial, spuse el. i nu ar fi necesar s v ntreb dac a putea culege aceste informaii n orice alt mod. De aceea am ntrebat mai nti de doamna vrjitoare. Acum Dr. Lanselis ncuviina de parc el nelegea. Lyra urmrea cu uimire i respect acest joc. n spatele lui se ntmplau o mulime de lucruri, iar Lyra vedea c doctorul Consul era pe cale s ia o decizie. Foarte bine, spuse el. Bineneles c este adevrat i realizezi c numele dumitale nu ne este necunoscut, Farder Coram. Serafina Pekkala este regina unui clan de vrjitoare din regiunea Lacului Enara. Ct despre ntrebarea pe care mi-o pui, este, de bun seam, un lucru neles c aceast informaie nu a ajuns la dumneata prin intermediul meu. Fr ndoial. Ei bine, chiar n acest ora exist o filial a unei organizaii numite Compania de Explorare Progresul Nordului, care pretinde c cerceteaz minerale, dar care este, de fapt, controlat de un corp din Londra, numit Comitetul de Oblaii. Se ntmpl s tiu c aceast organizaie import copii. Acest fapt nu este tiut n ora; guvernul norvegian nu este, oficial,

contient de el. Copiii nu rmn aici pentru mult timp. Sunt dui mai departe, pe continent. tii unde, dr. Lanselius? Nu. i-a spune dac a ti. i tii ce se ntmpl cu ei acolo? Pentru prima dat, dr. Lanselius se uit la Lyra. Lyra l privi impasibil. Micul arpe verde ridic capul din gulerul consulului i i opti ceva la ureche cu limba lui ascuit. Consulul spuse: Am auzit expresia Procesul Maystadt n legtur cu acest aspect. Cred c o folosesc pentru a evita s spun exact ceea ce fac acolo. De asemenea, am mai auzit cuvntul intercizie, dar la ceea ce se refer, n-a putea spune. i n momentul de fa se afl vreun copil n ora? ntreb Farder Coram. Mngia blnia daimonului care sttea cu urechile ciulite n braele sale. Lyra observ c se oprise din tors. Nu, cred c nu, spuse Dr. Lanselius. Un grup de aproximativ doisprezece copii a ajuns sptmna trecut i alaltieri a plecat mai departe. Ah, att de curnd? Asta ne d o oarecare speran. Cum au cltorit, dr. Lanselius? Cu sania. i n-avei nicio idee ncotro s-au ndreptat? Foarte vag. Nu este un subiect care ne intereseaz. Fr ndoial. Acum, mi-ai rspuns drept la toate ntrebrile, i mai am doar una. Dac ai fi n locul meu, ce ntrebare ai pune Consulului Vrjitoarelor? Pentru prima dat, Consulul Vrjitoarelor zmbi. A ntreba de unde a putea obine serviciile unui urs cu armur, spuse el. Lyra i ndrept brusc spatele i simi inima lui Pantalaimon tresrindu-i n mn. Am neles c urii cu armur sunt n serviciul Comitetului de Oblaii, spuse Farder Coram surprins. Vreau s spun, al Companiei Progresul Nordului, sau oricum s-o fi numind.

Exist cel puin unul care nu e. l vei gsi la depoul de snii, n captul strzii Langlokur. Pentru moment, i ctig existena muncind acolo, dar are un temperament att de violent, iar frica pe care o inspir tuturor cinilor din zon este att de mare, nct angajamentul lui s-ar putea s nu dureze prea mult. Este, prin urmare, un renegat? Se pare c da. Numele lui este Iorek Byrnison. Ai vrut s tii ce a ntreba eu, i i-am spus. Acum iat ce a face: a profita din plin de ansa de a angaja un urs cu armur, chiar de-ar fi mult mai mic dect cea pe care i-o propun. Lyra abia mai putea sta locului. Farder Coram tia totui regulile de etichet pentru ntlniri de felul acesta i mai servi o prjitur cu miere i ghimbir de pe platou. n timp ce Farder Coram savura prjitura, dr. Lanselius se ntoarse spre Lyra. neleg c eti n posesia unui alethiometru, spuse el spre marea ei surprindere cum s fi aflat de asta? Da, rspunse ea i apoi, ajutat de un ghiont din partea lui Pantalaimon, adug: Vrei s l vedei? Mi-ar plcea foarte mult. Scormoni fr niciun pic de elegan sau delicatee prin punga de scai i i ntinse pachetul nvelit n catifeaua neagr. El l dezveli i-l inu n mn cu mare grij, privind lung i admirativ cadranul instrumentului, ca un nvat care privete un manuscris rar. Ce splendoare! spuse el. Am mai vzut un alt exemplar, dar nu era att de fin ca acesta. i, eti i n posesia crilor cu care se citete? Nu, ncepu Lyra, dar pn s mai spun ceva, Farder Coram i-o lu nainte: Nu, marele pcat este c, dei Lyra deine alethiometrul ca atare, nu exist niciun mijloc prin care acesta s poat fi citit. E un mister tot att de mare ca i petele de cerneal pe care hinduii le folosesc pentru a citi viitorul. i cea mai apropiat carte de descifrare de care tiu se afl n Abaia St. Johann, la Heidelberg. Lyra nelese de ce spunea asta: nu voia ca dr. Lanselius s afle ce puteri avea Lyra. Dar mai observ i altceva, ceva ce lui Farder Coram i scpase, i anume agitaia daimonului doctorului Lanselius i tiu imediat c nu avea niciun rost s se prefac. Aa c spuse:

De fapt, eu pot s-l citesc, adresndu-se pe jumtate doctorului Lanselius i pe jumtate lui Farder Coram, iar Consulul fu cel care rspunse: E foarte nelept din partea ta, spuse el. De unde ai obinut aparatul acesta? Stpnul Colegiului Jordan mi l-a dat, spuse ea. Dr. Lanselius, tii cine le-a fcut? Se spune c-i au originea la Praga, rspunse Consulul. nvatul care a inventat primul alethiometru ncerca, aparent, s descopere o cale de a msura influenele planetelor, potrivit ideilor astrologiei. Inteniona s creeze un instrument care s se ghideze dup Marte sau Venus, aa cum o busol se orienteaz dup Nord. Nu a reuit s fac acest lucru, dar mecanismul pe care l-a inventat rspundea clar unui lucru, chiar dac nimeni nu tia cruia anume. i de unde au luat simbolurile? O, aceasta s-a ntmplat n secolul al XVII-lea, cnd simbolurile i emblemele se aflau peste tot. Toate creaiile, construcii, picturi, imagini, erau proiectate astfel nct s se poat citi precum crile. Fiecare lucru reprezenta altceva; iar dac aveai dicionarul potrivit puteai citi chiar i Natura n sine. i nu era deloc surprinztor s descoperi c filosofii foloseau simbolismul timpului lor pentru a interpreta cunotine i informaii care proveneau dintr-o surs misterioas. Dar, tii, n-au fost ntradevr luate n serios timp de aproape dou secole. i ddu instrumentul napoi Lyrei i adug: Pot s i pun o ntrebare? Cum poi s l citeti fr crile de simboluri? Pi, nti mi eliberez mintea de orice altceva, i pe urm e cam ca i cum te-ai uita n ap. Trebuie s-i lai ochii s gseasc nivelul potrivit, il tii pentru c e singurul care se vede clar. Cam aa ceva, spuse ea. M gndesc dac a putea s te rog s mi dai i mie ocazia s vd cum faci? spuse el. Lyra se uit la Farder Coram dorind s spun da, dar ateptnd ncuviinarea acestuia. Btrnul ddu din cap. Ce s ntreb? spuse Lyra. Care sunt inteniile ttarilor n ceea ce privete Camceatca?

Nu era o ntrebare grea. Lyra ndrept limbile spre cmil, care nsemna Asia, care nsemna ttari, spre cornul abundenei, pentru Camceatca, unde erau minele de aur, i spre furnic, adic activitate, care nsemna sens i intenie. Apoi sttu linitit, lsndu-i mintea s cuprind n raza de nelegere cele trei niveluri de interpretare, i apoi se relax pentru a primi rspunsul care veni aproape instantaneu. Acul cel lung tremur pe delfin, casc, pe copil i ancor, dansnd ntre ele i apoi pe crucifix, ntr-un model complicat pe care ochii Lyrei l urmrir fr ezitare, dar care era de neneles pentru cei doi brbai. Dup ce acul i-a terminat seria de micri, repetate de cteva ori, Lyra ridic ochii. Clipi o dat sau de dou ori, ca i cum ar fi ieit dintr-o trans. Or s pretind c atac dar de fapt nu o vor face, pentru c sunt prea departe i ar fi prea epuizai, spuse ea. Poi s-mi spui cum ai citit asta? Delfinul: unul dintre nelesurile lui de baz este joac, jucu, explic ea. tiu c este sta pentru c s-a oprit acolo de mai multe ori i numai la nivelul sta a fost clar i la niciunul dintre celelalte. Iar casca nseamn rzboi iar astea dou mpreun nseamn c se vor preface c vor merge la rzboi dar nu o vor face n realitate. i copilul nseamn nseamn, ceva greu va fi prea greu pentru ei s atace, iar ancora spune de ce, pentru c sar ncorda prea mult, ca i frnghia unei ancore, adic ar face un efort prea mare. Eu pur i simplu le vd aa, nelegei? Dr. Lanselius aprob din cap. Remarcabil, spuse el. i mulumesc foarte mult. Nu voi uita asta. Apoi se uit ciudat la Farder Coram i napoi la Lyra. Te-a putea ruga s mai faci o demonstraie? ntreb el. Dac te duci n curte, n spatele casei vei gsi cteva crengi de pin-de-nor atrnate pe perete. Una dintre ele a fost folosit de Serafina Pekkala, celelalte nu. Ai putea spune care este a ei? Da! sri Lyra ntotdeauna gata s se poat da mare puin, lu alethiometrul i iei n grab. Abia atepta s vad pin-de-nor pentru c auzise de el i tia c vrjitoarele l foloseau ca s zboare, iar ea nu vzuse pn acum cum arat aa ceva. n timp ce Lyra era afar, Consulul spuse: V dai seama cine este acest copil?

Este fiica Lordului Asriel, spuse Farder Coram. Iar mama ei este Doamna Coulter, de la Comitetul de Oblaii. i, n afar de asta? Btrnul gitan trebui s scuture din cap. Nu, spuse el, mai mult nu tiu. Dar e o fiin nevinovat i tare ciudat, i n-a lsa s i se ntmple vreun ru pentru nimic n lume. Cum reuete s citeasc instrumentul acela, nu-mi pot da seama, dar o cred atunci cnd vorbete despre el. De ce, Dr. Lanselius? Ce tii despre ea? Vrjitoarele vorbesc de secole despre acest copil, zise Consulul. Pentru c triesc att de aproape de locul unde vlul dintre lumi este foarte subire, din cnd n cnd ele aud oapte nemuritoare, aud vocile acelor fiine care trec dintr-o lume n alta. i vocile vorbeau despre un copil ca acesta, care are un mare destin ce poate fi mplinit numai n alt parte, dincolo de lumea aceasta. Fr acest copil vom muri cu toii. Aa spun vrjitoarele. Dar ea trebuie s-i mplineasc destinul fr a ti ceea ce face, pentru c numai prin netiina ei noi putem fi salvai. nelegi asta, Farder Coram? Nu, spuse Farder Coram. Din pcate, sunt nevoit s spun c sunt incapabil s neleg. Adic ea trebuie fie lsat liber s fac greeli. Iar noi s sperm c nu le va face, dar nu o putem ghida. Sunt fericit c am putut vedea acest copil nainte de a muri. Dar cum ai recunoscut-o ca fiind acel copil anume? i ce vrei s spunei despre fiinele care trec dintr-o lume n alta? M tem c v-am pierdut de tot, dr. Lanselius, i cred c suntei un om cu scaun la cap Dar nainte de a primi rspunsul, ua se deschise iar Lyra intr triumftoare innd n mn o mic crengu de pin. Asta este! spuse ea. Le-am ncercat pe toate, i asta e, sunt sigur. Consulul o examin cu atenie i apoi ncuviin din cap. Corect, spuse el. Ei bine, Lyra, acesta este un lucru remarcabil. Eti norocoas s ai un instrument ca acesta i i doresc s ai parte numai de bine cu el. A vrea s-i dau ceva s iei cu tine Lu crengua, rupse din ea o rmuric i i-o ddu Lyrei. Chiar a zburat cu asta? ntreb Lyra plin de veneraie. Da, chiar a zburat cu ea. Dar nu i-o pot da pe toat pentru c am nevoie de crengu pentru a putea pstra contactul cu ea; dar aceast rmuric va fi ndeajuns. S ai grij de ea.

Da, o s am. V mulumesc. O ndoi i o puse n geant, alturi de alethiometru. Farder Coram atinse crengua de pin ca pe un talisman, iar pe faa lui era o expresie pe care Lyra n-o mai vzuse nainte: aproape ca un fel de dor adnc. Consulul i conduse la u unde ddu mna cu Farder Coram i scutur i mna Lyrei. Sper s avei succes, spuse el i sttu n prag, n gerul ptrunztor, urmrindu-i cum se ndeprteaz pe strdu. tia naintea mea rspunsul despre ttari, i spuse Lyra lui Farder Coram. Mi-a spus alethiometrul dar eu n-am zis nimic. Era crucifixul. Probabil c voia s-i dea un test, copil. Dar ai fcut bine c ai fost politicoas, c noi n-aveam de unde s cunoatem ce tie el. i ne-a fost de mare folos c ne-a spus despre urs. Nu tiu cum altfel am fi putut afla. Ajunser pn la urm la depou, care erau de fapt vreo dou depozite din ciment, construite ntr-o zon periferic, nconjurate de un teren viran cu buruieni crescute printre pietrele cenuii i bltoace de noroi ngheat. Un brbat ursuz le spuse c ursul iese din tur la ora ase dar c trebuie s fie foarte prompi pentru c, de obicei, atunci cnd iese de la munc se duce direct n curtea din spatele barului Einarsson, unde i dau de but. Apoi Farder Coram o duse pe Lyra la cel mai bun croitor din ora i i cumpr un set de haine groase adevrate. Cumprar o pelerin din blan de ren pentru c firul de pr din blana renului este gol n interior i izoleaz foarte bine, iar gluga era cptuit cu blan de urs, pentru c aa se poate scutura gheaa care se formeaz cnd respiri. Au luat i cptueli i osete de pus n bocancii din blan de ren tnr i mnui din mtase pe care s le poarte sub mnuile groase din blan, cu un deget. Bocancii i mnuile erau fcute din blana de pe picioarele din fa ale renului, pentru c este mult mai rezistent, iar bocancii aveau talp din piele de foc, pentru c este tot att de tare ca i pielea de mors, dar mai uoar. n sfrit, au cumprat o pelerin impermeabil care o acoperea din cap pn-n picioare, fcut din intestin de foc semitransparent. Cu tot acest echipament pe ea, i cu fularul de mtase n jurul gtului, o cciul de ln tras peste urechi i gluga cea mare acoperindu-i capul i era prea cald, dar aveau s mearg n regiuni mult mai reci dect aceasta. John Faa supraveghease descrcarea navei i era nerbdtor s afle despre cuvintele Consulului Vrjitoarelor, dar i mai nerbdtor s aud despre urs.

O s mergem la el chiar n seara asta, spuse el. Ai mai vorbit vreodat cu o creatur dasta, Farder Coram? Da, da, m-am i btut cu unul cndva, noroc c nu eram singur, slav Domnului. Trebuie s fim gata s ne trguim cu el, John. O s cear foarte mult, n-am nicio ndoial, i o s fie morocnos i va fi greu s discutm cu el, dar trebuie s l ctigm de partea noastr. O, da, trebuie. i ce-ai aflat dspre vrjitoarea asta a voastr? Ehe, a ajuns departe, este regina unui clan de vrjitoare acum, spuse Farder Coram. Speram s-i pot transmite un mesaj dar se pare c ar dura prea mult s primesc rspunsul. Aha, da. Acuma, las-m s-i spun io ce-am aflat. ntr-adevr, John Faa se agitase tot timpul i era clar c voia cu tot dinadinsul s le spun ceva. ntlnise un prospector pe chei, pe nume Lee Scoresby, din ara Texasului de origine, i omul sta avea, imaginai-v, un balon! Expediia la care spera s se alture euase din cauza lipsei de fonduri chiar nainte de a pleca din Amsterdam, aa c rmsese blocat aici. Gndet-te ce-am putea face cu ajutoru unui aeronaut, Farder Coram! spuse John Faa frecndu-i minile lui mari. L-am convins s vie cu noi. Mi s pare mie c am avut mare noroc c-am venit aci. Da, i am fi i mai norocoi dac am ti exact ncotro mergem, spuse Farder Coram, dar nimic nu putea tulbura bucuria lui John Faa de a fi din nou n fruntea unei campanii. Dup ce se ls ntunericul i toate proviziile i echipamentele fur descrcate cu bine, Farder Coram i Lyra o luar de-a lungul cheiului cutnd Barul Einarsson. L-au gsit destul de repede: o construcie rudimentar din ciment, cu o reclam de neon care plpia la intervale neregulate. Prin u i prin ferestrele pline de flori de ghea rzbtea sunetul vocilor muteriilor prini n discuii aprinse. O alee plin de gropi ducea la o poart din tabl care ddea n curtea din spate, spre un opron care se ridica pe nite movilie de nmol ngheat. Lumina palid care se strecura prin fereastra din spate a barului evidenia o siluet palid de dimensiuni impresionante, care sttea n fund i nfuleca dintr-o halc de carne pe care o inea cu ambele mini. Lyra avu impresia c vede snge pe nasul i pe faa cu nite ochi mici i ri a imensitii de blan glbuie, murdar. Dinspre fiara care sfia halca de carne veneau

horcituri i se auzeau sunete oribile n timp ce sugea i crnnea bucata suculent. Farder Coram se opri lng poart i strig: Iorek Byrnison! Ursul se opri din mncat. Pe ct i puteau da seama, se uita direct la ei dar le era imposibil s i citeasc vreo expresie pe fa. Iorek Byrnison, spuse Farder Coram din nou, pot s-i vorbesc? Inima Lyrei btea de s-i sar din piept; ceva din prezena ursului o fcea s simt o rceal, un pericol, o putere brutal, ns controlat de inteligen; i nu o inteligen uman, nimic nu era uman, pentru c, bineneles, urii nu aveau daimoni. Artarea acesta, slbticiunea ct o matahal care-i nfuleca halca, era cu mult peste imaginaia ei. n acelai timp, ns, fu cuprins de un sentiment ciudat, un sentiment de mare admiraie dar i de mil pentru creatura aceasta singuratic. Ursul ls s-i scape ciozvrta de cprioar pe pmnt i se ndrept pe toate cele patru picioare spre poart. Apoi se ridic pe picioarele din spate, nalt de trei metri sau chiar mai mult, ca i cum ar fi vrut s le arate ct de puternic era i s le demonstreze ce importan nensemnat ar fi avut poarta dac ar fi considerat-o cumva o adevrat barier. Le vorbi de acolo. Ei? Cine suntei voi? Vocea lui era att de adnc nct prea s cutremure pmntul. Mirosul rnced care venea dinspre corpul su era aproape de nesuportat. Sunt Farder Coram, din poporul gitan din Engliterra de Est. i fetia asta este Lyra Belacqua. Ce vrei? Vrem s i oferim de lucru. Am de lucru. Ursul se ls iar pe toate cele patru picioare. Era foarte greu s detectezi vreo expresie n vocea lui, fie aceasta de ironie sau furie, pentru c sunetul era foarte adnc i plat. Ce faci la depoul de snii? ntreb Farder Coram. Repar echipamente stricate i articole din fier. Ridic obiecte grele. Ce fel de munc e asta pentru un panserbrn? Munc pltit. n spatele ursului se ntredeschise ua de la bar iar un om puse jos un vas mare din lut dup care ridic faa i se uit la ei cu ochii mijii.

Cine-s tia? Strini, spuse ursul. Barmanul se uit ca i cum avea de gnd s ntrebe mai multe dar ursul mri la el iar omul nchise repede ua, speriat. Ursul nclet toarta vasului cu o ghear i l duse la gur. Lyra simi mirosul puternic de alcool brut care se revrsa dinspre urs. Dup ce trase cteva nghiituri bune, ursul puse vasul jos i se rentoarse la mncatul hlcii de carne, parc fr s le mai acorde nici cea mai mic atenie lui Farder Coram i Lyrei, dar apoi vorbi din nou. Ce treab oferi? Lupt, cel mai probabil, spuse Farder Coram. Mergem n Nord ntr-un loc unde au dus nite copii luai prizonieri. Cnd i gsim va trebui s ne luptm ca s i eliberm, i apoi i vom aduce napoi. i ct pltii? Nu tiu ct s-i ofer, Iorek Byrnison. Dac aurul i se pare un lucru interesant, avem s-i dm aur. Nu-i bun. Cu ce te pltesc la depoul de snii? M in aici i mi dau carne i butur. Nu mai spuse nimic iar apoi ls osul ros i ridic din nou vasul la gur nghiind tria ca pe ap. Iart-m c te ntreb, Iorek Byrnison, spuse Farder Coram, dar ai putea s duci o via liber i demn pe ghea vnnd foci i morse, sau ai putea s te duci la rzboi i s ctigi premii mari. Ce te ine legat aici, de Trollesund i de Barul lui Einarsson? Lyra simi cum ncepe s-i tremure toat carnea. n mintea ei, o ntrebare ca aceasta, care era aproape ca o insult, era de ajuns pentru a umple peste msur de furie imensa artare i se minun ce curaj a avut Farder Coram s ntrebe una ca asta. Iorek Byrnison puse vasul jos i se apropie de poart pentru a se uita cu atenie la faa btrnului. Farder Coram nici nu clipi. i tiu pe cei pe care-i cutai voi, tietorii de copii, spuse ursul. Au plecat din ora alaltieri cu mai muli copii ca s se duc n Nord. N-o s v spun nimeni despre ei; pentru c toi se prefac c nu vd, cci tietorii de copii aduc bani i afaceri noi n ora. Mie nu-mi plac tietorii de copii aa c o s-i rspund politicos. Stau aici i beau trie pentru c oamenii mi-au luat armura. Fr ea pot vna foci dar nu m pot duce la rzboi; iar eu sunt

un urs cu armur: rzboiul este marea n care not i aerul pe care l respir. Oamenii din acest ora mi-au dat trie i m-au lsat s beau pn cnd am adormit i apoi mi-au luat armura. Dac a ti unde o in ascuns, a fi n stare s distrug tot oraul ca s mi-o iau napoi. Dac vrei serviciile mele preul este sta: mi aducei armura napoi. Facei asta, i o s v slujesc n campania voastr pn la moarte sau pn cnd obinei victoria. Preul este armura. O vreau napoi i atunci nu voi mai avea vreodat nevoie s beau trie. Armura Cnd se ntoarser pe nav, Farder Coram mpreun cu John Faa i cu ceilali lideri avur o discuie lung n salon, iar Lyra se duse n cabina ei pentru a consulta alethiometrul. n cinci minute tia exact unde era armura ursului i de ce va fi greu s o recupereze. Se ntreb dac n-ar fi fost bine s mearg imediat n salon i s-i spun lui John Faa i celorlali, dar se gndi c dac i interesa s afle aa ceva, atunci ar ntreba-o. Poate c tiau deja. Se ntinse pe priciul ei gndindu-se la ursul acela slbatic i puternic i la modul n care turna pe gt butura de foc i la singurtatea lui n locul acela murdar. Ct de diferit era s fii om, cu daimonul ntotdeauna alturi, cu care s vorbeti! n linitea navei nemicate, fr scrnetul nencetat de metal i lemn, i fr huruitul motorului sau fonetul apei, Lyra adormi ncet, cu Pantalaimon sforind alturi, pe pern. Visa ceva despre marele ei tat inut prizonier, cnd deodat, fr niciun motiv anume, se trezi. N-avea idee ct era ceasul. n cabin se strecura o raz palid, pe care o lu drept lumina lunii i care se concentra pe o grmad de haine de blan noi, care stteau aruncate n colul cabinei. Nici nu le vzu bine c simi un imbold de nestpnit s le mbrace din nou. Dup ce se mbrc trebui s ias pe punte i, ntr-un minut, deschise ua din captul scrilor i iei afar. Deodat vzu c pe cer se ntmpla ceva ciudat. Crezu la nceput c erau nori care se micau i tremurau ntr-o agitaie nervoas, dar Pantalaimon opti: Aurora!

Uimirea ei era att de mare nct trebui s se apuce de balustrad ca s nu cad. Privelitea umplea cerul nordului, imensitatea ei era aproape de neimaginat. Perdele imense, de o lumin delicat, atrnau i tremurau parc direct din Rai. n nuane nesfrite de verzui i roz trandafiriu i transparente ca cel mai fin material, la marginea de jos cu borduri de un rou profund ca focurile Iadului, se legnau i se desfceau cu mai mult graie dect cel mai talentat dansator. Lyrei i trecu prin minte c putea chiar s le aud: o oapt i un fonet ndeprtat i nesfrit. n evanescena delicat simi o profunzime la fel cu cea pe care o simise n apropierea ursului. Era micat de aceast profunzime: era att de frumos nct era aproape sfnt; simi lacrimi arzndu-i ochii iar ele descompuneau i mai tare lumina n curcubee prismatice. Nu dur mult i intr n acelai tip de trans ca atunci cnd consulta alethiometrul. Poate, se gndi ea calm, oricare ar fi lucrul acela care mic acul alethiometrului face i Aurora s strluceasc. Poate c e chiar Praful n sine. Gndi acest lucru fr a realiza c l-a gndit i l uit complet; i aduse aminte de el mult mai trziu. Cum se uita, n spatele vlurilor i uvoaielor de lumin translucid, prea s se formeze imaginea unui ora: turnuri i cupole, temple de culoarea mierii, bulevarde largi i parcuri nsorite. Se simi cuprins de ameeal cnd se uit la el, ca i cum s-ar fi uitat nu n sus ci n jos i peste un hu att de larg, nct nimic nu ar putea vreodat s treac peste el. Era la un univers ntreg deprtare. Dar ceva se mica peste el, ns n momentul n care ncerc s i concentreze privirea asupra micrii, simi c ameete i c i se face ru, pentru c micul punctule ce se mica nu fcea parte din Auror sau din cellalt univers din spatele ei. Era pe cer, deasupra acoperiurilor oraului. Cnd putu s-l deslueasc clar, se trezise de tot iar oraul din cer dispruse. Punctul zburtor se apropie i nconjur nava cu aripile desfcute. Apoi plan uor i ateriz cu micri rapide ale aripilor puternice i se opri pe puntea din lemn, la civa centimetri de Lyra. n lumina Aurorei, Lyra vzu o pasre mare, o gsc frumoas gri, cu coroni de un alb imaculat pe cap. i totui nu era o pasre: era un daimon, dei n apropiere nu se afla nimeni n afar de Lyra. Ideea o umplu de fric i de grea.

Pasrea spuse: Unde este Farder Coram? i deodat Lyra i ddu seama cine trebuia s fie. Acesta era daimonul Serafinei Pekkala, regina de clan, prietena vrjitoare a lui Farder Coram. Blbi un rspuns: Eu e m duc s-l chem Se ntoarse i se npusti pe scri pn la cabina lui Farder Coram, deschise ua i vorbi n ntuneric: Farder Coram! A venit daimonul vrjitoarei! Ateapt pe punte! A zburat pn aici de unul singur l-am vzut venind din cer Btrnul spuse: Spune-i s atepte la pupa, copil. Gscanul pi impuntor spre pupa navei unde se opri i se uit mprejur, elegant i slbatic n acelai timp, o constant cauz de teroare pentru Lyra, care se simea de parc ar fi inut companie unei fantome. Apoi Farder Coram apru nfofolit n hainele lui vechi, groase, urmat ndeaproape de John Faa. Ambii btrni se nclinar cu respect iar daimonii se aplecar i ei n semn de recunoatere a vizitatorului. Salutri, spuse Farder Coram. Sunt fericit i mndru s v revd, Kaisa. Acum ai vrea s intrai sau preferai s stai aici, n aer liber? A prefera s stau afar, mulumesc, Farder Coram. Putei s mai suportai frigul pentru o vreme? Vrjitoarele i daimonii lor nu simeau frigul dar tiau c oamenii l simt. Farder Coram l asigur c erau cu toii mbrcai bine i ntreb: Ce mai face Serafina Pekkala? i transmite salutrile ei, Farder Coram, i este bine, sntoas i puternic. Cine sunt aceste dou persoane? Farder Coram i fcu cunotin cu cei doi. Daimonul gscan se uit ptrunztor la Lyra. Am auzit de copilul acesta, zise el. Se vorbete despre ea printre vrjitoare. Deci ai venit s facei rzboi? Nu rzboi, Kaisa. Avem de gnd s eliberm copiii care ne-au fost luai. Sper c vrjitoarele ne vor ajuta. Nu toate. Unele clanuri lucreaz cu vntorii- de-Praf. Aa numii voi Comitetul de Oblaii?

Nu tiu ce poate fi acest Comitet. Ei sunt vntori-de-Praf. Au venit n inuturile noastre acum zece ani, cu instrumente filosofice. Ne-au pltit s-i lsm s i aeze staiile n inuturile noastre i ne-au tratat cu respect. Ce este praful acesta? Vine din cer. Unii spun c a fost acolo dintotdeauna, alii spun c a aprut de curnd. Ceea ce e sigur este c atunci cnd devin contieni de el, i cuprinde o fric teribil, i nu se vor da n lturi de la nimic pentru a descoperi ce este cu adevrat. Dar pe vrjitoare nu le intereseaz. i unde sunt acum vntorii-de-Praf? La patru zile nord-est de aici, ntr-un loc numit Bolvangar. Clanul nostru nu a ncheiat niciun acord cu ei, printre altele, i datorit vechilor noastre obligaii fa de tine, Farder Coram, am venit s v art cum s-i gsii pe vntorii-de-Praf. Farder Coram zmbi iar John Faa i strnse zgomotos palmele, plin de satisfacie. V mulumim foarte mult, domnule, i spuse el gscanului. Dar spuneimi, mai tii i alte lucruri despre vntorii acetia de Praf? Ce fac acolo la Bolvangar? Au construit cldiri din metal i beton i unele ncperi subterane. Ard trie de crbune, pe care o aduc acolo cu mare cheltuial. Nu tim exact ce fac, dar locul este nconjurat de un aer de ur i team pe care le simi de la kilometri deprtare. Vrjitoarele pot vedea lucrurile acestea acolo unde ali oameni nu le vd. i animalele se feresc de locul acela. Nicio pasre nu zboar acolo, vulpile i iepurii au fugit. De aici i numele Bolvangar: cmpurile rului. Ei nu-l numesc aa. Ei l numesc Staia. Dar pentru toi ceilali este Bolvangar. i cum sunt aprai? Au o companie de ttari narmai cu puti. Sunt soldai buni, dar le lipsete antrenamentul pentru c nimeni n-a atacat aezarea aceea de cnd a fost construit. i ntregul complex este nconjurat de un gard de srm ghimpat, ncrcat cu for anbaric. Ar putea exista i alte mijloace de aprare, de care noi s nu tim, fiindc, aa cum v-am spus, pentru noi nu prezint niciun fel de interes. Lyra fierbea s pun i ea o ntrebare. Daimonul gscan i ddu seama i se uit la ea ca i cum i-ar fi acordat permisiunea. De ce vorbesc vrjitoarele despre mine? ntreb ea.

Din cauza tatlui tu i a cunotinelor lui despre celelalte lumi, replic daimonul. Faptul i lu prin surprindere pe toi. Lyra se uit la Farder Coram, care se uita napoi cu mirare blnd n ochi, i la John Faa a crui fa era ngrijorat. Alte lumi? spuse el. Iertai-m, domnule, dar ce alte lumi ar putea s fie alea? V referii la stele? Nu, deloc. Este oraul din lumini? adug Lyra. Asta e, nu-i aa? Gscanul i ntoarse capul maiestuos ctre ea. Ochii lui erau negri, nconjurai de o linie subire de un albastru curat ca cerul, iar privirea lor era intens. Da, spuse el. Vrjitoarele tiu de mii de ani despre celelalte lumi. Uneori le poi vedea n Luminile Nordului. Nu fac n niciun fel parte din universul acesta; chiar i cele mai ndeprtate stele sunt parte din universul acesta. Luminile ns ne arat un cu totul alt univers. Nu foarte departe, dar intersectndu-se cu acest univers. Aici, pe aceast punte, exist milioane de alte universuri, fr a fi contiente unul de existena altuia i ridic aripile i le ntinse larg, dup care le strnse la loc. Aa, spuse el, tocmai am mturat zece milioane de alte lumi iar ele n-au tiut nimic. Suntem la distan de o palm dar nu ne putem atinge, vedea sau auzi dect n Luminile Nordului. i de ce acolo? ntreb Farder Coram. Pentru c particulele ncrcate din Auror au proprietatea de a subia materia din aceast lume astfel nct s putem vedea prin ea pentru o perioad scurt de timp. Vrjitoarele au tiut dintotdeauna, dar vorbim foarte rar despre asta. Tatl meu crede n asta, spuse Lyra. tiu pentru c l-am auzit vorbind i artnd imagini cu Aurora. Are treaba asta vreo legtur cu Praful? ntreb John Faa. Cine poate ti? rspunse daimonul gscan. Tot ce pot eu spune este c vntorilor-de-Praf le e tot att de fric de el cum ne este nou de otrav. De aceea l-au nchis pe Lordul Asriel. Dar de ce? ntreb Lyra. Ei cred c Lordul intenioneaz s foloseasc praful cumva pentru a construi un pod ntre lumea aceasta i lumea din spatele Aurorei.

Mintea Lyrei se ilumin. l auzi pe Farder Coram spunnd: i e adevrat? Da, zise daimonul-gscan. Ei nu l cred n stare fiindc sunt de prere c, n primul i n primul rnd, e nebun s cread n existena celorlalte lumi. Dar este adevrat: aceasta este intenia lui. i este o personalitate att de puternic nct s-au temut c le va da peste cap propriile planuri, aa c au fcut un pact cu urii cu armur ca s-l captureze i s-l in nchis n fortreaa de la Svalbard, ca s nu-i mai ncurce. Unii spun c l-au ajutat pe noul rege al urilor s-i ctige tronul, ca parte a pactului. Lyra spuse: Dar vrjitoarele vor ca el s fac podul acesta? Sunt de partea lui sau mpotriv? Aceasta este o ntrebare care are un rspuns prea dificil. Mai nti i mai nti, vrjitoarele nu sunt unite. Exist diferene de opinie ntre noi. n al doilea rnd, podul Lordului Asriel va avea efecte asupra rzboiului care se desfoar n prezent ntre unele vrjitoare i fore de alt natur, unele din lumea spiritelor. Acest pod, dac ar exista vreodat, ar conferi un avantaj imens posesorului. n al treilea rnd, clanul Serafinei Pekkala clanul meu nu face nc parte din nicio alian, dei se fac mari presiuni asupra noastr pentru a ne declara de o parte sau de alta. Vezi, acestea sunt ntrebri de nalt politic i nu se poate rspunde la ele att de uor. Dar urii? ntreb Lyra. De partea cui sunt? De partea celui care i pltete. Nu i intereseaz n niciun fel aceste chestiuni, nu au daimoni; nu sunt preocupai de problemele umane. Cel puin aa obinuiau s fie urii, dar noi am auzit c noul lor rege este hotrt s schimbe vechile obiceiuri Oricum, vntorii-de-Praf i-au pltit ca s-l in n nchisoare pe Lordul Asriel, iar ei l vor ine la Svalbard pn cnd ultima pictur de snge se va scurge din trupul ultimului urs rmas viu. Dar nu chiar toi urii! strig Lyra. Este unul care nu e la Svalbard. Este un urs renegat i o s vin cu noi. Gscanul i arunc Lyrei nc una din privirile acelea ptrunztoare. De aceast dat i putu simi surprinderea rece. Farder Coram se foi incomodat i spuse:

De fapt, Lyra, nu cred c-o s vin. Am auzit c i ispete o pedeaps cu munca silnic; nu e liber, aa cum am crezut noi c este, ca s vin cu noi, fie cu armur, fie fr, i oricum n-o va primi napoi niciodat. Dar a spus c l-au pclit! L-au mbtat i i-au furat armura! Noi am auzit alt poveste, zise John Faa. Este o slbticiune periculoas, asta am auzit noi. Dac Lyra se nfierbntase i abia mai putea vorbi de indignare dac alethiometrul spune ceva, tiu c este adevrat. i l-am ntrebat, i mi-a spus c el spunea adevrul, chiar l-au pclit i ei sunt cei care spun minciuni, nu el. Eu l cred pe el, Lord Faa! Farder Coram l-ai vzut i tu i l crezi, nu-i aa? Pn acum am crezut c da, copil. Dar acum nu mai sunt aa de sigur. Dar de ce le e fric? Cred c o s-o ia de nebun s nceap s omoare oameni n stnga i-n dreapta imediat ce-i pune pe el armura? Ar putea s omoare zeci de oameni chiar i acum! Deja a fcut-o, spuse John Faa. Ei bine, nu chiar zeci, dar civa. Dup ce i-au luat armura a plecat nnebunit s o caute. A distrus sediu poliiei a drmat zidurle bncii nu mai tiu de unde cel puin doi oameni au murit. Singuru motiv pentru care nu l-a mpucat pe loc a fost talentul lui deosebit de a lucra cu metalele; l-au condamnat la munc silnic. Ca un sclav! strig Lyra. Nu au dreptul s fac asta! Oricum ar fi, l-ar fi putut omor pentru crimele pe care le-a fcut, dar nau fcut-o. i l-au pus la munc n folosul oraului, pn cnd i va plti pagubele i sngele vrsat. John, spuse Farder Coram, nu tiu dac tu simi dar eu cred n adncul sufletului c n-o s-i dea niciodat armura napoi. Cu ct l in mai mult, cu att mai furios va fi cnd i va primi armura napoi. Dar dac i dm noi armura, o s vin cu noi i n-o s-i mai deranjeze pe ei, spuse Lyra. Promit, Lord Faa. i cum o s facem noi asta? tiu unde este! Urm un moment de linite n care toi trei i ddur seama de prezena daimonului i de privirea sa fix aintit asupra Lyrei. Toi trei se ntoarser spre el, mpreun cu daimonii lor, care pn atunci se purtaser cu extrem politee i evitaser, cu modestie, s se uite la aceast creatur singur, fr corpul ei.

Nu vei fi surprini s auzii, spuse gscanul, c alethiometrul este un alt motiv pentru care vrjitoarele sunt interesate de tine, Lyra. Consulul nostru ne-a spus despre vizita ta de diminea. i cred c Dr. Lanselius v-a spus despre urs, nu-i aa? Da, aa e, rspunse John Faa. i copila cu Farder Coram s-a dus ei doi ca s vorbeasc cu el. ndrznesc s spun c ce spune Lyra este adevrat, da dac nclcm legea oamenilor stora nu facem altceva dct s intrm n conflict cu ei, iar noi ce tre s facem e s-ajungem la Bolvangar, cu sau fr urs. Ah, dar nu l-ai vzut, John, spuse Farder Coram. i eu o cred pe Lyra. Poate c putem s jurm pe buna lui credin. Prezena lui ar putea schimba total situaia. Ce credei, domnule? se adres John Faa daimonului vrjitoarei. Noi avem cteva nelegeri cu urii. Dorinele lor sunt ciudate pentru noi, cum sunt i ale noastre pentru ei. Dac acest urs este un proscris, ar putea fi mai puin de ncredere dect se spune c sunt ceilali din neamul su. Trebuie s decidei singuri. Da, o s ne hotrm, spuse John Faa ferm. Dar acum, domnule, ne putei spune cum putem ajunge la Bolvangar de aici? Daimonul-gscan ncepu s explice. Vorbi despre vi i dealuri, despre liziere i tundr, despre orientare dup stele. Lyra ascult un timp i apoi se ls pe spate, pe scaunul de pe punte, cu Pantalaimon nfurat n jurul gtului i se gndi la marea viziune pe care o adusese cu el daimonulgscan. Un pod ntre dou lumi Era mult mai minunat dect tot ce putea ea spera! i numai marele ei tat ar fi putut concepe aa ceva. Imediat ce vor salva copiii, se va duce cu ursul la Svalbard i l va lua pe Lordul Asriel, alethiometrul l va folosi ca s-l elibereze; i o s construiasc podul mpreun, i va fi primul peste La un moment dat n noapte, Lord Faa trebuie s o fi crat pe Lyra n cabina ei, pentru c acolo se trezi. Soarele palid se ridicase pe cer ct putuse de sus, la doar o palm de orizont, deci Lyra gndi c trebuia s fie n jurul prnzului. n curnd, pe msur ce vor avansa nspre nord, nu va mai fi soare deloc. Se mbrc repede i fugi pe punte ns acolo nu se ntmpla mai nimic. Toate proviziile fuseser descrcate, sniile i haitele de cini fuseser nchiriate i ateptau s porneasc la drum; totul era gata dar nimic nu se

mica. Majoritatea gitanilor stteau ntr-o cafenea plin de fum, privind apa, mncnd prjituri cu ghimbir i bnd cafea tare i dulce la mesele lungi de lemn, sub zumzetul i pocniturile unor lumini vechi anbarice. Unde-i Lord Faa? ntreb ea aezndu-se lng Tony Costa i prietenii lui. i Farder Coram? S-au dus s-i aduc armura ursului? Vorbesc cu Sysselman. Asta-i cuvntu lor pentru guvernator. -ai vzut tu ursu sta, Lyra? Da, spuse ea i le povesti cu lux de amnunte. i cum vorbea, altcineva trase un scaun i se altur grupului de la mas. Deci ai vorbit cu btrnul Iorek? spuse el. Ea se uit surprins la noul venit. Era un brbat nalt i slab, cu o musta subire, neagr, ochi nguti, albatri i o expresie de distan i amuzament sardonic ntiprit pe fa. Simi pe loc ceva puternic pentru el, dar nu era sigur dac era admiraie sau era ur. Daimonul lui era o iepuroaic slab i jigrit. El ntinse mna iar ea o strnse cu reticen. Lee Scoresby, spuse el. Aeronautul! exclam ea. Unde i este balonul? Pot s m sui i eu n el? Acum este mpachetat, domnioar. Dumneata trebuie s fii faimoasa Lyra. Cum te-ai neles cu Iorek Byrnison? l cunoti? Am luptat alturi de el n campania din Tungusk. Ce naiba, l tiu pe Iorek de ani de zile. Urii sunt oricum nite creaturi dificile, dar el este, fr ndoial, o problem i mai mare. Domnilor, are cineva chef s joace Hazard? n mna lui apru deodat, ca din senin, un pachet de cri. Le amestec cu zgomot. Aa, am auzit ce tare e poporul vostru la cri, spunea Lee Scoresby, tind i amestecnd crile fr oprire cu o mn iar cu cealalt pescuindui o igar din buzunarul de la piept. i eu credeam c n-o s avei nimic mpotriv s-i dai unui biet cltor texan ansa de a se ntrece cu priceperea i avntul vostru pe cmpul de btaie cu cri de joc. Ei, ce spunei, domnilor? Gitanii se mndreau cu priceperea cu care mnuiau crile i civa brbai se uitar interesai i i traser scaunele. n timp ce discutau cu Lee Scoresby ce s joace i care erau mizele, daimonul lui i mic urechile

spre Pantalaimon, care nelese i sri uor alturi de ea, n form de veveri. Iepuroaica vorbea i pentru urechile Lyrei, bineneles, iar Lyra o auzi spunnd ncet: Mergi direct la urs i spune-i direct. ndat ce vor afla ce se ntmpl i vor muta armura n alt loc. Lyra se ridic, lundu-i cu ea prjitura cu ghimbir, i nimeni nu bg de seam; Lee Scoresby mprea deja crile i toi ochii suspicioi erau ndreptai asupra minilor lui. n lumina palid care se pierdea n dup-amiaza fr sfrit, reui s ajung la depoul de snii. Era ceva ce tia c trebuie s fac, dar nu i era bine deloc i i mai era i fric pe deasupra. Ursul lucra lng construcia cea mare de beton, iar Lyra se opri lng poarta deschis s priveasc. Iorek Byrnison desfcea un tractor de zpad cu motor pe gaz care avusese un accident; carcasa de metal care acoperea motorul era mototolit i rsucit iar o margine era ntoars n sus. Ursul ridic placa de metal, ca i cum ar fi fost carton i ncepu s o ntoarc ncolo i-ncoace ca pentru a testa diferitele caliti ale materialului, dup care i aez una din labele din spate pe un col i trase ntreaga plac att de tare, nct toate ndoiturile i ncreiturile srir dintr-o dat iar placa i recpt forma. Sprijinindu-se de perete, ridic tractorul cu totul ntr-o singur lab i l puse pe o parte, dup care se aplec s cerceteze tlpicea ifonat. Cnd se aplec, o zri pe Lyra. Ea simi cum o strpunge un fulger de fric rece pentru c ursul era att de masiv i att de strin. Se uita printr-un gard de srm cam la treizeci-patruzeci de metri de el i se gndea ct de repede ar fi putut ursul acoperi distana aceea ntr-o sritur sau dou i cum ar fi putut mtura gardul de srm ca pe o pnz de pianjen i aproape c se ntoarse s o rup la fug; dar Pantalaimon spuse: Stai! Las-m pe mine s m duc s vorbesc cu el. Era chir-de-balt i, nainte ca Lyra s poat rspunde, el zbur de pe gardul de srm i se aez pe pmntul ngheat din spatele acestuia. Un pic mai ncolo era o poart deschis i Lyra ar fi putut s-l urmeze, dar se trase napoi ndrtnic. Pantalaimon se uit la ea i apoi se fcu bursuc.

Lyra i ddu seama ce avea s fac. Daimonii nu puteau s se ndeprteze la mai mult de civa metri de oamenii lor iar dac ea sttea lng gard iar el era pasre, n-o s poat ajunge lng urs. Aa c o s foreze. Se simi furioas i trist. Ghearele lui de viezure se nfipser n pmnt i continu s mearg. Era un sentiment att de ciudat i de chinuitor atunci cnd un daimon fora legtura dintre tine i el; n parte o durere fizic adnc n piept, n parte o tristee intens i o mare dragoste. i tia c e la fel i pentru el. Toi trecuser prin asta pn s se fac mari: s vad ct de departe puteau s se ndeprteze unul de altul i pe urm reveneau unul la altul cu mare uurare. El trase un pic mai mult. Nu, Pan! Dar nu se opri. Ursul urmrea fr s fac nicio micare. Durerea din inima Lyrei deveni din ce n ce mai insuportabil i din gt i izbucni un hohot de durere. Pan ntr-o secund era n spatele porii mpleticindu-se ctre el pe noroiul ngheat, iar el se transform n pisic slbatic i sri n braele ei i se inur strns scond amndoi nite sunete tremurtoare, de durere i tristee. Credeam c tu chiar o s Nu Nu-mi vine s cred ct de tare m durea Apoi i terse enervat lacrimile i trase aer pe nas cu putere. El se cuibri n braele ei i n acel moment Lyra tiu c mai degrab murea dect s l mai lase s se despart de ea i s mai fie cuprins de asemenea tristee; ar fi nnebunit-o atta durere i groaz. Dac ea ar muri ei doi tot ar fi mpreun, ca nvaii din cripta Colegiului Jordan. Apoi, fat i daimon, se uitar n sus la ursul solitar. El n-avea daimon. Era singur, ntotdeauna singur. Simi un val att de puternic de mil i blndee pentru el c aproape ntinse mna ca s-i ating blana murdar i doar respectul n faa acelor ochi negri reci i feroce o opri. Iorek Byrnison, spuse ea. Ei? Lord Faa i Farder Coram au plecat s ncerce s-i aduc armura napoi.

Nu fcu nicio micare i nici nu vorbi. Era clar ce credea despre ansele lor. tiu unde este, totui, spuse ea, i m-am gndit c dac i-a spune ie poate ai putea s te duci s o iei singur, nu tiu. De unde tii unde este? Am un instrument cu care citesc simbolurile. Cred c trebuie s i spun asta, Iorek Byrnison, dup ce am vzut cum te-au pclit i i-au luat armura n primul rnd. Asta nu-i bine, cred eu. N-ar fi trebuit s fac aa. Lord Faa o s se ncerce s se neleag cu Sysselman-ul dar probabil c no s-l lase s-o ia, orice i-ar spune. Aa c dac-i spun eu ie, vii cu noi i ne ajui s-i salvm pe copiii din Bolvangar? Da. A nu voia s-i bage nasul unde nu-i fierbea oala dar nu se putu abine, era prea curioas. Auzi, de ce nu-i faci alt armur din tot metalul sta de aici, Iorek Byrnison? Pentru c n-are niciun rost. Uite, spuse el i ridicnd capacul motorului cu o lab scoase o ghear de la cealalt mn i tie metalul ca pe o cutie de conserve. Armura mea este fcut din fier-de-cer, i e fcut pentru mine. Armura unui urs este sufletul lui, aa cum daimonul este sufletul vostru. Ai putea la fel de bine s-l iei pe el indicndu-l pe Pantalaimon i s-l nlocuieti cu o ppu plin cu rumegu. Asta este diferena. Acum, unde este armura mea? Fii atent, trebuie s promii c nu te vei rzbuna. Au fcut un lucru ru c au luat-o, dar va trebui pur i simplu s te mpaci cu ideea. Bine, fr rzbunare, dup aia. Dar nici s nu stea n calea mea cnd m duc s o iau. Dac ncearc s se lupte or s moar. Este ascuns n pivnia casei preotului, i spuse ea. El crede c ar fi un spirit n ea i a ncercat s l scoat afar. Dar acolo e. Se ridic n dou picioare ct era de nalt i se uit spre apus; ultimele raze de soare i colorau faa ntr-o nuan strlucitoare de alb-glbui, pe fondul nchis al orizontului. Lyra putu simi puterea pe care o emana marea creatur, ca nite valuri de cldur. Trebuie s lucrez pn la apusul soarelui, spuse el. Mi-am dat cuvntul azi-diminea stpnului de aici. i mai sunt dator cu cteva minute de lucru.

Soarele a apus unde sunt eu, sublinie ea, pentru c soarele dispruse din raza ei de vedere n spatele stncilor dinspre sud-vest. Ursul se ls pe toate cele patru picioare. Este adevrat, spuse el, cu faa acum n umbr, ca i a ei. Cum te cheam, copil? Lyra Belacqua. Atunci i rmn dator, Lyra Belacqua, spuse el. Apoi se ntoarse i se avnt nainte, clcnd att de repede pe pmntul ngheat nct Lyra nu putea ine pasul cu el, chiar i dac alerga. Alerg totui, iar Pantalaimon zbur sub form de pescru pentru a vedea unde se duce ursul i pentru a i striga Lyrei pe unde s o ia ca s l ajung din urm. Iorek Byrnison prsi depoul de snii i o lu pe o strad ngust, dup care se ntoarse pe strada principal a oraului, trecu de curtea casei Sysselmanului unde atrna un steag n aerul nemicat i o santinel mrluia amorit n susul i-n josul dealului, pe lng fundtura unde locuia consulul vrjitoarelor. Santinela reuise s i dea seama ce se ntmpl i ncerca s-i adune minile dar Iorek Byrnison dduse deja colul spre port. Oamenii se opreau s se uite iar cei care se aflau pe drum fugeau din calea lui. Santinela trase dou focuri n aer i porni n josul dealului dup urs dar derapnd pe panta acoperit de ghea, reui s-i regseasc echilibrul numai dup ce se apuc de gard. Lyra nu era prea departe n urm. Cum trecu de casa Guvernatorului ncepu s i dea seama de numrul tot mai mare de persoane care ieeau s vad ce se ntmpl, i crezu c l vede pe Farder Coram printre ei, dar trecu n vitez, avntndu-se spre colul pe care santinela tocmai l ddea pentru a urmri ursul. Casa preotului era mai veche dect majoritatea celorlalte i era construit din crmizi scumpe. Trei scri duceau la ua principal, din care acum mai rmseser nite fii de lemn atrnate n balamale iar din cas se auzeau ipete i scrnetele unui alt lemn rupt. Santinela ezit afar, cu puca pregtit, dar apoi, pe msur ce trectorii ncepeau s se adune, iar oamenii se uitau pe ferestre de pe cealalt parte a strzii, i ddu seama c trebuia s acioneze i trase un foc n aer nainte de a intra.

