Sunteți pe pagina 1din 90

CAPCANA PENTRU ASASIN

ANTHONY KING CAPITOLUL I Gndurile i fur brusc ntrerupte atunci cnd se auzi ua dinspre scar deschizndu-se. Discuia dintre cei doi brbai care intrar - deosebit de animat i purtat pe un ton ridicat - l fcu s ncremeneasc pe scaunul de toalet. Ai adus banii ? - ntreb o voce aspr, cu un puternic accent spaniol. Da, i-am adus! - rspunse cealalt persoan ntr-o englez aproape perfect. Sunt n rucsac. Ct ? - relu scurt prima voce. Banii sunt aici, dar ziarele au minit. Nu avem patru barosane, ci doar puin peste dou milioane. Probabil c scrbele de la banc au declarat c li s-a furat mai mult. l-am mprit n trei i i-am mpachetat separat. n vreme ce ultimul vorbitor avea o voce tremurat, semn c nu se simea deloc n apele lui, primul nu reaciona aparent n nici un fel la aflarea sumei de bani care se afla n rucsac. Surprinztor ! Smith se ghemui pe scaunul WC-ului, nendrznind s-i ridice pantalonii, de team s nu fac zgomot i s fie descoperit. Cei doi bandii erau ct se poate de nfricotori pentru el. Oare de ce, n cazul n care aveau de pus la punct nite lucruri, nu verificaser mai nti dac erau singuri ? Ce'se va ntmpla acum cu el n situaia n care va fi descoperit? i fiul lui, Bobby, se afla ntre timp singur la bar, unde l lsase pentru cinci minute. Nu cumva s-i fac i putiul apariia tocmai acum, vznd c el ntrzie! n acel moment se auzi un pocnet sec, urmat la scurt interval de un altul i nc unul. La o secund dup aceea, rsun izbitura unui corp care cdea pe pardoseala toaletei. Uite-i partea ta, jigodie nenorocit ce eti! - zise Ray, dup ce bg trei gloane n easta lui Bill, n plin fa, ca s nu poat fi recunoscut cu una, cu dou. n closet, Smith atepta ncordat la maximum, netiind ce avea s urmeze. Mirosul fad al sngelui, izul neccios de pucioas amestecat cu urin i

zgomotele pe care le auzise l convinseser c hispanicul i ucisese complicele. Asasinul - cu toate simurile la pnd - lu rucsacul victimei, apoi se ndrept spre ieire. Din neatenie, ns, uit s-i ia i actele, dup care putea fi foarte uor identificat. Victor Smith reui s-i trag sufletul i ncerc s se relaxeze. Tremura ca varga, dar era n siguran acum. Se uit la pantalonii si i observ o pat ce se ntindea pe unul dintre craci. Fcuse pe el de fric. Oricare ar fi fost situaia, un lucru i era clar: trebuia s plece din acel loc ct mai repede posibil. Tocmai cnd voia s se ridice, ceva din subcontientul su l fcu s se rzgndeasc. n secunda urmtoare auzi din nou pai precipitai n WC. Apoi i ddu seama c - pe rnd -uile cabinelor erau trntite de perete. l simea pe asasin apropiindu-se de locul n care se afla, ns nu avea unde s se mai ascund. Cnd vzu c mnerul uii - ndrtul creia se afla - fu zglit de o mn energic, realiz c sfritul su era aproape. n acel moment mai apuc s se gndeasc a un singur lucru: ce se va alege de fiul lui, Bobby, de-acum nainte ? Bill se apropiase de bar i se crase pe un taburet nalt lng un bieel de vreo 14 ani. Aruncase o privire circular n local, dar nici urm de Ray. Scosese din buzunar o igaret de foi i o aprinsese, consultndu-i ncordat ceasul. ntlnirea cu partenerul su de afaceri" ar fi trebuit s aib loc la ora 3 p.m., ns Ray obinuia s ntrzie. Dar dac nu mi venea deloc? - se gndise Bill. Cu cele dou milioane de dolari ar fi trit regete n Honolulu sau n insulele Bahamas, pn la adnci btrnei. Ar fi putut s-i cumpere o vil cu piscin, maini luxoase, femei i cte altele. Altminteri, era obligat s se mulumeasc doar cu o treime din prad. O cafea amar, v rog ! - i comandase barmanului cu un aer absent, gonind seductoarele gnduri care-l bntuiser mai devreme. Prduise cu Ray, mprea cu Ray. Socoteala era destul de simpl. i partenerul lui, Barbera, era la fel de simplu. S-I nele nsemna s-i semneze, cu propria mn, condamnarea la moarte. n aceast privin nu exista nici un dubiu. Poliitii erau mult mai puin periculoi dect complicele lui. Ei aveau bunul i ludabilul obicei de a soma nainte de a trage, pe cnd Ray nu respecta niciodat aceast ordine. Fr ndoial, cel mai bine era s plece cu partea ce i se cuvenea ct mai repede i ct mai departe cu putin.

Barmanul i pusese cafeaua dinainte. n timp ce se cutase prin buzunare dup mruni, un gnd din ce n ce mai pregnant l fcuse s se ngijoreze subit. Dac el se gndise s pstreze ambele milioane de dolari pentru sine, n mod sigur c i Ray fcuse la fel. Iar nenorocitul de el nu-i btea niciodat capul cu scrupule. Nu cumva i ntinsese o capcan ca s pun laba" pe toi verziorii ? i adusese aminte cu ct dezinvoltur l mpucase Barbera pe poliistul care asigura securitatea bncii, imediat dup jaf, n clipa n care prseau locul faptei. i asta, fr nici un motiv; din pur amuzament. Totui, dac ar fi vrut s-i omoare complicele, Ray arfi propus un loc de ntlnire mai retras, mai puin populat. i amintise ce se ntmplase nainte de hold-up, atunci cnd hotrser cum s mpart prada. Conveniser de comun acord ca el, Bill, s pstreze toi banii. Urmau s se vad peste cteva zile, pentru a mpri prada n mod egal. Mai exact, Bill trebuia s-i opreasc o parte, iar Ray s ia dou pri, pentru el i pentru cellalt complice al lor. ntlnirea fusese programat s aib loc n barul Belami din Gara Central, apoi fiecare ar fi trebuit s-i vad de propriul drum n via. Se uitase din nou mprejur, la clienii din local, dar Ray nu se zrea printre acetia. Pusese jos rucsacul cu cele dou barosane, se aezase mai comod pe scaun i i aintise privirea asupra uilor batante de la intrare. Tot trebuia s-i fac apariia pn la urm! - i mai zisese Bill, ncercnd s-i pstreze sngele rece. Un brbat n floarea vrstei, nsoit de fiul su - un copil de circa 13-14 ani - intraser n barul Belami, mbcsit de fum, din Gara Central. Privindu-i, nu puteai s nu remarci tandreea cu care se ineau de mn, privirile pline de dragoste pe care i le druiau unul altuia i nevoia lor de contact permanent. Putiul purta n spate un rucsac destul de voluminos, imprimat cu culorile echipei califor-niene de baseball Red Fox, de care copilul era ndrgostit. Nu scpa aproape nici unul dintre meciuri. La vrsta lui se simea excelent alturi de un tat pe care abia l cunotea, dar la care avea s locuiasc de acum nainte. Aproape de el se simea din nou copil. Pn n prezent fusese n grija mamei lui. Grij ntre ghilimele fie spus, fiindc femeia era mai mult beat dect treaz. Cu timpul, perioadele ei de luciditate deveniser din ce n ce mai efemere, rolurile lor inversn-du-se pe msur cu putiul cretea, acesta ndeplinind n ultima vreme toate muncile gospodreti. Du-te la cumprturi, Bobby! Ai splat rufele, Bobby? Ai fcut curat n camer, Bobby?" i poruncea maic-sa la tot pasul. Acum, aceast perioad din viaa lui se termi-- nase. Sesizat de

vecini, Asociaia naional pentru protecia copilului a chemat-o pe mama de-naturat n instan, iar judectoria a decis ncredinarea copilului tatlui acestuia. Brbatul l luase din cartierul Bloomington al Los Ange-les-ului i acum se ndreptau spre localitatea Cowlings, orelul n care locuia singur de Cnd divorase. Ca s nu li se fac foame pe drum, luaser n fug cte un hamburger, n ateptarea trenului ce avea s-i duc la destinaie. Ai nevoie la toalet, Bobby? Nu, tat. Ce straniu suna cuvntul tat" n gura micuului ! Avusese att de puine ocazii s l rosteasc pn atunci... Bir^ ateapt-m la bar dou minute! Comand-i o cola sau altceva de but, iar pentru mine o bere! M ntorc imediat! Bobby se urcase pe un scaun nalt n faa tejghelei, mndru de nsrcinarea pe care o avea, n timp ce Victor Smith, tatl lui, se grbise spre toalet. O Coca Cola pentru mine i o bere pentru tata! - ceru biatul cu o voce nelinitit, dar ptruns de intensitatea momentului. Fcuse asta pentru prima oar n viaa Iui i avusese toate motivele s se simt ceva mai brbat ca pn atunci. * Ray tocmai apruse la intrarea n barul Belami i i cuta complicele din priviri. Era mbrcat ntr-o canadian nou-nou de culoare neagr, cu fermoar. Bill se fcuse mic n spatele altor clieni, ncercnd s mai ctige ceva timp. Cutase o soiuie, un mod de a ascunde sacul cu bani, nainte ca partenerul lui s-l zreasc. Aflat n criz de timp, i venise totui o idee i se ntorsese spre putiul de lng el. mi ii i mie rucsacul, dac te rog ? Lipsesc numai dou minute! Am nevoie s merg urgent pn la toalet. Bine, dar tticul meu trebuie s soseasc dintr-o clip ntr-alta i vom lua trenul de 3,30 p.m. spre Cowlings, domnule! Promit s m ntorc pn atunci, e n regul? OK, domnule! Cu o micare scurt, Bill ridicase braul ca s-i fac semnalat prezena. Ray l vzuse n cele din urm i se apropiase de el. Din mers, i fcuse semn s-l urmeze. n acel moment, Bill fusese ferm convins c i se ntinsese o capcan. Altfel Ray s-ar fi oprit, ar fi discutat cu el, poate i-ar fi oferit i ceva de but. Brbatul i dduse seama c, dac-l urmeaz cu mna goal pe noul sosit, acesta l-ar suspecta nc de la nceput.

Tu ii sacul meu, iar eu l iau pe-al tu n schimb! - i spuse Bill putiului, care nu mai apuc s protesteze. Cnd m ntorc, vei primi 10 $. Victor Smith se gndise cu ochii nlcrimai de bucurie: n sfrit, i recuperase fiul dup atta amar de vreme! ntr-o zi, dup ani de tcere, vecinii i asistenii sociali, ngrijorai de situaia actual i viitorul copilului, au decis s susin cauza tatlui n faa judectorului. Astfel, Smith a reuit s obin custodia asupra lui Bobby, spre bucuria amndurora. Acum trebuia s-l trateze cum tia el mai bine, pentru a compensa absena lui timp de atia ani. Mai nti trebuia s-l mbrace, fiindc putiul nu avea dect hainele de pe el plus cteva articole de lenjerie de schimb. Dar i acestea artau ntr-o stare jalnic din cauza uzurii. ndat ce vor ajunge la Cowlings, va cumpra pentru puti strictul necesar. Nici tatl nu o ducea prea bine cu banii, ns fcuse unele economii, pe care acum era gata s le cheltuiasc pentru fiul lui. O s mearg la magazinele de pe Fifth Street, unde preurile sunt mai mici i o s-l mbrace din cap pn-n picioare cu haine noi. Desigur, nu va uita s-i ia o mnu i o bt de baseball. De mult i dorea Bobby aa ceva! i mrturisise acest lucru.

CAPITOLUL II Detectivul simi cum plcerea suprem era pe cale de a se declana n mruntaiele lui. i ncorda maxilarul i acceler ritmul cu care i poseda amanta, o nostim blond de numai 21 de ani, student n anul III la Litere. Fata gemea sacadat i, cu buzele nfierbntate, cuta gura lui Eric pentru a fi srutat. Dar el n-avea vreme de aa ceva. Pentru a-i satisface, oarecum, pofta, i introduse degetul mare al minii drepte ntre buze, iar blonda, recunosctoare, ncepu s i-l sug, suspinnd de satisfacie. Aceast imagine l incit i mai mult pe poliist, aducndu-i aminte de extraordinara repriz oral ce i fusese druit puin mai devreme. n acel moment, simi c pntecele i explodeaz. Studenta, n culmea extazului, i ncolcise picioarele n jurul taliei lui i l strngea cu putere, obligndu-l s ptrund ia maximum n ea. Cu siguran c nu lipsea de la nici un curs de erotism, prea era priceput n arta amorului! Ea ip, zvcnind scurt din olduri n lateral, ca apoi s se avnte n sus spre el i s rmn ca o stan de piatr. Vznd-o cambrat n aceast poziie, Eric se zvrcoli n toate prile, fr ns a se mai retrage din primitoarea ei intimitate. n cele din urm termin i i ls muchii s se relaxeze, ceea ce fcu i blonda, cu un oftat prelung, coborndu-i bazinul pe cearaf.

Atepta acum o srutare, iar el i-o drui, n semn de recunotin nedisimulat i de sincer preuire. Eric Black se odihnea, urmrind apatic la televizor un vechi serial poliist. Mannix se numea acesta. Personajul principal, un neobosit i inspirat detectiv particular, izbutea de fiecare dat s rezolve cele mai complicate cazuri i reuea s scape din ncierri ncasnd cel mult un pumn sau doi, aa, de form. n final sruta cte o frumoas fat, dar nu rmnea cu ea, cci era un lup singuratic. Ciuli urechile: era celularul su! Recunoscuse primele acorduri ale Baladei pentru Adeline, de Clayderman. Privi ecranul micuului aparat. l cuta superiorul su, cpitanul Corky West. La naiba! Era n ziua sa liber, ns asta nu reprezenta mare lucru pentru eful lui de la divizia Cazuri Speciale". Se blestem n gnd c nu nchisese acel instrument de tortur", cum poreclise partenera lui de serviciu, Jane Heron, telefonul celular. Ar fi , putut s-l uite i el n sertarul biroului, la fel cum procedau unii dintre colegii lui cnd i luau o zi liber. Oare de ce nu putea fi un poliist mai indiferent? Alo? - mormi el, simulnd o voce somnoroas, n vreme ce se uit cu prere de ru la tnra blond care aipise alturi; era clar c foarte curnd va fi nevoit s-o prseasc. Detectiv Black, du-te la Gara Central, mai precis la WC-ul barului Belami! Ai acolo do... efu', s trii! Iertai-m c v ntrerup, dar v amintesc c m aflu n ziua mea liber! -ncerc Eric un protest firav, mai mult de form. A vrea s profit de ea la maximum, adug poliistul, privind superbii sni ai fetei, ce se odihneau dup dezmierdrile pasionale druite de el tiu asta i m-am gndit c n-ar fi ru s-i petreci puin timp n compania colegilor ti, zise cpitanul, ncercnd s fie spiritual. Dar... Nu mai comenta i mic-i imediat fundul la gar! Detectiv Jane Heron este deja acolo i te ateapt. Ea i-a solicitat prezena n mod expres. Ai neles ? Dac partenera lui ar fi fost n acel moment lng el, Eric ar fi strns-o de gt. n mod sigur, poliista i pltea o poli mai veche chemndu-l la ordin din timpul su liber. tiind c mai avea doar 2% anse s rmn lng tnra lui amant, detectivul fcu, totui, o ultim ncercare: N-ar fi mai bine s se duc sergentul Steve Mann n locul meu? Ei doi se neleg att de bine...!

Nu, ai s pleci tu. i asta imediat! Ai acolo dou cadavre, dintre care unul m intereseaz n mod special. Sunt convins c i pe tine! Vezi ce poi afla la faa locului i pe urm venii amndoi la mine n birou, ca s analizm situaia. ncercai s nu-i ncurcai prea mult pe criminaliti! Ai neles? Acuma, da. ns v propun s-l trimitei i pe sergentul Mann, poate vom avea nevoie de el. Vorbesc serios, efu'! Circulaia rutier din giganticul Los Angeles este destul de fluid, mulumit arhitecturii judicioase a oraului i agenilor de circulaie care i fac datoria n modul cel mai serios. Dar, dac e uor s conduci prin metropol, nu acelai lucru se poate spune i despre parcare. Detectivul Eric Black se convingea de acest lucru, cine tie pentru a cta oar, n vreme ce ncerca s-i parcheze maina - un Ford Scorpio nu prea vechi - ct mai aproape de Gara Central, n cele din urm reui aceast performan i, pe cnd se ndrepta spre obiectiv, se gndi nc o dat la superba student pe care o lsase dezamgit. i promisese c abia a doua zi diminea va pleca de la ea, dar fusese nevoit s-o prseasc imediat dup orele prnzului. Ce porcrie ! Holul grii gemea de poliiti mbrcai n com-binezoane negre, n ciuda cldurii de afar. Bieii de ei mai aveau de suportat i strnsoarea vestelor antiglon, greutatea ctilor cu viziere din plexiglas incasabil i cea a putilor automate cu lunet! Black arunc chitocul obinuitei sale igarete Camei fr filtru, n timp ce trecea prin faa unei tblie care intrerzicea fumatul i se n-drept spre barul Belami de pe peron. i prezent legitimaia de detectiv, iar poliistul care bloca accesul curioilor n local ridic banda galben de plastic, pe care era inscripionat cu negru POLICE LINE - DO NOT CROSS. Sergentul Steve Mann, bunul lui prieten i coleg, sosise deja la locul crimelor. mpreun cu Jane Heron, partenera lui Eric din ultimii ani, tria martorii, ncercnd s obin ct mai multe informaii de la ei. Nici Steve nici Jane nu-l observar pe Black dect atunci cnd ajunse lng ei. Ce avem aici ? - i intr n rol noul venit, formulnd acea ntrebare att de obinuit n asemenea situaii. La prima vedere arat a fi un dublu asasinat, i rspunse sergentul Mann. Cea de-a doua victim se pare c a fost martor la o reglare de conturi, iar din acest motiv este pe cale s-i piard viaa, dac n-o fi sucombat deja n drum spre spital.

i de ce este implicat divizia Cazuri Speciale" n chestia asta ? Asemenea crime ordinare nu se nscriu, de regul, printre prioritile noastre. Pentru c victima numrul unu este o veche cunotin de-a ta, Eric! - vorbi Jane pentru prima oar. Serios ? Am fcut cumva armata mpreun, de m-ai deranjat de lng o superb creatur care era topit dup farmecele mele ? Numele de Bill Marchal i spune ceva ? - i replic poliista oarecum iritat. Detectivul Black nu avea cum s uite acest nume, chiar dac ar fi vrut. l arestase pe Marchal cu cinci ani n urm, acesta fiind bgat pn-n gt n traficul ilegal cu armament. Ghinionul lui a fost c printre cei crora le vnduse arme, n speciai puti Magnum 300, pistoale Walther modei P 99 i grenade defensive de provenien ruseasc, s-a aflat i teroristul internaional Hasan Bathari. Acesta din urm, cznd n piasa ntins de FBI (Biroul Federal de Investigaii) n colaborare cu LAPD (Departamentul Poliiei din Los Angeles), l trsese i pe Marshal dup ei, mpreun cu ntreaga reea. Dei traficatul susinuse ncontinuu c nu era la curent cu activitatea terorist a arabului, primise 10 ani de detenie, fa de 15 ani ct era pedeapsa maxim pentru aceast fapt. l tiam dup gratii, ntr-o nchisoare de maxim securitate! - se mir Eric. A ieit n urm cu vreo ase sptmni, beneficiind de o eliberare condiionat. l lmuri partenera lui. Fotograful poliiei fcea tot felul de poze n scopul strngerii ct mai multor probe, deplasn-du-se de parc ar fi clcat pe ou, ca s nu distrug vreo urm. Totodat, criminalitii, purtnd mnui de cauciuc, strngeau amprente de zor sau cercetau cu lupe i fascicule puternice de lumin violet pardoseala WC-ului, n cutarea unor indicii folositoare anchetei care tocmai ncepuse. La locul crimelor i fcuser apariia i operatorii video ai procuraturii, ce filmau ncperea pentru judector i juraii ce aveau s judece procesul. Asta n situaia n care avea s aib loc vreun proces, cci dac poliia nu-i prindea pe fptai i nu le ntocmea dosare beton" de trimitere n faa instanei, cazul era clasat din lips de probe. n mod surprinztor, dr. Butch Harrison nu se afla la faa locului, fiind nlocuit de unul dintre subalternii si. Poreclit pe bun dreptate Specialistul" de colegii lui din divizia Cazuri Speciale", acesta ndeplinea mai multe funcii n cadrul Laboratorului Criminalistic pe care l conducea, n primul rnd, era un reputat medic legist, apoi un cercettor expert n studiul comparat al criminologiei i un abil criminalist. Aproape n toate

cazurile pe care le avea de rezolvat, aportul su era esenial pentru munca detectivilor de teren i nimeni nu ndrznea s-i conteste acest merit. Dac cineva ar fi comis eroarea de a proceda aa, dr. Harrison l-ar fi torturat prin umorul su negru, prin glumele sale macabre i l-ar fi inut n suspans pn cnd victima" arfi explodat de curiozitate i neputin. Cred c a primit cel puin ase gloane n plin fa! - i ddu cu prerea Eric, apropiin-du-se de cadavrul lui Bill Marchal. Este desfigurat complet! Asta nseamn c a suprat ru de tot pe cineva, dac a fost cosmetizat" n halul sta. Trei gloane de calibrul 9 milimetri, trase de ia mic distan, l lmuri detectivul criminalist Brian Benett, subalternul Specialistului", care iei dintr-o cabin. Salut, Brian! - i ddu Black binee. Dar despre ce-a de-a doua victim ce tii ? Brbatul era la closet i a fost martor la primul asasinat, alegnduse cu un glonte n piept. Acesta i-a atins inima. Nici n-a avut timp s clipeasc sau s-i trag pantalonii pe el. Jane Heron arunc o privire atotcuprinztoare nuntru, dup ce termin de audiat un client al barului. Pereii protejai de faian alb i numeroasele pete de snge care se gseau peste tot i creau impresia c se afl ntr-un abator. Ce tim despre cea de-a doua victim, Brian ? - i ntreb ea colegul. Victor Smith, 41 de ani, fr antecedente penale. Uite, avei aici toate actele lui! Ali martori ? Nici unul n via. Barmanul susine c Smith era nsoit de un puti de vreo 14 ani, probabil fiul lui, i inform Jane pe.toi trei. Adic pe Benett, pe Mann i pe partenerul ei. Poliista scotoci n portofelul martorului i extrase de acolo o fotografie. Apoi se adres ultimilor doi: Haidei s ieim de aici, c mai mult i ncurcm pe criminaliti. Ciao, Brian ! Mai vorbim la sediu! Toi trei se ndreptar spre bar i i cerur omului de la tejghea cte o cafea neagr. Pentru mine i o bere! - ceru Mann, care se ddea n vnt dup aceast butur. Detectivul Black face cinste!

Eric nu protest n nici un fel, tiindu-se dator fa de el. Ori de cte ori i cerea cte o informaie discret, sergentul i-o furniza n timp record i pentru asta l taxa cu una sau mai multe beri, pe care i le nota ntr-un carneel. n acel moment Eric i datora peste o lad. Dar merita efortul! Acesta este putiul care a comandat o cola i o bere pentru tatl su ? - l ntreb Jane pe barman, ntinzndu-i fotografia gsit n portofel. El este! Sunt absolut sigur, dei poza e fcut n urm cu trei, patru ani! - rspunse cel interpelat, dup ce se uit pentru o clip la fotografie. Dorii i zahr ? Nu, mulumim! Pe spatele pozei era scris, cu litere mrunte, un singur nume: Bobby. Eric privi i el figura putiului, ntrebnd nedumerit: Iar Bobby s-a volatilizat, din cte neleg, nu-i aa ? Exact, rspunse barmanul. Ai idee unde s-ar putea afla ? Habar n-am! n balamucul care s-a creat aici cnd au fost descoperite cadavrele, era foarte uor s dispar. Toat lumea fusese cuprins de panic i probabil c putiul i-a pierdut urma cnd a vzut c tatl su era transportat n com la spital. N-ar fi ru s-l cutai acolo, poate s-a dus dup el. Steve, tii unde l-a dus salvarea ? - ntreb Eric. La spitalul San Gabriel, din cte am reinut. Poi s-mi spui cu ce era mbrcat ? - vru s mai afle sergentul Mann de la barman. Cu nite blugi presplai i un tricou verde nchis, pe spateie cruia scria Red Fox. n picioare purta o pereche de adidai cam jerpelii, iar n spate cra un rucsac ce prea plin i destul de greu. Mulumesc! Dac mai afli ceva, te rog s-mi dai un telefon! - rosti Mann, ntinznd omului de la tejghea cartea sa de vizit. Poliista fcu i ea acelai lucru, pe cartea ei de vizit fiind trecute i numerele de telefon ale lui Eric Black. Jane, vrei s-l dai tu n urmrire pe copil ? i ntreb detectivul partenera. Poate faci nite copii dup poz, i-i dai cteva btrnului Mann. N-ar fi exclus s-l gseasc naintea noastr, prin metodele secrete de care dispune. Se nelege: n caz c dau de el, dai o bere !s se amuz sergentul. Apropo, tii care e cea mai bun bere din lume ? Aceea care i place! - ncerc Eric un rspuns satisfctor. Greit! Aceea pe care o plteti tu !

Bine, bine! S tii c, dac l gseti, fac cinste cu mai mult de una cu guler, O.K. ? ncepe s mi plac ancheta asta, rspunse sergentul, n timp ce se ndeprta n compania lui Jane. ncepdtul n ceea ce privete ctigul meu este promitor, nu-i aa, colega ? Eric i termin de but cafeaua i se ntoarse la locul crimelor^pentru a mai schimba cteva cuvinte cu detectivul Benett. Concluziile acestuia puteau fi foarte preioase pentru mersul anchetei, chiar dac nu se ridicau la nivelul celor emise de dr. Harrison. Orice s-ar spune, Specialistul" avea un har deosebit pentru meseria pe care o mbriase. Bobby se cam plictisise de atta ateptare i se ntreba de ce nu mai aprea tatl su ? Cnd se va ntoarce, va trebui s-i povesteasc neaprat despre tipul care i-a luat rucsacul, lsn-du-i-l n schimb pe al su. n acel moment, o femeie de serviciu intr precipitat n bar, ipnd c a dat peste dou cadavre n WC. Putiul nu mai nelegea nimic. Vzuse la televizor i auzise de la bieii din cartier c doar bandiii se ucideau unii pe alii. Deci nu putea fi vorba despre tatl su, care nu era bandit, ci era contabil la o firm de construcii. Nu se putea ca el s fi pit ceva, tocmai acum cnd l regsise! Totui, se amestec printre curioi i se ndrept spre locul cu pricina din pur curiozitate, cnd un brbat mai n vrst l opri, punndu-i o mn h piept. Rmi aici, putiule! - i spusese acesta. Nu e un spectacol potrivit pentru un copil. Nu tia ce s fac. n cele din urm reveni la locul pe care-l ocupase i lu sacul ncredinat de strin. Cu toate c nu arta aa de bine ca al lui, nu-l putea abandona la bar. Dac tipul se ntorcea i i- cerea ? Fiindc panica pusese stpnire pe toat iumea, Bobby se ndrept spre ieire i reper o sal de ateptare de unde putea supraveghea intrarea n bar. De acoio va putea s-i vad tatl ieind. Dar ce greu era sacui strinului... Chircit pe o banc, putiul asist la sosirea poliiei i vzu cum detectivii n civil ncepur s-i interogheze pe eventualii martori. Din fericire, pe el nu-l bg nimeni n seam. Aa cum era mbrcat i cu rucsacul acela ponosit n spate, aducea cu un cltor obinuit. Oare ce se afla n rani? Vru s o descjiid pentru a arunca o privire n interior, ns ezit. Nu era frumos s umble prin lucrurile altuia. n bar, lumea continua s se agite. Veni i maina salvrii, ns numai un om fu transportat cu targa i urcat n autospecial. Putiul nu reui s vad figura acestuia. Pesemne c se mai afla nc n via. Mai trziu fu scos nc un om pe o targa, ns acesta era complet acoperit. Probabil c murise. Dar

de ce nu mai venea tatl lui? Poate c i ajuta pe detectivi, rspunznd la ntrebrile lor. Din nou se gndi s intre n bar i iari ezit. Pn la urm tot va trebui s cerceteze interiorul rucsacului pe care i-l ncredinase strinul. Un vagabond btrn, aflat n sala de ateptare, l fixa din priviri, nedumerit. Totui, Bobby nu putea merge n alt parte pentru a cerceta coninutul bagajului pe care l purta. Risca s nu-i mai vad tatl ieind din bar. Din acest motiv, se gndi c ar putea s exploreze interiorul rucsacului cu minile, pe nevzute. Trase de cheia fermoarului i i introduse o mn nuntru. Simi sub degete nite pachete nvelite n hrtie i legate cu sfoar. Din ce n ce mai curios, Bobby rupse colul unui pachet, l trase puin n sus i se uit la el. Nu-i venea s cread ceea ce vedea! Era format din teancuri de bancnote de 100 $, exact cum vzuse n filme, la televizor. ngrijorat, arunc o privire mprejur. n afara btrnului ceretor, nimeni nui ddea atenie. Mai privi o dat n interiorul rucsacului i se convinse c acesta era plin cu dolari. i tatl lui, care nu mai venea! El va fi cu siguran mulumit s vad toi banii aceia! Oare ci erau ? Totui, putiul nu nelegea ceva. De ce plecase strinul cu sacul lui plin de haine i alte fleacuri, lsndu-i-l n schimb pe acesta, doldora de bani? Oare tatl su i va restitui acestuia nsemnata avere ?

