Sunteți pe pagina 1din 303

ROMAN

Dup textul volumului aprut la Editura ALBATROS - 1980

oate c toat bucuria i, la urma urmelor, nsui rostul vieii stau n ateptare. Cnd nu mai ai nimic de ateptat, cnd tii c zilele multe, puine, cte i-or fi rmas nu mai pot aduce nimic nou i cutremurtor, te ncolesc urtul i dorul de duc. Dar bine ncerca tot el s se contrazic adu-i aminte de vorba-ceea: nu aduce anul ce aduce ceasul; nu mai trziu dect chiar mine se poate ntmpla acel ceva nou i cutremurtor care i-a fulgerat de attea ori pn acum viaa i care te va face iar s te simi puternic i cu un rost. Nu. Sunt zadarnice asemenea iluzii. De la o anumit vrst tii bine c nu mai ai ce s atepi. Nu i se poate ntmpla dect cel mult cte un lucru care s te aplece i mai mult asupra pmntului celui de obte. Zile i, pe urm, sptmni de boal, n care zcuse crispat, ncovrigat asupra durerii, l nvaser acest adevr. Nimic nu se mai putea ntmpla, nimic nu mai era de ateptat, n aparen totul era neschimbat, ca n zilele sale de glorie: belug i pace. Dac te pricepeai ns a descifra nfiarea lucrurilor, era imposibil s nu simi destrmarea. Acea destrmare luntric, sporit n

tain, ncet, dar fr oprire i fr semne vizibile, nct foarte puini erau cei care o sesizau i nc mai puini cei care o nelegeau. El ns simea i nelegea totul. Cel mai mult l durea pierderea cetilor din Ardeal. Regina Isabela le stricase cu praf de puc, nruind apoi ceea ce rmsese cu berbeci fcui din goruni ntregi, ferecai i repezii de cte o sut douzeci de oameni, pn nu mai sttuse piatr pe piatr. Mai avea acolo domeniile, satele, dar ce folos de ele dac naveau ceti de aprare, iar cuvntul su, care pn atunci fusese lege i n acele inuturi, nu mai gsea acum de unde s se sloboad?! Zpolya fusese dumanul su de o via, dar cu el dobndise totui i cteva rgazuri de nelegere i, oricum, aceluia nu i-ar fi dat niciodat prin gnd s risipeasc nite ceti frumoase i tari. De asemenea absurd nelegiuire nu putea fi n stare dect o muiere cu suflet de aspid, cum era aceast Isabel nenorocit, aceast vduv muncit de pofte nemplinite, uscat i alb ca un vierme de hrean. Cnd se gndea la ea, l neca ura i i se precipitau btile inimii. Durerea din strfundurile mruntaielor l sgeta mai aspru n astfel de clipe nefaste, obligndu-l s-i simt toat neputina. Asta e, i zicea. Nu e nimic de fcut. Dar o ura cumplit, o ur slbatic ce ar fi fost n stare s sfie cu dinii: o ura mai mult dect pe Mihu i pe ceilali trdtori, pe care, cnd se ntorsese din pribegie, i descpnase, dup ce nti se rcorise punndu-i la cazne, chiorndu-i i smulgndu-le limbile. O ura mai mult chiar dect pe nsui Soliman Kanuni, care-l alungase din scaun i pe urm l reaezase, avnd nevoie de el, de curajul i

priceperea lui n cele politiceti, dar urmrind, fr ndoial, s-i dea i o lecie, s-l fac adic s-i dea seama cam ce s-ar putea ntmpla dac n-avea de gnd s se astmpere, ncepnd iar uneltirile care inteau rzvrtirea mpotriva atotputerniciei Porii Fericirii. Dac te gndeti bine, i zicea cu o satisfacie secret i rea, la turcul sta ai aflat mai mult nelegere dect la oricare dintre regii i principii fnoi, vicleni sau moli ai cretintii. Toamna l nelinitise apoi ca o presimire. De sus, din cetate, deprtrile care tremurau ntr-o lumin de miere l chemau irezistibil. Drumul e mai milostiv dect moartea, avea obiceiul s zic Toma Zugravul. Dar unde s se duc i spre cine? i mai ales acum, rscolit de dureri, cum se afla. Vremea n care btea drumurile cu negoul rmsese undeva ntr-un trecut imemorabil. N-ar fi bnuit niciodat c domnia putea deveni o asemenea povar. i cnd? Tocmai cnd era mai aezat ca niciodat i cnd nici o primejdie n-o amenina. Aici era ciudenia: aezarea asta n care nu se mai petrecea nimic i care semna cu un jug. Nimeni nu-i vedea jugul, poate nici nu-l bnuia nimeni, numai grumazul lui deprins cu slobozenia l simea, apstor i fierbinte. n cele din urm nu mai putuse rbda, prsise Curtea i Cetatea de Scaun i se trsese aici, n linitea Probotei, ngduind n preajm-i doar civa apropiai. nserarea lung de septembrie l ademenise afar. Peste pduri se las ceurile. Cutase o pat moale de soare dinaintea casei domneti i se oprise acolo, n iarb, rezemat ntr-un toiag lustruit de corn, mpodobit

doar cu o mciulie rotund de argint. Nevolnic de tot. Ce blestem i ce povar ca voina nc treaz s-i atrne de un trup supus neputinei! Nu mai departe dect acum doi ani cobora cte dou trepte o dat i se azvrlea n a putndu-i roti cu o mn sabia cea mare cu dou tiuri, iar acuma picotete sprijinit n toiag i i las oasele dezmierdate de soare. Dac tot a cobort dup attea zile n care dospise n aternut, s-ar cuveni s intre i la slujba vecerniei. Dar nu-l trage inima, rcoarea zidurilor l nfioar numai cnd se gndete la ea. Cuviosul Teofil nconjur biserica btnd mrunt n toaca purtat pe umr. Cnd ajunge n dreptul lui, l fur cu coada ochiului, intrigat, i abia ateapt s-i ia locul n stran ca s le poat opti celorlali: A ieit Vod la soare singur, fr ca nimeni s-l poarte de subsuori! Probabil toi sunt ncredinai c n cteva zile se va svri, lucru de care el nsui se teme, dei acum e mai n putere. Se cade s le arate c s-au nelat. L-au lsat durerile, l-au lsat cam stors, n stare totui de a face civa pai. Pe Elena o mhnise, nu mai ncape vorb, fiindc o oprise s-l nsoeasc, dar ea va nelege c, mai important dect orice, este s-i ngduie s-i rectige ncrederea n puterile sale. Asta e o treab pe care n-o poate face dect singur... E sigur ns c l urmrete de la fereastr, ferit dup perdea, ca s n-o vad. A devenit nestpnit de la o vreme i ea se teme de mniile lui. I-a spus c nu se duce dect pn jos, dinaintea casei, i acum l vede strbtnd curtea. O ngrijoreaz pasul lui ovitor prin iarba necosit i ncearc s-i stmpere nelinitea zicndu-i c nu se duce dect

pn la poart s schimbe o vorb cu strjerii. Nu-i poate nchipui c are de gnd s ias dincolo de ziduri, c vrea s vad drumul, s simt deprtrile. Dac ar ti, ar alerga dup el s-l ntoarc, dar nu tie, asta-i frumuseea, care, dup mult timp, l face s rd luntric, cu o bucurie copilreasc. Porunc, Mria Ta! Strjerii au ncremenit cu clciele lipite. Coifurile lucesc palid n penumbra bolii. Cpitanul lor a fcut un pas nainte, ateptnd. Nici unul nu-i poate nchipui c nu pentru a le da o porunc a venit pn aici. Pete printre ei ncet, rezemat mereu n toiag. Nu e nici o porunc, vedei-v de straja voastr. Totui, ntmplarea e att de neobinuit, nct cpitanul nu-i poate ascunde uimirea i struie, uitnd cuviina i rnduiala: ncotro, Mria Ta? O asemenea ndrzneal l oprete n loc. Mnia i coloreaz brusc chipul tras. Strnge pumnul pe toiag, uitnd c e toiag i nu sabie. Era gata s rcneasc, certndu-l pe acest cpitan indiscret, dar ceva n statura lui lung, deirat, ciolnoas, l potolete dintr-o dat. Cunoate faa aceasta ascuit, ochii albatri, prul sur, ca de lup, mustaa stufoas, pe oal. De unde l tie? Mnia i se stinge nainte de a izbucni. Rmne doar o dojan nbuit: De cnd trebuie domnul rii s dea socoteal strjilor unde se duce? i unde crezi c pot ajunge singur, rezemat n toiag? Iertare, Mria Ta, dar ngduie s te nsoim mcar de departe.

Nu ngdui nimic, nu sunt pe moarte... Trece lovind cu toiagul n lespezile de sub bolta porii. Afar nvlesc asupr-i toate o dat. Fonetul pdurilor, vntul, miresmele frunzelor plite. ovie o clip, nchide ochii ameit, cltinndu-se. Pe urm, cu o mare ncordare a puterilor, care-l obosete mai mult dect drumul din iatac pn aici, pete mai departe, sprijinindu-se mai vrtos n toiag. Din nou se minuneaz ct e de slab, dar nu mai vrea s se gndeasc la asta. l preocup chipul coluros al cpitanului. Mai mult dect slbirea puterilor trupului, l ngrozete slbirea puterilor minii. A-i aminti de cpitanul acesta, ce hram poart, de unde l tie, devine acum un exerciiu de voin, echivalent cu o chestiune de orgoliu. Un lucru e sigur: de vreme ce se numr printre puinii care alctuiesc aici mica lui curte, nseamn c e unul dintre cei mai de credin. Dintr-odat i amintete. Se ntoarce n loc, privindu-l cu o licrire de triumf. Cpitanul face o micare spre el, gata s alerge n ntmpinarea poruncii. Dar Vod l intuiete cu un semn i i urmeaz drumul, cu un pas cruia satisfacia i d un nceput de sprinteneal. Asta e. L-a remarcat n btlia de la Feldioara, s tot fie vreo aptesprezece ani de atunci. Era cpetenia unui steag de clrei i datorit lui i-au czut n mn toate cele cincizeci de tunuri ale acelora. Dup asta l-ai fcut mai marele strjerilor Cetii de Scaun, dar te-a urmat n toate btliile, i la Media, cnd cu istoria cu Gritti, i la Braov i la Obertyn, i cnd s-a pornit padiahul mpotriva ta cu toat urdia, pretutindeni. Dar tot nu-i aminteti cum l cheam, a dracului

btrnee... Uit-te nc o dat la el, poate, vzndu-l, s-i rsar i numele... Dar nu, mnstirea a rmas n urm, ascuns dup cotitur, eti cu desvrire singur pe drumul care erpuiete printre livezi. Te ncearc o uoar ngrijorare. Dac te apuc o slbiciune, ceva, i n-ai pe nimeni n preajm? Nu m-apuc nici o slbiciune. i chiar dac m-ar apuca... Dac e s mor, tot singur mor, degeaba mi-ar sta n preajm i o sut. Faci pe viteazul, dar eti obosit, i cam tremur genunchii i iar prii oleac de odihn. Uite, bunoar acolo, pe bolovanul acela. Mai e nc puin soare, dar n curnd va cobor n spatele pdurii. Umbrele s-au lungit, pclele se trsc printre copaci. Se simte de pe acum rcoarea nserrii. Totui te aezi oftnd pe bolovanul din dunga drumului i-i zici c nu stric s te obinuieti cu rcoarea, i va fi mai uor pe urm n frigul acela mare. Faci ce faci i tot la asta te gndeti... Ls toiagul n iarb i ncepu s se frece ncet pe coapse. Purta pantaloni din postav albastru de Bruges i cizme moi, din piele roie, spanioleasc, peste care se aternuse colbul drumului. Abia acum bg de seam c nu-i pusese pintenii. Dar la ce bun pintenii? Nici nu-i mai amintea bine de cnd nu mai nclecase. Chiar i drumul din Suceava pn aici l fcuse n caleac. i scoase cuma de jder mpodobit cu egret. Vntul i rvi domol pletele argintii, rcorindu-i fruntea. Ce ar fi s nu te mai ntorci? i trecu prin gnd. Rse blajin, ca de o nzbtie, cu brbia n piept, trecndu-i un deget peste musta, ca

n clipele de satisfacie. Toate bune: nu te mai ntorci, dar unde te duci? Ei, Doamne, s-o gsi o zare ncotro s-o apuci. Bunoar ai putea s porneti i tu n cutarea tinereii fr btrnee i a vieii fr de moarte. i-ar prinde bine s-o afli, nici vorb, atta doar c de acum eti cam btrn pentru asemenea drum. Sunt i nite ncercri prin care ar trebui s treci, o ghionoaie parc... Uite c nu-i mai aminteti nici asta! E un basm curios, poart n el o vraj tainic, altfel dect toate celelalte basme pe care i-a fost dat s le auzi ntr-o via de om, pe la hanuri, pe la focurile nopilor de tabr ori istorisite de jupnesele btrne, cnd i aduceau custurile n serile de iarn n iatacul doamnei. Tu ascultai din odaia cealalt, nevzut, de dup draperia din faa uii rmas deschis. i plcea s asculi, dar cel mai mult dintre toate i-a plcut basmul acesta ciudat cu moartea ascuns n chichia unei lzi, pe care l-ai auzit de la btrna Bisurca de la cuhnii. Pe vremea aceea Bisurca fcea aluaturile i dulciurile, toate dulciurile, pn i pe cele turceti, baclavale, sarailii, halvale. Se pricepea s fac i dulcea de rodii i locum umplut cu smburi de migdal. ie ns, cel mai mult i plcea dulceaa de nuci verzi... i acuma se mai pricepe Bisurca, doar c lucreaz mai ncet i aluaturile trebuie s i le frmnte alii. Te ntrebi dac o fi i ea aici, printre puinii casnici. Bine ar fi s fie, ai chema-o dup cin sus, s-i aduc dulcea de nuci verzi i s-i mai povesteasc o dat istoria aceea cu tinereea fr btrnee. Oare ea o mai ine minte? Pcat, mare pcat ar fi s n-o mai

tie nici ea. i-a povestit-o ntia dat vezi c mai tii? n noaptea aceea de groaz n care ai poruncit s-i ucid pe cei doi copii ai lui Gritti. Toat Cetatea de Scaun era nfiorat i femeile plngeau, de la Elena pn la ultima iganc roab, de parc ar fi fost morii lor. Mcar de le-ai fi hrzit o moarte blnd, dar i-ai nchis n odaia de osnd, unde maina aceea drceasc de care, fie vorba ntre noi, eti tare mndru le-a smuls podeaua de sub picioare, prvlindu-i n hul de dedesubt. Nu le-a fost la ndemn nici dregtorilor, nici otenilor i nu i-a fost nici ie, dup cum nu i-e nici acuma, cnd i aminteti, dar ce s fi fcut, erai nedrept i crud uneori, pentru c i cu tine se purtau alii nedrept i crud. E o scuz asta? Nu, e pur i simplu un gnd, s-l ia dracu, vezi c nu-i bine s-i aduci aminte chiar tot? Te-ai bucura acum s nu mai tii de execuia asta. Toi te-au osndit atunci, dar numai unul a ndrznit s i-o spun. Acela a fost Toma Zugravul, el spunea ntotdeauna ce gndea i, Doamne!, de multe ori v-ai certat din cauza asta, dar ce bine ar fi s-l ai acum aici, cu limba lui cea lung! Lundu-te n gur cu el, te-ai simi iar tnr. Ce i-a spus atunci, i mai aminteti? Da, da, din pcate ai s ii minte pn n pragul celuilalt trm. Mria Ta i-a spus te vor urmri umbrele acestor copii pe care i-ai pus s ispeasc vina tatlui lor! i iat, se pare c ntr-adevr te afli n pragul celuilalt trm i umbrele acelora sunt pe aici, prin preajm. Las-le n pace, nu te mai gndi. Te simi bine acum, uor i odihnit, durerile te-au lsat de tot, ncearc de-i amintete totui basmul acela. Aadar,

cei doi copii erau mori, totul se petrecuse n linite, mainria e ntotdeauna bine uns, iar urletele lor de groaz scurte de altfel nu rzbiser dincolo de ua grea de stejar ferecat. Totui, prin nserarea cetii flfia un duh al spaimei i poate al revoltei, i simeai fluturarea ca aripile moi ale unor lilieci nevzui. Coborse peste tot o tcere nefireasc. Pe cnd treceai prin faa strjerilor, acetia te salutau izbind scurt cu halebarda n lespezi, dar privirile lor ntunecate, mustrtoare, i se nfigeau n ceaf. Atunci ntia dat te-ai temut de o rzvrtire. Era ca i cnd cineva neauzit se ainea pe urmele tale, ateptnd doar complicitatea unui loc mai ntunecos pentru a-i nfige pumnalul ntre umeri. i, nfurat n mantia de camelot cptuit cu sandal rou, treceai tocmai pe dinaintea cuhniilor. Ua era deschis, nuntru era lumin, n cuptorul mare ardea focul i, dup rcoarea coridoarelor de piatr, ai simit ispita s zboveti. n ncperea larg, aternut cu lespezi, mai mirosea cald a bucate. Dei era ctre miezul nopii, n jurul mesei lungi stteau cteva femei, slujitoare, unele roabe ignci. Alegeau boabe de gru pentru cine tie ce nevoie i ascultau istorisirea Bisurci. Erau numai urechi i de aceea n-au bgat de seam dect trziu c te-ai oprit n prag ascultnd. Prima te-a vzut Bisurca i odat cu ea s-au ridicat toate celelalte, ateptnd cutremurate, cu frunile plecate. S trieti, Mria Ta, ntru muli ani cu sntate, spuse btrna. De mult tare nu ne-ai mai cinstit coborndu-te pn la noi. ntr-un fel avea dreptate, erau ani de zile de cnd nu mai vzusei cuhniile, dar, pe de alt parte, cuvintele

ei n-aveau nici un rost: ce s caute un voievod n asemenea loc? Ai fi putut i ar fi trebuit poate s te superi, cci ea vorbise ca i cnd te-ar fi dojenit c ai uitat-o, dar cine se putea supra pe Bisurca? Bisurca era una cu cetatea, se afla aici de pe vremea lui tefan Voievod cel Btrn, se zicea chiar c se nscuse o dat cu dnsul, oricum, pn i cei mai vechi o apucaser aici, ntre oalele uriae, micndu-se anevoie, legnat, rsuflnd greu, cu trupul revrsat, cu braele scurte, groase, arse, ca i obrajii rotunzi, de dogoarea niciodat potolit a cuptorului cpcunesc. N-o vzusei de mult, de cine tie cnd, poate de ani, i o gseai neschimbat. Poate doar ochii mruni, negri ca dou mure, iscoditori ntotdeauna, irei i veseli, erau acum mai stini, aburii de o nemrturisit tristee. ezi, Bisurc, i-ai spus, edei, urmai-v lucrul i istorisirea. Voiesc s ascult i eu. Se supuser i btrna relu firul de unde l lsase, ca i cnd nimic deosebit nu s-ar fi ntmplat. i-au plcut ntotdeauna oamenii care nu se pierdeau cu firea la ivirea ta i Bisurca era unul dintre acetia. n sfrit povestea ea rar, sftoas auzind mpratul c este la un sat aproape, un unchia dibaci, a trimis s-l cheme; dar el rspunse trimiilor c cine are trebuin s vie la dnsul. S-au sculat deci mpratul i mprteasa i, lund cu dnii vreo civa boieri mari, ostai i slujitori, s-au dus la unchia acas. Unchiaul, cum i-a vzut de departe, a ieit n ntmpinare i le-a zis: Bine ai venit sntoi. Dar ce umbli, mprate, s afli? Dorina ce ai o s-i aduc ntristare... Da, acesta e basmul. Ce ciudat, acuma i-l aminteti

destul de bine. i plcuse atunci, ca i azi, felul n care unchiaul l agrise pe mprat. Nu mria ta, nici luminate mprate, ci simplu: mprate, ca ntre oameni de o seam, cum se i aflau: un nelept i un mprat. Cu nimic mai prejos unul dect cellalt. Nu se nchinase cu fruntea la pmnt, nu-i srutase mna, ci, firesc, i ieise nainte: bine ai venit, mprate. Un asemenea fel de trufie n-ai mai ntlnit dect la Toma Zugravul. i acela, cnd i se nfiase nti i nti, pusese un genunchi la pmnt i-i srutase nu mna, ci pecetea inelului. Te-ai nvat apoi s recunoti, cu o satisfacie secret, mndria aceasta aparte a celor ce nu atrn de nici o dregtorie, precum unchiaul din poveste, care trimisese rspuns mpratului c cine are trebuin s vie la dnsul. Acesta a fost primul lucru care i-a dat de gndit de atunci i pn azi n istorisirea Bisurci. i miun basmul de asemenea semine de gnd. De pild, cealalt vorb a unchiaului: dorina ce ai o s-i aduc ntristare. Ai cunoscut i tu starea aceasta, nu sunt nite vorbe goale. mpratul i ncredinase dorina lui cea mai arztoare i-i fusese menit s afle c ea i va aduce ntristare. ntr-adevr, se pare c toate dorinele ptimae sfresc prin a aduce ntristare. Ai avut pn acum ocazia de nenumrate ori s te convingi despre aceasta. nelepciunea spune s nu doreti nicicnd prea mult. Hotrt ns, dac priveti lucrurile din acest unghi, tu nu ai fost nicicnd un nelept. Ai dorit ntotdeauna prea ptima i, de fiecare dat, ai cunoscut ntristarea. Una dintre aceste dorine a fost Pocuia, ai ajuns la

stpnirea ei, pe urm a venit nfrngerea aceea cumplit de la Obertyn i ntristarea. Ai dorit cu ardoare Ardealul, ai ajuns s stpneti o mare parte din el, cuvntul tu a devenit acolo lege, dar, iat, s-a ivit din iad ori din neant, ori de dracu tie unde, aceast regin perfid, care a profitat de o conjunctur nefast ca s-i spulbere cetile. Alt tristee deci, mai mult nc, scrb i lehamite. Ar trebui reluat totul de la nceput, dar zilele nu-i mai ajung s-o faci. nsi revenirea ta n scaun, aceast a doua domnie, ce dorin aprins fusese, cum te mistuise, cum i dduse ea puteri s rabzi toate umilinele hrzite pribegilor i s atepi, s atepi i s rabzi! Se mplinise i ea, dar umbra care o nsoete pn azi tot tristee se cheam. Tristeea de a nu fi dect cu numele ceea ce ai voit. Am s m ntorc i am s fiu mai mult dect am fost, ai spus tu nsui atunci, n acel an de cumpn, cnd ai apucat drumul pribegiei. Te-ai ntors ntr-adevr, dar mai mult dect ai fost nu eti. Acesta e adevrul, nu l-ai rostit niciodat cu glas tare i nimeni nu i l-a spus, dar cu toii i n primul rnd tu nsui i purtai otrava n suflet. E pace, ara nu duce lips nici de unele, dar tocmai aici zace tristeea: nu e pacea rnduit de tine, cu porunca i puterea ta, ci pacea pe care a dorit-o sultanul cnd te-a reaezat n scaun: e de fapt preul acestei reaezri, un soi de pace a umilinei. Pentru sperana niciodat istovit de a reveni i de a fi mai mult dect nainte ai pltit un pre mult prea greu. Ilia trimis ostatec la Stambul i ara nhmat la bir sunt dou gnduri care te macin

ncet, cum rod apele un mal. i, peste toate, presimirea celuilalt trm, toate semnele care i se arat de vreo sptmn ncoace i, n urma lor, ntrebarea: ce va rmne, ce lai aici, din toat zbaterea ta ce va dinui, din toate btliile, izbnzi i nfrngeri de-a valma, ce va sta depunnd mrturie peste veac? i mai ales! cine i va urma n scaun? Te-ai tras aici nchipuindu-i c ntre zidurile Probotei vei fi la adpost, dar vestea c eti pe duc a rzbit, dei e o veste fals: n primul rnd tu eti n msur so dezmini, iar tu tii c ai s treci i peste asta, c te vei ridica dintr-o neputin care nu poate fi dect trectoare. Totui o asemenea credin n puterile tale nu e n stare s te mpiedice a auzi, a simi miuna boierimii rmas n Cetatea de Scaun, mprit de pe acum n tabere, avndu-i fiecare viitorul domn la ndemn, pregtit pentru a-l aeza n scaun, cnd nc tu nici nu te vei fi rcit de tot. Boierii aici i ceilali dincolo, peste hotare, pretendenii pribegi, mai mult sau mai puin sau deloc ndreptii, esnd intrigi pe la curi strine, fgduind marea cu sarea, arvunind oti. Ce poi s faci pentru ca svririi tale s nu-i urmeze valuri de snge? Nu te poi ncrede n nimeni, n afar poate de oastea rii. Dar otirii n-ai mai avut putere s i te ari de cteva sptmni. i tu tii o veche experien te-a nvat c otenii nu cred dect ceea ce vd. De unde tii c nu te-au uitat? Ultimele raze de soare czur peste tufele de mce de pe cealalt parte a drumului. Scprarea roie a boabelor printre frunzele care ncepeau s pleasc i