Peste un moment, toat casa pru s se clatine. Trei geamuri se sparser deodat i o igl alunec de pe acoperi; o servitoare fugi ngrozit, cu gina-i daimon mpleticindu-se pe urmele ei. O alt mpuctur veni dinspre cas i apoi un urlet n toat fora o fcu pe servitoare s ipe. Preotul nsui zbur pe u ca proiectat dintr-un tun, cu daimonul lui pelican ntr-un nor de pene. Lyra auzi nite ordine i se ntoarse pentru a vedea un pluton de poliiti narmai grbindu-se spre col, unii cu pistoale, alii cu puti i nu departe n spatele lor, venea John Faa i se vedea silueta agitat a Sysselmanului. Un scrnet i-o pocnitur puternic i fcu pe toi s priveasc din nou spre cas. O fereastr joas, care, fr ndoial, trebuie s fi fost de la pivni, se fcu ndri ntr-o explozie de sticl spart i achii de lemn. Santinela care l urmase pe Iorek Byrnison n cas iei cu disperare i se aez cu faa la fereastra de la pivni, cu puca pe umr; apoi fereastra czu de tot i prin deschiztura larg iei Iorek Byrnison, ursul n armur. Fr ea era formidabil. Cu ea era terifiant. Era roie-ruginie i asamblat rudimentar: plci i buci mari de metal ndoit i decolorat, care scriau i scrneau la orice atingere. Casca era alungit, dup forma botului, cu nite fante n dreptul ochilor dar i lsa falca puternic de jos liber pentru a putea muca i sfia. Santinela trase cteva focuri, iar poliitii i golir i ei armele, dar Iorek Byrnison scutur gloanele de pe el ca pe nite picturi de ploaie i se npusti ntr-un scrnet i zornit asurzitor de metal, nainte ca santinela s poat face vreo micare, i l trnti la pmnt. Daimonul su, un cine husky, se repezi la gtul ursului dar Iorek Byrnison nu l bg n seam mai mult dect pe o musc i, trnd santinela ctre el cu una din puternicele i marile sale labe, se aplec i i cuprinse capul ntre flci. Lyra putu vedea exact tabloul care urma: i va strivi craniul omului ca pe un ou i apoi va fi o btlie sngeroas, mai muli mori i alt ntrziere; iar ei nu se vor elibera niciodat, cu sau fr urs. Fr s mai gndeasc, Lyra se repezi nainte i atunci cnd vzu un petec de blan alb-glbuie ntre marginile ruginite ale metalului i nfipse degetele n ea, n singurul punct vulnerabil din armura ursului: despritura care se fcea ntre casc i platoa cea mare de pe umeri, atunci cnd ursul avea capul aplecat. Pantalaimon zbur imediat spre acelai loc, se fcu

pisic slbatic i se arcui ca s o apere pe Lyra, dar Iorek Byrnison era nemicat. Atacatorii opriser focul. Iorek! i spuse Lyra ndrjit. Ascult! mi datorezi un serviciu, da? Ei bine, acum poi s i-l plteti. F cum te rog eu. Nu te lupta cu oamenii tia. ntoarce-te i vino cu mine. Noi vrem s te avem cu noi, Iorek, nu poi s stai aici. Vino jos, n port, cu mine, i nici mcar nu te uita n urm. Farder Coram i Lord Faa, las-i pe ei s duc tratativele i-or s o fac aa cum trebuie. D-i drumul omului acesta i vino cu mine Ursul deschise ncet flcile. Santinela lein i se lovi de pmnt cu capul nsngerat, ud i alb ca varul. Daimonul ncepu s l mngie i s l alinte n timp ce nfricotorul urs fcu un pas n lturi, spre Lyra. Nimeni nu fcu nicio micare. Toi urmrir uimii cum, la rugmintea fetiei cu daimonul pisic, ursul i ntoarce capul de la victima sa. Se traser cu toii la o parte pentru a-i face loc impuntorului Iorek Byrnison care se ndrepta greoi spre port, alturi de Lyra. Mintea Lyrei era cu totul concentrat asupra lui i nu vzu confuzia din spatele ei, teama i mnia care se nteir dup ce ursul a disprut din raza lor vizual. Lyra merse mpreun cu el, iar Pantalaimon pi naintea lor ca i cum ar fi vrut s le deschid drumul. John Faa i puse minile la gur i strig: Gitani! Erau cu toii gata. Fremtau s plece nc din momentul n care debarcaser; sniile erau legate, cinii ateptau n fgaele lor. John Faa spuse: Timpu s plecm, prieteni. Acuma ne-am adunat cu toii iar drumu-i dschis. Domle Scoresby, ai ncrcat tot? Gata de drum, Lord Faa. i tu, Iorek Byrnison? Dup ce m-mbrac. Terminase s i ung armura. Nevrnd s piard i carnea de foc, ridic toat carcasa n dini i o arunc pe sania mai mare a lui Lee Scoresby nainte de a-i mbrca armura. Era uimitor s vezi cu ct uurin o mnuia: plcile de metal erau groase de aproape trei centimetri n unele locuri i totui el le sucea i le aeza pe fiecare la locul ei de parc ar fi fost franjuri de mtase.

i lu mai puin de un minut i de data aceasta nu se mai auzi scrnetul ascuit al ruginei. Aa c, n mai puin de o jumtate de or, expediia pornise deja spre Nord. Sub un cer populat cu milioane de stele i o lun imens, sniile sltau i zngneau cnd treceau peste brazdele ngheate ale altor snii sau peste pietre, pn cnd ajunser la zpada curat de la marginea oraului. Apoi sunetul se schimb ntr-un fsit nbuit de zpad i scrit de lemn; iar cinii ncepur s alerge nerbdtori. Micarea deveni rapid i lin. Lyra, n spatele sniei lui Farder Coram, nfurat att de bine n hainele ei noi groase, nct numai ochii i se vedeau, i opti lui Pantalaimon: Poi s l vezi pe Iorek? Merge alturi de sania lui Lee Scoresby, rspunse daimonul hermin, uitndu-se napoi i agndu-se de gluga ei de blni. naintea lor, peste muni, spre nord, arcurile i ochiurile largi i pale ale Luminilor Nordului ncepur s strluceasc i s tremure. Lyra le vzu prin ochii pe jumtate nchii i simi un fior somnoros de o adnc fericire: se grbeau spre nord, sub luminile Aurorei. Pantalaimon se lupt cu somnul ei dar era prea puternic; i se ncolci n form de oricel n glug. La urma urmei, putea s-i spun i cnd se trezete i, oricum, probabil c era doar vreun jder sau vreo nchipuire sau vreun fel de spirit local inofensiv, dar ceva era sigur. Urmrea irul de snii legnndu-se uor din creang n creang prin desiurile de pini; gndul l duse, cu un fior de neplcere, la o maimu. Biatul pierdut Merser cteva ore, apoi se oprir ca s mnnce. n timp ce brbaii aprindeau focuri i topeau zpad pentru ap, cu Iorek Byrnison n apropiere, urmrindu-l pe Lee Scoresby cum i frige carnea de foc, John Faa vorbi cu Lyra. Lyra, poi s vezi instrumentul la, ca s l citeti? spuse el. Luna apusese de mult. Lumina Aurorei era mai puternic dect lumina lunii dar era inconstant. Totui, ochii Lyrei erau ageri, se scotoci prin blnuri i, n cele din urm scoase la iveal punga de catifea neagr. Da, pot s-l vd, spuse ea. Dar deja acum tiu pe dinafar unde se afl majoritatea simbolurilor, oricum. Ce s-l ntreb, Lord Faa?

Vreau s tiu mai multe dspre care-i aprarea la locu sta, Bolvangar, spuse el. Fr nici mcar s mai fie nevoie s se mai gndeasc, ea se trezi c degetele ntorc limbile ctre casc, cerber i crucifix i i simi mintea aezndu-se la nelesurile potrivite: o diagram complex n trei dimensiuni. Imediat acul ncepu s sar mprejur, napoi, n cerc i apoi nainte ca o albin care i transmite dansnd mesajul ctre stup. l urmri linitit, mulumit s nu tie nimic la nceput dar cu sigurana calm c un rspuns avea s vin i apoi nelesul ncepu s se clarifice. l ls s danseze pn cnd fu sigur. Este exact cum a spus daimonul vrjitoarei, Lord Faa. E o companie de ttari care pzete staia i au srme de jur mprejurul ei. Nu se ateapt deloc s fie atacai, asta spune cititorul de simboluri. Dar Lord Faa Ce-i, copil? mi mai zice i-altceva. n valea urmtoare e un sat lng un lac, unde oamenii-s tulburai de o fantom. John Faa scutur din cap cu nerbdare i spuse: Asta nu conteaz acuma. Negrit c p-aiciea, pn pdurile-astea tre s fie tot felu d spirite d toate felurle. Mai spune-mi o dat dspre ttari. D exemplu, ci sunt? Cu ce sunt narmai? Lyra ntreb asculttoare i apoi raport: Sunt aizeci de oameni cu puti i au i cteva arme mai mari, un fel de tunuri. Mai au i arunctoare de flcri. i daimonii lor sunt cu toii lupi, asta spune. Vorbele Lyrei cauzar un val de agitaie printre gitanii mai btrni, cei care mai fuseser n campanii nainte. Rgimentele Sibirsk au daimoni lupi, spuse unul. John Faa adug. N-am ntlnit alii mai aprigi ca tia. Treb s luptm ca nite tigri. i s ne consultm cu ursu, c-i trecut pn ciur i pn drmon n ale rzboiului, ursu sta. Lyra era nerbdtoare i spuse: Da, Lord Faa, fantoma asta cred c-i fantoma unuia dintre copii! Pi, chiar dac e, Lyra, nu ce-am putea face noi acuma. aizci d pucai Sibirsk i arunctoare d flcri Domle Scoresby, vino-ncoa niel dac vrei.

n timp ce aeronautul se apropia de sanie, Lyra se ndeprt i vorbi cu ursul. Iorek, ai mai mers pe aici nainte? O dat, spuse el, cu o voce grav i plat. E un sat n apropiere, nu-i aa? Peste creast, spuse el, uitndu-se n sus printre copaci. E departe? Pentru tine sau pentru mine? Pentru mine, spuse ea. Prea departe. Dar deloc departe pentru mine. Atunci, ct timp i-ar lua s ajungi acolo? A putea fi acolo i napoi de trei ori pn la rsritul lunii. Finc, Iorek, fii atent: am cititorul sta de simboluri care mi spune lucruri, tii, i mi-a spus c-i ceva important ce tre s fac acolo, n satul la, dar Lord Faa nu m las s m duc. El vrea doar s ajungem repede unde trebuie, i tiu c i asta-i important, da pn nu m duc s vd ce e acolo poate c noi nu tim ce fac de fapt Coblerii cu copiii. Ursul nu spuse nimic. Sttea n fund ca un om, cu labele lui mari strnse n poal i cu ochii lui ntunecai uitndu-se n ai ei din spatele botului alungit. tia c ea voia ceva. Pantalaimon vorbi: Poi s ne duci acolo i apoi s ajungem din urm sniile? A putea. Dar mi-am dat cuvntul lui Lord Faa s l ascult ntocmai numai pe el i pe nimeni altcineva. i dac am permisiunea lui? ntreb Lyra. Atunci, da. Se ntoarse i fugi napoi prin zpad. Lord Faa! Dac Iorek Byrnison m duce, peste creast, n sat, putem s aflm ce e cu fantoma asta, i apoi prindem din urm sniile, mai ncolo. El tie drumul, l ndemn ea n continuare. i nu te-a ruga, dac n-ar fi cum a mai fost i nainte, Farder Coram, i-aduci aminte, cu cameleonu la? Nu l-am neles atuncea, da era adevrat i am aflat la scurt vreme dup aia. Am acelai sentiment acum. Nu pot s neleg exact ce-mi spune, numai c tiu c-i important. i Iorek Byrnison tie drumul, spune c poate s ajung acolo i s fie napoi de trei ori pn la rsritul lunii, i nici nu se poate s

fiu mai n siguran altfel dect cu el, nu-i aa? Da el nu vrea s mearg dect dac are permisiunea lu John Faa. Urm un moment de linite. Farder Coram oft. John Faa se ncrunta, iar n spatele glugii de blan gura i era ncletat. Dar nainte de a putea vorbi, interveni aeronautul: Lord Faa, dac Iorek Byrnison o ia pe feti, o s fie n tot aa de mare siguran ca i cum ar fi aici, cu noi. Toi urii sunt demni de ncredere, dar eu l cunosc pe Iorek de ani de zile i pot s spun c absolut nimic pe lumea asta nu l va face s-i ncalce cuvntul. D-i n sarcin s aib grij de ea i o va face, stai fr grij. Ct despre vitez, poate merge ore ntregi fr s oboseasc. Dar de ce s nu se duc nite oameni, cu ea, n loc? spuse John Faa. Pi, vor trebui s mearg, sublinie Lyra, pentru c nu poi s mergi cu sania peste creasta aia. Iorek Byrnison poate merge prin inuturile astea mai repede dect orice om i eu sunt destul de uoar aa c nu l voi mpiedica. i, aa cum am promis, Lord Faa, jur s nu stau mai mult dect este nevoie i s nu spun nicio vorb despre noi sau s m bag n vreo situaie periculoas. Eti sigur c tre s faci aa? Cititoru la d simboluri nu i-o fi jucnd vro fest? Niciodat, Lord Faa, i nici nu cred c ar putea s o fac. John Faa i frec brbia. Pi, dac totu iese bine, o s tim cu una mai multe dct tim acuma. Iorek Byrnison, strig el, vrei s faci aa cum ne roag copilu sta? Fac cum spui tu, Lord Faa. Spune-mi s duc copilul acolo i o s-l duc. Aea. Atuncea tre s o duci acolo unde doreate s mearg i s faci aa cum i spune ea. Lyra acum i poroncesc ie nlegi? Da, Lord Faa. Te duci i caui ce tre s caui i dup ce-ai gsit te-ntorci imedeat la noi. Iorek Byrnison, noi o s naintm n timpu sta, aa c tre s ne ajungi din urm. Ursul aprob din capul su mare. Sunt soldai n sat? o ntreb el pe Lyra. O s am nevoie de armur? O s fim mai rapizi fr ea. Nu spuse ea. Sunt sigur de asta, Iorek. i mulumesc Lord Faa i promit c o s fac doar aa cum mi-ai spus.

Tony Costa i ddu o fie de pastram de foc de mestecat i, cu Pantalaimon sub form de oricel ghemuit n glug, Lyra urc pe spinarea marelui urs, apucndu-se cu mnuile de blana lui i cuprinzndu-i spatele musculos ntre genunchi. Blana era uimitor de groas, i sentimentul de imens putere pe care l simi Lyra cnd se sui pe el era copleitor. Ca i cum ea nu ar fi cntrit nici ct un fulg, el se ntoarse i porni n salturi lungi i legnate, naintnd ca vntul direct spre creast, dup care intr n desiul de copaci. Lyrei i lu ceva timp pn s se obinuiasc cu micarea, dar dup aceea fu cuprins de-o bucurie nebun. Clrea un urs! Iar Aurora plutea i se avnta deasupra capetelor lor n arce i bucle de aur i de jur mprejur nu era dect gerul arctic i imensa linite a Nordului. Labele lui Iorek Byrnison aproape c nu fceau niciun zgomot cnd naintau pe zpad. Copacii erau subiri i pipernicii pentru c se aflau la marginea tundrei iar pe potec erau rugi i boschei cioturoi. Ursul trecu prin ei de parc erau pnze de pianjen. Urcar creasta printre petice de roc neagr i ghea i curnd disprur din orizontul celor din spatele lor. Lyra voia s vorbeasc cu ursul; dac ar fi fost uman, deja ar fi fost prieten la cataram cu el, dar el era att de ciudat i de slbatic nct se simi timid pentru ntia dat n viaa ei. Acum slta legnat, cu picioarele lui mari i puternice avntndu-se fr oboseal nainte, iar Lyra se ls n voia micrii i nu spuse nimic. Poate c el prefera aa, se gndi ea; probabil c pare un pui mic i enervant, care trncnete nencetat numai aiureli i abia a trecut de faza de mers de-a builea, n ochii unui urs cu armur. Se gndise la ea de foarte puine ori nainte i gsise experiena interesant dar inconfortabil; foarte asemntoare, de altfel, cu clritul ursului. Iorek Byrnison pea rapid, micndu-i ambele picioare de pe o parte a corpului n acelai timp i cltinndu-se foarte mult dintr-o parte n alta, ntr-un ritm constant. Lyra descoperi c era imposibil doar s stea: trebuia s clreasc activ. Mergeau de o or sau mai bine iar Lyra era amorit i o dureau toate oasele dar era fericit pn n cel mai adnc col al sufletului, cnd Iorek Byrnison ncetini i se opri. Uit-te n sus, spuse el.

Lyra i ridic ochii i trebui s i tearg cu dosul palmei pentru c i era att de frig nct i curgeau lacrimile i avea ochii nceoai. Cnd putu s vad clar rmase cu gura cscat la privelitea de pe cer. Aurora plise ntrun tremur de lumin pal dar stelele strluceau ca diamantele, i pe tot cuprinsul bolii ncrcate de licririle stelelor, mii i mii de minuscule forme negre zburau dinspre sud i est spre nord. Sunt psri? ntreb ea. Sunt vrjitoare, spuse ursul. Vrjitoare! Ce fac? Zboar ca s mearg la rzboi, poate. N-am mai vzut niciodat att de multe la un loc. Cunoti vreo vrjitoare, Iorek? Am slujit unora. i m-am i btut cu altele. Asta este o privelite care o s-l nspimnte pe Lord Faa. Dac zboar spre ajutorul dumanilor votri, ar trebui s v fie fric. Lui Lord Faa nu o s-i fie fric. ie nu i-e fric, nu-i aa? nc nu. Atunci cnd mi va fi, o s-o stpnesc. Dar mai bine i-am spune lui Lord Faa despre vrjitoare pentru c oamenii poate c nu le-au vzut. Pi mai ncet iar ea continu s urmreasc cerul pn cnd ochii i se umplur din nou cu lacrimi din cauza gerului, i nu vedea niciun sfrit al irului de vrjitoare care zburau spre nord. n final Iorek Byrnison se opri i spuse: Uite satul. Se uitau n jos, pe o pant ntrerupt i accidentat, spre un plc de construcii din lemn lng o ntindere de zpad absolut plat, pe care Lyra o lu drept un lac ngheat. Un debarcader de lemn i demonstr c avea dreptate. Nu mai aveau mai mult de cinci minute pn acolo. Ce vrei s faci? ntreb ursul. Lyra se ls s alunece de pe spatele lui i descoperi c i vine foarte greu s stea n picioare. Faa i era amorit de ger i picioarele i tremurau dar se ag de blana lui i tropi din picioare pn cnd se simi mai n putere. E un copil sau o fantom sau ceva n satul sta, spuse ea, sau poate alturi, nu tiu sigur. Vreau s m duc s l gsesc i s-l aduc la Lord Faa i la ceilali, dac pot. Eu am crezut c este vorba de o fantom dar poate c cititorul de simboluri mi spune ceva ce eu nu neleg.

Dac este afar, spuse ursul, atunci ar fi bine s aib i un acoperi deasupra capului. Nu cred c este mort adug Lyra, dar nu era defel sigur. Alethiometrul indicase ceva ciudat i nenatural, ceva nfricotor. Dar cine era ea? Fiica Lordului Asriel. i cine era sub comanda ei? Un urs puternic. Cum ar putea ea acum s trdeze, cel mai mic semn de fric? S mergem s vedem, spuse ea. nclec din nou pe spinarea lui iar el pomi n jos, pe panta denivelat, mergnd mai ncet i fr s se mai balanseze att de tare. Cinii din sat i mirosir sau auzir venind i ncepur s urle nfricotor, iar renii din arc ncepur s se agite speriai, cu coarnele lovindu-se ntre ele ca nite bee uscate. n aerul ngheat, orice micare se putea auzi de la mile deprtare. Cum ajunser la primele case, Lyra se uit n dreapta i n stnga, ncercnd s ptrund ntunericul pentru c Aurora plea iar lumina soarelui era nc departe de a rsri. Ici i colo cte o lumini licrea sub un acoperi ngreunat de zpad, iar Lyra avu impresia c vede fee palide n spatele unor ferestre, i i imagin ce uimii trebuie s fi fost oamenii aceia s vad un copil clrind un mare urs alb. n centrul micului sat, lng debarcaderul unde fuseser trase brcile care deveniser nite movile de zpad, era un spaiu deschis, ca o piaet. Zgomotul cinilor era asurzitor i exact n momentul n care Lyra se gndi c trebuie s fi trezit pe toat lumea, o u se deschise i iei un om innd n mn o puc. Daimonul lui, o ursoaic neagr pitic, sri pe bncua de lemn de lng u i ncepu s mprtie agitat zpada cu labele. Lyra se ddu jos imediat i se aez ntre brbat i Iorek contient c i spusese ursului c nu avea nevoie de armur. Omul vorbi cu nite cuvinte pe care ea nu le nelese. Iorek Byrnison rspunse n aceeai limb, iar omul scoase un mic geamt de fric. Crede c suntem diavoli, i spuse Iorek Lyrei. Ce s-i spun? Spune-i c nu suntem diavoli, doar c avem prieteni care sunt. i cutm doar un copil. Un copil ciudat. Spune-i asta. Imediat ce ursul rosti cuvintele, omul art spre dreapta indicnd un loc undeva mai departe i vorbi repede. Iorek Byrnison spuse: ntreab dac am venit s lum copilul. Le e fric de el. Au ncercat s l alunge dar el se ntoarce mereu.

Spune-i c o s-l lum cu noi, dar c au fcut foarte ru c l-au tratat aa. Unde este? Omul explic gesticulnd cu fric. Lyra se temea s nu i descarce puca din greeal dar imediat ce termin de vorbit, omul se grbi s intre n cas i nchise ua. Lyra vedea fee la toate ferestrele. Unde este copilul? ntreb Lyra. n magazia de pete, i spuse ursul i se ntoarse s mearg spre debarcader. Lyra l urm. Era ngrozitor de emoionat. Ursul se ndrepta spre o magazie ngust din lemn ridicndu-i capul ca s adulmece n stnga i n dreapta i cnd ajunse la u se opri i spuse: Aici. Lyrei i btea inima att de tare nct abia mai putea respira. i ridic mna pentru a ciocni la u i apoi, simind c ar fi fost ridicol, trase ct putu de tare aer n piept ca s strige dar i ddu seama c nu tia ce s spun. Ah, i acum era aa de ntuneric! Ar fi putut s ia cu ea i o lantern Nu avea de ales i, oricum, nu voia ca ursul s vad c i este fric. El vorbise de stpnirea fricii; asta avea ea de fcut acum. Ridic fia din piele de ren care inea zvorul i trase ct putu de tare ca s desprind pojghia de ghea care inea ua nchis. Ua se deschise cu o trosnitur. Trebui s mture zpada adunat la prag cu piciorul ca s poat deschide ua mai larg, iar Pantalaimon nu i era de niciun ajutor; alerga de bezmetic n forma lui de hermin, o umbr alb pe pmntul alb, scond sunete de fric. Pan, zu aa! i zise ea. F-te liliac i du-te s vezi n locul meu. Dar el nu voia s se fac liliac, i nici s vorbeasc. Nu-l mai vzuse niciodat n starea asta, cu excepia unei singure di: atunci cnd mpreun cu Roger schimbaser monezile de la capul scheletelor din cripta Colegiului Jordan. Lui i era i mai fric dect i era ei. Ct despre Iorek Byrnison, sttea ntins n zpad n apropiere, urmrind n linite. Iei afar, strig Lyra ct de tare putu. Iei afar! Nu se auzi niciun zgomot. Deschise puin mai mult ua iar Pantalaimon i sri n brae mpingndu-se n ea ct putea de tare i spunndu-i: Pleac. Nu sta aici, ah, Lyra, fugi acum! ntoarce-te! ncercnd s-l fac s stea linitit, bg de seam c Iorek Byrnison se ridicase n picioare i se ntorsese s vad silueta unui om care se grbea pe

potec dinspre sat, avnd cu el o lantern. Cnd se apropie destul de mult ca s poat vorbi, ridic lanterna i o inu n aa fel nct s i se vad faa: un om btrn cu o fa larg i cu ochii aproape pierdui ntr-o mie de riduri. Daimonul lui era o vulpe arctic. Vorbi iar Iorek Byrnison spuse: Zice c nu e singurul copil de felul sta. A mai vzut alii n pdure. Uneori mor repede, alteori nu mor. Asta este unul puternic, crede el. Dar ar fi mai bine pentru el dac ar muri. ntreab-l dac pot s mprumut lanterna, spuse Lyra. Ursul vorbi iar omul i-o ntinse imediat dnd energic din cap. i ddu seama c venise s i-o aduc, i i mulumi, iar el ddu din nou din cap i se duse s atepte la distan de ea, departe de magazie, departe de urs. Pe Lyra o strfulger deodat: dac era Roger? i se rug cu toat fiina ei s nu fie. Pantalaimon se aga de ea, hermin din nou, cu gheruele lui mici nfipte adnc n hanoracul ei. Ridic lanterna, o inu sus, fcu un pas n magazie i apoi vzu ce fcea Comitetul de Oblaii vzu care era natura sacrificiului pe care trebuiau s l fac acei copii. Bieelul era cuibrit pe grilajul din lemn pe care atrnau rnduri i rnduri de peti tiai la burt, tari ca nite scnduri. Strngea la piept o bucat de pete, aa cum Lyra l strngea la piept pe Pantalaimon, cu ambele mini, l strngea tare, aproape de inim; i asta era tot ce avea el, srmanul, doar o bucat de pete uscat; pentru c nu avea niciun daimon. Coblerii i-l tiaser. Asta era intercizia i sta era un copil despicat. Scrima Primul impuls pe care-l avu fu s se ntoarc i s fug, sau s vomite. O fiin uman fr daimon era ca o persoan fr fa sau cu coastele scoase i cu inima sfiat: ceva nenatural i straniu, care inea de lumea fantomelor, sau a apariiilor nopii, nu de lumea cea de toate zilele. Aa c Lyra se ag de Pantalaimon iar capul i se nvrtea i i era din ce n ce mai ru i, ct de rece era noaptea, o transpiraie greoas i acoperi corpul cu ceva i mai rece. Ratter, spuse biatul. Ai adus-o pe Ratter a mea? Lyra nu avu niciun dubiu ce voia s spun biatul.

Nu, spuse ea cu o voce fragil i speriat, aa cum era toat fiina ei n acel moment. Apoi: Cum te cheam? Tony Makarios, rspunse el. Unde-i Ratter? Nu tiu ncepu ea, i nghii tare ca s i stpneasc greaa. Coblerii dar nu putu s termine. Trebui s ias afar din magazie s stea puin singur n zpad, numai c, bineneles, nu era singur, nu era niciodat singur pentru c Pantalaimon era ntotdeauna acolo. Oh, s fii tiat de daimonul tu cum fusese bieelul sta desprit de Ratter a lui! Cel mai ru lucru din lume! Se trezi c plnge n hohote, Pantalaimon se smiorcia i el i amndoi fur cuprini de o mil fierbinte, o durere i o prere de ru att de adnc pentru acea jumtate-de-biat. Apoi se ridic din nou n picioare. Haide, l chem ea cu voce tremurtoare, hai Tony, vino afar. O s te lum cu noi i te ducem ntr-un loc unde o s fii n siguran. Se auzir cteva zgomote din magazia de pete iar biatul apru n u strngnd nc la piept petele lui uscat. Era mbrcat cu haine groase lungi, un hanorac cptuit cu mtase de crbune i cizme de blan, dar artau ca la mna a doua i nu-i veneau prea bine. n lumina care venea de la Auror i de la pmntul acoperit de zpad biatul arta i mai pierdut i demn de mil dect la nceput, ghemuindu-se n lumina lanternei lng rafturile cu pete. Steanul care adusese lanterna se retrsese la civa metri i le strig. Iorek Byrnison interpret: Zice c trebuie s plteti pentru petele la. Lyrei aproape c i veni s-i spun ursului s-l omoare pe loc, dar spuse: Lum copilul de aici. i pot permite s ne dea un pete ca plat pentru asta. Ursul vorbi. Omul mormi ceva dar nu se cert. Lyra i ls lanterna jos, n zpad, i lu de mn jumtatea-de-biat s-l duc la urs. Veni fr s se opun, n ntregime supus, fr nicio speran, fr s arate vreun sentiment de surpriz sau team n faa slbaticei creaturi albe care sttea att de aproape, iar cnd Lyra l ajut s se urce pe spatele lui Iorek, tot ce putu s spun fu: Nu tiu unde-i Ratter a mea.

Nici noi nu tim, Tony, spuse ea. Dar o s o s-i pedepsim pe Cobleri. O o s facem asta, promit. Iorek, nu e nicio problem dac stau i eu aici sus? Armura mea cntrete mult mai mult dect copiii, spuse el. Aa c se sui i ea n spatele lui Tony i l fcu s se agae de blana lung i tare, iar Pantalaimon sttea n gluga ei, cald i aproape de inima ei i era plin de mil. Lyra tia c primul impuls al lui Pantalaimon fusese s se ntind i s se cuibreasc n braele jumtii-de-biat, s-l ling i s-l alinte aa cum ar fi fcut propriul lui daimon; dar marele tabu te mpiedica, bineneles, s faci aa ceva. Trecur prin sat, spre creast; feele stenilor erau pline de oroare i de un fel de uurare nfricoat vznd c acea creatur hidos mutilat este luat de ctre o feti i un urs alb. n inima Lyrei repulsia se lupta cu compasiunea, i compasiunea ctig. i puse braul n jurul fpturii firave ca s-l in n siguran. Cltoria napoi spre tabra principal fuse mai rece, mai grea i mai ntunecoas dar pru, cu toate acestea, s treac mai repede. Iorek Byrnison era neobosit, iar Lyra nvase s clreasc automat, aa c nu mai era n pericol de a cdea la fiecare pas. Corpul rece din braele ei era att de uor, era facil de manevrat dar inert; sttea ngheat n timp ce ursul se mica, aa c ntr-un fel era i dificil. Din cnd n cnd jumtatea-de-biat mai vorbea. Ce-ai spus? ntreba Lyra. Am spus, o s tie s vie i ea s m gseasc unde sunt? Da, o s tie, o s te gseasc, i noi o s-o gsim pe ea. in-te bine acum, Tony. Nu mai avem mult de aici. Ursul slta nainte. Lyra nici nu i ddu seama ct de obosit era pn cnd nu i ajunse din urm pe gitani. Sniile se opriser pentru a se odihni cinii; apoi aprur toi deodat: Farder Coram, Lord Faa, Lee Scoresby, toi srind s i ntmpine i s i ajute i apoi dndu-se napoi ncremenii cnd vzur cealalt form care era cu Lyra. Era att de amorit nct nui putea nici mcar descleta minile de pe corpul lui iar John Faa nsui trebui s trag de ei i s-i despart uor i s o ridice pe Lyra de pe urs. Dumnezeule, ce-i asta? ntreb el. Lyra, copile, ce-ai gsit? l cheam Tony, bgui ea printre buzele ngheate. i i-au tiat daimonul. Asta fac Coblerii.

Oamenii se dar napoi nfricoai; dar ursul vorbi, spre surprinderea obosit al Lyrei, certndu-i. Ruine s v fie! Gndii-v ce a fcut acest copil! Poate c nu avei mai mult curaj dar ar trebui mcar s v fie ruine s artai c avei mai puin. Ai dreptate Iorek Byrnison, spuse John Faa i se ntoarse s dea ordine: nteii focu la i nclzii nete sup pentru copilu sta. Pentru amndoi copiii. Farder Coram adpostu tu este fcut? Este, John, adu-o aici i o s-o nclzim Bieelu, spuse altcineva. Poate i el s mnnce i s se nclzeasc, chiar dac Lyra ncerca s i spun lui John Faa despre vrjitoare dar erau cu toii att de ocupai iar ea era att de obosit. Dup cteva minute de ameeal n lumina lanternelor, fum, oameni care se grbeau ncolo i-ncoace simi o muctur blnd la ureche erau dinii de hermin ai lui Pantalaimon i se trezi numai pentru a vedea faa ursului la doar civa centimetri de faa ei. Vrjitoarele, opti Pantalaimon. L-am chemat pe Iorek. Aa, da, mormi ea. Iorek, i mulumesc pentru c m-ai dus acolo i mai adus napoi. S-ar putea s nu-mi mai amintesc s i spun lui Lord Faa despre vrjitoare, aa c ar fi mai bine s te duci s o faci tu n locul meu. l auzi pe urs aprobnd i apoi adormi pe deplin. Cnd se trezi era lumina zilei atta ct putea fi acolo. Cerul era palid spre sud-est iar aerul mbibat ntr-o cea gri prin care gitanii se micau ca nite fantome butucnoase, ncrcnd sniile i nhmnd cinii. Lyra vzu totul din adpostul de pe sania lui Farder Coram, n care sttea cuibrit sub o grmad de blnuri. Pantalaimon se trezise de-a binelea, naintea ei, ncercnd s ia forma unei vulpi polare nainte de a reveni la hermina lui favorit. Iorek Byrnison dormea, pe-aproape, n zpad, cu capul pe labele lui mari; dar Farder Coram era deja n picioare i ndat ce l vzu pe Pantalaimon c iese, veni s o scoale pe Lyra. l vzu c vine, aa c se ridic n fund, ca s vorbeasc cu el. Farder Coram, tiu ce era de nu puteam s-neleg! Alethiometrul mi tot spunea pasre i nu i asta nu avea niciun sens, pentru c nsemna fr daimon i nu puteam s-neleg cum ar putea s fie asta Ce s-a ntmplat?

Lyra, mi-e team s i spun asta dup tot ce ai fcut, dar bieelul acela a murit acum o or. Nu se putea liniti, nu putea sta ntr-un loc; tot ntreba de daimonul lui, unde este, dac vine repede, i toate astea; i inea aa de strns la piept bucata aia de pete, de parc ar fi fost Ah, nici nu pot s vorbesc despre asta, copil; dar pn la urm a nchis ochii i s-a linitit i atunci a fost prima dat cnd a artat mpcat, pentru c era ca orice alt mort, cu daimonul disprut n virtutea naturii. Au ncercat s-i sape o groap dar pmntul e tare ca fierul. Aa c John Faa a poruncit s se fac un foc mare i o s-l ard, ca s nu rmn aici i s fie mncat de fiarele slbatice. Copil, ai fcut un lucru curajos i un lucru bun i sunt mndru de tine. Acum tim de ce cruzimi teribile sunt capabili oamenii aceia, acum vedem mai clar ca niciodat datoria pe care o avem de ndeplinit. Ce trebuie s faci tu acuma este s te odihneti i s mnnci bine pentru c asear ai adormit prea repede ca s te refaci cum trebuie, iar la temperaturile astea trebuie s mnnci bine ca s te ii pe picioare Se agita, mpturea blnurile la locul lor, strngea frnghiile din jurul sniei, trgea hurile cinilor cu mna, ca s le dezlege. Farder Coram, unde este bieelul acum? L-au ars deja? Nu Lyra, este acolo, n spate. Vreau s m duc s-l vd. Nu-i putea refuza aceasta. Oricum vzuse ceva mult mai ru dect un mort, iar expresia de acum a biatului ar putea chiar s o liniteasc. Aa c Lyra o porni voinicete prin zpad, cu Pantalaimon n form de iepure polar srind delicat la piciorul ei, pe lng irul de snii, spre locul unde nite oameni adunau o grmad de lemne. Trupul biatului era ntins sub o ptur cu carouri, lng crare. ngenunche i ridic ptura cu minile n mnuile cele groase. Un brbat vru s o opreasc dar ceilali i fcur semn din cap s-o lase. Pantalaimon se ghemui aproape de ea n timp ce Lyra se uit la srmana fa slbit. i scoase mna din mnu i i atinse ochii. Erau reci ca marmura iar Farder Coram avusese dreptate; srmanul micu, Tony Makarios acum nu era cu nimic diferit de orice alt fiin uman al crei daimon plecase n moarte. Oh, dac l-ar lua pe Pantalaimon de lng ea! l lu i l mbri att de tare de parc voia s-l nchid chiar n inima ei. i tot ce avea Tony era amrta aia de bucat de pete Unde era?

Trase ptura n jos. Dispruse. ntr-un moment fu n picioare, iar ochii i aruncau fulgere de furie ctre brbaii care stteau n apropiere. Unde-i petele lui? Se oprir derutai, netiind sigur ce voia s spun; dei unii dintre daimonii lor tiau i se uitar unul la altul. Unul dintre brbai ncepu s rd oarecum nesigur. S nu-ndrzneti s rzi! O s-i scot plmnii din piept dac ndrzneti s rzi de el! Asta-i tot ce avea i el, sracul, singurul lucru de care s se agae, doar un pete vechi i uscat, asta-i tot ce avea ca daimon pe care s-l iubeasc i cu care s fie bun. Cine i l-a luat? Unde este? Pantalaimon i arta colii lui de leopard de zpad, la fel ca daimonul Lordului Asriel, dar Lyra nu vzu asta, totul pentru ea acum era n alb i negru, era bine sau ru. Uurel Lyra, zise un om. Uor copile. Cine l-a luat? l sget ea cu privirea din nou, iar gitanul se ddu un pas napoi n faa furiei ei dezlnuite. N-am tiut, spuse alt brbat spit. N-am tiut, am crezut doar c asta mnca el. L-am luat din mna lui penc-am crezut c i-art mai mult respect aa. Asta-i tot, Lyra. i unde e? Omul rspunse ncurcat Dacam zis c nu mai are nevoie de el, l-am loat l-am dat la cini. mi cer ertare. Nu de iertarea mea ai nevoie, ci de a lui, spuse ea i imediat se ntoarse, ngenunche din nou i i puse mna pe obrajii ca gheaa ai copilului mort. Apoi i veni o idee i ncepu s se cotrobie prin blnuri. Aerul rece o izbi n momentul n care i deschise hanoracul, dar n cteva secunde gsi ceea ce cuta; lu o moned de aur din pung, dup care se nfofoli la loc. mi trebuie cuitul tu, i spuse ea omului care luase petele, i n momentul n care acesta i-l ddu, l ntreb pe Pantalaimon: Cum o chema? El nelese, firete, i spuse: Ratter. Strnse moneda ct putu de tare n mnua stng i innd cuitul ca pe un creion scrijeli, adnc, n aur numele daimonului pierdut.

Sper c o s fii mulumit aa: s fii tratat la fel ca un nvat de la Jordan, i opti ea biatului mort i trase de maxilar ca s i poat pune moneda n gur. Era greu, dar n cele din urm reui s-i i nchid gura la loc. Apoi i ddu omului cuitul, se ntoarse i merse napoi spre Farder Coram, n semintunericul dimineii. Acesta i ddu o can cu sup direct de pe foc, pe care o sorbi cu poft. Ce-o s facem cu vrjitoarele-astea, Farder Coram? spuse ea. M ntreb dac vrjitoarea ta era una dintre ele. Vrjitoarea mea? N-a merge cu vorbele chiar att de departe, Lyra. Ar putea fi oricine. Sunt tot felul de probleme care apar n viaa vrjitoarelor, lucruri care nou ne sunt invizibile; boli misterioase crora le cad prad, i n faa crora noi dm din umeri, motive de rzboi mult peste puterea noastr de nelegere; bucurii i tristei legate de minuscule floricele ale plantelor din tundr dar a vrea s le fi putut vedea zburnd Lyra. A vrea s pot vedea o privelite ca asta odat. Acum termin de but supa aia. Mai vrei? Mai avem i nite gogoi n tigaie. Hai copil, mnnc, fiindc o s pornim la drum n curnd. Hrana o revigor pe Lyra i imediat gheaa din sufletul ei ncepu s se topeasc. mpreun cu ceilali merse s vad micuul copil-pe-jumtate aezat pe rugul lui funerar, ls capul n jos i nchise ochii cnd John Faa spuse rugciunile. Apoi oamenii l stropir cu trie de crbune i i ddur foc. ntr-un moment totul se transform ntr-o mare vlvtaie. Cnd fur siguri c arsese tot, pornir din nou la drum. Era o cltorie spectral. ncepu s ning destul de devreme i n curnd lumea fu redus la umbrele cenuii ale cinilor dinaintea sniilor, hritul i scritul sniei, gerul muctor i marea nvolburat de fulgi de zpad, puin mai ntunecai dect cerul i puin mai uori dect pmntul. Cinii continuau s alerge prin toate acestea, cu cozile n sus i scond aburi pe nri. Alergau spre Nord, tot mai spre Nord, n timp ce lumina palid a lunii aprea i disprea i semintunericul se nfur din nou n jurul lumii. Se oprir ntr-o adncitur dintre dealuri s mnnce, s bea, s se odihneasc i s stabileasc locul n care se afl. n timp ce John Faa vorbea cu Lee Scoresby despre felul n care ar putea folosi cel mai bine balonul, Lyra se gndi la spionul-zburtor i l ntreb pe Farder Coram ce se ntmplase cu cutia de frunz de fumat n care l nchisese.

Am pus-o bine, spuse el. E la fundul sacului cu unelte, da nu-i nimic de vzut. I-am sudat capacu pe vapor, aa cum am spus c-o s fac. Nu tim ce-o s facem cu el, ca s-i spun adevru, poate l aruncm ntr-o min de foc, poate asta o s-l potoleasc. Dar nu trebuie s-i faci griji, Lyra. Atta timp ct este la noi, tu eti n siguran. Cu prima ocazie i ndes adnc mna sub pnza ngheat a sacului i scoase cutia. Simi bzitul nuntru chiar nainte de-a o atinge. n vreme ce Farder Coram vorbea cu ceilali conductori i duse cutia lui Iorek Byrnison i i explic ideea ei. i venise n minte cnd i amintise de uurina cu care Iorek tiase caroseria de metal a tractorului. El ascult i apoi lu capacul de la o cutie cu biscuii i, cu mare dexteritate, l mpturi pn ajunse un mic cilindru turtit. Lyra se minun n faa priceperii minilor lui: spre deosebire de ali uri, el i cei din neamul lui, aveau gheare opozabile la degetul mare, cu care puteau ine piesa la care lucrau; iar el avea un sim nnscut al puterii i flexibilitii metalelor, ceea ce nsemna c nu trebuia dect s l ridice o dat sau de dou ori, s l ndoaie ntr-o parte i n alta, i s deseneze un cerc cu gheara pe el i s-l cresteze pentru a fi gata de ndoit. Asta fcea acum, ndoind marginile pn cnd acestea au devenit perei ai cilindrului i apoi fcu un capac care s se potriveasc. La rugmintea Lyrei fcu dou: una de aceeai mrime i form cu cutia de frunz de fumat i alta puin mai mare, doar ct s o cuprind pe cealalt i ceva pr, muchi i licheni, toate ndesate bine, ca s nbue bzitul. Cnd fu gata, era de aceeai mrime i form ca i alethiometrul. Dup ce termin cu asta, Lyra se aez lng Iorek Byrnison, n timp ce acesta nfuleca o halc de ren, ngheat i tare ca piatra. Iorek, e greu s n-ai daimon? Nu te simi singur? Singur? zise el. Nu tiu. Mi se spune c asta e ca frigul. Eu nu tiu ce este frigul pentru c eu nu nghe. Aa c nu tiu nici ce nseamn singurtatea. Urii sunt fcui s fie solitari. Dar urii de la Svalbard? ntreb Lyra. Sunt mii de uri acolo, nu-i aa? Aa am auzit eu. El nu spuse nimic dar muc i rupse osul n dou cu o pocnitur parc de butean sfrmat.

mi cer scuze, Iorek, sper c nu te-am jignit. Eram doar curioas. Vezi, sunt foarte curioas s aflu despre urii de la Svalbard, din cauza tatlui meu. Cine este tatl tu? Lordul Asriel. i l in nchis la Svalbard, tii. Cred c Coblerii l-au trdat i au pltit urii s l in n nchisoare. Nu tiu. Eu nu sunt urs de Svalbard. Credeam c eti Nu. Am fost urs de Svalbard, dar acum nu mai sunt. Am fost alungat de acolo ca pedeaps pentru c am omort un alt urs. Aa c mi-au fost luate rangul i bogiile i armura i am fost trimis s triesc la marginea lumii oamenilor i s m lupt ca s gsesc pe cineva s m angajeze sau s fac munc brut i s-mi nec amintirile n trie. De ce l-ai omort pe cellalt urs? Furie. ntre uri exist diferite feluri de a ne stpni furia fa de cellalt, dar eu mi-am pierdut controlul. Aa c l-am omort i mi-am primit pedeapsa meritat. i erai bogat i de rang mare, se minun Lyra. La fel ca i tatl meu, Iorek! Este exact ca povestea lui, dup ce m-am nscut eu. i el a omort pe cineva i i-au luat toat averea. Asta s-a ntmplat cu mult timp nainte de a deveni prizonier la Svalbard. Nu tiu nimic despre Svalbard, n afar de faptul c este n cel mai ndeprtat punct al nordului. Este acoperit cu totul de ghea? Poi s ajungi acolo pe marea ngheat? Nu de pe coasta aceasta. n partea de sud marea este uneori ngheat, alteori nu. i trebuie o barc. Sau poate, un balon. Sau un balon, da, dar atunci vei avea nevoie de vnt potrivit. Muc din nou din halca de cprioar i un gnd slbatic i trecu prin minte Lyrei n momentul n care i aminti toate acele vrjitoare zburnd pe cerul nopii; dar nu spuse nimic despre asta, ci l ntreb pe Iorek Byrnison despre Svalbard i ascult cu inima la gur cum i spunea despre gheari care se deplaseaz ncet, despre rocile i gheurile plutitoare pe care stteau sute i mii de morse cu coli albi, despre mrile pline de foci, despre narvalii care se bat cu colii lor lungi, albi, deasupra apei ngheate; despre coasta stncoas cea mare i nfiortoare, cu stnci nalte de o mie de picioare sau chiar mai mult, unde se coborau i se trau groaznicele spurcciuni de

stnc; despre puurile de crbune i minele de foc n care urii fierari bteau mari plci de metal i le montau n armuri Dac i-au luat armura, Iorek, de unde ai gsit-o pe asta? Mi-am fcut-o singur n Novaia Zemlea, din fier- de-cer. N-am fost ntreg pn n-am terminat-o. Deci urii i pot face singuri sufletele adug Lyra. Erau foarte multe lucruri de nvat n lumea aceasta. Cine este Regele Svalbardului? continu ea. Urii au un Rege? Se numete Iofur Raknison. Numele acesta parc detept ceva n mintea Lyrei. l auzise nainte, dar unde? i oricum, nu prin vocea unui urs i nici a unui gitan. Vocea prin care auzise acest nume era cea a unui nvat, precis, pedant i comodarogant, foarte asemntoare unei voci de la Colegiul Jordan. ncerc s-i aminteasc din nou. Ah, o cunotea att de bine! i apoi reui: Camera de Odihn. nvaii ascultndu-l pe Lordul Asriel. Profesorul Palmerian fusese cel care spusese ceva despre Iofur Raknison. Folosise cuvntul panserbrn pe care Lyra nu-l cunotea i nu tia c Iofur Raknison era urs; dar ce spusese oare profesorul? Regele Svalbardului era nfumurat i putea fi linguit. i mai era ceva, ah, dac i-ar fi amintit dar se ntmplaser att de multe de atunci Dac tatl tu este prizonier al urilor de Svalbard, spuse Iorek Byrnison, nu va putea s scape. Acolo nu exist lemn, ca s-i poi face barc. Pe de alt parte, dac este nobil va fi tratat cum se cuvine. i vor da o cas n care s locuiasc i un servitor care s l ajute, hran i combustibil. Pot urii s fie nvini vreodat, Iorek? Nu. Sau, poate, pclii? Se opri din mestecat i se uit la ea fix. Apoi spuse: N-o s nvingi niciodat urii cu armur. Mi-ai vzut armura, acum uitte la armele mele. Ls jos carnea i i ntinse labele cu palmele n sus, ndreptate spre ea, s le poat vedea. Fiecare pernu neagr era acoperit cu piele tare ca piatra, de civa centimetri grosime, i fiecare ghear era lung cel puin ct palma Lyrei i ascuit ca un cuit. El o ls s pun mna pe ele i s se minuneze.

Dintr-o lovitur zdrobeti capul unei foci, spuse el, sau ira spinrii unui om, sau i smulgi o mn sau un picior. i pot s i muc. Dac nu m-ai fi oprit atunci, n Trollesund, i-a fi strivit capul omului luia ca pe un ou. Asta despre putere; acum despre pcleal. Nu poi s pcleti un urs. Vrei s vezi dovada? Ia un b i ncearc s te bai cu mine. Nerbdtoare s ncerce, ea rupse un b dintr-un tufi ncrcat de zpad, i rupse toi lstarii i fichiui n stnga i n dreapta, cum ar fi fcut cu un bici. Iorek Byrnison sttea n fund i atepta, cu labele din fa n poal. Cnd fu gata, Lyra se ntoarse spre el, dar nu vru s l loveasc pentru c arta att de linitit Aa c l flutur n faa lui, fand de cteva ori, prefcndu-se c l njunghie n stnga i n dreapta, dar de fapt fr intenia de a-l atinge deloc, iar el nu se mic. Lyra fcu acelai lucru de cteva ori dar ursul sttu neclintit. n final se decise s se arunce spre el frontal, nu tare, ci doar ca s-i poat atinge burta cu bul. Imediat laba lui se ntinse i respinse bul ntr-o parte. Surprins, Lyra ncerc din nou, cu acelai rezultat. El se mica cu mult mai mult rapiditate i siguran dect ea. ncerc s-l loveasc direct, mnuind bul ca pe o floret, dar nu reui s-i ating corpul nici mcar o dat. Parc tia naintea ei ce micri avea s fac, iar n momentul n care se repezi spre cap atotputernica lab mtur bul din cale, fr niciun efort, i de fiecare dat cnd simula cte un atac, el nu mica nici mcar un deget. Era exasperat. Se avnt ntr-un atac furios, mpungnd, fandnd, tind, rsucind, dar nici mcar o dat nu reui s treac de labele acelea. Se micau peste tot exact la timp pentru a para, fix n punctul potrivit pentru a bloca lovitura. n cele din urm se opri nfricoat. Era transpirat toat sub mormanul de blnuri, abia mai respira; era extenuat iar ursul sttea impasibil. Dac ar fi avut o sabie adevrat, cu vrful otrvit, el ar fi fost neatins. Pun pariu c poi s prinzi gloane, spuse ea i arunc bul din mn. Cum reueti s faci asta? Fiindc nu sunt om, spuse el. Din cauza asta n-o s poi niciodat s pcleti un urs. Noi vedem mecheriile i nelciunea tot att de clar cum vedem minile sau picioarele. Noi putem vedea ntr-un fel n care oamenii au uitat s-o fac. Dar despre asta tii; tu poi nelege cititorul de simboluri.