CAPITOLUL III Nenorocitul! Scrba dracului! M-a tras pe sfoar! n culmea agitaiei i a nervozitii, Ray ocolea fotoliul, njurndu-l pe Bill, care nu-i ddea pace nici din iad, de acolo unde l trimisese cu dou ore mai devreme. Cu un ut scurt expedie rucsacul multicolor n cellalt col al camerei. Dup ce-i zburase creierii partenerului su, Bill Marchal, i-l lichidase pe fraierul care avusese neansa s asiste la scen, Ray Barbera se grbise s ias din gar i s se ndeprteze ct mai mult de locul crimei. Ca s-i piard urma, a schimbat dou yelow cab-uri, a luat metroul n trei direcii diferite, a mers cu autobuzul pn la aeroportul Glendale i de acolo a fcut autosto-pul, ajungnd acas, n cele din urm, pe jos. n tot acest timp nu a avut parte de intimitate ca s 31

cerceteze coninutul sacului pe care-l luase de la Bill. Acum regreta amarnic acest lucru. Pe drum, avusese o tentativ de a cerceta coninutul raniei, pentru a admira teancurile de bancnote ce urmau s-i fac viaa mai frumoas. La un moment dat pipise rucsacul, fiind foarte mirat de uurimea i moliciunea lui. n ciuda acestei prime impresii, simise totui ceva com-pact i tare nuntru, ajungnd la concluzia c Bill ascunsese teancurile de bani printre nite crpe. Fostul lui partener i spusese c mprise prada n pachete separate. Dobitocul crezuse c o ntlnire ntr-un loc public l va proteja i nici nu bnuise sfritul tragic care i fusese pregtit. Ray plnuise asasinatul cu mult grij. Alesese ei un loc public, ns ora ntlnirii era una n care traficul din gar era extrem de redus. ndeajuns de redus ca s-l omoare pe Bill i s-i nsueasc ntreaga prad provenit din spargerea bncii. Acum descoperea cu stupoare c partenerul lui fusese destul de precaut venind la ntlnire cu un sac fr bani. l fentase ca pe un nceptor. n bagaj nu se aflau dect nite zdrene i alte prostii crora nu le ddu importan. Avea tot atta ncredere n tine ct aveai i tu n el! - i zise Pam, care sttea ntins aproape goal pe pat, purtnd doar un neglijeu de mtase de culoare neagr. A fost cu cinci minute mai detept dect tine, asta-i tot! Femeia se numea Hannah Blumfeld, dar i plcea s i se spun Pameia, dup unul dintre personajele principale ale celebrului serial Dallas, cu care se asemna. Prenumele de Hannah i adusese - de-a lungul timpului - mai multe deservicii dect avantaje, avnd o rezonan pur evreiasc, fapt care i-ar fi dunat n meseria pe care o practica. Pe cnd Pam suna cu totul altfel... Iar combinaia dintre snii ei mari i tari, gura cu buzele crnoase, provocator conturate, nasul fin, uor n vnt i un trup creat special pentru desftare o fcea mortal". Nu a avut ncredere n tine pentru c nu era att de prost pe ct i plcea ie s crezi. Oricum, n acest moment nu mai ai ce face. Trebuie s cutm banii i cu asta basta. Oare unde i-o fi ascuns jigodia ? i Pam era nerbdtoare s dea. de urma verziorilor. Ray i promisese c-i va oferi o via lipsit de probleme, numai n lux i o locuin cu piscin. Sau, poate, o vil pe malul Pacificului i alta n Munii Henry. La acestea trebuia neaprat s se adauge multe bijuterii, maini i cltorii n jurul lumii. Acum toate aceste visuri s-au spulberat ca un balon de spun, ct ai clipi din ochi. i numai din cauza imbecilului de Ray, care stricase totul, n ncercarea sa dea-i nela asociatui n ale jafului armat.

Totui, nu pricep! - continu ea Nu pricep i gata! Cum ai putut s fii att de prost, nct, s-i iei viaa nainte de a verifica dac are banii la el ? Cum i vei mai gsi acum, cnd Bill a dat ortul popii ? n cele din urm, cel mai tmpit te-ai dovedit a fi tu, nu el! Ce dracu' vrei de la mine ? L-am vzut cu bagajul h mn i am presupus c banii se afl nuntru. Nu aveam nici un motiv s m ndoiesc de asta! Brbatul ncerca s se dezvinoveasc. n vreme ce simea c mnia lui se transform ntr-o furie neputincioas. E adevrat, putea s fi fost ceva mai prudent, ns coechipierul lui nu-i dduse nici cei mai mic motiv pentru a-i bnui de gnduri ascunse. n acelai timp nu-i fcea iluzii asupra iubirii Pamelei. Era contient c frumoasa fat va fi a lui atta vreme ct va putea s-i asigure un standard de via foarte ridicat i lipsit de grijile cotidiene ale majoritii cuplurilor din lume. Dac avea suficieni bani, putea dispune dup bunul su plac de graiile ei. i cnd se gndea a bani, era vorba de foarte muli: sume cu mai multe zerouri. tia c Pam l putea nlocui oricnd cu alt armsar care i-ar fi putut satisface preteniile financiare deloc modeste. S-ar putea s-i fi ascuns undeva prin cas, ncerc fata s detensioneze atmosfera i s-i dea lui Ray o speran. tii unde locuia, iubitule! nchiriase o camer ntr-un motel aflat la ieirea din ora, spre Culver City. A fost singura pe care i-a permis s-o nchirieze, dup ce a ieit de la pucrie. Hai s mergem pn acolo! Dac ajung poliitii naintea noastr, se duc dracului bnuii! Bun idee, Ray! Se pare c nu avem alt soluie dect s-l considerm n continuare tm-pitul tmpiilor, dac vrem s mai avem o speran de gsire a milioanelor furate. * Dac ai vreo propunere mai bun, sunt gata s te ascult! Pi, tocmai asta e, c n-am... Dup aceast ultim replic deloc ncurajatoare, Pamela i dezbrc neglijeul i se ntinse dup sutienul care atrna pe scaun. Avea o piele * fin, mtsoas, iar fesele ei erau nalte, uor bombate i deosebit de apetisante. La vederea lor - aproape ntotdeauna - Ray intra instataneu n trans. Cnd fata se aplec, cu picioarele ntinse i uor deprtate, pentru ai aduna negli-jeul czut pe covor, brbatul ntinse mna i i mngie fundul, oprindu-se n cele din urm n dreptul pilozitii ei, pe care ncepu s-o mngie excitat. Pentru moment uitase de toate: de bani, de poliiti i de viaa ndestulat la care visa de-o venicie.

Ea tia c, n asemnea momente, nu trebuia s opun rezisten. Ar fi fost n zadar. Dac Ray o dorea, trebuia neaprat s o aib. Altfel, s-ar fi transformat ntr-o fiar imposibil de stpnit. El se post n spatele ei, se aplec puin i o prinse cu ambele mini de sni, mpingnd-o spre un fotoliu, ncepu s-i maseze pieptul cu o mare ncntare n priviri, ca mai apoi s se concentreze asupra sfrcurilor ei, pe care i le strnse, rotin-du-le satisfcut ntre degetele mari i cele art-toare. Apoi i puse o mn pe ceaf, pentru a o determina s stea aplecat n aceeai poziie, cu spatele la el i se descheie la li, scond afar un organ impresionant de bine fcut. Pam i duse o mn ntre picioare, alintn-du-i pisicua", pentru a-l putea primi pe taur"nuntru aa cum se cuvenea. Adic suficient de bine umezit. ns gndurile lui Ray erau puin diferite. Privelitea superbelor ei fese l excitase enorm i tia c numai n interiorul lor i putea gsi fericirea dup care jinduia. Dac am nceput aa, nu vom ajunge niciodat la motel naintea copoiior! - zise ea ngrijorat de inteniile brbatului, fr ns a se feri din calea mngierilor iui, n egal msur lascive i nfierbntate. Taci, Pam 1 Mai bine primete-m nuntrul tu i d-mi ceea ce mi se cuvine. Depinde de ct de expeditiv vei fi! - i zise ea, tiind c nu mai avea nici un rost s i se opun. Ce-i drept, lui Pam i plcea s fie luat pe la spate, nu ns acolc unde ncerca el acum. Totui, tia c nu avea nici un sens s i se mpotriveasc. De aceea, gemnd ncetior, ncepi, s-i unduiasc oldurile i s se insinueze napoi spre el. Cnd simi c Ray i-o potrivete, gata de atac, Pam se propti cu brbia n sptarul fotoliului i i duse ambele mini la spate, deprtndu-i uor feseie, pentru a-i face loc. Ptrunderea brbatului n interiorul ei fu destul de dureroas. O ustura, ns gndul la banii de care avea s dispun n curnd i ddea puterea s reziste sodomiei. Ray ncepu micarea de du-te-vino n acelai ritm n care i sfri. Adic unul alert i profund. Cu o mn nfipt n prul ei i cu cealalt cotrobind pe la sni, armsarul i vedea neobosit de treab, de parc ar fi participat la un veritabil maraton pe care era musai s-l ctige. Ca s scape mai repede de supliciul la care era supus, Pam ncepu s ipe i s se mite haotic, n toate prile, pentru a-i amplifica excitarea. Loviturile pe care le primea n spate o ndrepteau s cread c scopul brbatului era pe cale de a fi atins i c n curnd el i va termina supliciul. Ceea ce se i ntmpl ntr-un timp record.

Probabil c, din cauza stresului, Ray nu mai avea aceeai vigoare ca de obicei, ca s o posede n acest fel minimum o jumtate de or, aa cum i era obiceiul. Ea l dirija, arcuindu-i fesele ct putea de bine, pentru a-i uura intromisiunea, cu toate c fiecare centimetru pe care-l simea n spate o fcea s strng din dini de durere. La drept vorbind, nu era chiar o durere de nesuportat. Tot sex se numea. Unul mai special, desigur. O dat cu scurgerea minutelor, Pam i ddu seama c ar putea face aceast partid mai plcut i i duse o mn ntre pulpe, alintn-du-se singur. Degetul ei bucluca atingea, .ca din ntmplare, mdularul lui Ray, iar acesta, de ncntare, rnjea satisfcut, fr a fi observat de amanta lui. Cu picioarele drepte, uor deprtate, fata se balansa din fa n spate i n lateral, zvcnind la anumite intervale n sus i n jos, de data asta cu plcere. Dup nici un minut, brbatul i ncleta minile n oldurile ei, ncepnd s o trag spre el ct putea de tare. n aceast poziie simea fiecare detaliu al interiorului ei i asta l umplea de ncntare. Cldura ei l ameea, ca de fiecare dat, ca o vraj. tia c nu va mai putea rbda i va erupe ca un vulcan aflat prea mult vreme n stare de repaus. Pamela rsufl din greu pre de cteva secunde, n acelai ritm cu el, apoi suflul i se acceler i gemu ncetior. Juisa. El i ddu seama de asta i se grbi s o prind din urm. Pentru Ray, timpul se oprise n loc. Nu i penetrrile, care devenir din ce n ce mai iui. Acum!!! - rosti el cu voce sugrumat. Rmase nfipt n spatele ei, cu minile ncletate pe sni i cu coatele proptite n' oldurile fetei, micndu-i bazinul circular, cu ochii dai peste cap. Spre bucuria amndurora, reuise s termine n chip fericit. Trgnduse afar din organul lui, Pam scoase un suspin care nici ea nu mai tia ce reprezint - durere, satisfacie sau relaxare ? - i se grbi spre baie, innd o mn ntre fese. Din u i arunc: Te-ai linitit, ticlosule ? M-am linitit, ns s tii c n-am nici o vin pentru ceea ce s-a petrecut! tii foarte bine ce se ntmpl atunci cnd i fluturi fesele prin faa nasului meu. Apoi i trase fermoarul la pantalonii pe care nici mcar nu se obosise s ii dea jos, spunn-du-i: Dac vrei s nu ne-o ia copoii nainte, spal-i bucile mai repede i hai s mergem! Eu sunt gata! L-ai vzut pe dr. Harrison? - o ntreb detectivul Eric Black pe Metanie Pullman, frumoasa secretar a cpitanului Corky West. E n laboratorul lui! Unde altundeva ar putea fi ?!

Poliistul mpreun cu partenera lui se ndreptar spre slile de care rspundea Specialistul", pentru a afla dac acesta avea nouti n privina asasinatelor. Hei, Butch, ai ceva nouti pentru noi ? Tot ce v pot spune, deocamdat, este c prima victim, Bill Marchal, a decedat pe loc, iar a doua n drum spre spital. Arma cu care s-a tras este un Smith & Wesson cu butoia, calibrul 9 milimetri, model Combat 19, de fabricaie german. Le-ai fcut autopsiile ? nc n-am apucat. Am avut ali doi clieni naintea lor i un vraf de hroage de semnat. Ceva interesant printre obiectele personale ale lui Bill Marchal ? ntreb Eric. O cheie de la un motef ce se numete Sweet Life. Se pare c acolo locuia fostul tu delincvent. Bun. O s caut locul pe computer i pe urm i vom face o vizit n lips. Victimele au ceva rude care ar trebui anunate ? - se interes Specialistul". Marchal nu are pe nimeni, rspunse Jane, dar cel de-al doilea brbat se pare c era nsoit de un puti de vreo 14 ani. Poliista i art doctorului fotografia gsit asupra lui Smith, iar acesta spuse, dup ce o privi: Poate c biatul s-a dus dup maina salvrii la spitalul San Gabriel. N-are de unde s tie c tatl lui a murit pe drum i c autospeciala a adus cadavrul la mine. Ai dreptate! - zise Eric. Eu dau o fug la spital. Vii i tu ? Nu, rspunse Jane. M gseti la birou dac ai nevoie de mine. Cldirea spitalului nu era foarte departe de sediul Departamentului Poliiei din LA. Construcia se ncadra ca nuca-n perete n arhitectura oraului, cu zidurile ei gri-cenuii murdare i cu tencuiala srit n multe locuri. Probabil c ultima renovare avusese loc n anii '80, altfel nu se explica stadiul avansat de degradare care con-ferea construciei un aer macabru. Eric intr pe poarta principal, parc maina n curtea spitalului i se ndrept grbit spre camera de gard, deasupra creia scria cu litere de o chioap EMERGENCY. La recepie, o tnr ochelarist, mbrcat ntrun halat verde deschis, i fcea de lucru cu nite fie medicale, ale cror date le introducea n calculator. Scuzai-m, domnioar! A avea nevoie de o informaie, dac suntei amabil.

Sunt! - i rspunse fata, privindu-l surztoare. Detectiv Black, de la LAPD, se prezent Eric, artndu-i legitimaia. Ai vzut n ultimele dou ore vreun puti de 14 ani rtcind pe aici de unul singur sau ntrebnd de un anume Victor Smith ? Au fost copii pe aici, ns toi erau nsoii de rude sau de aduli, fr excepie, i rspunse asistenta. Poate c fotografia aceasta v ajut s v amintii ceva, insist brbatul. Copilul se numete Bobby Smith. Tnra privi poza cu atenie, apoi i-o napoie poliistului, schind un gest de neputin din umeri. mi pare ru c nu v pot ajuta, dar nu l-am vzut! Mulumesc oricum! n caz c apare dup .plecarea mea, vei fi att de bun s-mi telefonai ? - ntreb Eric, ntinzndu-i o carte de vizit. Bineneles! Dar a fcut ceva ru ? Nici vorb ! Este un martor foarte important pentru noi. tii, tatl lui a fost mpucat. mi pare ru ! Eu mai lucrez nc dou ore, dar am s transmit rugmintea dumneavoastr i colegei care m schimb. Desigur, i cartea de vizit. Bobby ziceai c l cheam, nu ? Exact, iar pe tatl lui - Victor Smith. Din pcate nu v pot lsa i fotografia, cci n-am apucat s-o multiplicm. Suntei foarte amabil! La revedere! n timp ce poliistul se ndrepta spre ieire, auzi telemobilul sunnd. Partenera lui i spuse s vin repede ia birou. Cpitanul West i atepta de urgen ia ei. Dup piecarea poliitilor, Bobby se ndrept spre bar. inea rucsacul cu banii strns, la piept, acum cnd tia ce se afl n el. Se uit n continuare dup tatl lui, ns nici urm de acesta. Nu tia ce s mai cread ? S-I fi uitat acolo i s fi plecat ? Imposibil! Profit de faptul c barul se aglomerase din nou i ncerc s se duc la WC. Nimeni nu i bg n seam. Ddu peste benzile galbene aie poliiei care interziceau accesul i se opri. Ar fi fost o ilegalitate s treac oe ele, tia asta. Deodat auzi zgomotul unor pai i se iipi de perete. O femeie de serviciu trecu de banderola poliiei, crnd cu ea o mtur i un furtur. Cnd ea intr n WC-ul brbailor, Bobby puti s vad pereii i pardoseala pline de snge. n acel moment, privirea i se nceoa i izbucni n lacrimi. Trecu n grab printre clienii din bar care comentau grozvia i-l auzi fr s vrea pe unul dintre acetia: iar cellalt a fost dus n com la

spitalul San Gabriel". n mod cert era ceva n legtur cu tatl su. Pentru prima dat n ultimele ore, putiul tia ce avea de fcut. Trebuia s ajung neaprat la spital i s ntrebe de Victor Smith, tatl su. Bobby iei din gar cu rucsacul n spate i travers strada, strecurndu-se printre mainile care circulau bar la bar. Dar oare unde se afla spitalul ? Se aez pe o-banc, ncercnd s se adune i s hotrasc ce are de fcut. n curnd avea s se lase seara. Cu toate emoiile.prin care trecea, i se fcuse foame. Nu avea nici un ban, ns nu ndrznea s se ating de dolarii pe care i cra n spate. Acas la mama lui nu voia s se ntoarc, aa c hotr s-i petreac noaptea n parc, pe o banc. A doua zi de diminea i va cuta tatl i cu siguran c l va gsi, se mai gndi Bobby, tergndu-i obrajii plni.

CAPITOLUL IV Dup ce reui s multiplice fotografia putiului pe care o primise de la Eric, Jane l rug pe Mann s se ocupe de rest. Acesta lu zece poze i se aez la propriul birou, pentru a da cteva telefoane, n acel moment, Melanie, secretara cpitanului, vzndu-i pe detectivi mpreun, i ntre b: S-i spun iui efu" c suntei aici ? Ateapt s vorbeasc cu voi. Spune-i! - fcu poliista fr nici un chef. Sper c are suficiente acadele cu gust de cafea la ndemn! Ea se referea la tentativa cpitanului de a se lsa de cafea, sugnd acadele, dup cum i recomandase medicul. Fr aceast butur pctoas era deosebit de irascibil, iar bombonelele pe b i mai temperau nervii. Melania intr n biroul efului diviziei Cazuri Speciale" i iei dup mai puin de un minut. V ateapt! Cum e ? - o ntreb Eric, vrnd s tie dinainte n ce stare de spirit se afla Corky West. Nu e nici bine dispus nici nervos. Mai degrab morocnos. Succes! Devenind excesiv de politicos, Eric ciocni la u i o ls pe Jane s intre prima, ca de obicei, ascunzndu-se apoi n spatele ei. S trii, efu'! Avei veti proaspete pentru noi? Credeam c voi avei. Cum stm cu dublul asasinat din Gara Central ?

Nu prea bine, ndrzni Eric s vorbeasc. Dac vrei, v povestesc n ce stadiu ne aflm, dar n-ai vrea s luai o acadea ? - ncerc el s destind atmosfera. Cuttura plin de venin a lui West l ncredina pe detectiv c ncercarea lui nu dduse roade. Aadar, atmosfera rmase la fel de ncrcat ca nainte i Eric ncepu s povesteasc. Termin n scurt timp, dup care i ntreb eful: n concluzie, prelum noi cazul ? L-ai i preluat, dup cte mi dau seama! mpreun cu sergentul Mann i cu echipa doctorului Harrison vei ncerca s aflai tot ceea ce se poate despre crime. Iar asta o vei face ct mai repede i... Ct mai discret, interveni Jane, dei tia foarte bine c boss-ul detesta s fie ntrerupt. Nu ne-ai spus, ns, de ce este nevoie de o mare discreie n acest dosar? Sincer s fiu, nu tiu ce s v spun. De data asta cred c este vorba numai despre intuiia mea de poliist. Presimt c n spatele acestei afaceri murdare se afl persoane foarte importante. Deci, acionai cu mare bgare de seam i nu facei valuri prea nalte, ca s nu ni se sparg n capete. Cel puin pentru nceput. Asta nseamn c ancheta este neoficial ? - se mir Eric, fcnd pe prostul. . M surprinde c ai neles att de repede, detectiv Black! - l ironiza West. Hai, la treab! Anunai-m cnd dai de biat. Cei doi se scular i se ndreptar spre u, n vreme ce cpitanul rupea ambalajului unei acadele, n momentul n cre Jane puse mna pe clana uii, Eric o ntreb suficient de tare nct s fie auzit de ef: Mergem s bem o cafea adevrat la barul Monica's, ca s punem la punct un plan de btaie? Detectivul nu mai privi n spate, ns auzi un pumn ce izbise biroul, motiv pentru care se grbi s nchid ua n urma lui. * Ray conducea nervos maina spre periferia oraului, acolo unde se afla motelul la care fusese cazat Bill Marchal. Automobilul marca Audi 80. vechi de 20 de ani, intra greu n viteza a lll-a, iar oferul njura birjrete de fiecare dat cnd o folosea. Pamela, aflat pe locul din dreapta, nu ndrznea s scoat nici un cuvnt, ca s nu-l ntrte i mai ru. Ray putea fi deosebit de violent cnd era nervos. n cele din urm ajunser la destinaie, ns lsar maina ceva mai departe, pentru a nu bate ia ochi. Fetei nu-i convenea deloc c era nevoit s se deplaseze pe jos, jns nu ndrzni s comenteze decizia amantului ei. Ducea

o via extrem de sedentar, singurul sport pe care-l practica fiind acela ce se juca - de regul - pe ori-zontal i cu picioarele-n sus. Mai stai puin, c am obosit! - zise ea, oprindu-se la jumtatea drumului. Las prostiile i mic-te mai repede, dac vrei s pui mna pe bani! - i rspunse Ray, cu sperana c vor gsi prada ascuns n camera lui Bill. n ceea ce privea condiia lui fizic, nu avea probleme. Viaa aventuroas pe care o ducea l obliga s fie n form tot timpul, fr excepie. Frecventa sli de gimnastic, practica tae-kwon-do, mergea regulat la poligonul de trageri i fcea orice i-ar fi mrit ansele de supravieuire. n meseria lui, o singur gaf, ct de mic, u putea fi fatal. n cele din urm ajunser la motel. tia care era camera, fiindc i vizitase o dat partenerul acolo. Nu avea de nfruntat dect o u din placaj i o yal ordinar. mi vine s rd ! - spuse Ray dup cteva secunde, n momentul n care reui s deschid yala cu vrful unui banal cuit. Cnd m gndesc c idiotul sta a lsat atia bani aici... Dac ntr-adevr se afl aici, nseamn c erau destul de bine ascuni, la gndete-te cine i-ar fi putut imagina c ntr-o amrt camer de motel se gsesc milioane de dolari ? Mda... ai dreptate, e o ascunztoare ct se poate de bun! - admise Ray. Stai la u i ai grij s nu m deranjeze nimeni ct timp scotocesc prin camer. Pamela, care fcea nc eforturi disperate pentru a-i recpta suflul, ncuviin din cap. Va ine de ase, pentru cazul n care poliitii i vor face i ei apariia. Din pcate, o usturime ascuit ntre fese nu-i ddea pace de ctva vreme. Numai Ray era de vin, cu obiceiurile lui de b-dran. Brbatul ptrunse n camer i ls ua ntredeschis, ca s aib contact vizual cu amanta lui, pentru situaia n care ar fi intervenit ceva neprevzut. nuntru domnea o mizerie cumplit, iar un miros de ciorapi murdari fcea atmosfera aproape de nerespirat. Lenjeria de pat zcea pe jos, printre sticle goale de whisky i resturi de cartofi prjii, pe mas se afla o pizza mucegit, iar o grmad de mucuri de igri erau depozitate . ntr-un col al ncperii. Cu siguran, Bill Marchal nu fusese nici pe departe un fan al cureniei! Dup zece minute n care brbatul cotrobise peste tot, nu descoperi nimic. Tie salteaua, pernele i fotoliile, goli dulapul, cercetnd fiecare hain n parte, dar degeaba. Apoi controla baia. ns tot fr rezultat. Nu ddu nici mcar peste un indiciu ct de mic care l-ar fi putut duce la o alt

ascunztoare. Al dracului Bill! - se gndi asasinul lui. Cine tie unde ascunsese prada! Ray, vine cineva! Pamela i bgase capul pe u pentru a-l avertiza, dup care se ndeprt. El ezit pre de cteva secunde. Poate c erau doar nite turiti cazai la motel. Dar era mai bine s nu se expun la riscuri inutile. Iei din bunga-lou i trase uor ua dup el. Din civa pai i ajunse amanta din urm i o lu de mn. Hai s ne crm de-aici! N-am avut noroc. Banii nu sunt nuntru. i toate astea se ntmpl numai din cauza ta! - mai apuc fata s spun nainte de a se apropia prea mult de oamenii care veneau spre ei. * Eric i Jane ajunser la motel aproape de lsarea serii. Totui n jur prea prginit i prfuit, inclusiv copacii, care nu mai fuseser ngrijii de mult. Bungalourile lipite ntre ele aveau pereii exteriori scorojii, iar culoarea vopselei care i acoperise cndva nu se mai putea distinge. n acest motel dezolant, vreo dou geamuri sparte, o balustrad rupt i pavajul de piatr desfundat nu fceau not discordant. Dimpotriv, se nscriau n nota fireasc a peisajului uitat parc de timp. Camera cu nr. 5, zise poliista, citind inscripia de pe brelocul ataat de cheie. ncercnd s respecte procedura, Eric ciocni tare n u i i declin cu emfaz identitatea: Poliia! Deschidei n numele legii! Dinuntru nu le rspunse nimeni, aa cum se i ateptau, de fapt. n acel moment, detectivii uitar c nu posedau vreun mandat de percheziie i Jane introduse cheia n broasc. Ua se descuie imediat, iar poliista ddu s intre n ncpere cu pistolul n mn. Trebui s-i duc o mn la nas instantaneu, pentru a contracara efectul nociv al mirosului ce rzbtea din interior, n acelai timp, Eric studia cu atenie yala forat naintea lor de Ray Barbera. Cred c am ajuns prea trziu. Ne-au luat-o alii nainte. Ai perfect dreptate! la uite ce balamuc e nuntru! Mai cutm vreun indiciu sau ne vedem de treab, ca s nu ne gseasc cineva pe aici ? Eu zic s splm putina! Cine a rscolit n camer a fcut-o temeinic i cred c nu i-a scpat nimic. S mergem! Mai devreme parc spuneai ceva de cafeneaua Moniea's ?