abtu gndurile. Lumea era frumoas, se dovedise ntotdeauna frumoas, chiar i n ceasurile cele mai dezndjduite, cnd zcuse nchis n Turnul Galatei. Era acolo o ferestruic ngust i nalt la care nu ajungea dect urcndu-se pe lavi. O dat suit acolo ns, uita de toat duhoarea temniei, de lepra zidurilor, de fogiala obolanilor i de spaima de ceea ce va urma, cci prin fereastra aceea strmt i se arta o parte din Bosfor pe ale crui ape verzi miunau barcazuri i corbii cu pnze i cu flamuri fluturtoare, multicolore, iar pe rmul cellalt, la Uskudar, plcurile ntunecate de chiparoi. Dac-i afunda chipul n strmtoarea rece a ferestrei, putea simi, cu puin noroc, i rsuflarea brizei cu mireasm amestecat de ape i alge, de carene unse cu catran i de leandri nflorii. Era mireasma libertii aceea i ntea n el un dor de duc de pe urma cruia bezna mpuit a temniei devenea infinit mai greu de suportat. Inspira adnc, tiind s se bucure de clipa neasemuit. Nesiguran, teroare, mizerie bucuria clipei le mpingea undeva, ntr-un plan deprtat, unde puteau fi i neglijate, mcar temporar, i, n definitiv, poate c aici se afla i cheia: s tii s te bucuri de ceea ce-i aduce clipa, iar dac nui aduce nimic azi, s speri c-i va aduce mine. i nu numai s speri, ci s te i bucuri anticipat de mplinirea acestei sperane. Dar oare nu aa fcuse toat viaa? Ba da, aa fcuse, se zbtuse, sperase, tiuse s se bucure. i cnd czuse, tot sperase, nicicnd nu fusese att de slab nct s se abandoneze voluptii otrvite a dezndejdii, sperase i tiuse s se bucure dinainte de clipa n care se va

ridica din nou. Ei, i cu toate astea, iat c vine un ceas cnd simi oboseala i te aezi pe un bolovan la o margine de drum i-i zici: ei i?! Ce folos de toat tiina de a te bucura de izbnzi, dac nu tii ce va rmne n urma ta? Se lsa treptat ntunericul i dintr-o scorbur a pdurii ncepuse s cheme buha. El nu simise trecerea timpului, nici rcoarea tot mai ptrunztoare a serii i ar mai fi stat poate astfel nc mult vreme, furat de gnduri, dac nu-l readucea la realitate tropotul care se apropia. Ceea ce ar fi trebuit s fie un galop, nu mai era, pe msur ce se apropia, dect o goan poticnit, ajuns la captul puterilor. Dup toate semnele, un olcar. i, foarte probabil, cu o veste proast: vetile bune nu-i omorau caii sub ele. Clreul i trecu pe dinainte, strnind colbul de sub copite, fr s-l vad n nserare. Abia se mai inea n a, mult aplecat pe oblnc. De pe cal sreau clbuci albi, iar n urma lui rmase un miros iute i cald de sudoare. Curiozitatea, care se poate chema i ngrijorare, i d acum pinteni. Te urneti destul de greu, i-a amorit piciorul stnd acolo pe piatr i te vezi nevoit s te sprijini mai cu ndejde n toiag. Te-ai grbi, dar te doare, strngi din dini, i repezi buza de jos n afar i iat-te ontcind prin colb, n urma clreului care va fi i ajuns dincolo de poart. Nici n-ai fcut douzeci de pai i ai nceput s gfi i s-i simi btile inimii. La naiba, de ce atta grab de parc ar da turcii?! Dar tu tii doar prea bine c nu e asta, turcii nu mai dau: ai fost cuminte, le-ai trimis tributul la timp, dinspre partea ta sunt linitii acum, n-au nici un motiv s te

mazileasc. i, ca de fiecare dat cnd i aminteti de cuminenia asta, crete n tine mnia. O furie neputincioas, care-i bolborosete n adncuri ca un nmol, necndu-te. n alte vremuri, azvrleai n asemenea mprejurri cu topuzul de sreau dintr-nsul pietrele scumpe ca stropii. Te rcoreai. Acum izbeti mai tare cu toiagul n colb i te sileti s peti mai iute. Te nbu tusea i simi iar durerea din adncuri care-i taie rsuflarea. i ce bine te simeai! A trebuit s vie olcarul sta ca s strice tot. Degeaba ns n-a alergat, fr ndoial c va fi avnd o veste nsemnat. Iar i-e team. n ultimul timp, apropierea oricrei veti i strnete team, e poate i acesta un semn al vrstei. Altdat nu te temeai de nimic, nici nu cunoteai acest cuvnt. Abia cu opt ani n urm n-ai ovit o clip s dai piept cu urdia lui Soliman, cu leii lui Tarnovski i cu nvala ttarilor deodat. Nu frica tea rpus atunci, ci trdarea celor crora nu le-ai fcut dect bine. Iar i rbufnete mnia! Oameni de nimic, ai fi n stare i a doua oar s-i striveti ca pe nite erpi. De la ei i se trage toat neputina de azi... Un sol, Mria Ta, n-a vrut s spun de unde i, aflnd c nu eti aici, a cerut s fie nfiat Mriei Sale, Doamnei. Doamnei! Ce s nsemne i asta? S fie ceva n legtur cu Ilia, o fi pit ceva copilul acela... i se pare c nu mai ajungi odat la treptele casei domneti, i se mpleticesc picioarele n iarba mare, pe care tu nsui n-ai lsat s-o coseasc fiindc-i place s-i adulmeci miresmele. Ce-i cu iarba asta, parc am fi n stepele

rsritului! Pe dat s-o tiai, s gsesc mine curtea ca-n palm! Am neles, Mria Ta! Cpitanul strjilor, cel deirat, cu nasul coroiat ca un plisc, se ine de tine gata s te ajute la nevoie, asta i ntreine aragul, mnia cu att mai chinuitoare cu ct, n afara amintirilor, nu-i afl obiect. L-ai alunga de lng tine n treaba lui, nu eti un copil care nva s umble, dar, iat, apropierea lui, acum cnd ncepi s sui treptele, i prinde bine, fiindc te poi rezema cu stnga de umrul su ciolnos. Abia mai rsufli i, cnd ptrunzi n odaia de sfat, unde, n jil, ade Elena, iar n picioare, acoperit de colb, olcarul, i vine s te lai pe lavia cea mai apropiat. Cu un mare efort de voin, i stpneti slbiciunea, i faci semn strjerului s v lase singuri i rmi acolo, n mijlocul ncperii, drept, ncercnd s-i regseti demnitatea inutei de odinioar, fr s-i dai seama c toiagul n care te rezemi i acum i d de gol neputinele. A venit din partea lui Ilia, spune doamna Elena cu o sfial ciudat n glas, ca i cum s-ar teme ca sosirea solului s nu-i strneasc noi mnii. O dat cu boala lui, ncepuser i pentru ea zile grele, n care trebuia s-l nconjoare cu blndee, s-i rabde toate obsesiile i toanele de btrn ticit i s-i nfrneze izbucnirile firii aprige de srboaic purttoare nc a gloriei unor despoi. Sfiala ei neateptat de acum i atrase atenia i i se pru a observa chiar o oarecare complicitate n privirea fugar pe care o schimb cu solul la intrarea sa. Era o impresie foarte neplcut care-i spori starea de tensiune.

Ce vrea Ilia? ntreb el sumbru. E pe drum, Mria Ta, rspunse doamna, poimine sear va fi aici. Solul nu tie vorbi, Doamn? La ce a mai fcut atta drum dac nu tie vorbi? Pentru c nu te aflai aici, Mria Ta, mi-a spus mie ce avea de spus. Acum sunt ns aici i poftesc s-mi vorbeasc. ntorcndu-se spre sol: De ce vine? Omul ezit o clip nainte de a rspunde i n acest scurt rstimp schimb din nou o privire fugar, uor alarmat, cu doamna: A auzit c eti bolnav, Mria Ta. Nu mai spune! A auzit c sunt bolnav i s-a grbit la cptiul meu! Frumos din partea lui, dar cine l-o fi vestit? Solul aplec fruntea: Nu tiu, Mria Ta. Rostul meu e s-i aduc tirea venirii sale. Altceva nu mi-a ncredinat. Vod izbi cu toiagul n tblia mesei lungi de stejar. Doamna i solul tresrir. Iei! rcni el. i afl c nu sunt bolnav! Ar trebui s te trimit n clipa asta cu porunca s se ntoarc din drum! Bolnav! Asta-i bun, s-a dus vestea pn-n Stambul c sunt bolnav! Pe urm, potolit dintr-o dat, ca i cnd izbucnirea aceasta l-ar fi eliberat de o povar: Iei i spune c am poruncit s i se dea toate cele de trebuin. Omul se nclin i se retrase pn n prag unde se mai nclin o dat, dar nici Vod, nici doamna nu-l mai vzur. nchise ua fr zgomot.

Acum se gndi ar putea s se aeze n sfrit. Dar nu voia ca doamna Elena s-i bnuiasc slbiciunea. Mai fcu de aceea civa pai ncolo i ncoace, strduindu-se s-i ascund efortul i simind, n acelai timp, cum cretea ntre ei o tcere ncrcat de suspiciuni. Tu i-ai trimis vorb s vie? Da. O vzu micnd buzele, dar mai mult bnui dect auzi rspunsul. Fr s m ntiinezi sau s m ntrebi i pe mine? Dac-i spuneam, te suprai i nici nu m lsai s-l chem. Se aez n sfrit ntre pernele care cptueau jilul. Durerea ncepu iar i fu nevoit s stea puin aplecat nainte ca s-o poat stpni fr a da de bnuit. Ceea ce-l mira era c iniiativa doamnei, de care aflase abia acum, nu l nfuria. Dar i zise tot el se vede c frica de moarte e mai puternic i a nbuit furia. Cci ndrzneala doamnei l duse la concluzia c trebuia s fie totui foarte bolnav, poate chiar cu zilele numrate. Credina aceea c moartea era numai a altora, c el navea nimic de-a face cu dnsa sau, cel mult, c va avea de-a face ntr-un viitor foarte ndeprtat, la care nici nu merita s te gndeti ce absurditate! Valul de spaim i uscase gura. Trebui s nghit n sec i s-i umezeasc buzele nainte de a putea vorbi: Aadar se pare c sunt totui pe moarte. N-am spus asta, opti doamna. Tu nu, dar poate doctorul. Ce i-a spus doctorul de

ai ajuns s gndeti c voi muri? N-a spus dect c nu se tie ce se poate ntmpla. i c e bine s te ngrijeti de toate, pentru orice mprejurare, nu? Doamna ncuviin tcut. Pe doctorul sta ar trebui s-l las gdelui ca s-i dea seama ce se poate ntmpla cu cei ce nu-i cunosc meseria. M cost o groaz de bani, nenorocitul, i el sloboade vorbe n doi peri: nu se tie ce se poate ntmpla... E o vorb viclean, menit s-l scoat cu faa curat. Afl, Doamn, c n-am de gnd s mor. M simt foarte bine i te poftesc s nu mai iei hotrri fr ncuviinarea mea. Pe Ilia l-ai chemat ca s se aeze n scaun dup ce-oi nchide ochii... ntr-adevr, durerea l-a lsat, a durat doar ct muctura unei fiare ascuns, acolo, n adncuri, i se rezem mai destins de pernele sptarului. Nu trebuie s m osndeti c-mi iau unele msuri, spuse doamna cu mai mult curaj. Nu vreau s rmn ntre boieri singur, cu doi copii nevrstnici. Numai Ilia m-ar putea ajuta ntr-o asemenea mprejurare, iar a te moteni e dreptul su. Are i ea dreptate, sraca, se gndi el. Doar c Ilia nu era motenitorul pe care i-l dorea, iar, pe de alt parte, n-avea de gnd s moar. Motenitorul se nfia prea curnd. N-am de gnd s mor i repet el gndul cu glas tare, avnd senzaia secret c asta ar putea ntradevr ndeprta moartea iar Ilia are s-mi vin trnd dup el un alai de turcime. Spune c am poruncit ca turcii s rmn n afara zidurilor

mnstirii i s nu pricinuiasc nici o stricciune satului, dac vor s nu-i aez n epi. Domnia s le dea toate cele de trebuin lor i cailor. Ce blestem oft el cu obid ca nici mcar acum s nu fiu scutit de vederea turcilor... Se ntrerupse ns, dintr-o dat speriat. Nici mcar acum? Ce vrea s zic asta, cum adic, nici mcar acum? nsemna oare c el nsui, n taina sufletului, admitea c se afla n ceasul morii? Atunci de ce s-o mai osndeasc pe Elena? Te-ai ostenit azi nengduit de mult ieind. Ar fi bine acum s te culci. Se ridic anevoie, rezemat n toiag. Am s m culc. Poftesc ns un blid de lapte. Cald sau rece? Ca pentru lighioanele sfintei Vineri. i cu pine proaspt. Doctorul a zis s nu mnnci dect pine uscat. Pine uscat are s mnnce el, cnd l-oi azvrli n temni, fiindc nu-i n stare a m pune pe picioare. Se dezbrc singur. Era mai greu cu cizmele, dar pn la urm izbuti. Rmase ns vlguit i abia mai putu s se ntind, cu ochii nchii, rezemat de perne. Cnd i redeschise, doamna edea pe marginea patului, innd tava cu farfuria de lapte. Pinea mirosea a gru i mireasma aceasta i evoc zilele nalte de var, cnd holdele grele fonesc cu uier de mtsuri sub adierea cald. E bun pinea proaspt nmuiat n lapte. Rmnea de vzut ce se va ntmpla pe urm. Acum ns, mnnc tcut, desftndu-se cu fiecare buctur. Doar n adncuri, un gnd se rotea

suprtor, necuviincios: ru ai ajuns zicea de mnnci eznd n pat, hrnit ca un neputincios. Se prefcu ns c nu-l auzea i, dup ce mnc tot, puse lingura de argint pe tav i se rezem din nou de pern. Pn i mncarea l obosise. Cuta acum plcerea de a sta destins, cu ochii nchii. S mi-o trimitei pe Bisurca, spuse el fr s mite. Doamna, care pornise cu tava spre u, se opri surprins: Pe cine? Pe Bisurca, de la cuhnii. opti speriat: Doamne, Mria Ta, ce i-a venit? Deschise numai un ochi, aintind-o: Bisurca... trebuie s aflu ceva de la dnsa... Sfritul unui basm... Eu nu mi-l mai amintesc. Se vede c m las i capul... Trimite-i vorb s vie... Doamna mai ezit cteva clipe fr s-i ia ochii de pe el. Se ntreb dac i ddea seama ce vorbea ori sunase ntradevr ceasul acela nspimnttor. Ochiul lui, care o aintea nemicat i poruncitor, nscu ntrnsa un nceput de teroare. Cheam-o, opti el i degetele i jucar nerbdtoare peste acoperitoare. i stinge luminile... ndat, Mria ta... E bine s rmi i singur, pe ntuneric. Lumina te obosea, dei e unul dintre sfenicele mici, cu trei brae. Acum ns e mai bine, vezi pe fereastr noaptea, o parte din acoperiul bisericii, ntunecat, i deasupra cteva stele mrunte. nchizi ochiul mpcat i i zici

c ai avut totui o zi bun. Fie i numai pentru faptul de a fi reuit s revezi drumul, pdurea... Ar fi fost i mai bine de nu se ivea olcarul sta cu vestea sosirii lui Ilia. Ciudat stare de suflet: te bucuri s-l tii iar pe pmntul rii, n curnd acas, dar, n acelai timp, gndul revederii te irit i te nelinitete pentru c va trebui s-i spui cteva lucruri mai aspre, din pricina vorbelor care au ieit, ajungnd pn n ar. N-or fi toate adevrate, pentru c de la Stambul pn aici au avut vreme s-i mai schimbe nelesurile ori s li se adauge altele, nscocite. Ceva adevr trebuie s fie ns i ceea ce te aduce la aceast ncheiere, este amintirea despre isprvile lui, de pe vremea cnd mai era acas, un copil nc. Avea nite apucturi nelinititoare, precum cea de a scoate ochii psrilor, Dumnezeu tie de unde o va fi deprins, dac o va fi deprins i nu s-a nscut cumva din el nsui, ca un ndemn diavolesc. ngrozise toat Curtea, cci nu era zi n care s nu se aud iptul psrilor ori s nu se vad psri zburnd bezmetice, orbite, picurnd de sus stropi de snge. Nimeni nu cuteza s-l mpiedice ori mcar s-l mustre. Numai cu Toma i sa nfundat haha! i la amintirea aceasta retrieti o satisfacie nemaipomenit de plcut, dei lui lui Toma i-ai vorbit atunci aspru ca de obicei de altfel i te-ai prefcut suprat. Toma zugrvea sala cea mare, de osp, din Cetatea de Scaun. Ilia intrase tiptil, purtnd n pumni un hulub alb cruia i scosese ochii mai nainte, cu un cui, n curte. Rnile mai picurau nc nsngernd penele ca omtul. Lui Toma, cufundat n lucrul su, i atrase atenia un clipocit. Cnd se

ntoarse, Ilia dduse drumul hulubului pe care apucase s-l nmoaie n vasul cu vopsea roie. nnebunit, pasrea se izbea de ziduri, mprocnd pete sngerii peste zugrveala proaspt. Din doi pai, Toma fu lng el i-i trsni o palm dup ceaf. Mna lui, sub nfiarea ei prelung, delicat, nervoas, ascundea o putere nebnuit. Copilul, care pe atunci avea vreo apte ani, se mpletici prvlindu-se n ciubrul cu ocru. Toma l scoase de guler i, inndu-l aa, ca pe un oarece muiat n vopsea galben, l duse pn la u. Dac te mai prind cu vreo pasre, am s te azvrlu din turnul Neboisa, mi prpditule! i strig el i-i fcu vnt. Copilul strbtu cetatea urlnd, pn n iatacul maic-si. Vestea isprvii celor doi cci i isprava lui Ilia i cea a lui Toma erau deopotriv n stare a ului se rspndi purtat de vnt, ptrunse pe uliele trgului, prin biserici, prin dughene i hanuri i n cteva zile o cunoscu toat ara. Ai avut atunci de furc cu Elena. Orbit de dragoste, ca orice mam, i-a pretins, nici mai mult, nici mai puin, dect s-l alungi pe Toma. S-l alungi ori s-l vri n temni, nici ea nu tia, nu se hotrse cum ar fi fost mai bine. Mria Ta i-a rspuns el cu minunata lui trufie, cnd l-ai chemat s-l ceri Mria Ta, dect s m faci pe mine de ocar, mai bine te-ai nevoi s scoi dintr-nsul nravurile slbatice. Cci de va ajunge s urmeze Mriei Tale n scaun, se va desfta scond ochii oamenilor, aa cum azi i scoate pe ai psrilor. i iat-te acum ajuns n ziua n care te ntrebi dac nu cumva Toma a avut dreptate. Se pare c ntr-adevr nu mai e mult pn i va urma n scaun. Te temi de

clipa asta, n-ai ncredere n el? La urma urmelor, de ce anume l-ai putea nvinui? Informaiile care i-au parvenit de la Stambul sunt destul de amestecate, de alunecoase, greu s alegi ceva ct de ct sigur. i totui. Bunoar, pare sigur c nravul de a prinde psri l are i acum. Casa lui Mehmed Sokolii n care e gzduit Ilia cas mare, cu harem, cu eunuci, cu tineri frumoi care miun de colo, colo cu rosturi ndoielnice e aezat pe rmul Bosforului, nu departe de intrarea n Cornul de Aur i are o grdin ntins pe coast, plin de chiparoi, de dafini i leandri, cum nu se poate mai prielnic pentru jocul sngeros cu psrile, ca i pentru alte feluri de jocuri. Te ntrebi acum cam trziu te ntrebi ce a putut deprinde Ilia de-a lungul anilor de edere n casa aceasta, dar ce a putut nva de la nsui Mehmed, acest vr al Elenei, srb turcit de mic, ajuns acum vizir? Te ntrebi trziu, pentru c grijile rii nu i-au ngduit s pori i grijile copilului. Un copil pe care tu nsui l-ai nmormntat, cu slujb i cu toat rnduiala morilor, nainte de a-l trimite acolo. Adevrul e c n-ai fost de acord din capul locului ca el s stea n casa aceea, dar nu te-ai mpotrivit pentru c asta ar fi nsemnat s-l jigneti pe Mehmed care i-a fost de mult ajutor, mai ales n vremea pribegiei, cnd te-a scos din Turnul Galatei i a uurat trecerea averilor tale, a galbenilor i a pietrelor scumpe, n sipetele sultanului i ale paalelor, ale vizirilor, favoritelor i eunucilor. Mult scumpete ai mai putut lsa n odile de tain ale palatelor din Stambul! Numai cnd te gndeti te npdete o sudoare rece, dar ai avut noroc cu zestrea

Elenei, care te-a ajutat s faci fa acestor pofte nicicnd istovite. Cci numai cu averea ta ai fi fost pierdut, nconjurat din toate prile, neputnd s faci un pas fr a da un galben sau o piatr, o pung sau o podoab. i-e peste putin s-i mai aminteti tot ce ai lsat n Stambul. Cele mai scumpe odoare cerceii Elenei, cele dou mrgritare, mari ct perele de var, cu irizri trandafirii n puritatea lor fr seamn, le-ai druit prin Mehmed sultanului, ca dar de nunt fiicei sale. Erai nc ferecat n Turnul Galatei i poi s spui c perlele acelea te-au slobozit, redndu-te vieii. Dup aceea n-ai mai avut de ce s te plngi: ai inut cas mare, nu te-ai artat dect nvemntat n haine scumpe, ai dat ospee strlucite, te-ai nconjurat de nvai, de artiti, de negustori bogai, pentru ca toat lumea s tie c ederea ta acolo nu e dect vremelnic i c ai rmas acelai voievod temut i mndru fr de tirea i nvoirea cruia nimic nu se putea mica, pn nu de mult, n aceast parte de lume. Trebuia s tie toi, s simt i s vad c ai rmas acelai, c te vei ntoarce n scaunul tu, devenind mai mult dect ai fost. Da, dar numai tu tii ct te-a costat toat desfurarea aceasta de strlucire, cnd de peste tot, din umbr, te pndea lcomia, hulpav, cu gurile cscate ca ale petilor de prad, gata n orice clip s soarb pn i aur topit. Toi se ntreceau s trag de pe tine, s te jupoaie te ivisei n viaa lor ca un soi de vac providenial cu ugerul niciodat secat iar tu trebuia s dai, avnd grij s nu fii nelat, ba nelnd tu cnd se putea i ferindu-te cu strnicie i viclenie s nu se afle cumva

c nu erai de fapt dect un pribeag srac. Din toate astea i-a fcut o parte bun nsui Mehmed i nc sub ochii ti ngduitori care se prefceau c nu vd. Cci cine poate umbla cu miere fr a-i linge degetele? i ziceai tu, ncercnd s-i afli o scuz, dar, n tain, clocotind de revolt. Nu i-ai spus nimic nici pn n ziua de azi, nu i-ai spus nimic nici chiar Elenei, creia iar fi czut greu s afle asemenea adevruri despre vrul ei cel bun, de snge. Fapt este c te-a ajutat. Tea jecmnit el, dar te-a i ajutat. n cteva seri, dup plecarea tuturor oaspeilor, l-ai chemat n iatacul tu, punndu-i dinainte, n cup de argint, vin de Candia, uor i strveziu, ca lumina toamnelor trzii. n ciuda noii lui credine al crei aprig aprtor se arta cu orice prilejuri Mehmed Sokolii se lsa ispitit, desftndu-se cu licoarea oprit de Alah. Chipul su frumos, sub turbanul de mtase de culoarea frunzelor crude de primvar, prelung i palid, nconjurat de barba ntunecat, se colora uor dup prima cup, iar ochii negri, cu priviri ndeobte aspre, deveneau ngduitori, nscnd chiar neateptate sclipiri de duioie. Atunci bteai din palme. Dnd deoparte draperia grea de brocart viiniu, se ivea o slujitoare, una dintre fetele siriene pe care le-ai cumprat din trgul de robi de la un negustor arab, stpn de caravane. Le-ai luat pentru a purta de grij casei i, cnd ai prsit Stambulul, le-ai dat drumul s plece unde le-o ndemna inima. Una singur te-a urmat, Dianora, cea mai frumoas dintre ele, o cretin ai crei prini i frai fuseser ucii de iiii de la Persia. Pe ea, din cine tie ce nzreal sau pornire ascuns, o

cruaser, vnznd-o negustorului arab. Acesta o purtase, mpreun cu ceilali robi, legat de cmil i descul de-a lungul pustiei i apoi peste pmnturile pietroase i sterpe ale Anadoliei, pn la Stambul. Tu le-ai rscumprat, pe ea i pe celelalte patru fete, pentru c ai auzit din ntmplare c erau cretine. Zdrenele abia le nveleau, picioarele le erau acoperite de rni, prul li se slbticise. Erau lihnite de foame, nrite i nspimntate. Le-ai vorbit omenete, le-ai hrnit, le-ai pus s se mbieze i le-ai cumprat veminte, uleiuri nmiresmate, alifii de frumusee i podoabe. Dintre ele, Dianora era singura care avea ngduina s intre la tine, n iatac, n timpul tainicelor ntrevederi cu Mehmed Sokolii. Cnd bteai de trei ori din palme, se ivea parc plutind peste covoarele afunde, vestit doar de clinchetul inelelor subiri de argint care-i nconjurau glezna. Avea un pr mtsos i greu, prins n agrafe de onyx i att de ntunecat, nct sub o anumit cdere a luminii btea n albastru. Se apleca aeznd pe msua joas tipsia de argint cu smburi prjii de migdal amestecai cu boabe de cafea i atunci v nvluia erpete aroma aspr i n acelai timp ademenitoare a prafului de Cipru, cu carei nmiresma subsuorile. Erau clipele n care triumfai perfid asupra lui Mehmed renegatul, cel ce nu se putea lepda de dulceaa vinului. O, ce fericit se simea el, n acel rstimp de tain, cnd peste marginile cupei ridicat la buze putea contempla frumuseea princiar a Dianorei. De la un timp ai nceput chiar s te temi s nu i-o cear ca pre al strdaniilor sale de a-i nlesni ntrevederea cu sultanul. A fost o sear n care, dup