Ei, da nu-i acelai lucru, spuse ea. Acum i era i mai fric de urs dect atunci cnd i vzuse mnia. Este acelai lucru, spuse el. Adulii nu l pot citi, am neles. La fel cum sunt eu fa de lupttorii oameni, aa eti tu fa de aduli cu cititorul tu de simboluri. Da, probabil, spuse ea nedumerit i fr chef. Asta nseamn c o s uit cum se citete cnd o s fiu mare? Cine tie? N-am mai vzut pn acum cititor de simboluri i nici persoan care tie s-l neleag. Poate c tu eti diferit de alii. Se ls din nou pe toate patru picioarele i continu s-i nfulece carnea. Lyra i descheiase blnurile dar acum simea din nou gerul i trebui s se ncheie la loc. Una peste alta, fusese un episod destul de tulburtor. Ar fi vrut s consulte alethiometrul atunci i acolo dar era prea frig i, n plus, o chemau la snii, pentru c venise vremea s plece din nou. Lu cutiile de metal pe care i le fcuse Iorek Byrnison, o puse pe cea goal napoi n sacul lui Farder Coram i pe cea cu spionul-zburtor n ea, mpreun cu alethiometrul, n punga pe care o avea la bru. Fu bucuroas cnd se vzu din nou pe drum. Conductorii czuser de acord cu Lee Scoresby ca atunci cnd vor ajunge la urmtorul popas i vor umfla balonul iar el va spiona din aer. Bineneles c Lyra era nnebunit s urce i ea n balon, alturi de el, i bineneles c acest lucru i era interzis; dar merse n sanie cu el pe drum i i mpuie capul cu ntrebri. Domnule Scoresby, cum ai zbura la Svalbard? Ai nevoie de un dirijabil cu un motor cu gaz, un fel de zepelin, sau de un vnt bun din sud. Dar, pe toi dracii, chiar c n-a ndrzni. Tu ai vzut vreodat locul sta? Cea mai sinistr, pustie i neospitalier fundtur uitat de Dumnezeu. Doar m gndeam aa, dac Iorek Byrnison ar vrea s se ntoarc L-ar omor. Iorek este n exil. Imediat ce va pune piciorul acolo, o s-l fac buci. Cum v umflai balonul, domnule Scoresby? n dou feluri. Pot face hidrogen dac torn acid sulfuric peste fier. Captez gazul emanat i umplu balonul ncet, ncet. Cealalt metod este s gsesc o gur cu gaz de pe lng o min de foc. E o grmad de gaz acolo, alturi de ieiul de roc. Pot la o adic s fac gaz din iei de roc, chiar i

din crbune; nu e greu s faci gaz. Dar cea mai rapid cale este s foloseti gazul-de-pmnt. Cu o supap bun umpli balonul ntr-o or. Ci oameni poi cra? ase dac este nevoie. Poi s-l cari pe Iorek Byrnison cu armura? Am i fcut-o. L-am salvat o dat de la ttari, cnd l izolaser i l nfometau asta a fost n timpul campaniei din Tungusk; am zburat cu balonul pn acolo i l-am luat. Sun uor dar, m-nelegi, pe toi dracii, dac n-a trebuit s calculez greutatea btrnului la plesneal. i pe urm a trebuit s stau i s gsesc gaz-de-pmnt sub fortul de ghea pe care i-l construise. Dar vzusem de sus, din aer, ce fel de sol era aa c mi-am zis c merge s sap acolo. Vezi tu, ca s cobor trebuie s las nite gaz s ias din balon i nu m mai pot ridica din nou fr altul n loc. Oricum, am reuit pn la urm, cu armur cu tot. Domnule Scoresby, tii c ttarii fac guri n capetele oamenilor? Da, normal. Fac asta de mii de ani. n campania din Tungusk am capturat cinci ttari vii i trei dintre ei aveau guri n craniu. Unul avea chiar dou. i fac asta unul altuia? Exact. Mai nti taie n form de cerc pe pielea capului ca s ridice un cpcel de piele i s expun osul. Apoi taie un cercule de os din craniu, cu foarte mare grij, ca s nu ating creierul, i apoi cos pielea la loc. Eu credeam c fac asta numai dumanilor lor! Pe toi dracii, nu! E un mare privilegiu. O fac pentru ca zeii s poat vorbi cu ei. Ai auzit vreodat de un explorator numit Stanislaus Grumman? Grumman? Bineneles. Am ntlnit o echip a lui cnd am zburat peste Rul Ienisei, acum doi ani. De fapt, cred c el avea gaura asta fcut n cap. Face parte dintr-o ceremonie de iniiere, dar omul mi-a spus c nu tie prea multe despre asta. Deci dac era un fel de ttar onorific, nu l-ar fi omort, nu-i aa? S-l omoare? Pi ce, e mort? Da, i-am vzut capul, spuse Lyra cu mndrie. Tata l-a gsit. L-am vzut cnd l-a artat nvailor de la Colegiul Jordan, la Oxford. S-ar putea s nu fi fost capul lui Grumman, spuse Lee Scoresby. S-ar putea ca tatl tu s-i fi dus n eroare pe nvai.

Da, e posibil, adug Lyra gnditoare. Le cerea bani. i cnd au vzut capul i-au dat banii? Da. Bun mecherie. Oamenii sunt ocai cnd vd aa ceva; nu le place s se uite prea ndeaproape. n special nvaii, zise Lyra. Ei bine, tu tii mai bine dect mine. Dar dac la chiar era capul lui Grumman, pun pariu c nu l-au scalpat ttarii. Ei i scalpeaz doar dumanii, nu i pe ai lor, iar el era ttar prin adopie. Lyra se tot gndi la asta pe msur ce naintau. Simea nite cureni puternici, plini de neles, care pluteau cu repeziciune n jurul ei: Coblerii i cruzimea lor, frica de Praf, oraul din Aurora, tatl ei n Svalbard, mama ei i ea unde era? Alethiometrul, vrjitoarele care zburau spre nord. i srmanul Tony Makarios; spionul-zburtor mecanic, i ciudatul mod de a se lupta al lui Iorek Byrnison Adormi. i cu fiecare or ce trecea, se apropiau tot mai mult de Bolvangar. Luminile din Bolvangar Faptul c gitanii nu auziser nimic despre doamna Coulter i ngrijora pe Farder Coram i pe John Faa mai mult dect o lsau pe Lyra s vad; dar ei nu aveau de unde s tie c i Lyra era ngrijorat. Ea se temea de doamna Coulter i se gndea des la ea. i, n timp ce Lordul Asriel era acum tata, doamna Coulter nu era niciodat mama, i motivul principal era daimonul doamnei Coulter, maimua aurie care i dduse lui Pantalaimon un puternic sentiment de ur i dezgust i care, simea Lyra, i violase secretele, n special cel al alethiometrului. i era sigur c acum o urmreau; ar fi fost o prostie s cread altfel. Dovada era spionul-zburtor, cel puin. Dar cnd dumanul lovi, acesta nu avu chipul doamnei Coulter. Gitanii planificaser s se opreasc pentru odihna cinilor, pentru a repara nite snii i pregtirea armelor pentru asaltul asupra Bolvangarului. John Faa spera ca Lee Scoresby s gseasc nite gaz-de-pmnt pentru a-i umfla balonul mai mic (pentru c, pare-se c avea dou) i s mearg nainte s spioneze terenul. Aeronautul urmrea starea vremii cu atenia unui marinar i, la un moment dat, spuse c va fi cea i bineneles, de ndat ce se

oprir se cobor peste ei o pcl groas. Lee Scoresby tia c n-ar fi n stare s vad nimic de sus aa c trebui s se mulumeasc cu verificarea echipamentelor, dei toate erau ntr-o ordine meticuloas. Apoi, fr niciun avertisment, o ploaie de sgei se abtu asupra lor din ntuneric. Trei gitani fur dobori imediat i i ddur duhul att de ncet nct nimeni nu auzi nimic. Numai n momentul n care czur ineri printre hamurile cinilor sau se lsar pe spate livizi, cei din imediata lor apropiere i ddur seama ce se ntmpla, i atunci fu prea trziu, pentru c nc un nor de sgei se ndrepta spre ei. Civa se uitar n sus uluii, dar nu vzur nimic, tot ce auzeau erau pocniturile rapide i neregulate care veneau dinspre snii n momentul n care sgeile loveau lemnul, sau prelatele ngheate. Primul care i-a venit n fire a fost John Faa, care a nceput s comande din centrul irului de snii. Minile ngheate i braele amorite ale oamenilor se grbeau s le ndeplineasc, n timp ce alt serie de sgei czu din cer ca o ploaie cu picturi de otrav. Lyra se afla n spaiu deschis i sgeile i treceau pe deasupra capului. Pantalaimon auzi naintea ei, se fcu leopard i o trnti la pmnt, ca s o fac o int mai puin vizibil. tergndu-i zpada din ochi, ea se ntoarse ca s ncerce s vad ce se ntmpl, pentru c semintunericul prea s fie plin de zgomot i confuzie. Auzi un mormit asurzitor i scrnetul armurii lui Iorek Byrnison n timp ce srea, aa blindat, peste snii i se avnta n cea, dup care urmar ipete, mrituri, fsituri, horcituri, lovituri nimicitoare, urlete de groaz i mugetul furiei ursului n timp ce rpunea dumanii. Dar cine erau dumanii? Lyra nu vzuse nc nicio fa. Gitanii se crau pe snii ca s le apere dar asta (chiar i Lyra putea s vad) i fcea inte sigure; iar flintele lor nu erau arme cu care s poi trage uor cu minile n mnui; auzise doar patru sau cinci mpucturi fa de ploaia nencetat de vjieli i pocnete ale sgeilor. i din ce n ce mai muli oameni cdeau n fiecare minut. O, John Faa! N-ai avut cum s prevezi asta, iar eu nu te-am ajutat! Dar nu avu la dispoziie mai mult de o secund pentru a se gndi la asta pentru c se auzi o mritur puternic din partea lui Pantalaimon i ceva alt daimon se repezi la el i l drm la pmnt, tindu-i Lyrei respiraia; i apoi simi mini trnd-o, ridicnd-o, nbuindu-i ipetele cu mnui

murdare i urt mirositoare, aruncnd-o prin aer de la unul la altul i apoi trntind-o din nou cu faa n zpad: era ameit, lovit, cu rsuflarea tiat. Braele i-au fost strnse la spate pn cnd au nceput s-i trosneasc umerii i cineva i-a legat fedele ncheieturile dup care i-a aruncat o glug pe cap pentru a-i nbui ipetele, pentru c de ipat ipa, nu glum, i din toi plmnii: Iorek! Iorek Byrnison! Ajut-m! Dar putea el oare s o aud? N-avea cum s tie; era aruncat ncolo incoace i trntit pe o suprafa tare care apoi ncepu s se clatine i s se zguduie: o sanie. Sunetele care ajungeau pn la ea erau slbatice i confuze. Prea s fi auzit mugetul vocii lui Iorek Byrnison, dar era la mare deprtare i apoi se simi aruncat pe pmntul tare, cu minile sucite, cu clu n gur, hohotind de mnie i fric. Auzi voci ciudate care vorbeau n jurul ei. Pan! gemu ea. Sunt aici, t, o s te-ajut s respiri. Stai cuminte Lbuele lui de oricel traser ncet, ncet de glug pn cnd i se eliber gura iar ea nghii cu poft aerul ngheat. Cine sunt? opti ea. Arat ca ttarii. Cred c l-au lovit pe John Faa. Nu L-am vzut cznd. Dar trebuia s fi fost pregtit pentru un astfel de atac. tim doar, nu? Noi ar fi trebuit s-l ajutm! Ar fi trebuit s stm cu ochii pe alethiometru. t. Pref-te c eti incontient. Se auzi fichiuitul unui bici i urletele cinilor de sanie. Din felul n care se zglia i srea, Lyra i putu da seama cu ce vitez mare mergeau i, dei ncerc din rsputeri s aud zgomotele btliei, tot ce putu distinge era zgomotul izolat al unor focuri de arm undeva, la distan, iar apoi tot ce auzi fu scritul zpezii i zgomotul pailor cinilor. O s ne duc la Cobleri, opti ea. Cuvntul despicat i veni n minte. Simi cum ntreg corpul i se umple de o fric oribil iar Pantalaimon se cuibri strns la pieptul ei. O s m lupt! spuse el. i eu. O s-i omor.

i Iorek Byrnison, cnd o s afle. O s-i fac bucele pe toi! Ct de departe suntem de Bolvangar? Pan nu tia dar fur de prere c erau la mai puin de o zi de mers. Dup ce merser att de mult nct tot corpul o durea i i era amorit, viteza parc se mai domoli puin, iar cineva i trase brutal gluga. Lyra se uit n sus la o fa asiatic lat, sub o glug de blan, luminat de o lamp. Ochii negri aveau parc n adnc un licr de satisfacie, n special cnd Pantalaimon se strecur afar din hanoracul Lyrei ca s-i dezveleasc dinii lui de hermin ntr-un uierat amenintor. Daimonul omului, o lupoaic mare i fioroas, i art colii spre Pantalaimon, dar acesta nu se clinti. Omul o smuci pe Lyra i o puse ntr-o poziie eznd, sprijinind-o de marginea sniei. Lyra continua s cad ntr-o parte i n alta pentru c minile i erau nc legate strns la spate aa c el, n loc s-i dezlege minile, i leg i picioarele ct de strns putu. Printre fulgii mari de zpad i ceaa groas vzu ct de puternic era omul, ca i cel care conducea sania, ct de bine i ineau echilibrul n sanie, ct de familiarizai erau cu acest inut, ntr-un fel n care gitanii nu erau. Omul vorbi dar, firete, ea nu nelese nimic. El ncerc o alt limb, dar cu acelai rezultat. Apoi ncerc n englez. Cum cheam? Pantalaimon se zburli n semn de avertisment, iar ea nelese imediat ce voia s spun. Deci oamenii acetia nu tiau cine era! Nu o rpiser din cauza legturii ei cu doamna Coulter; deci, poate c nu erau pltii de Cobleri. Lizzie Brooks, spuse ea. Lissie Broogs, repet el. Noi ducem tine la loc frumos. Cu oamene drgu. Cine suntei voi? Oamene Samoyezi. Vntori. Unde m ducei? Loc frumos. Oamene drgu. Avei panserbrn? Pentru protecie. Nu bun! Ha ha, urs nu folosit! Te luat cu noi oricum! Rse tare. Lyra se control i nu spuse nimic.

Cine oamene acolo? ntreb apoi omul, artnd n spate, nspre locul din care veniser. Negustori. Negustori Nego cu ce? Blnuri, trie, spuse ea. Frunz de fumat. Frunz de fumat vinde, blana cumpr? Da. i spuse ceva tovarului su, care i rspunse scurt. n tot acest timp sania aluneca ameitor nainte, iar Lyra se trase n sus pentru a sta puin mai comod i ncerca s vad ncotro se ndreptau; dar ningea att de puternic iar cerul era ntunecat; imediat se fcu prea frig pentru a se mai uita afar i se ntinse din nou. Ea i Pantalaimon i puteau simi gndurile reciproc i ncercau s rmn calmi, dar gndul c John Faa ar putea s fie mort i ce s-a ntmplat cu Farder Coram? Va reui Iorek s i omoare pe ceilali Samoyezi? O vor putea gsi vreodat? Pentru prima dat ncepu s i plng puin de mil. Dup un timp destul de lung, omul o scutur de umr i-i ddu o bucat de carne de ren uscat ca s mestece. Era rnced i tare dar i era foame iar aceasta era hrnitoare. i strecur uor mna n blnuri pn ddu de alethiometru apoi lu ncet, ncet cutia cu spionul-zburtor, o trase n jos i o bg ntr-una din cizmele de blan. Pantalaimon se pitul n forma lui de oricel i o ndes ct putu de adnc, printre peretele cizmei i partea de jos a ciorapului ei din blan de ren. Dup ce termin de fcut asta nchise ochii. Frica o fcea s se simt extenuat i curnd se cufund ntr-un somn agitat. Se trezi cnd micarea sniei se schimb. Deodat deveni mai lin i cnd deschise ochii, pe deasupra ei treceau lumini orbitoare; erau att de puternice nct trebui s i trag gluga mai tare peste ochi nainte de a se putea uita din nou. Era ngrozitor de amorit i ngheat dar reui s se ridice destul de mult pentru a vedea c sania aluneca rapid, printre dou rnduri de stlpi nali, fiecare cu o lumin anbaric puternic la vrf. Cum ncerca s se orienteze, la sfritul bulevardului de lumini, trecur printr-o poart de metal i ajunser ntr-un vast spaiu deschis, ca un fel de pia goal sau ca o aren pentru un fel de jocuri sau sporturi. Era perfect neted

i alb, i avea probabil njur de cincizeci, aizeci de metri n suprafa. Curtea era mprejmuit cu un gard nalt de metal. Sania se opri la captul ndeprtat al acestei arene. Se aflau lng o cldire joas sau, mai degrab, n faa unui ir de cldiri joase acoperite de straturi groase de zpad. Era greu de spus, dar avu impresia c ntre cldiri erau spate tuneluri de comunicare, acoperite de zpad. La un capt se vedea un pilon solid de metal care arta familiar, dei nu putea spune ce anume i amintea. nainte de a putea prinde mai multe detalii, omul din sanie i tie coarda din jurul gleznelor i o mpinse afar brutal, n timp ce cpetenia sniei striga la cini ca s-i liniteasc. Se deschise o u din cldire, la civa metri mai departe, i o lumin anbaric pluti peste capetele lor rotindu-se pentru a-i gsi, ca un reflector. Brbatul care o capturase pe Lyra o mbrnci nainte ca pe un trofeu, fr ns a-i da drumul i spuse ceva. Silueta cu hanorac cptuit cu mtase de crbune rspunse n aceeai limb iar Lyra i vzu trsturile: nu era Samoyed sau ttar. Ar fi putut fi un nvat de la Jordan. Se uit la ea i n special la Pantalaimon. Samoyedul vorbi din nou, iar omul din Bolvangar se adres Lyrei: Vorbeti engleza? Da, spuse ea. Daimonul tu ia ntotdeauna forma aceasta? Taman asta s-o ntrebe! Lyra nu putu dect s trag aer n piept cu gura deschis. Dar Pantalaimon i rspunse n felul lui propriu devenind oim i repezindu-se de pe umrul Lyrei spre daimonul brbatului, o marmot mare, care ncerc s-l zgrie cu o micare rapid i scurt i scuip n momentul n care acesta fcu un cerc larg i se ndeprt. neleg, zise omul cu satisfacie n timp ce Pantalaimon se ntorcea pe umrul Lyrei. Samoyezii ateptau i se uitau cu speran, brbatul din Bolvangar ddu din cap i i scoase o mnu pentru a putea bga mna ntr-un buzunar. Lu o pung strns la gur i numr n mna vntorului dousprezece monede grele. Cei doi samoyezi verificar banii i apoi i puser cu grij deoparte, fiecare lund cte jumtate. Fr s arunce vreo privire napoi, se urcar n sanie iar cpetenia pocni biciul i strig la cini; acetia strbtur rapid arena i

ieir n bulevardul de lumini prinznd vitez, pn cnd disprur n ntunericul din deprtare. Omul deschidea ua din nou. Intr repede. E cald i bine. Nu sta afar n frig. Cum te cheam? Vocea trda un englez, fr niciun fel de accent pe care Lyra s-l poat numi. Vorba lui suna ca cea a oamenilor pe care i ntlnise la doamna Coulter: elegant i educat i important. Lizzie Brooks, spuse ea. Vino nuntru Lizzie. Vom avea grij de tine, nu-i face griji. Lui i era mai frig dect ei, dei ea sttuse mult mai mult afar; brbatul voia s intre din nou la cldur. Lyra se hotr s fac pe proasta, reticent i nceat, i ncepu s-i trie picioarele dup ce trecu de pragul nalt al cldirii. Erau dou ui cu un spaiu larg ntre ele astfel nct s nu ias prea mult aer cald, atunci cnd ieeai pe ua din exterior. O dat ce intrar n holul interior Lyra se trezi sufocat de o cldur insuportabil i trebui s i descheie blnurile i s-i trag gluga pe spate. Erau ntr-un spaiu de aproximativ trei metri ptrai, cu coridoare la dreapta i la stnga iar n faa ei era un fel de birou de recepie, cam ca cele pe care le ntlneti la spital. Totul era luminat puternic i te orbea cu reflexe ale suprafeelor lucioase albe sau de inox. n aer plutea miros de mncare, o mncare cunoscut, unc i cafea, iar dedesubtul acestuia, un vag i perpetuu miros de spital i doctorii; iar din pereii din jur venea un bzit uor, aproape prea jos pentru a putea fi auzit; tipul de sunet cu care ori te obinuieti ori nnebuneti. Pantalaimon acum sticlete i opti la ureche: F pe proasta! Tare de tot! Fii proast i moale ru! Adulii o priveau: brbatul care o adusese, un alt brbat care purta un halat alb i o femeie n uniform de infirmier. Englezi, spunea primul brbat, aparent negustori. Vntori obinuii? Aceeai poveste? Acelai trib, din ct mi-am putut da seama. Sor Clara, poi s o iei, te rog, pe mica i s ai grij de ea? Bineneles, domnule doctor. Vino cu mine, draga mea, spuse sora i Lyra, supus, o urm.

Merser de-a lungul unui coridor cu ui pe partea dreapt i o cantin pe stnga din care se auzea zngnitul cuitelor i furculielor i voci i dinspre care venea alt miros de mncare. Sora era cam de vrsta doamnei Coulter, ghici Lyra, cu un pr aspru, fr expresie i aezat ordonat; era tipul de persoan care ar fi n stare s coas o ran sau s schimbe un bandaj dar niciodat s spun o poveste. Daimonul ei, i Lyra simi un fior rece cnd observ, era un celu alb (dup un moment nu-i mai putu da seama de ce o trecuse fiorul acela). Cum te cheam, draga mea? spuse sora, deschiznd o u grea. Lizzie. Doar Lizzie? Lizzie Brooks. i ci ani ai? Unpe. Lyrei i se spusese c era mic pentru vrsta ei, ce-o mai fi nsemnat i asta. Nu-i diminuase niciodat importana pe care i-o acorda dar i ddu seama c putea folosi acum lucrul acesta pentru a o putea face pe Lizzie s par timid i fraier i insignifiant i se ls puin pe vine cnd intr n camer. Atepta ntrebri de genul de unde vine i cum a ajuns i i pregtea rspunsurile n minte dar nu doar imaginaia i lipsea surorii, ci i curiozitatea. De parc Bolvangar ar fi fost la periferia Londrei i copiii soseau acolo tot timpul, aa de mare interes arta fa de ea sora Clara. Daimonul ei nesuferit tropia alturi de clciul ei la fel de teleghidat i golit de orice expresie ca i ea. n camera n care intrar erau o canapea, o mas, dou scaune, un fiet, un dulap din sticl cu medicamente i bandaje i o chiuvet. Imediat ce ptrunser nuntru sora i lu haina i o arunc pe podea. Jos i restul, drag, spuse ea. O s ne uitm puin la tine, ca s vedem dac eti frumoas i sntoas, fr degerturi sau umflturi i apoi o s-i gsim nite haine drgue, curate. O s te ducem i la du, adug ea pentru c Lyra nu se schimbase sau splase de zile ntregi i n cldura sufocant de aici acest lucru devenea din ce n ce mai evident. Pantalaimon flutur din aripi n semn de protest dar Lyra l potoli cu o ncrunttur. Pantalaimon se cuibri pe canapea, pe msur ce hainele Lyrei cdeau, una cte una, spre resentimentul i jena ei, pe care avu totui

prezena de spirit s le ascund poznd ntr-o biat feti apatic i tare de cap. i punga cu bani, Lizzie, spuse sora i i desfcu punga de la bru cu degete puternice. Merse s i dea drumul peste grmada cu celelalte haine ale Lyrei dar se opri simind marginea alethiometrului. Ce-i asta? spuse ea i deschise punga. E doar un fel de jucrie. E-a mea. Da, drgu, n-o s i-o ia nimeni, spuse sora Clara desfcnd catifeaua neagr. E drgu, nu-i aa? Ca o busol. Gata, la du cu tine, continu ea punnd alethiometrul jos i trgnd o perdea din mtase de crbune dintrun col. Lyra intr fr niciun chef n apa cldu i se spuni n timp ce Pantalaimon sttea agat cu gheruele de galerie. Amndoi erau contieni c nu trebuie s par prea vioi, pentru c daimonii oamenilor proti erau i ei proti. Dup ce o spl i o terse, sora i lu temperatura i apoi i examin ochii i gtul iar apoi i msur nlimea i o puse pe un fel de cntar dup care scrise ceva pe o map. Apoi i ddu Lyrei o pijama i un capot. Erau curate i de bun calitate, ca hanoracul lui Tony Makarios dar, din nou, parc preau s aib ceva de mna a doua. Lyra se simea foarte nelinitit. Astea nu-i ale mele, spuse ea. Nu, drgu. Hainele tale trebuie s fie duse la splat. O s mi le dea napoi pe ale mele? Aa cred. Da, bineneles. Ce-i asta? Se numete Staia Experimental. Acesta nu era un rspuns, dar, n timp ce Lyra ar fi subliniat acest lucru i ar fi cerut mai multe informaii, nu crezu c Lizzie Brooks ar fi fcut-o; aa c sttu fr reacie, se ls mbrcat i nu mai spuse nimic. Vreau jucria napoi, spuse ea cu ncpnare, cnd era gata mbrcat. Ia-o drag, spuse sora. N-ai vrea mai bine un ursule de plu? Sau o ppuic frumoas? Deschise un sertar n care erau aezate, ca nite obiecte fr via, nite jucrii pufoase. Lyra se for s se ridice n picioare i pretinse c se gndete pre de cteva momente, dup care lu o ppu de crp cu ochi

mari i goi. Nu avusese niciodat o ppu, dar tia ce trebuie s fac i o strnse absent la piept. Dar punga mea? spuse ea. mi place s-mi in jucria n ea. Bine drag, spuse sora Clara, care completa un formular pe hrtie roz. Lyra i ncheie pijamaua strin i i leg punga din scai n jurul mijlocului. Dar haina i cizmele mele? spuse ea. i mnuile mele i toate astea? O s i le splm noi, spuse sora automat. Apoi se auzi bzitul unui telefon i, n timp ce sora vorbea la telefon, Lyra se aplec repede pentru a recupera i cealalt cutie, n care era spionulzburtor, pe care o puse n punga cu alethiometrul. Hai Lizzie, spuse sora, punnd receptorul n furc. S mergem s-i gsim ceva de mncare. Presupun c i-e foame. O urm pe sora Clara la cantin unde erau n jur de 12 mese albe rotunde, pline de firimituri i cercuri lipicioase lsate de paharele cu suc sau lapte. Pe un crucior de inox era un munte de farfurii i tacmuri murdare. Nu erau ferestre, aa c pentru a da impresia de lumin i spaiu, un perete era acoperit cu o fotogram uria nfind o plaj tropical cu cer senin albastru, nisip strlucitor i palmieri cu nuci de cocos. Brbatul care o adusese lua o tav de pe tejgheaua de la buctrie. Mnnc tot, spuse el. Nu era nevoie s se nfometeze, aa c mnc cu poft tocnia i piureul de cartofi. Urm un castronel cu compot de piersici i ngheat. n timp ce mnca, brbatul i sora vorbeau ncet la alt mas, iar cnd termin sora i aduse un pahar cu lapte cald i lu tava. Brbatul veni i se aez n faa ei. Daimonul lui, marmota, nu prea s fie la fel de lipsit de via precum celul sorei, dar acum sttea cuminte, pe umrul lui, i asculta. Aa, Lizzie, spuse el. Ai mncat destul? Da, mulumesc. A vrea s mi spui de unde vii. Poi? Londra, spuse ea. i ce faci tu aici n Nord, att de departe? Cu tata, mormi ea. inea ochii n jos evitnd privirea marmotei i ncercnd s arate ca i cum era gata s izbucneasc n lacrimi. Cu tatl tu? Da, neleg. i ce face el prin prile astea ale lumii?

Nego. Venim cu frunze de fumat din Noua Danemarc i cumprm blnuri. i tatl tu era singur? Nu, era i unchii mei, cu toii, i mai era i ali oameni, spuse ea vag, fiindc nu tia ce i spusese vntorul samoyed. De ce te-a luat cu el ntr-o asemenea cltorie, Lizzie? Finc acu doi ani l-a adus pe frate-miu i mie mi-a spus pe tine te iau la anu, numa c nu m-a luat niciodat i eu i-am spus mereu i pn la urm, m-a luat. i ci ani ai? Unpe. Buun, bun. Ei bine, Lizzie, eti o feti norocoas. Vntorii aceia care te-au gsit te-au adus n cel mai bun loc n care te-ai putea afla vreodat. Nu m-au gsit, spuse ea cu ndoial. A fost o btaie. Ei era foarte muli i avea sgei O, nu cred. Cred c trebuie s te fi aventurat undeva mai departe de tabra tatlui tu i s te fi pierdut. Vntorii aceia te-au gsit singur i teau adus direct aici. Asta s-a ntmplat, Lizzie. Eu am vzut o lupt, spuse ea. Ei trgea cu sgei n noi i-aa Vreau la tata! spuse ea mai tare i simi c ncepe s plng. Ei bine, eti n siguran aici pn cnd vine s te ia, spuse doctorul. Da i-am vzut cum trgea cu sgei! Ah, ai crezut c ai vzut. Acest lucru se ntmpl deseori cnd stai mult n frig, Lizzie. Adormi i visezi urt i apoi nu i mai aduci aminte ce este adevrat i ce nu. Aceea nu a fost o lupt, nu-i face griji. Tatl tu este bine sntos i va porni s te caute i n curnd va ajunge aici, pentru c acesta este singurul loc pe o raz de sute de mile, tii, i ce surpriz va avea s te gseasc aici, frumoas i sntoas! Acum, sora Clara o s te duc n dormitor unde o s te ntlneti cu alte fetie i cu ali bieei care s-au pierdut n inuturile slbatice ale Nordului, la fel ca i tine. Gata, fugi. O s mai avem o mic discuie de diminea. Lyra se ridic, strngnd ppua la piept, iar Pantalaimon sri pe umrul ei n momentul n care sora deschise ua pentru a-i conduce afar. Alte coridoare iar Lyra era chiar obosit acum, i era att de somn nct csca ncontinuu i abia i mai putea mica picioarele n papucii moi de psl pe care i-i dduser. Lui Pantalaimon i cdea capul i trebui s se

transforme n oricel i s se aeze n buzunarul capotului Lyrei. Lyra avu impresia c vede un ir de paturi, fee de copii i o pern apoi adormi butean. Cineva trgea de ea s se scoale. Primul lucru pe care l fcu fu s se pipie la old i ambele cutii erau acolo, nc n siguran; aa c ncerc s deschid ochii dar, ah, era att de greu; nu i fusese niciodat att de somn. Trezete-te! Trezete-te! Era mai mult o oapt dect o voce. Cu un efort uria, ca i cum ar fi mpins un bolovan imens n susul unui deal, Lyra se for s se ridice. n lumina slab care venea de la bec anbaric de putere foarte mic de deasupra uii, vzu alte trei fetie ngrmdite n jurul ei. Nu era uor s vad pentru c ochii i erau mpienjenii dar preau s fie cam de aceeai vrsta ca i ea, i vorbeau englezete. S-a trezit. I-au dat pastile de dormit. Trebuie Cum te cheam? Lizzie, bolborosi Lyra. Mai sunt muli copii de venit? ntreb una dintre fetie. Habar n-am. Doar eu. i unde te-au prins? Lyra se chinui s se ridice. Nu-i aducea aminte s fi luat vreun somnifer, dar putea foarte bine s fi fost ceva n laptele acela cald pe care l-a but. Capul i era plin de vrtejuri i n spatele ochilor simea o durere surd. Unde suntem aicea? La mama ciorilor. Nu ne spun. De obicei aduc mai muli copii o dat. Ce fac? reui s ntrebe Lyra, ncercnd s-i adune minile amorite, n timp ce Pantalaimon se agita i el s se trezeasc. Nu tim, spuse fetia care vorbea cel mai mult. Era o feti nalt cu prul rocat i cu micri rapide i sacadate i un puternic accent londonez. Ne fac un fel de teste, ne msoar, i toate astea Msoar Praful, spuse o alt feti, prietenoas, plinu i cu prul negru. Nu tii tu, spuse prima feti. Ba da, spuse a treia, care arta ca un copil supus, strngndu-si la piept daimonul iepure. I-am auzit vorbind.

Apoi ne iau unul cte unul i asta-i tot ce tim. Nimeni nu se mai ntoarce, spuse rocata. tii, e biatul sta, spuse fata plinu, el crede Nu-i spune! zise rocata. Nu nc. Sunt i biei aici? Ah. Suntem muli. Cred c vreo treizeci. Ba, mai mult dect att zise fetia plinu. Cred c spre patruzeci. Numai c ne tot iau, spuse rocata. De obicei la nceput aduc un grup ntreg i pe urm suntem muli, aa, i pe urm dispar unul cte unul. Sunt Cobleri, spuse fetia plinu. Ai auzit de Cobleri. Ne era la toi fric de ei pn cnd am fost prini Lyra devenea din ce n ce mai contient. Daimonii celorlalte fetie, n afar de iepure stteau aproape i ascultau la u i toate vorbeau numai n oapt. Lyra le ntreb cum le cheam. Rocata era Annie, bruneta plinu era Bella iar cea slab era Martha. Nu tiau numele bieilor pentru c cele dou sexe erau separate n majoritatea timpului. Nu fuseser tratate ru. E binior pe-aici, spuse Bella, nu prea ai mare lucru de fcut n afar de faptul c ne dau teste i ne pun s facem exerciii i apoi ne msoar i ne iau temperatura i toate astea. E cam plictisitor, zu. n afar de dile cnd vine doamna Coulter, spuse Annie. Lyra trebui s se foreze s nu ipe iar Pantalaimon flutur din aripi att de puternic nct celelalte fetie l observar. Are emoii, spuse Lyra i l mngie. Trebuie s ne fi dat nite pastile de dormit, aa cum ai spus, pentru c suntem amndoi somnoroi. Cine este doamna Coulter? Este cea care ne-a prins, pe majoritatea, m rog, spuse Martha. Toi ceilali copii vorbesc despre ea. Cnd vine, tii c sigur o s dispar din copii. i place s-i priveasc pe copii cnd sunt luai, i place s se uite la ce ne fac. Biatul sta, Simon, crede c ne omoar i c doamna Coulter se uit. Ne omoar? spuse Lyra zguduindu-se. Cred c aa trebuie s fac. Finc nimeni nu se mai ntoarce. i tot au ceva i cu daimonii, spuse Bella. i cntresc i i msoar i astea V ating daimonii votri?

Nu! Doamne! Pun cntare i aparate de msurat iar daimonii trebuie s se suie pe ele i s se schimbe i apoi scriu tot felul de chestii pe mapele alea i fac poze. i te pun n dulapul sta i msoar Praful tot timpul, nu se opresc niciodat s msoare Praful. Ce praf? spuse Lyra. Nu tim, spuse Annie. Ceva din spaiu. Nu praf din sta, adevrat. Dac n-ai Praf e bine. Dar toat lumea face Praf pn la urm. tii ce l-am auzit o dat pe Simon c zicea? spuse Bella. Zicea c ttarii i fac guri n cap ca s lase s intre Praful. Da, de parc el ar ti, fcu Annie cu dispre. Cred c o s-o ntreb pe doamna Coulter cnd vine. Ba n-o s ai curaj! zise Martha cu admiraie. Ba da! Cnd vine? ntreb Lyra. Poimine, spuse Annie. O transpiraie rece, de groaz, umplu spatele Lyrei, iar Pantalaimon se tr foarte aproape de ea. Avea doar o zi n care trebuia s l gseasc pe Roger i s descopere tot ce putea despre locul acesta i apoi ori s evadeze, ori s fie salvat; i dac toi gitanii fuseser omori, cine i va ajuta pe copii s supravieuiasc n slbticia ngheat? Celelalte fetie continuar s vorbeasc dar Lyra i Pantalaimon se cuibrir amndoi adnc n pat i ncercar s se nclzeasc, contieni de faptul c la sute de mile deprtare, de jur mprejurul patului lor nu era nimic altceva dect teroare. Cutile cu daimoni Lyrei nu-i sttea n fire s cad pe gnduri; era un temperament sangvin i practic i n plus de asta, nu avea prea mult imaginaie. Nicio persoan cu mult imaginaie nu ar fi crezut serios c era posibil s vin aici i s-l salveze pe prietenul ei Roger, sau, dac s-ar fi gndit la asta, un copil cu imaginaie ar fi inventat imediat nite ci prin care s fie imposibil. Dac eti mincinos experimentat nu nseamn neaprat c trebuie s ai o imaginaie bogat. Muli mincinoi de prim clas nu au deloc imaginaie; asta e ceea ce le confer minciunilor lor un aer att de puternic de autenticitate.

Acum c era n minile Comitetului de Oblaii, Lyra nu se ls cuprins de teroare i disperare gndindu-se la ceea ce se ntmplase cu gitanii. Toi erau lupttori foarte buni i chiar dac Pantalaimon a spus c l-a vzut pe John Faa rnit, poate c s-a nelat; sau, dac nu s-a nelat, poate c nu a fost rnit ru. Era pur i simplu un mare ghinion c picase n minile samoyezilor, dar gitanii vor veni n curnd s o salveze iar dac ei nu vor putea, nimic nu l va putea opri pe Iorek Byrnison s vin i s o ia de acolo, i apoi vor zbura cu balonul lui Lee Scoresby pn la Svalbard i l vor salva pe Lordul Asriel. n mintea ei, situaia se reducea exact la aceste aciuni. Aa c n dimineaa urmtoare, cnd se trezi n dormitor, era curioas i gata s in piept tuturor surprizelor pe care le va aduce ziua. i abia atepta s-l vad pe Roger i, mai ales, s-l vad ea nainte de a o vedea el. Nu avu mult de ateptat. Copiii din dormitoare fur sculai de surorile care se ocupau de ei, la ora apte i jumtate. S-au splat i s-au mbrcat i apoi au intrat cu toii la cantin, pentru micul dejun. i iat-l i pe Roger. Sttea cu ali cinci biei la o mas chiar lng u. Coada de la tejgheaua de unde se lua mncarea trecea exact pe lng ei iar ea scp intenionat o batist i se ghemui s o ridice, aplecndu-se tare exact lng scaunul lui astfel nct Pantalaimon s poat vorbi cu daimonul lui Roger, Salcilia. Salcilia era beca, i ncepu s fluture din aripi att de tare nct Pantalaimon trebui s se fac pisic i s sar la ea i s-o pun la pmnt. Erau frecvente aceste ncierri scurte ntre daimonii copiilor, din fericire, i nimeni nu ddu prea mare atenie incidentului, dar Roger pli imediat. Lyra nu mai vzuse vreodat pe cineva att de alb la fa. Se uit n sus spre Lyra, care l privea fix i seme, i culoarea i reveni un pic n obraji n momentul n care se aplec peste mas plin de speran, nflcrare i bucurie. Doar faptul c Pantalaimon o zglia ferm pe Salcilia l mpiedic pe Roger s strige n gura mare i s sar s o mbrieze pe vechea lui tovar de joac de la Colegiul Jordan. Lyra se uit n alt parte, prefcndu-se ct putea ea de dispreuitoare, i ddu ochii peste cap de cteva ori la noile ei prietene i l ls pe Pantalaimon s explice. Cele patru fete i luar tvile cu fulgi de porumb

i pine prjit i se aezar mpreun, o gac format pe moment, excluzndu-i pe toi ceilali pentru a-i putea brfi. Nu poi ine un grup mare de copii ntr-un singur loc, pentru mult timp, fr s le dai multe lucruri de fcut, iar n unele privine Bolvangar era condus ca o coal, cu activiti pe orar cum ar fi gimnastica i arta. Fetele erau separate de biei cu excepia meselor i pauzelor, deci abia spre sfritul dimineii, dup o or i jumtate de cusut, sub indicaiile unei surori, Lyra avu ocazia s vorbeasc cu Roger. Dar trebuia s par natural; asta era partea cea mai grea. Toi copiii erau cam de aceeai vrst, i era tocmai aceea la care bieii vorbesc cu biei iar fetele cu fete, fiecare fcndu-i un el declarat din a ocoli pe ct se poate sexul opus. Se ivi ocazia din nou, la cantin, cnd copiii se adunar la gustare: un pahar de lapte cu biscuii. Lyra l trimise pe Pantalaimon, sub form de musc, s vorbeasc cu Salcilia pe peretele de lng masa lor, n timp ce ea i Roger stteau tcui n mijlocul grupurilor lor separate. Era dificil s vorbeti cnd atenia daimonului tu e concentrat n alt parte, aa c Lyra se prefcu prost dispus i adopt o atitudine revoltat n timp ce i sorbea laptele mpreun cu celelalte fete. Jumtate din gndurile ei erau cufundate n zumzitul aproape imperceptibil al discuiilor dintre cei doi daimoni, i nu asculta mai deloc discuia fetelor, dar la un moment dat auzi o alt feti, cu un pr blond, strlucitor, spunnd un nume care o fcu s tresar i s-i ndrepte spatele. Era numele lui Tony Makarios. Cum atenia Lyrei sri nspre acest fapt, Pantalaimon trebui s i mai domoleasc verva cu care i optea la ureche daimonului lui Roger, i ambii copii ascultar cu atenie ce spunea fetia. Ba nu, eu tiu de ce l-au luat, spuse ea, pe msur ce capetele copiilor se adunau n jurul ei. Pentru c daimonul lui nu se mai schimba. Au crezut c e mai btrn dect pare, sau cam aa ceva, i nici el nu era copil mic. Dar, zu, daimonul lui chiar nu se schimba prea des pentru c nici Tony nu prea gndea. Eu am vzut-o c se schimba. Se numea Ratter De ce-i intereseaz att de mult daimonii? spuse Lyra. Nimeni nu tie, zise fetia blond. Eu tiu, spuse un bieel care ascultase tot. tii ce fac? i omoar daimonul i pe urm se uit s vad dac mori. Pi atunci de ce repet acelai lucru mereu i mereu, cu fiecare copil? ntreb cineva.

N-ar fi nevoie s-o fac dect o singur dat, nu? Eu tiu ce fac, spuse prima feti. Atenia tuturor era deja concentrat asupra ei. Dar pentru c nu voiau ca personalul s descopere despre ce vorbeau trebuir s adopte o atitudine dezinteresat, pe jumtate neglijent, dar ascultau cu inima la gt. Cum? spuse cineva. Finc eram cu el cnd au venit s-l ia. Eram n debara, spuse ea. Se mbujorase toat. Dac se ateptase s aud glume i ruti, acestea nu venir. Toi copiii ascultau cumini i niciunul nu zmbi mcar. Fetia continu: Stteam cumini i pe urm a venit sora aia cu vocea blnd. i vine sora i zice, haide, vino, Tony, tiu c eti acolo, hai afar, n-o s-i facem niciun ru i el zice, ce-o s-mi facei? i ea zice te adormim i pe urm o s-i facem o mic operaie i apoi ai s te trezeti i n-o s mai ai nimic. Dar Tony n-a crezut-o. i zice Guri! spuse cineva. i fac guri n cap, ca ttarii! Pun pariu!, spuse cineva. Taci din gur! Ce a mai spus sora? interveni altcineva. Deja n jur de doisprezece sau chiar mai muli copii erau adunai n jurul mesei ei iar daimonii, tot att de nerbdtori ca i copiii se ntindeau i ciuleau urechile, s aud tot. Fetia blond continu: Tony voia s tie ce-o s-i fac lui Ratter, nelegei? i sora zice, c o s adoarm i ea, la fel ca i tine. i Tony zice: o s-o omori, nu? tiu io. i noi tim ce s-ntmpl i sora zice: nu, bineneles c nu. E doar o mic operaie. Ca un fel de tietur. Nici mcar nu te doare, dar mai nti te adormim, ca s fim siguri c nu simi nimic. n toat cantina se fcuse linite. Sora care i supraveghea plecase pentru moment iar ghieul de la buctrie era nchis, aa c nimeni nu putea auzi de acolo. Ce fel de tietur? ntreb un biat cu vocea pierit, mort de fric. A zis doar atta: e ceva care te face s fii mai matur. i a zis c toat lumea trebuie s o fac, c daia daimonii oamenilor mari nu se schimb cum fac ai notri. Aa c trebuie s fac tietura asta ca s-i fac s stea ntr-o form pentru totdeauna i-aa ajungi s creti mare. Dar

Asta nseamn? Ce, c, toi oamenii mari au fcut tietura asta? Dar? Deodat toate vocile amuir ca i cum ar fi fost ele nsele tiate i toi ochii se ndreptar spre u. Sora Clara sttea n prag placid, domoal i prozaic iar alturi de ea era un brbat ntr-un halat alb, pe care Lyra nu-l mai vzuse pn atunci. Bridget Meginn, spuse el. Fetia blond se ridic tremurnd. Daimonul ei veveri i se strnse la piept. Da, domnule? spuse ea, cu o voce abia auzit. Termin-i butura i vino cu sora Clara, spuse el. Iar restul, hai, fugii la orele voastre. Asculttori, copiii i lsar cnile pe cruciorul de inox, prsind locul n linite. Niciunul nu se uit la Bridget Meginn cu excepia Lyrei, care vzu faa micuei blonde: era livid. Restul dimineii respective se scurse cu lecii i exerciii. La Staie era i o mic sal de gimnastic, pentru c era greu s faci exerciii afar, n timpul lungii nopi polare, i fiecare grup de copii se jucau pe rnd, n sal, sub supravegherea atent a unei surori. Trebuiau s formeze echipe i s arunce mingea. La nceput Lyra, care n viaa ei nu mai jucase aa ceva, se simi un pic pierdut pentru c nu tia ce s fac. Dar avea o constituie atletic, era rapid i un caracter de lider nnscut aa c, n scurt timp, descoperi c i place chiar destul de mult. Strigtele copiilor, ipetele i huiduielile daimonilor umpleau sala i, destul de repede, fcur s dispar gndurile nfricotoare i rele, ceea ce, bineneles, era exact lucrul pe care trebuia s-l fac exerciiul. La prnz, cnd copiii stteau din nou la coad n cantin, Lyra l simi pe Pantalaimon cum scoate un mic chiuit n semn de recunoatere, i se ntoarse; chiar n spatele ei era Billy Costa. Roger mi-a spus c eti aicea; bigui el. O s vin fratele tu i cu John Faa i cu tabra ntreag de gitani. O s vin s te ia acas. Aproape c scoase un strigt de bucurie, dar l nbui cu un tuit. i tre s-mi zici Lizzie, i spuse Lyra, niciodat Lyra, ai auzit? i tre neaprat s-mi spui tot ce tii, clar?

Se aezar la aceeai mas cu Roger i Billy. Era mai uor n timpul prnzului, cnd copiii stteau mai mult la mas i la coad iar ghieul de la buctrie era tot timpul aglomerat. n zgomotul cuitelor, furculielor i farfuriilor, Billy i Roger i spuser amndoi tot ce tiau. Billy auzise de la o sor c toi copiii care fcuser operaia erau dui n nite cmine, undeva mai spre sud, ceea ce explica ntr-un fel cum ajunsese Tony Makarios s bntuie prin slbticie. Dar Roger avea s-i spun ceva i mai interesant. Am gsit o ascunztoare, spuse el. Ce? Unde? Vezi tabloul la? Se referea la fotograma cea mare cu plaja tropical. Dac te uii n colul din dreapta de sus, vezi placa aia de tavan? Tavanul era fcut din plci dreptunghiulare, asamblate pe o structur din rame de oel, iar colul plcii de deasupra fotogramei era uor ridicat. Am vzut-o, spuse Roger, i m-am gndit c poate i altele sunt ca asta aa c am ncercat s le mic i se ridic toate. Se ridic uite-aa, dac tragi de ele. Io i cu biatu sta, am ncercat odat-ntr-o noapte, din dormitoru nostru, nainte s-l ia. E loc acolo i poi s te bagi i s te trti Ct de departe poi s te trti prin tavan? Habar n-am. Noi ne-am dus doar niel. Am zis c, la nevoie, putem s ne-ascundem acolo, da cred c-o s ne gseasc. Lyra vedea locul nu ca pe o ascunztoare, ci ca pe o autostrad. Era cel mai bun lucru pe care-l auzise de cnd ajunsese n locul acela. Dar nu putur vorbi mai mult pentru c un doctor ciocni n mas cu o lingur i ncepu s vorbeasc. Copii, ascultai, spuse el. Ascultai cu atenie. Din cnd n cnd trebuie s facem cte un exerciiu de simulare a unui incendiu. Este foarte important ca toi s fim mbrcai cum trebuie i s putem iei afar fr s intrm n panic. Aa c, n dup-amiaza aceasta, vom avea alarm fals. Cnd sun alarma trebuie s ncetai orice activitate i s facei ce spune cel mai apropiat adult de lng voi. S fii foarte ateni unde v duc. Acela este locul n care trebuie s ajungei n cazul unui incendiu adevrat. Ei bine, gndi Lyra, asta-i o idee bun. n prima parte a dup-amiezii, Lyra i patru alte fetie merser s li se fac testul pentru Praf. Doctorii nu spuneau c asta fceau, dar era foarte uor de ghicit. Erau duse una cte una ntr-un laborator, i, bineneles, s-au

speriat foarte tare; ce oribil ar fi, se gndea Lyra, dac ar muri fr s le dea o lovitur! Dar se pare c nu aveau nc de gnd s-i fac operaia. Vrem s facem nite msurtori, explic doctorul. Era greu s vezi diferenele dintre aceti oameni: toi artau la fel n halatele lor albe, cu mapele i pixurile n mn, iar femeile semnau i ele foarte mult una cu alta, cu uniformele i atitudinea lor placid i moart, care le fcea s par toate surori de snge. Eu am fost msurat ieri, spuse Lyra. Aa, astzi facem alt fel de msurtori. Suie-te pe placa aceea de metal, te rog, ah, d-i jos pantofii, mai nti. Bine, ine-i daimonul n brae, dac vrei. Capul sus, privirea nainte, aa, uit-te fix la luminia verde, aa bravo, gata! Fulger o lumin puternic. Doctorul o fcu s se ntoarc i la stnga i la dreapta, s se uite n diferite puncte i de fiecare dat se auzea un clic i fulgera o lumin puternic. Buun. Aa, acum vino la aparatul acesta i pune mnua n tubul acela, aa, ncet. Nu-i face nimic, hai, nu-i fie fric, i promit eu, c nu-i face nimic. Aa, ndreapt degetuele. Gata, aa, asta e. Dar ce msurai? ntreb ea. Praful? Cine i-a spus despre Praf? O feti, nu tiu cum o cheam. Zicea c avem Praf peste tot, dar eu nu sunt prfuit, am fcut du asear. A, este alt fel de praf. Nu l poi vedea cu ochiul liber. Este un praf special. Acum strnge pumnul bravo. Aa, acum, dac pipi bine acolo, nuntru, o s dai de ceva ca un mner, da? L-ai gsit? Bun, acum apuc-l n mn, aa, ce feti cuminte. Acum poi s i pui mnua cealalt aa, s o lai uor pe globul acela de alam. Bine, aa. Acum o s simi ceva ca o furnictur mic, nu-i face nimic, e doar puin curent anbaric Pantalaimon, n forma lui cea mai ncordat i precaut, de pisic slbatic, fcea ture pe lng aparat, cu ochii plini de suspiciune, oprindu-se mereu s se frece de picioarele Lyrei. Era deja sigur c nu aveau s i fac operaia nc, i, de asemenea, era sigur c deghizarea ei ca Lizzie Brooks era foarte bun, aa c risc o ntrebare. De ce le tiai daimonii copiilor? Ce? Cine i-a vorbit despre treaba aceasta?

