Sunteți pe pagina 1din 323

JEFFREY ARCHER A UNSPREZECEA PORUNC

Titlul original: The Eleventh Commandment, 1998

CUPRINS
PREFA NOTA AUTORULUI JUCTOR N ECHIP SINGUR ASASIN PLTIT VII I MORI

PREFA
Jeffrey Archer este unul dintre cei mai citii scriitori britanici contemporani. Dei nu a beneficiat n mod deosebit de adaptri cinematografice sau TV, crile sale se vnd chiar mai repede dect cele ale lui John le Carr, Frederick Forsyth i Stephan King. A fost publicat n peste 70 de ri, fiind cel mai tradus scriitor britanic al acestui sfrit de mileniu. Secretul acestui succes trebuie cutat n talentul su de povestitor. Pete Murray l numete pe Jeffrey Archer cel mai mare narator britanic al zilelor noastre, Los Angeles Times l plaseaz printre primii zece povestitori din lume, iar Newcastle Evening Chronicle declara: Dac Premiul Nobel s-ar acorda pentru arta povestirii, Jeffrey Archer l-ar primi cu certitudine. Unii critici literari l pun alturi de Galsworthy sau Somerset Maugham. Pe ultimul, Jeffrey Archer l apreciaz n mod deosebit: Cred c Graham Green este cel mai bun scriitor de limb englez, dar Maugham este un povestitor mai bun. Ali critici literari, mai cu seam aa numiii high brow, l trateaz pe Jeffrey Archer ca pe un scriitor minor ale crui cri se vnd bine, dar nu sunt sortite a intra n istoria literaturii. Acestor critici Jeffrey Archer le-a rspuns n 1989, cu prilejul lansrii crii sale A Twist n the Tale, astfel: Trebuie s fii un bun povestitor ca s supravieuieti ca scriitor Dac eti doar un scriitor i nu un bun povestitor oamenii nu te citesc Patrick White a ctigat Premiul Nobel pentru literatur, dar nimeni nui mai amintete de el pentru c nimeni nu-l citete. De ce? Pentru c nu este un bun povestitor. Frazele lui sunt frumos construite, mai frumoase dect ale multora dintre noi, dar el nu tie s povesteasc. Jeffrey Archer s-a nscut la 15 aprilie 1940 n Somerset, tatl su a fost consul n Singapore, iar mama ziarist. i-a fcut educaia la Wellington i Oxford. Ca student, a reprezentat culorile Marii Britanii la alergri, la Jocurile Olimpice din 1964. La vrsta de 29 de ani este ales n Camera Comunelor (din partea Partidului Conservator) fiind cel mai tnr membru al Parlamentului Britanic. La 34 de ani demisioneaz n urma falimentului unei firme canadiene frauduloase n care nvestise

foarte muli bani, faliment ce-l las cu o datorie de 620.000$. ia vndut casa din Kensington, maina, a ncercat s-i gseasc o slujb, dar n-a reuit. Fiind un tip pragmatic, a hotrt ca evenimentele ce l-au determinat s prseasc viaa politic s le transpun ntr-o carte. Aa c s-a aezat la masa de lucru i a scris Niciun ban n plus, niciun ban n minus, roman care a aprut n 1976 i s-a bucurat de un succes neateptat. Au urmat apoi: S-i spunem preedintelui? (1977), Cain i Abel (1979), care a fcut imediat nconjurul lumii, plasndu-l pe Jeffrey Archer n ealonul de vrf al romancierilor contemporani, O tolb cu sgei (1980), Fiica risipitoare (1982), Primul ntre egali (1984), O problem de onoare (1986), Poveti cu ntorsturi neateptate (1989), A patra putere (1995) i A unsprezecea porunc (1998). n anul 1985 Jeffrey Archer revine n politic, fiind unul din colaboratorii apropiai ai doamnei Thacher i este ales vicepreedinte al Partidului Conservator. Rmne n aceast funcie doar un an pentru c dou ziare londoneze de scandal l calomniaz c ar fi avut relaii cu o prostituat. Din nou este nevoit s demisioneze. D n judecat cele dou ziare i ctig procesul n 1987. I se pltesc daune n valoare de un milion de lire sterline pe care le doneaz aproape n totalitate catedralei Ely. Ar fi avut toate ansele s ajung ambasadorul Marii Britanii la Washington dac n-ar fi czut cabinetul Margaret Thacher. Politica i scrisul sunt dominantele majore ale lui Jeffrey Archer. Viitorul va decide care din ele va atrna mai mult n balan, dei opiunile declarate nu o singur dat de scriitor par a nclina talerul spre politic. Politica rmne prima mea iubire este fraza care revine ca un leit-motiv n interviurile acordate de Jeffrey Archer presei. Experiena sa politic i-a valorificat-o la superlativ n cea mai recent carte a sa A unsprezecea porunc aprut n Marea Britanie n 1998 i care este oferit n acelai an i cititorilor romni de ctre editura Vivaldi. Aciunea ei este plasat cam n anul 2002 i se ntinde pe un spaiu vast, de la Biroul Oval din Casa Alb pn la biroul succesorului preedintelui Boris Eln din Kremlin i locuina luxoas din afara St. Petersburgului a efului mafiei ruse. Eroul principal este Connor Fitzgerald, profesionistul profesionitilor. Deintor al Medaliei de Onoare n

rzboiul din Vietnam. Brbat devotat familiei. Slujitor al rii sale. Arma cea mai de temut a C.I.A. Dar de 28 de ani Fitzgerald duce o via dubl. i doar cu cteva zile nainte de pensionarea de la Agenie se confrunt cu un duman pe care nici chiar el nu-l poate contracara. Acesta este propriul lui ef, directorul C.I.A. doamna Helen Dexter. Iar ea nu are dect un singur scop: s-l distrug, ca n acest fel s dispar martorul asasinatelor politice al cror iniiator a fost. ntre timp, Statele Unite trebuie s fac fa unui duman la fel de temut: un nou preedinte rus, succesorul lui Boris Eln, hotrt s foreze o confruntare militar ntre cele dou superputeri. Perspectivele lumii noastre contemporane n viziunea lui Jeffrey Archer din aceast carte par sumbre. S sperm c timpul nu-i va da dreptate. Oricum, un semnal de alarm n privina pericolului care amenin valorile democratice ctigate cu greu de omenire este tras. Doina Cerceanu

Pentru Neil i Monique

NOTA AUTORULUI
A dori s mulumesc urmtorilor pentru ajutorul dat n munca de documentare la aceast carte: William Webster, fost director al C.I.A. i F.B.I. Richard Thomburgh, fost procuror general al S.U.A. Samuel Berger, consilier n probleme de securitate naional Patrick Sullivan, Serviciul Secret al S.U.A., departamentul Washington Agent special J. Patrick Durkin, Serviciul Secret Diplomatic al S.U.A. Melanne Verveer, eful personalului lui Hillary Rodham Clinton John Kent Cooke Jr. proprietar, Washington Redskins Robert Petersen, eful serviciului de paz la Galeria presei din Senatul S.U.A. Jerry Gallegos, eful serviciului paz la Galeria presei, Camera Deputailor S.U.A. King Davis, eful poliiei, Sierra Madre, California. Mikhail Piotrovsky, director, Muzeul Ermitaj i Palatul de Iarn St. Petersburg Dr. Galina Andreeva, custode al seciei de pictur sec. al XVIIIlea i al XIX-lea, Galeria Tretiakov, Moscova Aleksandr Novoselov, lociitor al ambasadorului, Ambasada Federaiei Ruse, Washington D.C. Andrei Titov Trei membri ai mafiei din St. Petersburg care au refuzat s li se menioneze numele. Malcom Van de Riet i Timothy Rohrbaug, Nicole Radner, Robert Van Hoek, Phil Hochberg, David Gries, Judy Lowe i Philip Verveer, Nancy Henrietta, Lewis K Loss, Darrel Green, John Komlos, Nataa Manimova, John Wood i Chris Ellis. i, n mod special, Janet Brown, Comisia pentru dezbateri prezideniale i Michael Brewer de la Grupul de consultan

Brewer.

Cartea nti

JUCTOR N ECHIP
CAPITOLUL 1
Cum a deschis ua alarma s-a i pornit. O asemenea greeal te-ai atepta s-o fac un amator i nicidecum Connor Fitzgerald, care era considerat de colegii lui cel mai profesionist dintre profesioniti. Fitzgerald apreciase c aveau s treac multe minute bune nainte ca policia local s se deplaseze la o spargere n cartierul San Victorina. Mai erau cteva ore pn ncepea meciul anual cu Brazilia, dar jumtate din televizoarele din Columbia fuseser deja deschise. Dac Fitzgerald ar fi intrat n casa de amanet dup nceperea meciului probabil c policia nu s-ar fi deranjat pn la fluierul final al arbitrului. Era un lucru bine cunoscut c pentru infractorii locali meciul nsemna o perioad de nouzeci de minute cnd puteau opera n voie. Dar planurile lui pentru cele nouzeci de minute aveau s pun policia n alert zile n ir. Vor trece ns sptmni, probabil luni, pn cnd cineva o s descopere adevrata semnificaie a spargerii din acea dupamiaz de smbt. Alarma nc suna cnd Fitzgerald a nchis ua din spate, dup care i-a croit drum repede prin mica ncpere ce servea drept depozit ndreptndu-se spre vitrina prvliei. N-a dat nici o atenie ceasurilor aliniate pe micile rafturi, smaraldelor n pungi de celofan i obiectelor de aur de diverse mrimi i forme, expuse n spatele grilajului metalic. Toate erau meticulos etichetate cu nume i date aa c mpovraii lor proprietari se puteau ntoarce peste ase luni ca s-i cear napoi motenirile de familie. Puini ns mai reveneau. Fitzgerald s-a strecurat prin perdeaua din iraguri de mrgele ce separa spaiul de depozitare de prvlie i s-a oprit n spatele galantarului cu ochii pironii pe o cutie din piele uzat ce se afla n mijlocul vitrinei. Pe capac erau imprimate cu litere aurii decolorate iniialele D.V.R.. A rmas complet nemicat pn a

fost sigur c nu trecea nimeni pe strad. Cnd Fitzgerald vnduse proprietarului aceast capodoper artizanal ceva mai devreme, n cursul aceleiai zile, i explicase c, de vreme ce nu avea nicio intenie de a se mai rentoarce la Bogota, putea fi pus la vnzare imediat. Fitzgerald n-a fost deloc surprins cnd a vzut c acea pies deja se afla n vitrin. N-avea s mai fie alta care s-i semene n Columbia. Era pe punctul de a pi dincolo de galantar cnd a vzut un tnr trecnd prin faa vitrinei. Fitzgerald a nepenit, dar atenia brbatului era complet absorbit de un mic radio pe care l inea lipit de urechea stng. Pe Fitzgerald nu l-a bgat n seam aa cum nu s-ar fi uitat nici la un manechin. Dup ce tnrul s-a fcut nevzut, Fitzgerald a trecut dincolo de tejghea i s-a ndreptat spre vitrin. i-a aruncat privirile spre strad msurnd-o n sus i n jos ca s se asigure c nu este vzut, dar strada era pustie. Dintr-o singur micare a luat cutia de piele din vitrin i s-a rsucit rapid pe clcie. A fcut un salt peste tejghea i a mai aruncat o privire spre vitrin ca s fie sigur c niciun ochi curios nu fusese martor la furt. Fitzgerald i-a croit drum printre iragurile de mrgele i s-a ndreptat cu pai mari spre ua ncuiat. i-a verificat ceasul. Alarma suna de nouzeci i opt de secunde. A ieit pe alee i a ascultat. Dac ar fi auzit sunetul sirenei de la maina poliiei ar fi cotit-o la stnga i s-ar fi fcut nevzut n labirintul de strdue din spatele casei de amanet. Dar n afar de alarm nu se auzea nimic. A cotit-o la dreapta i a pornit-o fr a se grbi deloc spre Carrera Septima. Cnd Connor Fitzgerald a ajuns n bulevard, a aruncat o privire n stnga i apoi n dreapta, a vzut c traficul nu era aglomerat i fr a se mai uita napoi a traversat strada. A intrat ntr-un restaurant ticsit de lume unde un grup zgomotos de fani ai fotbalului sttea n faa unui ecran mare de televizor. Nimeni nu i-a dat nicio atenie. Toi erau interesai doar n a privi relurile la nesfrit ale celor trei goluri pe care le marcase anul trecut naionala Columbiei. El s-a aezat la o mas din col. Dei nu se putea uita prea bine la ecranul televizorului, avea o vedere perfect asupra strzii. O firm decolorat pe care scria J. Escobar. Monte de Piedad, establecido 1946 flutura n briza dup-amiezii deasupra casei de amanet. Au trecut multe minute pn cnd o main a poliiei s-a oprit

frnnd brusc n faa prvliei. Imediat ce Fitzgerald i-a vzut pe cei doi poliiti ntrnd n cldire, s-a ridicat de la mas i a pornit agale spre ua din spate ieind ntr-o alt strad peste care domnea linitea n acea dup-amiaz de smbt. A urcat n primul taxi gol care i-a ieit n cale i a spus cu un pronunat accent sud african: El Belvedere n Plaza de Bolivar, por favor. Taximetristul a dat scurt din cap de parc ar fi vrut s-i spun clar c nu are chef de conversaie. Imediat ce Fitzgerald s-a aezat pe bancheta din spate a taxiului galben i ponosit, oferul a dat radioul mai tare. Fitzgerald i-a verificat din nou ceasul: unu i apte minute. Era cu cteva minute mai devreme fa de program. Discursul probabil c deja ncepuse, dar cum ele ntotdeauna in peste patruzeci de minute, el nc mai avea destul timp pentru a-i duce la bun sfrit treaba pentru care, de fapt, se afla n Bogota. S-a deplasat puin spre dreapta ca s fie sigur c oferul l vedea clar n oglinda retrovizoare. Dup ce policia i ncepea cercetrile, Fitzgerald avea nevoie ca toi care-l vzuser n acea zi s furnizeze, n mare, aceleai detalii: brbat, caucazian, n jur de cincizeci de ani, un pic mai nalt de ase picioare, cam de 210 livre, nebrbierit, cu pr negru, vlvoi, mbrcat ca un strin, cu accent strin, dar nu american. Spera ca mcar unul dintre ei s fi putut recunoate accentul nazal sud african. Fitzgerald ntotdeauna fusese bun n privina accentului. n liceu mereu avusese probleme pentru c i imita pe profesori. Radioul din taxi continua s reverse un noian de opinii ale unor experi ce se succedau unul dup altul n legtur cu meciul anului. Fitzgerald ncerca mental s traduc dintr-o limb fa de care fusese foarte puin interesat n a o nva, dei recent mai adugase vocabularului su limitat cuvinte ca: falta, fuera i gol. Cnd dup aptesprezece minute micul Fiat s-a oprit n fa la El Belvedere, Fitzgerald i-a dat oferului o bancnot de zece mii de pesos i a cobort din taxi nainte ca acesta s apuce s-i mulumeasc pentru un baci att de generos. Fitzgerald a urcat n fug scrile hotelului, a trecut glon pe lng portarul n livrea i a intrat n hol ndreptndu-se direct spre lifturile ce erau vis vis de recepie. A trebuit s atepte

doar cteva clipe pn cnd unul din cele patru lifturi a revenit la parter. Cnd uile s-au deschis, el a pit nuntru i a apsat pe 8 i imediat pe butonul pe care scria nchis pentru ca s nu mai dea nimnui ansa de a urca alturi de el n lift. Cnd uile s-au deschis la etajul opt, Fitzgerald s-a ndreptat pe coridorul acoperit cu un covor subire spre camera 807. A introdus cartela din plastic n u i a ateptat s apar lumina verde, dup care a apsat pe clan. Imediat ce ua s-a deschis, a luat plcua cu Favor de no Molestar pe care a atrnat-o de clan, n exterior i apoi a ncuiat punnd i sigurana. i-a verificat din nou ceasul: dou fr douzeci i patru de minute. Pesemne c poliia a prsit casa de amanet ajungnd la concluzia c a fost o alarm fals, i-a zis el n gnd. Ei au s-l sune pe domnul Escobar la casa lui de la ar ca s-i spun c totul pare a fi n ordine i s-i sugereze ca luni, cnd se va ntoarce n ora, s le comunice dac lipsete ceva. Dar cu mult timp nainte Fitzgerald avea s pun la loc n vitrin cutia din piele uzat. Luni dimineaa singurele obiecte lips pe care le va raporta Escobar vor fi punguliele cu smaralde nelefuite mutate de la locul lor de policia. Ct va trece pn se va descoperi unicul lucru care lipsea? O zi? O sptmn? O lun? Fitzgerald deja hotrse ca s lase un indiciu clar care s grbeasc cercetrile. Fitzgerald i-a scos jacheta, i-a atrnat-o de cel mai apropiat scaun i a luat telecomanda de pe noptiera de lng pat. A apsat pe butonul de deschidere i s-a aezat pe sofa, n faa televizorului. Chipul lui Ricardo Guzman a umplut ecranul. Fitzgerald tia c Guzman va mplini cincizeci de ani n aprilie viitor, dar cum era nalt de ase picioare, cu acel pr negru i bogat i fr nicio problem cu greutatea, el putea s spun mulimii de admiratori c nc nu mplinise patruzeci i acetia lar fi crezut. La urma urmelor, puini columbieni se ateptau ca politicienii lor s le spun adevrul despre ceva i mai ales n privina vrstei. Ricardo Guzman, favoritul din campania prezidenial, era eful cartelului Cali care controla 80% din traficul cu cocain i ctiga peste un miliard de dolari pe an. Fitzgerald nu gsise aceast informaie n niciunul din cele trei ziare naionale columbiene probabil pentru c majoritatea presei din ar era controlat de Guzman.

Prima msur pe care o voi lua cnd voi ajunge preedinte va fi s naionalizez orice companie n care americanii dein majoritatea aciunilor. Mica mulime care nconjura treptele cldirii Congresului din Plaza de Bolivar i-a ipat n gura mare acordul. Consilierii lui Guzman i spuseser de nenumrate ori c ar fi o pierdere de timp s in un discurs n ziua meciului, dar el i ignorase calculnd c milioane de telespectatori se vor muta de pe un canal pe altul n cutarea meciului i vor da peste chipul lui pe ecrane mcar pentru o clip. Aceiai oameni aveau s fie surprini cnd doar peste o or aveau s-l vad intrnd cu pai mari pe stadionul ticsit de lume. Fotbalul l plictisea pe Guzman, dar tia c apariia sa pe stadion doar cu cteva clipe nainte ca echipa naional s intre n teren va abate atenia mulimii de la Antonio Herrera, vicepreedintele Columbiei i principalul su rival n cursa prezidenial. Herrera va sta n tribuna V.I.P.-urilor, dar Guzman avea s fie n mijlocul mulimii. Imaginea pe care voia s i-o impun era a unui om alturi de popor. Fitzgerald a estimat c discursul va mai dura nc ase minute. El deja auzise speech-urile lui Guzman de cel puin zece ori: n holuri aglomerate, n baruri pe jumtate goale, la coluri de strad, chiar i n staia de autobuz unde candidatul li se adresa oamenilor de pe platforma din spate. El a luat cutia din piele de pe pat i i-a pus-o n poal. Antonio Herrera nu este candidatul liberalilor, a uierat Guzman, ci al americanilor. El nu este altceva dect o marionet, un ventriloc ale crui cuvinte sunt dictate de brbatul care st n Biroul Oval. Mulimea a aplaudat din nou. Cinci minute, a calculat Fitzgerald. A deschis cutia i i-a cobort privirile spre Remington-ul 700 de care se desprise doar pentru cteva ore. Cum ndrznesc americanii s cread c noi ntotdeauna ne vom alinia la tot ceea ce este convenabil pentru ei? a urlat Guzman. Pur i simplu din cauza dolarului atotputernic. La dracu cu dolarul atotputernic! Mulimea a aplaudat i mai zgomotos cnd candidatul a scos o bancnot de un dolar din portmoneu i a fcut chipul lui Washington buci. V pot asigura de un lucru, a continuat Guzman, mprtiind bucile verzi de hrtie deasupra mulimii ca pe nite confetti.

Dumnezeu nu este american a murmurat Fitzgerald. Dumnezeu nu este american! a strigat Guzman. Fitzgerald a scos ncet din cutia de piele patul putii din fibr de sticl Mc Millan. Peste dou sptmni cetenii din Columbia vor putea s-i fac vocile auzite n toat lumea!, a ipat Guzman. Patru minute, a murmurat Fitzgerald n timp ce i-a ridicat privirile spre televizor i a imitat zmbetul candidatului. A luat eava de oel inoxidabil Hart din cutie i a nurubat-o cu gesturi sigure n patul putii. Se potrivea ca o mnu. Ori de cte ori se vor ine ntruniri la nivel nalt n lume, Columbia va sta la masa tratativelor, nu va citi despre ele n pres a doua zi. ntr-un an de zile i vom face pe americani s nu ne mai trateze ca o ar din Lumea a treia, ci ca egalul lor. Mulimea a urlat n timp ce Fitzgerald a luat luneta Leupold 10 Power i a fixat-o n cele dou mici orificii din captul evii. Peste o sut de zile vei vedea schimbri n ara noastr despre care Herrera n-ar fi crezut c sunt posibile dect ntr-o sut de ani. Pentru c atunci cnd am s fiu preedinte Fitzgerald a potrivit ncet patul Remingtonului 700 n scobitura umrului. O simea ca pe un vechi prieten. Dar aa trebuia s fie: fiecare parte fusese confecionat exact dup specificaiile lui. A ndreptat vizorul telescopic ctre chipul de pe ecranul televizorului i i-a potrivit elementele de reglaj pn cnd au fost centrate la un ol deasupra inimii candidatului. voi lichida inflaia Trei minute. Voi lichida omajul Fitzgerald i-a oprit respiraia. i ca atare voi pune capt srciei Fitzgerald a numrat: trei doi unu, apoi a apsat uor pe trgaci. Abia a auzit declicul acoperit de zgomotul mulimii. Fitzgerald a cobort puca, s-a ridicat de pe sofa i a pus jos cutia de piele care acum era goal. Vor mai trece nc nouzeci de secunde pn cnd Guzman va rosti obinuita condamnare a preedintelui Lawrence devenit deja ritual. El a scos unul din gloanele cu vrful ascuit din micul buzunar de piele de pe partea interioar a capacului cutiei. A rabatat patul putii, a introdus glonul n ncrctor, apoi a armat cu o

micare sigur. Aceasta va fi ultima ans pentru cetenii Columbiei de a pune capt eecurilor dezastruoase ale trecutului, a ipat Guzman, vocea ridicndu-i-se cu fiecare cuvnt: Aa c trebuie s fim siguri de un singur lucru Un minut, a murmurat Fitzgerald. El putea repeta cuvnt cu cuvnt ultimele aizeci de secunde din discursul lui Guzman, aa c a ntors spatele televizorului i a traversat ncet camera ctre fereastra nalt ct o u. ca s nu ratm aceast unic ans Fitzgerald a tras perdeaua din dantel care-l ascundea de privirile celor de afar i i-a aruncat ochii peste Plaza de Bolivar, spre latura de nord a pieei unde pe treapta de sus a cldirii Congresului sttea candidatul prezidenial uitndu-se n jos spre mulime. El era pe punctul de a-i rosti ncheierea, coup de grce. Fitzgerald a ateptat linitit. Niciodat s nu rmi n cmp deschis mai mult dect este necesar. Viva la Colombia! a strigat Guzman. Viva la Colombia!, a repetat mulimea frenetic, dei nu puini dintre ei nu erau altceva dect lachei pltii, plasai strategic printre ceilali. mi iubesc ara, a declarat candidatul. Mai erau treizeci de secunde din discurs. Fitzgerald a deschis larg fereastra nalt ca s primeasc n plin vacarmul mulimii care repeta cuvnt cu cuvnt vorbele lui Guzman. Candidatul i-a cobort vocea, care a devenit aproape o oapt: i dai-mi voie s v spun limpede un lucru iubirea pentru ara mea este singurul motiv care m face s-mi doresc s v slujesc ca preedinte. Pentru a doua oar Fitzgerald i-a proptit ncet patul putii Remington 700 n scobitura umrului. Toi ochii erau pironii pe candidatul care i trmbia cuvintele: Dios guarde a la Colombia! Zgomotul a devenit asurzitor cnd el i-a nlat ambele mini ctre cer spre a primi uralele suporterilor care strigau i ei la rndul lor: Dios guarde a la Colombia! Minile lui Guzman au rmas triumftoare n aer mai multe secunde, aa cum fcea la finalul fiecrui discurs. i, ca ntotdeauna, pentru cteva momente, el a rmas complet nemicat. Fitzgerald a potrivit elementele de reglaj pn cnd au fost

centrate la un ol deasupra inimii candidatului i a dat aerul afar din piept cnd a strns cu degetele de la mna stng patul putii. Trei doi unu, a murmurat el nainte de a apsa uor pe trgaci. Guzman nc zmbea cnd glonul cu form aerodinamic i-a intrat n piept. O secund mai trziu s-a prbuit la pmnt ca o marionet fr sfori, fragmente de oase, muchi i esuturi zburnd n toate prile. Sngele i-a mprocat pe cei care stteau n apropiere. Ultimul lucru pe care Fitzgerald l-a vzut la candidat au fost braele lui ntinse, de parc s-ar fi predat unui duman necunoscut. Fitzgerald a cobort puca i a nchis repede fereastra. Misiunea lui era ndeplinit. Singura lui problem acum era s aib grij s nu ncalce cea de a Unsprezecea Porunc.

CAPITOLUL 2
S-i trimit un mesaj de condoleane soiei i familiei? l-a ntrebat Tom Lawrence. Nu, domnule preedinte, i-a rspuns secretarul de stat. Cred c ar trebui s lsai asta n seama unui secretar adjunct pentru relaii inter-americane. Acum pare sigur c Antonio Herrera va fi noul preedinte al Columbiei, aa c el va fi persoana cu care va trebui s tratai. Ai s m reprezini la funeralii? Sau s-l trimit pe vicepreedinte? Sfatul meu ar fi ca niciunul din noi, i-a rspuns secretarul de stat. Ambasadorul nostru din Bogota v poate reprezenta destul de bine. Cum funeraliile vor avea loc la sfritul acestei sptmni, nu se pot atepta ca s fim liberi ntr-un interval att de scurt dup ce am primit vestea. Preedintele a dat din cap. El se obinuise cu modul detaat de a aborda orice al lui Larry Harrington, inclusiv moartea. Se ntreba doar ce linie ar adopta Larry dac el ar fi asasinat. Dac avei puin timp, domnule preedinte, cred c ar trebui s v fac un rezumat ceva mai detailat n privina politicii noastre actuale n Columbia. S-ar putea ca presa s vrea s v ntrebe despre o posibil implicare a Preedintele era pe punctul de a-l ntrerupe cnd s-a auzit un ciocnit la u i Andy Lloyd a intrat n birou. Trebuie s fie ora unsprezece, i-a zis n gnd Lawrence. El nu mai avusese nevoie de ceas de cnd l numise pe Lloyd eful su de cabinet. Mai trziu, Larry, i-a spus preedintele. La prnz am o conferin de pres despre Legea Reducerii Armelor Nucleare, Chimice, Biologice i Convenionale i nu cred c muli jurnaliti vor fi interesai de moartea unui candidat la preedinia unei ri pe care, hai s-o spunem drept, o mare parte din americani nici mcar nu pot s-o plaseze pe hart. Harrington n-a spus nimic. S-a gndit c nu este responsabilitatea lui s-i atrag atenia preedintelui c muli americani nici Vietnamul nc nu tiu s-l plaseze pe hart. Dar, de vreme ce Andy Lloyd intrase n birou, Harrington tia c el ar fi avut prioritate numai dac ar fi anunat declararea unui rzboi

mondial. Aa c a dat scurt din cap spre Lloyd i a prsit Biroul Oval. De ce l-am numit eu pe omul sta ntr-un post de prim importan? l-a ntrebat Lawrence pe Lloyd cu ochii aintii pe ua care s-a nchis. Larry a putut s v aduc voturile Texas-ului, domnule preedinte, ntr-un moment cnd sondajele noastre de opinie artau c majoritatea celor din sud v considerau un nordic lipsit de voin, care ar fi destul de fericit s numeasc un homosexual drept preedinte al Marelui Stat Major Inter-arme. Probabil c aa a fi fcut, a spus Lawrence, dac a fi considerat c este omul potrivit pentru acel post Unul din motivele pentru care Tom Lawrence i oferise vechiului s coleg i prieten postul de ef de cabinet la Casa Alb era c, dup treizeci de ani, nu mai aveau niciun secret unul fat de cellalt. Andy spunea lucrurilor pe nume, aa cum le vedea, fr nicio umbr de rutate sau iretenie. Aceast calitate de pre l fcea s nu poat spera niciodat ca el nsui s fie ales ntr-o funcie nalt i, ca atare, n-avea s fie niciodat un rival. Preedintele a rsfoit dosarul albastru pe care scria URGENT i pe care Andy i-l lsase n dimineaa asta mai devreme. El bnuia c eful su de cabinet nu dormise mai toat noaptea ca s i-l pregteasc. A nceput s citeasc ntrebrile care Andy credea c, probabil, i se vor pune la conferina de pres de la prnz: Ci din banii contribuabililor anticipai c vei economisi prin aceast msur? Cred c Barbara Evans va pune prima ntrebare, ca de obicei, a spus Lawrence nlndu-i privirile. Ai idee ce ar putea fi? Nu, domnule preedinte, a rspuns Lloyd. Dar cum ea a presat pe Legea Reducerii Armelor nc din ziua n care l-ai nfrnt pe Gore n New Hampshire acum cu greu s-ar putea plnge de ceva din moment ce legea este aproape gata. Adevrat. Dar asta nu este musai ca s-o opreasc de a pune ntrebri incomode. Andy a ncuviinat dnd din cap n timp ce preedintele i-a aruncat ochii peste ntrebarea urmtoare. Ci americani i vor pierde slujbele ca urmare a acestei

msuri? Lawrence i-a ridicat privirile de pe dosar. Este cineva anume pe care ai vrea s-l evit? Restul de ticloi, a rspuns Lloyd cu o grimas. Dar n final adresai-v lui Phil Ansanch. De ce Ansanch? El a sprijinit aceast lege la fiecare etap i disear figureaz printre oaspeii la dineu. Preedintele a zmbit i a ncuviinat din cap n timp ce degetul i cobora pe lista de presupuse ntrebri. S-a oprit la numrul apte. Nu este acesta un exemplu c America i pierde drumul? i-a ridicat privirile spre eful su de cabinet. Uneori cred c nc mai trim n Vestul Slbatic dup felul n care unii din membrii Congresului au reacionat la aceast lege. Aa-i, domnule preedinte. Dar, dup cum tii, 40% din americani nc i mai consider pe rui cea mai mare ameninare pentru noi i aproape 30% se ateapt s fie un rzboi cu Rusia chiar n timpul vieii lor. Lawrence a tras o njurtur i i-a trecut mna prin prul bogat, grizonat nainte de vreme, dup care s-a rentors la lista de ntrebri, oprindu-se cnd a ajuns la cea de a nousprezecea. Ct vreme o s fiu ntrebat despre faptul c mi-am ars ordinul de recrutare? A zice c atta vreme ct suntei comandantul suprem al forelor armate americane, a rspuns Andy. Preedintele a optit ceva n barb i a trecut la urmtoarea ntrebare. i-a ridicat din nou privirile. Eti sigur c Victor Zerimski nu are nicio ans s devin urmtorul preedinte al Rusiei? Probabil c nu, a spus Andy, dar el a ajuns pe locul al treilea la ultimul sondaj de opinie i, dei este cu mult n urma primului ministru Cernopov i a generalului Borodin, poziia pe care a luat-o mpotriva crimei organizate a nceput s dea roade subminndu-i pe cei doi. Probabil pentru c majoritatea ruilor cred c Cernopov este finanat de mafia ruseasc. Dar generalul cum st? Pierde teren, mai cu seam pentru c armata rus nu i-a mai primit salariile de luni de zile. Presa scrie c soldaii i vnd

uniformele turitilor pe strzi. Mulumesc lui Dumnezeu c pn la alegeri mai sunt civa ani. Dac fascistul acela, de Zerimski ar avea cele mai vagi anse s devin urmtorul preedinte al Rusiei, Legea Reducerii Armelor n-ar trece nici de prima etap n fiecare din Camere. Lloyd a ncuviinat din cap n timp ce preedintele mai ddea o pagin. Degetul lui continua s treac de la o ntrebare la alta. S-a oprit la a douzeci i noua. Ci din membrii Congresului au fabrici de armament i baze pentru aparatur auxiliar n circumscripiile lor? a ntrebat el ntorcndu-i privirile spre Lloyd. aptezeci i doi de senatori i 211 membri ai Camerei, a rspuns Lloyd fr s trebuiasc s se uite n dosarul lui pe care nu-l deschisese deloc. Va trebui s convingei cel puin 60% dintre ei ca s v sprijine pentru a avea garania majoritii n ambele Camere. i asta presupune c putem s contm pe votul senatorului Bedell. Frank Bedell cerea o lege cu reduceri masive de armament nc de cnd eram n cursul superior la Wisconsin, a spus preedintele. Nu are alt soluie dect s ne sprijine. S-ar putea ca el s fie nc n favoarea acestei legi, dar are sentimentul c n-ai mers prea departe. Chiar a ntrebat dac reducei cheltuielile noastre militare cu peste 50%. i cum crede el c am s reuesc s obin o asemenea cifr? Prin retragerea din N.A.T.O. i prin a-i lsa pe europeni s fie rspunztori de propria lor aprare. Dar asta-i complet nerealist, a spus Lawrence. Chiar i americanii care sunt pentru aciuni democrate ar fi mpotriva unei asemenea msuri. Dumneavoastr o tii, eu o tiu i cred c pn i bunul nostru senator o tie. Dar asta nu-l mpiedic s apar pe fiecare canal de televiziune, de la Boston la Los Angeles, i s declare c o reducere cu 50% a cheltuielilor militare ar rezolva problemele asistenei medicale i pensiilor n toat America peste noapte. A vrea ca Bedell s-i fac tot attea griji n privina aprrii poporului nostru cte i face n legtur cu asistena medical, a spus Lawrence. Ce rspuns s-i dau? Ludai-l din belug pentru efortul lui deosebit i neostenit

n aprarea intereselor celor n vrst. Dar apoi accentuai c, atta vreme ct vei fi comandantul suprem, Statele Unite nu-i vor neglija aprarea. Prioritatea prioritilor va fi ntotdeauna pentru dumneavoastr ca America s rmn cea mai puternic naiune de pe glob, etc. etc. n felul acesta vei pstra votul lui Bedell i poate vei reui s-i convingei i pe civa dintre cei hrprei. Preedintele i-a aruncat privirile spre ceas nainte de a ntoarce cea de a treia pagin. A oftat adnc cnd a ajuns la ntrebarea treizeci i unu. Cum credei c vei reui s facei aceast lege s treac, de vreme ce democraii nu au majoritatea n niciuna din Camere? O.K., Andy. Care-i rspunsul? Le explicai c americanii care se preocup de soarta rii lor le-au spus-o clar reprezentanilor lor alei c aceast lege a ntrziat prea mult i adoptarea ei este o chestiune de bun sim. Am mai folosit aceast fraz data trecut, Andy. Cnd am cerut msuri suplimentare n Legea Antidrog. Da, mi amintesc, domnule preedinte. i poporul american v-a sprijinit tot timpul. Lawrence a oftat din nou nainte de a spune: Of, s guvernezi o naiune care nu are alegeri la fiecare doi ani i este hingherit de pres, care este convins c ar putea s fac o treab mai bun dect guvernul ales pe cale democratic! Chiar i ruii au trebuit s capituleze n faa puterii reprezentat de pres, a spus Lloyd. Cine ar fi crezut c ajungem s trim ca s-o vedem i pe asta? a spus Lawrence n timp ce-i arunca ochii peste ultima ntrebare. Eu cred c, dac Cernopov le promite alegtorilor rui c va fi primul preedinte care va cheltui mai mult pe asisten medical dect pentru aprare, va ctiga detaat alegerile. S-ar putea s avei dreptate, a spus Lloyd. Dar, de asemenea, putei fi sigur c, dac este ales Zerimski, el va ncepe s reconstruiasc arsenalul nuclear al Rusiei cu mult nainte de a se gndi s construiasc noi spitale. Asta-i mai mult ca sigur, a spus preedintele. Dar cum nu este nicio ans ca maniacul la s fie ales Andy Lloyd a rmas tcut.

CAPITOLUL 3
Fitzgerald tia c urmtoarele douzeci de minute i vor decide soarta. A traversat rapid camera i i-a aruncat privirile spre televizor. Mulimea din pia alerga n toate direciile. Exaltarea zgomotoas se transformase ntr-o panic oarb. Doi din consilierii lui Ricardo Guzman erau aplecai peste ceea ce mai rmsese din trupul lui. Fitzgerald a recuperat tubul de la glonul tras i l-a pus la loc n buzunarul din interiorul cutiei de piele. Va observa proprietarul casei de amanet c unul din gloane fusese folosit? Din cellalt capt al pieei s-a auzit sunetul inconfundabil al sirenei poliiei acoperind ipetele mulimii. De data asta poliia a rspuns mult mai prompt. Fitzgerald a demontat luneta i a pus-o n lcaul anume fcut pentru ea n cutie. A demontat apoi eava i ultima pies pe care a pus-o n cutie a fost patul putii. i-a ndreptat privirile spre ecranul televizorului pentru ultima oar i a vzut policia local revrsndu-se n pia. A nfcat cutia de piele, a bgat n buzunar cutia de chibrituri din scrumiera de pe televizor, apoi s-a ndreptat spre u i a deschis-o. A privit n sus i n jos de-a lungul coridorului pustiu, dup care a pornit-o cu pai repezi spre liftul de aprovizionare folosit de personalul de serviciu. A apsat de mai multe ori pe micul buton alb. El deschisese fereastra care ddea spre scara de incendiu doar cu cteva clipe nainte de a pleca spre casa de amanet, dar tia c, dac va trebui s apeleze la planul de rezerv, probabil c un detaament de poliiti n uniforme l va atepta la captul scrii metalice. Nu va fi niciun elicopter tip Rambo, niciun huruit de elice care s-i ofere o evadare spectaculoas n timp ce gloanele i zboar pe lng urechi, lovind orice i pe oricine, n afar de el. Aceasta era lumea adevrat. Cnd uile grele de la lift s-au deschis ncet, Fitzgerald s-a trezit fa n fa cu un osptar tnr, cu o jachet roie, care ducea o tav suprancrcat cu tot felul de bucate pentru o mas de prnz. Era evident c el fusese ghinionistul care

trsese beigaul scurt i nu i se dduse o dup-amiaz liber ca s priveasc meciul. Chelnerul nu i-a putut ascunde surpriza cnd a vzut un oaspete ieind din liftul de serviciu. No, seor, perdone, no puede entrar, a ncercat el s-i explice lui Fitzgerald care a trecut ca o sgeat pe lng el. Dar oaspetele deja apsase butonul pe care scria Planta Baja i uile s-au nchis nainte ca tnrul s apuce s-i spun c acel lift duce n buctrie. Cnd a ajuns la parter, Fitzgerald s-a micat cu sprinteneal printre mesele din oel inoxidabil ncrcate cu platouri de hors doeuvres care ateptau s fie comandate i sticle de ampanie ce vor fi deschise doar dac echipa naional ctiga. El a ajuns n captul buctriei, a mpins uile batante i s-a fcut nevzut nainte ca vreunuia din personalul mbrcat n alb s-i treac prin cap s protesteze. A alergat de-a lungul unui coridor slab luminat cu o noapte n urm avusese grij s deurubeze majoritatea becurilor ndreptndu-se ctre o u masiv care ddea n parcajul subteran al hotelului. A scos o cheie mare din buzunarul de la hain i a ncuiat ua n urma lui. S-a dus drept spre un mic Volkswagen negru parcat n cel mai ntunecat col. A scos o a doua cheie, mai mic, din buzunarul de la pantaloni, a descuiat portiera, s-a strecurat la volan, a pus cutia de piele sub scaunul de alturi i a rsucit cheia n contact. Motorul a pornit imediat, chit c nu fusese folosit n ultimele trei zile. A apsat pe acceleraie cteva secunde nainte de a bga maneta n viteza nti. Fitzgerald a manevrat vehiculul fr grab printre irurile de maini parcate ndreptndu-se spre ieirea n pant din garaj. A ncetinit n vrful pantei. Policia dduse nval asupra unei maini parcate i nimeni n-a aruncat nici mcar o privire n direcia lui. El a cotit-o la stnga i s-a ndeprtat ncet de Plaza de Bolivar. i apoi a auzit sirena poliiei n urma lui. A privit n oglinda retrovizoare i a vzut dou motociclete ale poliiei cu farurile aprinse ndreptndu-se spre el. Fitzgerald a tras pe dreapta n timp ce motociclitii i ambulana n care se afla trupul nensufleit al lui Guzman au trecut n vitez pe lng el. A cotit pe prima strad la dreapta i a nceput o lung i ntortocheat rut spre casa de amanet verificnd des dac nu

era urmrit. Dup douzeci i patru de minute a intrat pe o alee i a parcat n spatele unui camion. A scos cutia de piele de sub scaun i a prsit maina fr s-o ncuie. Plnuise s fie napoi n mai puin de dou minute. A verificat rapid aleea. Nici ipenie de om. Cnd Fitzgerald a intrat n cldire din nou alarma a nceput s sune. Dar de data asta nu se mai temea de sosirea n grab a unei patrule din zon mai toat policia fiind ocupat fie la stadion, unde meciul trebuia s se termine ntr-o jumtate de or, fie arestnd pe oricine se afla pe o raz de o mil de Plaza de Bolivar. Fitzgerald a nchis ua din spate a prvliei n urma lui. Pentru a doua oar n acea zi a traversat rapid camera ce servea drept depozit strecurndu-se prin draperia format din iraguri de mrgele i s-a oprit n spatele galantarului. A verificat s nu fie vreun trector pe strad, dup care a pus la locul ei n vitrin cutia din piele. Cnd Escobar avea s se ntoarc la prvlie luni dimineaa, ct va trece pn va descoperi c unul din cele ase gloane cu form aerodinamic fusese tras i c n locul lui rmsese numai tubul? i chiar i atunci, se va deranja el s anune poliia? Fitzgerald a fost napoi la volanul Volkswagen-ului n mai puin de nouzeci de secunde. nc se mai auzea alarma sunnd cnd a intrat pe strada principal i a nceput s urmreasc indicatoarele spre Aeropuerto El Dorado. Nimeni nu i-a dat nicio atenie. De fapt, meciul nc nu se terminase. n orice caz, ce legtur putea fi ntre alarma ce s-a declanat ntr-o cas de amanet din districtul San Victorina i asasinarea unui candidat prezidenial din Plaza de Bolivar? Dup ce Fitzgerald a ajuns pe autostrad, a rmas pe banda central avnd grij s nu depeasc limita de vitez. Numeroase maini ale poliiei au trecut pe lng el n drum spre ora. Chiar dac l-ar fi oprit cineva s-i verifice documentele ar fi descoperit c totul era n ordine. Valiza de pe bancheta din spate n-ar fi dat la iveal nimic neobinuit pentru un om de afaceri care vizita Columbia spre a vinde instalaii de foraj. Fitzgerald a prsit autostrada cnd a ajuns la ramificaia ctre aeroport. Dup un sfert de mil a cotit brusc spre dreapta i a intrat n parcarea de la hotelul San Sebastian. A deschis torpedoul i a scos un paaport cu numeroase vize. Cu cutia de

chibrituri pe care o luase de la El Belvedere i-a dat foc lui Dirk van Rensberg. Cnd degetele i erau aproape gata s se ard, a deschis portiera, a aruncat ce mai rmsese din paaport i a stins flcrile avnd grij ca tampila sud african s fie nc recognoscibil. A pus cutia de chibrituri pe scaunul de lng el, a nfcat valiza de pe bancheta din spate i a trntit portiera lsnd cheile n contact. S-a ndreptat spre intrarea principal a hotelului i a pus ce mai rmsese din paaportul lui Dirk van Rensberg, precum i o cheie mare i grea n coul de gunoi de la captul treptelor. Fitzgerald a intrat prin ua rotativ dup un grup de oameni de afaceri japonezi i a mers n urma lor pn la lift. A fost singurul care a cobort la etajul trei. S-a ndreptat direct spre camera 347, unde a scos o alt cartel de plastic cu care a descuiat o alt camer, rezervat pe un alt nume. i-a aruncat valiza pe pat i i-a verificat ceasul. Mai era o or i aptesprezece minute pn la decolare. i-a dezbrcat jacheta i a aruncat-o pe singurul scaun ce se afla n ncpere, apoi i-a deschis valiza i a scos din ea o trus de toalet dup care a disprut n baie. A trecut ceva timp pn cnd apa a venit suficient de fierbinte pentru el ca s pun dopul la chiuvet. Ct a ateptat i-a tiat unghiile apoi i-a splat minile cu atta minuie ca un chirurg nainte de operaie. I-au trebuit lui Fitzgerald douzeci de minute pn a ndeprtat orice urm din barba neras timp de o sptmn i cnd a trecut sub duul cald a consumat mult ampon pn ce prul a revenit la culoarea lui natural de un blond rocat. Fitzgerald s-a ters ct a putut cu prosopul subire i singurul existent n camer, apoi s-a rentors n dormitor i i-a pus o pereche de chiloi curai. S-a ndreptat spre scrinul din cellalt capt al ncperii, a tras sertarul al treilea i a pipit pn a dat de pachetul lipit sub sertarul de deasupra. Dei nu trecuse prin camer de mai multe zile, era sigur c nimeni nu descoperise aceast ascunztoare. Fitzgerald a rupt plicul maroniu i i-a verificat rapid coninutul. Un alt paaport, pe un alt nume. Cinci sute de dolari n bancnote uzate i un bilet de clasa nti pentru Cape Town. Asasinii care fug nu cltoresc cu clasa nti. Dup cinci minute a prsit camera 347 lsndu-i vechile haine mprtiate peste tot i pe

u plcua cu Favor de no Molestar. Fitzgerald a luat liftul pentru oaspei pn la parter fiind sigur c nimeni nu va da nicio atenie brbatului de cincizeci i unu de ani, mbrcat cu o cma albastr, cravat n dungi, jachet sport i pantaloni de flanel, gri. A ieit din lift, a traversat cu pai mari holul, fr a trece pe la recepie s-i anune plecarea. Cnd sosise n urm cu opt zile pltise n avans, cu bani-ghea camera. inuse mini-barul ncuiat, nu chemase s fie servit n camer, nu telefonase n exterior i nici nu nchiriase vreo caset. N-avea s fie nicio not de plat n plus pe numele acestui client al hotelului. El a trebuit s atepte doar cteva minute pn a venit autobuzul care fcea curse la aeroport. i-a verificat din nou ceasul. Mai erau patruzeci i trei de minute pn la decolare. Nu-i fcea deloc griji c nu va prinde cursa Aeroperu 63 spre Lima. Era mai mult ca sigur c niciun avion nu va pleca la timp n ziua asta. Dup ce autobuzul l-a lsat la aeroport el s-a ndreptat agale spre punctul de verificare a documentelor de cltorie unde n-a fost deloc surprins cnd i s-a spus c avionul spre Lima va pleca cu o ntrziere de peste o or. Numeroi poliiti aflai n holul de plecri supraaglomerat scrutau suspicioi fiecare pasager i, dei el a fost oprit i interogat de mai multe ori iar valiza i-a fost controlat de dou ori, pn la urm i s-a permis s mearg la poarta 47. i-a ncetinit pasul cnd a vzut cum au fost reinui civa pasageri cu rucsacuri n spate de personalul ce asigur securitatea aeroportului. S-a ntrebat inutil ci brbai caucazieni nebrbierii i nevinovai i vor petrece noaptea n celule fiind interogai pentru ceea ce fcuse el n acea dupamiaz mai devreme. Cnd Fitzgerald s-a aezat la coad pentru controlul paapoartelor i-a repetat n gnd noul su nume. Era al treilea pe care l folosea n aceast zi. Grnicerul n uniform albastr ia deschis paaportul eliberat n Noua Zeeland cercetndu-i cu atenie fotografia care semna perfect cu brbatul elegant ce sttea n faa lui. I-a restituit paaportul i i-a permis lui Alistair Douglas, de profesie inginer constructor, s treac n holul de mbarcare. Dup o nou amnare, n cele din urm avionul lui a fost anunat. O stewardes l-a condus pe dl. Douglas la locul lui

de la business class. Dorii un pahar cu ampanie, domnule? Fitzgerald a cltinat din cap. Nu, mulumesc. Doar un pahar cu ap, a rspuns el ncercndu-i accentul neo-zeelandez. i-a pus centura de siguran, s-a rezemat de sptarul scaunului i, n timp ce avionul nainta ncet pe pista de decolare, s-a prefcut a citi revista primit din partea companiei aviatice de fiecare pasager. Pentru c erau multe avioane care ateptau s decoleze naintea lor el a avut suficient timp s aleag felurile pe care le va mnca i filmul pe care-l va vedea nainte ca Boeing-ul 727 s-i nceap accelerarea pentru decolare. Cnd, n cele din urm, roile s-au desprins de sol, Fitzgerald a nceput s se relaxeze pentru prima oar n acea zi. Imediat ce avionul a atins altitudinea de zbor, el s-a descotorosit de revist, i-a nchis ochii i a nceput s se gndeasc la ce avea de fcut cnd va ateriza n Cape Town. V vorbete cpitanul, s-a auzit o voce sumbr. Am s v fac un anun care tiu c o s v produc o mare mhnire. Fitzgerald a tresrit. Singura posibilitate la care nu se gndise era o rentoarcere neplanificat la Bogota. mi pare ru s v aduc la cunotin c o tragedie naional s-a ntmplat azi n Columbia. Fitzgerald a strns uor braul scaunului i s-a concentrat s respire normal. Cpitanul a ovit pentru o clip. Prietenii mei, a declarat el grav. Columbia a suferit o mare pierdere. A fcut o pauz. Echipa noastr naional a fost nvins de Brazilia cu doi la unu. Un geamt a strbtut cabina de parc ciocnirea de cel mai apropiat munte ar fi fost o alternativ de preferat. Fitzgerald a lsat un vag surs s-i mijeasc pe buze. Stewardesa a aprut iar lng el. Acum pot s v aduc ceva de but, domnule Douglas? Mulumesc, a rspuns Fitzgerald. Cred c am s iau, totui, un pahar de ampanie.

CAPITOLUL 4
Cnd Tom Lawrence a intrat n camera ticsit, ziaritii s-au sculat n picioare. Preedintele Statelor Unite, a anunat secretarul de pres, doar n eventualitatea c s-ar fi aflat vreun vizitator de pe alt planet. Lawrence a fcut un pas i a urcat pe podium, apoi a pus dosarul albastru al lui Andy Lloyd pe pupitru. A fluturat mna ntr-un gest de acum familiar pentru ziariti spre a le spune c i pot relua locurile. Sunt ncntat s v comunic, a nceput preedintele prnd relaxat, c voi trimite n Congres o lege pe care am promis-o poporului american n timpul campaniei electorale. Puini din corespondenii de pres acreditai la Casa Alb care se aflau n faa lui i-au notat vreun cuvnt pentru c majoritatea dintre ei tiau c, dac va fi ceva ce merit a fi tiprit, era mult mai probabil s fie atunci cnd se vor pune ntrebri i se vor da rspunsuri i nu n timpul unor declaraii dinainte pregtite. n orice caz, discursul de deschidere al preedintelui li se va da ntr-un rezumat de pres cnd vor prsi ncperea. Un asemenea text se tiprea doar atunci cnd ziarul avea spaiu care trebuia umplut cu ceva. Asta nu l-a oprit pe preedinte s le reaminteasc faptul c, adoptarea Legii Reducerii narmrilor i va permite s aloce fonduri mai mari, pe termen lung pentru sntate astfel nct americanii n vrst s poat spera ntr-un standard de via mai bun n timpul pensiei. Aceasta este o lege care va fi bine primit de orice cetean decent, cruia nu-i este indiferent lumea n care triete i sunt mndru c eu voi fi preedintele care o voi trece prin Congres. Lawrence i-a nlat privirile i a zmbit plin de speran i simindu-se mulumit c mcar nceputul mersese bine. Strigte de Domnule preedinte veneau din toate prile n timp ce Lawrence i-a deschis dosarul cu coperi albastre i i-a aruncat ochii spre cele treizeci i unu de ntrebri posibile. i-a ridicat privirile i a zmbit spre un chip familiar din primul rnd. Barbara, a spus el artnd spre o veteran a U.P.I., care, ca

decan de vrst al presei, avea dreptul s pun prima ntrebare. Barbara Evans s-a sculat ncet n picioare. V mulumesc, domnule preedinte. A fcut o scurt pauz, dup care a ntrebat: Putei confirma c C.I.A. nu are nicio implicaie n asasinarea candidatului columbian la preedinie, Ricardo Guzman, petrecut smbt la Bogota? Un murmur de interes a strbtut ncperea. Lawrence i-a cobort privirile n zadar spre cele treizeci i unu de ntrebri i rspunsuri dorind s nu fi refuzat oferta lui Larry Harrington de a-i da mai multe detalii, pentru orice eventualitate. M bucur c ai pus aceast ntrebare, Barbara, i-a rspuns el stpn pe sine. Pentru c vreau s tii c atta vreme ct sunt preedinte, o asemenea sugestie nici mcar nu se poate face. Aceast administraie, indiferent de circumstane, nu va interveni niciodat n procesul democratic al vreunui stat suveran. De fapt, chiar n dimineaa, asta i-am cerut secretarului de stat s-o sune pe doamna Guzman i s-i transmit condoleanele mele personale. Lawrence a fost uurat c Barbara Evans menionase numele celui mort pentru c altfel nu ar fi fost n stare s i-l aminteasc. S-ar putea, de asemenea, s te intereseze, Barbara, c deja i-am cerut vicepreedintelui s m reprezinte la funeralii, care, din cte tiu, se vor ine la Bogota la sfritul acestei sptmni. Pete Dowd, agent din Serviciul Secret, eful corpului de paz a preedintelui, a prsit imediat ncperea spre a-l avertiza pe vicepreedinte, nainte ca presa s ajung la el. Barbara Evans prea puin convins, dar nainte ca ea s poat pune cea de a doua ntrebare preedintele i-a ndreptat atenia spre un brbat care sttea n rndul din spate i care spera c n-avea niciun interes fa de alegerile prezideniale din Columbia. Dar imediat ce acesta i-a nceput ntrebarea Lawrence ar fi vrut s aib: Ce ans are proiectul dumneavoastr privind reducerea armelor s devin lege dac Victor Zerimski o s devin viitorul preedinte al Rusiei? n urmtoarele patruzeci de minute Lawrence a rspuns la numeroase ntrebri privind proiectul reducerii armelor nucleare, biologice, chimice i convenionale, dar ele erau

presrate cu cele despre rolul actual al C.I.A. n America de Sud i despre cum va trata cu Victor Zerimski n cazul n care va fi viitorul preedinte al Rusiei. Cum a devenit prea evident c Lawrence nu tie cu mult mai multe dect ei despre fiecare subiect, jurnalitii, simind mirosul sngelui, au nceput s-l preseze cu ele, eliminndu-le pe toate celelalte, inclusiv proiectul reducerii armamentului. Cnd, n sfrit, Phil Ansanch, plin de nelegere, i-a pus o ntrebare despre acest proiect, el i-a dat un rspuns lung, discursiv i apoi, fr a-i preveni, a ncheiat conferina de pres zmbind condescendent spre ziaritii care-l ncoliser i spunnd: V mulumesc, doamnelor i domnilor. A fost o plcere s v ntlnesc, ca de obicei. Fr niciun alt cuvnt le-a ntors spatele i a plecat grbit n direcia Biroului Oval. n clipa cnd Andy Lloyd l-a prins din urm, preedintele a mrit n surdin: Trebuie s vorbesc cu Larry Harrington imediat. Cum dai de el sun la Langley. Vreau ca directorul C.I.A. s fie n biroul meu peste o or. M ntreb, domnule preedinte, dac n-ar fi mai bine a nceput eful de cabinet. Peste o or, Andy, a spus preedintele fr ca mcar s priveasc spre el. Dac aflu c C.I.A. a avut vreun amestec n Columbia, am s-o spnzur pe Dexter. Am s-i spun secretarului de stat s vin la dumneavoastr imediat, domnule preedinte, a spus Lloyd, dup care a disprut ntr-un birou alturat, a ridicat cel mai apropiat telefon i l-a sunat pe Larry Harrington la Departamentul de Stat. Chiar la telefon, texanul n-a putut s-i ascund bucuria c se dovedise att de repede c a avut dreptate. Dup ce Lloyd a pus telefonul n furc, s-a ntors n biroul lui, a nchis ua i a rmas tcut la masa lui cteva clipe. Dup ce a gndit exact ceea ce trebuia s spun a format un numr la care ntotdeauna rspundea o singur persoan. Directorul, a fost tot ce a spus Helen Dexter. Connor Fitzgerald i-a dat paaportul oficialului australian de la vam. Ar fi fost o ironie a sorii dac documentul i-ar fi fost

contestat deoarece era pentru prima oar n trei sptmni cnd i folosea adevratul nume. Ofierul n uniform i-a trecut datele n computer, a verificat ecranul computerului, apoi a mai apsat cteva taste. N-a aprut nimic suspect, aa c i-a pus viza turistic i i-a spus: Sper c o s v fac plcere vizita n Australia, domnule Fitzgerald. Connor i-a mulumit i s-a ndreptat spre sala de bagaje unde s-a aezat pe un scaun n faa benzii nemicate, ateptndu-i valiza. Niciodat nu i-a permis s fie primul care trece prin vam, chiar dac nu avea nimic de declarat. Cnd aterizase n ziua precedent la Cape Town, Connor fusese ntmpinat la avion de vechiul su prieten i coleg Carl Koeter. Carl i petrecuse urmtoarele cteva ore punndu-i tot felul de ntrebri dup care luaser prnzul mpreun pe ndelete discutnd despre divorul lui Carl i despre Maggie i Tara. Cea de a doua sticl de Rustenberg Cabernet Sauvignon 1982 aproape c l fcuse pe Connor mai-mai s piard avionul de Sydney. Cumprase n grab de la duty-free shop cadouri pentru soie i fiic avnd grij s fie vizibil tampilate cu Made n South Africa. Nici n paaportul lui nu se gsea vreun indiciu c ajunsese n Cape Town via Bogota, Lima i Buenos Aires. n timp ce atepta ca banda rulant s nceap s se mite gndurile lui s-au ntors la viaa pe care a dus-o n ultimii douzeci i opt de ani. Connor Fitzgerald fusese crescut ntr-o familie dedicat legii i ordinii. Bunicul dinspre tat, Oscar, botezat astfel dup un alt poet irlandez, emigrase din Kilkenny n America la sfritul secolului. La cteva ore dup ce debarcase pe Ellis Island se ndreptase direct spre Chicago ca s i se alture vrului su n Departamentul de Poliie. n timpul Prohibiiei Oscar Fitzgerald a fost printre puinii poliiti care au refuzat s accepte mit de la traficani. Drept urmare n-a reuit s depeasc gradul de sergent. Dar Oscar a procreat cinci feciori crescui cu team de Dumnezeu i a renunat doar cnd preotul local i-a spus c era voia Celui Atotputernic ca el i Mary s nu fie binecuvntai cu o fat. Soia

lui a fost mulumit de cuvintele nelepte ale printelui OReilly pentru c era destul de greu s creti cinci flci viguroi dintrun salariu de sergent. Mai cu seama c, dac Oscar i-ar fi dat vreodat cu un cent mai mult dect leafa lui sptmnal, Mary ar fi vrut s tie cu lux de amnunte de unde proveneau. Dup ce au terminat cursul superior trei din bieii lui Oscar au intrat n Departamentul de Poliie din Chicago unde au primit rapid promovarea pe care o meritase tatl lor. Un altul a mbrcat sutana preoeasc, spre bucuria lui Mary, iar cel mai tnr, tatl lui Connor a studiat Dreptul Penal la De Paul. Dup absolvire a intrat n F.B.I. n 1949 s-a cstorit cu Katherine OKeefe, o fat care locuia la dou case de ei, pe strada South Lowe. Ei au avut un singur copil, un biat, pe care l-au botezat Connor. Connor s-a nscut la Spitalul Municipal din Chicago n 8 februarie 1951 i, chiar nainte de a fi suficient de mare ca s mearg la coala catolic local, nu mai era niciun dubiu c el va fi un fotbalist talentat. Tatl lui Connor a fost ncntat cnd fiul lui a devenit cpitanul echipei din Liceul Mount Carmel, dar mama lui l punea, totui, s lucreze pn noaptea trziu ca s fie sigur c-i termina toate temele pentru acas. N-ai s faci fotbal tot restul vieii, i amintea ea mereu. Combinaia dintre un tat care se ridica n picioare ori de cte ori intra o femeie n camer i o mam care l-ar fi vrut aproape un sfnt, a fcut ca, n ciuda robusteii lui fizice, Connor s fie un timid n prezena sexului opus. Multe fete de la Liceul Mount Carmel i dduser foarte de neles ce simeau pentru el, totui, el nu i-a pierdut virginitatea dect n anul al patrulea cnd o ntlnise pe Nancy. ntr-o dup-amiaz de toamn, la puin timp dup ce el i condusese echipa la o nou victorie, Nancy l dusese n spatele tribunelor i l sedusese. Ar fi fost pentru prima oar cnd vedea o femeie goal, dac ea i-ar fi scos toate hainele. Cam la o lun mai trziu Nancy l ntrebase dac i-ar plcea s ncerce cu dou fete deodat. Pn acum nici mcar nu m-am culcat cu dou fete, aa c ce s mai vorbesc ca s m descurc cu amndou deodat, i spusese el. Nancy n-a prut impresionat i i-a vzut de drum. Cnd Connor a ctigat bursa la Notre Dame n-a acceptat niciuna din numeroasele oferte ce erau fcute tuturor celor din

echipa de fotbal. Colegii lui de echip preau foarte mndri s treac numele fetelor care sucombau n faa armului lor pe partea interioar a uilor de la dulapurile din vestiare. Brett Coleman, fundaul echipei, avea aptesprezece nume trecute pe u la sfritul primului semestru. Regula era, l-a informat el pe Connor, c nu conta la numrare dect penetratul. Ua dulapului nu este suficient de mare ca s fie inclus i sexul oral. La sfritul anului, Nancy rmsese singurul nume pe care Connor l scrisese pe ua dulapului su. ntr-o sear dup antrenament el verificase celelalte dulapuri i descoperise c Nancy aprea aproape pe toate i uneori era trecut n parantez cu nc o fat. Echipa lui l-ar fi fcut de batjocur pentru un scor att de sczut dac el n-ar fi fost cel mai bun atacant din anul nti pe care l-a avut Notre Dame n ultimii zece ani. n primele zile ale anului doi totul s-a schimbat pentru Connor. Cnd i-a fcut apariia la reuniunea sptmnal de la Clubul Irlandez de Dans, ea tocmai i punea pantofii. El nu-i vedea faa, dar asta nu conta prea mult pentru c nu putea s-i mai desprind ochii de pe acele picioare lungi i suple. Ca erou al echipei de fotbal, el ajunsese s se obinuiasc cu privirile galee pe care i le aruncau fetele, dar acum, singura fat pe care voia s-o impresioneze nu-i ddea nici cea mai mic atenie. Ca lucrurile s devin i mai rele, cnd ea a pit pe ringul de dans era nsoit de Declan OCasey, care nu avea rival ca dansator. Amndoi i ineau spatele drept i picioarele li se micau cu o uurin pe care Connor nu spera c o va putea avea vreodat. Cnd seara de dans s-a terminat, Connor nc nu reuise s-i afle numele. i ca s le pun vrf la toate, ea i Declan plecaser nainte ca el s gseasc vreun mod de a-i fi prezentat. n disperare se hotrse s-i urmreasc pn la dormitorul fetelor pind cam la cincizeci de iarzi n urma lor, avnd mereu grij s nu fie observat, exact cum l nvase tatl lui. n timp ce ei se ineau de mn i discutau fericii, chipul lui se contorsiona de ciud. Cnd au ajuns la Le Mans Hall ea l-a srutat pe Declan pe obraz i a disprut nuntru. De ce, s-a ntrebat el, nu se concentrase mai mult asupra dansului i mai puin asupra fotbalului? Dup ce Declan se ndreptase spre dormitoarele bieilor,

Connor ncepuse s patruleze n sus i n jos pe aleea de sub ferestrele fetelor ntrebndu-se dac putea face ceva. n cele din urm a zrit-o ntr-un capot n timp ce trgea perdeaua dup care el a mai zbovit o vreme prin preajm i apoi s-a ndreptat fr tragere de inim spre dormitorul su. S-a aezat pe marginea patului i a nceput s-i scrie o epistol mamei sale spunndu-i c vzuse fata cu care se va cstori dei, de fapt, el nc nu schimbase nicio vorb cu ea i unde mai pui c nici mcar nu tia cum o cheam. n timp ce lipea plicul, Connor ncerca s se conving pe sine c Declan OCasey nu era pentru ea nimic altceva dect un partener de dans. n cursul sptmnii el ncercase s afle ct putuse de multe despre ea, dar mare lucru nu reuise dect c se numea Maggie Burke, c obinuse o burs la St. Marys i era n anul doi la Istoria Artelor. El s-a ocrt pentru c nu intrase niciodat n viaa lui n vreo galerie de art; de fapt, singura tangen pe care o avusese cu pictura fusese cnd tatl lui i ceruse s vopseasc gardul ce mprejmuia mica lor curte din spatele casei de pe South Lowe Street. Dup cum aflase, Declan se ntlnea cu Maggie de cnd ea era n ultimul an de liceu i nu numai c era cel mai bun dansator din club, dar era considerat i cel mai strlucit matematician din universitate. Multe instituii i oferiser o burs spre a urma cursuri postuniversitare chiar nainte de a fi cunoscute rezultatele examenului su de absolvire. Connor nu putea s spere dect c lui Declan i se va oferi ct de curnd posibil un post irezistibil foarte departe de South Bend. n joia urmtoare Connor i-a fcut apariia primul la Clubul de Dans i cnd Maggie a ieit de la vestiar mbrcat ntr-o bluz crem, de bumbac i o fust neagr, scurt singura ntrebare pe care i-a pus-o a fost dac s se uite n ochii aceia verzi ai ei sau la picioarele-i lungi i suple. Din nou l-a avut ca partener toat seara pe Declan iar el a stat taciturn pe o banc ncercnd s se prefac a nu fi observat deloc prezena ei. Dup ultimul dans cei doi s-au fcut nevzui afar. Din nou Connor i-a urmrit pn la Le Mans Hall, dar de data asta el a bgat de seam c ea nu-l mai inea pe Declan de mn. Dup o discuie lung i un alt srut pe obraz, Declan a disprut n direcia dormitoarelor bieilor. Connor s-a aezat pe banca din faa ferestrei ei i i-a pironit privirile spre balcon. El a

hotrt s atepte pn o s-o vad trgnd perdelele, dar cnd ea a aprut la fereastr el aipise. Urmtorul lucru pe care i l-a amintit a fost c se visase czut ntr-un somn adnc i cnd se deteptase o vzuse pe Maggie stnd n faa lui mbrcat n pijama i capot. S-a trezit brusc tresrind i a rmas holbndu-se la ea fr si cread ochilor. A srit n picioare i i-a ntins mna. Bun, sunt Connor Fitzgerald. tiu, i-a rspuns ea n timp ce-i strngea mna. Eu sunt Maggie Burke. tiu, i-a rspuns el. Mai este un pic de loc pe banca aceea? l-a ntrebat ea. Din acea clip Connor nu s-a mai uitat niciodat la nicio alt femeie. n smbta urmtoare Maggie a mers la un meci de fotbal pentru prima oar n viaa ei i l-a privit cum a marcat o serie de goluri remarcabile n faa unui stadion plin, din care pentru el nu conta dect o singur persoan. n joia urmtoare ea i Connor au dansat mpreun toat seara n vreme ce Declan a stat ntr-un col neconsolat. El prea i mai dezolat cnd cei doi au plecat mpreun inndu-se de mn. Cnd au ajuns la Le Mans Hall, Connor a srutat-o pentru prima oar, apoi a czut n genunchi i a cerut-o n cstorie. Maggie a rs, s-a fcut roie ca mrul i a fugit nuntru. n drum spre dormitorul su a rs i Connor, dar doar atunci cnd l-a zrit pe Declan ascuns dup un pom. De atunci nainte Connor i Maggie au petrecut fiecare clip liber mpreun. Ea a nvat despre punerea mingii n teren, zona de aprare i pase laterale, iar el despre Bellini, Bernini i Luini. n fiecare joi seara, n urmtorii trei ani, el a czut n genunchi i a cerut-o de nevast. Cnd colegii lui de echip l-au ntrebat de ce numele ei nu este trecut pe interiorul uii de la dulapul su din vestiar, el le-a rspuns simplu: Pentru c am de gnd s m nsor cu ea. Cnd Connor a terminat ultimul an, Maggie, n cele din urm, a acceptat s-i fie soie dar nu nainte de a-i da i ea examenele. A trebuit s te cer de 141 ori pn cnd tu mi-ai dat und verde, i-a spus el triumftor. O, nu fi stupid, Connor Fitzgerald, i-a rspuns ea. Am tiut

c am s-mi petrec tot restul vieii cu tine nc din clipa cnd am stat lng tine pe banc. Ei s-au cstorit la dou sptmni dup ce Maggie a absolvit cu summa cum laude. Tara s-a nscut zece luni mai trziu.

CAPITOLUL 5
Te atepi s cred c C.I.A. nici mcar n-a tiut c se pregtea o ncercare de asasinat? Exact, domnule preedinte, a spus calm directorul C.I.A. n clipa n care am aflat de asasinat, adic n urmtoarele secunde dup ce a avut loc, am luat legtura cu consilierul pe probleme de securitate naional care, din cte neleg, v-a raportat direct la Camp David. Preedintele a nceput s msoare n lung i n lat cu pasul Biroul Oval, ceea ce nu numai c i ddea mai mult timp de gndire, dar, de obicei, l fcea pe oaspetele su s se simt stnjenit. Majoritatea celor care intrau n Biroul Oval deja erau nervoi. Secretara i spusese cndva c patru din cinci vizitatori se duceau la toalet doar cu cteva clipe mai nainte de ora fixat pentru a-l ntlni pe preedinte. Dar el se ndoia c femeia care sttea n faa lui ar fi avut idee unde se afl cea mai apropiat toalet. Dac o bomb ar fi explodat n Grdina cu Trandafiri, Helen Dexter probabil c n-ar fi fcut mai mult dect s-i nale o sprncean bine pensat. Cariera ei depise pn acum mandatul a trei preedini, care cu toii, dup cum se zvonea, i-ar fi cerut s-i dea demisia. i cnd domnul Lloyd mi-a telefonat ca s-mi spun c ai cerut mai multe detalii, a spus Helen Dexter, l-am instruit pe adjunctul meu, Nick Gutenburg s contacteze oamenii notri din Bogota ca s fac cercetri amnunite spre a ti exact ce s-a ntmplat n dup-amiaza de smbt. Gutenburg i-a terminat raportul de ieri, a adugat ea btnd darabana cu degetele pe dosarul ce-l avea n poal. Lawrence i-a ntrerupt patrulatul i s-a oprit sub un portret al lui Abraham Lincoln ce atrna deasupra cminului. i-a cobort privirile spre ceafa lui Helen Dexter. Ea continua s se uite drept n fa. Directoarea C.I.A. era mbrcat elegant, ntr-un costum de culoare nchis, cu o croial impecabil i o bluz crem gen cma, simpl. Ea rareori purta bijuterii, nici mcar la ceremonii oficiale. Numirea ei de ctre preedintele Ford ca director adjunct la vrsta de treizeci i doi de ani fusese o msur provizorie spre a domoli lobiul feminist cu cteva

sptmni nainte de alegerile din 1976. Dup o serie de directori pe termen scurt, care fie c au demisionat, fie c s-au pensionat, domnioara Dexter a sfrit n cele din urm n postul pe care i l-a dorit cu atta ardoare. Multe brfe circulau n atmosfera fierbinte de la Washington despre opiniile ei de extrem dreapt i despre metodele pe care le folosise pentru a obine promovarea, dar niciun membru al Senatului n-a ndrznit s pun vreo ntrebare n legtur cu numirea ei. Ea absolvise Bryn Mawr cu summa cum laude, apoi urmase University of Pennsylvania Law School dup care se angajase la o firm important de avocatur din New York. Dup o serie de scandaluri cu consiliul de conducere n legtur cu perioada de timp necesar femeilor ca s poat deveni parteneri egali, scandaluri ce au sfrit ntr-un litigiu rezolvat de tribunal, ea a acceptat oferta de a intra n C.I.A. Aici i-a nceput cariera n Departamentul de Coordonare a Operaiunilor ca, n cele din urm, s ajung n poziia de director adjunct. De-a lungul acestei ascensiuni ea i-a fcut mai muli dumani dect prieteni, dar o dat cu trecerea anilor acetia preau s dispar, fie c erau concediai, fie c se pensionau nainte de vreme. Cnd a fost numit director ea abia ce mplinise patruzeci de ani. The Washington Post scrisese despre ea c reuise s sparg gheaa, dar asta nu-i oprise pe muli s parieze pe cte zile va izbuti s supravieuiasc n aceast funcie. n curnd ei i schimbaser pariurile pe numrul de sptmni i mai apoi de luni. Acum puneau rmaguri dac ea va rezista ca director C.I.A. mai mult dect rezistase J. Edgar Hoover ca director al F.B.I. Cnd Tom Lawrence ajunsese la Casa Alb a aflat destul de curnd ct de departe va merge ea cu blocarea activitii prezideniale dac el va ncerca s-i ncalce teritoriul. Dac el i cerea rapoarte n privina unor subiecte sensibile, deseori treceau sptmni pn ce ele apreau pe biroul lui i cnd, n cele din urm le avea, ele erau lungi, discursive, plictisitoare i deja depite. Dac el o chema n Biroul Oval spre a da explicaii n legtur cu ntrebri la care nu rspunsese, ea era n stare s fac dintr-o muenie un factor pozitiv o dat cu trecerea timpului. Dac el o presa, ea o lungea ct putea fiind sigur c-i va pstra postul mult vreme dup ce alegtorii vor fi decis s nu-l mai aleag ca preedinte.

Dar el i-a dat seama ct de departe poate s mearg Helen Dexter abia atunci cnd a fcut o propunere personal pentru un post vacant de la Curtea Suprem. n cteva zile ea i-a prezentat pe mas un dosar care arta cu lux de amnunte de ce candidatul su nu putea fi acceptat. Lawrence a insistat n a-i susine candidatul, unul din cei mai vechi prieteni ai si, dar acesta a fost gsit spnzurat n garajul su cu o zi nainte de a-i lua postul n primire. Mai trziu el descoperise c fusese trimis un dosar confidenial fiecrui membru din Comitetul de Selecie al Senatului, dar niciodat n-a putut dovedi cine se fcea vinovat pentru aceasta. Andy Lloyd l avertizase n numeroase ocazii c, dac ar ncerca vreodat s-o schimbe pe Dexter din postul ei, ar trebui s aib acea dovad cu care s poat convinge publicul c Maica Tereza ar avea un cont secret n Elveia, alimentat cu regularitate de sindicatul crimei organizate. Lawrence acceptase raionamentul efului su de cabinet. Dar acum el avea sentimentul c, dac ar putea dovedi c C.I.A. fusese implicat n asasinarea lui Ricardo Guzman fr a se fi deranjat ca mcar s-l informeze, ar fi putut s-o fac pe Helen Dexter s-i prseasc biroul n cteva zile. El s-a rentors spre scaunul su i a apsat pe butonul de sub mas care-i permitea lui Andy s asculte conversaia sau s o nregistreze pe band, urmnd a fi transcris n aceeai sear mai trziu. Lawrence i-a dat seama c Dexter tia exact ce punea el la cale i bnuia c proverbiala ei geant pe care ntotdeauna o purta pe braul stng nu coninea nici ruj, nici parfum i nici alte obiecte asociate cu sexul ei i c deja nregistra fiecare silab care fusese schimbat ntre ei. n orice caz, el avea totui nevoie de propria lui nregistrare. Din moment ce pari att de bine informat, a spus preedintele n timp ce se aeza jos, poate c mi dai mai multe detalii n legtur cu ceea ce s-a ntmplat, de fapt, la Bogota. Helen Dexter i-a ignorat tonul sarcastic i a luat dosarul ce-i zcea n poal. Pe coperta alb ce purta antet C.I.A. erau tiprite cuvintele: Strict secret, n exclusivitate pentru preedinte. Lawrence s-a ntrebat n sinea lui cte dosare pe care scria Strict secret, n exclusivitate pentru director erau tinuite n cldirea de peste ru. Ea a deschis dosarul rsfoindu-l la repezeal.

S-a confirmat din mai multe surse c asasinatul a fost comis de un trgtor care a acionat de unul singur, a citit ea. Numii-mi una din aceste surse, i-a spus rstit preedintele. Ataatul nostru cultural din Bogota, i-a rspuns directorul. Lawrence i-a nlat o sprncean. Jumtate din ataaii culturali de la Ambasadele Americane din lume fuseser numii de C.I.A, pur i simplu, pentru a-i raporta direct lui Helen Dexter la Langley fr a se consulta cu ambasadorul local iar cu Departamentul de Stat nici att. Majoritatea dintre ei ar fi fost n stare s considere Sprgtorul de Nuci drept numele unei mncri din meniul unui restaurant de elit. Preedintele a oftat. i cine crede el c ar fi responsabil de asasinat? Dexter a mai rsfoit cteva pagini din dosar, a scos o fotografie i a pus-o pe masa din Biroul Oval. Preedintele i-a cobort privirea spre brbatul din poz, de vrst mijlocie, prosper i bine mbrcat. i cine este acesta? Carlos Velez. Conduce cel de al doilea, ca mrime, cartel de droguri din Columbia. Guzman, bineneles, l controla pe cel mai mare. A fost acuzat Velez? Din pcate, a fost omort doar cu cteva ore nainte ca poliia s obin mandat de arestare mpotriva lui. Ct de convenabil! Directorul n-a roit. Nici n-ar fi fost posibil n cazul ei, i-a zis n gnd Lawrence: pentru aa ceva trebuie s-i curg snge prin vine. i acest asasin care a acionat de unul singur are vreun nume? Sau a murit i el doar cu cteva clipe nainte ca mandatul de arestare s fie Nu, domnule preedinte, el este nc n via, i-a rspuns prompt directorul. Numele lui este Dirk van Rensberg. Ce se tie despre el? a ntrebat Lawrence. C este sud african. Pn nu demult a locuit n Durban. Pn nu demult? Da. S-a dat la fund imediat dup asasinat. Asta ar fi destul de uor de fcut, din moment ce niciodat n-a fost la suprafa, a spus preedintele. A ateptat ca directorul s reacioneze, dar ea a rmas impasibil. n cele din

urm el a continuat: Autoritile columbiene au aceeai opinie despre ceea ce s-a ntmplat sau ataatul nostru cultural este singura ta surs de informaie? Nu, domnule preedinte. Noi ne-am adunat cea mai mare parte din date de la eful poliiei din Bogota. De fapt, el chiar a reinut pe unul din complicii lui van Rensberg, care lucra ca osptar la hotelul El Belvedere, cldirea din care s-a tras. A fost arestat pe coridor la cteva minute dup ce l-a ajutat pe asasin s scape cu liftul de aprovizionare. i tim ceva despre micrile lui van Rensberg dup asasinat? Se pare c a luat avionul spre Lima sub numele de Alistair Douglas, apoi a zburat spre Buenos Aires folosind acelai paaport. Dup aceea i-am pierdut urma. i m ndoiesc c-o s-l mai gsii vreodat! O, eu n-a fi att de pesimist, domnule preedinte, a spus Dexter ignornd tonul lui Lawrence. Asasinii pltii care acioneaz solitari, deseori dispar pentru mai multe luni dup ce duc la bun sfrit o misiune de aceast importan. Apoi reapar atunci cnd cred ei c situaia nu mai este fierbinte. Ei bine, a spus preedintele, d-mi voie s te asigur c n acest caz am de gnd s menin situaia fierbinte. Cnd ne vom ntlni data viitoare s-ar putea s am propriul meu raport asupra cruia va trebui s reflectezi. Am s atept cu nerbdare s-l citesc, a rspuns Dexter pe tonul unui colar obraznic ce nu are nicio team de directorul liceului. Preedintele a apsat pe un buton de sub birou. O clip mai trziu s-a auzit un ciocnit la u i Andy Lloyd a intrat n camer. Domnule preedinte, avei o ntlnire cu senatorul Bedell peste cteva minute, a spus el ignornd prezena lui Dexter. Atunci, eu plec, domnule preedinte, a spus Dexter ridicndu-se de pe scaun. A lsat dosarul pe masa preedintelui, i-a luat geanta i a prsit ncperea fr niciun alt cuvnt. Preedintele n-a vorbit pn cnd directorul C.I.A. n-a nchis ua. Apoi el s-a ntors spre eful su de cabinet: Nu cred niciun cuvnt din ce e scris aici, a murmurat el aruncnd dosarul ntr-un sertar. Lloyd i-a zis n gnd s-l ia de

acolo imediat ce eful su va pleca din birou. Cred c singurul lucru pe care-l putem spera este s bgm teama n ea nct s nu-i mai treac prin minte s fac o operaie similar atta vreme ct eu sunt la Casa Alb. innd cont de felul n care v-a tratat cnd erai senator, domnule preedinte, eu n-a pune mare baz pe asta. Cum cu greu a putea folosi un asasin ca s scap de ea, cemi sugerezi s fac? Dup prerea mea, ea v-a lsat dou alternative, domnule preedinte. Fie c o dai afar i vei face fa inevitabilei cercetri a Senatului, fie c acceptai nfrngerea, luai ca atare versiunea ei asupra ceea e s-a ntmplat n Bogota i sperai ntr-o ans mai bun data viitoare. S-ar putea s fie o a treia alternativ, a spus ncet preedintele. Lloyd a ascultat atent, fr a face nicio ncercare s-i ntrerup eful. Curnd i-a devenit clar c preedintele reflectase ndelung asupra modului n care ar putea s-o ndeprteze pe Helen Dexter din postul de director al C.I.A. Connor i-a adunat gndurile n timp ce i-a ridicat privirile spre ecranul pe care se anunau cursele de pe care soseau bagajele. Pe banda rulant ncepuser s apar valize de pe avionul su i unii pasageri deja i le ridicau. i acum nc l mai ntrista faptul c nu fusese prezent la naterea fiicei sale. Dei avusese dubii n privina nelepciunii politicii Statelor Unite n Vietnam, Connor nu dezminise patriotismul familiei sale. Se nrolase voluntar n armat i urmase coala de ofieri n timp ce o ateptase pe Maggie s-i termine facultatea. Sfriser prin a avea timp doar pentru nunt i o lun de miere care a inut patru zile, dup care n iulie 1972 locotenentul de rangul doi Fitzgerald plecase n Vietnam. Acei doi ani din Vietnam acum erau o amintire ndeprtat. C fusese promovat la rangul unu, c fusese capturat de Vietcong i apoi scpase salvnd totodat i viaa altui om toate acestea i se preau att de ngropate n negura vremurilor c aproape ajungea s cread c nu se ntmplaser niciodat. La cinci luni dup ce s-a ntors acas, preedintele i-a dat cea mai nalt decoraie militar, Medalia de Onoare, dar, dup optsprezece luni ca prizonier de rzboi n Vietnam, el a fost doar

fericit c a rmas n via i s-a ntors la femeia pe care a iubito. i n momentul n care a vzut-o pe Tara s-a ndrgostit pentru a doua oar. Dup o sptmn de la ntoarcerea sa n State, Connor a nceput s caute o slujb. Deja avusese un interviu pentru un post n Departamentul C.I.A. din Chicago cnd fostul su comandant de pluton, cpitanul Jackson, a venit pe neateptate i l-a invitat s fac parte dintr-o unitate special care i avea sediul n Washington. Connor a fost avertizat c, dac va fi de acord s se alture echipei de elit a lui Jackson, vor fi aspecte ale slujbei pe care nu le va putea discuta niciodat cu nimeni, nici cu soia sa. Cnd a aflat ce i se cerea, i-a spus lui Jackson c va avea nevoie de puin timp de gndire nainte de a lua o hotrre. A discutat problema cu printele Graham, preotul familiei, care i-a spus simplu: Niciodat s nu faci ceva ce crezi c este dezonorant, chiar dac este n numele patriei". Cnd i s-a oferit un post lui Maggie la Biroul de admitere de la Georgetown University, Connor i-a dat seama ct de hotrt era Jackson ca s-l recruteze. n ziua urmtoare i-a scris fostului su comandant i i-a spus c va fi ncntat s lucreze la Compania de Asigurri Maryland. Atunci a nceput decepia. Dup cteva sptmni Connor, Maggie i Tara s-au mutat n Georgetown. Au gsit o cas mic n Avon Place a crei prim rat a fost achitat din cecurile pltite de Armat pe care Maggie le depusese n contul lui Connor din banc refuznd s cread c el este mort. Singura lor amrciune din timpul acelor zile din Washington a fost c Maggie pierduse dou sarcini i ginecologul ei o sftuise s se obinuiasc cu gndul c nu poate avea dect un singur copil. A trebuit s mai piard i pe cea de a treia ca Maggie s accepte n cele din urm sfatul lui. Dei erau cstorii de treizeci de ani, Maggie nc reuea s-i trezeasc apetitul erotic lui Connor doar printr-un zmbet i prin a-i plimba mna pe spatele lui. El tia c atunci cnd va iei din vam i o va vedea n sala de ateptare va fi exact ca atunci cnd se despriser pentru prima dat. A zmbit la gndul c ea venise la aeroport cu cel puin un ceas mai devreme dect era planificat s aterizeze avionul su. A aprut i valiza lui pe band. Connor a nhat-o i s-a

ndreptat spre ieire. A trecut nepstor prin vam fiind sigur c, n eventualitatea c bagajul su va fi controlat, vameul n-o s fie deloc interesat de o gazel din lemn pe copita creia se vedea clar scris Made n South Africa. Cnd a pit n sala de ateptare i-a zrit imediat n mulime soia i fiica. i-a grbit pasul i i-a zmbit femeii pe care o adora. De ce-i oprise ochii asupra lui i mai ales de ce fusese de acord s-i fie soie? Zmbetul i-a cuprins toat faa cnd a mbriat-o. Ce faci, scumpa mea? a ntrebat-o el. Nimic altceva dect s revin iar la viat cnd te ntorci teafr acas dintr-o misiune, i-a spus ea n oapt. El a ncercat s ignore cuvntul teafr n timp ce-i ddea drumul din brae, dup care s-a ntors spre cealalt femeie ce ocupa un loc important n viaa lui. Era puin mai nalt dect originalul, cu acelai pr lung, rocat i cu ochi verzi, scnteietori, dar cu un temperament mai calm. Unicul copil al lui Connor i-a dat un srut imens pe obraz care l-a fcut s se simt cu zece ani mai tnr. La botezul Tarei, printele Graham l rugase pe Cel Atotputernic s binecuvnteze acel copil cu nfiarea lui Maggie i cu mintea lui Maggie. Pe msur ce Tara cretea, notele ei de la liceu i tinerii care i ntorceau capetele dup ea au dovedit c printele Graham fusese nu numai preot ci i profet. Curnd Connor renunase a mai lupta cu puhoiul de admiratori care bteau la ua din fa a micii lor case din Georgetown i nici mcar nu se mai deranja s rspund la telefon pentru c aproape invariabil era un alt tnr cu limba legat, care spera ca fiica lui s se ntlneasc cu el. Cum a fost n Africa de Sud? a ntrebat Maggie cnd s-a prins de braul soului ei. De la moartea lui Mandela totul devine din ce n ce mai precar, i-a rspuns Connor n timpul dejunului prelungit din Cape Town, Carl Koeter i fcuse un rezumat complet asupra problemelor cu care se confrunta Africa de Sud, iar n avion spre Sydney citise presa local din ultima sptmn. Rata criminalitii este att de ridicat n cele mai importante orae nct nici nu mai constituie un delict s traversezi pe rou dup lsarea ntunericului. Mbeki face tot ce poate, dar m tem c am

s recomand companiei s-i retrag investiiile din acea parte a lumii cel puin ct mai suntem siguri c rzboiul civil este sub control. Lucrurile se destram; centrul nu mai are nicio putere; anarhia se rspndete n lume a citat Maggie. Nu cred c Yeats a fost vreodat n Africa de Sud, a spus Connor. De cte ori nu voise el s-i spun lui Maggie ntregul adevr i s-i explice de ce trise el n minciun atia ani. Dar nu era att de uor. Putea fi ea iubita lui, dar alii i erau stpni i el acceptase codul tcerii totale. De-a lungul anilor el ncercase s se conving c era spre binele ei s nu tie ntregul adevr. Dar cnd ea folosea fr premeditare cuvinte ca misiune i teafr el era sigur c ea tia mult mai mult dect ar fi recunoscut vreodat. Vorbea, oare, el n somn? Foarte curnd, totui, el nu va mai fi nevoit s-o mint. Maggie nc nu tia, dar Bogota fusese ultima lui misiune. n timpul vacanei va face o aluzie la o posibil promovare care va nsemna mai puine deplasri. i afacerea? l-a ntrebat Maggie, ai reuit s-o duci la bun sfrit? Afacerea? O, da, totul a mers aproape conform planului, a spus Connor. Acesta era rspunsul cel mai aproape de adevr pe care i-l putea da. Connor a nceput s se gndeasc la urmtoarele dou sptmni pe care i le va petrece prjindu-se la soare. Cnd au trecut pe lng un stand cu ziare ochii i s-au oprit pe un mic titlu deasupra coloanei din dreapta de pe The Sydney Morning Herald: Vicepreedintele Columbia. american va participa la funeralii n

Maggie s-a desprins de braul soului ei cnd au ieit din sala de ateptare n aerul cald de var de afar i s-au ndreptat spre parcare. Unde erai cnd a explodat bomba n Cape Town? l-a ntrebat Tara. Koeter nu-i pomenise nimic despre vreo bomb n Cape Town. Oare, va putea el s se relaxeze vreodat?