ieirea ei, Mehmed s-a aplecat spre tine, punndu-i tainic mna pe bra. Am s te ajut ti-a spus el pe neateptate, surzndu-i prietenete, deschis am s te ajut fiindc... i aici a avut o scurt ezitare pentru a-i alege cuvintele, din dorina de a fi ct mai bine neleas taina pe care vinul l ndemna s i-o mprteasc, dar i-a stat o clip inima n loc, convins c va zice fiindc i tu ai s mi-o druieti pe femeia aceasta... Mehmed era ns bntuit, n seara aceea, de doruri mult timp nbuite, care rbufneau atunci pe neateptate. Am s te ajut spuse cobornd tot mai mult vocea, pn ajunse doar o oapt pentru c sngele ap nu se face... A fost frumos din partea lui c i-a pstrat nentinat aceast credin i c a avut ncrederea s i-o mrturiseasc i pentru asta i-ai rmas pentru totdeauna recunosctor. Ceea ce nu l-a mpiedicat ns s se nfrupte i el din averea ta care se mpuina vznd cu ochii. Eh, ducse... Bine c nu i-a cerut-o pe Dianora. Ce te fceai dac i-o cerea? I-o ddeai? Hai, spune acum, eti singur, numai cu tine nsui, nu te aude nimeni dect poate Dumnezeu, dac n-o avea alt treab mai nsemnat vorba lui Toma hai, spune, i-o ddeai? Ct eti de btrn i de bolnav, te nfiori i acum la gndul acesta, tresari, deschizi ochii mari n ntuneric i te trezeti btnd din palme. E slab i speriat, abia trezit dintr-un somn subire, scurt, dar plcut pentru c a purtat ntr-nsul amintiri dragi i ndeprtate, greu de cuprins n cuvinte. Btaia din palme abia i s-a auzit, ns doamna Elena vegheaz la candela de dincolo, cu ua deschis. Se

apropie aplecndu-se asupra lui: Sunt aici, Mria Ta. i-e greu? Unde-i Dianora? optete el. Unde s fie, Mria Ta? La casa ei... N-o nelege, i se pare c vorbete prostii ori c vrea dinadins s-l amgeasc. Glasul i prinde putere i un tremur uor i trdeaz nceputul de mnie: Care cas? Casa ei e aici! Doamna privete speriat n jur, ca pentru a cere ajutor, dar nu e nimeni i atunci se apleac i mai mult asupra lui, vorbindu-i rar, ca unuia cu mintea rtcit: i are casa ei, Mria Ta, tu nsui i-ai ncuviinat s se mrite cu Duma Negru, brniterul de la Cmpulung i i-ai nzestrat cu dou sate pe Moldovia... S-a mritat, i zice el, vezi, i tu nici n-ai tiut, ba ai tiut, dar ai uitat, c eti btrn i te las i mintea acuma, la sfrit, ncepi s uii, asta-i mai lipsea... i deodat i amintete de Bisurca: i-am cerut s mi-o aduci pe Bisurca. Vine, dar trebuie s se primeneasc nti, altfel umple toat casa cu miros de cuhnii. Nu se poate nfia dinaintea ta oricum. Mria Ta eti domnul rii, dnsa e o biat slujnic. i ce dac? S vie aa cum se afl, am o vorb cu ea... Acum e din nou lucid i calm, doar c se simte foarte slbit i ciudat de uor, ca i cnd ar avea oasele goale, ca ale psrilor. Ai rbdare, Mria Ta, nc n-a trecut nici un ptrar de ceas de cnd am trimis dup dnsa. N-a trecut nici un ptrar de ceas?! se mir gndul lui.

Ce curios se ntmpl de bun seam ceva ciudat cci el avusese convingerea c trecuser cteva ceasuri i se apropiau zorile. Dar dac ntr-adevr trecuse doar att de puin, nu mai e nici un motiv de suprare. Mai poate chiar s nchid ochii. Doamna Elena iese pe vrfuri. Dincolo, aprinde o lumnare i se pregtete s-o ntmpine pe Bisurca. n spatele pleoapelor coborte, vede din nou chipul lui Mehmed Sokolii i i amintete c nu l rspltise nc pentru ajutorul pe care i l-a dat n timpul pribegiei. Doamna Elena i dduse de cteva ori de neles c sar cdea s-o fac, mai ales acum, de cnd era bolnav i putea de pe o zi pe alta s se sting, lsndu-l pe acela nerspltit. Dect s-i spun adevrul c vrul ei cel turcit avusese grij s se rsplteasc singur, preferase s fac pe zgrcitul: Are el oare nevoie de rsplata mea? spusese. Mehmed bei lahia Paaloglu, comandantul oastei din Semendria, are oare nevoie de rsplata mea? El tie c sunt srac i ndatorat, c abia am adunat pung peste pung ca s-mi deschid iar calea spre domnie. i apoi se poate socoti ndeajuns de rspltit cu ceea ce-i trimit an de an pentru c-l ine pe lng dnsul pe Ilia: burdufurile cu brnz, legturile de ln, pietrele de cear, pulberea de sare curat, mai alb dect omtul, brbnele de miere, mieii, oimii de vntoare, toate astea i nc o sumedenie de alte mruniuri ce dracu-s dac nu rsplat?! Elena nu prea convins. Ca orice femeie, inea la neamurile de snge poate mai mult dect la omul ei. Probabil ar fi vrut ca el s-i trimit, cu un sol nsoit de alai, nite pietre scumpe ori blnuri, ori vreun sipet cu

galbeni nsoit de o scrisoare: uite, prea iubite vere Mehmed, acesta e umilitul i mruntul semn de recunotin pe care i-l ntorc pentru ajutorul pe care mi l-ai dat! Poate s atepte! Chiar de-ar vrea, n-ar putea s-i trimit asemenea daruri, pentru c nu le are. Abia se scpase de datoria, cu dobnzi cu tot, ctre negustorul Serchiz. Iat nc unul care-l ajutase, fr s atepte semne de recunotin. Serchiz, armeanul, e unul dintre cei mai mari negustori iar obezile groase, ferecate, ale carelor sale cu coviltire de piele cunosc toate fgaurile Europei. ndeletnicirea aceasta care-l silete s-i duc viaa pe drumuri, ntre hanuri, comptuoare i palaturi princiare, fcuse din el i un cutat negustor de veti, pe care tie cnd i cu ce pre s le vnd. Cu Serchiz vorbise deschis pentru c l cunotea nc de pe cnd fusese el nsui negustor i apoi, n timpul ntiei sale domnii, se ajutaser unul pe altul. Jupne Serchiz i spusese sau isprvit i bani i odoare. Nu am de nicieri nici un ajutor. Vrul Mehmed m sprijin deschizndu-mi unele ui, dar numai n schimbul unor pungi din care se nfrupt i dnsul. De la principii apusului nu am ce atepta. Vezi aadar bine c ntoarcerea mea n scaunul Moldovei se afl n umbra unei adnci ndoieli. Sultanul a venit s-mi ia capul, dar pe urm mi-a ngduit s ies din Cetatea Ciceului i s vin aici. Cnd am ajuns, m-a nchis n Turnul Galatei. I-am druit de ziua nunii fiicei sale dou mrgritare ct perele i ma slobozit, lsndu-m s triesc, cu cinstea ce mi se cuvine, n casa asta pe care o poi i singur preui, cu tot ce se afl ntr-nsa. Nimeni nu tie ce va fi mai

departe. Mnia sultanului se poate ntoarce n orice clip i nu mai departe dect mine sear mi pot pierde capul ntre zidurile celor apte Turnuri. Aa stnd lucrurile, te ntreb, jupne Serchiz, ai curajul s m mprumui? Lui Serchiz i place s se poarte n veminte scumpe n orice mprejurare. Atunci ns venise i ncrcat de daruri: un inel de argint cu agat verde, vreo zece coi de buhur din ln subire, alb ca o spum, un co cu smochine verzi i struguri din Chios. Nu ncetase niciodat a-l socoti altfel dect domn al rii Moldovei i se simea mndru c, departe de a fi uitat, fusese chemat n casa aceasta despre a crei strlucire se dusese vestea n tot Stambulul. ntrebarea pus ns, att de cinstit i fr ocoliuri, l surprinse. De puine ori n via i fusese dat s aud o mrturisire att de deschis. Dac nu cumva niciodat. El era nvat cu convorbirile ndelungi, duse cu iscusin i viclenie, n care cei doi, ca ntr-un joc al isteimii, se pndeau preuindu-se, iar vorbele cu dou nelesuri alunecau ntre ei ca petii. Sinceritatea prea brusc l descumpnea. edea cu picioarele adunate sub el, pe divanul jos, ntre perne moi, nvelite n mtsuri lucioase i grele de India. Cretetul pleuv, glbui ca fildeul vechi, i lucea stins n lumina moale a candelabrului cu lumnri de cear nmiresmat cu mirodenii. Ca s ctige timp, i aplec trupul mbelugat, lund cu grij de pe msu felegeana de smal nvelit n srm de argint. Cafeaua aburea. O sorbi ncet, cu ochii pe jumtate nchii. Se gndea c, de vreme ce Vod i se mrturisise att de deschis,

nsemna c se afla ntr-adevr la ananghie, iar el trebuia s fie cu mare bgare de seam dac nu voia s piard o avere. Dup cum sttea ns acolo, n faa lui, n cellalt capt al divanului, ateptndu-i rspunsul, cu un zmbet senin pe buze, n-ai fi zis c era ncolit. Ca orice om de seam, deprins n treburile politicii, tia s-i ascund adevratele stri ale sufletului. mbtrnise Vod n aceti ani: faa i se brzdase, iar prul auriu i albise aproape de tot. Era un brbat frumos, viteaz i nelept, dar nu strin n acelai timp de arta vicleniei politice, aspru i crud uneori. Vestea uciderii celor doi feciori ai lui Gritti ajunsese pn aici, fcnd vlv, strnise mnii crncene. Multe vor trebui s i se ierte, nainte de a i se ngdui s se nfieze la Pragul Fericirii, pentru a i se reda domnia. Poate prea multe... n sufletul lui Serchiz era un amestec de admiraie i comptimire pentru acest pribeag a crui soart ar putea s atrne acum de un cuvnt al su. Nu-l osndea ns pentru starea n care ajunsese i cu att mai puin nu-l dispreuia, tiind c ceea ce-l adusese aici fusese dorina, nici acum stins, de a vedea Moldova adus la puterea i fala din vremea printelui su. Nu s-ar putea spune c nu izbutise, dar greise ncrezndu-se prea mult n dregtori i asta l pierduse. ncrederii sale i rspunsese trdarea. Mai avea sori de a se ridica de unde se afla czut? Cci n ciuda strlucirii de care se nconjurase, lui Serchiz nu putea s-i scape c Voievodul su era totui la pmnt. Cel puin deocamdat. Dac el, Serchiz, l-ar ajuta i dac ajutorul su ar intra ntr-o conjuncie favorabil cu

umoarea imprevizibil a celui cruia i plcea s-i zic Stpnul Lumii, atunci da, s-ar putea ntmpla acea minune la care visa pribeagul. Dar merita oare osteneala? Poate c da, poate c nu. i dac ajutorul su i umoarea sultanului nu intrau n acea conjuncie fast? Iat un rspuns pe care nu-l putea da pe loc, ci numai dup ndelung chibzuin, dup ce i va fi luat o seam de informaii asupra trecerii de care se bucura Voievodul la sultan. Voievodul nsui fusese negustor, era un cap luminat, va nelege i nu-l va osndi pentru acest rgaz pe care i-l va cere. Oricum ns, oricare va fi hotrrea pe care o va lua pn la urm, era de datoria lui s in seama de un amnunt care trgea greu n favoarea Voievodului: la ara Moldovei nu se cunotea asuprirea celor de alt neam sau de alt credin. nsui Asfadur, fratele jupnului Serchiz, era stare al mnstirii Hagigadar, de lng Cetatea de Scaun a Sucevei i se aflase n bun nelegere cu Voievodul care-l cinstise, ocrotindu-l. De la alungarea sa ns, lucrurile nu mai erau chiar att de limpezi. Nu se ntmplase nimic anume, stareul Asfadur i trimisese de cteva ori veste c starea lui nu era rea, dar nici precum fusese i c el, Serchiz, dac avea prilejul, s-l ajute pe voievod, cci muli sperau n rentoarcerea lui, mai ales negustorii, oastea, rzeii, norodul cel de rnd i o parte din boieri, ca s nu mai vorbim de preoii care ineau la dnsul pentru c le nzestrase bisericile i le mbrcase n frumos ntocmai ca i printele su, tefan Voievod cel Btrn. Aadar Moldova nu-l uitase pe Vod, ba dimpotriv, ndjduia n revenirea lui. Cuvintele sale am s m ntorc i

am s fiu iar ce am fost, ba mai mult dect att pe care se zicea c le spusese lui Toma Zugravul n ceasul despririi, erau cunoscute n toat ara i oamenii i le opteau ncurajndu-se cu ele n clipe de cumpn. Toate astea Serchiz le tia prea bine i nu le considera nite amnunte lipsite de nsemntate. Ar fi dat dovad de o neobinuit lips de tact i de abilitate dac n-ar fi inut seama de ele acum, cnd Vod i cerea s-l ajute. i totui, nu putea neglija nici cealalt fa a mprejurrii i anume locul pe care Vod l ocupa n gndurile padiahului. Fr a renuna la sursul curtenitor i aparent lipsit de griji, Vod i repro discret tcerea prelungit: E chiar aa de primejdios pentru domnia ta, spuse el, s afli un rspuns ntmpinrii mele? Serchiz aez cecua pe masa scund de mahon cu ncrustaii de sidef i, poate pentru prima dat n viaa sa, nu alese calea rspunsurilor graios erpuitoare printre echivocuri i aluzii: M simt dator fa de Mria Ta, zise, cu un rspuns deschis i cinstit. Vod nclin din cap cu acelai zmbet curtenitor: i mulumesc, jupne. Adevrul este, Mria Ta, urm Serchiz netulburat, privindu-l n ochi, c nu mi-e uor s-i dau un rspuns pe loc. Mria Ta ai fost negustor i cunoti ce greu i cu cte primejdii se face banul. nainte de a m hotr s-l dau din mn, va trebui sa chibzuiesc oleac.... Am neles, spuse Vod i pe chip i alunec o umbr. Vrei s vezi ct mi preuiete capul azi, la Poarta Fericirii. Am neles i nu te osndesc. Poate n alte mprejurri a face-o, dar acum nu-mi pot permite. Dup cum vezi, tot deschis i rspund i eu. n clipa de

fa m intereseaz un singur lucru: ct de repede mi poi da rspunsul? mi am oamenii mei de tain, Mria Ta. Pn mine afl tot ce vreau s tiu. Serchiz se inu de cuvnt. A doua zi spre sear i se nfi din nou, dar nainte de a vorbi, inu s-i ofere alte lucruri de pre: un zbun lung, fr mneci, din sandal de Veneia, o farfurie de argint cu marginile filigranate, pentru zaharicale... Pe Vod, noile daruri mai mult l nelinitir: nu erau oare menite s ndulceasc o veste rea? n graba de a-i mulumi i de a le aeza deoparte fr a le luda ca n alte di, Serchiz i simi nerbdarea i chiar o oarecare nervozitate. Mria Ta, spuse el zmbind viclean, e o cinste pentru mine s te mprumut i nu am de pus dect o condiie. Pe chipul lui Vod reveni sursul acela curtenitor i se aez pe divan cu vdit uurare, fcndu-i i negustorului semn s se aeze. Care-i condiia aceea? E o nimica toat, Mria Ta: capetele s mi le napoiezi pn n cinci ani, socotii din ziua n care te-ai aezat iar n scaun. Iar dobnzile s le dai de dou ori n an fratelui meu Asfadur. Se primete, jupne. Dar dac mor nainte de mplinirea celor cinci ani? Acelai lucru mi se poate ntmpla i mie, Mria Ta. Cu asemenea ntrebri nu facem dect s ptrundem pe punile lui Dumnezeu. N-avem noi ce cuta acolo. E riscul pe care mi-l asum eu n povestea aceasta. Vod ntinse mna. Serchiz i-o strnse i rmaser astfel cteva clipe, tcui, cu ochii luminai de mulumire, pecetluind nelegerea lor de tain. Pe urm Vod btu de trei ori din palme i Dianora, nsoit de clinchetul brrilor ei subiri, le aduse

portocale umplute cu stafide i cu vin greu de Malvasia, ntunecat ca sngele. Acum, zise Vod cu un aer destins, mulumit, de om cruia i s-a luat o piatr de pe inim, acum poi s-mi spui i mie cum stau. Nu pentru c n-ar fi tiut cum st, dar era curios s confrunte ceea ce tia el cu ceea ce aflase negustorul prin oamenii lui. De vreme ce mi pot ngdui cinstea s te mprumut, Mria Ta, nseamn c stai bine. Cu fiecare zi ce trece, padiahul e tot mai nemulumit de acel tefan pe care la aezat n scaun n locul Mriei Tale. Au ajuns pn aici veti despre oarecari tratate secrete cu imperialii... pe de alt parte, n ar e foamete, au dat lcustele, iar boierii uneltesc, sunt nemulumii din clipa n care nscunarea noului domn s-a svrit n cetatea Sucevei, fa cu sultanul, lucru nemaipomenit de cnd e ara Moldovei i greu de uitat totodat, cci a fost urmat de pierderea Tighinei... Nu-i uor s fii voievod la ara Moldovei, meditase atunci Vod. Iar acum, cnd se afla la captul strdaniilor de o via era n msur s ntreasc acest adevr. Ciudat noapte n care-i veneau n minte asemenea ntmplri vechi. Prea nesfrit noaptea aceasta de vreme ce le putea retri pe toate. Fcu un efort i reui s deschid ochii. n dreptunghiul de un albastru ntunecat al ferestrei, licrul mrunt, ndeprtat, al stelelor. i cobor ochii i i vzu trupul ntins sub acoperitoarea alb. Tot aa am s stau i atunci, i zise. Cnd va fi acel atunci? Eh, azi, mine, poate mai curnd dect te atepi. Ar fi bine s te obinuieti cu gndul. Previziunile acestea i provocau

o plcere ciudat, nu lipsit de o anume nfiorare pentru c se afla la mijloc i o team obscur pe care se prefcea a n-o bga n seam. i contempl apoi cu interes minile, cum stteau nemicate de o parte i de alta a trupului, strine, ca i cnd n-ar fi fost ale lui. Slbite, dou pete palide n ntuneric. i mic uor degetele i surse netiut, mulumit c erau nc totui minile lui i c-l ascultau. n acelai timp distinse undeva, n apropiere, o rsuflare uiertoare i nceat, de om greoi, cruia trupu-i devenise o povar. i ntoarse ncet capul pe pern i scrut noaptea ncperii, nu fr efort, cci deasupra nasului, ntre sprncene, i se ivir dou cute verticale. Abia dup cteva clipe deslui o form ntunecat, grmdit cumva de parc ar fi stat ciucit ori n genunchi. ncerc s neleag, s-i aminteasc. i ddu seama c, n mod firesc, ar fi trebuit s tie, dar c uitase i nu voia s ntrebe de team s nu-i trdeze slbiciunea. I se ntmplase de cteva ori n ultimele zile s-o surprind pe Elena c-i vorbea cu un soi de grij ciudat i puin mai tare dect ar fi fost nevoie, cum li se vorbete ndeobte surzilor sau celor slabi de minte. Din fericire, fptura aceea mare i cu rsuflare anevoioas se mic puin icnind i el auzi un murmur ca un oftat: Doamne apr-l i pzete-l i ntoarce-l de pe drumul cel fr de ntoarcere ca s-i cunoatem i noi puterea i ndurarea... Glasul acesta, dei numai o oapt, i era cunoscut, l mai auzise cndva de mult tare probabil, dar l tia, de unde oare? i tocmai pe cnd ntrebrile ncepeau s

devin chinuitoare i se simea ncolit ncet de dezndejde pentru c se vedea n neputin de a-i aminti, l fulger revelaia care-l eliber dintr-o dat. i surse lui nsui prin ntuneric, rspltindu-se astfel c nu se dduse btut. Tu eti, Bisurc? ntreb linitit. Eu, Mria Ta. M-am nfiat dup cum mi-ai poruncit. Vezi i se adres el n gnd Elenei, mustrnd-o, dac nu se primenea, a fi cunoscut-o pe loc, dup miros... Pe urm tare, cu un nceput de veselie: M bucur c eti aici, avem de vorbit laolalt, tu eti o neleapt. M temeam c ai rmas la Suceava. i rzi de mine, Mria Ta, i-i pcat, c-s o biat bab care n-a fcut nimnui nici un ru. Nu-mi rd, Bisurc, eu nu te-am chemat ca s-mi rd de tine. Abia acum ns i ddu seama de poziia ciudat a femeii. Se strdui s vad mai bine i se ridic rezemat ntr-un cot: Dar ce faci tu acolo, stai n genunchi? Cum altfel ar putea s stea una ca mine dinaintea Mriei Tale? Hai, ridic-te, s nu te mai vd aa. Ce, eu sunt icoan? Aaz-te n jilul acela. Cum o s stau eu ntr-un jil domnesc, Mria Ta? Ai s stai. i poruncesc. Scurta nlare n capul oaselor l obosise. Se ls iar pe pern o dat cu un junghi care-i nep inima. Atept cteva clipe cu o sudoare rece brobonindu-i fruntea, dar durerea nu mai reveni. Rmase neclintit,

abia ndrznind s mai respire. O auzi ridicndu-se anevoie, cu opinteli i icnete, optind nspimntat i cu obid: Pcatele mele... Pe urm scritul jilului sub greutatea ei. Se aternu dup aceea tcerea. Ateptau amndoi, nemicai n noapte, ea, nfricoat, s afle de ce fusese chemat, el, nfricoat, pndind s-i recapete puterea. De dincolo de ziduri rzbi ltratul ndeprtat al unui cine. Numai de n-ar reveni neptura aceea care-i reteza rsuflarea. Ct sttea aa, ncremenit, se prea c nu era nici o primejdie. E bine aa, murmur ntr-un trziu, mai mult pentru sine. Ai glasul pierit, Mria Ta, nu i-e ru? edem alturi i ne auzim. De ce s strig? Tcere nedumerit. Ci ani ai, Bisurc? Cine s mai tie, Mria Ta? Am pierdut socoteala anilor. E bine sau e ru s pierzi socoteala anilor? Cnd le pierzi socoteala, Mria Ta, se cheam c nu mai are nimeni nevoie de tine. Mai deunzi, la Suceava, nainte de a ne porni ncoace, am ieit oleac n trg, am nite nepoi. Am umblat tare anevoie, cci picioarele ct le vezi de groase, m dor i sunt secate de puteri. Pe Ulia Ruseasc, unde e forfota mai mare, era s dea un otean cu calul peste mine. Hei, babo, mi-a strigat, te caut moartea acas i tu bai uliele! M-au mhnit, Mria Ta, nu vorbele lui, ci rsetele celor din jur, cci nu s-a gsit unul mcar s nu rd de

neputinele mele. i m gndesc c poate au avut dreptate de vreme ce nu mi-am fcut datoria s mor la soroc... N-au avut dreptate. Nimeni nu moare cnd vrea, iar tu eti departe de a fi de prisos. Fr tine, toate mncrurile ar fi sarbede. Iar i rzi de mine, Mria Ta. i-am mai spus c nu rd. E un adevr. Tu n-ai trit degeaba. ie nu i-a spus nimeni niciodat c eti folositoare? Nu, Mria Ta. Destul de ru. Aa-s oamenii: pn le faci bine nu vd, dar ia s uii ori s nu poi odat s le faci binele cu care s-au obinuit i toi se reped asupr-i. La drept vorbind, nici mie nu mi-a spus nimeni niciodat c a fi folositor... Ba, s fiu drept, mi-au dat-o de neles o singur oar, atunci cnd au venit s m pofteasc smi las negustoria i s iau domnia. De atunci ns toi m pndesc ca i cnd nu mi-ar sta gndul dect la rele. Am adus ara la puterea i strlucirea printelui meu i tot m-au trdat. Visam s-i bat pe turci, s iau Constantinopolul i s-i arunc dincolo, n Anadolia lor, pe urm s m ntorc, s iau Ardealul tot, s fac o singur ar cu Moldova noastr, poate i cu ara Romneasc, ce zici, n-ar fi fost nemaipomenit? Dac spui Mria Ta... Ce tii tu? Dar ar fi fost nemaipomenit, s tii. Cu totul altfel am fi vorbit noi atunci cu lumea. Nu trebuia s m tot rog cnd de unul, cnd de altul, s-mi dea ba cinsprezece mii de oteni, ba cteva maini de spart zidurile, ba s le mai i trimit bani grei pentru asta i