Peste o jumtate de or erau ntmpinai de serviabilul patron Jimmy H., care i conduse spre o mas mai retras, aa cum tia c preferau aceti clieni fideli ai si. Pe lng cte o cafelu fcut de mna mea, ce s mai fie ? Eu a vrea un sandvi cu unc i salat verde, zise Jane. Sau mai bine dou. Pentru mine o mini-pizza este suficient, comand i Eric. Nu trecur dect dou minute i patronul se ntoarse cu cafelele aburinde pe o tav. Alturi de acestea se aflau dou pahare cu whisky Johnnie Walker Red Labei cu ghea. Din partea casei, ca s v mai ntremai puin. Ai avut o zi grea, nu-i aa ? - se interes Jimmy H., care cunotea meseria poliitilor. Doar doi brbai mpucai definitiv, ncerc Eric s fie spiritual. Nu cumva v ocupai de cazul de la Gara Central ? Au dat i la televizor. Ba da, ns e secret! - i fcu Jane, confidenial, cu ochiul. Am neles. Tcere total. V las acum. Imediat v aduc i gustarea! n concluzie, ce tim pn n prezent ? -ncepu Eric discuia, ndat ce patronul se ndeprt. Pi, avem dou cadavre, dintre care unul aparine unui infractor cunoscut. Despre cealalt victim nu tim mare lucru. Ba tim c era un om obinuit, nu avea an-tecedente penale i putem presupune c s-a aflat ntr-un moment nepotrivit, ntr-un loc nepotrivit, intr Jane n joc. S nu uitm c era nsoit de un copil, foarte probabil fiul lui. Cum l chema pe defunct ? Victor Smith i era din Cowlings. Iar putiul a disprut fr urm, nu-i aa, Eric? Dac nu cumva a fost rpit de asasin. ntr-adevr, nu putem omite aceast ipotez ! - i ddu dreptate Jane. Totui, eu cred c mai degrab s-a rtcit. Bun. S recapitulm ! Bill Marchal i Victor Smith sunt gsii mpucai n toaleta barului Belami din Gara Central, primul cu trei gloane n plin figur, iar al doilea cu un foc n piept. Numai bazndu-se pe acest fapt i fr s inem cont de trecutul de infractor al lui Marchal, putem trage concluzia c acesta a fost unul dine actorii principali. Dar care s fie mobilul rimei ? - gndi Jane cu voce tare. Cine tie?! Droguri, bani, arme, vreo dato-e nepltit. Sunt multiple posibiliti. Marchal ise de puin timp din pucrie i avea nevoie e bani.

Probabil c a organizat o lovitur, iar sasinului nu i-a convenit ceva i l-a suprimat, ste posibil ca acesta din urm s fi fost chiar mplicele lui Bill. E clar c ucigaul nu a gsit ceea ce cuta supra lui Marchal, altfel nu se explic de ce i-a ai cotrobit prin camera de la motel, i com-let Jane partenerul. Vezi, dac stm de vorb la o cafea i una ic", nu s-ar zice c navem sufieiente piste de xplorat! Surztor, patronul cafenelei se apropie de ei, urtnd ntr-o mn un platou cu sandviuri i o ini-pizza, de parc ar fi dus cine tie ce trofeu, u mai rosti dect un mbietor Poft bun!" i i s pe cei doi clieni s mnnce, ndeprtn-u-se discret. tia c au treburi foarte importante e rezolvat.

CAPITOLUL V Aerul era ncrcat i greu respirabil, de parc ar fi stat s plou. Noaptea pusese stpnire pe ora, dup nc o zi fierbinte de var. Cu minile vrte n buzunarele pantalonilor, sergentul Steve Mann intr agale n holul grii, ca unul care mai are ceva vreme de ateptat pn la sosirea trenului. n realitate, el se uita foarte atent dup copiii singuri, n jurul vrstei de 14 ani. l cuta pe putiul care-l nsoise pe Victor Smith n barul Belami. Luminile de pe peroane erau ndeajuns de puternice pentru a-i permite s studieze cu atenie toate colurile. Dup ce i lsase maina n parcarea subteran a grii, sttuse de vorb, mai mult de o jumtate de or, cu taximetritii din zon, ar-tndu-le fotografia copilului. Nici unul nu vzuse vreun tnr nensoit, care s corespund celui din poz. S-ar putea s dai de ei n gar, ascuns pe undeva, i sugerase un ofer mai n vrst, cu musta i prul pieptnat pe spate. Poate c-i gsise un culcu cine tie unde, pentru a nnopta. Steve i-l imagina avnd un aer pierdut n slile imense ale grii, n care puteau fi ntlnii - ia acea or trzie - pasageri ai trenurilor de noapte, prostituate, vagabonzi i civa poliiti apatici. Se ndrept spre barul n care avusese loc crima cu numai cteva ore mai devreme. Avea de gnd s-l ntrebe pe barman dac putiul nu se ntorsese dup plecarea detectivilor. N-ar fi fost exclus s-l fi rzbit foamea sau setea i s se fi refugiat n acest loc, pe care apucase, oarecum, s-l cunoasc. Din nefericire, sergentul nu avu noroc. Personalul se schimbase ntre timp, iar

nou-intraii n serviciu nu fur n msur s-i ofere vreo informaie folositoare. Nu-i mai rmnea dect s bjbie n continuare, la noroc. Hoinri prin gar, periind sistematic toate ungherele n care copilul s-ar fi putut ascunde. Nu omise nici depozitele de mrfuri i bagaje ori vagoanele trase pe linii moarte". Nici un rezultat. Steve Mann nu era un fumtor nrit, ca detectivul Black. Un pachet de Marlboro i ajungea pentru mai multe zile. Tocmai se pregtea s-i aprind o igaret, cnd un poliist se apropie de el, ntrebndu-l de sntate. l urmrise cteva minute bune i i se pruse a fi o persoan dubioas. Prea se plimbase n toate prile, fr un scop precis. Bun seara! Mi-ai putea prezenta actele dumneavoastr, domnule ? - l aborda poliistul e un ton politicos. _ Er trecut de 50 de ani i probabil c nu mai avea mult pn la pensie. Salut! Sunt sergentul Mann de la LAPD i aut un puti care a fost martor la un dublu asasinat, rspunse cel interpelat, artndu-i legitimaia. , V rog s m scuzai! - se blbi poliistul n uniform. Nu v-am recunoscut, dei ar fi trebuit, dup atia ani de meserie. Nu-i nimic! Eu lucrez mai mult la birou, ca oarecii i fac parte din divizia Cazuri Speciale". De-aia nu m-ai recunoscut. L-ai vzut cumva astzi pe acest copil ? - l ntreb Mann, artn-du-i una dintre pozele pe care le primise de la Jane Heron. Omul privi cu atenie fotografia, sfrind prin a ridica neputincios din umeri. Nu-I vzuse, dar va fi mai atent n continuare. Ar fi bine dac a putea pstra Roza, mai zise el. Poate-I vd deacum nainte. Chiar te rog! Uite, ai aici i numerele de telefon la care m poi contacta! - adug Mann, ntinzndu-i cartea sa de vizit. O.K.! E vorba despre dublul asasinat de la Belami, nu-i aa? Exact. Se pare c putiul este singurul nostru martor, fiindc venise nsoit de una dintre victime. Din pcate, a disprut fr urm o dat cu sosirea echipei noastre operative. n cazul n care aflu ceva, am s v sun imediat. De asemenea i voi da poza i cartea de vizit schimbului meu, n cazul n care nu-l gsesc pe puti pn atunci. Era, totui, un prim pas nainte, se gndi sergentul n timp ce se ndrepta spre ieire. n gar nu mai avea rost s zboveasc. Dac ncepea plou, speranele lui de a-l gsi pe biat se diminuau considerabil. Cine tie n ce canal s-ar fi ascuns acesta, pentru a nu fi fcut fleac.

Stinse igara de caldarm i intr n pasaj, pentru a traversa strada spre parcul de vizavi. i cumpr o cutie de bere de la un chioc - spu-nndu-i c Eric cu siguran i-o va deconta - i, contrar obiceiului su, i mai aprinse o igar. Nu obinuia s le sudeze", ns starea de ncordare i oboseala de peste zi l fceau s fie mai puin atent la propriile gesturi. Cu pai ovitori, un vagabond pletos i murdar se apropie de el, cerndu-i o igar. Mann l servL dup care l privi cu interes i intr n vorb cu el. Pe aici i faci veacul, amice? Omul avea peste de 60 de ani, iar pe faa lui se putea citi mult amrciune i o doz considerabil de iretenie. Cine tie ce mprejurri nefaste l aduseser n halul n care se afla. Mda! - zise acesta, fr nici un chef de vorb. Poi s-mi dai o mn de ajutor ? Depinde, deveni vagabondul ceva mai atent. neleg! - zmbi sergentul i scoase din buzunar o hrtie de 10 $. A avea nevoie doar de o informaie. Btrnul lu bancnota, o ntoarse pe ambele fee, dup care o nghesui n buzunarul ndragilor si jegosi. Spune cu ce te pot ajuta! L-ai vzut astzi pe putiul sta ? - l ntreb Mann, ntinzndu-i fotografia. Da, l-am vzut! i ai idee unde l-a putea gsi! Am! Unde, continu Steve s-i fac jocul ? Asta e a doua informaie pe care mi-o ceri! Am neles, vrei nc o bancnot! - spuse poliistul, introducnd din nou mna n buzunar. Nu. Mai vreau dou de data asta. i de unde tiu c nu m tfagi pe sfoar ? . Foarte simplu, te duc imediat la el. Sergentului i veni s trag un chiot de bucurie, ns pe chipul lui nu se putu citi dect o oarecare stare de ncordare, de parc s-ar fi strduit s evalueze oferta btrnului. Bine, poftim banii! E departe? S zicem c nu. Dar spune-mi! A fcut ceva ru, de-l caui ? Absolut nimic. Vreau s-i pun doar cteva ntrebri. S nu-mi zici c biatul are vreo legtur cu crima de astzi, c numi vine s cred! Ba chiar are. De-aia l caut, s ne lmureasc n anumite privine.

Btrnul se linse pe buze cu gndul la banii primii i la butura pe care i-o putea cumpra cu ei. Ba chiar i putea permite s cumpere ceva de mncare, lucru care i se ntmpla destul de rar, n rest fiind nevoit s mnnce doar ceea ce aruncau sau i ddeau alii de poman. Deveni dintro dat grbit, spunndu-i sergentului: Vino dup mine! * Ray Barbera nu se putea obinui cu gndul c pierduse toi banii. Se ntinse pe pat i ncerc s refac n minte scena din barul grii, trecnd n revist toate amnuntele pe care le nregistrase. Lng el, goal-puc, Pamela i fcea de lucru cu sexul lui, dar fr a reui s-i atrag atenia. Gndurile lui erau mult prea departe. Aadar, intrase linitit n local i-l observase pe Bill la tejghea, cu un bra ridicat n aer pentru a-l face atent. Se apropiase de bar i i fcuse la rndul lui un semn, ca s-l urmeze la WC. Cu coada ochiului i observase complicele cum se apleca s ia rucsacul de jos. Oare venise singur la Belami? lat prima ntrebare creia trebuia s-i gseasc un rspuns. nchise ochii i se concentra, ncercnd s-i aminteasc cine era lng Bill la bar. Brusc, i reveni n minte imaginea unui biat de vreo 13, 14 ani, aezat alturi. Pe cei doi i desprea un singur scaun gol. Un puti... ? lat de ce rucsacul n care Ray crezuse c se aflau milioane de dolari coninea doar oale de copil! nseamn c Bill luase bagajul acestuia, iar bancnotele de 100 $ se aflau la nc. Oare cei doi erau n combinaie sau schimbarea ranielor fusese doar ceva ntmpltor? Trebuie s-l gsesc pe golanul acela mic! -gndi el cu voce tare. Pam nu-i putu rspunde, fiindc era cu gura plin. Ray se ridic din pat, fulgerat de revelaia sa, n ciuda protestelor anemice ale fetei, care prea deranjat de faptul c osteneala ei rmsese fr rezultat. Golan ? Ce golan ? - ntreb ea n cele din urm. Pe cine trebuie s gseti ? Pe putiul din gar. La el e sacul cu bani! Ce tot ndrugi acolo ? Care puti ? Cnd am intrat n local, pe scaunul de lng Bill se afla un copil. Dar ce-i spun eu ie ? Tu nu nelegi nimic! Stinge lumina i culc-te! Vorbim mine, mai spuse Ray, ndreptndu-se spre buctrie pentru a-i mai turna un pahar de Martini Bianco. Brbatul i privi ceasul. Era trecut de miezul opii i nu avea unde s-l gseasc pe puti la cea or trzie. Se aez pe un scaun, nchise chii i rememora scena. Printre punctele lui forte e nscria i o memorie vizual excelent, ntreinut prin exerciii zilnice. Lucru absolut indispensabil n

meseria" pe care o practica de nd se tia. Reinea zilnic zeci de numere i mnunte exterioare ale cldirilor pe care punea ochii pentru a le devaliza. Zeci de adrese utile, indicativele unor cri de credit, tipuri de yale i alte asemenea. Pe tejgheaua barului revzu, cu ochii minii, paharul de Coca Cola al putiului i o sond cu bere n dreptul scaunului gol ce-l desprea pe Bill de biat. Mai era o bere n faa partenerului lui, deci sonda dintre cei doi nu-i aparinea. S fi avut un complice care lipsea pentru moment? Cine tie ?! Un lucru era, totui, destul de clar: din ecuaie mai fcea parte cel puin o persoan. Sau fcuse, n cazul n care acea persoan era tocmai fraierul dip closet pe care-l mpucase ca s nu lase martori n urm, i mai zise Ray n sinea lui. Dac scenariul'nchipuit de el era ct de ct veridic, eventualitatea ca a doua victim s fi venit singur sau n compania lui Bill nu mai avea absolut nici o importan. Acum banii se aflau la biat. Trebuiau neaprat s se afle la puti. Altminteri, Ray nu mai avea alt speran de a-i regsi. ngndurat, deschise ochii i se ntoarse n dormitor, pentru a-i vorbi Pamelei despre inteniile sale. ns pe drum renun, deoarece fetei nu-i plceau soluiile violente sau cel puin nu voia s tie de ele. Iar asasinul tocmai ajunsese la concluzia c putiul pe al crui tat l ucisese cu snge rece reprezenta un real pericol pentru el. Un pericol de care trebuia s scape cu orice pre, dup ce va pune mna pe verziorii frumos fo-nitori. * Btrnul ceretor i indic lui Steve o banc din parcpe care se zrea o form ghemuit. Apoi dispru grbit de lng sergentul Mann. Pe msur ce se apropia, acesta din urm ncepu s cread c a fost tras pe sfoar. Cel spre care se ndrepta prea un vagabond fr cas, dintre cei care erau cu miile pe strzile din L.A., prin gurile de metrou sau prin canale. Cu inima btndu-i ceva mai repede datorit emoiei, Steve se opri la doi metri de banc i privi cu atenie. Ghemuit pe acest pat ad-hoc, cu capul aezat pe un rucsac voluminos i destul de uzat, se odihnea un copil. Dei nu i putea zri faa, ceva i spunea c dduse peste biatul cutat. Acesta dormea profund, de parc nu i-ar fi psat de lumea ncon-jurtoare. Biete! - l zgli Mann uurel, pentru a ^u-l speria. Trezete-te! adug apoi ceva mai tare, alarmat c nu obinuse, la prima ncercare, nici o reacie din partea lui. Copilul tresri, aruncnd o privire speriat brbatului ce se aezase pe vine lng banca pe care el se odihnea. Te cheam cumva Smith ? Nu trebuie s te temi, nu vei pi nimic! '

Somnoros i cu aceeai team n ochi, putiul l ntreb la rndul lui: De unde tii cum m cheam ? Nu-i fie fric ! Eti n siguran ! Trebuie s vii cu mine! De data asta, biatul intr la bnuieli, ridicn-du-se de pe banc. Dac omul acesta aflase cum l cheam, nseamn c tia ceva i despre tatl lui. Era logic. tii ceva despre tata, domnule ? Da, el m-a rugat s te caut, nu fi ngijorat! - mini Mann, pentru a nu-i provoca batului vreun oc. Cum era s-i spun, n acele mprejurri, c tatl su fusese martor la o oribil crim i c, din acest motiv, i gsise sfritul ? Va lsa asta pentru mai trziu. Poate-I vor scoate din ncurctur colegii lui, care erau mai obinuii dect el cu semenea situaii delicate. Acum era important -l ia pe puti de acolo i s-i gseasc un ad-ost acceptabil i sigur pentru a-i petrece noap-a. Unde e tata? - relu copilul seria ntre-rilor care nu-i dduser pace attea ore. Vom merge mine diminea la el, i con-nu sergentul nevinovata minciun. Nu mi-ai pus care e numele tu mic ? Bobby m cheam, domnule. Bobby Smith. Putiul nu mai avu nici o reinere din acel oment. Se ridic i apuc rucsacul ce-i servise rept pern, ntrebnd: Unde mergem ? Pentru nceput vom face un drum pn la ecia de poliie i pe urm mai vedem, i rs-unse sergentul, lundu-i rucsacul din mn pena-l ajuta. Era destul de greu pentru un copil, i ddu el eama. Dar cine suntei dumneavoastr, domnule ? se sperie Bobby cnd auzi de poliie. M numesc Steve Mann i sunt poliist. Biatul era prea confuz pentru a fi suspicios, n naivitatea lui l-ar fi urmat pe orice ticlos n acea sear. Tatl meu e cumva arestat? A fcut cev ru? Ce-i putea rspunde copilului ? C printele lui nu era nchis i c, de fapt, murise fr nici o vin ? i n ce mod s i-o spun ? Cu borfaii ori cu mafioii tia cum s se descurce, ns cu un puti de 14 ani... ?! Bobby se opri, ncrucindu-i braele la piept i fcnd pe ncpntul, dei aceast postur nu prea i se potrivea. Atepta un rspuns clar din partea poliistului, doar nu mai era un mucos care nu putea nelege ce i se spune. Mann se aez pe vine n faa lui i ncerc s-l liniteasc:

Uite care e situaia! Tatl tu nu se simte prea bine momentan. Acum e noapte i nu poi s-l vezi. Vom merge la secie i mine i facem o vizit, bine ? Bine, da' nu ne ducem la poliie, c mie mi-e fric acolo. Mai bine mergem la dumneavoastr acas i mine diminea l vizitm pe tata. Steve ezit pentru o clip. Era o soluie de moment, ntr-adevr, ns cum avea s se descurce el cu un copil pe care nici nu-l cunotea ? Oricum, nu se putea despri de el, aa c accept. Oare ce va spune nevast-sa cnd i va vedea ? - se mai gndi Mann nainte de a se urca la volanul mainii care i atepta cuminte n parcare. O jumtate de or mai trziu intrar n apartament i Bobby ceru voie s mearg la baie. Mann folosi acest prilej pentru a-i telefona detectivului Black, cruia i aduse la cunotin reuita sa. ntre timp se trezise din somn i soia lui. Femeia nelese imediat care era situaia i se duse la buctrie ca s pregteasc o gustare pentru copil. Probabil c e rupt de foame! - zise ea, fcndu-l pe Steve s se simt vinovat pentru c nu se gndise la asta pn atunci.

CAPITOLUL VI Dei era foarte devreme, detectivul Eric Black fumase aproape o jumtate de pachet de igri Camei fr filtru. Venise la secie dis-de-dimi-nea, mpreun cu Jane, pentru a cuta pe computer mobilul asasinrii lui Bill Marchal. Intraser n reeaua FBI fr autorizaie, bineneles, cercetnd ntr-o sumedenie de fiiere eventualele egturi ale acestuia cu ali infractori periculoi, ra o treab care cerea timp i rbdare. Dou cruri de care ei - n general - nu dispuneau, "armite n situaia cu care se confruntau acum. Ce-ar fi s trecem n revist omuciderile, acurile armate i spargerile importante din Itimele dou luni ? - i ddu Jane Heron cu prea. Ce-ar fi, mai bine, s-i facem o vizit pecialistului" ? Ai uitat c el se ocup cu studiul comparat al criminalisticii i criminologiei? - i veni lui Eric ideea salvatoare. Ai dreptate! lat unul dintre puinele momente cnd i se poate recunoate un asemenea merit! Cu cafelele n mini, cei doi detectivi coborr n subsolul unde i avea dr. Harrison cartierul general. n trecere, Eric i ls vorb secretarei cpitanului:

Metanie, dac efu' are nevoie de noi, ne gsete dedesubt, printre cadavre. Specialistul" se afla la el n birou i studia ngndurat nite fiiere introduse de pe CD-uri n memoria puternicul su calculator. Bun dimineaa, Butch ! - l salut Jane cu un zmbet larg pe chip. Ai venit cam devreme astzi. Dac vrei s tii, nici n-am plecat, rspunse doctorul, abia catadicsind s le arunce o privire noilor venii. Dup mutra ta surztoare, intuiesc c vrei -mi ceri ceva. Am sau nu dreptate ? Cam ai! - confirm poliista, puin suprat c legistul i putuse citi pe fa adevratele intenii. Atunci d-i nainte ! Despre ce este vorba ? Ne-am gndit s-i cerem ajutorul n ancheta crimelor de la Gara Central, continu ea. Cum nu avem nici un fir de care s ne agm, ziceam s trecem n revist toate infraciunile mai importante din ultimele dou luni. Poate dm peste ceva legat de Bill Marchal. Nu mai spune! Da' inteligeni ai mai devenit voi, detectivii tia de teren de la Cazuri Speciale"! Butch, tiu c vrei s-i faci numrul preferat, ca de obicei i s ne ironizezi puin nainte de a ne ajuta, i dejuca Eric planurile. ns te-am ruga ca de data asta s treci peste tortura psihic, la care, de regul, ne supui. i pentru care motiv a da curs rugminii voastre ? S zicem c e prea diminea, iar ironiile ne-ar cdea greu pe stomacul gol. E un argument! - spuse doctorul destul de absent, dup care adaug: Dar de ce v intereseaz doar evenimentele din ultimele dou luni Pentru c Marchal se afla n libertate doar de ase sptmni la data morii sale. Eu l-am bgat n pucrie cu mai muli ani n urm. Prieteni, de cteva ore bune m ocup exact de chestiunea pe care ai venit s mi-o cerei, ns m-am apucat s trec n revist toate nenorocirile mari din ultimii zece ani. Acum am ajuns la ultimul ah. Luai-v cte un scaun i haidei s continum mpreun! Minunat! - exclam Jane, ncntat c exista posibilitatea de a ajunge mai repede ia un indiciu ct de mic privind asasinatele din barul Belami. Dup cum probabil c ai aflat, criminalistica se ocup, printre altele, cu examinarea probelor judiciare ori de alt natur n vederea prinderii infractorilor. Am studiat cu mult atenie gloanele, gsite n toaleta barului i am ncercat s compar particularitile acestora cu cele ale altor proiectile descoperite la locul unor crjme.

Interesant pist, ntr-adevr! - fluier Eric a mirare; Vri s spui c te ocupi cu studiul comparat al balisticii judiciare! se exprim i Jane n termeni tiinifici, fcndu-i pe ambii brbai s o priveasc surprini de noile ei cunotine. Bravo, drag! - fcu Butch. Mine, poimine mi furi meseria, la uitai-v aici! - zise el, fcndu-i ateni la monitorul su de 25 de inci. Din datele de pe ecran putem constata c mpucarea celor dou victime a avut loc de la mic distan. Totui, n jurul orificiilor de intrare a gloanelor nu s-au gsit urmele arsurilor provo-cate de gazele ieite pe eava armei i nici urme de pulbere provenite din cartu. Asta nseamn c pistolul cu care s-a tras, un Smith & Wesson, model Combat 19 de calibru mijlociu, era prevzut cu amortizor. Arma are eava ghintuit, adic pe interiorul acesteia sunt practicate minuscule plinuri i goluri dispuse longitudinal, menite s imprime glonului o micare elicoidal de aproximativ 2.500 de ture/secund. Ai neles pn aici ? 1 Spune nainte! Aceast micare asigur stabilitatea proiectilului pe traiectorie i o mai bun capacitate de penetrare a intei. Acum vine partea mai interesant. Orice glon scuipat" de o anumit arm are propriile particulariti vizibile cu ajutorul microscopului. Datorit acestui fapt putem descoperi cu precizie, dup zgrieturile de pe glon, dac mai multe victime au fost mpucate cu aceeai arm. Asta ncerc eu s gsesc: o alt crim care a fost nfptuit cu aceeai arm. Cum pistolul cu care s-a tras nu aparinea victimei, respectiv lui Bill Marchal, iat de ce am cutat n fiierele din ultimii zece ani. Poate c asasinul s-a aflat n libertate pentru o mai lung perioad de timp, folosind aceeai arm i n alte omoruri. nelegei ? Perfect! Spune mai departe! Acum lsai-m singur pn mai bei voi o cafea, ca s studiez i crimele din ultimul an. Pe urm mai stm de vorb. Fr s mai pun vreo ntrebare, detectivii prsir cabinetul legistului mui de admiraie. Fiecare i spunea n sinea lui: Al dracului Butch R Nu zbovir mai mult de 15 minute la cafea, din cauza curiozitii care i rodea. Trebuiau s afle ct mai repede dac dr. Harrison descoperise ceva interesant. Nu conta dac aveau s mai piard ceva timp pe lng el n situaia n care acesta nu ar fi ajuns nc la vreo concluzie. Concentrat asupra computerului, Specialistul" i nota din cnd n cnd cte ceva pe o foaie de hrtie. Nu le adres nici o privire i detectivii clcar pe vrfuri pentru a nu-l deranja. ncordarea lor dur circa zece minute, dup care dr. Harrison exclam:

Copii, am s v fac fericii! Rbdtori, Eric i Jane ateptau ca Butch s continue, ns acesta nu ddea nici un semn n acest sens. Mai trecur astfel alte zece minute, timp n care poliitii nu i putur gsi locul, ncepur s transpire, iar anumite poriuni ale pielii lor necesitau o scrpinare grabnic. Stteau ca pe ghimpi. n cele din urm, Butch ridic privirea spre ei. Tot aici suntei ? Ne spui despre ce este vorba ori ne mai lai s fierbem n suc propiu, dup prostul tu obicei ? - l lu Eric din scurt, vizibil enervat. Am mai avut nevoie de ceva timp pentru a verifica descoperirea despre care v-am vorbit iniial. Cred c nu v-ai suprat! A! - exclam Jane batjocoritoare. Ne-a fcut chiar plcere! M bucur! - intr doctorul n joc. Spui o dat ce ai de spus sau scot pistolul, Butch? - interveni poliistul, ducnd mna la spate, n locui n care i inea - de regul -revolverul. Fr ameninri, c m pierd i nu mai tiu ce am s v comunic! Uitai care-i treaba. Asasinul nostru a mai comis o crim n urm cu o sptmn. A ucis un poliist n timpul spargerii bncii din Medikron, o localitate n apropiere de Carson City. Undeva la grania dintre statele California i Nevada. Cum poi fi att de sigur? - se mir Jane. Am verificat ipoteza din dou puncte de vedere. Tot eu am examinat cadavrul poliistului i, culmea, acesta a fost mpucat cu acelai tip de proiectil ca i victimele din toaleta barului Belami. Gloanele folosite de criminal sunt de construcie relativ recent, fiind mai eficiente dect tradiionalele proiectile de plumb cu vrful scobit". Este vorba despre un glon uor n greutate, de numai 6,22 grame, ns foarte rapid. n funcie de arma care l propulseaz, acesta poate atinge viteze ntre 500-700 m/secund. Am comparat distana de la care s-a tras cu pistolul Combat 19, de calibrul 9 milimetri i am ajuns la concluzia c intele au fost strpunse de gloane avnd o vitez de 610 m/secund. Aceste proiectile speciale au fost fabricate iniial pentru pistoletul Luger, de calibrul 9 milimetri, ns pot fi losite i la alt tip de armament. Ele au un nveli e alam plin cu mici sfere de plumb, necate tr-un lichid vscos i nchise cu un dop din fibre e sticl i teflon. n momentul impactului, proiectul intr intact n int, apoi dopul se dezagreg, libernd sferele de plumb, care se disperseaz u mare vitez, rupnd i sfrmnd totul n lea lor. i de unde tii c numai asasinul din WC losete acest tip de cartue ? - l descusu Eric.