CAPITOLUL 6
El i-a spus oferului s-l duc la The National Gallery. Cnd maina a ajuns la intrarea personalului de la Casa Alb ofierul de la Serviciul Secret din ghereta de paz a deschis printr-o apsare de buton poarta metalic i i-a ridicat o mn n semn c l-a recunoscut. oferul a virat-o spre State Place, apoi i-a continuat drumul printre South Grounds i The Elipse i mai departe pe lng Departamentul de Comer. Dup patru minute maina s-a oprit n faa intrrii din partea de est a galeriei. Pasagerul a strbtut n grab aleea pavat i a urcat scrile de piatr. Cnd a ajuns pe ultima treapt i-a aruncat privirea peste umr ca s admire imensa sculptur a lui Henry Moore ce domina cealalt latur a pieei i ca s verifice dac l urmrea cineva. Nu putea fi sigur de asta, mai cu seam c nu era un profesionist. A intrat n cldire i a fcut-o la stnga, apoi a urcat pe scara impozant de marmor care ducea la etajul al doilea al galeriei, unde el i petrecuse attea ore n tinereea sa. Slile mari erau pline cu elevi, ceea ce nu era ceva neobinuit pentru o diminea din weekend. Cnd a intrat n Sala 71 i-a plimbat privirile peste tablourile att de familiare ale lui Homer, Bellow i Hopper i a nceput s se simt ca acas senzaie pe care niciodat n-a avut-o la Casa Alb. S-a ndreptat spre Sala 66 spre a admira nc o dat n amintirea lui Shaw i Regimentul 54 din Massachusetts de August Saint Gaudens. Prima oar cnd vzuse friza imens, n mrime natural, rmsese fascinat n faa ei mai bine de o or. Astzi nu putea sta dect cteva clipe. Pentru c n-a rezistat s nu se opreasc i-a mai trebuit nc un sfert de or ca s ajung la rotonda din centrul cldirii. A trecut rapid pe lng statuia lui Mercur, a cobort scrile, a cotit-o brusc prin librrie, a mai cobort n fug alte scri pn la subsol ca n cele din urm s las n aripa de est. A mai urcat un rnd de trepte, a trecut pe sub mobilul imens al lui Calder atrnat de tavan, apoi a ieit din cldire pe ua turnant dup care i-a continuat drumul pe aleea pavat. Acum era sigur c nu-l urmrea nimeni. A srit n primul din taxiurile care ateptau unul n spatele celuilalt.

La A.V.s, pe New York Avenue. Taxiul a cotit-o la stnga pe Pennsylvania, apoi s-a ndreptat spre nord pe Sixth Street. El a ncercat s-i adune gndurile ntr-o ordine coerent fiind mulumit c oferul nu voia s-i petreac drumul spunndu-i prerile despre Administraie sau n mod special despre preedinte. Au virat-o brusc spre stnga pe New York Avenue i taxiul imediat a nceput s-i reduc viteza. El i-a dat oferului o bancnot de zece dolari chiar nainte de a opri, apoi a cobort i a nchis ua taxiului fr s mai atepte restul. A trecut pe sub o marchiz vopsit n rou, alb i verde care nu lsa niciun dubiu n privina originilor proprietarului i a mpins ua. I-au trebuit cteva clipe ca ochii s i se obinuiasc cu lumina, sau cu lipsa ei. Cnd s-au acomodat, el a fost uurat constatnd c ncperea era goal, cu excepia unei figuri solitare aezat la o msu n cellalt capt al camerei avnd n fa un pahar plin pe jumtate cu suc de roii. Costumul su elegant, bine croit nu trda prin nimic c el era omer. Dei brbatul nc mai avea alura unui atlet, chelia prematur l fcea s par mai n vrst dect n cartea de identitate. Ochii li s-au ntlnit i brbatul a dat din cap. El a traversat ncperea i s-a aezat pe scaunul de pe cealalt parte a mesei. Numele meu este Andy a nceput el. Misterul, domnule Lloyd, nu este cine suntei, ci de ce eful de cabinet al preedintelui dorete s m vad tocmai pe mine, a spus Chris Jackson. i care este domeniul dumneavoastr de activitate? l-a ntrebat Stuart McKenzie. Maggie a aruncat o privire spre soul ei tiind c o asemenea intruziune n viaa lui profesional nu-i era pe plac. Connor i-a dat seama c Tara nu-l putuse avertiza pe cel mai recent tnr ce czuse sub vraja ei s nu discute despre munca tatlui ei. Pn n aceast clip el nu-i amintea s se fi bucurat mai mult de un prnz ca cel de azi. Petele pesemne c fusese pescuit doar cu cteva ore mai nainte ca ei s se aeze la masa din col din cafeneaua de pe plaja din Cronulla. Fructele nu cunoscuser niciodat conservantul ori cutia de conserve, iar berea el spera s fie exportat i n Washington. Connor a luat o

gur zdravn de cafea nainte de a se lsa pe speteaza scaunului i a-i ndrepta privirile spre cei care fceau surfing doar la cteva sute de iarzi mai departe sport pe care el ar fi vrut s-l fi descoperit cu douzeci de ani mai demult. Stuart fusese surprins de ct de bine se descurcase tatl Tarei cnd ncercase surfboard-ul pentru prima oar. Connor l minise cnd i spusese c el nc se mai antrena de dou sau trei ori pe sptmn. De dou sau trei ori pe zi ar fi fost mai aproape de adevr. Dei el n-ar fi considerat niciodat pe cineva destul de potrivit pentru fiica sa, Connor a trebuit s admit c n ultimele cteva zile ajunsese s se bucure de compania tnrului jurist. Lucrez n domeniul asigurrilor, i-a rspuns el contient c atta lucru fiica lui trebuie s-i fi spus lui Stuart. Da, Tara mi-a spus c suntei director executiv, dar alte amnunte nu mi-a dat. Connor a zmbit. Asta pentru c eu sunt specializat n rpiri i rscumprri i confidenialitatea fa de client este aceeai ca n profesia ta, a rspuns el ntrebndu-se dac asta l va opri pe tnrul australian s mai atace subiectul. Dar nu l-a oprit. Pare cu mult mai interesant dect cazurile banale n care eu trebuie s dau sfaturi, a spus Stuart ncercnd s-l fac s vorbeasc. Nouzeci la sut din ceea ce fac este rutin i plictiseal, a spus Connor. De fapt, chiar bnui c eu m ocup de mai mult hrogrie dect tine. Dar eu nu fac excursii n Africa de Sud. Tara a privit nelinitit n direcia tatlui su tiind c nu va fi ncntat c aceast informaie fusese furnizat aproape unui strin. Dar Connor nu ddea niciun semn c asta l-ar fi deranjat. Da, trebuie s recunosc c slujba mea are una sau dou compensaii. Ai nclca confidenialitatea fa de client dac m-ai introduce ntr-un caz tipic? Maggie era pe punctul de a interveni cu o fraz pe care o folosise de multe ori n trecut, dar Connor a oferit noi amnunte: Compania la care lucrez reprezint numeroi clieni care au interese peste hotare. De ce acei clieni nu folosesc companii din rile

respective? Bineneles acestea ar avea o mai bun percepie a scenei locale. Con, l-a ntrerupt Maggie, cred c o s te ard soarele. Poate c ar fi mai bine s ne ntoarcem la hotel nainte de a arta ca un rac. Connor a fost amuzat de intervenia neconvingtoare a soiei sale, mai cu seam c ea l determinase s-i pun o plrie pe cap n ultima or. Niciodat nu este att de uor, i-a spus el tnrului avocat. S lum, de pild, o companie precum Coca-Cola pe care, trebuie s subliniez c noi n-o reprezentm. Ei au birouri pretutindeni n lume n care lucreaz zeci de mii de persoane. n fiecare ar au directori executivi i mai toi au familii. Maggie nu putea s cread c soul ei lsase ca discuia s mearg att de departe. Ei se apropiau cu repeziciune de ntrebarea care ntotdeauna ducea ntr-un punct mort, dincolo de care nu mai existau alte ntrebri. Dar noi avem n Sydney oameni foarte bine calificai pentru o asemenea munc, a spus Stuart aplecndu-se n fa ca s-i mai toarne lui Connor cafea. La urma urmelor rpirile i rscumprrile nu sunt ceva necunoscut nici mcar n Australia. Mulumesc, i-a spus Connor. A mai luat o gur de cafea, timp n care a reflectat asupra acestei afirmaii. Stuart nu l-a slbit din ochi ca un foarte bun avocat al acuzrii, el a ateptat linitit n sperana c martorul la un moment dat va oferi un rspuns nechibzuit. Adevrul este c eu niciodat nu sunt chemat dac nu exist complicaii. Complicaii? S spunem, de exemplu, c o companie are o mare prezen ntr-o ar n care crima este frecvent iar rpirile i rscumprrile ceva aproape obinuit. Preedintele acelei companii dei ar fi mai probabil ca soia lui, pentru c ea are mai puin protecie zi de zi este rpit. ntr-o asemenea situaie intervii dumneata? Nu, nu este neaprat necesar. La urma urmelor, poliia local poate fi la fel de bine experimentat n rezolvarea unor asemenea probleme i multe firme nu agreeaz o intervenie din afar, mai cu seam cnd aceasta vine din Statele Unite. Deseori eu nu fac mai mult dect s zbor n capitala acelei ri i

s ncep propriile mele cercetri. Dac am mai fost altdat n acea parte de lume i am stabilit o relaie cu poliia local, s-ar putea s-mi fac prezena cunoscut, dar chiar i atunci atept ca ei s-mi cear ajutorul. Dar dac ei nu-l cer? l-a ntrebat Tara. Stuart a fost surprins c ea prea a nu fi pus niciodat pn atunci aceast ntrebare tatlui su. Atunci trebuie s acionez de unul singur, ceea ce face ca tot procesul s fie mult mai precar, a rspuns Connor. Dar dac poliia nu reuete s prind niciun fir, de ce n-ar dori s recurg la ajutorul dumitale? Ei trebuie s fie contieni de experiena special pe care o ai, a spus Stuart. Pentru c nu este ceva neobinuit ca poliia nsi, la anumite nivele, s fie implicat. Eu nu cred c neleg, a spus Tara. Poliia local ar putea primi o parte din rscumprare, aa c ei n-ar fi bucuroi de o intervenie din afar, a sugerat Stuart. n orice caz, nu este exclus ca ei s considere c acea companie strin implicat i poate permite s plteasc rscumprarea. Connor a dat din cap n semn aprobativ. i devenise limpede n scurt timp de ce Stuart obinuse o slujb la una din cele mai prestigioase agenii din Sydney specializat n criminalistic. Deci, cum procedezi dumneata dac ajungi la convingerea c poliia local i are partea ei din rscumprare? l-a ntrebat Stuart. Tara a nceput s-i spun c ar fi fost bine dac l-ar fi avertizat pe Stuart s nu-i mping norocul prea departe, dei ea ajunsese repede la concluzia c australienii habar n-au ce nseamn prea departe. Cnd se ntmpl asta, trebuie s te gndeti s porneti tu nsui negocierile, pentru c, dac clientul tu este omort, poi s fii sigur c investigaiile ulterioare n-o s fie chiar complete i este foarte puin probabil ca rpitorii s fie prini vreodat. i din moment ce te-ai hotrt s negociezi care va fi micarea de deschidere? Ei bine, s presupunem c rpitorul cere un milion de dolari rpitorii ntotdeauna cer o cifr rotund, de obicei n dolari americani. Ca orice negociator profesionist, prima mea responsabilitate este s nchei cea mai bun tranzacie posibil. i cel mai important element este s te asiguri c angajatul

companiei nu va pi nimic. Dar eu niciodat nu mi-a permite ca lucrurile s ating stadiul negocierilor dac a simi c clientul meu ar putea fi eliberat fr ca compania s trebuiasc s plteasc vreun ban. Cu ct plteti mai mult, cu att este mai probabil ca criminalul s repete exerciiul cteva luni mai trziu, uneori rpind exact aceeai persoan. Ct de des atingi stadiul negocierilor? n proporie de 50 la sut. Acesta este punctul cnd descoperi dac tratezi cu profesioniti sau nu. Cu ct lungeti mai mult negocierile cu att este mai probabil ca amatorii s devin nelinitii i s le fie team c vor fi prini. i dup cteva zile ei deseori ajung chiar s aib o anume simpatie fa de persoana pe care au rpit-o, ceea ce face aproape imposibil ca ei s-i duc pn la capt planul original. n asediul Ambasadei Peruane, de exemplu, ei au sfrit prin a ine un concurs de ah i teroritii au ctigat. Toi trei au rs, ceea ce a fcut-o pe Maggie s se mai relaxeze puin. Sunt profesioniti sau amatori cei care trimit urechi prin pot? a ntrebat Stuart cu un zmbet crispat. Sunt fericit s spun c eu n-am reprezentat compania care a negociat pentru nepotul domnului Getty. Dar chiar i atunci cnd negociez cu profesioniti, cele mai bune cri, n mare parte, sunt totui n minile mele. Connor nu observase c soia i fiica lui i lsaser cafeaua s se rceasc. Te rog, continu, a spus Stuart. Ei bine, majoritatea rpirilor sunt o afacere fcut fr prea multe pregtiri i dei aproape ntotdeauna sunt ndeplinite de un profesionist, se poate ca el s aib puin experien sau chiar deloc n a negocia n situaii ca aceasta. Criminalii profesioniti sunt de obicei suprancreztori n ei. i imagineaz c se pot descurca n toate. Spre deosebire de un avocat care nu se gndete c ar putea deschide un restaurant pentru simplul motiv c mnnc trei mese pe zi. Stuart a zmbit. Deci, ce fac ei n clipa cnd i dau seama c n-o s obin miticul milion? Eu nu pot dect s vorbesc din propria mea experien, a spus Connor. Eu, de obicei, sfresc prin a da cam un sfert din

suma cerut n bancnote uzate, uor de urmrit. Doar n cteva ocazii am ajuns s dau jumtate din sum. Numai o singur dat am fost de acord cu ntreaga sum. Dar, n aprarea mea, domnule avocat, i pot spune c n acel caz special chiar i primul ministru al insulei i avea partea lui din rscumprare. Ci dintre ei reuesc s plece cu banii? Din cazurile de care m-am ocupat n peste aptesprezece ani doar trei, ceea ce nseamn aproximativ 8 la sut. Intrau acum pe un teritoriu n care nici mcar Maggie nu se aventurase pn acum i ea a nceput s se mite nelinitit pe scaun. Dac, ntr-adevr, pierzi un client, compania te sprijin pn n pnzele albe, a spus Connor, dup care a fcut o pauz. Dar nu se permite nimnui s piard de dou ori. Maggie s-a ridicat de pe scaun, s-a ntors spre Connor i a spus: Eu merg s not. Vrea cineva s vin cu mine? Nu, dar eu a vrea s fac surfing, a spus Tara dornic s-i ajute mama n ncercarea de a pune capt interogatoriului. De cte ori ai czut n dimineaa asta? a ntrebat-o Connor confirmnd c i el era de prere c se mersese prea departe. De vreo cinci-ase ori sau mai mult, a spus Tara. Asta a fost cea mai rea, a adugat ea artnd cu mndrie spre o vntaie mare de pe coapsa dreapt. De ce ai lsat-o s ajung la attea czturi, Stuart? l-a ntrebat Maggie aezndu-se iar pe scaun ca s examineze mai de aproape vntaia. Pentru c mi-a oferit ansa s-o salvez i s fac pe eroul, a rspuns Stuart. Fii atent, Stuart, ea o s stpneasc surfingul pn la sfritul sptmnii i va sfri prin a te salva pe tine, i-a spus Connor zmbind. Sunt foarte contient de aptitudinile ei, i-a rspuns Stuart. Dar n clipa cnd se va ntmpla asta am de gnd s-o iniiez n bungee jumping1. Maggie s-a albit la fa i a privit rapid n direcia lui Connor. Nu v ngrijorai, doamn Fitzgerald, a adugat imediat Stuart. Vei fi cu toii n America cu mult nainte de a se
1

Sritur de pe o cldire pe alta folosind centura de salvare

ntmpla asta. Niciunul dintre ei nu voia s li se reaminteasc acest lucru. Tara l-a prins pe Stuart de bra. Hai s mergem, Superman. Este timpul s gsim un alt val ca s m poi salva. Stuart a srit n picioare. ntorcndu-se spre Connor a spus: Dac o s descoperii vreodat c fiica v-a fost rpit, eu no s cer o rscumprare i nici n-o s vreau s negociez n dolari americani sau n alt moned. Tara s-a nroit. Haide, a spus ea i au plecat amndoi alergnd spre plaj. i pentru prima oar nu cred c am s ncerc s negociez, i-a spus Connor lui Maggie zmbind. Este un tnr drgu, a spus Maggie prinzndu-l de mn. Pcat doar c nu este irlandez. Ar fi putut s fie i mai ru, i-a rspuns Connor. Ar fi putut fi englez. Maggie a zmbit n timp ce au pornit spre ocean. tii, ea s-a ntors acas abia la cinci dimineaa. S nu-mi spui c nc mai stai treaz toat noaptea ori de cte ori fiica ta merge la o ntlnire, i-a spus Connor cu un zmbet larg. Nu vorbi att de tare, Connor Fitzgerald i ncearc s-i aminteti c ea este singurul nostru copil. Ea nu mai este copil, Maggie, i-a spus el. Este o femeie n toat firea i n mai puin de un an va fi Dr. Fitzgerald. i tu, bineneles, nu-i faci nicio grij n privina ei. tii c-mi fac, i-a rspuns Connor lund-o n brae. i dac ea are o legtur serioas cu Stuart ceea ce nu este deloc treaba mea gndete-te c ar fi putut s fie i mai ru. Eu nu m-am culcat cu tine pn nu ne-am cstorit i nici mcar cnd mi-au spus c ai fost dat disprut n Vietnam eu nu m-am uitat la alt brbat. i nu pentru c n-a fi avut oferte. tiu, draga mea, i-a rspuns Connor. Dar pe atunci deja tiai c sunt de nenlocuit. Connor s-a desprins de lng soia lui i a alergat spre valuri asigurndu-se c ea este doar la un pas n urma lui. Cnd a reuit s-l prind din urm ea abia mai respira. Declan OCasey m-a cerut de nevast cu mult nainte tiu, draga mea, i-a rspuns el coborndu-i privirile n

ochii ei verzi i ndeprtndu-i o uvi de pr de pe frunte. i nu va trece niciodat o zi fr ca eu s nu-i fiu recunosctor c mai ateptat. A fost singurul lucru care m-a inut n via cnd am fost capturat n nam. Asta i gndul de a o vedea pe Tara. Cuvintele lui Connor i-au reamintit lui Maggie de tristeea pe care o simise cnd pierduse sarcinile i cnd aflase c nu mai poate s aib ali copii. Ea fusese crescut ntr-o familie numeroas i tnjea ca i familia ei s fie la fel. Niciodat nu putuse s accepte filozofia simpl a mamei sale aceasta este voia Domnului. Cnd Connor fusese n Vietnam, ea petrecuse multe ceasuri fericite cu Tara. Dar n clipa n care el se ntorsese tnra doamn i transferase afeciunea peste noapte i dei rmsese apropiat de fiica ei, Maggie tia c niciodat nu va putea avea aceeai relaie cu Tara pe care o avea cu Connor. Cnd Connor semnase contractul cu compania Maryland Insurance pentru cursul de management Maggie fusese nedumerit de decizia lui. Ea ntotdeauna crezuse c, la fel ca tatl lui, Connor va dori s fie implicat n aplicarea legii. Nedumerirea ei inuse pn cnd el i explicase pentru cine va lucra n realitate. Dei nu intrase n detalii, el i spusese cine l pltea i ce nsemna s fii ofier acoperit sau NOC2. Ea i pstrase secretul cu loialitate de-a lungul anilor, dei faptul c nu putea s discute cu prietenele i colegele despre profesia soului ei era uneori stnjenitor. Dar Maggie hotrse c acesta era un inconvenient minor n comparaie cu altele create de soi care discutau bucuroi i la nesfrit tot felul de amnunte despre munca lor pentru c voiau s in ascunse activitile din afara orelor de program. Tot ceea ce spera Maggie, de fapt, era ca ntr-o bun zi fiica ei s gseasc pe cineva dornic s atepte pe o banc n parc toat noaptea doar ca s-o zreasc trgnd perdeaua.

Non-official cover officer = ofier acoperit care nu figureaz n nicio eviden CI.A.
2

CAPITOLUL 7
Jackson i-a aprins o igar i a ascultat cu atenie fiecare cuvnt pe care brbatul de la Casa Alb l-a avut de spus. N-a fcut nicio ncercare ca s-l ntrerup. Cnd, n cele din urm, Lloyd i-a terminat partitura dinainte pregtit, a luat o nghiitur din acqua minerale ce se afla n faa lui i a ateptat s aud care va fi prima ntrebare a fostului director adjunct C.I.A. Jackson i-a stins igara n scrumier. Pot s v ntreb de ce v-ai gndit la mine c a fi persoana cea mai potrivit pentru aceast misiune? Lloyd n-a fost luat prin surprindere. El deja hotrse c, dac Jackson i va pune aceast ntrebare, pur i simplu, i va spune adevrul. Noi tim c ai demisionat din postul de la C.I.A. din cauza diferenei de opinii a spus el accentund cuvintele fa de cele ale lui Helen Dexter, n ciuda faptului c rezultatele dumitale la Agenie erau exemplare i pn atunci toat lumea te considera succesorul ei firesc. Dar de cnd ai demisionat din motive care par oarecum bizare, cred c n-ai mai reuit s-i iei o slujb pe msura calificrii dumitale. Noi bnuim c Dexter are o oarecare legtur i cu asta. Nu trebuie dect un telefon, neoficial, bineneles, a spus Jackson i dintr-o dat te trezeti c nu mai eti pe nicio list cu cei rmai dup preselecie. Nu mi-a plcut niciodat s vorbesc de ru pe cei n via, dar n cazul lui Helen Dexter sunt bucuros s fac o excepie. i-a aprins alt igar. tii, Dexter este convins c Tom Lawrence ocup locul al doilea ca importan n America, a continuat el. Ea este adevratul aprtor al credinei, este ultimul bastion al acestei naiuni i n concepia ei politicienii alei nu sunt altceva dect nite inconveniente temporare care, mai devreme sau mai trziu, vor fi eliminai de electorat. Preedintele a avut nu una, ci mai multe ocazii ca s constate aceasta, a spus Lloyd cu amrciune. Preedinii vin i pleac, domnule Lloyd. Eu pariez c eful dumneavoastr, la fel ca toi dintre noi, este un om cu caliti i defecte i ca atare putei s fii sigur c Dexter are un dosar plin

cu motive pentru care Lawrence nu poate s mai candideze pentru al doilea mandat. i, apropo, ea cu siguran are unul la fel de gros i n ceea ce v privete. Atunci va trebui s alctuim i noi propriul nostru dosar, domnule Jackson. i nu cred c este altcineva mai calificat dect dumneavoastr ca s-o fac. Cu ce ai dori s ncep? Prin a investiga cine s-a aflat n spatele asasinrii lui Ricardo Guzman de luna trecut din Bogota, a spus Lloyd. Noi avem motive s credem c, direct sau indirect, C.I.A. s-ar putea s fie implicat. Fr tiina preedintelui? a ntrebat Jackson nevenindu-i s cread. Lloyd a dat din cap, a scos un dosar din geanta diplomat i l-a pus pe mas n faa lui Jackson. Jackson a nceput s-l rsfoiasc. Nu v grbii, i-a spus Lloyd pentru c va trebui s memorai totul. Jackson a nceput s-l citeasc fcnd unele observaii chiar nainte de a termina prima pagin. Dac pornim de la premiza c a fost un trgtor ce a acionat de unul singur, va fi aproape imposibil s gsim vreo informaie demn de crezare. Acest gen de om nu-i las o adres la care poate fi gsit. Jackson a fcut o pauz. Dar dac C.I.A. este implicat, atunci Dexter are zece zile avans fa de noi. Ea pesemne c deja a transformat fiecare cale ce putea duce spre asasin ntr-o fundtur numai dac Numai dac? a repetat Lloyd. Eu nu sunt singura persoan clcat n picioare de acea femeie de-a lungul anilor. S-ar putea s mai fie altcineva n Bogota A fcut o pauz. Ct timp am la dispoziie? Noul preedinte al Columbiei va face o vizit oficial la Washington peste trei sptmni. Ar fi bine dac am avea ceva pn atunci. Aproape c deja ncep s m simt ca pe vremuri, a spus Jackson stingndu-i igara n scrumier. Afar doar c de data asta am bucuria ca Dexter s fie de cealalt parte a baricadei. i-a aprins o nou igar. Pentru cine voi lucra? Oficial, suntei independent, dar neoficial lucrai pentru mine. Vei fi pltit cu aceeai sum pe care o primeai cnd ai

prsit Agenia, lunar, dei pentru motive lesne de neles numele dumneavoastr nu va aprea n niciun registru de pli. Am s v contactez oricnd Nu, nu m vei contacta, domnule Lloyd, a spus Jackson. Eu voi lua legtura cu dumneavoastr atunci cnd am ceva care s merite a fi raportat. Contacte luate de ambele pri nu fac altceva dect s sporeasc ansele de a fi descoperii. Tot ce mi trebuie este un numr de telefon care s nu poat fi interceptat. Lloyd a scris apte cifre pe un erveel. Acesta este pe biroul meu, rspund eu personal la el, fr ca secretara s-mi fac legtura. Dup miezul nopii toate chemrile sunt transferate automat la telefonul de lng patul meu. M putei suna oricnd, ziua i noaptea. Nu v facei probleme n privina diferenei de fus orar cnd suntei n strintate pentru c nu m deranjeaz dac m sculai din somn. Asta-i bine de tiut, a spus Jackson. Pentru c nu cred c Helen Dexter doarme vreodat. Lloyd a zmbit. Ai acoperit totul? Nu chiar, a rspuns Jackson. Cnd plecai facei dreapta i apoi din nou dreapta. Nu v uitai napoi i nu luai niciun taxi pn n-ai ajuns cel puin la cea de a patra intersecie. De acum ncolo trebuie s gndii la fel ca Dexter i nu uitai c ea are o vechime n bran de treizeci de ani. Nu exist dect o singur persoan care este mai bun n meserie dect ea. Sper c acela eti dumneata, a spus Lloyd. M tem c nu, a rspuns Jackson. S nu-mi spui c deja lucreaz pentru Dexter. Jackson a dat din cap. Chiar dac el este cel mai bun prieten al meu, dac Dexter i-a ordonat s m omoare, nu exist nicio companie de asigurri n ora care s-mi fac o asigurare pe via. Dac v ateptai s-i nfrng pe amndoi mai bine sperai s nu-mi fi pierdut antrenamentul n ultimele opt luni. Cei doi brbai s-au ridicat n picioare. La revedere, domnule Lloyd, a spus Jackson, n timp ce-i strngeau minile. mi pare ru c aceasta va fi prima i ultima noastr ntlnire.

Dar eu am crezut c ne-am neles a spus Lloyd privind nelinitit la noul su recrut. S lucrm mpreun, domnule Lloyd, nu s ne ntlnim. Vedei, pentru Dexter dou ntlniri nu ar fi o simpl coinciden. Lloyd a dat din cap. Atept veti de la dumneata. i, domnule Lloyd, a spus Jackson, s nu mai vizitai The National Gallery dect cu singurul scop de a vedea picturile. Lloyd s-a ncruntat. De ce? a ntrebat el. Pentru c paznicul pe jumtate adormit din Sala 71 a fost pus acolo n ziua n care ai fost numit n actuala funcie. Totul este scris n dosarul dumneavoastr. Mergei acolo o dat pe sptmn. Artistul dumneavoastr preferat a rmas tot Hopper? Lloyd a simit cum i se usuc saliva n gur. Deci Dexter tie deja despre aceast ntlnire? Nu, a rspuns Jackson. De data asta suntei norocos. Astzi paznicul este liber. Dei Connor o vzuse pe fiica lui plngnd de multe ori cnd era mic, pentru o julitur la picior, pentru c nu-i era respectat personalitatea sau, pur i simplu, pentru a face ceea ce voia, de data asta era cu totul altceva. n timp ce ea se aga strns de braul lui Stuart, Connor se prefcea a fi absorbit de bestseller-urile de la un stand de cri i se gndea la vacana pe care o avusese, una din cele mai plcute din cte inea minte. Pusese cteva livre n greutate i aproape c reuise s stpneasc surfboard-ul dei rareori fusese att de mndru de cderile sale. n timpul celor dou sptmni el ajunsese mai nti s-l plac i apoi s-l respecte pe Stuart. Chiar i Maggie ncetase n a-i mai aminti n fiecare diminea c Tara nu se ntorsese n camera ei noaptea trecut. El considerase asta drept un acord tacit al soiei sale. Connor a luat de pe standul de ziare un The Sydney Morning Herald. A rsfoit paginile citind doar titlurile pn cnd a ajuns la rubrica tiri Internaionale. i-a aruncat privirile spre Maggie care pltea pentru cele cteva suveniruri pe care ei niciodat nu le expuneau prin cas i nici nu le fceau cadou i

care, fr doar i poate, vor sfri la printele Graham pentru tombola de Crciun. Connor i-a cobort iar privirile pe ziar. Majoritate covritoare pentru Herrera n Columbia era titlul ce se ntindea pe trei coloane n partea de jos a paginii. El a citit despre victoria unilateral a noului preedinte asupra celui care l-a nlocuit n ultima clip pe Ricardo Guzman drept candidat al Partidului Naional. Herrera, continua s spun articolul, urma s fac o vizit n America n viitorul apropiat pentru a discuta cu preedintele Lawrence problemele cu care se confrunt n momentul actual Columbia. Printre subiectele cele mai stringente Crezi c asta o s-i plac lui Joan? Connor i-a ridicat privirile spre soia sa care inea n mn o gravur de Ken Done cu portul Sydney. Cred c este un pic cam modern pentru ea. Atunci va trebui s-i cumprm ceva de la duty free cnd vom fi n avion. Aceasta este ultima chemare pentru United Airways 816, destinaia Los Angeles s-a auzit o voce n megafon, care a rsunat n tot aeroportul. Toi cei care nu i-au fcut formalitile de mbarcare sunt rugai s se prezinte imediat la Poarta 27. Connor i Maggie au nceput s se ndrepte n direcia marcat de indicatoare ncercnd s rmn cu civa pai naintea fiicei lor i a lui Stuart care mergeau strns nlnuii. Dup ce au trecut de controlul paapoartelor, Connor a rmas pe loc n vreme ce Maggie s-a dus spre sala de plecare spre a-i spune funcionarului de la poart c ultimii doi pasageri vor veni n cteva clipe. Cnd, n cele din urm, Tara i-a fcut apariia, Connor i-a pus cu blndee un bra pe umr. tiu c nu este o mare consolare, dar eu i mama ta credem c el este i-a spus Connor ovind. tiu, i-a spus ea printre suspine. Imediat ce am s m ntorc la Stanford am de gnd s-i ntreb dac-mi permit s-mi termin teza de doctorat la Sydney University. Connor i-a zrit soia discutnd cu o stewardes la poarta pentru mbarcare. i este fric s zboare? a ntrebat-o stewardesa n oapt pe

Maggie cnd a vzut-o pe tnra femeie plngnd. Nu. Plnge pentru c a trebuit s lase aici ceva ce nu i s-a permis s treac prin vam. Maggie a dormit aproape tot timpul n cele paisprezece ore de zbor de la Sydney la Los Angeles. Tara ntotdeauna se minuna cum de reuea. Ea niciodat nu izbutea dect s moie n avion, indiferent cte somnifere ar fi luat. i-a inut tatl strns de mn. El i-a zmbit, dar n-a vorbit. Tara i-a ntors zmbetul. De cnd i putea aduce aminte el fusese centrul existenei ei. Niciodat nu i fcuse griji c o s ntlneasc un brbat care s-i ia locul, ci mai degrab c, atunci cnd se va ntmpla, el nu va putea s accepte acest fapt. Acum c se ntmplase, ea era uurat s descopere ct de mult o sprijinea el. Cea care se dovedea a constitui acum o problem era mama ei. Tara tia c, dac ar fi fost dup mama ei, ea nc ar mai fi virgin i probabil ar mai locui cu prinii. Pn n clasa a unsprezecea ea mai crezuse c, dac te srui cu un brbat, poi s rmi gravid. Avusese aceast convingere pn cnd o coleg de clas i dduse un exemplar aproape ferfeni din Bucuria sexului. l citise noapte de noapte fcut covrig sub cearaf i la lumina lanternei. Dar ea i-a pierdut virginitatea abia dup ce a absolvit la Stone Ridge i s-ar putea s fi fost ultima din clas, dac colegele ei spuneau adevrul. Tara i nsoise prinii ntr-o vizit demult promis n locurile natale ale strbunicilor ei. Se ndrgostise de Irlanda i de oamenii ei chiar din clipa n care ajunsese la Dublin. Chiar n prima sear la cin n hotelul lor i spusese tatlui ei c nu nelegea de ce atia irlandezi nu erau mulumii n patria lor i au trebuit s emigreze. Tnrul osptar care-i servea i-a cobort privirile spre ea i ia recitat: Irlanda n-a fost niciodat mulumit Aa crezi tu? Eti nebun. Irlanda a fost mulumit atunci cnd Toi au putut s foloseasc sabia i penia. Walter Savage Landor, a spus Maggie. Dar tii i urmtorul vers? Osptarul s-a nclinat.

i cnd Tara s-a nlat att de sus Tara s-a nroit i Connor a izbucnit n rs. Osptarul s-a uitat la el nedumerit. Este numele meu, i-a explicat Tara. El s-a nclinat din nou nainte de a strnge farfuriile, n timp ce tatl ei achita nota de plat i mama i lua jacheta, osptarul a ntrebat-o pe Tara dac ar vrea s vin cu el la Gallaghers s bea ceva dup ce-i va termina orele de serviciu. Tara a ncuviinat bucuroas. Ea i-a petrecut urmtoarele ceasuri n camera ei privind un film de cinematec la televizor i imediat dup miezul nopii a cobort tiptil la parter. Crciuma pe care i-o sugerase Liam era doar la cteva sute de iarzi mai jos de hotel i cnd ea a intrat nuntru l-a gsit ateptnd-o la bar. Ea n-a fost deloc surprins cnd a aflat c Liam i luase slujba de osptar pe timpul vacanei, dup care se va ntoarce la Trinity College unde studia poeii irlandezi, fiind n ultimul an. Nici Liam nu a fost surprins cnd a vzut ct de bine cita ea din Yeats, Joyce, Wilde i Synge. Cnd a condus-o n camera ei, dup cteva ore el a srutat-o uor pe gur i a ntrebat-o: Ct o s stai n Dublin? nc dou zile, i-a rspuns. Atunci s nu pierdem nicio clip. Dup trei nopi n care aproape c n-a nchis ochii, Tara a plecat la Kilkenny s viziteze locul de natere al lui Oscar avnd sentimentul c este destul de calificat ca s adauge una sau dou note de subsol la Bucuria Sexului. Cnd Liam le-a crat valizele la maina nchiriat ce-i atepta jos, Connor i-a dat un baci substanial i i-a spus n oapt mulumesc. Tara s-a nroit. La Stanford n anul doi Tara a avut o combinaie amoroas cu un student medicinist. Dar abia cnd a cerut-o n cstorie ea ia dat seama c nu voia s-i petreac tot restul vieii cu el. n ceea ce-l privete pe Stuart nu-i trebuise un an ca s ajung la o concluzie diametral opus. Ei se cunoscuser din ntmplare izbindu-se unul de cellalt n ap. Era vina ei nu fusese atent i i tiase calea cnd el se scufundase ca s evite un val mare. Amndoi sfriser prin a fi mturai de ap. Cnd el o scosese la suprafa, Tara se ateptase s aud o lung tirad dojenitoare i din plin meritat.

El, n schimb, i zmbise i i spusese: Pe viitor ncearc s evii valurile foarte puternice. n dup-amiaza aceea, mai trziu, ea repetase aceeai figur, dar dinadins. De data asta i el tiuse. El a rs i i-a spus: Cu tine nu am dect dou alternative: Ori ncep s-i dau lecii, ori mergem mpreun la o cafea. Altfel urmtoarea noastr ciocnire s-ar putea s se termine la spitalul local. Ce preferi? Hai s ncepem cu o cafea. Tara voise s se culce cu Stuart n acea noapte i cnd a trebuit s plece peste zece zile i-a prut ru c-l fcuse s atepte trei zile. La sfritul sptmnii V vorbete cpitanul navei. ncepem aterizarea pe aeroportul din Los Angeles. Maggie s-a trezit brusc, s-a frecat la ochi i i-a zmbit fiicei sale. Am dormit? a ntrebat-o ea. Nu nainte de decolare, i-a rspuns Tara. Dup ce i-au luat bagajele, Tara le-a spus la revedere prinilor ei i s-a dus ca s ia avionul spre San Francisco. n timp ce ea s-a fcut nevzut printre cltorii care veneau i plecau, Connor i-a optit lui Maggie: Nu m-ar surprinde dac ea s-ar ntoarce i ar lua urmtorul avion spre Sydney. Maggie a dat din cap. Ei s-au ndreptat n direcia curselor interne i au urcat n avion cu ochii umezi de lacrimi. De data asta Maggie a adormit chiar nainte de a se termina explicaiile de pe ecranul televizorului referitoare la msurile de securitate n eventualitatea unor accidente. n timp ce traversau Statele Unite, Connor a ncercat s i-i scoat din gnd pe Tara i Stuart i s se concentreze asupra a ceea ce avea de fcut odat ntors n Washington. Peste trei luni el trebuia s se retrag din rndul cadrelor active i nc nu avea nicio idee n ce departament intenionau s-l transfere. Se temea s nu i se ofere o slujb de birou, cu program de la ora nou la cinci, la cartierul general i care consta n a da lecii tinerilor ce aveau s lucreze ca ofieri acoperii, mprtindu-le din experiena lui. El deja o avertizase pe Joan c va demisiona dac nu i se va oferi ceva interesant. El nu era croit ca s fie profesor.

n timpul ultimului an fuseser unele aluzii despre un post sau dou n prima linie n ceea ce-l privea, dar asta se ntmplase nainte ca eful lui s demisioneze fr nicio explicaie. n ciuda celor douzeci i opt de ani de serviciu i a numeroase misiuni, Connor era contient c acum, cnd Chris Jackson nu mai lucra n Agenie, s-ar putea ca viitorul lui s nu mai fie att de sigur pe ct i-l imaginase.

CAPITOLUL 8
Eti sigur c putem avea deplin ncredere n Jackson? Nu, domnule preedinte, nu sunt. Dar sunt sigur de un lucru: Jackson o detest repet, o detest pe Helen Dexter tot att de mult ca i dumneavoastr. Bun, asta ar fi un fel de recomandare personal, a spus preedintele. Ce altceva te-a determinat ca s-l alegi? Pentru c, dac a o detesta pe Dexter a fost principalul criteriu de selecie pentru aceast misiune, nseamn c ai avut un numr destul de mare de candidai. El mai are i alte caliti de care am inut cont. Dosarul lui ca ofier n Vietnam i ca ef al serviciului de contrainformaii, ca s nu mai amintesc de reputaia lui ca director adjunct la C.I.A. Atunci de ce i-a dat demisia pe neateptate, de vreme ce nc mai avea o carier att de promitoare n faa lui? Eu bnui c Dexter a simit c era un pic cam prea promitoare i el ncepuse s fie un candidat serios la postul ei. Dac el dovedete c ea a dat ordinul ca s fie asasinat Ricardo Guzman, nc mai poate fi. Se pare c ai ales pe cel mai bun om pentru treaba asta, Andy. Jackson mi-a spus c exist un altul mai bun. Atunci recruteaz-l i pe el, a zis preedintele. i eu am avut aceeai idee. Dar s-a dovedit c el deja lucreaz pentru Dexter. Ei bine, cel puin el n-o s tie c Jackson lucreaz pentru noi. Ce altceva mai aveai s-mi spui? Lloyd a deschis un dosar i a nceput s-i relateze n amnunime conversaia pe care a avut-o cu fostul director adjunct al C.I.A. Dup ce a terminat, singurul comentariu al lui Lawrence a fost: Vrei s-mi spui c eu nu am altceva de fcut dect s stau cu minile n sn ateptndu-l pe Jackson s apar cu ceva? Acestea au fost condiiile lui, domnule preedinte, dac dorim ca el s-i asume misiunea. Dar eu am sentimentul c domnul Jackson nu este genul de om care s stea cu minile n sn.

Ar face bine s nu stea, pentru c fiecare zi n plus pe care Dexter i-o petrece la Langley pentru mine conteaz. S sperm c Jackson ne poate furniza suficient frnghie cu care s-o spnzurm n mod public pe Dexter. i dac izbutim, execuia s fie n Grdina cu Trandafiri. eful de cabinet a rs: Asta ar putea avea un dublu avantaj: o s-i fac pe muli Republicani s voteze cu noi pentru Legea Securitii Strzilor i Reducerea Criminalitii. Preedintele a zmbit. Cine este la audien? Lloyd s-a uitat la ceas. Senatorul Bedell ateapt n antecamer de o oarecare vreme. Ce dorete de data asta? Sper s discute cu dumneavoastr i s v conving n privina ultimelor amendamente pe care le-a propus la Legea Reducerii Armelor. Preedintele s-a ncruntat. Ai observat cte procente a ctigat Zerimski n ultimele sondaje de opinie? Maggie a nceput s formeze prefixul 650 doar la cteva clipe dup ce rsucise cheia n ua casei lor modeste din Georgetown. Connor s-a apucat s despacheteze trgnd cu urechea la convorbirea telefonic dintre soia i fiica lui. Am sunat doar ca s-i spun c am ajuns cu bine, a ncercat Maggie s fac introducerea. Connor a zmbit la pretextul neconvingtor. Tara era prea deteapt ca s nu se prind, dar el tia c o s-i cnte n strun mamei sale. i mulumesc c m-ai sunat, mam. M bucur c te aud. La tine totul este n ordine? a ntrebat-o Maggie. Da, totul este bine, a rspuns Tara dup care n urmtoarele minute a ncercat pe ocolite s-o asigure pe mama ei c nu era pe punctul de a face ceva necugetat. Cnd a fost sigur c a reuit s-o conving a ntrebat: Tata este pe lng tine? Da, este aici, a rspuns ea ntinzndu-i telefonul peste pat lui Connor.

Poi s-mi faci o favoare, tat? Sigur. Te rog explic-i mamei c nu am de gnd s fac nicio prostie. Stuart a sunat deja de dou ori de cnd m-am ntors i el plnuiete s a ezitat s vin n State de Crciun i eu sunt destul de sigur c pot s atept pn atunci. Apropo, tat, m-am gndit c este mai bine s te avertizez c deja tiu ce dar mi-a dori de Crciun. i ce este, draga mea? Ca tu s-mi plteti toate convorbirile internaionale n urmtoarele opt luni. Am sentimentul c ele s-ar putea s coste mult mai mult dect maina aceea uzat pe care mi-ai promis s mi-o cumperi dac-mi iau doctoratul n Filozofie. Connor a rs. Aa c ai face bine s obii acea promovare despre care ai amintit n Australia. La revedere, tat. La revedere, draga mea! Connor a nchis i a zmbit ncurajator spre Maggie. Era pe punctul de a-i spune pentru a zecea oar s nceteze n a-i mai face griji cnd telefonul a sunat din nou. El a ridicat receptorul presupunnd c este tot Tara. N-a fost ea. mi pare ru c v sun cnd abia v-ai ntors, a spus Joan, dar adineaori mi-a telefonat boss-ul i se pare c este o urgen. Ct de repede putei fi aici? Connor s-a uitat la ceas. n douzeci de minute, a spus el i a pus receptorul n furc. Cine a fost? a ntrebat Maggie continund s despacheteze. Joan. Are nevoie ca s-i semnez cteva contracte urgente. N-o s dureze mult. La naiba, a spus Maggie. Am uitat ca s-i cumpr un cadou n avion. O s-i iau eu ceva n drum spre birou. Connor a plecat din camer, a cobort n fug scrile i a ieit din cas nainte ca Maggie s apuce s-l mai ntrebe ceva. A urcat n vechea Toyota a familiei, dar i-a trebuit ceva vreme pn s poat porni motorul. n cele din urm vechiul tanc, cum i spunea Tara, a reuit s ajung pe Twenty-Ninth Street. Dup cincisprezece minute el a virat la stnga pe M Street, dup care din nou stnga i apoi a disprut n jos pe o pant ce ducea

ntr-un garaj subteran nemarcat. Cnd Connor a intrat n cldire omul de paz i-a dus mna la chipiu i a spus: Bine v-ai ntors, domnule Fitzgerald. Credeam c am s v vd abia luni. Asta nseamn c suntem doi care credeam acelai lucru, ia rspuns Connor ntorcndu-i salutul i s-a ndreptat spre lifturi. A luat unul pn la etajul apte. Cnd a ieit pe coridor a fost ntmpinat de zmbetul fetei de la recepie care sttea la biroul ei de sub inscripia cu litere aldine Maryland Insurance Company. Avizierul de la parter spunea c distinsa firm ocupa etajele opt, nou i zece. Ce bucurie s v vd, a spus fata. Avei un oaspete. Connor a zmbit i a dat din cap continundu-i drumul pe coridor. Cnd a fcut colul a zrit-o pe Joan stnd n faa uii biroului lui. Expresia de pe chipul ei i spunea c atepta de un oarecare timp. Apoi el i-a reamintit cuvintele lui Maggie cnd a plecat de acas dar nu pentru c i s-ar fi prut c n acea clip gndul cel mai arztor al lui Joan ar fi fost la un cadou. Boss-ul a sosit acum cteva clipe, i-a spus Joan deschizndu-i ua. Connor a intrat cu pai mari n ncpere. Pe scaunul din faa biroului su sttea o persoan despre care nu tia s-i fi luat vreodat un concediu. mi pare ru c v-am fcut s ateptai, doamn directoare, a spus el. Abia ce Avem o problem, a fost tot ce a spus Helen Dexter i i-a pus pe mas un dosar. D-mi doar un fir care s duc spre ceva i de rest m ocup eu, a spus Jackson. A vrea s pot, Chris, i-a rspuns eful poliiei din Bogota. Dar unul sau doi dintre fotii ti colegi mi-au dat s neleg foarte clar c acum eti persona non grata. N-am crezut niciodat despre tine c dai dou parale pe asemenea fleacuri, i-a spus Jackson n timp ce-i mai turna efului de poliie nc un whisky. Chris, trebuie s nelegi c atunci cnd erai reprezentantul guvernului tu, totul era legal, fr probleme. Inclusiv banii ce-i reveneau ie, dac mi amintesc exact.

Dar, bineneles, a spus poliistul cu nonalan, tu eti primul care poi aprecia c anumite cheltuieli, totui, trebuie acoperite. A tras pe gt o nghiitur mare din paharul de cristal. i dup cum tii prea bine, Chris, inflaia n Columbia se menine la parametri extrem de mari. Salariul meu nu-mi ajunge nici mcar pentru cheltuielile zilnice. Din aceast mic predic, a spus Jackson, s neleg c rata rmne aceeai chiar dac cineva este persona non grata? eful poliiei a dat pe gt ultima pictur de whisky, i-a ters mustaa i a spus: Chris, preedinii vin i pleac att n ara ta ct i n ara mea, dar vechii prieteni rmn. Jackson a zmbit uor, apoi a scos un plic din buzunarul interior de la hain strecurndu-l pe neobservate sub mas. eful poliiei a aruncat o privire rapid nuntrul lui, i-a desfcut buzunarul de la tunic i plicul s-a fcut nevzut. Vd c noii ti stpni nu-i permit aceeai larghee atunci cnd este vorba de cheltuieli. Un singur fir care s duc spre ceva rezonabil, asta-i tot cei cer, i-a repetat Jackson. eful poliiei i-a ridicat paharul gol i a ateptat pn cnd barmanul i l-a umplut-ochi. A mai tras o nghiitur zdravn. ntotdeauna am fost convins, Chris, c dac umbli dup un chilipir, nu exist loc mai bun cu care s ncepi dect o cas de amanet. A zmbit, a dat pe gt tot paharul i s-a ridicat n picioare. i innd cont de dilema n care eti, vechiul meu prieten, eu a ncepe cu districtul San Victorina i nu m-a deranja mai mult dect cu examinarea vitrinelor. Dup ce Connor a terminat de citit detaliile din materialul confidenial a napoiat dosarul directorului C.I.A. Prima ei ntrebare l-a luat prin surprindere: Ct mai ai pn cnd trebuie s te retragi din serviciul activ? Pn la 1 ianuarie anul viitor, dar bineneles sper s lucrez n continuare n cadrul Companiei. S-ar putea s nu-i fie att de uor s te acomodezi, innd cont de calitile tale speciale, a spus Dexter cu nonalan. Totui, am un post liber pe care i l-a putea recomanda. A fcut o pauz. Director al biroului nostru din Cleveland.

Cleveland? Da. Dup douzeci i opt de ani de serviciu n cadrul Ageniei n Washington? a spus Connor. Sunt sigur c tii c soia mea este decan la admiteri n Georgetown. Ar fi aproape imposibil ca ea s gseasc, un post echivalent n Ohio. A urmat o tcere prelungit. A dori s te ajut, a spus Dexter pe acelai ton plat, dar n momentul de fa nu exist nimic potrivit pentru tine la Langley. Dac crezi c poi accepta postul din Cleveland nu este exclus ca s te aduc napoi peste civa ani. Connor a rmas cu privirea pironit pe femeia pe care o slujise douzeci i ase de ani, dureros de contient c ea folosea acum aceeai arm mortal pe care o folosise cu muli alii dintre colegii lui n trecut. Dar de ce, cnd el i ndeplinise ordinele liter cu liter? A tras cu coada ochiului spre dosar. Ceruse preedintele ca cineva s fie sacrificat dup ce el fusese chestionat att de amnunit n legtur cu activitatea C.I.A. n Columbia? Urma Cleveland-ul s fie recompensa lui pentru toi aceti ani de slujb? Mai exist vreo alt alternativ? a ntrebat el. Dexter n-a ovit. Ai putea opta pentru o pensionare nainte de termen, a spus ea pe un ton de parc ar fi sugerat nlocuirea unui portar de aizeci de ani din blocul n care locuia. Connor a rmas tcut nevenindu-i s cread ceea ce auzea. El i dedicase toat viaa Ageniei i ca muli ali ofieri i-o pusese de nenumrate ori n pericol. Helen Dexter s-a ridicat de pe scaun. Poate m anuni cnd iei o hotrre. Apoi a prsit ncperea fr niciun alt cuvnt. Connor a rmas tcut la biroul lui o vreme ncercnd s neleag toate implicaiile cuvintelor lui Dexter. i-a amintit c i Chris Jackson i relatase c avusese o conversaie aproape identic cu ea n urm cu opt luni. n cazul lui, i se oferise un post n Milwaukee. Asta mie nu mi s-ar putea ntmpla niciodat, i-a amintit c-i spusese atunci lui Chris. La urma urmelor, eu sunt doar unul din echip i nimeni nu m-ar suspecta c a dori s-i iau locul. Dar Connor nfptuise un pcat i mai grav. ndeplinind ordinele lui Dexter, fr voia lui,

devenise cauza unei posibile cderi a ei. Dac el nu mai era prin preajm ca s-o incomodeze, atunci ar mai putea supravieui iar. Ci ali foarte buni ofieri fuseser sacrificai de-a lungul anilor pe altarul ego-ului ei? s-a ntrebat n sinea lui. Gndurile lui Connor au fost ntrerupte de Joan care a intrat n birou. Ea n-avea nevoie s i se spun c ntrevederea decursese prost. Pot s fac ceva? a ntrebat ea ncet. Nu, nimic, mulumesc Joan. Dup o scurt pauz, a adugat: tii, trebuie s m retrag din rndul cadrelor active. La 1 ianuarie, a spus ea. Dar cu rezultatele pe care le avei, cu siguran, Agenia o s v ofere un birou mare, ore civilizate de lucru i probabil vei avea n dotare i o secretar cu picioare lungi. Se pare c nu, a spus Connor. Singurul post pe care directoarea l are n minte pentru mine este s fiu eful biroului din Cleveland i n mod cert n-a menionat nimic despre o secretar cu picioare lungi. Cleveland? a repetat Joan fr s-i vin a crede. Connor a dat din cap. Bestia! Connor i-a nlat privirile spre secretara pe care o avea de atta vreme fr a putea s-i ascund surprinderea. Aceasta era cea mai dur expresie pe care o auzise n gura ei n cei nousprezece ani de zile n legtur cu cineva, baca faptul c acum se referea nici mai mult nici mai puin dect la directoare. Joan l-a privit n ochi i l-a ntrebat: Ce-ai s-i spui lui Maggie? Nu tiu. Dar cum i-am fabricat tot felul de legende n ultimii douzeci i opt de ani sunt sigur c am s gsesc i de data asta ceva. Cnd Chris Jackson a deschis ua din fa a prvliei un clopoel a sunat spre a-l avertiza pe proprietar c cineva a intrat. Erau mai mult de o sut de case de amanet n Bogota, majoritatea dintre ele n districtul San Victorina. Jackson nu mai fcuse atta alergtur pe jos de cnd era agent nceptor. El chiar ncepuse s se ntrebe dac vechiul su prieten, eful de poliie, nu-l trimisese n cutare de potcoave de cai mori. Dar

continua s mearg pentru c tia c acest poliist, n mod special, ntotdeauna se asigura ca s mai fie nc un plic plin cu bancnote cndva n viitor. Escobar i-a ridicat ochii spre el din dosul ziarului de sear. Btrnul ntotdeauna recunotea, chiar nainte ca un client s se apropie de galantar, dac era cumprtor sau avea ceva de vndut. Expresia din priviri, croiala hainelor, chiar felul n care clienii se ndreptau spre el erau gritoare pentru el. Nu i-a trebuit dect o arunctur de ochi spre acest domn ca s fie bucuros c nu a nchis mai devreme. Bun seara, domnule, a spus Escobar ridicndu-se de pe scaun. El ntotdeauna aduga un domnule cnd gndea c este un cumprtor. Cu ce v pot fi de folos? Arma din vitrin A, da. Vd c suntei un foarte bun cunosctor. Este, ntradevr, un obiect de colecie. Escobar a ridicat partea rabatabil a tejghelei i s-a ndreptat spre vitrin. A luat cutia, a pus-o pe tejghea i l-a lsat pe client s-i examineze ndeaproape coninutul. Lui Jackson nu i-a trebuit dect o arunctur de privire spre arma artizanal pentru a-i da seama de proveniena ei. N-a fost surprins cnd a constatat c unul din gloane fusese tras. Ct cerei pentru ea? Zece mii de dolari, i-a rspuns Escobar recunoscnd accentul american. Nu pot s-o las cu nimic mai ieftin. Am primit deja mai multe oferte. Dup trei zile ct colindase strzile oraului canicular i cu mult umiditate, Jackson nu avea niciun chef s se trguiasc. Dar nu avea atia bani-ghea la el i nici nu putea s scrie un cec sau s-i prezinte o carte de credit. Pot s las un avans? a ntrebat el i s trec mine diminea la prima or cu restul? Cu siguran, domnule, a rspuns Escobar. Dar pentru acest obiect special a cere un avans de zece la sut. Jackson a ncuviinat din cap i i-a scos portmoneul din buzunarul interior al hainei. A luat din el cteva bancnote uzate i le-a pus pe tejghea. Proprietarul casei de amanet a numrat ncet cele zece bancnote de o sut de dolari, apoi le-a pus n cas i a scris o chitan.

Jackson i-a cobort privirile spre cutie, a zmbit, a luat cartuul tras i l-a bgat n buzunar. Btrnul a fost surprins, nu de gestul lui Jackson, ci pentru c ar fi putut s jure c toate cele ase gloane fuseser la locul lor cnd cumprase puca. A mpacheta totul i a veni la tine mine, dac n-ar fi vorba de prinii mei, a spus ea. Sunt sigur c ei ar nelege, a spus Stuart. Poate, a zis Tara. Dar asta nu m-ar opri s nu m simt vinovat pentru toate sacrificiile pe care tatl meu le-a fcut dea lungul anilor ca eu s-mi pot da doctoratul n filozofie. Ca s nu mai vorbesc de mama. Ea probabil c ar face un atac de cord. Dar ai zis c o s te interesezi dac ndrumtorul pentru teza ta de doctorat ar fi de acord ca s-i termini doctoratul la Sydney. Problema nu este ndrumtorul meu, a spus Tara. Ci decanul. Decanul? Da. Cnd ndrumtorul meu a discutat ieri cu el, a spus c nici vorb nu poate fi despre aa ceva. A urmat o tcere prelungit dup care Tara a ntrebat: Mai eti pe fir, Stuart? Bineneles c sunt, a rspuns el, dup care a urmat un suspin demn de un ndrgostit shakespearian. Nu este vorba dect de opt luni, i-a reamintit Tara. De fapt, pot s-i spun chiar i cte zile. i nu uita c tu ai s vii aici de Crciun. Abia atept, i-a spus Stuart. Sper doar s nu-i incomodez pe prinii ti. La urma urmelor, ei nu m-au vzut dect foarte puin. Nu fi stupid. Ei au fost ncntai cnd le-am spus c ai s vii la noi. Mama te ador, dup cum bine tii, i tu eti primul brbat despre care tata a avut un cuvnt bun de spus. El este un om remarcabil. Ce vrei s spui? Cred c nelegi exact ce vreau s spun. A face bine s nchid, altfel tata chiar c are nevoie de o promovare ca s-mi achite notele telefonice. Apropo, data viitoare este rndul tu.

Stuart s-a prefcut c n-a bgat de seam ct de brusc a schimbat Tara subiectul. ntotdeauna mi se pare ciudat, a continuat ea, c tu eti nc la munc n vreme ce eu m-am culcat demult. Ei bine, cred c nu exist dect un singur mod ca s schimbm aceast situaie, a spus Stuart. Cnd el a deschis ua, alarma a nceput s sune. Un ceas de perete din ncperea alturat a btut de dou ori cnd el s-a strecurat n prvlie printre iragurile de mrgele din care era format perdeaua despritoare. i-a aruncat privirile spre vitrin. Puca nu mai era la locul ei. I-au trebuit cteva minute ca s-o gseasc ascuns sub tejghea. A verificat fiecare pies i a constatat c un cartu lipsea, i-a pus cutia sub bra i a plecat tot att de repede pe ct intrase. Nu c ar fi fost nelinitit c s-ar fi putut s fie prins: eful poliiei l asigurase c spargerea nu va fi raportat cel puin treizeci de minute de la comiterea ei. i-a aruncat privirile spre ceasul de perete nainte de a nchide ua. Era dou i dousprezece minute. eful de poliie cu greu ar fi putut fi nvinuit pentru c vechiul su prieten nu a avut suficieni bani ghea la el ca s cumpere puca. i, n orice caz, el fcuse n aa fel nct s fie pltit de dou ori pentru aceeai informaie. i pe deasupra, plata fusese n dolari. Ea i-a turnat a doua ceac de cafea. Maggie, m gndesc s-mi dau demisia de la companie i s caut o slujb, ceea ce va nsemna c nu va mai trebui s cltoresc att de mult. El i-a nlat privirile i a ateptat s vad care va fi reacia soiei lui. Maggie a pus ibricul de cafea jos i a sorbit o nghiitur din ceaca ei de cafea nainte de a vorbi. De ce acum? a ntrebat ea, pur i simplu. eful mi-a spus c voi fi schimbat de la departamentul de rpiri i rscumprri, urmnd a fi nlocuit cu un tnr. Este o practic obinuit a companiei pentru oameni de vrsta mea. Dar trebuie s fie o mulime de alte posturi n cadrul

companiei pentru cineva cu experiena ta. eful a venit cu o sugestie, a spus Connor. Mi-a oferit ansa s conduc biroul nostru din Cleveland. Cleveland? a ntrebat Maggie fr s-i vin a crede. A rmas tcut o vreme, dup care a spus ncet: De ce aa dintr-o dat eful tu a devenit att de dornic s se descotoroseasc de tine? O, situaia nu este chiar att de rea. La urma urmelor, dac refuz, pot totui s m pensionez, a spus Connor fr a ncerca s-i rspund la ntrebare. n orice caz, Joan m asigur c sunt o mulime de companii de asigurri n Washington care ar fi prea fericii s foloseasc pe cineva cu experiena mea. Dar nu i compania la care ai lucrat, a spus Maggie continund s-i priveasc soul drept n ochi. Connor i-a susinut privirea, dar n-a gsit un rspuns convingtor. A urmat o tcere i mai lung. Nu crezi c a venit timpul s-mi spui tot adevrul? l-a ntrebat Maggie. Sau, pur i simplu, trebuie s continuu s cred fiecare cuvnt pe care mi-l spui ca o soie asculttoare? Connor i-a cobort capul. i a rmas tcut: Tu nu mi-ai ascuns niciodat faptul c Maryland Insurance" nu este altceva dect o acoperire pentru C.I.A. i eu niciodat nu te-am presat asupra acestui subiect. Dar n ultimul timp pn i excursiile tale bine deghizate au lsat un pic de noroi pe pantofii ti. Nu cred c neleg, a spus Connor neconvingtor. Cnd i-am luat costumul de la curat, mi-au zis c au gsit asta n buzunar. Maggie a pus pe mas o mic moned. Mi s-a spus c nu are valoare dect n Columbia. Connor a rmas holbndu-se la moneda de zece pesos care nu acoperea dect o convorbire local n Bogota. Multe neveste ar fi srit imediat la o singur concluzie, Connor Fitzgerald, a continuat Maggie. Dar nu uita c eu te cunosc de peste treizeci de ani i sunt foarte contient c tu nai fi capabil de o asemenea decepie. i promit, Maggie, c tiu, Connor. ntotdeauna am acceptat faptul c trebuie s existe motive temeinice pentru care tu nu ai putut s fii total sincer fa de mine de-a lungul anilor. S-a aplecat peste mas, a luat mna soului su ntr-a ei i a spus: Dar dac acum i se d

un ut n fund pentru niciun motiv aparent, nu crezi c am dreptul s-mi spui exact cu ce te-ai ocupat n ultimii douzeci i opt de ani? Jackson a rugat taximetristul s opreasc n faa casei de amanet i s atepte. I-a spus c nu va dura dect cteva minute i dup aceea voia s fie dus la aeroport. Imediat ce a intrat n prvlie, Escobar a venit grbit din ncperea alturat. Prea agitat: Cnd a vzut cine era clientul i-a nclinat capul i fr niciun cuvnt a rsucit cheia de la cas, a tras un sertar din care a scos ncet zece bancnote de o sut de dolari i i le-a ntins peste tejghea. Trebuie s-mi cer scuze, domnule, a spus el ridicndu-i privirile spre americanul nalt, dar puca a fost furat peste noapte. Jackson n-a fcut niciun comentariu. Lucrul ciudat este, a continuat Escobar, c, indiferent cine a furat-o, nu a luat niciun ban din cas. Jackson tot n-a spus nimic. Dup ce clientul su a prsit casa de amanet, Escobar n-a putut s nu se gndeasc la faptul c acesta nu pruse deloc surprins. n timp ce taxiul se ndrepta spre aeroport, Jackson i-a bgat mna n buzunarul de la hain i a scos cartuul folosit. S-ar putea ca s nu izbuteasc s dovedeasc cine a apsat pe trgaci, dar acum el nu mai avea niciun dubiu asupra persoanei care dduse ordinul ca Ricardo Guzman s fie asasinat.

CAPITOLUL 9
Elicopterul a aterizat lin pe gazonul de lng Reflecting Pool dintre Memorialele Washington i Lincoln, n timp ce paletele rotorului ncetineau, s-a derulat o scar scurt. Ua de la Nighthawk s-a deschis i n cadrul ei a aprut preedintele Herrera mbrcat n uniform complet, care-l fcea s arate ca un personaj secundar dintr-un film mediocru. A luat poziie de drepi i a rspuns la onorul dat de soldaii din infanteria marin, apoi a parcurs pe jos scurta distan pn la Cadillac-ul blindat care-l atepta. n timp ce coloana de maini nainta pe Seventeenth Street n fiecare portdrapel fluturau steagurile Columbiei, Americii i districtului Columbia. Tom Lawrence, Larry Harrington i Andy Lloyd l ateptau la porticul de sud al Casei Albe. Cu ct mai bine sunt croite hainele, cu ct mai colorat earfa, cu ct mai numeroase medaliile, cu att mai lipsit de importan este ara, reflecta n sinea lui Lawrence n timp ce a fcut civa pai spre a-i ntmpina oaspetele. Antonio, dragul meu prieten, i-a spus Lawrence cnd Herrera l-a mbriat, dei ei nu se ntlniser dect o singur dat pn atunci. Dup ce Herrera, n sfrit, i-a terminat mbriarea, Lawrence s-a ntors spre Harrington i Lloyd ca s fac prezentrile. Aparatele de fotografiat cneau i benzile din casetele video foneau n timp ce grupul prezidenial se ndrepta spre Casa Alb. Au fost fcute i mai multe poze cu zmbete largi aternute pe chipuri pe coridorul lung, sub portretul n mrime natural al lui George Washington. Dup cele trei minute de fotografii pentru pres, preedintele i-a condus oaspetele n Biroul Oval. n timp ce s-a servit cafea columbian i s-au fcut i mai multe fotografii nu s-a discutat nimic important. Cnd, n cele din urm, au fost lsai singuri, secretarul de stat a nceput s dirijeze conversaia spre relaiile curente dintre cele dou ri. Lawrence era recunosctor pentru rezumatul pe care-l primise n acea diminea mai devreme de la Larry. El putea s vorbeasc cu autoritate despre acorduri de extrdare, despre recolta de cafea din acest an, despre problema drogurilor, chiar i despre noul metrou ce se construia

n Bogota de ctre o companie american n cadrul pachetului de msuri de ajutorare a altor ri. n timp ce secretarul, de stat lrgea discuia spre a cuprinde achitarea unor vechi mprumuturi n dolari i disparitatea dintre importurile i exporturile celor dou ri, mintea lui Lawrence o luase razna ctre probleme crora trebuia s le fac fa n cursul zilei, mai trziu. Proiectul legii reducerii tuturor tipurilor de arme se mpotmolea n comitet i Andy deja l avertizase c n-o s fie prea muli congresmeni care s-o voteze. Probabil c va trebui s aib ntrevederi cu ct mai muli dintre ei n parte ca legea s aib vreo ans spre a fi aprobat. El era contient c aceste vizite rituale la Casa Alb nu erau altceva dect un prilej de autoludare pentru congresmeni, astfel nct reprezentanii alei s se poat ntoarce n districtele lor i s-i informeze alegtorii dac erau democrai ct de strns era relaia lor cu preedintele, sau dac erau republicani ct de mult depindea preedintele de ajutorul lor pentru aprobarea legilor pe care le propunea. Cum pn la alegerile de la mijlocul mandatului era mai puin de un an, Lawrence i-a dat seama c n sptmnile urmtoare vor fi doar cteva ntlniri n afar de cele deja planificate. El a fost brusc readus la momentul prezent cnd Herrera a spus: i pentru asta, domnule preedinte, trebuie s-i mulumesc n mod special. Un zmbet larg a aprut pe faa preedintelui columbian n timp ce ceilali trei, cei mai puternici brbai din America, se holbau spre el fr a le veni s-i cread urechilor. Ai vrea s mai repei, Antonio, a spus preedintele nefiind sigur c auzise exact vorbele oaspetelui su. Din moment ce suntem doar noi n Biroul Oval, Tom, am vrut s spun doar ct de mult apreciez rolul pe care l-ai avut, personal, n alegerea mea. De ct vreme lucrai pentru Maryland Life, domnule Fitzgerald? l-a ntrebat preedintele consiliului de administraie. Era prima ntrebare pe care o punea n cadrul interviului care dura deja de o or. De douzeci i opt de ani, mplinii n mai, domnule

Thompson, a rspuns Connor privind direct spre brbatul ce sttea la mijlocul mesei mari din faa lui. Palmaresul dumneavoastr este foarte impresionant, a spus femeia din dreapta preedintelui. i referinele sunt impecabile. Trebuie s v ntreb de ce dorii s prsii actuala slujb? i poate, cel mai important, de ce Maryland Life pare dispus s v lase s plecai? Connor discutase cu Maggie la cin, seara trecut, cum ar trebui s rspund la aceast ntrebare. Pur i simplu, spune-le adevrul l sftuise ea. i nu-i bate capul cu nicio minciun. Niciodat n-ai fost bun la asta. Nici el nu se ateptase la un altfel de sfat. Singura mea ans imediat de promovare ar fi nsemnat s m mut la Cleveland i am considerat c n-a putea s-i cer soiei s renune la slujba ei de la Georgetown University, a rspuns el. Ar fi fost foarte dificil pentru ea s-i gseasc un post echivalent n Ohio. Cel de al treilea membru al comisiei de intervievare a dat din cap ncuviinndu-l. Maggie i spusese c unul din membrii comisiei avea un fiu care era n ultimul an la Georgetown University. Nu cred c trebuie s v mai reinem, a spus preedintele. Vreau doar s v mulumesc, domnule Fitzgerald, c ai venit la noi n aceast dup-amiaz. Plcerea a fost de partea mea, a rspuns Connor ridicnduse n picioare ca s plece. Spre surprinderea lui, preedintele s-a sculat de la masa lung i a venit spre el. Ai putea veni cu soia la cin ntr-una din zilele sptmnii viitoare? l-a ntrebat el n timp ce-l conducea pe Connor spre u. Am fi ncntai, domnule, a rspuns Connor. Spune-mi Ben, a zis preedintele. Nimeni de la Washington Provident nu mi se adreseaz cu domnule i cu att mai mult directorii mei executivi. I-a zmbit i i-a strns cu cldur mna lui Connor. Am s-i spun secretarei s telefoneze la biroul dumitale mine diminea i s fixeze ntlnirea. Atept cu nerbdare s-i cunosc soia Maggie, nu-i aa? Da, domnule, a rspuns Connor. A fcut o pauz. i eu atept cu nerbdare ca s-o cunosc pe doamna Thompson, Ben.

eful de cabinet de la Casa Alb a ridicat telefonul rou, dar na recunoscut imediat vocea. Am unele informaii care s-ar putea s le gsii folositoare. mi pare ru c a durat att de mult. Lloyd a luat repede un bloc notes cu pagini galbene i goale i a scos repede capacul pixului. N-a trebuit s apese pe niciun buton pentru c toate convorbirile care se purtau la acel telefon erau nregistrate automat. Abia ce m-am ntors dup zece zile din Bogota i cineva acolo a luat toate msurile ca uile nu numai s-mi fie trntite n nas, dar i ncuiate i ferecate cu apte zvoare. Deci Dexter trebuie s fi aflat la ce lucrezi. A putea paria c la cteva minute doar dup ce am vorbit cu eful poliiei locale. Asta nseamn c ea tie i pentru cine lucrezi? Nu, mi-am acoperit acel front, tocmai din aceast cauz mia trebuit att de mult ca s v dau un semn. i v pot asigura c, dup ce l-am fcut pe unul din tinerii ei ofieri s umble dup potcoave de cai mori, ea n-o s poat niciodat s-i dea seama pentru cine lucrez. Ataatul nostru cultural din Bogota urmrete acum fiecare barosan cunoscut din domeniul drogurilor, fiecare oficial novice din departamentul narcoticelor i jumtate din poliia local. Raportul lui va cuprinde attea pagini c le va trebui o lun doar ca s-l citeasc, ca s nu mai vorbesc de harababura pe care am fcut-o acolo. Ai gsit ceva cu care s-o punem la zid pe Dexter? l-a ntrebat Lloyd. Nimic ce ea n-ar putea s explice prin obinuitele perdele de fum. Dar toate probele dovedesc c C.I.A. a fost n spatele evenimentului Noi deja tim asta, a spus Lloyd. Problema preedintelui este aceea c, dei scrisorile de recomandare ale informatorului nostru sunt impecabile, el n-o s poat niciodat s apar ca martor pentru c este persoana care a beneficiat direct de asasinat. Avei ceva care s poat rezista n cazul unul proces? Doar eful de poliie din Bogota i scrisorile lui de recomandare, categoric, nu sunt impecabile. Dac ar fi s apar ca martor, niciodat n-ai putea fi sigur care va fi partea pe care o va sprijini pn la urm.

Atunci cum poi s fii att de sigur c este implicat C.I.A.? Am vzut arma care a fost folosit n mod cert pentru a fi omort Guzman. Chiar am cartuul de la glonul cu care a fost mpucat. Ba mai mult, sunt aproape sigur c tiu cine a fcut puca. El este cel mai bun n bran i lucreaz pentru un mic numr din N.O.C. N.O.C? Ofieri acoperii, care nu figureaz n nicio eviden C.I.A.. n acest mod C.I.A. poate nega c ar avea vreo cunotin de activitile lor n cazul n care ceva iese prost. Deci asasinul este un ofier care lucreaz pentru C.I.A., a spus Lloyd. Aa pare. Numai dac nu se dovedete a fi cel pe care l-a pensionat Dexter acum cteva zile. Ei bine, atunci acea persoan ar trebui s figureze pe listele noastre de plat. A urmat o tcere mai lung, dup care, n cele din urm, Jackson a spus: Acesta s-ar putea s fie modul n care rezolvai lucrurile la Casa Alb, domnule Lloyd, numai c omul sta nu i-ar trda fostul patron indiferent ct de mare ar fi mita pe care i-ai oferio. Nici ameninarea nu merge n cazul lui: nu v-ar cere psuire nici mcar o zi. Chiar dac i-ai pune pistolul la tmpl. Cum putei fi att de sigur? A fost sub comanda mea n nam i nici mcar Vietcong-ul n-a putut scoate nimic de la el. Dac chiar vrei s tii, datorit lui eu sunt nc n viat. n orice caz, Dexter l-a i convins deja c ordinele ei au venit direct de la Casa Alb. Am putea s-i spunem c minte, a sugerat Lloyd. Asta nu va face dect s-i pun viaa lui n pericol. Nu, va trebui s dovedesc implicarea lui Dexter, fr ca el s afle ceea ce facem noi. i asta nu va fi uor. i cum ai de gnd s procedezi? M voi duce la petrecerea pe care o d cu ocazia pensionrii. Vorbii serios? Da, pentru c acolo se va afla o persoan care-l iubete chiar mai mult dect i iubete ara. i s-ar putea ca ea chiar s vrea s vorbeasc. O s inem legtura. Telefonul s-a nchis.

Cnd Nick Gutenburg, adjunctul directorului C.I.A., a intrat n salonul casei Fitzgerald, prima persoan pe care a vzut-o a fost predecesorul su, Chris Jackson, cufundat n conversaie cu Joan Benett. Oare, i spunea el pentru cine lucrase n Bogota? Lui Gutenburg i-ar fi plcut s aud despre ce vorbeau, dar mai nti trebuia s salute gazdele. Am s mai rmn nou luni la companie, i spunea Joan. Atunci m voi putea pensiona primind ntreaga pensie. Dup aceea sper s lucrez cu Connor la noua lui slujb. Doar ce-am auzit i eu despre asta, a spus Jackson. Mi se pare ideal. Din ceea ce mi-a zis Maggie el n-o s mai trebuiasc s cltoreasc att de mult. Aa-i, dar numirea lui nu este nc oficial, a spus Joan. i dumneata i tii prerea lui Connor despre lucrurile care nu sunt definitiv stabilite. Dar cum preedintele de la Washington Provident i-a invitat pe el i Maggie mine sear la cin, cred c putem presupune c slujba este ca i primit. Bineneles, numai dac domnul Thompson nu dorete dect s fac un bridge n patru. Drgu din partea ta c ai venit, Nick, i-a spus Connor cu cldur directorului adjunct dndu-i un pahar cu Perrier. Lui nu trebuia s i se reaminteasc faptul c Gutenburg nu-i atingea niciodat buzele de alcool. Pentru nimic n lume n-a fi lipsit, Connor, i-a rspuns Gutenburg. ntorcndu-se spre soia sa, Connor a spus: Maggie, i-l prezint pe Nick Gutenburg, un coleg al meu. El lucreaz la Reglri de despgubiri, l-a ntrerupt Gutenburg rapid. Cu toii o s simim lipsa soului dumneavoastr la Maryland Life, doamn Fitzgerald, a spus el. Ei bine, sunt sigur c drumurile o s vi se mai ntlneasc de vreme ce Connor o s-i ia o slujb n aceeai bran, a spus Maggie. nc nu este confirmat, a spus Connor. Dar cnd se va ntmpla, tu vei fi primul care o s afle, Nick. Gutenburg a tras cu coada ochiului spre Jackson i cnd l-a vzut plecnd de lng Joan Benett a traversat ncperea spre ea.

Am fost ncntat cnd am aflat c ai s rmi la companie, Joan, au fost primele lui cuvinte. Credeam c s-ar putea s ne prseti ca s lucrezi cu Connor n noua lui slujb. Nu, voi rmne la firm, a rspuns Joan nefiind sigur ct de multe tia directorul adjunct. M-am gndit c, de vreme ce Connor va lucra tot n bran Ai pornit la adulmecat, i-a zis n gnd Joan. Deocamdat nu tiu nimic, a spus ea fr ovire. Cine sunt cei cu care vorbete Chris Jackson? a ntrebat-o Gutenburg. Joan a privit spre cellalt capt al camerei. I-ar fi plcut s poat spune c habar nu are, dar tia c n-o s scape cu asta. Acela este printele Graham, preotul din parohia familiei Fitzgerald din Chicago i Tara, fiica lui Connor. i ea cu ce se ocup? a ntrebat-o Gutenburg. i d doctoratul n filozofie la Stanford. Gutenburg i-a dat seama c i pierdea timpul ncercnd s obin o informaie adevrat de la secretara lui Connor. La urma urmelor, ea lucrase pentru Connor aproape douzeci de ani, aa c nu prea existau dubii fa de cine era ea loial dei n dosarul ei nu se gsea nimic care s sugereze c relaia lor era altceva dect profesional. i, uitndu-se la domnioara Benett, el bnuia c era ultima virgin de patruzeci i cinci de ani care mai exista n Washington. Cnd fiica lui Connor s-a dus la masa cu buturi ca s-i umple paharul, Gutenburg a prsito pe Joan fr niciun alt cuvnt. M numesc Nick Gutenburg, i-a spus el ntinzndu-i mna. Sunt coleg cu tatl tu. Eu sunt Tara, a spus ea. Lucrai n biroul din centru? Nu, la periferie. Suntei nc pe Coasta de Vest, unde v pregtii teza de doctorat? Exact, i-a rspuns Tara prnd uor surprins. Dar dumneavoastr? La care din ramurile companiei lucrai? Reglri de despgubiri. Este destul de plictisitor n comparaie cu ceea ce face tatl dumitale, dar cineva trebuie s stea acas ca s se ocupe de hrogrie, a spus el dnd drumul unui rs scurt. Apropo, am fost ncntat cnd am auzit de noua slujb a tatlui dumitale. Da, i mama a fost bucuroas c o firm att de

prestigioas l-a nfcat att de repede. Dei numirea nu este nc oficial. Va lucra n afara Washingtonului? a ntrebat Gutenburg sorbind o nghiitur din Perrier. Sediul companiei este doar la cteva strzi de vechiul lui birou Tara s-a oprit cnd a auzit un zgomot strident. i-a ntors capul i l-a vzut pe Chris Jackson btnd n mas ca oaspeii s fac linite. V rog s m scuzai, a spus ea n oapt. Trebuie s-mi ndeplinesc ndatoririle de gazd. S-a ndeprtat cu pai repezi i Gutenburg a nceput s-l asculte pe predecesorul su la Langley. Doamnelor i domnilor, a nceput Chris. A ateptat pn s-a fcut linite, dup care a continuat. Este privilegiul meu s propun un toast n cinstea a doi dintre cei mai vechi prieteni ai mei, Connor i Maggie. De-a lungul anilor, Connor s-a dovedit a fi omul care mai tot timpul m bga n belele. Oaspeii au rs. Unul a strigat: Foarte adevrat i altul a adugat; Cunosc problema. Dar, odat intrat n bucluc, nu cunosc pe altul mai bun care s te scoat din el. Au urmat aplauze clduroase. Prima oar neam ntlnit Gutenburg i-a auzit pager-ul bzind i l-a scos repede de la curea: Troia, sun urgent, a citit el. L-a nchis i s-a strecurat din camer n hol. A ridicat cel mai apropiat telefon de parc ar fi fost la el acas i a format un numr ce nu exista nregistrat n nicio carte telefonic. Aproape c nici n-a sunat i s-a auzit o voce: Directorul. Am primit mesajul, dar nu sunt pe o linie sigur. N-a mai trebuit s precizeze unde era. Ceea ce i voi spune eu toat lumea va afla n urmtoarele cteva ceasuri. Gutenburg n-a vorbit. Era o pierdere de timp. Eln a murit n urm cu aptesprezece minute din cauza unui atac de cord, a spus Helen Dexter. Prezint-te la mine n birou imediat i amn tot ce ai de fcut n urmtoarele patruzeci i opt de ore. Telefonul a amuit. Nicio convorbire cu biroul lui Dexter pe o linie nesigur nu dura niciodat mai mult de patruzeci i cinci de

secunde. Ea i inea pe mas un ceas anume n acest scop. Gutenburg a pus telefonul n furc i s-a strecurat afar pe ua din fa fr a se deranja s-i ia rmas bun de la gazde. oferul l ducea napoi spre Langley n timp ce Chris ridica paharul i spunea: Pentru Connor i Maggie i pentru tot ceea ce le va rezerva viitorul. Toi oaspeii i-au ridicat paharele.