pe urm s nu mai vd nici bani, nici ajutor. Nici unul din craii tia lncezi i pomdai din jur nu s-a micat nici ct un bou pe care-l mboldeti cu strmurarea. De ce? Mi-a spus odat Toma Zugravul de ce i a avut dreptate. Mria ta eti cu un pas naintea veacului, mia spus el. Gndurile Mriei Tale sunt prea mree pentru nite oameni prea mruni. Aa o fi de bun seam. M ntreb eu atunci de ce m-am zbtut i am cheltuit atta avere. Am ndurat attea umiline ca s iau pentru a doua oar domnia? De ce? Pentru c ndjduiam s-mi mplinesc mcar acuma visul. N-am inut ns seama de dou lucruri. Dac ineam, mi vedeam de treab, m ntorceam iar la negustorie i azi nu m rsuceau gndurile. tii tu care-s acele dou lucruri? Nu tiu, Mria Ta, de unde s le tie o bab srman i proast? Nu eti nici srman, nici proast, nu te mai umili aici. Eti o neleapt, i-am spus, altfel cum crezi c i le-a destinui toate astea? Uitase de ameninarea junghiului care-i nepase inima. Se nfierbntase, avea o poft neateptat de a vorbi, mai ales de a scormoni prin trecut i o fcea cu un fel de nfrigurare, doar, doar va gsi n acel trecut ceva, un amnunt ct de mic care s-i explice sentimentul amar de zdrnicie ce-l bntuia acum. Cu Elena nu i-ar fi ngduit s se sftuiasc astfel, Elena era schimbat n ultimul timp, i vorbea ca unuia cu zilele numrate, ncerca s dea porunci peste capul su, se treziser n ea despoii din care cobora. Nu-i ierta nici anii de pribegie n care sttuse nchis cu

copiii n cetatea Ciceului, vegheat de mlatini, ascultnd tnguirea buhailor de balt. Nu-i ierta nici faptul c primejduise viaa lui Ilia, trimindu-l ostatec la Stambul, dup ce pusese popii s-i slujeasc prohodul, pentru ca apoi s nceap iar tratativele secrete cu apusul. Acum pregtea n tain nscunarea lui Ilia, de aceea l i chemase de la Stambul, nu pentru a-i sta lui alturi, n clipele de slbiciune prin care trecea. Dar el avea ndoieli asupra lui Ilia. L-ar prefera pe tefni, dac acela n-ar fi nc nevrstnic. Dar, fiind nevrstnic, pe cine s lase n urma sa? Navea totui dreptate Elena s se gndeasc la Ilia? Ar mai fi Iancu, dar pe Iancu l fcuse cu o ssoaic, crescuse n alt lege i, mai ales, nimeni nu tia de existena sa, cu att mai puin Elena. Singurul care cunotea taina era Toma Zugravul, dar Toma nu mai era. i atunci, ce-i rmnea de fcut? Iat c, ori ncotro se ntorcea, se ntlnea mereu cu acel nesuferit sentiment al zdrniciei... Mai eti aici, Bisurc? Aici, Mria Ta. S-i aduc ceva? Nu. S m asculi. Te ascult, Mria Ta. Ziceai c nu tii care sunt acele lucruri de care trebuia s in eu seama cnd am luat a doua oar domnia. Am s i le spun. Primul lucru, Bisurc, este c se fcuse cam trziu. nelegi? Nu neleg, Mria Ta. Nu-i nimic, ai s nelegi. Era cam trziu pentru visurile mele, asta voiam s zic. Trecuser nite ani n care spinarea mea nenvat s se ndoaie, s-a ndoit

totui de cteva ori. Nu de multe ori, dar destul ca s nu mai fiu acelai de pe vremea visurilor nebune. i apoi turcii nu mai erau, ca pe vremuri, doar o ameninare, ci se aflau n ar, i-ai vzut i tu cci nu o dat au topit seu de oaie pe cuptoarele tale de au mpuit toat cetatea. Ia lsat sultanul acolo, cic s m pzeasc, s nu m njunghie i pe mine boierii cum l-au njunghiat pe nenorocitul acela de tefan n preajma Crciunului, mprocnd peretele iatacului cu sngele lui. tii c Elena nici acuma nu vrea s intre n odaia aceea, dei am pus s-o zugrveasc, nu se mai cunoate nimic, am i sfinit locul. Degeaba. Dar mie de boieri nu-mi mai era fric fiindc, la ntoarcere, am curat locul de haini. Pe mine turcii m mbolnveau, mi era destul doar s-i vd. Am scpat de ei doar cnd l-am trimis pe Ilia ostatec la Stambul. i de aici poi s vezi c sultanul i lsase n ar ca s m pzeasc ntr-adevr, dar nu de dragul, ci de frica mea. Mria Ta, de ce nu i-ai omort? Bine zici tu, dar ce crezi c nu m-am gndit i c mi-a fost uor s-i rabd fr s-i tai? I-am rbdat ns pentru c mai nti am vrut s m asigur c atunci cnd i voi tia, am s pot ine piept ntregului puhoi care se va ridica iar s m pedepseasc. Dar asta nu sa putut. Trebuia s in seama i de cel de al doilea lucru de care-i spuneam: n aceast nou domnie a mea eram cu mult mai singur dect nainte. Aici se opri deodat, nfiorat, ca i cnd ar fi vrut i-i aminteasc pe toi. Pe toi cei ce nu mai erau... nti de toate, urm el mhnit, nu-l mai aveam pe Toma. i mai aminteti de meterul Toma, Bisurc? mi

amintesc, Mria Ta, mcar c la cuhnii nu se arta. Cnd avea de lucru n cetate, l mai trimitea pe ucenic pn jos, la noi, ca s topeasc pe cuptor un soi de clei, cu care lucrau dnii. Nu ne prea bucuram cci mirosea greu cleiul acela, mai greu ca seul de berbec al turcilor... tiu, l-am simit i eu de cteva ori, era clei de ceg, de aceea puea aa. Se gsete anevoie i e scump. Dar pe el, pe Toma l-ai vzut vreodat? L-am vzut pe la srbtori, de departe, cnd sttea n preajma Mriei Tale. Era un brbat frumos i-i plcea s se mbrace cu veminte alese. Pe urm, cnd v-ai ntors de la Obertyn, dup ce v-au btut leii. Erai cu toii prpdii ru, iar el abia se mai inea n a. S-a i mbolnvit atunci. N-ar fi trebuit s-l iau cu mine; pe meteri trebuie s-i lai s-i vad de meteugul lor, nu s-i pui la treburi pe care le poate face oricine. E un lucru pe care l-am nvat prea trziu. Dar de vorbit n-ai vorbit niciodat cu dnsul? Am vorbit o dat, de mult, pe cnd zugrvea paraclisul cetii. Uitase de el lucrnd, se lsase noaptea i ntr-un trziu l rzbise foamea. A venit la cuhnii s vad ce ar mai putea afla de mncare. I-am dat, ce i-oi fi dat, nu mai in minte. A mncat acolo, eznd pe lavi, cu blidul pe genunchi i dup ce s-a sturat mi-a spus bogdaproste, mtu, cnd oi zugrvi-o odat pe sfnta Vineri, am s-i dau chipul dumitale. S nu faci asta, metere, zic, c-i mare pcat. l iau asupra mea, zice el, c mie, la judecata de apoi, au s-mi ia aprarea toi sfinii pe care i-am

zugrvit i am s scap cu faa curat... Da, sta e Toma, l recunosc, spuse voievodul cu tristee. De cteva zile l bntuia dorul de Toma. De cte ori avea prilejul, aducea vorba de el, i ispitea pe cei din jur, strnindu-le amintirile pe care le asculta apoi cu un fel de ciudat lcomie. Acum se bucura c Bisurca schimbase cu Toma acele puine cuvinte. Btrna i deveni dintr-o dat i mai apropiat. Ciudate vorbe, murmur ea. Apoi, aplecndu-se puin nainte, n jilul acela n care ncepea s se simt bine, ntreb n oapt, cu o familiaritate involuntar: E adevrat c i-a fost drag domnia Anca? Aa vorbea lumea... Vod zmbi nevzut n ntuneric. E adevrat, Bisurc. E adevrat, dar n-au avut noroc nici el, nici ea. i nici eu. Ce s fac, nu mai eram negustor, nu i-o puteam da. A trebuit s-o dau dup voievodul rii Romneti, aveam eu planurile mele, ai vzut. Dar n-a ieit nimic. Dac tiam, i-o ddeam lui, fiindc un meter fulgerat de har nu-i cu nimic mai prejos dect un voievod. Ba, dac te gndeti bine, ceea ce rmne e lucrarea meterilor. Cine va mai ti i cui i va psa c eu m-am btut la Feldioara i la Media, i la Obertyn, i la Trsui, i dracu mai tie unde?! Pe cnd zidirea lui Toma va sta tot acolo cu zugrvelile ei i ci o vor cerceta peste veac, mi vor vedea chipul pe zid i se vor ntreba oare ce lucru de seam va fi fcut acest voievod de l-a zugrvit meterul Toma? Asta i va ndemna poate s citeasc i letopiseul episcopului Macarie care scrie despre

mine. Dar fr scriitorii i zugravii acetia, cine m-ar mai ti? Se cheam c tot am fost eu oleac nelept, cci am tiut s-i preuiesc i i-am ajutat. N-am trit chiar degeaba, ce zici? N-ai trit. Mria Ta ai vegheat ara, iar dnsul i-a sporit frumuseea. Nici unul n-ai trit degeaba. Da, aa zicea i el. Ne-am neles rosturile, zicea, i avea dreptate. Cum s-a putut duce aa, nu tiu. Fr dnsul, aproape o jumtate de via, m-am simit ca fr o mn sau fr un ochi. M-a ajutat s-mi pierd urma n pduri, lundu-i pe urmritori asupr-i pn cnd i-a risipit. A doua zi a poposit la Vorone, iar dup-amiaza a plecat. Zicea c vine la mine, la Ciceu. N-a mai ajuns. De atunci nimeni nu l-a mai ntlnit. Ultimul care l-a vzut a fost ucenicul su, Marcu. Meterul i-a luat rmas bun de la el, l-a sftuit s-i zugrveasc numele pe orice lucrare isprvit, cci e dreptul meterilor s nu fie nghiii de uitare, i pe urm s-a pierdut n pulberea aurie a asfinitului. Asta-i tot. Fr el m-am descurcat greu. Nici nu tiu dac-mi pot ngdui s zic c m-am descurcat. Mai ales c m-au prsit i ceilali. Uite, m gndesc acum la frate-meu, Toader, care mi-a fost de mare ajutor acolo la Hotin, unde l-am aezat prclab. Cnd cu urgia aceea, n-a apucat s ajung la mine, poate treceam mpreun la Ciceu i azi era viu. Neavnd ncotro, a fugit la lei. Dar sultanul le-a cerut s-l trimit la Stambul i ei sau supus pentru c ntotdeauna au tiut s se pun bine cu Poarta pe spinarea altora. Poate c nici asta n-ar fi fost nimic, cci sultanul nu cred c l-ar fi tiat, dac nu mi-a luat mie capul, de ce l-ar fi luat unui prclab de-

al meu, chiar dac-mi era frate?! Dar au prins de veste Mihu i Trotuan, lupii tia care m-au trdat i mi-au fcut mai mult ru dect turcii i ttarii la un loc. Cnd treceau prin dreptul Soroci l-au rpit i l-au muncit, iau tiat nasul i urechile, la urm i capul. Acuma, spune i tu: dac tot voiau s-l omoare, de ce au mai trebuit s-l munceasc? Asta, vezi, nu le-am putut-o ierta i cnd m-am ntors, le-am pltit-o. Am stat de fa s le vd caznele. S-au ntors maele n mine i mi s-a ncrncenat inima. Am vrut s moar greu i ncet, dar cu minile ntregi, ca s vad i s tie c totul n lumea asta se pltete. Vine o zi, de obicei cnd te atepi mai puin, n care trebuie s plteti... Tcu epuizat. i i-a folosit la ceva, Mria Ta, opti btrna, c ai stat acolo, de fa? Da, murmur el cu ochii nchii. M-am rcorit. Dup aceea am putut s-i iert. Altfel nu-i iertam i n-ar fi fost bine nici pentru mine, nici pentru ei. Evocarea aceasta l tulburase i-l obosise peste msur. Auzi din nou, la fel de limpede ca atunci, urletele acelora, le vzu chipurile iroind de snge i i se umplu gura de ceva vscos i amar. i veni s verse, strnse din dini i rsufl adnc, ntorcndu-se chircit pe o parte. Rul trecu tot aa neateptat pe cum se ivise, dar l ls i mai vlguit. Ar mai fi vrut s-i vorbeasc btrnei despre celalalt Toader, logoftul Bubuiog, despre a crui moarte aflase pe cnd era pribeag la Stambul, sau despre Nicoar Hra, cmraul, care-i dezvluise trdarea lui Mihu i a celorlali i apoi l urmase de-a lungul anilor ca o

umbr. Se prpdise i el cu ctva timp n urm. Toader, logoftul, se ngropase la ctitoria lui de la Humor, zidit i zugrvit de Toma. Pe Hra l ngropase aici, n pridvorul de la Probota, ca rsplat pentru credina sa neclintit. Tot aici l adusese, dup ce cu greu aflase unde l astrucaser mieii, i pe fratele su Toader. i tot aici se va aterne odihnei i el nsui. Poate mine, poate chiar azi, cine tie... Nu mai era nici o ndoial: prea rmsese singur. l mai avea pe Grigore pe care, fiindu-i vr bun, ar fi vrut s-l aib acum mai aproape, dar treburile mitropoliei i chiar ale domniei ct domnul lncezea la Probota l ineau legat de cetatea Sucevei. Numai Toma n-are mormnt, spuse el i glasul i rsun nbuit cum zcea cu chipul pe jumtate ngropat n pern. Poate c lui nici nu-i trebuie, Mria Ta. Avea dreptate Bisurca. Poate c ntr-adevr nu-i trebuia. Meterii rmneau peste tot, ca nite duhuri ale pmntului. Cum de-i dduse ei prin cap un asemenea gnd? Vznd c nu-i mai rspunde, btrna se cobor anevoie din jil i se apropie de pat. opti aplecat asupra lui: Dormi, Mria Ta? nc nu. i-e ru? Mi-a fost oleac, dar acum m-a lsat. Nu i-e foame? Nu pofteti ceva anume? Numai s grieti i baba i aduce. Doar ap vie, Bisurc, ap vie, spuse el fr s se

mite. Dar tu nu poi aduce aa ceva... Se rsuci din nou pe spate: Mai bine ridic-mi puin perna... Aa... Doamne, nu-mi vine s cred c a fost o vreme cnd m nlam n a ridicnd cu o singur mn sabia cea mare a rii. Las, Mria Ta, nu te mai gndi, nu-i mai face snge ru. Ai s te vezi iar n a, nu te teme... Crezi? Altfel cum? Se poate i altfel... Dar ai tu dreptate, hai, vorbete-mi despre altceva... Chiar aa: te-am chemat ca s te ntreb cum se sfrete basmul acela. Care basm, Mria Ta? Acela cu feciorul de mprat care nu voia s se nasc. Cel de i-a trebuit tinereea fr btrnee? Acela. Cum se sfrete? Vai de el, Mria Ta, mai tiu i eu? Trebuie s tii, adu-i aminte, altfel n-o s am pace. Aaz-te iar n jilul acela i spune-mi. Btrna se supuse tnguindu-se prefcut. Nu uitase, dar cum i-ar fi putut povesti un asemenea sfrit? Pcatele mele... De unde s-mi mai aduc eu aminte, btrn cu mintea slab, cum m aflu? ncearc. Deci a inut s se ntoarc s-i vad prinii... Aa Mria Ta. i dac s-a ntors, a gsit peste tot alt lume, alte obiceie, ali oameni, dintre care doar unii i mai aminteau de cte ceva de pe la strbunii lor. n cele de pe urm, fr a bga de seam c prul i barba i albiser, ajunse la palaturile n care se

nscuse. Dar calul nu voia s mai zboveasc. Du-te sntos, spuse el calului, c i eu ndjduiesc s m ntorc peste curnd. i calul se duse ca sgeata de iute. Vznd palaturile drmate i cu buruieni crescute pe dnsele, oft, i cu lacrimi n ochi cta si aduc aminte ct erau odat de luminate aste palaturi i cum i-a petrecut copilria n ele; ocoli de vreo dou, trei ori, cercetnd fiecare cmar, fiecare colule ce-i aducea aminte cele trecute; grajdul n care gsise calul; se pogor apoi n pivni, grliciul creia se astupase de drmturile czute. Cutnd ntr-o parte i n alta, cu barba alba pn la genunchi, ridicndu-i pleoapele cu minile i abia umblnd, nu gsi dect un tron odorogit; l deschise, dar n el nimic nu gsi... Btrna tcu pe neateptate. i? Pcatele mele, Mria Ta, iaca de aici ncolo nu-mi mai aduc aminte nici s m tai. Nu te cred, Bisurc. Ia gndete-te: ce-a aflat el oare n tronul acela odorogit? Api, Mria Ta, ce s afle? Eu gndesc c dac basmul zice c nimic nu gsi, el nu gsi ntr-adevr nimic... Domnul rse ncet, abia auzit, cu teama de a nu isca iar junghiul acela: Eti viclean, Bisurc, nu vrei s vorbeti de funie n casa spnzuratului. Mria Ta, opti btrna nspimntat, ngduiemi acuma s m duc, cci are s m certe Doamna. Mi-a spus s nu zbovesc mult, c eti suferind i

osteneti din cale afar. Da, spuse el cu acelai zmbet nevzut. i m ateapt o cale lung pentru care trebuie s fiu odihnit, nu-i aa? Nu tiu ce vrei s spui, Mria Ta... Bine, bine, Bisurc, du-te, dar spune-i Doamnei cam chemat-o. Btrna se aplec srutndu-i mna vlguit, ntins de-a lungul trupului. Voi s se mpotriveasc, dar nu mai afl ntr-nsul puterea s i-o retrag. Toat viaa, i zise, am rbdat s mi se srute mna, toi mi-au umplut-o cu balele lor, am dreptul mcar acum s fiu iertat. Dar dac nu m-am aprat la timp nu m-am aprat pentru c mi-a plcut, de ce s mint? acum e prea trziu, nu mai am putere s m apr. La urma urmelor, srutarea Bisurci e curat fiindc vine de la un om de credin... O urmri cum se ndeprta legnndu-se, adus de spate, ctre ua prin care ptrundea o zare de lumin de dincolo. Cnd s treac pragul o opri: Bisurc. Btrna se ntoarse ncet, cu tot trupul. Porunc, Mria Ta. Parc te-ai fcut mai scund, Bisurc, numai acuma bag de seam. Aa o fi, Mria Ta. M trag i eu domol ctre pmnt... Rspunsul ei l tulbur. tia prea bine ncotro se ndrepta, dar nu-i plcea s i-o aminteasc din cuvintele altora. Aducea a prevestire. i apoi de ce spusese i eu? i oare ntr-adevr nu-i amintea

sfritul basmului? nchise ochii. Du-te, murmur. Auzi dincolo oaptele femeilor. Dup aceea o simi alturi pe Elena. Era uoar, nu-i auzise apropierea, o simise doar dup fonetul abia perceptibil al vemintelor i dup micarea uoar a aerului care-i aduse o arom discret de ambr. De ce am chemat-o oare, se ntreb cu un nceput de panic. Are s m cicleasc... Era mult mai nelept s fi rmas singur pe ntuneric, poate i mai plcut. Dar de vreme ce am chemat-o, nseamn ca am vrut s-i spun ceva. Am uitat, iar am uitat, uit mereu de la mn pn-la gur, nu-i a bun... ezi, spuse fr s deschid ochii. Cnd stai aa, n picioare, mi se pare c te grbeti s pleci. Se aez cu un fel de sfial pe marginea patului i rmase privindu-l, cu minile mpreunate n poal. Nu m grbesc, dar n-a vrea s te obosesc. Nu m oboseti, rspunse el constatnd cu o bucurie secret c temerile i erau nentemeiate: dup toate aparenele nu era pus pe cicleal. Dimpotriv, tandr i discret, l ajuta s redescopere plcerea pe care o crezuse de mult uitat de a o simi n preajma lui. Era un sentiment foarte delicat, cu totul neobinuit, ceva aflat ntre dor i bucuria regsirii. Poate ceva ntructva asemntor cu ceea ce simise cnd o vzuse prima dat. Ce ndeprtat era acum ziua aceea, mai c-i venea s te ntrebi dac fusese cu adevrat cndva. i era team n ziua aceea. O team ciudat, cu totul altfel dect teama de moarte sau de durere, de

nvliri, de molimi sau de cine tie ce alte urgii. Era o team obscur, cum n-ai mai cunoscut pn atunci, ceva ce nu putea fi numit, dei n seara aceleiai zile iai dat seama foarte bine c toat agitaia i spaima nu fuseser dect grija trzie ca nu cumva s te trezeti nsoit cu o slut, o schiload ori ptimind de vreo boal ascuns. i spuseser cu toii c era frumoas i ntreag, dar tu n-ai prea dat importan acelor amnunte. Singurul lucru care te interesa atunci era stirpea ei aleas, cobortoare din despoii srbi i din Cantacuzinii i Comnenii Bizanului, dar mai ales averea ei cu care i puteai ndeplini visurile. Abia n dimineaa zilei n care trebuia s soseasc n mijlocul alaiului trimis s-o aduc, te-au cuprins deodat spaima i ndoielile i i-ai amintit, negustorete, c la trg toate vacile s de-a fta. A fost, ntr-un fel, una dintre cele mai chinuitoare zile din viaa ta, despre care nu se poate spune c a dus lips de asemenea zile. Trebuiau, dup toate socotelile, s soseasc pe la amiaz, dar au ntrziat, mai ii minte? Nu s-au gndit nici Toader Bubuiog, nici Toma, pe care i-ai pus n fruntea alaiului, i nu i-a dat nici ie prin cap c o caleac de Beci, lcuit n culoarea cerului, cptuit cu atlaz auriu, cu roi subiri, gingae, cu leagn i geamuri de cristal, nu putea fi purtat n galopul cailor pe drumurile strmte i bolovnoase ale munilor. Trecerea tii bine, cci Toma i-a dat toate amnuntele cltoriei s-a fcut la pas, iar de aici intrarea n trgul Sucevei trziu, la cderea nopii. Se aprinseser tore din lemn de zad, care ard cu flacr mare i nmiresmat, pentru c sunt mbibate cu rin. Jos dinaintea bisericii Sfntului