Fetia asta, nu tiu cum o cheam. A zis c le tiai daimonii. Prostii Era totui agitat. Ea continu: Pentru c i luai unul cte unul i nu se mai ntorc niciodat. i unii cred c-i omori i alii spun altceva, i fetia asta mi-a spus c le tiai Nu este adevrat deloc. Atunci cnd lum copii o facem pentru c este timpul ca ei s mearg n alt parte. Cresc mari. Mi-e team c prietena ta se ambaleaz prea tare. Nimic din toate astea! Nici mcar s nu te gndeti la aa ceva! Cine este prietena ta? Eu am venit abia ieri. Nu tiu cum l cheam pe niciun copil. Cum arat? Am uitat. Cred c avea prul aa, castaniu sau aten, parc habar nam. Doctorul se duse s vorbeasc ncet cu sora. n timp ce cei doi stteau de vorb Lyra le urmri daimonii. Daimonul surorii era o pasre frumoas i era la fel de lipsit de via i curiozitate ca i cinele surorii Clara, iar al doctorului era o molie mare i greoaie. Niciunul nu fcu o micare. Erau treji pentru c ochii psrii strluceau iar antenele moliei se unduiau larg, dar nu erau animai n niciun fel, aa cum se ateptase s-i vad Lyra. Poate c, de fapt, chiar nu i interesa s afle nimic. Imediat doctorul se ntoarse i continu examenul, cntrind-o pe Lyra separat i pe Pantalaimon separat, uitndu-se la ea din spatele unui ecran special, msurndu-i btile inimii, punnd-o s stea nemicat sub un fel de cioc care uier i scoase un fel de aer rece. n mijlocul unuia dintre teste, ncepu s sune o sonerie i nu se mai opri. Alarma de incendiu, oft doctorul. Foarte bine Lizzie, acum urmeaz-o pe sora Betty. Dar toate hainele lor groase sunt n incinta cu dormitoarele, domnule doctor. Nu poate iei afar aa. Credei c ar fi bine s mergem acolo mai nti? Era agasat c i fuseser ntrerupte experimentele i pocni din degete cu iritare. Presupun c acesta este exact tipul de lucru pe care practica aceasta este menit s o arate, spuse el. Ce porcrie.

Cnd am venit ieri, i sri Lyra n ajutor, sora Clara mi-a pus celelalte haine ntr-un dulap acolo, n prima camer n care m-a examinat. Cea de alturi. A putea s le port pe acelea. Bun idee! spuse sora. Repede atunci. Cu un sentiment de bucurie nemaipomenit, Lyra merse ntr-un suflet dup sor i i recuper blnurile, pantalonii i cizmele ei adevrate i le trase repede pe ea, n timp ce sora se nfofolea n mtase de crbune. Apoi se grbir afar. n curtea cea mare din faa grupului principal de cldiri erau n jur de o sut de persoane, aduli i copii la un loc, care se agitau de colo-colo unii bucuroi, alii iritai, muli dintre ei doar uimii. Vezi? spunea un adult. Merit s facem asta din cnd n cnd, mcar pentru a ne da seama ce haos s-ar crea dac ar fi un incendiu adevrat. Cineva sufla de zor ntr-un fluier i i flutura braele dar nimeni nu-i ddea prea mare atenie. Lyra l vzu pe Roger i i fcu semn. Roger l trase de bra pe Billy Costa i foarte repede toi trei erau mpreun n mijlocul unei harababuri de copii care alergau n toate prile i ipau ct i inea gura. Nimeni n-o s bage de seam dac ne uitm i noi, spuse Lyra. O s le ia o mie de ani s i numere pe toi aa c putem s spunem c am mers dup cineva i c ne-am pierdut. Ateptar pn cnd adulii se uitau n alte pri i apoi Lyra lu o mn de zpad de jos, o bttori repede ntr-un bulgre dezlnat i sfrmicios i l zvrli la ntmplare n mulime. Peste o secund toi copiii fceau acelai lucru iar vzduhul se umplu de zpad zburtoare. Hohotele de rs i ipetele acopereau complet strigtele adulilor care ncercau zadarnic s menin controlul. n secunda urmtoare, cei trei copii erau dup col i ieiser din conul de vedere al adulilor. Zpada era att de groas nct nu se puteau mica dect foarte greoi dar ce mai conta! Nu-i urmrea nimeni. Larma din spatele lor era la fel de puternic dar se auzea mai de la distan. Fr doar i poate, copiii se bucurau din plin de libertatea pe care o aveau iar Lyra spera s-o in tot aa ct mai mult timp. Merse pe lng marginea cldirii ptrate, cutnd o fereastr. Acoperiul era la doar doi metri i ceva distan de pmnt i, spre deosebire de celelalte cldiri, aceasta nu avea niciun tunel acoperit care s fac legtura cu restul Staiei. Nu era nicio fereastr dar era o u. Deasupra uii era o plac pe care scria cu rou: INTRAREA STRICT INTERZIS.

Lyra puse mna pe clan s o ncerce, dar nainte de a apsa, Roger spuse: Uite! O pasre! Sau Acel sau al lui era o exclamaie de ndoial, pentru c acea creatur care cobora n vitez din cerul negru nu era deloc o pasre: era cineva pe care Lyra l mai vzuse nainte. Daimonul vrjitoarei! Gscanul btu din aripile largi ridicnd un nor de zpad, cnd ateriz. Salutri, Lyra, spuse el. Te-am urmat aici, dei nu m-ai vzut. Te-am ateptat s iei afar. Ce se ntmpl? i spuse repede. Unde sunt gitanii? ntreb ea. John Faa e bine? S-au btut cu samoyezii? Aproape toi sunt bine. John Faa este rnit, dar nu grav. Oamenii care te-au luat erau vntori i mercenari, care de obicei atac grupurile de cltori i fiind singuri, pot cltori mai repede dect un grup mare. Gitanii sunt nc la o zi distan. Cei doi biei se uitau cu team la gscanul-daimon i la atitudinea familiar a Lyrei fa de el, pentru c, bineneles, nu vzuser niciodat un daimon fr omul lui pn acum iar despre vrjitoare nu tiau mai nimic. Lyra le spuse: Uite, mai bine v ducei s stai de ase, ai neles? Billy, tu du-te n partea aia iar tu, Roger, pzete drumul pe care am venit. N-avem mult timp la dispoziie. Se duser repede s fac aa cum le spusese iar Lyra se ntoarse din nou la u. De ce ncerci s intri acolo? ntreb gscanul-daimon. Pentru ceea ce fac ei aici. Le taie i cobor vocea le taie copiilor daimonii. i cred c o fac aici, n cldirea asta. Sau, cel puin, tiu eu c ceva se ntmpl aici, i voiam s m uit. Dar e ncuiat Eu pot s o deschid, spuse gscanul i btu o dat sau de dou ori din aripi aruncnd zpada pe u. Lyra auzi cum se ntoarce ceva n ncuietoare. Intr cu grij, spuse daimonul. Lyra trase ua prin zpad, o deschise mai mult i intr. Gscanul-daimon veni cu ea. Pantalaimon era agitat i se fia dar nu voia ca daimonul vrjitoarei s vad ct de team i era aa c trebui s zboare la pieptul Lyrei i s-i gseasc adpost n blnurile ei.

Imediat ce li se obinuir ochii cu lumina, Lyra vzu de ce. ntr-un ir de cutii de sticl puse pe rafturi, de-a lungul pereilor, erau toi daimonii copiilor despicai: forme fantomatice de pisici, sau psri sau obolani sau alte creaturi, toi dezorientai, nfricoai i strvezii ca fumul. Daimonul vrjitoarei ssi plin de mnie, iar Lyra l strnse tare pe Pantalaimon la piept i spuse: Nu te uita! Nu te uita! Unde sunt copiii acestor daimoni? spuse gscanul-daimon zguduindu-se de furie. Lyra i explic nfricoat despre ntlnirea pe care o avusese cu Tony Makarios, i se uit peste umr la bietele fiine ntemniate, care se ntindeau i se mpingeau cu feele lor palide n pereii de sticl. Lyra distinse vaietele lor istovite, pline de durere i nefericire. n lumina palid a unui bec anbaric slab vzu c n faa fiecrei cutii era o plcu cu un nume, i da, ntr-adevr, era i o cutie goal cu numele Tony Makarios. Mai erau nc patru sau cinci cutii goale printre celelalte, fiecare cu nume. Vreau s le dau drumul amrilor tia, srmanele fiine! spuse ea cu nverunare. O s sparg toate cutiile astea de sticl i o s-i las s ias afar. i se uit n jur dup ceva cu care s o fac, dar locul era pustiu. Gscanul-daimon spuse: Ateapt. Era daimon de vrjitoare, era mult mai n vrst dect ea i mult mai puternic. Aa c fu nevoit s l asculte. Trebuie s i facem pe oamenii tia s cread c cineva a uitat s nchid cutile i s ncuie ua, explic el. Dac vor vedea cutiile sparte i urme n zpad ct de mult crezi c va dura pn te vor gsi? i trebuie s reziti pn ajung gitanii. Acum f exact aa cum i spun eu: ia o mn de zpad i atunci cnd i spun eu, sufl cte puin peste fiecare cuc. Lyra fugi afar. Roger i Billy stteau nc de paz. ipetele, rsetele i chiuielile copiilor se auzeau n continuare, pentru c, n fond nu trecuser dect dou sau trei minute. nfac cu ambele mini fcute cu ct zpad putu i apoi intr din nou n cldire pentru a face cum spusese gscanul. Cum sufla cte puin zpad pe fiecare cuc, gsc scotea un glgit din gt i ua se deschidea. Dup ce le-a descuiat pe toate, scoase capacul celei dinti iar vrabia palid iei din cuc dar, n loc s i ia zborul, czu la pmnt. Gscanul se

aplec ncet i o ntoarse delicat cu ciocul, iar vrbiua se fcu oarece i ncerc s mearg dar se mpleticea i era total bulversat. Pantalaimon sri de la pieptul Lyrei i se duse s o mngie. Lyra lucr repede i n cteva minute toi daimonii erau liberi. Unii ncercau s vorbeasc i se adunau la picioarele ei sau chiar ncercau s o trag de pantaloni, dei tabu-ul i fcea s se trag napoi. i putea spune de ce, srmanele fiine, pentru c le era dor de cldura solid a corpurilor oamenilor lor; la fel cum ar fi fcut i Pantalaimon, tnjeau s se poat strnge la pieptul cuiva. Acum, repede, spuse gscanul. Lyra trebuie s fugi napoi s te amesteci cu ceilali copii. Fii curajoas, copil. Gitanii vin ct de repede pot. Eu trebuie s i ajut pe srmanii daimoni s i gseasc oamenii lor Se apropie i spuse ncet: Dar nu vor mai fi niciodat ca unul singur. Sunt separai pe via. Acesta este cel mai crud lucru pe care l-am vzut vreodat Las urmele pe care le-ai fcut, le acopr eu. Grbete-te acum Oh, te rog, nainte de a pleca! Vrjitoarele Ele zboar, nu-i aa? Nu visam cnd le-am vzut zburnd noaptea trecut Da copil, de ce? Pot s trag un balon? Fr ndoial, dar Vine i Serafina Pekkala? Nu este timp s explicm politica naiilor de vrjitoare. Aici sunt implicate mari puteri, iar Serafina Pekkala trebuie s apere interesele clanului ei. Dar s-ar putea ca ceea ce se ntmpl aici s fie o mic parte din ntregul care se ntmpl n celelalte pri. Lyra, trebuie s te duci nuntru. Hai fugi, fugi! Lyra fugi iar Roger, care urmrise cu ochii cscai cum palizii daimoni rtceau afar din cldire, not disperat pn la ea prin zpada mare. E e ca n cripta de la Jordan, tia-s daimoni! Da, t. Nu-i spune lui Billy. Nu mai spune la nimeni. Hai napoi. n spatele lor, gscanul btea cu putere din aripi aruncnd zpad peste urmele pe care le fcuser copiii, nconjurat de daimonii pierdui care se adunau sau se ndeprtau cu mici sunete lugubre de dor i suferin. Cnd urmele fur acoperite, gscanul se ntoarse pentru a-i aduna pe daimoni la un loc. Vorbi i unul cte unul se schimbar, dei puteai vedea ce efort

mare fceau. Reuir pn la urm s devin cu toii psri i, ca nite pui care abia atunci nvau s zboare, urmar daimonul vrjitoarei, zbtnduse, cznd i fugind prin zpad dup el i n final, cu mare dificultate, ridicndu-se n zbor. Se ridicar ntr-o linie frnt, imagini palide i cadaverice pe fondul negru al cerului ctignd nlime ncet, ncet, dei unii erau att de slbii nct zborul le era haotic iar alii renunaser s mai lupte i se zbteau n jos, dar marele gscan gri i ncercuia i i mpingea napoi n rnd, mnndu-i de la spate sau conducndu-i pn cnd se pierdur n ntunericul adnc. Roger o trgea de mnec. Repede spunea el, sunt aproape gata. naintar poticnindu-se ca s-l ajung pe Billy, care le fcea disperat semn cu mna din colul cellalt al cldirii. Copiii obosiser sau adulii reuiser s rectige ceva autoritate, pentru c acum preau s se alinieze oarecum la ua principal, dar cu multe mbrncituri i ghionturi. Lyra i ceilali doi se strecurar de dup col i se amestecar printre ei, ns nainte de asta, Lyra spuse: Rspndii vorba printre toi copiii, trebuie s fie gata s evadeze. Trebuie s afle unde in hainele de ieit afar i s fie gata s le ia imediat ce le dm semnalul. i trebuie s-l pstreze ca pe un secret de moarte, nelegi? Billy ddu din cap iar Roger spuse: Care-i semnalul? Alarma de incendiu, spuse Lyra. Cnd vine timpul, o s-o declanez. Ateptar s fie numrai. Dac cineva din Comitetul de Oblaii ar fi avut ct de puin experien de lucru ntr-o coal, atunci ar fi rezolvat aceast situaie mult mai bine. Neavnd un anume adult desemnat la care s se duc, fiecare copil trebuia s fie bifat pe o list i, bineneles, nu erau n ordine alfabetic. n plus, niciunul dintre aduli nu tia cum s fac ordine ntre copii i s menin controlul. Aa c acum domnea o mare confuzie chiar dac niciun copil nu mai alerga i nu mai ipa. Lyra urmrea i nregistra tot. Nu erau deloc buni la asta. Aveau multe lacune, oamenii tia, bombneau cnd auzeau de exerciii n caz de incendiu, nu tiau unde trebuie inute hainele pentru ieit afar, nu reueau s i fac pe copii s stea ntr-un ir ordonat, iar neglijena asta a lor putea fi folosit n avantajul ei.

Aproape c terminaser cnd apru un nou obiect care s le distrag atenia dar care, din punctul de vedere al Lyrei, era cel mai ru posibil. Auzi sunetul n momentul n care l auzi toat lumea. Capetele ncepur s se ntoarc i s scruteze cerul cutnd forma zepelinului al crui motor cu gaz se auzea clar n aerul ngheat. Singurul noroc era c venea din direcia opus celei n care zburaser daimonii. Dar aceasta era singura uurare. Foarte curnd zepelinul ncepu s se zreasc i un freamt strbtu mulimea. Forma sa alungit i neted pluti peste bulevardul de lumini, iar reflectoarele lui te orbeau din cabina de sub corpul principal. Pilotul reduse viteza i ncepu activitatea complex de ajustare a nlimii. Lyra realiz la ce folosea pilonul solid de metal: bineneles, era un stlp de acostare. n vreme ce adulii ncercau s-i mping pe copii ct mai repede nuntru, acetia toi privind napoi i artnd cu degetul spre zepelin, echipajul ridic scrile i se pregti s lege cablurile de acostare. Motoarele fceau un zgomot infernal iar zpada se ridica n vrtejuri n timp ce feele pasagerilor ncepur s se vad la ferestrele cabinelor. Lyra se uit: nu era nicio ndoial. Pantalaimon se mpinse n ea, se fcu pisic slbatic i ssi cu ur pentru c cea care se uita curioas n jos era frumoasa doamn Coulter cu maimuoiul ei auriu n brae. Ghilotina de argint Lyra i ascunse faa imediat sub gluga mare de blan i ncerc s se piard ct mai repede n mbulzeala care se formase la u. Va avea destul timp mai trziu s se gndeasc ce s spun cnd vor fi fa n fa: mai nti avea de rezolvat o alt problem cum s i ascund blnurile ntr-un loc de unde putea s le ia fr s cear vreo permisiune. Dar din fericire, nuntru domnea o aa de mare dezordine, cu adulii ncercnd s domoleasc hrmlaia i s-i mping repede pe copii nuntru pentru a lsa loc de trecere pentru pasagerii din zepelin, nct nimeni nu era foarte atent la ce fceau copiii. Lyra i scoase repede hanoracul, pantalonii i cizmele, le leg ntr-o boccelu ct mai strns i i fcu loc printre copii, grbindu-se spre dormitor. Foarte repede, trase un dulpior spre col, se sui pe el i mpinse tavanul. Placa se ridic, aa cum spusese Roger, iar ea arunc mbrcmintea i

cizmele n spaiul de acolo. Dup ce se mai gndi un moment, lu alethiometrul din pung i l ascunse n cel mai adnc buzunar al hanoracului, dup care l arunc i pe acesta nuntru. Sri jos, mpinse dulpiorul napoi i i opti lui Pantalaimon: Trebuie s ne prefacem c suntem proti pn cnd ea o s ne vad i apoi s spunem c am fost rpii. i nimic despre gitani sau, mai ales, despre Iorek Byrnison. Pentru c acum Lyra i ddea seama c toat frica din sufletul i mintea ei era atras de doamna Coulter aa cum acul unei busole este atras de Nord. Tuturor celorlalte lucruri pe care le vzuse, chiar i cruzimii hidoase a interciziei, le putea face fa; era destul de puternic. Dar gndul la faa aceea dulce i vocea blnd, imaginea maimuei aurii jucue era de-ajuns s i ntoarc stomacul pe dos i s i taie picioarele. Dar vin gitanii. Gndete-te la asta. Gndete-te la Iorek Byrnison. i nu te da de gol, i spuse ea i o lu napoi spre cantina dinspre care venea foarte mult zgomot. Copiii se aezau la coad pentru a primi cte o butur cald, unii dintre ei nc mbrcai cu hanoracele din mtase de crbune. Toate discuiile se nvrteau n jurul zepelinului i pasagerului acestuia. Ea era cu daimonul ei, maimuoiul Tot ea te-a luat i pe tine? Mi-a zis c-o s-i scrie lu mami i lu tati i sunt sigur c n-a scris nimic Nu ne-a spus niciodat despre copiii omori. N-a spus niciodat nimica. Maimooiu la, e cel mai ru a prins-o pe Rarossa mea i aproape c a omort-o am simit toat slbiciunea i rul la Erau cu toii la fel de speriai ca i Lyra. O gsi pe Annie i pe ceilali i se aez. Fii atente, spuse ea, suntei n stare s inei un secret? Da! Cele trei fetie se ntoarser spre ea mbujorate, ateptnd emoionate. Am un plan ca s evadm, spuse Lyra ncet. Vin nite oameni s ne ia de aici, ai neles, i o s fie aici cam ntr-o zi. Sau poate chiar mai devreme. Ce tre s facem noi e s fim gata imediat ce se d semnalul i s ne lum hainele groase imediat i s fugim afar. Fr s pierdei timpul

niciun pic. Trebuie doar s fugii. Numai c dac nu v luai hanoracele i cizmele i tot ce trebuie pe voi, o s murii de frig. Ce semnal? ntreb Annie. Alarma de incendiu, ca n dup-masa asta. E organizat totul. Toi copiii tre s tie i niciun adult. i n niciun caz, ea. Ochii le strluceau de speran i emoie. Iar mesajul era dat mai departe, de la unul la altul, n toat cantina. Lyra i ddea seama c atmosfera se schimbase. Afar copiii fuseser energici i dornici s se joace; apoi, cnd au vzut-o pe doamna Coulter, preau s fi fost cuprini de o fric isteric, dar acum se prea c starea lor cptase un sens i preau stpni pe sine i calmi. Lyra se minun ce efect puternic putea s aib sperana. Urmri cu atenie prin ua ntredeschis ce se ntmpla afar, dar cu ochii n patru, gata s se piteasc oricnd, pentru c se auzeau venind voci de aduli, i apoi chiar doamna Coulter n persoan i fcu apariia pentru cteva secunde uitndu-se nuntru i zmbind la copiii fericii care i beau laptele cald i i mncau prjituric, care stteau la clduric i erau att de bine hrnii. Un fior trecu aproape instantaneu prin toat cantina: toi copiii ncremenir i se uitar la ea. Doamna Coulter zmbi i trecu mai departe fr niciun cuvnt. ncet, ncet, glgia se ntei din nou. Lyra spuse: Unde se duc s vorbeasc? Probabil c n sala de conferine, spuse Annie. Ne-au dus i pe noi acolo, o dat, adug ea, referindu-se la ea i la daimonul ei. Erau acolo aproape douzeci de oameni mari i unul dintre ei inea o prelegere i eu a trebuit s stau acolo i s fac ce mi spunea, adic s vd ct de mult putea Kyrillion s se ndeprteze de mine i pe urm m-au hipnotizat i mi-au fcut alte lucruri Este o camer mare cu multe scaune i mese i un podium. Este n spatele biroului de la intrare. Hm, sunt sigur c ei o s pretind c exerciiul de incendiu s-a desfurat cum trebuie. Sunt sigur c le e fric de ea, la fel cum ne e i nou Tot restul zilei, Lyra sttu cu celelalte fete urmrind totul cu atenie, vorbind puin, ncercnd s nu ias n eviden. A trebuit s fac exerciii, s coas, apoi a venit cina, joaca din sal, o camer mare i ponosit cu jocuri mecanice, cteva cri jerpelite i o mas de tenis. La un moment dat, Lyra i ceilali copii i ddur seama c ceva se ntmpla; era parc un

fel de stare de urgen. Adulii se agitau n toate prile sau stteau n grupuri i vorbeau aprins. Lyra ghici c descoperiser cutile daimonilor i probabil, se ntrebau cum s-a ntmplat. Dar nu o vzu pe doamna Coulter, ceea ce era o mare uurare. Cnd veni timpul s mearg la culcare tiu c trebuia s le spun i fetelor secretul. Auzii, ntreb ea, vin n dormitor noaptea ca s verifice dac dormim? Intr i se uit doar o dat, spuse Bella. Plimb raza unei lanterne de jur mprejur, dar nu se uit cu atenie. Bun. Finc io m duc s m uit. E un spaiu prin tavan, pe care mi l-a artat biatu sta Explic ea, dar pn s termine, Annie spuse: Vin cu tine! Nu, mai bine nu, pentru c o s fie mai bine s lipseasc doar o persoan. Putei s spunei toate c ai adormit i nu tii unde m-am dus. Dar dac a veni cu tine Ne-ar prinde mai uor, spuse Lyra. Daimonii lor se uitau fix unul la altul, Pantalaimon ca pisic slbatic iar Kyrillion al lui Annie, ca vulpe. Palpitau. Pantalaimon scoase un ssit uor i i art colii dar Kyrillion se ntoarse i ncepu s se spele indiferent. Bine, atunci, spuse Annie, resemnat. Era un fapt destul de obinuit ca astfel de confruntri ntre copii s fie rezolvate de daimonii lor n felul acesta, unul dintre ei acceptnd dominaia celuilalt. Oamenii lor acceptau, de regul, rezultatul fr resentimente, aa c Lyra tia c Annie va face aa cum a spus ea. Toate fetiele au contribuit la plan, punndu-i hainele n patul Lyrei astfel nct, la o verificare superficial s par c este acolo, i jurar s spun c nu tiu nimic despre asta. Apoi Lyra ascult la u pentru a se asigura c nu vine nimeni, sri pe dulap, mpinse placa i ptrunse nuntru. Numa s nu spunei nimic, opti ea n jos, spre feele care o urmreau cu atenie. Apoi puse placa uor la loc i se uit njur. Sttea ghemuit ntr-un fel de jgheab metalic ngust care era fixat pe o structur de grinzi i traverse. Plcile tavanelor erau uor translucide aa c de dedesubt venea puin lumin i Lyra putu vedea suprafaa destul de joas (cam de 60, 70 de centimetri n nlime) ntinzndu-se fr sfrit n

toate direciile. Era plin de conducte de metal, bare i evi i puteai s te pierzi uor. Dar dac reuea s mearg doar pe metal, fr s pun piciorul pe panouri, i atta timp ct nu fcea niciun zgomot, ar trebui, gndea ea, s poat merge fr probleme de la un capt la cellalt al Staiei. E la fel ca la Jordan, Pan, opti ea, cnd am stat n Camera de Odihn. Dac n-ai fi fcut-o atunci, nimic din toate astea nu s-ar fi ntmplat, opti el. Atunci eu sunt cea care trebuie s rezolv, nu-i aa? ncerc s se orienteze i s descopere cam n ce direcie ar fi trebuit s se afle Sala de Conferine i porni. Nu era deloc o cltorie uoar. Trebuia s mearg de-a builea pentru c spaiul era prea mic pentru a putea merge lsat pe vine, i de multe ori trebuia s se trasc pe sub vreo conduct mare ptrat sau s ncalece evile de nclzire. Jgheaburile de metal prin care se tra urmau dispunerea pereilor interiori i atta timp ct sttea n ele simea ceva solid, linititor sub picioare; dar erau att de nguste i aveau margini ascuite, att de ascuite nct se tie la glezn i la genunchi i n scurt timp descoperi c o dor toate oasele i muchii i c e plin de praf. tia ns, n mare, pe unde se afla i putea vedea blnurile n legtura ntunecat pe fondul luminat al panourilor chiar deasupra dormitorului ei un punct foarte bun de orientare cnd se va ntoarce. Putea spune unde era o camer goal pentru c plcile erau ntunecate; din cnd n cnd auzea voci de dedesubt i se oprea s asculte, dar erau doar buctarii sau surorile, n ceea ce, potrivit celor pe care le tia de la Jordan, se numea camera comun. Nu spuneau nimic interesant aa c mergea mai departe. n cele din urm ajunse n zona n care, potrivit calculelor ei, trebuia s se afle sala de conferine i fr niciun dubiu, gsi o suprafa care nu mai era acoperit de ncrengtura de evi: toate conductele de aer condiionat i nclzire coborau ntr-un singur punct, la captul unui spaiu dreptunghiular unde toate plcile erau luminate la fel. i lipi urechea de plac i auzi un murmur de voci de brbai i i ddu seama c a ajuns la locul potrivit. Ascult cu atenie i apoi naint foarte ncet pn cnd ajunse ct putea de aproape de amplificatoare. Apoi se ntinse n jgheabul de metal i i aplec urechea spre panouri ca s poat auzi ct mai bine.

Se auzea din cnd n cnd clinchetul tacmurilor sau al paharelor atunci cnd se turnau buturile. Deci luau cina n timp ce vorbeau. Putu distinge patru voci, inclusiv pe cea a doamnei Coulter. Celelalte trei erau de brbai. Preau s discute despre daimonii evadai. Dar cine se ocup de supravegherea acelei seciuni? se auzi vocea blnd i muzical a doamnei Coulter. Un cercettor tnr, se numete Mekaz, spuse unul dintre brbai. Dar exist mecanisme automate care s previn astfel de lucruri Nu au funcionat, spuse ea. Cu tot respectul, ba da, doamn Coulter. Mekaz ne asigur c a ncuiat toate cutile nainte de a iei din cldire astzi, la ora unsprezece fix. i oricum, ua din exterior era imposibil s fie lsat deschis pentru c el a intrat pe ua interioar, aa cum face de obicei. n calculatorul care controleaz toate ncuietorile trebuie introdus un cod de securitate i exist un raport de activitate emis de calculator, care demonstreaz c Mekaz a introdus codul. Dac nu se introduce codul de securitate, se declaneaz alarma. Dar alarma nu s-a declanat, spuse ea. Ba da. Din pcate a sunat cnd toat lumea era afar lund parte la exerciiul de incendiu. Dar cnd ai intrat napoi nuntru Din pcate, ambele alarme sunt pe acelai circuit, aceasta este o greeal de proiectare care va trebui rectificat. Aceasta nseamn c atunci cnd alarma de incendiu a fost nchis, dup exerciiu, s-a nchis automat i alarma de la laborator. Chiar i atunci ar fi putut fi detectat, datorit verificrilor de rutin care trebuie fcute la orice mic incident, cum ar fi exerciiul de incendiu, dar exact atunci, doamn Coulter, ai sosit dumneavoastr pe neateptate i, dac v aducei aminte, ai cerut n mod special s v ntlnii cu personalul de la laborator chiar n acel moment, n camera dumneavoastr. Aa c nimeni nu s-a ntors la laborator dect ceva mai trziu. neleg, spuse doamna Coulter cu rceal. n acest caz, daimonii trebuie s fi fost eliberai chiar n timpul exerciiului. Iar aceasta lrgete lista suspecilor, incluzndu-i pe toi adulii din Staie. V-ai gndit la asta? V-ai gndit c poate totul a fost fcut de un copil? spuse altcineva. Ea rmase tcut i brbatul continu:

Fiecare adult avea o sarcin de ndeplinit i fiecare sarcin a necesitat ntreaga lor atenie; i fiecare sarcin a fost ndeplinit. Este imposibil ca vreun membru al personalului de aici s fi deschis ua. Niciunul. Deci, ori cineva a venit din exterior cu intenia expres de a face lucrul acesta, ori unul dintre copii a reuit s ajung aici, s deschid ua i cutile i s se ntoarc n faa cldirii principale. i ce facei pentru a rezolva situaia? spuse ea. Nu, dac stau mai bine i m gndesc, nu-mi spunei. V rog s nelegei Dr. Cooper, nu v critic din rutate. Trebuie s fim extraordinar de ateni i s avem extrem de mult grij. A fost o scpare de neconceput ca ambele alarme s fie lsate pe acelai circuit. Acest fapt trebuie remediat imediat. Poate c ofierul ttar care este eful grzii v poate ajuta la anchet? Menionez asta doar ca o posibilitate. Unde erau ttarii n timpul exerciiului de incendiu? Presupun c v-ai gndit i la asta? Da, ne-am gndit, spuse brbatul obosit. Garda era ocupat cu efectuarea patrulei. Fiecare om avea rolul lui. Ttarii redacteaz i ne transmit nite rapoarte foarte amnunite pentru fiecare activitate. Sunt sigur c facei toate eforturile, spuse ea. Ei bine, asta e. Un mare pcat Dar destul despre asta acum. Spunei-mi despre noul separator. Lyra simi un tremur de groaz. Un singur lucru putea s nsemne acel cuvnt. Ah, spuse doctorul, rsuflnd uurat c discuia se ndreptase asupra unui alt subiect, acesta are un avantaj real. Cu primul model nu am putut niciodat elimina riscul ca pacientul s moar n urma ocului, dar cu acesta am reuit s mbuntim considerabil situaia. Skraelingii fceau asta mai bine cu mna liber, spuse un brbat care nu mai vorbise pn atunci. Secole de practic, spuse un alt brbat. Dar pentru o bun bucat de vreme, pur i simplu ruperea a fost singura opiune, continu vorbitorul principal, orict de tulburtoare ar fi fost aciunea pentru adulii care realizau operaia. Dac v aducei aminte a trebuit s concediem un numr destul de mare de angajai din cauza depresiilor severe cauzate de stres. Dar prima mare descoperire a fost anestezia combinat cu bisturiul anbaric Maystadt. Am putut astfel reduce rata mortalitii din oc operatoriu la mai puin de cinci la sut. i noul instrument? spuse doamna Coulter.

Lyra tremura. i simea sngele zvcnindu-i n urechi iar Pantalaimon se ndesa puternic n ea, dintr-o parte i optea. , taci Lyra, n-or s-o fac. N-o s-i lsm noi s o fac! Da, acesta a fost o descoperire curioas a Lordului Asriel nsui, care ne-a furnizat cheia metodei celei noi. El a descoperit c un aliaj de mangan i titan are proprietatea de a izola corpul uman de daimon. Apropo, ce se mai ntmpl cu Lordul Asriel? Poate c nu ai auzit, spuse doamna Coulter. Lordul Asriel este condamnat la moarte cu pedeaps suspendat. Una dintre condiiile exilului su la Svalbard a fost s renune cu totul la activitatea sa filosofic. Din pcate, a reuit s obin cri i materiale i i-a continuat investigaiile eretice ntr-att nct a ajuns la un punct n care este periculos s l lsm n via. Oricum, se pare c deja Curtea Consistorial de Disciplin a nceput s dezbat chestiunea condamnrii sale la moarte i exist toate ansele ca aceasta s fie ndeplinit. Dar noul dumneavoastr instrument, domnule Doctor, cum funcioneaz? Ah da, condamnat la moarte, ai spus? Doamne Dumnezeule mi pare ru. Noul instrument ncercm s investigm ceea ce se ntmpl atunci cnd intercizia are loc n stare contient i, bineneles, aceasta nu se poate face prin procesul Maystadt. Aa c am realizat un fel de, s spunem, ghilotin. Lama este fcut din aliaj de titan cu magneziu iar copilul este pus ntr-un compartiment ca un fel de cabin din plas de aliaj, iar daimonul ntr-un compartiment similar, cu o punte de legtur ntre ele. Ct exist punte de legtur, bineneles, va exista i legtura ntre copil i daimon. Apoi lama este lsat s cad ntre cei doi, amputnd legtura instantaneu. Acetia vor deveni apoi entiti separate. Mi-ar plcea s vd, spuse ea. Curnd, sper. Dar acum sunt obosit. Cred c m voi duce la culcare. Vreau s vd toii copiii mine. Vom afla cine a deschis ua aceea. Se auzir scaunele trase pe podea, expresii politicoase, o u nchizndu-se. Apoi Lyra i auzi pe ceilali aezndu-se din nou i continund s vorbeasc, dar mai ncet. Ce pune la cale Lordul Asriel? Cred c are o idee total diferit despre natura Prafului. Asta-i principalul. Ideea e profund eretic iar Curtea Consistorial de Disciplin

nu poate permite nicio alt interpretare dect cea autorizat. i n plus, el vrea s fac experimente S fac experimente cu Praf? t! Mai ncet. Crezi c ne va face un raport nefavorabil? Nu, nu. Cred c te-ai descurcat foarte bine cu ea. Atitudinea ei m ngrijoreaz. Nefilozofic, vrei s spui? Exact. Un interes personal. Nu-mi place s folosesc cuvntul, dar este aproape ca o hien. Cred c termenul e puin cam tare. Dar i aduci aminte de primele experimente, cnd era att de nerbdtoare s vad cum sunt desprii Lyra nu se putu abine i scp un ipt, se ncord i tremur i se lovi cu genunchiul de traversa de susinere. Ce-a fost asta? n tavan Repede! Sunetul scaunelor rsturnate, picioare care alearg, o mas tras pe podea. Lyra ncerc s se trasc napoi dar era att de puin spaiu, i nici nu reuise s parcurg civa centimetri c panoul de lng ea fu smuls cu violen i se trezi fa n fa cu un brbat agitat. Era destul de aproape ca s-i vad fiecare fir de pr din musta. i el era tot att de nelinitit ca i ea dar avea o mai mare libertate de micare, ntinse imediat o mn i-i nfac braul. Un copil! Nu-i da drumul Lyra i nfipse ct putu de tare dinii n mna mare i pistruiat. Brbatul ip dar nu i ddu drumul nici n momentul n care ncepu s-i curg sngele. Pantalaimon ssia i rnjea dinii i scuipa, dar fr niciun rezultat; brbatul era mai puternic dect ea i trase i trase pn cnd cealalt mn, cu care Lyra se inea de travers trebui s slbeasc strnsoarea, iar ea czu aproape pe jumtate n camer. Nici atunci nu scoase un sunet. i ncolci picioarele pe marginea tioas a metalului de deasupra i ncepu s se lupte de sus cu tot arsenalul de care dispunea; zgriind, mucnd, nepnd i scuipnd cu pasiune i furie.

Brbaii tresreau i ipau de durere sau ncordare, dar continuau s o trag n jos. i deodat toat puterea se scurse din ea. Era ca i cum o mn strin ar fi ajuns chiar n cel mai adnc colior al fiinei ei, acolo unde nicio mn nu avea dreptul s fie i smulgea ceva de acolo, ceva adnc i preios. Simi cum e cuprins de lein, ameeal, dezgust i e paralizat de oc. Unul dintre brbai l inea pe Pantalaimon. l nfcase pe daimonul Lyrei n minile lui de om i srmanul Pan tremura aproape s-i ias din mini de atta oroare i scrb. Forma lui de pisic slbatic, cu blana cnd mat din cauza slbiciunii, cnd fulgernd semnale de furie, aproape anbarice Se ncord s ajung la Lyra, iar ea se ntinse cu amndou minile spre el Rmaser linitii. Fuseser capturai. Simise minile acelea nu era permis Nu era voie s atingi era ru, era greit Era singur? Un brbat se uita cu atenie prin spaiul din tavan. Se pare c e singur Cine este? Copilul cel nou. Cel pe care vntorii samoyezi Da. Dar nu crezi c ea daimonii Se prea poate. Dar nu singur, fr ndoial? Crezi c ar trebui s i spunem Cred c asta ar pune capac la toate, tu nu crezi? Sunt de acord. Mai bine s n-aud deloc. Dar ce putem face? Nu se poate ntoarce la ceilali copii. Imposibil! E un singur lucru pe care putem s-l facem. Acum? Trebuie. Nu putem atepta pn diminea. Ea vrea s vad. Am putea s o facem noi singuri. Nu e nevoie s implicm pe nimeni altcineva.

Brbatul care prea s fie eful, cel care nu o inea nici pe Lyra, nici pe Pan, i tot ciocnea dinii cu unghia. Ochii i erau agitai, sreau, alunecau i se fixau n diferite puncte. n final ddu din cap. Acum. Facei-o acum, spuse el. Altfel va vorbi. ocul o va mpiedica. Nu-i va aminti cine este, ce a vzut sau ce a auzit Haidei. Lyra nu putea s vorbeasc. Abia putea s respire. Trebui s se lase purtat prin staie de-a lungul coridoarelor lungi albe i goale, pe lng camere care zumziau de la becurile anbarice, pe lng dormitoarele n care copiii dormeau cu daimonii lor pe pern, lng ei, mprind visele; i n fiecare secund i urmrea pe Pantalaimon iar el se ntindea spre ea, iar ochii lor nu se despreau niciodat. i apoi o u care se deschise cu ajutorul unei roi, uierat de aer i o camer luminat puternic, numai faian alb orbitoare i inox. Frica pe care o simea era aproape durere fizic, de fapt, era chiar durere ceea ce simea, n timp ce o mpingeau pe ea i pe Pan spre o cuc mare din plas argintie deasupra creia atrna, gata s i despart pentru totdeauna, o lam mare argintie. n sfrit, pru s-i gseasc vocea i ip. Sunetul rsun tare pe suprafeele strlucitoare dar ua cea grea se nchisese ermetic; putea s ipe i s tot ipe ct voia i afar nu s-ar fi auzit nici mcar un sunet. Dar Pantalaimon, ca rspuns, reuise s scape din minile acelea odioase era leu, vultur, se repezea la ei cu ciocul lui puternic, btea din aripi, i apoi era lup, urs, dihor srind, ncolind, uiernd, mucnd o succesiune de transformri prea rapide pentru a fi nregistrate dar tot timpul srind, zburnd, zvcnind dintr-un loc n altul n timp ce minile lor greoaie loveau i apucau doar aerul. Dar aveau i ei daimoni, bineneles. i lupta nu era de doi la trei, ci de doi la ase. Bursucul, bufnia i babuinul erau cu toii la fel de nerbdtori s l prind pe Pantalaimon ca i oamenii lor, iar Lyra striga la ei: De ce? De ce facei asta? Ajutai-ne! N-ar trebui s-i ajutai pe ei. i ddea din picioare i lovea mai nflcrat ca niciodat, pn cnd brbatul care o inea scoase un geamt de durere i i ddu drumul pentru un moment era liber iar Pan zvcni spre ea mai iute ca fulgerul iar ea l zdrobi la pieptul ei fremttoare iar el i nfipse adnc ghearele lui de pisic slbatic n carnea ei i fiecare neptur era o ncntare i o plcere pentru ea.

Niciodat! Niciodat! Niciodat! murmura ea i se apropia cu spatele de perete pentru a-l apra pn la moarte. Dar srir pe ea din nou, trei brbai mari i brutali i ea era doar un copil, ocat i ngrozit; iar ei l smulser din nou pe Pantalaimon de lng ea, i o aruncar pe ea ntr-o parte a cutii de plas i l crar pe el, care nc se zbtea puternic, n cealalt parte. Era o barier de plas ntre ei iar el era nc parte din ea, erau nc una i aceeai fiin. Pentru nc o secund sau dou el era tot sufletul ei drag. Peste rsuflarea grea a oamenilor, peste propriile ei hohote de plns, peste urletele slbatice ale daimonului ei, Lyra auzi un bzit, i vzu un brbat (cruia i curgea snge din nas) lucrnd la o consol cu butoane. Ceilali se uitar n sus iar ochii ei i urmar pe ai lor. Lama cea mare de metal pal argintiu se ridica ncet, reflectnd lumina puternic. Ultimul moment din ntreaga ei via avea s fie de departe cel mai ru. Ce se ntmpl aici? O voce fin, muzical; vocea ei. Totul se opri. Ce facei, i cine este copi Nu termin de pronunat cuvntul copilul pentru c n acea fraciune de secund o recunoscu pe Lyra. Cu ochii mpienjenii de lacrimi Lyra o vzu cltinndu-se i apucndu-se de o banc; faa ei att de frumoas i aranjat deveni pentru un moment descompus de oroare. Lyra, opti ea. Maimuoiul auriu ni de lng ea ca o sgeat i l trase pe Pantalaimon din cuca de plas, n timp ce Lyra se rostogoli singur afar. Pan se eliber din labele insistente ale maimuoiului i se rostogoli n braele Lyrei. Niciodat, niciodat, respira ea n blana lui, iar el i ndesa inima fremtnd n a ei. Stteau agai unul de altul ca supravieuitorii unui naufragiu care tremur pe o plaj pustie. Undeva, estompat, o auzea pe doamna Coulter vorbind cu brbaii dar nici mcar nu putea deslui tonul vocii. i apoi i vzu cum prsesc camera aceea odioas iar doamna Coulter pe jumtate o cra, pe jumtate o sprijinea, de-a lungul coridorului i apoi o u, un dormitor, parfum n aer, lumin fin, cldur.

Doamna Coulter o aez cu blndee pe pat. Braul Lyrei era att de tare strns n jurul lui Pantalaimon nct tremura de ncordare. O mn blnd o mngia pe cap. Dragul meu copil, spuse vocea aceea dulce, cum ai ajuns tu aici? Vrjitoarele Lyra gemea i tremura fr a se putea controla, ca i cum ar fi fost scoas dintr-o ap att de rece nct aproape c i nghease inima. Pantalaimon sttea pur i simplu lipit de pielea ei sub haine ncercnd s o aduc n fire cu iubirea lui, dar contient tot timpul de prezena doamnei Coulter care era ocupat s pregteasc ceva de but i mai presus de toate, de maimuoiul auriu ale crui degete mici i negre se plimbaser rapid peste corpul Lyrei cnd numai Pantalaimon putea s observe, i care pipise punga de la bru i coninutul acesteia. Ridic-te puin, draga mea, hai bea asta, spuse doamna Coulter i braul ei se strecur blnd n spatele Lyrei i o ridic. Lyra se nclet toat dar se relax aproape imediat n momentul n care Pantalaimon i spuse n gnd: Suntem n siguran numai atta timp ct ne prefacem. Ea deschise ochii i descoperi c erau nlcrimai i spre surprinderea i ruinea ei, ncepu s plng n hohote. Doamna Coulter o alinta i i ddu butura maimuei s o in, n timp ce ea i terse Lyrei ochii cu o batist parfumat. Poi s plngi ct de mult doreti, iubita mea, se auzi din nou vocea aceea dulce, iar Lyra se hotr s nceteze ct de repede putea. Se lupt si in n fru lacrimile, i muc buzele i se nec de hohotele care i se revrsau nc din piept. Pantalaimon o inea pe-a lui: pclete-i, pclete-i. Se fcu oricel i merse tiptil pe mna Lyrei i apoi se ndeprt puin de ea pentru a mirosi timid butura din mna maimuei. Era inofensiv: infuzie de mueel, nimic mai mult. Se tr napoi pe umrul Lyrei i i opti: Bea-o. Lyra se ridic i inu cana fierbinte cu ambele mini, lund cte o nghiitur i apoi suflnd n can ca s se rceasc. i inea ochii n jos. Acum trebuia s se prefac mai tare ca niciodat n viaa ei.

Lyra, iubita mea, murmur doamna Coulter mngindu-i prul, credeam c te-am pierdut pentru totdeauna! Ce s-a ntmplat? Te-ai pierdut? Te-a luat cineva din apartament? Da, opti Lyra. Cine era, iubito? Un brbat i o femeie. Invitai de la petrecere? Cred. Mi-au spus c avei nevoie de ceva de la parter i cnd m-am dus s iau m-au prins i m-au dus cu maina undeva. Dar cnd au oprit eu am fugit i m-am ascuns i nu m-au mai prins. Dar nu tiam unde sunt Un alt hohot de plns o scutur scurt, dar de data aceasta era mai slab i putea pretinde c acesta fusese cauzat de povestea pe care o spunea. i-am mers aa, fr s tiu unde, ncercnd s ajung napoi, numai c m-au prins Coblerii tia i m-au pus ntr-o main cu ali copii i m-au dus undeva, la o cldire mare, nu tiu unde era. Cu fiecare secund care se scurgea, cu fiecare propoziie pe care o spunea, simea cum i mai revine cte o pictur de putere. Iar acum, c era prins n aciunea dificil dar att de familiar i niciodat destul de previzibil de a mini, simea cum i revine i devine din ce n ce mai stpn pe situaie; avea acelai sentiment de complexitate i control pe care i-l ddea i alethiometrul. Trebuia s fie atent totui s nu spun nimic prea bttor la ochi sau vizibil imposibil, trebuia s fie vag n unele locuri i s inventeze detalii plauzibile n altele; pe scurt, trebuia s fie o artist. Ct timp te-au inut n cldirea aceea? ntreb doamna Coulter. Cltoria Lyrei pe canale i timpul petrecut cu gitanii era de ordinul sptmnilor: trebuia s justifice tot acel timp. Invent o cltorie cu Coblerii la Trollesund i apoi o evadare, mbibat cu detalii reale din locurile n care fusese cu adevrat, apoi o perioad n care a fost servitoare la barul lui Einarsson i apoi un timp n care a lucrat la o familie de fermieri de pe continent i apoi cum a fost prins de Samoyezi i adus la Bolvangar. i voiau aveau de gnd s s-l taie t, taci, iubita mea. Voi afla tot ceea ce s-a ntmplat. Dar chiar aveau de gnd s fac asta? Eu n-am fcut niciodat nimic ru! La toi copiii le e fric de ce se-ntmpl acolo i nimeni nu tie. Dar e

oribil. E mai ru dect orice De ce fac asta, doamn Coulter? De ce sunt att de cruzi? Gata, gata eti n siguran, draga mea. N-o s-i fac niciodat ie una ca asta. Acum tiu c eti aici i n siguran i nu vei mai fi n pericol niciodat. N-o s-i fac nimeni niciun ru Lyra, iubita mea, nimeni n-o s te ating vreodat Dar o fac celorlali copii! De ce? Ah, dragostea mea Este Praful, nu-i aa? Asta i-au spus? Doctorii i-au spus asta? Copiii tiu. Toi copiii vorbesc despre asta, dar niciunul nu tie cu adevrat despre ce e vorba! i mie aproape mi-au fcut-o trebuie s mi spunei! Nu avei niciun drept s pstrai secretul, cel puin de acum nainte! Lyra Lyra, Lyra. Iubita mea, acestea sunt idei mari i complicate; cu Praful i aa mai departe. Nu este ceva cu care s-i bat mintea copiii. Dar doctorii o fac pentru binele copiilor, crede-m. Praful este ceva ru, ceva greit, ceva diavolesc. Adulii i daimonii lor sunt infectai cu Praf att de adnc nct nu mai pot scpa de el. Este prea trziu. Nu se mai poate face nimic pentru ei Dar o operaie rapid cnd sunt copii, i va proteja toat viaa. Praful pur i simplu nu se va mai lipi de ei. Sunt n siguran i fericii i Lyra se gndi la Tony Makarios. Se aplec n fa deodat i vomit. Doamna Coulter se ddu napoi i i lu mna de pe ea. Te simi bine, draga mea? Mergi la baie Lyra nghii tare i se terse la ochi. Nu trebuie s ne facei asta, spuse ea. Ai putea pur i simplu s ne lsai n pace. Sunt sigur c Lordul Asriel n-ar lsa pe nimeni s fac asta dac ar ti ce se ntmpl. Dac el are Praf i dumneavoastr avei Praf i Stpnul de la Jordan are Praf i toi adulii au Praf, nseamn c e n regul s ai Praf. Cnd o s ies afar o s spun tuturor copiilor din lume despre asta. Oricum, dac ar fi aa de bine, de ce i-ai oprit s-mi fac i mie tietura asta? Dac era ceva bun, ar fi trebuit s-i fi lsat s-mi fac i mie la fel. Ar fi trebuit s v bucurai. Doamna Coulter ddea din cap cu faa acoperit de un zmbet trist i nelept.