CAPITOLUL 10
Am s-i spun exact de unde am informaiile, a zis Tom Lawrence. De la preedintele Columbiei nsui. El mi-a mulumit personal pentru rolul pe care l-am jucat n alegerea lui. Asta cu greu poate constitui o dovad, a spus Dexter fr a arta niciun semn de emoie. Te ndoieti de cuvntul meu? Preedintele n-a fcut nicio ncercare de a-i ascunde mnia. Cu siguran, nu, domnule preedinte, a spus Dexter calm. Dar dac acuzai Agenia c ar fi efectuat operaiuni acoperite fr cunotina dumneavoastr, sper c n-o s-o facei, pur i simplu, n baza cuvntului unui politician sud-american. Preedintele s-a aplecat n fa. i sugerez s asculi cu atenie nregistrarea unei convorbiri ce a avut loc n acest birou destul de recent, a spus el. Pentru c ceea ce vei auzi eu consider c are o mare doz de adevr o dezvluire, n ceea ce te privete, cum bnui c nu exist n ultimii ani. Helen Dexter a rmas impasiv, cu toate c Nick Gutenburg, ce se afla n dreapta ei, s-a micat nelinitit pe scaun. Preedintele a dat din cap n direcia lui Andy Lloyd care s-a aplecat i a apsat pe tasta unui casetofon ce se afla pe colul biroului preedintelui. Ai vrea s intrai mai amnunit n detalii? Bineneles, dei sunt sigur c nu i pot spune nimic ceea ce dumneata s nu tii deja. Singurul meu rival real, Ricardo Guzman, a fost ndeprtat n mod oportun din competiie doar cu dou sptmni nainte de alegeri. Cu siguran c nu sugerezi Era vocea lui Lawrence. Ei bine, dac n-au fost oamenii dumitale, cu siguran ai mei n-au fost, a intervenit Herrera nainte ca preedintele s-i termine fraza. A urmat o pauz att de lung nct Gutenburg a nceput s se ntrebe dac conversaia se sfrise, dar cum nici Lawrence nici Lloyd nu s-au micat, a presupus c va mai urma. Avei vreo dovad clar care s lege asasinatul de C.I.A.? a ntrebat n cele din urm Lloyd. Glonul care l-a omort a fost identificat ca provenind de la

o arm care a fost vndut unei case de amanet nainte ca asasinul s prseasc ara. Mai trziu puca a fost luat de acolo de unul din ofierii operativi ai Domniilor voastre i trimis napoi n America prin curier diplomatic. Cum poi s fii att de sigur de asta? eful meu de poliie categoric este mult mai onest cu mine dect este C.I.A. fa de dumneata. Andy Lloyd a oprit casetofonul. Helen Dexter i-a nlat privirile ntlnind ochii sfredelitori ai preedintelui. Ei bine? a ntrebat Lawrence. Ce explicaie ai de data asta? Din acea conversaie nu se desprinde absolut nicio dovad privind implicaia C.I.A. n asasinarea lui Guzman, a spus ea pe un ton plat. Tot ceea ce mi sugereaz mie este c Herrera ncearc s acopere persoana care i-a dus la ndeplinire ordinul. Presupun c te referi la asasinul care a lucrat de unul singur i care, att de convenabil, a disprut undeva n Africa de Sud, a spus preedintele sarcastic. n clipa n care o s reapar la suprafa, domnule preedinte, o s-l gsim i atunci o s pot s v aduc dovada pe care mi-ai cerut-o. Un om nevinovat mpucat pe o strad dosnic din Johannesburg nu va fi o dovad suficient pentru mine, a spus Lawrence. Nici pentru mine, a replicat Dexter. Cnd voi aduce omul care este rspunztor de asasinat n-o s fie niciun dubiu n privina celui pentru care lucreaz. Se simea o uoar nervozitate n vocea ei. Dac n-ai s reueti s-o faci, eu n-a fi mirat dac aceast band a spus preedintele artnd casetofonul ar sfri n minile unui anume reporter de la The Washington Post care este cunoscut c nu se omoar cu dragostea fa de C.I.A. I-o putem lsa ca el sa decid dac Herrera se acoper pe sine sau, pur i simplu, spune adevrul. Indiferent ce va hotr, tu va trebui s rspunzi la o mulime de ntrebri stnjenitoare. Dac aceasta se va ntmpla vreodat, s-ar putea ca i dumneavoastr personal, domnule preedinte, s trebuiasc s rspundei la una sau dou, a spus Dexter fr nicio team. Lawrence s-a ridicat furios de pe scaun i i-a cobort privirile spre ea. D-mi voie s-i spun foarte clar c, totui, insist s am o

dovad cert a existenei sud africanului tu disprut n cea. Dac nu reueti s mi-o aduci n douzeci i opt de zile, atept s am ambele voastre demisii pe mas. Acum plecai din biroul meu. Directorul i adjunctul ei s-au ridicat de pe scaune i au prsit ncperea fr niciun cuvnt. Niciunul n-a vorbit pn nu s-au aezat pe bancheta din spate a mainii lui Dexter. Dup ce au depit terenurile Casei Albe ea a apsat un buton de pe braul banchetei i un geam fumuriu i-a separat de ofer un ofier operativ cu grad superior ca acesta s nu mai poat auzi conversaia ce se derula n spatele lui. Ai aflat ce companie i-a luat interviu lui Fitzgerald? Da, a rspuns Gutenburg. Atunci va trebui s-i dai un telefon preedintelui companiei. M numesc Nick Gutenburg. Sunt directorul adjunct al C.I.A. S-ar putea s dorii s m sunai. Numrul de la Agenie este 703 482 1100. Dac-i spunei centralistei numele dumneavoastr, ea v va face legtura n biroul meu. Dup ce a lsat mesajul, a nchis telefonul. De-a lungul anilor Gutenburg constatase c la asemenea telefoane nu numai c se rspundea, de obicei, n mai puin de un minut, dar i confereau i o poziie avantajoas. A rmas la biroul su ateptnd. Au trecut dou minute, dar nu era ngrijorat. El tia c acest gentleman va voi s verifice numrul. Odat confirmat c era al centralei C.I.A. Gutenburg avea s fie ntr-o poziie i mai puternic. Cnd, n sfrit, telefonul a sunat peste trei minute, Gutenburg l-a mai lsat o vreme s sune nainte de a rspunde. Bun dimineaa, domnule Thompson, a spus el fr s mai atepte s aud cine era. M bucur c mi-ai telefonat att de prompt. Plcerea este de partea mea, domnule Gutenburg, a spus preedintele de la Washington Provident. M tem c problema pe care trebuie s-o discut cu dumneata, domnule Thompson, este delicat. N-a fi dat un asemenea telefon dac n-a fi considerat c este n interesul dumitale. V apreciez foarte mult gestul, a spus Thompson. Care este problema?

Recent ai intervievat mai multe persoane pentru conducerea departamentului de rpiri i rscumprri. Un post care cere cele mai nalte standarde de integritate. Bineneles, a spus Thompson. Dar cred c am gsit persoana ideal pentru aceast funcie. Nu am idee pe cine ai selectat pentru post, dar trebuie s v fac cunoscut c n momentul de fa noi cercetm pe unul dintre solicitanii dumneavoastr i, dac acest caz se va sfri n tribunal, s-ar putea s aib consecine nu prea bune asupra firmei dumneavoastr. Totui, domnule Thompson, dac suntei convins c ai gsit omul potrivit, C.I.A., cu siguran, nu dorete s stea n calea lui. Ateptai o clip, domnule Gutenburg. Dac avei cunotin de ceva despre care ar trebui s tiu i eu, a fi foarte fericit s v ascult. Gutenburg a fcut o pauz dup care a spus: Pot s v ntreb sub cea mai strict confidenialitate, numele candidatului la care v gndii s-i oferii postul? Cu siguran da, pentru c nu am niciun dubiu n privina reputaiei sau pregtirii lui. Suntem pe punctul de a semna un contract cu domnul Connor Fitzgerald. A urmat o tcere ndelungat, dup care Thompson a spus: Mai suntei pe fir, domnule Gutenburg? Da, domnule Thompson. M ntreb dac am putea gsi o or ca s trecei pe la mine, la Langley. Cred c ar trebui s v prezint un rezumat mai detailat asupra investigaiei de fraud pe care o facem n momentul de fa. Poate c ai dori, de asemenea, s examinai unele hrtii confideniale care au intrat n posesia noastr. De data asta a fost rndul lui Thompson s rmn tcut. mi pare ru c aud aceste lucruri. Nu cred c o vizit va fi necesar, a spus preedintele ncet. El prea un om att de bun. i mie mi pare tot att de ru c a trebuit s dau acest telefon, domnule Thompson. Dar ai fi fost i mai suprat pe mine dac n-a fi fcut-o i ntreaga poveste s-ar fi terminat pe prima pagin din The Washington Post. Nu pot s nu fiu de acord cu dumneavoastr, a spus Thompson. Pot s mai adaug, a spus directorul adjunct, dei nu este pertinent pentru cazul pe care l investigm, c eu am o poli

de asigurare la Washington Provident nc din ziua n care am nceput s lucrez la C.I.A. M bucur s aud asta, domnule Gutenburg. A dori doar s v spun ct de mult apreciez modul desvrit n care dumneavoastr cei de acolo v ducei la ndeplinire misiunea. Eu ndjduiesc c v-am fost de un oarecare folos, domnule Thompson. La revedere, domnule. Gutenburg a pus jos receptorul i imediat a apsat pe butonul 1 de pe telefonul ce se afla cel mai aproape de el. Da? s-a auzit o voce. Nu cred c Washington Provident i va mai oferi pn la urm postul lui Fitzgerald. Bine. De ce n-am atepta trei zile, apoi tu poi s-l suni i s-i spui despre noua lui misiune. De ce s atept trei zile? Se vede c nu l-ai citit pe Freud i opinia lui despre maxima vulnerabilitate. Ne pare ru c trebuie s v informm Connor citea scrisoarea pentru a treia oar cnd telefonul de pe biroul lui a sunat. Nu-i credea ochilor i-i simea toate mdularele nepenite. Ce-ar fi putut merge prost? Cina de la familia Thompson fusese mai mult dect agreabil. Cnd el i Maggie plecaser cu cteva minute nainte de miezul nopii, Ben i sugerase o partid de golf la Burning Tree n weekend-ul urmtor i Elizabeth Thompson o invitase pe Maggie la o cafea n timp ce brbaii urmreau micile mingi albe. Ziua urmtoare avocatul lui l sunase ca s-i spun c n contractul ce-i fusese trimis de Washington Provident pentru aprobare nu trebuiau fcute dect cteva modificri minore. Connor a ridicat receptorul. Da, Joan. Directorul adjunct este pe fir. F-mi legtura, a spus el plictisit. Connor, a spus vocea n care el n-a avut niciodat ncredere. S-a ivit ceva important i directorul mi-a cerut s te pun la curent imediat. Bineneles, a spus Connor, fr a lua prea mult n seam vorbele lui Gutenburg. Ce zici, ora trei, la locul obinuit?

Bineneles, a repetat Connor. El nc a mai rmas o vreme cu receptorul n mn dup ce a auzit declicul de nchidere de la cellalt capt al firului. A citit scrisoarea pentru a patra oar i a hotrt s nu-i spun nimic lui Maggie pn nu va fi pe lista final de selecie pentru un alt post. Connor a fost primul care a ajuns n Lafayette Square. A stat pe o banc ce ddea cu faa spre Casa Alb. Cteva minute mai trziu, la cellalt capt al bncii s-a aezat Nick Gutenburg. Connor a avut grij s nu arunce nicio privire n direcia lui. Preedintele nsui a cerut ca tu s te ocupi de aceast misiune, a murmurat Gutenburg privind fix n direcia Casei Albe. A vrut cel mai bun om pe care-l avem. Dar eu trebuie s prsesc compania peste zece zile, a spus Connor. Da, directorul i-a precizat asta. Dar preedintele a zis s facem tot ce ne st n puteri ca s te convingem s mai rmi pn cnd aceast misiune este dus la capt. Connor a rmas tcut. Connor, rezultatul alegerilor din Rusia ar putea afecta viitorul lumii libere. Dac un nebun ca Zerimski este ales, ar nsemna o rentoarcere peste noapte la rzboiul rece. Preedintele ar putea s uite de Legea Reducerii narmrilor i Congresul va cere o cretere a bugetului pentru aprare ceea ce ne-ar putea duce la faliment. Dar Zerimski este nc cu mult n urm n sondajele de opinie, a spus Connor. Nu se ateapt toat lumea ca Cernopov s ctige la o marj confortabil? Aa pot s par lucrurile acum, a spus Gutenburg. Dar mai sunt nc trei sptmni pn la alegeri iar preedintele el a accentuat cuvntul n timp ce continua s-i tin privirile pironite pe Casa Alb crede c, cu un electorat att de volatil, orice se poate ntmpla. El ar fi mult mai fericit dac ar ti c tu te afli acolo, doar pentru cazul n care va fi nevoie de priceperea ta cu totul special. Connor n-a rspuns. Dac i faci griji n privina noii tale slujbe, a continuat Gutenburg, a fi fericit s am o scurt discuie cu preedintele companiei unde te angajezi i s-i explic c nu este vorba dect de o misiune pe termen scurt.

Nu va fi necesar, a spus Connor. Dar mi trebuie puin timp de gndire. Bineneles, a spus Gutenburg. Cnd te hotrti sun, te rog, la director i spune-i ce decizie ai luat. S-a ridicat i a plecat n direcia Farragut Square. Dup trei minute a pornit-o i Connor cu pai mari n direcie opus. Andy Lloyd a ridicat telefonul rou. De data asta a recunoscut vocea imediat. Sunt aproape sigur c tiu cine a dus la ndeplinire misiunea din Bogota, a spus Jackson. Lucreaz pentru C.I.A.? a ntrebat Lloyd. Da, a lucrat. Ai suficiente dovezi ca s convingi comitetele din Congres care se ocup de Serviciul de Informaii? Nu, nu am. Aproape toate probele pe care le dein pot fi nlturate ca circumstaniale. Dar cnd sunt puse cap la cap, sunt prea multe coincidene ca s-mi plac. De exemplu? Agentul pe care l suspectez c a apsat pe trgaci a fost concediat la scurt vreme dup ce preedintele a avut o ntlnire cu Dexter n Biroul Oval i i-a cerut s afle cine este rspunztor pentru asasinarea lui Guzman. Nici mcar nu se poate admite ca prob. Poate c nu. Dar acelai agent a fost pe punctul de a-i lua o nou slujb la Washington Provident ca ef al departamentului lor de rpiri i rscumprri i dintr-o dat, fr nicio explicaie, oferta i-a fost retras. O a doua coinciden. Exist i a treia. Trei zile mai trziu Gutenburg s-a ntlnit cu agentul respectiv pe o banc n parc, n Lafayette Square. De ce ar dori ei s-l reangajeze? Ca s duc la ndeplinire o misiune care s-l in ct mai departe de aici. Ai idee despre ce misiune poate fi vorba? Nu. Dar s nu fii surprins dac ea l va duce foarte departe de Washington. Ai vreo posibilitate ca s afli unde? Nu, n momentul de fa. Nici mcar soia lui nu tie.

O.K., hai s-o examinm din punctul lor de vedere, a spus Lloyd. Ce crezi c face Dexter chiar acum ca s fie sigur c fundul i este acoperit? Ca s pot rspunde la asta ar trebui s tiu rezultatul ultimei ei ntlniri cu preedintele, a spus Jackson. Preedintele le-a dat, ei i lui Gutenburg, douzeci i opt de zile ca s dovedeasc faptul c Agenia n-a fost implicat n asasinarea lui Guzman i s aduc o prob-beton n legtur cu cel care l-a omort. El le-a mai fcut foarte clar c, dac nu reuesc, le va cere demisia i va pune toate probele pe care le deine la dispoziia celor de la The Washington Post. A urmat o tcere lung, dup care Jackson a spus; Asta nseamn c agentul n chestiune are mai puin de o lun de trit. Ea niciodat n-a eliminat pe niciunul din propriii ei oameni, a spus Lloyd nevenindu-i a crede ceea ce auzise. Nu uitai c el este un N.O.C. Departamentul C.I.A. n care el lucreaz nici mcar nu exist oficial, domnule Llyod. Omul acesta este un bun prieten al dumitale, nu-i aa? a ntrebat Lloyd. Da, a rspuns Jackson ncet. Atunci ai face bine s te asiguri c el rmne n via. Bun ziua, doamn director. Sunt Connor Fitzgerald. Bun ziua, Connor. Ce plcere s te aud, a spus Dexter pe un ton mai cald dect cel pe care-l folosise la ntlnirea anterioar. Directorul adjunct mi-a spus s v sun imediat ce iau o hotrre n problema pe care am discutat-o noi doi luni. Da, a spus Dexter revenind la obinuitul ei stil monosilabic. Accept misiunea. M bucur s aud asta. Cu o singur condiie. i care e asta? Vreau o dovad c operaiunea a fost cerut de preedinte. A urmat o tcere lung, dup care Dexter a spus: Am s-l informez pe preedinte de cererea ta. Deci, cum funcioneaz? a ntrebat Dexter. Ea nu-i putea aminti cnd fusese ultima oar la laboratorul O.T.S. de la

Langley. Este destul de simplu, a spus profesorul Ziegler, directorul Serviciilor Tehnice din cadrul C.I.A. El s-a ntors spre un ir de computere i a apsat cteva taste. Chipul lui Tom Lawrence a aprut pe un ecran. Dup ce Dexter i Nick Gutenburg au ascultat cuvintele preedintelui cteva minute, ea a spus: Ce este att de remarcabil n asta? Noi toi l-am auzit pe Lawrence innd un discurs. Se poate, dar nu l-ai auzit pe acesta anume, a spus Ziegler. Ce vrei s spui? l-a ntrebat Gutenburg. Un zmbet aproape copilresc, de satisfacie s-a rspndit pe faa profesorului. Am depozitat n computerul meu sub numele de cod Tommy peste o mie de discursuri, interviuri la radio i televiziune precum i convorbiri telefonice pe care preedintele le-a avut n ultimii doi ani. Fiecare cuvnt sau fraz pe care le-a folosit n acest timp sunt n memoria acestor computere. Asta nseamn c eu pot s-l fac s in un discurs pe orice subiect dorii. Pot chiar s decid ce poziie s ia ntr-o problem dat. Dexter a nceput s reflecteze asupra posibilitilor. Dac lui Tommy i s-ar pune o ntrebare, ar putea s dea un rspuns convingtor? a ntrebat ea. Nu spontan, a recunoscut Ziegler. Dar dac ai avea idee n privina ntrebrilor la care ar trebui s rspund, cred c a putea s-o fac chiar pe propria lui mam s-i cread rspunsurile. Aa c tot ceea ce trebuie noi s facem, a spus Gutenburg, este s anticipm cam ce va spune cealalt parte. Ceea ce s-ar putea s nu fie att de dificil pe ct v imaginai, a spus Ziegler. n fond, dac dumneavoastr ar fi s primii un telefon de la preedinte, este puin probabil s-l ntrebai despre cotaia dolarului sau despre ce a mncat la micul dejun, nu-i aa? n majoritatea cazurilor cunoatei motivul pentru care v sun. Nu am idee la ce v-ar putea folosi Tommy, dar dac ar fi s pregtii remarci de deschidere sau de nchidere, precum i s zicem cincizeci de ntrebri sau declaraii la care este foarte probabil ca el s rspund, a putea aproape s garantez c el este n stare s poarte o conversaie plauzibil.

Sunt sigur c putem s facem asta, a spus Gutenburg. Dexter a dat din cap n semn de ncuviinare, apoi l-a ntrebat pe Ziegler: Pentru ce ne-a trebuit nou la nceput acest gen de aparatur? Pentru cazul n care preedintele ar muri n timp ce America ar fi n rzboi i noi ar trebui s-l facem pe duman s cread c el este nc n via. Dar Tommy poate fi folosit n multe alte feluri, doamn directoare, de exemplu Sunt sigur c poate, l-a ntrerupt Dexter. Ziegler a prut dezamgit, fiind contient c minutele pe care i le acordase directoarea se apropiau de sfrit. Ct timp i-ar trebui ca s pregteti un program anume? la ntrebat Gutenburg. Ct timp v-ar trebui dumneavoastr ca s decidei ce-ar trebui s spun preedintele? a rspuns Ziegler, zmbetu-i copilresc revenindu-i pe chip. Ea a inut degetul pe tast pn cnd, n sfrit, Connor a ridicat telefonul de pe biroul lui. Care-i problema, Joan? Nu sunt surd. Ruth Preston, secretara personal a preedintelui, este pe fir. Vocea urmtoare pe care Connor a auzit-o a fost a unei femei. Suntei Connor Fitzgerald? Da, a rspuns Connor. A simit transpiraia n palma care inea receptorul. Asta nu i s-a ntmplat niciodat cnd atepta s apese pe trgaci. V fac legtura cu preedintele. A auzit un declic. Bun ziua, a spus o voce familiar. Bun ziua, domnule preedinte. Cred c tii de ce te sun. Da, domnule preedinte, tiu. Profesorul Ziegler a apsat pe Fraza de deschidere. Dexter i directorul adjunct i-au inut respiraia. Mi-am dat seama c trebuie s te sun i s-i spun ct de important consider c este aceast misiune. Pauz. Pentru c nu am nicio ndoial c dumneata eti persoana cea mai potrivit ca s-o duc la capt. Pauz. Aa c sper c ai s fii de

acord s-i asumi responsabilitatea. Ziegler a apsat pe tasta pe care scria Ateapt. M bucur ncrederea pe care o avei n mine, domnule preedinte, a spus Connor, i v sunt recunosctor c v-ai luat din timpul dumneavoastr pentru a-mi telefona personal Numrul 11, a spus Ziegler care tia toate replicile pe dinafar. Am considerat c cel puin asta a putea face innd cont de mprejurri. Pauz. V mulumesc, domnule preedinte. Dei domnul Gutenburg m-a asigurat de implicarea dumneavoastr i doamna directoare nsi m-a sunat mai trziu n aceeai dupamiaz spre a confirma, dup cum tii, eu totui, am considerat c nu pot s-mi asum aceast misiune dac nu sunt sigur c ordinul vine direct de la dumneavoastr. Numrul 7. i neleg foarte bine nelinitea. Pauz. Numrul 19. Poate cnd toate astea se vor termina, dumneata i soia vei veni ca s-mi facei o vizit la Casa Alb bineneles dac directoarea o va permite. Pauz. Numrul 3, a spus Ziegler scurt. A urmat un hohot de rs. Connor i-a ndeprtat puin receptorul de ureche. Am fi onorai, domnule preedinte, a spus el cnd rsul s-a stins. Fraza de nchidere, a spus Ziegler. Bun. Atept cu nerbdare s te vd imediat ce te ntorci. Pauz. Adeseori m gndesc c este trist c America nu-i apreciaz ntotdeauna eroii anonimi. Pauz. Mi-a fcut plcere s vorbesc cu dumneata. La revedere. La revedere, domnule preedinte. Connor nc mai inea receptorul n mn cnd a intrat n birou Joan. Deci nc un mit s-a spulberat, a spus ea n timp ce Connor a pus telefonul n furc. El i-a nlat privirile spre ea ntrebtor. Acela c preedintele ntotdeauna i se adreseaz celui cu care vorbete cu numele mic

CAPITOLUL 11
Gutenburg i-a nmnat un plic mare, maroniu n care se gseau patru paapoarte, trei bilete de avion i un teanc de bancnote n diverse valute. Nu trebuie s semnez pentru toate astea? l-a ntrebat Connor. Nu. Cum totul s-a fcut n grab, o s ne ocupm de hrtii cnd te ntorci. Imediat ce ajungi n Moscova, te duci la sediul electoral al lui Zerimski i le ari documentele de acreditare ca reporter, corespondent extern pentru Africa de Sud. Ei i vor da un material destinat presei cu programul lui n detaliu pn la alegeri. in cu cineva legtura n Moscova? Da. Cu Ashley Mitchell. Gutenburg a ovit. Este prima lui misiune important i a fost instruit riguros asupra elementelor de baz pe care trebuie s le tie. De asemenea, i s-a precizat s ia legtura cu tine numai dac este und verde, caz n care i va furniza i arma. Ce model i ce fabricaie? Obinuita Remington 700, a spus Gutenburg. Dar dac Cernopov continu s rmn n frunte la sondajele de opinie, nu cred c va mai fi nevoie de serviciile tale i atunci te vei ntoarce la Washington a doua zi dup alegeri. M tem c aceast misiune va fi un pic lipsit de evenimente. S sperm c aa o s fie, a spus Connor i l-a prsit pe directorul adjunct fr a-i strnge minile. tii, am fost att de tare strns cu ua c n-am putut s spun nu, i explica Connor lui Maggie n timp ce-i punea nc o cma albastr n valiz. Ai fi putut s refuzi, i-a spus Maggie. Noua slujb la care trebuie s te prezini pe data de nti a lunii ar fi fost o scuz destul de convingtoare. A fcut o pauz. Care a fost reacia lui Ben Thompson? El a fost foarte nelegtor, i-a rspuns Connor. Nu-l deranjeaz c ncep cu o lun mai trziu. Se pare c decembrie este o perioad linitit. Connor i-a ndesat lucrurile n valiz ntrebndu-se unde o s

mai gseasc un loc i pentru trusa de toalet. Deja ar fi vrut s-o fi lsat pe Maggie s mpacheteze n locul lui, dar nu voia ca ea s dea peste o mulime de obiecte care nu se potriveau cu povestea pe care i-o spusese. S-a aezat pe capacul valizei. Maggie a ncuiat-o i au czut amndoi pe pat rznd. El a luat-o n brae i a inut-o un pic mai mult. Totul e-n ordine, Connor? l-a ntrebat ea ncet. Totu-i bine, scumpa mea, i-a rspuns el dndu-i drumul din brae. El a luat valiza i a dus-o jos. mi pare ru c n-o s fiu aici de Ziua Recunotinei. Nu uita s-i spui Tarei c abia atept s-o vd de Crciun, a adugat el n timp ce Maggie l conducea spre u. El s-a oprit lng o main pe care ea n-o vzuse niciodat pn atunci. i pe Stuart, i-a reamintit ea. Da, bineneles, i-a spus el n timp ce-i punea valiza n portbagaj. mi va face plcere s-l vd din nou. i-a luat iar soia n brae. De data asta a avut grij s n-o in prea mult. Dumnezeule, ce cadou o s-i facem Tarei de Crciun? a spus Maggie dintr-odat. Nici mcar nu m-am gndit la asta. Dac i-ai fi vzut ultima not de plat la telefon, nici n-ai fi mai avut de ce s te gndeti, i-a spus Connor urcndu-se la volan. Nu-mi amintesc maina asta, a spus Maggie. Este una din mainile companiei, i-a rspuns el rsucind cheia n contact. Apropo, ai putea s-i spui printelui Graham c va trebui s gseasc pe altcineva pentru bridge-ul de smbt? La revedere, scumpa mea. Fr niciun alt cuvnt a pornit cu maina pe alee ncetinind la ieirea n osea. Nu-i plcea s-i ia rmas bun de la Maggie i ntotdeauna fcea ca momentele lor de desprire s fie ct mai scurte cu putin. A privit n oglinda retrovizoare. Ea sttea la captul cellalt al aleii fcndu-i semn cu mna n timp ce el a dat colul n Cambridge Place i s-a ndreptat spre aeroport. Cnd a ajuns la captul drumului de acces spre aeroportul Dulles el n-a trebuit s caute sgeata ce indica parcarea n care mainile puteau fi lsate pentru mai mult vreme. A cobort rampa, a luat un tichet de la automat, apoi a parcat n cel mai ndeprtat col. A ncuiat maina i s-a ndreptat spre intrarea n

aeroport, apoi a luat liftul care ducea la punctul de verificare a documentelor de cltorie pentru United Airlines. V mulumesc, domnule Perry, a spus funcionara n uniform care i-a verificat biletul. Cursa 918 este aproape gata de mbarcare. V rog, mergei la poarta C 7. n sala de ateptare el i-a ales un scaun n colul cel mai ndeprtat i cnd pasagerii au fost chemai pentru mbarcare, s-a aezat pe locul lui obinuit de la fereastr i ct mai n spate. Peste douzeci de minute, el asculta explicaiile cpitanului care le spunea c, dei vor decola cu o oarecare ntrziere, totui, cumva n chip miraculos, vor ajunge la destinaie conform programului. n acest timp, n terminalul de la aeroport, un tnr mbrcat ntr-un costum albastru nchis forma un numr pe celularul su. Da, a spus o voce. Agent Sullivan. Sun din opronul pentru trsuri. Pasrea i-a luat zborul. Bun. Raportezi din nou imediat ce i-ai ndeplinit rostul misiunii. Telefonul a amuit. Tnrul a nchis telefonul i a luat liftul ctre parter. S-a ndreptat spre o main din colul cel mai ndeprtat al parcrii, a descuiat-o, s-a urcat la volan, a demarat,a pltit biletul de parcare i s-a ndreptat spre est. Dup treizeci de minute el a restituit cheile la garaj i a semnat n registrul de eviden. Acolo aprea c maina fusese scoas din garaj pe numele lui i adus napoi tot pe numele lui. Eti absolut sigur c nu va fi nicio urm care s arate c el ar fi existat vreodat? l-a ntrebat Helen Dexter. Absolut nicio urm, a rspuns Gutenburg. Nu uitai c n calitatea lui de N.O.C. el, din capul locului, n-a figurat n nicio evident a Ageniei. Dar cum rmne cu soia lui? De ce ar bnui ea ceva? Plata lui lunar a fost achitat n contul lor comun din banc. Aa c n-are niciun motiv de suspiciune. n ceea ce o privete, el i-a dat demisia din actuala slujb i urmeaz s se angajeze la Washington Provident ncepnd cu 1 ianuarie. Dar mai este i fosta lui secretar.

Am transferat-o la Langley ca s-o pot supraveghea. Ce sector? Orientul Mijlociu. De ce Orientul Mijlociu? Pentru c ea va trebui s fie la birou n timpul orelor lor de program, de la ase seara pn la trei dimineaa. i n urmtoarele opt luni am de gnd s-i dau att de mult de lucru c o s fie prea obosit ca s se mai gndeasc la altceva dect la ce va face cnd se va pensiona. Bun. Unde este Fitzgerald n momentul sta? Gutenburg i-a verificat ceasul. La jumtatea drumului deasupra Atlanticului. O s aterizeze la Londra pe Heathrow cam peste patru ore. i maina? Deja s-a rentors la garaj. A fost revopsit i i s-au montat plcute cu alt numr. Dar biroul lui de pe M Street? La noapte va fi evacuat i luni acel etaj va ajunge pe minile unor adevrai ageni imobiliari. Se pare c te-ai gndit la toate, cu excepia a ceea ce se va ntmpla cnd el se va ntoarce la Washington, a spus directorul C.I.A. El n-o s se mai ntoarc la Washington, i-a rspuns Gutenburg. Connor s-a aezat la coada lung pentru controlul paapoartelor. Cnd, n sfrit, i-a venit rndul, un oficial i-a verificat paaportul i i-a spus: Sper c vei petrece dou sptmni n mod plcut n Marea Britanie, domnule Perry. n mica rubric unde i se cerea s rspund: Ct intenionai s stai n Regatul Unit?, domnul Perry scrisese: Paisprezece zile. Dar n dimineaa urmtoare cel care se va rentoarce la aeroport va fi domnul Lilystrand. Doi brbai l-au urmrit cnd el a prsit Terminalul 3 i a luat autobuzul ctre Victoria Coach Station. Dup patruzeci i dou de minute aceiai brbai l-au vzut cnd s-a aezat la coad pentru un taxi. Au urmrit separat taxiul negru pn la hotelul Kensington Park unde unul din ei deja lsase un pachet pentru el la recepie.

Este vreun mesaj pentru mine? a ntrebat Connor n timp ce semna documentul de nregistrare. Da, domnule Lilystrand, i-a rspuns recepionerul. Un domn v-a lsat asta n cursul dimineii. I-a ntins lui Connor un plic mare, maroniu. Camera dumneavoastr este 211. Biatul v va duce bagajele. Mulumesc, m descurc singur, a spus el. Imediat ce Connor a intrat n camer, a rupt plicul. nuntru era un bilet de avion pentru Geneva pe numele Theodore Lilystrand i o sut de franci elveieni. i-a scos haina i a pus-o pe pat, dar, dei era obosit, nu putea s doarm. A dat drumul la televizor ncercnd diverse programe ceea ce Tara numea surfing pe canale dar n-a fost de niciun folos. ntotdeauna i-a displcut jocul de-a ateptatul. Acesta era singurul timp cnd l apucau ndoielile. i-a reamintit c aceasta va fi ultima lui misiune. A nceput s se gndeasc la Crciunul pe care-l va petrece cu Maggie i Tara i, da, i cu Stuart. i displcea c nu i se permitea s poarte fotografii cu el, totdeauna trebuind s vizualizeze cu ochii minii. Dar cel mai mult detesta faptul c nu putea s ridice telefonul i s vorbeasc cu fiecare din ele cnd i se fcea dor. Connor nu s-a micat din pat pn nu s-a lsat ntunericul. Apoi a prsit celula lui de peste noapte ieind pentru a mnca ceva. A cumprat un Evening Standard de la chiocul de ziare din col i a pornit cu pai mari spre micul restaurant italian de pe High Street, Kensington, care nu era plin dect pe jumtate. Osptarul l-a condus la o mas linitit din col. Lumina abia dac-i permitea s citeasc ziarul. A comandat o coca-cola dietetic cu mult ghea. Britanicii n-o s neleag niciodat ce nseamn mult ghea, aa c n-a fost surprins cnd chelnerul s-a ntors peste cteva minute cu un pahar nalt n care pluteau trei cubulee de ghea i o mic felie de lmie. A comandat cannelloni i salat. Era ciudat cum alegea mncrurile preferate ale lui Maggie ori de cte ori se afla n strintate. Fcea orice ca s-i aminteasc de ea. Primul lucru de care va trebui s te ocupi nainte de a ncepe noua ta slujb este s-i gseti un croitor ca lumea, i spusese Tara cnd vorbiser ultima oar la telefon. i a vrea ca s vin cu tine s-i aleg cmile i cravatele. Noua ta slujb. Din nou s-a gndit la acea scrisoare. Ne

pare ru c trebuie s v informm Dei o citise de attea ori, totui el nu putea gsi un motiv pentru care Thompson se rzgndise. Pur i simplu, nu se lega. A nceput s citeasc prima pagin a ziarului: nou candidai pentru postul de primar general al Londrei. Asta-i ciudat, i-a zis n sinea lui Connor: n-au avut ei ntotdeauna un primar ce s-a ntmplat cu Dick Whittington? A privit pozele i numele candidailor, dar ele nu-i spuneau nimic. Unul dintre ei va conduce Capitala Angliei peste cteva sptmni. S-a ntrebat unde va fi el atunci. A achitat nota de plat cu bani ghea lsnd un baci care nu-i va oferi osptarului niciun motiv ca s-l in minte. Cnd s-a ntors n camera de la hotel a deschis televizorul i s-a uitat la o comedie care nu l-a fcut deloc s rd. Dup ce a mai ncercat cteva filme a reuit s aipeasc cu intermitene. Dar s-a consolat cu gndul c pentru el cel puin era mai bine dect pentru cei doi brbai postai pe trotuar, care n-o s doarm deloc. El i reperase la doar cteva minute dup ce aterizase pe Heathrow. S-a uitat la ceas. Trecuser cteva minute dup miezul nopii la Washington era apte i cteva minute. Se ntreba ce fcea Maggie n acesta sear. i ce face Stuart? a ntrebat-o Maggie. nc insist s-mi dau doctoratul acolo, i-a rspuns Tara. Va sosi la Los Angeles peste cincisprezece zile. Abia atept s-l vd. O s venii amndoi direct aici? Nu, mam, a spus Tara ncercnd s nu par exasperat. Aa cum i-am mai spus deja de mai multe ori, o s nchiriem o main i mergem pe Coasta de Vest. Stuart n-a fost niciodat n America i vrea s vad Los Angeles-ul i San Francisco. i aminteti? S conducei cu grij. Mam, ofez de nou ani fr nicio amend, ceea ce nu sar putea spune despre tine i tata. Am de gnd s merg s-l ascult pe Placido Domingo n La Bohme. Am hotrt s-o fac atunci cnd tatl tu este plecat din ora pentru c tiu c adoarme nainte de a se termina primul act. Ai s te duci singur?

Da. Ei bine, s fii atent, mam i s ai grij s nu te aezi n primele ase rnduri. De ce? a ntrebat Maggie inocent. Pentru c s-ar putea ca vreun brbat bine i bogat s sar din vreo loj i s te rpeasc. Maggie a rs. Cred c ai dreptate. De ce n-o invii pe Joan s mearg cu tine? apoi ai putea amndou s vorbii despre tata toat noaptea. Am sunat-o mai devreme la birou, dar se pare c telefonul ei este defect. O s ncerc mai trziu acas. La revedere, mam. Vorbim mine, i-a spus Tara. Ea tia c Maggie o s-o sune n fiecare zi ct Connor este plecat. Ori de cte ori Connor era n strintate sau i lua o sear liber ca s mearg cu printele Graham la clubul de bridge, Maggie se ndeletnicea cu diverse activiti universitare. Orice, ncepnd cu G.U.L.P.3, unde se numra printre membrii fondatori, pn la Societatea de Poezie a Femeilor i clasele de dans irlandez unde ddea lecii. Cnd i vedea pe tinerii studeni dansnd, cu spatele drept i abia atingnd duumeaua cu picioarele i aducea aminte de Declan OCasey. El era acum un distins profesor, cu catedr la University of Chicago. Nu se cstorise niciodat i nc i mai trimitea o felicitare de fiecare Crciun i o alta nesemnat de ziua Sfntului Valentin. Vechea main de scris cu e-ul deformat i trda ntotdeauna identitatea. Ea a ridicat din nou receptorul i a format numrul de acas al lui Joan, dar n-a rspuns nimeni. i-a fcut o salat uoar pe care a mncat-o singur n buctrie. Dup ce a pus farfuria n maina de splat vase a sunat-o din nou pe Joan. Nici acum n-a rspuns nimeni, aa c a pornit-o singur spre Kennedy Center. Un bilet era ntotdeauna uor de gsit, orict de celebru ar fi fost tenorul oaspete. Maggie a fost vrjit de primul act din La Bohme i ar fi vrut s aib pe cineva cu care s schimbe impresii. Cnd cortina a cobort, la pauz, ea a plecat laolalt cu toat lumea spre
Georgetown University Litter Patrol = Patrul pentru strngerea gunoiului n Georgetown University.
3

foaier. Cnd s-a apropiat de barul aglomerat Maggie a avut impresia c a zrit-o pe Elizabeth Thompson. i-a amintit c o chemase la o cafea, dar acea invitaie n-a mai venit. Fusese surprins pentru c atunci gestul ei pruse att de sincer. Cnd Ben Thompson i-a ntors capul i i-a prins privirea, Maggie a zmbit i s-a ndreptat spre ei. Ce plcere s te vd, Ben, a spus ea. i pentru noi este la fel, doamn Fitzgerald, i-a rspuns el, dar nu pe tonul cald pe care i-l amintea de la cina din urm cu dou sptmni. i de ce nu i se adresase cu Maggie? Fr a se da btut, ea a coninut: Domingo este magnific, nu-i aa? Da i am fost extrem de norocoi c l-am ademenit pe Leonard Slatkin din St. Louis, a spus Ben Thompson. Maggie a fost surprins c el nu s-a oferit s-i cumpere o butur i cnd ea, n cele din urm, a comandat un juice de portocale, a fost i mai uimit c el n-a fcut niciun gest spre a-l plti. Connor abia ateapt ca s vin la Washington Provident, a spus ea lund o nghiitur din suc. Elizabeth Thompson a prut surprins, dar n-a comentat. El i este deosebit de recunosctor, Ben, c i-ai permis s se prezinte mai trziu cu o lun ca s-i poat ncheia un control neterminat cu vechea lui firm. Elizabeth era tocmai pe punctul de a spune ceva cnd a sunat soneria care anuna c peste trei minute se ridic cortina. Ei bine, s ne ntoarcem la locurile noastre, a spus Ben Thompson, dei soia lui nu-i buse nici jumtate din pahar. Mia fcut plcere s v revd, doamn Fitzgerald. i-a luat cu hotrre soia de bra i a pornit spre sal. Sper s v plac actul al doilea. Maggie nu s-a bucurat de cel de al doilea act. Nu s-a putut concentra pentru c conversaia ce tocmai avusese loc n foaier i revenea mereu n minte. Dar ori de cte ori i-o reamintea nu putea nelege atitudinea lui raportnd-o la ceea ce se petrecuse la familia Thompson doar cu dou sptmni n urm. Dac ar fi tiut cum s ia legtura cu Connor ar fi nclcat regula de o via i l-ar fi sunat. Aa c ea a fcut cel de al doilea lucru care i era cu putin. Cum a ajuns acas a sunat-o din nou pe Joan.

n dimineaa urmtoare Connor s-a trezit devreme. i-a achitat nota de plat n bani ghea, a luat un taxi i era n drum spre Heathrow nainte ca portarul s-i dea mcar seama c el plecase. La ora apte i patruzeci de minute a luat avionul Swissair, cursa 839 ctre Geneva. Zborul a durat mai puin de dou ore i el i-a potrivit ceasul la zece treizeci cnd roile avionului au atins solul. n timpul opririi a profitat de oferta companiei Swissair i a fcut un du. A intrat la du ca Theodore Lilystrand, un bancher din Stockholm, i a ieit dup patruzeci de minute ca Piet de Villiers, reporter la Johannesburg Mercury. Dei mai avea peste o or de ateptat, Connor n-a intrat n niciun duty-free shop, ci i-a cumprat doar un croissant i o ceac de cafea dintr-unul din cele mai scumpe restaurante din lume. n cele din urm s-a ndreptat spre poarta 23. Nu era o coad lung pentru cursa Aeroflot ctre St. Petersburg. Cnd pasagerii au fost invitai peste cteva minute el i-a croit drum spre partea din spate a avionului. A nceput s se gndeasc la ceea ce avea de fcut n dimineaa urmtoare dup ce trenul va sosi n gara Raveltay din Moscova. A examinat din nou mental instruciunile finale ale directorului adjunct, ntrebndu-se de ce Gutenburg i repetase cuvintele: Nu te lsa prins. Dar dac eti, neag total ca ai avea vreo legtur cu C.I.A. Nu-i face griji Agenia va avea ntotdeauna grij de tine. Numai proaspeilor recrui li se reamintea Cea de a Unsprezecea Porunc. Avionul spre St. Petersburg abia a decolat i pachetul nostru este la bord. Bun, a spus Gutenburg. Mai ai altceva de raportat? Cred c nu, a rspuns tnrul agent C.I.A. Doar c Doar c ce? Haide, d-i drumul. Doar c mi s-a prut c am recunoscut pe altcineva care a luat acelai avion. Cine a fost? i-a retezat-o scurt Gutenburg. Nu-mi amintesc numele i nu sunt sigur c a fost el. N-am putut s risc s-mi iau ochii de pe Fitzgerald mai mult de cteva secunde. Dac i aminteti cine era, sun-m imediat.

Da, domnule. Tnrul i-a nchis telemobilul i s-a ndreptat spre Poarta 9. Peste cteva ore va fi napoi n biroul su din Berna relundu-i rolul de ataat cultural la Ambasada American. Bun dimineaa. Sunt Helen Dexter. Bun dimineaa, i-a rspuns eful de cabinet de la Casa Alb rigid. M-am gndit c preedintele ar dori s tie imediat c brbatul pe care ne-a cerut s-l urmrim n Africa de Sud acum este din nou n micare. Nu cred c v-am neles, i-a spus Lloyd. eful biroului nostru din Johannesburg abia ce ne-a informat c ucigaul lui Guzman s-a mbarcat pe un avion sudafrican spre Londra n urm cu dou zile. Avea un paaport pe numele Martin Perry. La Londra a stat doar peste noapte. n dimineaa urmtoare a luat o curs Swissair ctre Geneva folosind un paaport suedez pe numele Theodore Lilystrand. Lloyd n-a ntrerupt-o de data asta. n fond, el putea s dea banda de la capt dac preedintele voia s aud exact ce spusese Helen Dexter. La Geneva s-a mbarcat pe un Aeroflot ctre St. Petersburg. De data asta are un paaport sud-african pe numele Piet de Villiers. Din St. Petersburg a luat trenul de noapte ctre Moscova. Moscova? De ce Moscova? a ntrebat Lloyd. Dac mi amintesc exact, a spus Dexter, Rusia este pe punctul de a avea alegeri. Cnd avionul a aterizat la St. Petersburg ceasul lui Connor arta ora cinci i cincizeci de minute. A cscat, i-a dezmorit oasele i a ateptat oprirea motorului i i-a potrivit ceasul dup ora local. A privit pe fereastra avionului spre aeroportul care era n semintuneric pentru c jumtate din becuri lipseau. Ningea uor, dar fr s se depun. Cei o sut de pasageri obosii au trebuit s mai atepte douzeci de minute pn a venit autobuzul ca s-i duc la terminal. Unele lucruri, pur i simplu, nu s-au schimbat, fie c erau la conducere K.G.B.-ul sau crima organizat. Americanii, cnd vorbeau despre ei, i numeau mafya spre a evita confuzia cu versiunea italian.

Connor a fost ultimul care a prsit avionul i ultimul care s-a urcat n autobuz. Un brbat care cltorise cu acelai avion la business class a nit primul la coad spre a fi printre cei dinti care o s treac prin vam. Era mulumit c, mai mult dect sigur, Connor o s urmeze liter cu liter instruciunile. Cnd brbatul s-a dat jos din autobuz n-a aruncat nicio privire napoi. El tia c ochii lui Connor sunt ntotdeauna n alert. Cnd Connor a ieit din aeroport dup treizeci de minute n strada plin de gropi a luat primul taxi liber i i-a cerut s-l duc la gara Protsky. Cltorul de la business class l-a urmat pe Connor n sala de bilete care arta mai degrab ca un foaier de la Oper dect ca o staie de cale ferat. L-a urmrit ndeaproape ca s vad la ce tren fcea rezervare, ns mai exista nc un alt brbat cre se inea n umbr, dar care o s tie chiar i numrul de vagon de dormit pe care l va ocupa Connor. Ataatul cultural american din St. Petersburg renunase la o invitaie la Baletul Kirov pentru seara aceea ca s-l poat informa pe Gutenburg cu ce tren de noapte pleca Fitzgerald spre Moscova. Nu va fi necesar s-l nsoeasc pn acolo de vreme ce colegul su din capital, Ashley Mitchell, l va atepta pe peronul 4 n dimineaa urmtoare spre a confirma c Fitzgerald ajunsese la destinaie. I se spusese foarte clar c aceasta este operaiunea lui Mitchell. Un bilet pentru Moscova la clasa nti, la vagonul de dormit, i-a spus Connor n englez funcionarului de la casa de bilete. Brbatul i-a dat biletul prin ghieul de lemn i a fost dezamgit cnd clientul i-a nmnat o bancnot de zece mii de ruble. El sperase c acest pasager al doilea n acea noapte i va oferi ansa unui mic chilipir prin rotunjirea ratei de schimb. Connor i-a verificat biletul nainte de a-i croi drum spre expresul de Moscova. A mers de-a lungul peronului aglomerat trecnd pe lng numeroase vagoane verzi i vechi, care artau de parc ar fi fost fcute nainte de Revoluia din 1917, s-a oprit la vagonul de dormit K i a prezentat biletul unei femei care sttea lng ua deschis. Ea i l-a perforat i s-a dat la o parte ca s-i fac loc s urce. Connor a strbtut coridorul cu pai mari cutnd cueta Nr. 8. Dup ce a gsit-o, a aprins lumina i

s-a nchis nuntru, nu pentru c i-ar fi fost team c va fi prdat, aa cum se scria att de des n presa american, ci pentru c trebuia s-i schimbe din nou identitatea. El l vzuse pe tnrul cu faa proaspt care sttea sub panoul cu sosiri pe aeroportul din Geneva i se ntrebase de unde erau recrutai acum. n St. Petersburg nu se deranjase s ncerce s-l repereze pe agent: el tia c cineva va fi acolo ca s-i verifice sosirea i altcineva l va atepta pe peron la Moscova. Gutenburg deja l informase n detaliu despre agentul Mitchell pe care i-l descrisese ca destul de neexperimentat i c habar nu avea de statutul de N.O.C. al lui Fitzgerald! Trenul a plecat din St. Petersburg cu exact un minut nainte de miezul nopii i sunetul ritmic al roilor l-a fcut pe Connor s adoarm. S-a trezit brusc i s-a uitat la ceas, patru i treizeci i apte de minute. Era intervalul cel mai lung de somn din ultimele trei nopi. Apoi i-a amintit visul. Sttea pe o banc n Lafayette Square cu faa spre Casa Alb i vorbea cu cineva care nu privea deloc n direcia lui. ntlnirea pe care o avusese cu directorul adjunct sptmna trecut se repeta cuvnt cu cuvnt, dar nu-i putea aminti subiectul conversaiei i asta l scia. Chiar n clipa n care Gutenburg a ajuns la fraza pe care el ar fi vrut s o mai aud o dat, se trezise. El tot nu reuise s rezolve problema cnd trenul a intrat n staia Raveltay la ora opt i treizeci i trei de minute n acea diminea. Unde eti? l-a ntrebat Andy Lloyd. ntr-o cabin telefonic din Moscova, i-a rspuns Jackson. Via Londra, Geneva i St. Petersburg. Imediat ce a cobort din tren s-a descotorosit de filaj. A reuit s scape de individ n Moscova n mai puin de zece minute. Dac nu eu l-a fi nvat de la bun nceput aceast tehnic l-a fi pierdut i eu. Unde a ajuns pn la urm? l-a ntrebat Lloyd. A luat o camer ntr-un hotel mic n partea de nord a oraului. A rmas acolo? Nu, a plecat dup o or, dar att de bine deghizat c aproape i eu era s-l scap. Dac nu i-a fi recunoscut mersul mar fi dus i pe mine de nas.

Unde a plecat? l-a ntrebat Lloyd. A fcut o alt rut ocolit i a sfrit la sediul campaniei electorale a lui Victor Zerimski. De ce Zerimski? Nu tiu nc, dar a ieit de acolo cu brourile de campanie electoral ale lui Zerimski. Apoi a cumprat o hart de la un stand de ziare i a mncat de prnz ntr-un restaurant din apropiere. Dup-amiaza a nchiriat o main mic i s-a ntors la hotel. De atunci n-a mai prsit cldirea. O, Dumnezeule! a spus Lloyd brusc. De data asta o s fie Zerimski. A urmat o pauz lung la cellalt capt al firului, dup care Jackson a spus: Nu, domnule Lloyd, asta nu se poate. De ce nu? El niciodat n-ar fi de acord s duc la ndeplinire o misiune att de delicat dac ordinul n-ar veni direct de la Casa Alb. l cunosc de prea mult timp ca s nu fiu sigur de asta. ncearc s nu uii c prietenul dumitale a ndeplinit aceeai misiune n Columbia. Fr nicio ndoial, Dexter l-a putut convinge c aciunea are aprobarea preedintelui. S-ar putea s mai fie nc un scenariu, a spus Jackson ncet. Adic? S nu fie Zerimski cel pe care vor s-l omoare, ci Connor. Lloyd a notat numele pe bloc notesul su cu file galbene.

Cartea a doua

SINGUR
CAPITOLUL 12
Eti AMERICAN? Da, a spus Jackson fr a-i cobor privirile spre locul de unde venea vocea piigiat. Ai nevoie de ceva? Nu, mulumesc, a spus el fr a-i desprinde ochii de pe ua din fa a hotelului. Trebuie s ai nevoie de ceva. Americanii ntotdeauna au nevoie de ceva. N-am nevoie de nimic. Acum pleac, i-a spus Jackson cu fermitate. Caviar? Ppui ruseti? Uniform de general? Cciul de blan? Femeie? Jackson i-a cobort privirile spre biat pentru prima oar. Era nfurat din cap pn-n picioare ntr-un cojoc de oaie, mai mare cu trei numere dect msura lui. Pe cap purta o cciul din blan de iepure, care i-ar fi prins foarte bine i lui Jackson. Zmbetul biatului a dat la iveal doi dini care-i lipseau. O femeie? La cinci dimineaa? Cel mai bun timp pentru o femeie. Dar poate c preferi un brbat? Ct ceri pentru serviciile tale? Ce fel de servicii? l-a ntrebat biatul suspicios. Ca alergtor. Alergtor? Ajutor, atunci. Ajutor? Secund. A, vrei s spui partener, ca n filmele americane. O.K., de vreme ce eti biat detept i am czut de acord asupra calitii slujbei tale, cu ct vrei s fii pltit? Pe zi? Pe sptmn? Pe lun? Pe or.

Ct oferi? Ca pentru un mic antreprenor, e bine? Noi nvm de la americani, a spus biatul cu un zmbet ce i se ntindea de la o ureche la cealalt. Un dolar, a spus Jackson. Biatul a nceput s rd. S-ar putea ca eu s fiu un tip detept, dar tu eti comedian. Zece dolari. Asta-i adevrat jecmneal. Biatul a prut surprins pentru prima oar. i dau doi. ase. Patru. Cinci. De acord, a spus Jackson. Biatul a ridicat palma de la mna dreapta n aer, nc ceva ce vzuse n filmele americane. Jackson i-a lovit-o. nelegerea era pecetluit. Imediat biatul a verificat ora pe ceasul su Rolex. Deci, cum te cheam? l-a ntrebat Jackson. Serghei, i-a rspuns biatul. Dar pe tine? Jackson. Ci ani ai, Serghei? Ct de mare vrei s fiu? Las minciunile i spune-mi ci ani ai. Paisprezece. N-ai mai mult de nou. Treisprezece. Zece. Unsprezece. O.K., a spus Jackson. Fie unsprezece. i tu ci ani ai? l-a ntrebat biatul. Cincizeci i patru. Accept cincizeci i patru, a spus Serghei. Jackson a rs pentru prima oar dup attea zile. Cum de engleza ta este att de bun? l-a ntrebat el nc inndu-i ochii pe ua de la hotel. Mama a trit cu un american mult vreme. El s-a ntors n State anul trecut, dar pe noi nu ne-a luat. De data asta Jackson l-a crezut c spunea adevrul. Deci, ce trebuie s fac, partenere? l-a ntrebat Serghei.

Urmrim pe cineva care st n acel hotel. i este prieten sau duman? Prieten. Din Mafya? Nu, lucreaz pentru tipi buni. Nu m trata ca pe un copil, i-a spus Serghei cu o voce uor iritat. Nu uita, suntem parteneri. O.K., Serghei. El mi este prieten, a spus Jackson chiar n clipa n care Connor a aprut n cadrul uii. Nu te mica, i-a spus punnd o mn ferm pe umrul biatului. El este? l-a ntrebat Serghei. Da, el este. I se citete buntatea pe chip. Poate c ar fi mai bine s lucrez pentru el. Ziua lui Victor Zerimski nu a nceput bine i nu era dect ora opt i cteva minute a.m. El prezida o ntrunire a Comitetului Central al Partidului Comunist la care Dmitri Titov, eful su de cabinet, fcea o scurt prezentare a situaiei. Un corp de observatori internaionali a sosit la Moscova, le spunea Titov. Ei caut n principal nereguli la seciile de votare, dar preedintele lor deja a trebuit s recunoasc faptul c la un electorat att de mare i larg rspndit este cu neputin s reperezi orice neregularitate. Titov i-a ncheiat expunerea spunnd c acum, dat fiind faptul c tovarul Zerimski urcase pe locul al doilea n sondajele de opinie, Mafya pompa i mai muli bani n campania electoral a lui Cernopov. Zerimski i-a mngiat mustaa-i stufoas n timp ce-i plimba privirile de la unul la cellalt din brbaii aezai n jurul mesei. Cnd eu am s fiu preedinte, a spus el ridicndu-se n picioare de pe locul lui din capul mesei, am s-i arunc pe toi ticloii aceia din Mafya n nchisoare, unul cte unul. Atunci singurul lucru care va mai conta pentru tot restul vieii lor va fi ocna. Membrii Comitetului Central i auziser conductorul criticnd dur Mafya de multe ori pn acum, dei el niciodat nu-i menionase pe nume n public. Brbatul scurt i ndesat a lovit cu pumnul n mas. Rusia trebuie s se rentoarc la vechile valori pentru care

lumea obinuia s ne respecte. Cei douzeci i unu de brbai din faa lui au dat aprobativ din cap, chit c auziser aceste cuvinte repetate mereu i mereu n ultimele cteva luni. De zece ani nu facem altceva dect s importm lucrurile cele mai rele pe care America le are de oferit. Ei au continuat s-l aprobe inndu-i ochii pironii asupra lui. Zerimski i-a trecut o mn prin pru-i negru i bogat, a oftat i s-a aezat cu o buitur iar pe scaun. S-a uitat spre eful su de cabinet i a ntrebat: Ce am de fcut n dimineaa asta? O vizit la Muzeul Pukin, a spus Titov. Ei v ateapt la ora zece. Contramandeaz-o. O total pierdere de vreme cnd nu mai sunt dect opt zile pn la alegeri. A btut iar n mas. Eu ar trebui s fiu afar, pe strzi, unde oamenii pot s m vad. Dar directorul muzeului a cerut o subvenie de la guvern pentru a restaura lucrrile celor mai importani artiti rui, a spus Titov. O risip din banii poporului, a spus Zerimski. i Cernopov a fost criticat pentru c a redus fondurile pentru art, a continuat eful de cabinet. Bine. Am s-i acord cincisprezece minute. Douzeci de mii de rui viziteaz Muzeul Pukin n fiecare sptmn, a adugat Titov coborndu-i privirile spre notele btute la main pe care le avea n fa. S fie treizeci de minute. i Cernopov v-a acuzat sptmna trecut la televiziune c suntei un gangster needucat. Ce-a zis? A urlat Zerimski. Eu studiam Dreptul la Universitatea din Moscova pe cnd Cernopov nc mai lucra pe ogor. Asta, bineneles, este adevrat, tovare preedinte, a spus Titov, dar sondajele noastre de opinie arat c percepia publicului nu este aceasta i c mesajul lui Cernopov are priz. Sondajele noastre de opinie? Asta-i nc ceva pentru care trebuie s le mulumim americanilor. Ele au fost cele care l-au adus pe Tom Lawrence preedinte. Cnd am s fiu ales n-o s mai am nevoie de sondaje de

opinie ca s m in n aceast funcie. Iubirea lui Connor pentru art ncepuse de pe vremea n care Maggie l tra prin galerii, cnd nc mai erau studeni. La nceput se dusese doar pentru a-i petrece mai mult timp n compania ei, dar peste cteva sptmni fusese convertit. Ori de cte ori cltoreau mpreun n alt ora el o nsoea fericit la orice galerie pe care ea o alegea i imediat dup ce s-au mutat la Washington au devenit prieteni ai Corcoranului i membri ai Phillipsului. n timp ce Zerimski era condus prin Muzeul Pukin de director, Connor a trebuit s fie cu mare grij ca atenia s nu-i fie distras de numeroasele capodopere i s se concentreze asupra conductorului comunist. Cnd Connor fusese trimis pentru prima oar n Rusia la nceputul anilor 80, un politician de rang nalt se afla cel mai aproape de popor n timpul paradelor de 1 Mai, cnd i privea de la nlimea tribunelor pe cei care defilau. Dar acum, c masele puteau s aleag folosindu-i buletinul de vot, dintr-o dat a devenit necesar pentru acei care sperau s fie votai s se mite n mijlocul mulimii, chiar s le asculte punctele de vedere. Muzeul era tot att de plin precum Stadionul Cooke cnd jucau cei de la Redskins i oriunde aprea Zerimski mulimea se retrgea de o parte i alta fcndu-i loc de parc ar fi fost Moise apropiindu-se de Marea Ro-ie. Candidatul nainta ncet printre moscovii ignornd picturile i sculpturile n favoarea minilor ntinse. Zerimski era mai scund dect aprea n fotografii i ciracii si care-l nconjurau erau chiar mai mici dect el ca scurtimea lui s nu ias n eviden. Connor i-a amintit comentariul preedintelui Truman n privina nlimii: Cnd vine vorba de oli, biete, ar trebui s ai n vedere doar nlimea frunii, i spusese el odat unui student din Missouri. Mai bine s ai un ol n plus ntre baza nasului i linia prului dect ntre glezn i genunchi. Connor a observat c vanitatea lui Zerimski nu-i afectase i gustul vestimentar. Costumul lui era prost croit, iar cmaa uzat la guler i manete. Connor s-a ntrebat dac era nelept ca directorul de la Pukin s poarte un costum fcut la o cas de mod, care se vedea de la o pot c nu era din Moscova. Dei Connor era contient c Victor Zerimski era un om abil i

educat, n curnd i-a devenit clar c vizitele lui la galeriile de art de-a lungul anilor trebuie s fi fost foarte sporadice. n timp ce-i croia drum prin mulime, din cnd n cnd arta cu un deget n direcia unei pnze i-i informa pe privitori asupra numelui pictorului cu voce tare. A reuit s-o dea n bar de cteva ori, dar mulimea tot a aprobat din cap. El a ignorat un Rubens superb, artnd mai mult interes fa de o mam cu un copil din mulime dect fa de aceeai scen care era pictat n tabloul din spatele lui. Cnd el a ridicat n brae copilul pentru a face o poz mpreun i cu mama, Titov i-a sugerat s se dea un pas mai spre dreapta, n acest fel va fi prins n fotografie i Fecioara Maria. Niciun ziar nu va rezista ca s nu publice aceast poz pe prima pagin. Dup ce a parcurs cam jumtate din sli i s-a asigurat c toi care vizitau Muzeul Pukin sunt contieni de prezena lui, Zerimski a devenit plictisit i i-a ndreptat atenia spre jurnalitii care veneau n urma lui. La primul etaj el a nceput s in o conferin de pres ad-hoc. Dai-i drumul, ntrebai-m orice dorii, a spus el privind ncruntat mulimea. Cum comentai ultimele sondaje de opinie, domnule Zerimski, l-a ntrebat corespondentul de pres de la The Times la Moscova. Se ndreapt n direcia corect. Dumneavoastr prei a fi acum pe locul doi i ca atare domnul Cernopov a rmas singurul rival adevrat, a strigat un alt ziarist. Pn la ziua alegerilor el va fi singurul meu rival real, a spus Zerimski. Anturajul lui a rs cu obedien. Credei c Rusia va redeveni un stat comunist, domnule Zerimski? a venit inevitabila ntrebare rostit cu un accent american. Politicianul viclean era prea versat ca s cad n capcan. Dac prin asta nelegei rentoarcerea la o rat nalt de folosire a forei de munc, la o scdere a ratei inflaiei i la un standard mai bun de via, rspunsul trebuie s fie da. Vorbele lui sunau ca ale unui candidat republican n timpul preliminariilor americane. Dar asta este exact ceea ce susine Cernopov c ar fi

politica guvernului actual. Politica guvernului actual, a spus Zerimski, este s aib grij s pompeze bani n contul primului ministru din banca Elveiei. Acei bani aparin poporului rus i de aceea el nu poate fi viitorul nostru preedinte. Mi s-a spus c n numrul viitor al revistei Fortune se va publica lista celor mai bogai zece oameni din lume, iar Cernopov este pe locul apte. Alegei-l ca preedinte i n cinci ani l va detrona pe Bill Gates de pe primul loc. Nu, dragii mei prieteni, a adugat el. Suntei pe punctul de a afla c poporul rus va vota n chip rsuntor pentru rentoarcerea la acele zile cnd noi eram cea mai respectat naiune de pe glob. i cea mai temut? a sugerat un alt ziarist. Prefer asta dect s continui actuala situaie cnd, pur i simplu, suntem ignorai de restul lumii, a spus Zerimski. Acum ziaritii i notau fiecare cuvnt pe care-l rostea. De ce prietenul tu este att de interesat de Victor Zerimski? a ntrebat n oapt Serghei n cellalt capt al galeriei. Pui prea multe ntrebri, i-a rspuns Jackson. Zerimski este un om ru. De ce? l-a ntrebat Jackson fr a-i dezlipi ochii de pe Connor. Dac ar fi ales, el i va bga pe cei ca mine n nchisori i noi ne vom ntoarce cu toii spre vremurile bune de altdat, n timp ce el o s mnnce caviar i o s bea vodc la Kremlin. Zerimski a pornit glon ctre ieirea din muzeu, directorul i cei din anturajul lui ncercnd s in pasul cu el. Candidatul s-a oprit pe ultima treapt pentru a fi fotografiat n faa imensei pnze a lui Goya, Coborrea lui Christos de pe cruce. Connor era att de impresionat de pictur c era mai-mai s fie clcat n picioare de mulimea care-l urma pe Zerimski. i place Goya, Jackson? l-a ntrebat n oapt Serghei. N-am vzut prea multe din tablourile lui, a recunoscut americanul. Dar, da, a spus el, sta este de-a dreptul magnific. Ei au i mai multe n subsol, a spus Serghei. A putea oricnd s aranjez pentru unul Jackson i-ar fi altoit o palm biatului dac asta n-ar fi atras atenia asupra lor. Omul tu se mic din nou, a spus brusc Serghei.

Jackson i-a nlat privirile i l-a vzut pe Connor disprnd pe o u lateral a muzeului, cu Ashley Mitchell n urma lui. Connor sttea singur n restaurantul grecesc de pe Precinstenka i reflecta la ce vzuse n aceast diminea. Dei Zerimski era tot timpul nconjurat de o mn de zdrahoni care-i plimbau ochii n toate direciile, el totui nu era la fel de bine aprat ca majoritatea liderilor din Vest. Muli dintre oamenii si cu brae puternice puteau s fie bravi i plini de for, dar numai trei dintre ei preau a avea o experien anterioar n paza i protecia unui om de stat de rang nalt. i ei nu aveau cum s fie de serviciu tot timpul. El a ncercat s mnnce din musacaua destul de proast n timp ce a parcurs cu ochii restul itinerarului lui Zerimski pn n ziua alegerilor. Candidatul va fi vzut n public n alte douzeci i apte de ocazii n urmtoarele opt zile. Cnd osptarul i-a pus n fa o ceac de cafea, Connor deja alesese singurele trei locuri care meritau a fi luate n consideraie dac numele lui Zerimski ar fi trebuit s fie ters de pe buletinele de vot. S-a uitat la ceas. n seara asta candidatul se va adresa unei adunri a membrilor de partid din Moscova. n dimineaa urmtoare va pleca cu trenul la Iaroslavl, unde va inaugura o fabric, dup care se va rentoarce n capital spre a participa la un spectacol dat de trupa de balet de la Boloi. De acolo va pleca cu un tren de noapte spre St. Petersburg. Connor deja hotrse s mearg dup Zerimski la Iaroslavl. El i rezervase bilete i pentru balet i pentru trenul ctre St. Petersburg. n timp ce-i sorbea cafeaua, el s-a gndit la Ashley Mitchell cum se ascundea pe dup cea mai apropiat coloan la Muzeul Pukin ori de cte ori Connor se uitase n direcia lui i ncercase s nu rd. El hotrse c o s-l lase pe Mitchell s-l urmreasc n cursul zilei s-ar putea ca la un moment dat chiar s-i fie util dar n-avea s-l lase s afle unde dormea noaptea. i-a aruncat privirea pe fereastr i l-a vzut pe ataatul cultural stnd pe o banc i citind Pravda. A zmbit. Un profesionist trebuia s-i poat urmri ntotdeauna prada fr a fi vzut. Jackson i-a scos portmoneul din buzunarul hainei, a luat din el o bancnot de o sut de ruble i i-a dat-o biatului. Adu ceva s mncm, dar s nu te duci nicieri n preajma

acelui restaurant, i-a spus el fcnd semn cu capul peste drum. N-am intrat niciodat ntr-un restaurant. Ce-ai vrea s-i aduc? Ce iei i pentru tine. nvei repede, Jackson, i-a spus Serghei lund-o la fug. Jackson i-a aruncat ochii n susul i n josul strzii. Brbatul aezat pe banc i care citea Pravda nu purta niciun pardesiu. Era evident c el i imaginase c supravegherea putea fi fcut doar din locuri confortabile, la cldur, dar cum cu o zi nainte l pierduse pe Fitzgerald, acum nu putea s rite i s se mite de pe banc. Urechile i faa i erau roii ca focul din cauza frigului i nici nu avea pe cine s trimit s-i aduc ceva s mnnce. Jackson se ndoia c aveau s-l vad a doua zi. Serghei s-a ntors dup cteva minute cu dou pungi de hrtie. Una i-a dat-o lui Jackson. Un hamburger mare cu cartofi pai i ketchup. De ce am eu sentimentul c, dac Zerimski devine preedinte, o s nchid toate McDonald-urile? a spus Jackson dup care a luat o mbuctur mare din hamburger. i m-am gndit c asta o s-i prind bine, a spus Serghei dndu-i o cciul de ofier, fcut din blan de iepure. i-au ajuns cele o sut de ruble pentru toate? l-a ntrebat Jackson. Nu. Cciula am furat-o, a spus Serghei cu nonalan. M-am gndit c ie i face mai mult trebuin dect lui. Pentru asta am putea amndoi s fim arestai. E foarte puin probabil, a spus Serghei. Sunt peste dou milioane de soldai n Rusia. Jumtate din ei nu i-au primit lefurile de luni de zile i mai toi i-ar vinde i pe sor-sa pentru o sut de ruble. Jackson a probat cciula i se potrivea perfect. Niciunul din ei n-a mai scos nicio vorb ct i-au nfulecat prnzul iar ochii nu i i-au dezlipit de pe restaurant. l vezi pe brbatul la de pe banc, care citete Pravda, Jackson? Da, i-a rspuns Jackson printre nghiituri. El a fost i la muzeu n dimineaa asta. i tu nvei repede, i-a spus Jackson. Nu uita c eu am o mam rusoaic, i-a rspuns Serghei. Apropo, de ce parte este omul de pe banc?

tiu cine-l pltete, a spus Jackson, dar nu tiu de partea cui este.

CAPITOLUL 13
Connor a sosit printre ultimii n Sala Memorial Lenin. S-a aezat pe un scaun de pe rndurile din spate, din zona rezervat presei i a ncercat, pe ct posibil s nu se fac observat. Nu-i putea aduce aminte cnd participase ultima oar la o ntrunire politic n Rusia. i cu acea ocazie el trebuise s-l asculte pe candidatul comunist, dar asta se ntmplase n vremurile n care nu era dect un singur nume trecut pe buletinul de vot. Ceea ce probabil i explic de ce participarea n ziua alegerilor nu fusese dect de 17 la sut. Connor i-a plimbat privirile prin sal. Dei mai erau cincisprezece minute pn cnd candidatul trebuia s vin, toate locurile fuseser deja ocupate, iar culoarele dintre rnduri erau aproape pline. Civa oficiali se micau ncoace i ncolo pe scen pentru a se asigura c totul era aa cum se atepta conductorul. Un btrnel a aezat un scaun impozant pe scen, mai n spate. Adunarea celor fideli Partidului nu ar fi putut s contrasteze mai mult fa de o Convenie politic american. Delegaii, dac asta erau ntr-adevr, purtau haine ponosite. Artau subnutrii i, n timp ce-l ateptau pe Zerimski s apar, pstrau o tcere deplin. Connor i-a plecat capul i a nceput s-i fac nite nsemnri n blocnotes; nu avea niciun chef s se antreneze ntr-o conversaie cu ziarista din stnga lui. Aceasta deja i spusese celuilalt vecin c reprezint The Istanbul News, singurul ziar de limb englez din Turcia, i c redactorul ei ef considera c ar fi un dezastru dac Zerimski ar ajunge vreodat preedinte. Ea a mai spus c transmisese c s-ar putea chiar s ctige candidatul comunist. Dac ea i-ar fi cerut prerea lui Connor, el ar fi trebuit s fie de acord. Cu fiecare or care trecea ansele ca el s-i duc la ndeplinire misiunea creteau. Cteva minute mai trziu, ziarista din Turcia a nceput s schieze portretul lui Zerimski. Evident, hrtia nu-i permitea acurateea unei fotografii, totui el a trebuit s recunoasc faptul c desenul ei prezenta o mare asemnare cu originalul. Connor a mai cercetat nc o dat ncperea. Ar fi posibil s asasinezi pe cineva ntr-o camer att de plin ca aceasta? Nu,

dac sperai s scapi. O alt opiune ar fi s-l atace pe Zerimski cnd se afla n main, cu toate c, n mod cert, era bine aprat. Niciun profesionist nu ar recurge la o bomb care adesea sfrea prin a omor oameni nevinovai i nu pe cel cruia i era destinat. Dac voia s aib o ans de scpare, trebuia s se bazeze pe o arm puternic i s acioneze n spaiu deschis. Nick Gutenburg l asigurase c un Remington 700 se va afla n Ambasada S.U.A. cu mult nainte ca el s soseasc n Moscova o alt folosire abuziv a valizei diplomatice. Dac Lawrence ddea ordinul, ei l vor lsa pe el s hotrasc timpul i locul. Capetele au nceput s se ntoarc spre partea din spate a slii i Connor a privit n jur. Un grup de brbai n costume prost croite i cu bastoane de cauciuc sub bra umpluse spaiul liber care mai rmsese i scruta ncperea nainte ca liderul lor s-i fac apariia. Connor i ddea seama c metodele lor erau primitive i ineficace, dar, ca toate forele de securitate, ei sperau probabil c simpla lor prezen i numrul mare vor face pe oricine s mai reflecteze nainte de a ntreprinde ceva. Le-a cercetat chipurile toi cei trei profesioniti reveniser la datorie. Brusc au izbucnit aplauze din fundul slii, urmate de ovaii. Cnd a intrat Zerimski, membrii de partid s-au sculat cu toii n picioare la unison spre a-i aclama conductorul. Chiar i jurnalitii au trebuit s se ridice ca s-l poat zri. naintarea lui Zerimski spre podium era mereu ntrerupt pentru c se oprea la fiecare pas s strng minile ntinse spre el. Cnd, n cele din urm, a ajuns lng podium, zgomotul a devenit aproape asurzitor. Btrnelul care-l ateptase linitit n captul slii, l-a condus pe Zerimski pe scen dirijndu-l spre scaunul imens. Dup ce Zerimski a luat loc, el s-a ndreptat ncet ctre microfon. Auditoriul i-a reluat locurile i s-a fcut linite. El n-a procedat bine cnd l-a prezentat ca viitorul preedinte al Rusiei i cu ct se lungea la vorb cu att sala i pierdea rbdarea. Anturajul lui Zerimski, care sttea n picioare n spatele lui, a nceput s se foiasc i s dea semne de enervare. nfloritura final a btrnelului a fost n a-l numi pe candidat succesorul firesc al tovarului Vladimir Ilici Lenin. A fcut apoi un pas lateral spre a-i da posibilitatea s se apropie de microfon liderului su, care nu prea deloc sigur c Lenin era

cea mai bun comparaie care putea fi aleas. Cnd Zerimski s-a ridicat n picioare i s-a ndreptat ncet ctre microfon mulimea a prins din nou via. El i-a nlat braele n aer iar ei au aclamat mai tare ca oricnd. Ochii lui Connor nu s-au dezlipit de pe Zerimski. i studia cu atenie fiecare micare, inuta, gestica. Ca toi oamenii energici, cu greu rmnea linitit o clip. Cnd Zerimski a simit c aclamaiile au durat destul de mult, a fcut semn auditoriului s-i reia locurile. Connor a observat c ntregul proces, de la nceput pn la terminare, durase puin mai mult de trei minute. Zerimski nu a nceput s vorbeasc pn cnd nu s-au aezat toi i pn n-a fost linite deplin. Tovari, a spus el cu o voce ferm, este o mare onoare pentru mine s m aflu n faa voastr n calitate de candidat al vostru. Cu fiecare zi ce trece, mi dau din ce n ce mai mult seama c poporul rus cere schimbarea. Dei civa dintre cetenii notri doresc rentoarcerea la vechiul regim totalitar al trecutului, majoritatea vrea s vad o mai bun distribuire a avuiei care a fost creat prin truda i priceperea lor. Sala a nceput iar s bat din palme. S nu uitm, a continuat Zerimski, c Rusia poate din nou s devin cea mai respectat naiune de pe pmnt. Dac unele ri vor mai avea unele dubli n privina asta, sub preedinia mea o vor face pe riscul lor. Jurnalitii scriau cu furie i auditoriul aplauda i mai tare. Au trecut aproape douzeci de secunde pn cnd Zerimski a putut s vorbeasc din nou. Uitai-v pe strzile Moscovei, tovari. Da, vei vedea Mercedes-uri, B.M.W.-uri i Jaguar-uri, dar cine st la volanul lor? Doar civa privilegiai. i aceti civa sunt cei care sper ca s fie ales Cernopov, ca ei s se poat bucura n continuare de un stil de via pe care nimeni din aceast sal nici mcar nu viseaz c-l va atinge vreodat. A venit timpul, prietenii mei, ca aceast bogie bogia voastr s fie mprita ntre cei muli, nu ntre cei puini. Atept cu nerbdare ziua n care n Rusia nu vor mai fi mai multe limuzine dect maini de familie, mai multe iahturi dect brci de pescuit i mai multe conturi secrete n bncile Elveiei dect spitale. Din nou sala i-a ntmpinat vorbele cu aplauze prelungite.

Cnd, n cele din urm, zgomotul a ncetat, Zerimski i-a cobort vocea, dar fiecare cuvnt i se auzea pn n cellalt capt al ncperii. Cnd am s devin preedintele vostru eu n-am s deschid conturi bancare n Elveia, ci fabrici pe tot cuprinsul Rusiei. N-am s-mi petrec timpul relaxndu-m n vile luxoase, ci muncind zi i noapte n biroul meu. mi voi pune viaa n slujba voastr i voi fi mai mult dect mulumit cu salariul de preedinte dect s iau mit de la oameni de afaceri necinstii ale cror singure interese sunt s jefuiasc avuia naional. De data aceasta aplauzele au fost att de entuziaste c a durat mai bine de un minut pn cnd Zerimski a putut s continue. n fundul slii, a spus el artnd cu un deget butucnos spre jurnaliti, sunt reprezentanii presei internaionale. A fcut o pauz, i-a uguiat buzele i a adugat: Pot s v spun ct de binevenii sunt. N-au urmat aplauze dup aceast remarc special. Totui, dai-mi voie s le reamintesc c atunci cnd voi fi preedinte, ei vor trebui s fie n Moscova nu numai pe fug, cnd au loc alegeri, ci permanent. Pentru c atunci Rusia nu va mai sta cu mna ntins la pomeni date la ntlnirile Grupului Celor apte, ci din nou va fi o mare putere n lume. Dac Cernopov ar fi ales, americanii ar fi mult mai interesai de opiniile Mexicului dect de cele ale Rusiei. n viitor, preedintele Lawrence va trebui s asculte glasul vostru i nu doar s declare jurnalitilor ct de mult l place el pe Boris. Rsetele au cuprins ntreaga sal. El n-are dect s se adreseze oricui cu numele mic, dar mie mi se va adresa cu Domnule Preedinte. Connor tia c mass media american va relata aceast remarc de la Atlantic la Pacific i c fiecare cuvnt al acestui discurs va fi analizat pe toate feele n Biroul Oval. Nu mai sunt dect opt zile, prietenii mei, pn cnd poporul va decide, a spus Zerimski. S petrecem fiecare clip pn atunci lundu-ne toate msurile ca s avem o victorie zdrobitoare n ziua alegerilor. O victorie care va trimite un mesaj ntregii lumi c Rusia este din nou o putere recunoscut pe glob. Vocea a nceput s i se ridice cu fiecare cuvnt. Dar s n-o facei pentru mine. S n-o facei nici mcar pentru Partidul Comunist.

S-o facei pentru viitoarea generaie de rui care vor putea s-i joace rolul lor de ceteni ai celei mai mree naiuni de pe pmnt. n acest fel, atunci cnd v vei da votul, o vei face tiind c din nou poporul va fi n spatele naiunii. A fcut o pauz i i-a plimbat privirile peste sal. Nu v cer dect un singur lucru privilegiul de a mi se permite s conduc acel popor. Coborndu-i vocea aproape pn la oapt, a ncheiat cu cuvintele: M ofer s fiu slujitorul vostru. Zerimski a fcut un pas napoi i i-a nlat braele n aer. Toi ca unul s-au sculat n picioare. Ultima peroraie durase patruzeci i apte de secunde i el nu sttuse linitit nici mcar o clip. Se micase mai nti spre dreapta i apoi spre stnga, de fiecare dat ridicnd i braul corespunztor, dar niciodat mai mult de cteva secunde. Apoi s-a nclinat adnc i dup ce a rmas nemicat dousprezece secunde brusc a nit n sus, drept, i a nceput s bat din palme alturi de ceilali. A rmas n mijlocul scenei nc unsprezece minute repetnd multe din aceleai gesturi iar i iar. Cnd a simit c adunase toate aplauzele posibile de la auditoriu, a cobort de pe podium treapt cu treapt urmat de suita sa. Cnd a ajuns spre mijlocul slii ropotul de aplauze a depit orice fusese pn atunci i minile care i se ntindeau erau tot mai multe. Zerimski a strns cte a putut n timp ce-i croia drum spre ieire. Connor nu i-a desprins ochii de pe el nicio clip. Chiar i dup ce Zerimski a prsit sala ovaiile au continuat. N-au ncetat dect atunci cnd lumea a nceput s plece. Connor observase numeroase micri caracteristice ale capului i minilor, mici manierisme care erau adeseori repetate. Deja vzuse c anumite gesturi erau cu regularitate acompaniate de anumite fraze i tia c n curnd va putea s i le anticipeze. Prietenul tu a plecat, a spus Serghei. S-l urmez? N-o s fie necesar, i-a rspuns Jackson. Noi tim unde i petrece noaptea. Ia aminte c acel biet ticlos care merge la civa pai dup el, n urmtoarea or o s umble de bezmetic c nici n-o s mai tie pe ce lume se afl. Noi ce-o s facem n continuare? a ntrebat Serghei. Tragem un pui de somn. Am sentimentul c mine o s fie o zi lung. Pentru astzi nc nu mi-ai pltit, a spus Serghei

ntinzndu-i mna. Nou ore a ase dolari fiecare fac 56$. Dac mai socotim o dat o s vezi c sunt opt ore a 5$, a spus Jackson i i-a dat 40$ lui Serghei. i mine? l-a ntrebat tnrul su partener dup ce a numrat bancnotele i le-a bgat n buzunar. La ce or ai nevoie de mine? Ne ntlnim n faa hotelului lui la ora cinci i s nu ntrzii. Bnuiala mea este c-l vom urma pe Zerimski n drumurile lui spre Iaroslavl i apoi ne vom rentoarce la Moscova, dup care vom pleca la St. Petersburg. Eti norocos, Jackson. Eu m-am nscut n St. Petersburg i nu exist nimic care s nu tiu despre acel loc. Dar nu uita, taxez dublu n afara Moscovei. tii, Serghei, dac o ii tot aa, n scurt vreme preul pe care i-l fixezi o s te scoat de pe pia.