Deocamdat, s zicem c poate fi vorba espre o coinciden. Dar s trecem mai depar-e! A doua verificare pe care am efectuat-o la icroscop mi-a relevat faptul c i glonul gsit n rpul paznicului bncii din Medikron (sau mai ine-zis ceea ce a mai rmas din proiectil) i cele scoperite n victimele din gar provin din elai pistol Smith & Wesson. Acum mai credei este vorba despre o coinciden ? Nu, pe onoarea mea! - exclam detectivul ntat. Doctore, eti un geniu! Mulumesc, dar tiam asta, rspunse cu fals modestie cel felicitat. Acum dai-i drumul i aflai totul despre spargerea bncii din Medikron, California i apucai-v de treab. Avei un fir de care s v agai, necailor! Avem dou! - zise Jane, ndreptndu-se spre u. S mergem sus, Eric! - mai adug ea, lsndu-l pe legist n cea, ca s se rzbune pe el, fiindc mai devreme i fiersese n suc propriu. Ce fir, nerecunosctoareo ? - ip Butch, ieind pe hol dup ea. S-i spun, s nu-i spun ? - se mai juc poliista puin de-a oarecele i pisica. S-mi spui, cci altfel pun cifru la intrarea n laboratorul meu i numai clcai pe-aici dect cu cerere n trei exemplare, semnat de cpitanul West. Bine, i spun! Mann l-a gsit pe putiul al crui tat a murit nevinovat n toalet. Hai odat, Black, c nu-mi plac ameninrile lui! n faa computerului de pe biroul poliistului, Jane i Eric studiau presa aprut ulterior jafului armat de la banca din Medikron, o mic localitate situat la circa 680 km de Los Angeles. Doi brbai mascai devalizaser banca de patru mili-iane i ceva de dolari i l uciseser pe poliistul care asigura securitatea instituiei, cu toate c acesta nici nu apucase s scoat pistolul din toc. FBI-ul nu reuise s fac vreun progres n acest caz, dup cum detectivii putur constata din fiierele lor aa-zis secrete. Eric, mie mi trece prin minte un scenariu. Ai rbdare s m asculi ? Dac nu dureaz mai mult de cinci ore, da. nc n-am mncat nimic pe ziua de azi, glumi brbatul. Eti imposibil! Taci i urmrete-m cu atenie, ca s nu-mi pierd ideile! Bill i cu asasinul lui dau spargerea de la banca din Medikron, l mpuc aparent fr a fi nevoie pe paznic i peste o sptmn de zile, cnd apele s-au mai linitit, se ntlnesc ca s mpart prada. Din cine tie

ce motiv, Marchal este omort, iar asasinul lui pune mna pe toi gologanii. Ei, ce zici ? Scenariul tu e prea optimist i prea simplist. De multe oh tocmai simplitatea este cheia celor mai mari reuite. Aici nu cred c avem de-a face cu aa ceva. Bine, atunci spune-mi, pe o scar de unu la zece unde crezi c s-ar nscrie varianta mea ? Oriunde, dar nu pe o scar fr zecimale, rse Eric, alegndu-se cu o cuttur fioroas din partea ei. n acest caz, spune-mi care ar fi hibele judecii mele, deteptule Sherlock Holmes! n primul rnd, dac ucigaul ar fi pus mna pe toi banii, de ce ar mai fi percheziionat camera de motel a lui Bill Marchal ? n al doilea rnd, cum se face c o mic banc de provincie deinea atia bani n numerar n vistieria sa ? n al treilea... nu-mi mai vine nimic n minte acum, ns cu siguran mai exist vreo sut de de ce-uri". Bine, s zicem c m-ai convins pentru moment, dar voi mai lucra la acest scenariu. Intuiia mea feminin, cu care ai recunoscut de attea ori c nu e bine s te pui, mi spune c am dreptate. N-ar fi ru s facem cteva poze cadavrului lui Marchal i s-l trimitem pe detectivul criminalist Benett n zon. E posibil ca fostul pucria i complicele lui s fi fost vzui pe acolo nainte de spargerea bncii. i cine crezi c l va recunoate acum dup ce i-au fost trase trei gloane de construcie special n plin figur ? Cel care l-a vzut, bineneles dac Butch i cosmetizeaz puin figura pe calculator. Se poate inspira dup fotografia de la dosar, fcut n momentul n care l-ai trimis tu n instan. Aa e, draga mea! Poate facem rost i de casetele video de supraveghere a bncii. Am putea s vedem mcar tipul armei cu care a fost ucis paznicul. ntr-adevr! Dei, din cauza uzurii, cam 0% dintre aceste benzi nu sunt folositoare nimnui. Da, dar ce avem de pierdut dac ncercm ? Uii c Brian Benett este expert n repararea peliculelor compromise? Poate c avem noroc! Steve Mann intr ncet n sufragerie, acolo unde dormise Bobby peste noapte. i strecur capul prin crptura uii fr a face vreun zgomot. Putiul dormea nc pe canapea, dar ptura czuse pe covor, iar cearaful era fcut ghem sub el. Se vede treaba c se zvrcolise, avnd un somn agitat. Sacul lui cu haine era aezat pe un fotoliu. Brbatul intr tiptil n

living, lundu-l cu el n buctrie. Pe drum i ddu seama c, aa cum constatase i asear, acesta era prea greu pentru cteva oale i obiecte personale ale unui puti. Oricum, biatul avea nevoie de ceva haine de schimb i cel puin o periu de dini. Ajuns n buctrie, Steve puse rucsacul pe mas i l dezleg la gur. nuntru se aflau trei pachete destul de voluminoase, ambalate n hrtie de ziar i legate cu sfoar. Nimic altceva. Sergentul deveni din ce n ce mai curios i scoase pachetele afar. Le examina o clip, bu o gur de suc de portocale, dup care alese unul dintre colete. Desfcu nodurile sforii i rmase ncremenit. n faa sa se nfiau teancuri cu bancnote noi-noue de 100 $. Cu minile tremu-rnde, continu despachetatul. Putiul avea n rani o grmad de dolari. Mann numr cu aproximaie hrtiile dintr-un teanc i nmuli rezultatul cu trei. Erau circa dou milioane de dolari acolo. Dumnezeule, ce de bnet! - se minun el. l-ar fi ajuns pentru trei viei, nu pentru una singur. Brbatul alung aceste gnduri nefireti din minte i i zise c treaba devenea ceva mai urt. Asta putea nsemna c i Victor Smith era un infractor. Ambala banii la loc, leg sacul aa cum fusese i l aduse napoi n living room. Apoi l scul pe Bobby: Hei, prietene, s-a fcut diminea! Fugi la baie, cci trebuie s ne vedem de treburi! Zmbindu-i ncreztor, putiul se execut, iar sergentul ncepu s se mbrace n timp ce-l suna pe detectivul Black pe telemobil. Sunt Mann. Te rog s-mi trimii de urgen o main de-a noastr s m ia de acas. Nu-mi pune ntrebri acum. Vei vedea c nu o cer degeaba cnd ajung la sediu. n ct timp? Peste reo 30 de minute. Mulumesc!

CAPITOLUL VII Pamela se ndrept spre barul Belami de pe peronul Grii Centrale. i Ray trecuse pe acolo cu o zi n urm, iar ca semn al incursiunii sale lsase n urm dou cadavre. Nu se ndoia c acelai sfrit tragic l-ar putea avea i ea n cazul n care Barbera s-ar simi ameninat. Misiunea care i fusese ncredinat era s gseasc un puti de vreo 14 ani, purtnd un ruc-sac n spate. Se pare c acest copil reprezenta un real pericol pentru amantul ei, fiindc l vzuse pe Ray cnd ieise din toalet.

Iniial, criminalul se gndise s-l caute el nsui pe puti i s-l lichideze pe loc. N-o fcuse, n cele din urm, din dou motive. tia c poliia i las uneori observatori n zona n care au loc asasinate, incendii sau cine tie ce spargeri, i Dac-I remarcase cineva n ziua ntlnirii cu partenerul lui i l-ar fi recunoscut? i-apoi, n cazul n care l-ar fi omort pe puti, iar acesta nar fi avut banii asupra lui, ar fi comis a doua greeal, asemntoare cu cea a lichidrii lui Bill, nainte de a intra n posesia lovelelor. Era clar c nu putea s rite. Aadar, prefer s-o trimit pe Pam la naintare", chiar dac nu era convins c gsise astfel cea mai bun soluie. Fata intr n bar i se instala nepstoare la o mas. Lumina difuz din local, fumul de igar i melodia interpretat de Ricky Martin o fcur s se acomodeze imediat cu atmosfera aceea att de familiar ei. Cnd va scpa de nenorocitul de Ray i va avea suficieni bani pentru serviciile pe care i le adusese pn atunci, Pam era decis s-i petreac cel puin o jumtate din viaa pe care o mai avea de trit prin baruri i discoteci. Un chelner se apropie de ea i o ntreb ce dorete, surznd n colul gurii. Un whisky Jack Daniels mic, cu ghea i ap mineral. Imediat, doamn! - accentua brbatul ultimul cuvnt, spre ncntarea fetei, care i nchipui c, dac omul o place, poate i va fi de folos. Barul era populat de o lume pestri. Dei era abia diminea, circa 30 de consumatori beau cafele i alcool din belug. Probabil c muli dintre acetia veneau de departe i nu renunaser nc la fusurile orare ale locurilor de batin. Acest fapt i convenea de minune lui Pam, fiindc putea fi remarcat mai greu de eventualii obser-' vatori ai poliiei. Chelnerul se apropie cu butura comandat i ddu foc igrii pe care Pam i-o vrse sub nas, arbornd cel mai frumos i mai eficient zmbet al ei. Mulumesc, eti foarte amabil! Cu plcere! Toi suntem aa cu o femeie frumoas, i ntoarse el complimentul. Scuz-m, a vrea s te ntreb ceva. V rog! Cu ce v mai pot fi de folos ? Ieri ai fost de serviciu cnd s-a petrecut tragedia din WC ? Da, eram n tur la bar. Noi facem cu schimbul, pentru ca nimeni s nu se considere nedreptit. Servim la mese cte trei zile, iar a patra ne vine rndul la bar. Aa a hotrt patronul. Dar de ce m ntrebai ? Suntei de la vreun ziar? Nici vorb! Caut un puti de vreo 14 ani, care a venit nsoit de una dintre victime. Sunt mtua lui i nu tiu unde a disprut.

Frumoas mtu are biatul! - fcu chelnerul insinuant, dup care se gndi c puin i pas lui de adevrata identitate a fetei, dac avea s-i ias ceva de pe urma informaiilor p care le deinea. Mulumesc nc o dat pentru compliment Ei ? L-ai vzut cumva ? Da, l-am i remarcat, l-am i vzut. Da' nu suntei cumva de la poliie ? Exclus. Asta m gndeam i eu, cci ieri le-am spus poliitilor tot ce tiam. i-acum nu vrei s-mi repei ce le-ai dezvluit lor ? Depinde... Dac e vorba de bani... M scuzai o clip I Sunt solicitat la alt mas, zise brbatul, ndreptndu-se ctre ali clieni. Chelnerul i studie ndelung corpul i figura, insistnd asupra formatului apetisant al gurii cu buze crnoase i rujate cu o culoare strident. Prin decolteul adnc al tricoului pe care-l purta fata, se puteau zri rotunjimile provocatoare a doi sni demni de invidiat. n momentul n care reveni lng ea, n minte i ncolise deja un plan. Puini oameni puteau rezista farmecelor Pamelei; de ce ar fi fcut excepie tocmai un obscur barman ? i spunei c v intereseaz persoana putiului pentru a-l duce napoi la mama acas ? ntocmai. Voi fi foarte amabil cu tine dac m ajui! O.K.! ns n-a vrea s fiu vzut c stau de vorb prea mult cu clienii. Vedei ua din dreapta barului? Duce la depozitul de ambalaje. V atept acolo peste zece minute. ncercai s fii ct mai discret! S-a fcut! - fu de acord Pamela, schim-bndu-i poziia pentru a-i descoperi mai mult coapsele n faa brbatului. A naibii jigodie! - i zise fata n gnd. Dac nu voia bani de la ea, cine tie ce altceva trebuia s-i dea ca s obin informaiile de care avea nevoie. i asta n-ar fi mare lucru, cci nu fcea sex din interes pentru prima oar n viaa ei. Numai s poate ajunge la biat cu ajutorul chelnerului ! Asta era tot ceea ce o interesa. Trecur cele zece minute convenite i fata se pregtea s se ridice, pentru al urma pe chelner n depozitul de ambalaje. El dispruse deja din bar. Probabil c se nvoise. Intr pe ua indicat fr ca nimeni s-o ntrebe nimic i ptrunse pe un coridor iluminat doar de un bec anemic. Podeaua era umed i ea nainta cu atenie pentru a nu veni n nas. Aerul era viciat de un miros persistent de alcool de proast calitate, amestecat cu igrasie i

mucegai. Noroc c era ceva mai rcoare dect n bar. Ajunse ntr-o hal mare al crei tavan era sprijinit de civa piloni din beton. Din spatele unuia dintre acetia rzbtea o lumin roie, iar Pam o apuc n acea direcie. Dup civa pai fcui n mod intenionat cu zgomot, ea zise cu voce tare: Hei, sunt aici! Am ajuns! Venii, venii fr team! - i rspunse barmanul, ivindu-se de dup o coloan de beton. Pam se apropie i, cnd ajunse la numai doi metri distan, vzu c el o atepta pe un fotoliu uzat, n faa unei mese nalte de buctrie. Pe ea se aflau o sticl plin pe jumtate cu whisky Jack Daniels i dou pahare cu cte dou cuburi de ghea. Luai loc! - o invit gazda, ridicndu-se. Cum nu avem dect un fotoliu, am s v rog pe dumneavoastr s v aezai. Apoi i turn trei degete de whisky, ce prea rubiniu din cauza luminii roii, ndemnnd-o: Noroc! Fie ca s v gsii nepotul ct mai curnd posibil! Te pomeneti c i pusese n gnd s-o mbete ca apoi s profite de inocena ei! Pe Pam era gata-gata s-o pufneasc rsul la acest gnd. S-o mbete pe dracu'! Avea destul antrenament pentru a face fa cu succes ctorva msuri generoase de alcool. Mulumesc pentru urare i pentru pahar, ns s tii c eu nu prea dbinuiesc...! Totui, am s ciocnesc ca s nu te superi. Apropo, poi s-mi spui Pam. sta-i prenumele meu! Ea i ridic puin fustia i-aa prea scurt, pentru a se putea aeza pe fotoliu. Tblia mesei i venea pn la gt. Din poziia n care se afla, el putea observa un triunghi alb care nu era altceva dect slipul ei. nelegnd ndat unde bate chelnerul cu privirea, fata i deprta coapsele, oferindu-i o perspectiv mai ampl asupra interiorului pulpelor sale. Putiul a vorbit cu cineva ct timp s-a aflat la bar? - ncepu ea s-l descoas, ducnd din nou paharul la gur. tia c, dac el o va vedea consumnd din whisky, i va dezlega limba, furnizndu-i informaii preioase. Imediat ce biatul s-a instalat la bar, nsoitorul lui s-a dus la toalet, lsndu-l singur. Pe urm, a comandat o Coca Cola pentru el i o bere Heineken la presiune pentru tatl lui. Chiar aa a spus! Att? - se grbi fata s afle ct mai multe de la el. Pentru a-l mobiliza pe chelner, ea ddu tot coninutul paharului peste cap i nu protest cnd acesta i fu din nou umplut. A mai vorbit cu un brbat, zise el, dup care se opri brusc. Da' eu cu ce m aleg n schimbul acestor informaii ?

Pam zmbi i ntinse mna ostentativ spre poeta lsat pe mas. Oricum nu avea nuntru mai mult de cinci dolari. Nu, nu la bani fceam eu aluzie! - i spuse brbatul pe un ton complice. Chipurile jenat, ea ls ochii n jos. Nu tiu ce s spun, date fiind circumstanele... tiu eu ! Trebuie s-mi spui dac vrei s dai de biat sau nu. Vzndu-I oarecum repezit, amanta lui Ray se temu s nu strice totul dintro cochetrie prost neleas de chelner i zise suspinnd: Sunt gata s fac orice pentru a-l gsi pe micu! Eu i sora mea suntem att de ngrijorate! Brbatul zmbi mulumit i se aez pe vine n faa ei, prinzndu-i genunchii n pumni. Unde rmsesem ? - ntreb el, fcnd pe naivul. Ziceai c a mai stat de vorb cu un brbat. Aa e! - recunoscu chelnerul, deprtndu-i uor picioarele i desftndu-se cu imaginea din faa ochilor si. A vorbit o vreme cu acel brbat, dar n-am auzit ce-i spuneau, fiind ocupat cu servitul n cealalt parte a barului. Pe urm ? Pe urm acel brbat a fcut un semn cuiva, probabil asasinului pe care nu l-am vzut i s-a dus la toalet cu un rucsac n mn. n timp ce vorbise, omul i strecurase dou degete pe lng slipul fetei i prinsese a-i mngaia nfierbntat pilozitatea catifelat. Cnd ddu de umezeal, brbatul i lipi buzele de gtul ei i, cu mna rmas liber, i eliber snii grei din strnsoarea tricoului. Apoi ncepu s-i srute ptima, cu o bucurie copilreasc n priviri. n acel moment, Pam tiu c nu va mai scoate vreun cuvnt de la el pn cnd nu-l va elibera de povara care i ardea vintrele. Totui, ncerc s-i ia cteva msuri de siguran. tii unde s-ar putea afla acum putiul ? Cunosc pe cineva care i va rspunde la aceast ntrebare pentru 10 sau 20 $, dar vorbim mai ncolo, i preciza el foarte clar urmtoarele intenii. Brbatul continu s-i ling snii i sfrcurile pre de cteva secunde, dup care gura lui nfometat cobor spre picioarele fetei, aplicndu-le acelai tratament. i trase uurel chiloeii de pe ea i i deprta mai mult picioarele, fr a mai ntmpina vreo rezisten din partea ei. Apoi ncepu s-i srute intimitatea cu gesturi lascive. Limba lui se rotea cu o vitez ameitoare i asta o fcu pe Pam s dea ochii peste cap pentru o clip. Apoi i aminti c se afla acolo n interes de serviciu" i i spuse c nu-i poate permite s

rateze contactul. Daca el de prestaie, ar putea|s nu-i mai nimic despre copil. Aeaz-te pe mas! - i ordon ea cnd simi c era momentul oportun pentru o schimbare, i voi da ceva frumos! El execut docil comanda, trgnd masa mai aproape de fotoliu, iar fata l desfcu la prohab, scondu-i la iveal organul inflamat mai mult dect pe jumtate. Nu era prea dotat la acest capitol, ns asta nu prezenta nici un fel de importan. E drept c nu era un om de ncredere, ns nu avea ncotro. Dar dac informaia lui se va dovedi preioas, atunci i va merita din plin recompensa. Pam era dispus s rite, mai ales c preul pltit nu era att de mare. i lu organul n mn i, dup ce-i descheie nasturii de la cma, l mngie pe piept, ciupindu-l din cnd n cnd de sfrcuri. Era clar c lui i plcea, altfel ar fi protestat i ar fi urcat-o pe ea pe mas. Deci, putea continua n voie. n scurt timp, sexul chelnerului atinse dimensiuni mulumitoare, iar gura fetei puse stpnire pe el, mai nti cu limba i cu dinii, apoi cu ntreaga cavitate bucal, tot mai adnc. Brbatul i arcui spatele, lsndu-se pe mna ei cu un aer mulumit. Asta era, ntr-adevr, ceea ce-i dorea n acea diminea. Providena i citise gndurile! n timp ce prestaia ei continua neabtut, Pam i masa testiculele i baza penisului cu gesturi de profesionist. El se strduia s reziste ct mai mult, ncntat de excitantele eforturi ale fetei. Dar nu avea prea muli sori de izbnd n faa priceperii ei. Aproape terminat, chelnerul continu s se sprijine ntr-o mn, iar cu cealalt o prinse pe mtuica" de ceaf, trgnd-o cu putere nspre el. Pentru ea, asta nu constituia o problem. Era obinuit cu mai mult dect att. Acceler micrile de du-te-vino pe care le executa din cap n momentul n care simi c sexul lui devenise mai rigid ca nainte. Era semnalul de final pe care-l atepta. n clipa n care primii stropi nir, brbatul ncepu s geam i s grohie, mucndu-i limba de plcere. Cnd i simi corpul cum se nmoaie, Pam nu-i eliber membrul din captivitate, lsndu-l s se relaxeze un timp n aceeai poziie. Deosebit de mulumit de prestaie, el i mngie prul. n cele din urm, fata se extrase din sexul obosit, i recupera chiloeii - pe care nu se mai obosi s i-i trag pe ea - i i clti gura cu o nou duc zdravn de whisky. Cred c i-a plcut reprezentaia pe care i-am dat-o, nu-i aa? - l ntreb ea, la fel de provocatoare ca la nceput.

Mai ntrebi ? - fcu el ameit, cobornd de pe mas i trgndu-i ndragii. Acum e rndul tu s te ii de cuvnt spunndu-mi pe cine trebuie s ntreb de copilul pe care-l caut. Vezi c n parcul din faa grii i face veacul un btrn vagabond pe care l cheam Joe. El tie cam tot ceea ce se ntmpl prin zon i a stat cu ochii pe puti dup comiterea asasinatelor. Are prul lung, desigur murdar, de culoare aten i ochii albatri. N-ai cum s nu dai de el, mai ales spre sear, fiindc doarme n. parc pe timpul verii. Nu era mare lucru, se gndi Pam, dar tot avea ceva mai mult dect nimic. Totui, nu ezit s-l amenine, de ast dat cu un zmbet malefic pe buze: Dac m-ai tras pe sfoar i i-am supt-o de poman, m voi ntoarce ca s te fac s regrei din plin treaba asta. Se nelege c nu voi veni singur...! Destul de ngrijorat, barmanul o conduse spre ieire, admirndu-i cu sinceritate fesele bombate. Pcat c nu ncepuse prin a le penetra ! - se mai gndi el nainte de a-i lua la revedere. n cazul n care-l mai vd pe puti, cum pot s dau de tine ? - o ntreb brbatul, cu gndul n cu totul alt direcie. Dup ce ezit puin, Pam i ls numrul ei de telefon: Suni aici, dar nu mi te adresezi dect mie. E clar? Vezi c am un concubin foarte gelos i aprig la mnie! Reinnd i acest ultim amnunt, chelnerul i lu bun rmas de la ea, gndindu-se: ce bine ar fi dac ar avea n fiecare zi informaii dup care alearg fete tinere cu limba scoas...!

CAPITOLUL VIII Bun dimineaa ! - salutar sergentul Mann i Bobby cnd intrar n biroul principal al diviziei Cazuri Speciale". V salut, prieteni! - le rspunse Eric, apro-piindu-se de ei. Te-am cutat ceva timp, putiule! - i se adres apoi poliistul lui Bobby, puin cam ncruntat, dar rvindu-i ciuful de pr din cretetul capului, ca s-i dovedeasc faptul c nu era din cale-afar de suprat pe el. Stai jos! Vrei un ceai, o can cu lapte sau ceva sandviuri ? Nu, mulumesc! Am mncat la nenea Steve. Soia dumnealui m-a ndopat birie i azi noapte i azi diminea. De mult vreme n-am mai mncat attea bunti n numai dou zile.

Dac nu vrei nimic de mncare, poate ar fi cazul s stm puin de vorb, zise poliista, venind i ea mai aproape de copil. Numele meu este Jane Heron, iar el este Eric Black. Amndoi suntem colegi cu nenea Steve, pe care l apreciem foarte mult. i eu. A fost foarte atent cu mine, adug Bobby, aezndu-se pe scaunul oferit. Acum m ducei la tata ? Stai s discutm ceva mai nainte, vorbi Mann. la spune-ne tu nou ce ai n rucsac? Putiul se fstci vizibil. Oare cum i dduse seama poliistul de comoara pe care o purta cu el? Nu avea nici un rost s mint i nici nu-i plcea acest lucru, aa c rspunse. Am o grmad de bani! Sunt ai ti sau ai tatlui tu ? Nu, bineneles c nu! Mi i-a lsat n grij un domn, pe cnd l ateptam pe tata la tejgheaua barului Belami i mi-a luat sacul meu n schimb. Zicea c pentru acest serviciu mi va da 10 $. Nu trebuia s ntrzie mai mult de cteva minute, dup cum mi-a promis,-da' nu s-a mai ntors. Aa c am rmas cu banii la mine. Fiindc nici unul dintre poliiti nu tia ce s zic, Bobby continu: i tata a zis c vine imediat, da' nici el nu s-a mai ntors. Am pierdut trenul spre Cowlings. M mutam la tata, c pn acum am stat la mama, da' nu o duceam prea bine. Tatl tu tia de banii din rucsac ? - l ntreb Mann. De unde s tie, c omul mi i-a lsat n pstrare dup plecarea lui! Hai s numrm ci bani sunt nuntru, i ndemn Jane. Pn atunci eu merg pn la Butch ca s-l rog s ne prelucreze fotografiile acelea i l voi ntreba pe Brian dac vrea s dea o fug la Medikron, deveni Eric operativ. La vederea banilor de pe biroul Janei, toi poliitii din jur lsar orice activitate, rmnnd cu gurile cscate. Melanie, secretara cpitanului, intr la boss, spunndu-i s ias de urgen dac nu voia s scape ceva foarte interesant de vzut. Cu respiraia tiat de emoie, dup ce desfcu toate cele trei pachete, Jane aprecie: Dac n fiecare teanc sunt cte 50.000 $, nseamn c avem aici circa 2,15 milioane de dolari. Dumnezeule, n-am vzut nici n filme atia bani la un loc! - exclam ea.

Oare de unde provin banii acetia ? - ntreb Corky West pentru ai face semnalat prezena, fiindc, la vederea banilor, subalternii si nu l mai bgaser n seam. Din spargerea unei bnci, l lmuri Jane. i eu sunt ultimul din acest serviciu care afl asta ? - ntreb el pe un ton amenintor. Nu. n afar de mine, de Specialist" i de Black, care abia am descoperit legtura dintre jaful armat i crimele din toaleta barului Belami, suntei primul care afl, se scp poliista, uitnd c n ncpere se afla i Bobby. Acesta ncepu imediat s plng, punndu-i capul pe birou. Suprat pe sine pentru gafa comis, Jane se apropie de puti i-l mbria. Dar nodul care i se pusese n gt de emoie nu-i ddu voie s articuleze vreun cuvnt. Ceilali, cu capetele plecate, nu scoteau, de asemenea, nici un zgomot. * Dup un minut, toi poliitii se cufundar n propriile activiti cotidiene, iar Bobby rmase n grija lui Melanie, care se oferi s aib grij de copilul ce nc mai plngea. Cpitanul West intr n propriul birou, ieind imediat cu o acadea cu gust de cafea n colul gurii. Detectiv Heron, hai cu mine pn la laboratorul criminalistic al doctorului Harrison! - i chem el la ordin subalterna. Pe drum, ea i povesti cum ajunseser la contuzia c unul dintre sprgtorii de la Medikron i ucigaul paznicului bncii erau una i aceeai ersoan cu asasinul din toaleta barului Belami. btui, ceva nu se potrivea. Ziarele anunaser I, n urma jafului, fuseser delapidate patru iloane de dolari, iar n rucsacul putiului nu gsiser dect ceva mai mult de dou. Oare nde se afla restul de dou milioane, fiindc era reu de crezut c Bobby, la cei 14 ani ai lui, i ubtilizase ? S-i fi luat Bill Marchal i acest lucru s-i fi adus moartea ? Era posibil! Dr. Harrison nu mai avea mult de lucru la prelucrarea fotografiei delincventului asasinat. Mai mult dect att, fcuse cteva modificri eseniale i unei poze care:l nfia pe nevinovatul i ghinionistul Victor Smith. Cine tie cnd putea fi nevoie de ea! Vzndu-i eful, Eric se grbi s-l ntrebe: l lsai pe Benett s mearg n recunoatere pn la Medikron ? El e de acord. Va ncerca s gseasc martori care i-au vzut pe Marchal i pe complicele lui prin orel ? i va solicita autoritilor locale caseta nregistrat n timpul jafului armat.