Gheorghe, a ntmpinat-o Grigore, care a binecuvntat-o i i-a dat s srute crucea de chiparos mbrcat n argint, i portarul Mihu, mbiindu-i pinea i sarea. Ce idee s-l pui tocmai pe cinele acela turbat de Mihu s fac treaba asta dar n-aveai ncotro, de vreme ce el era portarul Sucevei. Nu trebuia s-l fi pus portar, asta e. A avut dreptate cine a zis c prea te-ai ncrezut n dregtori. i-ai nchipuit c dac te-au chemat s iei domnia, n-aveai s te mai temi de dnii. Probabil aceasta a fost marea greeal a vieii tale, dar acum e prea trziu, nu te mai gndi, c nu faci dect s te tulburi zadarnic. Mai bine s ne ntoarcem la seara aceea. E plcut i nduiotor s-i aminteti. Erai descumpnit i puin nspimntat, ntocmai ca n tineree, s fi avut vreo cinpe, aipe ani pe atunci cnd ai srutat-o pe fata lui Cmrzan, starostele pescarilor de pe Brate, parc Motruna o chema, da, da, Motruna. Vezi c-i aminteti i de asta, nu te-a lsat mintea, te sperii degeaba. N-ai uitat nici un amnunt. Venise toamna mai curnd dect n ali ani, iar voi erai singuri ntr-o luntre cnd ai bgat de seam c stufriul fonete mai prelung, mai sticlos, a pustiu i a iarn. Cerul era jos i plumburiu i apele lacului, cenuii, ct vedeai cu ochii numai creuri mrunte. Fata avea picioarele goale pe fundul umed al brcii i sttea zgribulit, cu prul fluturnd. Un pr auriu, foarte deschis, aproape alb, ca paiele de gru la vremea seceriului. Ai lsat vslele i ai nvelit-o cu zeghea ta, dar ai uitat s-i iei braul din jurul umerilor ei i cnd a ridicat spre tine ochii ntrebtori te-ai lsat ispitit. Avea buze proaspete i reci i nu mirosea nici a

viverra, nici a ambr, dar avea o mireasm a ei, tulburtoare, de rsuflare cald, de vnt i ape, cum nai mai aflat niciodat de atunci. Ei, da, cam ceea ce ai simit acolo n luntre, un amestec de bucurie buimac i spaim de necunoscut, ai simit i n seara acelei zile pe care ai petrecut-o ntr-o nfiorat ateptare. Mai nesuferit dect tot era poate mprejurarea c ntreaga zi ai stat mbrcat n vemintele de ceremonie pe care nu le-ai suferit nicicnd, fiindc i stinghereau micrile. Dup ce s-a ntunecat, te-ai aezat singur dinaintea ferestrei deschise a iatacului, de unde se vedea, jos, peste pru, trgul Cetii de Scaun. Emoia aceea att de greu de stpnit te-a copleit n clipa n care ai vzut aprinzndu-se torele, sporind mereu, puzderie, nmulindu-se una din alta, o dat cu glasul clopotelor, nti al lui Buga, clopotul cel mare de la biserica Sfntului Gheorghe, cu dangtul lui adnc ca un mormit, apoi, treptat, al tuturor celor patruzeci de biserici de piatr ale Sucevei. Cnd roiul acela de lumini a nceput s se reverse nspre cetate, ai neles c sosise ceasul n care trebuia s faci fa necunoscutului. A fost un ceas frumos n felul lui, pe care l-ai tiut preui cum se cuvine, i l preuieti i acum, cci ai fost negustor, ai btut multe drumuri i multe ai vzut. Ti-a plcut ntotdeauna s strneti soarta i s guti farmecul neprevzutului. E un farmec care nu li se dezvluie dect celor puternici. i cum s nu preuieti necunoscutul din seara aceea, poate cel mai desvrit din toat viaa ta? A fost un ceas magnific, i simi vibraia pn azi, pn i aici, pe patul pe care probabil te vei sfri. Ai mai dat i aveai

s mai dai de nenumrate ori fa cu necunoscutul, dar ca n seara aceea niciodat. Cci nici atunci cnd ai fugit, trdat de boieri, nici cnd te ndreptai pribeag spre Stambul, necunoscutul nu era att de desvrit. tiai c are numai dou fee: ori-ori. Dar cte necunoscute zac ntr-o femeie pe care nc n-ai vzuto, dei tii c ea vine s mpart cu tine pinea, vinul i untdelemnul, aurul i aternutul, zilele i soarta rii, pentru ca n cele din urm s te ngroape. Ea pe tine, tu pe ea? Aceasta ar fi ultima necunoscut. Ai cobort treptele n goan, cte dou, purtndu-i sub bra hlamida de brocart tivit cu hermelin i ducndu-i coroana n mn, ca pe o plrie. n sptria mare, toi boierii din sfat, crora li se urse ateptnd de la amiaz, se ridicar n picioare la intrarea ta furtunoas. Nicoar Hra s-a repezit s-i pun hlamida pe umeri. Te-ai aezat n jilul cel mare cu semnul soarelui n vrful sptarului i, cum priveai spre cellalt jil de alturi, ntrebndu-te cum arta oare cea care va sta de acum acolo, i-ai uitat coroana pe genunchi. Tot Hra, fie iertat, i s-a aplecat cu oapta la ureche: Coroana, Mria Ta. i-ai aezat-o pe cretet, innd-o cu amndou minile. Marele sptar i-a nfiat topuzul pe aternutul lui de catifea purpurie care cptuete caseta filigranat, lucrat de meteri argintari din Moscopole. Atunci s-au auzit suflnd n trmbiele lor subiri heralzii i imediat dup aceea ropotul clreilor i uruitul caletilor, care ptrundeau pe sub bolta celei de a treia pori. n sptria mare s-a lsat tcerea i toi ai rmas cu ochii aintii spre ua cu amndou canaturile

deschise, strjuit de halebardieri ncremenii. ntotdeauna i-ai amintit cu oarecare mndrie c nu iai pierdut capul ntr-atta, nct s uii a te ridica n picioare. Aa ai ateptat-o. Drept, mndru, cu coroana rii pe cap, scprnd din toate pietrele ei scumpe, i cu gtlejul uscat de emoie. nti au intrat Grigore i Mihu, portarul, pind alturi, solemni i gravi, ptruni de importana clipei. Grigore cu mitra pe cap i n odjdiile slujbelor mprteti, lovind lespezile rar, cu toiagul lui arhieresc. Cteva clipe nici nu s-a auzit altceva dect bocnitul toiagului su. n urma lor, la vreo cinci pai, alt pereche: logoftul Toader, mare i greoi, nduind sub cum i sub mantia larg cu guler de jderi, i Toma Zugravul, elegant i suplu, cu pletele revrsate de sub bereta viinie cu agrafa aceea de ametist, despre care zicea c l apra de beie, orict ar fi but. (ntr-adevr, nu l-ai vzut niciodat beat, dei, slav Domnului, ai avut destule prilejuri s bei mpreun!) Abia dup toi acetia ai vzut-o i pe ea sau mai bine zis i-ai dat seama c fptura aceea, care pea ntre Toader i Toma, dar cu un pas n faa lor, era ea. Inima i bubuia mai tare dect peste civa ani, n timpul fugii de la Obertyn, dar deocamdat ai putut s vezi c nu era nici slut, nici schiload. Cnd au ajuns la vreo douzeci de pai de tine, Grigore i cu Mihu s-au abtut i s-au oprit. S-au oprit i logoftul cu Toma i n urma lor tot alaiul. i-a urmat drumul spre tine doar ea, cu un surs, uor nveselit, cu privirile neastmprate alergnd de colo-colo, pn s-au oprit asupra staturii tale. Fr ndoial c i-ai impus, cci nu i-a mai luat ochii de pe tine. De pe umeri i se

desfura n urm, ntr-un evantai larg, mantaua florentin de mtase pe care erau pictate psri, trandafiri i balauri, n culori aprinse, verzi i stacojii. Pe cap purta un mesal din aceeai mtase, stropit ns cu perle i fluturi de aur. Pe cnd coborai treptele tronului venindu-i n ntmpinare, ai constatat al doilea amnunt mbucurtor i anume acela c era sau doar arta cu mult mai tnr dect vrsta care i se spusese c ar avea-o. Aproape o fetican. Trup subire, mini delicate, cu degete lungi, ieind din spuma diafan, alb a manetelor de dantel. La un pas unul de altul, v-ai oprit. Abia atunci i-ai dat seama c ar fi trebuit s-i pregteti un cuvnt de bun venit, ceva, o vorb iscusit, dar nimic nu-i era la ndemn. Ea te privea mereu, avea tot aa i are i azi ochi albatri curai, care se uitau drept i fr ezitare n ochii ti uimii, nelinitii, i pe buze i struia acelai surs discret, ca i cnd tot ce se petrecea n juru-i era pentru ea o surpriz deosebit de plcut i de amuzant. i-a sesizat fr ndoial ncurctura i asta o fi nveselit-o i mai mult, dar totodat s-a gndit s te salveze i i-a ntins mna. Ai pus un genunchi la pmnt, i-ai luat-o cu grij, ca i cum te-ai fi temut s nu i-o frngi, i i-ai srutat vrfurile degetelor. Pielea i mirosea a parfum de viverra, iar de pe degetul mijlociu te-a fulgerat ochiul rou, strlimpede, al unui rubin ct smburele de cirea. A fost aceea prima i ultima dat n viaa ta cnd ai ngenuncheat n faa cuiva, dar nu-i pare ru, cci i acuma, cnd i aminteti, te cuprinde parc aceeai vraj, care te-a ndemnat atunci s nchizi ochii

i s-i apleci fruntea atingnd-o de degetele ei. S triasc Mriile Lor! a mugit logoftul Toader pe neateptate i toat vraja s-a sfrmat n uralele sfatului rii. Te-ai ridicat rznd: ineai la toi boierii aceia, nc nu-i dduser arama pe fa, iar tu credeai n sinceritatea lor. Nemaipomenit ce vie i struie n suflet seara aceea, cu tot ce s-a ntmplat mai pe urm, cnd ai cunoscut-o ntr-adevr, fiecare amnunt i-l aminteti, iar acum uii tot, nu mai tii azi ce ai zis i ce ai fcut ieri, dar nici mcar ieri, ci nainte cu trei, patru ceasuri. i cut mna prin ntuneric. Ea l simi i i veni n ntmpinare. Mna ei: mtsoas, cald, uscat. A lui rece i ostenit. i trebuie ceva, Mria Ta? Nu-mi mai spune Mria Ta. Suntem numai noi doi, nu i-e dor, mcar n ceasul acesta, s fim doar oameni? N-am avut prea des prilejul... De cte ori team chemat pe numele tu, am simit un fel de sfial. Pn i n nopile pe care le-am petrecut mpreun. Poate fiindc n-au fost prea multe, poate pentru c am trit mai mult ateptndu-te... E drept, ne-am cam risipit. Mereu se ivea ceva foarte important. M tem c nc nici n-am ajuns s ne cunoatem prea bine. tiu doar c eti frumoas i c, de cte ori te regseam, triam o bucurie pe care n-o puteam afla dect aici. Nu mai vorbi atta. De ce s nu vorbesc, las-m s vorbesc pn mai pot. n curnd am s tac de tot. Ai s vrei poate atunci s vorbesc, dar n-am s mai fiu.

Descoperea cu surprindere voluptatea deplorabil de a se comptimi i de a o face i pe ea s-l deplng. Iar fi plcut s-o vad cu ochii umezi de lacrimi. Dar simi o vag dezamgire, cci ea nu-l comptimi sau tia s-i disimuleze sentimentele: Spui prostii. Rspunsul ei laconic, sec cu ostentaie, l readuse la realitate din scurta rtcire sentimental. Rsrise luna i acum se deslueau mai bine. i gsi ochii luminoi n semiobscuritate i-i strnse mna uor, zmbind, ntr-un gest de afectuoas complicitate. n clipele acelea se simea chiar bine i izbuti s-i uite trupul. Tocmai m gndeam, spuse, ce fericit am fost cnd am descoperit c nu eti nici slut, nici schiload. Cred i eu, rspunse ea neputndu-i ascunde o nuan de maliie, de vreme ce nu te-au interesat dect banii mei, aveai i de ce s te bucuri. E adevrat. N-are rost s mai rscolim... Am avut noroc amndoi cu frumuseea ta: mi-ai fost drag. Mai ii minte ntia noastr noapte, chiar noaptea aceea n care ai sosit? Da. i-am fost recunosctoare c n-ai pregtit nici un osp. Eram frnt de oboseal. Totui, cnd am venit n iatacul tu, nu m-ai dat afar. Nu se mai putea: la ce fcusem atta drum? Rser amndoi ncet. M-ai lsat s-i scot eu condurii. Aveai nite conduri albatri, cu tocuri nalte, cum nc nu se purtau la noi, i erau cusui cu fir de aur.

Ce bine-i aminteti. Eu i-am uitat. Da, urm el cuprins de febrilitatea evocrii, i colunii i i-am scos eu, aveai coluni albi, subiri, i rochia tot eu i-am scos-o, dar asta nu mai tiu cum era. in minte n schimb cum era trupul tu. Ea i puse degetele peste buze. Isprvete cu vorbria asta! De ce? A fost unul dintre puinele ceasuri care nea aparinut numai nou, nu trebuie s te ruinezi. Nu m ruinez, dar nu mai are nici un rost... N-are nici un rost, recunoscu el n oapt dup cteva secunde de ezitare. Rmaser tcui. Din clopotni, o cucuvaie i trimitea chemarea singuratic i limpede. Prevestete, gndi el cu rceal. Prostii... De ci ani vin aici, mereu cnt cte o cucuvea... Toma credea n asemenea prostii. Curios c n Dumnezeu nu prea credea cine tie ct, dar semnele nu le dispreuia. n ultimul timp avusese pe lng sine un arici. Cnd se punea la mas, nti i ddea de mncare ariciului, iar acela l urma pretutindeni, asculttor ca un cel. l adusese i n cetate: meterul vorbea cu Vod iar ariciul se uita cercettor de la unul la altul, de jos, cu ochiorii lui ageri. Cnd i se ura, se apuca s amuine prin coluri. Toma zicea c ariciul poart duhul isteimii i, ntradevr, cnd se afla de fa, ai fi zis c n odaie e nc o fptur gnditoare... Oare ce s-o fi ales de ariciul lui Toma? Ia te uit ce te frmnt pe tine acum! De ce nu? Era o fptur ciudat... Ca i stpnu-su de altfel, adug ea, ivindu-i

din nou acea maliie discret. Apoi, pe neateptate: tiai c i Toma a inut la mine? tiam, dar nu-l osndesc: eti prea frumoas, iar el i trgea puterile din frumusee. A iubit-o i pe Anca... N-a fost femeie frumoas la care s nu in. Da, dar puteam s te nel. Am avut destule prilejuri. tiu i asta. i nu i-a fost team, n-ai simit ispita s-l ndeprtezi? Nu, pentru c nu m-ar fi nelat el. Presupunnd chiar prostia c ai fi fcut-o tu, nu m-ar fi nelat el. Eti chiar att de sigur? ntreb ea. n muli ai crezut tu aa i, uite, ai pltit cam scump ncrederea asta. Ce puin l-ai cunoscut pe Toma! n el nu m-am nelat niciodat. Doamna Elena simi o ciudat gelozie. Credina aceasta a lui n Toma o irita, strnea ntr-nsa un soi de invidie rutcioas. Avea acum poft s i-o tirbeasc, rostind un cuvnt greu, capabil s rneasc. Strnse buzele i spuse strduindu-se s-i nbue resentimentele: Firete. Despre mori numai bine... Dar el nu pru s fi sesizat nuana: Toma n-a murit, spuse cu o uoar mustrare, ca i cnd s-ar fi mirat c ea putea crede aa ceva. ndeobte meterii de felul lui nu mor. Chiar cnd nu se vd, duhul lor rmne n cele ce au fptuit. Eu pe Toma l simt mereu n preajm. Niciodat nu mi-ai vorbit n felul sta despre el.

Pentru c niciodat nu cred s fi avut parte de o noapte att de lung. Ce s fac? Nicicnd nu m-am putut bucura de linitea n care se desfat ali principi. Aici, la noi, domnul se afl ntr-o venic veghe i nu e cu nimic mai puin hruit dect un cpitan de steag. De aceea m-am i ntrebat de multe ori dac nu regrei c ai venit n ara Moldovei. Ea nu-i rspunse imediat. i aez mna pe pat, ncet, ca i cum l-ar fi durut, i se ridic ducndu-se la fereastr. Rmase o vreme privind noaptea, apoi se ntoarse cu faa spre ncpere. El i vedea silueta subire, ntunecat, decupat pe dreptunghiul mai luminos al ferestrei. Nu regret c am venit. Am avut i zile fericite aici i am ndrgit pmntul i oamenii. mi place s cred c i ei m iubesc. N-ai de ce s te ndoieti. I-ai cucerit cu frumuseea ta nc din prima zi, cnd am strbtut mulimea pn la biserica Miruilor, unde i-am aezat pe cretet coroana rii. tiu. Singurul lucru de care m ndoiesc este dragostea ta. Deveni dintr-o dat atent. Zcuse ntr-o plcut destindere, dar n clipa aceasta o uoar crispare puse stpnire pe dnsul. Nelinitea aceea latent se afla din nou aici alturi, la pnd, n ntuneric. O simea. Toat tihna ceasului de mai nainte se risipise. Se vede c n-a fost dect un scurt rgaz, i zise. Ce vrei s spui? M ntreb dac i-am fost ntr-adevr drag. Nu mai avea nici o ndoial, iar ncepea. Aceasta era

cicleala de care se temuse la nceput i de care, se vede treaba, nu i era dat s scape nici n ceasurile sale cele din urm. Cunotea nceputul acesta, nu era ntia dat cnd trebuia s-i fac fa. Urmau reprourile i chiar ntrebrile indiscrete, struitoare, rostite printre lacrimi i sughiuri de plns, asupra celorlalte femei pe care le iubise. Cci ea avea certitudinea c fuseser i altele, multe alte femei. Nui rspunsese nicicnd la ntrebare, refuzase ntotdeauna s intre n amnunte, dar nici nu negase. Era felul lui de a rmne cinstit i i ngduia s nu-i simt contiina tulburat. Discuiile acestea erau ns foarte obositoare i sfreau de fiecare dat prin a-l nfuria. Ieea ntotdeauna trntind ua i nu se mai arta cteva zile. Acum ns, momentul era ct se poate de nenorocit cci nu se mai simea n stare s trnteasc nici o u. Era alarmat, iar nelinitea i agitaia neateptat i rscolir din nou durerea. O simi strecurndu-se printre mruntaie, ridicndu-se pn sub coul pieptului i mucnd o dat, deocamdat scurt, cu un fel de blndee, ca pentru a ncerca locul. Oft adnc, mai mult de resemnare dect de durere, dar ea nu bg de seam schimbarea din starea lui. Dimpotriv, strui: Poi s-mi spui? Mcar acum... lar acest mcar acum! Adic mrturisete-te mcar acum, n ceasul morii, asta voise ea s spun. i ce frumos se apropiaser, s-ar fi putut despri mpcai... Pe tine te nelinitete de fapt gndul la ceea ce se va ntmpla dup moartea mea, spuse el ncet.

i chiar de-ar fi aa. Gseti c e nefiresc? Nu, nu e nefiresc, dar am mai vorbit azi despre asta. Am vorbit, dar nu m-am ales cu nimic. Da, da, da, murmur el cu ochii nchii, cu un glas uimit, ca i cnd ar fi descoperit un adevr neateptat. Aadar, tu vrei s te alegi cu ceva. Mi-ai stat ntotdeauna alturi i acum, deodat, te temi. M tem de singurtate, Mria Ta. Am mai trit-o o dat. Hm... Credeam c te-ai mpcat cu un asemenea gnd. Trebuia s te atepi ca unul din noi s rmn singur. Se vede c a fost rnduit ca tu s fii aceea. Ce a putea eu s fac? Sa te ngrijeti de cel ce-i va urma n scaun. Vd c te-ai ngrijit tu, chemndu-l pe Ilia. Am fcut ru? Am fcut o necuviin? Am nclcat datinile rii sau legile firii? Nu, nu, Doamne ferete, o liniti el cu o grab ciudat. O privea acum cu o expresie ironic i uimit, ca i cnd i s-ar fi nfiat ntr-o ipostaz cu totul neateptat N-ai nclcat cu nimic rnduielile, urm el. M ntreb doar de ce eti att de sigur c voi muri. Nu e vorba de asta. Nu, firete, nu e vorba de asta. Boala m face rutcios. Ea l urmri mirat. Vorbea sincer sau era o ironie? Nu se putu lmuri ns, cci el urm pe acelai ton echivoc i concesiv: Te gndeti i tu, ca omul, la orice, i cte nu se pot ntmpla?! E bine c te gndeti, e nelept... E

bine i c l-ai chemat pe Ilia, dei tiu c o s ne certm dac o s mai am putere, firete dar n-am ncotro, va trebui s-l suport, altul mai bun n-am la ndemn. Ce vrei s spui? C m tem. C n-am ncredere n el. Nici n mintea, nici n omenia, nici n credina lui fa de ar. A stat prea mult acolo. Oameni de ncredere mi-au spus i c a deprins oarecari obiceiuri. Vorbe. Vrul Mehmed st acolo de o via, a trecut i la legea lor i de aceea tot i-a fost credincios i te-a ajutat. Vod i flutur mna ntr-un gest de nerbdare: E altceva, s-l lsm pe Mehmed. E vorba de Ilia: e fiul meu i totui m tem. Nu vd de ce. Te temi de nite vorbe? i, la urma urmelor, tu l-ai trimis. Ba mai mult: l-ai ngropat, i-ai fcut prohod dup toate rnduielile i acum tot pe el l scoi vinovat? Femeia aceasta nu nelegea nimic sau dragostea de mam o orbea! Se rsuci cu mare greutate strngnd din msele pentru a-i stpni geamtul i rmase sprijinit ntr-un cot. Aa i prea c e mai elocvent, mai aproape de nelegerea ei. i-am mai explicat asta de cteva ori pn acum. Ea scutur din cap cu ndrtnicie: Degeaba: n-am s i-o iert. Vocea lui primi o inflexiune aspr, ca n zilele cnd se afla n deplintatea puterilor: Nu-i cer s m ieri, ci s nelegi! Cnd l-am trimis pe Ilia ostatec, l-am jertfit, din clipa aceea el a

fost pentru mine mort. Ca s m obinuiesc cu un asemenea gnd, l-am i ngropat dup toat rnduiala. M-ai socotit crud sau nebun, ceea ce poate c e acelai lucru, cruzimea nefiind dect una dintre multele fee ale nebuniei. Nici unul nu v-ai ntrebat ns de ce: de ce a poruncit nebunul s se slujeasc prohod asupra unui copil viu? Nici unul din voi n-a neles c acel copil viu era nada din care trebuia s mute tiuca cea btrn i lacom, care nu sufer n preajma ei nici un pete mai mrunt. Trebuia s-i adorm bnuielile, Doamna mea, ca s-o pot apoi izbi. Ultimele cuvinte le rosti cu o ncrncenare neagr, cu dinii strni i mpreunndu-i minile cu degetele mpletite, izbi ntradevr cu ele n dunga patului. i ce ai realizat? ntrebarea czu nendurtoare i rece, ca un ti. Rmaser cteva clipe tcui, privindu-se n ochi. Pe urm el se ls ncet pe spate, sfrit, i sudoarea i broboni fruntea. Nimic, opti. Ea nu mai rosti nici un cuvnt. Se ridic i se ndrept hotrt spre u, ca i cum s-ar fi decis dintro dat s-l pedepseasc, lsndu-l singur. O auzi cum iese, dar n-o rechemi. Chiar dac ai vrea, n-ai avea putere. Dar nu vrei. Dimpotriv, te bucuri c eti din nou singur. Pcat. ncepuse frumos, Te nduioasei tu nsui evocnd ceasurile n care s-a nscut dragostea care v leag cci o dragoste v leag totui, n-o putei nega dar apoi teama i orgoliul ei au rstlmcit totul. Orice ncercare de a o

face s priceap e zadarnic, n-are nici un rost s insiti i n-ai ce s regrei. Nici o mam din lume n-ar putea nelege o asemenea jertf pentru c n-ar putea ptrunde pn la gndul, de o mreie nebun, care a nscut-o. Un astfel de gnd nici nu poi afla dect poate n acele istorii ciudate, pe care le cnt noaptea orbii pe la hanuri, cum e cea cu meterul Manole, care i-a jertfit nevasta, zidind-o de vie. Doar c zidirea lui a inut cel puin aa zice cntecul pe cnd a ta nu crezi c va ine, ceea ce nseamn c nebuneasca jertfire a copilului a fost zadarnic. i te vor osndi, ca pe un sngeros, pentru c nmormntarea aceea de pomin cutremurase o ar, i se dusese vestea, poate c de acum o i cntau orbii pe la focurile de noapte ale drumurilor. Tu te vei svri, dar istoria aceasta va alerga din tat n fiu, ca o flacr de-a lungul unui fitil, vestind pn ht n zarea veacurilor, ceea ce tuturor le pare a fi nelegiuirea ta. Doar dac nu s-o afla peste ani sau peste veacuri scrisoarea de tain, pe care ai trimiso acelui nenorocit de principe. Din cte sperane mree sau nebune ai avut de-a lungul unei viei, i-a mai rmas doar asta ntr-o scrisoare trimis unui principe mincinos i tembel fa de care i deschideai sufletul, cu o ncredere nepermis pentru un otean ca tine, o ncredere de-a dreptul copilreasc. ii minte i cum ai dictat-o, cu o nemulumire mocnit, pentru c n asemenea mprejurri obinuiai s te sftuieti cu Toma, iar acum Toma nu mai era i pe tine te munceau ndoielile. Poate, de-ar fi fost de fa, Toma nu te-ar fi lsat s te dezvlui att. E bine, e ru c ai fcut-o? Destul c acum ndejdea ta e c, pstrndu-

se, acea scrisoare te va apra n faa urmailor. Nu bnuiai atunci c i dictai propria aprare n faa posteritii. Te plimbai, cum i-e obiceiul, dintr-un perete n altul, cu pai largi, cu minile la spate, iar Cozma Celeanovici, diacul btrn care scria scrisorile de tain, abia se putea ine de ceea ce-i spuneai. Altdat, te mai opreai, te mai gndeai, te mai sftuiai cu Toma iar dnsul avea rgaz s mai cate, s i mai azvrle mna osoas i prelung dup vreo musc ori s i vre pana la ceaf, ntre cmeoi i piele i s-i scarpine spinarea mpestrind-o fr s tie, cu dungi negre de cerneal. Acum ncepuser s-l doar degetele i abia avea vreme s moaie pana n climara boroas de argint. Civa stropi de cerneal sriser mprocnd n jur, dar nu-i mai afla rgazul s presare nisip i se consol cu gndul c, oricum tot trebuia s treac pe curat, pentru c scrisoarea ajungea la un principe i slovele se cuveneau caligrafiate iar iniialele miglite cu rou. Abia dup aceea i-o aducea i dup ce o reciteai, te iscleai nflorit i prelung, n timp ce btrnul pregtea ceara verde sau roie, n care i aezai pecetea. ii minte fiecare cuvnt al acelei scrisori pentru c nise oarecum de la sine, dintr-un amestec primejdios de ur i credin, de durere i speran. i dac a vedea i dictai tu cu patim btrnului Cosma Celeanovici i dac a vedea c vreun rege cretin s-ar ridica cu putere i credin mpotriva turcilor, atunci m-a altura fr ovial de el i l-a ajuta cu toate puterile. Acum ns nu pot face altfel, cci nu am la cine s alerg, trebuie s fac ce poruncete turcul. tiu bine c a trebuit s-l trimit pe

fiul meu i c el va trebui jertfit pentru cretini, dar de aceasta nu m ngrijesc deloc, cci, de cnd fiul meu a fost dus peste Dunre, din acea zi eu l socotesc ca mort. Totui pstrez aceast hotrre i prere nestrmutat ca s in cu cretinii pn la pieirea capului meu. Curios lucru s tii c, peste ani i ani, cineva i va deslui sufletul dintr-un hrisov. Curios i se pare pentru c e vorba de tine, iar tu vei fi mort de mult i putrezit, numai bumbii i pintenii vor fi rmas din tine, dar de fapt nu e nimic nefiresc aici, cci i tu doar, rsfoind hrisoave, dai pe neateptate de cte o frm din sufletul printelui tu ori i mai departe din al strbunului tu, s zicem, Alexandru Voievod cel Bun. Vor afla, aadar, de ce ai fcut cutare lucru i nu te vor mai osndi, dar nu vor putea afla cum ai fcut acel lucru, cum i s-a sfiat sufletul, cum ai sngerat n tain, cum te-ai luptat cu demonii fricii i ai dezndejdii, asta n-o vor putea afla de nicieri. n nici o scrisoare, n nici un hrisov sau hronic nu va sta scris ce ai simit n clipa n care Grigore, nvemntat n odjdiile negre, a cntat cu glas grozav cu duhurile drepilor ce s-au svrit, odihnete, Doamne, i sufletul rposat robului tu Ilia ... Iar copilul sttea de fa, viu, nspimntat i nedumerit, privind cu ochi mari de la Grigore la tine, care edeai n jilul tu, mpietrit, ncruntat, rsfrnt asupra rnii deschise n adncuri, i de la tine la Elena, care, alturi, ngenunchease cu fruntea rezemat de braul de lemn al jilului i-l plngea cu hohote, ca i cum ar fi fost ntr-adevr mort.