CAPITOLUL 14
Maggie a ieit din parcarea de la universitate la unu i un minut. Ea a virat-o brusc la stnga pe Prospect Street apsnd scurt pe frn doar la primul stop, dup care a accelerat. Nu avea dect o or pentru prnz i dac nu va gsi un loc s parcheze n apropierea restaurantului timpul ct vor putea sta mpreun se va reduce mult. Iar astzi ea avea nevoie de fiecare minut din acea or. Nu pentru c cineva din personalul de la Biroul de Admiteri ar avea ceva de obiectat dac ea i-ar lua o dup-amiaz liber. Dup douzeci i opt de ani de cnd lucra la Universitate i ultimii ase ca decan la Admiteri dac ea ar fi cerut s fie pltit pentru toate orele suplimentare, Georgetown University ar fi trebuit s lanseze o chet special pentru adunare de fonduri. Cel puin astzi, zeii au fost de partea ei. O femeie tocmai pleca dintr-un loc la civa iarzi de restaurantul unde stabiliser s se ntlneasc. Maggie a pus patru monezi de 25 de ceni n automat ca s acopere o or de parcare. Cnd a intrat n Caf Milano, Maggie i-a spus efului de sal numele su. Da, doamn Fitzgerald, i-a spus el i a condus-o spre o mas de lng fereastr unde o atepta cineva despre care se tia c nu ar fi ntrziat niciodat, pentru nimic n lume. Maggie a srutat-o pe femeia care fusese secretara lui Connor n ultimii nousprezece ani i s-a aezat pe locul din faa ei. Joan probabil c l iubea pe Connor cum nu iubise pe niciun alt brbat i pentru acea iubire ea nu fusese niciodat rspltit cu mai mult dect o ocazional srutare pe obraz i un cadou de Crciun, pe care, n mod inevitabil, Maggie trebuia s-l cumpere. Dei Joan nc nu avea cincizeci de ani, costumul ei din tweed, pantofii cu toc jos i pru-i castaniu, adunat n coc artau c ea renunase de mult vreme la gndul de a atrage sexul opus. Eu deja am ales, a spus Joan. i eu tiu ce voi lua, a spus Maggie. Ce face Tara? a ntrebat Joan dnd la o parte meniul din faa ei. Nu-i mai gsete locul acolo, ca s folosesc propriile ei

cuvinte. Sper doar c o s-i termine teza de doctorat. Dei Connor n-o s-i spun niciodat nimic, ar fi foarte dezamgit dac n-ar face-o. El vorbete cu mult cldur despre Stuart, a spus Joan cnd i-a fcut apariia osptarul. Da, a spus Maggie cu o uoar tristee. Se pare c va trebui s m obinuiesc cu ideea c singurul meu copil va locui la treisprezece mii de mile deprtare. i-a ridicat privirile spre chelner. Cannelloni i salat pentru mine. i eu voi lua budinc de macaroane, a spus Joan. Dorii ceva de but, doamnelor? a ntrebat plin de solicitudine osptarul. Nu, mulumesc, a rspuns Maggie pe un ton ferm. Doar un pahar cu ap. Joan a dat din cap n semn de ncuviinare. Da, Connor i Stuart se neleg bine, a spus Maggie dup ce osptarul a plecat. Stuart o s vin la noi de Crciun, aa c o s-l cunoti. Abia atept, a spus Joan. Maggie a simit c Joan voia s mai adauge ceva, dar dup atia ani ea nvase c n-are rost s-o preseze. Dac era important, Joan i va spune atunci cnd va considera ea c este bine. Am ncercat s te sun de mai multe ori n ultimele cteva zile. Speram c ai s poi s vii cu mine la oper sau s lum cina mpreun ntr-o sear, dar se pare c am nimerit tot cnd erai plecat. Acum, ntruct Connor nu mai este la companie, ei au nchis biroul din M Street i pe mine m-au mutat napoi la sediul central, a spus Joan. Maggie a admirat felul n care Joan i-a ales cuvintele cu atta grij. Nicio aluzie la locul n care lucra, nimic care s sugereze pentru cine, niciun indiciu privind noile ei responsabiliti, acum cnd numai era secretara lui Connor. Nu e niciun secret c soul meu sper ca n cele din urm s vii s lucrezi cu el la Washington Provident, i-a spus Maggie. Mi-ar plcea. Dar n-are rost s ne facem planuri pn nu tim exact ce se ntmpl. Ce vrei s spui cu ce se ntmpl? a ntrebat Maggie. Connor deja a acceptat oferta lui Ben Thompson. El trebuie s

se ntoarc nainte de Crciun, aa c o s-i poat ncepe noua slujb din ianuarie. A urmat o lung tcere, dup care Maggie a spus ncet: Deci pn la urm el nu a mai primit postul de la Washington Provident. A sosit osptarul, cu comenzile lor. Dorii puin parmezan, doamn? a ntrebat el n timp ce punea farfuriile pe mas. Mulumesc, a spus Joan cu ochii pironii pe budinca de macaroane. Deci din cauza asta a fost att de distant fa de mine Ben Thompson la oper joia trecut. El nici mcar nu s-a oferit ca smi cumpere un juice. mi pare ru, a spus Joan dup ce a plecat chelnerul. Am presupus c tii. Nu-i face griji. Connor mi-ar fi spus n clipa n care ar fi avut un nou interviu i atunci mi-ar fi zis c este o slujb mult mai bun dect cea oferit de Washington Provident. Ct de bine l cunoti, a spus Joan. Uneori m ntreb dac l tiu ct de ct, a spus Maggie. De pild, chiar acum habar n-am unde este. Nici eu nu tiu mai mult dect tine, i-a spus Joan. Pentru prima oar n nousprezece ani nu mi-a spus nimic nainte de a pleca. De data asta este ceva diferit, nu-i aa, Joan? a ntrebat-o Maggie privind-o drept n ochi. Ce te face s spui asta? Mi-a zis c pleac n strintate, dar i-a lsat acas paaportul. Bnuiala mea este c el se afl nc n America. Dar de ce C nu i-a luat paaportul cu el nu dovedete c nu este n strintate, a spus Joan. Probabil c nu, a spus Maggie. Dar este pentru prima oar cnd l ascunde ntr-un loc unde tie c o s dau de el. Dup cteva minute chelnerul a reaprut i a luat farfuriile. Dorii desert? le-a ntrebat el. Pentru mine, nu, a spus Joan. Doar cafea. i pentru mine la fel, a spus Maggie. Fr zahr. S-a uitat la ceas. Nu mai avea dect aisprezece minute. i-a mucat buzele.

Joan, niciodat pn acum nu te-am rugat s-mi spui ceva ce nu era cazul s ajung la urechile mele, dar de data asta este ceva ce trebuie s tiu. Joan s-a uitat pe fereastr i a zrit un tnr chipe care sttea pe cellalt trotuar rezemat de un zid de peste patruzeci de minute. S-a gndit c-l mai vzuse undeva. Cnd Maggie a prsit restaurantul la dou fr apte minute, ea n-a observat c acelai tnr i-a scos celularul din buzunar i a format un numr ce nu figura n nicio carte de telefon. Da? a spus Nick Gutenburg. Doamna Fitzgerald abia ce a terminat prnzul cu Joan Benett la Caf Milano pe Prospect Street. Au stat mpreun patruzeci i apte de minute. Am nregistrat toat conversaia, cuvnt cu cuvnt. Bine. Adu-mi banda la birou imediat. Cnd Maggie urca n fug treptele de la Biroul de Admiteri ceasul din curtea universitii arta dou fr un minut. La Moscova era zece fr un minut. Connor se bucura de partea final din Giselle, interpretat de baletul de la Boloi. Dar spre deosebire de majoritatea spectatorilor el nu-i inea binoclul pe prima balerin care era ntr-adevr de excepie. Din cnd n cnd el trgea cu coada ochiului spre dreapta s vad daca Zerimski se mai afl n loja lui. Connor tia ct de mult i-ar fi plcut lui Maggie Dansul Ielelor, duhurile celor treizeci i ase de fecioare mbrcate n rochii de mireas i fcnd piruete sub clar de lun. El a ncercat s nu se lase vrjit de arabescurile i plis-urile lor i s se concentreze pe ceea ce se petrecea n loja lui Zerimski. Maggie deseori se ducea la spectacole de balet cnd el era plecat din ora i ar fi fost amuzat dac ar fi aflat c liderul comunist rus reuise ntr-o singur sear ceea ce ea nu izbutise s fac n treizeci de ani. Connor studia brbaii din loj. n dreapta lui Zerimski sttea Dmitri Titov, eful lui de cabinet. n stnga btrnul care-l prezentase la adunarea din seara trecut. n spatele lui, n umbr, trei grzi de corp. Connor bnuia c mai sunt cel puin o duzin afara, pe coridor. Locurile din teatrul imens, cu balcoanele lui frumoase i cu stalurile cu scaune aurii, tapiate cu plu rou ntotdeauna erau vndute cu multe sptmni nainte. Dar teoria lui Maggie c

poi face rost de un bilet chiar i n ultimul moment era valabil i n Moscova. Cu cteva clipe nainte de a sosi dirijorul orchestrei, o parte din spectatori a nceput s aplaude. Connor i-a ridicat ochii de pe program i a vzut unul sau doi oameni care artau spre o loj de la balconul doi. Zerimski i potrivise intrarea la perfecie. El sttea n picioare n loj fcnd semn cu mna i zmbind. Ceva mai puin de jumtate din sal s-a ridicat n picioare i a nceput s ovaioneze puternic, n timp ce ceilali au rmas pe locurile lor, unii aplaudnd politicoi, alii continundu-i conversaia fcnd total abstracie de prezena lui. Aceasta prea s confirme acurateea sondajelor de opinie c acum Cernopov nu era naintea rivalului su dect cu cteva procente. Imediat ce s-a ridicat cortina, Connor a descoperit rapid c Zerimski era interesat de balet tot att de mult ct era i de pictur. Fusese nc o zi lung pentru candidat i Connor n-a fost surprins s-l vad nbuindu-i cte un cscat. n aceast diminea plecase cu trenul devreme la Iaroslavl i-i ncepuse imediat programul cu o vizit la o fabric de confecii n suburbiile oraului. Dup o or, cnd prsise ntrunirea cu oficialii, nfulecase n grab un sandvi, apoi se oprise puin ntro pia de fructe, la o coal, la o secie de poliie i la un spital, urmate de o scurt plimbare ce nu figura n program, n piaa oraului. n cele din urm, fusese condus cu maina n mare vitez la gar i srise ntr-un tren care i ntrziase plecarea special pentru el. Sloganurile pe care le debita Zerimski oricui care catadicsea s-l asculte nu se schimbaser cine tie ce fa de ziua precedent, afar doar c Moscova fusese nlocuit cu Iaroslavl. Gorilele care-l nsoeau cnd fcuse turul fabricii preau i mai amatori dect cei care fuseser cu el cnd inuse discursul n Sala Memorial Lenin. Era clar c oligarhia local navea de gnd s permit moscoviilor s le ncalce teritoriul. Connor a ajuns la concluzia c ncercarea de a-i lua viaa lui Zerimski avea anse cu mult mai mari de reuit n afara capitalei. Avea nevoie de un ora suficient de mare n care s dispar i destul de mndru ca s nu permit celor trei profesioniti de la Moscova s dea tonul. Vizita lui Zerimski de peste cteva zile la antierul naval din Severodvinsk totui i prea cea mai bun ocazie.

Chiar i n tren, napoi spre Moscova, Zerimski nu s-a odihnit. I-a chemat pe ziaritii strini n vagonul su pentru alt conferin de pres. Dar nainte ca cineva s poat pune vreo ntrebare, el a spus: Ai vzut ultimele sondaje de opinie care arat c l-am depit pe generalul Borodin i c acum nu m mai desparte de Cernopov dect un procent? Dar n trecut ntotdeauna ne-ai spus s ignoram sondajele, a intervenit curajos unul dintre jurnaliti. Zerimski l-a privit ncruntat. Connor sttea n spate, pierdut n mulime i continua s-l studieze pe viitorul preedinte. El tia c trebuia s anticipeze fiecare expresie a lui Zerimski, fiecare micare i automatism precum i fiecare cuvnt din discursul lui. Cnd trenul a intrat n gara Protsky patru ore mai trziu, Connor a avut senzaia c cineva l urmrea, altul dect Mitchell. Dup douzeci i opt de ani el rareori se nela asupra unor asemenea lucruri. A nceput s se ntrebe dac nu cumva Mitchell n-o fcea ntr-un chip prea evident i dac, n afara lui, nu mai era i altcineva mult mai profesionist. Dac, ntr-adevr, aa stteau lucrurile, atunci ce doreau ei? Ceva mai devreme n acea zi, a avut sentimentul c-i ieise n cale cineva pe care l mai observase nainte. Nu voia s devin paranoic, dar, ca toi profesionitii, nu credea n coincidene. A prsit gara i n drum spre hotel s-a verificat de mai multe ori ca s fie sigur c nu-l urmrete nimeni. Dar, dac ei tiau unde st, atunci nu mai aveau nevoie s se in dup el. n timp ce-i fcea valiza a ncercat s-i ndeprteze aceste gnduri din minte. n seara asta o s scape de cel care l fila, indiferent cine era numai dac, bineneles, ei nu tiau deja unde anume se ducea el. n fond, dac ei tiau pentru ce se afla el n Rusia, atunci nu aveau dect s urmeze itinerarul lui Zerimski. Dup cteva minute el a prsit hotelul achitnd nota de plat cu bani ghea. Schimbase taxiurile de cinci ori nainte ca ultimul s-l lase n faa teatrului. A dat valiza unei femei n vrst de la garderob i a nchiriat un binoclu pentru spectacol. Valiza constituise o garanie suficient c binoclul va fi returnat. Cnd n cele din urm cortina s-a lsat la sfritul spectacolului, Zerimski s-a sculat n picioare i i-a fluturat din

nou mna spre spectatori. Rspunsul nu a mai fost la fel de entuziast ca nainte, dar Connor i-a zis c el trebuie s fi avut sentimentul c a meritat s fac vizita la Boloi. n timp ce cobora cu pai mari scrile teatrului, Zerimski spunea cu voce tare, ca s fie auzit de cei care plecau, ct de mult i plcuse interpretarea magnific a Ecaterinei Maximova. Un ir de maini l atepta pe el i pe cei care-l nsoeau, iar el a urcat pe bancheta din spate a celei de a treia. Motocicletele i escorta poliiei l-au dus n sunet de sirene spre un alt tren care-l atepta n alt gar. Connor a observat c numrul de motociclete ce precedau coloana de maini crescuse de la dou la patru. Era evident c oamenii ncepuser s cread c s-ar putea ca el s fie viitorul preedinte. Connor a sosit n gar cu cteva minute naintea lui Zerimski. A artat legitimaia sa de pres unui poliist nainte de a-i cumpra biletul pentru trenul de unsprezece i cincizeci i nou ctre St. Petersburg. Imediat ce a ajuns n cueta lui, a ncuiat ua pe dinuntru, a aprins lumina de deasupra patului i a nceput s studieze itinerarul lui Zerimski n St. Petersburg. ntr-un vagon de la cellalt capt al trenului i candidatul i revedea itinerarul mpreun cu eful su de cabinet. Iar o lum de la capt cu primul-lucru-dis-de-di-minea pn-la-ultimul-lucru-din-noapte, a mrit el. i asta nainte ca Titov s fi adugat vizita de la Ermitaj. De ce s m deranjez s merg la Ermitaj, de vreme ce nu stau n St. Petersburg dect cteva ceasuri? Pentru c ai fost la Pukin i a nu merge la cel mai mare muzeu al Rusiei ar fi o insult pentru cetenii St. Petersburgului. S fim mulumii c plecm nainte de a se ridica cortina la Kirov. Zerimski tia c cea mai important ntlnire a zilei va fi categoric cea cu generalul Borodin i cu statul major de la barcile Kelskow. Dac va putea s-l conving pe general s se retrag din curs i s-i acorde lui sprijinul, atunci militarii aproape dou milioane i jumtate cu siguran l vor urma i preedinia va fi a lui. El plnuise s-i ofere postul de secretar de stat cu problemele aprrii, dar descoperise c Cernopov i

propusese exact aceeai funcie. tia c Cernopov se ntlnise cu generalul lunea trecut, dar plecase cu minile goale. Zerimski luase asta ca un semn bun. El inteniona s-i ofere ceva lui Borodin la care s nu poat rezista. i Connor i-a dat seama c ntlnirea de a doua zi cu conductorul militar s-ar putea s hotrasc soarta lui Zerimski. El a stins lumina de deasupra patului la dou i cteva minute a.m. i a adormit. Mitchell stinsese lumina n cueta lui n clipa cnd trenul plecase din staie, dar nu reuise s adoarm. Serghei nu putuse s-i ascund ncntarea la gndul c va cltori cu expresul Protsky. El i urmase partenerul spre cueta lor ca un celu mulumit. Cnd Jackson deschisese ua, Serghei declarase: Este mai mare dect apartamentul meu. A srit ntr-unul din paturi, i-a aruncat pantofii din picioare i i-a tras ptura peste el fr a se mai deranja s-i scoat hainele. Nu mai trebuie s m spl i s m schimb, i-a explicat el lui Jackson care i punea pantalonii i haina pe cel mai ubred umera pe care-l vzuse vreodat. n timp ce americanul se pregtea de culcare, Serghei a ters cu cotul fereastra aburit fcnd un cerc prin care s se poat uita afar. N-a mai scos niciun cuvnt pn cnd trenul s-a pus ncet n micare. Jackson a urcat n patul lui i a stins lumina. Ci kilometri sunt pn la St. Petersburg, Jackson? ase sute treizeci. i n ct timp o s fim acolo? Opt ore i jumtate. Ne ateapt o alt zi lung, aa c ncearc s dormi. Serghei a stins lumina de la patul lui, dar Jackson a rmas treaz. Acum el era sigur c tia de ce prietenul lui fusese trimis n Rusia. Era evident c Helen Dexter voia s-l elimine pe Connor, dar Jackson nc nu tia ct de departe avea ea s mearg pentru a-i salva propria piele. El ncercase mai devreme, n cursul dup-amiezii, s-l sune pe Andy Lloyd pe celularul su, dar nu reuise s obin legtura. Nu voia s rite i s-i telefoneze de la hotel, aa c hotrse s ncerce din nou dup ce Zerimski i va ine discursul din Piaa Libertii n ziua urmtoare. Cnd Lloyd o s afle ce se petrece, Jackson era sigur c o s i se cear s opreasc ntreaga

operaie nainte de a fi prea trziu. i-a nchis ochii. Eti nsurat, Jackson? Nu. Sunt divorat, a rspuns el. Acum n fiecare an n Rusia sunt i mai multe divoruri dect n America. Ai tiut asta, Jackson? Nu. Dar am ajuns s-mi dau seama n ultimele cteva zile c asta este una din informaiile inutile cu care tu i burdueti capul. Dar copii? Ai vreunul? Niciunul, a spus Jackson. Am pierdut De ce nu m adopi pe mine? Atunci m-a ntoarce cu tine n America. Nu cred c Ted Turner i-ar putea permite s te nfieze pe tine. Acum culc-te, Serghei. A urmat o perioad mai lung de tcere. Pot s mai pun o ntrebare, Jackson? Spune-mi cum pot s te opresc. De ce acest om este att de important pentru tine? Jackson a ateptat o vreme nainte de a rspunde. Acum douzeci i nou de ani el mi-a salvat viaa n Vietnam, aa c a putea spune c toi aceti ani i-i datorez lui. Are asta vreun sens pentru tine? Serghei i-ar fi rspuns, dar adormise.

CAPITOLUL 15
Vladimir Bolcenkov, eful Poliiei din St. Petersburg avea destule pe cap fr a mai trebui s-i fac griji n legtur cu cele patru telefoane misterioase. Cernopov vizitase oraul luni i circulaia fusese oprit pentru c ceruse s aib o coloan de maini la fel de mare ca fostul preedinte. Borodin refuzase s-i lase militarii s prseasc barcile pn nu li se plteau salariile i acum, c el prea a fi ieit din cursa prezidenial, circulau zvonuri c ar fi posibil o lovitur militar. Nu este greu de neles care va fi oraul pe care Borodin o s vrea s-l ia primul l avertizase Bolcenkov pe primar. El stabilise ca un ntreg departament s se ocupe de ameninrile teroriste din perioada campaniei electorale. Dac vreunul din candidai urma s fie asasinat, asta n-avea s se ntmple pe teritoriul su. Numai n aceasta sptmn departamentul primise douzeci i apte de ameninri n legtur cu viaa lui Zerimski. eful Poliiei nu le dduse nicio atenie considerndu-le ca venind din partea unor nebuni sau a altora pui pe glume asta pn n clipa cnd un tnr locotenent dduse buzna n biroul lui puin mai devreme n aceast diminea, alb la fa ca varul i vorbind foarte precipitat. eful Poliiei a stat i a ascultat nregistrarea de pe band fcut de locotenent cu cteva minute mai nainte. Primul telefon fusese la nou i douzeci i patru de minute, la cincizeci de minute dup ce Zerimski sosise n ora. Va fi un atentat asupra lui Zerimski n aceast dup-amiaz, spunea o voce de brbat cu un accent pe care Bolcenkov nu-l putea recunoate. Poate c era din Europa Central; n mod sigur individul nu era rus. n timp ce Zerimski va vorbi la marea ntrunire politic din Piaa Libertii, un asasin pltit de Mafya va ncerca s-l mpute. Am s revin cu detalii peste cteva minute, dar nu voi vorbi dect cu Bolcenkov. Telefonul a amuit. Scurtimea conversaiei excludea orice posibilitate de a fi localizat. Bolcenkov a tiut imediat c de data asta avea de-a face cu un profesionist. Dup unsprezece minute telefonul a sunat din nou.

Locotenentul a lungit conversaia ct a putut, spunnd c ncearc s-l gseasc pe ef, dar tot ce a zis cel care a sunat a fost: Voi suna iar peste cteva minute. Dar atunci Bolcenkov s fie lng tine. Voi avei de pierdut, nu eu. Dup acest telefon locotenentul a dat buzna n biroul efului. Bolcenkov tocmai i explica unuia din oamenii lui Zerimski de ce coloana lui oficial nu putea fi precedat de acelai numr de motociclete i maini ale poliiei cte avusese Cernopov. El i-a stins imediat igara i s-a dus la oamenii si din brigada antiterorist. Au mai trecut nou minute pn cnd telefonul a sunat din nou. Bolcenkov este acolo? Bolcenkov la telefon. Brbatul pe care l cutai se d drept jurnalist strin, reprezentnd un ziar sud african care nu exist. A sosit n St. Petersburg cu expresul n dimineaa asta de la Moscova. Lucreaz singur. Am s sun din nou peste trei minute. Dup trei minute tot departamentul era adunat ca s-l asculte. Sunt sigur c acum toat brigada antiterorist a Poliiei din St. Petersburg se aga de fiecare cuvnt pe care-l spun, a nceput ca o rafal de mitralier cel care a sunat. Aa c permitei-mi s v dau o mn de ajutor. Asasinul este nalt de ase picioare i un ol, are ochi albatri i pr blond-rocat i des. ns probabil se va deghiza. Nu tiu cu ce se va mbrca, dar trebuie s facei i voi ceva ca s v meritai lefurile. Telefonul a amuit. ntreaga subunitate a ascultat benzile iar i iar timp de o jumtate de or. Brusc, eful Poliiei i-a stins alt igar i a spus: Pune banda a treia din nou. Tnrul locotenent a apsat o tast ntrebndu-se ce observase eful iar celorlali le scpase. Au ascultat cu toii foarte atent. Oprete, a spus eful dup doar cteva secunde. Asta este. D napoi i ncepi s numeri. Ce s numr? voia locotenentul s ntrebe n timp ce apsa pe tasta de dat napoi. De data asta, s-a auzit abia perceptibil n fundal btaia unui ceas. A mai dat o dat caseta napoi i au ascultat cu toii.

Dou bti, a spus locotenentul. Dac ar fi amiaza ar nsemna c cel care ne-a sunat se afl Orient. eful a zmbit. Nu cred, a spus el. Este mult mai probabil noaptea i telefonul a fost dat de pe coasta de est a

dou dupn Extremul s fie dou Americii.

Maggie a ridicat telefonul de lng pat i a format un numr cu prefixul 650. Telefonul nu a sunat dect de dou sau trei ori i a fost ridicat. Tara Fitzgerald, a spus o voce repezit. Niciun bun sau bun seara ori vreo confirmare c cel care a sunat a nimerit unde trebuie. La fel ca tatl ei, i-a zis Maggie n gnd. Eu sunt, scumpo. Bun, mam. i s-a stricat iar maina sau este ceva serios? Nimic, scumpa mea, atta doar c mi este dor de tatl tu, a rspuns ea rznd. Speram c ai timp ca s stm de vorb. Ei bine, cel puin ie i-e dor de un singur brbat, a spus Tara ncercnd s o dea pe glum. Mie mi-e dor de doi. Se poate. Dar mcar tu tii unde este Stuart i poi s-l suni oricnd vrei. Problema este c eu habar nu am unde poate fi tatl tu. Nu e nimic nou n asta, mam. Noi tim regulile cnd tata este plecat. Femeile trebuie s stea acas cumini i s-i atepte stpnul s se ntoarc. Tipic irlandez Da, tiu. Dar am un sentiment de nelinite n legtura cu aceast cltorie, a spus Maggie. Sunt sigur c nu ai de ce s-i faci griji, mam. La urma urmelor, el nu este plecat dect de o sptmn. Adu-i aminte de cte ori n trecut el i-a fcut apariia cnd nici mcar nu gndeai. ntotdeauna am fost convins c este un complot mielesc pentru a se asigura c nu ai cumva vreun iubit. Maggie a rs neconvingtor. Altceva te ngrijoreaz, nu-i aa, mam? a ntrebat Tara ncet. Vrei s-mi spui despre ce e vorba? Am descoperit un plic ce-mi este adresat, ascuns ntr-unui din sertarele lui. Vechi romantic, a spus Tara. Ce spune? N-am idee. Nu l-am deschis.

De ce nu, pentru Dumnezeu?! Pentru c scrie pe el clar: A nu fi deschis nainte de 17 decembrie. Mam, probabil c este o felicitare de Crciun, a spus Tara uurat. M ndoiesc, i-a rspuns Maggie. Nu cunosc muli soi care s scrie nevestelor felicitri de Crciun i categoric nu n plicuri maronii, ascunse ntr-un sertar. Dac eti att de nelinitit n privina acelui plic, mam, sunt sigur c tata ar vrea s-l deschizi. Atunci o s afli c i-ai fcut griji din nimic. Nu pn la 17 decembrie, a spus Maggie ncet. Dac Connor vine acas pn atunci i afl c l-am deschis Cnd l-ai gsit? n dimineaa asta. Era printre hainele lui de sport, ntr-un sertar pe care eu aproape c nu-l deschid niciodat. Eu l-a fi deschis imediat dac mi-ar fi fost adresat mie, a spus Tara. tiu c aa ai face, i-a spus Maggie, dar eu nc cred c este mai bine s-l mai las aa cteva zile. O s-l pun napoi n sertar n caz c el se ntoarce pe neateptate. Atunci nici mcar n-o s tie c am dat vreodat peste el. Poate c ar fi mai bine s iau avionul i s vin la Washington. De ce? a ntrebat Maggie. Ca s te ajut s-l deschizi. Nu fi stupid, Tara. Nu mai mult dect tine care stai acolo i te perpeleti gndindu-te ce-ar putea s fie nuntru. Poate c ai dreptate. Dac eti att de nesigur, mam, de ce n-o suni pe Joan i s-i ceri sfatul? Deja am fcut-o. i ce-a zis? Deschide-l. Bolcenkov sttea pe biroul din captul ncperii i-i plimba privirile peste cei douzeci de brbai alei unul i unul. i-a aprins cea de a aptea igar n dimineaa asta. Ci oameni se ateapt a fi n pia n aceast dup-

amiaz? a ntrebat el. Este doar o presupunere, efu, a spus ofierul mbrcat n uniform, cel mai mare n grad dintre cei prezeni, dar s-ar putea s fie o sut de mii. Un murmur s-a rspndit n toat sala. Linite, a spus autoritar eful Poliiei. De ce att de muli, cpitane? Cernopov de-abia dac a reuit s strng aptezeci de mii. Zerimski este o figur mult mai carismatic i acum c sondajele se ndreapt spre el, eu a zice c o s atrag i mai muli. Ci ofieri poi s-i rspndeti n teren? Fiecare om disponibil va fi n pia, efu, i am anulat toate concediile. Deja am dat tuturor descrierea individului n sperana c-l vom putea prinde nainte de a ajunge n pia. Dar nu muli dintre ei au experien n aa ceva. Dac vor fi, ntr-adevr, o sut de mii de oameni n pia, a spus Bolcenkov, i pentru mine va fi prima experien de acest gen. Toi ofierii au primit descrierea lui? Da, dar el poate fi deghizat. n orice caz, sunt o mulime de strini nali, cu ochi albatri i cu pr blond-rocat. i nu trebuie s crem panic. De acord. Dar nu vreau s-l speriem acum, doar s-i oferim a doua ans mai trziu. Mai are cineva vreo informaie n plus? Da, efu, a rspuns un tnr rezemat de perete. eful Poliiei i-a stins igara i a dat din cap. Sunt trei ziariti din Africa de Sud care se ocup de alegeri. Din descrierea dat de informatorul nostru sunt aproape sigur c este vorba de cel cu numele de Piet de Villiers. Este ceva pe computer n legtur cu el? Nu, a spus tnrul ofier. Dar poliia din Johannesburg a fost extrem de cooperant. Ei au trei brbai cu acest nume n dosarele lor cu delicte, de la furturi minore pn la bigamie, dar niciunul nu corespunde descrierii i, n orice caz, doi dintre ei sunt n momentul de fa dup gratii. Habar nu au unde ar putea fi cel de al treilea. De asemenea, ei au menionat o conexiune columbian. Ce conexiune columbian? Cu cteva sptmni n urm C.I.A. a pus n circulaie un material confidenial ce cuprindea detalii n legtur cu

asasinatul candidatului prezidenial din Bogota. Se pare c au mers pe urmele asasinului pn n Africa de Sud, apoi l-au pierdut. Am sunat legtura mea la C.I.A. i tot ce a putut el smi spun a fost c omul este acum din nou n micare i c ultima dat a fost vzut mbarcndu-se pe un avion cu destinaia Geneva. Asta-i tot de ce am nevoie, a spus eful Poliiei. Cred c n-a fost niciun Villiers cnd Zerimski a vizitat n dimineaa asta Ermitajul, nu-i aa? Nu, efu, a spus alt voce, n-a fost n grupul de pres. Acolo n-au fost dect douzeci i trei de ziariti i doar doi se potriveau vag cu descrierea. Unul este Clifford Symonds, de la CNN i pe cellalt l cunosc de ani de zile. Joc ah cu el. Toi din ncpere au rs, tensiunea destinzndu-se puin. Cldirile i acoperiurile sunt supravegheate? a ntrebat eful Poliiei. Am vreo zece oameni care se ocup de acoperiurile din jurul pieei, a spus eful unei alte subuniti. Majoritatea cldirilor sunt birouri publice, aa c voi plasa ofieri n uniform la fiecare intrare i ieire. Dac cineva care se potrivete descrierii ncearc s intre n pia sau n vreuna din cldirile ce o nconjoar va fi arestat pe loc. S fii ateni, s nu arestai vreun demnitar strin i s dm de un bucluc i mai mare. Mai sunt ntrebri? Da, efu. V-ai gndit s anulai ntrunirea? Da, m-am gndit i am hotrt c nu. Dac a anula o ntrunire de fiecare dat cnd a primi un telefon de ameninare fa de o figur public, ar nsemna ca liniile noastre telefonice s fie blocate de cei care nu au altceva mai bun de fcut dect s creeze turbulen. n orice caz, s-ar putea, totui, s fie o alarm fals. i chiar dac Villiers d trcoale prin ora, cnd o s vad prezena noastr n teren, s-ar putea s se rzgndeasc. Mai sunt ntrebri? N-a mai rspuns nimeni. Dac vreunul din voi adulmec ceva, adic absolut orice, vreau s mi se aduc la cunotin imediat. Dumnezeu s-i ajute celui care o s vin s-mi spun dup aceea: tii, efu, nu vam raportat pentru c atunci am crezut c nu este important. Connor a lsat televizorul deschis n timp ce se brbierea. Hillary Bowker prezenta ultimele tiri din Statele Unite. Legea

Reducerii Armelor trecuse n Camer cu chiu cu vai, trei voturi fuseser n plus care-i deciseser soarta. n orice caz, Tom Lawrence proclamase rezultatul ca un triumf al raiunii i bunului sim. Analitii, pe de alt parte, deja avertizau c Legea va avea de nfruntat multe obstacole n Senat. Absolut deloc, i asigurase preedintele pe jurnalitii adunai la conferina sa de pres din cursul dimineii. Connor a zmbit. Camera, pur i simplu, a dus la ndeplinire voina poporului i sunt ncreztor c i Senatorul va dori s fac exact la fel. i acum, ca s aflm mai multe despre alegerile ce vor avea loc n Rusia, i dm legtura lui Clifford Symonds, corespondentul nostru n St. Petersburg. Connor s-a oprit din brbierit i i-a pironit ochii n televizor. Sondajele de opinie arat c principalii doi candidai, primul ministru, Grigori Cernopov i conductorul Partidului Comunist, Victor Zerimski sunt acum ntr-o competiie foarte strns, fiecare cu anse aproximativ egale. Candidatul comunist va vorbi n aceast dup-amiaz la o ntrunire din Piaa Libertii la care poliia estimeaz c vor participa o sut de mii de oameni. n aceast diminea domnul Zerimski a avut o ntlnire particular cu generalul Borodin, care se pare c n curnd i va anuna retragerea din cursa electoral date fiind procentele mici obinute n ultimele sondaje de opinie. Nu se cunoate la care dintre ceilali doi candidai va da voturile sale i se poate ca rezultatul alegerilor s depind de aceast decizie. Sunt Clifford Symonds, CNN International, St. Petersburg. Chipul lui Hillary Bowker a reaprut pe ecran: i acum buletinul meteo, a spus ea cu un zmbet larg. Connor a nchis televizorul pentru c nu-l interesa ce temperatur este n Florida i a continuat s se brbiereasc. El deja hotrse c n-o s participe la conferina de pres din aceast diminea a lui Zerimski, care nu va fi nimic altceva dect un panegiric fcut de secretarul su de pres. Nu se va duce nici la Ermitaj i-i va petrece timpul evitndu-l pe Mitchell ct mai mult posibil. Se va concentra pe principala apariie public a lui Zerimski din acea zi. Deja gsise un restaurant cu o poziie convenabil pe latura de vest a pieei. Nu era renumit pentru preparatele lui culinare, dar avea avantajul de a se afla la etajul doi i a da cu faa spre Piaa Libertii. i cel mai important era c avea o u prin spate, aa c el nu va trebui s

intre n pia nainte de a fi necesar. Dup ce a prsit hotelul, a sunat la restaurant de la cea mai apropiat cabin telefonic i a rezervat o mas n col, lng fereastr pentru ora dousprezece. Apoi a plecat n cutarea unei maini de nchiriat, ceea ce a fost mai greu de gsit n St. Petersburg dect n Moscova. Patruzeci de minute mai trziu, el se afla la volanul unei maini n centrul oraului, pe care apoi a lsat-o ntr-o parcare subteran la doar cteva sute de iarzi de Piaa Libertii. El hotrse s se ntoarc la Moscova cu maina imediat dup discurs. n felul acesta va afla curnd dac l fila cineva sau nu. A ieit n strad, a intrat n cel mai apropiat hotel i i-a strecurat portarului o bancnot de douzeci de dolari explicndu-i c are nevoie de o camer pentru vreo or ca s-i fac un du i s-i schimbe hainele. Cnd a cobort cu liftul la parter la dousprezece fr cteva minute, portarul nu l-a recunoscut. Connor i-a lsat o saco i ia spus c o s se ntoarc s-o ia n jurul orei patru. Cnd portarul a pus sacoa sub tejghea a observat i servieta pentru prima oar. Cum pe eticheta de la amndou era trecut acelai nume, le-a aezat mpreun. Connor a pornit cu pai agale pe strada de lng Piaa Libertii. A trecut pe lng doi poliiti care chestionau un strin nalt i cu pr blond-rocat. Lui nu i-au dat nicio atenie cnd a intrat n cldire i a luat liftul pentru restaurantul de la etajul doi. I-a spus efului de sal numele i a fost imediat condus spre masa din col. S-a aezat n aa fel ca s fie vzut ct mai puin de ceilali consumatori, n schimb el avea o privire panoramic asupra pieei. Tocmai se gndea la Tom Lawrence ntrebndu-se ct va mai trece pn va lua decizia, cnd a aprut lng el un osptar i ia dat lista de bucate. Connor i-a aruncat privirea pe fereastr i a fost surprins cnd a vzut c piaa deja se umpluse dei mai erau dou ore bune pn cnd Zerimski i va ine cuvntarea. Prin mulime a zrit numeroi poliiti n uniform. Unul sau doi dintre cei mai tineri deja se cocoaser pe statui i examinau cu atenie piaa. Dar ce cutau? Era eful Poliiei prevztor din cale afar sau se temea c va fi vreo demonstraie n timpul discursului lui Zerimski? eful de sal s-a rentors. Putei s dai comanda, domnule? Poliia ne-a cerut s nchidem restaurantul nainte de ora dou.

Atunci mai bine iau un grtar, a spus Connor.

CAPITOLUL 16
Unde crezi c este el acum? a ntrebat Serghei. Acolo undeva, n pia, dar dac-l cunosc eu bine, va fi aproape imposibil de gsit n aceast mulime, a spus Jackson. Este ca i cum ai cuta un ac n carul cu fn. Cine a pierdut vreodat un ac n carul cu fn? nceteaz cu remarcile filozofice i f-i ndatoririle pentru care eti pltit, i-a spus Jackson. Am s-i dau o gratificaie de zece dolari dac reueti s-l gseti. Ia aminte, este foarte probabil ca el s fie foarte bine deghizat. Brusc, Serghei a cercetat cu mai mult interes mulimea adunat n pia. Vezi brbatul acela pe treapta de sus din colul de nord? a ntrebat el. Cel care vorbete cu un poliist. Da, i-a rspuns Jackson. Acela e Vladimir Bolcenkov, eful Poliiei. Un om cinstit, chit c este al doilea ca putere n St. Petersburg. Cine este primul? l-a ntrebat Jackson. Primarul? Nu, fratele lui, Iosif. El este eful Mafyei din ora. Asta nu genereaz un uor conflict de interese? Nu. n St. Petersburg eti arestat doar dac nu eti din Mafya. De unde ai toate aceste informaii? l-a ntrebat Jackson. De la mama. Ea s-a culcat cu amndoi. Jackson a rs n timp ce a continuat s-l priveasc pe eful Politiei care discuta cu un ofier n uniform. I-ar fi plcut s aud conversaia lor. Dac ar fi avut loc n Washington, C.I.A. ar fi putut nregistra fiecare cuvnt care se rostea. i vedei pe tinerii aceia cocoai pe statui? a ntrebat ofierul superior de poliie ce sttea lng Bolcenkov. Ce este cu ei? a spus eful Poliiei. Dac cumva v-ai ntrebat de ce nu i-am arestat, s tii c toi sunt din echipa mea i au cea mai bun privelite asupra mulimii dect oricine. Privii n spatele dumneavoastr, efu: vnztorul de crenvurti, cei doi brbai de pe tonetele de flori i cei patru vnztori de ziare sunt tot oamenii mei. i mai am dousprezece autobuze cu poliiti pe o strad la doi pai de aici

care pot s intre n pia ct ai clipi din ochi. Va mai fi alt sut de poliiti care i va face apariia n pia n urmtoarea or. Fiecare ieire este acoperit i oricine are o cas cu vederea spre pia va avea i pe unul din oamenii mei n preajm. Dac el este tot att de bun pe ct cred eu, a spus eful Poliiei, o s-i gseasc un loc pe undeva la care nici mcar nu i-a trecut prin minte s te gndeti. Connor a comandat o cafea i a continuat s urmreasc ce se petrecea n pia. Dei mai erau nc treizeci de minute pn trebuia s-i fac apariia candidatul, piaa era deja plin, ncepnd cu admiratorii lui Zerimski i terminnd cu simplii curioi. l amuza ct se strduia vnztorul de crenvurti s ascund faptul c era poliist. Bietul om abia ce primise o plngere vehement pesemne c uitase s pun ketchup-ul. Connor i-a ntors atenia spre cellalt capt al pieei. Mica tribun pentru pres era acum singura zon care rmsese neocupat. El s-a ntrebat de ce miunau att de muli poliiti prin pia, cu mult mai muli dect era necesar pentru a reine vreun trector ocazional de a ptrunde n zona rezervat. Ceva nu era n ordine. Gndurile i-au fost ntrerupte de cafeaua fierbinte ce i-a fost pus n fa. S-a uitat la ceas. Zerimski pesemne c-i terminase ntlnirea cu generalul Borodin. Rezultatul acesteia va ine capul de afi al tirilor de pe toate canalele de televiziune din aceast sear. Connor s-a ntrebat dac va putea descifra din comportamentul lui Zerimski dac se ajunsese la o nelegere. A chemat osptarul s-i fac plata i n timp ce atepta s-a concentrat pentru ultima oar asupra ceea ce se petrecea n pia. Niciun profesionist n-ar fi considerat vreodat Piaa Libertii ca o zon potrivit n afar de toate problemele pe care deja le identificase, priceperea profesional a efului Poliiei era evident pentru oricine. n ciuda tuturor acestor lucruri, Connor avea sentimentul c nsi aceast mare aglomerare de oameni i va da totui cea mi bun posibilitate ca s-l studieze pe Zerimski ndeaproape i din aceast cauz hotrse ca acum s nu stea printre jurnaliti. i-a achitat nota de plat n bani ghea, a plecat ncet spre garderob i i-a dat fetei tichetul. Aceasta i-a ntins haina i plria iar el i-a dat o bancnot de cinci ruble. El citise pe

undeva c btrnii ntotdeauna las mici baciuri. La parter s-a alturat unui grup de muncitori care se vedea limpede c primiser liber spre a participa la ntrunire. Orice manager de pe o raz de o mil n jurul pieei probabil c acceptase ideea c n acea dup-amiaz n-o s se lucreze cine tie ce. Doi poliiti n uniform care stteau la civa pai de u au privit ateni grupul de muncitori. Connor s-a trezit luat de valul mulimii. Piaa Libertii era deja ticsit i Connor cu greu se strecura printre trupuri croindu-i drum spre podium. Pesemne c erau cu mult peste aptezeci de mii de oameni. El tia c eful Poliiei ar fi fost bucuros s fie furtun, cu tunete i fulgere, dar era o tipic zi de iarn n St. Petersburg senin i geroas. A privit spre zona rezervat presei unde prea a se desfura o activitate intens. A zmbit cnd l-a reperat pe Mitchell pe locul obinuit, cam la vreo zece pai de unde ar fi trebuit s stea el. Numai c astzi n-o s fiu acolo, amice. Cel puin de data asta Mitchell purta o hain clduroas i o plrie pe cap. Este o zi bun pentru hoii de buzunare, a spus Serghei scrutnd mulimea. Risc ei cu atta poliie prin preajm? l-a ntrebat Jackson. ntotdeauna dai de un poliist cnd n-ai nevoie de el, a spus Serghei. Eu deja i-am vzut pe civa plecnd cu portofele. Dar poliia nu pare a fi interesat. Probabil c au destule pe cap cu aceast mulime de aproape o sut de mii de oameni i cu Zerimski trebuind s vin dintr-o clip n alta. Serghei a rmas cu ochii pironii pe eful Poliiei. Unde este el acum? l ntreba Bolcenkov pe un sergent cu un radio-emitor n mn. A plecat de la ntlnirea cu Borodin de optsprezece minute i cu cteva clipe mai nainte m-au anunat c maina este pe strada Preiti. Ar trebui s fie aici n apte minute. Deci peste apte minute ncep i problemele noastre, a spus eful Poliiei uitndu-se la ceas. Nu credei c omul nostru s-ar putea s ncerce s-l mpute pe Zerimski cnd se afl n main? Nicio ans, a spus eful Poliiei. Avem de-a face cu un profesionist. El n-ar lua n consideraie o int n micare, mai cu

seam cnd este vorba de o main blindat. n orice caz, el nici n-ar ti n care main este Zerimski. Nu, omul nostru se afl acolo, undeva n mulime, o simt n oasele mele. Nu uita c ultima dat cnd a fcut ceva similar era o int stnd n picioare i n spaiu deschis. n acest mod este aproape imposibil ca s nimereti pe altcineva; i cu atta lume ct este aici are anse mai mari ca s scape. Connor nc i croia drum ncet ctre podium. i-a aruncat un ochi peste mulime i a observat i mai muli poliiti n uniform. Pe Zerimski n-avea de ce s-l deranjeze, de vreme ce se adugau la numrul celor venii s-l asculte. Pe el nu-l interesa dect s aib un auditoriu mai mare dect al lui Cernopov. Connor a verificat acoperiurile. Cam vreo zece oameni i plimbau binoclurile peste mulime. Prezena lor nu putea fi mai evident nici mcar dac ar fi purtat salopete galbene. De asemenea, mai erau cel puin cteva sute de poliiti n uniform care nconjurau piaa. Era vdit c eful Poliiei credea n factorul descurajare. Ferestrele cldirilor ce strjuiau piaa erau ticsite cu cei care lucrau n birourile respective i care ncercau s aib cea mai bun panoram asupra ceea ce se petrecea sub ei. Din nou Connor i-a ridicat privirile spre tribuna presei care acum ncepuse s se umple. Poliitii verificau documentele fiecruia cu minuie nimic neobinuit n asta, n afar de faptul c unii dintre ziariti erau rugai s-i scoat plria. Connor a mai privit cteva clipe. Toi crora li se cerea aceasta aveau n comun dou lucruri: erau brbai i erau nali. Asta l-a fcut s se opreasc. Apoi, cu coada ochiului, l-a zrit pe Mitchell la civa pai de el n mulime. S-a ncruntat. Cum reuise tnrul agent s-l recunoasc? Brusc, fr nicio avertizare, un ropot puternic de aplauze s-a auzit din spatele lui de parc o stea a muzicii rock ar fi aprut pe scen. S-a ntors i a vzut convoiul de maini al lui Zerimski naintnd ncet spre pia i oprindu-se n colul de nord-vest. Mulimea aplauda entuziast, dei ei nu-l puteau vedea pe candidat pentru c geamurile tuturor mainilor erau negre. Uile limuzinelor Zil au fost deschise, dar nu aveai cum s tii care dintre cei care au cobort din ele putea fi Zerimski, mai cu seam c el era nconjurat de attea grzi personale, unul mai

zdrahon dect cellalt. Cnd candidatul, n cele din urm, a urcat scrile podiumului, mulimea a nceput s aplaude i mai tare atingnd punctul culminant cnd el s-a ndreptat spre partea din fa a scenei. Sa oprit i i-a fluturat minile nti ntr-o direcie, apoi n cealalt. Acum Connor deja putea spune ci pai o s mai nainteze pn cnd se va ntoarce i va face din nou semn cu mna. Oamenii se nlau pe vrful picioarelor ca s poat vedea mai bine, dar Connor n-a dat nicio atenie agitaiei din jurul lui. El i inea ochii pironii asupra poliitilor care n marea lor majoritate nu priveau spre scen. Ei cutau ceva sau pe cineva anume. Un gnd i-a fulgerat deodat prin minte, dar l-a ndeprtat imediat. Nu, nu era posibil. Paranoia se instala. Mai demult un agent veteran i spusese c ntotdeauna este cel mai ru n ultima misiune. Dar dac aveai unele ndoieli, regula era ntotdeauna aceeai: pleci din aria periculoas. i-a rotit privirile peste pia cntrind rapid ce ieire s apuce. Mulimea ncepuse s se domoleasc ateptndu-l pe Zerimski s vorbeasc. Connor a hotrt c va ncepe s se deplaseze spre captul de nord al pieei n clipa n care va fi un ropot de aplauze prelungite. n acea direcie va fi mai puin probabil ca s fie observat c se strecoar prin mulime. A privit, aproape ca un act reflex, s vad unde era Mitchell. Se afla tot la civa iarzi n dreapta lui, poate ceva mai aproape dect atunci cnd l reperase prima dat. Zerimski s-a apropiat de microfon cu minile ridicate ca mulimea s tie c era pe punctul s-i nceap cuvntarea. Am vzut acul, a spus Serghei. Unde? l-a ntrebat Jackson. Acolo, cam la douzeci de pai de scen. Are alt culoare la pr i merge ca un btrn. mi datorezi zece dolari. Cum l-ai recunoscut de la aceast distan? l-a ntrebat Jackson. Este singurul care ncearc s plece din pia. Jackson i-a dat bancnota de zece dolari cnd Zerimski s-a oprit n faa microfonului. Btrnul care l prezentase la Moscova sttea singur n partea din spate a scenei. Zerimski nu a mai permis ca acea greeal s se ntmple a doua oar.

Tovari, a nceput el rsuntor, este o mare onoare pentru mine s m aflu n faa voastr n calitate de candidat al vostru. Cu fiecare zi care trece mi dau din ce n ce mai mult seama n timp ce Connor i plimba privirile peste mulime, dintr-o dat l-a zrit din nou pe Mitchell. Mai fcuse nc un pas spre el. Dei civa dintre cetenii notri doresc rentoarcerea la vechiul regim totalitar al trecutului, marea majoritate Doar cte un cuvnt banal schimbat ici-colo, i-a zis Connor n gnd. A observat c Mitchell mai fcuse nc un pas spre el. vrea s vad o mai bun distribuire a avuiei care a fost creat prin truda i priceperea lor. Cnd mulimea a nceput s ovaioneze, Connor a fcut rapid civa pai spre dreapta. Cnd aplauzele au ncetat, el a nepenit, fr a-i mai mica nici mcar un muchi. De ce brbatul de pe banc l urmrete pe prietenul tu? la ntrebat Serghei. Pentru c este un amator, i-a rspuns Jackson. Sau un profesionist care tie exact ce face, i-a sugerat Serghei. Mi, mi, s nu-mi zici c m-am ramolit, i-a spus Jackson. Pn acum el a fcut orice, doar c nu l-a pupat, a spus Serghei. Uitai-v pe strzile St. Petersburgului, tovari, a continuat Zerimski. Da, vei vedea Mercedes-uri, B.M.W.-uri i Jaguar-uri, dar cine st la volanul lor? Doar civa privilegiai Cnd mulimea a izbucnit din nou n aplauze, Connor a mai fcut civa pai spre latura de nord a pieei. Atept cu nerbdare ziua cnd aceasta nu va mai fi singura ar de pe faa pmntului n care limuzinele depesc ca numr mainile de familie Connor a privit n urm i a vzut c Mitchell mai fcuse civa pai n direcia lui. Ce joc joac? i unde sunt mai multe conturi bancare n Elveia dect spitale. La urmtorul ropot de aplauze va trebui s scape de el. S-a concentrat asupra cuvintelor lui Zerimski spre a anticipa exact cnd va putea face urmtoarea micare. Cred c l-am reperat, a spus un poliist n uniform care cerceta mulimea printr-un binoclu. Unde, unde? l-a ntrebat Bolcenkov nhndu-i binoclul.

La nord, cincizeci de iarzi n spate, nu-i mic niciun muchi. Este n faa unei femei cu earf roie. Nu semna cu descrierea pe care o avem, dar ori de cte ori este un ropot de aplauze el se mic prea repede pentru un brbat de vrsta lui. Bolcenkov a nceput s-l caute cu binoclul. L-am gsit, a spus el. Dup cteva secunde a adugat: Da, s-ar putea s fie el. Spune-le celor doi din apropierea lui s-l aresteze iar ceilali doi ce se afl la douzeci de iarzi n faa lui s-i acopere. S terminm ct mai repede posibil. Tnrul ofier l-a privit nelinitit. Dac am fcut o greeal, a spus eful Poliiei, eu mi voi asuma responsabilitatea. S nu uitm niciodat, a continuat Zerimski, c Rusia poate din nou s fie cea mai important naiune de pe glob Mitchell se afla acum doar la un pas de Connor care-l ignora cu perseveren. Doar peste cteva secunde va urma un ropot prelungit de ovaii cnd Zerimski va spune mulimii ce inteniona s fac atunci cnd v fi preedinte. Niciun cont bancar nu va fi alimentat prin mit de la oamenii de afaceri necinstii aceast fraz ntotdeauna primea cele mai puternice aplauze din toate. Atunci el o s reueasc s se fac nevzut i va avea grij ca Mitchell s fie transferat ntr-o munc de birou undeva ntr-o ar infestat de nari. mi voi pune viaa n slujba voastr i voi fi mai mult dect mulumit cu salariul de preedinte dect s iau mit de la oameni de afaceri necinstii ale cror singure interese sunt s jefuiasc avuia naional. Mulimea a izbucnit n ovaii. Connor s-a rsucit brusc i a nceput s se mite spre dreapta. Fcuse cam trei pai mari cnd primul poliist l-a nhat de braul stng, O secund mai trziu, altul a venit n dreapta lui. A fost trntit la pmnt, dar na fcut nicio micare de mpotrivire. Regula numrul unu: cnd nu ai nimic de ascuns, nu te opune arestrii. Minile i-au fost rsucite la spate i o pereche de ctue i-a cnit la ncheieturi. Mulimea a nceput s formeze un mic cerc n jurul celor trei brbai ngenuncheai la pmnt. Acum ei erau mai interesai de ceea ce se petrecea n preajm dect de cuvintele lui Zerimski. Mitchell s-a tras uor napoi i a ateptat inevitabila ntrebare: Cine este? Ucigaul pltit de Mafya, a optit n urechile celor de lng

el. A nceput s-i croiasc drum napoi spre zona presei murmurnd periodic cuvintele: Ucigaul pltit de Mafya. Dai-mi voie, bunilor ceteni, s v garantez c, dac voi fi ales preedinte, putei fi siguri de un singur lucru Suntei arestat, i-a spus cel de al treilea brbat pe care Connor nu-l putea vedea pentru c faa i era inut cu fora lipit de pmnt. Scoatei-l de aici, a apus aceeai voce autoritar i Connor a fost dus pe sus spre captul de nord al pieei. Zerimski zrise turbulena n mulime, dar ca un vechi profesionist a ignorat-o. Dac Cernopov va fi ales, americanii vor fi mult mai interesai de opiniile Mexicului dect de cele ale Rusiei, a continuat el neabtut. Jackson nu i-a mai dezlipit privirea de pe Connor n timp ce mulimea s-a dat repede la o parte fcnd loc poliiei s treac. Prieteni, nu mai sunt dect ase zile pn cnd poporul o s decid. Mitchell s-a ndeprtat grbit de zona incidentului naintnd spre tribuna presei. S n-o facei pentru mine. S n-o facei nici mcar pentru Partidul Comunist. S-o facei pentru viitoarea generaie de rui. Maina poliiei flancat de patru motocicliti a nceput s-i croiasc drum afar din pia. care vor putea s-i joace rolul de ceteni ai celei mai mree naiuni de pe pmnt. Nu v cer dect un singur lucru privilegiul de a mi se permite s conduc acel popor. De data asta a rmas tcut pn a fost sigur c a captat atenia tuturor din pia, dup care, aproape n oapt a ncheiat cu cuvintele: Tovari, m ofer s fiu slujitorul vostru. A fcut un pas napoi i dintr-o dat uralele sutei de mii de voci au acoperit sirenele poliiei. Jackson a privit spre tribuna presei. i-a dat seama c ziaritii erau mult mai interesai de dispariia mainii poliiei dect de cuvintele repetate de attea ori ale lui Zerimski. Ucigaul pltit de Mafya, l informa ziarista din Turcia pe un coleg un fapt pe care ea l aflase de la cineva din mulime i pe care mai trziu avea s-l citeze ca surs autorizat. Mitchell i-a nlat privirile spre camerele de luat vederi care urmreau maina poliiei cu luminile albastre ale girofarului i

care n curnd s-a fcut nevzut. Ochii i s-au oprit apoi pe persoana cu care trebuia s vorbeasc. A ateptat rbdtor pn cnd Clifford Symonds a privit n direcia lui i i-a fcut semn cu mna c este ceva urgent. Reporterul CNN i-a croit repede drum prin mulimea care ovaiona pn la ataatul cultural american. Zerimski a rmas n centrul scenei mbibndu-se de adulaia mulimii. Nu avea nicio intenie de a pleca, de vreme ce ei continuau s-i urle aprobarea. Symonds a ascultat atent ce i-a spus Mitchell. El trebuia s transmit tirile peste dousprezece minute. Zmbetul i se lrgea pe chip cu fiecare secund care trecea. Eti absolut sigur? a ntrebat el cnd Mitchell a terminat de vorbit. i-am vndut eu vreodat gogoi pn acum? l-a ntrebat Mitchell ncercnd s par ofensat. Nu, i-a rspuns Symonds pe un ton apologetic. Niciodat. Dar tu trebuie s ii aceast informaie la un milion de mile departe de ambasad. Bineneles. Dar de la cine s spun c am informaia? De la un oficial al poliiei care i face cu zel datoria. Acesta este ultimul lucru pe care eful Poliiei o s vrea s-l nege. Symonds a rs. Acum a face bine s plec dac am de gnd s dau asta la tirile de diminea. O.K., a spus Mitchell. Dar ia aminte s fii sigur c niciun fir nu poate s duc spre mine. Te-am nelat eu vreodat n trecut? i-a replicat Symonds, dup care s-a rsucit pe clcie i a pornit glon spre tribuna presei. Mitchell s-a fcut nevzut n cealalt direcie. Mai era nc o ureche n care trebuia s toarne povestea i asta trebuia fcut nainte ca Zerimski s plece de pe scen. O linie proteguitoare de bodyguarzi oprea orice suporter supraentuziast de a veni mai aproape de candidat. Mitchell l-a zrit pe secretarul de pres al lui Zerimski doar la civa pai mai ncolo scldndu-se n ovaiile pe care eful su le primea. Mitchell i-a spus unui bodyguard ntr-o rus perfect cu cine voia s stea de vorb. Zdrahonul s-a rotit pe clcie i a strigat spre secretarul de pres. Dac va fi ales Zerimski, a gndit n

sinea lui Mitchell, n-o s fie o administraie prea subtil. Secretarul de pres i-a fcut imediat semn ca s-l lase pe american s treac i acesta a intrat n zona pzit de grzile personale i s-a ndreptat spre unul din partenerii lui de ah. I-a povestit repede c de Villiers se deghizase ca btrn i i-a precizat i hotelul din care fusese vzut ieind chiar nainte de a intra n restaurant. Pn la sfritul zilei i Fitzgerald i Jackson se vor lmuri c avuseser de-a face cu un adevrat profesionist.

CAPITOLUL 17
Preedintele i eful su de cabinet stteau singuri n Biroul Oval urmrind primele tiri ale dimineii la televizor. Niciunul din ei n-a scos niciun cuvnt ct timp Clifford Symonds i-a fcut relatarea. Un terorist internaional a fost arestat n Piaa Libertii n aceast dup-amiaz n timp ce liderul comunist Victor Zerimski i inea cuvntarea. Brbatul al crui nume nc nu a fost divulgat se afl n faimoasa nchisoare Crucifix din centrul St. Petersburgului. Poliia local nu exclude posibilitatea ca acesta s fie acelai brbat care ar fi fost implicat n recenta asasinare a lui Ricardo Guzman, candidatul prezidenial din Columbia. Brbatul pe care l-a arestat ieri poliia, se crede, c l-ar fi urmrit pe Zerimski de mai multe zile pe cnd i fcea campania electoral prin ar. Nu mai mult dect sptmna trecut revista Time l descria ca asasinul cel mai scump pltit din vest. Se bnuie c Mafya rus i-ar fi oferit un milion de dolari ca s-l nlture pe Zerimski din campania electoral. Cnd l-a arestat poliia au fost necesari patru oameni ca s-l imobilizeze. Au urmat cteva imagini cu un brbat care era arestat n mulime i scos de acolo, dar n cea mai reuit poz nu i se vedea dect ceafa acoperit cu o cciul de blan. Chipul lui Symonds a reaprut pe ecran. Candidatul comunist i-a continuat cuvntarea n ciuda faptului c arestarea a avut loc doar la civa iarzi n faa lui. Mai trziu Zerimski a ludat poliia din St. Petersburg pentru promptitudine i profesionalism i a jurat c orict de multe atentate asupra vieii lui s-ar face nimic n-o s-l opreasc din lupta sa mpotriva crimei organizate. n momentul de fa sondajele de opinie l declar pe Zerimski la egalitate cu primul ministru Cernopov, dar muli observatori cred c incidentul de azi i va spori foarte mult popularitatea. Cu cteva ore nainte ca Zerimski s-i in cuvntarea a avut o ntlnire particular cu generalul Borodin la cartierul general al acestuia, n partea de nord a oraului. Nimeni nu cunoate rezultatul acelor convorbiri, dar purttorii de cuvnt ai generalului nu neag faptul c el va face n curnd o declaraie

spre a preciza dac intenioneaz s-i continue campania pentru preedinie i, poate cel mai important, pe care dintre cei doi candidai rmai n curs l va sprijini, n cazul n care se retrage. Sunt Clifford Symonds, CNN International, transmisie din Piaa Libertii, St. Petersburg. Luni Senatul i va continua dezbaterile asupra Legii Reducerii Armelor Nucleare, Biologice, Chimice i Convenionale Preedintele a apsat pe telecomand i ecranul televizorului s-a fcut negru. Deci tu crezi c brbatul pe care l-au arestat nu are nicio legtur cu Mafya rus i c este agent CIA? Da. Atept s m sune Jackson i s-mi confirme c este aceiai brbat care l-a omort pe Guzman. Ce s spun presei dac m ntreab despre asta? Va trebui s le aruncai praf n ochi pentru c nu avem nevoie ca cineva s tie c brbatul arestat este unul de-al nostru. Dar asta o s-o termine pe Dexter i cariera ei de rahat, de director C.I.A. Nu, dac o s spunei c n-ai tiut nimic despre asta, pentru c atunci jumtate din populaie o s v considere o marionet C.I.A. i o s v cear demisia. Dar, dac recunoatei c erai la curent, cealalt jumtate o s vrea s v acuze de nalt trdare. Aa c eu v sugerez s v mrginii n a spune c ateptai cu interes rezultatul alegerilor din Rusia. Poi s pui pariu c da, a spus Lawrence. Ultimul lucru de care am nevoie este ca micul fascist Zerimski s devin preedinte. Ne vom ntoarce peste noapte la Rzboiul Stelelor. Bnui c exact din cauza asta Senatul nc nu d drumul Legii Reducerii Armelor. Ei nu vor s ia o decizie final pn nu tiu rezultatul alegerilor din Rusia. Lawrence a ncuviinat din cap. Dac unul din oamenii notri se afl n afurisita aia de nchisoare, va trebui s facem ceva i rapid. Pentru c, dac Zerimski ajunge preedinte, atunci numai Dumnezeu o s-l poat ajuta, pentru c eu cu siguran n-am s pot. Connor n-a scos o vorb. Era nghesuit pe bancheta din spate a mainii poliiei ntre doi ofieri. El tia c aceti tineri nu aveau

nici gradul, nici autoritatea s-l chestioneze. Asta va veni mai trziu i va fi fcut de cineva cu mult mai multe trese pe umr. n timp ce intrau pe porile imense ale nchisorii Crucifix i n curtea pavat cu pietre, primul lucru pe care l-a vzut Connor a fost recepia de primire. Trei zdrahoni n uniforma nchisorii au fcut civa pai nainte, aproape c au scos din balamale portiera din spate a mainii i l-au tras afar. Cei doi tineri poliiti care-l flancaser preau ngrozii. Cei trei zdrahoni l-au luat rapid pe sus pe noul sosit, au traversat curtea i au intrat pe un coridor lung i ntunecat. Acolo au nceput loviturile cu pumnii i picioarele. Connor ar fi protestat dar vocabularul lor prea a consta doar din icnituri. Cnd au ajuns la captul coridorului unul dintre ei a deschis o u de fier grea i ceilali doi i-au dat brnci n celula mic. El na fcut niciun efort de a se mpotrivi cnd i-au luat mai nti pantofii, apoi ceasul, verigheta i portmoneul din care naveau s afle nimic. Ei au plecat trntind ua celulei i ncuind-o. Connor s-a ridicat ncet n picioare i i-a ntins precaut mdularele ncercnd s vad dac-i fusese rupt vreun os. Loviturile nu preau a avea consecine permanente, a hotrt el, chit c vntile ncepuser s apar. A cercetat ncperea care nu era mai mare dect cueta n care cltorise de la Moscova. Pereii verzi de crmid artau de parc n-ar mai fi fost vruii de la nceputul secolului. Connor petrecuse optsprezece luni ntr-un loc cu mult mai ru n Vietnam. Atunci ordinele lui fuseser clare: Cnd eti interogat de duman i dai doar numele, gradul i numrul de nmatriculare. Aceste reguli nu erau valabile pentru acei care triau sub comandamentul Celei de a Unsprezecea Porunci: S nu te lai prins. Dar dac eti, neag total c ai vreo legtur cu C.I.A. Nu-i face griji Agenia ntotdeauna va avea grij de tine. Connor i-a dat seama c n cazul lui trebuie s uite obinuitele canale diplomatice, n ciuda asigurrilor lui Gutenburg. Aa cum zcea pe patu-i din celula mic, acum toate i se limpezeau. Nu i se ceruse ca s semneze pentru banii lichizi primii i nici pentru main. i acum i reamintea i fraza pe care ncercase s-o aduc la suprafa din ascunziurile minii sale. A repetat-o. Cuvnt cu cuvnt:

Dac i faci griji n legtur cu noua ta slujb a fi fericit s discut cu preedintele companiei la care te angajezi i s-i explic c nu este dect o misiune scurt. De unde tia Gutenburg c el fusese intervievat pentru o nou slujb i c discutase direct cu preedintele companiei? tia, pentru c deja vorbise cu Ben Thompson. Din cauza asta ei i retrseser oferta. Ne pare ru s v informm n ceea ce-l privete pe Mitchell, el ar fi trebuit s-i dea seama ce se ascundea sub chipul acela angelic. Dar el era nc nedumerit de telefonul de la preedinte. De ce Lawrence nu i-a spus niciodat pe nume? Iar frazele preau puin trunchiate i rsul puin cam prea tare. Chiar i acum cu greu i venea s cread pn unde voia s mearg Dexter ca s-i salveze pielea. El a rmas cu ochii pironii n tavan. Dac preedintele nu dduse deloc acel telefon nsemna c nu mai este nicio speran ca s fie scos din aceast nchisoare, i-a dat el seama. Dexter reuise cu succes s se descotoroseasc de singura persoan care o putea expune i Lawrence nu putea face nimic n legtur cu asta. Acceptarea orbeasc din partea lui Connor a codului agentului C.I.A. l fcuse un pion din proprie voin n planul ei de supravieuire. Niciun ambasador nu va face nici un protest diplomatic n favoarea lui. Nu vor fi mici pachete cu mncare. El va trebui s-i aib singur de grij, aa cum i avusese n Vietnam. i unul dintre tinerii ofieri care-l arestaser deja i menionase una din problemele creia trebuia s-i fac fa de data asta: nimeni nu scpase din nchisoarea Crucifix n optzeci i patru de ani. Ua de la celul s-a deschis brusc i un brbat mbrcat n uniform albastr i cu fireturi aurii a intrat nuntru. i-a aprins o igar. Era a cincisprezecea n acea zi. Jackson a rmas n pia pn cnd maina poliiei nu s-a mai vzut deloc. Era furios pe el nsui. n cele din urm s-a rsucit pe clcie i a plecat lsnd n urma lui mulimea care ovaiona. Mergea att de repede c Serghei a trebuit s alerge ca s in pasul cu el. Tnrul rus deja hotrse c acum nu era timpul de pus ntrebri. Cuvntul Mafya era pe buzele tuturor pe lng care treceau. Serghei a fost uurat cnd Jackson s-a oprit i a luat un taxi.

Jackson nu putea dect s admire ct de bine dusese la ndeplinire ntreaga operaiune Mitchell fr nicio ndoial ghidat de Dexter i Gutenburg. Era un procedeu tipic C.I.A., dar cu o diferen: de data asta era unul de-al lor pe care-l lsau fr mil s putrezeasc ntr-o nchisoare strin. A ncercat s nu se gndeasc la torturile la care va fi supus Connor. n schimb s-a concentrat asupra raportului pe care i-l va da lui Andy Lloyd. Dac mcar ar fi reuit s ia legtura cu el noaptea trecut poate c ar fi primit dezlegarea ca s-l scoat pe Connor din toat povestea. Celularul lui tot nu funciona aa c o s rite i o s foloseasc telefonul din camera de la hotel. Dup douzeci i nou de ani i se oferise ansa s-i onoreze datoria. i el nu fusese pe faz. Taxiul s-a oprit n faa hotelului lui Jackson. A pltit i a alergat nuntru. Nu a mai ateptat pentru lift i a pornit-o cu pai mari pe scri pn la etajul unu, apoi a nit pe coridor ca din puc spre camera 132. Serghei l-a ajuns din urm abia cnd rsucea cheia i deschidea ua. Tnrul rus s-a aezat jos ntr-un col al camerei i a ascultat ce-i spunea Jackson la telefon cuiva cu numele de Lloyd. Cnd, n cele din urm, a pus receptorul n furc, Jackson era alb ca varul i tremura de mnie. Serghei a vorbit pentru prima oar de cnd prsiser piaa: Poate c este timpul s-l sun pe unul din clienii mamei. Felicitri, i-a spus Dexter n clipa cnd Gutenburg a intrat n birou. Directorul adjunct a zmbit cnd s-a aezat pe scaunul din faa efului su i i-a pus un dosar pe mas. Abia ce am vzut tirile de la ABC i CBS, a spus ea. Amndou posturile merg pe versiunea lui Symonds n legtur cu cele petrecute n Piaa Libertii. Ai idee ct o s mai relateze presa povestea mine? Ei deja i-au pierdut interesul. Nu s-a tras niciun foc, nici mcar un pumn, iar suspectul s-a dovedit a fi nenarmat. i nimeni n-a fcut nicio aluzie c omul arestat ar fi american. Mine pe vremea asta povestea nu va ocupa prima pagin dect n ziarele din Rusia. Ce vom rspunde la ntrebrile presei? Le spunem c este o problem intern a Rusiei i c n St.

Petersburg ucigaii pltii au ajuns mai ieftini dect un ceas de mn decent. Am s le spun c nu au dect s citeasc articolul de luna trecut din Time despre Naul din Rusia ca s aprecieze problemele cu care se confrunt aceast ar. Dac m preseaz, am s-i trimit n direcia Columbia. Dac continu s m strng cu ua am s arunc pe tapet Africa de Sud. Asta le va asigura o sumedenie de coloane lungi cu care s-i hrneasc redactorii flmnzi. A artat vreunul din canale imagini cu Fitzgerald dup ce a fost arestat? Nu i s-a vzut dect ceafa i chiar i atunci era nconjurat de poliie. Altfel putei fi sigur c i-ar fi dat chipul de o sut de ori. Ce anse sunt ca el s apar n public i s fac o declaraie care s ne compromit i pe care presa s-o ia de bun? Virtual niciuna. Dac ei vor ine vreodat un proces presa strin, cu siguran, nu va fi acceptat. Dac va fi ales Zerimski, Fitzgerald nu va mai iei de dup gratiile Crucifixului niciodat. Ai pregtit raportul pentru Lawrence? l-a ntrebat Dexter. Pentru c poi s fii sigur c el va ncerca s fac astfel nct doi i cu doi s fie ase. Gutenburg s-a aplecat n fa i i-a trecut palma peste dosarul pe care l pusese pe biroul directorului. Ea l-a deschis i a nceput s-l citeasc fr a da niciun semn de emoie pe msur ce ntorcea paginile. Cnd a ajuns la capt l-a nchis i a lsat un zmbet fugar s-i lumineze faa, dup care i l-a restituit. Vezi s poarte semntura ta i trimite-l la Casa Alb imediat, a spus ea. Pentru c, indiferent ce dubii poate avea n acest moment preedintele, dac Zerimski ctig alegerile, el n-o s mai vrea niciodat s se refere la acest subiect. Gutenburg a dat din cap n semn de aprobare. Helen Dexter a privit peste mas la adjunctul ei. Dar dac asta ajut ca Zerimski s fie ales, vom prinde doi iepuri dintr-o singur lovitur. Legea lui Lawrence pentru Reducerea Armelor va fi respins de Congres i Casa Alb se va amesteca tot mai puin n treburile C.I.A.

Connor s-a ridicat n capul oaselor, i-a pus picioarele goale pe dalele de piatr i i-a privit drept n fa vizitatorul. eful Poliiei a tras adnc din igar i a trimis fumul rotocoale n aer. Tmpit obicei, a spus el ntr-o englez fr cusur. Soia mea tot timpul m bate la cap ca s m las de fumat. Pe chipul lui Connor nu se putea citi nicio emoie. Numele meu este Vladimir Bolcenkov. Sunt eful Poliiei din acest ora i m-am gndit c am putea avea o mic discuie nainte ca totul s fie nregistrat. Numele meu este Piet de Villiers. Sunt cetean sudafrican, lucrez la The Johannesburg Journal i vreau s-mi vd ambasadorul. Aceasta e prima problem, a spus Bolcenkov cu igara blngnindu-i-se n colul gurii. Vezi, eu nu cred c numele dumitale este Piet de Villiers, sunt aproape sigur c nu eti sudafrican i tiu cu certitudine c nu lucrezi la The Johannesburg Journal pentru c nu exist un asemenea ziar. i ca s nu mai pierdem timp niciunul din noi, tiu din cele mai autorizate surse c nu ai fost pltit de Mafya din Rusia. Recunosc c nc nu tiu cine eti i nici mcar din ce ar vii. Dar, indiferent cine te-a trimis, ca s folosesc o expresie colocvial modern, te-a bgat adnc n rahat. i, dac m pot exprima aa, ai fost catapultat chiar de la cea mai mare nlime. Connor nici mcar n-a clipit. Dar te pot asigura c ei n-o s-mi fac i mie acelai lucru. Aa c, dac crezi c nu-mi poi rspunde la ntrebri, nu-mi rmne dect s te las s putrezeti aici, n vreme ce eu o s m desft n gloria ce s-a abtut n chip nemeritat asupra mea. Connor tot nu a reacionat. Vd c nu pot s ajung la tine, a spus eful Poliiei. Simt c este de datoria mea s subliniez c aici nu suntem n Columbia i c eu nu-mi schimb prerile dup cel cu care am vorbit cel mai recent sau dup cel care-mi ofer cea mai mare sum de dolari. A fcut o pauz i a tras din nou din igar, dup care a adugat: Am s te las s te mai gndeti. Dar dac eu a fi n pielea ta n-a atepta prea mult. A btut n u. D-mi voie s te asigur, indiferent cine eti, a adugat el n

timp ce ua se deschidea, c aici nu vor fi smulgeri de unghii, scaune de tortur sau alte mijloace mai sofisticate de supliciu atta vreme ct eu sunt eful Poliiei din St. Petersburg. Eu nu cred n tortur; nu este stilul meu. Dar nu-i pot promite c totul va fi la fel de civilizat dac Victor Zerimski va fi ales noul nostru preedinte. eful Poliiei a ieit trntind ua celulei i Connor a auzit cheia rsucindu-se n broasc.

CAPITOLUL 18
Trei B.M.W.-uri albe au oprit n faa hotelului. Brbaii care stteau lng ofer n fiecare main, dintr-un pas, au fost pe trotuar i au verificat strada n sus i n jos. Imediat ce au constatat c totul era n ordine, s-a deschis ua din spate de la maina din mijloc spre a-i permite lui Alexei Romanov s coboare. Tnrul nalt purta o hain neagr, lung, de camir i nu s-a uitat n nicio parte cnd a intrat n hotel. Ceilali trei brbai l-au urmat formnd un semicerc n jurul lui. Din descrierea ce i se dduse la telefon, Romanov imediat l-a recunoscut pe americanul nalt care sttea n mijlocul holului i care prea c ateapt pe cineva. Domnul Jackson? a ntrebat Romanov cu un accent gutural. Da, a rspuns Jackson. I-ar fi strns mna dac Romanov nu s-ar fi rsucit pe clcie dup care s-a ndreptat direct spre ieire. Motoarele celor trei maini mergeau i portierele erau deschise cnd Jackson a pit n strad. A fost condus spre ua din spate a vehiculului din centru i s-a aezat ntre brbatul care nu voise s-i strng mna i un altul la fel de tcut dar mult mai solid construit. Cele trei maini au trecut pe banda din centru i parc o baghet magic le ndeprta pe celelalte vehicule din calea lor. Singure semafoarele nu preau a le cunoate. n timp ce mica coloan strbtea oraul, Jackson i-a fcut iar reprouri. Dac el ar fi reuit s vorbeasc cu Lloyd n urm cu douzeci i patru de ore nimic din toate astea nu s-ar fi ntmplat. Dar asta era o lips de previziune un dar cu care numai politicienii se nasc, i-a zis n sinea lui. Trebuie s te ntlneti cu Nicolai Romanov, i spusese Serghei. El formase numrul de telefon al mamei sale i cnd, n cele din urm, aceasta rspunsese, Serghei s-a comportat ntr-un mod pe care Jackson nu-l mai vzuse pn atunci. Era respectuos, a ascultat cu atenie i n-a ntrerupt-o niciodat. Dup douzeci de minute el nchisese telefonul. Cred c ea o s dea un telefon, i-a spus el. Problema este

c nu poi deveni membru al Hoilor oblduii de Justiie sau Mafya, aa cum i numii voi pn nu ai paisprezece ani. A fost la fel chiar i pentru Alexei, singurul fiu al arului. Serghei a continuat s-i explice c el ceruse s i se permit lui Jackson s aib o ntlnire cu arul, eful Hoilor oblduii de Justiie. Organizaia fusese fondat pe vremea cnd Rusia era condus de un ar adevrat i supravieuise de-a lungul anilor devenind cea mai temut i respectat organizaie criminal din lume. Mama mea este una dintre puinele femei cu care arul st de vorb. Ea o s-l roage s-i acorde o audien, i-a spus Serghei. Telefonul a sunat i el l-a ridicat imediat. n timp ce asculta cu atenie ce avea mama lui de spus, Serghei s-a fcut alb la fa ca varul i a nceput s tremure. A ovit o vreme, dar n cele din urm a fost de acord cu ceea ce i sugera ea. Mna nc i tremura cnd a pus receptorul jos. A fost de acord s m vad? l-a ntrebat Jackson. Da, a spus Serghei ncet. Mine diminea o s vin Romanov, fiul arului, care va fi succesorul lui cnd o s moar, i tefan Ivaniki, vrul lui Alexei, care este al treilea la comand. Atunci care e problema? Pentru c ei nu te cunosc, au pus o condiie. i care e aia? Dac arul o s considere c i-ai irosit timpul de poman, cei doi brbai se vor ntoarce i-mi vor frnge un picior ca s in minte s nu-i mai deranjez altdat. Atunci mai bine ai grij s nu fii pe aici cnd m voi ntoarce. Dac nu voi fi aici ei se vor duce la mama i-i vor frnge ei un picior. i cnd m vor prinde pe mine, mi le vor rupe pe amndou. Este codul nescris al Mafyei. Jackson a ntrebat dac n-ar trebui s contramandeze ntlnirea. El nu voia ca, din cauza lui, Serghei s sfreasc prin a merge n crje. Dar biatul i-a spus c era prea trziu. El deja acceptase condiiile lor. O singur privire aruncat spre tefan Ivaniki, nepotul arului, care sttea n dreapta lui, a fost de-ajuns pentru Jackson

spre a-l convinge c ruperea unui picior nu i-ar lua dect o clip i ar fi n stare s uite n chiar mai puin. Dup ce B.M.W.-urile au ieit din ora au mrit viteza la aizeci de mile pe or. n timp ce urmau drumul n meandre de pe dealuri au ntlnit puine alte vehicule. Au trecut n vitez pe lng rani cu capetele plecate pe ale cror fee se vedea c nu-i intereseaz nici trecutul, nici viitorul. Jackson a nceput s neleag de ce cuvintele lui Zerimski fceau s plpie ultima licrire de speran rmas n sufletele lor. Fr nicio semnalizare maina din fa a virat-o brusc la stnga i s-a oprit n faa unei pori masive din fier forjat dominat de un blazon cu un oim cu aripile ntinse. Doi brbai care aveau n mn automate Kalanikov au naintat civa pai i primul ofer a cobort geamul ca s-i lase s se uite nuntru. Asta i-a reamintit lui Jackson de sosirile din afar la sediul C.I.A. atta doar c la Langley santinelele trebuiau s se mulumeasc cu pistoale care rmneau n tocurile lor prinse n cingtoare. Dup ce au fost inspectate toate cele trei maini, una dintre santinele a dat din cap i aripile oimului s-au deschis. Cele trei maini au naintat lent de-a lungul unei alei prunduite care erpuia printr-o pdure deas. Au mai trecut cinci minute pn cnd Jackson a zrit casa dei nu era o cas. Cu un secol n urm fusese palatul primului nscut al mpratului. Acum era locuit de o rud ndeprtat care, de asemenea, credea n drepturile sale ereditare. S nu-i vorbeti arului pn nu i se adreseaz el mai nti, l avertizase Serghei. i ntotdeauna s-l tratezi ca pe strbunii si de vi mprteasc. Jackson preferase s nu-i mai spun lui Serghei c habar nu avea cum trebuie s tratezi un membru al familiei imperiale ruse. Mainile s-au oprit cu o frn brusc n faa uii. Un brbat nalt, elegant, mbrcat n frac negru, cma alb cu papion i atepta pe treapta de sus a scrii. S-a nclinat spre Jackson care a ncercat s par c ar fi obinuit cu acest fel de tratament. n fond i la urma urmelor, el se ntlnise odat cu Richard Nixon. Fii binevenit la Palatul de Iarn, domnule Jackson, a spus majordomul. Domnul Romanov v ateapt n Galeria Albastr. Alexei Romanov i tefan Ivaniki l-au nsoit pe Jackson prin

ua deschis. Jackson i tnrul Romanov l-au urmat pe majordom de-a lungul unui coridor lung, placat cu marmur, n vreme ce Ivaniki a rmas n picioare lng intrare. Lui Jackson iar fi plcut s se opreasc i s admire picturile i statuile care ar fi nnobilat orice muzeu din lume, dar mersul grbit al majordomului nu i-a permis. Majordomul s-a oprit la captul coridorului n faa a dou ui albe, care se nlau pn aproape de tavan. El a ciocnit, a deschis una din ui i a fcut un pas lateral ca s-l lase pe Jackson s intre. Domnul Jackson, a anunat el i a prsit ncperea nchiznd ncet ua n urma lui. Jackson a pit n salonul imens, somptuos mobilat. Parchetul era acoperit cu un singur covor pentru care un ture i-ar fi negociat chiar viaa. Dintr-un scaun cu brae Louis XIV, tapiat cu catifea roie s-a sculat un brbat n vrst mbrcat ntr-un costum albastru, n dungi fine. Prul i era argintiu i paloarea pielii sugera c suferea de o boal ndelungat. Cnd a fcut un pas ca s-i strng mna oaspetelui su s-a vzut c trupu-i subire era uor adus de spate. Ai fost foarte amabil, domnule Jackson, c ai fcut tot acest drum ca s venii s m vedei, a spus el. Trebuie s m iertai, dar eu aproape c am uitat engleza. Am fost forat s prsesc Oxford-ul n 1939, curnd dup ce a izbucnit rzboiul, dei nu eram dect n anul doi. Vedei, britanicii niciodat nu au avut ncredere cu adevrat n rui, chit c mai trziu am devenit aliai. A zmbit blnd. Sunt sigur c ei au cam aceeai atitudine chiar cnd trateaz i cu americanii. Jackson nu tia cum s reacioneze. Luai loc, domnule Jackson, a spus btrnul, fcnd un gest spre un scaun identic cu al lui. V mulumesc, a spus Jackson. Erau primele cuvinte pe care le rostea de cnd prsise hotelul. Acum, domnule Jackson, a spus btrnul aezndu-se ncet n scaunul lui, dac v pun o ntrebare, v rog s rspundei la ea exact. Dac avei unele ndoieli, gndii-v nainte de a rspunde. Pentru c dac v hotri s m minii cum s-o spun eu mai clar? o s descoperii c se va sfri nu numai aceast ntlnire. Jackson ar fi vrut s se ridice i s plece, dar tia c btrnul

era, probabil, singura persoan de pe suprafaa pmntului care ar fi putut s-l scoat viu pe Connor din nchisoarea Crucifix. A dat scurt din cap spre a-i arta c a neles. Bun, a spus Romanov. i acum a vrea s aflu ceva mai multe despre dumneata, domnule Jackson. Pot s-i spun dintr-o arunctur de ochi c lucrezi pentru o agenie care se ocup de aplicarea legii i, de vreme ce te afli n ara mea a accentuat cuvntul mea presupun c aceasta trebuie s fie mai degrab C.I.A. dect F.B.I. Am dreptate? Am lucrat pentru C.I.A. douzeci i opt de ani, pn destul de recent cnd am fost nlocuit. Jackson i-a ales cu grij cuvintele. Este mpotriva legilor naturii s ai o femeie ca ef, a comentat Romanov fr ca mcar s schieze un zmbet. Organizaia pe care o conduc eu niciodat n-ar face o asemenea prostie. Btrnul s-a aplecat spre o mas din stnga lui i a luat un pahar mic, plin cu un lichid incolor, pe care Jackson nu-l observase pn n acea clip. A luat o nghiitur i a aezat paharul napoi pe mas nainte de a pune urmtoarea ntrebare. Lucrezi n momentul de fa pentru o alt agenie care se ocup de aplicarea legii? Nu, a spus Jackson ferm. Deci, ai ajuns mercenar? a sugerat btrnul. Jackson n-a rspuns. neleg, a spus el. Din tcerea dumitale sunt obligat s deduc c nu eti singura persoan care nu are ncredere n Helen Dexter. Din nou Jackson n-a spus nimic. Dar el nva repede de ce nu merit s-l mini pe Romanov. De ce ai vrut s m vezi, domnule Jackson? Jackson bnuia c btrnul tia exact de ce, dar i-a intrat n joc. Am venit pentru un prieten de-al meu, care din cauza prostiei mele a fost arestat i n momentul de fa este ntemniat n nchisoarea Crucifix. O instituie cunoscut prin recordul su n lipsa de umanitarism, mai cu seam cnd este vorba de cereri de graiere, sau eliberarea n anumite condiii. Jackson a dat din cap n semn de aprobare.