Draga mea, spuse ea, uneori ceea ce e bine ne poate face puin ru la nceput i bineneles c este tulburtor pentru cel de lng tine cnd tu eti aa de suprat Dar nu nseamn c daimonul i este luat de lng tine. El rmne nc acolo! Doamne, foarte muli aduli de aici au fcut operaia. Surorile par destul de fericite, nu-i aa? Lyra clipi. Deodat nelese lipsa lor de curiozitate i placiditatea lor ciudat, nelese de ce daimonii lor mici peau ca somnambulii pe lng ele. Nu spune nimic, i spuse ea n gnd i strnse tare buzele. Draga mea, nimeni nici nu ar visa mcar s fac o operaie pe un copil fr s-l testeze la nceput. i nimeni vreodat nu ar lua daimonul copilului pentru totdeauna! Tot ce li se ntmpl aici este o mic tietur, i gata, copilul va tri n pace. Pentru totdeauna! Vezi, daimonul i este un prieten i un tovar minunat cnd eti tnr, dar la vrsta pe care o numim pubertate, i la care vei ajunge foarte curnd, draga mea, daimonii aduc tot felul de gnduri i sentimente tulburtoare i chinuitoare n mintea noastr i astfel las s intre Praful. O mic operaie scurt, nainte de aceasta, i nu mai eti tulburat niciodat. i daimonul tu st cu tine, numai numai c nu mai e legat. E ca un fel de animal de companie minunat, dac vrei. Cel mai bun din lume! Nu i-ar plcea asta? Ah, mincinoasa odioas, ah, neruinatele neadevruri pe care le spunea! i chiar dac Lyra n-ar fi tiut c sunt minciuni (Tony Makarios, cutile cu daimoni) oricum le-ar fi urt din toat fiina ei. Sufletul ei drag, iubitul tovar al inimii ei s fie tiat i redus la un animlu de companie? Lyra aproape c fierbea de ur iar Pantalaimon, n braele sale, deveni dihor, cea mai urt i rea form pe care i-o putea lua, i rnji colii. Dar nu spuser nimic. Lyra l inu strns pe Pantalaimon i o ls pe doamna Coulter s-i mngie prul. Hai, bea ceaiul de mueel, draga mea, spuse blnd doamna Coulter. O s le spunem s fac un pat pentru tine aici. Nu e nevoie s te ntorci i s stai n dormitorul comun, mpreun cu celelalte fete, acum c mi-am recuperat micul asistent! Favoritul meu! Cel mai bun asistent din lume. tii c te-am cutat prin toat Londra, iubita mea? Am pus poliia s percheziioneze fiecare ora din inut. Ah, mi-a fost att de dor de tine! Nici nu i pot spune ct de fericit sunt s te revd

n tot acest timp maimuoiul se plimba fr ncetare de sus n jos, cnd urcndu-se pe mas i legnndu-i coada, cnd agndu-se de doamna Coulter i ipnd uor la urechea ei, iar n secunda urmtoare msurnd podeaua cu coada b n sus. Trda nelinitea i nerbdarea doamnei Coulter, bineneles, care pn la urm nu se mai putu abine. Lyra, draga mea, spuse ea. Cred c Stpnul de la Jordan i-a dat ceva nainte s pleci, nu-i aa? i-a dat un alethiometru. Problema este c nu era al lui, ca s i-l poat da. A fost lsat n grija lui. Este de fapt mult prea valoros ca s fie crat de colo-colo tii, este unul din singurele dou sau trei instrumente de acest fel care exist n toat lumea! Cred c Stpnul i l-a dat n sperana c va cdea n minile Lordului Asriel. i-a zis s nu mi spui nimic despre el, nu-i aa? Lyra strmb din gur. Da, neleg. Ei bine, draga mea, vezi, nu mi-ai spus tu, nu-i aa? Deci nu i-ai nclcat promisiunea. Dar ascult, draga mea, chiar trebuie s ajung n grija cuiva. Mi-e team c este att de rar i delicat nct nu ne putem permite s l lsm s peasc ceva. Dar de ce nu trebuie s ajung la Lordul Asriel? ntreb Lyra fr s se mite. Din pricina celor pe care le face el acum. tii c a fost trimis n exil pentru c are n minte ceva periculos i ru. Pentru a-i termina planul are nevoie de alethiometru dar, crede-m, draga mea, ultimul lucru din lume pe care ar trebui s-l fac cineva este s i-l dea. Stpnul Colegiului Jordan s-a nelat amarnic. Dar acum c tii, chiar ar fi mai bine s mi-l dai mie, nu-i aa? O s te scuteasc de grija de a-l lua cu tine ntotdeauna i de toat oboseala de a-i purta de grij peste tot Draga mea, ce trebuie s te fi perpelit gndindu-te la ce mai folosete i prostia asta veche Lyra se minun cum de reuise vreodat s o cread pe aceast femeie fascinant i inteligent. Aa c, draga mea, dac l ai acum la tine, mai bine d-mi-l mie, s am grij de el. Este n punga aceea pe care o pori la mijloc, nu-i aa? Da, a fost foarte inteligent din partea ta c l-ai ascuns acolo Minile erau deja pe fusta Lyrei i desfceau scaiul tare. Lyra se ncord. Maimuoiul auriu se ghemuise la captul patului, tremurnd de nerbdare, cu minile mici i negre la gur. Doamna Coulter scoase centura de la mijlocul Lyrei i deschise buzunarul. Respira repede. Scoase pachetul

nfurat n catifeaua neagr i l dezveli, gsind cutia pe care o fcuse Iorek Byrnison. Pantalaimon era pisic din nou i se ncordase, gata s sar. Lyra i trase picioarele de lng doamna Coulter i le puse ncet pe podea, astfel nct s fie gata s fug atunci cnd venea momentul. Ce-i asta? spuse doamna Coulter, cu oarecare amuzament. Ce cutie drgu i caraghioas! L-ai pus aici ca s fie n siguran, draga mea? Tot muchiul acesta Ai fost foarte grijulie, nu-i aa? Alt cutie n interiorul primei cutii! i sudat. Cine i-a fcut-o, draga mea? Era prea nerbdtoare s o deschid pentru a mai atepta un rspuns. n geant avea un cuita cu tot felul de alte instrumente n el, scoase o lam i o nfipse sub capac. Imediat camera se umplu cu un bzit frenetic. Lyra i Pantalaimon rmaser nemicai. Doamna Coulter, fremtnd curioas, trase de capac, iar maimua se aplec, ca s se uite. Apoi, intr-o fraciune de secund de dezorientare, forma neagr a spionului-zburtor tbr pe faa maimuoiului. Acesta ip i se arunc napoi, bineneles c o rnea i pe doamna Coulter, iar ea ipa de durere i fric mpreun cu maimuoiul iar apoi micul diavol mecanic ajunse la ea: ateriz pe piept i ncepu s se trasc pe gt, spre fa. Lyra nu ezit. Pantalaimon se repezi la u iar ea era lng el ntr-o fraciune de secund. O deschise i o rupse la fug mai repede dect fugise vreodat n viaa ei. Alarma de incendiu! ip Pantalaimon, zburnd n faa ei. Vzu un buton la colul urmtor i sparse sticla disperat cu pumnul. Continu s alerge ndreptndu-se spre dormitoare, lovi cu putere alt buton de alarm i altul, i apoi ncepur s apar oameni pe coridor, uitndu-se n stnga i n dreapta, s vad unde este focul. n acest timp Lyra ajunsese lng buctrie, iar Pantalaimon i transmise Lyrei un gnd tocmai n momentul n care se repezea nuntru. Peste o secund deschisese toate butoanele de gaz. Arunc un chibrit aprins la cel mai apropiat ochi. Apoi trase un sac de fin de pe un raft i l rostogoli peste marginea mesei, sacul se sparse i umplu aerul cu ceva alb, asta pentru c auzise ea c fina explodeaz dac este tratat n acest fel n apropierea unei flcri.

Apoi iei din buctrie i fugi ct de tare putu spre dormitorul ei. Coridoarele erau pline acum: zeci de copii fugeau n toate prile cu o bucurie vie n ochi pentru c deja auziser cuvntul evadare, cei mai mari se ndreptau spre debaralele unde erau inute hainele i i mpingeau i pe cei mici ntr-acolo. Adulii ncercau s impun controlul dar niciunul dintre ei nu tia ce se ntmpl. Peste tot era o hrmlaie de oameni i copii ipnd, mpingnd, strignd. Lyra i Pantalaimon se strecurau felin prin tot acest balamuc spre dormitor i exact n momentul n care ajunser la u se auzi din spate o explozie nfundat care zgudui toat cldirea. Celelalte fete fugiser: camera era goal. Lyra trase dulapul la col, sri pe el, apuc legtura cu blnuri pipi s vad alethiometrul. Era acolo. i trase blnurile pe ea repede, i trase gluga peste fa, iar apoi, de la u, Pantalaimon strig: Acum! Fugi afar. Printr-un noroc, un grup de copii care gsiser deja nite mbrcminte groas fugeau disperai pe coridor spre intrarea principal i ea li se altur, transpirnd, cu inima aproape s-i sar din piept, tiind c trebuia s evadeze sau s moar. Drumul era blocat. Focul din buctrie se ntinsese repede i, fie c era de la fin, fie c era de la gaze, explozia pusese la pmnt o parte din acoperi. Copii i aduli la un loc escaladau buci de grind, grmezi de moloz i bare ndoite pentru a iei sus, n aerul rece i neptor. Mirosea foarte tare a gaz. Apoi urm o alt explozie mult mai puternic i mai apropiat dect prima. Deflagraia rsturn civa oameni i aerul se umplu de ipete de durere i team. Lyra reui s ajung sus, cu Pantalaimon care i striga mereu: Pe aici! Pe aici! Printre alte strigte i ipete i zbateri de daimoni reui s ias la suprafa din grmada de drmturi. Aerul pe care-l respira era ngheat i spera c toi copiii reuiser s i gseasc hainele lor groase; ar fi frumos s evadezi din Staie i s mori pe urm de frig! Acum cldirea chiar era cuprins de flcri. Cnd iei pe acoperi, sub cerul nopii putu vedea flcrile care se furiau pe la marginile sprturii celei mari din colul cldirii. La intrarea principal era o mbulzeal de copii i aduli ca i mai devreme, n timpul zilei, dar de data aceasta adulii era mai agitai iar copiii mai speriai: mult mai speriai.

Roger! Roger! strigar Lyra i Pantalaimon, rotindu-i ochii de jur mprejur i concentrndu-se pentru a-l vedea. Peste un moment se gsir. Spune-le tuturor s vin cu mine! i strig Lyra la ureche. N-o s vin i prea mare panica. Spune-le ce le fac copiilor care dispar! Le taie daimonu cu un cuit mare! Spune-le ce-ai vzut dup-masa asta, toi daimonii ia crora le-am dat drumul! Spune-le c asta o s se-ntmple i cu ei dac nu fug acum! Roger lu o gur de aer, ngrozit, dar apoi se adun i fugi pn la primul grup de copii care ezitau. Lyra fcu la fel, i mesajul se transmise cu repeziciune, unii copii ncepur s ipe i s-i strng nfricoai daimonii la piept. Venii cu mine! strig Lyra. O s vin cineva s ne salveze! Trebuie s ieim din complex! Haidei, fugii! Copiii o auzir i o urmar, curgnd n iruri spre bulevardul de lumini, cu cizmele alunecndu-le i scrind pe zpada tare. n spatele lor adulii ipau. Se auzi o alt bubuitur i nc o parte a cldirii se prbui. Aerul se umplu de scntei iar flcrile izbucnir prind ca o bucat de stof sfiat, dar strpungnd toat glgia se auzi un alt sunet, un sunet teribil, care venea de foarte aproape. Lyra nu-l mai auzise pn atunci, dar i ddu imediat seama ce era: urletul daimonilor lupi ai grzilor ttare. Simi un val de slbiciune cuprinznd-o din cap pn-n picioare iar copiii se oprir buimaci i speriai pentru c spre ei se ndrepta n pas alergtor primul om din garda ttar, cu puca pregtit i cu umbra cenuie, ngrozitoare a daimonului alturi de el. Apoi veni altul i apoi altul. Aveau cu toii platoe din cap pn-n picioare i nu aveau ochi sau cel puin nu le puteai vedea ochii n spatele vizierelor ctilor, acoperite de zpad. Singurii ochi ce se puteau zri erau gurile mici i negre ale butoaielor putilor i galbenul slbatic al ochilor daimonilor de deasupra colilor rnjii i al balelor care se scurgeau pe zpad. Lyra se mpiedic. Nici n cel mai ru comar nu visase ct de nfricotori puteau fi lupii aceia. i acum, c tia cu ct uurin cei din Bolvangar nclcau marele tabu, se cutremur la gndul acelor coli salivnd Ttarii se aezar n poziie de aprare, blocnd intrarea pe bulevardul de lumini, cu daimonii alturi, la fel de disciplinai i bine instruii ca i ei.

ntr-un alt minut apru i o a doua linie de aprare. n urma lor veneau alii i alii. Lyra se gndi cu disperare: copiii nu se pot bate cu soldaii. Nu era ca la btile de la Lutria din Oxford, n care aruncai cu buci de noroi n copiii crmidarilor. Sau poate c era! i aduse aminte cum aruncase un pumn de noroi n faa lat a unui copil de crmidar care srise la ea s o atace. Copilul se oprise s i scoat mizeria lipicioas din ochi i n acel moment copiii de oreni tbrser pe el. Atunci sttea n noroi. Acum sttea n zpad. La fel ca n dup-amiaza acelei zile, lu o mn de zpad i o arunc spre cel mai apropiat soldat. P ei! Dai-le la ochi! strig ea ct o inu gura i apoi mai arunc un bulgre. I se alturar i ali copii i apoi daimonul cuiva avu ideea de a zbura n form de lstun pe lng bulgrele de zpad pentru a-l trnti direct n fanta destinat ochilor. n urmtoarea secund toi copiii fceau la fel i n cteva momente ttarii se mpiedicau, scuipau i njurau i ncercau s i mture zpada lipicioas din mica deschiztur din faa ochilor. Haidei! ip Lyra ct putu de tare i se arunc prin poart spre bulevardul de lumini. Copiii se repezir toi dup ea ferindu-se de flcile feroce ale lupilor i alergnd ct de tare puteau spre ntunericul deschis i mbietor de dup bulevardul de lumini. Se auzi un strigt scurt i dur din spate: un ofier ddea un ordin i apoi toate putile fur ncrcate n acelai timp, dup care urm un alt strigt i o linite tensionat, tulburat doar de picioarele copiilor tropind i srind i de respiraia lor ntretiat. inteau. N-or s rateze. Dar pn s trag, un geamt adnc veni din partea unui ofier, acompaniat de un strigt de surpriz din partea altuia. Lyra se opri i se ntoarse s se uite: un brbat zcea ntins n zpad cu o sgeat cu pan gri nfipt n spate. Era n agonie, se zvrcolea i scuipa snge iar ceilali soldai se uitau bulversai de jur mprejur ca s vad cine trsese, dar arcaul nu era de vzut.

i apoi o sgeat zbur direct din cer i l lovi pe unul n ceaf. Omul czu imediat. Un strigt din partea ofierului i toi se uitar la cerul ntunecat. Vrjitoare! exclam Pantalaimon. i aa era: forme negre, elegante i franjurate, trecur pe deasupra lor cu un fonet de aer printre acele crengilor de pin-de-nor pe care zburau. Cum se uita, Lyra vzu una dintre forme cobornd i trgnd o sgeat: un alt om czu. i apoi toi ttarii i ndreptar putile n sus i ncepur s trag n ntuneric, n umbre, n nimic, n nori, ns ploaia de sgei care se abtea asupra lor era la fel de puternic. Comandantul grzii, vznd copiii aproape scpai ordon unui pluton s i urmreasc. Civa copii ipar nfricoai. Urmar alte ipete, iar copiii nu mai naintau, ci se ntorceau speriai i dezorientai, ngrozii de artarea monstruoas care se repezea spre ei din ntunericul din spatele bulevardului de lumini. Iorek Byrnison! ip Lyra, cu pieptul aproape s-i explodeze de bucurie. Ursul cu armur prea s nu vad nimic altceva n jurul lui. Fcu un salt pe lng Lyra ntr-un vrtej de zpad, blan i fier zngnitor i se prbui n mijlocul ttarilor mprtiind soldai, daimoni i puti pe o raz considerabil n jurul lui. Apoi se opri, se ntoarse pe loc cu o putere de neimaginat i lovi de dou ori n ttarii care se aflau mai aproape de el. Un daimon lup se repezi la el: Iorek ridic o lab n aer i o trase n jos ntr-o fraciune de secund; din daimon iei o flacr puternic n momentul n care acesta czu n zpad. Url i horci dup care dispru. Omul lui muri imediat. Ofierul ttar, confruntat cu acest dublu atac, nu ezit. Strig un ir de comenzi iar forele se mprir n dou: una s in piept vrjitoarelor, alta, i cea mai mare, s l nving pe urs. Soldaii erau nemaipomenit de curajoi. Se adunar n grupuri de cte patru, se lsar ntr-un genunchi i i descrcar armele ca i cum ar fi fost la instrucie, fr s dea napoi nici mcar un centimetru n faa trupului masiv al lui Iorek care se avnta spre ei. ntr-o secund erau mori cu toii. Iorek lovi din nou, ntorcndu-se ntr-o parte, mucnd, strivind, i apucnd n timp ce gloanele zburau pe lng el ca viespile sau mutele, fr s-l ating. Lyra i ndemna pe copii s mearg mai departe, s ajung n spaiul

ntunecat din spatele luminilor. Trebuie s scape, pentru c, orict de periculoi ar fi ttarii, adulii din Bolvangar erau mult mai periculoi. Aa c striga, fcea semne cu mna i mpingea ct putea de tare ca s-i fac pe copii s avanseze. Stlpii luminai din spatele lor aruncau umbre lungi pe zpad iar Lyra i simi inima jinduind dup ntunericul adnc al nopii arctice i dup gerul curat, vrnd aproape s-i sar din piept pentru a ajunge odat acolo. Pantalaimon, acum iepure srea i se tvlea n zpad extaziat de propria lui micare. Une mergem? ntreb cineva. Aicea nu-i nimic dect zpad! Vine o echip de salvare, le spuse Lyra. Sunt cincizeci de gitani sau mai mult. Sunt sigur c sunt i rude de-ale tale printre ei. Toate familiile de gitani au pierdut cte un copil, toi au trimis pe cineva. Dar eu nu-s gitan, spuse un biat. Nu conteaz. O s te ia oricum i pe tine. Unde? spuse cineva pe un ton certre. Acas, spuse Lyra. Dasta am venit eu aici, ca s v salvez i s-aduc gitanii s v ia acas napoi. Noi trebuie doar s mergem puin mai departe i o s-i gsim. Ursul era cu ei aa c nu pot fi departe. Mam, ai vzut ursu la! spunea un biat. Cnd l-a sfiat pe daimonu la omul daimonului a murit p loc, ca i cum cineva i-ar fi smuls inima din piept i-ar fi aruncat-o, aa, imidiat! N-am tiut niciodat c daimonii se pot omor, spuse altcineva. Acum vorbeau cu toii, agitaia, emoia i uurarea dezlegaser limba tuturor. Atta vreme ct continuau s nainteze nu conta dac vorbeau. E-adevrat, spuse o feti, ce am auzit eu, despre ce fac ei acolo? Da, spuse Lyra. Nu m-am gndit niciodat c o s vd n viaa mea pe cineva fr daimon. Dar pe drum, cnd veneam ncoace, am gsit biatul sta care era singur i n-avea daimon. Tot ntreba de ea, unde este, dac o s-l gseasc vreodat. Se numea Tony Makarios. l cunosc! spuse cineva i ceilali se alturar: Da, l-a luat cam acum o sptmn Ei, s tii c i-au tiat daimonul, spuse Lyra, tiind foarte bine ce efect va avea aceasta asupra lor. i niel dup ce l-am gsit noi, a murit. i toi daimonii pe care i-au tiat i ineau n nite cuti dintr-o camer ncuiat, acolo.

E-adevrat! spuse Roger. i Lyra le-a dat drumu n timpul exerciiului de incendiu. Da, i-am vzut i io! spuse Billy Costa. Nu tiam ce era la-nceput da iam vzut cum zbura cu gscanu la. Dar de ce fac asta? ntreb un biat. De ce taie daimonii oamenilor? Asta e tortur! De ce o fac? Praful, suger cineva cu ndoial. Dar biatul rse batjocoritor: Praf! spuse el. Nu exist aa ceva! Au scos-o de la ei! Eu nu cred n chestia asta. Ia uite, spuse cineva, ia uite ce se ntmpl cu zepelinul! Se uitar cu toii napoi. n spatele peticului luminos unde continua nc btlia, forma masiv a aeronavei nu mai plutea liber lng stlpul de acostare. Captul liber prea s se ncline n jos i n spatele lui se ridica un glob de Balonul lui Lee Scoresby! ip Lyra i btu din mnui cu ncntare. Ceilali copii erau cu gura cscat. Lyra i mpinse nainte minunndu-se cum putuse aeronautul s ajung cu balonul att de departe. Era clar ceea ce fcea, i ce idee bun, s-i umple balonul cu gazul lor, s scape printrun mijloc care i va pune n imposibilitate s-i urmreasc! Haidei, micai-v, altfel o s ngheai, spuse ea, pentru c unii copii ncepuser s tremure i le clnneau dinii de frig, iar daimonii lor plngeau cu voci subiri. Pe Pantalaimon l enerva lucrul acesta. Se fcu urs i se repezi la daimonul veveri al unei fetie, care sttea ntins pe umrul ei i se smiorcia nfundat. Intr n haina ei! F-te ceva mare i nclzete-o! mormi el, iar daimonul fetiei se tr nfricoat n hanoracul din mtase de crbune. Necazul era c mtasea de crbune nu era la fel de clduroas ca blana adevrat indiferent ct de bine ar fi fost cptuit cu fibre goale de mtase. Unii dintre copii artau ca nite gogoi mergtoare, att erau de umflai, dar echipamentul fusese fcut n fabric n laboratoare, departe de gerul adevrat i nu putea face fa frigului ptrunztor. Blnurile Lyrei artau ponosite, miroseau ngrozitor, dar ineau cldura nuntru. Dac nu-i gsim pe gitani repede, n-or s reziste, i spuse ea lui Pantalaimon.

ine-i n micare, opti acesta. Dac se ntind pe jos sunt mori. tii ce spunea Farder Coram. Farder Coram i spusese multe poveti despre propriile lui cltorii n Nord, ca i doamna Coulter, de altfel asta, presupunnd c ale ei erau adevrate. Dar ambii fuseser de acord asupra unui singur lucru i anume c trebuie s continui s mergi. Ct mai trebuie s mergem? ntreb un bieel. Ne face s mergem aa prin zpad doar ca s ne omoare, spuse o feti. Mai bine s fim aici afar dect acolo nuntru, spuse cineva. Ba nu! E cald acolo la Staie. Avem mncare i ceai i lapte cald i de toate. Dar e n flcri! Ce-o s facem aici? Pun pariu c o s murim de foame Mintea Lyrei era plin de ntrebri negre care zburau precum vrjitoarele, rapide i de neatins dar undeva, ntr-un col de minte, ntr-un punct la care nu putea ajunge, era un sentiment de glorie, de bucurie i emoie pe care nu-l putu nelege deloc n acel moment. Dar i ddu un plus de for. Ridic o feti peste un troian de zpad, sprijini un biat care se mpleticea i le strig tuturor: Continuai s mergei! Mergei pe urmele ursului! El a venit cu gitanii aa c urmele lui ne vor duce la ei. Voi doar mergei! ncepuser s cad fulgi mari de zpad. n curnd, urmele lui Iorek Byrnison vor fi acoperite complet. Acum c ieiser din raza luminilor din Bolvangar, iar flcrile care acopereau Staia abia se mai zreau, ca o palid plpire, singura lumin venea din reflexia albului zpezii. Cerul era acoperit de nori groi aa c nu se putea vedea luna sau Aurora; dar dac se uitau cu mare atenie copiii puteau descoperi urmele adnci lsate de Iorek Byrnison n zpad. Lyra i ncuraja, i mpingea, aproape c i i cra pe unii, i njura, le ddea cte un brnci nainte, i trgea, i ridica blnd atunci cnd cdeau, iar Pantalaimon (n funcie de starea fiecrui daimon) i spunea Lyrei ce trebuia s fac n fiecare caz. O s-i duc eu pn acolo, i spunea ea nverunat. Am venit pn-aici ca s-i iau i o s-i duc, o s-i duc eu. Roger i urma exemplul iar Billy Costa deschidea drumul pentru c avea vederea mai bun dect majoritatea celorlali copii. Curnd zpada ncepu s cad att de tare i de groas nct ei trebuir s se agae unul de altul

pentru a nu se pierde, iar Lyra se gndi ce-ar fi, poate, dac ne-am strnge aa toi la un loc i s ne inem cald S spm nite guri n zpad. Auzea lucruri. Se auzea hritul unui motor undeva, nu bufniturile nfundate ale zepelinului ci un sunet mai subire, ca un bzit de viespe. Cnd aprea, cnd disprea. i urlete Cini? Cini de sanie? Dar i acesta era la foarte mare distan i era foarte greu s fii sigur, pentru c l nbueau milioanele de fulgi de zpad i era crat ntr-o parte i-n alta de palele de vnt. Puteau fi cinii de la sniile gitanilor sau poate c erau spiritele slbatice din tundr, sau chiar daimonii aceia eliberai, plngndui copiii lor pierdui. Avea vedenii Lumini n zpad nu puteau fi, nu-i aa? Tre s fie i fantome pe aici orice numai s nu mearg n cerc i s se trezeasc napoi la Bolvangar. Dar acestea erau mici raze galbene de lantern, nu sclipirea puternic a luminilor anbarice. i se micau, i urletele se apropiau din ce n ce mai tare, i pn s se asigure c nc mai era treaz i nu adormise, Lyra se trezi printre fee cunoscute i oameni n blnuri o luau n brae: braul puternic al lui John Faa o ridic de la pmnt, iar Farder Coram rdea, i ct putea vedea cu ochii n viscol, gitanii se aplecau i ridicau copiii n snii, i acopereau cu blnuri, le ddeau s mestece pastram de foc. i Tony Costa era acolo, mbrindu-l pe Billy i apoi dndu-i un pumn uor n umr doar pentru a-l mbria apoi din nou i a-l scutura plin de bucurie. i Roger Roger vine cu noi, i spuse ea lui Farder Coram. Pe el am vrut s-l iau n primul rnd. O s ne ntoarcem la Jordan pn la urm. Ce-i zgomotul sta Era bzitul acela din ou, motorul acela ca un spion- zburtor de zeci de ori mai mare. Deodat veni o lovitur care o puse la pmnt iar Pantalaimon nu o putea apra pentru c maimuoiul acela auriu Doamna Coulter Maimuoiul se lupta, l muca i zgria pe Pantalaimon care trecea prin att de multe forme deodat nct i-era greu s-l i vezi. ntre timp doamna Coulter, cu faa n blnuri, ngheat ntr-o expresie ncordat i ntrtat, o tra pe Lyra spre o sanie cu motor, iar Lyra se lupta la fel de aprig ca i

daimonul ei. Zpada era att de deas, vuietul vntului att de puternic i ele preau s fie izolate ntr-un viscol numai al lor iar farurile anbarice ale sniei luminau doar vltuci grei i vrtejuri nvolburate de zpad. Ajutor! strig Lyra spre gitanii care erau chiar acolo, n zpada orbitoare i care nu puteau vedea nimic. Ajutai-m! Farder Coram! Lord Faa! O, Doamne, ajutor! Doamna Coulter strig o comand scurt n limba ttarilor de nord. Zidul de zpad se deschise i iat-i: un ntreg pluton, narmai cu puti, cu lupoaicele care mriau i urlau. Cpitanul o vzu pe doamna Coulter cum se zbate. O ridic pe Lyra cu o mn, de parc ar fi fost o ppu i o arunc n sanie, unde aceasta rmase mpietrit i uimit. Se auzi un foc de puc i apoi altul n momentul n care gitanii realizar ce se ntmpla. Dar s tragi n inte pe care nu le vezi este un lucru periculos, i mai ales cnd nu i poi vedea nici mcar oamenii ti. Ttarii, ntr-un grup restrns acum n jurul sniei, puteau s trag la ntmplare n zpad, dar gitanii nu ndrzneau s rspund cu foc puternic de fric s nu o rneasc pe Lyra. Oh, ce amrciune era n sufletul ei! Ce oboseal! nc uimit, cu capul nvrtindu-i-se, se ridic pentru a-l gsi pe Pantalaimon care nc se btea disperat cu maimua. Avea flcile de urs ncletate n braul auriu fr s se mai schimbe dar mucnd tare. i cine era acela? Nu Roger? Da, Roger, care tbrse pe doamna Coulter cu pumnii i picioarele, care o lovi cu capul ct putea de tare, numai pentru a fi dobort de un ttar care l ddu la o parte cu o mn, aa cum goneti o musc. Totul era o fantasmagorie: alb, negru, o pal rapid de verde prin orizontul ei de vedere, franjuri negre, lumini mictoare Un puternic vrtej ridica n jurul lui cortine de zpad, i n aren i fcu apariia Iorek Byrnison cu zgomotul infernal al armurii, cu scrnetul metalului pe metal, cu vuietul glasului su. ntr-un moment flcile acelea teribile mucar n stnga, n dreapta, iar o lab sfie un piept cu plato cu tot coli albi, fier negru, blan ud roie Apoi ceva o trgea n sus cu putere, n sus, iar ea l nfac i pe Roger, smulgndu-l din minile doamnei Coulter i apucndu-se strns de el, daimonii ambilor copii btnd din aripi uimii, n vreme ce o alt btaie de

aripi, mai puternic, i nconjur iar apoi Lyra vzu n aer lng ea o vrjitoare, una din umbrele acelea elegante, franjurate din susul cerului, dar acum destul de aproape ca s se poat atinge. Iar ea avea un arc n mn i avea braele goale (n gerul acela!) i ncord arcul i apoi trase o sgeat n viziera unui ttar la numai un metru i jumtate distan Iar sgeata i strpunse capul i jumtate din ea iei pe partea cealalt, iar daimonul lup dispru chiar nainte ca acesta s ating pmntul. Sus! Lyra i Roger se legnau n aer i se trezir c se ineau cu degete slbite de o creang de pin-de-nor, pe care sttea cu mult graie o vrjitoare tnr; apoi aceasta se nclin spre stnga i se vzu ceva mare de tot care se apropie i apoi pmntul. Se rostogolir n zpad lng nacela balonului lui Lee Scoresby. Hopea sus nuntru! strig texanul. i ia-l i pe prietenul tu cu tine, negreit! Nu l-ai vzut cumva p afurisitu la de urs? Lyra vzu c trei vrjitoare ineau o frnghie care era nfurat n jurul unei pietre, innd legat de pmnt marele balon de gaz, ntr-o continu pendulare. Urc! i strig ea lui Roger, i se cr peste marginea burduit cu saci de piele a nacelei pentru a cdea nuntru, ntr-o grmad de zpad. Un moment mai trziu, Roger czu peste ea iar apoi un zgomot asurzitor i nfricotor, jumtate urlet, jumtate mormit, fcu pmntul s se cutremure. Haida Iorek! La bord, btrne! zbier Lee Scoresby din toi rrunchii, i peste margine alunec ursul ntr-un scrit oribil de metal i scrnet de lemn ndoit. Apoi un vrtej de aer mai uor ridic pentru un moment ceaa i zpada din jur, iar n luminiul creat Lyra vzu tot ce se ntmpla n jurul lor. Vzu un grup de gitani sub conducerea lui John Faa hruind ariergarda ttar i mpingndu-i napoi spre ruinele n flcri ale Bolvangarului, i vzu pe ceilali gitani ajutnd copil dup copil s urce n snii i nvelindu-i bine n blnurile lor, l vzu pe Farder Coram uitndu-se n jur nelinitit, sprijinindu-se n crj, cu daimonul lui de culoarea toamnei srind prin zpad i uitndu-se agitat n toate prile. Farder Coram! strig Lyra. Aici!

Btrnul auzi i se ntoarse s se uite uimit la balonul prins de frnghie, la vrjitoarele care-l ineau la pmnt i la Lyra care ddea frenetic din mini, de acolo, din nacel. Lyra! strig el. Eti bine, fato? Eti bine? Mai bine ca niciodat! i rspunse. La revedere Farder Coram! La revedere! Du toi copiii tia acas! Aa o s facem, jur pe viaa mea! Mergi cu bine copilul meu mergi cu bine mergi cu bine, draga mea n acel moment aeronautul ridic braul ca un semnal, iar vrjitoarele ddur drumul frnghiei. Balonul se ridic imediat i ni n sus prin aerul ngreunat de zpad, cu o vitez pe care Lyra abia i-o putea crede ochilor. Dup un moment, pmntul dispru n cea iar ei urcau i tot urcau din ce n ce mai tare, nct credea c nicio rachet nu se putea ndeprta de pmnt cu mai mare repeziciune. Sttea ntins n nacel, agat strns de Roger, presat de puterea acceleraiei. Lee Scoresby chiuia i rdea i scotea nite strigte slbatice de bucurie n texan; Iorek Byrnison i desfcea calm armura, nfigndu-i o ghear ndemnatic sub fiecare inel i desfcndu-le unul cte unul, dup care puse piesele separate ntr-o grmad. Undeva afar fonetul i vjitul aerului prin acele de pin i mbrcmintea vrjitoarelor le spunea c vrjitoarele le ineau companie n mpria vzduhului. ncet, ncet, Lyra i recpt suflul, echilibrul i btile inimii. Se ridic i se uit n jur. Nacela era mult mai mare dect crezuse. De jur mprejur, pe margini, erau rafturi cu instrumente filosofice i grmezi de blnuri, aer mbuteliat, o mulime de alte lucruri prea mici sau complicate pentru a le identifica exact n ceaa deas prin care urcau. Asta este un nor? ntreb ea. Bineneles c este. nfoar-i prietenul n nite blnuri pn nu se transform ntr-un urure. E frig aici, da o s se fac i mai frig. Cum ne-ai gsit? Vrjitoarele. E o doamn vrjitoare care vrea s vorbeasc cu tine. Cnd ieim din nor o s lum coordonatele i pe urm putem s ne-aezm s stm i noi puin. Iorek, spuse Lyra, i mulumesc c ai venit.

Ursul mormi ceva printre dini i se aez mai bine pentru a-i linge blana murdar de snge. Greutatea lui fcea ca nacela s fie puternic nclinat ntr-o parte, dar asta nu conta. Lui Roger i era cam fric, dar ursul nu l bg n seam mai mult dect pe un fulg de zpad. Lyra se mulumi s se agae de marginea nacelei care, stnd n picioare, i ajungea chiar sub brbie, i s se uite cu ochii larg deschii n norul nvolburat. n numai cteva secunde, balonul iei cu totul din nor i, nc micndu-se cu rapiditate, se ridic la ceruri. Ce privelite! Chiar deasupra lor balonul se legna ntr-o curb uria. Peste el i naintea lor strlucea Aurora cu o putere i grandoare mai mare dect vzuse ea vreodat. Era peste tot, sau aproape peste tot, iar ei mai c fceau parte din ea. Vluri nesfrite de incandescen tremurau i se despreau ca aripile ngerilor; cascade de aureole luminescente se rostogoleau n piscuri invizibile pentru ca apoi s se lase n vrtejuri magnifice sau n cascade fremttoare. Lyra rmase cu gura cscat i apoi se uit n jos i vzu o privelite care-i tia i mai mult respiraia. Ct de departe vedeai cu ochii, chiar pn la orizont, n toate direciile o mare de alb se ntindea fr hotare. Vrfuri blnde i goluri vaporoase se ridicau sau se deschideau din loc n loc dar, n cea mai mare parte, tot pmntul arta ca o mas solid de ghea. i ridicndu-se n grupuri mici, sau chiar cte una, veneau siluetele acelea negre, zdrenuite, de o att de mare elegan, cu crengile lor de pin-de-nor. Zburau repede, fr niciun efort, n sus i spre balon, nclinndu-se ntr-o parte sau n alta pentru a schimba direcia. i una dintre ele, arcaa, cea care o salvase pe Lyra de doamna Coulter zbura chiar alturi de nacel, iar Lyra o putu vedea clar acum. Era tnr mai tnr dect doamna Coulter, i blond, cu ochii mari, verzi, i mbrcat ca toate celelalte vrjitoare, n fii de mtase neagr i nu purta niciun fel de blnuri, mnui sau glug. Prea s nu simt deloc frigul. Pe frunte avea o mpletitur simpl din floricele roii. i aez creanga de pin-de-nor ca pe un cal pe care prea c-l ine n fru la doar doi metri de privirea uimit a Lyrei. Lyra? Da! Dumneata eti Serafina Pekkala?

Da. Lyra nelegea de ce se ndrgostise Farder Coram de ea, i de ce avea inima frnt, dei mai nainte n-ar fi putut nelege niciunul dintre aceste lucruri. El mbtrnea, era un om bolnav i btrn, iar ea urma s mai fie tnr timp de generaii. Ai cititorul de simboluri? spuse vrjitoarea cu o voce att de asemntoare susurului slbatic al Aurorei nsi, nct Lyra abia putu nelege sensul cuvintelor, att de tare fu cuprins de uimire i plcere la auzul vocii. Da, l am n buzunar, este n siguran. Bti puternice din aripi anunau o alt prezen i ntr-o fraciune de secund aluneca alturi de ea: era marele daimon gscan. Vorbi scurt i apoi se ndeprt pentru a pluti n cercuri mari n jurul balonului care continua s se ridice. Gitanii au distrus Bolvangarul, spuse Serafina Pekkala. Au omort douzeci i doi de oameni din gard i nou din personal i au dat foc la toate prile cldirii care mai stteau n picioare. O vor distruge complet. Dar doamna Coulter? Niciun semn. Scoase un ipt slbatic i alte vrjitoare venir n cercuri nspre balon. Domnule Scoresby, spuse ea. Funia, v rog. Doamn! V sunt foarte recunosctor. nc ne ridicm. Pare-mi-se c o vreme urcm. De cte dintre domniile voastre este nevoie ca s ne trag spre Nord? Suntem puternice, fu tot ce rspunse ea. Lee Scoresby leg un colac de frnghie groas de inelul de fier nvelit n piele care strngea laolalt toate frnghiile de peste balonul cu gaz i de care era suspendat nacela. Dup ce o fix bine, arunc afar captul liber i imediat ase vrjitoare se avntar spre el, l prinser i ncepur s trag ndreptndu-i crengile de pin-de-nor spre Steaua Polar. n timp ce balonul ncepu s se mite n acea direcie, Pantalaimon veni s se agae de marginea nacelei n chip de chir-de-balt. Daimonul lui Roger iei ameit s priveasc dar se retrase foarte repede, pentru c Roger dormea adnc, la fel ca Iorek Byrnison. Numai Lee Scoresby era treaz, mestecnd cu calm un trabuc subire i urmrindu-i instrumentele. Aadar Lyra, spuse Serafina Pekkala, tii de ce te duci la Lordul Asriel?

Lyra era uimit. Ca s-i duc alethiometrul, bineneles. Apoi i aminti primul motiv, att de vechi nct aproape c l uitase. Sau s-l ajut s evadeze. Asta e. O s-l ajutm s scape. Dar imediat ce termin de spus acest lucru, i se pru c sun absurd. S evadeze de la Svalbard? Imposibil! S ncercm, oricum, adug ea apsat. De ce? Cred c sunt nite lucruri pe care trebuie s i le spun, spuse Serafina Pekkala. Despre Praf? Era primul lucru pe care Lyra voia s-l afle Da, printre altele. Dar eti obosit acum copil, i va fi un zbor lung. Vorbim cnd te trezeti. Lyra csc. Un cscat care aproape i rupse flcile, un cscat lung, ce dur aproape un minut, sau cel puin aa i se pru ei, i orict de mult ar fi dorit s stea treaz, nu putu rezista imboldului somnului. Serafina Pekkala ntinse o mn peste marginea nacelei i i atinse uor ochii i, n timp ce Lyra se ntindea pe jos, Pantalaimon zbur i el, se schimb n hermin i merse la locul lui preferat de dormit: la gtul Lyrei. Vrjitoarea i aranjase creanga astfel nct s nainteze la o vitez constant pe lng nacel, n timp ce balonul se apropia din ce n ce mai mult de Svalbard. Ceuri i Gheuri Lee Scoresby o nveli pe Lyra cu cteva blnuri. Ea se ghemui lng Roger i adormir amndoi, n timp ce balonul se ndrepta ncet spre Pol. Aeronautul i verifica din cnd n cnd instrumentele, mesteca un trabuc pe care n-avea de gnd s-l aprind, cu hidrogenul inflamabil att de aproape, i se cuibrea mai bine n blnuri. Fata asta-i cam important, ai? spuse el dup cteva minute. Mai important dect are habar, spuse Serafina Pekkala. Vrei s zici c ne ateapt ceva n stilul urmririlor armate? M-nelegi, te ntreb ca un om practic ce m aflu, care ine la viaa lui. Nu pot s-mi permit s fiu btut mr sau fcut buci fr s am i eu o compensaie fixat dinainte. Nu c nu vreau s dau importan expediiei, crede-m,

doamn. Da John Faa i gitanii mi-au pltit o simbrie care-i destul s acopere timpul i priceperea mea i uzura normal a balonului, i cam att. Nu acoper asigurarea pentru acte-de-rzboi. i s tii, cnd vom ateriza cu Iorek Byrnison pe Svalbard, asta chiar act de rzboi se va numi. Scuip delicat o bucat de frunz de fumat peste bord. Aa c vreau s tiu la ce schilodiri i scandaluri trebe s ne ateptm, termin el. S-ar putea s fie ceva lupte, spuse Serafina Pekkala. Dar te-ai mai luptat nainte. Cred i io, cnd sunt pltit. Da treaba e c am crezut c sta-i un contract simplu de transport, i pentru asta i-am taxat. Acu m gndesc, dup btlia de mai devreme, pn unde merge treaba mea de transportator. Dac trebuie s-mi risc viaa i echipamentul ntr-un rzboi printre uri, de exemplu. Sau dac dumanii de la Svalbard ai copilei steia sunt la fel de focoi ca cei din Bolvangar. Zic i eu, aa, de dragul conversaiei. Domnule Scoresby, spuse vrjitoarea, a vrea s pot rspunde. Nu pot spune dect c noi toi, oameni, vrjitoare, uri, suntem angajai deja n rzboi, dei nu toi tim asta. Fie c dai de necaz la Svalbard, fie c zbori mai departe nestingherit, eti deja recrut sub arme, un soldat. Ei, asta-i cam din prip. Pare-mi-se c omu tre s zic i el dac vrea s ridice armele au ba. Nu prea mai ai de ales, la fel cum nu mai poi s alegi dac s te fi nscut ori nu. Totui, mie mi place s aleg, zise el. mi place s-mi aleg treburile pe care le fac, locurile n care m duc, mncarea pe care o mnnc i tovarii cu care ed i depn poveti. Nu-i doreti s mai i alegi din cnd n cnd? Serafina Pekkala sttu o clip s se gndeasc i apoi spuse: Poate nu nelegem la fel cuvntul alegere, domnule Scoresby. Vrjitoarele nu posed nimic, aa c nu ne intereseaz s conservm valoarea sau s facem vreun profit, ct despre alegerea unui lucru sau a altuia, cnd trieti mai multe sute de ani tii c ocaziile vor aprea din nou. Avem nevoi diferite. Dumneata trebuie s-i repari balonul i s-l pstrezi n condiii bune, asta ia timp i energie, neleg. Noi, ca s zburm, n-avem dect s rupem o creang dintr-un pin-de-nor, oricare e bun, i mai sunt i altele. Nu ne e frig, aa c n-avem nevoie de haine clduroase. N-avem niciun fel de modaliti de schimb, n afar de ajutorul reciproc.

Dac o vrjitoare are nevoie de ceva, primete de la o alt vrjitoare. Dac trebuie s luptm n rzboi, nu costul ne ajut s decidem dac lupta e dreapt sau nu. Nici n-avem noiunea de onoare, ca urii, de exemplu. O insult adresat unui urs este o greeal fatal. Pentru noi de neconceput. Cum s insuli o vrjitoare? Ce-ar nsemna dac ai face-o? Hm, i dau dreptate aici. Cu un par -un bolovan i crp acu un ciolan, c p-njurat nu dau un ban. Da doamn, sper c-mi nelegi dilema. Sunt un simplu aeronaut i a vrea s-mi sfresc zilele n tihn. S cumpr o ferm, cteva vaci, ceva cai Nimic mre, vezi bine. Niciun palat, sau sclavi, sau mormane de aur. Doar adierea serii peste tufele de salvie, o igar i un pahar de whisky bourbon. Acu treaba-i c astea cost bani. Aa c fac zborurile astea pe bani, i dup fiecare trimit ceva aur la Banca Wells Fargo, i cnd o s se strng destui, cucoan, o s vnd balonu sta i o s-mi iau un bilet de vapor pn la Portul Galveston i n-o s mai prsesc pmntul. Mai e o diferen ntre noi, domnule Scoresby. O vrjitoare o s renune la zburat doar cnd i-o sta inima n loc. Zburatul face parte din noi. Vd, i m roade invidia. Da n-am io mulumirea voastr. Zburatu nui dect o meserie pentru mine, iar eu nu-s dect un tehnician. A putea la fel de bine s reglez pompele unui motor pe gaz sau s bobinez circuite anbarice. Dar eu am ales, se nelege. A fost n totalitate alegerea mea. Daia gsesc c ideea cu rzboiu, de care nu mi-a zis nimenea nimic, e cam incomod. i cearta lui Iorek Byrnison cu regele lui face parte din asta, spuse vrjitoarea. Copila o s joace i ea un rol. Vorbeti de destin, spuse el, ca i cum ar fi stabilit. i nu cred c treaba asta mi place mai mult dect rzboiul n care am fost bgat fr s tiu nimic. Unde mi-e liberul arbitru, vreau s tiu? Iar copila asta pare s aib mai mult libertate dect oricine altcineva. Vrei s-mi spui c e doar o jucrie mecanic ntoars i aezat pe un drum pe care nu-l poate schimba? Cu toii suntem supui destinului. ns trebuie s acionm ca i cum nam fi, spuse vrjitoarea, sau s murim de disperare. Exist o profeie ciudat despre acest copil: e destinat s aduc sfritul destinului. Dar trebuie s-o fac fr s tie ce face, ca i cum ar fi natura i nu destinul ei s duc treaba la bun sfrit. Dac i se va spune ce trebuie s fac, totul se

duce de rp. Moartea va mtura toate lumile iar disperarea va triumfa pentru totdeauna. Universurile vor deveni nimic mai mult dect nite mainrii interconectate, oarbe i fr gndire, simire, via Se uitar la Lyra (sau ce puteau vedea din ea de sub glug) care se ncruntase ncpnat n somn. Cred c parte din ea tie ceva, spuse aeronautul. Pare s fie pregtit, n orice caz. Da cu bieelu ce-i? tii c a venit tot drumul sta ca s-l salveze din ghearele diavolilor de acolo? Fuseser colegi de joac la Oxford, sau aa ceva. tiai asta? Da, tiam. Lyra poart cu ea ceva extrem de valoros i se pare c sorii o folosesc drept mesager ctre taic-su. Aa c ea a fcut tot drumul sta ca s-l salveze pe prietenul ei, netiind c prietenul ei fusese adus n Nord de ctre sori ca ea s-l urmeze i s-i aduc ceva tatlui ei. Aa vezi tu lucrurile, hm? Pentru prima oar vrjitoarea pru nesigur. Aa par s fie numai c noi nu putem citi ntunericul, domnule Scoresby. E mai mult dect posibil s greesc. i ce te-a adus pe tine n toat treaba asta, dac pot s ntreb? Orice fceau la Bolvangar, am simit din toi rrunchii c nu era bine. Lyra le este duman, aa c noi suntem prietenii ei. Mai clar de att nu vd. Apoi, mai e i prietenia clanului meu cu poporul gitan, care e veche de cnd Farder Coram mi-a salvat viaa. Facem asta la cererea lor. i ei au obligaiile lor fa de Lordul Asriel. Aha! D-aia mni balonul spre Svalbard, de dragul gitanilor! i prietenia asta zice c o s-l mni i-napoi? Sau trebe s atept vreun vnticel mai blnd i, ntre timp, s depind de indulgena urilor? nc o dat, cucoan, te ntreb doar aa, prietenete. Dac putem s te ajutm s ajungi napoi la Trollesund, domnule Scoresby, o vom face. Dar nu tim cu ce ne vom ntlni la Svalbard. Noul rege al urilor a fcut multe schimbri, vechile legi nu mai sunt la mod. Sar putea s fie o aterizare mai dificil. i nu tiu cum o s gseasc Lyra drumul ctre taic-su. Nici ce are n cap Iorek Byrnison, afar c soarta lui este legat de a ei. Nici eu nu tiu, doamn. Cred c s-a legat de fat ca un fel de protector. L-a ajutat s-i recupereze armura, nelegi. Cine tie ce gndesc urii? Dar dac vreodat un urs a iubit un om, el e la. Ct despre aterizarea la

Svalbard, niciodat n-a fost uoar. Totui, dac a putea s te rog s tragi n direcia bun, m-a simi mai eliberat. Iar dac pot s fac ceva pentru tine n schimb, nu trebuie dect s spui. Da pentru tiina mea, n-ai vrea s-mi spui i mie de ce parte sunt n acest rzboi invizibil? Suntem de partea Lyrei. Nici nu m ndoiam. Continuau s zboare. Din cauza norilor de jos, nu era cu putin s-i dea seama ct de repede naintau. n mod normal, bineneles, un balon depindea de vnt i sttea pe loc sau plutea dup cum se mica aerul. Acum, ns, tras de vrjitoare, balonul se mica prin aer i nu mai era purtat de el, dar opunea n acelai timp rezisten, cci matahala de pung umplut cu gaz n-avea nimic din formele netede i suple ale unui zepelin. n consecin, nacela se blngnea ntr-o parte i-n alta, tresltnd i legnndu-se mai tare dect ntr-un zbor normal. Lee Scoresby nu se preocupa de confortul lui cum se ngrijea de instrumentele sale, i petrecu ceva vreme asigurndu-se c erau bine legate de barele mai mari. Potrivit altimetrului, erau la aproape patru mii de metri deasupra pmntului. Temperatura era de minus douzeci de grade. i fusese i mai frig dect att, ns nu cu mult mai mult i nu voia s se fac i mai frig, aa c desfur prelata pe care o folosea drept bivuac de urgen i o fix n dreptul copiilor care dormeau, s le in adpost de vnt, nainte s se lungeasc spate n spate cu vechiul su tovar de arme, Iorek Byrnison, i s adoarm. Cnd Lyra se trezi, luna era sus pe cer i totul n jur avea sclipiri de argint, de la suprafaa rotund a norilor de dedesubt pn la ururii i acele de chiciur de pe pnza balonului. Roger dormea, la fel i Lee Scoresby i ursul. Dincolo de nacel, totui, regina-vrjitoare zbura constant. Ct mai avem pn la Svalbard? ntreb Lyra. Dac nu ne mai bat vnturile, vom fi deasupra Svalbardului n cam dousprezece ore. Cnd o s aterizm? Depinde de vreme. O s ncercm s evitm stncile. Sunt acolo nite fiine care vneaz tot ce mic. Dac o s putem, o s te instalm n interior, departe de palatul lui Iofur Raknison.

Ce-o s se ntmple cnd l gsesc pe Lordul Asriel? Crezi c vrea s vin la Oxford? Nici nu tiu dac ar trebui s-i spun c tiu c e tatl meu. Poate c vrea s se prefac n continuare c e unchiul meu. Nici mcar nu-l cunosc prea bine. N-o s vrea s se ntoarc la Oxford, Lyra. Se pare c e ceva de fcut ntr-o alt lume, iar Lordul Asriel este singurul care poate s creeze o punte peste golful dintre lumea asta i cealalt. Numai c are nevoie de ceva care s-l ajute. Alethiometrul! spuse Lyra. Stpnul de la Jordan mi l-a dat i am crezut c voia s zic ceva despre Lordul Asriel, doar c n-a mai apucat. tiam c n-a vrut cu adevrat s-l otrveasc. Crezi c o s-l citeasc i o s vad cum s construiasc puntea? Sunt sigur c pot s-l ajut. Cred c acum pot s-l citesc la fel de bine ca oricine. Nu tiu, spuse Serafina Pekkala. Cum o s-o fac i care-i va fi menirea, nu putem ti. Sunt puteri care ne vorbesc i altele deasupra lor. i sunt secrete i mai de departe. O s-mi spun alethiometrul! A putea s-l citesc chiar acum ns era prea frig, n-ar fi reuit niciodat s-l in n mini. Se nfofoli pn la urechi i-i trase gluga strns peste ochi, s o apere de vntul ngheat, lsndu-i doar o mic crptur prin care s poat vedea. n deprtare i puin mai jos, frnghia lung se ntindea de la inelul de suspensie al balonului, tras de ase sau apte vrjitoare clare pe ramurile lor de pinde-nor. Stelele strluceau puternic i rece, ca nite diamante. De ce nu i-e frig, Serafina Pekkala? Ne e frig, dar nu ne pas, deoarece nu ne face niciun ru. i dac ne-am nfofoli s nu ne fie frig, n-am mai simi alte lucruri, cum ar fi strlucirea cristalin a stelelor, sau muzica Aurorei, sau cel mai frumos dintre toate, mtasea razelor de lun mngindu-ne pielea. Merit s-i fie frig ca s simi toate astea. Pot i eu s le simt? Nu. Ai muri dac i-ai scoate blnurile. Stai mbrcat! Ct triesc vrjitoarele, Serafina Pekkala? Farder Coram spune c sute de ani. Da tu nu pari aa btrn. Am trei sute de ani, sau mai mult. Cea mai btrn mam-vrjitoare are aproape o mie de ani. ntr-o zi, Yambe-Akka va veni dup ea. ntr-o zi va

veni i dup mine. Ea e zeia morilor. Vine la tine zmbitoare i drgu, i tu tii c e momentul s mori. Sunt i brbai vrjitori? Sau doar femei? Sunt brbai n slujba noastr, cum e consulul de la Trollesund. i sunt brbai pe care-i alegem amani sau soi. Eti aa de tnr, Lyra, prea tnr ca s nelegi asta, dar o s-i povestesc totui, i o s nelegi mai trziu: brbaii trec prin faa ochilor notri ca fluturii, vieti aparinnd unui sezon trector. i iubim: sunt curajoi, mndri, frumoi, inteligeni, i mor aproape imediat. Mor att de repede nct inimile noastre sunt ncontinuu devastate de durere. Le purtm n pntece copiii, care vor fi vrjitoare dac sunt fete, dac nu, doar oameni. i apoi, ntr-o clipit, se duc, sunt dobori, distrui, pierdui. i fiii notri la fel. Cnd un bieel crete mare, crede c e nemuritor. Mama lui tie c nu-i aa. De fiecare dat e i mai dureros, pn cnd inima i se frnge. Poate atunci vine Yambe-Akka dup tine. E mai btrn dect tundra. Poate c pentru ea vieile vrjitoarelor sunt la fel de scurte cum sunt cele ale brbailor pentru noi. L-ai iubit pe Farder Coram? Da. tie? Nu tiu, da tiu c el te iubete. Cnd m-a salvat era tnr i puternic, mndru i frumos. M-am ndrgostit de el imediat. Mi-a fi schimbat firea, a fi uitat de strlucirea stelelor i de muzica Aurorei, nu a mai fi zburat niciodat a fi renunat la toate astea ntr-o clip, fr s gndesc, ca s fiu nevast de gitan, s triesc ntr-o barc i s-i gtesc, s dorm cu el n acelai pat i s i port n pntec copiii. Dar nu poi s schimbi ceea ce eti, ci doar ceea ce faci. Sunt vrjitoare. El e om. Am stat cu el ndeajuns de mult ca s-i fac un copil N-a spus niciodat! Era feti? O vrjitoare? Nu. Biat, i a murit n timpul marii epidemii de acum patruzeci de ani, boala care a venit din Est. Srmanul copila! A intrat n via i a ieit tremurnd ca un fluture de mai. Mi-a sfiat inima, aa cum se ntmpl mereu. I-a frnt inima i lui Coram. Apoi am fost chemat s m ntorc la familia mea, pentru c Yambe-Akka o luase pe mama i devenisem regina clanului. Aa c am plecat. Trebuia. De-atunci nu l-ai mai vzut pe Farder Coram?