i ce ai realizat? a ntrebat ea acum, dup ce au trecut ani de la acea sear a prohodului, cci seara s-a petrecut totul, din prevedere, ca s afle ct mai puini, dar acum au aflat muli, au aflat toi. Nimic a trebuit s recunoti nimic dect cocleala, lehamitea aceasta care-i amrte acum zilele astea de pe urm. A fost linite, e adevrat, dar tu nu pentru linite ci pentru putere ai fost menit. Ce vremuri! Cum se cunosc ele chiar din scrisoare, din strigtul acela de durere care ia scpat i care se va auzi pn peste veac, nu am la cine s alerg, trebuie s fac ce poruncete turcul . i aduce aminte de ntlnirea ta cu meterul Drago Coman i de mhnirea ce ai simit-o atunci, fr s-o mrturiseti ns nimnui. Dup ce Toma Zugravul nu s-a mai ntors ncepuse ntre meteri o oarecare foial. Ai avut timp s bagi de seam c i meterii se pizmuiesc i se pndesc pe la coluri de via i asta te-a mhnit pentru c ai avut naivitatea s-i judeci pe toi dup Toma. Dar Toma nu pizmuia pe nimeni pentru c i cunotea preul i tia c numai mplinindu-i rostul de a fptui, numele su va rmne aprat de uitare. Toma era trufa, dar nu apuctor. A ajuns meter al Curii, curtean i familiar al tu, nu pentru c a dat din coate, nu pentru c s-a crat pe umerii i cretetele altora, apsndu-i ca s se nale pe sine, ci fiindc era cinstit, nu tria dect pentru meteugul su, nu-i psa de dregtori, cu att mai puin de dregtorii, iar priceperea sa mai presus de a oricrui alt meter i l-a fcut cunoscut, ndemnndute s i-l apropii. De ceilali meteri nu prea tiai nici tu, nici el, i bnuiai pe undeva prin

preajm, dar erau prea mruni ca s-i luai n seam. Abia dup ce Toma n-a mai fost, ai nceput s le deslueti zumzetul i ai neles c rvneau la locul care rmsese gol n preajma ta. l bnuiau locul acesta moale i mbelugat, un jil cu perne de mtase, ospee nesfrite n tovria boierilor i preuirea jupnielor, un loc de cinste n alaiuri ori n strane, la praznicele mprteti. Nici unuia dintre nevolnicii acetia nu-i trecea prin cap c Toma nu rvnise niciodat la vreun jil i c urse alaiurile, c nimeni nu l-a vzut vreodat rcnind ntr-un glas cu ceilali ntru muli ani, Mria Ta! sau srutndu-i mna, dar c nicicnd n-ai avut n preajma ta altul mai credincios dect el. i-a fost drag ca un frate i l-ai preuit ca pe un pstrtor de nelepciuni i taine, dar aceasta ei n-aveau de unde s-o tie, dup cum nu bnuiau c atunci cnd se apuca de lucru treceau luni de zile fr s v vedei. Erau acele rstinpuri cnd i simeai lipsa i i duceai dorul i te rodea un soi ciudat de gelozie, fiindc tiai c, atunci cnd lucreaz, uit de tot, pn i de tine, nu-i mai pas dac exiti sau nu i c, ntr-adevr, ct erai tu de voievod, nu mai existai pentru el. Iar cnd v revedeai, cnd i se nfia n fa era mai slab, cu ochii vegheai de cearcne, sfrit, ca ai sfinilor pe care-i zugrvea, dar cu o licrire irezistibil de triumf n priviri. Tu i ascundeai bucuria sub o masc rece i aspr. Numai tu tii de cte ori v-ai nfruntat aa, din mai nimic, pn scpra aerul dintre voi. Era un joc frumos i brbtesc, pe care n-ai avut de atunci cu cine-l juca, o nfruntare iscat din plcerea de a ti c ai dinainte un om ntreg, care

nu d n brnci lingndu-i mna la ntia ta ridicare din sprncean. Te crezi un ales?! i-ai strigat odat clocotind la o astfel de revedere ii minte? te crezi un ales, i ngdui s lipseti din preajma mea cu sptmnile dup ce i-am poruncit s-mi stai la ndemn?! Nu m cred, ci sunt un ales, Mria Ta i-a rspuns el fr s clipeasc altfel oricine ar putea s fac ceea ce fac eu. Pe urm a adugat cu aceeai linite nscut dintr-o nestrmutat credin n rosturile sale: i apoi. Mria Ta, adevraii meteri nu pot s stea la ndemna nimnui... Asta i-a spus-o cu un fel de tristee, ca i cum i-ar fi anunat o fatalitate. Era un adevr pe care atunci l aflai i pe care nu l-ai mai uitat: pentru a avea un meter la ndemn nu trebuie, nici cu gndul mcar, s-i ncalci slobozenia. Dac n-ai fi inut seama de lucrul acesta, fr ndoial c te-ar fi prsit dup numai cteva sptmni. S-ar fi ivit poate altul n locul lui, firete, mai ales dac aveai grij s se afle c tii s rsplteti dei, vai, pe el nai mai apucat s-l rsplteti, te-ai zgrcit, recunoate, nu te sfii, abia te ndurai s-i dai o pung azi, alta peste o jumtate de an, ca i cnd i-ai fi fcut cine tie ce favoare, cnd favoarea i-o fcea el. Cci nimeni nar fi fost n stare s ite frumuseile pe care le-au iscat minile lui, bunoar zugrveala aceea nemaipomenit a Humorului, datorit creia i numele tu va dinui, alturi de al su, n venicie... Ei bine i dup toate astea, pe cine s fi adus n locul su, sa te poi bizui pe el, cum te-ai bizuit pe dnsul? N-ai mai adus pe nimeni. La drept vorbind, nici nu prea aveai de unde. Meteri se aflau, slav Domnului, dar

erau de toat mna, fruntea nici unuia nu se vedea fulgerat de har. Iar cei mai muli aveau i obiceiul de a sruta mna boierilor... Ar fi fost totui n cele din urm doi oameni asupra crora alegerea ta s-ar fi putut opri, dar din motive pe care abia acum le nelegi deplin, nu s-a oprit. Aa se face c, n toat aceast a doua domnie, Curtea a rmas fr un magistru ntr-ale zugrvelii zidirilor, iar tu nu i-ai mai aflat acel sftuitor de tain, n preajma cruia s nu mai simi c ai rmas singur, c te-ai ndeprtat prea mult, lund-o naintea celor din veacul tu. Unul dintre aceti doi oameni era Marcu, ucenicul lui Toma. L-ai chemat dinaintea ta, chiar din prima lun dup ce te-ai ntors. Era s nu-l recunoti. Se lungise i se subiase. De cnd l prsise meterul su, trise la Vorone, unde mbrcase rasa. La nceput cum el nsui i-a spus o mbrcase de teama de a nu fi recunoscut de dumanii care, neputndu-te prinde pe tine i cutau oamenii de credin. Tu bnuieti ns c, pe urm, chiar dup ce primejdia a trecut, fusese prins n mrejele ademenirilor clugreti. Altfel nu-i explici cum de acest om tnr, care crescuse lng Toma, mprtindu-se din spiritul iscoditor al aceluia, din trufia i nesupunerea lui, primise dintr-o dat gustul bicisnic al umilinei. Rasa aspr, ncins cu curmei de tei i culionul de sub care i se scurgeau pletele castanii l fceau i mai subiratic. Barba i se revrsa n fuioare moi pn la piept. Avea un soi de frumusee ginga, aproape feminin, dar ceea ce i sa prut ciudat i oarecum de neneles a fost tristeea din ochii lui. Abia dup ce a plecat i-ai dat seama c

de fapt expresia aceea nu era tristee, ci resemnare, iar resemnarea ntotdeauna i-a rscolit o und de mnie amestecat cu mhnire. Cu att mai mult atunci, cnd o vedeai n ochii unuia care abia apucase s peasc n via. I-ai vorbit de la nceput cu un ton destul de aspru. Marcu e un sfios, iar felul acesta de a i te adresa l-a fcut s se nchid i mai mult n sine. Te-am chemat i-ai spus pentru c vreau s aflu ce ai de gnd. Dup cte tiu, meterul tu i-a ncredinat zugrvirea Voroneului. Cunoscnd cum ai lucrat alturi de dnsul la Humor, am toat ncrederea n hotrrea sa. Te-a privit speriat, apoi i-a cobort ochii. Dar nu am eu ncredere, Mria Ta, a optit frmntndu-i minile. n prima clip n-ai neles ce vrea s spun. Sttea naintea ta, cu aerul acela nevolnic i umilit, i de sub ras i se vedeau cizmele ponosite de pe care se topea zpada. Mica balt ce i se ntindea ncet sub tlpi ncepuse s-l ngrozeasc. Asta te-a indispus i mai mult pentru c i-ai amintit de inuta strlucit n care i plcea lui Toma s se arate n lume, nu ca semn al trufiei sale ci ca semn a preuirii pentru cei crora li se nfia. N-ai ncredere n judecata lui Toma? ai ntrebat tu cu o uimire pe care o colora uor un nceput de mnie. Nu n meter, s-a grbit el s spulbere o asemenea bnuial, care i lui i se prea o nelegiuire nu n meter, ci n mine n-am ncredere, ca s m pot apuca de o asemenea lucrare... Vrei s spui c nc nu stpneti ndeajuns meteugul? i asta, Mria Ta, fr ndoial c i asta, dar nti de toate m simt prea mrunt i nensemnat pentru a m ncumeta. Cu aceasta,

rbdarea ta, care niciodat n-a fost prea mbelugat, s-a apropiat de sfrit. Prima pornire a fost aceea de al da afar, s se ntoarc la clugrii lui plini de pureci, s se scoale la miezul nopii i s bat toaca, s nire mtnii i s mnnce prune afumate. Gndul la Toma, ns, te-a mpiedicat la timp. Toma l-a crescut pe lng sine ani de zile, l-a nvat meteugul, i-o fi vrt ceva n capul acela de sub comanac. Toma i-a ncredinat Voroneul, ceea ce nseamn c a tiut el ce a tiut. De altfel, tu nsui cum i-ai i spus vznd ce a lucrat pn acum, nu te ndoiai de harul lui. Atunci de unde ezitarea sa, de unde lipsa aceasta de ncredere? Sau poate de vlag? Un lucru i devenise limpede: dac nu-l scoteai ct mai repede din mnstire, l pierdeai definitiv. S-l scoi, dar ce s faci cu el? Poate s-l aduci la Curte aa gndeai n clipele acelea, rapid, precis, ca ntotdeauna cnd trebuia s iei o hotrre ce nu suferea amnare s-l aduci la Curte, aadar, pentru c tot nu avusese cnd s nvee nc deprinderile de curtean, de otean, la nevoie de sol, aa cum fusese i Toma. Timpul fusese prea scurt pentru ca Toma s-l fi nvat i altceva n afara meteugului i, poate, a celor apte ani de acas. i rmnea ie s desvreti ceea ce ncepuse el. O dat cu aceast descoperire, i-ai uitat nceputul de mnie i o discret nduioare te-a nvluit pe neateptate. Pentru a-i pstra aparena aspr, ai lovit cu un gest brusc cu palmele peste genunchi i te-ai ridicat. Pind apsat, te-ai oprit n faa ferestrei n care se vedea n vale, troienit, trgul Cetii de Scaun. Ningea spornic, tcut, cu fulgi mari, i cerul, de un

lptos cenuiu se fcuse una cu pmntul. Auzeai n spatele tu trosnind butucii de stejar, n soba uria din cahle verzi. Din toat oviala ta i-ai spus fr s te ntorci am neles c, deocamdat, trebuie s lai viaa mnstireasc i s te ntorci la cele lumeti. Am s vorbesc cu mitropolitul s-ti dea dezlegarea. E o porunc. Toma nu te-a nvat meteugul acesta ales ca s-l uii umilindu-l n post i rugciune, ci ca s adaugi lumii o frumusee pe care n-o are. S fii liber i s fii mndru de libertatea ta. S umbli. S vezi, s cunoti, s nvei. S gndeti cu capul tu, nu cu cele de mult putrezite ale sfinilor prini. Asta e. Ne-am neles? N-ai primit nici un rspuns. Te-ai ntors brusc, gata s izbucneti, nfuriat de ceea ce i se prea a fi o mpotrivire tcut. Marcu sttea cu fruntea plecat i cu minile ncruciate pe piept. Renunarea pe care la nceput i-ai identificat-o n priviri se rsfrnsese acum asupra ntregii sale atitudini. i-ai dat seama dintr-o dat c mcar pentru un timp de Marcu nu te puteai folosi. Ce putea s-i ofere un om resemnat, gata s se supun? Un om care nu simte ndemnul s se mpotriveasc sau mcar s ntrebe cnd altul hotrte asupra vieii sale, spunndu-i de acum vei face asta i asta acela nu era om, ci un bo de cear, iar tu nu de ppui de cear aveai nevoie. n acele cteva clipe ai avut revelaia c ceea ce-i lipsea lui Marcu era coala drumului i a vieii. De mic trise sub teroarea ciumei care-i omorse amndoi prinii. Le tiai toate astea de la Toma: cum rmsese singur, clnnind din msele de groaz, n satul pustiit, n care morii duhneau rscolitor, putrezind ncet, n

cldura unei toamne prelungi, cu o lumin galben, nefireasc pentru c se scurgea peste lucruri ca o coptur dulceag, greoas. Era o lumin de care trebuia s te temi i el se trse prin cotloane umbroase, laolalt cu pianjenii ale cror pnze dese, colbuite, de culoarea ceii, i se agau n pr, i intrau n gur i n nas. De acolo vzuse morii umflnduse prvlii n soare, ciugulii de corbii ale cror pene aveau scprri albstrui i apoi cinii slbticii, cu ochii arzoi, rupnd fr grab hoiturile acelea rnjite. Auzea mriturile nfundate, ntrtate, trosnetul oaselor, clefitul boturilor bloase i, a doua sau poate a treia zi, vzuse nsi ciuma, o fptur cu labe de fiar i coarne de bou, dar cu cap de om, cu ochi holbai, galbeni, i buze groase, ca de harap. Avea o coad erpeasc, n vrful creia purta ghimpele dttor de moarte. Pea adulmecnd printre corbi, hoituri i cini. Copilul nelese c pe el l cuta, c fcuse numrtoarea i i ieise cu unul mai puin i de aceea se ntorsese i se trase ghemuindu-se mai adnc, n colul acela de sub talpa casei. i vrse pumnul n gur, mucndu-l, ca s nu urle de groaz, dndu-se de gol. O vzu ntr-un trziu ndeprtndu-se n sil, nencreztoare, cu prere de ru, nspre cellalt capt al satului. Din nou se ls tcerea pustiului, tulburat doar de ospul cinilor i de flfitul greoi, stul, al psrilor. Era sfrit de sete mai mult dect de spaim ori de foame, i se umflase limba i i se uscase ca o iasc. Pe urm, n amurg, cnd totul ncepuse s se nvluie n alt lumin, i mai nspimnttoare pentru c ea nsi dobndea treptat o culoare stranie,

sngerie, auzi galopul clreilor. S fi fost un plc de vreo douzeci. La nceput se bucurase, dar dendat ce-i vzu, zvcni iar ndrt, n bezna hrubei sale. Aceia nu erau dect nite jefuitori, tlhari al pustiei, cu veminte din piei i cume din pr de lup. Alergau ghemuii n ei, pe cai mici i ri, deprini s mute i s-i poarte stpnii dup miros, ncotro simeau duhorile pustiirii. Dac-l aflau, l spintecau fr ca mcar s-i domoleasc goana, din teama de a nu-i molipsi. Nu era bun nici de rob de vreme ce n urma lui se putea strecura, nevzut, ciuma. Se rspndir prin case, luar ce se putea lua i, nainte de a pleca, puser foc. n timp ce piereau nvrtejindu-se dincolo de zidul de flcri, se pornir cinii s urle. nbuit de fum, cu casa trosnind asupr-i, copilul ni afar i se pierdu n bezn ca o slbticiune. Abia spre seara celei de a treia zile, ajunse n trgul Cetii de Scaun i se strecur ameit de foame i de osteneal printre trgoveii care umpleau uliele, printre crue i cai cu capetele vrte n sacii de nutre. Mulimea miuna de colo-colo, nimeni nu-l bga n seam, se feri din calea unor oteni care treceau clri, la pas, evident mndri de hamurile i eile noi ale cailor, trguite probabil chiar atunci i scrind plcut. Trgul se sprsese, dar ulia mirosea nc a fn i a sudoare de cai, a lemn proaspt rindelit i a mere vndute cu polobocul, iar dinspre livezi venea mireasma fumului de vreascuri i frunze uscate crora oamenii le dduser foc. Oameni care-i ndemnau vitele, crue care uruiau peste podurile de lemn, un porc guia undeva departe, iar peste toate, copleindu-le cu dangtul lor amestecat,

clopotele de vecernie ale bisericilor. Meteugari i negustori nchideau cu pocnet obloanele, aeznd deasupra drugii grei de fier. Muli se ndreptau nspre Hanul Domnesc, unde se aprinseser luminile i se auzea cte un cntec i glasuri de oameni muli pui pe petrecere, vorbind tare i de-a valma. Mai mult dect lumina i veselia ghicit, l traser ntr-acolo sfara fripturilor i mireasma pinii atunci scoas din cuptor. Erau arome nucitoare care se rspndiser departe pe ulii, umplndu-i gura de ap i rscolindu-i o neateptat durere n maele goale. Se strecur n ncperea cea mare a hanului, ca o m lihnit, nvat cu ciomagul i cu flociala tuturor cinilor. Nici aici nu-l bga nimeni n seam. Nu tia dac trebuia s se bucure sau s dezndjduiasc. Oamenii nfulecau cu desftare plcinte fierbini i crnuri mpnate cu slnin i usturoi, felii groase de pine cu coaja pritoare, pe care le ncingeau n sucul fripturilor. i azvrleau vorbe n doi peri, hohoteau gros, lsnduse pe spate i ciocneau oalele de lut ori cnile de cositor cu bere adus de la sladnia din Baia. Gsi pe sub mese, trndu-se printre picioare nclate n opinci ori n cizme groase, urt mirositoare, destule coji de pine i oase pe care ndestularea lsase nc rmie de carne i zgrciuri fragede. Trziu dup miezul nopii, dup ce argaii curar locul de ultimii beivani, l gsir dormind ncovrigat ntr-un col i nfcndu-l de dup ceaf, l nfiar lui Bumbot, hangiul, ai crui ochi pricepui vzur ndat folosul pe care l putea aduce un copil al nimnui. l hrni, l spl i i ddu straie noi. ncepu s slugreasc hanul, s

spele i s care blide, s taie lemne, s frece cu omoioage de paie caii nduii ai cltorilor, s fac focurile prin odile de sus, s lustruiasc tingirile i duumelele borte de cei ce aveau nrav s bea pn ddea din ei, prvlindu-se apoi ca vitele plite n moalele capului. De vreo simbrie nu-i vorbise nimeni, iar el nu ntrebase i nu se tocmise, nti de toate fiindc se bucura c i se ngduise s se oploeasc n acest loc cu oameni muli i veseli pe care-l credea ferit de primejdii i, mai apoi, pentru c era nepriceput, nc nu auzise de simbrie. Era fericit c scpase de foame, cci, ce e drept, e drept, nimeni nu-l oprea de la mncare i bucate, slav Domnului, se gseau din belug. S-ar fi nzdrvenit mai curnd i ar fi crescut poate mai iute dac n-ar fi fost venic ostenit de atta alergtur i zdroab, care de cele mai multe ori i depea puterile. Toi i porunceau ct era ziua de lung i toi de la Bumbot pn la ultimul argat, ba uneori i muteriii i ngduiau s-i trag ghionturi i picioare. Aproape c se dezvase de vorbit. Asculta o porunc i alerga s-o ndeplineasc. Nici nu mntuia una i se auzea alta, cteodat cte dou-trei n acelai timp. Seara trziu se prbuea n fnul de pe fundul ieslei, sub rsuflarea cald a cailor i cdea ntrun somn chinuit, tresrind i ridicndu-se ntrun cot, cu urechea ciulit la ntunericul din jur. Caii sforiau i loveau nfundat cu copita ori se frecau de stnoag i din pod se auzea horcitul argailor. Aproape noapte de noapte se gsea cte un surugiu care se strecura nuntru trnd dup sine, de mn, pe vreuna dintre slujnicele hanului, care chicotea alintat. Cnd nu era

asta, adic n rarele nopi cu linite deplin, se iveau blajinii. Marcu i i vzuse de multe ori n cte o raz de lun, cu cap de oarece i trup mititel de om, i auzise fogind prin fn ori tropind mrunt de-a lungul grinzilor. Cel mai ngrozitor era cnd i simea alergndu-i pe trup. tia c nu fac nici un ru i totui rmnea ntr-o nemicare eapn, moreasc, nfiorat pn n mduva oaselor, npdit de sudori reci. De aceea prefera ca, pn trziu, ctre ntile brume, s-i scurme culcuul afar, n cte un stog de fn, singurul loc unde putea dormi netulburat, trezit doar de chemarea cocoilor. De aici, de la Bumbot, l rscumpr Toma cu zece ducai de aur. Tocmai se ntorsese de la Veneia i mai avea ducai. Pentru copil ncepu o via nou. De la nceput, meterul i spusese s-l socoteasc un fel de frate mai mare, ceea ce Marcu nu ndrzni niciodat. Dar gndul c aceast posibilitate exista i umplea sufletul de bucurie i asta i era de ajuns. Meterul i cumpr veminte noi i l puse la nceput s-l ajute la treburile mrunte. O ajuta pe sora meterului, pe Mua, la ale casei. Pe urm, treptat, oarecum pe nesimite, ptrunse n lumea tainic, nu lipsit de primejdii, a atelierului. Mult timp l fascina cuptorul ciudat cu dou ui, cu un cznel de aram potrivit pe un loc anume scobit i cu un fel de strachin cu gura n jos deasupra sa, n care se adunau aburii. i trebui timp s se obinuiasc cu oalele i ulcelele de pmnt, cu alctuirile de sticl, boroase sau, dimpotriv, lungi i subiri, rsucite, fragile, asupra crora se ferea s i sufle de team s nu le sfarme. Cutiile apoi, cu forme neobinuite, din lemn de

abanos ori de cimir, din argint sau plumb ori din os de inorog, pline cu pulberi ori cu alifii rspndind miresme suave i ptrunztoare, necunoscute, nscnd doruri fr nume i bucurii tainice care n-aveau nici un motiv aparent, alturi de altele, perfide, dumnoase, care abia ntredeschis capacul insinuau cte o duhoare nprasnic, de i se nclia sufletul i-i rscoleau mruntaiele. Poloboacele mici, din scoar de mesteacn, pline cu ulei de ceg, cu miros greos i acesta sau cu pmnturi alese, de toate culorile, de la albul neprihnit, de crid, pn la roul de rugin al argilelor aduse de prin rpi slbatice. Pietrele nemicate cu culori stranii n ape, care se schimbau dup locul de unde le priveai, cu puteri tainice pe care nvase cu timpul s le cunoasc. Poate pe acestea le i nvase cel mai curnd, mai repede dect toate celelalte nvturi, tocmai pentru c, necunoscndule, puteau deveni primejdioase: cele galbene sau cele verzi ca veninul, strvezii i limpezi, puteau vindeca glbinarea, un anume fel de piatr sticloas, ca un sloi liliachiu, apra de beie, chihlimbarul avea meterul un chihlimbar de culoarea mierii, n inima cruia ncremenise un pianjen mititel, cu labe mai subiri dect borangicul putea prevesti ntunecndu-se sau limpezindu-se dup mprejurri. Tot lucruri gingae i pline de neprevzut, printre care se obinui greu s se mite, nencetat chinuit de teama de a nu slobozi vreunul dintre duhurile care slluiau n ele. Toma se ferea s-l sperie. nlocuise asprimea cu struina i rbdarea. Chiar dac l mustra, nu ridica niciodat mna asupra lui. Marcu nv ncet-ncet s