Sunt sigur c nu prietenul dumitale a informat presa c organizaia mea i-a oferit un milion de dolari ca s-l scoat pe Zerimski din cursa prezidenial. Dac aa ar fi stat lucrurile, el ar fi fost gsit demult spnzurat n celul. Nu, eu bnui c persoana care a furnizat acea informaie eronat, a continuat Romanov, este unul din subordonaii lui Helen Dexter. Dac ai fi venit la mine ceva mai devreme, domnule Jackson, te-a fi prevenit n legtur cu Mitchell. A mai luat nc o nghiitur din pahar i a adugat: Unul din puinii dintre compatrioii dumitale la care m-a gndi s-i recrutez n organizaia mea. Vd c eti surprins de ct de vaste sunt informaiile mele. Jackson nu i-a micat nici mcar un muchi. Domnule Jackson, cu siguran c n-o s fii surprins dac afli c oamenii mei sunt bine plasai n ealoanele de vrf att ale C.I.A. ct i F.B.I. Zmbetul abia schiat i-a reaprut pe fa. i dac a considera c mi-ar fi util, a avea pe cineva care s lucreze pentru mine i la Casa Alb. Dar cum preedintele Lawrence d la iveal tot ce i se cere la conferinele sale de pres sptmnale, nu este necesar. Ceea ce m duce la urmtoarea ntrebare: Prietenul dumitale lucreaz pentru C.I.A.? Jackson n-a rspuns. Da, vd. Exact cum am crezut. Ei bine, cred c poate fi sigur c Helen Dexter n-o s alerge ca s-l scape de data asta. Jackson tot n-a spus nimic. Bun, a spus btrnul. Deci, acum tiu exact ce vrei de la mine. A fcut o pauz. Dar eu nu tiu ce poi dumneata s-mi oferi n schimb. Nu am nici cea mai vag idee care este rata de schimb, a spus Jackson. Btrnul a nceput s rd. Nu cred c i-ai nchipuit vreo clip, domnule Jackson, c team adus pn aici ca s discutm despre bani, nu-i aa? Privete n jurul dumitale i ai s vezi c orict de mult ai avea de oferit, tot n-ar fi destul. Time a fost aproape de adevr cnd a fcut acele speculaii n legtur cu puterea i averea mea. Numai anul trecut organizaia mea a avut o cifr de afaceri de 187 miliarde dolari, mai mult dect economia Belgiei sau Suediei. Acum avem filiale total operaionale n 142 de ri. n fiecare lun apare cte una, ca s parafrazez sloganul companiei McDonald. Nu, domnule Jackson, nu mai am destule

zile de trit pe acest pmnt ca s-mi irosesc vreuna din ele discutnd despre bani cu un lefter. Atunci de ce ai fost de acord din capul locului ca s m vedei? a ntrebat Jackson. Dumneata nu pui ntrebri, domnule Jackson, i-a retezat-o Romanov scurt. Dumneata doar rspunzi la ele. Sunt surprins s vd c n-ai fost instruit cum trebuie. Btrnul a mai luat o nghiitur din lichidul incolor nainte de a spune ce anume ateapt n schimb pentru a-l ajuta pe Connor s scape. Jackson tia c nu avea dreptul de a accepta condiiile lui Romanov n numele lui Connor, dar cum i se atrsese atenia s nu pun ntrebri, a rmas tcut. Poate c ai nevoie de puin timp ca s te gndeti la propunerea mea, domnule Jackson, a continuat btrnul. Dar dac prietenul dumitale este de acord cu condiiile mele i apoi nu reuete s-i in partea sa de nvoial, trebuie s-i fie fcute foarte clare consecinele aciunilor lui. A fcut o pauz ca s-i trag respiraia. Sper, ntr-adevr, domnule Jackson, c el nu este genul de om care, dup ce a semnat un contract, i pune speranele n vreun avocat detept care s-i gseasc vreo porti ca s nu i-l mai onoreze. Vezi, n acest proces, eu am i rolul judectorului i al jurailor iar pe fiul meu Alexei l voi numi procuror. i voi ncredina puteri depline ca s urmreasc ndeplinirea acestui acord liter cu liter. Deja am dat ordin ca s v nsoeasc pe amndoi napoi, n Statele Unite i el nu se va ntoarce pn cnd nelegerea n-a fost onorat. Sper c mam fcut clar, domnule Jackson. Biroul lui Zerimski nu putea s fie ntr-un contrast mai mare fa de palatul arului din afara oraului. Liderul comunist ocupa etajul trei al unei cldiri drpnate dintr-o suburbie n nordul Moscovei dei oricine care era invitat s stea la vila sa de pe Volga devenea foarte repede contient de faptul c lui Zerimski nu-i era deloc strin luxul. Ultimul vot fusese dat la ora zece n seara precedent. Acum Zerimski nu putea face altceva dect s stea i s atepte ca oficialii de la Marea Baltic pn la Pacific s numere buletinele de vot. El tia foarte bine c n unele circumscripii oamenii votaser de mai multe ori. n altele urnele de vot, pur i simplu, nu ajunseser la primrie. ns era sigur c, din moment ce

stabilise o nelegere cu Borodin i generalul se retrgea din curs, el avea anse reale s ctige. Dar era destul de realist s tie c, dat fiind Mafya care-l sprijinea pe Cernopov, el avea nevoie de peste jumtate de voturi ca s fie declarat nvingtor. Din aceste motive el hotrse s-i fac un aliat n tabra arului. Rezultatul alegerilor nu se va cunoate dect peste cteva zile, pentru c voturile se numrau manual n cea mai mare parte a rii. Lui nu trebuia s i se reaminteasc remarca att de des citat a lui Stalin c nu conteaz ci oameni voteaz, ci doar cei care numr voturile. Cei mai apropiai de Zerimski erau grmad pe telefoane ncercnd s urmreasc ce se ntmpla pe tot cuprinsul vastei naiuni. Dar toi preedinii de comisii considerau ntrecerea prea strns ca s poat face evaluri. n aceast zi conductorul comunist a btut darabana n mas de mai multe ori dect n tot timpul ultimei sptmni i a rmas n camera lui ceasuri n ir dnd telefoane. Asta-i o veste bun, tefan, spunea Zerimski. Atta vreme ct tu te ocupi de problema vrului tu. Tocmai asculta rspunsul lui Ivaniki cnd a btut cineva la u. A pus telefonul jos cnd l-a vzut n camer pe eful su de cabinet. N-avea niciun chef ca Titov s afle cu cine sttea el de vorb. Ziaritii ar vrea s tie dac o s le vorbii, a spus Titov spernd s-i in eful ocupat cteva minute. Ultima oar cnd Zerimski i vzuse pe vulturi cum i numea el fusese n dimineaa anterioar cnd toi se duseser s-l vad votnd n Koski, cartierul su natal din Moscova. Dac el ar fi candidat ca preedinte al Statelor Unite n-ar fi fost nicio diferen. Zerimski a dat din cap aprobndu-l fr nicio tragere de inim i l-a urmat pe Titov pe scri n jos i apoi n strad. El i instruise oamenii de paz s nu lase niciun jurnalist s ntre n cldire ca s nu descopere ct de ineficient i puin personal avea. Asta o s se schimbe imediat ce va pune mna pe trezoreria statului. El nu-i spusese nici mcar efului su de cabinet c, dac va ctiga, acestea vor fi ultimele alegeri n care poporul rus va vota ct va fi el n via. i el nu ddea nici dou parale pe oricte proteste aveau s fie n ziarele i revistele strine. n scurt vreme ele nu vor mai circula absolut deloc la rsrit de Germania.

Cnd Zerimski a pit pe trotuar a fost ntmpinat de cel mai mare numr de jurnaliti pe care-i vzuse de cnd ncepuse campania electoral. Ct de ncreztor suntei n victorie, domnule Zerimski? a ntrebat cineva nainte ca el mcar s apuce s le spun bun ziua. Dac va iei nvingtor cel pe care l-a votat majoritatea poporului, eu voi fi viitorul preedinte al Rusiei. Dar preedintele grupului de observatori internaionali a spus c acestea au fost cele mai democratice alegeri pe care lea avut Rusia n toat istoria ei. Nu suntei de acord cu aceast apreciere? Voi fi dac sunt declarat nvingtor, a rspuns Zerimski. Jurnalitii au rs politicoi la mica lui glum. Dac suntei ales, cnd l vei vizita pe preedintele Lawrence la Washington? La scurt vreme dup ce el m va vizita la Moscova, a venit prompt rspunsul. Dac suntei ales preedinte, ce se va ntmpla cu omul care a fost arestat n Piaa Libertii i care este acuzat c a ncercat s v asasineze? Aceea va fi o hotrre a Justiiei. Dar putei fi siguri c va avea o judecat dreapt. Brusc Zerimski s-a plictisit. Fr niciun cuvnt, s-a rsucit pe clcie i a disprut n cldire ignornd ploaia de ntrebri ce se revrsa n urma lui: I-ai oferit lui Borodin un post n cabinetul dumneavoastr? Ce vei face cu Cecenia? Va fi Mafya obiectiv prioritar pe agenda dumneavoastr? n timp ce urca scrile de piatr tocite ctre etajul trei a hotrt c, indiferent dac va ctiga sau va pierde, aceasta a fost ultima dat cnd a mai acceptat o discuie cu presa. Nu-l invidia pe Lawrence care ncerca s conduc o ar unde jurnalitii ateptau s fie tratai ca o putere egal n stat. Cnd a ajuns n biroul su s-a prbuit n singurul fotoliu confortabil din ncpere i a dormit pentru prima oar dup attea zile. Cheia s-a rsucit n broasc i ua celulei s-a deschis larg. Bolcenkov a intrat purtnd n mn o saco mare i o serviet de piele, plat.

Dup cum vezi, m-am ntors, i-a spus eful Poliiei din St. Petersburg aezndu-se n faa lui Connor. Din care poi s deduci c vreau s stm de vorb fr ca discuia noastr s fie consemnat. Totui, trebuie s-i spun c sper ca ea s fie ceva mai productiv dect la ultima noastr ntlnire. eful Poliiei i-a pironit privirile asupra brbatului ce sttea pe pat. Connor prea s fi slbit cu mai multe livre n cele cinci zile care se scurseser. Vd c nu te-ai obinuit cu a noastr nouvelle cuisine, a spus Bolcenkov aprinzndu-i o igar. Trebuie s-i mrturisesc c pn i pentru nivelul de via sczut din St. Petersburg i tot ai nevoie de cteva zile bune ca s apreciezi cum se cuvine meniul din Crucifix. Dar deinuii ajung la aceast nelepciune atunci cnd i dau seama c vor rmne aici pentru tot restul vieii i c nu exist nicio alternativ la carte. A tras adnc din igar i a dat fumul afar pe nas. De fapt, a continuat el, poate c ai citit n pres destul de recent c unul din deinuii notri i-a mncat un tovar de celul. Dar cu criza de mncare i cu problema supraaglomerrii cu care ne confruntm, ne-am gndit c nu merit s facem atta caz n legtur cu asta. Connor a zmbit. A! Vd c pn la urm ai nviat, a spus Bolcenkov. Acum trebuie s-i spun c de la ultima noastr ntlnire s-au petrecut cteva lucruri pe care am sentimentul c ai vrea s le cunoti. A pus sacoa i servieta de piele pe dalele de piatr. Aceste dou bagaje au fost raportate ca neridicate de ctre eful recepiei de la Hotel Naional. Connor i-a nlat o sprncean. Exact cum m-am gndit, a spus eful Poliiei. i ca s fiu corect, cnd i-am artat fotografia dumitale, recepionerul a declarat c, dei i amintea un brbat care seamn cu dumneata i care i-a lsat sacoa, habar n-are cum a aprut servieta. n orice caz, presupun c nu va fi nevoie s-i descriu coninutul ei. eful Poliiei a apsat pe nchiztorile servietei i, chiar cnd ia ridicat capacul, nuntru se afla o puc Remington 700. Connor s-a uitat drept nainte mimnd indiferena. Dei sunt sigur c ai mnuit acest tip de arm nainte, convingerea mea este c puca aici de fa n-ai vzut-o

niciodat, chit c iniialele P.D.V. sunt imprimate att de convingtor pe capac. Chiar i un agent proaspt recrutat i poate da seama c i s-a fcut o nscenare. Bolcenkov a tras adnc din igar. C.I.A. pesemne c i imagineaz c noi avem cea mai imbecil poliie de pe glob. Chiar i nchipuie ei c noi nu tim care este adevrata slujb a lui Mitchell? Ataat cultural! a pufnit el pe nas. Probabil c el este convins c Ermitajul este un magazin universal. nainte de a-mi rspunde ceva, mai am o veste care s-ar putea s te intereseze. A inhalat din nou profund, lsnd nicotina s-i ajung pn n plmni. Victor Zerimski a ctigat alegerile i va fi instalat ca preedinte luni. Connor a schiat un zmbet. i cum cred c nu-i va oferi un loc n primul rnd la inaugurare, a continuat eful Poliiei, probabil c a venit timpul s ne spui partea dumitale de poveste, domnule Fitzgerald.

CAPITOLUL 19
Preedintele Zerimski a intrat anos n birou. Colegii lui de campanie electoral s-au ridicat imediat n picioare de pe locurile lor din jurul mesei lungi de stejar i l-au aplaudat pn cnd el s-a aezat pe scaunul su de sub portretul lui Stalin, adus din subsolul Muzeului Pukin, unde zcea din 1956. Zerimski era mbrcat ntr-un costum bleumarin, cma alb i cravat roie. El arta destul de diferit fat de ceilali brbai din jurul mesei care purtau aceleai haine prost croite, din timpul campaniei electorale. Mesajul era clar ei trebuiau cu toii s viziteze un croitor ct de curnd posibil. Zerimski i-a lsat s mai aplaude o vreme nainte de a le face semn colegilor si s se aeze, de parc s-ar fi aflat n faa unei mulimi electorale care-l adula. Dei, la modul oficial, nu-mi iau n primire funcia dect luni, a nceput el, exist unul sau dou domenii n care intenionez s fac imediat schimbri. Preedintele i-a plimbat privirile peste suporterii si care i-au stat alturi de-a lungul anilor de restrite i care urmau s fie rspltii pentru loialitatea lor. Muli dintre ei ateptau aceast clip de o jumtate de via. El i-a ndreptat atenia spre un brbat scund i ndesat care rmsese cu ochii cscai naintea lui. Iosif Pleskov fusese promovat din bodyguard al lui Zerimski n membru plin al Biroului Politic imediat dup ce mpucase trei brbai care ncercaser s-i asasineze eful cnd se afla ntr-o vizit la Odesa. Pleskov avea o mare virtute pe care Zerimski o cerea de la orice ministru: odat ce i nelegea ordinele, el i le ndeplinea pn la capt, liter cu liter. Iosif, vechiul meu prieten, a spus Zerimski. Tu mi vei fi ministru de interne. Multe chipuri din jurul mesei au ncercat s nu-i arate surpriza sau dezamgirea; cei mai muli dintre ei tiau c erau mai potrivii pentru aceast funcie dect fostul docher din Ucraina i unii chiar l bnuiau c nici nu tie s scrie corect interne. Brbatul scund i ndesat zmbea radiind de fericire ctre eful lui ca un copil cruia i se dduse o jucrie neateptat.

Prima ta sarcin, Iosif, va fi s te ocupi de crima organizat. i nu cred c este un mod mai bun de a ncepe dect prin a-l aresta pe Nicolai Romanov, aa-zisul ar. Pentru c, atta vreme ct eu sunt preedinte, nu va mai fi loc pentru niciun ar, mprat sau altceva. Una sau dou fee care doar cu o clip n urm artaser posomorte, brusc s-au nveselit. Civa dintre ei ar fi vrut s se ocupe de Nicolai Romanov i niciunul dintre ei nu credea c Pleskov era capabil s-o fac. Ce acuzaii s-i aduc? a ntrebat Pleskov inocent. Orice doreti, de la fraud pn la crim, a spus Zerimski. Atta doar s fii sigur c ine. Pleskov deja arta puin nelinitit. I-ar fi fost mai uor dac eful i-ar fi ordonat, pur i simplu, s-l omoare pe acel om. Ochii lui Zerimski s-au plimbat de la unul la cellalt. Lev, a spus el ntorcndu-se spre un alt brbat care-i rmsese loial i-l ascultase orbete. i voi ncredina responsabilitatea asupra celeilalte jumti din programul meu privind legea i ordinea. Lev ulov prea nervos, nefiind sigur dac ar trebui s-i arate recunotina pentru ceea ce era pe punctul de a primi. Vei fi noul meu ministru de justiie. ulov a zmbit. D-mi voie s-i fac limpede c muli se cred prea detepi prin tribunale n momentul de fa. Numete vreo cinci-ase, sau cam aa ceva, de noi judectori. Asigur-te ca toi s fie membri de partid de mult vreme. ncepe prin a le explica faptul c eu am doar dou politici cnd este vorba de lege i ordine: procese ct mai scurte i pedepse cu nchisoarea ct mai lungi. i in neaprat s dau un exemplu elocvent chiar n primele zile ale preediniei mele, ca s nu mai existe niciun dubiu asupra ceea ce i ateapt pe acei care m nfurie. V gndii la cineva anume, domnule preedinte? S-a auzit un ciocnit uor n u. Toi s-au ntors s vad cine ndrznea s ntrerup prima edin de cabinet a noului preedinte. Dmitri Titov a intrat tiptil, hazardndu-se, pentru c bnuia c Zerimski ar fi fost chiar mai suprat dac nu l-ar fi ntrerupt. Preedintele btea darabana cu degetele pe mas n timp ce Titov a traversat ncperea i apoi s-a aplecat spre a-i spune ceva la ureche.

Zerimski imediat a izbucnit n rs. Ceilali voiau s i se alture, dar nu puteau pn nu auzeau gluma. El i-a ridicat privirile spre colegii si. Preedintele Statelor Unite ateapt la telefon. Se pare c dorete s m felicite. Acum toi au simit c pot s-i in isonul la hohotele de rs. Urmtoarea mea decizie n calitate de lider al vostru va fi s aleg dac s-l las s atepte nc trei ani Toi au rs i mai tare, n afar de Titov sau s accept s vorbesc acum cu el la telefon. Nimeni nu i-a oferit prerea. S aflm ce vrea omul? a ntrebat Zerimski. Toi au dat din cap. Titov a ridicat telefonul de lng el i i l-a dat efului su. Domnule preedinte, a spus Zerimski. Nu, domnule, a venit imediat rspunsul. Eu sunt Andy Lloyd, eful de cabinet de la Casa Alb. Pot s v fac legtura cu preedintele Lawrence? Nu, nu poi, a rspuns Zerimski furios. Spune-i preedintelui tu c data viitoare cnd sun s se afle personal la cellalt capt al firului pentru c eu nu tratez cu purttorii lui de mesaje. A trntit telefonul i toi au rs iar. Deci, ce spuneam? ulov i-a rspuns: Erai pe punctul de a ne spune, domnule preedinte, cine va trebui dat ca exemplu spre a demonstra noua disciplin din Ministerul de Justiie. A, da, a spus Zerimski, zmbetul revenindu-i pe buze chiar cnd telefonul a sunat din nou. Zerimski i-a fcut semn efului su de cabinet care l-a ridicat. Ar fi posibil s vorbesc cu preedintele Zerimski? a ntrebat o voce. Cine-l caut? a rspuns Titov. Tom Lawrence. Titov i-a ntins receptorul efului su. Preedintele Statelor Unite, a fost tot ce a spus el. Zerimski a dat din cap i a luat telefonul. Tu eti, Victor? Aici este preedintele Zerimski. Cu cine vorbesc?

Tom Lawrence, a rspuns preedintele nlnd o sprncean spre secretarul de stat i eful de cabinet de la Casa Alb, care ascultau pe derivaii. Bun dimineaa. Cu ce v pot fi de folos? Te-am sunat ca s-mi altur felicitrile la ale tuturor celorlali pe care, pesemne, c le primeti dup impresionanta ta Lawrence voise s spun neateptata, dar consilierii l sftuiser s renune victorie. Ai avut o curs foarte strns. Dar fiecare n politic trece prin asemenea probleme din cnd n cnd. Este o problem prin care eu nu voi mai trece, a spus Zerimski. Lawrence a rs presupunnd c aceasta se voise a fi o glum. Dac ar fi vzut chipurile mpietrite ale celor din jurul mesei din Kremlin nu ar mai fi fcut o asemenea presupunere. Lloyd i-a optit: inei-l de vorb. Primul lucru pe care vreau s i-l spun este c mi-ar plcea s te cunosc ceva mai bine, Victor. Atunci va trebui s nelegi c numai mama mea mi spune pe numele mic. Lawrence i-a cobort privirile pe hrtiile rspndite pe biroul su. Ochii i s-au oprit pe numele ntreg al lui Zerimski, Victor Leonidovici. A subliniat cu stiloul Leonidovici, dar Larry Harrington i-a cltinat capul dezaprobator. Iart-m, a spus Lawrence. Cum ai dori s-i spun? Aa cum te atepi s i se adreseze cineva care nu te cunoate. Dei nu se auzeau dect replicile de la acest capt al firului, cei aezai n jurul mesei din Moscova erau ncntai de prima ntlnire dintre cei doi conductori. Dar nu i cel din Biroul Oval. ncercai o alt cale, domnule preedinte, i-a sugerat secretarul de stat acoperind cu mna telefonul su. Tom Lawrence i-a cobort privirile spre ntrebrile pregtite de Andy Lloyd citindu-le n diagonal. Sper c n-o s treac mult pn o s avem ocazia ca s ne ntlnim. Este destul de surprinztor, a adugat el, c nu ne-am ciocnit unul de altul pn acum. Nu este deloc surprinztor, a replicat Zerimski. Cnd ai fost ultima oar la Moscova, n iunie, ambasadorul tu a omis s-mi

trimit, mie sau altcuiva din partidul meu, o invitaie la dineul dat n cinstea ta. S-au auzit murmure de aprobare din jurul mesei. Sunt sigur c tii prea bine c n cltoriile peste hotare cei care i fac programul sunt, n special, oficialitile locale A fi interesat s aflu pe care din acei oficiali locali ai ti vei simi nevoia s-i nlocuieti dup o eroare att de grosolan. Zerimski a fcut o pauz. Poate c ncepi chiar cu ambasadorul, a adugat el. A urmat o alt tcere prelungit n care cei trei brbai din Biroul Oval parcurgeau n grab ntrebrile att de meticulos alctuite. Ei nu anticipaser c Zerimski va merge att de departe cu rspunsurile. Te pot asigura, a adugat Zerimski, c eu n-o s las pe niciunul din oficialii mei, locali sau din alt parte, s treac peste dorinele mele personale. Eti un om norocos, a spus Lawrence, fr a-i mai bate capul cu vreunul din rspunsurile dinainte pregtite. Norocul nu este un factor pe care-l iau vreodat n consideraie, a rspuns Zerimski. Mai cu seam cnd am de-a face cu adversarii mei. Pe Larry Harrington ncepuse s-l apuce disperarea, dar Andy Lloyd a scris la repezeal o ntrebare pe o hrtie i a pus-o sub nasul preedintelui. Lawrence a dat din cap. Poate c ar trebui s aranjm o ntlnire mai curnd ca s ne cunoatem unul pe cellalt mai bine. Cei trei de la Casa Alb se ateptau ca oferta s fie refuzat cu vehemen. Am s reflectez la propunerea ta cu toat seriozitatea, a rspuns Zerimski spre surprinderea tuturor din ambele birouri. De ce nu-i spui domnului Lloyd s ia legtura cu tovarul Titov care se ocup de organizarea ntlnirilor mele cu conductorii strini? Cu siguran c am s-o fac, a spus Lawrence uurat. Am si cer lui Andy Lloyd s-l sune pe domnul Titov n urmtoarele cteva zile. Lloyd a mai scris la repezeal ceva i i-a ntins hrtia preedintelui. Pe ea se putea citi: Bineneles i eu voi fi fericit s vizitez Moscova. La revedere, domnule preedinte, a spus Zerimski.

La revedere domnule preedinte, a rspuns Lawrence. Dup ce a nchis telefonul, Zerimski a oprit inevitabilul ropot de aplauze ntorcndu-se rapid spre eful su de cabinet i spunndu-i: Cnd sun Lloyd, o s-i propun s vizitez Washington-ul. Accept oferta. eful lui de cabinet a prut surprins. Sunt hotrt, a spus preedintele adresndu-se colegilor lui de partid, ca Lawrence s-i dea seama ct de curnd posibil cu cine are de-a face. i mai important, vreau ca publicul american s se conving singur. i-a mpreunat degetele. Am de gnd s ncep prin a m asigura c Legea Reducerii Armelor a lui Lawrence s nu fie aprobat n Senat. Nu cred c am un cadou mai potrivit de Crciun ca s i-l fac lui Tom. De data aceasta i-a lsat s-l aplaude scurt, dup care i-a redus la tcere fluturndu-i iar mna. Dar acum trebuie s ne ntoarcem la problemele noastre interne, care sunt mult mai presante. tii, eu cred c este important s-i facem i pe proprii notri ceteni s fie contieni de drzenia noului lor conductor. Vreau s le dau un exemplu care nu va mai lsa nicio ndoial nimnui despre felul n care intenionez s m ocup de acei care au de gnd s mi se opun. Toi ateptau s vad pe cine va alege Zerimski pentru aceast onoare. El i-a ntors privirile spre nou numitul ministru de justiie. Unde este ucigaul pltit de Mafya care a ncercat s m asasineze? Este nchis la Crucifix, a rspuns ulov. Unde presupun c dorii s rmn pentru tot restul vieii. Categoric, nu, a spus Zerimski. nchisoarea pe via este o pedeaps mult prea uoar pentru un criminal att de feroce. El este persoana ideal care o s fie judecat. Vom face din el primul nostru exemplu public. M tem c poliia nu a gsit nimic care s dovedeasc faptul c el Atunci fabricai o dovad, a spus Zerimski. La procesul lui n-o s participe dect membrii loiali ai partidului. neleg, domnule preedinte, a spus noul ministru al justiiei. Apoi a ezitat. Ce avei n gnd? Un proces rapid, prezidat de unul dintre noii judectori i

un juriu alctuit n exclusivitate din oficiali ai partidului. i sentina, domnule preedinte? Pedeapsa cu moartea, bineneles. Imediat dup ce se va pronuna sentina ai s informezi presa c eu voi asista la execuie. i cnd va fi? a ntrebat ministrul de justiie, notnd fiecare cuvnt al lui Zerimski. Preedintele i-a rsfoit la repezeal agenda cutnd o pauz de cincisprezece minute. Vinerea viitoare, ora opt diminea. Acum ceva cu mult mai important planurile mele pentru viitorul forelor armate. A zmbit ctre generalul Borodin care era aezat n dreapta lui i care pn acum nu deschisese deloc gura. Pentru dumneata, domnule vicepreedinte, cea mai mare recompens din toate

CAPITOLUL 20
Ca prizonier n lagrul Nan Dinh, Connor i fcuse un sistem personal de numrare a zilelor de cnd se afla n captivitate. La ora cinci n fiecare diminea un gardian din Vietcong i fcea apariia cu un bol cu orez notnd n ap singura lui mas din cursul zilei. De fiecare dat Connor lua un singur bob de orez i-l punea ntr-unul din cele apte bee de bambus din care era fcut salteaua. n fiecare sptmn transfera unul din cele apte boabe pe grinda de deasupra patului iar pe celelalte ase le mnca. La fiecare patru sptmni lua unul din boabele de pe grinda de deasupra patului i-l punea ntre scndurile de sub pat. n ziua n care el i Chris Jackson au scpat din lagr, Connor tia c sttuse n captivitate un an, cinci luni i dou zile. Dar s zaci ntr-un prici dintr-o celul fr ferestre, din nchisoarea Crucifix nici mcar pentru Connor n-a fost posibil s inventeze un sistem de a cronometra timpul de cnd se afla acolo. eful Poliiei l vizitase de dou ori i plecase fr a afla nimic de la el. Connor ncepuse s se ntrebe ct va mai dura pn i va pierde rbdarea cu el, care, pur i simplu, i repeta numele i naionalitatea la nesfrit i cerea s-i vad ambasadorul. Dar nu va trebui s atepte mult pn o s afle. Doar la cteva clipe dup ce Bolcenkov plecase din celul a doua oar, cei trei brbai care-l ntmpinaser n dup amiaza cnd intrase n nchisoare au dat buzna n celula lui. Doi dintre ei l-au nfcat de pe prici i l-au trntit n scaunul pe care sttuse nu demult eful Poliiei. I-au rsucit braele la spate i i-au pus ctue. Atunci a vzut pentru prima oar Connor briciul de tiat beregata. n timp ce cei doi l ineau intuit pe scaun, celui de al treilea i-au trebuit paisprezece micri razante ale lamei ruginite ca s-i rad tot prul de pe cap laolalt cu o bun parte din piele. El nu-i mai pierduse timpul ca s-l frece n prealabil cu spun i ap. Sngele a continuat s-i curg pe fa lui Connor prelingndu-i-se pe cma mult vreme dup ce ei plecaser lsndu-l aruncat pe scaun. El i-a amintit cuvintele efului Poliiei cnd s-au ntlnit prima oar: Eu nu cred n tortur; nu este stilul meu. Dar asta fusese

nainte ca Zerimski s fie preedinte. n cele din urm a adormit, dar pentru ct vreme el n-ar putea s spun. Lucrul urmtor pe care i l-a reamintit a fost c l-au ridicat de pe jos i l-au trntit pe scaun inndu-l imobilizat pentru a doua oar. Brbatul care-l scalpase i nlocuise briciul cu un ac lung i gros dnd dovad de aceeai delicatee pe care o avusese ca frizer i acum cnd a tatuat numrul 12995 pe ncheietura minii stngi a pucriaului. Era evident c pentru ei nu conta numele cnd i rezervai cas i mas la Crucifix. Cnd ei au revenit pentru a treia oar l-au sltat de jos i i-au dat un brnci afar din celul pe coridorul lung i ntunecos. n momente ca acesta ar fi vrut s nu mai aib niciun pic de imaginaie. A ncercat s nu se gndeasc la ce aveau ei n minte n ceea ce-l privea. n ordinul ce-i nsoea Medalia de Onoare scria cum locotenentul Fitzgerald i condusese fr team oamenii, i salvase un camarad ofier i organizase o evadare uluitoare dintr-un lagr de prizonieri din Vietnamul de Nord. Dar Connor tia c el nu ntlnise niciodat un om cruia s nu-i fie fric. n Nan Dinh el rezistase un an, cinci luni i dou zile dar pe atunci nu avea dect douzeci i doi de ani i la douzeci i doi de ani crezi c eti nemuritor. Cnd l-au mbrncit de pe coridor n soarele dimineii, primul lucru pe care l-a vzut Connor a fost un grup de pucriai care nlau o spnzurtoare. El avea acum cincizeci i unu de ani. La vrsta asta nimeni nu se mai crede nemuritor. Cnd Joan Benett a semnat condica de prezen la Langley n acea luni, tia exact cte zile se scurseser din sentina ei de opt luni pentru c n fiecare sear, chiar nainte de a pleca de acas la slujb, i hrnea pisica i mai tia nc o zi din calendarul de pe peretele buctriei. Ea i-a lsat maina n parcarea din aripa de vest i s-a ndreptat direct spre bibliotec. Dup ce a semnat de prezen a cobort pe scara metalic n secia de documentare. n urmtoarele nou ore, doar cu o singur pauz de mas la miezul nopii, ea va parcurge ultimele extrase de pres din Orientul Mijlociu transmise prin e-mail. Sarcina ei era s caute orice menionare a Statelor Unite i, dac era critic, s-o copieze

electronic, s-o colaioneze i s-o transmit prin e-mail efului ei la etajul trei, care va reflecta asupra consecinelor ei mai trziu, la o or mai civilizat n acea diminea. De nenumrate ori se gndise s-i depun demisia, dar era hotrt s nu-i dea satisfacie lui Gutenburg. Chiar naintea pauzei de la miezul nopii, lui Joan i-a srit n ochi un titlu din The Istanbul News: Ucigaul pltit de Mafya va fi judecat. n mintea ei Mafia nu putea fi dect italian, aa c a fost surprins cnd a descoperit c acel articol se referea la un terorist sud-african care va fi judecat pentru un atentat ce l-a vizat pe noul preedinte al Rusiei. Ea nu i-ar mai fi dat nicio atenie dac n-ar fi vzut desenul n creion al acuzatului. Inima lui Joan a nceput s bat cu putere pe msur ce citea cu atenie articolul lung al Fatimei Kusmann, corespondentul pentru Europa de Est de la The Istanbul News, care declara c sttuse lng ucigaul profesionist n timpul unei adunri din Moscova n faa creia vorbise Zerimski. Miezul nopii trecuse demult, dar Joan a rmas tot la biroul ei. n timp ce Connor sttea n curtea nchisorii i se uita lung la spnzurtoarea pe jumtate nlat, o main a poliiei a oprit lng el i un zdrahon i-a fcut vnt pe bancheta din spate. A fost surprins cnd l-a vzut pe eful Poliiei. Bolcenkov cu greu la recunoscut pe brbatul ras-chilug i sfrijit. Niciunul din ei n-a scos nicio vorb n timp ce maina a ieit pe porile nchisorii. oferul a virat-o apoi la dreapta i a mers de-a lungul Nevei cu o vitez de exact cincizeci de kilometri pe or. Au trecut peste trei poduri, dup care au cotit-o la stnga i au traversat al patrulea pod care i-a scos n centrul oraului. n timp ce traversau rul privirile lui Connor s-au oprit asupra zidurilor de un verde pal al palatului Ermitaj. Un contrast mai mare cu nchisoarea pe care abia o prsise nu putea fi. i-a nlat ochii spre albastrul limpede al cerului i apoi i-a cobort spre trectorii de pe strad. Ce repede a fost fcut contient de ct de mult preuia libertatea! Cnd au ajuns pe malul sudic al rului, oferul a virat-o la dreapta i dup cteva sute de iarzi a oprit n faa Palatului de Justiie. Ua mainii a fost deschis de un poliist care-i atepta. Dac Connor s-ar fi gndit s evadeze, pe trotuar mai erau ali cincizeci de ofieri care l-ar fi fcut s se rzgndeasc pe loc. Ei s-au aliniat pregtindu-se pentru a da

onorul, n timp ce el urca scrile n cldirea imens de piatr. Connor a fost condus ctre un birou de lng intrare unde un ofier i-a pironit braul stng pe mas, i-a cercetat ncheietura minii i a bifat numrul 12995 pe lista acuzailor. Apoi a fost dus de-a lungul unui coridor de marmur ctre dou ui masive de stejar. Cnd a fost la civa pai ele s-au deschis brusc i el a intrat ntr-o sal de judecat plin-ochi. i-a plimbat privirile peste marea de chipuri i i-a fost limpede c el era cel ateptat. Joan a cutat informaii n computer despre atentatul asupra lui Zerimski. Toate tirile de pres preau a fi de acord asupra unui lucru: c brbatul care fusese arestat n Piaa Libertii era Piet de Villiers, un uciga sud-african pltit de Mafya ruseasc spre a-l asasina pe Zerimski. Arma descoperit printre lucrurile lui era identic cu cea care fusese folosit n uciderea lui Ricardo Guzman, un candidat la alegerile prezideniale din Columbia, n urm cu dou luni. Joan a scanat n computerul ei portretul lui Villiers fcut n creion de ziarista turc i l-a mrit pn cnd s-a umplut tot ecranul. Apoi i-a selectat ochii i i-a adus la mrime natural. Acum era sigur de adevrata identitate a brbatului ce urma s fie judecat n St. Petersburg. Joan s-a uitat la ceas. Era dou i cteva minute. A ridicat telefonul de lng ea i a format un numr pe care-l tia pe dinafar. L-a lsat s sune pn cnd o voce adormit a rspuns: Cine este? Joan n-a spus dect att: Este important i trebuie s te vd. Voi fi la tine cam peste o or i ceva. Apoi a pus telefonul n furc. Cteva clipe mai trziu altcineva era trezit de un telefon. El a ascultat atent, dup care a spus: Va trebui doar s avansm planul nostru iniial cu cteva zile. Connor sttea n picioare n boxa acuzailor i-i plimba privirile peste sala de judecat. Ochii i s-au oprit mai nti asupra juriului. Doisprezece oameni buni i oneti? Puin probabil. Niciunul dintre ei nici mcar n-a privit n direcia lui. El bnuia c nu le trebuise mult ca s fie confirmai i c nu fusese nicio cerere pentru vreo alt alternativ.

Toi din sal s-au ridicat n picioare cnd pe o u lateral a intrat un brbat n rob neagr. El s-a aezat pe un scaun mare de piele, plasat n centrul podiumului i sub portretul n mrime natural al preedintelui Zerimski. Grefierul de edin s-a ridicat de pe locul lui i a citit acuzaia n limba rus. Connor cu greu putea urmri procedura juridic i bineneles nu a fost ntrebat cum dorea s pledeze: vinovat sau nevinovat. Grefierul i-a reluat locul i un brbat de vrst mijlocie, nalt i ncruntat s-a ridicat de pe o banc plasat mai jos de judector i a nceput s se adreseze juriului. inndu-se de reverele hainei procurorul i-a petrecut restul dimineii descriind evenimentele care au dus la arestarea inculpatului. El a povestit juriului cum de Villiers fusese vzut urmrindu-l pas cu pas pe Zerimski cu mai multe zile nainte de a fi arestat n Piaa Libertii. i cum arma cu care inculpatul voise s-l asasineze pe iubitul lor preedinte fusese descoperit printre obiectele lui personale dintr-un hotel. Vanitatea l-a dat de gol pe acuzat, a spus procurorul. Iniialele lui erau clar imprimate pe servieta n care se afla arma. Judectorul a permis juriului s examineze puca i servieta. i o dovad i mai convingtoare a fost gsit ascuns n trusa de toalet a acuzatului, a continuat procurorul, care confirm transferul a un milion de dolari americani ntr-un cont bancar din Geneva. Din nou i s-a dat juriului s cerceteze dovada. Apoi procurorul a ludat priceperea Poliiei din St. Petersburg care a prevenit acest act criminal i profesionalismul cu care l-a prins pe acuzat cnd inteniona s-i pun planul n aplicare. A adugat c naiunea datoreaz o mare recunotin lui Vladimir Bolcenkov, eful Poliiei din St. Petersburg. Muli din membrii juriului ddeau din cap n semn de ncuviinare. Procurorul i-a completat monologul informnd juriul c ori de cte ori acuzatul a fost ntrebat dac fusese pltit de Mafya ca s ucid, acesta a refuzat s rspund. Dumneavoastr putei s deducei ce dorii din tcerea lui, a spus el. Concluzia mea este c, date fiind probele, nu poate fi dect un singur verdict i o singur sentin. A schiat un zmbet ctre judector i i-a reluat locul. Connor a privit n sal s vad cine fusese numit ca s-l apere. S-a ntrebat cum i va duce la capt misiunea aprtorul

lui de vreme ce nici mcar nu se vzuser. Judectorul a fcut semn cu capul ctre cellalt capt al bncii i un tnr care nu prea a fi prsit demult bncile facultii s-a ridicat n picioare pentru a se adresa instanei. El nu i-a agat minile de reverele hainei, nici nu i-a zmbit judectorului, nici nu s-a adresat juriului. El a spus doar att: Clientul meu nu are nimic de spus n aprarea sa i s-a aezat la loc pe banc. Judectorul a aprobat din cap, apoi i-a ndreptat atenia spre preedintele juriului, un brbat cu o nfiare grav, care tia exact ce se atepta de la el. S-a ridicat i el la rndul lui n picioare. innd cont de dovezile prezentate n acest caz, domnule preedinte, cum l declarai pe inculpat? Vinovat, i-a spus preedintele dintr-o rsuflare opinia fr a fi nevoie a se consulta cu vreun alt membru al juriului. Judectorul a privit spre Connor pentru prima oar. Din moment ce juriul a ajuns la un verdict unanim, mie numi rmne altceva de fcut dect s aprob hotrrea lor. i, dup lege, nu exist dect o singur pedeaps pentru delictul su. A fcut o pauz, a privit impasibil spre Connor i a spus: Te condamn la moarte prin spnzurtoare. Judectorul s-a ntors apoi spre avocatul aprrii. Dorii s facei apel mpotriva sentinei? a ntrebat el retoric. Nu, domnule preedinte, a venit pe loc rspunsul. Execuia va avea loc vineri, la ora opt dimineaa. Connor a fost surprins doar c trebuiau s atepte pn vineri ca s-l spnzure. nainte de a pleca, Joan a verificat iar numeroasele articole. Datele se potriveau exact plecrilor lui Connor n strintate. Mai nti cltoria n Columbia, apoi cea n St. Petersburg. Erau, ca s citeze una din maximele favorite ale lui Connor, prea multe coincidene. Pe la ora trei Joan se simea sectuit i la captul puterilor. Nu ardea de nerbdare s-i spun lui Maggie rezultatele muncii ei de detectiv. i dac, ntr-adevr, Connor urma s fie judecat n St. Petersburg, nu mai era nicio clip de pierdut pentru c ziarele turceti apruser deja de cteva zile. Joan a nchis computerul, i-a ncuiat biroul i spera c eful ei

n-o s observe c era aproape goal cutia cu e-mail. A urcat scara metalic la parter, i-a introdus cartela magnetic n aparatul de la punctul de control de la ieire i a trecut pe lng civa lucrtori rzlei ce soseau pentru prima tur de diminea. Joan a aprins farurile mainii ei nou-noue i a ieit din parcare iar la poart a virat-o spre est pe George Washington Parkway. Strada era nc acoperit cu poriuni de ghea de la viscolul din seara trecut i echipajele de deszpezire lucrau ca s-o curee nainte de orele aglomerate ale dimineii. De obicei ei i plcea s ofeze pe strzile pustii ale Washingtonului cnd noaptea se ngna cu ziua, s treac pe lng magnificele monumente care comemorau istoria naiunii. La coal n St. Paul ea ascultase tcut, n prima banc, cnd profesoara le regala cu poveti despre Washington, Jefferson, Lincoln i Roosevelt. Admiraia pentru aceste figuri ilustre i alimentase ambiia de a lucra n serviciul public. Dup studii guvernamentale la University of Minnesota ea fcuse cerere de angajare la F.B.I. i C.I.A. Ambele o chemaser la interviuri, dar dup ce fusese la Connor Fitzgerald, renunase s se mai prezinte la F.B.I. Aici ea a lucrat pentru un brbat care se ntorsese dintr-un rzboi inutil n Vietnam cu o medalie despre care el n-a pomenit niciodat nimic i care continua s-i serveasc ara fr fanfaronad sau dorina de a-i fi recunoscute meritele. Dac ea i exprima vreodat aceste gnduri n faa lui Connor, el doar rdea i-i spunea c a devenit sentimental. Dar Tom Lawrence avusese dreptate cnd l descrisese pe Connor ca pe unul din eroii anonimi ai naiunii pentru care nu s-au scris imnuri i ode. Joan i va sugera lui Maggie s ia legtura imediat cu Casa Alb, de vreme ce Lawrence fusese cel care-i ceruse lui Connor s duc la ndeplinire aceast misiune. Joan ncerca s-i fac o oarecare ordine logic n gnduri cnd un camion mare i verde care mprtia nisip peste ghea a trecut pe lng ea i a nceput s intre pe banda ei nainte de a fi depit-o complet. Ea l-a semnalizat cu farurile, dar camionul nu s-a dat la o parte aa cum se ateptase. S-a uitat n oglinda retrovizoare i a ncetinit ca s intre pe banda din centru. Camionul imediat i-a tiat calea, fornd-o s vireze n scurt pe banda din stnga. Din nou s-a uitat n oglinda

retrovizoare, dar de data asta a fost ngrozit cnd a vzut un Mecedes mare i negru care venea n vitez din spate. Ea a apsat piciorul pe acceleraie pentru c autostrada urca n pant, cotind-o brusc spre stnga lng Spout Run. Micul Passat a rspuns imediat la comand, dar a accelerat i camionul cu nisip i ea n-a putut prinde suficient vitez ca s-l depeasc. Joan n-avea alt posibilitate dect s se deplaseze mai departe spre stnga i aproape c a intrat pe fia median. A privit n oglinda retrovizoare i a vzut c Mercedes-ul o virase i el i acum era foarte aproape de bara ei de protecie. Simea cum inima i btea cu putere n piept. Camionul i maina lucrau laolalt? Ea a ncercat s ncetineasc dar Mercedes-ul se apropia din ce n ce mai mult. Joan a apsat din nou pe acceleraie i maina ei a nit nainte. Transpiraia i curgea pe frunte i i intra n ochi n timp ce ajunsese la acelai nivel cu partea din fa a camionului, dar n-a putut s-l depeasc, chit c apsase pn la fund acceleraia. i pironise privirile pe cabina camionului i ncerca s-i atrag atenia oferului, dar el habar n-a avut de mna ei care-i fcea semn i a continuat implacabil s se deplaseze spre stnga fornd-o pe ea s ncetineasc i s rmn n urma lui. Ea s-a uitat iar n oglinda retrovizoare: Mercedes-ul era i mai aproape de bara ei de protecie. n timp ce ea privea n spate, platforma basculant a camionului s-a ridicat i a nceput s mprtie nisipul pe strad. Instinctiv Joan a apsat pe frn, dar mica main a ieit de sub control, a derapat pe fia median acoperit de ghea i a catapultat peste malul acoperit cu iarb n direcia rului. A lovit apa cu o izbitur surd i dup ce a plutit o clip s-a fcut nevzut. Tot ce-a rmas au fost urmele derapajului pe mal i cteva clipocituri de ap. Camionul cu nisip a revenit pe banda de centru i i-a continuat drumul spre Washington. O clip mai trziu Mercedes-ul a semnalizat cu farurile, a depit camionul i a accelerat mai departe. Dou maini care se ndreptau spre aeroportul Dulles s-au opri pe fia median. Unul din oferi a srit din main i a alergat spre malul rului s vad dac poate da o mn de ajutor, dar cnd a ajuns la marginea apei maina nu se mai vedea nicieri. Tot ce mai rmsese erau urmele derapajului pe malul acoperit cu zpad i un clipocit de ap. Cellalt ofer a

notat la repezeal numrul camionului cu nisip. I l-a dat primului poliist care a sosit la locul accidentului i care l-a cutat n computerul de la bord. Dup cteva secunde el s-a ncruntat. Suntei sigur c ai notat corect numrul, domnule? l-a ntrebat el. Departamentul care se ocup de ntreinerea drumurilor din Washington nu are nregistrat niciun vehicul cu acest numr. Cnd Connor a fost mpins pe bancheta din spate a mainii, la gsit din nou pe eful Poliiei care-l atepta. n timp ce maina parcurgea napoi drumul ctre nchisoarea Crucifix, Connor nu sa putut abine ca s-i pun lui Bolcenkov o ntrebare: Nu pricep, de ce ateapt pn vineri ca s m spnzure? ntr-adevr, un pic de noroc, a spus eful Poliiei. Se pare c iubitul nostru preedinte a insistat s fie prezent la execuie. Bolcenkov a tras adnc din igar. i el nu are cincisprezece minute libere nainte de vineri diminea. Connor a zmbit contorsionat. M bucur c i s-a dezlegat, n sfrit, limba, domnule Fitzgerald, a continuat eful Poliiei. Pentru c cred c a venit timpul s-i spun c mai exist o alternativ.

CAPITOLUL 21
Mark Twain a spus odat despre un prieten: Dac n-a aprut la timp, vei afla despre el c-a murit. Dup ce a venit ora patru i a trecut, Maggie a nceput s se uite la ceas din minut n minut. Pe la patru i jumtate a nceput s se ntrebe dac nu era prea adormit cnd a sunat Joan i poate c n-a neles bine ce i-a spus. La ora cinci Maggie a hotrt c era timpul s-o sune pe Joan acas. N-a rspuns nimeni. Apoi a ncercat la telefonul din main i de data asta a primit un mesaj: Acest numr momentan este defect. V rog revenii mai trziu. Maggie a nceput s msoare n sus i n jos buctria cu pasul, avnd sentimentul cert c Joan trebuie s fi primit ceva veti despre Connor. Pesemne c era ceva important, altfel de ce ar fi trezit-o la dou noaptea? S fi luat el legtura cu ea? tia ea unde se afl Connor? Va putea ea s-i spun cnd o s se ntoarc acas? Pe la ase, Maggie a decis c era o urgen. A deschis televizorul ca s vad ora exact. Faa lui Charlie Gibson a aprut pe ecran: n urmtorul ceas vom discuta despre decoraiunile de Crciun la care chiar i copiii v pot ajuta. Dar mai nti i vom da legtura lui Kevin Newman pentru tirile dimineii. Maggie continua s se nvrt n jurul mesei din buctrie n timp ce reporterul prognoza c aproape sigur va fi respins n Senat Legea propus de preedinte pentru Reducerea Armelor Nucleare, Biologice, Chimice i Convenionale, acum c Zerimski fusese ales preedinte al Rusiei. Ea se ntreba dac s ncalce o regul de o via i s ncerce s-o sune pe Joan la Langley cnd a aprut un anun cu litere ngroate sub chipul lui Kevin Newman: Accident pe G.W. Parkway n care au fost implicai un camion ce mprtia nisip i un Volkswagen. oferul mainii se crede c s-ar fi necat. Detalii la tirile de la 6,30. Maggie a ncercat s mnnce un bol cu fulgi de porumb n timp ce buletinul de tiri de la prima or a dimineii continua. Andy Lloyd a aprut pe ecran anunnd c preedintele Zerimski va face o vizit oficial la Washington chiar nainte de Crciun. Preedintele a primit bucuros tirea, a spus reporterul, i

sper c ntr-o oarecare msur i va convinge pe membrii Senatului c noul preedinte al Rusiei dorete s rmn n relaii prieteneti cu America. n orice caz, liderul majoritii din Senat a spus c va atepta pn cnd Zerimski se va adresa Cnd Maggie a auzit micul zgomot fcut de corespondena czut pe pre s-a dus n hol, a luat cele apte plicuri ce zceau pe duumea i le-a frunzrit n timp ce se ntorcea n buctrie. Patru erau pentru Connor; ea niciodat nu-i deschisese scrisorile cnd el era plecat; alta purta tampila potei din Chicago i litera e din Maggie era nclinat ntr-un asemenea unghi c nu putea s fie dect anuala felicitare de Crciun a lui Declan OCasey. Pe ultima se vedea clar scrisul fiicei sale. Ea le-a lsat pe celelalte i a deschis-o pe cea de la Tara. Drag mam, i scriu doar cteva rnduri spre a-i confirma c Stuart sosete n Los Angeles vineri. Intenionm s mergem cteva zile cu maina la San Francisco nainte de a lua avionul ctre Washington pe cincisprezece. Maggie a zmbit. Amndoi ateptm cu nerbdare s ne petrecem Crciunul cu tine i tata. El nc nu m-a sunat, aa c presupun c nu s-a ntors. Maggie s-a ncruntat. Am primit o scrisoare de la Joan. Se pare c nu prea-i place noua slujb. Bnui c, la fel ca noi, ea n simte lipsa tatei. Mi-a scris c i-a cumprat un: Volkswagen nou i foarte chic Maggie a citit ultima propoziie a doua oar i mna a nceput s-i tremure. O, Dumnezeule, nu, a spus ea cu voce tare. S-a uitat la ceas: ase i douzeci. Pe ecranul televizorului Lisa McRee expunea un lan confecionat din hrtie multicolor. Decoraii festive de Crciun la care v pot ajuta copiii, declara ea cu un chip radios. Acum s ne ntoarcem la legenda pomului de Crciun. Maggie a comutat pe canalul 5. Un alt comentator fcea speculaii dac intenionata vizit a lui Zerimski va influena conducerea Senatului n a-i da sau nu votul n privina Legii Reducerii Armelor. Haide, haide odat, spunea Maggie. n cele din urm prezentatorul a spus: i acum v putem da mai multe detalii n legtur cu accidentul petrecut pe George

Washington Parkway. V facem legtura cu reporterul nostru de la faa locului, Liz Fullerton. Mulumesc, Julie. M aflu pe fia median a autostrzii George Washington Parkway, unde a avut loc tragicul accident la trei i cincisprezece minute n aceast diminea. Mai devreme am luat un interviu unui martor ocular care a relatat pentru canalul 5 ce a vzut. Camera s-a oprit asupra unui brbat care se vedea clar c nu se atepta s apar la televizor n aceast diminea. M ndreptam spre Washington, spunea el reporterului cnd un camion a nceput s-i descarce nisipul pe autostrad fcnd ca maina din spatele lui s fie obligat s vireze brusc i s piard controlul. Maina a derapat de pe osea pe malul rului i apoi a disprut n Potomac. Camera s-a mutat asupra rului zbovind pe un grup de scafandri ai poliiei, dup care s-a rentors ctre reporter. Se pare c nimeni nu tie exact ce s-a ntmplat, a continuat ea. Este chiar posibil ca oferul camionului cu nisip, care sttea sus n cabina lui, s-i fi continuat drumul fr a avea habar c s-a petrecut un accident. Nu, nu, a ipat Maggie. Doamne, s nu fie ea! n spatele meu putei vedea scafandrii poliiei care deja au localizat vehiculul, se pare un Wolkswagen Passat. Ei sper s-l poat aduce la suprafa ntr-o or. Identitatea oferului este nc necunoscut. Nu, nu, nu!a repetat Maggie. Doamne, s nu fie Joan. Poliia roag ca oferul Mercedes-ului care se pare c a fost martorul accidentului s-i ajute n efectuarea investigaiilor. Sperm s v aducem noi amnunte peste o or, pn atunci Maggie a alergat n hol, i-a smuls haina din cuier i a nit pe ua din fa. A srit n main i a fost uurat cnd vechea Toyota a pornit la prima rsucire a cheii n contact. A ncetinit uor cnd a ieit n Avon Place, apoi a accelerat pe Twenty-Ninth Street, ctre est n direcia autostrzii Parkway. Dac ea s-ar fi uitat mai atent n oglinda retrovizoare cnd a plecat din faa casei, ar fi vzut un mic Ford albastru care a pornit n urma ei. Pasagerul de lng ofer a format un numr care nu figura n cartea de telefoane. Domnule Jackson, este aa drgu din partea dumitale c ai

venit s m vezi iar. Jackson era amuzat de curtoazia studiat a lui Nicolai Romanov, mai cu seam c proceda de o asemenea manier de parc el ar mai fi avut i alt ans de alegere n problema carel interesa. Prima ntlnire fusese la cererea lui Jackson i evident n-a fost considerat o pierdere de vreme din moment ce Serghei era teafr i alerga pe ambele picioare. Fiecare ntlnire ulterioar fusese cerut de Romanov pentru a-l pune la curent pe Jackson cu ultimele amnunte ale planului su. arul s-a aezat mai bine n scaunul su cu brae i Jackson a observat nelipsitul pahar cu lichid incolor de pe msua de alturi. i-a reamintit reacia btrnului cnd i pusese o ntrebare, aa c a ateptat ca el s-i vorbeasc. Vei fi bucuros, domnule Jackson, s afli c totul, cu o singur excepie care va trebui rezolvat, a fost aranjat ca evadarea colegului dumitale s reueasc. Tot ce ne trebuie acum este ca domnul Fitzgerald s fie de acord cu condiiile noastre. Dac le va considera de neacceptat, eu nu pot face nimic ca s mpiedic s fie spnzurat mine diminea la ora opt. Romanov vorbea fr niciun fel de emoie. Permite-mi s te pun la curent cu ceea ce am plnuit pn acum, n cazul n care el se hotrte s mearg nainte. Sunt sigur c observaiile dumitale, ca fost director adjunct al C.I.A., se vor dovedi utile. Btrnul a apsat pe un buton de pe braul scaunului su i ua din cellalt capt al salonului s-a deschis brusc. Alexei Romanov a intrat n camer. Cred c l tii pe fiul meu, a spus arul. Jackson a privit n direcia brbatului care ntotdeauna l nsoise n drumurile lui la Palatul de Iarn, dar care rareori i adresase vreun cuvnt. El a ncuviinat scurt din cap. Tnrul a dat la o parte o frumoas tapierie din secolul al XIV-lea. n spatele ei se ascundea un televizor mare. Ecranul argintiu prea nepotrivit cu somptuozitatea ncperii, dar nu mai mult dect proprietarul i acoliii si, i-a zis n sinea lui Jackson. Prima imagine care a aprut pe ecran a fost exteriorul nchisorii Crucifix. Alexei Romanov a artat spre poart: Zerimski este ateptat s soseasc la ora apte i cincizeci. El va fi n cea de a treia din cele apte maini i va intra prin

poarta lateral, situat aici. Degetul lui s-a micat pe suprafaa ecranului. El va fi ntmpinat de Vladimir Bolcenkov, care-l va nsoi pn n curtea principal unde va avea loc execuia. La apte i cincizeci i dou Tnrul Romanov a continuat s-i descrie lui Jackson planul minut cu minut mergnd pn la cele mai mici amnunte cnd ia explicat cum va avea loc evadarea lui Connor. Jackson a observat c el prea total nepreocupat de singura problem rmas nerezolvat, evident, fiind sigur c tatl lui va gsi soluia pn a doua zi diminea. Cnd a terminat, Alexei a nchis televizorul, a pus la locul ei tapieria i s-a nclinat uor ctre tatl su. Apoi a prsit ncperea fr niciun cuvnt. Cnd ua s-a nchis, btrnul a ntrebat: Avei vreo observaie? Una sau dou, a rspuns Jackson. n primul rnd dai-mi voie s v spun c sunt impresionat de plan i c sunt convins c are toate ansele s reueasc. Este limpede c v-ai gndit la aproape toate aspectele care ar putea s apar asta presupunnd c i Connor va fi de acord cu condiiile dumneavoastr. i n aceast privin, trebuie s repet, nu am nicio autoritate s vorbesc n numele lui. Romanov a ncuviinat din cap. Dar, totui, mai rmne nc o problem nerezolvat. Avei o soluie? a ntrebat btrnul. Da, a rspuns Jackson. Am. Bolcenkov i-a petrecut aproape o or relatndu-i cu lux de amnunte planul lui Romanov, apoi l-a lsat pe Connor s reflecteze asupra rspunsului. Nu era nevoie s-i reaminteasc faptul c avea n fa un timp absolut limitat: Zerimski urma s ajung la Crucifix n patruzeci i cinci de minute. Connor zcea pe patul lui. Condiiile n-ar fi putut fi exprimate mai clar. Dar chiar dac le accepta i evadarea lui era organizat cu succes, el tot nu avea ncredere c-i va putea duce la ndeplinire partea care-i revenea lui. n cazul n care nu reuea, ei l vor omor. i asta era simplu afar doar c Bolcenkov i promisese c nu va fi o moarte att de rapid i uoar ca treangul clului. i el i fcuse la fel de limpede c n cazul n care Connor avea unele dubii toate contractele ncheiate cu Mafya ruseasc i neonorate, automat

se repercutau asupra rudelor celor mai apropiate. Connor i acum avea n faa ochilor expresia cinic de pe chipul efului Poliiei cnd scosese din buzunarul interior al hainei fotografiile i i le ntinsese spunndu-i: Dou femei extraordinare. Trebuie s fii mndru de ele. Ar fi o tragedie ca vieile lor s fie scurtate pentru ceva despre care nu tiu nimic. Dup cincisprezece minute ua celulei s-a deschis din nou larg i Bolcenkov a aprut cu igara neaprins atrnndu-i n colul gurii. De data aceasta nu s-a mai aezat. Connor continua s-i in privirile pironite n tavan de parc Bolcenkov nici n-ar fi fost acolo. Vd c mica noastr propunere i mai prezint unele dileme, a spus eful Poliiei aprinzndu-i igara. Asta nu m surprinde, chit c ne-am cunoscut foarte puin. Dar poate c atunci cnd o s auzi ultima veste o s te rzgndeti. Connor continua s se uite n tavan. Se pare c fosta dumitale secretar, Joan Benett, a avut un nefericit accident de main. Ea era n drum de la Langley ctre soia dumitale. Connor s-a ridicat brusc n picioare i l-a privit drept n fa pe Bolcenkov. Dac Joan este moart cum putei ti c era n drum spre soia mea? C.I.A. nu este singura care intercepteaz convorbirile telefonice ale soiei dumitale, i-a rspuns eful Poliiei. A tras ultimul fum din igar i a lsat chitocul s-i cad din gur, strivindu-l cu piciorul pe dala de piatr. Noi bnuim c secretara dumitale descoperise cumva cine a fost arestat n Piaa Libertii. i dac soia dumitale este tot att de mndr i ncpnat cum i-o sugereaz profilul, cred c nu va trece mult pn va ajunge i ea la aceeai concluzie. Dac aa vor sta lucrurile, m tem c doamna Fitzgerald va avea aceeai soart ca fosta dumitale secretar. Dac sunt de acord cu condiiile lui Romanov, a spus Connor, a vrea s introduc o clauz a mea personal n contract. Bolcenkov l-a ascultat cu interes. Domnul Gutenburg? La telefon.

Aici este Maggie Fitzgerald. Sunt soia lui Connor Fitzgerald, care cred c n momentul de fa este n strintate ntr-o misiune pentru dumneavoastr. Nu-mi amintesc numele, a spus Gutenburg. Ai luat parte la petrecerea de rmas bun din casa noastr din Georgetown doar cu dou sptmni n urm. Cred c m confundai cu altcineva, a rspuns Gutenburg calm. Nu v confund cu nimeni, domnule Gutenburg. De fapt, n 2 noiembrie, la ora opt i douzeci i apte ai dat un telefon de la mine din cas la birou. N-am dat niciun fel de telefon, doamn Fitzgerald, i v asigur c soul dumneavoastr n-a lucrat niciodat pentru mine. Atunci spunei-mi, domnule Gutenburg, Joan Benett a lucrat vreodat la Agenie? Ori i ea vi s-a ters din memorie? Ce vrei s sugerai, doamn Fitzgerald? A, n sfrit, v-am captat atenia. Permitei-mi s repar pierderea dumneavoastr temporar de memorie. Joan Benett a fost secretara soului meu aproape douzeci de ani i am sentimentul c v va fi greu s negai c ea se afla n drum de la Langley spre mine cnd s-a petrecut accidentul n care ea i-a gsit moartea. Mi-a prut ru cnd am citit n pres despre tragicul accident al domnioarei Benett, dar nu neleg ce legtur are cu mine. Se pare c presa a fost indus n eroare n privina a ceea ce s-a ntmplat ieri diminea pe autostrada George Washington Parkway, dar ei ar putea s fac un pas spre adevr dac li se va spune c Joan Benett a lucrat pentru un om care a disprut de pe faa pmntului n timp ce executa o misiune pentru dumneavoastr. ntotdeauna am constatat c ziaritii consider c este de interes pentru cititorii lor o poveste n care este implicat un om care a primit Medalia de Onoare. Doamn Fitzgerald, nu v putei atepta s-mi amintesc toi cei aptesprezece mii de oameni angajai la C.I.A. i categoric nu-mi aduc aminte s-o fi ntlnit vreodat pe domnioara Benett, ca s nu mai vorbim de soul dumitale. Vd c trebuie s-i mai zgli puin memoria aceea a dumitale care-i face feste, domnule Gutenburg. S-a ntmplat ca petrecerea la care dumneata n-ai participat i de unde nici n-

ai telefonat, din fericire sau nefericire, depinde din ce punct de vedere priveti, s fie nregistrat pe caset de fiica mea. Ea spera s-i fac o surpriz tatlui ei dndu-i-o de Crciun. Eu mam mai uitat o dat la ea de curnd, domnule Gutenburg, i, dei dumneata joci doar un rol minor, te pot asigurai c eti tte--tte cu Joan Benett n vzul tuturor. Aceast conversaie, de asemenea, este nregistrat i am sentimentul c toate canalele de televiziune vor considera c aportul dumitale merit dat la tirile din aceast sear. De data aceasta Gutenburg n-a mai rspuns o vreme. Poate c ar fi o idee bun ca s ne ntlnim, a spus el n cele din urm. Nu vd de ce am face-o, domnule Gutenburg. Eu deja tiu exact ce s-i cer. i ce anume, doamn Fitzgerald? Vreau s tiu unde este soul meu n momentul de fa i cnd m pot atepta s-l revd. n schimbul celor dou mici informaii i voi da caseta. Am nevoie de puin timp Bineneles c da, a spus Maggie. S zicem patruzeci i opt de ore? i, domnule Gutenburg, nu-i irosi timpul ca s-mi dai casa peste cap n cutarea casetei, pentru c n-ai s-o gseti. A fost ascuns undeva unde nici mintea dumitale, orict de diabolic ar fi, n-o s-o dibuiasc. Dar a nceput Gutenburg. Trebuie, de asemenea, s adaug c, dac te hotrti s procedezi cu mine la fel cum ai procedat cu Joan Benett, am lsat instruciuni avocailor mei ca, n cazul n care mor n mprejurri suspecte, ei s dea copii ale casetei celor trei mari canale de televiziune, plus Fox i C.N.N. Dac, pe de alt parte, dispar pur i simplu, caseta va fi dat peste apte zile. La revedere, domnule Gutenburg. Maggie a pus telefonul jos i a czut epuizat pe pat, lac de transpiraie. Gutenburg a trecut ca o sgeat prin ua ce face legtura ntre biroul lui i al directorului C.I.A. Helen Dexter i-a ridicat privirile spre el neputnd s-i ascund uimirea c adjunctul ei intrase fr s se deranjeze s bat la u. Avem o problem, a fost tot ce a spus el.

CAPITOLUL 22
Condamnatul nu i-a mncat micul dejun. Personalul de la buctrie ntotdeauna fcea un efort ca s ndeprteze pduchii de pe pinea de la cea din urm mas a deinutului, dar de data asta n-a izbutit. El a aruncat o privire spre ceea ce i se adusese i a pus farfuria de aluminiu sub pat. Dup cteva minute a intrat n celul un preot ortodox. I-a explicat c, dei nu era de aceeai religie cu condamnatul, va fi fericit s-i dea ultima mprtanie. Sfnta mprtanie avea s fie singura hran pe care el o va mnca n acea zi. Dup ce preotul a ndeplinit mica ceremonie, au ngenuncheat amndoi pe dalele reci de piatr. La sfritul unei scurte rugciuni preotul l-a binecuvntat i l-a lsat n solitudinea lui. El s-a lungit pe pat cu ochii pironii n tavan, fr a regreta nicio clip hotrrea luat. Dup ce-i explicase motivele sale, Bolcenkov le acceptase fr niciun comentariu i chiar dduse scurt din cap cnd prsise celula. Era gestul suprem pe care-l fcuse vreodat eful Poliiei recunoscnd c admira curajul moral al acestui om. Condamnatul mai nfruntase o dat, mai demult, perspectiva morii. A doua oar nu-l mai ngrozea att. Atunci se gndise la soia sa i la copilul pe care n-avea s-l vad niciodat. Dar acum nu se putea gndi dect la prinii lui, care muriser la cteva zile unul dup altul. Era bucuros c niciunul dintre ei nu va pleca n mormnt cu acesta ultim amintire despre el. Pentru ei, ntoarcerea lui din Vietnam fusese un triumf i ei fuseser ncntai cnd le spusese c inteniona s-i slujeasc patria n continuare. El ar fi putut chiar s devin director dac un preedinte la ananghie n-ar fi hotrt s numeasc o femeie, n sperana c-i va ajuta n campania electoral care ddea semne de oboseal. Dar nu-l ajutase. Dei Gutenburg fusese cel care-i mplntase cu fermitate cuitul ntre omoplai, n-avea niciun dubiu asupra celui ce i-l pusese n mn; ea o s se bucure pentru c jucase rolul lui Lady Macbeth. El se va duce n mormnt tiind c puini dintre prietenii i concetenii lui vor afla vreodat despre sacrificiul su. Pentru el asta fcea ca totul s aib i mai puin valoare.

Nu va fi nicio ceremonie de luat rmas bun. Niciun cociug acoperit cu drapelul american. Niciun prieten sau rud care s stea lng groap ca s-l aud pe preot ludndu-i abnegaia ce-i caracterizase ntreaga carier pus n slujba societii. Nu vor fi nici soldai din Infanteria Marin care s-i ridice cu mndrie putile i aer. Nu vor fi nici douzeci i una de salve n semn de onor. Nu va fi niciun steag mpturit, nmnat n numele preedintelui rudei sale celei mai apropiate. Nu. Soarta lui era s fie doar unul din eroii anonimi ai lui Tom Lawrence. Pentru el, tot ce-i mai rmsese nu era dect s fie spnzurat ntr-o ar pe care n-o iubea i care nu-l iubea. Un cap tunschilug, un numr pe ncheietura minii i un mormnt pe care nu figureaz niciun nume. De ce luase el aceast hotrre care-l micase att de mult chiar i pe impasibilul ef al Politiei? El n-a avut timp s-i explice ce se ntmplase n Vietnam, dar acolo moartea fusese irevocabil. Poate c el ar fi trebuit s nfrunte plutonul de execuie cu muli ani n urm i tot pe un alt pmnt, la captul lumii. Dar supravieuise. De data asta nu mai era nimeni care s-l salveze n ultima clip. i acum era prea trziu ca s se mai rzgndeasc. n acea diminea preedintele Rusiei s-a trezit ntr-o proast dispoziie. Prima persoan asupra creia i-a descrcat nervii a fost buctarul su. Dintr-o singur micare a minii i-a trimis micul dejun pe duumea i a ipat: Asta-i ospitalitatea la care s m atept cnd vin la Leningrad? A ieit ca o furtun din camer. La birou un funcionar speriat i-a pus pe mas documentele spre a le semna i care mputerniceau poliia s aresteze pe oricine, fr a mai fi nevoie de a aduce i vreo acuzaie. Asta nu i-a ajutat cu nimic lui Zerimski s-i revin buna dispoziie. El tia c asemenea documente erau doar un pretext ca s prind civa hoi de buzunare, mici traficani de droguri i borfai mruni. Ceea ce voia el cu adevrat era s-i fie adus capul arului pe un platou. Dac ministrul de interne va continua s-l trag n piept, o s-l nlocuiasc. Cnd a sosit eful su de cabinet, Zerimski semnase s fie

condamnai la moarte nc o sut de oameni a cror singur vin era c-l sprijiniser pe Cernopov n timpul campaniei electorale. Deja circulau zvonuri prin Moscova c fostul prim ministru plnuia s emigreze. n ziua n care va prsi ara, Zerimski va semna o mie de asemenea documente i va trimite la nchisoare pe oricine l slujise n vreun fel pe Cernopov. A aruncat stiloul pe birou. Toate acestea fuseser realizate n mai puin de o sptmn. Gndul la ravagiile pe care le va face ntr-o lun, un an l-a mai nveselit puin. Limuzina v ateapt, domnule preedinte, i-a spus un demnitar nlemnit de fric. El a zmbit reflectnd la ceea ce va fi indubitabil punctul culminant al acestei zile. Ateptase cu atta nerbdare aceast diminea de la nchisoarea Crucifix cum alii ateapt o sear la baletul Kirov. A prsit biroul i a pornit cu pai mari pe lungul coridor de marmur din noua cldire unde se mutase ndreptndu-se ctre ua pe care cei din anturajul su deja i-o deschiseser. S-a oprit puin n capul scrilor ca s arunce o privire spre coloana de limuzine strlucitoare ce-l atepta. i instruise pe nalii demnitari din partid c el ntotdeauna trebuia s aib cu o main mai mult n coloana prezidenial dect oricare din predecesorii si. A urcat pe bancheta din spate a celei de a treia maini i s-a uitat la ceas: apte i patruzeci i trei. Poliia ntrerupsese circulaia n urm cu o or astfel nct coloana oficial s nu ntlneasc niciun vehicul pe niciun sens de mers. ntreruperea circulaiei i fcea pe localnici s tie c preedintele se afl n oraul lor, i explicase el efului su de cabinet. Poliia estimase c drumul care n mod normal se fcea n douzeci de minute, acum va fi parcurs de coloana oficial n mai puin de apte. Cum Zerimski trecea ca o sgeat pe la semafoare, indiferent de culoarea lor, nici mcar n-a aruncat o privire n direcia Ermitajului cnd au traversat rul. Cnd au ajuns pe cellalt mal al Nevei oferul de la prima main a apsat pe acceleraie pn a atins o sut de kilometri pe or ca s fie sigur c preedintele va sosi la timp la prima sa misiune oficial din acea diminea. n timp ce zcea pe patul lui, deinutul a auzit paii patrulei

rsunnd pe coridorul de piatr, zgomotul bocancilor lor devenind din ce n ce mai puternic pe msur ce se apropiau. El s-a ntrebat ci vor fi. n faa celulei lui ei s-au oprit. O cheie s-a rsucit n broasc i ua s-a deschis larg. Cnd nu mai ai dect cteva clipe de trit observi fiecare detaliu. Bolcenkov era n fruntea lor. Deinutul a fost impresionat c el se ntorsese att de repede. A aprins o igar i a tras o dat din ea, dup care i-a oferit-o deinutului. El i-a cltinat capul. eful Poliiei a nlat din umeri i a aruncat-o pe dalele de piatr strivind-o cu piciorul, apoi a plecat s-l ntmpine pe preedinte. Urmtoarea persoan care a intrat n celul a fost preotul. Avea n mn o Biblie mare, deschis, i a ncntat cteva cuvinte care pentru deinut nu aveau niciun sens. Urmtorii au fost trei brbai pe care el i-a recunoscut imediat. Dar de aceast dat nu era niciun brici, niciun ac, doar o pereche de ctue. Ei se holbau spre el, aproape c ar fi vrut s opun rezisten, dar spre dezamgirea lor, el i-a dus calm minile la spate i a ateptat. Ei i-au pus ctuele i l-au mpins pe coridor. La captul tunelului lung i cenuiu el a ntrezrit o raz de soare de mrimea acului de pin. Preedintele s-a dat jos din limuzin i a fost ntmpinat de eful Poliiei. Era amuzat c-i acordase lui Bolcenkov Ordinul Lenin n aceeai zi n care semnase ordinul de arestare a fratelui su. Bolcenkov l-a condus pe Zerimski n curtea unde va avea loc execuia. Nimeni n-a sugerat ca preedintele s-i scoat haina bordat cu blan i cciula pe o zi att de geroas. n timp ce traversau curtea micul grup de oameni adunai lng un zid a nceput s aplaude. eful Poliiei a vzut cum Zerimski s-a ncruntat. Preedintele se ateptase ca mult mai muli oameni s asiste la execuia brbatului care fusese trimis de Mafya ca s-l omoare. Bolcenkov anticipase c asta i-ar putea crea o problem, aa c s-a aplecat spre preedinte i i-a optit la ureche. Am primit ordin s permit doar membrilor de partid s asiste. Zerimski a ncuviinat din cap. Bolcenkov n-a mai adugat ct de greu putuse s-i aduc cu arcanul chiar i pe cei civa oameni care se aflau prezeni n aceast diminea n curtea nchisorii Crucifix. Prea muli auziser spunndu-se c odat

intrat nuntru nu mai iei afar niciodat. eful Politiei a oprit maina lng un scaun din secolul al XVIII-lea, tapiat cu catifea, pe care Ecaterina cea Mare l cumprase n 1779 din averea ce aparinuse primului ministru britanic Robert Walpole i care fusese rechiziionat cu o zi nainte de la Ermitaj. Preedintele s-a aezat n scaunul confortabil ce se afla n faa recent construitei spnzurtori. Dup doar cteva secunde, Zerimski a nceput s se foiasc nerbdtor, ateptnd s apar condamnatul. A privit spre grupul de oameni i ochii i s-au oprit asupra unui biat care plngea. Asta nu i-a fcut plcere. n clipa aceea deinutul ieea din coridorul ntunecat la lumina soarelui. Capul ras chilug, cu urme de snge nchegat i uniforma din pnz cenuie de pucria l fceau s arate ciudat de anonim. Prea de un calm remarcabil pentru cineva care nu mai avea dect cteva clipe de trit. Condamnatul a rmas cu privirile aintite n gol n soarele dimineii i a tresrit cnd un ofier din gard a fcut civa pai nainte, i-a nhat mna stng i i-a verificat numrul: 12995. Ofierul s-a ntors apoi cu faa spre preedinte i a nceput s citeasc sentina tribunalului. n timp ce ofierul i depna citirea, condamnatul i-a aruncat privirile n jur. A vzut grupul de oameni zgribulii, majoritatea dintre ei nendrznind s-i mite nici mcar un muchi de team s nu i se alture. Ochii i-au zbovit asupra biatului care nc plngea. Dac i s-ar fi permis s-i fac un testament, ar fi lsat tot ce avea acelui copil. S-a uitat scurt spre spnzurtoare, apoi i-a oprit privirea asupra preedintelui. Ochii li s-au ntlnit. Dei era ngrozit, condamnatul n-a clipit, susinnd privirea lui Zerimski. Era hotrt s nu-i dea satisfacie artndu-i ct i era de fric. Dac preedintele va nceta s se mai uite la el i-i va cobor privirile n pmnt, ntre propriile-i picioare, o s se conving singur, n curnd. Ofierul, terminndu-i misiunea de ndeplinit, a fcut sul foaia de hrtie i a plecat. Acesta a fost semnul pentru doi dintre zdrahoni s peasc n fa, s-l nhae fiecare pe condamnat de cte un bra i s-l duc spre spnzurtoare. El a trecut calm pe lng preedinte i mai departe spre spnzurtoare. Cnd a ajuns la prima treapt a scrii de lemn ia ridicat privirile spre turnul cu ceas. Mai erau trei minute pn

la ora opt. Puini oameni, i-a zis el n gnd, au tiut vreodat exact ct mai au de trit. Aproape c voia ca ceasul s bat. El ateptase douzeci i opt de ani ca s-i plteasc datoria. Acum, n aceste momente finale, totul i-a revenit n minte ntr-o fraciune de secund. Fusese o diminea torid de mai n Nan Dinh. Ci neva trebuia dat ca exemplu i, ca ofier superior, fusese el ales. Ajutorul su la comand fcuse un pas nainte i se oferise de bun voie s-i ia locul. i, ca un la ce era, el n-a protestat. Ofierul Vietcong rsese i-i acceptase oferta, dar a hotrt ca amndoi s nfrunte plutonul de execuie n dimineaa urmtoare. La miezul nopii acelai locotenent venise lng patul lui i-i spusese c trebuie s ncerce s evadeze. Alt ans nu aveau. Lagrul nu era foarte bine pzit pentru c la nord erau o sut de mile de jungl ocupate de Vietcong iar la sud erau douzeci i cinci de mile de mlatin de netrecut. Muli i ncercaser norocul pe acesta rut, dar niciunul nu reuise. Locotenentul a spus c mai bine risc s fie nghiit de mlatin dect o moarte cert n faa plutonului de execuie. Cnd s-au furiat n noapte cpitanul l-a urmat fr tragere de inim. Cnd a aprut soarele deasupra orizontului cteva ore mai trziu, lagrul nc se mai vedea. n mlatina puturoas i plin de nari ei auzeau rsetele santinelelor cnd trgeau pe rnd dup ei, la ntmplare. Ei se scufundaser sub ap, dar dup cteva secunde trebuiser s ias la suprafa i s-i continue drumul. n cele din urm, dup cea mai lung zi din viaa lui, s-a lsat ntunericul. l rugase pe locotenent s-i vad de drum fr el, dar locotenentul refuzase. La sfritul celei de a doua zi el ajunsese s-i doreasc s fi rmas n faa plutonului de execuie dect s moar n mlatina aceea mizerabil, din acea ar mizerabil. Dar tnrul ofier nu s-a dat btut. Unsprezece zile i dousprezece nopi ei n-au mncat nimic, supravieuind cu apa pe care-o beau din torentele de ploaie ce cdea la nesfrit. n cea de a dousprezecea diminea, cnd au scpat de mlatin i au dat de uscat, el a leinat din cauza epuizrii i malariei. Mai trziu a aflat c locotenentul l crase n spate prin jungl patru zile pn au ajuns la loc sigur. Lucrul urmtor pe care i l-a amintit a fost c s-a trezit ntr-un spital.

De cnd m aflu aici? a ntrebat-o pe sora care-l ngrijea. De ase zile, i-a spus ea. Eti norocos c ai rmas n via. i prietenul meu? De cteva zile el s-a pus pe picioare. Deja i-a fcut o vizit n dimineaa asta. El a adormit din nou i cnd s-a trezit a rugat sora s-i dea un stilou i o foaie de hrtie. i-a petrecut restul zilei n patul su de spital scriind i rescriind recomandarea pentru decorare. Cnd a considerat c este aa cum trebuie a cerut s fie trimis comandantului. ase luni mai trziu el se aflase pe pajitea din faa Casei Albe ntre Maggie i tatl ei i ascultase dndu-i-se citire ordinului de decorare. Locotenentul Connor Fitzgerald a pit n fa i preedintele i-a nmnat Medalia de Onoare. n timp ce urca treptele ctre spnzurtoare gndul lui s-a ndreptat spre singurul brbat ce-l va plnge cnd va descoperi adevrul. El i avertizase s nu-i spun pentru c, dac ar afla, ar nclca contractul, s-ar preda i s-ar rentoarce la Crucifix. Trebuie s nelegei, le explicase el, c avei de-a face cu un brbat pentru care onoarea nseamn absolut totul. Aa c avei grij ca ceasul s bat de opt ori nainte ca el s afle c a fost nelat. Prima btaie a ceasului i-a produs un fior n tot trupul i gndurile i s-au ntors spre clipa prezent. La a doua btaie a ceasului bieelul care plnsese a alergat la picioarele spnzurtorii i a czut n genunchi. La a treia, eful Politiei a ntins mna i l-a oprit pe tnrul caporal care fcuse un pas nainte ca s-l ia de acolo pe biat. La a patra, condamnatul i-a zmbit lui Serghei de parc i-ar fi fost unicul su fiu. La a cincea, cei doi zdrahoni l-au mpins nainte ca s se afle exact sub funia care se blngnea. La a asea, clul i-a pus laul n jurul gtului. La a aptea, el i-a cobort ochii i s-a uitat fix la preedintele Republicii Ruse. La a opta, clul a tras prghia i trapa s-a deschis. n timp ce trupul lui Christopher Andrew Jackson se balansa deasupra lui, Zerimski a nceput s aplaude. Civa din mulime s-au alturat fr tragere de inim. Un minut mai trziu, cei doi zdrahoni au cobort trupul fr

via din spnzurtoare. Serghei a alergat spre ei ca s-i ajute s-l pun pe prietenul lui n cociugul din scndur nedat la rindea, care se afla lng spnzurtoare. eful Poliiei l-a nsoit pe preedinte pn la limuzin i coloana prezidenial a ieit pe porile nchisorii chiar nainte de a fi btute cuiele n capacul sicriului. Patru deinui au ridicat sicriul greu pe umerii lor i s-au ndreptat spre cimitir. Serghei a mers lng ei, au traversat curtea i s-au oprit pe un mic teren acoperit cu blrii din spatele nchisorii. Nici chiar morii nu puteau prsi nchisoarea Crucifix. Dac Serghei s-ar fi uitat n urm ar fi vzut micul grup ce asistase la spnzurtoare alergnd mncnd pmntul ca s treac dincolo de porile nchisori nainte de a fi nchise i zvorte cu drugii mari de lemn. Cei patru care purtau cociugul s-au oprit lng un mormnt pe care ali deinui abia l terminaser de spat. I-au dat drumul n groapa ce se csca la picioarele lor i fr nicio rugciune sau mcar o clip de rgaz au nceput s arunce cu lopata peste el bulgri de pmnt din mormanul de alturi. Biatul nu s-a micat pn ei nu i-au terminat sarcina. Cteva minute mai trziu gardienii i-au dus pe deinui n celulele lor. Serghei rmsese n genunchi ntrebndu-se ct l vor mai lsa s stea lng mormnt. O clip mai trziu o mn s-a oprit pe umrul biatului. El i-a nlat privirile i l-a vzut pe eful Poliiei. Un brbat cinstit, i spusese el cndva lui Jackson. L-ai cunoscut bine? l-a ntrebat eful Poliiei. Da, domnule, i-a rspuns Serghei. A fost partenerul meu. eful Poliiei a dat din cap. Eu l-am cunoscut pe brbatul pentru care el i-a dat viaa. A vrea s am un asemenea prieten.