Poate n-ar fi ru s ia cu el pe unul dintre colaboratorii notri desenatori, care se pricep la portretele-robot. Asta pentru cazul n care vreunul dintre martori a reinut figura complicelui. Dac am probleme, pot s v sun ? - ntreb Benett fr nici rost. Bineneles c putea, doar nu-i solicita ajutorul lui Bill Clinton, ci efului su nemijlocit! * Cu toate c i mai venise n fire dup ngrozitorul oc suferit, micuul Bobby nu le putu spune detectivilor mai multe dect prima oar. Totui, ntr-un moment de inspiraie, Eric l ntreb: Dac ai vedea o poz cu domnul care i-a luat rucsacul, l-ai recunoate? Bineneles! i pe el i pe cellalt, care a ieit din bar cu sacul meu. N-am avut curajul s-i opresc din drum. Eric o privi pe Jane n ochi, mulumit de ntorstura pe care o luaser lucrurile. Ce bine era dac Victor Smith, tatl lui Bobby, ar fi fost numai rnit! n acel moment, n biroul diviziei Cazuri Speciale" i fcu apariia procurorul general-adjunct din L.A. Fusese pus la curent de directorul departamentului, Larry Tillman, n legtur cu cele dou afaceri murdare aflate pe lista de prioriti ale serviciului. Banii vor fi depui la Q & I City Bank, sub sechestrul meu, pn la rezolvarea cazului. Pentru orice fel de mandat avei nevoie, apelai cu ncredere la mine. l voi semna n secunda n care acesta va fi pus pe biroul meu. Altceva ? Nimic, zise cpitanul, care ieise iar din brlogul su. Am tot eu ceva de adugat, insist procurorul. Facei n aa fel nct presa s afle ct mai puine amnunte despre aceste dosare! Din cte am descoperit, directorul bncii din Me-dikron este un membru de vaz al partidului democrat i un candidat demn de luat n seam pentru un post de senator. Aa c va trebui s v purtai cu mnui cu el. Mai e foarte puin timp i se declaneaz campania electoral. Avei grij! Detectiv Black, sun-l chiar acum pe criminalistul Benett i comunic-i aceast informaie, ca s nu calce n strchini la Medikron. Am neles, efu' - confirm Eric, apropiin-du-se de superba i apetisanta Melanie pentru a telefona. * Peste dou ore, un elicopter avndu-i la bord pe detectivul Brian Benett i pe specialistul n portrete-robot ateriza pe un loc viran din apropierea orelului n care avusese loc spargerea bncii. Un Pontiac Firebird de

culoare neagr i atepta cu oferul la volan i motorul pornit. Era maina bncii, trimis de directorul acesteia, dl. Anthony Wong. n scurt timp, Brian i nsoitorul lui intrar n biroul luxos al mai-marelui bncii. Dei seara era pe cale s se lase peste aezare, directorul nu aprinsese nc luminile. Totui, i primi cu un surs larg, ridicndu-se de la birou. M bucur c ne vizitai! Bine ai venit! - fcu el pe gazda primitoare, ntinznd o mn moale i umed celor doi. Mulumesc pentru urare, dar de unde ai aflat att de repede despre sosirea noastr ? M-a sunat directorului LAPD, Tillman, pe care am avut plcerea s-l ntlnesc la cteva recepii. Am auzit c ai intrat n posesia unei pri din banii care ne-au fost furai, l-ai adus cu dumneavoastr ? Nu, domnule! Procurorul general-adjunct a dispus inerea lor sub sechestru pn la elucidarea cazului. neleg! - zise Wong ngndurat. Dar despre bandii ai aflat ceva ? Nu mare lucru. Unul dintre ei a fost mpucat cu trei proiectile n plin figur, iar cellalt a rmas, deocamdat, neidentificat. Poate ne sprijinii s dm de urma lui. Cum a putea ? Am spus absolut tot ceea ce tiam poliitilor locali, care au efectuat ancheta pentru prinderea criminalilor, din pcate fr succes. Nici caseta video cu nregistrarea spargerii nu a relevat vreun indiciu ? Nu, cu toate c a fost vizionat cu mare atenie, de nenumrate ori, inclusiv de mine. Din cauza slabei ei caliti, nu se poate distinge aproape nimic. Ai fi att de bun s ne-o mprumutai nou ? Desigur! O am chiar la mine n sertar, zise directorul, ridicndu-se de pe canapea i ndrep-tndu-se legnat spre birou. Venind cu caseta ntins spre criminalist, realiz faptul c nu fusese deloc o gazd primitoare. Poftii nregistrarea jafului armat! V rog s m scuzai pentru emoiile mele! Nici nu v-am ntrebat dac dorii o cafea, un trabuc sau poate uh phrel ? Zicnd acestea, bancherul ocoli masivul birou de epoc, neuitnd s-l mngie n treact. Era foarte mndru de aceast pies de colecie i nu ar fi renunat pentru nimic n lume la ea. Mulumesc, un pic de whisky ar fi bun dup zborul acesta! Eu m-a mulumi cu un trabuc, ndrzni desenatorul.

ndatoritor, Wong i turn lui Brian o msur generoas ntr-un pahar de cristal i l servi pe cellalt cu un trabuc cubanez. Apoi se aez din nou alturi de detectiv, pe canapea. Cam prea aproape, dup prerea criminalistului. Cu ce v-a mai putea fi de folos, domule...? Detectiv criminalist Benett. Brian Benett .ste numele meu. Dumnealui este un colaborator poliiei, care se ocup cu realizarea portretelor-robot dup descrierile martorilor. Colegii mei din L.A. i cu mine ne ntrebam cum se face c o banc nu foarte mare, cum este cea pe care o conducei, avea attea lichiditi disponibile la data spargerii ? Este simplu. De trei luni de zile pltim alariile lucrtorilor unui antier care s-a deschis n zon. La nceput erau doar 200 de oameni, dar cum sunt mai mult de 1.000, spre bucuria noastr, fiindc trei sferturi dintre ei sunt localnici. Pe lng acetia mai sunt angajai i o mulime de zilieri, n funcie de necesiti. Se construiete o minicentral atomo-electric, ce urmeaz s deserveasc o bun parte din teritoriile statelor California, Nevada i Oregon. A mai avea o ntrebare. Casierul care a deschis seiful cu bani sub ameninarea armelor sprgtorilor a pit ceva ? Casierul principal Vincent Schell se afl nc n spital, avnd maxilarul dizlocat i capul spart, rspunse directorul, vizibil afectat de sufe-rina subordonatului su. Au fost necesare mai multe copci pentru a fi cusut. Dar dac avei vreo bnuial asupra lui, trebuie s v spun c este un funcionar demn de toat ncrederea. Lucreaz la noi de peste 15 ani. La fel ca i paznicul care, din nefericire, a fost ucis. Probabil c unul dintre jefuitori s-a pierdut cu firea la vederea uniformei, altfel nu se explic de ce l-au mpucat?! Nici mcar nu scosese pistolul din toc. Domnule director, v mulumesc! Unde am putea dormi peste noapte ? V-am rezervat dou camere la hotel, pe cheltuiala noastr, bineneles. Suntem ncntai c vrei s ne ajutai n recuperarea banilor. Este singurul loc n care pot fi cazai turitii ? Da, dar este suficient de mare pentru ct lume ne viziteaz. Are peste 200 de paturi. Noi vom pleca chiar mine la L.A. Dac mai avem nevoie de vreo informaie, v vom telefona, mai spuse Brian, golind restul de whisky care i rmsese n pahar. Avei numerele mele de telefon ?

Da, directorul Tillman mi le-a transmis prin intermediul efului meu direct. V salut i v mulumesc pentru amabilitate! A doua zi, la prima or, Brian Benett ceru elicopterul pentru a reveni la L.A. Degeaba artaser poza lui Bill Marchal la hotel, prin magazine i restaurante. Nu reuir s obin prea multe informaii noi. Civa localnici l recunos-cuser i susinur c-l vzuser n compania altui brbat, cu circa o sptmn nainte. Din pcate, ns, nici unul nu putu s precizeze semnalmentele att de necesare realizrii unui portret-robot, fie el i sumar executat. Era vorba despre un brbat nalt, bine legat i mbrcat n negru; cam asta a fost tot ce putur afla. Nu avea nici un rost s mai zboveasc la Medikron.

CAPITOLUL IX Ray Barbera i amanta lui, pe care o purta agat de bra, intrar ntr-una dintre slile de ateptare ale Grii Centrale din Los Angeles. El era mbrcat n negru din cap pn-n picioare i purta ochelari de soare avnd aceeai culoare. Era nalt i bine cldit, cu alura svelt a brbatului obinuit cu exerciiile fizice. Pamela purta o minijup roie, o bluz galben mulat pe corp i pantofi negri cu tocuri nalte. Simpla ei prezen - datorit corpului deosebit de apetisant de care dispunea - satisfcea i cele mai sofisticate pretenii n materie de erotism. Fata cercet cu atenie centrele de greutate" ale brbailor care o fixau, dezbrcnd-o fr jen din priviri i se bucur c reuise s strneasc o sumedenie de sexe masculine. Apoi zmbi n sinea ei, cu gndul la episodul cu barmanul din magazia de ambalaje. Nu va avea nici o problem s-l nlocuiasc pe Ray, n cazul n care acesta o va prsi n cele din urm. Era suficient de dorit i de tnr pentru a nu-i face griji n aceast privin. Cei doi l cutau pe btrnul Joe i, cum nu zrir nici un vagabond prin gar, se ndreptar spre ieire. Se nserase deja, iar magazinele din preajm se pregteau s nchid. Cu pas hotrt, Pam se ndeprt puin de amantul ei, deplasn-du-se spre un brbat mai n vrst, care se sprijinea de o coloan. Acesta mirosea de la o pot a transpiraie, a murdrie i a butur ieftin. Scoase o hrtie de 1 $ din poet i ntreb epava care se holba la ea: Cum pot s dau de btrnul Joe? - se interes ea, fluturndu-i nenorocitului hrtia pe sub nas.

Cu privirea pironit n decolteul ei, de parc nici n-ar fi vzut banii pe care i putea ctiga fr cel mai mic efort, acesta i rspunse: Btrnul Joe... e la de-acolo, indic el n zare, undeva n parcul de vizavi de gar, o grmad de zdrene care nu ddea de bnuit c sub ea s-ar afla vreo fiin uman. Pam se uit n direcia artat de degetul mur-r, cu unghia netiat de un secol i neagr ca moala, dup care ddu drumul bancnotei s d i i fcu lui Ray semn s se apropie. Tra-ersar strada prin pasaj i intrar n parc, und-o de-a dreptul pe iarb spre grmada de oale murdare i ponosite. La lumina felinarelor, btrnul i observ cum e apropie i se scul n capul oaselor. Ajuns la un metru de el, fata fu izbit de dou cruri: de ochii lui mici i negri ce nu o slbeau eloc i de mirosul respingtor pe care btrnul l pratia mprejur. nvingndu-i repulsia, ea se s pe vine, fcnd s i se vad chiloeii, din pri-?na fustei prea scurte pe care o purta. Am nevoie de ajutorul dumneavoastr ! -ise Pam, fcnd o grimas ce voia s semene cu un surs cuceritor. Pentru ce anume? - ntreb btrnul prevztor, vznd c ftuca nu era singur. V numii Joe i suntei foarte familiarizat cu aceast zon, nu-i aa ? Da, eu sunt! Cu ce v pot fi de folos ? mi caut nepoelul de azi diminea i nu pot s dau de el. S-a pierdut nc de ieri. i cum s tiu eu unde v este nepotul ? Mi s-a spus c suntei cel mai destoinic observator din mprejurimi, l flata ea pentru a-l determina s-i dea drumul la gur. Aa vi s-a spus ? Aiurea! Cum arat biatul? E un puti ca toi putii, brunet, slbu i are 14 ani. Trebuie s poarte un rucsac cu el. S-ar putea s-l fi zrit i ieri, dup crimele din barul Belami, i azinoapte. Dar mie ce-mi iese la treaba asta, n caz c v ajut cu nite informaii ? Ray mai fcu un pas spre Joe, ns rmase la o distan apreciabil, ca nu cumva s-l sperie pe btrn. Din locul n care se oprise, brbatul i spuse pe un ton ce se voia linititor: 100 $, dac informaiile pe care ni le dai sunt exacte. S-i vd! - dori moul s se conving, uitndu-se n continuare ntre picioarele Pamelei. Uite-i!

Dai-i ncoa' i v spun tot ce tiu! Ray se strmb la gndul c va trebui s renune la bani, ns nu avea ncotro. Rupse bancnota n dou i i ddu btrnului jumtate. Cealalt parte o primeti dup ce ne spui ce tii despre puti. De acord ? Joe zmbi cu gura pn la urechi, artndu-i dinii cariai, nfac jumtatea de sut, o ascunse printre hainele sale soioase i ncepu s vorbeasc. L-am observat pe puti dup asasinatele de ieri. Fixa cu privirea intrarea n barul Belami i parc atepta pe cineva. Prea destul de ngrijorat. La un moment dat, a nceput s scotoceasc prin rucsacul pe care l avea cu el i a scos la iveal mai multe bancnote de 100 $. Probabil c sacul era plin de bani. Artndu-se la fel de surprins ca i mine la vederea verziorilor, a nchis ndat rucsacul i l-a inut mult vreme strns la piept. Cred i eu... Spune mai departe! Bine, spun! Da' de ce nu v ducei la poliie ca s reclamai dispariia biatului? - ntreb Joe, dovedind astfel c nu crezuse un cuvnt din puerila poveste cu nepoelul. Am fost, ns sunt prea ocupai, ripost Ray, scondu-i partenera din ncurctur. M mir, fiindc sunt aproape sigur c biatul este acum la poliie. Cum adic ? - izbucni criminalul, pierzn-du-i cumptul. Ce-ar fi s-i continui povestirea, dac vrei s primeti i cealalt jumtate a bancnotei! - l ndemn Pam s vorbeasc mai departe. L-m pndit pe flcu pn la lsarea ntunericului i l-am vzut cum se pregtea s nnopteze pe o banc. Ateptam s adoarm, ca s-i terpelesc banii i s m fac nevzut. Putiul se ntinsese deja cu capul pe rucsac, cnd deodat a aprut un brbat la vreo 50 de ani i a nceput s stea de vorb cu el. Tipul, care mirosea de la o pot a poliist, a plecat n cele din urm nsoit de copil, ajutndu-l la cratul rucsacului. Ai auzit ce-au vorbit ? Nu, fiindc m-am temut s m apropii. Altceva ne mai poi spune ? - l ntreb Ray, fcndu-i Pamelei semn s se ridice. V-am spus tot ce tiam. Acum mi dai banii ? Imediat, zise brbatul zmbitor, dup care se adres amantei sale. Ateapt-m n staia de taxi. Termin aici i vin degrab. Pam se ndeprt asculttoare, fcndu-i moului un semn de adio cu mna. Nu ndrzni s se uite n urm, tiind ce avea s urmeze. Nu fcuse nici

zece metri, cnd auzi n urm nite zgomote pe care nu le putu defini cu exactitate, ns le bnui proveniena. Ray se ls n genunchi lng vagabond i i puse o mn peste gur ca s nu ipe. n dreapta lui apru un cuit cu buton. Lama acestuia sri amenintoare n afar. Btrnul nu mai apuc s scoat vreun sunet, fiindc Ray i mplntase deja pumnalul. La prima lovitur ce-i strpunse pieptul, moneagul ncepu s dea din picioare, ns pe msur ce primi altele i altele, orbete, zbaterile sale devenir din ce n ce mai anemice. Treptat, ncet s mai mite, dndu-i obtescul sfrit. Cu grij, criminalul l eliber din strnsoarea puternicului su bra i l supraveghe cteva secunde, pentru a se convinge c vagabondul a tre-cut n lumea celor drepi. Ray nu putuse risca s-l lase n via. i aa poliia era pe urmele lui, iar blestematul de copil l putea recunoate, dac i reinuse figura atunci cnd intrase n WC naintea lui Bill Marchal sau cnd ieise de acolo nensoit de fostul su partener de jaf. Se aflau n impas, cu toate informaiile de dat recent pe care le obinuser. Identitatea asasinului rmsese n continuare necunoscut i, ceea ce era mai grav, nu se apropiaser deloc de el. Brian Benett tocmai se ntorsese de la Medikron, dar numai caseta cu nregistrarea defectuoas a jafului putea fi considerat o mrturie ct de ct palpabil. Restul nu erau dect simple bnuieli ale criminalistului, care l suspecta pe directorul bncii, fr ns a putea preciza i de ce. Era o diminea destul de rece pentru acel anotimp, iar nori negri, aductori de ploaie, bn-tuiau deasupra Los Angelesului. Vntul ce btea n rafale strnea praful, fcnd atmosfera de afar i mai greu respirabil. Colac peste pupz, maina detectivului Black, un Ford Scorpio cu patru ui, ncepuse s fac fie. Mai precis, avea nevoie de planetare i de pivoi noi. Nu va scpa fr 500 $ pentru nlocuirea acestor piese, i zise detectivul. Bobby Smith aflase n cele din urm c soarta l pusese din nou la grea ncercare. Tatl su nu mai era n via. Pentru moment, Steve Mann se oferise s-l gzduiasc pe puti, dup ce se va consulta cu soia lui. Biatul, ns, nu trebuia s ias din cas. Era prea periculos pentru el. Eric se gndi la ce-ar mai putea ntreprinde n situaia n care se aflau. Deodat vzu cu ochii minii mutria drgla a nepoatei cpitanului West, care lucra tot n cadrul LAPD, dar la Controlul Financiar. Ce-ar fi dac ar ruga-o pe Bonnie s efectueze o anchet discret, de la distan, asupra bncii din Medikron ? tia c fata, care fcuse parte mai demult din divizia Cazuri Speciale", nu l putea refuza. Mai ales c dorea s se ntoarc la origini" i numai opoziia unchiului Corky West o mpiedica s-i ating elul. De asemenea, Eric cunotea sacrificiul pe care era nevoit s-l fac

atunci cnd apela la serviciile lui Bonnie West: o noapte la discotec n compania nepoatei sau o sear la un restaurant luxos. Sergentul Mann era un tip mult mai rezonabil din acest punct de vedere. El se mulumea doar cu o bere. Sau cu mai multe, n funcie de complexitatea informaiilor pe care i le furniza lui Eric. Apropo de Mann... i el ar putea s-i pun antenele n priz pentru a se interesa de persoana directorului Anthony Wong. Dac flerul lui Benett se dovedea exact i bancherul nu era strin de jaful armat ?! Avem probleme, nu-i aa ? - i ntrerupse Jane irul gndurilor. Vezi bine! Lui Black i venea s explodeze de necaz. Ziua trecuse inutil i, ceea ce era mai ru, nu tia ncotro s-o apuce. Ce-ar fi s-i cerem din nou ajutorul lui Bonnie West ? - i veni i partenerei lui aceeai idee. M-am gndit i eu la asta, ns tii care este preul serviciilor ei! i nu te sacrifici tu n interesul diviziei noastre dragi ? - l ntreb Jane cu ironie. Mcar s merite efortul tu i s-l bgm pe criminal dup gratii! nelegnd c nu are de ales, Eric i mai puse o msur generoas din cafeaua biroului (care nu se compara nici pe departe cu cea fcut de patronul barului Monica's), aprinse o igaret Camei fr filtru i se reaez n faa telefonului su. n acel moment i fcu apariia directorul departamentului, Larry Tillman, care i salut pe toi, avnd pe chip o grimas cu pretenie de zmbet. Bun dimineaa! Cpitanul este n brlog ? Da, domnule, poftii! - sri secretara lui West n picioare, deschizndu-i ua fr a-i mai trage fusta mini n jos. Dup o scurt ezitare, n care boss-ul cel mare se holb la gambele ei i la funduleul provocator ce-i fusese ntors, el intr impetuos peste cpitan, salutndu-l din u. Eric formase deja numrul lui Bonnie i atepta ncordat ca fata s-i rspund. Te salut, tineree! - ncerc el s par vesel. Nu-i aa c-i era dor de distinsa mea persoan ? Mai ntrebi, frumosule prin? - intr Bonnie n joc, recunoscndu-i vocea din prima. Ce vnt te ndeamn s m vizitezi prin intermediul reelei telefonice ? mi era dor de tine i voiam s aflu ce mai faci! Dac nu te grbeti, putem continua discuia pe acest ton ct vrei tu. n caz contrar, spune-mi cu ce te pot ajuta, fiindc tii care este

recompensa pe care i-o cer n final, nu-i aa, dragule? Bineneles, tineree! Cum puteai tu s uii ?... Sau eu ?... lat care-i treaba ! Toat divizia este ntoars pe dos din cauza asasinatelor din Gara Central i a jafului armat de la banca din Medikron. Criminalistul Benett a fcut o vizit n aceast micu localitate i s-a ntors numai cu suspiciuni la adresa bancherului Anthony Wong. M urmreti ? Mi-am luat i notie! Ce-i cu tine, nu m mai cunoti ? Ba da, ns sunt deosebit de tracasat din cauza acestei afaceri de rahat. n concluzie, vezi ce poi afla legat de manager i de instituia pe care o conduce. S-a fcut! Parc am auzit ceva de banca asta n urm cu vreo lun, dou. Cnd ai nevoie de informaii ? Ieri, dac se poate! Atunci, nu m mai ine de vorb, fustangiule ce eti! - rse Bonnie i i nchise telefonul n nas. Detectivii Jane Heron i Eric Black sunt chemai la efu'! - le comunic Melanie, fan-dosindu-se. Toate privirile colegilor se ndreptar ctre ei. nsemna c directorul Tillman le solicitase prezena. Oare se va lsa cu scandal ? Eric o lu nainte, deschise larg ua, ns n ultimul moment ezit i se ddu la o parte, pentru a-i face loc partenerei lui s intre prima. Luai loc, i invit cpitanul \ Avem de discutat unele detalii. E de ru sau de bine ? - ncerc detectivul s glumeasc, cu toate c numai de aa ceva nu-i ardea lui. Mai degrab de ru! V va spune domnul director despre ce este vorba. Vreau s v fie foarte clar un lucru ! - ncepu acesta. Eu v dau mn liber i v susin aproape necondiionat, dac mi venii cu rezultate ct mai repede posibil i nu facei valuri prea mari. nelegei ce vreau s spun, nu-i aa? Acum am s v dau nite informaii de ultim or, pe care le-am aflat de la FBI n mod neoficial. Dup cum tii, directorul bncii din Medikron, Anthony Wong, este un membru marcant al Partidului Democrat i candidat pentru postul de senator la viitoarele alegeri. Din acest motiv nu trebuie deranjat prea tare. Aa c, n privina lui, ancheta va fi mai puin oficial de aici nainte. Ca de obicei..., nu se putu abine Eric. n al doilea rnd, am aflat c n conturile partidului menionat a intrat recent suma de un milion de dolari, sub form de donaie. V dai seama c acela care este n stare s se lipseasc de atia bani ateapt ceva consistent n schimb! V-am dat aceste informaii pentru a ti n ce ai intrat

i ca s vedei dac putei face vreo conexiune n tot acest ghiveci de interese, crime i grave infraciuni. Eric i ridic un picior, privi nspre talpa lui i o mirosi, aplecndu-i uor capul. ntr-adevr, intraser n ceva foarte... delicat. Domnul director este la curent cu stadiul anchetei i cu celelalte detalii ale afacerii, dar ar vrea s tie ce avei de gnd n continuare, fcu West pe avocatul lui Tillman. Suntem n gleat, dac m pot exprima aa, tie Jane elanul cpitanului. Nu ne-am afla n aceast situaie dac ne-ai permite s folosim nite practici mai puin rtodoxe pentru rezolvarea cazului, scoase Eric sul de trefl din mnec. Dar, efu', nu vrei s v aezai i dumneavoastr ? Poate c luai i o acadea cu gust de cafea... Privirea ncruntat a cpitanului era mai mult dect un rspuns, aa c detectivul nu mai insist, ducndu-i ideea mai departe. nainte de a ne chema, tocmai m gndeam s-l rog pe sergentul Mann s fac o mic investigaie asupra persoanei lui Wong. Acum se pare c nu mai este cazul. Am aflat ceea ce doream de la domnul director. n continuare cred c ar trebui s apelm la o mic diversiune, lar-t-m, Jane, c n-am apucat s-i spun^nimic despre asta! Continu, nu ne ine pe jar! - ripost ea. M gndeam s recurgem la o mic diversiune cu ajutorul massmedia. Ziarele n-au mai scris nimic din ziua crimelor petrecute n gar, deci momentul este favorabil. Toi am czut de acord c defunctul Victor Smith a fost o victim ntmpltoare i c nu a avut nici o legtur cu Bill Marchal sau cu complicele su care l-a trimis pe lumea cealalt. Unde vrei s ajungi ? - i pierdu poliista rbdarea. Stai puin! Dac tatl lui Bobby a fost mpucat, asta nseamn c a asistat la o discuie pe care nu trebuia s-o aud sau a vzut ceva ce nu trebuia s vad. Deci, asasinul ar avea de ce s se team de acest prezumtiv martor care l-a vzut, la fel cum se teme i de fiul acestuia. i ce e nou n asta ? - l ntrerupse Jane nc o dat. Nou este faptul c m gndeam s lansez n mass-media o oprl". Furnizm presei informaia c Smith n-a murit! N-ar fi prima oar cnd se comit asemenea erori. Vom susine c s-a aflat ntr-o com profund der, n cele din urm, cu toate c, practic, nu avea anse de supravieuire, medicii au fcut imposibilul i l-au salvat. Cu aceast goana dup senzaional a ziarelor, diversiunea s-ar putea s in, zise cpitanul, prinznd firul gndurilor lui Eric.

O dat tirea lansat, o mai putem alimenta pe alocuri cu informaii nevinovate, ca s-l speriem de moarte pe asasin. Spectrul unei posibile identificri i va fora mna i-l va mpinge cu siguran la gesturi necugetate. Nou nu ne mai rmne dect s stm la pnd i s punem mna pe el. Interesant! - accept directorul ideea. Trebuie s obinem concursul conducerii spitalului San Gabriel. Avem nevoie de o rezerv mai retras i de susinerea afirmaiilor pe care le vom lansa n pres. De asemenea, trebuie s-l punem la curent pe puti. Nu ne putem juca oricum cu sentimentele lui, fu de prere Jane. Mai ales c primejdia l pate n continuare. Ai perfect dreptate, colega! n ceea ce privete colaborarea spitalului, s-ar putea ca Butch, vreau s zic doctorul Harrison, s ne poat fi de folos. Atunci, la treab! - i mboldi Larry Tillman. Nu punei nici un paznic la ua rezervei. Un singur poliist la scri, care va fi prevenit s nu fac exces de zel, va fi suficient. Desigur, nuntru se vor afla ali doi oameni de-ai notri, gata n permanen s pun mna pe ticlos. Cpitane, convoci dumneata o conferin de pres peste dou ore ? S-a fcut! - zise acesta, punnd mna pe telefon. Melanie, la mine! Jane plec s vorbeasc cu dr. Harrison, pentru a pregti cursa de oareci" de la spital. Eric se duse la Brian ca s vad dac acesta a ajuns la vreun rezultat legat de caseta video cu nregistrarea spargerii de la banca din Medikron. tia c colegului su nu-i plcea s fie deranjat n timp ce lucra, ns i putea fi de folos. ntr-un fel, detectivul avea dreptate, se gndi cpitanul West. Pn n acel moment nu descoperiser nimic concret. Totul era s-l fac pe uciga s ias la suprafa. Ajunsese s regrete vremurile tinereii sale, cnd arestrile nu se fceau cu focuri de arm i cu pierderi de viei omeneti nevinovate. Pe atunci, reglrile de conturi ale mafioilor aveau loc doar ntre ei, fr a fi implicai copii sau femei. Astzi, stpnii strzilor erau nite lichele fr caracter i onoare, care nu respectau nici o regul de comportament, fiind convini c cel mai tare este acela care trage primul cu arma.