pregteasc culorile, pensulele i scndurile pentru icoane. Pe urm ncepu zugrvitul pe lemn, mai trziu i pe zid. nv s topeasc i s toarne argintul. S-l cizeleze. nv s citeasc n cri. Dar toi acetia, orict de drag i era meterul su, nu fuseser dect ani de ucenicie, iar ucenicia nseamn ascultare. Altfel de ascultare, dect aceea de rob, de la hanul lui Bumbot, dar tot ascultare. Singur, pe picioarele, pe tiina i pe nelepciunea lui prea puin se bizuise. Dac vremurile ar fi fost panice i prielnice unei creteri fireti, alta ar fi fost i soarta lui. Dar aa, dup urgia aceea, dup ce i vzuse meterul mistuindu-se n pulberea aurie a asfinitului, se regsise n lumea nchis a mnstirii unde viaa se scurgea strop cu strop, ntre rugciuni rnduite dup legi i canoane de neclintit. O lume a reculegerii, a umilinei i ascultrii. Al treilea fel de ascultare cruia, n scurta lui via de pn atunci, i se supusese. Ce s faci cu el? l priveai cu un amestec de mil i furie cum sttea acolo, supus, cu minile mpreunate i fruntea aplecat. i atunci, deodat, ai avut revelaia aceea cu coala drumului i a lumii. Ei, doamne, i-ai spus cu nduf, bine i-ar prinde acum o femeie s-l osteneasc ameindu-l cu mireasma fpturii i s-l aduc iar la cele lumeti. Acum e vremea cnd meterul Toma te-ar fi trimis la coala lumii, i-ai spus. El nsui a umblat i a nvat vreme de vreo apte ani, i-o fi vorbit i ie despre anii acetia... Mi-a vorbit, Mria Ta. Mai cu seam despre Veneia. Aa, ai tresrit tu i te-ai grbit s-l ntrebi: Nu simi i tu aceeai chemare? i ridic n sfrit ochii i te privi

sfios: M tem c pctuiesc mrturisindu-i, Mria Ta. Nu te teme. Sunt mult mai aproape de Satana cei ce triesc mereu cu frica de a nu pctui, dect cei ce vieuiesc firesc, tiind s se bucure de lumina pe care le-o aduce fiecare nou zi. Mrturisete ce te frmnt. Marcu i cuprinse chipul n mini, cltinndu-i capul ca n faa unei ncercri care i depea puterile: Doamne, Doamne, Mria Ta, cum a putea s m mai desprind acum, dup ce m-am jurat sfintei biserici? Dac e numai atta, i-am spus, Grigore i va da dezlegarea. Mai mult nc: de va mai rmne o urm de pcat, am s-o iau n ntregime asupra mea. Am destule pcate aa c unul mai mult sau mai puin n-are nici o nsemntate. Ai ncredere n cuvntul meu de singur domn i stpnitor al acestei ri. i ajunge? De ce faci asta, Mria Ta? opti el uluit. n clipa aceea i-a fost nespus de drag. Pentru c Toma nu s-a mai ntors i am nevoie de un meter cum a fost dnsul. I se uscaser buzele i trebui s i le umezeasc nainte de a-i rspunde cu glasul pierit: Cum a fost dnsul nu se mai poate, mi ceri prea mult, Mria Ta. Aceasta a fost clipa n care rbdarea i-a ajuns la capt. Nu te umili! ai rcnit pe neateptate i izbucnirea ta a fost ca o lovitur de bici. Marcu a tresrit. n ochii resemnai i s-a aprins o licrire. De revolt? De orgoliu? n orice caz, resemnarea aceea care te indigna s-a dovedit vulnerabil, ineria n care zcuse pn acum putea fi clintit. Ai s pleci ai urmat tu mai linitit -- s cunoti lumea i meterii de prin alte ceti. Magister n diversis artibus se chema Toma cnd s-a ntors din cetile apusului. Poate te vei

nvrednici i tu la o asemenea cinste. F-i toate pregtirile i de azi n trei zile s te tiu plecat. i ddeai seama ce nsemna s-i ceri s se porneasc la vreme de iarn, mai ales unuia ca el, nedeprins cu drumurile. Sfios cum era, se va i descurca probabil mai greu. Dar n-aveai timp de pierdut i, la urma urmelor, peste cteva zile ncepea martie cu dezgheurile, iarna era pe sfrite. Oricum, odat ajuns dincolo, n ara Ardealului, va da de o vreme mai blnd. N-am de fcut nici o pregtire, Mria Ta. Sunt srac i n-am de luat cu mine dect un mnunchi de pensule, un cuit i cteva vopsele. Poate i un codru de pine. Pot pleca i azi. Cu att mai bine. Treci pe la vistierie. Am s poruncesc s i se dea o pung de zloi. Ai nevoie de cizme i de o dulam... Spre surpriza ta, el i-a ncruciat din nou palmele la piept, aplecndu-i smerit fruntea: Iertare, Mria Ta, dar meterul Toma m-a nvat s nu datorez nimnui nimic... E bine c te-a nvat aa, dar ai s degeri. ncearc mcar, pe la hanuri, s te alipeti de vreun convoi de snii negustoreti. Singurul lucru pe care l mai tii despre el l-ai aflat de la jupnul Serchiz. ntmpltor, poposise cu sniile ntre zidurile mnstirii Hagigadar, la fratele su Asfadur. Marcu se alipise ntr-adevr de dnsul. Serchiz l ngduise cu oarecare ndoial i numai dup ce aflase c era ucenicul lui Toma. Ehei, oftase Serchiz, meter ca Toma nu se mai afl. Ce mare pierdere a suferit Vod i ce prieten am pierdut i eu i fratele meu Asfadur! Cu Toma i-ar fi plcut s cltoreasc, era o bucurie s stai de vorb cu dnsul, l-ar fi luat n

sania sa i monotonia drumului ar fi fost mai uor de suportat. Unde mai pui c la o primejdie s-ar fi putut bizui i pe spada lui. Acest ucenic al su ns, Marcu, nu-i semna. nlocuise potcapul cu o cciul veche. Meterul Cntic, pietrarul, cumnatul i tovarul de odinioar al lui Toma, i druise o saric de oaie. Avea o bt n care i nfipsese traista i n picioare nclase opinci. Tcut i smerit, atepta sosirea negustorului. Serchiz l privea cu o ndoial n spatele creia se ascundea un uor dispre. Nu-i putea alunga imaginea celuilalt, a lui Toma cel ce iubea vemintele alese, mndru i cu gndire sprinten. Dar, pe de alt parte, vzuse prea multe Serchiz ca s nu tie c oamenii nu trebuiesc judecai dup aparene, ci dup fapte. Aceast credin l i ajut n cele din urm s-i nving ndoiala i s porunceasc unui surugiu s-l ia pe cltor n sania lui. Aproape de ieirea din ara Ardealului, la Urbea Mare, zpada ncepu s se topeasc. Zbovir cteva zile pentru a schimba tlpile sniilor cu roi. Pe urm, la Pressburg, se desprir. Marcu i mulumi jupnului Serchiz, mrturisindu-i c avea de gnd s treac Dunrea i s apuce spre miazzi-apus, ctre Veneia, pe urmele meterului su. Era o zi frumoas de primvar aceea i, cu toate c Dunrea mai purta cte un sloi rzle, vzduhul mirosea a slcii nverzite, iar din pdurea care nconjura burgul se auzea ntia chemare a cucului. Serchiz i-a urmat i el drumul lui, n sus, pn la Praga i, de acolo, prin Lipsca i Munster, la Amsterdam. Pe Marcu nu l-a mai ntlnit niciodat de atunci i ceea ce i-a spus negustorul e tot ce mai tii tu nsui despre el.

tiai c se va ntoarce trziu. i trebuiau civa ani ca s-i desvreasc nvtura. i iat c te afli acum la captul rostului tu, iar el tot nu s-a ntors. Nu-l nvinuieti, ar fi zadarnic i nedrept: cte nu i se puteau ntmpla n aceti ani! i, n definitiv, poate c pn la urm se va ntoarce. El n-avea de unde s tie c pentru tine va fi prea trziu. E, de altfel, o situaie pe care ai prevzut-o oarecum nc de pe atunci, ntrun fel destul de nelmurit, mai mult ca un fel de presimire, altfel nu ncepeai, n vara aceluiai an al plecrii lui, s caui un alt meter. i s-a vorbit despre muli, dar nici unul nu i-a putut ctiga ncrederea. Le lipsea acea scnteie de har pe care o cunoteai din ochii lui Toma, din felul lui de a rspunde, de a se mica, de a gndi, ca s nu mai vorbim de felul lui de a lucra. ntre toi cei ce i s-au nfiat, pe care tu i-ai cutat, cercetndui chiar n timp ce lucrau, nu l-ai gsit pe cel ales. ntlnirea cu dnsul i-a prilejuit-o Ana, soia comisului Plaxa i fiica btrnului Luca Arbure. Voia s i se nfieze i doamna Elena fost cea care a mijlocit pentru dnsa s-o primeti. Ana semna rposatului ei printe pe care tu l tiai mai mult din auzite, fiindc nu l-ai vzut dect de vreo dou, trei ori, cu prilejul unor praznice. n anul n care tefni Vod a poruncit s fie tiat, tu erai nc negustor i nu-i prea bteai capul cu cele ce se petreceau la Curte. Uciderea btrnului, care fusese unul dintre oamenii de credin ai lui tefan Voievod cel Btrn, a fcut ara s murmure i te-a indignat i pe tine, fr s bnuieti c va veni o vreme n care tu nsui vei slobozi asemenea porunci de tiere a capetelor. Luca

Arbure att ct i aminteai de dnsul fusese un btrn falnic, cu umerii ct un mal, cu pletele i barba stufoas, de o albea cum nu se poate vedea dect pe piscuri, n zilele nsorite de iarn. Fiic-sa, Ana, era i ea nalt i mndr. Purta o ceaps dintr-o catifea de un albastru ntunecat, cusut cu fir de argint, de sub care i se vedea prul de culoarea nisipului. Avea un chip prelung, cu o gur nc proaspt, tnr, din a crei expresie uor dispreuitoare se putea ghici c nu avea obiceiul s vorbeasc fr rost. i plcea s clreasc. Se vorbea de dragostea care mai dinuia ntre ea i comisul Plaxa i unii povesteau c puteau fi vzui uneori, galopnd amndoi alturi n nopi cu lun, prin prelucile n care erau inute, departe de ochii indiscrei, hergheliile domneti. Te-a ispitit de cteva ori gndul necurat de a-l ntreba pe comisul Plaxa ce era adevrat n aceste istorii, dar ai avut bunul sim s n-o faci, gndindu-te c era o tain a lor, asupra creia n-aveai nici un drept. Acum sttea n faa ta privindute cu ochii ei albatri, reci, fr sfial i fr iubire. n toat atitudinea ei, n felul cum i nfiase cererea ei, foarte pe scurt, tcnd apoi cu buzele strnse, ca i cnd i-ar fi fost greu c trebuise s cear, din felul n care, n sfrit, atepta acum rspunsul tu, privindu-te drept, cu un fel de asprime, se vedea nencrederea, dac nu cumva ura care-i rmsese n suflet nu fa de un anume domn, ci fa de Domnie n sine, oricare ar fi fost cel ce edea n jilul domnesc. Pentru ea nu mai exista nici o deosebire ntre tefni Vod, ucigaul printelui i al frailor ei i tine. i era ct se poate de limpede c nu dorea dect ca aceast ntrevedere pe

care o ceruse numai silit de obiceiul pmntului s fie ct mai scurt. Ai ascultat-o contemplnd-o cu neascuns admiraie, iar adversitatea mocnit pe care o simeai gata s se reverse asupra ta te-a nveselit, strnindu-i un zmbet ngduitor. mi ceri, i-ai spus, s-i dau ncuviinarea de a zugrvi pe dinafar biserica zidit de fie iertat printele domniei tale, n urm cu peste treizeci i cinci de ani. Gndul e frumos i firesc. M ntreb ns de ce nu l-ai trimis pe soul domniei tale, care e unul dintre credincioii notri, smi nftieze aceast cerere. Se trezise treptat n tine i preuitorul frumuseii femeieti, cci imediat ai adugat curtenitor: Nu vreau s m nelegi greit, jupneas Ana, eu m bucur c ai venit domnia ta nsi, cci ochii i sufletul meu s-au desftat ntotdeauna la vederea frumuseii, iar azi desftarea lor e cu totul aleas. M miram doar, fiindc jupnesele se nfieaz domniei numai cnd rmn vduve i nu mai are cine s le poarte de grij... Cuvintele tale n-o mgulir. Nici nu clipi. E vorba de printele meu, i rspunse ea cu aceeai rceal, i datoria mea este s fac eu nsmi totul, singur, pentru dnsul. Am neles, ai nclinat tu din cap, e vorba poate de un legmnt. Poate, i-a rspuns ea scurt, dnd de neles c e o chestiune n amnuntele creia nu era dispus s intre pentru c nu o priveau dect pe ea. Rezervele ei i distana pe care o impunea nu te-au descurajat, dimpotriv, i-au strnit i mai mult interesul. De altfel, haide s-o recunoatem i pe asta, niciodat nu te-ai descurajat n faa vreunei femei, cu att mai puin aveai s-o faci atunci, cnd nu

tinuiai, la urma urmelor, nici un gnd dosnic i nengduit. i fcea pur i simplu plcere s stai de vorb cu ea i te nveselea adversitatea pe care nu-i ddea osteneala s-o ascund. Cu acelai zmbet, ai struit: E un gnd ndrzne pentru o femeie s fac totul singur. De zugrvit n-ai s poi totui zugrvi domnia ta... Am tocmit un zugrav. Un lucru care te interesa n aceeai clip, chiar mai mult dect frumuseea sa. Un pmntean? ai ntrebat. Da, meterul Drago. N-am auzit de dnsul. Unde l-ai aflat? La Iai. Tatl dnsului e popa Coman. Dar prin lume a umblat? A umblat, cci aa am aflat eu de dnsul. Tot ntrebnd, mi-au spus c tocmai s-a ntors din rile apusului feciorul popii Coman. i cum v-ai neles? Ne-am neles s-i pltesc douzeci i cinci de zloi, iar dnsul s mntuiasc lucrarea pn n Ziua Crucii. Era un pre de meter mare i asta te-a fcut curios. Ai avut ns rbdarea s atepi vreo trei luni i nc fr s spui nimnui. N-ai vrut ca meterul s afle c te-ar interesa. Poate era un om slab care nar fi rezistat ispitei de a se arta ntr-o lumin neadevrat, dar care l avantaja. De aceea ai dat buzna peste el ca din ntmplare i cu totul pe neateptate. Era pe la mijlocul lui iunie, o zi de o mare limpezime, ns rcoroas i cu vnt. Asemenea zile i-ai amintit tu i plceau lui Toma cnd zugrvea pe dinafar Humorul, pentru c soarele i vntul zvntau repede tencuiala i culorile. Nu te nsoeau dect cmraul Nicoar Hra cu douzeci de oteni pe care i purtai n galop, nerbdtor de a-l cunoate n sfrit pe acest

meter Drago. Fceai drumul acela cu nite sentimente foarte tulburi. Nici tu nu tiai tocmai bine dac te-ai fi bucurat ntradevr ca valoarea lui s i se confirme. Nu erai sigur dac nu cumva ai fi fost mai bucuros s dai peste un meteugar oarecare, bun de gur, care a reuit s nele buncredina frumoasei jupnese Ana. Cum i ngdui l-ai fi ntrebat tu atunci s ceri douzeci i cinci de zloi pentru un lucru de toat mna?! Acesta e un pre pe care numai un meter ca Toma l-ar putea cere pe dreptate! ntrebarea aceasta n-ai pus-o ns, pentru c de cum iai vzut lucrarea, de departe, dei mai avea nc destul pn a fi ncheiat, i-ai dat seama c te vei afla dinaintea unui meter adevrat, care-i merita zloii. Ai desclecat i tu i Hra i v-ai lsat caii n drum, n seama otenilor. Oamenii erau mprtiai la lucru i satul prea pustiu. Treptat ns, atrai de micul plc de clrei, ncepur s se iveasc unii pe la garduri, pe la pori, mai cu seam femei i copii. V-ai apropiat pe crare tcui i fr grab pentru a nu atrage atenia prea curnd. Ai simit dintr-o dat mirosul acela de nisip umed, de var i vopsele, care-i amintea de Toma i te-a ncercat o tulburare blnd. Doi ucenici se vedeau. Poate c nici nu avea mai muli. Unul cernea nisipul, cellalt zdrobea ceva ntr-o piuli de piatr. Cnd v-au simit, au tresrit din lucrul lor i au privit n sus, spre schele, unde se afla meterul. Cel de la sit ia spus ceva cu glas destul cobort, nct nu l-ai putut auzi i atunci meterul a ntors capul, ca pentru a se convinge c ceea ce i se spusese era adevrat. i-a ters apoi n grab minile i a cobort, ateptndu-v.

Toma nu s-ar fi grbit aa i-ai zis tu i probabil nici n-ar fi cobort, pentru c s-ar fi socotit tulburat din lucrul su i ar fi dat astfel de neles c n-are vreme de vorbe. Cu att mai mult cu ct n-avea de unde s tie c cel care se apropie e Vod. ntr-adevr, te mbrcasei n straie de trgove nstrit, fr nici un amnunt care s-i fi dat de bnuit cine eti i doar plcul clreilor oprii, n ateptare, ar fi putut lsa s se neleag ceva. Aadar, nc nainte de a te opri n faa meterului, ai fcut ntia observaie care ns nu-l slujea. Cnd apoi v-ai aflat dinaintea sa, doar la doi, trei pai, meterul Drago i-a dus mna n dreptul inimii presupunea el, totui, c nu puteai fi un trgove oarecare i se nclin cu un gest curtenitor, comun meterilor umblai prin apus, pe care-l avea i Toma. Cu cine am cinstea? ntreb el. Era un om mai curnd scund dect nalt, cu gtul scurt i ceafa puternic. Prul negru, aspru, i era acum rvit de vnt. Mustaa i se mpreuna cu barba retezat rotund, lsnd la vedere gura cu buze crnoase, roii. Ochii ntunecai, adnci, ca tciunii, iar sub cel stng, de-a curmeziul obrazului oache, un semn alb lsat de o sabie. Veminte ponosite de lucru, ptate de var i de vopsele, care nu spuneau prea mult. La ntrebarea lui, ai ntors capul spre Hra: el se cdea s rspund. Mria Sa Vod, spuse acesta scurt i atunci meterul Drago i cu cei doi ucenici ai si ngenunchear n iarb i rmaser astfel, cu frunile plecate. nc un lucru pe care Toma nu l-ar fi fcut, nu-i aa? i, ca s te convingi pn la capt, teai apropiat ntinzndu-i mna, iar el i-a srutat-o. i-a

srutat deci mna, nu pecetea inelului. i plcea, ntotdeauna i-au plcut aceste dovezi de supunere, pentru c n asemenea clipe te simeai mai puternic i mai nsemnat. Aa dup cum, cnd te artai mulimii i auzeai rcnetele celor ce te preamreau, te strbtea o nfiorare de plcere, un fel de ndestulare a sufletului, foarte ndeaproape nrudit cu ndestularea pntecelui. Bgaser de seam i boierii c asemenea amnunte i fceau plcere, i atunci cnd te iveai n mijlocul lor la sfat sau cu alte prilejuri, ncepuser i ei s strige ntr-un glas. Unii numai, firete, pentru c alii nu puteau striga, i vedeai i i se prea c li se nepeneau flcile, erai sigur c n-ar fi putut scoate n clipele acelea nici un sunet, chiar dac ai fi pus s-i biciuiasc. Curios e c tocmai acetia se dovediser cei mai de credin. Mihu i Trotuan aveau nravul s strige cel mai tare i s se afle mereu n preajma ta, grbindu-se sa-i ghiceasc gndurile pentru a-i intra n voie i tot ei fuseser cei care la ntiul prilej te trdaser. Toader Bubuiog, n schimb, fie iertat, sau Toma nu i se artau dect cnd i chemai i nu i-ai auzit niciodat strignd. Oameni mai credincioi ca ei n-ai aflat i de azi ncolo e prea trziu s afli. i iat-l acum pe acest nou zugrav, descoperit de jupneasa Ana. Dup toate semnele, fcea i dnsul parte dintre cei gata s strige cu orice prilej ntru muli, ani, Mria Ta! Spre deosebire de alii ns, care aveau acest nrav, meterul era totui un om druit cu har. O spunea lucrarea lui, atta ct se vedea dintr-nsa din locul n care stteai. Ridic-te, metere, i-ai spus. Am venit s-i vd lucrarea cci s-a dus vestea i am

devenit curios. Se zice c ar fi la fel de iscusit ca aceea a meterului Toma de la Humor. E prea mare cinstea, Mria Ta, zise el ridicndu-se, eu nu m pot asemui cu meterul Toma, cci nu sunt dect un biet zugrav care a avut de nvat de la dnsul... i s-a prut ie sau era ntr-adevr o und de ipocrizie n spusele lui, o umilin prefcut, poate chiar o und de ironie? Ori toate acestea erau simple nzreli de-ale tale, ntruct din capul locului te-ai pornit ncoace cu nite idei preconcepute. Poftete aici, Mria Ta, s ncepi a privi de unde lucrarea e ncheiat i schelele luate. Toat lumea tie c Mria Ta cunoti scripturile i chiar scrierile filozofilor pgni, aa nct gndesc c nu mai e de lips a da eu desluiri asupra a ceea ce se vede. Da, da, ai mormit tu, puin contrariat de aceast nval de vorbe prevenitoare, da, da, mai tiu i eu cte ceva... i zici ai adugat imediat c ai nvat de la Toma? Multe, Mria Ta, din cale afar de multe, ca de la un dascl dintre cei mai nvai. Mie nu mi-a fost dat bucuria de a-l ntlni, dar mi-a fost dat s cunosc ce a rmas n urma lui ca s nv... i iari ndoiala ta: era oare sincer sau aflase despre a dragostea ta pentru Toma i despre durerea de a-l fi pierdut i ncerca n felul acesta s-i intre n voie? Din cauza acestor ndoieli, mai curnd nentemeiate, ncepeai s fii nemulumit n primul rnd de tine nsui. Totui ai continuat: Eu am auzit c ai cltorit, metere, presupun c ai nvat ceva i din aceste drumuri. Pe unde ai umblat? Am fost la Veneia, Mria Ta, i la Florena. Pe urm am umblat spre miaznoapte i, trecnd munii, am cutreierat cetile

nemeti. Am stat o vreme la Augsburg i la Nurnberg. i s-a furiat n suflet o uoar gelozie, cci Toma nu fusese dect pn la Veneia i de mai ineai tu minte vzuse de cteva ori Ravenna. Acest Drago era, aadar, mai umblat. De altfel, i felul lui de a zugrvi era altul, poate tocmai din pricina asta sau, poate, doar pentru c erau dou firi cu totul deosebite. Cine tie? Tot ce zugrvise Toma avea o anume senintate care-i umplea sufletul de pace sau de bucurie. Era mereu egal cu sine nsui, mndru i demn. Bucuria era la el limpede i molipsitoare i la fel durerea trecea asupr-i ca un dor rzbttor. Lucrase mai mult cu rou i galben i de aceea, vzut de departe, n lumina soarelui, tot zidul lui era un cntec de izbnd, ca un imn serafic. Meterul Drago n schimb, a crui lucrare o urmreai acum tcut i iscoditor, cu dorina tainic de a-i gsi un cusur, era nestatornic, cu linii cnd erpuitoare, dulci i nvluitoare, cnd, pe neateptate, nvolburat, zvcnit, prad unor mari neliniti ascunse. i-au atras atenia ndeosebi liniile faldurilor care-i nvluiau pe sfinii si, zbuciumate, ca btute de vnturi, coluroase. Chiar dac nu-i spunea c a umblat prin rile nemeti, ai fi ghicit dup felul acesta de a desena, pe care i tu l-ai ntlnit la Lipsca, pe vremea cnd carle tale de negustor bogat i cunoscut n ase ri te scoteau pn acolo. Mai erau apoi culorile acestui Drago, altele i acestea dect cele ale lui Toma. Mai ntunecate, mai grele, roul mai stins, albastrul mai adnc, ca al cerului n nopile nalte de var. i pe urm se strecurau i nite tonuri verzi

care la Toma al tu lipseau cu desvrire. Dar nu puteai spune c unul ar fi fost mai iscusit dect cellalt. Cu asta ns, ngduind adic, l aezai pe Drago alturi de Toma. Nu-i era uor s-o recunoti. Ai fi vrut s-i gseti un anume loc n care s i se dezvluie slbiciunea, cci trebuia s aib un asemenea loc, chiar i cei ce se scldau n snge de balaur aveau, fiindc li se lipea ntotdeauna o frunz de trup i-i fcea i pe ei supui nfrngerii. Poate c i lui Toma i-ai fi gsit acest loc primejdios care, odat dezvluit, ngduia ca omul s fie ngenuncheat, dar nai apucat tu s i-l afli, cci a plecat prea curnd, prea curnd. Te-ai ntors pe neateptate spre Drago: Toma era magistru, metere. Eti cumva i dumneata? Drago i duse din nou palma n dreptul inimii i se nclin: Magister n diversis artibus, Mria Ta. Prin urmare era i magister. i-ai ros vrful mustii, dar n-aveai ce s faci. Ce mai voiai? Ai pornit resemnat mai departe, fr grab, cu ochii la istorisirile desfurate pe zid. Dup civa pai te-ai oprit n faa unor scene pe care nu le-ai mai ntlnit n zugrveala nici unei biserici. Meterul i-a ghicit nedumerirea i s-a grbit s i-o spulbere fr a-i da rgazul s mai ntrebi. Graba aceasta de a te mulumi i-a adus iar o uoar umbr n priviri. Aici, Mria Ta, am zugrvit ptimirile Sfntului Teodor i ale Sfntului Nichita Mrturisitorul. Istoriile acestea nu se mai afl zugrvite nicieri, dar gndesc c rostul lor aici, la Arbure, se vdete de la sine. Mda... ai mormit tu, contrariat c i acest Drago avea curajul de a se abate de la canoane, adugnd de la sine. i era