Niciodat. Am auzit de faptele lui, am auzit cum a fost rnit de Skraelingi cu o sgeat otrvit, i i-am trimis ierburi i descntece ca s-l ajut s se fac bine, ns n-am fost destul de puternic s-l vd. Am auzit ct de drmat a fost dup aceea i ct de tare s-a nelepit, ct de multe a citit i a studiat, i am fost mndr de el i de buntatea lui. ns am stat deoparte, cci erau vremuri grele i pentru clanul meu, ne ameninau rzboaie ntre vrjitoare i, n plus, am crezut c m va uita i-i va gsi o nevast din lumea lui N-o s-o fac niciodat, spuse Lyra cu trie. Ar trebui s te duci s-l vezi. Te mai iubete, tiu asta. Dar s-ar ruina de vrsta lui, i n-a vrea s-l fac s simt asta. Poate c s-ar ruina, ns ar trebui s-i trimii un mesaj, mcar att. Asta cred eu. Serafina Pekkala nu spuse nimic o bun bucat de vreme. Pantalaimon se transform ntr-o chir-de-balt i zbur pentru o secund pe ramura ei, pentru a-i arta c poate au fost impertineni. Apoi Lyra spuse: De ce au oamenii daimoni, Serafina Pekkala? Toat lumea ntreab asta, i nimeni nu tie rspunsul. De cnd sunt oamenii pe lume au existat i daimonii. E ceea ce ne face diferii de animale. Mda! Suntem diferii de ele, sigur De exemplu, urii. Ciudai, nu, urii? Crezi c-s ca o persoan, dup care fac deodat ceva att de ciudat sau de feroce nct ai impresia c n-o s-i nelegi niciodat Dar tii ce mi-a zis Iorek, mi-a zis c armura era pentru el ce e daimonul pentru o persoan. E sufletul lui, mi-a zis. Dar i aici sunt diferii, pentru c el i-a fcut singur armura. I-au luat prima armur cnd l-au exilat i a gsit ceva fier ceresc i i-a fcut o armur nou, ca i cum i-ar fi fcut un suflet nou. Noi nu putem s ne facem daimoni. Dup aia, oamenii de la Trollesund lau mbtat cu trie i i-au furat-o, eu am aflat unde era i el i-a luat-o napoi ns ce m ntreb eu e de ce vine la Svalbard? Or s se bat cu el. Ar putea s-l omoare Mi-e drag Iorek. Mi-e aa drag c mi doresc s nu fi venit cu noi. i-a spus cine e el? Doar numele. i Consulul de la Trollesund ni l-a spus. E de vi nobil. E prin. De fapt, dac n-ar fi comis o mare crim, pn acum ar fi fost regele urilor.

Mi-a spus c regele lor se numete Iofur Raknison. Iofur Raknison a devenit rege cnd a fost exilat Iorek Byrnison. Iofur e i el prin, bineneles, altfel n-ar fi fost lsat s conduc, ns are o inteligen omeneasc: face aliane i tratate, nu triete ca urii, n forturi de ghea, ci ntr-un palat nou construit. Vorbete de schimburi de ambasadori cu naiunile oamenilor i de dezvoltarea minelor de foc cu ajutorul oamenilor-ingineri Este foarte subtil i abil. Unii spun c el l-a provocat pe Iorek s fac fapta pentru care a fost exilat, i alii spun c, chiar dac n-a fcut-o, i ncurajeaz pe ceilali s cread c a fcut-o, pentru c i sporete reputaia de ingeniozitate i subtilitate. Dar ce a fcut Iorek? Vezi, un motiv pentru care mi-e drag Iorek este fiindc tatl meu a fcut ce a fcut i a fost pedepsit. Mi se pare c seamn unul cu cellalt. Iorek mi-a spus c a omort un alt urs, ns nu a spus niciodat cum a ajuns pn acolo. Lupta a fost pentru o ursoaic. Masculul pe care l-a omort Iorek nu a dat semnele obinuite de capitulare cnd a devenit clar c Iorek era mai puternic. Cu toat mndria lor, urii recunosc ntotdeauna o for superioar a unui alt urs i i se predau, ns dintr-un motiv necunoscut, ursul acela n-a fcut-o. Unii spun c Iofur Raknison i-a ntunecat minile, sau i-a dat nite ierburi s-l ameeasc. n orice caz, ursul tnr a continuat iar Iorek Byrnison i-a lsat mnia s-l stpneasc. Cazul nu a fost greu de judecat: ar fi trebuit doar s-l rneasc, nu s-l omoare. Deci, altfel ar fi fost rege, spuse Lyra. i eu am auzit cte ceva despre Iofur Raknison de la Profesorul Palmerian de la Jordan, c cic fusese el n Nord i-l ntlnise. Spunea c dac mi-a aduce aminte zicea c fcuse nite mecherii ca s ajung la tron, sau aa ceva Dar tii, Iorek mi-a spus o dat c urii nu pot fi pclii, i mi-a artat c eu nu pot s fac chestia asta. Pare c amndurora li s-a jucat o fest, i lui i ursului celuilalt. Poate c doar urii pot s pcleasc uri, oamenii nu. Numai dac Oamenii de la Trollesund l-au pclit, nu-i aa? Cnd l-au mbtat i i-au furat armura? Cnd urii se poart ca oamenii, poate atunci pot fi i pclii, spuse Serafina Pekkala. Cnd urii se comport ca nite uri, poate c nu pot fi pclii. Niciun urs nu bea n mod normal alcool. Iorek Byrnison a but s uite de ruinea exilului, i doar aa au putut oamenii din Trollesund s-l pcleasc.

A, da, spuse Lyra aprobnd din cap. Era mulumit de ideea aceea. l admira pe Iorek aproape fr limit i era fericit s gseasc confirmarea caracterului su nobil. Eti foarte deteapt, spuse ea. N-a fi tiut asta dac nu mi-ai fi spus. Cred c eti chiar mai deteapt dect doamna Coulter. Zburau n continuare. Lyra mesteca din pastrama de foc pe care o gsise n buzunar. Serafina Pekkala, spuse ea dup o vreme, ce e Praful? Finc mi se pare c toat tevatura asta-i legat de Praf, numa c nimeni nu mi-a zis ce-i aia. Nu tiu, i rspunse Serafina Pekkala. Vrjitoarelor nu le-a psat niciodat de Praf. Tot ce pot s-i spun e c acolo unde-s preoi, acolo o s gseti i teama de Praf. Doamna Coulter nu e preot, bineneles, ns e un agent puternic al Magisteriumului i ea a nfiinat Comitetul de Oblaii i a convins Biserica s plteasc pentru Bolvangar, dovad a interesului pe care l are pentru Praf. Nu putem s nelegem ce simte ea. ns mai sunt i alte lucruri pe care nu le-am neles niciodat. Vedem cum i fac ttarii guri n craniu i stm i ne minunm. Aa c Praful poate s fie ciudat, i ne minunm de el, ns nu despicm firul n patru ca s-l examinm. Las asta n seama Bisericii. Biserica? ntreb Lyra. Ceva i suna cunoscut: i aminti cum vorbea cu Pantalaimon n Fens despre ce ar putea s mite acul alethiometrului, i se gndiser la moara de lumin de pe naltul altar de la Colegiul Gabriel, i cum particulele elementare fceau paletele s se roteasc. Intercesorului i era clar care era legtura dintre particulele elementare i religie. S-ar putea, zise ea, dnd din cap. n Biseric mai totul e secret. Dar mai totul n Biseric e vechi, i Prafu nu-i vechi, dup cum tiu. Oare Lord Asriel mi-ar spune Csc din nou. Mai bine m ntind, i spuse Serafinei Pekkala, c altfel o s-nghe. Mi-a mai fost frig i pe pmnt, da niciodat aa tare. Cre c po s i mor dac se face i mai frig. Atunci ntinde-te i nfoar-te n blnuri. Mda, aa o s fac. Dac tot e s mor, mai bine aici, sus, dect acolo, jos. Cn ne-au pus sub chestia aia ca o sabie mi-am zis c-i gata Amndoi am crezut la fel. A fost dur. ns acum o s m ntind. Trezete-ne i pe noi cnd ajungem, mai spuse i se trnti stngaci pe mormanul de blnuri,

dobort de frigul profund i intens care fcea s-o doar toate mdularele, i se ntinse ct de aproape putu de Roger, care dormea profund. i aa continuar cei patru cltori, adormii n balonul brzdat de ghea, drumul ctre stncile i ghearii, minele de foc i forturile de ghea din Svalbard. Serafina Pekkala strig la aeronaut i el se trezi de ndat, ameit de frig, ns dndu-i seama, dup micrile nacelei, c ceva nu era n regul. Se zguduia slbatic n btaia vntului care sufla cu putere peste balon, iar vrjitoarele care trgeau de funii abia puteau s-o in n loc. Dac-i ddeau drumul, balonul ar fi fost spulberat cu siguran, i dac era s se ia dup ce spunea busola, ar fi fost mturat spre Novaia Zemlea cu aproape o sut de mile pe or. Unde suntem? l auzi Lyra ntrebnd. Era pe jumtate treaz, deranjat de micrile nacelei, i-i era att de frig nct tot corpul i era amorit. Nu putu s aud replica vrjitoarei, ns prin gluga pe jumtate nchis l vzu, n lumina lanternei anbarice, pe Lee Scoresby cum se inea de o parm i cum trgea de o frnghie care ducea chiar n balon. Trase cu putere, ca i cum ceva ar fi opus rezisten i se uit n sus n ntunericul vijelios nainte de a nfur frnghia n jurul unui ru de pe inelul de suspensie. O s dau drumul la un pic de gaz, strig el ctre Serafina Pekkala. O s coborm. Suntem prea sus. Vrjitoarea i strig ceva napoi, ns Lyra nu auzi nici de data asta. Roger se trezea i el; scritul nacelei era de-ajuns s te trezeasc i din somnul cel mai adnc, ca s nu mai vorbim de cum se zguduia i se cltina. Daimonul lui Roger i Pantalaimon se agaser unul de altul ca dou maimuele iar Lyra se concentra s rmn nemicat i s nu sar n sus de fric. Nu-i nica, zise Roger prnd mai vesel dect ea. Cn o s ajungem jos facem focu i ne-nclzim. Am ceva chibrite n buzunar. Le-am terpelit din buctria de la Bolvangar. Balonul cobora, se vede, cci o secund mai trziu fur nvluii de norul gros i ngheat. Bucele i ace de ghea zburau prin nacel, dup care totul se ntunec deodat. Era cea mai deas cea pe care Lyra o vzuse vreodat. Dup un moment sau dou se auzi un alt strigt al Serafinei Pekkala i aeronautul desfcu frnghia de pe ru i o ls s alunece. Frnghia se smuci din minile lui i, chiar peste scrnetul i vuietul i

urletul vntului prin velatur, Lyra auzi sau simi o bufnitur puternic de undeva de mai sus. Lee Scoresby i vzu ochii cscai. E supapa de gaz, strig el. Se prinde de un arc ca s in gazul nuntru. Cnd o trag n jos, iese un pic de gaze pe sus, i noi perdem din lest i ne coborm n jos. Suntem aproape Nu termin, fiindc se ntmpl ceva hidos. O creatur ct o jumtate de om, cu aripi acoperite cu piele, cu gheare ntoarse, se tra pe partea nacelei unde era Lee Scoresby. Avea capul plat, ochii ieii din orbite i o gur ca de broasc, din care se revrsau valuri de putoare abominabil. Pn apuc Lyra s ipe, Iorek Byrnison se ntinse i-i trosni una. Creatura czu din nacel i dispru cu un ipt de groaz. Spurcciuni de stnc, spuse scurt Iorek. n clipa urmtoare apru Serafina Pekkala i se ag de marginea nacelei, turuind: Ne atac spurcciunile de stnc. O s coborm balonul pe pmnt, dup care trebuie s ne aprm. Sunt ns Lyra nu mai auzi restul, cci sunetul se transform ntr-un vuiet violent i sfietor, i totul se nclin ntr-o parte. Apoi, o pal puternic de vnt i izbi pe cei trei oameni nspre latura nacelei unde se afla armura lui Iorek Byrnison. Iorek i cuprinse cu o lab ca s-i in n loc, cci nacela se zglia violent. Serafina Pekkala dispruse. Zgomotul era ngrozitor: peste toate celelalte sunete se auzeau ipetele stridente ale spurcciunilor de stnc, iar Lyra le vedea trecnd n urma lor i le simea mpuiciunea dezgusttoare. Urm o alt smucitur, att de brusc nct i arunc din nou pe toi la podea, iar nacela ncepu s coboare cu o vitez nspimnttoare, rotinduse ntruna. Parc fuseser rupi de balon i cdeau n gol, apoi urm o alt serie de smucituri i trosnete, nacela era aruncat rapid dintr-o parte n alta, ca o minge ntre dou ziduri de piatr. Ultimul lucru pe care Lyra l vzu fu Lee Scoresby, descrcndu-i pistolul cu butoia direct n faa unei spurcciuni de stnc, nchise apoi ochii strns i se ag de blana lui Iorek Byrnison cu o fric teribil. Urlete, ipete stridente, vntul fichiuitor i uiertor, scrnetul nacelei asemntor unui animal chinuit, toate umpleau aerul cu un zgomot hidos.

Dup care veni cea mai mare zdruncintur, i se trezi aruncat cu totul peste bord. Nu mai avea de ce s se in i aerul i era tot scos din plmni. Ateriz ntr-aa o nclceal nct pierdu orice direcie. Faa ei, n gluga legat strns, era plin de pudr i de cristale reci, uscate. Era zpad. Aterizase ntr-un morman de zpad. Se lovise att de ru nct nici nu mai putea s gndeasc. Rmase nemicat cteva secunde nainte s scuipe ncetior zpada din gur, dup care sufl la fel de ncetior, pn cnd i fcu puin spaiu ca s poat respira. Nimic nu prea s-o doar, doar c n-avea aer. ncerc s-i mite cu grij minile, picioarele, braele, tlpile i s-i ridice capul. Vedea foarte puin, pentru c gluga i era nc plin de zpad. Cu o sforare, ca i cum minile i erau de o ton fiecare, se scutur de zpad i i miji ochii afar. Zri o lume gri, n griuri pale i n griuri ntunecate i n negru, n care ghemotoace de cea rtceau precum fantomele. Singurele zgomote pe care le auzea erau ipetele ndeprtate ale spurcciunilor de stnc, mult mai sus, i valurile sprgndu-se de stnci, undeva mai jos. Iorek, strig ea. Vocea i era slab i tremurat, dar ncerc din nou, ns nimeni nu rspunse. Roger, ncerc din nou, cu acelai rezultat. Putea s fie singur pe lume, dar bineneles c nu era aa niciodat. Pantalaimon se strecur afar din hanorac sub form de oricel, ca s-i in companie. Am verificat alethiometrul, spuse el, i totul e n ordine. Nu s-a rupt nimic. Suntem pierdui, Pan! plnse ea. Ai vzut spurcciunile alea? i cum lea mpucat domnu Scoresby? Doamne ajut dac mai coboar i pe-aici Mai bine am cuta nacela, spuse el, poate. Mai bine nu mai strigm, spuse ea. Mai devreme am strigat, da mai bine nu, c dac ne aud Tare-a vrea s tiu unde suntem. S-ar putea s nu ne plac dac am ti, fcu el. Am putea fi la poalele unei stnci, fr nicio putin de a urca, iar spurcciunile de pe vrf s ne vad cnd dispare ceaa. Lyra pipi n jur, dup ce se odihni cteva minute i realiz c aterizase ntr-o scobitur ntre dou stnci acoperite de ghea. Ceaa ngheat acoperea totul, ntr-o parte valurile se izbeau la cinzeci de metri mai jos,

dup cum se auzea i de deasupra nc veneau ipetele ngrozitoare ale spurcciunilor de stnc, dei parc mai slbiser puin ntre timp. Nu vedea mai departe de doi-trei metri n ntunecimea dinainte i nici mcar ochii de bufni ai lui Pantalaimon nu erau de folos. naint cu greu, alunecnd pe stncile aspre, ndeprtndu-se de valuri i apropiindu-se puin de plaj, i nu gsi altceva dect stnci i zpad, fr nicio urm de balon sau ocupanii si. C doar n-au disprut cu toii, opti ea. Pantalaimon se fcuse o felin de prad ceva mai ncolo i se ntorcea cu patru saci grei de nisip rupi, cu nisipul risipit deja ngheat bocn. Balast, spuse Lyra. Sigur l-au aruncat ca s poat zbura din nou nghii cu greu ca s scape de nodul din gt, sau de frica din piept, sau de amndou. O, Doamne, mi-e fric, spuse ea. Sper c n-au pit nimic. Pantalaimon veni n braele ei, n chip de oricel, i se ascunse n glug, unde nu-l putea vedea nimeni. Auzi un zgomot, ceva care zgria stnca, i se ntoarse s vad ce e. Iorek! ns i nghii cuvntul la loc neterminat, cci nu era deloc Iorek. Era un urs strin, nvemntat n armur strlucitoare, pe care roua se transformase n ace de ghea, i cu o pan la coif. Ursul rmase nemicat, la trei metri deprtare, i Lyra gndi c era cu adevrat terminat. Ursul deschise gura i mugi. Un ecou se ntoarse dinspre stnci i strni i mai multe ipete undeva, sus de tot. Din cea mai veni un urs, i nc unul, i nc unul. Lyra sttu pe loc, ncletndu-i pumnii de omule. Urii nu se micar pn cnd unul din ei spuse: Cum te numeti? Lyra. De unde vii? Din cer. ntr-un balon? Da. Vii cu noi. Eti prizonier. Mic-te, hai. Slbit i nspimntat, Lyra ncepu s se mpiedice de stncile dure i alunecoase, mergnd dup urs, ntrebndu-se cum s ias din necaz.

n captivitate Urii o luar pe Lyra n sus pe stnci, unde ceaa era i mai deas dect pe plaj. Strigtele spurcciunilor de stnc i zgomotul valurilor erau tot mai slabe pe msur ce urcau, iar acum singurul sunet era nencetatul ipt al psrilor de mare. Se crau cu greutate, n tcere, peste stnci i peste muni de zpad i, dei Lyra cerceta cu ochii mrii ntunericul din jur ii ciulise urechile ca s prind vreun semn de la prietenii ei, ea putea s fi rmas singura fiin uman de pe Svalbard iar Iorek s fi fost omort. Ursul-sergent nu-i spuse nimic pn cnd ajunser la loc ntins. Acolo se oprir. Dup zgomotul valurilor, Lyra gndi c ajunseser n vrful stncilor i nu ndrzni s-o ia la fug, de team s nu cad peste margine. Uit-te n sus, spuse ursul, pe cnd o adiere de vnt ddu la o parte perdeaua grea de cea. Era puin lumin, n orice caz, ns Lyra se uit i realiz c se gsea n faa unei mari cldiri din piatr. Era la fel de nalt ca cea mai nalt parte a Colegiului Jordan, ns mult mai masiv, i sculptat peste tot cu reprezentri de rzboi, nfindu-i pe uri victorioi i pe skraelingi predndu-se, artndu-i pe ttari nlnuii i muncind ca sclavi n minele de foc, zepeline zburnd din toate prile lumii purtnd daruri i tributuri regelui, Iofur Raknison. Cel puin asta i spunea ursul-sergent c nseamn sculpturile acelea. Trebuia s-l cread pe cuvnt, pentru c fiecare proeminen i fiecare margine a faadei adnc sculptate era ocupat de gte de mare i de mari lupi- de-mare care croncneau, ipau strident i se roteau ntruna deasupra capetelor lor, ale cror excremente acoperiser toat cldirea cu o unsoare groas de un alb murdar. Urii preau c nu vd mizeria i i conduser nuntru prin arcada uria, pe pmntul ngheat, plin de ginaul psrilor. Trecur printr-o o curte interioar, urcar nite trepte nalte i intrar prin nite pori, iar n fiecare loc uri n armur i opreau pe noii venii i le cereau parola. Armura era lustruit i lucitoare i toi aveau coifuri cu pene. Lyra nu se putu abine s nu-l compare pe fiecare urs pe care l vedea cu Iorek Byrnison, i ntotdeauna n avantajul lui. El era mai puternic, mai graios, iar armura lui era una adevrat, colorat de rugin, ptat de snge, ciobit n lupte, i nu

elegant, emailat i decorativ ca cele mai multe pe care le vedea acum n jurul ei. Pe msur ce naintau, temperatura cretea, precum orice altceva n jur. Mirosul din palatul lui Iofur era respingtor: mirosea a grsime rncezit de foc, a balig, a snge, a gunoaie de tot felul. Lyra i dduse jos gluga, s nu-i fie aa cald, ns nu putea s nu strmbe din nas. Spera ca urii s nu poat citi expresiile oamenilor. La fiecare civa metri erau console de fier care susineau lmpi din seu de balen, i nu era uor s ghiceti, nici mcar n umbrele lor plpitoare, ncotro te ndreptai. n final, se oprir n faa unei ui grele din fier. Un urs-gardian mpinse un zvor masiv iar sergentul i ntoarse deodat capul spre Lyra i o mpinse de-a dura peste prag. nainte s se dezmeticeasc, auzi ua zvorndu-se n urma ei. Era tare ntuneric, ns Pantalaimon se fcu licurici i arunc o lumini palid n jurul lor. Erau ntr-o celul ngust, cu pereii iroind de umezeal i cu o banc de piatr drept mobil. n colul cel mai ndeprtat era o grmad de zdrene pe care o lu drept pat, i cam asta era tot ce se vedea. Lyra se aez, cu Pantalaimon pe umr, i cut prin haine alethiometrul. Da tiu c-a avut parte de ceva zdruncintur, Pan, opti ea. Sper c mai merge. Pantalaimon zbur pe ncheietura ei i rmase acolo, strlucind, n timp ce Lyra se concentra. O parte din ea gsea remarcabil c putea s stea acolo, n mijlocul pericolului, i totui s se afunde n calmul de care avea nevoie s citeasc alethiometrul. Era ns o parte att de mare din ea nct cele mai complicate ntrebri se sortau singure n simbolurile ce le alctuiau, la fel de natural precum muchii i micau membrele: abia dac mai avea nevoie s se gndeasc la ele. i ntoarse palmele i gndi ntrebarea: Unde este Iorek? Rspunsul veni pe dat: Cale de-o zi, a fost trt acolo de balon dup ce te-ai prbuit, ns se grbete ntr-aici. i Roger? E cu Iorek. Ce o s fac Iorek? Vrea s ptrund n palat i s te salveze, nfruntnd toate dificultile. Puse alethiometrul deoparte, mai nelinitit dect nainte.

N-o s-l lase, nu-i aa? spuse ea. Sunt prea muli. Tare-a vrea s fiu eu vrjitoare, Pan, aa ai putea s iei i s-l gseti i s iei mesaje i am putea face un plan bun Dup care trase sperietura vieii. O voce de brbat vorbi n ntuneric la un metru i ceva mai ncolo i spuse: Cine eti? Sri n picioare cu un strigt de alarm. Pantalaimon se fcu de ndat liliac, ipnd strident, i zbur n jurul ei, n timp ce ea se lipi cu spatele de perete. E? E? spuse din nou brbatul. Cine-i acolo? Vorbete! Vorbete! F-te la loc licurici, Pan, spuse ea tremurnd. Dar nu te duce prea aproape. Micul punct de lumin dans prin aer i flutur n jurul capului vorbitorului. i, la urma urmei nu era o grmad de zdrene: era un brbat cu barba crunt legat n lanuri de perete, ai crui ochi sclipir n licrirea lui Pantalaimon i al crui pr zdrenros i cdea peste umeri. Daimonul lui, un arpe jigrit, i edea n poal, scondu-i din cnd n cnd limba, cnd Pantalaimon zbura mai aproape. Cum te numeti? ntreb ea. Jotham Santelia, rspunse el. Sunt Profesorul Regius de Cosmologie la Universitatea din Gloucester. Cine eti? Lyra Belacqua. Pentru ce te-au nchis? Maliie i gelozie De unde vii? E? De la Colegiul Jordan, spuse ea. Ce? Oxford? Da. Mai e ticlosul la de Trelawney acolo? E? Profesorul Palmerian? Da, zise ea. Mai e, pentru numele lui Dumnezeu! E? Trebuiau s-l foreze s-i dea demisia de mult. Plagiator duplicitar! Filfizon! Lyra scoase un sunet neutru. i-a mai publicat lucrarea despre fotonii razelor gama? spuse Profesorul, mpingndu-i faa nspre Lyra. Ea se ddu napoi.

Nu tiu, rspunse ea i apoi, din obinuin, invent nu, continu ea. mi amintesc acum. Spunea c trebuie s mai verifice nite cifre. i spunea c vrea s scrie i despre Praf. Asta-i. Ticlosul! Houl! Escrocul! Haimanaua! strig btrnul i se cutremur att de violent, nct Lyrei i se fcu team c o s-l apuce o criz. Daimonul i alunec letargic din poal, n vreme ce Profesorul se btea cu pumnii n picioare. Picturi de saliv i zburau din gur. Mda, spuse Lyra, ntotdeauna m-am gndit c e ho. i haimana, i toate alea. C era puin probabil ca o feti murdar i nepieptnat s apar n celula lui i s-l cunoasc exact pe omul care-i popula obsesiile, asta nu mai remarc Profesorul Regius. Era nebun, fr ndoial, srmanul btrn, ns putea deine cteva frme de informaii care i-ar fi fost de folos Lyrei. Se aez cu grij lng el, nu prea aproape ca s nu se ating de ea, ns destul de aproape ca luminia lui Pantalaimon s-l dezvluie clar. Profesorul Trelawney se luda mai ales c-l tia tare bine pe regele urilor, spuse ea. Se luda! E? E? Sigur c se laud! Nu-i dect un papioi! i, i, i un pirat! Nici mcar o frm de cercetare original care s-i poarte numele! Totu-i furat de la oameni mai buni! Da, asta aa-i, spuse Lyra cu sinceritate. i cnd face ceva singur, nimerete greit. Da! Da! Absolut! Nu tu talent, nu tu imaginaie, o fraud din cap pn n picioare! Adic, de exemplu, spuse Lyra, sunt sigur c tii mai multe despre uri dect el. Urii, exclam btrnul, ha! A putea s scriu un tratat despre ei! D-aia m-au i nchis, tii? Pentru ce? tiu prea multe despre ei, i n-ar ndrzni s m omoare. N-ar ndrzni pe ct i-ar dori. tiu, i dai seama. Am prieteni. Da! Prieteni influeni. Mda, zise Lyra. i pun pariu c ai fi un profesor minunat, continu ea. Cu atta tiin i experien ct ai. Chiar i n adncurile nebuniei, btrnului i se trezi puin bruma de bun sim i se uit la ea tios, ca i cum ar fi bnuit-o de sarcasm. ns Lyra

avusese de-a face cu nvai suspicioi i suprcioi toat viaa ei, i se uit la el cu atta admiraie sincer nct el se liniti. Profesor, repet el, profesor Da, a putea s fiu profesor. Dai-mi elevul potrivit i o s-i aprind scnteia cunoaterii! Da, i cunotinele tale n-ar trebui s dispar pur i simplu, spuse Lyra ncurajator. Ar trebui s fie duse mai departe, ca oamenii s-i aminteasc de tine. Da, ncuviin el serios. Prinzi foarte repede, copil. Cum te numeti? Lyra, i spuse din nou. Ai putea s m nvei despre uri? Uri spuse el cu nencredere. Chiar a vrea s tiu despre cosmologie i despre Praf, i toate astea, numai c nu sunt prea deteapt pentru ele. Ai nevoie de studeni cu adevrat detepi pentru asta. ns a putea nva cte ceva despre uri. Ai putea s-mi predai despre ei, cu siguran. i am putea s facem exerciii i dup aia s trecem la Praf, poate. El ncuviin din nou. Da, spuse el, da, cred c ai dreptate. Exist o coresponden ntre microcosmos i macrocosmos! Stelele au via, copila mea. tiai? Totul n univers are via i sunt i scopuri mree pe deasupra. Universul este plin de intenii, tii. Totul se ntmpl cu un scop. Scopul tu e s-mi aduci aminte de asta. Foarte bine, foarte bine n disperarea mea uitasem. Foarte bine! Excelent, copila mea! Deci l-ai vzut pe rege? Pe Iofur Raknison? Da. O, da. Am venit aici la invitaia lui, tii. Voia s nfiineze o universitate. Urma s m fac Vice-Cancelar. Asta chiar ar fi o eap n coasta Societii Arctice Regale, e? E? i ticlosul la de Trelawney! Ha! Ce s-a ntmplat? Am fost trdat de oameni de nimic. Trelawney printre ei, desigur. Era aici, tii. Pe Svalbard. A rspndit minciuni i calomnii despre diplomele mele. Calomnie! Infamie! Cine a descoperit ultima demonstraie a ipotezei Barnard-Stokes, e? E? Da, Santelia, iat cine. Trelawney n-a putut s suporte. A scuipat minciuni printre dini. Iofur Raknison m-a aruncat aici. O s ies eu ntr-o zi, ai s vezi. O s fiu Vice-Cancelar, oh, da. Trelawney o s se trasc n genunchi i o s-mi cear iertare! Las s m denigreze Comitetul Publicaiilor Societii Arctice Regale! Ha! O s-i demasc pe toi!

Ndjduiesc c Iorek Byrnison o s te cread, cnd s-o ntoarce, spuse Lyra. Iorek Byrnison? N-are rost s-l mai ateptm. N-o s se ntoarc niciodat. E pe drum. Atunci o s-l omoare. El nu-i urs, tii. El e un proscris. Ca mine. Degradat, tii. N-are dreptul la niciun privilegiu de-al urilor. S zicem c Iorek Byrnison vine, totui, spuse Lyra. Dac l-ar provoca pe Iofur Raknison la duel Oh, ei n-ar permite aa ceva, spuse Profesorul cu hotrre. Iofur nu s-ar cobor niciodat pn-ntr-att nct s recunoasc dreptul lui Iorek Byrnison de a se lupta cu el. N-are niciun drept. Iorek ar putea foarte bine s fie acum i foc, sau mors, nu urs. Sau mai ru: Ttar sau Skraeling. Nu s-ar lupta cu el onorabil, ca i cu un urs. L-ar ucide cu arunctoare de flcri nainte s se apropie. Nicio speran. Fr mil. O, spuse Lyra cu disperarea n suflet. i ceilali prizonieri ai urilor? tii unde-i in? Ali prizonieri? Cum ar fi Lordul Asriel. Deodat, Profesorul se schimb cu totul. Se ghemui i se fcu mic de tot, lipindu-se de perete, i ncepu s dea din cap a avertisment: t! Taci! O s te-aud! opti el. De ce nu trebuie s amintesc de Lordul Asriel? Interzis! Foarte periculos! Iofur Raknison nu va permite s-i fie rostit numele! De ce? spuse Lyra, apropiindu-se n oapt, ca s nu-l sperie. Comitetul de Oblaii i-a dat sarcina special lui Iofur s-l in prizonier pe Lordul Asriel, opti la rndul su btrnul. Doamna Coulter nsi a venit pn aici s vorbeasc cu Iofur i i-a oferit tot soiul de recompense ca s-l in pe Lordul Asriel deoparte. tiu asta, tii, pentru c eram la vremea aceea n graiile lui Iofur. M-am ntlnit cu doamna Coulter! Da. Am avut o lung conversaie cu ea. Iofur era prostit cu totul de ea. Nu se putea abine s nu vorbeasc despre ea. Ar face totul pentru ea. Dac ea dorete ca Lordul Asriel s stea la sute de mile deprtare, aa va fi. Orice pentru doamna Coulter, orice. O s dea numele ei capitalei, tiai? Deci nu las pe nimeni s-l vad pe Lordul Asriel?

Nu! Niciodat! Dar i e i fric de Lordul Asriel, tii. Iofur joac un joc dificil, ns e detept. A fcut ce voiau amndoi. L-a inut pe Lordul Asriel izolat, s-o mulumeasc pe doamna Coulter i l-a lsat pe Lordul Asriel s primeasc orice echipament dorete, ca s-i fac i lui pe plac. Echilibrul sta n-o s dureze. E instabil. S mulumeti ambele pri. E? Situaia o s se prbueasc destul de curnd. tiu bine lucrurile astea. Chiar? spuse Lyra cu mintea n alt parte, gndindu-se furioas la ceea ce btrnul tocmai spusese. Da. Limba daimonului meu poate gusta probabilitile, tii. Da, i daimonul meu la fel. Cnd ne dau de mncare, Profesore? Mncare?? Trebuie s ne dea ceva de mncare o dat i-o dat, altfel o s murim de foame. i mai sunt i nite oase pe jos. Sper c sunt oase de foc, nu? Foc Nu tiu. Poate. Lyra se ridic i pipi drumul ctre u. Evident, nu exista niciun mner, nicio gaur a cheii iar ua se nchidea att de bine i sus i jos nct nu se vedea nicio lumin, i lipi urechea de ea, ns nu auzi nimic. n spatele ei, btrnul mormi ceva n barb i se ntoarse obosit pe cealalt parte. Lyra auzi zdrngnitul lanului i, imediat dup aceea l auzi sforind. Pipi din nou drumul ctre banc. Pantalaimon, obosit s tot fac lumin, se transformase n liliac, ceea ce i se potrivea foarte bine: zbura de jur mprejur scond ipete nfundate, n timp ce Lyra sttea aezat i-i rodea o unghie. Dintr-o dat, fr niciun avertisment, i aminti despre ce vorbea Profesorul Palmerian n Camera de Odihn, cu atta vreme n urm. Un gnd n-o lsa n pace de cnd Iorek Byrnison i menionase pentru prima dat numele lui Iofur, i acum revenea: ceea ce-i dorea Iofur Raknison mai mult dect orice, spusese Profesorul Trelawney, era un daimon. Bineneles, nu pricepuse ce voia el s zic; n loc s spun cuvntul n englez, el folosise cuvntul panserbrn, aa c nu i dduse seama c vorbea despre uri i ea habar n-avea c Iofur Raknison nu-i om. Un om ar fi avut, oricum, un daimon, aa c n-avea nicio noim. Acum, ns, era clar. Tot ce auzise despre regele-urs ducea n acelai loc: puternicul Iofur Raknison nu dorea altceva dect s fie om, cu un daimon al lui.

Pe cnd se gndea la toate acestea, i veni n minte un plan: un mod de a-l face pe Iofur Raknison s fac ceea ce, n mod normal, n-ar fi fcut niciodat, un mod de a-i reda lui Iorek Byrnison tronul care-i revenea de drept, n cele din urm un mod de a ajunge la locul n care-l duseser pe Lordul Asriel, i de a-i da alethiometrul. Ideea plutea i plpia delicat, ca un balon de spun, i nu ndrzni nici mcar s se uite direct la ea, s nu se sparg. tia, totui, care e felul de-a fi al ideilor, aa c o ls s plpie i se uit n alt parte, gndindu-se la altceva. Aproape aipise cnd zvorul fu tras i ua se deschise. Lumina nvli nuntru iar Lyra sri direct n picioare, cu Pantalaimon ascuns n buzunar. De ndat ce ursul-gardian se aplec s apuce halca de carne de foc i s-o arunce nuntru, Lyra ajunse lng el, i-i spuse: Du-m la Iofur Raknison. O s dai de belea dac nu m duci. E foarte urgent. Ursul arunc halca din flci i se uit n sus. Nu era uor s citeti expresia unui urs, ns prea nervos. E vorba de Iorek Byrnison, spuse ea repede. tiu ceva despre el, iar regele trebuie s afle. Spune-mi ce e i o s-i transmit mesajul, spuse ursul. N-ar fi corect ca altcineva s afle naintea regelui, spuse ea. mi pare ru, nu vreau s fiu nepoliticoas, ns vezi, e o regul care spune c regele trebuie s afle primul. Poate c ursul era ncet la minte. n orice caz, fcu o pauz, dup care arunc bucata de carne n celul i abia apoi spuse: Foarte bine. Vino cu mine. O scoase la aer, i ea i fu recunosctoare. Ceaa se ridicase i stelele sclipeau deasupra zidurilor nalte ale curii. Gardianul o ncredin unui alt urs, care veni s-i vorbeasc. Nu poi s-l vezi pe Iofur Raknison cnd vrei tu, spuse el. Trebuie s atepi pn vrea el s te primeasc. Dar ce vreau eu s-i spun e urgent, spuse ea. E despre Iorek Byrnison. Sunt sigur c Maiestatea Sa ar vrea s afle, ns n acelai timp nu pot s spun nimnui altcuiva, nu nelegei? N-ar fi politicos. S-ar supra tare de tot dac n-am fi politicoi.

Ceea ce tocmai spusese pru s aib destul greutate nct s-l dezorienteze pe urs i s-l reduc la tcere. Lyra era sigur c felul n care vedea lucrurile era corect: Iofur Raknison introducea att de multe reguli noi nct niciunul din uri nu era sigur nc de felul n care ar fi trebuit s se poarte, iar ea putea exploata aceast nesiguran pentru a ajunge la Iofur. Aa c ursul se retrase s se consulte cu ursul de mai sus, i, ntr-un trziu, Lyra fu condus din nou n Palat, ns la Statul Major de data asta. Nu era mai curat i, de fapt, aerul era i mai greu de respirat dect n celul, fiindc toate duhorile naturale fuseser acoperite cu un strat gros de parfum greos. Fu lsat s atepte pe coridor, apoi ntr-o anticamer, apoi lng o u mare, n timp ce urii discutau i se certau i alergau de colo-colo. Avu timp s analizeze decoraiunile absolut ridicole: pereii erau plini de stucaturi din ghips aurit, care se dezlipeau deja sau se frmiau de atta umezeal iar covoarele nflorate erau mbcsite de jeg. n final, ua cea mare se deschise din interior. O explozie de lumin de la o jumtate de duzin de candelabre, un covor de un rou aprins i tone de parfum greos plutind n aer, feele unei duzini de uri, ba poate chiar mai mult, toi uitndu-se la ea, niciunul n armur ns fiecare cu cte un element decorativ: un lan de aur, o plrie din pene purpurii, o earf violet. n mod curios, camera era ocupat i de psri; chire-de-balt i mari lupi-de-mare se cocoau pe cornia de ghips i se npusteau apoi n jos pentru a nfca buci de pete care le czuser din cuiburile din candelabru. Pe un piedestal la captul ndeprtat al camerei se nla un tron impuntor. Era fcut din granit, ca s par puternic i masiv, ns, ca multe alte lucruri din palatul lui Iofur, era decorat cu festoane i pampoane de ghips superelaborate care artau ca nite zorzoane mpodobind vrful unui munte. Pe tron edea cel mai mare urs pe care-l vzuse vreodat. Iofur Raknison era chiar mai nalt i mai masiv dect Iorek, iar faa i era mult mai mobil i mai expresiv, cu un soi de aer uman pe care nu-l vzuse niciodat la Iorek. Cnd Iofur se uit la ea i se pru c vede privirea unui brbat, genul de brbat pe care l ntlnise la doamna Coulter, un politician abil, obinuit cu puterea. Purta un lan gros de aur n jurul gtului, cu o piatr preioas masiv atrnnd de el iar ghearele cam de doisprezece centimetri lungime erau acoperite cu foi de aur. Efectul era de putere enorm, de

energie i de ndemnare. Era ndeajuns de mare ca s poarte excesul absurd de decoraiuni; pe el nu prea ridicol ci barbar i magnific. Se ddu un pas napoi de fric. Deodat, ideea ei pru prea plpnd ca s poat fi exprimat n cuvinte. ns se apropie puin, cci trebuia s-o fac, i apoi vzu c Iofur inea ceva pe genunchi, cum ar fi inut un om o pisic n poal sau un daimon. Era o ppu mare din paie, un manechin cu o fa stupid i inexpresiv de om. Era mbrcat aa cum s-ar fi mbrcat doamna Coulter i semna de departe cu ea. Se prefcea c are un daimon. Atunci Lyra tiu c e n siguran. Se apropie de tron i se nclin foarte adnc, cu Pantalaimon foarte tcut i cuminte n buzunar. Omagiile noastre, mare Rege, spuse ea calm. De fapt, omagiile mele, nu ale lui. Nu ale cui? ntreb el cu o voce mai subire dect i-ar fi imaginat ea, ns plin de tonuri expresive i de subtilitate. Cnd vorbi, flutur o lab prin faa gurii, ca s alunge mutele care se adunaser n zon. Ale lui Iorek Byrnison, Maiestatea Voastr, spuse ea. Am ceva foarte important i secret s v spun, aa c ar trebui s discutm ntre patru ochi, credei-m. Ceva despre Iorek Byrnison? Se apropie de el, pind cu grij pe podeaua plin de gina i alungnd mutele care-i bziau pe lng fa. Ceva despre daimoni, spuse ea, astfel nct doar el s aud. Expresia lui se schimb. Nu nelegea ce vrea s nsemne, ns fr ndoial era extrem de interesat. Deodat, se prvli de pe tron, fcnd-o s sar n lturi, le ordon ceva celorlali uri. Cu toii i plecar capetele i se ndreptar cu spatele spre u. Psrile, care se ridicaser n stol la urletul lui, croncnir i se rotir peste capetele lor nainte de a se ntoarce la cuiburi. Cnd sala tronului se goli iar Iofur Raknison i cu Lyra rmaser singuri, el se ntoarse nerbdtor ctre ea. Ei bine? ntreb el. Spune-mi cine eti. Ce poi s-mi spui despre daimoni? Eu sunt un daimon, Maiestate, spuse ea. El se opri n loc.

Al cui? ntreb el. Al lui Iorek Byrnison, rspunse ea. Era cel mai periculos lucru pe care l spusese vreodat. Vedea destul de clar c doar uimirea lui fr margini l opri s o omoare pe loc. Ea continu imediat: V rog, Maiestate, lsai-m s v spun mai nti, nainte s m lovii. Am venit aici pe riscul meu, dup cum vedei, i nu pot s fac nimic care s v rneasc. De fapt, vreau s v ajut, de aceea am venit. Iorek Byrnison a fost primul urs care a primit un daimon, ns voi ar fi trebuit s fii primul. A vrea, mai degrab, s fiu daimonul vostru, dect al lui, de aceea am venit. Cum? spuse el dintr-o suflare. Cum a primit un urs un daimon? i de ce el? i cum se face c eti att de departe de el? Mutele plecau din gura lui ca nite cuvinte mrunte. Asta-i uor. Pot s m ndeprtez de el pentru c sunt ca un daimon de vrjitoare. tii c ei se pot ndeprta sute de mile de oamenii lor? Aa i cu mine. Ct despre cum m-a primit pe mine daimon, asta s-a ntmplat la Bolvangar. Ai auzit de Bolvangar, cci doamna Coulter sigur v-a povestit despre el, ns probabil c nu v-a spus chiar tot ce se ntmpl acolo. Taie rspunse el. Da, taie, asta-i o parte, intercizia. ns fac i tot felul de alte lucruri, cum ar fi s produc daimoni artificiali. i experimente pe animale. Cnd Iorek Byrnison a auzit chestia asta s-a oferit voluntar pentru un experiment ca s vad dac puteau s-i fac un daimon, i au reuit. Eu sunt daimonul. M cheam Lyra. Aa cum oamenii au daimoni sub form de animale, tot aa, cnd un urs are un daimon, va lua form uman. Eu sunt daimonul lui. Pot s-i citesc gndurile i tiu exact ce face i unde este i Unde este acum? Spre Svalbard. Vine ncoace ct de repede poate. De ce? Ce vrea? Trebuie c e nebun! O s-l facem frme! Pe mine m vrea. Vine s m recupereze. Dar eu nu vreau s fiu daimonul lui, Iofur Raknison. Vreau s fiu daimonul vostru. Pentru c odat ce au vzut ct de puternic este un urs care are daimon, oamenii din Bolvangar au decis s nu mai repete niciodat experimentul. Iorek Byrnison urma s fie singurul urs care a avut vreodat un daimon. Iar dac

l ajut, ar putea s conduc toi urii mpotriva voastr. De aceea a venit la Svalbard. Ursul-rege url de furie. Url att de tare nct cristalele din candelabru ncepur s sune, toate psrile din marea sal ncepur s ipe iar Lyrei i iuiau deja urechile. Dar nu pierdu ocazia. De aceea suntei cel mai bun, i spuse ea lui Iofur Raknison, fiindc suntei plin de pasiune i pe ct de puternic, pe att de detept. ns a trebuit s-l prsesc i s vin s v spun, pentru c nu vreau ca el s fie conductorul urilor. Conducerea trebuie s v aparin. i exist o cale s m desprindei de el i s m facei daimonul vostru, ns nu o s tii care e aceea dac nu v-o spun eu i s-ar putea s alegei metoda obinuit pentru doborrea urilor ca el, proscrii, adic s nu v batei cu el ci s-l ucidei cu arunctoarele de flcri sau altfel. i dac facei treaba asta, o s m sting ca o lumnare i o s mor odat cu el. Dar tu cum se poate Pot s devin daimonul vostru, spuse ea, ns doar dac l nvingei pe Iorek Byrnison ntr-o lupt dreapt. Apoi, puterea lui o s vin la voi i mintea mea se va contopi cu a voastr i vom deveni o singur persoan, gndindu-ne gndurile unul celuilalt. i-apoi vei putea s m trimitei la mile deprtare s spionez pentru voi, sau s m inei lng voi, cum dorii. i v-a ajuta s conducei urii spre capturarea Bolvangarului, dac dorii, i s-i facei s creeze mai muli daimoni pentru urii votri favorii, sau dac ai vrea s fii singurul urs care s aib un daimon am putea distruge Bolvangarul pentru totdeauna. Am putea face orice, Iofur Raknison, voi i cu mine, mpreun! n tot timpul sta l inuse pe Pantalaimon n buzunar cu o mn tremurtoare. El sttea ct de nemicat putea, n cea mai mic form de oricel la care se gndise vreodat. Iofur Raknison se plimba n sus i n jos cu un aer de impacien exploziv. Lupt dreapt? ntreba el. Eu? S lupt cu Iorek Byrnison? Imposibil! E un proscris! Cum se poate? Cum s lupt cu el? Numai aa se poate? E singura cale, spuse Lyra, dorindu-i n sinea ei s nu fie, cci Iofur Raknison prea, cu fiecare secund ce trecea, mai mare i mai fioros. Ct i era de drag Iorek i ct de mult ncredere avea n el, nu putea s cread cu adevrat c ar dobor vreodat acest gigant printre ali uri gigani. ns era

singura speran pe care o aveau. S fii dobort de la distan de arunctoarele de flcri nu lsa loc de nicio speran. Iofur Raknison se ntoarse brusc. Dovedete-mi! spuse el. Dovedete-mi c eti daimon! Prea bine, spuse ea. Pot s fac asta uor. Pot s aflu ceva ce doar voi tii, nimeni altcineva, ceva ce doar un daimon ar putea s afle. Atunci spune-mi care-i prima fiin pe care am omort-o. Va trebui s merg ntr-o ncpere i s fiu singur ca s fac asta, spuse ea. Cnd voi fi daimonul vostru vei putea vedea cum fac, ns pn atunci trebuie s rmn secret. Este o anticamer naintea acestei camere. Mergi acolo i iei cnd vei ti rspunsul. Lyra deschise ua i se trezi ntr-o camer luminat de o singur tor, fr alt mobil dect o vitrin de mahon care coninea cteva ornamente oxidate de argint. Scoase alethiometrul i ntreb: Unde este Iorek acum? La patru ore deprtare i se grbete din ce n ce mai tare. Cum pot s-i spun ce-am fcut? Trebuie s ai ncredere n el. Se gndi cu ngrijorare ct de obosit va fi. ns apoi i ddu seama c nu fcea ceea ce alethiometrul tocmai i spusese: nu avea ncredere n el. Ls gndul acela la o parte i puse ntrebarea pe care o dorea Iofur Raknison. Care a fost prima fiin pe care o omorse prima data? Rspunsul veni pe dat: tatl lui Iofur. ntreb mai departe, i afl c Iofur fusese singur pe ghear ca tnr urs, n prima lui expediie de vntoare i dduse peste un urs solitar. Se certaser i se luptaser iar Iofur l omorse. Cnd afl mai trziu c era propriul lui tat (fiindc urii erau crescui de mamele lor i rareori i vedeau taii) ascunse adevrul. Nimeni nu tia despre ce se ntmplase n afar de Iofur. Lyra puse alethiometrul deoparte i se ntreb cum s-i spun ce aflase. Flateaz-l! opti Pantalaimon. Asta-i tot ce vrea. Aa c Lyra deschise ua i l gsi pe Iofur Raknison ateptnd-o, cu o expresie de triumf, viclenie, aprehensiune i lcomie. Ei bine? ngenunche naintea lui i i nclin capul pn cnd i atinse laba stng din fa, cea mai puternic, fiindc urii erau stngaci.