CAPITOLUL X Erie i Jane ajunser n laboratorul criminalistic tocmai cnd o echip condus de Specialist" se pregtea s plece ntr-o aciune de urgen. Ce se ntmpl, Butch ? Avem un btrn njunghiat mortal n parcul din faa Grii Centrale. Vreo legtur cu asasinatele din WC-ul barului ? Cine tie ?! Tot ce se poate... Hai c merg i eu cu voi! - se oferi Jane. M duc s-mi iau sacul de sus i v prind din urm. Eu rmn cu Brian n laborator, zise Erie. Poate aflm ceva pn cnd v ntoarcei. Spre surprinderea lui Black, criminalistul se bucur cnd l vzu: Ai picat la anc, Eric! Termin imediat i pe urm ne uitm amndoi la caset de la nceput. Ai aflat ceva interesant? Am fcut tot ceea ce era omenete posibil! Eu zic c putem trage cteva concluzii interesante. Aeaz-te lng mine! Detectivul i ascult ndemnul i, dup cinci minute, amndoi ncepur s vizioneze filmul spargerii. Din cnd n cnd, Brian manevra butoanele unui sofisticat pupitru de comand, pentru a spori fidelitatea imaginii. Casierul bncii se afla cu minile sus, iar n acea clip o funcionar lein, cznd la podea. Sub ameninarea armelor, angajatul bncii deschise camera seifului, apoi o alt u blindat i se ddu la o parte. Banditul mai scund, probabil Bill Marchal, se apropie de el cu un rucsac n mn. Goli casa de bani i se ndeprt. n acel moment, partenerul lui l lovi pe casier cu pumnul stng n brbie, iar cnd acesta se afla n cdere, i mai administra o lovitur cu patul pistolului n moalele capului. Stai puin! - exclam Eric. D napoi s mai vedem o dat scena lovirii casierului. Nu-mi place ceva, ns nu-mi pot da seama ce anume. Benett fcu ce i se ceruse i amndoi urmrir nc o dat secvena. Oprete! tiu ce mi se pare anormal! Prima lovitur primit de casier a fost cam teleghidat". Ce vrei s spui ? Funcionarul putea vedea din timp c va fi lovit, ns n-a schiat nici un gest pentru a se apra sau pentru a atenua fora loviturii. Nu cred c are mai mult de 40-45 de ani, deci la vrsta asta era capabil s fac o eschiv ct de mic. Ai dreptate! - confirm Brian, dup ce vizionar scena pentru a treia oar. Hai s mergem mai departe, la sfritul atacului.

Cei doi priveau cu ncordare ecranul. Bandiii se pregteau s plece, cnd n cadrul unei ui i fcu apariia poliistul. Unul dintre sprgtori se ntoarse spre el i Eric putu constata c nici n acest caz dr. Harrison nu se nelase. Houl inea n mn un pistol Smith & Wesson, cu butoia i amortizor de sunet, model Combat 19. Deci el era asasinul pe care-l cutau. n momentul n care poliistul nelese ce se petrece, ridic minile sus, dar asta nu putu opri glonul, care se ndrept fatidic spre pieptul lui. Brian, ce tim despre casier? Se numete Vincent Schell i este angajatul bncii de vreo 15 ani. Genul de funcionar contiincios, care nu ntrzie niciodat la program i i vede de munca lui fr a i se putea reproa ceva. Cel puin asta e prerea directorului bncii. Cam att am aflat. E cstorit, are familie ? Asta nu am ntrebat, ns putem afla foarte uor. Iar eu cred c voi efectua o excursie la Medikron mine diminea. Pn spre sear sper s fiu napoi, dac-mi pune cpitanul un elicopter la dispoziie. * Nu-mi vine s cred! E ct se poate de grav, dac-i aa! Pi, s tii c este! - i inu Pam isonul. Btrnul vagabond era sincer cnd ne-a spus c pe puti l-a luat un poliist cu el. n plus, ai remarcat c tia de bani. E clar c a vzut ceva! Nu putea inventa aa o grozvie pur i simplu pe loc. Laul ncepea s se strng n jurul lui Ray arbera, iar el percepea lucrul acesta. Era din cale-afar de furios i s-ar fi manifestat deosebit de violent dac ar fi avut pe cine. Simea c nu mai este capabil s controleze lucrurile i nici s anticipeze urmtoarele evenimente. Acum nu mai era vorba despre banii intrai n posesia putiului pe al crui tat l mpucase. nelesese c acetia se duseser pe apa smbetei. Trebuia s-i scape pielea, dup care putea intra din nou n afaceri. Va cura terenul, eliminnd toate persoanele care ar putea fi periculoase pentru el. Inclusiv pe mucosul acela care-i dduse toate planurile peste cap. Ray, vino repede s vezi ceva! - l strig Pam, chemndu-l n camer. Sper s merite, spre bine ei! - i zise brbatul nervos i ddu curs invitaiei. Imediat, atenia i fu captat de imaginile ce se derulau pe micul ecran. Era un reportaj realizat n direct la spitalul San Gabriel, acolo unde LAPD organizase o conferin de pres. ncremeni. Tocmai se anuna c -unul dintre cei mpucai n toaleta barului Belami din Gara Central se afla n via, datorit efor-|urilor i profesionalismului medicilor. Imposibil!

Doar l mpucase n inim, de la mic distan, iar pistolul su de calibru mediu nu era nici pe departe o jucrie. nmrmurit, Pam se trezi vorbind mai mult pentru sine: Cum ai putut s ratezi ? Nu fi proast! S-a ntmplat i gata. N-ai auzit c a zcut mai multe ore ntr-o com profund ? Blestemaii de doctori l-au salvat i gata.. Reportajul continua cu informaii despre locul n care se afla aa-zisa victim salvat de la moarte. Fur menionate etajul i numrul rezervei i se transmiser chiar detalii din salon. Palid la fa, aproape desfigurat de suferin, n pat se afla un brbat. Ray nu-l putu recunoate, fiindc abia i zrise chipul cnd l mpucase. Nu avusese nici un motiv, n acele clipe, s-i rein trsturile feei. Asasinul ncepu s fac planuri. Trebuia s lucreze contra cronometru i mult mai exact dect data trecut. Avem o ans pe care nu trebuie s-o ratm, Pam. Spui asta de parc eu am ratat ceva pn acum, nu tu. Mai bine taci i ascult, pn cnd nu i tlcesc mutra aia imbecil ! - se rsti ucigaul la ea, deosebit de tracasat. Putiul va ncerca cu siguran s-i viziteze tatl. Nici mcar poliitii nu-l pot greva de acest drept. Deci, i-a putea lichida pe amndoi n acelai timp. Bine, i vei omor, ns pe bani tot nu mai ai cu/n s pui mna. n acest moment, milioanele nu mai sunt att de importante. nti trebuie suprimai martorii. Pe urm l-a putea antaja pe cellalt complice, care de fapt a comandat i a organizat spargerea. Pn la urm nu rmn eu cu buza umflat, fii convins de asta! Hai s ne culcm acum! Noaptea este un sfetnic bun. A doua zi de diminea, Steve tresri din somn auzind un plnset de copil. Se ntreb dac visa, dar i'aduse imediat aminte c Bobby dormea n Jiving, pe canapea. i mbrc halatul i intr la el n camer. l vreau pe tticul meu napoi! - scnci putiul cnd l vzu. Sergentul se opri neputincios n u. Ce s fac? Ce atitudine trebuia s ia n faa acestei dureri ? n cele din urm, se aez pe canapea alturi de el i l mbria. Nu mai plnge! Viaa nu este ntotdeauna aa cum dorim noi. Dar n-a fost niciodat aa cum am vrut eu... Poate va fi de aici nainte! Uite, Bobby, trebuie s-i spun ceva i vorbesc cu tine ca de la brbat la brbat. tiu c poi nelege situaia. V ascult! Tu vrei s punem mn pe bestia care i-a omort tatl, nu-i aa ? Din toat inima!

Ziarele, posturile de radio i de televiziune vor difuza astzi informaia c tatl tu a fost salvat de medici n ultima clip. Avem nevoie de aceast mecherie pentru a-i ntinde ucigaului o capcan. Acesta va ncerca s ajung n rezerva n care vom nscena noi c se afl tatl tu, iar cnd va ajunge acolo va fi nfcat de poliiti. Dar de unde tii c va ncerca s-l omoare nc o dat ? Nu tim, dar sperm c aa va proceda! El are toate motivele s vrea s scape de acest aais martor, la fel cum vrea s scape i de tine. altfel este un om terminat. i dac l prindei, ct va sta n pucrie ? Dup prerea mea, pn la sfritul zilelor lui. Atunci e bine! Nu va mai putea face ru i altor oameni cinstii. * Ray Barbera se ndrepta, cu mers legnat dar sigur, spre recepia spitalului San Gabriel. Ochi o asistent drgu postat n faa unui computer, i arunc un zmbet seductor i o aborda: Fii, v rog, att de amabil! Am venit la pacientul Victor Smith, cruia i sunt vr. M-i $>utea ndruma ctre rezerva lui ? O secund, v rog! - i rspunse la zmbet drgua fat, apsnd rapid cteva taste. M tem c nu putei s-l vizitai pe vrul dumneavoastr. Momentan acest lucru este interzis. Chiar dac v las s trecei, tot nu-l vei putea vedea, continu ea confidenial. Este pzit de poliie zi i ^noapte. Cel puin aa mi-a comunicat colega pe care am schimbat-o la intrarea n tur. Banditul venise singur la spital, prefernd s-o lase acas pe Pamela. Se temuse ca aceasta s nu fac vreo prostie i s-l dea de gol. Urmrise toate micrile din holul spitalului i nu descoperise nimic suspect. Recepionera, pe ct de frumoas era, pe att de fraier i se prea. Citi pe ecusonul ei numele Laura Rickman. Dar n-a putea vorbi nici mcar cu doctorul lui? - insist Ray, surzndu-i i mai larg ca prima oar. O secund, s verific! Da... de domnul Smith se ocup doctorul Doney, ns dumnealui intr n tur abia disear. i n-avei idee cine i ine locul ? n fia pacientului nu este nici o meniune n acest sens. mi pare ru, dar eu sunt nou angajat aici i n-am apucat s-i cunosc pe toi. Nu v facei probleme! Am s revin mine! Pn atunci, poate mi facei plcerea s bem mpreun o cafea. Ce spunei ?

Tnra roi, cu toate c nu se afla n faa primei invitaii de acest gen. Secretul timiditii ei era altul: i plcea brbatul acela chipe. Tocmai se pregtea s-i accepte invitaia, cnd l vzu pe Ray precipitndu-se spre ieirea din spital, mor-mind o scuz neinteligibil. Criminalul l reperase pe Bobby, care era nsoit de un brbat, cu siguran poliist. Trebuia s se ascund, pentru a nu fi recunoscut de puti. Steve Mann l inea pe biat de mn. ndat ce ieir din cldire, se uit dup un yellow cab. El l nsoise pe biat, chipurile, n vizit la tatl su. Dei era destul de devreme, toate taxiurile care treceau erau ocupate. Sergentul scp o njurtur printre dini, suficient de ncet pentru a nu fi auzit de copil. A vrea s-i spun ceva, nene Steve! -ncerc Bobby s-i distrag atenia. Las' c-mi spui n main! - ripost sec brbatul, plin de nervi. n fine, o main opri n faa lor i cei doi vizitatori" se mbarcar. Dup ce ddu oferului -adresa sa, sergentul i se adres biatului: Hai, acum poi s-mi spui! Dar cel mic nu mai scoase o vorb, vizibil suprat din cauza faptului c fusese repezit de poliist puin mai devreme. Bobby, nu fi suprat pe mine! Eram nervos c nu oprea nici un taxi ca s ne ia. mi fac griji pentru sigurana ta. Spune-mi despre ce este vorba! Poate c nu are nici o importan, dar cnd am ieit din spital mi s-a prut c-l zresc pe domnul din gar. Care domn ? - sri Mann, brusc interesat de observaia copilului. Cel care a prsit barul Belami cu rucsacul meu n mn...

CAPITOLUL XI Criminalistul Brian Benetti pregtise un plic n care se aflau cteva informaii de stare civil privindu-l pe casierul Vincent Schell. Eric Black avu timp suficient s le nvee pe dinafar n timpul zborului spre Medikron, care dur dou ore. i pe el l atept maina bncii, de ast dat fiind prezent nsui directorul Anthony Wong. Am onoarea s v salut, detectiv Black! - l ntmpin candidatul la postul de senator. Am fost anunat despre sosirea dumneavoastr i m-am gndit c e mai bine s v atept chiar eu. I V mulumesc, domnule! Suntei foarte amabil! Vrei s v cazai mai nti, sau poate v e foame ?

Nici una nici alta. Casierul se afl nc n spital ? Da, sracul de el! - rspunse Wong, sincer afectat. Dorii s-l vedei ? A vrea i, dup aceea, va trebui s mai fac vreo dou drumuri. Pe urm m ntorc la L.A. Aa de repede ? Din pcate, da. Timpul ne preseaz. n regul! Atunci v voi nsoi la spital, dup care jeepul i oferul meu personal v vor sta la dispoziie. Doar s m lsai i pe mine n drum la banc. V mulumesc mult de tot, domnule! Am aflat c subordonatul dumneavoastr este cstorit, nu-i aa ? Da, ns Dumnezeu nu i-a dat copii. tii ceva despre relaiile lui familiale ? Doar c se nelege foarte bine cu soia lui. n rest, nimic. Nu-mi place s m amestec n viaa privat a angajailor mei. Dup 15 minute se aflau n salonul lui Vincent Schell, ce era vizibil marcat de violena loviturilor pe care le primise. Avea ochii roii, maxilarul stng crestat i capul bandajat. Directorul l privi duios, cu o privire umed. Cum te simi, drag Vincent? - l ntreb eful pe subaltern cu o voce joas, ca nu cumva zgomotul s-i sparg timpanele. n acelai timp, i mngie mna cu afeciune. Acum, ceva mai bine, domnule director, i rspunse acesta, uitndu-se cu bucurie la Wong pe sub sprncene. Detectiv Black este de la LAPD i se ocup de cazul nostru. Au recuperat deja dou milioane de dolari i n curnd vom reintra n posesia lor. Nu-i aa c e formidabil? - exclam vorbitorul, cu un entuziasm cam forat. ntr-adevr! Dar restul pn la patru milioane? Ancheta nu a fost nc finalizat. Se mai lucreaz. Nici de urma sprgtorilor nu au dat nc. Ba am dat! - l contrazise Eric. Unul e mort, iar celuilalt i-am ntins o curs. E o chestiune de ore, cel mult de zile pn ce vom pune mna pe el. M bucur s aud asta! - zise directorul, fr pic de convingere n glas. Acum v las, poate vrei s discutai confidenial cu Vincent. V atept la main! Anthony Wong i strnse tandru mna casierului i prsi rezerva. Nici una dintre reaciile exagerat de delicate ale celor doi nu-i scpar lui Eric, ns, deocamdat, acesta nu le putu defini.

A vrea s v ntreb, domnule Schell, dac ai fcut vreun sport de performan n tineree ? Curioas ntrebare! Am practicat baschetul n liceu i imediat dup aceea am fcut box, timp de circa un an. A trebuit s renun din cauza ficatului. Era prea sensibil pentru adevrata performan. Eric i not n memorie aceast declaraie, care se btea cap n cap cu lovitura teleghidat" pe care casierul o primise n maxilar. i chiar dac ar fi fcut box numai o lun, tot ar fi putut s schieze o eschiv pentru a se apra de lovitura primit n maxilar n ziua jefuirii bncii. V nelegei bine cu directorul Wong, din cte am putut observa. ntr-adevr! Este un ef cum i-ar dori mult lume s aib. Nu am nici cel mai mic motiv s m plng de el. Salariul ? Mulumitor. Dup cum probabil ai fost informat, eu i soia mea nu avem copii i "nici prini n ntreinere. Aa c leafa mea este suficient pentru dou guri, dac nelegei ce vreau s spun. V-ar deranja dac a sta de vorb i cu doamna Schell ? Dup un moment de ezitare, casierul i rspunse ovitor: Nu, dar este neaprat necesar? Nu vd ce ai putea afla de la ea n legtur cu jaful armat. tii, Nicole este foarte afectat de ceea ce mi s-a ntmplat i... Fii fr grij, voi proceda cu tact i blndee. La revedere, domnule Schell! V urez nsntoire ct mai grabnic! - mai zise detectivul nainte de a prsi grbit salonul de spital. l ls pe director la banc, dup care ddu oferului adresa reedinei casierului principal. n scurt timp, Pontiacul Firebird opri n faa unei ilocuine cochete, cu etaj i garaj. Totul prea nou sau proaspt renovat, iar grdinia din faa casei era foarte bine ntreinut. S tot fie vreo cinci, ;ase camere n aceast vil, aprecie Eric n sinea lui. Cam mult pentru numai dou persoane. Sun i aproape imediat i se deschise. Probabil c fusese remarcat maina bncii. Srut minile, doamn Schell! Numele meu este Black! Detectiv Black, din Los Angeles, nsrcinat cu rezolvarea cazului n care este implicat soul dumneavoastr. Orice s-ar spune, casierul principal avea gusturi foarte rafinate n materie de femei. Fptura din faa poliistului - s tot fi avut vreo 28-30 de ani poseda o prestan aparte i nite forme ce ar fi putut-o face geloas i pe Afrodita. Poate doar buzele erau puin cam vulgare, n rest nu i se putea afla nici un cusur. Blond, cu prul lung atrnndu-i mai jos de umeri, cu

ochii verzi ca oceanul la revrsatul zorilor i avnd un bust ce putea atrage n pcat pe cel mai convins dintre pustnici, Nicole era cel puin superb. Poftii n cas, domnule! - i surse diva, ncntat de oaspete, fcndu-i acestuia att de puin loc, nct brbatul fu obligat s se apropie foarte mult de ea, n trecere. Soul meu este nc n spital. tiu asta, doamn ! Tocmai vin de la el. Dac nu v-ar deranja, mi putei spune pe nume, Nicole. Suntem de vrste apropiate, iar pe mine conformismeie m scot din srite. De acord, Nicole! mi poi spune Eric. Frumos nume! - remarc ea politicoas. Cu ce s te servesc ? Ai mncat ceva ? nc n-am apucat. N-a trecut nici o or de cnd am aterizat la Medikron. Atunci am s-i pregtesc cteva sandviuri. Sper c i place caviarul ? Cui nu-i place! Dac tiam, veneam cu o sticl de ampanie, zise poliistul, zmbind din ce n ce mai ncntat de ntorstura pe care o luaser lucrurile. Nu era nevoie! Am i aa ceva prin cas. tii, eu nu beau niciodat singur, iar vizita ta este un bun prilej pentru a m amei puin. Acum te las pentru cinci minute. Poi pune muzic dac vrei. Stm de vorb cnd m ntorc! Oare ce-i trecea prin cap nevestei lui Schell ? - se ntreb Eric, destul de mirat. Pn n acel moment avusese un comportament demn de o iap n clduri. Pe o msu aezat lng un perete se afla un pic-up profesional foarte performant. Poliistul cercet discurile i, pentru a face impresie, alese opera Cneazul Igor, interpretat sub bagheta dirijorului Bernard Haitink. Interiorul living-ului nu era deloc modest mobilat, ceea ce demonstra c familia Schell o ducea destul de bine. Curios lucru, dac numai el muncea. Gndurile brbatului fur ntrerupte de vocea lui Nicole, care revenea cu o tav i dou cupe. Precis c soul ei gsise o cale s o anune de vizit, altfel nu ar fi reuit s pregteasc totul att de repede. Eric, vrei s aduci tu sticla de ampanie din buctrie ? Pe un bufet se afla o butelie de vin spumos Martini Rossi, cufundat printre cuburi de ghea ntr-o frapier. Primitoare la culme aceast gazd!... Eti cstorit de mult cu domnul Schell ? - o ntreb Eric dup ce devor trei sandviuri aproape pe nersuflate. De opt ani. O venicie, nu-i aa ? i cum se face c n-avei copii, dac nu sunt prea indiscret ? E o poveste lung, iar tu n-ai timp s m

asculi. Atunci de ce nu-mi faci un rezumat? Toi poliitii din L.A. sunt att de ndrznei? - i arunc Nicole, fr nici o umbr de suprare n glas. Doar cei mai detepi! - fcu brbatul o glum. Atunci hai s ciocnim pentru poliitii istei din marele ora! O.K. ? De acord! Nicole i se altur pe canapea i atept ca el s umple paharele. Apoi ciocnir, iar ea l privi adnc n tot timpul ct dur golirea cupelor. Cu ochii lcrimnd din cauza acidului, mai ceru un rnd. Toarn, detective, s mai uitm de necazuri ! Eric execut comanda, dup care o ntreb galant: Ce necazuri poate avea o femeie frumoas ca tine i fr griji, din cte mi-am putut da seama ? Nicole goli i a doua cup, arbornd o min trist. Apoi ls capul s-i cad n piept i, cu totul ntmpltor, genunchiul ei se lipi de cel al brbatului. Viaa nu este ntotdeauna att de roz precum o vd ceilali. Aparenele nal n majoritatea cazurilor. Vrei s spui c aparenele privind menajul tu sunt neltoare ? Dac-ai ti!... Nu m lsa n cea! Spune-mi, ca s tiu ! Bine. Pn la 21 de ani, cnd l-am ntlnit pe Vincent, n-am fost o fat prea cuminte, dac nelegi ce vreau s spun, ncepu ea s se destinuie pe un ton timid. Vzndu-I om serios, cu scaun la cap, mi-am zis c este brbatul ideal, de care trebuie s-mi leg viaa dac vreau s triesc ca un om normal. Aa c am renunat la droguri i la brbai, m-am mutat la Medikron i mi-am pus pirostriile. Din pcate, fericirea mea nu a fost de lung durat. La nceput, eu i soul meu ne culcam mpreun destul de rar, dar nu m-am alarmat, fiind convins c m pot mulumi i cu mai puin, dat fiind viaa sexual foarte activ de care avusesem parte pn atunci. ns cu timpul am nceput s am parte de sex doar o dat pe lun. Dar i atunci simeam c Vincent o fcea doar din obligaie. Misterul acestui comportament l-am descoperit abia acum vreo patru ani: soul meu este homosexual. i cine crezi c e amanta" lui cea mai fidel" ? - l ntreb Nicole, golind nc o cup de ampanie. S nu-mi spui c directorul Wong...! Ba i spun! Asta e! - mai zise femeia, izbucnind n plns i punnd capul pe umrul lui Eric. Detectivului nu-i venea s-i cread urechilor. Dac electoratul afla una ca asta, era puin probabil ca directorul bncii s primeasc suficiente voturi

pentru a ajunge n Senat, chiar n cazul n care homosexualii ar fi fost de partea lui. Nicole se deplas pn la buctrie, de unde reveni cu o nou sticl de ampanie. i recupera locul lng poliist i continu s goleasc cup dup cup. L-a prsi dac a putea, ns unde s m duc? N-am nici un ban i nu cunosc pe nimeni care m-ar putea ajuta. M-am gndit s-mi iau lumea n cap i s m fac trf, dar nu mai am vrsta de la nceputul cstoriei noastre. E clar c n-a putea face fa n mod onorabil concurenei. mi pare ru pentru tine! - o consol Eric, mngindu-i prul i oferindu-i o batist pentru a-i terge lacrimile. La auzul acestei comptimiri, ea se destinse dintr-o dat, lipindu-i obrazul de al lui. Sunt att de neconsolat!... E clar cam ce-i trebuia femeii steia! - i zise detectivul, destul de ncntat de avansurile ei mai mult dect evidente. Dac voia s mai ajung n acea sear acas, Eric trebuia s treac repede la fapte. Drept urmare, ncepu s o srute, stre-curndu-i o mn ntre picioarele ei. Limba lui Nicole era neobosit precum o elice de avion de curs lung. Primul lor srut dur cinci minute ncheiate, dup care neconsolata" femeie se smulse din mbriare i schimb muzica de operet cu blues-uri interpretate de Donna Lewis, din albumul Blue Planet. Apoi ncepu s danseze lasciv n faa brbatului, dezbrcndu-se n acelai timp de hainele care deveniser mult prea clduroase pentru trupul ei nfierbntat. Eric admir formele apetisante ale lui Nicole, dar mai ales snii planturoi cu care o nzestrase natura. Simind c membrul lui nu mai avea loc n captivitatea pantalonilor, se desfcu la curea, la nasture i trase fermoarul. Ea att atepta. nge-nunche n faa lui i, cu dinii, i ridic bluza, pisicindu-se i alintndu-se. Ridic-te! - i ordon doamna Schell pe un ton ce nu admitea replic. Detectivul se execut imediat, iar Nicole continu dezbrcarea acestuia, folosind aceeai tac-ic. n momentul n care femeia i-o vzu -aproape n stare de erecie total - ddu ochii peste cap de plcere i i ajut partenerul s se dezbrace complet. Nu se mai putea abine. Hai, ia-m cu tine i f tot ce doreti cu mine! - l ndemn ea optit, ridicndu-se astfel nct snii s i se frece de corpul poliistului. De team ca nu cumva Nicole s se trezeasc din starea de excitare care o cuprinsese, Eric o srut din nou, de ast dat mai tandru, i o prinse cu

putere de fesele generoase. Femeia i mpingea pubisul spre el mai-mai sl dezechilibreze. Era clar c ducea lips de amor ntr-un chip foarte avansat. La un moment dat se n-toarse cu spatele, iar brbatul profit de ocazie pentru a-i prinde snii n mini i a-i frmnta cu delicatee. Nicole i arcui spatele i se sui cu genunchii puin deprtai pe canapea. Vino, dragule! Intr i pedepsete-m ! B - ganguri ea, unduindu-i oldurile. Acum sunt numai a ta ! Cnd el execut intromisiunea, gazda scoase un ipt uor, duse o mn la spate i-l trase pe detectiv spre ea. Mai mult! Vreau mai mult, Eric! Apoi ncepu s dicteze ritmul partidei de sex prin micri grbite ale bazinului nainte, dar mai ales napoi. Loviturile lui acopereau melodia ce se auzea n surdin. Oricum, nici unul dintre parteneri nu mai inea cont de nlnuirea notelor muzicale, prefernd cadena dictat de propriile instincte sexuale. Pe msur ce timpul trecea, ei deveneau din ce n ce mai grbii i mai nverunai n ciocnirile lor amoroase. E bine, dragule! Nu te opri! D-i nainte pn la capt! - l ncuraja Nicole, transpirat, cltinndu-i capul cu-pletele-i blonde cnd ntr-o parte, cnd ntr-alta. Brbatul o prinse cu o mn de gt i cu cealalt de pntece, trgnd-o cu putere, sacadat, spre el. Ea gemea la fiecare lovitur de berbec, zvcnind din toi muchii i rostind cuvinte obscene. Fuck me hard! la-m fr mil, ca pe o trf de trotuar! i Eric gfia din cauza efortului, ns nu s-ar dat btut nici n ruptul capului. Tot mai nver-unat mpotriva trupului ce i se druia fr prejueci, simi c nu se afla departe de plcerea uprem. Parc intuind apropiata evoluie a ex-itrii lui, Nicole intr ca n trans. D-i, iubitule! Acum!... Vine!... Nu te opri!... - rosti ea printre dinii strni, fr a mai face vreo micare. Cnd organul detectivului explod n sfrit, femeia ncepu s tremure din tot trupul, de parc ar fi fost epileptic. Apei se undui n opturi, aducndu-i brusc aminte de ambiana muzical ;din ncperea n care se aflau. Fr a se mai xtrage din el, dans n genunchi pe canapea, jrelaxndu-se i oftnd regulat de-atta desftare. Fusese o partid pe cinste! Mai rmi la mine ? - l ntreb ea, ndrep-tndu-se spre sala de baie. Din pcate, trebuie s plec de urgen. M stepat un elicopter care m va duce urgent la LA. i nu mai poi ntrzia puin ? E mi pare ru, Nicole !

Mcar nc o dat ? - l implor ea, simind, totui, c nu-l va putea ndupleca. Poate altdat...