CAPITOLUL 23
Doamna Fitzgerald nu este chiar att de deteapt pe ct se crede, a spus Gutenburg. Amatorii rareori sunt, a spus Helen Dexter. Asta nseamn c ai pus mna pe caseta video? Nu, dei am idee unde se afl, a spus Gutenburg, apoi a fcut o pauz. Dar nu tiu chiar exact unde anume. nceteaz s-i dai aere, i-a spus Dexter i treci la subiect. Nu e nevoie s-mi dovedeti mie ct eti de detept. Gutenburg tia c era foarte aproape de a primi laude de la directorul su, cum nu se aflase nicicnd. Doamna Fitzgerald habar n-are c are microfoane i n cas i la birou de o lun de zile i c avem ageni care o urmresc din ziua cnd soul ei a plecat de pe aeroportul Dulles acum trei sptmni. Deci ce-ai aflat? Nu mult, dac fiecare mic informaie este luat separat. Dar puse cap la cap, se leag. El a pus un dosar i un casetofon pe birou mpingndu-le spre ea. Helen Dexter le-a ignorat. Povestete-mi pe scurt, a spus ea ncepnd s dea semne de iritare. Cnd doamna Fitzgerald a luat prnzul cu Joan Benett la Caf Milano conversaia a fost neimportant pn chiar nainte de a pleca spre a se ntoarce la slujb. Atunci i-a pus ea lui Benett o ntrebare. i care a fost acea ntrebare? Poate c ai dori s auzii cu propriile dumneavoastr urechi. Directorul adjunct a apsat pe tasta de pornire a casetofonului i s-a aezat la loc. i mie la fel. Fr zahr. S-au auzit pai ndeprtndu-se. Joan, niciodat nu te-am rugat s ncalci normele confidenialitii, dar este ceva ce trebuie s tiu. Sper s te pot ajuta, dar aa cum deja i-am explicat, dacl privete pe Connor, eu sunt probabil tot att de n ntuneric ca i tine. Atunci am nevoie de numele cuiva care nu este n

ntuneric. A urmat apoi o pauz lung dup care Joan a spus: i sugerez s te uii la lista invitailor de la petrecerea de rmas bun a lui Connor. Chris Jackson? Nu. Din nefericire, el nu mai lucreaz la companie. A urmat o alt tcere prelungit. Brbatul acela mrunel i afabil care a plecat fr s-i ia rmas bun? Cel care zicea c lucreaz la negocieri pentru rscumprri? Gutenburg a oprit banda. De ce te-ai dus la petrecerea aia? s-a rstit Dexter. Pentru c mi-ai cerut s aflu dac Fitzgerald i-a gsit o slujb care s-l in n Washington. Nu uitai c fiica lui a fost cea care ne-a dat un fir i aa am putut s-l convingem pe Thompson c n-ar fi nelept s-l angajeze. Sunt sigur c v reamintii mprejurrile. Directorul s-a ncruntat. Ce s-a ntmplat dup ce doamna Fitzgerald a plecat de la Caf Milano? Nimic semnificativ pn s-a rentors acas n acea sear, cnd a dat mai multe telefoane ea niciodat nu sun n interes personal de la birou inclusiv la numrul de pe celular al lui Chris Jackson. De ce, de vreme ce tia c el nu mai este la Agenie? Este o poveste veche. El i Fitzgerald au luptat mpreun n Vietnam. De fapt, Jackson l-a recomandat pe Fitzgerald pentru Medalia de Onoare i tot el l-a recrutat ca N.O.C. I-a vorbit Jackson ei despre tine? l-a ntrebat Dexter nencreztoare. Nu, n-a avut cum, i-a rspuns Gutenburg. Am dat ordin s-i fie blocat celularul din clipa n care am descoperit c el este n Rusia. A zmbit. Noi putem totui s identificm cine ncearc s-l sune i cui ncearc el s-i dea telefon. Asta nseamn c ai aflat cui i raporteaz el? Jackson nu a format dect un singur numr pe acea linie de cnd a ajuns n Rusia i bnui c a riscat doar pentru c era o urgen. Pe cine a sunat? a ntrebat Dexter nerbdtoare. Un numr nenregistrat de la Casa Alb.

Dexter nici mcar n-a clipit. Prietenul nostru, domnul Lloyd, fr ndoial. Are idee doamna Fitzgerald c Jackson raporteaz direct la Casa Alb? Nu cred, a spus Gutenburg. Altfel bnui c ar fi ncercat s ia legtura cu el personal mai demult. Dexter a dat din cap. Atunci trebuie s lum toate msurile ca ea s nu afle niciodat. Gutenburg n-a dat niciun semn c ar fi ct de puin impresionat. Am neles. Dar nu pot s fac nimic pn nu pun mna pe caseta video a familiei. n ce stadiu te afli cu ea? l-a ntrebat Dexter. Noi n-am fi progresat nicio centim dac n-am fi descoperit un fir ntr-o convorbire telefonic interceptat. Cnd Joan Benett a sunat-o pe doamna Fitzgerald de la Langley, la dou noaptea, ca s-i spun c va trece pe la ea peste o or, unul din oamenii mei a verificat ce-a cutat ea n computerul bibliotecii. n curnd a devenit clar c ea probabil a dat peste ceva care i-a trezit bnuiala c cel care se afl n nchisoarea din St. Petersburg este fostul ei ef. Dar, dup cum tii, ea nu i-a mai onorat niciodat ntlnirea cu doamna Fitzgerald. Este posibil i nu. De acord. Dar cnd ea nu i-a mai fcut apariia, doamna Fitzgerald s-a urcat la volan i a plecat spre autostrada G.W. Parkway i a ateptat pn cnd poliia a scos din ap maina. Probabil c ea a vzut la televizor sau a auzit tirile la radio. Da, asta am presupus i noi posturile locale au prezentat tirea n acea diminea. Imediat ce a fost sigur c n main se afla Benett, a sunat-o pe fiica ei la Stanford. Dac ea pare un pic somnoroas este pentru c nu era dect ora cinci dimineaa n California. El s-a aplecat din nou i a apsat pe tasta de pornire a casetofonului. Bun, Tara. Sunt mama. Bun, mam. Ct e ceasul? Iart-m c te sun aa de devreme, draga mea, dar am nite veti foarte proaste.

Nu despre tata? Nu. Joan Benett a fost omort ntr-un accident de main. Joan e moart? Nu pot s cred. Spune-mi c nu este adevrat. Din pcate, da. i am un sentiment ngrozitor c, ntr-un fel, este legat de motivul pentru care Connor nu s-a ntors acas. Haide, mam, nceteaz. N-ai devenit cumva un pic paranoic? n fond, tata este plecat doar de trei sptmni. S-ar putea s ai dreptate, dar eu totui m-am hotrt s mut caseta aceea video pe care ai fcut-o la petrecerea lui de adio ntr-un loc mai sigur. De ce? Pentru c este singura dovad pe care o am c tatl tu a ntlnit vreodat un brbat cu numele de Nick Gutenburg, baca faptul c a lucrat pentru el. Directorul adjunct a apsat pe tasta de oprire. Conversaia a mai continuat o vreme, dar n-aduce nimic n plus din punctul nostru de vedere. Cnd doamna Fitzgerald a plecat de acas cteva minute mai trziu cu caseta video, ofierul care i-a ascultat convorbirea i-a dat seama de semnificaia ei i a urmrit-o pn la Universitate. Ea nu s-a dus la Biroul de Admiteri, ca de obicei, ci s-a oprit puin la bibliotec, la secia de computere de la etajul nti. A stat acolo douzeci de minute cutnd ceva ntr-unul din computere i a plecat cu ceea ce listase, aproximativ douzeci de pagini. Apoi a cobort cu liftul la parter, la centrul de cercetare audio-vizual. Ofierul n-a vrut s rite i nu a luat liftul o dat cu ea, dar tiind la ce etaj s-a oprit s-a dus la computerul pe care lucrase i a ncercat s afle ce coninea ultima parol pe care o introdusese. Ea tersese totul, bineneles, a spus Dexter. Bineneles, a spus Gutenburg. Dar imprimanta? La fel, niciun indiciu cu ceea ce era pe ea. Ea nu putea s stea sub acelai acoperi cu Connor Fitzgerald douzeci i opt de ani fr a nu prinde ceva din felul n care lucrm noi. Ofierul a prsit biblioteca i a ateptat n main. Dup cteva minute doamna Fitzgerald a ieit din cldire. Nu mai

avea caseta cu ea, dar Pesemne c o depozitase undeva n centrul adio-vizual. La fel m-am gndit i eu, a spus Gutenburg. Cte casete sunt n biblioteca universitii? Peste douzeci i cinci de mii, a rspuns Gutenburg. N-avem timp s trecem prin toate, a spus Dexter. N-am fi avut, dac doamna Fitzgerald n-ar fi fcut prima greeal. Dexter nu l-a mai ntrerupt de data asta. Cnd a plecat nu mai avea caseta, dar avea materialul pe care-l listase. Ofierul nostru a urmrit-o pn la Biroul de Admiteri, unde sunt fericit s spun c tocmai principiile el i-au jucat festa. Dexter i-a nlat sprncenele. nainte de a se ntoarce n biroul ei, doamna Fitzgerald a trecut pe la centrul de reciclare a materialului. Ea nu este vicepreedintele G.U.L.P. din ntmplare. G.U.L.P.? Georgetown University Litter Patrol. Ea a aruncat ceea ce listase n depozitul de hrtie. Bun. i ce-ai aflat de acolo? O list complet cu casetele care sunt mprumutate n momentul de fa i care este foarte puin probabil s fie restituite nainte de nceputul trimestrului urmtor. Deci ea a considerat c este mai sigur s-i lase caseta ntr-o cutie goal, pentru c nimeni nu va da peste ea sptmni n ir. Corect, a spus Gutenburg. Cte casete sunt n aceast situaie? Patru sute aptezeci i dou, a rspuns Gutenburg. Presupun c le-ai rechiziionat pe toate. M-am gndit s fac asta, dar dac un student mai iscoditor sau careva din personal afl de prezena C.I.A. n campus atunci s te ii drace ce balamuc! Bine gndit, a spus Dexter. Deci cum intenionezi s dai de acea caset video? Am instruit vreo ase ofieri alei pe sprncean, toi recent absolveni, s verifice fiecare titlu de pe lista aceea pn va da peste o caset nregistrat acas ntr-o cutie care ar trebui s fie goal. Problema este c, dei ei sunt mbrcai ca nite studeni,

nu-mi pot permite s-l las pe fiecare n bibliotec mai mult de douzeci de minute sau s intre nuntru de mai multe ori n aceeai zi, pentru c altfel trezesc suspiciuni, mai cu seam c, n aceast perioad a anului, cu greu gseti vreun picior de student prin bibliotec. Aa c o s ne ia ceva timp. Ct crezi c va trece pn o vor gsi? Am putea fi norocoi i s dm peste ea aproape imediat, dar prerea mea este c probabil vom reui ntr-o zi sau dou, cel mult trei. Nu uita c trebuie s iei legtura cu doamna Fitzgerald n mai puin de patruzeci i opt de ore. N-am uitat. Dar dac gsim caseta pn atunci, nu va mai fi necesar. Numai dac nu i doamna Fitzgerald a nregistrat convorbirea telefonic pe care a avut-o cu tine. Gutenburg a zmbit. A nregistrat-o, dar a fost tears n cteva secunde dup ce a pus receptorul jos. Ar fi trebuit s-i vedei bucuria profesorului Ziegler cnd a fcut o demonstraie cu ultima lui jucrie. Excelent, a spus Dexter. Sun-m n clipa n care ai pus mna pe caset. Apoi nu ne va mai sta nimic n cale pentru a elimina singura persoan care ar putea totui Telefonul rou de pe biroul ei a nceput s sune i ea l-a nfcat fr a-i mai termina fraza. Directorul, a spus ea apsnd pe butonul care cronometra conversaia i o oprea automat dup epuizarea timpului fixat. Cnd s-a ntmplat? Eti absolut sigur? i Jackson? Unde este? Dup ce a auzit rspunsul ea a pus imediat telefonul jos. Gutenburg a observat c acul cronometrului ajunsese la patruzeci i trei de secunde. Sper, ntr-adevr, s gseti acea caset n urmtoarele patruzeci i opt de ore, a spus ea privind peste mas la adjunctul ei. De ce? a ntrebat Gutenburg prnd nelinitit. Pentru c Mitchell mi-a spus c Fitzgerald a fost spnzurat n aceast diminea la ora opt, ora St. Petersburgului i Jackson a luat un avion United Airways din Frankfurt ctre Washington.

Cartea a treia

ASASIN PLTIT
CAPITOLUL 24
La ora 7 a.m. cei trei zdrahoni au intrat n celula lui i l-au dus n biroul efului Poliiei. Dup ce ei au prsit ncperea, Bolcenkov a ncuiat ua i fr niciun cuvnt s-a ndreptat spre ifonierul din col. nuntru era o uniform de poliist i i-a fcut semn lui Connor s se schimbe n ea. Pentru c slbise mult n ultima sptmn hainele i atrnau pe el i a fost mulumit c avea bretele la pantaloni. Dar cu ajutorul unei plrii cu boruri largi i a unei haine albastre i lungi el a reuit s arate ca oricare din cei o mie de poliiti care patrulau n acea diminea n St. Petersburg. El a lsat hainele de pucria jos n ifonier ntrebndu-se cum o s scape eful Poliiei de ele. Tot fr a rosti niciun cuvnt, Bolcenkov l-a scos din biroul lui ntr-o mic antecamer, apoi l-a ncuiat nuntru. Dup o tcere ndelungat, Connor a auzit o u deschiznduse, apoi pai, urmai de alt u care a scrit i care ar fi putut fi a ifonierului din biroul efului Poliiei. Niciun muchi nu s-a clintit de pe faa lui n timp ce ncerca s-i dea seama ce se ntmpl. Prima u s-a deschis din nou i doi, poate chiar trei oameni au dat buzna tropind n birou. Ei au plecat dup cteva secunde trgnd ceva sau pe cineva afar din camer i trntind ua n urma lor. Dup cteva clipe ua lui a fost descuiat i Bolcenkov i-a fcut semn c trebuie s ias afar. Ei au traversat biroul i s-au rentors pe coridor. Dac eful Poliiei o fcea la stnga nsemna c l duce napoi n celula lui; dar el a cotit-o la dreapta. Picioarele Iul Connor s-au muiat, dar el l-a urmat ct a putut de repede. Primul lucru pe care l-a vzut cnd a ieit n curte a fost spnzurtoarea i pe cineva care aeza la civa pai n faa ei un scaun superb, aurit i cu tapierie de catifea roie. Nu era nevoie s i se spun cine va sta n el. n timp ce el i Bolcenkov au traversat curtea, Connor a observat un grup de poliiti

mbrcai n haine lungi, albastre ca a lui i care aduceau cu fora trectori de pe strad probabil ca s asiste la execuie. eful Poliiei a parcurs rapid aleea cu pietri ndreptndu-se spre o main care atepta n cellalt capt al curii. Connor a fost pe punctul de a deschide ua din dreapta cnd Bolcenkov a cltinat din cap i i-a fcut semn spre locul oferului. Connor s-a aezat la volan. D-i drumul pn la poart i acolo te opreti, i-a spus eful Poliiei cnd s-a aezat pe locul din dreapta lui. Connor a lsat maina n viteza nti ct a traversat curtea i s-a oprit n faa celor dou santinele de lng poarta nchis. Unul dintre soldai l-a salutat pe eful Poliiei i a nceput imediat s verifice sub main n timp ce cellalt s-a uitat prin parbrizul din spate i a inspectat portbagajul. Bolcenkov s-a aplecat i a tras n jos maneta de la braul stng al lui Connor. Dup ce santinelele i-au terminat verificrile au luat poziie de drepi i l-au salutat pe Bolcenkov nc o dat. Niciunul dintre ei n-dat nici cea mai mic atenie oferului. Zvoarele imense de lemn au fost trase i porile masive ale nchisori Crucifix s-au deschis. D-i bice, i-a spus eful Poliiei printre dini, n timp ce un bieel traversa n fug curtea nchisorii prnd a ti exact ncotro se ndreapt. n ce parte? a ntrebat n oapt Connor. Dreapta. Connor a virat-o dreapta i au nceput s mearg de-a lungul Nevei spre centrul oraului. Pe strad nu se mai vedea nicio alt main. Traversezi pe podul urmtor, i-a spus Bolcenkov i apoi o iei pe prima la stnga. Cnd au trecut pe lng nchisoare pe cellalt mal al rului, Connor a zrit zidurile nalte. Poliia nc ncerca s aduc nuntru oamenii cu arcanul spre a mri micul grup pe care deja reuise s-l adune pentru a asista la spnzurarea lui. Connor a continuat s ofeze nc vreo cteva sute de metri, dup care Bolcenkov i-a spus: Oprete aici. El a apsat pe frn i a oprit lng un B.M.W. mare i alb care avea una din portierele din spate deja deschis. Aici drumurile noastre se despart, domnule Fitzgerald, a

spus Bolcenkov. S sperm c n-o s ne mai ntlnim niciodat. Connor a ncuviinat dnd din cap. Cnd a pit afar din main, eful Poliiei a adugat: Eti norocos c ai un prieten att de deosebit. Avea s mai treac ceva timp pn cnd Connor va nelege adevrata semnificaie a acestor cuvinte. Avionul dumneavoastr pleac de la Poarta 11, domnule Jackson. mbarcarea va fi peste douzeci de minute. V mulumesc, a spus Connor lundu-i documentul de mbarcare. A nceput s se ndrepte ncet ctre sala de plecare spernd c paaportul nu-i va fi controlat prea amnunit. Dei ei nlocuiser fotografia lui Jackson cu a lui, totui Chris era cu trei ani mai mare dect el, cu doi oli mai scund i avea chelie. Dac i se cerea s-i scoat plria, el ar trebui s explice de ce capul su purta semne n stil Gorbaciov. n California ar fi presupus, pur i simplu, c este membrul unei secte. El a ntins paaportul grnicerului cu mna dreapt dac-i folosea stnga maneta cmii s-ar fi putut ridica i s dea la iveal numrul tatuat pe ncheietura minii. Odat ajuns n America va trebui s-i cumpere un ceas cu o curea mai lat. Grnicerul i-a restituit paaportul aruncndu-i doar o privire fugar dup care l-a lsat s treac. Servieta lui nou cumprat care nu coninea dect un schimb de haine i o trus de toalet a trecut prin aparatul de verificare fr nicio oprelite. i-a luato i a pornit spre Poarta 11 i s-a aezat n colul cel mai ndeprtat al slii de ateptare, cu faa ctre ieirea spre avion. n cele douzeci i patru de ore cte se scurseser de cnd prsise Crucifixul, Connor s-a relaxat pentru o clip. Acesta este primul anun pentru cursa Finn Air 821 ctre Frankfurt, a spus o voce prin intercom. Connor nu s-a micat. Dac ei i-ar fi spus adevrul, el nu l-ar fi lsat niciodat pe Chris s-i ia locul. El a ncercat s pun la un loc, bucat cu bucat, tot ce se ntmplase dup ce se desprise de Bolcenkov. El coborse din maina poliiei i intrase ct putuse de repede n B.M.W.-ul care atepta. eful Poliiei deja ncepuse calea ntoars ctre Crucifix cnd Connor urca pe bancheta din spate a B.M.W.-ului aezndu-se lng un tnr subire, palid i

mbrcat cu o hain lung, neagr, din camir. Nici el, nici ceilali doi de pe locurile din fa i mbrcai similar n-au scos nicio vorb i nici mcar n-au dat vreun semn c ar fi contieni de prezena lui. B.M.W.-ul a demarat lin pe strada pustie i apoi a prins vitez cnd a ieit din ora. Odat ajuni pe autostrad oferul n-a mai dat nicio atenie limitei de vitez. Cnd ceasul de la bord arta ora 8,00 Connor a vzut pe indicatorul de pe osea c mai erau 150 kilometri pn la grania finlandez. Pe msur ce distana de pe indicatoarele kilometrice se reducea la o sut, apoi la cincizeci, apoi la treizeci, apoi la zece kilometri, Connor a nceput s se ntrebe cum vor explica ei prezena unui poliist rus grnicerilor. Dar n-a fost necesar nicio explicaie. Cnd B.M.W.-ul era cam la trei sute de metri de fia de pmnt a nimnui, care desprea cele dou ri, oferul a semnalizat cu farurile de patru ori. Bariera de la frontier s-a ridicat imediat permindu-le s treac grania n Finlanda fr ca mcar s-i reduc viteza. Connor ncepea s aprecieze ct de mare era influena Mafyei ruseti. Nimeni din main nu scosese o vorb de cnd ncepuse cltoria lor i din nou indicatoarele de circulaie au fost singurele care i-au permis lui Connor s afle ncotro se ndreptau. El a nceput s cread c urmtoarea lor destinaie va fi Helsinki, dar cam la vreo zece kilometri nainte de a intra n ora s-au abtut din autostrad apucnd-o pe un drum n pant. Maina a ncetinit, oferul trebuind s ocoleasc gropile i s-o coteasc de nenumrate ori, afundndu-se tot mai mult ntr-o zon rural. Privirile lui Connor s-au oprit pe peisajul pustiu, acoperit cu un strat gros de zpad. Acesta este al doilea anun pentru cursa Finn Air 821 ctre Frankfurt. Toi pasagerii sunt rugai s se mbarce. Connor tot nu s-a micat. La patruzeci de minute dup ce ei prsiser autostrada maina a intrat ntr-o curte ce prea a fi o ferm prsit. O u s-a deschis chiar nainte ca ei s se opreasc. Brbatul tnr i nalt dintr-un salt a fost jos din main i l-a condus pe Connor n cas. El n-a salutat-o pe femeia grbovit pe lng care a trecut. Connor l-a urmat pe scri pn la etaj. Rusul a deschis o u i Connor a intrat n camer. Ua s-a trntit n urma lui i a auzit o alt cheie rsucindu-se ntr-o alt broasc.

A traversat ncperea i a privit pe singura fereastr care exista. Unul dintre bodyguarzi sttea n curte i se zgia spre el. A plecat de lng fereastr i a observat un rnd de haine i o cciul de iepure neagr pe patul mic i deloc confortabil. Connor i-a scos toate hainele i le-a aruncat pe un scaun de lng pat. ntr-un col al ncperii era o perdea de plastic i n spatele ei un du ruginit. Cu ajutorul unui spun ieftin i al unui fir anemic de ap clie Connor a ncercat pre de mai multe minute s ndeprteze mirosul nchisorii Crucifix de pe trupul lui. S-a ters cu dou tergare de vase. Cnd s-a uitat n oglind i-a dat seama c o s mai treac ceva timp pn i se vor vindeca rnile de pe cap i prul i va crete la lungimea lui normal. Dar numrul tatuat pe ncheietura minii va rmne acolo pn la sfritul vieii. S-a mbrcat n hainele de pe pat. Dei pantalonii i erau cu vreo doi oli mai scuri, cmaa i jacheta i se potriveau perfect, chit c el slbise, probabil, vreo zece livre n nchisoare. S-a auzit o btaie uoar n u i cheia s-a rsucit n broasc. Femeia care se aflase n hol cnd ei au sosit a intrat innd n mn o tav. A aezat-o pe mas i a ieit afar nainte ca s apuce Connor s-i mulumeasc. i-a cobort privirile spre bolul cu sup cald i cele trei chifle lingndu-se literalmente pe buze. S-a aezat la mas i s-a npustit asupra mncrii, dar dup cteva linguri de sup i o chifl pe care a devorat-o era deja stul. Dintr-o dat a simit c-l apuc somnul i s-a trntit n pat. Acesta este al treilea anun pentru cursa Finn Air 821 ctre Frankfurt. Pasagerii care au mai rmas sunt rugai s se mbarce. Connor a rmas tot pe locul lui. Pesemne c el adormise pentru c lucrul urmtor care i l-a amintit a fost c s-a trezit i l-a vzut pe tnrul palid la cellalt capt al patului cu privirile coborte spre el. Plecm la aeroport peste douzeci de minute, i spusese el i-i aruncase un pachet nvelit ntr-o hrtie maronie pe pat. Connor s-a ridicat n capul oaselor i a desfcut plicul. nuntru era un bilet clasa nti cu destinaia Dulles International, o mie de dolari U.S. i un paaport american. El a deschis paaportul frunzrindu-l i a citit numele Christopher Andrew Jackson iar deasupra se afla fotografia lui.

i-a nlat privirile spre tnrul rus. Ce nseamn asta? nseamn c suntei nc n via, i-a spus Alexei Romanov. Acesta este ultimul anun pentru cursa Fin Air 821 ctre Frankfurt. Toi pasagerii sunt rugai s-i ocupe locurile. Connor a pornit cu pai mari ctre funcionarul de la punctul de control, i-a ntins documentul de mbarcare i s-a ndreptat spre avionul care atepta. Steward-ul i-a verificat numrul locului i i-a fcut semn s se ndrepte spre partea din fa a avionului. Connor n-a mai trebuit s caute locul de lng fereastr de pe rndul cinci pentru c tnrul rus se afla pe scaunul de alturi cu centura de siguran deja pus. Era limpede c misiunea lui a fost nu numai de a lua coletul ci i de a-l preda i a se asigura c a fost ndeplinit contractul. n timp ce Connor trecea peste picioarele nsoitorului su, stewardes la ntrebat: Pot s v iau cciula, domnule Jackson? Nu, mulumesc. El s-a lsat pe spate n scaunul confortabil, dar nu s-a relaxat pn cnd avionul n-a decolat. Atunci a nceput s se gndeasc pentru prima oar c, ntr-adevr a reuit s scape. Dar cu ce pre? s-a ntrebat el. S-a uitat n stnga lui de acum ncolo cineva va fi n coastele lui zi i noapte pn cnd i va ndeplini partea sa din nelegere. n timpul zborului spre Germania, Romanov nu i-a deschis gura dect s mnnce cteva mbucturi de pe tava ce i-a fost pus n fa. Connor n-a lsat nimic n farfurie i apoi i-a petrecut timpul citind revista companiei Finn Air. Cnd avionul a aterizat la Frankfurt el tia totul despre saune, arunctori cu sulia i despre dependena Finlandei de economia ruseasc. Cnd au intrat n sala de tranzit Connor l-a reper imediat pe agentul C.I.A., drept pentru care a dispru rapid de lng escorta lui ntorcndu-se peste douzeci de minute spre uurarea vdit a lui Romanov. Connor tia c-i va fi uor s scape de paznicul lui cnd se vor afla pe propriul teritoriu, dar mai tia i c dac ncerca s se fac nevzut, ei vor pune n aplicare ameninarea pe care Bolcenkov i-o descrisese att de exact. A fost strbtut de un fior la gndul c vreunul din aceti criminali se va atinge de Maggie i Tara.

Cursa United Airway 777 cu destinaia Dulles a decolat la timp. Connor a reuit s mnnce i felul nti i felul doi la prnz. Cnd stewardesa i-a luat tava, el apsat pe butonul din braul scaunului ca s-i ncline sptarul i a nceput s se gndeasc la Maggie. Ct de mult o invidia c ea ntotdeauna putea s Peste cteva clipe el a adormit pentru prima oar n douzeci de ani n avion. Cnd s-a trezit li se servea o gustare. El probabil c era singurul pasager care a mncat tot ce i-au pus n fa, inclusiv cele dou cutiue cu gem. Cu o or nainte de a ateriza n Washington gndurile lui s-au ntors spre Chris Jackson i la sacrificiul pe care-l fcuse. Connor tia c nu va putea niciodat s se achite, dar era hotrt ca gestul lui s nu fi fost fcut n zadar. Mintea i s-a rsucit apoi spre Dexter i Gutenburg care acum probabil credeau despre el c este mort. Mai nti l trimiseser pe el n Rusia ca s-i salveze propria piele. Apoi o omorser pe Joan pentru c ea ar fi putut s-i furnizeze unele informaii lui Maggie. Ct va mai trece, oare, pn cnd ei vor hotr c i Maggie devenise un risc prea mare i c trebuia ca i ea s dispar? V vorbete cpitanul. n cteva momente vom ateriza pe aeroportul internaional Dulles. V rugm legai-v centurile de siguran pentru aterizare. n numele companiei Delta Airways v urez bun sosit n Statele Unite. Connor i-a deschis paaportul, frunzrindu-l. Christopher Andrew Jackson se ntorcea pe pmntul su natal.

CAPITOLUL 25
Maggie a sosit la aeroportul Dulles cu o or mai devreme obicei care pe Connor l scotea din srite. Ea a verificat pe ecranul televizorului sosirile i a fost bucuroas cnd a vzut c avionul de la San Francisco va ateriza la timp. A cumprat un The Washington Post de la standul de ziare i a intrat agale n cea mai apropiat cafenea, s-a cocoat pe un scaun lng tejghea i a comandat o cafea fr zahr i un croissant. Nu i-a observat pe cei doi brbai de la masa din colul cellalt, unul dintre ei avnd i el un The Washington Post pe care, chipurile, l citea. Dar orict de atent s-ar fi uitat ea, tot nu l-ar fi vzut pe cel de al treilea care o urmrea cu o i mai mare bgare de seam, chit c privirile lui preau nlate spre televizorul pe care erau anunate sosirile. El deja i reperase pe ceilali doi brbai din col. Maggie a citit ziarul de la prima pn la ultima pagin uitndu-se la ceas la fiecare cteva minute. Cnd a comandat cea de a doua cafea era cufundat n suplimentul despre Rusia publicat n anticiparea apropiatei vizite a preedintelui Zerimski la Washington. Lui Maggie nu-i plcea cum arta liderul comunist, care prea a aparine secolului trecut. Ea a dat pe gt cea de a treia cafea cu douzeci de minute nainte de ora sosirii avionului aa c a cobort de pe scaun i sa ndreptat spre cel mai apropiat telefon. Cei doi brbai au ieit i ei afar din cafenea inndu-se scai pe urmele ei, n vreme ce cel de al treilea se strecura prin cele mai ferite locuri ca s nu poat fi vzut. Ea a format un numr pe celular. Bun dimineaa, Jackie, i-a spus Maggie cnd adjuncta ei ia rspuns. Am sunat doar ca s vd dac totul este n ordine. Maggie, a spus o voce care ncerca s nu par prea exasperat, este ora apte dimineaa i eu sunt nc n pat. M-ai sunat i ieri, i aminteti? Universitatea este n vacan, nimeni nu se va ntoarce nainte de paisprezece ianuarie i, dup trei ani de cnd sunt adjuncta ta, sunt capabil s conduc biroul cnd tu eti plecat. Iart-m, Jackie, a spus Maggie. N-am vrut s te trezesc. Nu mi-am dat seama ct este de devreme.

Sper ca s se ntoarc Connor n curnd i ca Tara i Stuart s te in total ocupat n urmtoarele cteva sptmni, a spus Jackie. i doresc un Crciun fericit i nu vreau s te mai aud nainte de sfritul lui ianuarie, a adugat ea. Maggie a nchis telefonul dndu-i seama c nu fcea altceva dect s-i omoare timpul i c n-ar fi trebuit s-o deranjeze pe Jackie. S-a autonvinuit i a hotrt s n-o mai sune pn dup Anul Nou. A plecat ncet ctre poarta de sosiri alturndu-se numrului din ce n ce mai mare de oameni care se uitau pe fereastr spre pista unde decolau i aterizau avioanele matinale. Trei brbai, pe care nu-i interesau numele avioanelor care soseau, continuau s-o urmreasc pe Maggie, n timp ce ea atepta s fie confirmat aterizarea cursei Uniteds 50 de la San Francisco. Cnd, n sfrit, a aprut pe ecranul televizorului, ea a zmbit. Unul din cei trei brbai a apsat pe celular unsprezece cifre i a transmis informaia superiorului su de la Langley. Maggie a zmbit din nou cnd un brbat purtnd o apc aezat caraghios pe cap a aprut n ua avionului primul pasager de la tourist class. Ea a trebuit s mai atepte nc zece minute pn i-a zrit pe Tara i Stuart. N-o vzuse niciodat pe fiica ei att de radioas. n clipa n care Stuart a reperat-o pe Maggie, a zmbit larg, zmbet care-i devenise att de familiar n timpul vacanei din Australia. Maggie i-a mbriat pe rnd. M bucur att de mult c v vd pe amndoi, a spus ea. A luat una din sacoele Tarei i i-a condus spre pasajul subteran care ducea la terminalul principal. Unul din brbaii care o urmriser deja o atepta n parcare, pe locul de lng ofer, ntr-un treiler aparinnd companiei Toyota care transporta unsprezece maini noi. Maggie, Tara i Stuart au ieit afar n aerul rece al dimineii i s-au ndreptat spre maina lui Maggie. Nu este timpul s-i iei i tu o main mai modern n locul vechiturii steia, mam? a tachinat-o Tara. Eram n liceu cnd ai cumprat-o i atunci a fost la mna a doua. Toyota este cea mai sigur main pe osea, lucru confirmat cu regularitate n Declaraiile consumatorului, i-a spus Maggie. O main veche de treisprezece ani nu mai prezint

siguran pe osea, i-a replicat Tara. n orice caz, i-a spus Maggie, ignornd gluma fiicei sale, tatl tu crede c nc o s ne folosim de ea pn cnd i ncepe noua slujb i o s primeasc o main de la companie. Pomenirea lui Connor a adus o clip de tcere stnjenitoare. Abia atept s-l vd din nou pe soul dumneavoastr, doamn Fitzgerald, a spus Stuart dup ce a urcat pe bancheta din spate. Maggie n-a spus i eu la fel! ci s-a mulumit cu: Deci asta este prima ta vizit n America? Exact, i-a rspuns Stuart n timp ce Maggie a rsucit cheia n contact. i nc nu sunt sigur dac o s vreau s m mai ntorc vreodat la Oz. Avem deja destui avocai cu retribuii mult peste medie n State fr a-i mai pune la socoteal pe unul sau doi cu onorarii sub barem, a spus Tara n timp ce ateptau la coad s plteasc parcarea. Maggie i-a zmbit simindu-se fericit cum nu mai fusese de sptmni. Cnd trebuie s fii acas, Stuart? Mam, dac crezi c a stat deja prea mult, putem s ne ntoarcem i s lum urmtorul avion napoi. Nu, n-am vrut s spun asta, atta doar tiu i place s planifici totul dinainte, a spus Tara rznd. Stuart, dac ar putea, mama ar fi n stare s-i nregistreze ca studeni la Georgetown nu la natere, ci chiar din momentul conceperii ftului. Chiar, de ce nu m-am gndit pn acum la asta? a spus Maggie. Nu sunt ateptat la birou nainte de 5 ianuarie, a spus Stuart. Sper c o s m putei suporta atta timp. N-are alt ans, a spus Tara ciupindu-l de mn. Maggie a nmnat o bancnot de zece dolari casierului nainte de a iei din parcare i apoi n autostrad. S-a uitat n oglinda retrovizoare, dar n-a observat Ford-ul albastru cam la o sut de iarzi n urm, care mergea cu aceeai vitez. Brbatul de lng ofer raporta superiorului su de la Langley c subiectul prsise parcarea la apte i patruzeci i trei i se ndrepta n direcia Washington cu cele dou colete pe care le ridicase. i-a plcut San Francisco, Stuart?

Foarte mult, a rspuns el. Avem de gnd s mai stm acolo cteva zile la ntoarcere. Cnd Maggie s-a uitat din nou n oglinda retrovizoare a vzut o main a poliiei din statul Virginia n urma ei semnaliznd-o cu farurile. Credei c mie-mi face semn? Cu siguran n-am depit viteza, a spus Maggie coborndu-i privirile spre vitezometru. Mam, maina asta este practic o vechitur i trebuia casat cu muli ani n urm. S-ar putea s fie orice, ncepnd cu luminile de la stopuri i pn la cauciucuri. Trage mai bine pe dreapta. Tara s-a uitat napoi prin parbrizul din spate. i cnd i vorbete poliistul de la circulaie, nu uita s-i arunci zmbetul acela al tu irlandez. Maggie a tras pe dreapta n timp ce Ford-ul albastru a trecut pe lng ea pe banda din centru. La dracu, a spus oferul n timp ce-i depea. Maggie a cobort geamul iar cei doi poliiti s-au dat jos din main i s-au ndreptat agale spre ei. Primul ofier i-a zmbit i i-a spus politicos: Pot s v vd permisul de conducere, doamn? Cu siguran, i-a spus Maggie ntorcndu-i zmbetul. S-a aplecat, i-a deschis geanta i a nceput s-i caute actele n timp ce al doilea poliist i-a fcut semn lui Stuart s coboare geamul. Lui Stuart i s-a prut ciudat cererea lui, pentru c el nu se putea face vinovat de nicio nclcare a legilor de circulaie, dar cum nu era n propria lui ar, s-a gndit c este mai nelept s se conformeze. El a cobort geamul exact cnd Maggie i gsise permisul de conducere. Cnd ea s-a ntors s i-l nmneze, cel de al doilea poliist i-a scos pistolul i l-a descrcat de trei ori n interiorul Toyotei. Amndoi s-au ntors grbii n maina de patrul a poliiei. n timp ce unul din ei a rsucit cheia n contact demarnd uor i intrnd n trafic cellalt l-a sunat pe brbatul de lng oferul treilerului. O Toyota a fcut o pan i are nevoie imediat de ajutorul vostru. Curnd dup ce maina poliiei a accelerat, treilerul care transporta cele unsprezece Toyote nou-noue i-a fcut apariia i a oprit n faa vehiculului staionat. Brbatul de lng ofer care purta o apc cu inscripia Toyota i o salopet albastr a

srit din cabin i a alergat la maina oprit. A deschis ua de lng ofer, a ridicat-o uor pe Maggie punnd-o pe scaunul de alturi i a tras de butonul de eliberare a capotei, apoi s-a aplecat spre scaunul n care zcea Stuart, i-a scos portmoneul i paaportul din buzunarul de la hain nlocuindu-le cu un alt paaport i o crulie subire. oferul treilerului a ridicat capota Toyotei i a controlat-o pe dedesubt. A dezactivat rapid sistemul de urmrire i a trntit la loc capota. Tovarul lui sttea deja la volanul Toyotei, aa c a rsucit cheia n contact, a bgat n viteza nti i a urcat uor rampa treilerului ocupnd singurul spaiu liber din interior. A oprit motorul, a tras frna de mn, a fixat roile mainii de platforma treilerului i a urcat n cabin lng ofer. ntreaga operaie durase mai puin de trei minute. Treilerul i-a reluat drumul spre Washington, dar dup o jumtate de mil a virat-o pe ramificaia pentru transporturi de mrfuri ctre aeroport i a pornit-o napoi n direcia aeroportului. Ofierii C.I.A. din Ford-ul albastru au ieit din autostrad la urmtoarea bifurcaie, apoi au refcut traseul i au intrat n traficul ce se ndrepta spre Washington. Pesemne c-a fcut vreo greeal minor, i-a spus oferul superiorului su de la Langley. Nici n-ar fi de mirare cu o main att de veche. Ofierul din dreapta lui a fost surprins cnd a vzut c Toyota nu-i mai apare pe ecran. Probabil c s-au ntors n Georgetown, a sugerat el. O s sunm din nou cnd refacem legtura. n timp ce cei doi ageni se ndreptau cu vitez spre Washington treilerul cu cele dousprezece Toyote a virat-o spre stnga din drumul de serviciu pentru aeroportul Dulles la un indicator pe care scria Acces doar pentru transportul de mrfuri. Dup cteva sute de iarzi a cotit-o la dreapta printr-o poart mare de srm pe care o ineau deschis doi brbai mbrcai n salopetele aeroportului i i-a continuat drumul ctre un hangar izolat. La intrare sttea un om ca s-i ghideze naintarea de parc treilerul ar fi fost un avion recent aterizat. oferul a oprit vehiculul lng o dub din care au cobort rapid apte brbai n salopete albe. Unul din ei a desfcut lanurile care asigurau maina veche de treiler. Altul s-a aezat

la volan, a eliberat frna de mn i a cobort-o ncet pe ramp, pe pmnt. n clipa n care s-a oprit, portierele i-au fost deschise i trupurile dinuntru au fost ridicate cu grij. Brbatul cu apc Toyota a srit din treiler i s-a urcat la volanul mainii vechi. A bgat-o n viteza nti, a fcut un cerc ca s ntoarc i a nit din hangar de parc toat viaa ar fi fost la volanul ei. Cnd el ieea pe poarta ce rmsese deschis, trupurile au fost bgate cu grij prin ua din spate n dubi, unde le ateptau trei cociuge. Unul din brbaii n salopet a spus: Nu le punei capacele pn nu ne apropiem de avion. Bine, doctore, a venit rspunsul. i imediat ce cala este nchis, mutai trupurile pe scaunele lor i punei-le centurile de siguran. Cnd un alt brbat a fcut semn cu capul, treilerul a ieit cu spatele din hangar, apoi a mers din nou pe pista veche i a ieit pe poart. Cnd a ajuns n autostrad, oferul a virat-o stnga i s-a ndreptat spre Leesburg unde trebuia s predea cele unsprezece Toyote noi negustorului local. Plata lui pentru cele ase ore de lucru n afara programului i va permite s-i cumpere una din ele. Poarta de srm era deja nchis i zvort cnd dubia a ieit din hangar i s-a ndreptat imediat cu vitez mic spre zona de transporturi de marf. oferul a trecut pe lng un ir de avioane ce-i ateptau ncrctura i, n cele din urm, s-a oprit n partea din spate a unui avion 747 pe care scria Air Transport International. Cala era deschis i doi oficiali de la vam ateptau la captul rampei. Ei au nceput s verifice documentele chiar cnd cei doi ofieri C.I.A. din Ford-ul albastru treceau pe lng Avon Place N 1648. Dup ce au dat o roat n jurul cvartalului, agenii au raportat la Langley c nu este nicio urm de main i nici cele trei colete. Vechea Toyota a intrat din oseaua 66 n autostrada care mergea spre Washington. oferul a apsat tare pe acceleraie grbindu-se spre ora. A auzit n casc cum cei doi ofieri din Ford erau instruii s mearg la biroul doamnei Fitzgerald s vad dac maina ei nu este n locul obinuit de parcare, din spatele cldirii de la Admiteri. Dup ce oficialii de la vam au constatat c documentele procurorului erau n ordine, unul dintre ei a spus:

O.K. Scoatei capacele. Au verificat cu atenie prin haine, prin gur i alte orificii ale celor trei corpuri, apoi au contrasemnat documentele. Capacele au fost puse la loc i oamenii n salopete albe au crat sicriele unul cte unul pe ramp i le-au aezat n cal unul lng altul. Rampa avionului 747 era ridicat chiar n momentul n care vechea Toyota trecea pe lng Chris Church. A urcat n vitez dealul i dup alte trei strzi a oprit cu o frn brusc pe aleea din Avon Place, 1648. oferul deja ocolise casa i intrase nuntru prin ua din spate cnd doctorul a nceput s verifice pulsul celor trei pacieni. El a urcat n fug scrile spre dormitorul principal i a deschis scrinul de lng pat. A cotrobit printre cmile sport, a luat un plic maroniu pe care era scris: A nu se deschide nainte de 17 decembrie i l-a bgat ntr-un buzunar interior de la hain. A luat dou valize de sus, de pe ifonier i le-a umplut rapid cu haine. Apoi a scos un mic pachet nvelit n celofan din salopeta lui i l-a pus ntr-o trus de cosmeticale pe care a aruncat-o ntruna din valize. nainte de a pleca din dormitor a aprins lumina n baie, apoi becul din capul scrilor i n final, folosind telecomanda, a deschis televizorul din buctrie, dnd sonorul foarte puternic. A lsat valizele lng ua din spate i s-a ntors la Toyota, i-a ridicat capota i a reactivat dispozitivele de urmrire. Ofierii C.I.A. ncepuser s fac cel de al doilea tur n jurul parcrii de la Universitate cnd pe ecranul lor a aprut un semnal scurt. oferul a ntors rapid i au pornit iar spre casa familiei Fitzgerald. Brbatul cu apc Toyota a revenit la ua unde lsase valizele, le-a nfcat i a ieit pe poarta din spate, n strad. A reperat taxiul parcat n Tudor Place i a srit pe bancheta din spate exact cnd cei doi ageni se rentorseser n Avon Place. Un tnr cruia i se luase o piatr de pe inim a sunat la Langley s raporteze c Toyota era parcat n locul ei obinuit i c vedea i auzea un televizor n buctrie. Nu, nu putea explica de ce dispozitivul de urmrire nu funcionase aproape o or. oferul de la taxi nici mcar nu i-a ntors capul cnd brbatul cu cele dou valize a srit pe bancheta din spate. Dar el tia exact unde dorea domnul Fitzgerald s fie dus.

CAPITOLUL 26
i ce vrei s-mi spui, c toi trei au disprut de pe faa pmntului? a ntrebat directorul. Aa s-ar prea, a rspuns Gutenburg. A fost o operaiune fcut cu atta profesionalism, c, dac n-a ti c el este mort, a zice c poart toate nsemnele lui Connor Fitzgerald. Dup cum tii este imposibil, cine crezi c a putut fi? A nclina s cred c, totui, este Jackson, a rspuns directorul adjunct. Ei bine, dac el s-a rentors n ar, doamna Fitzgerald va afla c soul ei este mort. Aa c ne putem atepta s-i vedem caseta dat oricnd la tirile de sear la o or de maxim audien. Gutenburg a zmbit plin de sine. Nicio ans, a spus el mpingnd peste mas spre eful lui un pachet sigilat. Unul din agenii mei a gsit, n cele din urm, caseta asear, cu cteva minute nainte de a se nchide biblioteca. Asta este una din problemele rezolvate, a spus directorul rupnd ambalajul pachetului ca s-l desfac. Dar ce-l va opri pe Jackson s-i spun lui Lloyd cine este, de fapt, ngropat n nchisoarea Crucifix? Gutenburg a nlat din umeri. Chiar dac-i spune, la ce-i folosete informaia lui Lawrence? Este puin probabil ca el s-l sune pe amicul lui, Zerimski, cu cteva zile nainte ca acesta s soseasc n vizit de prietenie la Washington, ca s-i spun c brbatul care a fost spnzurat pentru c a vrut s-l asasineze nu este ctui de puin un terorist sud-african pltit de Mafya, ci un agent C.I.A. care a ndeplinit ordine ce au venit direct de la Casa Alb. Poate c nu, a spus Dexter. Dar atta vreme ct Jackson i femeile Fitzgerald exist, noi nc avem o problem. Aa c i sugerez s-i mprtii cei mai buni ageni pe care-i ai ca s-i gseasc i ct mai curnd posibil nu m intereseaz n ce sector lucreaz sau pentru ce alt aciune au fost desemnai. Dac Lawrence poate dovedi ce s-a ntmplat n realitate n St. Petersburg, el va avea mai mult dect i este necesar ca s cear demisia cuiva.

Gutenburg a rmas neobinuit de tcut. i cum semntura ta este pe fiecare document relevant, a continuat Dexter, mie, vai Doamne, nu-mi va rmne altceva dect s te las s pleci. Picturi mici de transpiraie au aprut pe fruntea lui Gutenburg. Stuart a crezut c se trezea dintr-un comar. A ncercat s-i aminteasc ce se ntmplase. Ei fuseser luai de la aeroport de mama Tarei care i-a dus cu maina spre Washington. Dar maina a fost oprit de o patrul a poliiei i el fusese rugat s coboare geamul de la portier. i dup aceea? A privit n jur. Se afla ntr-un alt avion, dar unde mergea? Capul Tarei era rezemat de umrul lui, de cealalt parte se afla mama ei care dormea dus. Toate celelalte locuri erau goale. El a nceput s recapituleze faptele din nou, aa cum fcea ntotdeauna cnd i pregtea un caz. El i Tara aterizaser pe aeroportul Dulles. Maggie i ateptase la ieire Gndurile i-au fost ntrerupte de un brbat mbrcat elegant, de vrst mijlocie, care a aprut lng el i a nceput s-i verifice pulsul. Unde mergem? l-a ntrebat Stuart ncet, dar doctorul n-a rspuns. El i-a vzut de treab examinndu-le tot att de meticulos pe Tara i Maggie, dup care s-a fcut nevzut n partea din fa a avionului. Stuart i-a desfcut centura de siguran, dar n-a avut suficient putere s se ridice n picioare. Tara a nceput s se mite, n vreme ce Maggie a continuat s doarm profund. El ia verificat buzunarele. Ei i luaser portmoneul i paaportul. A ncercat cu disperare s neleag ceva. De ce s fi mers cineva att de departe pentru cteva sute de dolari, nite cri de credit i un paaport australian? Chiar i mai ciudat era c toate aceste lucruri preau a i le fi nlocuit cu un volum subire cu poemele lui Yeats. nainte de a o ntlni pe Tara el nu citise niciun vers din Yeats, dar dup ce ea se rentorsese la Stanford lui ncepuser s-i plac poeziile lui Yeats. A deschis cartea la primul poem: Un dialog ntre trup i suflet. Cuvintele Sunt mulumit s triesc totul din nou i iari din nou erau subliniate. A frunzrit cartea i a vzut c i alte versuri erau

subliniate la fel. n timp ce reflecta la semnificaia acestora, un zdrahon a aprut lng el i l-a privit de la nlimea lui amenintor. Fr niciun cuvnt i-a smuls cartea lui Stuart din mini i s-a ntors n cabina avionului. Tara i-a atins mna. El s-a ntors repede spre ea i i-a optit la ureche: S nu vorbeti nimic. Ea i-a aruncat privirile n cealalt parte, spre mama ei care nc dormea profund prnd mpcat cu tot universul. Dup ce Connor a pus la cal cele dou valize i a constatat c toi cei trei pasageri erau n via i teferi, a prsit avionul i a urcat pe bancheta din spate a unui B.M.W. al crui motor era deja pornit. Noi continum s ne inem partea noastr de nvoial, a spus Alexei Romanov, care sttea lng el. Connor a dat din cap n semn de ncuviinare n timp ce B.M.W.-ul ieea pe porile de srm i i-a nceput cltoria spre aeroportul pentru curse interne Ronald Reagan. Dup experiena din Frankfurt unde agentul local C.I.A. aproape c-l reperase pentru c Romanov i cele dou gorile care-l nsoeau au fcut practic orice ca s atrag atenia asupra lor, afar doar c nu i-au anunat public sosirea, Connor i-a dat seama c, dac voia s-i pun n aplicare planul de a le salva pe Maggie i Tara, va trebui s conduc operaiunea singur. n cele din urm, Romanov a acceptat, mai cu seam cnd i s-a amintit clauza cu care fusese de acord tatl lui. Acum Connor spera ca Stuart s aib aceeai minte ascuit brici pe care o dovedise cnd l chestionase despre slujba lui pe plaja din Australia. Se ruga n gnd ca Stuart s observe versurile subliniate din cartea pe care i-o strecurase n buzunar. B.M.W.-ul s-a oprit n faa intrrii de la primul nivel de unde se fceau plecrile de pe aeroportul naional din Washington. Connor s-a dat jos, urmat de Romanov ce mergea la un pas dup el. n timp ce Connor a intrat calm n aeroport i s-a ndreptat spre ghieul de prezentare a documentelor de cltorie li s-au mai alturat doi zdrahoni. Avea nevoie ca toi s fie relaxai nainte ca el s fac urmtoarea micare. Cnd Connor i-a prezentat biletul, brbatul de la ghieul American Airlines i-a spus:

mi pare ru, domnule Redford, dar cursa 383 ctre Dallas decoleaz cu o ntrziere de cteva minute, ns sperm s-o recuperm en route. V vei mbarca la Poarta 32. Connor a pornit agale spre sala de ateptare, dar s-a oprit cnd a ajuns n dreptul cabinelor telefonice. A ales una ce se afla ntre dou telefoane de la care se vorbea. Romanov i cei doi bodyguarzi au fcut civa pai mai departe, ctui de puin ncntai. Connor le-a zmbit inocent, apoi a introdus cartela telefonic internaional a lui Stuart n aparat i a format un numr din Cape Town. Telefonul a sunat o vreme, dup care, n sfrit, s-a auzit o voce: Da? Sunt Connor. A urmat o tcere prelungit. Credeam c numai Iisus a nviat din mori, a spus n cele din urm Carl. Am petrecut un oarecare timp n purgatoriu nainte de a izbuti, i-a rspuns Connor. Bun. Mcar eti n via, prietene. Ce pot s fac pentru tine? Mai nti, n ceea ce privete compania, nu va mai fi o a doua sosire. Am neles, a spus Carl. Connor rspundea la ultima ntrebare a lui Carl cnd a auzit cel de-al treilea anun pentru cursa 383 ctre Dallas. A pus telefonul n furc, i-a zmbit din nou lui Romanov i s-a ndreptat grbit spre Poarta 32. Cnd, n sfrit, Maggie a deschis ochii, Stuart s-a aplecat spre ea i i-a spus s nu vorbeasc nimic pn nu este complet treaz. Dup cteva clipe a aprut o stewardes care le-a cerut s-i coboare msuele pentru tvile cu mncare, care s-a dovedit a fi aproape necomestibil. n timp ce contempla un pete care mai bine ar fi fost lsat n mare, Stuart le-a spus n oapt lui Maggie i Tarei: N-am niciun indiciu de ce ne aflm aici sau ncotro mergem, dar, ntr-un fel, cred c are legtur cu Connor. Maggie a dat din cap i a nceput s le povesteasc n oapt tot ce aflase dup moartea Joanei. Dar nu cred c cei care ne-au rpit pe noi pot fi din C.I.A., a

spus ea, pentru c l-am avertizat pe Gutenburg c, dac dispar pentru mai mult de apte zile, acea caset video va fi dat pe principalele canale de televiziune. Numai dac n-au gsit-o deja, a spus Stuart. Asta nu-i posibil, i-a replicat plin de convingere Maggie. Atunci cine dracu sunt tia? a ntrebat Tara. Niciunul nu i-a spus prerea ntruct a aprut stewardesa care le-a luat tcut tvile. Mai ai alte indicii? l-a ntrebat Maggie dup ce stewardesa a disprut. Doar c cineva mi-a pus n buzunar o carte cu poeziile lui Yeats, a spus Stuart. Tara a observat c Maggie a tresrit. Ce important are? a ntrebat ea privind-o nelinitit pe mama ei ai crei ochi acum erau plini de lacrimi. Nu nelegi ce nseamn asta? Nu, a rspuns Tara nedumerit. Tatl tu este nc n via. D-mi-o s-o vd, a spus Maggie. S-ar putea ca el s fi lsat vreun mesaj n ea. N-o mai am. Abia ce o deschisesem cnd a aprut un zdrahon din cabin i mi-a smuls-o din mn, a spus Stuart. Am observat, ntr-adevr, c erau ici i colo cuvinte subliniate. Ce cuvinte? a ntrebat imediat Maggie. Eu n-am putut pricepe nimic din ele. Asta nu conteaz. i poi aminti vreunul? Stuart i-a nchis ochii i a ncercat s se concentreze. Mulumit a spus el dintr-o dat. Maggie a zmbit. Sunt mulumit s triesc totul din nou i iari din nou. Cursa 383 a aterizat n Dallas la timp i cnd Connor i Romanov au ieit din aeroport i atepta un alt B.M.W. alb. Oare Mafya le cumprase n vrac? s-a ntrebat Connor. Ultimele dou gorile artau de parc ar fi fost angajate pentru distribuia central a unui film, chit c tocurile de la pistoale le ieeau prin haine. El spera doar ca ramura din Cape Town s fie o filial recent creat, dei i venea greu s cread c prietenul su Carl Koeter, cu peste douzeci de ani de experien ca ofier superior C.I.A. n Africa de Sud, n-ar fi putut s se descurce cu noua

progenitur. Drumul pn n centrul Dallasului a durat douzeci de minute. Connor a stat tcut pe bancheta din spate fiind contient c s-ar putea s dea ochii cu cineva care lucrase de aproape treizeci de ani pentru C.I.A. Dei ei nu se ntlniser niciodat, el tia c acesta era cel mai mare risc pe care i-l asuma de cnd se ntorsese n America. Dar dac ruii se ateptau ca el s-i onoreze clauza cea mai important din contract, el trebuia s foloseasc singura arm care era ideal pentru ndeplinirea unei asemenea misiuni. Dup un alt drum la fel de tcut ei s-au oprit n faa magazinului Hardings Big Game Emporium. Connor s-a strecurat rapid n magazin cu Romanov i cu cele dou noi gorile inndu-se dup el ca nite umbre. El s-a dus direct la tejghea, n timp ce ceilali se prefceau a fi foarte interesai de un rastel cu pistoale automate ce se afla n cellalt capt al prvliei. Connor a privit n jur. Cercetarea lui trebuia s fie rapid, s nu bat la ochi i s fie complet. Dup cteva clipe el a fost convins c nu exist camere de luat vederi n magazin. Bun ziua, domnule, a spus tnrul vnztor mbrcat ntrun halat lung, maro. Cu ce v pot servi? Am venit n aceste locuri pentru o partid de vntoare i a vrea s cumpr o arm. Avei n minte un anume model? Da, un Remington 700. Nu este nicio problem, domnule. A avea nevoie de cteva modificri, a spus Connor. Vnztorul a ovit. Iertai-m o clip, domnule, a spus el i a disprut dup o perdea, n camera din spate. Dup cteva momente a aprut de dup perdea un brbat n vrst, mbrcat i el ntr-un halat maro, lung. Connor a fost nelinitit: el sperase s cumpere arma fr a trebui s se ntlneasc cu legendarul Jim Harding. Bun ziua, a spus btrnul privindu-l atent pe clientul su. neleg c v intereseaz un Remington 700. A fcut o pauz. Cu modificri. Da. Mi-ai fost recomandat de un prieten, a spus Connor. Prietenul dumneavoastr trebuie s fie un profesionist, a spus Harding.

Imediat ce s-a pronunat cuvntul profesionist, Connor a tiut c fusese testat. Dac Harding n-ar fi fost un Stradivarius al armurierilor, el ar fi prsit magazinul fr niciun alt cuvnt. Ce modificri dorii, domnule? a ntrebat Harding fr a-i dezlipi ochii de pe clientul su. Connor i-a descris n detaliu arma pe care o lsase n Bogota privindu-l atent s-i vad orice reacie. Chipul lui Harding a rmas impasibil. S-ar putea s am ceva ce v intereseaz, domnule, a spus el, apoi s-a rsucit pe clcie i a disprut dup perdea. Din nou Connor s-a gndit s plece, dar peste cteva secunde Harding a reaprut purtnd o serviet de piele ce-i era familiar, pe care a aezat-o pe tejghea. Acest model a intrat n posesia noastr dup moartea recent a proprietarului, i-a explicat el. A apsat pe nchiztori, a deschis capacul i a rsucit servieta diplomat astfel nct Connor s poat examina arma. Fiecare parte este confecionat manual i m ndoiesc c o s gsii ceva similar pe toat valea rului Mississippi. Harding a atins arma cu dragoste. Patul este din fibr de sticl, ca s fie uoar i pentru un echilibru mai bun. eava este importat din Germania m tem c firma Krauts nc le fabric pe cele mai bune. Dispozitivul de ochire este un Leupold 10 Power aa c nu mai trebuie s-o reglezi pentru vnt. Cu aceast puc poi s omori un oarece de la patru sute de pai, ce s mai vorbim despre un elan. Dac v intereseaz din punct de vedere tehnic ai putea avea un unghi de o jumtate de minut la o sut de iarzi. i-a nlat privirile s vad dac clientul su nelegea despre ce-i vorbea el, dar pe chipul lui Connor n-a putut citi nimic. Un Remington 700 cu asemenea modificri este cutat doar de cei mai pricepui clieni. Connor n-a micat niciuna din cele cinci piese de la locul lor de team c domnul Harding o s descopere ct de priceput client era. Ct cost? a ntrebat el dndu-i seama pentru prima oar c habar nu avea de preul unei puti Remington 700 confecionat manual. Douzeci i unu de mii de dolari, a spus Harding. Noi avem totui i modelul standard dac dorii Nu, a spus Connor. Aceasta va fi foarte bun.

i cum pltii, domnule? Bani ghea. Atunci am s v cer o carte de identitate, ceva, a spus Harding. M tem c este i mai mult birocraie de cnd s-a nlocuit Legea Brady cu Legea nregistrrii i Prezentrii Crii de Identitate. Connor a scos un permis de conducere al unui brbat din statul Virginia pe care-l cumprase cu o sut de dolari de la un ho de buzunare din Washington cu o zi mai nainte. Harding a studiat permisul de conducere i a dat din cap. Acum tot ce mai trebuie s facem, domnule Redford este ca dumneata s completezi aceste trei formulare. Connor a scris numele, adresa i numrul carnetului de asisten social al directorului adjunct de la un magazin de pantofi din Richmond. n timp ce Harding cuta numerele n computer, Connor a ncercat s par plictisit, dar n sinea lui se ruga ca domnul Redford s nu fi raportat pierderea permisului su de conducere n ultimele douzeci i patru de ore. Brusc, Harding i-a ridicat privirile de pe ecran. Este acesta un pseudonim? a ntrebat el. Nu, a rspuns Connor fr nicio tresrire. Gregory este numele meu de botez. Mama a fost ndrgostit de Gregory Peck. Harding a zmbit. i a mea la fel. Dup cteva clipe Harding a spus: Deci totul pare s fie n ordine, domnule Redford. Connor s-a ntors i a fcut semn cu capul ctre Romanov care a venit cu pai mari i a scos un teanc gros de bancnote din buzunarul de la hain. A petrecut un timp netezind n chip ostentativ bancnotele de o sut de dolari, a numrat 210 i i le-a mpins pe tejghea lui Harding. Ceea ce Connor sperase s apar ca o cumprare obinuit, rusul o transformase repede ntr-o reprezentaie de pantomim. Ceilali doi puteau foarte bine s stea pe strad i s vnd bilete pentru spectacol. Harding a scris o chitan pentru suma de bani primit i i-a dat-o lui Connor, care a plecat fr a mai scoate niciun cuvnt. Unul dintre zdrahoni a nfcat puca i a nit din magazin pe o u lateral de parc ar fi jefuit o banc. Connor a urcat pe

bancheta din spate a B.M.W.-ului i s-a ntrebat dac era cu putin s atrag mai mult atenie asupra lor dect o fcuser ei. Maina a demarat n tromb i a intrat n traficul aglomerat ntr-o cacofonie de claxoane. Da, i-a zis Connor n gnd, era evident c ei puteau chiar mai mult. El n-a mai scos niciun cuvnt n timp ce oferul a depit orice limit de vitez tot drumul ctre aeroport. Chiar i Romanov a nceput s par un pic nelinitit. Connor a descoperit curnd c noua Mafie din State era nc la nivel de amatori n comparaie cu verii lor din Italia. Dar n-o s treac mult pn o s-i prind din urm, iar cnd o vor face, Dumnezeu s-i ajute pe cei de la F.B.I. Dup cincisprezece minute B.M.W.-ul s-a oprit n faa intrrii de la aeroport. Connor a cobort i s-a ndreptat spre ua rotativ n timp ce Romanov le ddea instruciuni celor doi brbai din main, ca n final s netezeasc i mai multe bancnote de o sut de dolari pe care li le-a lsat la desprire. Cnd l-a prins din urm pe Connor la ghieul de prezentare a biletelor de cltorie i-a optit confidenial la ureche. Puca va fi la Washington n patruzeci i opt de ore. Eu n-a pune pariu, i-a spus Connor n timp ce se ndreptau spre sala de plecri. i tii toate poeziile lui Yeats pe dinafar? a ntrebat-o Stuart fr a-i veni a crede. Hm, multe dintre ele, a recunoscut Maggie. Dar pe atunci eu reciteam cteva din poemele lui aproape n fiecare sear nainte de a merge la culcare. Drag Stuart, tu mai ai nc att de multe de nvat despre irlandezi, i-a spus Tara. Acum ncearc s-i aminteti i alte cuvinte. Stuart a reflectat o clip. Vi! a spus el triumftor. Peste dealuri i peste vi? a ntrebat Maggie. Asta este. Deci nu poate fi Olanda ara ctre care ne ndreptm, a spus Tara. Nu te mai ine de glume, i-a spus Stuart. Atunci ncearc s-i aduci aminte mai multe cuvinte, i-a spus Tara. Stuart a nceput s se concentreze din nou.

Prieten, a spus el n cele din urm. ntotdeauna vom avea noi prieteni care s se ntlneasc cu cei vechi, a spus Maggie. Deci suntem pe punctul de a ne ntlni cu un nou prieten, ntr-o nou ar, a spus Tara. Dar cine? i unde? a ntrebat Maggie n timp ce avionul i continua drumul prin noapte.

CAPITOLUL 27
Dup ce n cteva clipe a citit mesajul prioritar, Gutenburg a format numrul din Dallas. Cnd Harding a venit la telefon, directorul adjunct de la C.I.A. i-a spus doar att: Descrie-l. nalt de ase picioare, poate ase i un ol. Purta apc, aa c n-am putut s vd culoarea prului. Vrsta? Cincizeci. Poate un an sau doi n plus sau n minus. Ochii? Albatri. mbrcmintea? Jachet sport, pantaloni kaki, cma albastr, fr cravat, pantofi ieftini. Elegant, dar nu bttor la ochi. Am presupus c este unul de-al nostru pn am observat c era nsoit de doi criminali locali bine cunoscui, dar el ncerca s se prefac, vezi Doamne, c n-ar avea nicio legtur cu ei. Mai era nc un tnr nalt care n-a deschis deloc gura, dar el a fost cel care a pltit pentru puc cu bani pein. i primul brbat i-a spus clar c voia acele modificri speciale? Da. Sunt aproape sigur c el tia exact ce cuta. Bun, pstreaz banii. S-ar putea s identific vreo amprent pe vreuna din bancnote. N-o s gsii nicio urm de-a lui pe ele, a spus Harding. Tnrul a pltit i una dintre gorile a luat arma cu el. Indiferent cine a fost, este evident c n-a vrut s rite s fie descoperit puca la aeroport, a spus Gutenburg. Cei doi criminali trebuie s fie doar curieri. Cu ce nume a semnat formularele? Gregory Peck Redford. Cartea de identitate? Permis de conducere din Virginia. Adresa i data naterii toate corespund cu datele de pe carnetul de asigurri sociale. O s-i trimit un agent ntr-o or. Pentru nceput el mi poate transmite prin e-mail toate amnuntele pe care le ai n privina celor doi criminali i am nevoie de un portret robot fcut de poliie al principalului suspect.

N-o s fie nevoie, a spus Harding. De ce? Pentru c toat tranzacia a fost nregistrat pe video. Gutenburg n-a putut vedea zmbetul de satisfacie de pe chipul lui Harding cnd a adugat: Nici chiar dumneata n-ai fi putut s observi camera de luat vederi. Stuart a coninut s se concentreze. Aflu, a spus el brusc. Am s aflu unde a plecat, a spus Maggie cu uni zmbet. O s ntlnim un prieten nou ntr-o ar nou i el o s ne gseasc, a spus Tara. i mai poi aminti altceva, Stuart? Toate lucrurile se sfrm i se reconstruiesc din nou a spus n oapt Maggie n timp ce brbatul care-i smulsese lui Stuart cartea din mini a reaprut lng ei. Acum ascultai-m i s m ascultai cu atenie, a spus el coborndu-i privirile spre ei. Dac vrei s supravieuii i mie nu-mi pas ctui de puin de asta mi vei urma instruciunile liter cu liter. S-a neles? Stuart i-a pironit privirile n ochii brbatului i n-a avut niciun dubiu c spunea adevrul. A ncuviinat din cap. Bun, a continuat omul. Cnd va ateriza avionul vei merge direct s v luai bagajele i vei trece prin vam fr a atrage n niciun fel atenia asupra voastr. Nu v vei opri, repet, nu v vei opri la toalet. Dup ce vei trece prin vam vei fi ntmpinai n holul de sosiri de doi din oamenii mei care v vor nsoi pn la casa unde vei rmne o vreme. Eu o s v ntlnesc mai trziu n aceast sear. V este totul limpede? Da, a spus hotrt Stuart n numele tuturor. Dac vreunul dintre voi va fi att de stupid s fug sau s ncerce s cear ajutor, doamna Fitzgerald va fi omort pe loc. i dac, din anume motive, ea nu este disponibil, va trebui s aleg dintre voi doi. A privit spre Tara i Stuart. Acestea sunt condiiile cu care domnul Fitzgerald a fost de acord. Asta este cu neputin, a nceput Maggie. Connor niciodat n-ar Cred c este mai nelept, doamn Fitzgerald, ca pe viitor s-l lsai pe domnul Farnham s vorbeasc n numele vostru al tuturor, a spus brbatul. Maggie l-ar fi contrazis dac Tara nu i-

ar fi fcut semn cu piciorul s tac. O s avei nevoie de astea, a spus el dndu-i lui Stuart trei paapoarte. Stuart le-a deschis i ia dat unul lui Maggie i altul Tarei n timp ce brbatul s-a ntors n cabina pilotului. Stuart i-a cobort privirile asupra paaportului din minile lui care, la fel cu celelalte dou, purta pe copert vulturul american. Cnd l-a rsfoit a dat peste propria lui fotografie deasupra numelui Daniel Farnham. Profesie: profesor universitar n tiine juridice. Adresa: 75, Marina Boulevard, San Francisco, California. I l-a dat Tarei, care prea nedumerit. mi place la nebunie s am de-a face cu profesioniti, a spus Stuart. i ncep s-mi dau seama c tatl tu este unul dintre cei mai buni. Eti sigur c nu-i mai aminteti alte cuvinte? l-a ntrebat Maggie. M tem c nu, a spus Stuart. Nu, ateapt o clip anarhie. Maggie a spus: Acum tiu unde mergem. De la Dallas la Washington este un drum lung de parcurs cu maina. Cele dou gorile care-i lsaser pe Connor i Romanov la aeroport tot timpul au avut n minte s opreasc undeva i s porneasc iar spre capital a dou zi diminea. Chiar pe la ora nou n acea sear, dup ce strbtuser cam patru sute de mile, ei au tras la un motel de la marginea Memphis-ului. Cei doi ofieri superiori C.I.A. care-i vzuser parcnd B.M.W.ul, dup patruzeci i cinci de minute i-au raportat lui Gutenburg: S-au cazat la Memphis Marriott, la 107 i 108. Au comandat masa n camer la ora nou i treizeci i trei i n momentul de fa sunt la 107 i privesc la televizor. Unde este puca? l-a ntrebat Gutenburg. Servieta este legat cu ctue de mna celui de la camera 108. Atunci ai nevoie de un osptar i de o cheie, i-a spus Gutenburg. Chiar dup ora zece, un chelner i-a fcut apariia n camera 107 i a aezat masa pentru cin. A desfcut o sticl de vin rou, a turnat n dou pahare i a pus mncarea n farfurii. Le-a spus oaspeilor c se va ntoarce cam peste patruzeci de minute

s debaraseze. Unul dintre ei l-a rugat s-i taie cotletul n bucele pentru c nu-i putea folosi dect o mn. Osptarul a fost fericit s-l ajute. Poft bun, a adugat el n timp ce prsea ncperea. Chelnerul s-a dus direct n parcare i i-a raportat ofierului superior, care i-a mulumit, apoi l-a mai rugat ceva. Osptarul a ncuviinat din cap i agentul i-a dat o bancnot de cincizeci de dolari. Este clar c nu vrea s i-o scoat de la mn nici chiar cnd mnnc, a spus cellalt agent cnd osptarul nu-l mai putea auzi. Chelnerul s-a rentors n parcare la cteva minute dup miezul nopii ca s raporteze c amndoi brbaii plecaser la culcare, fiecare n camera lui. El le-a nmnat o cheie i, n schimb, a primit o alt bancnot de cincizeci de dolari. A plecat mulumit pentru c avusese o sear cu un ctig bun. Ceea ce n-a tiut el a fost c brbatul din camera 107 luase la el cheile de la ctue ca s fie sigur c nimeni nu va ncerca s fure servieta de la partenerul lui n timp ce acesta dormea. Cnd oaspetele de la 107 s-a trezit a doua zi dimineaa s-a simit puin mahmur. S-a uitat la ceas i a fost surprins cnd a vzut c este att de trziu. i-a tras jeanii pe el i s-a grbit s-i trezeasc partenerul folosind ua dintre cele dou camere. S-a oprit brusc, a czut n genunchi i a nceput s vomite. Pe covor ntr-un lac de snge, zcea o mn tiat. Cnd au cobort din avion n Cape Town, Stuart a fost contient de prezena a doi brbai care le urmreau fiecare micare. Un ofier de la imigrri le-a tampilat paapoartele i ei s-au ndreptat spre zona de ridicare a bagajelor. Dup doar cteva minute au nceput s apar primele bagaje pe banda rulant. Maggie a fost surprins cnd a vzut dou din vechile ei valize venind pe carusel. Stuart ncepuse s se obinuiasc cu modul de operare al lui Connor Fitzgerald. Dup ce i-au luat bagajele, Stuart le-a pus pe un crucior i s-au ndreptat spre vam. Cei doi brbai mergeau foarte aproape n urma lor. n timp ce Stuart trecea cu cruciorul prin vam un ofier s-a ndreptat ctre el, a fcut semn spre valiza roie i a rugat pe posesorul ei s-o pun pe tejghea pentru control. Stuart a ajutat-

o pe Maggie ca s-o ridice iar cei doi brbai care se ineau scai n urma lor n-au avut ncotro dect s-i vad de drum. Dup ce au trecut prin uile glisante ei s-au oprit la civa pai de ieire. De cte ori se deschideau uile, ei erau zrii cum aruncau priviri iscoditoare nuntru. Dup cteva clipe li s-au alturat i ceilali doi brbai din avion. V rog, vrei s deschidei valiza, doamn, i-a cerut ofierul vamal. Maggie a apsat pe nchiztori i a zmbit cnd a vzut harababura dinuntru. Numai o singur persoan ar fi putut pune astfel lucrurile ntr-o valiz. Ofierul vamal i-a cotrobit cteva clipe printre haine i n cele din urm s-a oprit la o trus de cosmetice. I-a desfcut fermoarul i a scos din ea un pacheel din celofan n care era o substan cu aspect de pudr alb. Dar acesta nu este a nceput Maggie. De data asta cel care a oprit-o a fost Stuart. M tem c va trebui s v facem un control corporal, doamn, a spus ofierul. Poate c n aceste mprejurri, fiica ar dori s v nsoeasc. Stuart s-a ntrebat cum de-a tiut ofierul c Tara era fiica lui Maggie fr a da semne c pe el l-ar lua drept fiul ei. V rog s m urmai toi trei, a spus ofierul. Luai, v rog, valiza i restul bagajului. A ridicat o parte din tejghea i apoi i-a condus printr-o u ntr-o camer mic, ntunecoas, n care se aflau o mas i dou scaune. Unul din colegii mei o s vin aici imediat, le-a spus el, dup care a plecat nchiznd ua iar ei au auzit o chei rsucindu-se n broasc. Ce se ntmpl? a ntrebat Maggie. Trusa aceea nu era Cred c suntem pe punctul de a afla, i-a rspuns Stuart. O u din cellalt capt s-a deschis i a intrat intempestiv un brbat nalt, cu figur de atlet, care nu mai avea niciun fir de pr pe cap, dei nu putea s fi trecut de cincizeci de ani nici mcar cu o zi. Era mbrcat n jeani albatri i pulover rou i cu siguran nu ddea impresia c ar fi ofier vamal. A mers direct spre Maggie, i-a luat mna dreapt i i-a srutat-o. Numele meu este Carl Koeter, a spus el cu un pronunat accent sud-african. Aceasta este o mare onoare pentru mine, doamn Fitzgerald. De muli ani vreau s cunosc femeia care a fost att de curajoas ca s se cstoreasc cu Connor

Fitzgerald. El m-a sunat ieri dup-amiaz i m-a rugat s v asigur c este teafr i n via. Maggie ar fi vrut s spun ceva, dar potopul care se revrsa din gura lui nu se mai oprea. Bineneles c tiu mult mai multe despre dumneata dect tii dumneavoastr despre mine, dar, din nefericire, de data asta nu vom avea timp pentru a remedia ceva. I-a zmbit lui Stuart i Tarei i s-a nclinat uor. V-a ruga pe toi s fii aa de amabili i s m urmai. El s-a rsucit pe clcie i a nceput s mping cruul cu bagaje spre u. ntotdeauna vom avea noi prieteni care s se ntlneasc cu cei vechi, a spus n oapt Maggie. Stuart a zmbit. Sud-africanul i-a condus pe o ramp abrupt i de-a lungul unui coridor ntunecos i gol. Maggie l-a prins repede din urm i a nceput s-l ntrebe despre convorbirea telefonic avut cu Connor. La captul tunelului au urcat o alt ramp i au ieit n cealalt extremitate a aeroportului. Koeter i-a trecut rapid prin punctul de control al paapoartelor, care le-au fost verificate foarte superficial. Dup alt drum lung au ajuns ntr-o sal de plecri goal, unde Koeter i-a dat funcionarului de la poart trei bilete i a primit trei tichete de mbarcare pentru cursa Qantas ctre Sydney, care fusese reinut la sol n chip misterios unsprezece minute. Cum s-i mulumesc? l-a ntrebat Maggie. Koeter i-a luat mna i i-a srutat-o din nou. Doamn, i-a rspuns el, pretutindeni n lume vei ntlni oameni care nu vor putea niciodat s-i achite ntru totul datoriile fa de Connor Fitzgerald. Amndoi stteau cu ochii pironii pe ecranul televizorului. Niciunul n-a scos nicio vorb n cele dousprezece minute ct a durat caseta video. Ar putea fi posibil? a ntrebat directorul ncet. Numai dac ar fi schimbat locul cu el n nchisoarea Crucifix, i-a rspuns Gutenburg. Dexter a tcut o vreme dup care a spus: Jackson ar fi singurul care ar fi fcut asta, dac voia s-i sacrifice propria via. Gutenburg a dat din cap.

i cine este omul care a pltit pentru puc? Alexei Romanov, fiul arului i numrul doi n Mafya rus. Unul din agenii notri l-a reperat la aeroportul din Frankfurt i noi bnuim c el i Fitzgerald acum lucreaz mpreun. Deci trebuie s fi fost Mafya care l-a scos din nchisoarea Crucifix, a spus Dexter. Dar, dac lui i-a trebuit un Remington 700, cine este inta? Preedintele, a spus Gutenburg. S-ar putea s ai dreptate, i-a rspuns Dexter. Dar care din ei?

CAPITOLUL 28
Preedintele Statelor Unite i secretarul de stat se aflau printre cei aptezeci i doi de demnitari aliniai pe pist cnd un Iliuin 62 a aterizat pe aeroportul militar Andrews de lng Washington D.C. Covorul rou deja fusese derulat, fusese amenajat un podium cu o duzin de microfoane i o scar larg fusese nlat exact pe locul de pe pist unde avionul trebuia s se opreasc. Cnd ua avionului s-a deschis, Tom Lawrence i-a dus mna streain la ochi din cauza soarelui strlucitor al dimineii. O stewardes nalt i supl sttea n cadrul uii. O clip mai trziu a aprut lng ea un brbat scund i ndesat. Dei Lawrence tia c Zerimski nu avea dect cinci picioare i patru oli, stnd lng stewardesa nalt, micimea lui era crunt scoas n eviden. Lawrence se ndoia c un om de statura lui Zerimski ar fi putut deveni preedintele Statelor Unite. n timp ce Zerimski cobora ncet scrile, mulimea de ziariti a nceput s fotografieze cu furie. Din spatele lor echipele de cameramani de la toate canalele de televiziune i centrau camerele de luat vederi asupra brbatului ce va ine capul de afi al tuturor buletinelor de tiri n urmtoarele patru zile. eful de protocol de la Casa Alb a pit n fat spre a-i prezenta pe cei doi preedini i Lawrence i-a strns mna cu cldur oaspetelui su. Fii binevenit n Statele Unite, domnule preedinte. i mulumesc, Tom, i-a rspuns Zerimski prinzndu-l imediat pe picior greit. Lawrence s-a ntors ca s i-l prezinte pe secretarul de stat. Sunt ncntat s te cunosc, Larry, i-a spus Zerimski. Zerimski prea dezarmant de afabil i prietenos pe msur ce-i erau prezentai noi demnitari: ministru aprrii, ministrul comerului, consilierul pe probleme de securitate naional. Cnd au ajuns la captul irului, Lawrence i-a atins uor cotul i l-a condus spre podium. n timp ce traversau pista, preedintele american s-a aplecat i i-a spus: Eu nu voi spune dect cteva cuvinte de bun venit, domnule preedinte, i poate c dorii s rspundei. Victor, te rog, a insistat Zerimski.