V cer iertare, Iofur Raknison! spuse ea. Nu tiam c eti att de puternic i de mre. Ce-i asta? Rspunde-mi la ntrebare! Prima fiin pe care ai ucis-o a fost propriul vostru tat. Cred c suntei un nou zeu, Iofur Raknison. Cu siguran. Doar un zeu ar fi avut puterea s fac asta. tii! Vezi! Da, pentru c sunt daimon, aa cum am spus. Mai spune-mi ceva. Ce mi-a promis Lady Coulter cnd a fost aici? Din nou Lyra intr n camera goal i consult alethiometrul nainte de a se ntoarce cu rspunsul. V-a promis c o s-l fac pe Magisterium-ul din Geneva s fie de acord s fii botezat cretinete, chiar dac pe atunci nu aveai un daimon. Ei bine, mi-e team c nu a fcut asta, Iofur Raknison, i sincer vorbind nu cred c ar fi vreodat de acord dac n-ai avea un daimon. Cred c ea tia asta i nu v-a spus adevrul. ns, n orice caz, cnd o s m primii daimon ai putea s fii botezat dac ai vrea, fiindc nimeni n-ar mai avea ce s spun. Ai putea cere lucrul sta i ei n-ar putea s v refuze. Da Adevrat. Chiar asta a spus. Adevrat, fiecare cuvnt. i m-a nelat? Am crezut n ea i ea m-a nelat? Da, v-a nelat. ns ea nu mai conteaz de-acum. Scuzai-m, Iofur Raknison. Sper c nu v suprai c v spun, ns Iorek Byrnison e doar la patru ore deprtare aa c mai bine ai ordona grzilor s nu-l atace, aa cum ar face n mod normal. Dac v vei lupta cu el pentru mine va trebui s-l lsai s intre n Palat. Da i poate, atunci cnd vine, ar fi bine s m prefac c sunt nc daimonul lui i s-i spun c m-am rtcit, sau aa ceva. Nu-i va da seama. M voi preface. O s spunei celorlali uri c sunt daimonul lui Iorek i c voi fi al vostru dup ce l vei nvinge? Nu tiu Ce ar trebui s fac? Nu cred c ar trebui s menionai asta nc. De ndat ce vom fi mpreun, voi i cu mine, putem gndi ce-i mai bine de fcut i s decidem atunci. Acum trebuie s explicai celorlali uri de ce o s-l lsai pe Iorek s se lupte cu voi ca un urs n toate drepturile, chiar dac e proscris. Pentru c nu vor nelege i va trebui s gsim un motiv pentru asta. Vreau s spun

c o s fac ce le vei spune, oricum, ns dac neleg motivul v vor admira i mai tare. Da. i atunci ce ar trebui s le spunem? S le spunem Spunei-le c pentru a face regatul i mai sigur l-ai chemat pe Iorek Byrnison aici, s v luptai, iar nvingtorul va conduce urii pentru totdeauna. Vedei, dac i facei s cread c a fost ideea voastr ca el s vin, i nu a lui, ei vor fi cu adevrat impresionai. Vor crede c avei puterea s-l chemai aici de departe. Vor crede c putei face orice. Da Marele urs era neajutorat. Lyra gsea c puterea asupra lui era de-a dreptul mbttoare i, dac Pantalaimon n-ar fi ciupit-o brusc de mn s-i aminteasc de pericolul n care se aflau cu toii, i-ar fi pierdut cu totul simul proporiilor. i reveni ns i pi napoi cu modestie, privind i ateptnd n timp ce urii, sub comanda exaltat a lui Iofur, pregteau cmpul de btlie pentru Iorek Byrnison. ntre timp, Iorek, netiind nimic din toate acestea, se apropia din ce n ce mai repede de ceea ce ea i-ar fi dorit s-i poat spune c este o lupt pentru viaa lui. Pn la moarte Luptele ntre uri erau obinuite i erau prilejul unui adevrat ritual. Pentru c era un lucru rar ca un urs s omoare un alt urs, totui, i atunci cnd se ntmpla era mai degrab un accident, sau se datora faptului c un urs nu nelesese semnalele celuilalt, aa cum a fost cazul lui Iorek Byrnison. Cazurile de crim propriu-zis, aa cum se ntmplase cu Iofur care-i omorse tatl, erau i mai rare. Uneori, ns, apreau ocazii n care singurul mod de a rezolva o disput era lupta pn la moarte. i pentru asta se prescria un ntreg ceremonial. De ndat ce Iofur anun c Iorek Byrnison era pe drum i c va avea loc o btlie, cmpul de btaie fu mturat i nivelat iar armurierii venir de la minele de foc pentru a verifica armura lui Iofur. Era examinat fiecare cresttur, erau testate toate legturile iar plcile erau lefuite cu cel mai fin nisip. Ghearele primir i ele o la fel de mare atenie. Spoiala aurie fu dat jos i fiecare unghie de doisprezece centimetri lungime fu ascuit i pilit

pn cnd vrful devenea o arm mortal n sine. Lyra privea i i se fcea din ce n ce mai ru la stomac, pentru c Iorek Byrnison nu avea parte de aa o atenie. La ora aceea probabil c se fceau aproape douzeci i patru de ore de cnd mrluia pe ghea fr ncetare i fr niciun fel de hran. Poate c fusese rnit n cdere. i ea l vrse n btlia asta fr ca el s tie. La un moment dat, dup ce Iofur Raknison i test ascuiul ghearelor pe o mors proaspt ucis, jupuindu-i pielea ca pe hrtie, i puterea loviturilor lui distrugtoare pe craniul morsei (din dou lovituri easta se crpase ca o coaj de ou), Lyra trebui s-i cear scuze de la Iofur i s se ascund ntr-un col ca s poat plnge de fric. Chiar i Pantalaimon, care n mod normal putea s-o nveseleasc, nu mai putu spune nimic ncurajator. Tot ce mai putea ea s fac era s consulte alethiometrul: e la o or deprtare, i spuse, i, din nou, trebuie s aib ncredere n el. i (asta era mai greu de descifrat), Lyra se gndi chiar c o dojenise fiindc pusese aceeai ntrebare de dou ori. Zvonul se rspndise deja printre uri i toate laturile cmpului de btaie erau extrem de aglomerate. Urii de rang nalt aveau cele mai bune locuri i un separeu special era dedicat ursoaicelor, printre care, bineneles, nevestele lui Iofur. Lyra era extrem de curioas s afle cum sunt ursoaicele, pentru c tia att de puin despre ele, ns nu mai era vreme s-i pun astfel de ntrebri. Alese s stea n apropierea lui Iofur Raknison i s priveasc cum urii-curteni din jurul su i etalau gradele n faa urilor obinuii de mai ncolo. ncerc s ghiceasc semnificaia diferitelor pene, insigne i simboluri pe care toi le purtau. Unii din urii cu gradul cel mai nalt, observ ea, purtau cu ei ppui care semnau cu daimonul-dinzdrene al lui Iofur, ncercnd probabil s-l lingueasc astfel, imitnd moda pe care el o lansase. Observ cu ncntare sardonic cum, atunci cnd vzur c Iofur i aruncase ppua de paie, nu mai tiur ce s fac cu ale lor. S le arunce? Czuser oare n dizgraie? Cum oare s se poarte? ncepea s neleag c asta era atitudinea predominant la curte. Nu erau siguri ce anume erau de fapt. Nu erau ca Iorek Byrnison, puri i absolut siguri, ci purtau cu ei un mare i constant semn de ntrebare, uitndu-se unii la alii i la Iofur. Apoi se uitar i la ea, cu o curiozitate vdit. Rmase cu modestie lng Iofur i nu spuse nimic, lsnd ochii n jos ori de cte ori un urs se uita la ea.

Ceaa se ridicase deja i aerul era curat. Ca din ntmplare, scurta ridicare a ntunericului spre amiaz coincise cu momentul n care Lyra gndi c Iorek urma s soseasc. Sttea tremurnd pe o mic ridictur de zpad bttorit la marginea cmpului de btaie i se uita n sus spre cerul slab luminat, dorindu-i din toat inima s zreasc un stol de forme negre, elegante i zdrenuite care s vin s-o ia de acolo. Sau s vad oraul ascuns al Aurorei, unde ar putea s se plimbe fr team de-a lungul marilor bulevarde, n plin soare. Sau s vad braele largi ale lui Ma Costa, s simt aromele mbietoare de carne i de buctrie care te nconjurau n prezena ei Se trezi plngnd. Lacrimile i ngheau aproape n secunda n care se formau, i le terse cu mare greutate. i mai era i team. Urii, care nu plngeau, nu nelegeau ce i se ntmpla: era un proces tipic omenesc, fr rost. i, bineneles c Pantalaimon nu putea s-o consoleze aa cum ar fi fcut-o n mod normal, dei ea l inea strns n buzunar iar el, n form de oricel, i mngia degetele. n spatele ei, fierarii fceau ultimele aranjamente la armura lui Iofur Raknison. El se ridic n picioare ca un imens turn de metal, strlucind n oel lustruit, plcile fin lucrate fiind legate cu srmulie de aur. Coiful i apra partea de sus a capului ntr-o carapace lucitoare gri-argintie, cu deschizturi adnci pentru ochi iar partea de jos a corpului era protejat de o cma strmt de zale. Doar cnd vzu toate acestea Lyra i ddu seama c l trdase pe Iorek Byrnison, fiindc Iorek n-avea nimic asemntor. Armura i proteja doar spatele i prile laterale. Se uit la Iofur Raknison, att de lucios i de puternic i simi o mare slbiciune nuntru, un fel de vin amestecat cu team. Spuse: Scuzai-m, Maiestatea Voastr, dac v amintii ce v spuneam mai devreme Vocea-i tremurtoare i subire strbtu cu greu aerul. Iofur Raknison i ntoarse prea puternicul cap, distras de la inta pe care trei uri o ineau n faa lui ca s o doboare cu ghearele sale perfecte. Da? Da? V amintii c am spus c ar fi mai bine s merg i s-i vorbesc mai nti lui Iorek Byrnison i s m prefac

nainte s-i termine fraza, se auzi un strigt de la urii din turnul de veghe. Toi ceilali neleser ce nsemna i l preluar cu un entuziasm triumftor. l vzuser pe Iorek. V rog? spuse Lyra grbit. O s-l pclesc, vei vedea. Da, da. Mergi acum. Mergi i ncurajeaz-l! Iofur Raknison abia dac mai putea vorbi de atta entuziasm i avnt. Lyra se retrase de lng el i travers cmpul gol de btlie, lsnd urma pailor si mici n zpad, iar urii din latura cea mai ndeprtat i fcur loc s treac. n timp ce corpurile lor masive se ddeau greoi la o parte, orizontul se deschise, sumbru n lumina palid. Unde era Iorek Byrnison? Nu vedea nimic, ns turnul de paz era nalt i ei puteau vedea ceea ce ei i rmnea nc ascuns. Tot ce putea s fac era s mearg mai departe prin zpad. El o vzu nainte ca ea s l vad. Cu un salt care declan un zdrngnit puternic de metale i strni o furtun de zpad, Iorek Byrnison ajunse lng ea. Oh, Iorek! Am fcut un lucru ngrozitor. Dragule, va trebui s te lupi cu Iofur Raknison i nu eti pregtit eti obosit i flmnd iar armura Ce lucru ngrozitor? I-am spus c vii, fiindc citisem n cititorul de simboluri, iar el e disperat s fie ca un om i s aib un daimon, pur i simplu disperat. Aa c l-am pclit i l-am fcut s cread c eu sunt daimonul tu i c o s te prsesc i o s fiu daimonul lui, ns el trebuie s se bat cu tine ca s se ntmple asta. Fiindc altfel, Iorek, dragule, nu te-ar fi lsat niciodat s te lupi cu el, i-ar fi dat foc nainte de a te apropia L-ai pclit pe Iofur Raknison? Da. L-am fcut s fie de acord s se lupte cu tine n loc s te omoare pur i simplu ca pe un paria, iar nvingtorul va fi regele urilor. A trebuit s fac asta pentru c Belacqua? Nu. Te numeti Lyra Silvertongue (Limb de argint), spuse el. S m lupt cu el e tot ceea ce mi doresc. Vino, micul meu daimon. Se uit la Iorek Byrnison n armura lui btucit, avntat i feroce, i simi cum inima i iese afar din piept de mndrie. Pir mpreun spre palatul ruin al lui Iofur, unde cmpul de btaie se ntindea la piciorul zidurilor. Urii se adunar la parapete, fee albe se iir la fiecare fereastr iar formele lor greoaie formau un zid dens de un alb

ceos, marcat doar de punctele negre ale ochilor i nasurilor. Cele mai apropiate se micau n lturi, formnd dou iruri printre care treceau Iorek Byrnison i daimonul su. Ochii tuturor urilor erau fixai pe ei. Iorek se opri pe cmpul de btaie n faa lui Iofur Raknison. Regele cobor de pe ridictura de zpad bttorit i cei doi uri se aflar fa n fa, desprii doar de civa pai. Lyra era att de aproape de Iorek nct putu s observe tremurul ce-l cuprinsese, ca un dinam uria care genera fore anbarice nebnuite. l atinse uor pe gt, la marginea ctii i spuse: Lupt, Iorek, dragul meu, lupt. Tu eti adevratul rege, el nu-i. El e un nimic. Apoi se ddu la o parte. Uri! url Iorek Byrnison. Ecoul se izbi de pereii palatului i zburtci psrile din cuiburi. El continu: Termenii acestei lupte sunt urmtorii. Dac Iofur Raknison m omoar, atunci el va fi rege pentru totdeauna, liber de provocri sau dispute. Dac eu l omor pe Iofur Raknison, eu voi fi regele vostru. Primul meu ordin ctre voi va fi s drmai acest palat, aceast cas parfumat a batjocurii i a nzorzonrii de tinichea, i s aruncai aurul i marmura n mare. Fierul este metalul demn de un urs, nu aurul. Iofur Raknison a poluat Svalbardul. Eu am venit s-l cur. Iofur Raknison, te provoc la lupt. Apoi Iofur sri nainte un pas sau doi, ca i cum cu greu s-ar fi putut stpni s stea pe loc. Uri! url la rndul lui Iofur. Iorek Byrnison s-a ntors la invitaia mea. Eu l-am atras aici i eu trebuie s spun termenii acestei lupte. Iat-i: dac l omor pe Iorek Byrnison, carnea i va fi fcut buci i mprtiat la spurcciunile de stnc. Capul i va fi atrnat deasupra palatului meu. Memoria lui va fi uitat. Va fi o greeal capital s-i pronune cineva numele Continu la fel, dup care fiecare urs vorbi din nou. Era o formul, un ritual urmat cu credin. Lyra se uit la amndoi, att de diferii unul de cellalt: Iofur att de lucios i de puternic, pocnind de sntate i de putere, cu armur splendid, mndru ca un rege, iar Iorek mai mic, dei niciodat nu se gndise c el ar fi mic, i prost echipat, cu armura ruginit i ciobit. ns armura lui era sufletul lui. El o fcuse i i se potrivea. Erau una. Iofur

nu era mulumit de armura lui, el voia, de altfel, i un alt suflet. Era fr astmpr iar Iorek era linitit. Ea i ddu seama c i ceilali uri fceau aceast comparaie. ns Iorek i Iofur erau mai mult dect doi uri. Dou caste de uri se nfruntau n btlie, dou destine, dou ci de viitor. Iofur ncepuse s-i duc ntr-o direcie, Iorek i mna ntr-alta i, n acelai timp, un viitor se nchidea iar altul ncepea s se desfoare. Cnd ritualul de lupt trecu la faza a doua, cei doi uri ncepur s amuine fr rbdare zpada, fcndu-i loc nainte, cltinnd din cap. Nicio micare n rndul spectatorilor, ns toi ochii i urmreau. n final, rzboinicii se oprir n tcere, urmrindu-se fa n fa, fiecare ntr-o extremitate a cmpului de btaie. Apoi, cu un rget i rscolind zpada cei doi uri se micar n acelai moment. Ca dou mari stnci care, stnd n balans pe dou piscuri de munte alturate, sunt desprinse deodat de ctre un cutremur, i se rostogolesc pe pantele muntelui i capt vitez, srind peste crevase i fcnd copacii una cu pmntul, pn se izbesc una de cealalt att de tare nct amndou se fac pulbere i frme de piatr, aa pornir la lupt cei doi uri. Izbitura ntlnirii lor rsun n aerul nemicat i ecoul se lovi de pereii Palatului. ns ei nu se sfrmar, ca stncile. Czur amndoi ntr-o parte i primul care se ridic fu Iorek. Se roti ca un arc i l nfac pe Iofur, a crui armur fusese afectat de coliziune i care nu putea s-i ridice prea uor capul. Iorek ajunse rapid la locul vulnerabil de la gt. Rci blana alb i apoi i ag ghearele pe sub marginea ctii lui Iofur i o trase n sus. Simind pericolul, Iofur mri i se scutur, aa cum Lyra l vzuse pe Iorek scuturndu-se pe malul apei, trimind n aer cascade de ap. Iorek czu din nou, dislocat iar Iofur se ridic n dou labe, cu un scrnet de metale ndoite, ndreptnd cu puterea-i oelul platoei din spate. Apoi, ca o avalan, se npusti peste Iorek, care ncerca nc s se ridice. Lyrei i se tie rsuflarea simind fora acelei cderi zdrobitoare. Cu siguran, chiar i pmntul de sub ea se cutremur. Cum putea Iorek s supravieuiasc? Se chinuia s se ntoarc din nou i s ctige puin teren, ns picioarele i erau mai sus iar Iofur i nfipse dinii undeva lng gtul lui Iorek. Picturi de snge zburau prin aer: una ateriz pe blana Lyrei iar ea o aps cu mna, n semn de iubire.

Apoi ghearele din spate ale lui Iorek se afundar n legturile cmii de zale a lui Iofur i traser n jos. Rupse de tot partea din fa iar Iofur se rostogoli ntr-o parte ca s poat vedea stricciunea, lsndu-l pe Iorek s se ridice din nou n picioare. Pentru o secund, cei doi uri se ndeprtar unul de cellalt, recptndui rsuflarea. Iofur era acum stnjenit de cmaa de zale cci, din plato de protecie se transformase ntr-un obstacol: era nc legat jos i rmsese atrnat de picioarele din spate. Totui, lui Iorek i era i mai ru. Rana de la gt sngera din belug iar el respira cu greu. ns sri la Iofur, nainte ca regele s poat desclci zalele agate de blan, i-l rsturn cu picioarele n sus, plonjnd apoi ctre partea dezgolit a gtului lui Iofur, unde era ndoit marginea ctii. Iofur l arunc de pe el i cei doi uri se pornir din nou la lupt, mprocnd n toate direciile uvoaie de zpad care fceau i mai dificil s vezi cine era n avantaj. Lyra privea, cu rsuflarea tiat, frmntndu-i att de tare minile nct o dureau. Crezu o clip c l vede pe Iofur fcndu-i lui Iorek o ran la burt, ns nu putea fi adevrat pentru c un moment mai trziu, dup o alt explozie convulsiv de zpad, amndoi urii stteau pe labele din spate, ca doi boxeri, iar Iorek zgria faa lui Iofur cu ghearele-i puternice, n timp ce Iofur riposta aproape la fel de slbatic. Lyra tremura la greutatea loviturilor. Ca i cum un uria ar fi mnuit un buzdugan cu cinci inte de oel Fierul se izbea de fier, dinii scrneau pe ali dini, rsuflarea tuna fioros, picioarele fulgerau pmntul bttorit. Zpada din jur era stropit cu rou, rscolit i transformat ntr-o zloat purpurie de jur mprejur. Armura lui Iofur ajunsese ntr-o stare jalnic, platoele rupte i ndoite, firele de aur smulse sau murdrite de snge iar casca i dispruse cu totul. A lui Iorek era ntr-o condiie mult mai bun, cu toat urenia ei: ciobit ns intact, rezistnd mult mai bine loviturilor de baros ale ursului-rege, i respingnd ghearele lui brutale, lungi de doisprezece centimetri. Totui, Iofur era mai mare i mai puternic dect Iorek iar Iorek era slbit i flmnd, i pierduse mult snge. Era rnit la burt, la ambele brae i la gt, pe cnd lui Iofur nu-i curgea snge dect din falca de jos. Lyra ar fi vrut att de mult s-i ajute prietenul drag, dar ce putea face? Lui Iorek i era din ce n ce mai ru acum. chiopta. De cte ori punea pe pmnt laba stng din fa cu toii vedeau c abia i mai poate duce

greutatea. Nu lovise niciodat cu ea iar loviturile cu cea dreapt erau mai slabe, aproape ca nite bti uoare n comparaie cu loviturile nprasnice pe care le dduse cu doar cteva minute nainte. Iofur observase i el. ncepu s-l provoace jignindu-l, numindu-l mnrupt, plod neputincios, ros de rugin, mortciune i alte nume de ocar, crndu-i n tot acest timp lovituri din stnga i din dreapta, pe care Iorek nu le mai putea para. Iorek trebui s se retrag ncet n spate, pas cu pas, i s se ghemuiasc sub ploaia de lovituri ale sarcasticului urs-rege. Lyra plngea. Dragul i curajosul ei urs, aprtorul ei fr de fric era pe moarte i ea nu putea s-l trdeze i s se uite n alt parte cci, dac el s-ar fi uitat la ea, trebuia s-i vad ochii strlucind de iubire i ncredere i nu o fa ascuns cu laitate sau un spate ntors de fric. Aa c se uit, ns lacrimile o mpiedicau s vad ce se ntmpla cu adevrat, i poate c nici n-ar fi fost vizibil pentru ea. n orice caz, nu era vizibil pentru Iofur. Fiindc Iorek se mica napoi doar ca s gseasc un loc curat i uscat sub picioare i o stnc solid de pe care s sar, iar neputinciosul bra stng era de fapt teafr i puternic. Nu puteai s pcleti un urs, ns, aa cum Lyra i demonstrase, Iofur nu voia s fie urs, voia s fie om, aa c Iorek l pclea. n cele din urm, gsi ce-i dorea: o piatr solid i bine nfipt n solul ngheat. Se sprijini de ea, ncordndu-i picioarele i ateptnd momentul propice. Acesta veni cnd Iofur se ridic drept pe labele din spate mugindu-i triumful i ntorcndu-i capul batjocoritor nspre partea stng, aparent slab, a lui Iorek. Atunci se mic Iorek. Ca un val care i-a adunat puterile pe mii de mile de ocean i care tulbur puin apa adnc dar cnd ajunge la mal se ridic nalt spre cer, ngrozind locuitorii rmului, nainte s se sparg de pmnt cu o putere creia nu-i chip s-i ii piept aa i Iorek Byrnison se ridic mpotriva lui Iofur, explodnd n sus de pe stnca uscat i-i izbi feroce mna stng n falca dezgolit a lui Iofur Raknison. Lovitura fu teribil. i smulse de tot partea de jos a flcii, care zbur n aer mprocnd cu snge zpada la muli metri distan. Limba roie a lui Iofur atrna scurgndu-se peste pieptul deschis. Ursulrege rmsese deodat fr glas, fr muctur, fr ajutor. Iorek nu mai

avea nevoie de nimic altceva. Plonj i ntr-o secund dinii mucar gtul lui Iofur, trgnd de el ntr-o parte i-n alta, ridicnd uriaul trup de la pmnt i trntindu-l mai apoi la loc, ca i cum Iofur nu mai era dect o foc la marginea apei. Apoi l smulse n sus i Iofur i pierdu viaa n dinii lui Iorek. Mai era un ritual de nfptuit. Iorek deschise pieptul neprotejat al regelui mort, jupuind deoparte blana pentru a expune vederii coastele nguste albe i roii, semnnd cu scndurile unei brci rsturnate. Iorek ptrunse n cuca coastelor i smulse inima lui Iofur, roie i aburind, i o mnc n faa tuturor supuilor lui Iofur. Apoi izbucnir aclamaiile, pandemoniul, urii se npustir s aduc omagiile lor nvingtorului lui Iofur. Vocea lui Iorek Byrnison se ridic peste vacarm. Uri! Cine e regele vostru? Strigtul se ntoarse napoi, mugind ca i cum tot pietriul din lume ar fi fost aruncat ntr-o mare lovit de furtun: Iorek Byrnison! Urii tiau ce aveau de fcut. Fiecare insign, earf i diadem era smuls de ndat i clcat cu dispre sub picioare, pentru a fi instantaneu uitat. Erau urii lui Iorek acum, uri adevrai nu pe jumtate-oameni, nesiguri, contieni doar de o inferioritate torturant. Nvlir ctre Palat i ncepur s disloce mari blocuri de marmur din turnurile cele mai nalte, lovind cu pumnii lor puternici zidurile crenelate pn cnd pietrele slbir i le rostogolir i pe ele peste stnci, ca s se sparg de debarcader, la sute de picioare mai jos. Iorek i ignor i i desprinse armura pentru a se ngriji de rni dar nainte s nceap, Lyra era deja lng el, btnd cu piciorul n zpada stacojie i ngheat, strignd la uri s nceteze drmarea Palatului, cci erau prizonieri nuntru. Ei n-o auzeau, ns Iorek da i, cnd url la ei, se oprir de ndat. Oameni prizonieri? spuse Iorek. Da Iofur Raknison i-a nchis n donjoane ar trebui s ias de-acolo i s-i gseasc adpost undeva, altfel vor muri strivii de pietre Iorek ddu ordine scurte i civa uri intrar n Palat s elibereze prizonierii. Lyra se ntoarse ctre Iorek.

Las-m s te ajut vreau s fiu sigur c nu eti prea greu lovit, Iorek drag oh, a dori s am nite bandaje, sau ceva! Ai o tietur tare urt pe burt Un urs aez pe pmnt, la picioarele lui Iorek, o bucic de ceva verde i rigid, ngheat bocn. Muchi de snge, spuse Iorek. Pune-l tu n rni, Lyra. Apoi acoper carnea la loc i ine puin zpad deasupra pn nghea. Nu voia s lase niciun urs s-i ngrijeasc rnile, n ciuda dorinei lor. n plus, Lyra era tare ndemnatic i att de dornic s-l ajute; aa c micua se aplec peste marele urs-rege, ndesnd muchiul de snge n rni i nghend carnea zdrenuit pn cnd se opri sngerarea. Cnd termin, mnuile i erau mbibate de sngele lui Iorek, ns rnile se lipiser deja. ntre timp, prizonierii vreo doisprezece brbai care tremurau i mergeau vri unii n alii, orbii de lumin ieiser afar. Nu avea niciun rost s-i vorbeasc Profesorului, decise Lyra, fiindc srmanul era nebun, ns erau multe alte lucruri urgente de fcut. i nu voia s-i distrag atenia lui Iorek care ddea ordine rapide, trimind uri ncolo i-ncoace, ns era ngrijorat pentru Roger i pentru Lee Scoresby i pentru vrjitoare, i era foame i era obosit Se gndi c cel mai bun lucru pe care-l putea face era s se dea la o parte din cale. Aa c se cuibri ntr-un col linitit al cmpului de btlie cu Pantalaimon n form de urs pitic ca s-i in de cald, i trase un morman de zpad peste ea, aa cum ar fi fcut un urs, i adormi. Ceva o gdila la picioare i o voce strin de urs i spuse: Lyra Silvertongue, regele vrea s te vad. Se trezi aproape moart de frig i nu putu s-i deschid ochii pentru c ngheaser nchii. Pantalaimon i linse ca s topeasc gheaa de pe pleoape i n curnd putu s vad ursul cel tnr vorbindu-i sub clar de lun. ncerc s se ridice n picioare ns czu de dou ori. Ursul spuse: Suie-te n spate, i se ghemui s-i ofere spatele lui larg. Pe jumtate agat, pe jumtate alunecnd, Lyra reui s nu cad, n timp ce el o duse la o vgun abrupt unde se adunaser muli uri. Printre ei se gsea o mic fiin care alerg spre ea, al crui daimon sri n sus s-l ntmpine pe Pantalaimon.

Roger! spuse ea. Iorek Byrnison m-a pus s stau acolo, n zpad, pn cnd venea el s te ia am czut din balon, Lyra! Dup ce ai czut tu, am fost purtai zeci de mile i dup aceea domnul Scoresby a mai dat drumul la gaz afar i neam lovit de un munte, i am czut pe o prtie cum n-ai mai vzut. i nu tiu unde este acum domnul Scoresby, nici vrjitoarele nu tiu. Doar eu i Iorek Byrnison am rmas. El a venit direct aici s te caute. i mi-au povestit despre lupt Lyra privi n jur. Sub conducerea unui urs mai btrn, oamenii prizonieri construiau un adpost din buteni de lemn i din buci de prelat. Preau fericii c au ceva de fcut. Unul dintre ei scpra un amnar s aprind focul. E i de mncare, spuse ursul cel tnr care o trezise pe Lyra. O foc proaspt zcea pe zpad. Ursul o deschise n buci cu o ghear i i art Lyrei unde gsete rinichii. Mnc unul crud: era cald i moale i delicios peste msur. Mnnc-i i vezica, spuse ursul i smulse o bucat pentru ea. Avea gust de smntn cu arom de alune. Roger ezit, ns i urm exemplul. Mncar cu lcomie i n cteva minute Lyra se trezi de-a binelea i ncepu s se nclzeasc. Se uit n jur, tergndu-se la gur, dar Iorek nu era de gsit. Iorek Byrnison vorbete cu consilierii lui, spuse ursul tnr. Vrea s te vad dup ce mnnci. Urmeaz-m. i conduse peste o ridictur de zpad ctre un loc unde urii ncepeau s construiasc un perete de blocuri de ghea. Iorek sttea n centrul unui grup de uri mai n vrst i se ridic s o ntmpine. Lyra Silvertongue, spuse el. Vino s auzi ce mi se spune. Nu explic prezena ei celorlali uri, sau poate ei aflaser deja despre ea, ns urii i fcur loc i o tratar cu o imens curtoazie, ca i cum ar fi fost o regin. Se simi mndr peste msur s stea lng prietenul ei Iorek Byrnison, sub Aurora care strlucea graios pe cerul polar, i se altur conversaiei urilor. Se dovedi c dominaia lui Iofur Raknison peste ceilali uri fusese ca o vraj. Unii dintre ei o puser pe seama influenei doamnei Coulter care l vizitase nainte de exilul lui Iorek, dei Iorek nu tiuse nimic despre asta, i-i dduse lui Iofur diverse cadouri.

I-a dat un drog, spuse un urs, cu care l-a hrnit n secret pe Hjalmur Hjalmurson, i l-a fcut s-i uite de el. Hjalmur Hjalmurson, i ddu seama Lyra, era ursul pe care-l omorse Iorek, i a crui moarte i adusese exilul. Deci doamna Coulter era n spatele acestei mrvii! i nu era totul. Exist legi umane care mpiedic anumite lucruri pe care le planifica ea, ns legile umane nu se aplic pe Svalbard. Ea voia s fac o alt staie ca Bolvangar aici, numai c ceva i mai ru, iar Iofur urma s-i dea voie s o fac, mpotriva obiceiurilor urilor, pentru c oamenii vizitaser locul sau fuseser luai prizonieri dar nu munciser acolo niciodat. ncet, ncet urma s-i mreasc puterea asupra lui Iofur Raknison i a lui asupra noastr, pn cnd deveneam creaturile ei, alergnd de colo-colo la ordinele ei, singura noastr sarcin fiind s pzim monstruozitatea pe care voia s-o creeze Cel care vorbise era un urs btrn. Numele lui era Sren Eisarson, i era consilier, unul care suferise sub Iofur Raknison. Ce o s fac acum, Lyra? ntreb Iorek Byrnison. Care vor fi planurile ei cnd va auzi de moartea lui Iofur? Lyra scoase alethiometrul. Nu prea era lumin i nu vedea prea bine, iar Iorek ordon s fie adus o tor. Ce s-a ntmplat cu domnul Scoresby? spuse Lyra n timp ce ceilali ateptau. i cu vrjitoarele? Vrjitoarele au fost atacate de un alt clan vrjitoresc. Nu tiu dac ceilali erau aliaii tietorilor de copii, ns patrulau pe ceruri n grupuri mari i atacau pe timp de furtun. Nu vd ce s-a ntmplat cu Serafina Pekkala. Ct despre Lee Scoresby, balonul s-a ridicat din nou dup ce am czut cu biatul, lundu-l cu el. Cititorul de simboluri i va spune care le-a fost soarta. Un urs trase o sanie pe care fumega un cazan de crbune i arunc o ramur rinoas n mijlocul lui. Ramura se aprinse imediat, i la lumina ei Lyra i ntoarse minile ctre alethiometru i ntreb despre Lee Scoresby. Afl c era nc n zbor, purtat de vnturi ctre Novaia Zemlea, c nu fusese rnit de spurcciunile de stnc i c alungase cellalt clan de vrjitoare. Lyra i spuse lui Iorek i el ddu satisfcut din cap. Dac e n aer, e n siguran, spuse el. Dar doamna Coulter?

Rspunsul era complicat, acul srea de la simbol la simbol, ntr-o niruire care o ls pe Lyra pe gnduri o bun bucat de vreme. Urii erau curioi, ns se abineau datorit respectului pe care i-l purtau lui Iorek Byrnison i el Lyrei, aa c Lyra i-i scoase din minte i se cufund din nou n transa alethiometric. nlnuirea simbolurilor, de ndat ce descoperi tiparul, era descurajatoare. Spune c e C a auzit c noi zburam ntr-aici, i a ncrcat un zepelin de transport cu mitraliere cred c asta e i zboar ctre Svalbard chiar acum. Nu tie ea de Iofur Raknison c-a fost dobort, bine-neles, da va ti curnd fiindc Da, fiindc nite vrjitoare o s-i spun, iar ele o s afle de la spurcciunile de stnc. Aa c, m gndesc, sunt spioni peste tot n aer, Iorek. Venea s pretind c l ajut pe Iofur Raknison, ns de fapt venea s ia puterea, cu un regiment de ttari care -vine pe mare, i o s fie aici n vreo dou zile. i de ndat ce va putea, se va duce acolo unde Lordul Asriel e inut prizonier, i o s-l omoare. Pentru c Acuma e din ce n ce mai clar: ceva ce nu nelesesem nainte, Iorek! De ce vrea ea s-l omoare pe Lordul Asriel: pentru c tie ce vrea el s fac, i se teme, i vrea s fac ea lucrul la singur i s preia controlul naintea lui Trebuie s fie oraul din cer, sigur asta el ncearc s ajung acolo prima! i acum mi mai spune ceva Se aplec peste instrument, concentrat furios n timp ce acul intea cnd ntr-o parte, cnd n alta. Se mica mult prea rapid ca s-l urmreti: Roger, privind peste umrul ei nu vedea nici mcar cnd se oprea i n-auzea dect un dialog rapid i n oapt ntre degetele Lyrei ntorcnd limbile i acul care rspundea, un limbaj la fel de uimitor de nefiresc precum Aurora. Da, spuse ea n final, lsnd instrumentul n poal, clipind des i oftnd n timp ce se trezea din profunda concentrare. Da, neleg ce spune. Iar m caut. Dorete ceva ce am eu, pentru c i Lordul Asriel l vrea. Au nevoie de el pentru aceast Pentru acest experiment, orice ar fi el Se opri aici, s inspire adnc. Ceva o nelinitea i nu tia ce anume. Era sigur c acest ceva att de important era chiar alethiometrul fiindc, la urma urmei, doamna Coulter chiar l dorise, ce altceva ar putea fi? i, totui, nu era, pentru c alethiometrul avea un alt fel de a se referi la el nsui, i acum nu o fcuse.

Presupun c e vorba de alethiometru, spuse ea nefericit. E ceea ce am crezut de la bun nceput. Trebuie s-l duc Lordului Asriel nainte ca ea s pun mna pe el. Dac ea pune mna pe el, suntem mori. Pe cnd spunea acestea se simi att de obosit, att de slbit pn-n mduva oaselor i att de trist nct ar fi fost o uurare s moar. ns exemplul lui Iorek nu o lsa s admit acest lucru. Puse alethiometrul deoparte i se ridic dreapt. Ct de departe e ea? spuse Iorek. Doar la cteva ore. Presupun c ar trebui s duc alethiometrul Lordului Asriel ct de repede pot. Voi merge cu tine, spuse Iorek. Ea nu se mpotrivi. n timp ce Iorek ddea ordine i organiza o patrul narmat care s o nsoeasc n ultima parte a cltoriei ei spre nord, Lyra ezu nemicat, conservndu-i energia. Simea c pierduse ceva din ea n timpul ultimei citiri. nchise ochii i adormi dar de ndat o trezir i plecar. ntmpinarea Lordului Asriel Lyra clrea un urs tnr i puternic, iar Roger un altul, n timp ce Iorek pea neobosit nainte. O trup armat cu un arunctor de flcri i urma n ariergard. Drumul era lung i greu. Interiorul inutului Svalbard era friguros i muntos, cu piscuri dezordonate i creste ascuite, tiate adnc de ravene i vi abrupte. Lyra i aminti de sniile uor alunectoare ale gitanilor n drum spre Bolvangar: ct de uoar i confortabil i prea acum cltoria! Aerul era aici mult mai rece i mai ptrunztor dect orice experimentase ea nainte, sau poate c ursul pe care-l clrea nu mergea la fel de lin ca Iorek, sau poate c era obosit pn-n mduva oaselor. n orice caz, se deplasau cu greutate. tia prea puin ncotro se ndreptau, sau ct de departe era acel loc. Tot ce tia era ceea ce i spusese ursul mai n vrst, Sren Eisarson, n timp ce pregteau arunctorul de flcri. El participase la negocierile cu Lordul Asriel n legtur cu termenii prizonieratului su, i i amintea foarte bine. La nceput, spunea el, urii din Svalbard au crezut c Lordul Asriel nu-i cu nimic diferit de oricare din ceilali politicieni, regi sau rufctori care

fuseser exilai pe insula lor sumbr. Prizonierii erau importani, altfel ar fi fost omori de poporul lor. Ar fi putut fi ns de folos urilor ntr-o zi, dac balana politicii s-ar fi schimbat i ei s-ar fi ntors s conduc propriile lor ri, aa c urii ar fi putut fi rspltii dac nu-i tratau cu cruzime sau fr respect. Aa c Lordul Asriel gsi pe Svalbard condiii nici mai bune nici mai rele dect ale celorlalte sute de exilai. Anumite lucruri i fcuser pe gardienii lui s fie mai ateni cu el dect cu oricare alt prizonier pe care-l avuseser. Un aer de mister i un pericol spiritual nconjurau orice avea legtur cu Praful; cei care l aduseser acolo erau n mod clar cuprini de panic, i mai erau i ntlnirile private ale doamnei Coulter cu Iofur Raknison. n afar de asta, urii nu ntlniser niciodat pn atunci ceva care s semene cu natura nobil, arogant i impuntoare a Lordului Asriel. l dominase i pe Iofur Raknison, cu argumente puternice i elocvente, i-l convinsese pe ursul-rege s l lase s-i aleag singur locul exilului. Primul care-i fusese alocat era la o nlime prea mic, spusese el. Avea nevoie de un loc nalt, deasupra fumului i deasupra agitaiei minelor de foc i a fierarilor. Le dduse urilor un plan al locuinei pe care o dorea i le spusese unde voia s fie amplasat. i mitui chiar cu aur, l flat i l intimid pe Iofur Raknison i, cu o uimitoare bunvoin, urii se apucar de lucru. n cele din urm ridicar o cas pe un promontoriu cu faa spre nord: un loc spaios i solid, cu emineuri n care ardeau blocuri mari de crbuni scoase de uri din adncuri, cu ferestre mari din sticl adevrat. Acolo locuia el, un prizonier care se comporta ca un rege. Apoi se porni s adune materiale pentru un laborator. Cu o concentrare furioas trimisese dup cri, instrumente, substane chimice, tot felul de unelte i echipamente. Cumva, reuise s le adune, dintr-o surs sau alta, unele pe fa, altele aduse n ascuns de vizitatorii la care i convinsese c are dreptul. Pe ci terestre, maritime sau aeriene, Lordul Asriel i adun materialele i, n ase luni de la intrarea sa n captivitate, avu tot echipamentul pe care-l dorea. i aa ncepu s lucreze, s gndeasc, s planifice i s calculeze, ateptnd lucrul acela de care mai avea nevoie pentru a-i finaliza sarcina ce ngrozise att Comitetul de Oblaii. Se apropia din ce n ce mai mult, cu fiecare minut ce trecea.

Prima oar cnd Lyra vzu nchisoarea tatlui fu atunci cnd Iorek Byrnison se opri la poalele unei creste i le spuse copiilor s se mite i s se ntind pentru c li se fcuse prea frig i erau n pericol s nghee. Ia uit-te n sus, spuse el. O prtie larg de stnci prvlite i de ghea, n care se tiase o crare temeinic curat, ducea ctre un pisc ce se profila pe cer. Nu era Aurora, ns stelele strluceau ca nite briliante. Piscul se nla ntunecat i sterp, ns pe vrf se afla o cldire spaioas care rspndea generos lumina de jur mprejur: nu mai era plpirea intermitent a lmpilor de seu, nici albul tios al reflectoarelor anbarice, ci strlucirea cremoas i cald a gazelor de naftalin. Ferestrele de la care venea lumina artau i ele puterea formidabil a Lordului Asriel. Sticla era costisitoare iar prezena ei n foi mari aducea cu generozitate cldur pe aceste latitudini neprietenoase. Folosirea sticlei aici era un semn mult mai puternic de bunstare i influen dect vulgarul palat al lui Iofur Raknison. Se urcar pentru ultima dat n spatele urilor iar Iorek i conduse n sus pe prtie, nspre cas. Era o curte ascuns sub zpad, nconjurat de un zid jos, i cnd Iorek deschise poarta auzir cu toii un clopoel sunnd undeva n interiorul cldirii. Lyra cobor. Abia mai putea s stea n picioare. l ajut i pe Roger s se dea jos i, sprijinindu-se unul pe cellalt, copiii i croir drum, mpleticindu-se i poticnindu-se, ctre scrile ce duceau la u. Oh, ce cald trebuia s fie n cas! i ce linite, ce pace! Se ridic s apuce mnerul clopoelului ns, nainte s-l ating, ua se deschise. n spate era un vestibul mic, slab luminat, menit s in aerul cald nuntru iar sub lamp sttea o siluet pe care o recunoscu: era servitorul Lordului Asriel, Thorold, mpreun cu Anfang, daimonul-doberman. Lyra i trase cu greutate gluga jos. Cine ncepu Thorold, apoi vzu cine era i continu, nu cumva Lyra? Micua Lyra? Visez? Se ndrept s deschid ua din spatele lui. Un hol unde ardea un foc de crbuni ntr-un cmin de piatr, lumina cald de naftalin strlucea pe covoare, scaunele de piele, lemnul lustruit Nu semna cu nimic din ceea ce vzuse Lyra de cnd prsise Colegiul Jordan, i asta o fcu s simt un nod sufocant n gt.

Daimonul-leopard al Lordului Asriel mri nfundat. Tatl Lyrei sttea acolo, cu faa-i puternic i cu ochii ntunecai aruncnd priviri feroce, triumftoare i tioase. Culoarea pieri din obraji, ochii i se mrir de groaz cnd i recunoscu fiica. Nu! Nu! Se cltin napoi i se sprijini de polia cminului. Lyra ncremeni. Iei! strig Lordul Asriel. ntoarce-te, iei, pleac! Nu am trimis dup tine! Lyra amuise. i deschise gura de dou ori, de trei ori, dup care reui s spun: Nu, nu, am venit pentru c El prea ngrozit, ddea ntruna din cap, sttea cu minile n sus ca i cnd ar fi vrut s-o protejeze. Lyrei nu-i venea s cread ct de tulburat era. Fcu un pas nainte ca s-l liniteasc, iar Roger i se altur, ngrijorat. Daimonii lor intraser i ei la cldur i, dup o clip, Lordul Asriel i trecu o mn peste frunte i i reveni puin. Culoarea i reveni n obraji cnd se uit din nou la cei doi copii. Lyra, spuse el, tu eti Lyra? Da, unchiule Asriel, spuse ea, gndind c nu era momentul s dezvluie adevrata lor relaie. Am venit s-i aduc alethiometrul de la Stpnul Jordanului. Da, sigur c da, spuse el. Iar el cine-i? E Roger Parslow, rspunse ea. El e biatul de la Buctrie de la Colegiul Jordan. ns Cum ai ajuns aici? Tocmai voiam s spun. Iorek Byrnison e afar, el ne-a adus aici. A venit cu mine tocmai de la Trollesund, i l-am pclit pe Iofur Cine-i Iorek Byrnison? Un urs cu armur. El ne-a adus aici. Thorold, strig el, pune de o baie cald pentru copiii tia i pregtetele ceva de mncare. Apoi s-i duci la culcare. Hainele le sunt jegoase, gsete-le ceva de mbrcat. Hai, mergi acum, ct stau eu de vorb cu ursul. Lyra parc plutea. Poate c de la cldur, sau poate c de uurare. Privi cum servitorul fcu o plecciune i prsi sala i cum Lordul Asriel plec

n vestibul i nchise ua dup el i apoi se trnti pe scaunul cel mai apropiat. Doar o clip mai apoi, i se pru ei, Thorold veni s-i vorbeasc: Urmai-m, domnioar, spuse el i ea i lu avnt i se ridic i merse cu Roger ntr-o sal cald de baie, unde pe un grilaj nclzit atrnau prosoape moi i o cad de ap fierbinte i ridica aburii n lumina de naftalin. Mergi tu primul, spuse Lyra. O s stau afar i o s vorbim. Aa c Roger, chircindu-se, copleit de fierbineala apei intr n cad i se spl. notaser mpreun goi destul de des, tulburnd apele Isisului sau ale Cherwell-ului mpreun cu ali copii, ns de data asta era altfel. Mi-e team de unchiul tu, spuse Roger prin ua deschis. Adic de tatl tu. Mai bine i spun nc unchi. i mie mi-e team de el cteodat. Cnd am intrat prima dat nici mcar nu m-a observat. Te-a vzut doar pe tine. i era ngrozit, pn m-a vzut i pe mine. Apoi s-a linitit deodat. Era ocat, spuse Lyra. Oricine ar fi, dac s-ar trezi la u cu cineva la care nu se atepta. M-a vzut ultima oar atunci, n Camera de Odihn. E clar c e un oc. Nu, spuse Roger, e mai mult dect att. Se uita la mine ca un lup, sau aa. Hai, c inventezi. Nt. Mi-e mai fric de el dect de doamna Coulter, sta-i adevru. Se stropi cu ap. Lyra lu alethiometrul. Vrei s-i zic ce zice cititorul de simboluri despre asta? ntreb Lyra. Io io nu tiu. E lucruri de care mai bine n-a ti. Mi se pare c tot ceam auzit de cnd Coblerii or venit la Oxford, totu-i ru. Nimica bun n-a durat mai mult de cinci minute. Cum vd i-acu, baia-i bun, i m-ateapt un prosop cldu p-aci, cam n cinci minute. i dup ce m-oi usca o s m gndesc la ceva bunu de mncare, da mai ncolo d-asta nimic. i dup ceoi mnca, poate c-o s capt un pat moale s dorm n iei. Da dup, io nu tiu, Lyra. Am vzt lucruri ngrozitoare, nu? i mai vine i altele, stai s vezi. Aa c mai bine nu mai tiu ce-o s fie. O s m mulumesc cu ce-am acu. Mda, spuse Lyra obosit. Cteodat i eu zic la fel.

Dei inu puin mai mult alethiometrul n mini, era doar pentru linitea ei. Nu ntoarse rotiele i balansul acului n-ajunse pn la ea. Pantalaimon o privea n tcere. Dup ce se splar amndoi, mncar nite pine cu brnz i bur ceva vin i ap fierbinte, servitorul Thorold spuse: Biatul o s mearg la culcare. O s-i art pe unde s mearg. Lordul v ntreab dac vrei s-l vizitai n Bibliotec, domnioar Lyra. Lyra l gsi pe Lordul Asriel ntr-o camer ale crei ferestre ddeau ctre marea ngheat ce se afla jos, n deprtare. Un foc de crbuni ardea ntr-un emineu larg iar lampa de naftalin pstra o lumin slab, aa c ocupanii camerei se puteau uita n voie la panorama sumbr luminat de stele de afar, nestnjenii de alte licriri de lumin. Lordul Asriel, care sttea comod ntr-un mare fotoliu, lng foc, o ndemn s se apropie i s se aeze pe cellalt fotoliu din faa lui. Prietenul tu Iorek Byrnison se odihnete afar, spuse el. Prefer s stea la frig. i-a povestit cum s-a luptat cu Iofur Raknison? Nu mi-a dat detalii. neleg c el este acum noul rege al inutului Svalbard. E adevrat? Bineneles c e. Iorek nu minte niciodat. Se pare c s-a numit gardianul tu. Nu. John Faa i-a spus s aib grij de mine. Urmeaz ordinele lui John Faa. Cum a intrat John Faa n povestea asta? i spun dac mi spui i tu ceva, spuse ea. Eti tatl meu, nu? Da. i ce-i cu asta? Aa c trebuia s-mi spui dinainte, na. N-ar trebui s ascunzi oamenilor astfel de lucruri, fiindc se simt prost cnd afl, i asta-i o cruzime. Cum sar fi schimbat lucrurile dac a fi tiut c sunt fiica ta? Ai fi putut s-mi spui mai demult. Ai fi putut s-mi spui i s m rogi s in secretul, i a fi fcut-o, ct de mic eram, a fi fcut asta dac m rugai. A fi fost att de mndr c nimic n-ar fi smuls secretul de la mine, dac m-ai fi rugat s in secretul. Da tu niciodat. Ai zis la alii, numa mie nu. Cine i-a spus? John Faa. i-a spus i despre mama ta?

Da. Atunci nu prea mai am ce s-i spun. Nu cred c vreau s fiu interogat i condamnat de un copil insolent. Vreau s aud ce ai vzut i ce ai fcut n drumul ctre ncoace. i-am adus nesuferita sta de alethiometru, nu? izbucni Lyra. Era aproape cu lacrimi n ochi. Am avut grij de el tot drumul de la Jordan, lam ascuns i l-am cocoloit, prin tot ce-am trecut i am nvat s-l folosesc, i l-am crat cu mine tot drumu sta imposibil cnd puteam s renun i s stau linitit i n siguran, i nici mcar n-ai zis mersi, nici mcar n-ai artat vreun pic c eti bucuros c m vezi. Nici nu tiu de ceam fcut-o. Da am fcut-o i am continuat s merg, chiar i n palatul la mpuit a lu Iofur Raknison, cu toi urii ia n juru meu, am mers nainte, de una singur, i l-am pclit s se bat cu Iorek ca s pot s ajung aici, de dragu tu i cnd m-ai vzut aproape c ai leinat, ca i cnd a fi vreo artare oribil pe care nu voiai s-o mai vezi vreodat. Nu eti om, Lord Asriel. Nu e nici mcar tatl meu. Tatl meu nu s-ar purta aa cu mine. Taii i iubesc fiicele, nu-i aa? Tu nu m iubeti i nici eu nu te iubesc, asta-i sigur. l iubesc pe Farder Coram i-l iubesc pe Iorek Byrnison, iubesc un urs n armur mai mult dect pe tatl meu. i pun pariu c Iorek Byrnison m iubete mai mult dect m iubeti tu. Tu mi-ai spus c doar urmeaz ordinele lui John Faa. Dac vrei s atingi coarda sentimental nici nu-mi mai pierd vremea cu tine. Ia-i nenorocitu de alethiometru, atunci, i m ntorc cu Iorek. Unde? La palat. El poate s se lupte cu doamna Coulter i cu Comitetul de Oblaii, cnd o aprea. Dac pierde o s mor i eu, nici nu-mi pas. Dac ctig o s trimitem dup Lee Scoresby i o s merg cu balonul lui i Cine-i Lee Scoresby? Un aeronaut. Ne-a adus aici i dup aia ne-am prbuit. Na, poftim alethiometru. E n stare bun. Nu fcu nicio micare s-l ia iar Lyra l aez pe aprtoarea de alam din jurul cminului. i probabil c ar trebui s-i spun c doamna Coulter se ndreapt ctre Svalbard, i cnd o auzi ce s-a ntmplat cu Iofur Raknison o s vin ncoa. ntr-un zepelin, cu o grmad de soldai i o s ne omoare pe toi, din ordinul Magisteriumului.