CAPITOLUL XII Elicopterul ateriza n curtea LAPD. n timpul zborului, Eric vorbise la telefon cu partenera lui Jane Heron, iar aceasta se oferise s-l atepte, pentru a pune cap la cap informaiile de dat recent pe care le deineau. Dup figura mulumit pe care o ai n seara | asta, se pare c n-ai dus lips de variaiuni erotice pe parcursul excursiei efectuate la Medikron! ^Cine a fost fericita ? Nu crezi c ar trebui s abordezi sarcinile noastre de serviciu cu mai mult seriozitate, colea? - ncerc el s nege, dar destul de econvingtor. Nu. Rspunsul ei l dezarma complet. Poliista l imea de la o pot atunci cnd el tocmai avuse o ntlnire soldat cu un raport sexual. Nenorocit aptitudine mai e i intuiia asta feminin ! - i zise Eric, recunoscnd n cele din urm. A fost un singur contact, altfel nu m-a fi putut ntoarce att de repede. Cu cine te-ai scurtcircuitat ? Cu soia casierului principal, Vincent Schell. Dumnezeule, dar e unul dintre martori! Da, ns brbatul ei e popo" i i-o trage cu directorul bncii! i dai seama ct de neconsolat era biata femeie!... Las c mai vorbim la o cafelu. Mergem la Monica's ? De ce nu ? Noaptea ncepea s-i intre n drepturi, iar circulaia rutier s se liniteasc. Jane Heron rula cu vitez redus, gndindu-se la evenimentele trite peste zi. Ea se dduse de ceasul morii de ' cte probleme avusese de rezolvat, iar imposibilul de Eric se lfise n braele amorului! Nu era corect, ns nu putea s-l pizmuiasc pentru asta. n locul lui, i ea ar fi procedat la fel. Viaa e i aa prea scurt, iar dac nici sex nu faci, atunci ce ? Ca de fiecare dat, Jimmy H. i ntmpin imediat ce fcur primii pai n local. Cerur hamburgheri, espresso i cte un whisky mare cu ghea. ncepi tu? - o ntreb detectivul, dup ce sorbi jumtate din butur.

Cu ce ? Spune-mi dac s-a aflat ceva despre identitatea cadavrului gsit n parc ? E vorba despre un btrn vagabond fr cpti. Nici o legtur evident cu criminalul urmrit de noi. Nici mcar un indiciu ? Doar o jumtate de bancnot de 100 $. Cam muli bani pentru unul ca el, nu-i aa ? La asta ne-am gndit i noi, ns nu ne-am putut da seama de unde provin banii. Deci, cum a murit btrnul ? njunghiat. n total, 14 lovituri de cuit, cele i multe aplicate n zone vitale ale corpului. L-a secionat ? - Nu, l-a nepat. Dup prerea lui Butch Har-, plgile produse de armele albe, nep-f, sunt de trei ori mai periculoase dect cele oduse de armele tietoare. Asta pentru c n-pturile, prin adncimea canalului lor, afecteaz mai ales organele profunde, de o valoare considerabil pentru funciile vitale. Ai nceput s vorbeti ca Specialistul"! Am nvat pe de rost aceste cuvinte ca s te impresionez. Am reuit ? Sincer s fiu, da! n acea clip sun telemobilul lui Eric. Era Bonnie, nepoata cpitanului Corky West. Te-am cutat pe celular toat ziua, Casanova! Pe unde ai hlduit? Am fost plecat din localitate i probabil c nu m-am aflat ntr-o arie de acoperire a companiei la care sunt abonat. Ai ceva pentru mine ? . Altfel te mai cutam ? Atunci, spune! nainte de spargerea bncii, bieii notri de la financiar dduser peste un fir privind evaporarea unei importante sume de bani din banca Medikron. Se prea c urma a cel puin jumtate dintre acetia se pierdea n conturile unui partid politic, mai precis la democrai. Cum nici o sum important nu poate fi virat fr avizul directorului Anthony Wong, dat fiind dimensiunea redus a instituiei pe care o conduce, bnuielile au nceput s planeze asupra lui. Dup jaful armat care a avut loc, nimeni nu mai tie nimic. Este foarte posibil ca banii despre care vorbim s fi fost trecui tot n contul bandiilor. nelegi ? Deci, ct dispruse la data controlului efectuat de voi ?

Aproape dou milioane de dolari. Unul ar fi la democrai, iar de restul nu s-a putu afla nimic. Interesant! Altceva mai ai s-mi spui ? Nu. Doar c mi eti dator, tii tu cu ce! i tu tii c trebuie s ai rbdare pn cnd se termin aceast anchet nclcit! Desigur. Te srut, dragule! Vezi ce bine e s lucrm mpreun?... Ce-a zis ? - se art curioas Jane. Cic, nainte de jaf, vreo dou milioane de dolari se volatizaser din conturile bncii din Medikron i jumtate din aceast sum intrase n vistieria" Partidului Democrat. Iar chestia asta nu se putea face fr ajutorul directorului Wong. i-atunci, de ce nu-l arestm ? Pentru c, dup spargere, nu mai exist nici o urm privind deturnarea fondurilor respective. i nu putem cere o anchet privind proveniena donaiilor ce au intrat n conturile democrailor ? Ba da, ns numai Senatul poate aproba aa ceva de comun acord cu preedintele Clinton. Asta ar nsemna vreo doi ani de tratative, iar o eventual aprobare ar fi destul de puin probabil, din cauza birocraiei i a intereselor aflate n joc. Mai bine ia-i gndul de la chestia asta! Mi-I iau, dar stai puin! Brian Benett mi-a spus c ai fost surprins cnd ai vizionat o anume secven de pe caset. Despre ce e vorba ? Despre loviturile primite de casierul principal, Vincent Schell. nchipuie-i c tipul, care a fcut i ceva box n tineree, nu a schiat nici cel mai mic gest pentru a se apra cnd a fost lovit n falc de criminalul pe care-l cutm. Asta poate nsemna c directorul i casierul, care sunt amani, pot fi i complici la jaful armat ? Poate, ns fr nici o dovad totul este doar o vorb spus-n vnt. Ai dreptate! - ncuviin Jane fr nici un chef. i-acum ce facem ? Nimic. Pndim apariia criminalului la spital i urmrim micrile directorului Wong. Poate c unul dintre ei va comite o greeal. Ar trebui ca i Bobby Smith s fie pzit cu strnicie. La ora actual este cel mai important dintre martorii notri. Are grij Mann de el. Crezi c se descurc ? Eu tiu ? i aminteti cnd i-a folosit sergentul ultima dat pistolul ? Nu prea...!

CAPITOLUL XIII Ray se ntinse de-i trosnir oasele, deschise ochii i se scarpin n cap. Unde era ? Ah, da! Acas la Laura, asistenta de la spitalul San Gabriel. Mai precis, n patul acesteia. A ateptat-o n parcare ca s-i termine tura. Cu un buchet mare de trandafiri a reuit s-o cucereasc imediat. Era, ntr-adevr, destul de naiv, aa cum intuise de la nceput, l-a servit Laurei Rickman o scuz ambigu n legtur cu retragerea sa intempestiv din holul spitalului, dup care a invitat-o la o cafea. Ea a uitat dendat c brbatul fusese cam mgar i a acceptat. Dup ce s-au cunoscut ct de ct, au luat masa mpreun i asistenta s-a ameit puin. De aici i pn la vizita lui Ray n-a fost dect un pas. Au nceput s se srute i s se dezbrace nc din lift. Era destul de nfocat drgua asistent ! Ceea ce a urmat a strnit admiraia criminalului. Ce mai! Sex total fr rezerve. Mmm!... Deja e diminea? - scnci fata, abia mijindu-i ochii. Vezi bine, draga mea ! - fcu el pe tandrul. i-a plcut la mine,. Ray ? Mai ntrebi ? Eti o gazd foarte primitoare i pentru asta trebuie s-i mulumesc! Cred c-i dai seama c plcerea a fost, cel puin n egal msur, i de partea mea. Banditul se aez pe marginea patului i i cut hainele. Acestea erau aruncate care ncotro. Le adun cu grij, le scutur i ncepu s se mbrace. Mi-e team c trebuie s plec. i eu ce fac pn disear, cnd intru n tur? mi pare ru, dar n-am de ales! Pi, dac mai stai cu mine, poi s faci sex. Doar ai cu cine! - l ademeni ea, dezvelindu-se i artnd brbatului corpul ei complet dezbrcat. Asear spuneai c sunt frumoas, nu-i aa ? Eti i acum, poate chiar mai frumoas, dar trebuie s rezolv urgent nite afaceri. Ne vedem cnd intri de serviciu. Poate m ajui s-mi vizitez vrul. Doar i-am promis, ce naiba! Chiar dac e pzit de poliie zi i noapte, gsesc eu o cale de a te introduce la pacient. Ray era ncntat. Va ajunge la Smith i l va suprima fr probleme. Dup ce o va cspi i pe proasta de Pamela, va avea tot timpul s supravegheze spitalul pn ce blestematul de puti va veni din nou s-i viziteze tatl. Nu se putea s nu vin, doar apruse i cu o zi nainte. De data asta va fi mai

precaut. i va lua urma i l va omor cnd nu va mai fi pzit. Va gsi el o cale. Astfel, toi martorii care l-ar putea pune n pericol vor fi lichidai. Iar dac va fi nevoie, i va lua gtul i prostuei de Laura. Nici o pagub... Tare a vrea s vd cum i vei pcli ? - ncerc el s-o trag de limb n legtur cu paza sigurat de poliiti. . Stai linitit, c nu e dect un singur copoi i acela postat pe casa scrilor, nu n faa rezervei, i voi face rost de un halat de medic ca s i-l pui pe tine i problema va fi ca i rezolvat. i place planul meu, iubitule ? Cum s nu! Eti genial! - i rspunse banditul prompt, cu destul convingere, tiind c planurile simple sunt i cele mai sigure. * Dis-de-diminea, Eric Black i Jane Heron se aflau n biroul cpitanului West, amndoi ateptnd momentul n care boss-ul va ncepe s ipe la ei. Pe parcursul nclcitei anchete fur surprini s constate, pentru a doua oar, c acest lucru nu se ntmpl. Ce-o fi cu btrnul poliist? - se ntreb detectivul, fr a putea gsi vreo explicaie plauzibil. eful i chemase pentru a primi raportul lor verbal. Nu mai era vreme de hroage. Acestea puteau fi scrise i mai trziu, cnd se va ajunge la o concluzie mulumitoare n privina ntregii trenii. nti Jane apoi partenerul ei i povestir cpitanului - cu lux de amnunte cele aflate n ziua precedent. Desigur, n sintagma lux de amnunte" nu a fost inclus i aventura amoroas n fa creia Eric nu putuse da napoi. Altminteri, ce fel de poliist ar mai fi fost?! - i zise el, cu un zmbet imperceptibil pe buze... Cpitanul ncepu s-i frece minile cu putere, de parc acestea i-ar fi amorit. Apoi sufl n ele, rcorindu-le. Normal c l frigeau, aflnd cu ce fel de implicaii politice avea de-a face. n acea clip, sergentul Mann ddu buzna n birou, fr s fie anunat sau s bat la u. Acest fapt era de-a dreptul uimitor pentru unul ca el, motiv pentru care toi rmaser cu gurile cscate. Savurnd pentru dou secunde surpriza celorlali, sergentul ncepu s peroreze: n curnd vom da de urma asasinului! Simt asta! Tocmai m-a sunat barmanul de la Belami. Dup a ce ezitat un timp destul de ndelungat, s-a hotrt s mrturiseasc. Acum dou zile a fost \vizitat de o superb tnr, care s-a interesat foarte insistent de persoana putiului Bobby ISmith. A fost de acord s-i etaleze pn i graiile feminine, numai s afle informaii despre el. Cum barmanul nu este un tip prea dus la biseric, i-a fcut mendrele cu ea i a ndrumat-o spre btrnul vagabond Joe, care le tia pe

toate n fZona Grii Centrale. n aceeai noapte ceretorul a fost ucis, dup cum a stabilit Specialistul" nostru. Vrei s spui c asasinul de la Medikron, din barul Belami i din parcul de vizavi de gar are o complice ? Nu eu, ci faptele spun asta! Barmanul s-a speriat de moarte i m-a sunat. Dup telefonul pe care mi l-a dat am reuit s identific persoana n cauz. Este vorba despre numita Hannah Blumfeld, fost prostituat aflat n evidenele poliiei, dar care se pare c s-a lsat de meserie de la o vreme. l-ai aflat i adresa ? Desigur, boss! Atunci sltai-o! - zise cpitanul, punnd mna pe telefon. Melanie, d-mi-l urgent la aparat pe procurorul de serviciu. Am nevoie de un mandat de arestare ca de aer. efu', s ne ducem mai muli la ea acas ? Cel puin zece! Ai vzut ct de periculos este tipul. i narmai-v cum se cuvine! Cine nu va purta vesta antiglon va fi suspendat. Valea! n drum spre propria locuin, Ray Barbera ncerca din rsputeri s fac ordine n mintea-i agresat de alcool. Nu mai era nevoie s nfrunte furia nesuferitei dar superbei Pamela, sau cum i-o mai fi zicnd ea. Brbatul nu se afla la prima sa infidelitate, ns pn atunci nu lipsise nicio-dat ntreaga noapte de acas. Cu att mai bine: i va nchide gura definitiv, apoi i va strnge lucrurile i se va face nevzut. Desigur, dup ce va primi partea ce i se cuvenea - de la cel care comandase spargerea bncii - va prsi ara. Vzu o cabin telefonic i se gndi s-i dea Pamelei. un telefon, ca nu cumva nebunei s-i treac prin gnd s-i ia tlpia. Fata rspunse cu o voce isteric abia la al treilea apel: Cine dracu' e la telefon ? Draga mea, taci i ascult-m! Jigodie, tu s m asculi pe mine! Te prsesc definitiv, ai auzit ? Nu mai vreau s am de-a face cu scursori ca tine, care nu sunt n stare s duc nimic la bun sfrit! Pam, stai puin! Nu stau deloc! Nu m mai lua pe mine aa! fce, crezi c m poi face s-i cad din nou n brae i s te iert ? Dar nu trebuie s m ieri, ci s m felicii! - mini Ray. Ea deveni dintr-o dat atent, convins c simte mirosul dolarilor. Dac amantul ei nu fusese la curve i pusese mna pe o parte dintre banii furai? Sau, poate, l antajase pe cellalt complice i obinuse ceva de la el ?

Ai dou secunde ca s-mi spui despre ce este vorba. Una a trecut deja. Sosesc acas cu veti bune! Cel de-al treilea partener al nostru e gata s ne sponsorizeze. La el am fost azi-noapte. Dintr-o dat mult mai linitit, Pam se bucur ca un copil, semn c psihicul ei nu era unul prea echilibrat, putnd naviga cu uurin de la o stare de nervozitate extrem spre una de imens bucurie. Atunci vino repede acas, iubitule! Uite, nu m mai rstesc la tine! S-i pregtesc ceva de mncare, de but? Mai bine strnge bagajele. Plecm. nchid acum! Plecm pe dracu'! - se gndi Pam, cutnd n debara dup cianura de care fcuse rost, n urm cu o lun, de la un fost amant de-al ei. Numai eu am s plec dac a fcut rost de bani - i mai spuse ea. Alese o sticl de bere din frigider, i scoase dopul cu grij, dup care vrs nuntru coninutul unui minuscul plicule. Fix apoi dopul la loc i introduse n cuptorul cu microunde o bucat de carne ngheat, pentru a face miros n buctrie. El va crede c i-a pregtit de mncare i nu va bnui nimic. n acelai scop, Pam se apuc s fac valizele, aa cum i se sugerase. n sfrit, va scpa de acest odios individ care se suise cu picioarele pe preul ei de la intrare, fr a mai consimi s se dea jos de pe el! Intr, iubitule! Te-ai ntlnit cu persoana ? Da, Pam ! - mini el cu neruinare. E gata s ne dea un milion de dolari ca s disprem definitiv. Asta nseamn c nu ai nimic palpabil. Dac se rzgndete ? Atunci va avea aceeai soart ca i Bill [Marchal. Iar el tie asta. Hannah Blumfeld se ntrista pe dat. Toate planurile i visurile ei se nruir ntr-o secund. Nu mai avea nici un rost s-l otrveasc pe Ray. Dac ar fi fcut-o, nu s-ar fi ales dect cu un cadavru de care ar fi trebuit s scape urgent. Iar bani - ioc. Vrei s mnnci ? - l ntreb ea, cu gndul la milionul de dolari. Nu, mai bine hai s i-o trag ! Asta mai lipsea, se gndi Pam. Dup ce c dobitocul n-a venit cu bani, acum mai voia s fac i sex! Nu-i vorb, amorul n-o deranja deloc pe tnra fat, dar gndul la verziori o mpiedica s se concentreze. Cum vrei ? ced ea, fcnd o analiz rapid a situaiei. Dac l-ar fi refuzat, n-ar fi ctigat nimic. Dimpotriv. Iar cum Ray era un tip absolut imprevizibil n prostia lui, nu merita s-i asume riscuri inutile. Hai la buctrie!

Pam se dezbrc pe drum de sumara vestimentaie pe care o purta i, ajungnd n faa cuptorului cu microunde, l studie cu atenie, ca nu cumva s se ard carnea. i auzi amantul cum i lepda pantalonii, dar nu se ntoarse. El se apropie de ea, i lipi organul de fesele ei i, cu micri ferme, o prinse pe sub subsuori de ambii sni. O s fim bogai, iubito! - i murmur Ray la ureche, frecndu-se de fundul ei pentru a se excita. Din instinct, fata ncepu s-i unduiasc oldurile i, n scurt timp, brbatul intrat n erecie o aplec pe bufetul de buctrie, supunnd-o fanteziilor sale. O inea de talie, executnd o micare de du-te-vino nici prea tare, nici prea slab. Ea ofta sacadat, iar pntecele i zvcnea napoi, la intervale regulate. Nu scotea nici o vorb, micndu-se din mijloc ca o felin. Cu ochii ridicai spre tavan, parc invocnd un ajutor ce nu avea s vin, Pam gemea fr s-i dea seama de ce o fcea: de durere sau de plcere ? Probabil c era un sentiment aflat la grania dintre cele dou stri. Amanii simir extazul n acelai timp. Ea ip . de satisfacie i scutur din cap ca o nebun pre de cteva secunde bune. El horeai ndelung, ,innd-o n continuare strns de olduri, nelsn-Idu-i nici mcar o mic ans de a scpa din ncletare. Cnd termin de tot, minile lui i urcar pe spate, ajungnd n cele din urm la gtul firav al fetei. i mpresur grumazul i, fr a se extrage din ea, brbatul o ntreb: Nu-i aa c nu m vei prsi niciodat ? Ce-i veni ? - i ripost ea, uor speriat. Bineneles c nu te voi prsi! - mai adaug Pam, gndindu-se exact la contrariu. Degetele lui puternice ncepur s strng, puin cte puin, pn cnd Pam i ddu seama c nu mai era vorba de o glum nevinovat sau de cine tie ce procedeu erotic. Ray, m doare! D-mi drumul, ce Dumnezeu ! - reui ea s articuleze, ncercnd s se desprind din strnsoarea degetelor lui ca de oel. Dar brbatului nici prin cap nu-i trecea s o asculte. Va scpa de ea pentru totdeauna. Prea devenise o pacoste pe capul lui, chiar dac iubea sexul aa cum iubea aerul, apa i soarele! Amanta sa ncerc s se zbat pentru a scpa, ns privirea i se ntuneca din ce n ce mai mult pe msur ce fraciunile de secund se scurgeau. nc puin i scap de tine! - se gndi asasinul, ud de transpiraie, simind cum viaa ei se prelingea printre degetele sale. n cele din urm i ddu drumul, iar trupul celei ce fusese Hannah Blumfeld se scurse pe covorul din buctrie ca o crp moale. n acelai moment, el i recupera sexul din interiorul fetei i se ndrept spre baie pentru ultimul

du fcut n acel apartament. O privi pe Pam cu puin regret; triser clipe destul de fericite mpreun. Du-c-se! Cu banii pe care i voi obine ct de curnd, voi putea s-mi fac rost de trei trfe mai ceva ca proasta asta! - i zise el. i va face bagajele ct mai repede, astfel nct s nu lase prea multe urme ale trecerii lui pe acolo, dup care va spla putina.

CAPITOLUL XIV Brian Benett se oferi s nsoeasc echipa care descindea n locuina presupusei amante a criminalului. Prin staia montat pe maina sa, Jane Heron, care conducea operaiunea de arestare a numitei Hannah Blumfeld, ordon ca nici un echipaj s nu se apropie de obiectiv cu sirenele pornite. Mai mult dect att, ofierii n uniform erau consemnai s rmn n automobile pn la primirea unui semnal din partea ei. Eric, cred c eu mpreun cu tine i cu Brian suntem de ajuns pentru nceput. Dac-i speriem, cine tie pe unde o terg ! Aa e! Ar fi fost optim dac am fi efectuat o recunoatere a imobilului nainte de descindere. Da, i dac bunica mai era fat..., l lu poliista peste picior. n faa blocului cu opt etaje nu exista nici mcar un singur loc de parcare. Mai bine! - se consol detectivul Black. Astfel, nu mai exista posibilitatea de a fi reperai n caz c asasinul sau amanta acestuia ar sta la pnd. Parcar mainile la circa o sut de metri distan i venir pe jos, Jane la braul lui Eric, iar Brian ceva mai n spate. Intrnd n holul de primire, ddur nas n nas cu portarul locuinei, care i privi cu interes: Cutai pe cineva ? La etajul IV locuiete domnioara Hannah Blumfeld ? Da, cum ieii din lift pe dreapta. Singur ? - continu poliista cu ntrebrile. Sunt o veche coleg dea ei i mi s-a ludat c are un prieten foarte chipe, cu care triete n concubinaj. Dar eu n-am crezut-o. Acum vreau s-i fac o surpriz. neleg! - zmbi portarul amuzat. S tii c nu v-a minit! Pe domn l cheam Ray Barbera i este, ntr-adevr, destul de chipe. Mulumim! - zise i detectivul, ca s nu se cread c ar fi fost mut. Deci, ua din dreapta ai spus, nu ? Exact. Distracie plcut! Eu trebuie s lipsesc puin. M duc s cumpr detergeni pentru curenie.

n lift, cei doi parteneri i verificar pistoalele i le ndeprtar siguranele. Nu se tia dac nu va fi nevoie s fac uz de arm mpotriva acestui asasin periculos, n cazul n care ar opune rezisten. Ajuni la destinaie, blocar ua liftului, conform procedurii, i identificar apartamentul cutat. n urma lor, criminalistul Benett urca pe scri, pentru a se convinge c locul era absolut sigur. Eric ciocni discret n u de trei ori, cu cealalt mn la spate, gata s scoat arma n orice situaie neprevzut. Nu primi nici un rspuns. Jane btu nc o dat, lipindu-i urechea de lemnul uii. Din interior nu rzbtea nici un zgomot. Puteau sparge ua, doar aveau mandat de arestare pentru Hannah Blumfeld. Din cauza acestei nenorocite de hrtii, operaiunea ntrziase cu cel puin 45 de minute, spre disperarea ntregii divizii Cazuri Speciale". Detectivii se privir unul pe altul ngrijorai, fr a scoate un cuvnt, dup care se uitar la Brian, ce ajunsese pe palier. Acesta ridic din umeri neputincios, semn c nu avea nici o idee mai de Doamne-ajut. Trebuia luat o hotrre de urgen. Fr a mai cere prerea celorlali, Eric se ddu doi pai napoi, dup care se repezi cu umrul n u. Aceasta ced mai uor dect s-ar fi ateptat, iar poliistul se prvli n interiorul apartamentului, bjbind cu minile prin aer n cutarea unui punct de sprijin. Cum nu-l gsi n timp util, se trezi ntins la podea ct era de lung. Noroc c, n urma lui, Jane i asigura spatele. Cu pistoalele armate n mini, cei doi detectivi ptrunser cu precauie n sufragerie, n vreme ce Benett rmase n hol, asigurnd o eventual retragere precipitat. Nu gsir pe nimeni nici n cele dou ncperi ale locuinei nici n camera de baie. Mai rmnea de cercetat buctria. Jane intr prima, lsndu-se pe vine, pentru a pren-tmpina un posibil glon frontal. Numai c nu avea cine s trag un asemenea proiectil. n buctrie nu se afla dect corpul nensufleit al unei tinere femei, dezbrcat complet i cu urme vizibile de strangulare pe grumaz. Brian, poi s vii! E de lucru pentru tine, zise Eric, destinzndu-se puin. Am ajuns prea trziu! - spuse Jane cu regret. Dac procurorul i-ar fi micat fundul mai repede, poate am fi reuit s-o salvm pe biata fat. Totui, nu birocraia a ucis-o, ci nenorocitul ej de amant, stabili criminalistul ordinea prioritilor. Am s-i telefonez Specialistului", pentru a trimite aici o echip i am s cercetez cadavrul. Voi putei cuta indicii cu privire la asasin. O.K., boss! - zise Eric, lund o pereche de mnui din cauciuc de la Brian i apucndu-se de treab, secondat de partenera lui.

Dup zece minute de examinare a trupului lipsit de via, criminalistul ajunse la o concluzie edificatoare. Fata a murit n urm cu maximum o jumtate de or. Corpul ei este cald nc. E absolut clar c a fost strangulat cu ambele mini. Urmele compresiunii degetelor asasinului sunt perfect conturate pe gtul ei. Privii aici! Forma acestor echimoze reproduce cu claritate ceea ce susin eu. Pun prinsoare c, la autopsie, dr. Harrison va decoperi i fracturi ale cartilajelor laringelui sau ale osului hioid. Minile ucigae au fost foarte puternice din moment ce au provocat asemenea vnti. ngrozitor! - fu de prere Jane. Voi ai descoperit ceva ? - i ntreb criminalistul dup cteva minute. Se pare c amantul fetei a fcut curenie general nainte de a pleca. Nu prea exist obiecte specific masculine n aceast locuin. Ai scotocit i n geanta victimei? se interes Benett. Detectivii se uitar perpleci unul la cellalt. Cum nu le dduse prin minte c femeia trebuia s aib o geant ? Abia atunci i ddur seama c nu gsiser nici mcar vreun portofel care s ateste faptul c victima era locatara apartamentului. Aadar, trecur din nou la treab, scotocind prin toate ungherele rmase necercetate. n cele din urm, poliista iei victorioas de sub pat cu o geant de umr n mn. Am gsit ceva! nuntru, printre lucruri de o utilitate ndoielnic, se afla i un portofel cu acte. Nu mic fu mirarea poliitilor cnd descoperir, sub o folie transparent, fotografia unui brbat care le zmbea. Pe verso, nici un nscris. i de unde tim cine e aceast persoan ? - ntreb Eric. Biei! - se art enervat Brian - voi suntei noi n meserie sau vi sa pus un vl pe fa de la o vreme ? Mergei la portar i ntrebai-l dac sta e omul nostru. Dac nu e, nici c ne pas de identitatea lui. Era aa greu?... Realiznd faptul c criminalistul avea perfect dreptate, Eric i Jane nu mai ziser nimic i ieir abtui din locuin. ntr-adevr, se comportaser ca nite novici n materie... Portarul tocmai se ntorcea de la cumprturi cu cteva pachete n brae. Vznd din nou simpatica pereche, le zmbi bucuros. Ei, le-ai fcut surpriza ? Noi, da. Dar s vedei ce surpriz ne-a fcut Hannah Blumfeld! Se afl n buctrie, ct se poate de moart.