Lawrence a urcat pe podium, i-a scos o singur foaie de hrtie din buzunarul interior de la hain i a pus-o pe pupitru. Domnule preedinte, a spus el; apoi ntorcndu-se spre Zerimski, a zmbit i a adugat: Victor. Am s ncep prin a v ura bun sosit n America. Ziua de astzi nseamn deschiderea unei noi ere n relaiile dintre cele dou mari ri ale noastre. Vizita dumneavoastr n Statele Unite vestete Connor sttea n faa a trei televizoare urmrind transmiterea ceremoniei pe principalele canale de televiziune. n noaptea asta el va revedea casetele iar i iar. Prezena serviciilor de paz i securitate la faa locului era chiar mai mare dect se ateptase. Serviciul Secret prea a-i fi scos n teren o ntreag divizie de protecie a demnitarilor pentru fiecare preedinte. Dar nici urm de Gutenburg sau din ofierii operativi C.I.A. Connor bnuia c Serviciul Secret nu tia c un posibil asasin ar putea s acioneze. Connor n-a fost deloc surprins c arma pe care o cumprase n Dallas n-a ajuns la destinaie. Cei doi zdrahoni din Mafya fcuser totul ca s atrag atenia asupra lor, ar fi mai avut doar s sune la numrul gratuit de la C.I.A. i s anune atentatul. Dac ar fi fost n locul directorului adjunct, Connor i-ar fi lsat s predea puca la destinaie n sperana c ei l vor duce la persoana care inteniona s-o foloseasc. Era evident c Gutenburg considerase c era mult mai important s le ia arma. Poate c avea dreptate. Connor nu putea s mai treac printr-o nou catastrof ca aceea din Dallas. Ei l obligaser s vin cu o nou variant la planul iniial. Dup episodul din motelul Memphis Marriott devenise clar c Alexei Romanov nu voia s-i ia vina asupra lui n cazul n care ceva mergea prost i acum Connor avea puteri depline n privina pregtirii asasinatului. Cei care-l urmreau ca nite umbre pstrau o distan respectabil, dei niciodat nu-l lsau nesupravegheat altfel el ar fi fost la Baza Militar Aerian Andrews n dimineaa asta. Dei el ar fi putut s scape de ei oricnd dorea, Connor a devenit contient de atitudinea lor n caz de eec cnd a aflat c boss-ul Mafyei locale din Dallas i retezase i cealalt mn a zdrahonului ca s nu mai fac aceeai greeal a doua oar. Preedintele a ajuns la sfritul discursului su de bun venit i

a primit un rnd de aplauze care s-au fcut puin auzite ntr-un spaiu att de larg i n cmp deschis. El s-a dat un pas alturi ca s-i fac loc lui Zerimski s nainteze, dar cnd preedintele rus i-a luat locul, el nu se putea zri din cauza microfoanelor. Connor i-a dat seama c presa o s-i reaminteasc preedintelui american nalt de ase picioare de aceast gaf de nenumrate ori pe parcursul urmtoarelor patru zile i c Zerimski o s-o ia ca fiind fcut cu intenia de a-l umili. El s-a ntrebat al cui cap dintre consilierii de la Casa Alb va cdea mai trziu n acea zi. Ca s mputi un brbat nalt de ase picioare era mult mai uor dect unul de cinci picioare i patru oli, a reflectat Connor. El i-a studiat pe agenii de la Divizia de Protecie a Demnitarilor care fuseser desemnai s-l apere pe Zerimski n cursul vizitei. Pe patru dintre ei i-a recunoscut, toi foarte buni n profesia lor. Oricare dintre ei ar fi putut s doboare un om dintr-o singur mpuctur de la trei sute de pai i s dezarmeze un atacant dintr-o singur lovitur. Connor tia c ochii lor, n dosul ochelarilor fumurii, cerceteaz n toate direciile. Dei Zerimski nu putea fi vzut de cei care stteau pe pist, cuvintele lui erau auzite foarte clar. Connor a fost surprins cnd a constatat c atitudinea belicoas i fanfaronada de la Moscova i St. Petersburg fuseser nlocuite cu un ton mult mai conciliant. El i-a mulumit lui Tom pentru primirea clduroas i a spus c este ncreztor c aceast vizit va fi fructuoas pentru ambele naiuni. Connor era sigur c Lawrence nu va fi indus n eroare de aceast ostentativ manifestare de prietenie. Evident, acesta nu era nici timpul, nici locul ca preedintele rus s permit americanilor s-i dea seama de adevratele sale intenii. n vreme ce Zerimski a continuat s-i citeasc discursul, Connor a parcurs cu privirea programul pentru cele patru zile pregtit de Casa Alb i att de la ndemna oricui, publicat n detaliu, minut cu minut, de The Washington Post. El tia dintr-o experien de ani de zile c pn i cele mai bine ntocmite programe de acest fel rareori reueau s respecte timpii stabilii iniial. El trebuia s ia n calcul c se putea ntmpla ceva neprevzut ntr-un anume moment al vizitei; i trebuia s fie sigur c asta nu va fi cnd el va lua linia de ochire cu puca. Cei doi preedini vor fi dui cu elicopterul de la Baza Militar

Aerian la Casa Alb, unde vor avea imediat o convorbire particular, care va fi continuat n timpul mesei de prnz. Dup dejun Zerimski va merge la Ambasada Rus s se odihneasc i seara se va rentoarce la Casa Alb pentru dineul dat n cinstea lui. n dimineaa urmtoare se va duce la New York unde se va adresa Naiunilor Unite i va lua prnzul cu secretarul general O.N.U., iar dup-amiaz va face o vizit la Muzeul Metropolitan. Connor rsese cu voce tare cnd citise n aceast diminea n The Post c Tom Lawrence era la curent cu marea pasiune pentru arte a oaspetelui su din timpul recentei sale campanii electorale n cursul creia Zerimski i gsise timp n programul su att de ncrcat nct vizitase nu numai Teatrul Boloi ci i Muzeele Pukin i Ermitaj. Dup ce preedintele rus se va ntoarce la Washington joi seara el va avea doar atta timp ct s se repead la ambasad ca s se schimbe n smoching pentru a asista la spectacolul Lacul Lebedelor de la Kennedy Center n interpretarea Baletului din Washington. Fr niciun pic de tact The Post amintea cititorilor c peste jumtate din corps de ballet erau imigrani rui. Vineri dimineaa vor fi discuii ample la Casa Alb urmate de un prnz luat la Departamentul de Stat. Dup-amiaz Zerimski se va adresa unei sesiuni reunite a Congresului, care va fi punctul culminant al vizitei sale de patru zile. Lawrence spera c legislatorii aveau s fie convini c liderul rus este un om al pcii i vor fi de acord s sprijine Legea de Reducere a Armelor propus de el. Un editorial din The New York Times avertiza c aceasta s-ar putea s fie ocazia n care Zerimski va contura strategia de aprare a Rusiei pentru urmtoarea decad. Corespondentul diplomatic al ziarului contactase purttorul de cuvnt al Ambasadei Ruse n relaiile cu presa, dar fusese informat scurt c nu vor fi difuzate n avans copii ale acelui discurs. Seara, Zerimski va fi oaspete de onoare la dineul dat de Consiliul Ruso-American de Cooperare Economic. Copii ale acelui discurs fuseser deja rspndite cu larghee i cu o indiferen total fa de orice embargou. Connor parcursese fiecare propoziie a acelui speech i tia c niciun jurnalist care se respect nu va tipri niciun cuvnt din el.

Smbt Zerimski i Tom Lawrence vor merge la Stadionul Cooke din Maryland s urmreasc un meci de fotbal dintre Washington Redskins i Green Bay Packers, echip pe care Lawrence, care fusese senator de Wisconsin, o susinuse toat viaa. Seara, Zerimski va da un dineu la Ambasada Rus spre a ntoarce ospitalitatea tuturor acelora al cror oaspete fusese n timpul vizitei sale. n dimineaa urmtoare va lua avionul spre Moscova dar numai dac Connor nu va reui s-i duc la ndeplinire contractul ncheiat. Pentru Connor erau nou locuri pe care le putea lua n consideraie. Dar apte din ele deja le nlturase nainte ca avionul lui Zerimski s aterizeze. Din cele dou rmase, dineul de smbt seara prea cel mai promitor, mai cu seam dup ce Romanov i spusese c Mafya reuise s se ocupe de aprovizionarea i deservirea de la Ambasada Rus pentru acea ocazie. Un ropot de aplauze l-a fcut pe Connor s-i ndrepte iar atenia asupra ceremoniei de bun venit. Unii din cei care stteau pe pist nu i-au dat seama c Zerimski i terminase discursul dect atunci cnd a cobort de pe podium, aa c aplauzele nau fost chiar att de entuziaste cum sperase Lawrence. Cei doi conductori au traversat pista ndreptndu-se spre un elicopter care-i atepta. n mod normal niciun preedinte rus nar zbura cu un avion militar american, dar Zerimski ndeprtase orice obiecie spunndu-le consilierilor si c voia s profite de orice ocazie pentru a-l prinde pe picior greit pe Lawrence. Ei au urcat la bord i au fcut semn cu mna mulimii. Peste cteva clipe elicopterul Marine One a decolat plutind cteva secunde n aer, dup care i-a vzut de drum. Acele femei care nu participaser niciodat pn atunci la o ceremonie de primire, nu tiau ce s fac mai nti, s-i in plriile sau rochiile. Peste apte minute Marine One va ateriza pe South Lawn din faa Casei Albe, unde va fi ntmpinat de Andy Lloyd i funcionarii superiori de la Casa Alb. Connor a nchis cele trei televizoare, a derulat benzile i a nceput s se gndeasc la alternative. El deja hotrse s nu mearg la New York. Naiunile Unite i Muzeul Metropolitan, practic, nu ofereau nicio posibilitate de fug. i el tia prea bine

c Serviciul Secret era instruit s repereze pe oricine i fcea apariia de mai mult de o singur ocazie n cursul unei vizite ca aceasta, inclusiv ziaritii i echipele televiziunii. n plus fa de aceasta, cel puin trei mii de oameni din tot ce avea Poliia din New York mai bun l vor pzi pe Zerimski secund cu secund n timpul vizitei sale. El se va folosi de timpul ct Zerimski va fi plecat spre a verifica cele dou locuri care i se preau cele mai promitoare. Mafya deja aranjase ca el s fac parte din echipa de aprovizionare i deservire care va vizita Ambasada Rus n acea dup-amiaz, astfel ca el s poat lua n considerare fiecare detaliu pentru dineul de smbt seara. Ambasadorul spusese clar c dorea ca acea ocazie niciunul dintre cei doi preedini s n-o poat uita niciodat. Connor s-a uitat la ceas, i-a pus haina i a cobort. B.M.W.-ul l atepta. A urcat pe bancheta din spate. La stadionul Cooke, a fost tot ce a spus. Nimeni din main n-a fcut niciun comentariu n timp ce B.M.W.-ul a demarat i apoi s-a nscris pe banda din centru. Un treiler ncrcat cu maini noi a trecut pe lng ei, pe cealalt direcie de mers, iar Connor s-a gndit la Maggie i a zmbit. El vorbise cu Carl Koeter mai devreme n aceast diminea i fusese asigurat c toi cei trei canguri erau n siguran n pungile lor. Apropo, Mafya crede c au fost trimii napoi n America, i spusese Koeter. Cum ai reuit s-o faci? l-a ntrebat Connor. Unul dintre bodyguarzii lor a ncercat s mituiasc un ofier vamal. El i-a luat banii i i-a spus c fuseser prini cu droguri, drept pentru care au fost returnai la punctul de mbarcare. Crezi c au nghiit-o? O, da, a spus Koeter. Ei au trebuit s plteasc o grmad de bani pentru acea informaie. Connor a rs. i voi rmne dator pentru totdeauna, Carl. Numai s-mi spui cum m pot revana. N-o s fie necesar, prietene, i rspunsese Koeter. Pur i simplu voi atepta cu nerbdare s-o ntlnesc din nou pe soia ta n mprejurri mai agreabile. Cinii de paz ai lui Connor nu-i menionaser nimic despre

dispariia lui Maggie, aa c el nu putea fi sigur dac erau prea mndri ca s recunoasc faptul c-i pierduser, pe ea, Stuart i Tara, sau dac nc sperau s-i gseasc nainte ca el s afle adevrul. Pesemne c lor le era team c el nu-i va mai ine partea lui de nvoial dac tia c soia i fiica lui nu se mai aflau n minile lor. Dar Connor nu s-a ndoit niciodat c, dac el nu va reui s-i onoreze contractul, Alexei Romanov, n cele din urm, i va da de urm lui Maggie i o va omor i, dac nu pe Maggie, pe Tara. Bolcenkov l avertizase c pn cnd contractul nu va fi ndeplinit ntr-un fel sau altul Romanov nu va fi lsat s se ntoarc n patria lui. n timp ce oferul nea de pe o band pe alta, gndurile lui Connor s-au ntors spre Joan a crei singur vin era c fusese secretara lui. El i-a ncletat pumnul i ar fi vrut ca acest contract al lui cu Mafya s-i fi vizat pe Dexter i pe adjunctul ei ce-i tinuia faptele. Acela ar fi fost un contract pe care l-ar fi dus la ndeplinire cu inima uoar. B.M.W.-ul a depit hotarele Washingtonului i Connor s-a lsat pe spate pe banchet gndindu-se la pregtirile care mai erau de fcut. El trebuia s nconjoare stadionul de mai multe ori ca s verifice fiecare ieire, nainte de a hotr dac va intra n el. Marine One a aterizat lin pe South Lawn. Cei doi preedini au cobort din elicopter i au fost ntmpinai cu aplauze clduroase din partea celor ase sute de funcionari superiori de la Casa Alb. Cnd Lawrence l-a prezentat pe Zerimski efului su de cabinet, n-a putut s nu observe c Andy prea preocupat. Cei doi conductori au petrecut un timp neobinuit de lung fcnd poze nainte de a se retrage n Biroul Oval mpreun cu consilierii lor spre a fi confirmate subiectele ce vor fi acoperite n cursul ntlnirilor ulterioare. Zerimski n-a ridicat nicio obiecie la programul pe care l pregtise Andy Lloyd i prea relaxat n privina problemelor ce urmau a fi discutate. Cnd ntlnirea s-a ntrerupt pentru masa de prnz, Lawrence avea sentimentul c discuiile preliminare merseser bine. Au trecut n sufragerie i Lawrence a povestit episodul cu preedintele Kennedy care avusese ca invitai la mas opt laureai ai Premiului Nobel i fcuse remarca devenit celebr

c n acea ncpere se afla atta materie cenuie adunat la un loc ct nu mai fusese niciodat de cnd Jefferson luase prnzul singur. Larry Harrington a rs politicos, dei l auzise pe preedinte spunnd aceast poveste de nenumrate ori. Andy Lloyd nici mcar nu ncercase s zmbeasc. Dup prnz, Lawrence l-a nsoit pe Zerimski pn la limuzina lui care-l atepta la intrarea pentru corpul diplomatic. Imediat ce ultima main din coloan nu s-a mai vzut din nou Zerimski insistase s aib cu un vehicul mai mult dect orice alt preedinte rus de pn atunci Lawrence s-a ntors grbit n Biroul Oval. Andy Lloyd sttea posomort la biroul su. Am crezut c totul a mers ct se poate de bine, a spus preedintele. Probabil, a spus Lloyd. Dei eu unul n-a avea ncredere c omul sta spune adevrul nici mcar atunci cnd st de vorb cu sine nsui. A fost mult prea cooperant ca s-mi plac. Pur i simplu, am sentimentul c suntem dui de nas. Din cauza asta ai fost att de necomunicativ n timpul dejunului? Nu. Cred c ne confruntm cu o problem chiar mai grav, a spus Lloyd. Ai vzut ultimul raport al lui Dexter? Vi l-am lsat pe birou ieri dup-amiaz. Nu, nu l-am citit, a rspuns preedintele. Mai toat ziua de ieri mi-am petrecut-o cu Larry Harrington la Departamentul de Stat. A rsfoit dosarul care purta antetul C.I.A. i a nceput s-l citeasc. A njurat cu voce tare de trei ori nainte de a termina prima pagin. Cnd a ajuns la paragraful final era livid la chip. i-a ridicat privirile spre vechiul su prieten. Am crezut c Jackson este de partea noastr. Este, domnule preedinte. Atunci cum afirm Dexter c poate dovedi c el este responsabil pentru asasinatul din Columbia i c apoi s-a dus la St. Petersburg cu intenia de a-l omor pe Zerimski? Pentru c n felul sta ea scap de orice implicare i ne las pe noi s explicm de ce l-am pltit pe Jackson din capul locului. Pn acum ea pesemne c are un dulap plin cu dosare prin care s dovedeasc faptul c acel care l-a omort pe Guzman a fost Jackson i tot ceea ce va mai dori ca lumea s cread despre el. Uitai-v doar la pozele pe care le-a ataat, cu Jackson n barul

din Bogota dnd bani efului Poliiei. De ce nu spun ei c aceast ntlnire a avut loc la dou sptmni dup asasinat? S nu uitai niciodat, domnule preedinte, c C.I.A. nu are rival cnd trebuie s-i acopere fundurile. Nu de fundurile lor mi fac eu griji, a spus preedintele. Ce este cu povestea lui Dexter c Jackson s-a ntors n America i c acum lucreaz cu Mafya rus? Nu este convenabil? a spus Lloyd. Dac ceva iese prost n timpul vizitei lui Zerimski ea deja are un ap ispitor. Atunci cum i explici faptul c Jackson a fost nregistrat de o camer video secret n Dallas cu cteva zile n urm cumprnd o puc de mare precizie, cu aproape aceleai modificri ca la cea folosit pentru a fi omort Guzman? Simplu, a rspuns Lloyd. Din moment ce i dai seama c, de fapt, nu este Jackson, totul devine de neles. Dac n-a fost Jackson, atunci cine dracu a fost? A fost Connor Fitzgerald, a spus Lloyd ncet. Dar tu mi-ai spus c Fitzgerald a fost arestat n St. Petersburg i apoi spnzurat. Chiar discutasem cum am putea s-l scoatem de acolo. tiu, domnule preedinte, dar asta nu mai era niciodat posibil dup ce Zerimski a fost ales. Numai dac Numai dac? Numai dac Jackson nu i-a luat locul. Pentru Dumnezeu, de ce s fac sta? V aducei aminte c Fitzgerald i-a salvat viaa lui Jackson n Vietnam i ca dovad a primit Medalia de Onoare. Cnd Fitzgerald s-a ntors din rzboi Jackson a fost cel care l-a recrutat ca N.O.C. n urmtorii douzeci de ani a lucrat pentru C.I.A. i i-a ctigat reputaia ca fiind cel mai respectat ofier al lor. Apoi, peste noapte, dispare i n evidenele lor nu i se gsete nicio urm. Secretara lui, Joan Benett, care a lucrat pentru el nousprezece ani, moare subit ntr-un misterios accident de main n timp ce se ducea la soia lui Fitzgerald. Apoi soia i fiica lui dispar i ele de pe faa pmntului. ntre timp, brbatul pe care noi l-am numit s afle ce se petrece este acuzat c ar fi asasin i c i-a trdat cel mai bun prieten. Dar orict ai cuta prin numeroasele rapoarte ale lui Helen Dexter nai s gseti niciodat nicio referire la Connor Fitzgerald. Cum de tii toate astea, Andy? l-a ntrebat Lawrence.

Pentru c Jackson m-a sunat din St. Petersburg chiar dup ce Fitzgerald fusese arestat. Ai o nregistrare a acelei conversaii? Da, domnule preedinte, am. Drace, a spus Lawrence. Dexter face ca J. Edgar Hoover s par un adevrat mieluel. Dac acceptm c cel spnzurat n Rusia a fost Jackson, trebuie s tragem concluzia c Fitzgerald a fost cel care a zburat cu avionul la Dallas cu intenia de a cumpra acea arm ca s-i poat duce la ndeplinire misiunea actual. i de data asta eu sunt inta? a ntrebat Lawrence ncet. Nu cred, domnule preedinte. Acesta este singurul lucru despre care cred c Dexter are dreptate eu totui zic c inta este Zerimski. O, Dumnezeule, a spus Lawrence prbuindu-se n scaunul su. Dar de ce un om att de onorabil, cu un trecut i o reputaie ca a lui Fitzgerald se las implicat ntr-o misiune ca asta? Pur i simplu nu se leag. Se leag dac acel om onorabil crede c ordinul iniial de al asasina pe Zerimski a venit de la dumneavoastr. Zerimski era n ntrziere fa de programul su cnd avionul a decolat din New York spre a-l duce napoi la Washington, dar el prea ntr-o foarte bun dispoziie. Discursul su de la Naiunile Unite fusese bine primit iar prnzul pe care-l luase cu secretarul general fusese descris ntr-un comunicat dat de Secretariat ca productiv i atingnd o gam foarte larg de probleme. n timpul vizitei la Muzeul Metropolitan din acea dup-amiaz, Zerimski nu numai c nu fusese n stare s spun numele pictorului rus care avea o expoziie la una din galeriile de la etaj, dar cnd plecase de la muzeu i abandonase itinerarul i, spre consternarea celor din Serviciul Secret, mersese pe jos pe Fifth Avenue spre a da mna cu cei care fceau cumprturi de Crciun. Cnd avionul a aterizat n Washington, Zerimski avea o ntrziere de o or fa de program i se schimbase n smoching n limuzin ca s nu ntrzie nceperea spectacolului Lacul Lebedelor de la Kennedy Center cu mai mult de cincisprezece minute. Dup ce balerinele fcuser plecciunile finale de

mulumire n faa publicului, el se rentorsese pentru a petrece cea de a doua noapte la Ambasada Rusiei. n timp ce Zerimski dormea, Connor rmsese treaz. El rareori aipea mai mult de cteva minute cnd i pregtea o misiune. njurase cu voce tare cnd aflase la tirile de sear despre plimbarea pe jos pe Fifth Avenue. Asta i reamintise c, ntotdeauna trebuia s fie pregtit pentru neprevzut: dintr-un apartament de pe Fifth Avenue Zerimski ar fi fost o int uoar i mulimea ar fi fost att de numeroas i scpat de sub control c ar fi putut s dispar n cteva clipe. i-a nlturat din minte New York-ul. n ceea ce-l privea, erau dou locuri care puteau fi luate n considerare. n cazul primei alternative exista o problem pentru c nu avea arma cea mai potrivit, dei n marea aceea de oameni i-ar fi fost mult mai uor s se fac nevzut. Ct privete cea de a doua variant, dac Romanov putea face rost de un Remington cu modificri pn n dimineaa dineului i-i garanta ieirea, prea a fi cu certitudine cea mai bun ans. Sau era certitudinea un pic prea din cale afar ca s nu-i trezeasc bnuieli? A nceput s ntocmeasc liste pe hrtie cu argumentele pro i contra pentru fiecare din cele dou locuri. Pe la ora dou noaptea, epuizat, i-a dat seama c mai trebuia s fac neaprat o vizit la fiecare din ele nainte de a lua hotrrea final. Dar chiar i atunci, nici mcar nu-i trecea prin gnd de a-i spune dinainte lui Romanov ce variant alesese.

CAPITOLUL 29
Pug Washer nimeni nu-i tia numele adevrat era genul de om expert ntr-un singur subiect. n cazul lui era echipa Washington Redskins. Pug lucrase pentru Redskins, ca bieandru i om n toat firea, timp de cincizeci de ani. Se numrase printre personalul de deservire la vrsta de cincisprezece ani, pe cnd echipa nc mai juca pe stadionul Griffith. i ncepuse cariera la furtunele de ap i mai trziu avansase ca maseur al echipei, devenind prietenul de ncredere i confidentul a numeroase generaii de juctori Redskins. Pug petrecuse un an nainte de a se pensiona n 1997 muncind alturi de antreprenorul care construise noul stadion Jack Kent Cooke. Sarcina lui a fost simpl: s vegheze ca juctorii i suporterii Redskins s aib toate facilitile la care se ateptau de la cea mai bun echip a rii. La festivitatea de inaugurare arhitectul ef spusese participanilor c va fi ndatorat pe via lui Pug pentru rolul pe care-l avusese n construirea noului stadion. n discursul de nchidere John Kent Cooke, preedintele echipei Redskins, anunase c Pug a fost ales ca membru n Hall of Fame 4 al echipei, onoare ce, de fapt, este rezervat numai pentru cei mai buni juctori. Pug le spusese jurnalitilor: O preuire mai mare nu se poate. n ciuda faptului c se pensionase, el a continuat s fie prezent la toate meciurile echipei Redskins acas sau n deplasare. Connor a trebuit s dea dou telefoane pn a reuit s-l gseasc pe Pug n micul su apartament din Arlington, statul Virginia. Cnd i-a explicat btrnului c i se ceruse s scrie un articol pentru Sports Illustrated despre semnificaia noului stadion pentru suporterii Redskins, a fost ca i cum ai porni banda de magnetofon. Poate c avei o or sau dou disponibile ca s facem o tur n jurul Marelui Jack, i-a sugerat Connor. Pentru prima oar monologul lui Pug s-a oprit i el a rmas tcut pn cnd Connor a propus un onorariu de 100$. Connor
Cdire n care se afl busturi, obiecte care au aparinut unor americani celebri.
4

deja tia c plata obinuit pentru Pug ca ghid pentru un tur al stadionului era de cincizeci de dolari. Ei au czut de acord s se ntlneasc la ora unsprezece, a doua zi dimineaa. Cnd Connor a sosit la ora unsprezece fr un minut Pug l-a invitat n stadion de parc el ar fi fost preedintele clubului. n urmtoarele trei ore i-a regalat oaspetele cu un istoric complet al echipei Redskins i a rspuns la orice ntrebare a lui Connor de la De ce stadionul nu fusese terminat la timp pentru ceremonia de inaugurare? pn la Cum proceda conducerea cu folosirea minii de lucru temporare ntr-o zi de meci? Connor a aflat c Sony Jumbo Tron-urile din spatele zonelor zero asigurau cel mai larg sistem de ecran video din lume i c rndurile din fa fuseser ridicate cu nou picioare deasupra terenului de joc astfel ca publicul s poat vedea peste camerele de televiziune. Connor era un suporter al echipei Redskins de aproape treizeci de ani, aa c el tia c toate biletele de abonament fuseser vndute din 1966 i c n mod curent era o list de ateptare de cincizeci de mii de persoane. tia asta pentru c i el figura pe ea. Mai tia c The Washington Post vindea cu douzeci i cinci de mii de exemplare mai mult de fiecare dat cnd Skins ctiga un meci. Dar el nu tia c era un sistem de conducte cu ap fierbinte de treizeci i cinci de mile pe sub terenul de joc, c exista un spaiu de parcare pentru douzeci i trei de mii de vechicule i c o fanfar local va cnta imnurile Rusiei i Statelor Unite mine nainte de nceperea meciului. Majoritatea informaiilor furnizate de Pug nu vor fi de niciun folos practic pentru Connor, totui Pug la fiecare cteva minute i oferea cte o nestemat. n timp ce ddeau roat stadionului, Connor a putut s vad sistemul de securitate pe care personalul specializat de la Casa Alb l instala pentru meciul de a doua zi. Magnetometrele prin care va trece fiecare persoan care va intra pe stadion i care vor detecta orice obiect ce putea fi folosit ca arm fuseser deja instalate. Pe msur ce se apropiau de loja proprietarului de unde cei doi preedini vor urmri meciul controalele au devenit mai drastice. Pug s-a enervat cnd a fost oprit de un agent din Serviciul Secret care pzea intrarea n tribunele rezervate executivului. El

i-a explicat cu aplomb c este un membru al Redskins Hall of Fame i c va fi printre invitaii care i vor ntmpina a doua zi pe cei doi preedini, dar agentul, totui, a refuzat s-l lase s treac fr permis eliberat de serviciul de paz. Connor a ncercat s-l asigure pe furiosul Pug c nu era att de important s mearg acolo. n timp ce se ndeprtau, Pug a murmurat n surdin: Art eu ca un om care ar dori s-l asasineze pe preedinte? Cnd cei doi s-au desprit la ora dou, Connor i-a dat ghidului su 120$. Btrnul i spusese n trei ceasuri mai mult dect un ntreg Serviciu Secret i-ar fi divulgat ntr-o via. I-ar fi dat chiar 200$, dar asta ar fi putut s-i trezeasc suspiciuni lui Pug. Connor s-a uitat la ceas i a constatat c ntrziase la ntlnirea cu Alexei Romanov, de la Ambasada Rus. n timp ce era dus cu maina de la stadion ctre ambasad el a dat drumul la radio intrnd pe C-SPAN, un post pe care rareori l asculta. Un comentator descria atmosfera din Camer, deputaii ateptndu-l pe preedintele rus s soseasc. Nimeni nu tia ce avea de gnd Zerimski s spun pentru c presei nu i se dduser n avans copii ale discursului. Cu cinci minute nainte de ora la care trebuia s-i in speech-ul, Zerimski i-a fcut intrarea n Camer nsoit de grupul su de escort. Toi cei prezeni, spunea comentatorul, s-au ridicat n picioare i l aplaud pe oaspetele din Rusia. Preedintele Zerimski zmbete i strnge minile ce i se ntind n timp ce-i croiete drum spre podium ntr-o sal arhiplin. Comentatorul a continuat s descrie aplauzele ca mai degrab calde dect furtunoase. Cnd Zerimski a ajuns pe podium i-a aezat cu grij hrtiile pe pupitru, i-a scos ochelarii din toc i i-a pus pe nas. Cei din Kremlin care urmreau transmisia la televizor au tiut imediat c discursul va fi un text dinainte pregtit, citit cuvnt cu cuvnt i c nu va fi nicio improvizaie pentru care Zerimski devenise notoriu n timpul campaniei sale electorale. Membrii Congresului, Curtea Suprem i Corpul Diplomatic iau reluat locurile fr a avea nici cea mai mic bnuial n legtur cu bomba pe cale de a fi lansat. Domnule Speaker, domnule vicepreedinte i domnule

preedinte al Curii Supreme de Justiie, a nceput Zerimski. Dai-mi voie s v mulumesc, dumneavoastr i concetenilor dumneavoastr, pentru primirea cald i ospitalitatea generoas cu care am fost primit n aceast prim vizit a mea n Statele Unite. Dai-mi voie s v asigur c atept cu nerbdare s revin iar i iar. Aici Titov scrisese pe margine PAUZ exact la fix pentru c a urmat un rnd de aplauze. Zerimski apoi s-a ntrecut n laude privind realizrile istorice ale Americii, amintindu-le asculttorilor si c de trei ori n ultimul secol naiunile lor luptaser alturi mpotriva unui duman comun. Dup aceea a continuat s descrie excelentele relaii dintre rile noastre n momentul prezent. Tom Lawrence, care urmrea cu Andy Lloyd discursul pe C-SPAN n Biroul Oval, a nceput s se relaxeze puin. Dup alte cteva minute chiar i-a permis s schieze un uor zmbet. Acel zmbet i s-a ters de pe fa cnd Zerimski a rostit urmtoarele aptezeci i unu de cuvinte din discursul su: Eu sunt ultima persoan de pe acest pmnt care s doreasc vreodat ca cele dou mari naiuni ale noastre s fie implicate ntr-un alt rzboi fr sens. Zerimski a fcut o pauz. Mai cu seam, dac n-am fi de aceeai parte a baricadei. i-a nlat privirile radiind spre auditoriu, dei nimeni dintre cei prezeni nu a gsit comentariul su amuzant n vreun fel. Ca s fim siguri c o asemenea calamitate nu se va mai abate niciodat asupra noastr din nou, va fi necesar ca Rusia s rmn la fel de puternic pe cmpul de lupt ca i Statele Unite, nct s aib un cuvnt la fel de greu la masa tratativelor. n Biroul Oval, Lawrence a privit cum camerele de luat vederi se opreau pe chipurile posomorte ale membrilor Congresului i a tiut c lui Zerimski i-au trebuit doar patruzeci de secunde ca s distrug orice ans ca proiectul su privind reducerea armelor s devin lege. Restul discursului lui Zerimski a fost primit n tcere. Cnd a cobort de pe podium, n-au mai fost mini ntinse i aplauzele au fost reci. n timp ce B.M.W.-ul alb intra pe Wisconsin Avenue, Connor a nchis radioul. Cnd au ajuns la poarta Ambasadei Ruse unul din oamenii lui Romanov i-a lsat s intre.

Connor a fost condus n ambasad pentru a doua oar n decurs de trei zile. El i-a dat seama imediat ce a vrut s spun Romanov cnd a afirmat c msurile de securitate n interiorul ambasadei sunt superficiale. La urma urmelor, cine ar dori s-l omoare pe preaiubitul preedinte al Rusiei n propria lui ambasad? spusese el cu un zmbet pe chip. n timp ce mergeau de-a lungul unui coridor lung, Connor i-a spus lui Romanov: Tu pari ca i cum ai fi cel care conduce aceast cldire. La fel ai fi i tu dac ai plti n contul ambasadorului din Elveia suficient ca s nu mai trebuiasc s se ntoarc niciodat n ara natal. Romanov a continuat s trateze ambasada de parc ar fi fost propria lui cas, chiar a descuiat ua de la biroul ambasadorului i au intrat amndoi nuntru. Cnd i-a aruncat privirile n camera frumos mobilat, Connor a fost surprins s vad un Remington 700 fcut de comand stnd pe biroul ambasadorului. L-a luat n mn i l-a studiat cu atenie. L-ar fi ntrebat pe Romanov cum a izbutit s fac rost de el, dac ar fi crezut c este vreo ans s i se spun adevrul. Connor a inut strns cu o mn patul armei i cu cealalt a verificat ncrctorul. Nu era dect un singur glon de form aerodinamic n el. i-a nlat sprncenele i a privit spre Romanov. Presupun c de la o asemenea distan nu-i trebuie dect un glon, a spus rusul. L-a condus pe Connor n cealalt extremitate a ncperii i a dat la o parte o draperie spre a-i arta liftul personal al ambasadorului. Au intrat nuntru, au tras grilajul i au urcat la galeria de la etajul doi de deasupra slii de dineuri. Connor a cercetat bucic cu bucic galeria de mai multe ori, apoi s-a strecurat n spatele imensei statui a lui Lenin. A privit prin deschiztura creat de brau-i ridicat ca s verifice linia de ochire fa de locul de unde Zerimski i va ine discursul de rmas bun, ca s se asigure c are o vizibilitate perfect fr ns ca el s fie vzut. Tocmai se gndea ct de uor pare totul, cnd Romanov l-a atins pe bra i l-a condus napoi spre lift. Va trebui s vii aici cu mai multe ore mai devreme i s lucrezi cu cei care se ocup de pregtirile pentru dineu, i-a spus Romanov.

De ce? Nu vrem ca cineva s devin suspicios cnd ai s dispari nainte ca Zerimski s-i nceap discursul. Romanov s-a uitat la ceas. Trebuie s plecm acum. Zerimski urmeaz s se ntoarc n cteva minute. Connor a dat din cap i ei s-au ndreptat spre intrarea din spatele ambasadei. n timp ce urca pe bancheta B.M.W.-ului i-a spus: Am s te anun cnd m voi decide asupra locului pe care l aleg. Romanov a prut surprins, dar n-a spus nimic. Connor a ieit pe porile ambasadei cu cteva minute nainte ca Zerimski s se ntoarc de la Capitoliu. A deschis radioul exact la anc ca s prind tirile de sear: Senatorii i deputaii s-au nghesuit la microfoane spre a-i asigura alegtorii c, dup ce au ascultat speech-ul lui Zerimski, ei nu vor mai vota Legea Reducerii Armelor Nucleare, Biologice, Chimice i Convenionale. n Biroul Oval Tom Lawrence l urmrea pe reporterul C.N.N. care vorbea din galeria presei din Senat: Pn acum nu a fost fcut nicio declaraie de la Casa Alb, spunea el i preedintele i nici s nu v ateptai la vreuna, a spus Lawrence furios n timp ce nchidea televizorul. S-a ntors spre eful su de cabinet. Andy, nu sunt sigur c voi putea s stau lng omul sta nc patru ceasuri mine dup-amiaz, ba s-i mai i rspund la discursul de rmas bun de seara. Lloyd n-a comentat. Abia atept s stau lng dragul meu prieten Tom i s-l privesc cum crap de ruine n faa unui auditoriu de milioane, a spus Zerimski n timp ce limuzina sa intra n curtea Ambasadei Ruse. Dmitri Titov a rmas impasibil. Cred c am s ovaionez pentru Redskins. Asta ar fi nc o bonificaie pentru Lawrence dac echipa lui pierde, a spus Zerimski cu un surs infatuat. Un preludiu pe msur pentru umilina pe care i-am pregtit-o pentru sear. Ai grij s faci un discurs att de flatant nct s apar i mai tragic privit

retrospectiv. A zmbit din nou. Am ordonat ca friptura de vac s se serveasc rece. Chiar pn i tu vei fi surprins de ce i-am pregtit pentru desert. Connor a petrecut multe ore n acea sear ntrebndu-se dac poate s rite i s ncalce regula de o via. L-a sunat pe Romanov la cteva minute dup miezul nopii. Rusul a prut ncntat c amndoi ajunseser la aceeai concluzie. Am s aranjez ca oferul s vin s te ia la trei i treizeci ca s poi s fii la ambasad n jur de patru. Connor a pus telefonul n furc. Dac totul va merge conform planului, preedintele va fi mort pn la patru. Trezete-l. Dar este patru dimineaa, a spus secretarul unu al ambasadei. Dac ii la viaa ta, trezete-l. Secretarul unu i-a pus un halat i a plecat din dormitor strbtnd cu pai repezi coridorul. A btut la u. N-a rspuns nimeni, aa c a ciocnit din nou. Dup cteva clipe o dr de lumin a aprut sub prag. Intr, a spus o voce somnoroas. Secretarul unu a apsat pe clan i a intrat n dormitorul ambasadorului. mi pare ru c v deranjez, Excelen, dar este un domn tefan Ivaniki din St. Petersburg care ateapt la telefon. Insist s-l sculm pe preedinte. Zice c are un mesaj urgent pentru el. Am s vorbesc din biroul meu, a spus Pietrovski. A aruncat pledul de pe el, ignornd mormielile soiei, a cobort n grab scrile i i-a spus paznicului de noapte s-i fac legtura n biroul su. Telefonul a sunat de mai multe ori pn cnd, n cele din urm, a fost ridicat de ambasadorul care abia i mai trgea sufletul. Pietrovski la telefon. Bun dimineaa, Excelen, a spus Ivaniki. Am cerut s mi se fac legtura cu preedintele, nu cu dumneata. Dar este patru dimineaa! Nu se poate mai trziu?

Ambasadorule, eu nu te pltesc ca s-mi spui ct e ceasul. Vocea urmtoare pe care vreau s o aud este a preedintelui. Mam fcut clar neles? Ambasadorul a pus receptorul pe biroul su i a nceput s urce ncet scara larg ctre etajul nti, ncercnd s hotrasc de cine i era cel mai mult team dintre cei doi. A rmas n faa uii apartamentului preedintelui o vreme, dar cnd l-a vzut pe secretarul unu n capul scrilor zgindu-se la el, i-a luat inima n dini. A btut uor la u, dar n-a primit niciun rspuns. A btut ceva mai tare i a ntredeschis-o puin. n lumina strecurat de pe hol ambasadorul i secretarul unu l-au putut vedea pe Zerimski micndu-se n pat. Dar ceea ce nau vzut ei a fost mna preedintelui strecurndu-se sub pern, unde era ascuns un pistol. Domnule preedinte, a spus n oapt Pietrovski, n timp ce preedintele a aprins veioza de pe noptiera de lng pat. Sper c este important, a spus Zerimski, dac nu vrei s-i petreci restul zilelor ca inspector de frigidere n Siberia. Ne-a sunat din St. Petersburg, a spus ambasadorul aproape n oapt, un domn tefan Ivaniki. Zice c e urgent. Plecai din camera mea, a spus Zerimski ridicnd telefonul de lng pat. Cei doi brbai s-au retras pe coridor i ambasadorul a nchis ncet ua. tefan, a spus Zerimski. De ce m suni la ora asta? A pregtit Borodin o lovitur de stat n lipsa mea? Nu, domnule preedinte. arul a murit, a spus Ivaniki fr nicio emoie n glas. Cnd? Unde? Cum? Cam acum o or, la Palatul de Iarn. Lichidul incolor, n cele din urm, l-a dat gata. Ivaniki a fcut o pauz. Valetul era pe lista mea de pli de aproape un an. Preedintele a rmas tcut cteva clipe dup care a spus: Bun. Mai bine de att pentru noi nici c se putea. i eu a zice la fel, domnule preedinte, dac fiul lui n-ar fi acum n Washington. De aici eu pot s fac foarte puine pn se ntoarce el. Problema aceea este posibil s se rezolve de la sine n seara asta, a spus Zerimski. De ce? Au picat n mica noastr capcan?

Da, a spus Zerimski. Pn disear voi scpa de amndoi. De amndoi? Da, a rspuns preedintele. De cnd sunt aici am aflat o nou expresie, foarte potrivit s mputi doi iepuri dintr-o singur lovitur. La urma urmelor, de cte ori i se ntmpl s vezi murind acelai om de dou ori? A vrea s m aflu i eu acolo ca s fiu de fa. Acum o s m bucur mai abitir dect atunci cnd l-am vzut pe prietenul lui atrnnd n treang. Dac ii cont de toate lucrurile, tefan, acest voiaj ar fi fost foarte plin de succes mai cu seam dac Am avut grij de toate, domnule preedinte, a spus Ivaniki. Ieri am aranjat ca veniturile din contractele cu petrol i uraniu ale lui Eln i Cernopov s fie dirijate n contul dumneavoastr din Zrich. Asta numai dac Alexei nu contramandeaz ordinele mele cnd se va ntoarce. Dac n-o s se ntoarc, n-o s poat, nu? Zerimski a pus telefonul n furc, a stins veioza i a adormit din nou n cteva clipe. La ora cinci n acea diminea Connor zcea nemicat pe patul su, complet mbrcat. El recapitula ruta de scpare cnd a sunat apelul de trezire de la ora ase. S-a ridicat n picioare, a dat puin la o parte un col al draperiei i a vzut c ei se aflau nc acolo. Ei, adic dou B.M.W.-uri parcate pe cealalt parte a strzii, aa cum fuseser de la miezul nopii, cu ocupanii lor care acum, probabil, picoteau de somn. El tia c schimbul urmtor venea la ora opt, aa c a plnuit s plece exact cu zece minute nainte de opt. A petrecut urmtoarele treizeci de minute fcnd cteva exerciii uoare ca s-i dezmoreasc oasele, apoi i-a scos hainele. A lsat duul rece s-i biciuiasc trupul o vreme, dup care l-a nchis i s-a frecat cu prosopul. Apoi s-a mbrcat ntr-o cma albastr, o pereche de jeani, un pulover gros, cravat albastr, osete negre i pantofi sport negri cu marca firmei pictat n relief. S-a dus n mica chicinet, i-a turnat un pahar de juice de grapefruit i i-a umplut un bol cu fulgi de porumb i lapte. ntotdeauna mnca aceleai lucruri n ziua unei aciuni. i plcea rutina. l ajuta s cread c totul va decurge fr impedimente. n timp ce a mncat a mai parcurs o dat cele apte pagini de

nsemnri fcute dup ntlnirea cu Pug i din nou a studiat cu atenie planul stadionului. A msurat cu o rigl grinda i a apreciat c erau patruzeci i dou de picioare pn la chepeng. Nu trebuia s priveasc n jos. A simit cum calmul pune stpnire pe el, aa cum se ntmpl cu un atlet n form cnd este la linia de plecare. S-a uitat la ceas i a revenit n dormitor. Ei trebuiau s se afle la intersecia Twenty First Street i Du Pont Circle chiar atunci cnd traficul se aglomera. A mai ateptat cteva minute, apoi ia pus n buzunarul de la spate al jeanilor trei bancnote de o sut de dolari, o moned de douzeci i cinci de ceni i o caset audio de treizeci de minute. Apoi a prsit apartamentul anonim pentru ultima oar. Nota lui de plat deja fusese achitat.

CAPITOLUL 30
Zerimski sttea singur n sufrageria ambasadei rsfoind The Washington Post n vreme ce un valet i servea micul dejun. A zmbit cnd a citit titlul cu litere mari: REVENIREA LA RZBOIUL RECE? n timp ce-i sorbea cafeaua a reflectat o clip la maneta care probabil va fi n The Post a doua zi diminea. NCERCAREA DE ASASINAT ASUPRA PREEDINTELUI RUS EUEAZ Fostul agent C.I.A. mpucat n incinta ambasadei A zmbit din nou i s-a ntors la editorial, care confirma c Legea Reducerii Armelor Nucleare, Chimice, Biologice i Convenionale a lui Lawrence era considerat acum de toi comentatorii politici ca moart n fa. O alt expresie folositoare pe care i-o nsuise Zerimski n acest voiaj. La apte i cteva minute el a sunat clopoelul de argint i i-a cerut valetului s-i cheme pe ambasador i pe secretarul unu. Valetul a plecat grbit. Zerimski tia c cei doi deja ateptau nelinitii n faa uii. Ambasadorul i secretarul unu au considerat c trebuie s mai zboveasc un minut sau dou nainte de a intra la preedinte. Ei nc nu tiau dac era mulumit c a fost sculat la patru dimineaa, dar cum niciunul dintre ei nu fusese concediat, presupuneau c luaser o decizie bun. Bun dimineaa, domnule preedinte, a spus Pietrovski cnd a intrat n sufragerie. Zerimski a dat din cap, a mpturit ziarul i l-a pus pe mas n faa lui. A sosit Romanov? a ntrebat el. Da, domnule preedinte, a rspuns secretarul unu. Se afl n buctrie de la ora ase dimineaa, verificnd personal tot ce s-a adus pentru dineul de disear. Bun. Spune-i s vin n biroul dumitale, domnule ambasador. Voi fi i eu acolo imediat.

Da, domnule preedinte, i-a spus Pietrovski n timp ce se retrgea spre u mergnd de-a-ndrtelea. Zerimski s-a ters la gur cu un erveel. A hotrt s-i lase pe cei trei s mai atepte cteva minute. Asta o s-i fac i mai nervoi. S-a rentors la The Washington Post zmbind n timp ce citea concluzia editorialului pentru a doua oar: Zerimski este succesorul lui Stalin i Brejnev, mai degrab dect al lui Gorbaciov sau Eln. El n-avea de ce s se supere pentru asta; de fapt, spera ca nainte ca ziua s se fi sfrit s ntreasc aceast imagine. S-a ridicat de pe scaun i a ieit cu pai mari din camer. n timp ce mergea pe coridor ctre biroul ambasadorul un tnr care venea din cealalt direcie s-a oprit din drum i s-a grbit s-i deschid ua. Un pendul de pe vremea bunicului a btut cnd el a intrat n birou. Instinctiv, s-a uitat la ceasul su. Era exact apte i patruzeci i cinci de minute. La opt fr zece minute Connor a ieit din cldire i a traversat cu pas agale strada ctre primul dintre cele dou B.M.W.-uri. A urcat n spatele oferului care a fost puin surprins s-l vad att de devreme lui i se spusese c Fitzgerald nu era ateptat la ambasad nainte de ora patru dup-amiaz. Trebuie s merg n centru ca s iau cteva lucruri, i-a spus Connor. Brbatul de pe bancheta din spate a ncuviinat din cap, aa c oferul a bgat n viteza nti i a intrat n traficul de pe Wisconsin Avenue. Cea de a doua main se afla foarte aproape n urma lor cnd au virat-o la stnga pe P Street, care era foarte aglomerat din cauza lucrrilor de construcie care npdiser Georgetown-ul. Pe msur ce treceau zilele, Connor observase c pzitorii lui deveniser din ce n ce mai relaxai. Aproape exact la aceeai or n fiecare diminea el srea din B.M.W. la intersecia dintre Twenty First Street i Du Pont Circle, cumpra un The Post de la vnztorul de ziare i se rentorcea la main. Ieri brbatul de pe bancheta din spate nici mcar nu s-a mai deranjat s-l nsoeasc. Ei au traversat Twenty-Third Street i Connor a vzut la distan Du Pont Circle. Mainile mergeau acum bar la bar i

ei aproape c s-au oprit. Vehiculele care veneau din cealalt direcie se deplasau ceva mai lejer. El va trebui s judece exact cnd anume s acioneze. Connor tia c stopurile de la P Street, care se afla aproape de Circle se schimbau la fiecare treizeci de secunde i n medie cam dousprezece maini reueau s treac n acest interval. Cele mai multe pe care le numrase n cursul sptmnii nu depiser cifra de aisprezece. Cnd s-a fcut rou, Connor a vzut c erau aptesprezece maini n faa lor. Niciun muchi de pe chipul lui nu s-a clintit. Lumina s-a fcut verde i oferul, a bgat n viteza nti, dar traficul era att de aglomerat c abia naintau. N-au apucat s treac dect opt maini. El avea la dispoziie treizeci de secunde. S-a ntors, i-a zmbit paznicului su de pe bancheta din spate i a artat spre vnztorul de ziare. Brbatul a dat din cap. Connor a cobort din main pe trotuar i s-a ndreptat agale spre btrnul cu vest oranj fluorescent. Nu s-a uitat deloc n spate, aa c habar nu avea dac cineva din cea de a doua main l urmrea. S-a concentrat asupra traficului din cealalt direcie ncercnd s estimeze ct de lung va fi irul de maini cnd va fi din nou rou. Cnd a ajuns la vnztor el deja avea moneda de douzeci i cinci de ceni n mn. I-a dat-o btrnului care i-a ntins un exemplar din The Post. Cnd s-a ntors i a nceput s mearg spre primul B.M.W., s-a fcut din nou rou i mainile s-au oprit. Connor a reperat vehiculul care-i trebuia. Brusc s-a rsucit pe clcie i a nceput s sprinteze printre mainile care staionau pn a ajuns la un taxi gol n faa cruia mai erau ase maini pn la stop. Cei doi brbai din al doilea B.M.W au nit din main i au nceput s alerge dup el exact cnd lumina de la semaforul din Du Pont Circle s-a fcut verde. Connor a deschis portiera i s-a aruncat pe bancheta din spate a taxiului. Drept nainte, i-a strigat el oferului. Ai 100$ dac reueti s treci acum stopul. oferul i-a pus palma pe claxon i a lsat-o acolo pn a traversat intersecia. Cele dou B.M.W.-uri n scrnet de frne au ntors la sens giratoriu, dar stopul deja se schimbase i drumul le era blocat de trei maini ce se aflau naintea lor.

Pn aici totul mersese conform planului. Taxiul a virat-o brusc pe Twenty-Third Street i Connor i-a spus oferului s trag pe dreapta. Cnd maina s-a oprit i-a dat o bancnot de o sut de dolari i i-a spus: Mergi direct ctre aeroportul Dulles. Dac vezi un B.M.W. alb n urma ta nu-l lsa s te depeasc. Cnd ajungi la aeroport opreti treizeci de secunde n fa la Plecri, apoi te ntorci ncet n ora. E-n ordine, amice, voi face exact cum spui, i-a zis oferul bgndu-i n buzunar bancnota de o sut de dolari. Connor a cobort din taxi, a traversat Twenty-Third Street i a reperat un alt taxi ce mergea n direcie opus. Cnd cele dou B.M.W.-uri au trecut n goan n urmrirea primului taxi el tocmai nchidea ua celui de al doilea. i unde ai vrea mata s mergi n dimineaa asta frumoas? La stadionul Cooke. Sper c ai bilet, omule, altfel ai s faci cale ntoars tot cu mine. Trei brbai s-au ridicat n picioare cnd Zerimski a intrat n ncpere. Le-a fcut semn cu mna s se aeze de parc s-ar fi adresat unei mari mulimi i el a luat loc pe scaunul de la biroul ambasadorului. A fost surprins cnd a vzut o arm pe locul unde n mod normal ar trebui s stea instrumentele de scris, dar a ignorat-o i s-a ntors spre Alexei Romanov care prea mai degrab destul de ncntat de el nsui. Am veti proaste pentru tine, Alexei, a spus preedintele. n timpul tcerii pe care Zerimski a lsat-o s se atearn expresia de pe chipul lui Romanov s-a schimbat de la team la nelinite. n dimineaa asta, n zori, m-a sunat vrul tu tefan. Se pare c tatl tu a avut un atac de cord n cursul nopii i a murit n drum spre spital. Romanov i-a plecat capul. Ambasadorul i secretarul numrul unu au tras cu coada ochiului spre preedinte s vad cum trebuie s reacioneze. Zerimski s-a ridicat n picioare, a pornit cu pai rari spre Romanov i i-a pus o mn consolatoare pe umr. Ambasadorul i secretarul au prut brusc cuprini de tristee. Voi ine doliu pentru el, a spus Zerimski. A fost un om

mare. Cei doi diplomai au dat din cap n semn de ncuviinare, n vreme ce Romanov i l-a plecat pe al su i mai mult spre a-i exprima recunotina pentru cuvintele amabile ale preedintelui. Acum mantia lui trece pe umerii ti, Alexei; un succesor demn de toat lauda. Ambasadorul i secretarul unu au continuat s dea din cap. i n curnd, a spus Zerimski, vei avea prilejul s-i demonstrezi autoritatea ntr-un mod care va face ca nimeni din Rusia s nu mai aib niciun dubiu cine este noul ar. Romanov i-a nlat capul i a zmbit, scurta lui perioad de doliu lund sfrit. Asta, a adugat Zerimski, presupunnd c nimic nu va iei prost n aceast sear. Nimic nu poate iei prost, a spus Romanov, cu emfaz. Am vorbit cu Fitzgerald chiar dup miezul nopii. A fost de acord cu planul meu. Va veni la ambasad n dup-amiaza asta la ora patru, n timp ce vei fi la meciul de fotbal mpreun cu Lawrence. De ce att de devreme? a ntrebat Zerimski. Trebuie ca toat lumea s cread c el este din echipa ce se ocup de deservire, astfel ca atunci cnd dup ase ceasuri o s dispar din buctrie nimeni s nu-i dea nicio atenie. n buctrie va fi sub supravegherea mea pn aproape de clipa cnd v vei ridica s rostii discursul de desprire. Excelent, a spus Zerimski. i apoi ce-o s se ntmple? Eu o s-l nsoesc pn n aceast camer de unde el o s ia arma. Apoi el o s urce cu liftul pn la galeria ce d deasupra slii de dineuri. Zerimski a ncuviinat din cap. Odat ajuns aici, el o s se posteze n spatele imensei statui a lui Lenin unde o s rmn pn cnd vei ajunge cu discursul la paragraful n care mulumii poporului american pentru primirea clduroas fcut pretutindeni etcetera, etcetera i n mod deosebit pentru ospitalitatea preedintelui Lawrence. La acest punct am aranjat s fie aplauze prelungite. n timpul lor trebuie s rmnei absolut nemicat. De ce? l-a ntrebat Zerimski. Pentru c Fitzgerald n-o s apese pe trgaci dac crede c o s facei o micare brusc.

neleg. Dup ce a tras, el o s coboare pe scara de lng cedrul din grdina din spate. Ieri dup-amiaz ne-a pus s repetm exerciiul de nenumrate ori, dar n seara asta o s descopere c exist o mic diferen. Care anume? I-a ntrebat Zerimski. Sub copac l vor atepta ase din bodyguarzii mei personali, a spus Romanov. Ei l vor ciurui cu mult nainte ca picioarele lui s ating pmntul. Zerimski a rmas tcut o vreme, dup care a spus: Dar cu siguran planul tu are o mic fisur. Romanov a prut nedumerit. Cum s m atept eu s supravieuiesc unei mpucturi de la un trgtor cu reputaia lui Fitzgerald i tras de la o distan att de mic? Romanov s-a sculat de pe scaun i a luat arma. A scos o mic pies metalic din ea i i-a dat-o preedintelui. Ce e asta? l-a ntrebat Zerimski. Cuiul percutor, i-a rspuns Romanov.

CAPITOLUL 31
Cele dou B.M.W.-uri goneau pe oseaua 66 n urmrirea unui taxi gol care tot drumul pn la aeroportul Dulles a depit viteza legal. Un al doilea taxi i vedea de drum ntr-un tempo mult mai relaxat spre stadionul Cooke din Maryland. Connor s-a mai gndit nc o dat la hotrrea pe care o luase alegnd stadionul cu toate riscurile lui i nu ambasada. El fusese lsat s intre i s ias din acea cldire cu prea mult uurin: nimeni nu era att de nepstor n privina securitii ambasadei, mai cu seam cnd preedintele rii se afla n ora. Cnd Connor a cobort din taxi la stadion, tia exact unde s se duc. A pornit-o pe aleea larg, acoperit cu pietri ctre intrarea de nord unde la fiecare meci jucat acas se formau dou cozi cu oameni care cutau de lucru. Unii chiar aveau nevoie de bani, n vreme ce alii, dup cum i explicase Pug, erau suporteri fanatici ai echipei Skins, care ar fi recurs la orice, inclusiv mita, ca s intre pe stadion. Mit? l ntrebase Connor inocent. O, da. Cineva trebuie s-i serveasc pe cei din tribunele executivului, i spusese Pug fcndu-i sem cu ochiul. i ei sfresc prin a avea cel mai bun loc de unde s vad meciul. Fascinant material pentru articolul meu, l asigurase Connor. Prima coad era pentru acei care doreau s lucreze n afara stadionului, s se ocupe de parcarea celor douzeci i trei de mii de maini i autobuze sau s vnd programe, perne i suveniruri pentru cei aptezeci i opt de mii de spectatori. Cealalt coad era pentru acei care sperau s lucreze pe stadion. Connor s-a aezat la aceast coad, care era format mai cu seam din tineri, omeri i, ceea ce numise Pug, toxicomani pensionai nainte de vreme crora, pur i simplu, le fcea plcere ca s ias din cnd n cnd n lume. Pug chiar i descrisese cum erau mbrcai, aa c nimeni nu-i putea confunda cu omerii. n aceast zi special civa oameni din Serviciul Secret i cercetau cu atenie din priviri pe cei care ateptau ncreztori la cele dou cozi. Connor a continuat s citeasc The Washington Post n timp ce coada nainta anevoie. Prima pagin mai toat

se referea la discursul lui Zerimski n faa sesiunii reunite a Congresului. Reacia tuturor membrilor fusese ostil. Cnd a parcurs editorialul, Connor a bnuit c Zerimski era ncntat de el. A ntors pagina la Decese i a fcut o grimas cnd a citit despre moartea prematur a unui distins academician din oraul su natal. Bun, a spus o voce. Connor i-a ntors capul i a vzut un tnr mbrcat elegant care se aezase la coad n urma lui. Bun, i-a rspuns el scurt, dup care i-a cobort iar privirile pe ziar. Nu voia s se implice n nicio conversaie inutil cu cineva care mai trziu ar putea fi chemat ca martor. M numesc Brad, a spus tnrul ntinzndu-i mna. Connor i-a strns-o, dar n-a zis nimic. Sper s obin o slujb la unul din turnurile de Iluminat, a adugat el. Dar dumneata? De ce la turnurile de iluminat? l-a ntrebat Connor evitnd s-i dea un rspuns. Pentru c acolo se va afla agentul de la Serviciul Secret care coordoneaz ntreaga paz i eu vreau s aflu la faa locului cum se desfoar, de fapt, munca lui De ce? l-a ntrebat Connor mpturindu-i ziarul. Era limpede c aceast conversaie n-o putea reduc la tcere cu uurin. Dup ce termin colegiul am de gnd s m angajez i eu acolo. Am fcut deja un curs de pregtire dar vreau s-i vd ndeaproape cum lucreaz. Un agent mi-a spus c nimeni nu dorete s duc de mncare tipilor de pe platformele din turnurile de iluminat din extremitile terenului. Toate acele trepte i sperie. Toate cele 172, i-a zis n gnd Connor, care deja nlturase ideea turnurilor de iluminat, nu din cauza treptelor, ci pentru c nu ofereau nicio posibilitate de scpare. Brad a nceput s-i spun povestea vieii lui i cnd lui Connor i-a venit rndul tia totul despre el: la ce coal nvase, acum studia Criminologia la Georgetown ceea ce l-a fcut pe Connor s se gndeasc la Maggie i de ce nc nu se putea decide dac s intre n Serviciul Secret sau s se apuce de avocatur. Urmtorul, a spus o voce.

Connor s-a ntors spre brbatul care sttea la o mas montat pe cpriori. Ce v-a rmas? l-a ntrebat Connor. Nu prea multe, i-a rspuns omul coborndu-i privirile pe lista plin de bifri. Ceva pe la aprovizionare? l-a ntrebat Connor. La fel ca Brad i el tia exact unde voia s mearg. Splatul vaselor sau de dus mncare pe stadion angajailor, asta-i tot ce-a mai rmas. Perfect. Numele? Dave Krinkle, a spus Connor. Cartea de identitate? Connor i-a ntins un permis de conducere. Omul a completat o legitimaie i un fotograf a pit n fa i i-a fcut o poz la Polaroid lui Connor, care n cteva secunde a fost imprimat pe permisul de liber trecere. O.K., Dave, a spus omul dndu-i legitimaia. Cu asta poi s mergi peste tot n stadion, n afar de zona cu cel mai nalt grad de securitate care include tribunele rezervate conducerii, membrilor clubului i V.I.P-urilor. n orice caz, acolo n-ai de ce s te duci. Connor a dat din cap i i-a prins ecusonul pe pulover. Te prezini la camera 47, direct sub blocul H. Connor a pornit-o spre stnga. El tia exact unde este camera 47. Urmtorul. I-a trebuit mult mai mult dect n ziua precedent ca s treac peste cele trei puncte de control, inclusiv magnetometrul, la care acum se afla personal din cadrul Serviciului Secret i nu obinuiii poliiti pensionari angajai cu ora. Dup ce Connor a ptruns n incinta stadionului a pornit-o agale pe o alee, a trecut pe lng muzeu i pe sub o pancart roie pe care scria VICTORIE i apoi a ajuns la o scar pe care era o sgeat cu vrful n jos ce te trimitea Spre camera 47. n cmrua de la picioarele scrii se aflau vreo doisprezece oameni. Toi preau obinuii ai locului. A recunoscut unul sau doi care fuseser naintea lui la coad. Niciunul nu arta a nu avea nevoie de bani. S-a aezat pe un scaun ntr-un col i i-a reluat lectura ziarului citind nc o dat prognozele n legtur cu meciul din

aceast dup-amiaz. Tony Kornheiser era de prere c numai un miracol ar fi fcut ca Redskins s-i bat pe Packers care era cea mai bun echip a rii. De fapt, el prezicea o diferen de douzeci de puncte. Connor spera ntr-un rezultat diametral opus. O.K., a spus o voce. V rog, puin atenie. Connor i-a ridicat privirile i a vzut un brbat mthlos, n jur de cincizeci de ani, cu o enorm brbie dubl i care probabil cntrea peste 250 livre. Eu sunt eful serviciului de aprovizionare, a spus el i, dup cum vedei, reprezint latura atractiv a afacerii. Unul sau doi dintre cei care mai trecuser pe aici au rs politicoi. Eu v pot oferi dou alternative. Fie c splai vasele, fie c ducei mncare angajailor stadionului i tipilor de la Serviciul de Paz i Securitate care sunt plasai peste tot n stadion. Cine vrea s spele vasele? Majoritatea brbailor din camer i-au ridicat minile. Splatul vaselor, i explicase Pug, era foarte cutat nu numai pentru c primeai integral 10 dolari pe or, dar ceea ce rmnea nemncat de la cei din conducere pentru unii dintre ei nsemna cea mai bun mas pe care o avuseser n toat sptmna. Bun, a spus el alegnd cinci dintre ei i scriindu-le numele pe un blocnotes. Dup ce a terminat lista a spus: Acum, ceilali care ai rmas. Putei s servii fie personalul de conducere, fie cel de securitate i paz. Cine vrea s mearg la personalul de conducere? a ntrebat el ridicndu-i privirile de pe carnet. Aproape toi dintre cei rmai au ridicat minile. Din nou eful serviciului de deservire a notat cinci nume. Dup ce a terminat, a spus: O.K. Cei de pe list pot acum s se prezinte la treab. S-au ridicat cu toii de pe scaune i s-au ndreptat spre ua despre care Connor tia c duce la buctrie. Numai el i Brad mai erau n camer. Mai am doar dou posturi la Securitate i Paz, a spus eful. Unul grozav, altul mizerabil. Care dintre voi o s fie norocosul? S-a uitat plin de speran spre Connor, care i-a bgat mna n buzunarul de la spate. eful deservirii s-a ndreptat spre el, fr ca nici mcar s

arunce o privire spre Brad, i a spus: Am sentimentul c ai prefera confortul de la Jumbo Tron. Ai ghicit din capul locului, i-a spus Connor strecurndu-i bancnota de o sut de dolari. Aa cum m-am gndit i eu, a spus boss-ul ntorcndu-i zmbetul. Connor n-a zis nimic, iar grsanul i-a bgat banii n buzunar, exact cum prezisese Pug c va face. Omul acela i meritase fiecare cent din banii pe care-i primise. N-ar fi trebuit s-l invit deloc, mria Tom Lawrence n timp ce urca la bordul elicopterului Marine One care-l va duce de la Casa Alb la stadionul echipei Redskins. i am sentimentul c problemele noastre nc nu s-au terminat, a spus Andy Lloyd, punndu-i centura de siguran. De ce? Ce altceva poate s ias prost? l-a ntrebat Lawrence cnd elicea elicopterului a nceput s se nvrt ncet. Mai sunt nc dou ntlniri publice nainte ca Zerimski s se ntoarc n Rusia i pun pariu c Fitzgerald ne va atepta la una din ele. n seara asta n-ar trebui s apar nicio problem, a spus Lawrence. Ambasadorul Pietrovski a asigurat Serviciul Secret de nenumrate ori c oamenii si sunt capabili s apere viaa propriului lor preedinte. n orice caz, cine i-ar asuma un asemenea risc cu attea fore de securitate n preajm? Regulile normale nu sunt valabile n cazul lui Fitzgerald, a spus Lloyd. El nu lucreaz dup tipic. Preedintele i-a cobort privirile spre Ambasada Rus. Este destul de greu chiar numai s intri n cldirea aceea, a spus el, nct nu mai e cazul s-i faci griji cum o s iei din ea. Fitzgerald n-ar avea asemenea probleme n dup-amiaza asta pe un stadion cu aproape optzeci de mii de spectatori, i-a rspuns Lloyd. Acesta este locul n care lui o s-i fie uor s se strecoare nuntru i afar. Andy, nu uita c nu sunt dect treisprezece minute cnd sar putea ivi vreo problem. Chiar i atunci, toi care au intrat pe stadion au trecut prin magnetometre, aa c nu s-a putut introduce nici mcar un briceag, dar-mi-te o puc! Credei c Fitzgerald nu tie asta? a spus Lloyd n timp ce

elicopterul a virat-o spre est. Nu este prea trziu ca s contramandai acea parte a programului. Nu, a spus hotrt Lawrence. Dac Clinton a putut sta drept i fr fric n mijlocul Stadionului Olimpic din Atlanta la ceremonia de deschidere, pot s fac i eu la fel n Washington la un meci de fotbal. La naiba, Andy, trim ntr-o ar n care exist democraie i n-am de gnd s las ca vieile noastre s fie la cheremul nimnui. i nu uita c voi fi i eu acolo, asumndu-mi exact acelai risc ca Zerimski. Sunt de acord cu asta, domnule preedinte, a spus Lloyd. Dar, dac Zerimski ar fi asasinat, nimeni nu v va luda c ai stat lng el i, cel mai puin dintre toi, Helen Dexter. Ea va fi prima care va arta c Cine crezi c va ctiga n dup-amiaza asta, Andy? a ntrebat preedintele. Lloyd a zmbit la subterfugiul la care deseori recurgea eful su dac nu mai voia s continue o discuie ce nu-i fcea plcere. Nu tiu, domnule preedinte, i-a rspuns el. Dar pn n momentul n care am vzut ct de muli din cei pe care i am n subordine ncercau s se nghesuie n mainile care plecau devreme, habar n-am avut ct de muli suporteri ai echipei Skins lucreaz la Casa Alb. Unii dintre ei poate c sunt suporteri ai echipei Packers, a spus Lawrence, dup care a deschis dosarul ce-l avea n poal i a nceput s studieze scurtele prezentri despre invitaii cu care se va ntlni la stadion. O.K., v rog, atenie, a spus eful de la deservire. Connor ddea impresia c ascult cu deosebit luare aminte. Primul lucru pe care trebuie s-l faci este s-i iei un halat alb i o apc Redskins ca s se tie c faci parte din personal. Apoi, urci cu liftul la etajul apte i atepi ca eu s pun mncarea n liftul de serviciu. Agenii din Serviciul Secret iau o gustare la zece i prnzul coca-cola, sandviuri i orice mai doresc la nceputul meciului. Apei pe butonul din stnga, a continuat el, de parc s-ar fi adresat unui copil de zece ani, i cam ntr-un minut ar trebui s fie la tine. Connor i-ar fi putut spune c liftul de serviciu n exact patruzeci i apte de secunde ajunge de la parter la etajul

apte. Dar cum mai erau nc dou nivele doi (unde se gseau tribunele membrilor clubului) i cinci (rezervat comitetului de conducere) i ambele aveau acces la liftul de serviciu, s-ar putea ca el s atepte ca s fie onorate mai nti comenzile acestora, ceea ce nsemna c liftul va ajunge la el n trei minute. Imediat ce-i sosete comanda, iei tava i o duci ofierului ce se afl n Jumbo Tron, n extremitatea estic a terenului. Pe coridorul din stnga ta ai s gseti o u pe care scrie Intrarea interzis. La treizeci i apte de pai, i-a amintit Connor. Poftim cheia. Intri i mergi pe o pasarel acoperit pn dai de ua din spate de la Jumbo Tron. aptezeci de iarzi, i-a zis n gnd Connor. Pe vremea cnd juca fotbal, el putea parcurge aceast distan cam n apte secunde. n timp ce boss-ul continua s-i spun lucruri pe care el deja le tia, Connor a cercetat cu atenie liftul de serviciu. Avea o latur de dou picioare i trei oli i cealalt de dou picioare i apte oli i nuntru se vedeau clar cuvintele: Greutatea maxim 150 livre. Connor cntrea 210 livre, dar spera c lsase constructorul o marj de siguran. Mai erau nc dou probleme: el nu putea testa liftul, iar atunci cnd va cobor navea cum s-i mpiedice s opreasc la etajul doi sau cinci, dac fusese chemat. Cnd ajungi la ua din spate de la Jumbo Tron, continua si spun eful deservirii, bai i agentul de serviciu i va deschide i-i va da drumul nuntru. Dup ce-i dai tava poi s pleci n partea din spate a stadionului i s urmreti primul sfert de repriz. La pauz te duci i iei tava i o pui iar n liftul de serviciu. Apei pe butonul verde i ea se va duce jos, la parter. Apoi poi s urmreti restul partidei. Ai neles totul, Dave? Connor era tentat s spun: Nu, domnule. Suntei amabil s mai repetai o dat, dar ceva mai rar? Da, domnule. Ai vreo ntrebare? Nu, domnule. O.K. Dac ofierul te trateaz bine am s-i trimit o friptur la sfritul meciului. Cnd a terminat-o, mi raportezi i te duci s-i iei banii. Cincizeci de dolari. Connor i-a fcut cu ochiul. Pug i explicase c microbitii pasionai nu se deranjau s-i ia

banii dac voiau s li se mai ofere slujba i alt dat. Ia aminte, i spusese el, cnd eful pronun cuvntul bani, doar i faci cu ochiul. Connor nu avea nicio intenie de a-i lua cei cincizeci de dolari i nici de a mai reveni la stadion. Aa c i-a fcut semn cu ochiul.

CAPITOLUL 32
De ce Lawrence merge la meci cu elicopterul iar eu stau nepenit pe bancheta acestei maini? a ntrebat Zerimski n timp ce coloana de nou limuzine ieea pe porile ambasadei. El trebuie s fie acolo naintea dumneavoastr, i-a explicat Titov. Vrea s fie prezentat tuturor oaspeilor astfel c atunci cnd o s sosii s poat da impresia c-i tie pe toi de o via. Ce mod de a conduce o ar! a spus Zerimski. Mcar de-ar fi important aceast dup-amiaz. A rmas tcut o bucat de vreme. tii c eu chiar am vzut arma cu care Fitzgerald plnuiete s m omoare? a spus el n cele din urm. Titov a prut surprins. El folosete acelai model pe care C.I.A. i l-a pus la dispoziie n St. Petersburg. Dar cu o mbuntire. i-a bgat mna n buzunarul de la hain. Ce crezi c e sta? a ntrebat el ridicnd un obiect ce semna cu un cui ndoit. Titov i-a cltinat capul. Habar n-am. Este cuiul percutor de la un Remington 700, i-a rspuns Zerimski. Aa c putem chiar s-l lsm s apese pe trgaci nainte ca bodyguarzii s-i ciuruiasc trupul cu gloane. L-a cercetat mai atent. Cred c-am s cer s-i fac o montur i-am s-l in pe biroul meu n Kremlin. L-a pus napoi n buzunar. A fost trimis presei discursul pe care l in disear? Da, domnule preedinte, i-a rspuns Titov. Este plin de obinuitele platitudini. Putei fi sigur c niciun cuvnt din el nu va fi tiprit. Dar reacia mea spontan, dup ce Fitzgerald a fost omort? O am aici, domnule preedinte. Bine. D-mi o mostr din ea, a spus Zerimski lsndu-se relaxat pe spatele banchetei. Titov a scos un dosar din servieta de lng el i a nceput s citeasc de pe o foaie scris de mn: n ziua alegerii mele preedintele Lawrence m-a sunat la Kremlin i mi-a fcut o invitaie personal ca s-i vizitez ara. I-am acceptat oferta de bun credin. i ce se ntmpl cnd eu i rspund la invitaie? Mna pe care i-am ntins-o n-a fost ntmpinat cu o ramur de mslin, ci cu o arm direct aintit asupra mea. i unde? Chiar n

propria mea ambasad! i cine a apsat pe trgaci? Un ofier C.I.A. Dac n-a fi avut noroc Un fost ofier, l-a ntrerupt Zerimski. M-am gndit c este mai prudent, a spus Titov ridicndu-i privirile de pe notie, s facei cte o eroare ocazional, ba chiar s v repetai. n acest mod nimeni nu va putea spune c tii ntotdeauna ce se ntmpl. n America le place s cread c totul este o conspiraie. Voi fi prea fericit ca s le alimentez paranoia, a spus Zerimski. Cu mult dup ce Lawrence va fi schimbat, m atept ca americanii s scrie tomuri ntregi despre cum eu am fost cel care a determinat ruperea definitiv a relaiilor dintre cele dou ri. Administraia Lawrence va sfri prin a fi doar o not de subsol n istoria renaterii Imperiului Rus sub preedinia mea. A zmbit larg spre Titov. i dup ce am realizat asta nu va mai fi nicio discuie despre alegeri. Pentru c eu voi rmne la crm pn n ziua morii. Connor s-a uitat la ceas. Era nou i cincizeci i ase. A apsat pe butonul de lng liftul de serviciu i imediat a auzit uruitul motorului cnd i-a nceput urcuul ncet ctre etajul apte. Mai erau nc treizeci i patru de minute pn cnd stadionul i va deschide porile pentru public, dei Connor tia c va dura ceva pn cnd mulimea va trece prin cele treizeci de magnetometre i prin verificrile personalului de securitate. Dar el se inea de un program cu mult mai strict dect oricine de pe stadion. Dup patruzeci i apte de secunde el a luat tava i a apsat pe buton ca cel de la parter s tie c a primit-o. A mers rapid de-a lungul coridorului de la etajul apte, de lng tribuna concesionat, pn la ua pe care scria Intrarea interzis. i-a echilibrat tava ntr-o mn, cu cealalt a rsucit cheia n broasc i s-a strecurat nuntru. Apoi a aprins lumina i a pornit cu pai mari pe pasarela acoperit din spatele Jumbo Tron-ului. S-a uitat din nou la ceas optzeci i trei de secunde. Prea mult, dar cum fuga final va fi fr tav s-ar putea ca ntreg exerciiul, de pe acoperi i pn la parter, s dureze sub dou minute. Dac totul mergea conform planului, el va fi afar din stadion i pe drum ctre aeroport nainte ca ei s aib timp s blocheze oselele. Connor a inut tava ntr-o mn i cu cealalt a btut la u.

Dup cteva secunde i-a deschis un brbat nalt i solid a crui siluet a aprut n dreptunghiul de lumin. V-am adus o gustare, a spus Connor cu un zmbet prietenos. Grozav, i-a spus trgtorul de elit. De ce nu intri nuntru i s-mi ii companie? A luat un sandvi cu pastrama de pe tav i Connor l-a urmat de-a lungul unei platforme de oel galvanizat din spatele unui ecran uria format din 786 de ecrane de televizoare. Brbatul din Serviciul Secret a stat jos i i-a nfipt dinii n sandvi. Connor a cutat s nu-l lase s vad ct de atent i studia puca. Jumbo Tron-ul se nla pe dou etaje, unul deasupra platformei i altul dedesubt. Connor a pus tava jos lng ofier, care se aezase la mijlocul treptelor ce duceau spre rampa de jos. El era mult mai preocupat de cutia sa de coca-cola dietetic dect de ochii iscoditori ai lui Connor. Apropo, a spus el printre nghiituri, numele meu e Arnie Cooper. Eu sunt Dave Krinkle, i-a rspuns Connor. Deci, ct a trebuit s plteti pentru privilegiul de a-i petrece aceast dup-amiaz cu mine? l-a ntrebat Arnie cu un zmbet larg. Elicopterul Marine One a aterizat pe eliportul din nord-estul stadionului i motorul unei limuzine a pornit chiar nainte ca scara elicopterului s ating pmntul. O clip mai trziu i-au fcut apariia Lawrence i Lloyd iar preedintele s-a ntors ca s fac cu mna ctre mulimea adunat s-l ntmpine, apoi a urcat pe bancheta din spate a mainii care-l atepta. Au fcut sfertul de mil pn la stadion n mai puin de un minut trecnd prin punctele de control fr nicio oprelite. John Kent Cooke, proprietarul echipei Redskins, i atepta la intrarea n stadion. Aceasta este o mare onoare pentru mine, domnule preedinte, a spus el cnd Lawrence a cobort din limuzin. Este o plcere s te ntlnesc, John, i-a rspuns preedintele strngnd mna brbatului subire i cu prul alb. Cooke i-a condus oaspeii spre un lift rezervat oficialilor. Chiar crezi, ntr-adevr, c echipa Skins o s ctige, John? a ntrebat Lawrence cu un zmbet.

Este o ntrebare la care m ateptam de la un om politic, domnule preedinte, i-a rspuns Cooke cnd au intrat n lift. Toat lumea tie c suntei suporterul numrul unu al echipei Packers. Dar sunt obligat s v rspund la ntrebarea dumneavoastr: Da, domnule preedinte. Ei lupt pentru vechiul D.C. Echipa Skins va ctiga. The Washington Post nu este de acord cu tine, a spus preedintele cnd ua liftului s-a deschis la etajul rezervat presei. Sunt sigur c suntei ultima persoan care crede tot ce citete n The Post, domnule preedinte, i-a spus Cooke. Amndoi brbaii au rs n timp ce el l-a condus pe Lawrence n loja lui, o camer mare, confortabil, aezat deasupra liniei de cincizeci de iarzi, cu o vedere perfect asupra ntregului teren. Domnule preedinte, a dori s v prezint pe unul sau doi din oamenii care au fcut din Redskins cea mai mare echip de fotbal a Americii. Dai-mi voie s ncep cu soia mea, Rita. Sunt ncntat s te cunosc, Rita, a spus Lawrence strngndu-i mna. i felicitri pentru succesul de la Balul Orchestrei Simfonice Naionale. Mi s-a spus c sub preedinia ta ncasrile au depit orice record. Doamna Cooke radia de fericire i mndrie. Lawrence era capabil s-i aminteasc o anecdot sau o fapt recent n legtur cu fiecare persoan care-i era prezentat, inclusiv brbatul mrunel care purta un blazer Redskins i care, n mod cert, nu putea s fie un fost juctor din echip. Acesta este Pug Washer, a spus John Kent Cooke, punnd o mn pe umrul btrnului. Acum el este singurul brbat care figureaz n Redskins Hall of Fame fr a fi jucat nici mcar un meci cu echipa, a spus preedintele. Un zmbet imens a aprut pe chipul lui Pug. i, de asemeni, mi s-a mai spus c tii mai multe dect oricine despre istoria echipei. Pug i-a promis n gnd c n-o s-i mai voteze niciodat pe Republicani. Deci, spune-mi Pug, n meciurile dintre Packers i Skins, care a fost punctajul etapei cnd Vince Lombardi a fost antrenorul echipei Packers, n comparaie cu anul cnd a antrenat echipa Skins?

Packers 459. Skins 435, a spus Pug cu un zmbet plin de regret. Exact cum am gndit i eu din capul locului, el n-ar fi trebuit s prseasc echipa Packers, a spus preedintele btndu-l uor cu palma pe spate pe Pug. tii, domnule preedinte, a zis Cooke, niciodat n-am reuit s-i pun o ntrebare despre echipa Redskins, la care Pug s nu poat s-mi rspund. Te-a ncuiat vreodat cineva cu vreo ntrebare, Pug? l-a ntrebat preedintele ntorcndu-se iar spre enciclopedia ambulant. Ei ncearc tot timpul, domnule preedinte, a rspuns Pug. De ce, numai ieri un brbat nainte ca Pug s-i termine fraza, Andy Lloyd a atins cotul lui Lawrence. mi cer scuze c v ntrerup, domnule preedinte, dar am fost informai c preedintele Zerimski se afl doar la cinci minute de stadion. Dumneavoastr i domnul Cooke trebuie s plecai acum spre intrarea din nord-est ca s fii la timp pentru a-l ntmpina. Da, bineneles, i-a rspuns Lawrence. S-a ntors, spre Pug i i-a spus: Vom continua conversaia imediat ce m ntorc. Pug a dat din cap n timp ce preedintele i cei care-l nsoeau au prsit camera pentru a merge s-l ntmpine pe Zerimski. Este un pic cam strmt aici, a strigat Connor ca s acopere zgomotul ventilatorului din tavan. Ai dreptate, a spus Arnie terminndu-i coca-cola dietetic. Dar cred c este tocmai bun pentru ceea ce am eu de fcut. V ateptai la ceva probleme azi? Nu chiar. Bineneles toi vom fi n plin alert n clipa n care cei doi preedini intr n teren, dar asta dureaz doar opt minute. Totui, dac ar fi fost dup agentul special Braithwaite, nici unuia dintre ei nu i s-ar fi permis s prseasc loja proprietarului nainte de a sosi timpul ca s se duc acas. Connor a dat din cap i a pus mai multe ntrebri inofensive ascultnd cu atenie accentul din Brooklyn al lui Arnie i concentrndu-se, n special, asupra expresiilor pe care le folosea cu regularitate. n timp ce Arnie i nfigea dinii n prjitura de ciocolat,

Connor a privit prin spaiul liber dintre panourile electronice cu reclame care se schimbau mereu. Majoritatea ofierilor din Serviciul Secret de pe stadion i luau gustarea. i-a concentrat privirile spre turnul de iluminat de pe latura de vest a terenului. Brad era acolo sus ascultnd cu atenie ceea ce i spunea un ofier care arta cu mna spre loja proprietarului. Era exact genul de tnr de care Serviciul Secret avea nevoie ca s-l recruteze, i-a zis n gnd Connor. S-a ntors iar spre Arnie. Am s trec din nou la nceputul partidei. O casolet cu sandviuri, nc o prjitur i coca-cola este bine? Da, pare grozav. Dar ia-o mai ncet cu prjitura. Nu-mi pas c nevasta-mi spune c m-am ngrat cu cteva livre, dar recent eful meu a nceput s-mi fac observaii. A sunat o siren spre a anuna tot personalul de pe stadion c era zece i treizeci i c porile urmau a fi deschise. Suporterii au nceput s se reverse n tribune, majoritatea dintre ei ndreptndu-se spre locurile lor obinuite. Connor a luat cutia de coca-cola goal i casoleta de plastic i le-a pus pe tav. Am s m ntorc cu prnzul dup lovitura de deschidere. Da, i-a rspuns Arnie care-i plimba binoclul peste mulimea de dedesubt. Dar s nu vii nainte ca cei doi preedini s se ntoarc n loja proprietarului. Nimeni nu are voie n Jumbo Tron cnd ei se afl pe teren. O.K., neleg, a spus Connor aruncnd o ultim privire spre puca lui Arnie. Cnd a dat s plece a auzit o voce pe radio emitor. Hercule 3. Arnie i-a desprins radio-emitorul de la spate, de pe centur, a apsat un buton i a spus: Hercule 3, recepionat. Connor a ovit la u. N-am nimic de raportat. Eram pe punctul s-mi arunc ochii spre tribuna din vest. Bun. Raporteaz dac vezi ceva suspect. Am neles, a spus Arnie i i-a agat iar radio-emitorul de centur. Connor a ieit ncet pe pasarela acoperit, a nchis ua i a pus cutia goal de coca-cola pe treapt. S-a uitat la ceas, apoi a pornit-o cu pai repezi pe pasarela acoperit, a deschis ua i a stins lumina. Coridorul era plin de

suporterii care se ndreptau spre locurile lor. Cnd a ajuns la lift s-a uitat din nou la ceas. Cincizeci i patru de secunde. Ruta final trebuia s-o parcurg n mai puin de treizeci i cinci. A apsat pe buton. Dup patruzeci i apte de secunde liftul de serviciu a reaprut. Era clar c nimeni de la etajul doi sau cinci nu-l chemase. A pus tava nuntru i a apsat din nou pe buton. Liftul i-a reluat imediat cursa lent spre parter. Aa cum era mbrcat n halat alb i cu apc Redskins, nimeni nu i-a dat nicio atenie lui Connor cnd a trecut cu pai mari pe coridorul de lng tribuna concesionat ndreptndu-se spre ua pe care scria Intrarea interzis. S-a strecurat nuntru i a ncuiat ua dup el. A mers pe ntuneric i fr zgomot pe pasarela ngust pn a ajuns la civa iarzi de intrarea de la Jumbo Tron. S-a oprit pe loc i i-a cobort privirile spre grinda mare de oel care susinea ecranul imens. Connor s-a agat de balustrad pentru o clip, apoi s-a lsat n genunchi. S-a aplecat n fa, a prins grinda cu ambele mini prsind pasarela. Se uita fix la ecranul din faa lui care, conform planurilor arhitecturale, era lung de patruzeci i dou de picioare. Lui i se prea c este de o mil. De unde se afla zrea un mic mner, dar nc nu avea idee dac chepengul marcat clar n planurile de construcie exista ntr-adevr. A nceput s se trasc ncet, centimetru cu centimetru, de-a lungul grinzii fr a privi deloc n jos, la hul de 170 de picioare de sub el. I se prea c are de parcurs dou mile. Cnd, n cele din urm, a ajuns la captul grinzii, i-a cobort picioarele de o parte i alta a ei i s-a prins strns cu minile de parc ar fi fost clare pe un cal. Pe ecran reluarea unei secvene dintr-un meci anterior al echipei Skins a fost nlocuit cu o reclam de articole sportive din magazinul Modells. Connor a respirat adnc, a prins mnerul i a tras. Chepengul s-a desprins dnd la iveal mult sperata ascunztoare o gaur cu latura de douzeci i doi de oli i jumtate. Connor s-a strecurat ncet nuntru i a tras chepengul la loc. Presat din toate prile de oel, el a nceput s-i doreasc s fi avut o pereche de mnui groase. Parc s-ar fi aflat ntr-un frigider. n orice caz, cu fiecare minut care trecea, el devenea tot mai ncreztor c, n cazul n care va fi necesar s recurg la planul de rezerv, nimeni nu va reui s descopere unde era

ascuns. A rmas suspendat n interiorul grinzii de oel la 170 picioare deasupra terenului peste o or i jumtate, abia reuind s-i ridice mna s vad ct este ceasul. Dar atunci, n Vietnam, el sttuse ntr-o cuc de bambus, n picioare i cu apa pn la brbie timp de zece zile. Ceva ce bnuia c Arnie nu experimentase niciodat n viaa lui.