N-o s ajung niciodat aici, spuse el calm. Era att de relaxat i de calm c o parte din ferocitatea ei pli. N-ai cum s tii, spuse ea nesigur. Ba da. Atunci, ai i tu un alethiometru? N-am nevoie de alethiometru pentru asta. Acum vreau s aud povestea despre cum ai cltorit pn aici, Lyra. Ia-o de la nceput. Spune-mi tot. i aa i fcu. ncepu cu seara cnd se ascunsese n Camera de Odihn, i continu cu Coblerii care l-au luat pe Roger i povestea cu doamna Coulter i tot ce se mai ntmplase. Era o poveste lung, i cnd o termin spuse: Aa c vreau s tiu i eu ceva, i cre c am dreptu s tiu, cum aveam dreptu s tiu cine eram eu de fapt. i dac aia nu mi-ai spus, trebuie smi spui chestia asta n schimb. Bun: ce-i Praful? i de ce le e att de team tuturor? Se uit la ea ca i cum ncerca s ghiceasc dac ar nelege ce-o s-i spun. Niciodat nu se uitase att de serios la ea, gndi Lyra. Pn acum o tratase ca un adult ngduitor cu mecheriile drglae ale unui copil. ns acum prea s fie sigur c ea e pregtit. Praful face alethiometrul s funcioneze, spuse el. Ah i eu m-am gndit c s-ar putea. Da altceva? Cum s-a aflat despre el? ntr-un fel, Biserica a tiut ntotdeauna de existena lui. Au predicat secole de-a rndul despre Praf, numai c nu i-au spus aa. Civa ani n urm, un moscovit, pe numele lui Boris Mikhailovitch Rusakov, a descoperit un nou tip de particul elementar. Ai auzit de electroni, fotoni, neutroni i restul? Ele se numesc particule elementare pentru c nu se mai pot divide: nu mai e nimic altceva nuntrul lor dect ele nsele. Ei bine, acest nou tip de particul era ntr-adevr elementar ns era foarte greu de msurat pentru c nu reaciona n niciunul din felurile normale. Cel mai dificil lucru de neles pentru Rusakov era de ce particulele cele noi se adunau mai mult acolo unde erau fiine umane, ca i cum ar fi fost atrase de noi. i n special de aduli. i de copii, dar nu att de mult pn cnd daimonii lor nu-i iau o form fix. n timpul pubertii ncep s atrag Praful mai mult, i se aaz pe ei la fel cum se aaz pe aduli. Acum, toate descoperirile de acest gen, fiindc au o influen asupra doctrinelor

Bisericii, trebuie s fie anunate prin Magisteriumul de la Geneva. i aceast descoperire a lui Rusakov era att de nefireasc i de ciudat nct Inspectorul Curii Consistoriale de Disciplin l-a suspectat c ar fi posedat de diavol. A fcut o edin de exorcism n laborator, l-a interogat pe Rusakov conform regulilor Inchiziiei, ns n final au trebuit s accepte faptul c Rusakov nu-i minea i nu-i nela: Praful chiar exista. Asta i-a lsat cu problema de a decide ce era. i, dat fiind natura Bisericii, un singur lucru puteau s aleag. Magisteriumul a decis c Praful era dovada fizic a pcatului originar. tii ce e pcatul originar? Ea i ls colurile gurii n jos. Era ca i cum ar fi fost la Jordan din nou, ascultat la o lecie pe jumtate nvat. Cred c da, spuse ea. Nu, nu tii. Ia mergi la raftul din spatele biroului i adu-mi Biblia. Lyra aa fcu i i ddu cartea mare i neagr tatlui ei. i-aminteti povestea cu Adam i Eva? Bineneles, spuse ea. Ea nu trebuia s mnnce din fruct i arpele a ispitit-o i ea l-a mncat. i dup aceea ce s-a ntmplat? A Au fost alungai. Dumnezeu i-a alungat din grdin. Dumnezeu le spusese s nu mnnce fructul cci altfel vor muri. iaminteti, ei erau goi n grdin, erau ca nite copii, daimonii lor puteau lua orice form voiau. Dar iat ce s-a ntmplat. Deschise la Capitolul Trei din Facerea i citi: Iar femeia a zis ctre arpe: Noi putem mnca din roada pomilor raiului, dar din roada pomului care este n mijlocul raiului, ne-a zis Dumnezeu: Din el s nu mncai i nici s v atingei de el, ca s nu murii! Atunci arpele a zis ctre femeie: Nu, nu vei muri; dar Dumnezeu tie cn ziuan care vei mnca din el vi se vor deschide ochii i daimonii votri vor lua forma lor adevrat i vei fi ca nite Dumnezei, cunoscnd binele i rul. i femeia a vzut c pomul e bun de mncat i c plcut le este ochilor la vedere i c e de dorit spre dezvluirea adevratei forme a daimonului a luat din roada lui i a mncat i i-a dat i brbatului su care era cu ea, i el a mncat. Atunci amndurora li s-au deschis ochii i au vzut adevrata form a daimonilor lor i le-au vorbit.

Dar cnd brbatul i femeia i cunoscur daimonii, atunci tiur c o mare schimbare venise asupra lor, cci pn atunci pruse c erau una cu toate creaturile cerului i pmntului i nu era nicio diferen ntre ele: i au vzut diferena i au cunoscut binele i rul; i li s-a fcut ruine i au cusut frunze de smochin s le acopere goliciunea nchise cartea. i aa a ptruns pcatul n lume, spuse el, pcatul, i ruinea, i moartea. A aprut cnd daimonii lor au luat o form fix. Dar Lyra se lupt s gseasc cuvintele pe care le cuta. Dar nu-i adevrat, nu-i aa? Nu e adevrat cum e chimia sau ingineria, nu e felul la de adevr? Nu au fost ntr-adevr un Adam i-o Ev? nvatul Cassington mi-a spus c e un fel de poveste. Bursa Cassington este n mod tradiional dat unui liber-cugettor. Funcia lui este s pun la ncercare credina nvailor. Bineneles c aa a spus. ns gndete-te la Adam i Eva ca la un numr imaginar, cum ar fi rdcina ptrat a lui minus unu: nu poi niciodat vedea o dovad concret c exist, ns dac o incluzi n ecuaii, poi s calculezi tot felul de chestii care n-ar putea fi imaginate fr ea. n orice caz, asta e ceea ce Biserica a propovduit mii de ani. i cnd Rusakov a descoperit Praful, n sfrit apruse o dovad fizic despre faptul c ceva se ntmpl atunci cnd inocena se transform n experien. ntmpltor, i Biblia ne-a dat numele de Praf. Mai nti s-au numit particulele Rusakov, ns n curnd cineva a scos la iveal un verset curios, spre sfritul Capitolului Trei din Facerea, n care Dumnezeu l blestem pe Adam pentru c a mncat din fruct. Deschise din nou Biblia i i art Lyrei. Ea citi: ntru sudoarea feei tale i vei mnca pinea, pn te vei ntoarce n pmntul din care eti luat: cci pmnt eti i n pmnt te vei ntoarce! Lordul Asriel spuse: nvaii Bisericii au fost mereu confuzi n traducerea acestui verset. Unii spun c ar trebui s fie citit nu n praf te vei ntoarce ci c vei fi supus prafului, iar alii spun c ntregul vers este un fel de joc cu cuvintele pmnt i praf i de fapt nseamn c Dumnezeu i admite propria natur ca fiind parial pctoas. Nimeni nu e de acord. Nimeni nu poate, pentru c textul este alterat. ns era un cuvnt prea bun ca s fie irosit, aa c de aceea particulele au nceput s fie cunoscute drept Praf. Da Coblerii? ntreb Lyra.

Comitetul de Oblaii Gaca lui maic-ta. A fost deteapt c a simit ansa de a-i nfiina propria-i baz de putere, e o femeie deteapt i ndrznesc s spun c i-ai dat seama. Magisteriumului i convine s permit ca tot felul de agenii s nfloreasc. Pot s le ntrte pe unele mpotriva celorlalte; dac una ctig, pot s pretind c au sprijinit-o tot timpul, iar dac pierde, pot s pretind c era un renegat, care niciodat nu fusese cu adevrat acceptat. Vezi tu, mamei tale i-a plcut ntotdeauna puterea. La nceput a ncercat s-o obin pe ci normale, prin cstorie, ns treaba asta n-a mers, dup cum cred c-ai aflat. Aa c s-a ntors ctre Biseric. Normal c nu putea s aleag calea pe care ar fi putut-o lua un brbat preoia i aa mai departe trebuia s fie o cale neortodox, trebuia s nfiineze propriul ei ordin, propriile-i canale de influen i s lucreze prin ele. A fost o micare bun c s-a specializat n Praf. Toat lumea era speriat de Praf, nimeni nu tia ce s fac i cnd ea s-a oferit s conduc o investigaie, Magisterium-ul a fost att de uurat nct au sprijinit-o cu bani i resurse de tot felul. Dar ei tiau Lyra nu reuea s-o spun, vorbele i se necau n gur. tii ce fceau! De ce i-a lsat Biserica s fac una ca asta? Exista un precedent. Ceva similar se ntmplase i nainte. tii ce nseamn cuvntul castrare? nseamn nlturarea organelor sexuale ale unui biat astfel nct niciodat nu va dezvolta caracteristicile unui brbat. Un castrato i pstreaz vocea subire toat viaa lui, i de aceea Biserica a ngduit acest lucru att de util pentru muzica bisericeasc. Unii castrati au devenit mari cntrei, minunai artiti. Muli au devenit obezi, brbai doar pe jumtate. Unii au murit din cauza efectelor operaiei. ns Biserica nu se nfioreaz la ideea unei mici tieturi, vezi tu. Exista un precedent. i aceasta era mult mai igienic dect metodele vechi, cnd n-aveau anestezice sau bandaje sterile sau ngrijire medical adecvat. Era blnd prin comparaie. Nu e! spuse Lyra ngrozit. Nu e! Nu, bineneles c nu. De aceea au trebuit s se ascund n ndeprtatul Nord, n ntuneric i obscuritate. i de aceea Biserica a fost fericit s aib pe cineva ca mama ta pentru acest lucru. Cine ar fi pus la ndoial pe cineva att de fermector, att de influent, att de dulce i de rezonabil? ns pentru c era un fel obscur i neoficial de operaie, ea era i persoana pe care Magisterium-ul ar fi putut-o nega, la nevoie.

Dar a cui a fost la nceput ideea s fac tierea? A ei. A presupus c cele dou lucruri care se ntmpl n adolescen ar putea fi legate ntre ele: schimbarea daimonului i faptul c Praful ncepea s se depun. Poate dac daimonul ar fi separat de corp, n-am mai fi niciodat supui Prafului pcatului originar. ntrebarea era dac era posibil s separi daimonul de trup fr s omori persoana. ns ea cltorise n multe locuri i vzuse tot felul de lucruri. Cltorise n Africa, de exemplu. Africanii au un fel de a face un sclav denumit zombi. Nu are o voin proprie, muncete zi i noapte fr s evadeze sau s se plng. Arat ca un cadavru Este o persoan fr daimon! Exact. Aa c a vzut c se poate s i separi. i Tony Costa mi-a povestit despre fantomele oribile pe care le au n pdurile Nordice. Probabil c i ele sunt la fel. Ai dreptate. Oricum, Comitetul de Oblaii s-a nscut din idei ca acestea, i din obsesia Bisericii cu pcatul originar. Daimonul Lordului Asriel i zbrli urechile, iar el i puse mna pe capul ei frumos. S-a mai ntmplat ceva cnd au fcut tietura, continu el. Ceva ce ei nau vzut. Energia care leag trupul de daimon este extrem de puternic. Atunci cnd se face despicarea, toat acea energie se disipeaz ntr-o fraciune de secund. Nu i-au dat seama, pentru c au luat-o drept oc, sau dezgust sau ofens moral i s-au instruit s nu simt nimic n legtur cu asta. Aa c nu i-au dat seama ce putea s provoace i niciodat nu s-au gndit s-o stpneasc Lyra nu mai avea astmpr. Se ridic n picioare i se duse la fereastr s priveasc ntunericul adnc i sumbru, uitndu-se n gol. Aveau prea mult cruzime. Nu conteaz ct de important era s afli adevrul despre pcatul originar, era prea nemilos s faci ce-i fcuser ei lui Tony Makarios i tuturor celorlali. Nimic nu justifica ce fceau. i tu ce-ai fcut? Ai fcut vreo tietur? Pe mine m intereseaz ceva destul de diferit. Comitetul de Oblaii nu merge destul de departe, dup prerea mea. Vreau s merg la sursa Prafului nsui. Sursa? De unde vine, atunci? Din cellalt univers pe care l vedem prin Auror.

Lyra se ntoarse din nou. Tatl ei sttea confortabil n fotoliul lui, lene i puternic, cu ochii sclipind la fel de intens cu ai daimonului. Nu-l iubea, nu putea avea ncredere n el, ns era nevoit s-l admire, s admire luxul extravagant cu care se nconjurase n aceast pustietate dezolant, s admire puterea ambiiei lui. Ce este cellalt univers? spuse ea. Unul din miliardele fr numr de lumi paralele. Vrjitoarele tiau despre ele de secole, ns primii teologi care au dovedit existena lor n mod matematic au fost excomunicai acum mai bine de cincisprezece ani. Totui e adevrat, nu este nicio cale s negi asta. Totui, nimeni nu s-a gndit c va fi vreodat posibil s treci dintr-un univers n altul. Asta ar viola legile fundamentale, am gndit. Ei bine, ne-am nelat, am nvat s vedem lumea de sus. Dac lumina poate s treac, i noi putem. i a trebuit s nvm s vedem, Lyra, la fel cum tu ai nvat s foloseti alethiometrul. Acum lumea aceea, precum orice alt univers, a aprut ca rezultat al posibilitii. De exemplu cnd dai cu banul: poate s ias cap sau pajur, i nu tim pn nu aterizeaz pe care parte va cdea. Dac iese cap, nseamn c posibilitatea de a iei pajur a disprut. Pn n acel moment, cele dou posibiliti erau egale. ntr-o alt lume, ns, iese pajur. i cnd se ntmpl asta, cele dou lumi se despart. Folosesc exemplul cu banul ca s fie mai clar. De fapt, aceste dispariii ale posibilitilor se ntmpl la nivelul particulelor elementare ns ele au loc exact la fel: la un anumit moment mai multe lucruri sunt posibile, n momentul urmtor doar unul se ntmpl, iar restul nu exist. Cu excepia cazului n care au rsrit alte lumi, n care ele de fapt s-au ntmplat. i voi merge n lumea de dincolo de Auror, spuse el, pentru c cred c de acolo vine Praful n acest univers. Ai vzut diapozitivele pe care le-am artat nvailor n Camera de Odihn. Ai vzut cum Praful se vars peste lumea aceasta din Auror. Ai vzut tu singur oraul acela. Dac lumina poate trece bariera dintre universuri, dac Praful poate, dac putem vedea acel ora, atunci putem construi o punte peste care s trecem. E nevoie de o explozie fantastic de energie. Dar pot s-o fac. Undeva acolo este originea Prafului, originea morii, a pcatului, a nenorocirii, a distrugerii n lume. Fiinele umane nu pot vedea nimic fr s doreasc s distrug, Lyra. Acesta este pcatul originar. i l voi distruge. Moartea va muri. De aia te-au pus aici?

Da. Sunt ngrozii. i pe bun dreptate. Se ridic n picioare, la fel fcu i daimonul lui, mndru i frumos i periculos. Lyra nu se mic. i era fric de tatl ei, i-l admira profund, dar se gndi c e nebun de legat! Dar cine era ea s-l judece? Mergi la culcare, spuse el. Thorold i va arta unde vei dormi. Ddu s plece. Ai uitat alethiometrul, spuse Lyra. A, da. De fapt n-am nevoie de el acum, spuse el. N-o s-mi fie de folos fr cri, oricum. tii, eu cred c Stpnul Jordanului i l-a dat ie. i-a zis el s mi-l aduci mie? Ei bine, da! spuse ea. Dup care se gndi din nou i-i ddu seama c de fapt Stpnul nu-i ceruse niciodat asta. Ea presupusese de la nceput pentru c ce alt motiv ar fi avut s i-l dea ei? Nu, spuse ea. Nu tiu. Am crezut Ei bine, nu-l vreau. E al tu, Lyra. Dar Noapte bun, copil. Rmas fr grai, mult prea nucit ca s mai pun vreuna din zecile de ntrebri urgente care-i veneau n minte, Lyra lu alethiometrul i l nfur n catifeaua lui neagr. Apoi se aez lng foc i l privi cum iese din camer. Trdarea Se trezi tras de mn de ctre un strin i, dup ce Pantalaimon sri n sus i mri, l recunoscu pe Thorold. inea cu o mn tremurtoare o lamp de naftalin. Domnioar, domnioar, trezii-v repede. Nu tiu ce s fac. Nu mi-a lsat niciun ordin. Cred c a-nnebunit, domnioar. Ce? Ce s-a ntmplat? Lordul Asriel, domnioar. De cnd v-ai dus la culcare, aproape c a intrat n delir. Nu l-am vzut niciodat aa de dezlnuit. A mpachetat o mulime de instrumente i de baterii ntr-o sanie, a legat cinii i a plecat. Dar a luat cu el i biatul, domnioar! Roger? L-a luat pe Roger?

Mi-a spus s-l trezesc i s-l mbrac, i nu am vrut s m cert cu el nam fcut-o niciodat biatul tot ntreba de dumneata, domnioar dar Lordul Asriel nu-l voia dect pe el tii cnd ai venit prima dat la u, domnioar? i te-a vzut i n-a putut s-i cread ochilor i voia s pleci? Lyra simi cum i se nvrtete capul de slbiciune i de team i nu putu s mai gndeasc, ns Da, da, spuse ea. Asta era pentru c avea nevoie de un copil s-i termine experimentul, domnioar. Iar Lordul Asriel are un fel al lui special prin care obine ceea ce vrea, trebuie doar s cear i Acum capul Lyrei era plin de urlete, ca i cum ar fi ncercat s nbue nite lucruri din propria-i contiin. Se dduse jos din pat s-i caute hainele, cnd, deodat czu la pmnt, nvluit ntr-un strigt teribil de disperare. Simea nevoia s-o exprime, numai c era mai mare dect ea, era ca i cum disperarea o striga pe ea. Cci i amintea cuvintele lui: energia care leag trupul i daimonul are o putere imens; i ca s creezi o punte ntre lumi era nevoie de o explozie fenomenal de energie Tocmai realizase ce fcuse. Se luptase att ca s aduc ceva Lordului Asriel, creznd c tie ce voia el. i nu era vorba de alethiometru. Ceea ce el dorea era un copil. I-l adusese pe Roger. De aceea el strigase Nu dup tine am trimis!, cnd o vzuse. El chemase un copil iar sorii i aduseser propria fiic. Sau aa crezuse el, pn cnd Roger apruse de dup ea. Oh, ce durere amar! Crezuse c l salveaz pe Roger, i, de fapt, n tot timpul lucrase asiduu ca s-l trdeze Lyra tremura i suspina ntr-o vijelie de emoii. Nu putea fi adevrat. Thorold ncerc s-o liniteasc, ns el nu tia care e motivul durerii ei profunde, i nu putea dect s-o bat pe umr nelinitit. Iorek suspin ea, mpingndu-l la o parte pe servitor. Unde e Iorek Byrnison? Ursul? E nc afar? Brbatul strnse neajutorat din umeri. Ajut-m! spuse ea, tremurnd toat de slbiciune i team. Ajut-m s m mbrac. Trebuie s plec. Acum! F-o repede!

Servitorul puse lampa jos i fcu ce-i spusese. Cnd ddea ordine, n maniera aceea imperioas, semna foarte mult cu tatl ei, chiar dac faa i era ud de lacrimi iar buzele i tremurau. n timp ce Pantalaimon msura podeaua n lung i-n lat, cu coada ridicat, i cu blana aproape scnteietoare, Thorold se grbi s-i aduc Lyrei blnurile ngheate i mpuite i o ajut s se mbrace cu ele. De ndat ce nchise i ultimul nasture de sus, i aprtoarele fur bine strnse, Lyra se repezi la u, i simi cum frigul i lovete gtul ca o sabie, nghendu-i lacrimile instantaneu pe obraji. Iorek! strig ea. Iorek Byrnison! Vino, am nevoie de tine! O furtun de zpad, un zgomot metalic i ursul fu lng ea. Dormise linitit afar, n ninsoare. n lumina care se revrsa din lampa pe care Thorold o inea la fereastr, Lyra vzu capul lung, fr fa, scobiturile ntunecate ale ochilor, strlucirea blnii albe pe sub metalul negru-roiatic, i dori s-l mbrieze i s caute consolare la ursul cu blana acoperit de ghea i casc de fier. Ei bine? spuse el. Trebuie s-l prindem pe Lordul Asriel. L-a luat pe Roger i se duce la nici nu vreau s m gndesc oh, Iorek, te rog, mergi repede, dragule! Haide, atunci, spuse el i ea sri n spatele lui. Nu era nevoie s ntrebe ncotro s-o ia: urmele sniei duceau drept din curte i peste platou, iar Iorek se grbi s se ia dup ele. Micarea lui fcea acum att de mult parte din fiina ei nct Lyra i meninea deja automat echilibrul. Iorek alerga mai repede ca niciodat peste mantia groas de zpad de deasupra pmntului stncos, iar platoele armurii se micau sub ea ntr-o legnare ritmic. n spatele lor, ceilali uri alergau cu uurin, trgnd dup ei arunctorul de flcri. Drumul era luminat cci luna era deja sus i lumina pe care o arunca peste trmul de zpad era la fel de puternic precum fusese i n balon: o lume de argint sclipitor i negru intens. Urmele sniei Lordului Asriel mergeau drept ctre un ir de dealuri ascuite, cu forme ciudate, ca de cocostrc, profilndu-se pe un cer la fel de negru ca i catifeaua alethiometrului. Nu se vedea nicio sanie sau se vedea oare o micare ca o atingere de pan pe versantul celui mai nalt vrf? Lyra scrut zarea, forndu-i ochii, iar Pantalaimon zbur ct de sus putu i se uit cu ochi de bufni.

Da, spuse el, aezndu-se pe palma ei o clip mai trziu, e Lordul Asriel, i biciuie cinii furios, i mai este i un copil n spate Lyra simi cum Iorek Byrnison ncetinete. Ceva i captase atenia. Mergea din ce n ce mai ncet i i ridica ochii s priveasc n stnga i-n dreapta. Ce e? ntreb Lyra. El nu rspunse. Asculta atent, ns ea nu auzea nimic. Apoi auzi ceva: un freamt i un pocnet, ndeprtate i misterioase. Era un sunet pe care-l mai auzise: sunetul Aurorei. De nicieri, un vl de lumin czuse i atrna strlucitor pe cerul nordului. Toate acele miliarde i trilioane de particule ncrcate nevzute i, posibil, de Praf, radiau n atmosfer jerbe de lumin. Urma s fie un spectacol i mai strlucitor i mai extraordinar dect orice vzuse ea pn atunci, ca i cum Aurora tia ce dram avea loc mai jos, i dorea s o lumineze cu efectele cele mai uimitoare. ns niciunul dintre uri nu privea n sus: atenia lor era captat de ceva de pe pmnt. Nu era Aurora, pn la urm, cea care-i atrsese atenia lui Iorek. El se oprise acum i rmase nemicat, iar Lyra alunec uor de pe spatele lui, tiind c simurile aveau nevoie s fie libere. Ceva l preocupa. Lyra privi n jur, n spate, peste platoul vast care ducea la casa Lordului Asriel, spre munii prvlii pe care-i trecuser mai devreme i nu vzu nimic. Aurora era din ce n ce mai intens. Primele vluri vibrau i se adunau ntr-o parte iar alte cortine se nfurau i se desfurau mai sus, sporind n fiecare minut n dimensiuni i n strlucire. Arce i bucle se nvolburau de la un orizont la altul i atingeau zenitul cu arcuri de raze. Auzea mai clar ca niciodat cntecul uierat i susurul uriaelor fore intangibile. Vrjitoare! strig o voce de urs iar Lyra se ntoarse bucuroas i uurat. ns un bot greu o mpinse nainte i, cu rsuflarea tiat, nu mai putu dect s tremure ngrozit cci, n locul unde sttuse era acum pana verde a unei sgei. Vrful i coada sgeii erau ngropate n zpad. Imposibil! gndi ea fr convingere, dar era adevrat pentru c o alt sgeat se izbi de armura lui Iorek, care era n picioare, deasupra ei. Nu erau vrjitoarele Serafinei Pekkala, erau dintr-un alt clan. Se rotir mai sus, dousprezece vrjitoare sau poate chiar mai multe, lsndu-se n jos s trag i urcnd napoi deodat, iar Lyra njur n toate felurile pe care le tia.

Iorek Byrnison ddea ordine scurte. Era clar c urii tiau s se lupte cu vrjitoarele, cci se aezar imediat n poziie defensiv iar vrjitoarele se aranjar la fel de repede n poziie de atac. Puteau s trag precis doar de la distane mici, i, pentru a nu risipi sgei, coborau rapid, trgeau cnd se aflau n punctul cel mai de jos i neau imediat la loc. ns atunci cnd ajungeau n punctul cel mai de jos, cnd minile le erau ocupate cu arcul i cu sgeata, erau vulnerabile, iar urii sreau n sus s le doboare cu labele. Mai multe czur i fur rapid omorte. Lyra se ghemui jos de tot, lng o stnc, privind cum plonjeaz vrjitoarele. Cteva o intir direct, ns sgeile n-o nimerir, iar apoi Lyra, uitndu-se pe cer, vzu cea mai mare parte a stolului de vrjitoare desprinzndu-se i ntorcndu-se. Lyra fu pe moment uurat, ns asta nu dur mult. Pentru c din direcia n care se ndreptaser, vzu mult mai multe venindu-le n ajutor, i la mijloc, mpreun cu ele, era un grup de lumini plpitoare i peste marea ntindere a platoului de pe Svalbard, sub razele Aurorei, auzi sunetul de care se temea cel mai tare. Era duduitul nfundat al unui motor cu benzin. Zepelinul, cu doamna Coulter i grzile sale la bord, venea din urm. Iorek mri un ordin i urii se micar de ndat ntr-o alt formaie. n agitaia nemaipomenit din cer, Lyra privi cum descrcar rapid arunctorul de flcri. Avangarda stolului de vrjitoare i vzuse i ncepu s se lase n jos i s plou cu sgei peste ei, ns n cea mai mare parte, urii erau aprai de armuri i continuar s nale rapid aparatul: un bra lung ntinzndu-se n sus n unghi, o cup sau un bol la distan de un metru, i un mare recipient de fier nvltucit de fum i aburi. Pe cnd privea, o flacr vie se aprinse i o echip de uri porni la aciune. Doi dintre ei traser n jos lungul bra al arunctorului de flcri, un altul ncrca lopei de foc n bol, i la un ordin i ddur drumul, ca s arunce sulful aprins pe cerul negru. Vrjitoarele coborau n grupuri att de mari deasupra lor nct trei czur n flcri doar la prima arunctur, ns deveni foarte repede evident c adevrata int era zepelinul. Pilotul fie c nu vzuse niciodat un arunctor de flcri nainte, fie i subestima puterea, cci zbur direct nspre uri, fr s urce sau s se ntoarc spre o parte sau alta. Apoi deveni clar c i ei deineau o arm puternic n zepelin: o mitralier urcat pe nasul gondolei. Lyra vzu scntei zburnd din armurile unora

dintre uri i i vzu cum se nghesuie sub ele ca s-i protejeze, nainte s aud rafalele de gloane. Strig de groaz. Sunt n siguran, spuse Iorek Byrnison. Nu poi s strpungi armura cu gloane mici. Arunctorul de flcri funcion din nou: de data aceasta o mas de sulf n flcri se npusti n sus i lovi gondola, explodnd ntr-o cascad de fragmente aprinse n toate direciile. Zepelinul se aplec spre stnga i descrise un arc larg nainte de a se ndrepta din nou ctre grupul de uri care lucrau cu avnt n spatele aparatului. n timp ce se apropia, braul arunctorului de flcri czu n jos, mitraliera tuea i scuipa iar doi uri czur, la ndemnul optit al lui Iorek Byrnison. Cnd aparatul de zbor fu aproape deasupra capetelor lor, un urs strig un ordin i arma ncrcat inti din nou n sus. De data aceasta sulful atinse nveliul balonului de gaz al zepelinului. Cadrul rigid susinea un nveli de mtase uns cu ulei care coninea hidrogen i, dei putea s suporte mici zgrieturi, o stnc de o ton n flcri era mult prea mult. Mtasea se sfie iar sulful i hidrogenul se ntlnir ntr-o flacr catastrofal. De ndat mtasea deveni transparent; ntregul schelet al zepelinului era vizibil, ntunecat pe un fundal infernal de portocaliu, rou i galben, atrnnd n aer o bucat de vreme ce pru imposibil de lung nainte s eueze nspre pmnt, aproape cu reticen. Nite siluete micue i negre pe fundalul zpezii i al focului aprur cltinndu-se sau fugind, iar vrjitoarele zburar nspre ele pentru a le scoate din flcri. ntr-un minut de la impactul su cu solul zepelinul se transform ntr-o uria mas de metal ndoit, un vltuc de fum i n cteva scntei rtcite. ns soldaii de la bord i ceilali (dei Lyra era mult prea departe acum s o depisteze pe doamna Coulter, tia doar c era acolo) nu pierdur timpul. Cu ajutorul vrjitoarelor traser mitraliera i o instalar, i ncepur s se lupte iar, de pe pmnt. nainte, spuse Iorek. Vor rezista nc mult vreme. Scoase un urlet i un grup de uri se desprinse de grupul principal i atacar flancul drept al ttarilor. Lyra simi dorina de a li se altura, ns n tot timpul nervii strigau: nainte, nainte, iar mintea i era plin de imagini cu Roger i cu Lordul Asriel. Iorek Byrnison tia i se ntoarse ctre munte, lsndu-i pe urii lui s se lupte cu Ttarii.

i naintar. Lyra i ncorda privirea s vad mai departe, ns nici mcar ochii de bufni ai lui Pantalaimon nu puteau vedea vreo micare pe versantul muntelui pe care l urcau. Urmele sniei Lordului Asriel erau clare, totui, iar Iorek le urma cu atenie, alunecnd pe zpad i aruncndo mult n spate n timpul alergrii. Orice se ntmpla n spate acum era pur i simplu n spate. Lyra prsise totul. Se simea ca i cum ar fi prsit complet lumea, att era de ndeprtat i hotrt, att de sus urcau, att de ciudat era lumina care i sclda. Iorek, spuse ea, o s-l gseti pe Lee Scoresby Mort sau viu, tot l gsesc. i dac o vezi pe Serafina Pekkala O s-i spun c ai reuit. i mulumesc, Iorek, spuse ea. O vreme nu-i mai spuser nimic. Lyra simea cum trece ntr-un fel de trans, dincolo de somn i trezie: o stare de visare contient, aproape, n care visa c era purtat de uri spre un ora din stele. Voia s spun ceva despre asta lui Iorek Byrnison, cnd el ncetini i se opri. Urmele merg mai departe, spuse Iorek Byrnison. ns eu nu mai pot. Lyra sri i se aez lng el s se uite. Sttea la marginea unui abis. C era o crevas n ghea sau o fisur n stnc, era greu de spus, i nici nu mai conta. Tot ce conta era c plonja n adncuri ntr-o gaur neagr. Iar urmele sniei Lordului Asriel mergeau pe buza prpastiei i mai departe, peste un pod de zpad compact. Acest pod simise cu siguran greutatea sniei, pentru c avea o crptur de-a lungul lui, pn la cealalt parte a prpastiei, iar suprafaa n captul mai apropiat al crpturii se lsase cam cu o jumtate de metru mai jos. Ar fi putut susine greutatea unui copil, ns cu siguran n-ar fi rezistat sub greutatea unui urs n armur. Urmele Lordului Asriel mergeau mai departe, peste pod, pe munte n sus. Dac voia s mearg mai departe, trebuia s-o fac singur. Lyra se ntoarse ctre Iorek Byrnison. Trebuie s trec dincolo, spuse ea. Mulumesc pentru tot ce ai fcut. Nu tiu ce se va ntmpla cnd voi ajunge la el. Poate c o s murim cu toii, fie c ajung la el, fie c nu. ns dac m ntorc, voi veni s-i mulumesc cum se cuvine, Rege Iorek Byrnison.

i puse o mn pe cap. El o ls i ddu din cap uor. La revedere, Lyra Silvertongue, spuse el. Inima i btea cu putere i durere, plin de iubire. Se ntoarse i puse piciorul pe pod. Zpada pri sub paii ei iar Pantalaimon zbur deasupra podului pn ajunse n partea cealalt i o ncuraj s nainteze. Punea un picior n faa celuilalt i se ntreba la fiecare pas dac nu era mai bine s alerge i s ajung dintr-un salt n partea cealalt sau s mearg ncet, aa cum fcea acum i s calce ct mai uor posibil. La jumtatea distanei, zpada pri din nou cu putere, o bucat czu de lng picioarele ei i se rostogoli n abis, iar podul se ls ali civa centimetri. Rmase perfect nemicat. Pantalaimon, n form de leopard, sttea ghemuit, gata s sar dup ea. Podul inu. Fcu un alt pas, apoi nc unul, i apoi simi cum pmntul devine mai ferm sub picioarele ei i sri la marginea lui cu toat puterea ei. Ateriz pe burt n zpad, n timp ce ntregul pod czu n spatele ei n crevas, cu o fonire uoar. Ghearele lui Pantalaimon apucaser strns blnurile ei. Dup un minut, deschise ochii i se tr de pe margine. Nu mai era cale de ntoarcere. Se ridic n picioare i fcu din mn ursului care privea de partea cealalt. Iorek Byrnison se ridic pe picioarele din spate ca s o salute, apoi se ntoarse i cobor muntele n goan, ca s vin n ajutorul supuilor si angajai n btlia cu doamna Coulter i soldaii de pe zepelin. Lyra rmsese singur. Podul spre stele De ndat ce Iorek Byrnison nu se mai vzu, Lyra simi c o cuprinde o mare slbiciune. Se ntoarse i-l cut pe pipite pe Pantalaimon. O, Pan, dragule, nu pot merge mai departe! Mi-e aa de team i sunt aa de obosit cu tot drumul sta, i mi-e fric de mor! A vrea s fie altcineva n locul meu, chiar a vrea! Daimonul ei se vr n ea, n form de pisic, cldu i consolator. Nu tiu ce-o s ne facem, suspin Lyra. E prea mult pentru noi, Pan, nu putem

Se ag de el orbete, legnndu-se nainte i napoi i plngnd n hohote n mijlocul pustiului de zpad. i chiar dac dac doamna Coulter ar ajunge prima la Roger, n-o s-l salveze pentru c o s-l ia cu ea la Bolvangar sau, mai ru i m vor omor i pe mine n semn de rzbunare De ce fac asta copiilor, Pan? i ursc aa de tare pe copii nct vor s-i sfie n dou? De ce? De ce? Pantalaimon n-avea niciun rspuns, tot ce putea s fac era s-o in strns n brae. ncetul cu ncetul, pe msur ce vijelia de team se potoli, Lyra i veni n fire. Era din nou Lyra, tot nfrigurat i nfricoat, ns era ea nsi. A vrea spuse ea i se opri. Nu putea s ctige nimic doar punndui dorine. Trase aer adnc n piept i fu gata s mearg nainte. Luna apusese deja, iar cerul era ntunecat spre sud, dei miliardele de stele se rsfirau ca diamantele pe o bucat de catifea. Erau ns depite de sute de ori de strlucirea Aurorei. Niciodat n-o vzuse att de dramatic i de strlucitoare. Cu fiecare tremur, cu fiecare convulsie, noi miracole de lumin dansau pe cer. i n spatele mereu-schimbtoarei perdele de lumin, cealalt lume, acel ora luminat de soare, era solid i clar. Cu ct urcau mai mult, cu att se ntindea mai mult trmul sumbru de dedesubt. nspre nord era marea ngheat, ici i colo erau creste de ghea, n locul unde se ntlniser doi gheari, ns plan, alb i nesfrit n rest, ajungnd chiar pn la Pol i mai departe, fr variaiuni, fr via, fr culoare i mai sumbr dect i putea Lyra imagina. nspre est i nspre vest erau muni mai muli, cu piscuri zimate care se nlau semee, cu pante abrupte acoperite de zpad, modelate de vnt n form de lame ascuite ca un iatagan. Spre sud se ntindea drumul pe care veniser, iar Lyra se uita cu mare jind napoi, ca s vad dac nu se mica ceva pe platoul imens. Nu era sigur dac se mai vedeau rmiele arse ale zepelinului sau zpada purpurie din jurul cadavrelor rzboinicilor. Pantalaimon zbur n naltul cerului i reveni pe ncheietura Lyrei, sub form de bufni. Sunt chiar dup pisc! spuse el. Lordul Asriel i-a ntins toate instrumentele iar Roger nu se poate mica n timp ce spunea asta, Aurora ncepu s plpie i s se estompeze, ca un bec anbaric spre sfritul vieii, i se stinse de tot. n ntuneric, totui, Lyra

simi prezena Prafului, pentru c aerul prea plin de intenii ascunse, ca nite gnduri care n-au fost nc nscute. n ntunericul deplin, auzi un strigt de copil: Lyra! Lyra! Vin! strig ea napoi, i se npusti n sus, crndu-se cu greu, trnduse, luptndu-se la captul puterilor, ns ridicndu-se mereu mai sus, prin zpada lucind fantomatic. Lyra! Lyra! Sunt aproape, spuse ea ntr-o suflare, aproape am ajuns, Roger! Pantalaimon se schimba foarte rapid n agitaia lui: leu, hermin, vultur, rs, iepure, salamandr, bufni, leopard, toate formele pe care le luase vreodat, un caleidoscop de forme n mijlocul Prafului Lyra! Apoi ajunse pe vrf i vzu ce se ntmpla. Cincizeci de metri mai ncolo, n lumina stelelor, Lordul Asriel mpletea dou srme care duceau la sania lui rsturnat, pe care sttea un rnd de baterii, borcane i componente de aparat, deja acoperite de cristale de ghea. Era mbrcat n blnuri grele, cu faa luminat de flacra lmpii de naftalin. n spatele lui era daimonul lui, n poziie de Sfinx, cu blana ptat strlucind de putere, micnd lene din coad. inea n gur daimonul lui Roger. Srmana creatur se zbtea, se smulgea, se lupta, acum pasre, acum cine, apoi pisic, obolan, pasre din nou, strigndu-l n fiecare clip pe Roger, care era la civa metri mai ncolo, ncordndu-se i ncercnd s slbeasc strnsoarea stranic n care era prins, plngnd de durere i de frig. Striga numele daimonului i o striga pe Lyra. Alerg spre Lordul Asriel i-l ciupi de mn. Lordul Asriel l mpinse ntr-o parte. ncerc din nou, plngnd, rugndu-se i suspinnd, iar Lordul Asriel nu-l bga n seam altfel dect ca s-l trnteasc la pmnt. Erau pe marginea unei stnci. Dedesubtul lor nu era dect un ntuneric adnc i de necuprins. Erau la mai mult de o mie de picioare deasupra mrii ngheate. Lyra vedea toate acestea doar la lumina stelelor, ns apoi, cnd Lordul Asriel conect firele, Aurora izbucni deodat ntr-o jerb vie de lumin. La fel ca degetul lung al energiei orbitoare care se joac la dou terminale, cu diferena c acesta era nalt de o mie de mile i lung de zece mii de mile:

scufundndu-se, ridicndu-se brusc, ondulndu-se, strlucind, un torent glorios. O controla Sau dirija energia ei, pentru c un fir care se nfur pe o rol uria care sttea pe sanie mergea direct n sus, spre cer. Din ntunericul de jos apru un corb, i Lyra tiu c era daimonul unei vrjitoare. O vrjitoare care-l ajuta pe Lordul Asriel i care purtase n zbor firul n naltul cerului. Aurora strlucea din nou. Era aproape gata. Se ntoarse ctre Roger i-i fcu un semn cu capul iar Roger veni, neajutorat, tremurnd, implornd, plngnd, ns continund s mearg neajutorat nainte. Nu! Fugi! strig Lyra i se npusti pe prtie n jos ctre el. Pantalaimon sri la leopardul de zpad i-i smulse daimonul dintre flci. ntr-o secund, leopardul sri dup el. Pantalaimon ddu drumul celuilalt daimon i, fiind amndoi daimoni tineri, se schimbar pac-pac-pac, se ntoarser i se btur cu marea bestie ptat. Leopardul zgria aerul n stnga i-n dreapta cu gheare ascuite ca acele iar mritul su fioros nghiea chiar i strigtele Lyrei. Ambii copii se luptau cu ea, sau se luptau cu formele care invadau aerul tulbure, acele intenii ntunecate care se adunau i se ngrmdeau de-a lungul uvoaielor de Praf Aurora se mldia deasupra, dnd la iveal, printre valuri continue de lumin, acum o cldire, acum un lac, acum un ir de palmieri, att de aproape nct puteai gndi c lumea cealalt nu-i dect la un pas distan. Dintr-un salt, Lyra ajunse lng Roger i-l lu de mn. Trase cu putere i apoi se desprinser de Lord Asriel i fugir, inndu-se de mn, ns Roger plngea i se zvrcolea fiindc leopardul i prinsese din nou daimonul. Lyra cunotea durerea aceea ca un cuit n inim, aa c ncerc s se opreasc ns nu puteau s se mai opreasc. Stnca aluneca sub ei. Un strat ntreg de zpad care se prbuea Marea ngheat, la o mie de picioare mai jos LYRA! Bti nebuneti de inim

Mini strnse cu putere i mai sus, cea mai mare minune. Bolta cerului, ticsit de stele, profund, fu deodat strpuns ca de o lance. Un jet de lumin, un jet de energie pur eliberat ca o sgeat dintr-un arc imens, inti n sus. Valurile de lumin i culoare ale Aurorei se ddur la o parte. Un sunet sfietor, mistuitor, o scrnire furioas se fcu auzit de la un capt la altul al universului. Un pmnt uscat se deschidea pe cer Lumina soarelui! Lumina soarelui strlucind pe blana unei maimue aurii Cderea stratului de zpad se oprise, poate c un obstacol nevzut i ntrerupsese cderea. Lyra vedea peste zpada clcat n picioare de pe pisc, maimua aurie srind din aer nspre leopard, i-i vzu pe cei doi daimoni zbrlindu-se unul la cellalt, prudeni dar puternici. Coada maimuei era ridicat, leopardul nvolbura zpada cu putere dintr-o parte n alta. Apoi, maimua ridic o lab, leopardul i cobor capul ntr-o ncuviinare graioas i senzual, se atinser Cnd Lyra i cut din priviri, doamna Coulter nsi era acolo, mbriat de Lordul Asriel. Lumina se juca n jurul lor n scntei i raze intense de energie anbaric. Lyra, neajutorat, putea doar s-i imagineze ce se ntmplase: cumva, doamna Coulter trecuse peste prpastie i o urmrise pn aici Prinii ei, mpreun! mbrindu-se att de pasional: un lucru de neimaginat. Ochii i erau larg deschii. Trupul lui Roger zcea mort n braele ei, nemicat, linitit, odihnindu-se. i auzi prinii vorbind. Mama ei spuse: N-o s permit asta niciodat Tatl ei spuse: S-o permit? Am trecut de faza n care primeam permisiunea ca i cum am fi nite copii. Am fcut posibil ca oricine s treac, dac dorete. Or s interzic asta! O s pun sigiliu i o s excomunice pe oricine ar ncerca s-o fac! Prea muli vor dori s-o fac! Nu vor putea s-i mpiedice. Acesta va fi sfritul Bisericii, Marisa, sfritul Magisteriumului, sfritul tuturor secolelor de ntuneric! Privete lumina aceea de sus: acela este soarele unei alte lumi! Simi cldura lui pe piele?

Sunt mai puternici dect oricine altcineva, Asriel. Nu tii Nu tiu? Eu? Nimeni n lumea asta nu tie mai bine ca mine ct de puternic e Biserica! Dar nu e att de puternic pentru asta. Praful va schimba totul, oricum. Nu mai e cale de ntoarcere acum. Asta ai vrut? S ne sufoci i s ne omori cu pcate i ntuneric? Am vrut s m eliberez, Marisa! i am fcut-o. Privete, privete palmierii care se unduiesc pe plaj! Simi vntul? Un vnt din alt lume! Simi cum adie n pr, pe fa Lordul Asriel ddu la o parte gluga doamnei Coulter i i ntoarse faa ctre cer, trecndu-i degetele prin prul ei. Lyra privea fr s mai respire, nendrznind s mite un muchi. Femeia se sprijini de Lordul Asriel ca i cum era ameit i ddu din cap, istovit. Nu, nu or s vin, Asriel, tiu unde am plecat Atunci vino cu mine, s fugim din aceast lume! N-a putea s ndrznesc Tu? S nu ndrzneti? Copilul tu ar veni. Copilul tu ar ndrzni orice, i ar face-o de ruine pe mama ei. Atunci ia-o pe ea, foarte bine. E mai mult a ta dect este a mea, Asriel. Nu e aa. Tu ai purtat-o, tu ai ncercat s-o modelezi. Tu ai dorit-o atunci. Era prea nerafinat, prea ncpnat. Amnasem prea mult Dar unde este acum? Am mers pe urma pailor ei pn nc o mai vrei? Ai ncercat de dou ori s-o ii lng tine, i de dou ori i-a scpat. Dac a fi n locul ei a alerga, i nu m-a mai opri, dect s-i mai dau o ans. Minile lui, nc protejndu-i capul, se ncordar deodat i o apropie de el, ntr-un srut pasional. Lyra gndi c arta mai mult cruzime dect iubire i se uit la daimonii lor. Vzu o imagine ciudat: leopardul de zpad era ncordat, cu ghearele apsnd carnea maimuei aurii, iar maimua era relaxat, ntr-o stare de beatitudine, aproape leinat n zpad. Doamna Coulter se eliber cu putere din srut i spuse: Nu, Asriel, locul meu este n lumea asta, nu n aceea Vino cu mine! spuse el grbit, cu trie. Vino i muncete alturi de mine! N-am putea lucra mpreun noi doi.

Nu? Tu i cu mine am putea face universul buci i s-l facem la loc, Marisa. Am putea gsi sursa Prafului i am putea-o nbui pentru totdeauna! i i-ar plcea i ie s faci parte din aceast munc minunat, s nu ncerci s m mini. Poi s mini despre orice altceva, s mini despre Comitetul de Oblaii, s mini despre amanii ti da, tiu de Boreal i numi pas poi s mini n legtur cu Biserica, s mini despre copil chiar, ns nu mini despre ceea ce vrei cu adevrat Buzele lor se ntlnir din nou, cu lcomie. Daimonii lor se jucau slbatic. Leopardul de zpad se rsturnase pe spate iar maimua i mngia blana de la gt, iar leopardul mria i torcea de plcere. Dac nu vin o s ncerci s m distrugi, spuse doamna Coulter, smulgndu-se din mbriare. De ce s vreau s te distrug? spuse el rznd, cu lumina celeilalte lumi strlucindu-i deasupra capului. Vino cu mine, lucreaz alturi de mine, i mi va psa dac trieti sau dac mori. Dac rmi aici orice urm de interes mi va disprea. Nu te flata gndindu-te c o s m mai gndesc vreo secund la tine. Aa c rmi s-i continui relele pe lumea asta, sau vino cu mine. Doamna Coulter ezit. Cu ochii nchii, prea c se clatin ca i cum ar fi fost pe punctul de a leina. ns i pstr echilibrul i i deschise din nou ochii, cu o tristee infinit de frumoas n ei. Nu, spuse ea. Nu. Daimonii se separar din nou. Lordul Asriel se aplec i-i trecu degetele prin blana leopardului. Apoi i ntoarse spatele i plec fr s mai spun un cuvnt. Maimua aurie sri n braele doamnei Coulter, scond gemete slabe, uitndu-se nspre leopardul care se ndeprta. Faa doamnei Coulter era o masc de lacrimi. Lyra le vedea sclipind, erau reale. Apoi mama ei se ntoarse, tremurnd i suspinnd n tcere, i cobor muntele disprnd din vederea Lyrei. Lyra o privi cu rceal i se uit apoi nspre cer. Nu vzuse niciodat aa o bolt de minuni. Oraul care atrna deasupra att de gol i de tcut prea nou-nou, ateptnd s fie ocupat, sau parc era adormit i atepta s fie trezit. Soarele acelei lumi strlucea i peste lumea aceasta, aruncnd o lumin aurie peste minile Lyrei, topind zpada de pe gluga din piele de lup a lui

Roger, fcndu-i obrajii palizi s par transpareni, strlucind n ochii lui deschii dar lipsii de vedere. Se simi sfiat de tristee. i de furie. Ar fi putut s-i omoare tatl, dac ar fi putut s-i smulg inima din piept ar fi fcut-o acolo i atunci, pentru ce-i fcuse lui Roger. i ei, fiindc o pclise cum ndrznise? nc inea trupul lui Roger n brae. Pantalaimon spunea ceva, ns mintea i era tulbure i nu auzi pn cnd el nu-i aps labele de pisic slbatic pe spatele palmei ei, ca s-o fac atent. Ea clipi. Ce? Ce? Praf, spuse el. Despre ce vorbeti? Praf. O s gseasc sursa Prafului i o s o distrug, nu? Aa a spus. Iar Comitetul de Oblaii i Biserica i Bolvangar i doamna Coulter, cu toii, vor s-l distrug i ei, nu-i aa? Da, sau s-l opreasc s mai distrug oamenii De ce? Pentru c dac ei cred cu toii c Praful este ru, cu siguran e bun. Lyra tcu. Un sughi de emoie i se urc n piept. Pantalaimon continu: I-am auzit pe toi vorbind despre Praf i tuturor le e aa team de el, dar tii ceva? I-am crezut, chiar dac vedeam c ceea ce fceau era crud, ru i greit Am crezut c Praful trebuie s fie i el ceva ru, pentru c ei erau oameni mari i aa spuneau ei. Dar dac nu-i aa? Dac este Ea spuse dintr-o suflare: Da! Dac e de fapt bun Se uit la el i-i vzu ochii verzi de pisic slbatic larg deschii, strlucind de emoie. Se simi ameit, ca i cum tot pmntul i fugea de sub picioare. Dac Praful era ceva bun Dac trebuia cutat, ntmpinat i iubit Am putea i noi s mergem n cutarea lui, Pan! spuse ea. Era exact ce voia s aud. Am putea ajunge la el naintea lui, continu el, i Enormitatea acestei sarcini i reduse la tcere. Lyra privi cerul luminat. tia ct de mici erau, ea i daimonul ei, n comparaie cu mreia i ntinderea universului. i ct de puine tiau, n comparaie cu misterele profunde de deasupra lor.

Am putea, insist Pantalaimon. Am venit tot drumul sta, nu-i aa? Am putea reui. Am fi singuri. Iorek Byrnison nu ne-ar putea urma s ne dea ajutor. Nici Farder Coram sau Serafina Pekkala, sau Lee Scoresby sau nimeni altcineva. Doar noi doi, atunci. Nu conteaz. Nu suntem singuri, oricum, nu ca Lyra tia c voia s spun nu ca Tony Makarios, nu ca srmanii daimoni pierdui pe Bolvangar. Suntem nc o singur fiin, amndoi suntem unul. i am i alethiometrul, spuse ea. Da, cred c aa o s facem, Pan. Vom merge acolo sus i vom cuta Praful, i cnd l vom fi gsit vom ti ce avem de fcut. Trupul lui Roger sttea nemicat n braele ei. l ls uor jos. i o s-o facem, spuse ea. Se ntoarse. n spatele lor era durere, moarte i team, n faa lor era ndoial, pericol i mister de neptruns, ns nu erau singuri. Aa c Lyra i daimonul ei ntoarser spatele lumii n care se nscuser, privir nainte spre soare i pir spre cer. Sfritul crii nti