Suntem detectivii Eric Black i Jane Heron de la LAPD, divizia Cazuri Speciale", fcu poliistul prezentrile, lsndu-l fr grai pe interlocutorul lor. V-am ruga s ne precizai dac aceast persoan este amantul victimei! Dup ce puse bagajele jos, portarul lu poza i o privi cu atenie. Minile i tremurau. El este! Domnul Ray Barbera. Suntei absolut sigur? Nu ncape nici cea mai mic ndoial! Credei c el a ucis-o ? Dup toate aparenele, da, i rspunse Jane. Cnd l-ai vzut pentru ultima oar ? nainte de sosirea dumneavoastr, A plecat cu dou geni de voiaj. N-am ndrznit s-l ntreb nimic, cci nu este genul de om prea comunicativ. Ceea ce pot s v spun e c prea destul de bine dispus. n regul, continu poliista. Dac l mai vedei sau v aducei aminte de ceva, sunai-m imediat. Avei aici cartea mea de vizit! Aa am s fac, mai spuse brbatul, complet nucit de tragedia care se petrecuse cu patru etaje mai sus n timpul serviciului lui. Detectivii intrau n criz de timp. Asasinui era ce fiecare dat, cu un pas naintea lor. Din pcate, nu se puteau baza dect pe cursa ntins la spitalul San Gabriel. ndat ce echipa de criminaliti trimis de dr. Harrison ajunse la locul ultimului asasinat, Jane i Eric se napoiar la sediul poliiei. Ct vreme se multiplic fotografia potenialului uciga, sergentul Mann afl cteva date de stare civil ale acestuia, iar detectivii l puser n tem pe cpitanul West n legtur cu ultimele evenimente. Nu suntei de prere c directorul Anthony Wong ar trebui supravegheat mai strict? - i ntreb boss-ul. Dac Barbera ncearc s ia legtura cu el pentru a-l extorca de bani ? Nu cred s fac una ca asta, atta vreme ct nu i-a eliminat pe Bobby Smith i pe tatl acestuia, rspunse Jane. Corky West ridic receptorul telefonului i-i comunic secretarei: n clipa n care sergentul Mann are ceva concret, s intre imediat la mine. Spune-i c-l atept, aa c ar face bine s se grbeasc! Pe urm sun la Laboratorul criminalistic i afl dac Iau multiplicat fotografia asasinului. Suntem contra cronometru.

Cpitanul cotrobi printr-un sertar i scoase dinuntru o acadea cu gust de cafea. Poate c, n cele din urm, va putea scpa de acel viciu att de duntor sntii, dup cum l sftuise medicul lui. Eric i aprinse o igar, ncercnd s nu glumeasc la adresa efului, aa cum proceda de fiecare dat cnd l vedea cu acadeaua n gur. Nu era momentul pentru glume, o tia prea bine. Imediat ce intrm n posesia fotografiilor ar fi bine s le mprtiem prin spitalul San Gabriel. Nu se poate ca Barbera s nu fi dat trcoale instituiei, dup ce a aflat c martorul triete. i dac n-a aflat? - ncerc Eric o supoziie. Ar fi absurd ! Unul ca el trebuie s fie foarte bine informat, iar o voce interioar chiar mi spune c este. Tocmai atunci se auzir cteva bti n u, dup care sergentul i fcu apariia. Ray Barbera este numele lui adevrat, iar fotografia corespunde n proporie de 10.0% cu originalul. Uitai, avei aici i copiile pe care le-ai cerut. Sunt calde, tocmai au sosit de la laborator. Din fia pe care am primit-o de la un prieten ce lucreaz n cadrul Sistemului Naional de Date, nu exist nici o ndoial c respectivul este omul pe care-l cutm. Ray Barbera, nscut la 23 aprilie 1964, la Pueblo, Colorado, din prinii... Las amnuntele astea, sergent! - l ntrerupse cpitanul. Ceva infraciuni ? Doar nite contravenii amrte. n 1998 a fost suspectat de trafic cu armament, ns nu s-a putut gsi nimic mpotriva lui. Nici mcar nu a fost anchetat. Altceva ? Numai date de stare civil ale unui om ct se poate de normai. Nimic de care ne-am putea aga. Ai putea crede c este tipul americanului ideal, nu-i aa ? - ironiza Jane situaia n care se aflau. Atunci de ce ucide i jefuiete ? Dumnezeu tie! Hai, valea la spital! Sergent Mann. ai grij de copil ca de ochii din cap. %Aa\ bine stai acas pn punem mna pe Barbera, s nu se i ntmple ceva tocmai acum putiului. n regul, boss! M putei suna oricnd bac avei nevoie de mine! - Ajunseser la u, cnd lui Eric i veni o idee nstrunic. Cu un deget ridicat i cu capul lsat Intre umeri, imitndu-l din nou pe Columbo -detectivul lui preferat - poliistul se ntoarse spre cpitan. Ce-ar fi dac i-a da un telefon directorului lncii din Medikron ca s-l pun puin pe jar?

Explic! - l ndemn Corky West. i spun c am aflat identitatea sprgtorului i c l vom aresta dintr-o clip ntr-alta. Dar, dac i d acestuia de veste, s-a dus dracului toat capcana ntins la spital! - i ddu Jane cu prerea. Crezi c ine legtura cu el ? M ndoiesc! Eu a fi de prere s riscm. Vom risca, ns numai pe jumtate, interveni cpitanul. Telefoneaz-i i spune-i c nc n-am aflat cine este criminalul i autorul jafului armat, dar tim c l-a ajutat cineva din personalul bncii. Am descoperit asta cu ajutorul casetei primite de la el. Poate c nada va prinde i i va scpa ceva! * De aproape dou ore ncheiate, Ray Barbera pndea intrarea spitalului din maina lui. Era aproape ora prnzului i blestematul de puti nu-i fcuse nc apariia pentru a-i vizita tatl Spera s rezolve cu el pn la cderea serii, cnd va intra de serviciu Laura Rickman. Dac biatul nu venea, putea s nsemne c tatl lui a murit. O ipotez cam subire, ce-i drept. Doctorii nu s-ar fi hazardat s anune salvarea pacientului cazul n care n-ar fi fost absolut siguri c aces-va scpa cu via. Altfel s-ar fi compromis, h concluzie, nu avea de ales. Trebuia s pndeasc n continuare sosirea putiului. i aa nu avea unde s se duc. Oare poliitii descoperiser deja cadavrul amantei lui? Ray deschise radioul pentru a se pune la curent cu cele mai proaspete tiri. Poliia n-avea cum s afle adresa lor, se gndi brbatul, linitind emoiile care nu-i ddeau pace i ncercnd s-i calmeze nervii. Dac reuea s-i omoare pe ambii martori n aceast noapte, pn diminea putea ajunge la Medikron, California, cu un tren sau cu maina. n patru ore putea fi acolo. Apoi, dup ce intra n osesia banilor ce i se cuveneau, se putea n-oarce la Sacramento, pentru a lua un avion spre Washington sau Vancouver ca s-i piard urma. 'a mai sta n SUA vreme de vreo lun, pn cnd pele se vor liniti definitiv i abia pe urm va rsi ara pentru totdeauna. Dac ar fi bnuit mcar c poliia are deja tografia lui i i cunoate foarte bine identitatea, ay s-ar fi evaporat de mult. N-ar mai fi avut nici rost s-i ucid pe martorii asasinatului din Gara Central. Dar aa, criminalul nc ndjduia c putea curai locul, astfel nct s nu i se dea de urm nici peste o sut de ani. Deart imaginaie pentru un om suspicios ca el...

CAPITOLUL XV Anthony Wong crezu c nnebunete cnd auzi n receptor vocea lui Ray Barbera. i-am spus s nu m mai caui niciodat! Eu sunt cel care trebuia s te sun pentru a-mi lua partea ce mi se cuvine. Pn atunci nici nu te cunosc! Ba ai s m cunoti foarte bine! - rse banditul n receptor. l sunase pe directorul bncii pentru c Bobby Smith nu i mai fcuse apariia i ncepuse s se plictiseasc. Pn cnd intra Laura n tur nu avea ce face. M amenini cumva ? Nu. Deocamdat doar te previn ! Din cte mi-am dat seama, eu sunt cel care trebuie s-mi iau partea ce mi se cuvine de la tine! Ai nnebunit cumva ? Care parte ? Un milion din cele dou pe care le-ai subtilizat nainte de a da noi lovitura. Am s iau i partea lui Bill, cci lui nu-i trebuie bani pe lumea cealalt. Bine, dar eu n-am luat nici o centim din banc! Asta s i-o spui Iu' mutu'! Au scris i ziarele c s-au furat peste patru milioane de dolari, iar noi am luat cu dou milioane mai puin. Deci, e logic c la tine se afl restul de bani. Vorbeti prostii! - rspunse directorul, cu o voce din ce n ce mai slab i mai neconvingtoare. Dac nu-mi dai banii mei, am s vorbesc singur, c pe tine te voi trimite s-i ii de urt lui Bill sau te voi da pe mna poliiei. nc nu m-am hotrt ce variant s aleg. Dar e un antaj ordinar! N-am de unde s-i dau atia bani! Gseti tu o soluie mpreun cu casierul acela poponar cu care i-o tragi. Anthony Wong nu mai fu n stare s articuleze nici un cuvnt. Dac asasinul acesta tia despre afinitatea lui sexual i despre faptul c a sustras bani din banc nainte de jaf, era posibil s mai afle i alii. Era pierdut. Bine, am s vd ce pot face, rosti el dup o pauz ndelungat. S vezi ct mai repede, c eu vreau s plec de urgen din ar. Ai neles ? Al dracului director! - se gndi Ray, punnd telefonul n furc. Voia s m trag n piept. Cu cine credea el c are de-a face ? Directorul Wong se afla nc sub ocul provocat de convorbirea cu unul dintre cei crora le comandase spargerea bncii, cnd tritul telefonului l

fcu s tresar violent. Rspunse abia la al cincilea apel, de team s nu fie din nou criminalul cu care se nhitase. Alo! Am onoarea s v salut! Detectiv Eric Black la aparat, de la LAPD, divizia Cazuri Speciale". Bun seara, domnule! Ceva veti noi ? Da, datorit casetei video primite de la dumneavoastr. nc nu lam identificat pe criminal, ns nu suntem foarte departe de el. n schimb, pot s v spun cu certitudine c cineva din personalul bncii a fost complice la jaf. Serios ? - fcu bancherul, gata s leine. Detectivul supralicita: Credeam c v bucur aceast informaie de ultim or. De aceea v-am i sunat! Da, da, desigur! Cum s nu ?! Acum v-a ruga s m scuzai. Trebuie s primesc vizita unei delegaii a Partidului Democrat, mini directorul cu neruinare. Dac vrei, v telefonez eu mai trziu. Mai bine v rechem eu cnd aflu noi amnunte. S-ar putea s avem nevoie de sprijinul dumneavoastr la reconstituire. Facei o reconstituire??? Exact cum v-am spus i Bine, bine, v voi da tot concursul. Acum v las. La revedere, detectiv Biack! Toate speranele lui Wong fuseser spulberate de cele dou telefoane. i nu numai speranele, ci chiar ntreaga lui via. Existena i era compromis definitiv. Nu mai avea de aies. Dac nu-i ddea banditului milionul de dQiari, era un om mort. i nu avea cum s mai delapideze dir banc, acum cnd toat pofiia era cu ochii ndreptai spre el. Blestemat fie ziua n care a dat bani din fondurile bncii pentru a ajunge senator i cea n care a angajat aceie scursori ale societii pentru jaful armat Directorul scoase o foaie de hrtie i, cu stiloul su cu peni de aur, ncepu s scrie: mi pare foarte ru pentru tot ceea ce am fcut i sunt singurul rspunztor de fapteie mele. Partidul Democrat nu tie nimic de proveniena milionului de dolari primit de la mine. Politicienii din aceast formaiune sunt convini c banii erau ai mei, nu ai bncii din Medikron. ntreaga responsabilitate a jafului mi aparine Eu i-am angajat pe bandiii Bill Marchal i Ray Barbera pentru a da lovitura. Casierul principal, Vincent Schell, nu are nici o legtur cu spargerea instituiei, n schimb sufer rni grave din cauza mea. Regret nespus de mult acest lucru! La fel de mult cum regret i uciderea poliistului care se ocupa cu securitatea

bncii. Nu eu am ordonat s fie ucis, ns Barbera a considerat c, dac va exista i un mort, jaful va fi mult mai verosimil. Cam asta este tot ce am avut de declarat nainte de a spla ruinea cu care m-am acoperit, din cauza lcomiei i a dorinei nestpnite de parvenire ce mi-au ntunecat mintea. i rog pe toi cei care au avut ncredere n mine s m ierte c i-am dezamgit! Muli oameni fac greeli n via. Unii comit erori mai mari, alii - mai mici. Eu m nscriu, din pcate, n prima categorie. Asta mi-a fost soarta! Adio!" Urma semntura indescifrabil a celui ce putea ocupa, dup alegeri, un fotoliu n Senatul american. Wong reciti scrisoarea de adio, n vreme ce i aprinse un trabuc de 50$, cu toate c nu era fumtor. Apoi scoase din sertar un pistolet Reck, model Miami 92 F i l privi ndelung. mpturi scrisoarea, o puse n buzunarul interior al hainei i i vr eava armei n gur. Puternica detuntur i fcu capul s se dea pe spate, iar creierii amestecai cu snge mprocar fereastra din-drtul lui. Corpul sinucigaului se izbi de sptarul scaunului, dup care fu proiectat napoi, deasupra biroului. Cu ochii deschii, directorul Anthony Wong i ddu sfritul, czndu-i capul pe biroul de care fusese extrem de mndru ntotdeauna. Eric o lu pe scrile spitalului San Gabriel pn la etajul n dreptul cruia fcea de paz un poliist. Dup ce i prezent acestuia legitimaia, i nmna o fotografie a criminalului Ray Barbera, care era cutat de ntreg LAPD. Colega, dac l vezi, nu reacionezi n nici un fel. Te prefaci c nu-l observi i dai alarma ntr-un mod ct mai discret. S-a'neles! Ci poliiti se afl n rezerva aa-zisului pacient? Doi, care se schimb la opt ore. Sunt narmai pn-n dini, nu avei de ce s v facei griji n plus, o trup special SWAT este gata s intervin la cel mai mic semnal primit din partea noastr. Unde se afl fora de intervenie rapid ? Pe urmtoarea strad. Le sunt necesare doar dou minute pentru a putea intra n dispozitiv. Cam mult, aprecie Eric, bnuind abilitatea asasinului n a se face nevzut, n cazul n care ar scpa de capcana ce i fusese ntins. n acelai timp, Jane Heron sttea de vorb cu asistenta de la recepia spitalului. Ai vzut aceast persoan n ultimele zile ? o ntreb ea, artndu-i fotografia, dup ce i declin calitatea de detectiv.

Chipul acestui brbat nu-mi spune nimic; dect c e foarte de atrgtor, zmbi fata. La ce or iei din schimb ? La 8 p.m. Cine te nlocuiete ? Asistenta Laura Rickman. Am s-i dau fotografia omului pe care-l cutai i i voi spune s v sune n caz c persoana i face apariia, anticip tnra rugmintea poliistei. Perfect! Uite, astea sunt telefoanele mele i ale partenerului meu! Spune-i colegei tale c tipul e deosebit de periculos. Are mai mult crime la activ, o sperie Jane pe asistent, pentru a o determina s ia lucrurile foarte n serios. E clar, doamn! Voi proceda exact cum mi-ai spus. Unde sunt luai n primire pacienii adui de urgen la spital ? La camera de gard. Pe ua aceea batant. Mulumesc i fii cu ochii n patru! ' Poliista mpri i l camera de gard cteva fotografii ale asasinului, sftuind personalul medical s fie ct se poate de discret. Tot ceea ce trebuia s fac era s le dea detectivilor de tire. Laura Rickman sosi la spital cu un sfert de or nainte de 8 p.m. Ray o observ nc din parcare, ns nu-i atrase atenia. Abia peste cinci minute i fcu apariia, cu un superb trandafir rou n mn. Fata se bucur cnd l vzu i i drui un zmbet larg. Mulumesc! E superb! - admir ea floarea i o mirosi cu nesa. Ai fcut rost de halatul acela ? nc nu, dar m duc acum. Stai i tu n camera de ateptare, ca s nu bai la ochi. Dup puin timp, ea se ntoarse din vestiarul medicilor cu un halat pe bra, arbornd cel mai firesc aer din lume. N-avea motive s se simt foarte vinovat pentru fapta ei, chiar dac nclca puin regulamentul. i fcu semn iubitului ei s se apropie i l trase deoparte. Uite aici! Dup cum scrie pe ecuson, te cheam dr. Mathew Nicholson. Am s te conduc cu liftul destinat n exclusivitate personalului, astfel nct s nu mai dai ochii cu poliistul care este de paz pe palier, ns nu zbovi prea mult la vrul tu! Maximum cinci minute. E-n regul ? Cred c da. Stai s-i spun colegei mele c ntrzii puin, la-o pe acest coridor pn la capt i ateapt-m acolo. Rspunde la saluturile celorlalte cadre medicale, dar pref-te concentrat asupra acestei fie medicale, l nv Laura, nmnndu-i un dosar.

Ray mbrc halatul i proced exact aa cum fusese nvat. Din pcate, pistolul su Smith & Wesson cu butoia nu ncpea n buzunarul halatului, aa c trebui s-l lase n spate, la centur, n schimb, putea ine la ndemn cuitul cu buton cu care-l ucisese pe vagabondul Joe n parcul din faa grii. Asistenta veni calm n urma lui i chem ascensorul. Nu mi-am gsit colega, aa c nu mai urc cu tine. Cnd i termini vizita urmezi acelai traseu, bine ? Brbatul se mulumi s dea din cap n semn c a neles. Laura se ntoarse pentru a-i relua serviciul, iar Ray Barbera chem ascensorul. Banditul cut rezerva n care se afla martorul ce scpase cu via din barul Belami. Erau dou ui. O va ncerca pe prima. N-avea de ce se teme, doar putea fi luat drept un doctor veritabil n acea inut. Intr n primul salon, dar i ddu imediat seama c a greit adresa dup numrul paturilor i al bolnavilor aflai acolo. ntreb la ntmplare, pentru a-i justifica prezena: Pacientul Robert Chase se afl aici ? Atept cteva secunde, privindu-i ntrebtor pe oameni, dup care prsi calm salonul, aa cum intrase. Era clar: omul lui se afla n spatele celei de-a doua ui. Cu fia medical n mna stng i cu dreapta strngnd mnerul pumnalului, Ray Barbera intr n rezerv. n clipa n care nchise ua n urma lui, zri doi brbai n civil care numai a pacieni nu aduceau. nelese imediat despre ce era vorba. I se ntinsese o capcan. Surprini de aceast apariie intempestiv n halat de medic, poliitii n civil ezitar pentru cteva fraciuni de secund. Timp suficient pentru criminal ca s acioneze fulgertor. l lovi pe brbatul aflat la stnga sa cu fia medical peste fa i, n acelai moment, scoase cuitul, acionnd butonul care permitea lamei s ias amenintoare n afar. Cel de-al doilea poliist ncerc s se ridice, ducndu-i o mn sub hain pentru a scoate pistolul. Gestul lui fu stopat la jumtate de arma alb care i intr n piept pn la plasele. Cellalt brbat se dezmetici i se arunc n direcia agresorului. Prea trziu, ns. Acesta apucase un stativ din metal pentru perfuzii i i-l repezi poliistului n cap cu fora unei fiare ncolite. Lovitura l fcu pe poliist si piard cunotina i s se prbueasc la pmnt, la numai un metru distan de partenerul lui. Criminalul gndi cu rapiditatea unui pilot de avion supersonic. Pe hol nu putea iei. Mai mult ca sigur c copoiul de aici auzise zgomotele i acum se ndrepta spre rezerv. Ray deschise fereastra i privi n afar. La o distan de circa doi metri nlime se afla acoperiul intrrii principale. Sri fr a se mai uita napoi. Dup ce se redresa n urma czturii, o lu la fug chioptnd spre o scar de incendiu. Era drumul lui spre libertate.

Asistenta ajunse n faa computerului tocmai cnd sun telefonul. Laura, sunt eu, Vivianne! M-a chemat directorul i acum fac anticamer, de-aia nu ne-am ntlnit. Am s-i spun ceva deosebit de important. Fii foarte atent! Te ascult! Privete n spatele computerului. Vezi fotografia unui brbat? Asistenta cut acolo unde i se spusese i rmase mut cnd zri figura surztoare a recentului ei amant. Colega de la cellalt capt al firului continu: Tipul este un criminal periculos, cutat de poliie. Dac l vezi cumva, sun-l pe unul dintre cei doi detectivi a cror carte de vizit se afl n acelai loc. Bine, aa am s fac, abia putu articula Laura. Dar, spune-mi, exist vreo legtur ntre acest brbat i poliistul de planton de pe palierul etajului III ? Eu cred c da. Te las acum! ncercnd un sentiment de frustrare amestecat cu team i furie, asistenta gsi cartea de vizit i o sun pe Jane Heron. Ray o agase ca pe o pipi pentru a se folosi de ea. Ct de proast fusese! Sunt asistenta de la recepia spitalului San Gabriel. Omul pe care-l cutai se afl la etajul III. Nu luai nici o iniiativ ! Venim imediat! Totui, Laura Rickman nu putea sta cu minile-n sn. i prsi din nou biroul i o lu la fug pe scri i pn la etajui III. Ddu nas n nas cu poliistul de \ paz i i spuse dintr-o suflare: Criminalul pe care l cutai se afl n rezer-| v! Este mbrcat ntrun halat de medic! Poliistul scoase pistolul i se ndrept n acea Idirecie, spunndu-i Laurei: Rmnei aici! Deschise ua cu bgare de seam i i vzu Ipe cei doi poliiti civili prbuii la pmnt. Cum Ifereastra era deschis, nelese imediat ce se intmplase. Pe acoperiul de mai jos zri un halat de medic, dar nici urm de asasin. Acesta reuise s scape. Nu mai avea altceva de fcut pentru moment dect s cheme o echip de salvare. Asistenta, roas de curiozitate, i fcu apariia n canatul uii. Scoase o exclamaie de uimire la vederea rniilor, dup care reaciona prompt, repezindu-se pentru a le acorda primul ajutor. Cobori la camera de gard i chemai doctorii. Una dintre victime este grav rnit. Repede! - adug Laura, ncercnd s elibereze de haine rana de cuit i s diminueze sngera-rea.

CAPITOLUL XVI Aproape se ntunecase. Detectivul Eric Black se afla n propriul autoturism, n drum spre spital, cnd fusese sunat de partenera lui. Eric, e groas! Ray Barbera a urcat la etajul III. M ndrept ntr-acolo, zise poliistul, apsnd mai mult pedala de acceleraie i scond girofarul pe capota mainii. Dar cum, pentru Dumnezeu ?.... Habar n-am! n maximum zece minute ajung i eu la spital. Detectivul opri maina neglijent, blocnd dou vehicule parcate corespunztor i sri din automobil. La o distan de zece metri vzu un brbat ndreptndu-se n fug spre el. Scoase pistolul, i trase piedica, dar cnd s-l armeze, o lovitur de icior fcu arma s-i zboare din mn. Apoi n brbia lui fu proiectat un pumn ce ar fi putut drma i un taur. Eric se prbui, dup care reui cu mare greutate s se sprijine n patru labe. Se ridic avnd un pistol lipit de tmpl i, buimcit de fora loviturii, ncerc s-i dea seama pe ce lume se afla. Tu cine dracu' mai eti ? - l ntreb banditul cu rutate pe poliist. Detectiv Eric Black, de la LAPD. ntreaga poliie a metropolei este pe urmele tale, Ray Barbera! N-ai cum s scapi! Deocamdat s vedem cum ai s scapi tu cu via! - rnji rutcios criminalul, njurnd n gnd. Martorul pe care l-am mpucat n WC e mort, nu-i aa ? Mi-ai ntins o curs! Da, recunoscu detectivul. Iar fiul lui, de la care am recuperat banii, se afl n siguran. N-ai cum s ajungi la el. Te pate o condamnare pe via pentru faptele tale. Eric ncerc s se ntoarc cu faa spre agresor, ns o lovitur cu mnerul pistolului n cap l fcu s vad stele verzi i s renune la tentativa sa. Avea nevoie de timp pentru a scpa cu via Partenera lui, Jane Heron, trebuia s soseasc dintr-o clip ntr-alta. Pe complicele tu de la banca din Medikron l-am prins deja, aa c ar trebui s te predai i tu ! - bluf detectivul. Nenorocitul la de director care a vrut s m trag n piept cu dou milioane de dolari ? Am tiut de la nceput c este un idiot! Oricum aveam de gnd s-l trimit pe lumea cealalt. Ray ncepu s-l trasc pe poliist spre Fordul Scorpio cu care sosise acesta din urm. Mai bine taci i hai s facem o mic plimbare ! Parcarea era bine luminat, aa nct Jane putu s-i vad de la distan partenerul inut sub ameninarea armei. Ea opri vechiul su BMW 525 i

cobor cu pistolul n mn, ndreptndu-se n linie dreapt spre Fordul lui Eric, n care cei doi tocmai se mbarcau. Asta cine mai e ? - ntreb Ray Barbera la vederea poliistei. Partenera mea. Foarte bine! Accelereaz i treci peste ea! Eric i ddu seama c Jane era ultima lui ans de salvare. Aprinse doar luminile d poziie ale mainii i demar n tromb. Apoi i fcu semn cu farurile o singur dat, iar cnd Fordul ajunse la civa metri de ea, frn brusc. Banditul nu se atept la aceast manevr i fu proiectat cu capul n parbriz. n acel moment, glonul pomi din arma poliistei, spulbernd parbrizul i nfign-du-se n fruntea criminalului. Acesta se prbui peste bord, fr a mai apuca s-i foloseasc temutul Smith & Wesson, model Combat 19. Murdar de snge i plin de cioburi, Eric cobor cu greutate din autovehicul. Picioarele i tremurau. Se sprijini de capot, n timp ce Jane se apropia de el. Ai pit ceva, colega ? Eu nu. Parbrizul meu, poate, ncerc detectivul s fac o glum. Eti imposibil! Bine c ai aprut la timp, altfel cine tie dac m mai vedeai n via! i mulumesc! i eu m bucur c am reuit! - recunoscu Jane, punndu-i pistolul n toc. Am mai echilibrat puin balana salvrilor de la moarte. Ce vrei s spui ? C n ultima vreme tu m-ai salvat pe mine de mai multe ori. Nu tiam c te-ai apucat de contabilitate, mai apuc Eric s spun nainte ca numeroase maini ale poliiei s opreasc n dreptul lor. * A doua zi, pe la orele prnzului, cei doi detectivi se delectau cu cte un espresso la cafeneaua Monica's, dup o edin care inuse aproape dou ore. Primiser felicitri la scen deschis din partea colegilor, iar cpitanul West nu se supr pentru glumele pe care le fcur la adresa lui. M bucur c putiul a rmas n via. Ce destin a avut, sracul! Aa e, rspunse Jane. Deocamdat am neles c va mai locui la Steve, pn cnd autoritatea tutelar se va pronuna n privina viitorului lui. Deci, directorul Wong i-a zburat creierii! Dar cu complicele lui, Vincent Schell, cum a rmas ? Am uitat s-i spun. Nevast-sa l-a prsit i se va muta la LA. Se pare c vei avea o activitate sexual susinut cel puin pentru o vreme, l

tachina Jane. Casierul nu va fi inculpat, datorit scrisorii de adio lsate de iubitul lui. Ce i-e i cu dragostea asta! Dar asistenta Laura Rickman va pi ceva? Am aflat c i-a mrturisit implicarea n vizita criminalului la spital. i ea a fost o victim, aa c procurorul a decis s-o lase n pace. Patronul Jimmy H. se apropie de ei, zmbitor, cu o sticl de whisky, ghea i dou pahare. tiu c n-a venit nici mcar ora prnzului, dar poate avei nevoie de o butur tare. Te-ai gndit bine, prietene, i mulumi poliista. Partenerul meu tocmai mi spunea c face cinste pentru c asear i-am salvat viaa. Aa e! Eu pltesc consumaia de azi! Iar tu mi plteti parbrizul pe care mi l-ai spart!... n cazul sta, am s m mbt temeinic. Patroane, nu ne aduci i ceva de mncare ? Dac tiam, nu-l mai rugam pe efu' s ne dea liber pentru astzi! mai spuse Ehc i amndoi ncepur s rd, eliberai de tensiunea trit n ultimele zile. Sfrit

N ACEEAI COLECIE: 1. DROGURI l MOARTE LA LOS ANGELES 2. CRIME N SERIE 3. PROFESIONITII MORII 4. URSOAICA UCIGA 5. CAPCAN PENTRU ASASIN N CURND: 6. BLESTEMUL DIAMANTELOR 7. PUCRIA DE FEMEI

BIBLIOTECA JUDETEAN OCTAVIAN GOGA" CLUJ Tiprit la S.C. NAIONAL ROM S.A.