CAPITOLUL 33
Zerimski a strns minile clduros la toi care i-au fost prezentai i chiar a rs la glumele Iul John Kent Cooke. El i-a amintit numele tuturor oaspeilor i a rspuns zmbind la fiecare ntrebare ce i s-a pus. Ceea ce americanii numesc arm ofensiv, i explicase Titov i asta nu va face dect s amplifice oroarea pe care le-o plnuise pentru sear. El deja i i auzea pe oaspei mrturisind presei: Zerimski fusese foarte relaxat i la largul lui, mai cu seam cu preedintele cruia i se adresase cu dragul i apropiatul meu prieten, Tom. Invitaii i vor aminti c Lawrence nu artase aceeai cldur, ba chiar fusese destul de rece fa de oaspetele su rus. Dup ce prezentrile au fost fcute, John Kent Cooke a btut n mas cu o lingur. mi pare ru c ntrerup o ocazie att de plcut, a nceput el, dar timpul zboar i aceasta este probabil singura ans din ntreaga mea via de a da instruciuni la doi preedini deodat. S-au auzit cteva rsete. Deci, acum la treab. i-a pus ochelarii i a nceput s citeasc de pe o foaie ce l-a fost nmnat de asistentul su, responsabil cu relaiile cu publicul. La unsprezece i douzeci i voi nsoi pe cei doi preedini la intrarea din sud a stadionului i la unsprezece i treizeci i ase i voi conduce pe teren. i-a nlat privirile de pe hrtie. Am aranjat ca primirea s fie asurzitoare, a adugat el cu un zmbet. Rita a rs un pic chiar prea tare. Cnd vom ajunge n mijlocul terenului i voi prezenta pe preedini cpitanilor celor dou echipe, iar ei, la rndul lor, i vor prezenta antrenorilor i cpitanilor adjunci. Apoi preedinii vor fi prezentai oficialilor meciului. La unsprezece patruzeci toi se vor ntoarce cu faa spre tribuna de vest unde fanfara Redskins va cnta imnul naional al Rusiei urmat, dup o scurt pauz, de Drapelul nstelat. La unsprezece patruzeci i opt, fix, onoratul nostru oaspete, preedintele Zerimski, va arunca dolarul de argint. Apoi i voi conduce pe cei doi gentlemeni afar din teren i-i voi aduce napoi aici, unde sper c vor urmri cu plcere cum echipa Redskins o va nvinge pe Packers.

Amndoi preedinii au rs. Cooke i-a nlat privirile spre oaspeii si, zmbind uurat c prima parte a misiunii lui luase sfrit i a ntrebat: Exist vreo ntrebare? Da, John, eu am una, a spus Zerimski. Nu mi-ai explicat de ce trebuie s dau cu banul. Pentru c astfel cpitanul care a ghicit corect, dac este cap sau pajur, s poat alege care echip d lovitura de deschidere. Ce idee amuzant, a spus Zerimski. Pe msur ce minutele treceau, Connor se uita tot mai des la ceas. Nu voia s se afle n Jumbo Tron mai mult dect era necesar, dar avea nevoie de timp ca el nsui s se familiarizeze cu arma pe care n-o mai folosise de civa ani. S-a uitat din nou la ceas. Unsprezece i zece. O s mai atepte nc apte minute. Orict de nerbdtor ai deveni, niciodat s nu pleci prea devreme asta nu face dect s creasc riscurile. Unsprezece i dousprezece minute. El s-a gndit la Chris Jackson i la sacrificiul pe care l-a fcut doar pentru a-i da lui aceast unic ans. Unsprezece i paisprezece. El s-a gndit la Joan i la moartea crud i ne-necesar pe care Gutenburg a ordonat-o pentru singurul motiv c ea i fusese secretar. Unsprezece i cincisprezece. El s-a gndit la Maggie i Tara. Dac el reuea s duc aceast treab la bun sfrit, s-ar putea ca s le ofere ansa s triasc n pace. Dac nu izbutea, el se ndoia c avea s le mai vad vreodat. Unsprezece i aptesprezece. Connor a deschis chepengul i s-a strecurat ncet afar din spaiul strmt n care se aflase. i-a adunat forele nainte de a ncleca grinda i a o strnge puternic cu pulpele. Din nou n-a privit n jos i a nceput naintarea anevoioas pe grinda lung de patruzeci i dou de picioare napoi, spre pasarel. Odat ajuns la balustrada ce-i oferea siguran, s-a ridicat n picioare i a pit pe pasarel. S-a inut de balustrad cteva clipe s-i recapete forele i a fcut cteva exerciii ca s-i dezmoreasc oasele. Unsprezece i douzeci i apte. El a tras adnc aer n piept n

timp ce i-a reexaminat planul pentru ultima oar, apoi a plecat grbit spre Jumbo Tron oprindu-se doar ca s ridice cutia goal de coca-cola pe care o lsase pe trepte. A btut tare la u. Fr s mai atepte rspuns, a deschis-o, a pit nuntru i a strigat ca s acopere zgomotul ventilatorului. Eu sunt. Arnie s-a chiort n jos de pe platforma unde se afla, mna dreapt oprindu-i-se pe trgaciul armei. La naiba! a spus el. i-am zis s nu te ntorci pn preedinii nu pleac din teren. Ai avut noroc c n-am bgat, un glon n tine. Iart-m, a spus Connor. Atta doar c am vzut ct de cald este aici, aa c i-am adus nc o coca-cola. I-a ntins cutia goal i Arnie s-a aplecat ca s-o ia cu mna pe care o avea liber. Cnd degetele i-au atins marginea cutiei, Connor a lsat-o s-i cad, l-a nhat de ncheietura minii i cu toat fora de care era n stare l-a tras n jos de pe platform. Arnie a scos un ipt teribil venind de-a rostogolul pe trepte i ateriznd nti cu capul pe pasarela galvanizat. Connor s-a rsucit i s-a aruncat asupra adversarului su nainte ca el s se poat ridica. Cnd Arnie i-a nlat capul, Connor i-a aplicat o lovitur cu stnga sub brbie, care l-a fcut stan de piatr pentru moment, apoi i-a luat ctuele pe care le avea la cingtoare. Cu coada ochiului a zrit genunchiul ce-i venea exact ntre picioare, dar s-a micat cu agilitate spre stnga evitnd impactul n plin. Cum Arnie a ncercat s se ridice n picioare, Connor i-a mai aplicat nc o lovitur, de data asta n nas. Connor a auzit osul troznind n timp ce sngele i-a acoperit faa lui Arnie, picioarele i s-au mpleticit i a czut la pmnt. Connor s-a aruncat din nou asupra lui i cnd Arnie a ncercat s se ridice i-a aplicat o lovitur n umrul drept care l-a fcut s fie cuprins de spasme. De data asta, cnd a czut, a rmas, n sfrit, nemicat pe pasarel. Connor i-a scos halatul, cmaa, cravata, pantalonii, osetele i apca. Le-a aruncat pe toate grmad ntr-un col, apoi i-a desfcut ctuele lui Arnie i l-a dezbrcat rapid de uniform. Cnd s-a mbrcat cu ea a constatat c pantofii i erau cu dou numere mai mici i pantalonii cu civa oli mai scuri. N-a avut ncotro dect s-i pun la loc osetele sale i pantofii sport,

care mcar erau negri. Nu s-a mai gndit c n vacarmul pe care l va crea cineva i va aminti c a vzut un agent din Serviciul Secret care nu purta pantofii regulamentari. Connor i-a luat cravata din mormanul de haine din col i l-a legat strns pe Arnie de glezne. Apoi l-a ridicat pe brbatul carei pierduse cunotina, l-a rezemat de perete, i-a ncolcit braele n jurul unei bare de oel, care traversa pe lat Jumbo Tron-ul i i-a pus ctuele la mini. n cele din urm, a scos batista din buzunar, a rulat-o i i-a pus-o clu n gur lui Arnie. Bietul nenorocit o s aib dureri, nu glum cteva zile. n schimb, probabil c o s piard din livrele n plus pentru care l mustrase eful su. N-am nimic personal cu tine, a spus Connor. A pus cascheta i ochelarii fumurii ai lui Arnie lng u i i-a luat arma: aa cum crezuse, un M-16. N-ar fi fost cea pe care ar fi ales-o el n primul rnd, dar oricum i putea face treaba cu ea. A urcat rapid treptele pn la platforma de la etajul doi unde sttuse Arnie, i-a luat binoclul i prin golul dintre panoul de reclam i ecranul video a privit mulimea de dedesubt. Unsprezece i treizeci i dou de minute. Trecuser trei minute i treizeci i opt de secunde de cnd Connor intrase n Jumbo Tron. n planul lui i acordase patru minute pentru aceast secven. A nceput s respire adnc i regulat. Brusc a auzit o voce n spatele lui. Hercule 3. La nceput nu i-a dat seama de unde venea, dar apoi i-a amintit de micul radio-emitor ataat de centura lui Arnie. L-a nhat rapid. Hercule 3, recepionat. Pentru o clip am crezut c te-am pierdut, Arnie, a spus comandantul. Totul este n ordine? Da, a spus Connor. A trebuit doar s m uurez i m-am gndit s n-o fac n capul mulimii. De acord, a spus Braithwaite izbucnind n rs. Continu si supraveghezi sectorul. N-o s mai fie mult pn cnd Lumina Roie i Cascada vor iei din teren. Am neles, a spus Connor cu un accent pentru care mama lui l-ar fi btut mr. Radio-emitorul a amuit. Unsprezece i treizeci i patru. A privit roat peste stadion. Doar cteva din locurile roii i galbene, rmseser neocupate.

A ncercat s nu fie distras de Redskinette-ele sumar mbrcate, care-i trimiteau picioarele n aer, exact sub el. Un urlet s-a nlat din tribune cnd echipele i-au fcut apariia prin tunelul din captul de sud al stadionului. Juctorii alergau ncet spre centrul terenului n timp ce mulimea a nceput s scandeze: Victorie pentru Redskins. Connor i-a pus binoclul lui Arnie la ochi i l-a ndreptat spre turnurile de lumini de sus, deasupra stadionului. Aproape toi agenii Serviciului Secret cercetau cu atenie mulimea de jos ncercnd s depisteze orice ar fi putut crea probleme. Niciunul nu era interesat de locul de unde, ntr-adevr, aveau s se iveasc. Privirea lui Connor s-a oprit asupra tnrului Brad care scruta tribuna din partea de nord, verificnd rnd cu rnd. Biatul arta de parc era n al noulea cer. Connor s-a rsucit i i-a oprit binoclul asupra liniei de cincizeci de iarzi. Cei doi cpitani stteau acum fa n fa. Unsprezece i treizeci i ase. Un alt urlet a izbucnit cnd John Kent Cooke i-a fcut apariia conducndu-i plin de mndrie pe cei doi preedini pe teren, nsoii de doisprezece ageni care erau aproape tot att de uriai ca i juctorii. Dintr-o singur privire Connor i-a dat seama c att Lawrence ct i Zerimski purtau veste antiglon. I-ar fi plcut s-i ainteasc arma asupra lui Zerimski i s ia ca punct de ochire capul, acum i acolo unde se afla, dar nu putea s rite s fie reperat de vreunul din trgtorii de elit din turnurile de iluminat, toi avndu-i armele gata doar s apese pe trgaci. El tia c ei fuseser instruii ca s ocheasc i s trag n mai puin de trei secunde. n timp ce preedinii erau prezentai juctorilor, Connor i-a ndreptat atenia spre steagul echipei Redskins care flutura n briza uoar n extremitatea vestic a stadionului. A deschis arma i a vzut, dup cum se atepta, c era n condiii de tragere ncrctorul plin i sigurana pus. A bgat un glon pe eava i a armat. Pocnetul nchiztorului a acionat asupra lui asemeni pistolului care d startul ntr-o competiie i a simit brusc c inima ncepe s-i bat de dou ori mai repede. Unsprezece i patruzeci i unu. Preedinii discutau acum cu oficialii meciului. Prin binoclu, Connor l-a vzut pe John Kent Cooke cum se uita nervos la ceas. S-a aplecat i i-a spus ceva la ureche lui Lawrence. Preedintele american a dat din cap, i-a

atins cotul lui Zerimski i l-a condus spre spaiul dintre cele dou echipe. Pe iarb erau dou mici cercuri albe, cu un urs pictat n interiorul unuia i cu un vultur n interiorul celuilalt, astfel ca cei doi efi de stat s tie unde s stea. Doamnelor i domnilor, a spus o voce ntr-un megafon. V rog s v ridicai pentru imnul naional al Republicii Ruse. A urmat un zgomot de scaune n timp ce mulimea se scula n picioare, muli dintre ei scondu-i epcile cu inscripia Redskins i ntorcndu-se cu faa spre fanfara i corul ce se aflau n captul de vest al terenului. Dirijorul fanfarei i-a ridicat bagheta, s-a oprit, apoi a cobort-o brusc cu frenezie. Mulimea a ascultat nemicat melodia pe care puini o auziser vreodat pn atunci. Dei Connor ascultase n trecut de mai multe ori imnul naional rus, el observase c foarte puine fanfare din afara Rusiei tiau fie tempo-ul n care trebuiau s cnte, fie cte versuri trebuiau incluse. Aa c s-a hotrt s atepte pentru Drapelul nstelat spre a-i ncerc unica sa ans. Cnd imnul rus s-a terminat, juctorii au nceput s-i dezmoreasc oasele i s fac srituri pe loc n ncercarea de ai calma nervii. Connor a ateptat ca dirijorul fanfarei s-i ridice din nou bagheta, ceea ce pentru el nsemna s-l ia pe Zerimski n vizor. S-a uitat spre steagul din captul stadionului: drapelul echipei Redskins atrna acum flasc, ceea ce nsemna c nu era nicio adiere de vnt. Capelmaistrul i-a ridicat bagheta pentru a doua oar. Connor i-a aezat puca n spaiul dintre panoul triunghiular cu reclame i ecranul video, folosind ca suport rama de lemn. A plimbat luneta telescopic peste teren, apoi a centrat-o pe ceafa lui Zerimski ridicnd nltorul pn cnd capul lui a umplut complet centrul vizorului. S-au auzit primele note din imnul american i cei doi preedini au nepenit n poziia de drepi. Connor a dat afar aerul din piept. Trei doi unu. El a apsat uor pe trgaci, chiar n clipa n care Tom Lawrence i-a dus brusc mna dreapt pe piept, palma odihnindu-i-se deasupra inimii. Distras de micarea brusc, Zerimski i-a ntors capul spre stnga i glonul a trecut pe lng urechea lui dreapt lsndu-l teafr i nevtmat. aptezeci i opt de mii de voci discordante au fcut ca nimeni s nu aud dupitul slab al glonului nu mai mare de

un ol, cnd s-a nfipt n iarba de dincolo de linia de cincizeci de iarzi. Brad care zcea pe burt sus, pe platforma turnului de iluminat cerceta printr-un binoclu mulimea. Ochii i s-au oprit pe Jumbo Tron. Ecranul imens era dominat de figura preedintelui Lawrence, mult mai mare dect n realitate, cu mna pe inim i cntnd cu elan imnul naional. Binoclul lui Brad se plimba dintr-o parte n alta. Brusc a tresrit. I s-a prut c vzuse ceva n spaiul dintre panoul triunghiular cu reclame i ecran. A mai verificat o dat era eava unei arme ndreptat spre centrul terenului, exact n golul unde ceva mai nainte l zrise pe Arnie cum se uita cu binoclul. A potrivit mai bine binoclul i a privit fix chipul pe care l vzuse mai devreme n acea zi. N-a mai ezitat. Acoper i evacueaz. Puc. Brad a vorbit att de imperativ i autoritar c Braithwaite i doi dintre subordonaii si i-au ntors imediat binoclurile spre Jumbo Tron. n cteva secunde l-au avut n vizor pe Connor care lua linia de ochire pentru cea de a doua mpuctur. Relaxeaz-te, murmura Connor pentru sine nsui. Nu te grbi. Ai suficient timp. Din nou capul lui Zerimski a umplut luneta. Connor a potrivit nltorul i a dat din nou aerul afar din piept. Trei doi Glonul lui Braithwaite i-a intrat n umrul stng aruncndu-l spre spate. Al doilea glon a fluierat prin spaiul gol n care cu o clip mai nainte se aflase capul lui. Imnul naional s-a sfrit. Douzeci i opt de ani de instruire l pregtiser pe Connor pentru acest moment. Fiecare fibr din corpul lui ipa s-i caute rapid scparea. A pus imediat n aciune planul A, ncercnd s ignore durerile sfredelitoare din umr. S-a ndreptat anevoie spre u, a stins lumina i s-a crat pe pasarel. A ncercat s ajung la ua din cellalt capt, care ducea n coridorul de la etajul apte, dar i-a dat seama c avea nevoie de fiecare uncie de energie doar ca s se poat mica. Dup patruzeci de secunde, exact cnd cei doi preedini erau condui afar din teren, el a ajuns la u. A auzit un urlet nit din piepturile miilor de spectatori cnd echipa Redskins se pregtea pentru lovitura de deschidere. Connor a descuiat ua, a pornit cltinndu-se pe picioare spre

liftul de serviciu i a apsat de mai multe ori pe buton. A auzit uruitul micului motor cnd liftul i-a pornit cursa lent ctre etajul apte. Ochii i se roteau n stnga i n dreapta cutnd cel mai mic semn care s-i indice pericolul. Durerea din umr devenea din ce n ce mai puternic, dar tia c nu poate face nimic n privina ei. Primele locuri unde vor cuta mputerniciii legii vor fi spitalele locale. i-a proptit capul de puul liftului i a vzut partea de sus a ascensorului venind spre el. Trecuser cam cincisprezece secunde. Dar apoi s-a oprit brusc. Probabil c cineva ncrca sau descrca la etajul unde era comitetul de conducere. Reacia instinctiv a lui Connor a fost s recurg la planul de rezerv, ceva ce nu i se ntmplase niciodat n trecut. tia c nu putea s mai stea prin preajm dac rmnea mai mult de cteva secunde cineva l va repera. S-a micat ct a putut de repede napoi spre ua care ducea spre Jumbo Tron. Liftul de serviciu i-a reluat drumul. O tav cu sandviuri, o prjitur de ciocolat i coca-cola pe care Arnie le ateptase s apar cteva secunde mai trziu. Connor s-a strecurat napoi pe ua pe care scria Intrarea interzis i a lsat-o descuiat. Trebuia s-i economiseasc toat puterea care-i rmsese n trup ca s parcurg cei aptezeci de iarzi pe pasarel, dar el tia c agenii din echipa mobil de paz i protecie din Serviciul Secret vor da nval prin acea u peste cteva clipe. Dup douzeci i patru de secunde Connor a ajuns la grinda masiv care susinea ecranul video. S-a prins cu mna dreapt de balustrad, s-a ridicat peste ea i s-a ghemuit pe grind, exact n clipa cnd ua de la coridor s-a deschis larg. S-a strecurat sub pasarel i a auzit dou perechi de picioare alergnd spre el, au trecut pe deasupra lui i s-au oprit n faa uii de la Jumbo Tron. Printr-o crptur n pasarel a vzut un ofier care inea n mn un pistol cum a mpins ua cu piciorul. Fr s intre nuntru, a bjbit dup comutatorul electric. Connor a ateptat pn s-a aprins lumina i cei doi ofieri au disprut n interiorul Jumbo Tronului, dup care el a nceput s se trasc de-a lungul grinzii de patruzeci i dou de picioare pentru a treia oar n acea zi. Dar acum el nu se putea ine dect cu mna dreapt, ceea ce fcea ca naintarea lui s fie mult mai anevoioas. n acelai timp trebuia s aib grij ca

sngele ce-l picura din umrul stng s cad pe terenul ce se afla la 170 de picioare sub el i nu pe grind, ca s fie n vzul tuturor. Cnd agentul din Serviciul Secret a intrat n Jumbo Tron, primul lucru pe care l-a vzut a fost Arnie cu minile legate cu ctuele de bara de oel. A naintat ncet spre el verificnd n permanen n toate direciile pn a ajuns lng el. Camaradul lui l-a acoperit tot timpul ct el i-a desfcut ctuele lui Arnie, l-a aezat ncet pe podea, apoi i-a scos batista din gur i i-a verificat pulsul. Tria. Arnie i-a deschis ochii privind n tavan, dar n-a vorbit. Primul agent din Serviciul Secret a nceput imediat s urce scrile spre etajul al doilea n vreme ce cellalt ofier l acoperea. Primul agent a mers cu grij de-a lungul pervazului din spatele marelui ecran. Un urlet asurzitor a acoperit stadionul cnd echipa Redskins a marcat un punct, dar el l-a ignorat. Dup ce a ajuns la cellalt perete s-a ntors i a dat din cap. Al doilea ofier a nceput s urce la ultimul nivel, unde a fcut o recunoatere similar. Amndoi ofierii s-au ntors unde se afla Arnie verificnd nc o dat orice loc posibil de ascundere, cnd s-a auzit un mesaj n radio-emitorul primului ofier. Hercule 7. Hercule 7, recepionat. Ai gsit ceva? a ntrebat Braithwaite. Aici nu este nimeni n afar de Arnie care a fost legat cu ctuele de o bar i i s-a luat uniforma. Amndou uile erau descuiate i este o urm de snge peste tot pn la coridorul de la etajul apte, aa c n mod cert l-ai nimerit. El trebuie s fie undeva pe aici. Poart uniforma lui Arnie, deci n-ar trebui s fie prea greu de reperat. Nu conta pe asta, i-a spus Braithwaite. Dac este cine cred eu, s-ar putea s fie chiar sub nasul tu.

CAPITOLUL 34
Trei brbai stteau n Biroul Oval ascultnd caseta. Doi erau mbrcai n inut de sear, al treilea n uniform. Cum ai gsit-o? a ntrebat Lawrence. Era n grmada de haine pe care Fitzgerald le-a lsat n Jumbo Tron, a spus agentul special aflat la comand, Braithwaite. n buzunarul de la spate, n jean-ii lui. Ci oameni au ascultat-o? a ntrebat Lloyd ncercnd s nu par nelinitit. Doar noi trei din aceast ncpere, a spus Braithwaite. Am luat legtura cu dumneavoastr imediat ce am ascultat-o. N-am raportat nici mcar efului meu. i sunt recunosctor pentru asta, Bill, a spus preedintele. Dar ce este cu acei care au fost martorii incidentului de pe stadion? n afar de mine, doar cinci oameni tiu c s-a ntmplat ceva i putei fi sigur de discreia lor, a spus Braithwaite. Patru dintre ei sunt n subordinea mea de zece ani sau chiar mai mult i ei cunosc destule secrete care puteau s-i dea la fund pe ultimii patru preedini, ca s nu mai pomenesc de jumtate din Congres. L-a vzut cineva pe Fitzgerald? a ntrebat Lloyd. Nu, domnule. Cei doi ageni care au cercetat n Jumbo Tron imediat dup incident n-au gsit dect grmada lui de haine, dre de snge i pe unul din oamenii mei legat cu ctuele de o bar. Dup ce am ascultat banda am ordonat s nu fie niciun raport scris sau verbal n legtur cu incidentul. Ce este cu omul legat de bar? a ntrebat preedintele. Chipurile s-a dezechilibrat i a alunecat de pe pervaz. L-am trecut n concediu medical pentru o lun. Ai vorbit despre cinci persoane, a spus Lloyd. Da, domnule. Un tnr care a fcut cursul special de pregtire i care era n turnul de iluminat mpreun cu noi. Cum poi fi sigur c el n-o s vorbeasc? a ntrebat Lloyd. Cererea lui de a intra n Serviciul Secret se afl pe biroul meu, a spus Braithwaite. i cred c sper s intre n divizia mea imediat ce-i va termina studiile. Preedintele a zmbit.

i glonul? Dup ce stadionul s-a golit am fcut o adevrat harababur din teren cu spatul, a spus Braithwaite punnd glonul consumat pe mas, n faa preedintelui. Lawrence s-a ridicat de la birou, s-a rsucit pe clcie i s-a ndreptat spre fereastr. ntunericul se lsase peste Capitoliu. A rmas cu privirea pironit pe pajite reflectnd ce s spun. Este important s nelegi un lucru, Bill, a spus el, n cele din urm. Categoric pe band pare a fi vocea mea, dar eu n-am sugerat nimnui, niciodat, ca Zerimski sau o alt persoan s fie inta unui asasin. Nici vorb ca s m ndoiesc de asta, domnule preedinte, altfel nu m-a afla acum aici. Dar i eu trebuie s fiu la fel de sincer cu dumneavoastr. Dac cineva din Serviciul Secret i-ar fi dat seama c Fitzgerald este n Jumbo Tron, ei probabil c l-ar fi ajutat s scape. Ce fel de om poate s inspire o asemenea loialitate? a ntrebat Lawrence. n lumea dumneavoastr cred c Abraham Lincoln, a spus Braithwaite. n a noastr, Connor Fitzgerald. Mi-ar fi plcut s-l cunosc. Asta o s fie dificil, domnule preedinte. Chiar dac nc mai triete, el pare a fi disprut de pe faa pmntului. N-a vrea ca propria-mi carier s depind de gsirea lui. Domnule preedinte, i-a ntrerupt Lloyd, deja ai ntrziat apte minute la dineul de la Ambasada Rus. Lawrence a zmbit i i-a strns mna lui Braithwaite. Un alt brbat bun despre care nu pot spune nimic poporului american, a rostit el cu o grimas. Presupun c eti de serviciu din nou n seara asta. Da, domnule preedinte, am fost numit la comand pentru ntreaga vizit a lui Zerimski. Atunci, te pot vedea mai trziu, Bill. Dac ai vreo nou informaie despre Fitzgerald, vreau s-o aud imediat. Bineneles, domnule preedinte, a spus Braithwaite, dup care a plecat. Peste cteva minute Lawrence i Lloyd s-au ndreptat n tcere spre porticul din sud unde atepta o coloan de nou limuzine cu motoarele pornite. Imediat ce preedintele s-a aezat pe bancheta celei de a asea maini, s-a ntors spre eful

su de cabinet i l-a ntrebat: Unde crezi c poate fi, Andy? Habar n-am, domnule preedinte. Dar dac a ti, probabil c m-a nrola n echipa lui Braithwaite i l-a ajuta s scape. De ce nu putem s avem pe cineva ca el director la C.I.A.? L-am fi putut avea, dac ar fi trit Jackson. Lawrence s-a ntors i a privit pe geam. Ceva l frmnta de cnd prsise stadionul, dar cnd coloana de maini a ptruns pe poarta Ambasadei Ruse el tot nu reuise s-i dea seama ce anume. De ce pare att de furios? a spus Lawrence cnd l-a zrit pe Zerimski mergnd n sus i n jos n faa ambasadei. Lloyd s-a uitat la ceas. Ai ntrziat aptesprezece minute, domnule preedinte. Mare nenorocire, dup tot prin ceea ce am trecut. Sincer vorbind, afurisitul sta are noroc s fie nc n via. Coloana de maini s-a oprit la picioarele preedintelui rus. Lawrence a cobort din limuzin i a spus: Bun, Victor! mi pare ru c am ntrziat cteva minute. Zerimski n-a fcut nicio ncercare de a-i ascunde nemulumirea. Dup o glacial strngere de mn, i-a condus oaspetele de onoare n tcere n ambasad i apoi pe scri n sus pn n Salonul Verde, plin de lume, tot fr a rosti vreun cuvnt. Apoi i-a cerut scuze de mntuial i l-a lsat pe preedintele Statelor Unite n grija ambasadorului egiptean. Lawrence i rotea privirile prin ncpere n timp ce ambasadorul egiptean ncerca s-i trezeasc interesul n privina unei expoziii de art veche egiptean ce fusese recent deschis la Smithsonian. Da, am ncercat s-mi gsesc puin timp liber n programul meu ca s-o vd, a spus preedintele. Toi care au vizitat-o mi-au spus c este de-a dreptul magnific. Ambasadorul egiptean radia de fericire, timp n care Lawrence a reuit s repereze brbatul pe care-l cuta. A trebuit s mai stea de vorba cu trei ambasadori, dou neveste i un corespondent de pres de la Pravda pn a ajuns la Harry Nourse fr a crea vreo suspiciune. Bun seara, domnule preedinte, a spus ministrul de justiie. Trebuie s fii ncntat de rezultatul meciului din aceast dup-amiaz.

Bineneles c sunt, Harry, a sus Lawrence expansiv, ntotdeauna am zis c Packers poate s-o bat pe Redskins oricnd i oriunde. i-a cobort vocea. Vreau s te vd la miezul nopii, la mine n birou. Am nevoie de sfatul tu ntr-o chestiune juridic. Bineneles, domnule preedinte, a spus ministrul de justiie ncet. Rita, a spus preedintele ntorcndu-se spre dreapta, mi-a fcut deosebit plcere c te-am vzut n aceast dup-amiaz. Doamna Cooke i-a ntors zmbetul tocmai cnd s-a auzit un gong n fundal i un valet a anunat c masa este servit. Discuiile au ncetat i oaspeii s-au ndreptat spre sala de dineu. Lawrence a fost aezat ntre doamna Pietrovski, soia ambasadorului, i Iuri Olgivic, eful Delegaiei Ruse de Comer, recent numit n funcie. Curnd preedintele a descoperit c Olgivic nu vorbea o boab n englez nc o aluzie subtil a lui Zerimski n legtur cu atitudinea sa fa de lrgirea comerului ntre cele dou ri. Pesemne c suntei ncntat de rezultatul meciului din aceast dup-amiaz, a spus soia ambasadorului n timp ce un bol cu bor era pus n faa preedintelui. Cu siguran c da, a spus Lawrence. Dar nu cred c majoritatea celor din stadion i-am avut de partea mea n aceast privin, Olga. Doamna Pietrovski a rs. Ai putut urmri ce se ntmpl n teren? a ntrebat-o Lawrence ridicndu-i lingura de pe mas. Nu chiar, i-a rspuns ea. Dar am fost destul de norocoas pentru c am stat lng un domn Pug Washer pe care, se pare, c nu l-a deranjat s-mi rspund la cele mai simple ntrebri pe care i le-am pus. Preedintele i-a lsat lingura jos nainte de a apuca s ia mcar o nghiitur din bor. i-a aruncat privirile spre Andy Lloyd i i-a pus pumnul sub brbie semnalul pe care-l folosea ntotdeauna cnd trebuia s vorbeasc urgent cu eful su de cabinet. Lloyd a murmurat cteva cuvinte de scuz ctre femeia din dreapta lui, apoi i-a mpturit ervetul, l-a pus pe mas i s-a ndreptat spre preedinte. Trebuie s-l vd pe Braithwaite imediat, i-a spus n oapt

Lawrence. Cred c tiu cum putem s-l gsim pe Fitzgerald. Lloyd s-a strecurat afar din ncpere n vreme ce bolul cu bor al preedintelui era luat din faa lui. Lawrence a ncercat s se concentreze asupra a ceea ce i povestea soia ambasadorului, dar nu i-l putea scoate pe Fitzgerald din minte. Aceasta i spunea ct de mult i vor lipsi Statele Unite cnd soul ei se va pensiona. i cnd va fi asta? a ntrebat-o preedintele fr a fi ctui de puin interesat de rspunsul ei. Peste optsprezece luni, i-a rspuns doamna Pietrovski, n timp ce o farfurie cu friptur rece de vac era pus n faa preedintelui. El a continuat conversaia, vreme n care un osptar i-a pus cteva legume i o clip mai trziu un altul i-a adus nite cartofi. El i-a ridicat cuitul i furculia exact n momentul n care Lloyd se ntorcea n ncpere. Braithwaite v ateapt n diligen. Sper c nu sunt probleme, a spus doamna Pietrovski cnd Lawrence a nceput s-i mptureasc ervetul. Nimic important, Olga, a asigurat-o Lawrence. Ei nu-mi gsesc discursul. Dar nu-i face griji, eu tiu exact unde este. S-a ridicat de la locul su i Zerimski i-a urmrit fiecare pas pn a ieit din camer. Lawrence a prsit sala de dineu, a cobort scara de lemn i a ieit pe ua din fa a ambasadei dup care, n pas alert, a urcat n cea de a asea main. Lloyd i oferul, stteau lng limuzin, n preajma creia se afla o duzin de ageni din Serviciul Secret ce cercetau cu privirile n toate prile. Bill, dac Fitzgerald este nc pe stadion, exist un brbat care cu siguran tie unde poate fi. Gsete-l pe Pug Washer i pun pariu c ai s dai i de Fitzgerald. Dup cteva clipe preedintele a deschis portiera mainii. O.K., Andy, a spus el, hai s ne ntoarcem nainte ca ei s prind de veste ce punem noi la cale. Ce punem noi la cale? a ntrebat Lloyd n timp ce urca scrile n urma preedintelui. Am s-i spun mai trziu, i-a rspuns Lawrence intrnd cu pai mari n sala de dineu. Dar, domnule preedinte, nc mai avei nevoie de

Nu acum, a spus Lawrence pe cnd se aeza lng soia ambasadorului zmbind apologetic. Ai reuit s-l gsii? l-a ntrebat ea. Ce? Discursul dumneavoastr, a spus ea exact n clipa n care Lloyd punea un dosar pe mas ntre ei. Bineneles, a spus Lawrence btnd uor n dosar. Apropo, Olga, ce mai face fiica voastr? Nataa o cheam, nu-i aa? nc l mai studiaz pe Fra Angelico la Florena? Apoi a ridicat cuitul i furculia. Preedintele se uita n direcia lui Zerimski cnd osptarii au reaprut ca s ia farfuriile. El i-a pus furculia i cuitul napoi pe mas oprindu-se asupra unei chifle tari i ascultnd ce fcea Nataa Pietrovski n primul ei an de studenie la Florena. N-a putut s nu observe c preedintele rus prea nervos, aproape abia mai stpnindu-se pe msur ce se apropia timpul s-i in discursul. El imediat a presupus c Zerimski era pe punctul de a lansa o nou bomb. Gndul l-a fcut s nu se ating de sufleul de zmeur. Cnd Zerimski, n cele din urm, s-a ridicat spre a se adresa oaspeilor, chiar i cei mai nflcrai admiratori ai lui ar fi fost nevoii s descrie eforturile lui ca nimic altceva dect plictisitoare. Unii dintre cei care l-au urmrit ndeaproape s-au ntrebat de ce prea a-i adresa cele mai multe dintre comentarii masivei statui a lui Lenin ce se afla n galeria de deasupra slii de dineu. Lawrence i-a zis n gnd c probabil fusese pus acolo recent pentru c nu-i amintea s-o fi vzut la dineul de rmas bun dat de Boris. Se atepta ca Zerimski s-i reitereze cu mai mult trie mesajul adresat Congresului n ziua anterioar, dar el n-a spus nimic care s strneasc dispute. Spre uurarea lui Lawrence el nu s-a abtut cu nimic de la materialul amabil ce fusese trimis n cursul dup-amiezii la Casa Alb. i-a cobort privirile spre propriul lui discurs pe care ar fi trebuit s-l revad cu Andy n main. eful su de cabinet notase cteva sugestii pe margine, dar nu era nicio fraz amuzant i niciun paragraf memorabil n cele apte pagini. Dar i Andy avusese o zi suprancrcat. Dai-mi voie s mulumesc poporului american pentru generoasa sa ospitalitate i pentru primirea clduroas pe care am avut-o pretutindeni n cursul vizitei mele n mreaa

dumneavoastr ar i n mod special din partea preedintelui dumneavoastr, Tom Lawrence. Aplauzele care au ntmpinat aceast afirmaie au fost att de puternice i prelungite c Lawrence i-a ridicat privirile de pe notele sale. Din nou Zerimski a stat nemicat privind fix spre statuia lui Lenin. A ateptat pn cnd aplauzele au ncetat dup care s-a aezat pe locul su. Nu prea deloc ncntat, ceea ce l-a surprins pe Lawrence, n a crui opinie discursul lui fusese ntmpinat cu mai mult generozitate dect cea meritat. Lawrence s-a ridicat ca s rspund. Discursul lui a fost primit cu un interes curtenitor, dar cu greu s-ar putea spune c i cu entuziasm. El a ncheiat cu cuvintele: S sperm, Victor, c aceasta va fi prima din multele vizite pe care le vei face n Statele Unite. n numele tuturor oaspeilor ti i urez drum bun pentru ziua de mine i s ajungi cu bine acas. Lawrence i-a zis n gnd c dou minciuni ntr-o fraz era un pic cam mult, chiar i pentru un politician i ar fi dorit s fi avut timp s reciteasc acest paragraf nainte de a-l rosti. S-a aezat pe locul su n aplauzele respectuoase, dar acestea nu puteau fi comparate cu cele pe care le primise Zerimski pentru un discurs la fel de banal. Dup ce s-a servit cafeaua, Zerimski s-a ridicat de la mas i s-a ndreptat spre uile duble din cellalt capt al slii. A nceput s spun noapte bun cu o voce ce a rsunat n toat ncperea artnd clar c dorea ca oaspeii s plece ct mai curnd posibil. La cteva minute dup ce numeroasele ceasuri din jurul ambasadei au btut ora zece, Lawrence s-a ridicat i a nceput s-i croiasc drum spre gazda lui. Dar, la fel ca Caesar n Capitoliu, s-a trezit oprit ncontinuu de diveri ceteni care voiau s ating poalele mantiei mpratului. Cnd, n cele din urm, a ajuns la u, Zerimski a dat scurt din cap, dup care l-a nsoit pe scri n jos pn la parter. Cum Zerimski n-a scos o vorb, Lawrence s-a uitat lung la statuia lui Christos pe cruce fcut de Nzizvestni, care nc se mai afla pe locul unde o tia la parter. Acum c Lenin revenise, el era surprins c Iisus supravieuise. La picioarele scrilor el s-a ntors ca s-i fluture mna spre gazda sa, dar Zerimski deja dispruse n interiorul ambasadei. Dac el s-ar fi deranjat s-l nsoeasc pe Lawrence

dincolo de ua din fa l-ar fi vzut pe agentul special Braithwaite ateptndu-l pe bancheta din spate a limuzinei sale. Braithwaite n-a vorbit pn nu s-a nchis portiera. Ai avut dreptate, domnule preedinte, a spus el cnd ieeau pe porile ambasadei. Prima persoan pe care Zerimski a vzut-o cnd s-a ntors n ambasad a fost ambasadorul. Excelena sa zmbea plin de sperane. Romanov se mai afl n cldire? a urlat Zerimski neputnd s-i mai stpneasc furia. Da, domnule preedinte, a spus ambasadorul alergnd dup eful su. El a fost Adu-l la mine imediat. Unde putei fi gsit? Acolo unde a fost biroul tu. Pietrovski a plecat grbit n direcie opus. Zerimski a mrluit de-a lungul coridorului lung, cu pereii mbrcai n marmur, cu greu domolindu-i paii n faa uii de la biroul ambasadorului, pe care a deschis-o de parc ar fi lovit ntr-un sac de box. Primul lucru pe care l-a vzut a fost arma, care nc zcea pe mas. S-a aezat n fotoliul larg de piele care n mod normal era ocupat de ambasador. n timp ce atepta nerbdtor sosirea celor doi, el a ridicat puca i a nceput s-o studieze mai amnunit. A privit pe eava i a vzut c singurul glon era nc la locul lui. Cnd a ridicat-o i i-a sprijinit-o n scobitura umrului i-a simit echilibrul perfect i a neles pentru prima oar de ce Fitzgerald a traversat jumtate din America spre a-i gsi perechea geamn. Atunci a vzut c, totui, cuiul percutor fusese nlocuit. Zerimski deja i auzea pe cei doi cum veneau grbii pe coridorul de marmur. Chiar nainte ca ei s intre n birou i-a pus arma n poal. Ei aproape c au dat buzna n ncpere. Zerimski a fcut semn cu capul spre cele dou scaune din faa lui. Unde este Fitzgerald? a ntrebat el nainte chiar ca Romanov s se fi aezat. M-ai asigurat n aceast ncpere c el va fi aici la ora patru astzi dup-amiaz. Nimic nu poate iei prost, mi te-ai ludat. El a fost de acord cu planul meu. Sunt exact vorbele tale. Aa a fost nelegerea noastr atunci cnd am vorbit chiar

dup miezul nopii, domnule preedinte, a spus Romanov. Deci, ce s-a ntmplat ntre miezul nopii i ora patru? Cnd oamenii mei l-au dus n ora n aceast diminea, oferul a trebuit s opreasc la semafor. Fitzgerald a nit din main, a alergat pe cealalt parte a strzii i a srit ntr-un taxi care trecea. Noi am urmrit taxiul tot drumul pn la aeroportul Dulles ca, atunci cnd l-am ajuns din urm la terminal, s ne dm seama c Fitzgerald nu era nuntru. Adevrul este c l-ai lsat s scape, a spus Zerimski. Nu-i aa c asta s-a ntmplat? Romanov i-a plecat capul i n-a spus nimic. Vocea preedintelui a cobort devenind o oapt. Din cte tiu, avei reguli precise n Mafya pentru cei care nu-i duc la bun sfrit misiunile, a spus el pocnind nchiztorul armei. Romanov i-a nlat privirile ngrozit n timp ce Zerimski a ridicat puca pn cnd captul evii a ajuns n centrul pieptului lui Romanov. Da sau nu? a spus Zerimski ncet. Romanov a dat din cap. Zerimski a zmbit spre brbatul care acceptase s fie judecat dup propriul su cod de legi i a apsat ncet pe trgaci. Glonul de form aerodinamic a ptruns n pieptul lui Romanov la un ol mai jos de inim. Puterea impactului i-a aruncat trupul suplu lipindu-l de perete, unde a rmas pentru o secund sau dou, dup care s-a prbuit pe covor. Fragmente de muchi i oase s-au mprtiat n toate direciile. Pereii, covorul, costumul i cmaa alb, de gal, a ambasadorului erau pline de snge. Zerimski s-a ntors ncet pn a ajuns fa n fa cu fostul su reprezentant la Washington. Nu, nu! a strigat Pietrovski cznd n genunchi, mi voi da demisia, mi voi da demisia. Zerimski a apsat pentru a doua oar pe trgaci. Cnd a auzit clicul i-a adus aminte c nu fusese dect un singur glon pe eava. S-a sculat n picioare cu o expresie de dezamgire pe chip. Va trebui s trimii costumul acela la curat, a spus el, de parc ambasadorul n-ar fi fcut altceva dect s-i fi murdrit maneta cu glbenu de ou. Preedintele a pus napoi arm pe mas. i accept demisia. Dar nainte de a prsi acest birou, ai

grij ca rmiele trupului lui Romanov s fie adunate laolalt i trimise napoi la St. Petersburg. A nceput s se ndrepte spre u. F-o rapid a vrea s ajung acolo ca s fie nmormntat odat cu tatl su. Pietrovski, nc n genunchi, n-a rspuns. l lua cu lein de la stomac i era prea nspimntat ca s deschid gura. Cnd Zerimski a ajuns la u, s-a rsucit pe clcie ca s-l priveasc pe diplomatul chircit la pmnt. Date fiind circumstanele, s-ar putea s fie mai nelept s aranjezi ca trupul s fie trimis napoi n valiza diplomatic.

CAPITOLUL 35
Cnd Zerimski urca scara avionului Iliuin 62 care-l atepta, zpada cdea abundent, formnd un covor gros i alb n jurul roilor. Tom Lawrence sttea pe pist mbrcat ntr-un pardesiu lung i negru. Un aghiotant i inea deasupra capului o umbrel mare. Zerimski a disprut pe ua avionului fr mcar a se deranja s se ntoarc i s-i fluture mna spre camerele de luat vederi, aa cum se obinuia. C aceasta era perioada din an cnd toi oamenii i fceau urri de bine prea pentru Zerimski total inexistent. Departamentul de Stat deja publicase un comunicat de pres. Acesta vorbea n termeni generali despre succesul vizitei de patru zile a noului preedinte rus, despre paii semnificativi fcui nainte de ambele ri i despre sperana ntr-o cooperare cndva, n viitor. Folositoare i constructive, fuseser cuvintele pe care le hotrse Lloyd Harrington nainte de conferina de pres de diminea i apoi, ca un gnd ntrziat, adugase un pas nainte. Ziaritii care abia ce asistaser la plecarea lui Zerimski aveau s interpreteze sentimentele lui Harrington ca nefolositoare i distructive i, fr ndoial, vizita nsemnase un pas napoi. La cteva clipe dup ce ua cenuie s-a nchis, Iliuin a pornit mpleticit de parc, asemeni stpnului, n-ar mai fi avut rbdare, abia ateptnd s plece. Lawrence a fost primul care a ntors spatele avionului ce nainta greoi pe pist. S-a ndreptat cu pai repezi spre elicopterul su care-l atepta i unde l-a gsit pe Andy Lloyd cu telefonul deja lipit de ureche. Cnd elicele au nceput s se nvrteasc, Lloyd i-a ncheiat rapid convorbirea telefonic. n timp ce Marine One decola, el s-a aplecat spre preedinte i i-a spus n cteva cuvinte rezultatul operaiei de urgen ce avusese loc dis-de-diminea la spitalul Walter Reed. Lawrence a ncuviinat din cap cnd eful su de cabinet i-a prezentat modul de aciune pe care l propunea agentul Braithwaite. Am s-o sun pe doamna Fitzgerald personal, a spus el. Cei doi brbai au petrecut restul scurtei cltorii pregtinduse pentru ntlnirea ce urma s aib loc n Biroul Oval.

Elicopterul prezidenial a aterizat pe South Lawn i niciunul dintre ei n-a vorbit n timp ce se ndreptau spre Casa Alb. Secretara lui Lawrence l atepta nelinitit la u. Bun dimineaa, Ruth, a spus preedintele pentru a treia oar n acea zi. Amndoi fuseser treji mai toat noaptea. La miezul nopii ministrul de justiie sosise neanunat i-i spusese lui Ruth Preston c avea o ntlnire cu preedintele. Aceasta nu figura pe agenda sa de lucru. La dou noaptea preedintele, domnul Lloyd i ministrul de justiie plecaser la spitalul Walter Reed dar, din nou, acesta vizit nu era menionat pe agenda de lucru i nici numele pacientului pe care-l vizitau. Ei s-au ntors dup o or i i-au petrecut urmtoarele nouzeci de minute n Biroul Oval, preedintele dnd instruciuni ca s nu fie deranjai. Cnd Ruth se ntorsese la Casa Alb la ora opt i zece dimineaa, preedintele deja era n drum spre Baza Aerian Andrews ca s-i ia rmas bun de la Zerimski. Dei el purta alt costum, alt cma i cravat dect cele cu care l vzuse ultima oar, Ruth s-a ntrebat dac eful ei dormise vreun pic n noaptea asta. Ce avem n continuare, Ruth? a ntrebat el, dei tia prea bine. Cei cu care aveai ntlnire la ora zece v ateapt deja n antecamer de peste patruzeci de minute. Chiar aa? Atunci mai bine trimite-i nuntru. Preedintele a intrat n Biroul Oval, a deschis un sertar de la biroul su i a scos din el dou foi de hrtie i o caset. A pus hrtiile n mapa ce o avea n fa i a introdus caseta n casetofonul ce se afla pe birou. Andy Lloyd a venit din biroul su cu dou dosare sub bra. S-a aezat pe locul lui obinuit de lng preedinte. Ai declaraiile sub prestare de jurmnt? l-a ntrebat Lawrence. Da, domnule preedinte, a rspuns Lloyd. S-a auzit un ciocnit n u. Ruth a deschis-o i a anunat: Directorul i directorul adjunct C.I.A. Bun dimineaa, domnule preedinte, a spus Helen Dexter radioas de cum a intrat n Biroul Oval, cu directorul adjunct la un pas n urma ei. i ea avea un dosar sub bra.

Lawrence nu i-a rspuns la salut. Vei fi mulumit s aflai, a continuat Dexter n timp ce se aeza pe unul din cele dou scaune libere din faa preedintelui, c am reuit s dau de cap problemei care ne temeam c s-ar putea ivi n timpul vizitei preedintelui rus. De fapt, avem toate motivele s credem c acea persoan nu mai reprezint o ameninare pentru aceast ar. Ar putea s fie aceeai persoan cu care am avut o convorbire telefonic n urm cu cteva sptmni? a ntrebat-o Lawrence rezemndu-se de sptarul scaunului. Nu cred c v neleg, domnule preedinte, a spus Dexter. Atunci d-mi voie s te lmuresc, a spus Lawrence. S-a aplecat n fa i a apsat tasta de pornire a casetofonului de pe biroul su. Mi-am dat seama c trebuie s te sun i s-i spun ct de important consider c este aceast misiune. Pentru c nu am nicio ndoial c dumneata eti persoana cea mai potrivit ca so duc la capt. Aa c sper c ai s fii de acord s-i asumi responsabilitatea. M bucur ncrederea pe care o avei n mine, domnule preedinte i v sunt recunosctor c v-ai luat din timpul dumneavoastr pentru a-mi telefona personal Lawrence a apsat tasta de oprire. Fr nicio ndoial, ai o explicaie pentru aceast conversaie, de ce i mprejurrile n care a avut loc, a spus el. Nu sunt sigur c v neleg prea bine, domnule preedinte. Agenia nu are cunotin de conversaiile telefonice personale pe care le avei. Poate fi sau nu poate fi adevrat, a spus preedintele. Dar aceast conversaie, n spe, dup cum bine tii, nu a emanat din acest birou. Acuzai Agenia de Eu nu acuz Agenia de nimic. Acuzaia i este adresat dumitale personal. Domnule preedinte, dac aa nelegei s glumii Art eu c mi-ar arde de glume? a ntrebat preedintele nainte de a apsa iar pe tasta de pornire a casetofonului. Am considerat c cel puin asta a putea face innd cont de mprejurri. V mulumesc, domnule preedinte. Dei domnul

Gutenburg m-a asigurat de implicarea dumneavoastr i doamna directoare nsi m-a sunat mai trziu, n aceeai dupamiaz spre a confirma, dup cum tii, eu, totui, am considerat c nu pot s-mi asum aceast misiune dac nu sunt sigur c ordinul vine direct de la dumneavoastr. Preedintele s-a aplecat n fa i din nou a apsat pe tasta de oprire. i banda nc nu s-a terminat, dac mai vrei s asculi. V pot asigura, a spus Dexter, c operaia la care se refer agentul nu este nimic altceva dect un exerciiu de rutin. mi ceri s cred c asasinarea preedintelui rus este considerat acum de C.I.A. nimic altceva dect un exerciiu de rutin? a spus Lawrence consternat. N-a fost niciodat intenia noastr ca Zerimski s fie omort, a spus Dexter tios. Numai c un om nevinovat a fost spnzurat pentru asta, i-a retezat-o preedintele. A urmat o lung tcere, dup care el a adugat: i n acest fel s-a ndeprtat orice dovad c tot tu ai fost cea care ai ordonat asasinarea lui Ricardo Guzman n Columbia. Domnule preedinte, v pot asigura c C.I.A. Nu are nicio legtur cu Nu asta ne-a spus n aceast diminea, mai devreme, Connor Fitzgerald, a ntrerupt-o preedintele. Dexter a amuit. Poate c ai s te deranjezi s citeti declaraia sub jurmnt pe care el a semnat-o n prezena ministrului de justiie. Andy Lloyd a deschis primul dintre cele dou dosare i le-a dat lui Dexter i Gutenburg copii dup declaraia sub jurmnt semnat de Connor Fitzgerald, la care a fost martor ministrul de justiie. Cum amndoi au nceput s-o citeasc, preedintele n-a putut s nu observe c Gutenburg transpira deja. innd cont de sfatul ministrului de justiie, l-am autorizat pe agentul special care este la comand s v aresteze pe amndoi sub acuzaia de trdare. Dac suntei gsii vinovai, mi s-a spus c nu exist dect o singur sentin. Dexter a rmas cu buzele strnse. Adjunctul ei se vedea cum ncepuse s tremure. Lawrence s-a ntors spre el. Bineneles, este posibil, Nick, ca tu s nu fi tiut c

directorul tu n-a fost nvestit cu nicio autoritate din partea executivului ca s dea un asemenea ordin. Asta este absolut corect, domnule preedinte, i-a luat-o gura pe dinainte lui Gutenburg. De fapt, ea m-a fcut s cred c ordinul de asasinare a lui Guzman a plecat direct de la Casa Alb. M-am gndit c ai s spui asta, i-a zis preedintele. i dac simi c poi s semnezi acest document a mpins o foaie de hrtie peste mas ministrul de justiie m-a asigurat c pedeapsa cu moartea va fi comutat n nchisoare pe via. Orice ar fi, s nu semnezi, i-a poruncit Dexter. Gutenburg a ovit o clip, apoi i-a scos stiloul din buzunar i i-a semnat numele ntre cele dou cruciulie fcute cu creionul sub singura fraz existent prin care i ddea demisia din postul de director adjunct al C.I.A. ncepnd cu ora nou a.m. din acea zi. Dexter s-a uitat la el cu un dispre vdit. Dac refuzai s-i dai demisia, ei n-ar fi avut curajul s mearg mai departe. Brbaii sunt att de lipsii de coloan vertebral. S-a ntors iar cu faa spre preedinte care mpingea a doua coal de hrtie pe birou spre ea. i-a cobort privirile i a citit propria sa demisie din postul de director al C.I.A., formulat ntr-o singur fraz, care, de asemenea, intra n vigoare la ora nou a.m. din acea zi. i-a ridicat ochii spre Lawrence i a spus pe un ton categoric: Eu n-am s semnez nimic, domnule preedinte. Pn acum probabil c ai aflat c eu nu m nspimnt att de uor. Ei bine, Helen, dac tu simi c nu poi s iei aceeai hotrre onorabil ca Nick, a spus Lawrence, cnd vei prsi aceast ncpere vei gsi la u doi ageni ai Serviciului Secret care au instruciuni s te aresteze. Nu m duci tu pe mine cu una, cu dou, Lawrence, a spus Dexter ridicndu-se de pe scaun. Domnule Gutenburg, a intervenit Lloyd, cnd ea se ndrepta spre u lsnd foaia de hrtie nesemnat pe mas, eu cred c nchisoarea pe via este un pre prea mare n condiiile date. Mai cu seam cnd dumneata ai fost indus n eroare i nici mcar n-ai tiut ce se petrece. Gutenburg a ncuviinat din cap cnd Dexter ajunsese la u. Dar asta, bineneles, nseamn c ai fi de acord

Voi fi de acord cu orice. Absolut orice, a bolborosit Gutenburg, s depui mrturie n folosul acuzrii. Gutenburg a dat din nou din cap i Lloyd a scos o declaraie sub jurmnt de dou pagini din cellalt dosar ce-i zcea n poal. Fostului director adjunct nu i-au trebuit dect cteva minute ca s citeasc documentul, dup care, i-a scris n grab semntura n partea de jos a celei de a doua pagini. Directorul a rmas cu mna pe clan ovind o vreme, dup care s-a rsucit pe clcie i a pornit ncet napoi spre birou. I-a aruncat fostului ei adjunct o ultim privire de dezgust, dup care a luat stiloul i a semnat ntre cruciuliele fcute cu creionul. Eti un prost, Gutenburg, i-a spus ea. Ei n-ar fi riscat niciodat s-l aduc pe Fitzgerald ca martor. Orice avocat decent l-ar fi fcut pulbere. i fr Fitzgerald ei nu au un caz. i sunt sigur c ministrul de justiie le-a explicat deja. A dat din nou s plece spre u. Helen are perfect dreptate, a spus Lawrence lund cele trei documente i dndu-i-le lui Lloyd. Dac, ntr-adevr, cazul ar fi ajuns vreodat n justiie, noi nu l-am fi putut aduce niciodat pe Fitzgerald s depun mrturie. Dexter s-a oprit pentru a doua oar din drum, cerneala nc nu se uscase pe demisia ei. Din pcate, a spus preedintele, trebuie s te informez c Fitzgerald a murit n aceast diminea la ora apte i patruzeci i trei.

Cartea a patra

VII I MORI
CAPITOLUL 36
Cortegiul nainta ncet pe botul dealului. Cimitirul Naional Arlington era plin-ochi cu cei venii pentru brbatul care nu cutase niciodat recunoaterea public. Preedintele Statelor Unite sttea pe o latur a gropii flancat de eful personalului Casei Albe i de ministrul de justiie. n faa lor se afla o femeie care nu-i ridicase capul din pmnt n ultimele patruzeci de minute. n dreapta sttea fiica ei; n stnga viitorul ei ginere. Cei trei veniser cu avionul de la Sydney a doua zi dup ce primiser telefonul de la preedinte personal. Mulimea adunat la cimitir nu-i putea lsa nicio urm de ndoial lui Maggie Fitzgerald n privina numrului mare de prieteni i admiratori pe care Connor i lsa n urma lui. La ntlnirea de la Casa Alb din ziua precedent Tom Lawrence i spusese vduvei c ultimele cuvinte ale lui Connor fuseser despre iubirea pe care i-o purta ei i fiicei lor. Preedintele i mai spusese c, dei nu-l ntlnise pe soul ei dect o singur dat, i va aminti de el tot restul vieii. Aceasta v-o declar un om care st de vorb cu o sut de persoane ntr-o zi, scrisese Tara n jurnalul ei n acea sear. La civa pai n spatele preedintelui sttea nou numitul director al C.I.A. i un grup de brbai i femei care nu aveau nicio intenie de a se ntoarce la slujb n acea zi. Ei veniser din cele patru coluri ale lumii ca s-i conduc prietenul pe ultimul drum. Un brbat nalt, solid, fr niciun fir de pr pe cap plngea, fr a se putea stpni. Nimeni din cei prezeni n-ar fi crezut c cei mai temui gangsteri din Africa de Sud ar fi fost ncntai s tie despre Carl Koeter c era plecat din ar, chit c numai pentru cteva zile. F.B.I.-ul i Serviciul Secret, de asemenea, erau prezeni ntrun numr mare. Agentul special William Braithwaite sttea n

fruntea unui grup de doisprezece trgtori de elit i fiecare dintre ei ar fi fost mulumit s-i termine cariera ca succesor al lui Connor Fitzgerald. Sus pe deal, umplnd cimitirul ct puteai cuprinde cu ochii, se aflau rudele lui din Chicago, profesori de la Georgetown University, juctori de bridge, dansatori irlandezi, poei i oameni din diverse domenii de activitate. Ei stteau cu capetele plecate n memoria unui brbat pe care-l iubiser i-l respectaser. Cortegiul s-a oprit pe aleea Sheridan la civa iarzi de mormnt. Opt brbai din garda de onoare au ridicat sicriul de pe afetul de tun, l-au pus pe umerii lor i au nceput s mearg ncet spre groap. Cociugul era acoperit cu steagul american i deasupra decoraiile de lupt ale lui Connor. n mijloc se afla Medalia de Onoare. Cnd cei care purtau sicriul pe umeri au ajuns lng mormnt, l-au cobort uor pe pmnt i s-au alturat celorlali. Graham, care era preotul familiei Fitzgerald de peste treizeci de ani, i-a ridicat braele n aer. Dragi prieteni, a nceput el. Preoii adeseori sunt chemai s-i omagieze enoriaii care au plecat dintre cei vii, pe care abia dac-i cunosc i despre ale cror realizri nu se tiu prea multe. Dar asta nu se poate spune despre Connor Fitzgerald. Ca student, el va fi inut minte ca unul dintre cei mai buni atacani pe care i-a avut echipa de fotbal a Universitii Notre Dame vreodat. Ca soldat, bietele mele cuvinte nu pot egala recomandarea scris de cpitanul Christopher Jackson, comandantul lui de pluton, cnd l-a propus pentru a fi decorat: Un ofier care nu se teme de primejdii, care ntotdeauna a pus viaa camarazilor si mai presus de a sa proprie. n profesie, a slujit rii sale aproape trei decenii; nu trebuie dect s privii n jur c s v dai seama de nalta stim de care s-a bucurat printre colegii si. Dar mai presus de toate, ne vom aminti de el ca soul lui Maggie i tatl Tarei. Inimile noastre se ndreapt spre ele amndou. Printele Graham i-a cobort vocea: Eu am fost destul de norocos ca s m numr printre prietenii lui. Ateptam cu nerbdare s joc din nou bridge cu el n vacana de Crciun de fapt, eu speram mai degrab s-mi rectig cei 10$ pe care-i pierdusem la un rober cu el, chiar

nainte de a pleca n ultima sa misiune. Dumnezeule mare, a fi fericit s renun la toate bunurile pe care le am, numai ca s mai pot pierde o partid de bridge cu el. Sportiv, soldat, bun profesionist, iubit, tat, prieten i pentru mine dei niciodat n-a fi avut curajul s-o spun n faa lui, pur i simplu, pentru c ar fi rs de mine erou. nmormntat nu departe de tine, Connor, este un alt erou american. Btrnul preot i-a nlat capul. Dac eu a fi John Fitzgerald Kennedy a fi mndru s fiu ngropat n acelai cimitir cu Connor Fitzgerald. Cei opt brbai din garda de onoare au pit n fa i au cobort sicriul n mormnt. Printele Graham a fcut semnul crucii, s-a aplecat, a luat o mn de pmnt i a aruncat-o peste cociug. Te prefac n cenu pe pmnt, naintea tuturor celor ce te privesc, cci rn eti i n rn te vei ntoarce, a intonat preotul n timp ce un gornist din Infanteria Marin a cntat marul de adio. Garda de onoare a mpturit steagul de pe sicriu pn a ajuns de forma unui triunghi perfect n minile celui mai tnr subofier, un biat de optsprezece ani, care, asemeni lui Connor, era nscut la Chicago. n mod normal, el trebuia s i-l prezinte vduvei nsoit de cuvintele: Doamn, n numele preedintelui Statelor Unite. Dar nu i de data asta. Acum el s-a ndreptat ntr-o alt direcie. apte soldai din Infanteria Marin i-au ridicat putile n aer i au tras douzeci i unu de salve n timp ce tnrul subofier sttea n poziie de drepi n faa preedintelui Statelor Unite i i-a predat drapelul. Tom Lawrence l-a primit, s-a ndreptat cu pai rari spre cealalt latur a gropii i s-a oprit n faa vduvei. Maggie i-a nlat capul i a ncercat s zmbeasc, n timp ce preedintele i-a prezentat stindardul naiunii. n numele unei patrii venic recunosctoare, v nmnez steagul republicii. Suntei nconjurat de prieteni care l-au cunoscut pe soul dumneavoastr bine. Eu nu-mi doresc dect s fi avut acest privilegiu. Preedintele i-a plecat capul i s-a ntors de cealalt parte a gropii. Ct timp fanfara Infanteriei Marine a cntat imnul naional, el i-a inut mna dreapt deasupra inimii. Nimeni nu s-a micat pn cnd Maggie n-a fost condus de Stuart i Tara la intrarea cimitirului. Ea a rmas acolo mai bine de o or strngnd minile fiecruia care participase la

ceremonia funerar. Doi brbai, care n tot acest timp au rmas pe vrful dealului, veniser n ziua precedent cu avionul din Rusia. Ei nu se aflau aici ca s-l plng pe cel dus. Ei se vor ntoarce n St. Petersburg cu avionul de sear i vor raporta c misiunea lor se ncheiase.

CAPITOLUL 37
AIR FORCE ONE a fost nconjurat de tancuri cnd preedintele Statelor Unite a aterizat pe aeroportul din Moscova. Preedintele Zerimski n-a lsat niciun dubiu n privina faptului c nu era ctui de puin interesat n a-i oferi lui Tom Lawrence ansa de a se fotografia pentru concetenii si. N-au fost nici obinuitele discursuri de Bun venit n Rusia inute de pe podiumul nlat pe pist. n timp ce Lawrence cobora treptele avionului cu un chip posomort, ochii i s-au oprit asupra marealului Borodin care-l ntmpina din turela unui tanc. Cnd, n cele din urm, cei doi preedini s-au ntlnit mai trziu n cursul dimineii la Kremlin, primul subiect pe agenda de lucru a fost cererea preedintelui Zerimski ca forele N.A.T.O care patrulau la hotarele de vest ale Rusiei s fie imediat retrase. n urma grelei nfrngeri din Senat a Legii Reducerii Armelor Nucleare, Chimice i Convenionale precum i a rentoarcerii de bun voie a Ucrainei la Uniunea Sovietic, preedintele Lawrence tia c nu se afl n poziia de a ceda o centim n privina roiului N.A.T.O. n Europa, mai cu seam de cnd nou aleasa senator Helen Dexter l descrie peste tot ca agentul rou. De la demisia senatorului Helen Dexter din funcia de director C.I.A. de anul trecut fcut anume pentru a se opune ct mai fi politicii externe prost orientat a preedintelui deja se vorbete pe Dealul Capitoliului c ea va fi prima femeie preedinte a Statelor Unite. La discuiile preliminare din aceast diminea de la Kremlin, preedintele Zerimski nu a emis nicio pretenie la Stuart i-a ridicat privirile de pe prima pagin a ziarului The Sydney Morning Herald cnd Maggie a intrat n buctrie n jeani i pulover. Ei locuiau n aceeai cas de peste ase luni de zile i el n-o vzuse niciodat ca mcar o uvi de pr s nu fie la locul ei. Bun dimineaa, Stuart, a spus ea. Este ceva interesant n ziar? Zerimski nc i arat bicepii la cel mai mic prilej care i se ivete, a rspuns Stuart. i preedintele tu se strduie s-i fac

fa. Cel puin acesta este punctul de vedere al corespondentului de pres din Rusia de la Herald. Zerimski ar arunca o bomb nuclear asupra Casei Albe dac ajunge la concluzia c n acest fel poate scpa de ea, a spus Maggie. Alte tiri mai bune nu ai s-mi spui n aceast diminea de smbt? eful guvernului a anunat data alegerilor pentru primul nostru preedinte. Voi v micai att de ncet n aceast ar, a spus Maggie, umplndu-i un bol cu fulgi de porumb. Noi am scpat de britanici de peste dou sute de ani. Nou n-o s ne ia mult mai mult, a spus Stuart rznd, n timp ce soia lui intra n camer mbrcat n halat de cas. Bun dimineaa, a spus ea somnoroas. Maggie s-a ridicat de pe scaun i a srutat-o pe obraz. Voi stai aici i mncai fulgi de porumb iar eu am s fac o omlet. Tu, ntr-adevr, nu trebuie Mam, sunt doar gravid, nu mor de tuberculoz, i-a spus Tara. Un bol cu fulgi de porumb pentru mine este perfect. tiu, atta doar c tu niciodat n-o s ncetezi s-i faci griji, a spus Tara mbrindu-i mama. Am s-i spun un secret. Nu exist nicio dovad medical c pierderile de sarcin s-ar transmite ereditar; doar pislogeala mamelor. Ce mai zice la gazet? a ntrebat ea privind spre Stuart. Cazul meu din penal apare cu un titlu de o chioap pe pagina 16 a spus el artnd spre trei scurte paragrafe din colul de jos, din stnga. Tara a parcurs articolul de dou ori, dup care a spus: Dar numele tu nici mcar nu este menionat. Nu. Ei par a fi mai interesai de clientul meu n momentul de fa, a recunoscut Stuart. Dar, dac reuesc s-l scot, atunci treaba se poate schimba! Eu sper c n-ai s-l scoi, a spus Maggie, n timp ce sprgea al doilea ou. Eu cred c clientul tu este vinovat i ar trebui s-i petreac restul vieii n pucrie. Pentru c a furat 73$? a ntrebat Stuart fr a-i veni s cread. De la o btrn lipsit de aprare. Dar a fost pentru prima oar.

Prima oar cnd a fost prins, cred c vrei s spui, i-a replicat Maggie. tii, Maggie, tu ai fi fost un avocat al acuzrii de prim clas, a spus Stuart. N-ar fi trebuit s accepi s-i iei un an liber ar fi trebuit s te nscrii, n schimb, la o coal de drept. tii, eu bnui c nchisoarea pe via pentru furtul a 73$ n-o s fie bine primit de toat lumea. S-ar putea s ai surprize, tinere, i-a replicat Maggie. S-a auzit ceva dupind pe covoraul de la u. M duc eu, a spus Stuart ridicndu-se de la mas. Stuart are dreptate, a spus Tara n timp ce mama i punea omleta n farfurie. N-ar trebui s-i pierzi timpul ca menajer nepltit. Eti prea bun pentru aa ceva. i mulumesc, draga mea, i-a rspuns Maggie. S-a ntors la maina de gtit i a mai spart un ou. Dar mi place s fiu cu voi. Sper numai s nu v stau pe cap. Bineneles c nu, i-a spus Tara. Dar sunt peste ase luni de cnd tiu, draga mea, dar nc mai am nevoie de ceva timp ca s pot s m ntorc la Washington. Pn ncepe semestrul la toamn o s fiu bine. Dar nici mcar nu accepi invitaii la lucruri care-i plceau. De pild? Sptmna trecut domnul Moore te-a invitat la Fidelio la Oper i i-ai spus c deja ai alt program pentru acea sear. Ca s fiu corect, nu-mi amintesc ce-am fcut atunci, a spus Maggie. Eu tiu. Ai stat n camera ta i ai citit Ulise. Tara, Ronnie Moore este un brbat drgu i nu am nicio ndoial c tot ceea ce face el la banc face foarte bine. Dar el nu are nevoie s-i petreac seara cu mine i s-mi aminteasc de ct de mult simt lipsa tatlui tu. i, categoric, eu nu am nevoie s-mi petrec o sear cu el ca s-mi spun ct de mult i adora rposata lui soie, pe care habar n-am cum o chema. Elizabeth, a spus Stuart, care se ntorcea cu corespondena n brae. Ronnie, de fapt, este destul de drgu. Nu ncepe i tu, a spus Maggie. Este timpul ca amndoi s ncetai s v facei griji n privina vieii mele sociale, a spus ea punnd o omlet i mai mare n faa lui Stuart. Eu ar fi trebuit s m nsor cu tine, Maggie, i-a spus Stuart

cu un zmbet larg. Ai fi fost mult mai potrivit dect majoritatea brbailor cu care ncercai voi s m aranjai, a spus ea mngindu-i ginerele pe cap. Stuart a rs i a nceput s trieze scrisorile, teancul cel mai mare fiind pentru el. I-a dat dou Tarei i trei lui Maggie, iar pe ale lui le-a pus de o parte n favoarea paginii sportive din The Herald. Maggie i-a turnat a doua ceac de cafea nainte de a se ocupa de coresponden. Ca de obicei, a cercetat mai nti timbrele ca s vad n ce ordine le va deschide. Dou aveau acelai portret al lui George Washington. Al treilea nfia un pescru albastru australian. A deschis mai nti scrisoarea din Australia. Cnd a terminat-o de citit a mpins-o peste mas Tarei, al crei zmbet devenea tot mai larg cu fiecare paragraf pe care-l citea. Foarte flatant, a spus Tara dndu-i scrisoarea lui Stuart. Stuart a citit-o rapid. Da, foarte. Ce-ai s rspunzi? Am s le explic c nu sunt pe piaa cuttorilor de slujbe, a spus Maggie. Dar n-o s scriu pn nu aflu cruia dintre voi trebuie s-i mulumesc, a adugat ea fluturnd scrisoarea n aer. Eu nu sunt vinovat, a spus Tara. Mea culpa, a recunoscut Stuart. El deja tia c n-avea rost s ncerce s-o pcleasc pe Maggie. Ea ntotdeauna pn la urm tot afla. Am vzut postul anunat n The Herald i m-am gndit c ai calificarea ideal pentru el. Mai bine zis, supercalificarea. Se vorbete c decanul de la Admiteri se va pensiona la sfritul acestui an universitar, a spus Tara. Aa c ei n curnd vor cuta un nlocuitor. Oricine primete acest post Voi doi, acum ascultai-m, a spus Maggie ncepnd s strng farfuriile. Am un an vacan i n august viitor intenionez s m ntorc la Washington i s-mi continui slujba ca decan la Admiteri la Universitatea Georgetown. Sydney University va trebui s-i gseasc pe altcineva. S-a aezat pe scaun ca s deschid cea de a doua scrisoare. Nici Tara, nici Stuart nu au fcut niciun comentariu cnd ea a scos din plic un cec de 277.000$ semnat de secretarul

Trezoreriei. Asigurare pltit integral urmailor, pentru pierderea soului ei n misiune ca ofier C.I.A., explica scrisoarea care-l nsoea. Cnd vor ncepe ele s neleag ce nsemnau de fapt cuvintele, asigurare pltit integral urmailor? Ea a deschis repede cea de a treia scrisoare. O lsase ultima pentru c recunoscuse vechea main de scris i tia exact cine i-o trimitea. Tara l-a nghiontit pe Stuart. Scrisoarea anual de amor de la Dr. OCasey, dac nu m nel, a spus ea, chipurile, n oapt. Trebuie s recunosc c sunt impresionat de modul n care a reuit s-i dea de urm. i eu, a spus Maggie cu un zmbet. Cel puin cu el nu trebuie s m prefac, a adugat ea deschiznd plicul. V atept pe amndou afar, mbrcate ca s ieim n ora peste o or, a spus Stuart uitndu-se la ceas. Maggie i-a aruncat o privire pe deasupra ochelarilor i i-a zmbit. Am rezervat o mas la cafeneaua de pe plaj pentru ora unu. O, eti un tip formidabil, i-a spus Tara cu un suspin de adorare. Stuart era pe punctul s-o ating cu ziarul pe cap cnd Maggie a exclamat: Drace! Amndoi au privit spre ea uimii. Era aproape cea mai mare blasfemie pe care o auziser vreodat n gura ei. Ce este, mam? a ntrebat-o Tara. nc te cere de nevast sau, dup atta amar de ani, el, pn la urm, s-a nsurat cu altcineva? Niciuna, nici alta. I s-a oferit o slujb ca ef al Departamentului de Matematic la University of New South Wales i vine ca s se ntlneasc cu prorectorul nainte de a lua o decizie final. Cum nu se putea mai bine, a spus Tara. La urma urmelor, el este irlandez, este brbat bine i ntotdeauna te-a adorat. i, dup cum ne-ai amintit cu regularitate, tata a reuit s-l scoat de pe ring chiar de prima dat. Ce altceva mai mult ai putea cere? A urmat o tcere prelungit, dup care Maggie a spus: M tern c nu este chiar att de exact. Ce vrei s spui? a ntrebat-o Tara. Ei bine, adevrul este c, dei el era chipe i un dansator

minunat, era un pic i cam plicticos. Dar ntotdeauna mi-ai spus tiu ce i-am spus, a zis Maggie. i nu trebuie s te uii la mine aa, tnr doamn. Sunt sigur c i tu l tachinezi din cnd n cnd pe Stuart cu acel tnr osptar din Dublin care Mam! n orice caz el acum este Ce? a ntrebat Stuart. lector la Trinity College din Dublin, a spus Tara. i, n plus, este nsurat, fericit i are trei copii. Ceea ce nseamn cu mult mai mult dect se poate spune despre majoritatea fostelor tale prietene. Adevrat, a recunoscut Stuart. Aa c spune-mi, a zis el ntorcndu-i atenia spre Maggie, cnd sosete Dr. OCasey n Oz? Maggie a deschis scrisoarea din nou i a citit cu voce tare: Iau avionul din Chicago pe paisprezece i sosesc n cincisprezece. Dar asta-i azi, a spus Stuart. Maggie a dat din cap, dup care a continuat: Voi sta n Sydney peste noapte i apoi m ntlnesc cu prorectorul ziua urmtoare, dup care m ntorc la Chicago. Maggie i-a nlat privirile. El va fi napoi n drum spre cas nainte ca noi s venim din weekend. Pcat, a spus Tara. Dup toi aceti ani mi-ar fi plcut s-l ntlnesc pe credinciosul Dr. Declan OCasey. i nc ai mai putea, a spus Stuart uitndu-se la ceas. La ct aterizeaz avionul lui? La unsprezece i douzeci n dimineaa asta, a spus Maggie. M tem c n-o s-l vedem. i nici mcar nu spune unde va sta, aa c n-avem cum s lum legtura cu el nainte de a se ntoarce acas. Nu da att de repede napoi, a spus Stuart. Dac plecm n zece minute am reui, totui, s ajungem la aeroport la timp pentru avionul lui. Ai putea s-l invii s ia prnzul cu noi. Tara a privit spre mama sa care nu prea deloc entuziasmat de idee. Chiar dac o s-l invitm, el probabil o s spun nu, a zis Maggie. O s fie obosit dup attea ceasuri de zbor i va vrea s se pregteasc pentru ntlnirea de mine.

Dar cel puin faci efortul, a spus Tara. Maggie a mpturit scrisoarea, i-a scos orul i a spus: Ai dreptate, Tara. Dup toi aceti ani, mcar atta pot face. A zmbit ctre fiica ei i a plecat repede din buctrie apucnd-o pe scri n sus. Ajuns n camera ei, a deschis ifonierul i i-a scos rochia favorit. Nu voia ca Declan s se gndeasc la ea ca la o femeie ntre dou vrste dei asta era mai degrab o prostie, pentru c i ea i el erau ntre dou vrste. i-a privit imaginea n oglind. Pentru cincizeci i unu de ani, arta acceptabil, a hotrt ea. Nu se ngrase, dar i mai apruser una sau dou cute pe frunte n ultimele ase luni. Maggie a cobort la parter i l-a gsit pe Stuart mergnd n sus i n jos pe hol. Ea tia c maina era pregtit i probabil motorul deja pornit. Haide, Tara, a strigat el pentru a treia oar. Tara a aprut peste cteva clipe i nerbdarea lui s-a evaporat n momentul n care ea i-a zmbit. n timp ce urca n main, Tara a spus:. Abia atept s-l cunosc pe Declan. Pn i numele lui are ceva romantic n el. La fel am simit i eu pe vremuri, a spus Maggie. Ce este ntr-un nume? a spus Stuart, n timp ce scotea maina pe alee i de acolo n strad. Destul de mult cnd te-ai nscut Margaret Deirdre Burke, ia rspuns Maggie. Stuart a izbucnit n rs. Cnd eram la coal, odat mi-am scris o scrisoare adresat mie sub numele Dl i dna Declan OCasey. Dar asta nu l-a fcut ca el s par mai interesant, a spus ea atingndu-i prul nervoas. N-ar fi posibil, a spus Tara, ca dup toi aceti ani, Dr. OCasey s fi devenit amuzant, rafinat i un om de lume? M ndoiesc, a spus Maggie. Mai degrab cred c este pompos, ridat i nc virgin. Cum de-ai tiut c este virgin? a ntrebat-o Stuart. Pentru c o spunea oricui, i-a rspuns Maggie. Pentru Declan un weekend romantic nsemna s in o comunicare de trigonometrie la un simpozion de matematic. Tara a izbucnit n rs. Dei, ca s fiu sincer, tatl tu nu era cu mult mai

experimentat dect el. Prima noapte petrecut mpreun a fost pe o banc n parc i singurul lucru pe care l-am pierdut au fost papucii. Stuart a rs att de mult c aproape a atins bordura. Eu chiar am aflat cum i-a pierdut Connor virginitatea, a continuat Maggie. A fost cu o fat poreclit Nu spune niciodat nu lui Nancy, a spus ea n oapt, pe un ton de prefcut confidenialitate. Nu se poate ca el s-i fi povestit asta, a spus Stuart nencreztor. Nu, nu mi-a povestit. N-a fi aflat-o niciodat dac el n-ar fi ntrziat ntr-o sear la un antrenament de fotbal. Am hotrt s-i las un bilet n dulapul lui din vestiar i am gsit scrijelit numele lui Nancy pe partea interioar a uii. Dar, de fapt, nu m puteam plnge. Cnd am verificat dulapurile colegilor lui de echip, Connor, de departe, deinea cel mai sczut scor. Tara rdea acum inndu-se cu minile de burt i a rugat-o pe mama ei s se opreasc. Cnd tatl tu, n cele din urm Cnd au ajuns la aeroport Maggie epuizase toate povetile despre rivalitatea dintre Declan i Connor i ncepuse s se simt destul de nelinitit n legtur cu ntlnirea cu fostul ei partener de dans dup att de muli ani. Stuart a oprit n faa intrrii, a srit din main i a deschis portiera din spate pentru Maggie. Ar fi bine s te grbeti, i-a spus el uitndu-se la ceas. Vrei s vin cu tine, mam? a ntrebat-o Tara. Nu, mulumesc, i-a rspuns Maggie i a plecat grbit spre ua automat nainte de a avea timp s se rzgndeasc. A verificat ecranul cu sosirile. United Flight 815 de la Chicago aterizase la timp, la unsprezece i douzeci. Acum era aproape unsprezece i patruzeci. Ea niciodat n viaa ei nu sosise att de trziu ca s atepte pe cineva ia aeroport. Cu ct se apropia de zona sosirilor cu att mergea mai ncet n sperana c Declan a avut timp s fi prsit deja aeroportul. A hotrt s atepte cincisprezece minute i apoi s se ntoarc la main. A nceput s studieze pasagerii care soseau. Tineri veseli i entuziati, purtnd surfboard-uri sub bra; cei de vrst mijlocie, preocupai i grijulii, inndu-i strns copiii de mn; btrni micndu-se ncet i czui pe gnduri, formnd

ariergarda. Ea a nceput s se ntrebe dac l va recunoate pe Declan. S fi trecut el deja pe lng ea? La urma urmelor, erau peste treizeci de ani de cnd nu se vzuser i el nu se atepta ca cineva s vin s-l ntmpine. Ea s-a uitat din nou la ceas cele cincisprezece minute aproape c trecuser. Gndurile i s-au ndreptat ctre o farfurie cu crochete i un pahar de Chardonnay cnd vor lua prnzul la Cronulla. Apoi, ea o s moie n soarele dup-amiezii n timp ce Tara i Stuart vor face surf. Dintr-o dat ochii i s-au oprit pe un brbat cu un singur bra care ieea cu pai mari prin ua de la sosiri. Maggie a simit c i se nmoaie picioarele. Se uita fix spre brbatul pe care nu ncetase niciodat s-l iubeasc i i-a fost team c s-ar putea s-i piard cunotina. Lacrimile i-au umplut ochii. Ea nu cerea nici o explicaie. Asta putea veni mai trziu, mult mai trziu. A alergat spre el fr a mai ine cont de nimeni din jur. n clipa n care el a vzut-o i-a zmbit cu acel zmbet att de cunoscut prin care-i spunea c o reperase n mulime. O, Dumnezeule Mare, Connor, a spus ea aruncndu-i braele de gtul lui. Spune-mi c este adevrat. Dumnezeule Mare, spune-mi c este adevrat! Connor a inut-o strns cu braul drept, maneta de la stngul fluturnd pe lng el. Este cum nu se poate mai adevrat, scumpa mea Maggie, i-a spus el cu un pronunat accent irlandez. Din pcate, dei preedinii pot s aranjeze aproape orice, din clipa n care te-au omort, tu nu ai alt soluie dect s dispari pentru o vreme i s-i iei alt identitate. i-a desprins braul din jurul ei i i-a cobort privirile spre femeia pe care dorise s-o in la pieptul su ceas de ceas n ultimele ase luni. M-am hotrt asupra lui Declan OCasey, un universitar ce s-a gndit la o nou catedr n Australia, pentru c mi-am amintit ce mi-ai spus odat c nui doreai altceva de la via dect s fii Dna Declan OCasey. De asemenea, am fost convins c n-o s fiu deranjat de prea muli australieni care s-mi testeze cunotinele de matematic. Maggie i-a ridicat privirile spre el, cu lacrimile iroindu-i pe obraji, nefiind sigur dac s rd sau s plng. Dar scrisoarea, dragul meu, a spus ea. E-ul ncovoiat. Cum ai reuit

Da, m-am gndit c asta are s-i plac, a spus Connor. Ideea mi-a venit dup ce i-am vzut poza n The Washington Post stnd lng groap, fa n fa cu preedintele i apoi am citit omagiile aduse fostului tu so i atunci mi-am zis: Declan, biatule, asta ar putea fi ultima ta ans s te cstoreti cu tnra Margaret Burke din East Side. A zmbit. Ce zici despre asta, Maggie? a ntrebat-o el. Vrei s te mrii cu mine? Connor Fitzgerald, ai o mulime de explicaii de dat, a spus Maggie. Am, ntr-adevr, doamn OCasey. i tot restul vieii noastre ca s pot s-o fac.