limpede c prin istorisirea ptimirilor celor doi sfini voia s in treaz aducerea aminte asupra feciorilor btrnului Luca Arbure, Toader i Nichita, pe care tefni Vod i tiase o dat cu tatl lor. Cel puin un lucru era deci sigur c nvase Drago de la Toma i anume acela de a povesti zugrvind ntmplri din zilele sale. Cci numai Toma istorisea astfel vrute i nevrute, furndu-te de la cele sfinte pentru a-i abate gndul asupra celor ce se petreceau sub ochii ti. Mersese pn acolo spre dezndejdea episcopului Macarie nct se zugrvise pe sine nsui ntre ostaii care aprau Constantinopolul de nvala turcimii. Sfinia Sa Grigore, l-ai ntrebat tu pe Drago, tie de istoria asta cu Toader i Nichita? tie, Mria Ta. nainte de a m apuca de lucru, m-am nfiat nalt Prea Sfiniei Sale spre a-i cere binecuvntarea i atunci i-am artat i cartoanele pe care am nsemnat locul fiecrei istorii. Binecuvntndu-m, mi-a ngduit s le nfptuiesc i pe zid. Cu degetul arttor i-ai mngiat mustaa nc blaie pe atunci, sub care i se ascundea un zmbet. Iat c meterul Drago se abtuse de la canoane cu ngduina lui Grigore. Meritul nu era, aadar, al meterului, ct mai cu seam al lui Grigore. Dac el ar fi spus nu, amintirea feciorilor lui Arbure probabil c n-ar fi trecut n nemurire. Era un lucru care i putea da de gndit, aducndu-i nc o dat aminte de ceea ce spusese Grigore odat, lund aprarea lui Toma ntr-o mprejurare n care te repezisei s-l ceri pentru cine tie ce ndrzneal dea lui. Meterii spusese Grigore atunci se supun altor porunci i legminte dect ceilali oameni. Puteri

tainice pot oricnd s-i nale ori s-i doboare. Se cade s cugetm asupra legii aspre a vieii lor i s-o nelegem. Aa gndeai tu atunci, doar c se aflau i meteri care se pricepeau s ocoleasc aceste legi aspre. Nici tu nu erai sigur dac gndul acesta se rostise ca o aluzie la meterul Drago. La urma urmelor, ce aveai cu el? N-aveai nimic, doreai doar s-l descoi, s-l ispiteti ca s afli temeiuri pentru a i-l apropia. Dar se vede c amintirea lui Toma struia att de puternic pretutindeni n preajma ta, nct, fr a ndrzni s i-o mrturiseti, te-ai fi bucurat s nu afle aceste temeiuri de ncredere. Adevrul e c, gsind alt meter, te temeai de insinuarea perfid a gndului c l-ai trdat pe Toma. A vzut i jupneasa Ana urma Drago la un pas n spatele tu i a rmas nespus de mulumit c am nemurit n felul acesta amintirea frailor dnsei tocmai n locul batinei lor... Firete, firete i-ai rspuns tu ngduitor i distrat a fost un gnd frumos, care-i face cinste, magistre. V aflai acum n partea de rsrit a bisericii, n faa absidei, i te-ai oprit dintr-o dat cu senzaia aceea de voluptuoas surprindere care-i tia rsuflarea i pe care o triai ntotdeauna cnd te gseai pe neateptate dinaintea frumuseii. Un sfnt, dar nu unul oarecare, ci un sfnt uria, cu privire senin i blnd, purta pe umr un prunc mititel, un fel de pui de sfnt. Cu cealalt mn se sprijinea ntr-un pom care i inea loc de toiag. Ai mai vzut aa ceva, nu mai erai sigur unde, cci fusese tot pe vremea negustoriei i de atunci trecuser ani, dar, oricum, undeva n apus, poate la nemi, poate la slovacii papistai. Te-a bucurat

i atunci fr s poi spune de ce anume ntlnirea cu acest uria blajin care avea darul miraculos de a rspndi n juru-i un sentiment de pace i siguran. Meterul a ghicit scutindu-te s ntrebi: Acesta este sfntul Cristofor, cel ce ne pzete de moartea venit din senin. L-am vzut n multe biserici pe unde am umblat, la noi ns niciodat. i ce te-a ndemnat s-l aduci i la noi!? Se pare c e un sfnt de-al papistailor... Este, Mria Ta, ntr-adevr, dar ne poate pzi i pe noi. L-am zugrvit amintindu-mi cum s-a sfrit tata. Eram n srbtorile Crciunului, la amiaz, dnsul tocmai slujise praznicul cel mare i venise acas, la cas plin de neamuri i oaspei, cu mas ntins ca la o srbtoare ca aceea, cu crnai fripi, cu sarmale i plcinte. Aveam i un vin de soi i era veselie mare n jurul mesei i ndestulare i pace, cci Mria Ta te aflai nu de mult n scaunul domniei i toat ara se bucura de ndurare i belug. i spre sfritul ospului, cnd nimeni nu gndea la ru, tata, care edea n fruntea mesei, a pus barba n piept i, fr s zic nici au, a nchis ochii i de atunci nu i-a mai deschis i nu-i va mai deschide pn la nfricoata judecat de apoi. O spaim grozav ne-a cuprins pe toi, cci tata era un om mare i gras, cu obrajii sntoi i rumeni i care, cnd slobozea ecteniile n biseric, fcea s plpie lumnrile. Cine s-ar fi gndit c moartea sttea n preajma sa? De aceea m-am gndit, Mria Ta, c dac i zugravii notri l-ar nfia pe acest sfnt, Cristofor, poate i Dumnezeu ne-ar ierta de asemenea moarte fr lumnare, care lovete ca trsnetul din cer senin... Hm... E o moarte blnd

aceasta, ai meditat tu, i gndesc c e de dorit oricrei alte mori... Da, Mria Ta, dar tot moarte se cheam c e! n patima cu care rostise ultimele cuvinte recunoteai dragostea de via a tuturor meterilor adevrai, care nu lucrau numai cu minile, ci deopotriv cu mintea i inima. De altfel, toi acetia nu fceau dect s zugrveasc pretutindeni, ntr-un fel sau altul, dragostea lor de via. Totui, acest meter Drago era prea vorbre i asta i inea treaz ndoiala cu care te pornisei ncoace. V aflai acum n dreptul schelelor, la captul prii de zid zugrvite. Meterul ncepuse aici o scen nou din care fcuse deocamdat doar zidurile ce nconjurau o cetate cu turnuri semee. tiai ce voia s nfieze i ai gsit prilejul potrivit pentru a-i ncerca tu nsui cerbicia. Aici ce va fi? l-ai ntrebat cu un aer indiferent, n treact, prefcndu-te netiutor. Aici am nceput s zugrvesc asediul Constantinopolului, Mria Ta, aa cum meterul Toma l-a zugrvit la Humor, cu otile cretineti care-l apr i cu turcii care dau nval asupr-i. Pentru c nu mai era nimic de vzut, ai pornit ncet pe crare, ngndurat, cu minile la spate, spre otenii care v ateptau n drum, nconjurai acum de stenii adui de curiozitate. n urma ta veneau meterul i Nicoar Hra. Drago atepta un cuvnt din partea ta despre cele vzute i de aceea umbla puin aplecat nainte, spre a nu pierde nici o vorb pe care i-ai fi aruncat-o peste umr. i ntradevr, dup civa pai, ai ntors puin capul i i-ai spus cu o fermitate calm, fr s te opreti: Nu se poate, metere. Drago se aplec i mai mult n fa

i pe chip i apru o expresie de nedumerire: N-am neles, Mria Ta. Iar ai ntors capul i ai rostit tot fr s te opreti, dar ceva mai tare: Am spus c nu se poate s zugrveti asediul Constantinopolului. Nedumerirea meterului se transform n panic. Grbindu-se, pi afar din crare, pe iarb, venind alturi de tine: De ce, Mria Ta? i meterul Toma l-a zugrvit doar... L-o fi zugrvit, i-ai rspuns tu cu un fel de satisfacie rutcioas, dar erau alte vremuri. Eram puternic, aveam cetile din Ardeal, aveam Tighina, i hruiam fr rgaz pe lei pentru Pocuia, domnul rii Romneti mi era ginere, mi ngduiam s-i nfrunt pe turci i nu-mi psa de ei. Nu-mi psa de nimeni, nelegi? Pe cnd acuma mprejurrile sunt cu totul altele i e bine s nu uii c aceast a doua venire a mea la domnie s-a svrit cu ajutorul turcilor. Fr de dnii m-ar fi ucis probabil, pe cnd m aflam pribeag n Ardeal ori oamenii lui tefan Vod Lcust, care m-au pndit tot timpul ederii mele la Stambul. Nu mi-au putut face ns nimic, fiindc cei ce m pzeau cu strnicie erau tocmai turcii. Fr de dnii iari, n-a fi ajuns niciodat s revin n scaunul printelui meu... Pentru c ajunseseri aproape de drumul plin de oameni i ceea ce spuneai nu trebuia sa ajung la urechile oricui, te-ai oprit. I-ai fi spus meterului, care se oprise i el odat cu Hra i-i atepta cuvintele cu sufletul la gur, c, n ciuda ajutorului lor, i urai pe aceti turci i ateptai doar un prilej pentru a scutura gheara pe care i-o nfipseser n ceaf, deoarece ajutorul lor era doar un mod subtil i mai eficace dect puterea i ameninrile, de a te ine

legat de ei. Era un soi de robie n care lanurile ar fi fost ascunse sub ghirlande de flori. i-ai dat ns seama la timp c, furat de patim, erai gata s te dezvlui unui om pe care-l vedeai ntia dat i despre care, la urma urmei, nu tiai dect c era un meter druit, dar prea repede gata s-i plece fruntea. De fapt, asupra acestei impresii urmreai acum s te edifici. I-ai spus cu o uoar asprime n glas pe care n-o avusesei mai nainte: Nu ne putem ngdui s-i jignim. i iat c, aa cum te-ai temut, meterul i-a aplecat ntr-adevr fruntea. E o porunc, ai adugat tu voind cu tot dinadinsul s-i ncerci rbdarea. i de altfel, metere, e nelept ca n tot ce faci s nu uii c trim ntr-o ar mic, dar rvnit. Sunt destui cei care pndesc i nu e bine s-i strneti... Am neles, Mria Ta, spuse meterul cu mna la piept i cu fruntea mereu aplecat, am s-i zugrvesc n locul turcilor pe peri i nimeni nu va mai avea nimic de zis... Te-a cuprins un fel de lehamite ciudat. Faci ce vrei, i-ai rspuns ncet, n sil, i, fr a mai aduga nici un cuvnt, ai pit grbit nspre cal i te-ai azvrlit n a. Unii dintre cei adunai la priveal te-au recunoscut i au strigat cu glas mare i din toat inima S triasc Mria Sa! dar n-ai stat s le rspunzi. Cu o cut adnc spat ntre sprncene, ai dat pinteni npustindu-te n galop, nct ceilali abia au avut vreme s ncalece, izbindu-se unii de alii, n graba de a se repezi pe urmele tale. Oamenii adunai se bulucir n gard i femeile ipar smucindu-i pe copii din cale. Meterul Drago, puin adus de spate, rmase, ca i ceilali, privind nedumerit norul de colb care se

ndeprta ctre Suceava. Pe tot drumul acela de ntoarcere te-ai gndit apoi la Toma. Cum n-ar fi rbdat el o asemenea porunc! Cum ar fi azvrlit pensulele i ar fi rsturnat vasele cu vopsele, rcnind c unui meter n-avea ce s-i pese de turci i c dac nu era lsat s lucreze cum crede i simte el, va prsi dracului tot, neisprvit, i va pleca ncotro va vedea cu ochii, cci drumul e mai milostiv dect moartea. i cum, ntr-adevr, i-ar fi luat lumea n cap i cum tot tu ai fi trimis dup dnsul pe logoftul Toader ori pe Grigore s-l mpace i s-l ntoarc! Degeaba ns, asemenea gnduri nu-i puteau aduce nici o mngiere. Te-ai strduit n zilele urmtoare s uii i s te mpaci cu ideea c fiecare om era unul prin el nsui, avndu-i o vreme a lui, care nu mai putea fi ntoars. Ai reuit destul de bine. Fapt este c dac de Toma tot i mai aminteai n unele ceasuri prielnice, de Drago ai uitat aproape cu desvrire. i-ai reamintit de el abia cnd i s-a adus vestea c i-a mntuit lucrarea. Curiozitatea i vechiul tu interes pentru meteri te-au fcut s te porneti cu toat curtea n alai pentru a sta de fa la sfinire. De departe ai vzut biserica strlucind n culorile proaspete ale meterului i inima i-a btut mai tare nelegnd c ara ti-a devenit mai bogat cu o frumusee. E totui un meter adevrat acest Drago, i-ai spus tu n timp ce desclecai, sunt curios cum s-a descurcat cu asediul... Tocmai din aceast curiozitate i s-a tras ns marea dezamgire. Cci stnd dinaintea zidului zugrvit, nconjurat de mitropolit, de episcopi i de toat Curtea n spatele creia se bulucea mulimea, ai vzut ntr-

adevr din prima clip c meterul zugrvise peri n locul turcilor care nvleau asupra cetii. Dar amnuntul acesta i-a reinut foarte puin atenia, deoarece te-a atras un fel de pisanie scris ngrijit din pensul, care nsoea zugrveala. Literele erau destul de mrunte i a mai trebuit s faci doi pai ca s le poi deslui bine, citind apoi fr glas, n tcerea celor din jur. Nu se auzeau dect psrile i rumoarea nbuit a mulimii care umplea locul n jur, pn departe, n timp ce tu citeai din ce n ce mai nedumerit: n anul 626, mpratul Kosroi vine cu perii i cu sciii i cu libienii i cu idolatrii mpotriva Constantinopolului cu armate, n zilele mpratului Erakli. Rugciunile au ridicat mpotriva lor mnia Panaghiei i Dumnezeu a trimis asupra lor trznetul i ploaia i focul i i-a necat n mare. Te-ai ntors spre meterul Drago care atepta alturi cutremurat de ngrijorare i de bucurie. Ai neles c, oricum, erai dator s-i lai o vorb bun i, nvingndu-i mhnirea, i-ai spus: Ceea ce ai fcut aici, metere, e o lucrare de toat lauda i frumuseea, care va duce faima arii n lume, ca oricare dintre lucrrile meterului Toma. Dar spune-mi, rogu-te, de ce ai mai avut nevoie de pisania aceasta? Pentru ca s nu rmn nici o ndoial c nu e vorba de turci, Mria Ta, rspunse el fr ovial. i imediat adug cu o mndrie abia ascuns: Gndesc c acum nu va mai fi nici o ndoial. L-ai privit cteva clipe tcut i trist. Pe urm ai spus att de ncet, nct cei din apropiere abia i-au putut deslui cuvintele: ntradevr, acum nu mai e nici o ndoial... i te-ai

ndreptat spre intrarea bisericii, dnd astfel semn de ncepere a slujbei. N-ai mai stat pe urm nici la praznic. De ndat ce Grigore a rostit binecuvntrile ieirii, ai nclecat, apucnd drumul Sucevei, spre mhnirea meterului i a localnicilor care fuseser mndri i bucuroi c vor avea cinstea de a te ospta din bucatele lor. Nimeni nu bnuia ns n ceasurile acelea c cel mai mhnit dintre toi erai tu nsui. De atunci nu mai tii nimic despre meterul Drago. Ce s-o fi ales de dnsul? Trebuie poate s te dai btut, s ntrebi, cci, iat, viaa i se topete ca lumnarea. Marcu nu s-a mai ntors, iar Voroneul va rmne nezugrvit i e pcat, cci e ctitoria Sfnt-rposat printelui tu. Nici de jupneasa Ana nu mai tii nimic. Tot aa frumoas i mndr o fi? Da' de unde, nu se poate, cci vremea a trecut i pentru dnsa, doar n-o fi ntinerit. L-ai vzut n urm cu cteva sptmni pe brbatu-su, pe Plaxa, pe care nu de mult l-ai nvestit mare comis: e tot mai greoi, buhit, cu pungi care-i atrn sub ochi... Ehei, ce de gnduri pentru o singur noapte! Se simte bine, uor i oarecum mpcat cum st aa nemicat, cu ochii mari deschii n ntuneric, lsnduse btut de gnduri. E poate una dintre cele mai lungi nopi de care-i amintete. i mai panice. Pentru c a reuit s se gndeasc mai mult la ce a fost dect la ce va fi. E o noapte limpede i rece de nceput de toamn. Sub lumina lunii, frunzele care se desprind devin mari fluturi de aur. Vzduhul miroase a brume viitoare. n

linitea aceea mare, un zgomot ciudat crete, un tropot de cal poate, n trap domol. l aude i el i nti i se pare c e btaia propriei sale inimi, rsunnd nfundat, aa cum a mai auzit-o i n tcerea altor nopi. Pe urm ns i d seama c sunetul acela vine din alt parte i ntoarce ncet capul pe pern pentru a auzi mai bine. Ca i cnd ar ciuli urechile. Acum e limpede: tropotul unui cal care d trcoale mnstirii. l strbate un fior de bucurie tainic, dar i de spaim: e o anume lips de grab n pasul acela, o mare linite i siguran, ca i cnd nu s-ar teme de nimic. Ar putea s jure c acel cal e alb, fr ham i fr clre, cu coama lung i cu coada fluturtoare atingnd pmntul. De mult, de peste douzeci de ani, se vorbete despre dnsul. El nu-l vzuse niciodat, dar i plcea s cread n povestea aceasta ciudat. Uneori se ndoise, e drept, dar iat c acum l aude el nsui. Pentru o clip l ncearc dorina de a o chema pe Elena ca s-o ntrebe dac i ea l aude. Renun ns, nti fiindc se teme c n-ar avea putere s strige sau s bat din palme. Se simte att de bine cum st aa, nemicat! i pe urm fiindc i d seama c n-ar avea rost: Elena e frumoas, i-a stat ntotdeauna alturi la bine i la ru, dar anumite lucruri cum era i tropotul acestui cal nu le auzea, nu ajungeau pn la ea. Se socotete fericit c-i este dat s-l aud mcar el, e o mare uurare s tie c acel cal a venit acum n preajma sa. Niciodat nu s-a simit att de mpcat, surde prin ntuneric acestei pci care i-a umplut sufletul i nchide ochii. E sigur c acuma va adormi i nu se mpotrivete alunecrii plcute care a i nceput.

imineaa, toat lumea optea, nsufleit de o plcut spaim n care se amestecau i o discret mndrie cu o bucurie tainic. Aproape toi n afara celor prea greoi sau prea ostenii, care adormiser ca butucii aproape toi, clugri, strjeri i casnici, auziser singuraticul cal. Cpitanul Mihua, mai marele strjerilor, cel cu nasul ca un plisc i mustaa pe oal, ieise singur dincolo de zid i se jura c l vzuse. Doamna Elena, dei veghease pn spre ziu, cnd o rzbise somnul, fcea parte n schimb dintre cei ce nici mcar nu-l auziser. Mai mult nc: ea nu credea n aceast istorie. N-o spusese nimnui pn acum, dar din felul n care le ascultase, cu colurile buzelor uor coborte a dispre, pe fetele din cas care povesteau surescitate ntmplrile nopii, se vedea c nu era dispus s cread. Cnd intr pe vrfuri n iatacul lui, purta nc pe chip expresia aceea de nencredere i vag ironie. Era hotrt s nu-i spun, dar l gsi treaz, pe jumtate ridicat, rezemat n perne, cuprins de o stranie febrilitate. De cum l vzu, nelese c i el tia. Ceea ce o surprindea era ns faptul c nu i-o spunea, o privea doar ntr-un fel ciudat, ca i cum ar

fi spionat-o, ncercnd s ghiceasc dac i ea auzise. Cum te simi, Mria Ta? Iar mi spui Mria Ta! pufni el. M simt bine, chiar foarte bine, am s m i ridic din pat. S nu faci asta! Te-ai obosit prea mult ieri i de aceea nici nu i-a fost bine asear. Ce spui tu?! Mi-a fost foarte bine i asear i mai ales azi noapte. M-am odihnit minunat, a fost o noapte deosebit. i iar o privi cumva, dintr-o parte i pe sub sprncene, iscodind-o, ateptnd ca ea s-l ntrebe de ce fusese o noapte att de deosebit. Ea era ns nedumerit i puin speriat. tia c el nu ieise din odaie i c nici mcar nu deschisese fereastra. Atunci de unde aflase despre cal? ncepea s aib ndoieli i retria un sentiment pe care-l crezuse de mult uitat, de pe vremea cnd purta prul legat cu funde roii ca s-o apere de deochi. Munii Serbiei, n care copilrise, erau plini de asemenea istorii, iar ea, pe vremea aceea, nu se ndoia. tiu, spuse pe neateptate, pentru c nu mai suferea pnda lui. Ce tii? se mir el. Ce s-a petrecut azi noapte. n glasul lui tresri bucuria: Ai auzit i tu? Nu. Pru dezamgit. M-a fi mirat, spuse. Atunci de unde tii? Mi-au spus fetele din cas. Au auzit alii. Cpitanul Mihua zice c l-a i vzut.

S mi-l trimii aici! Asta lipsea acum! Dup Bisurca, s-l mai aduc i pe acest cpitan, care duhnea a vin i dohot! Mai bine nu-i spunea despre el. Acuma va veni doctorul. Nu-mi pas de doctor, tot nu-mi ajut nimic... Cum nu-i ajut? l ntrerupse ea. Fr leacurile acelea crezi c te-ai fi simit mai bine? Probabil c da. M simt mai bine, fiindc nc nu mi-a sunat ceasul. Mai trebuie s-l vd pe Ilia. Dac tot vine... i s aflu un zugrav pentru Vorone. Pe urm, ce-o da Dumnezeu. Pn atunci ns, adumi-l pe Mihua. E ceasul la care obinuiete s i se nfieze n fiecare diminea doctorul. De ce s-l jignim, dup ce a fcut atta drum pn aici ca s vad de Mria Ta? Tu l-ai chemat, acum descurc-te, rse el. Nu spunea ns adevrul, cci la nceput, luat pe neateptate, se temuse de moarte i, cnd ea i spusese cu sfial i cu teama de a nu-i strni una dintre furiile sale teribile Mria Ta, s chemm un doctor, am auzit de un doctor vestit la Sibiu, el rspunsese fr mpotrivire s chemm. Clip de care se ruina acum, cnd redobndise o frm de putere, i pe care o voia uitat. Doamna era alarmat. Se temea c, struind, l va nfuria i, n acelai timp, se ruina de doctor, de care, la drept vorbind, i era i puin fric. Era un neam nelept i sftos, dar totodat aspru i fr s se sinchiseasc de ranguri. Se gndi c pe Vod nu-l putea ndupleca dect cu ultimul argument la care

obinuia s mai aplece urechea i spuse n treact, cu aerul c nu ddea prea mare importan amnuntului: Cum pofteti, Mria Ta, dar pcat de banii pe care iam dat. Avu o mic tresrire i o privi intens, cu ochii ngustai, n efortul de a-i aminti. i, iat, nu-i amintea! tia c era o sum mare, pe care numai frica morii l fcuse s-o accepte, dar nu mai tia ct... l ncoli iar, pe neateptate, spaima i simi sudoarea npdindu-i fruntea. Nu i-e bine, Mria Ta? Ct? Ct i-am pltit? Doamna se liniti ascunzndu-i un zmbet. N-ar fi crezut ca mica ei iretenie s aib un asemenea efect, dar nu bnuia nici pe departe motivele reale ale nelinitii sale i nici acea cutremurare luntric de spaim, pe care i-o strnise. Ai i uitat, Mria Ta? nseamn c nu mai suntem chiar att de sraci cum eram cnd te-ai ntors de la Stambul. I-am pltit cinzeci de zloi i-i mai datorm cinzeci. Aa era. i amintea acum de tot bnetul sta: o sut de zloi, de patru ori ct i pltise jupneasa Ana meterului Drago, pentru a zugrvi biserica! O dat cu aceast alturare i mai veni inima la loc: uite c de preul zugravului i amintea fr nici o ezitare, nsemna c mintea nu-l lsase nc de tot, dei era de mirare c uitase tocmai suma aceasta uria, care-i uura vistieria... Rmne de vzut, spuse el mulumit, dac o s mai capete cei cinzeci de zloi.

Cum s nu-i pltim, Mria Ta? Omul a venit anume de la un capt de lume! N-am spus s nu-i pltim, am spus c rmne de vzut. De pild, dac mor, n-o s te lai tras pe sfoar s-i dai i restul de zloi. Trebuie s-l ncunotinez i pe Ilia despre treaba asta. Doamne, Mria Ta, cum vorbeti! Dar pe de alt parte m i bucur: nseamn c i-e mai bine dac-i arde de glum. Sigur c mi-e mai bine, i-am spus doar. Haide, cheam-l odat pe vraciul acela, dac tot a venit pn aici. Doamna se grbi spre u, bucuroas c nu-l mai voia pe cpitanul strjilor. Dar cnd s ias, el i aminti, cum i era obiceiul: i trimite-l i pe cpitanul acela, cum i zice, doar n-o s-l spintece pe vraci... Cum i zice, cum i zice? i btu ntrebarea n tmple dup ce rmase singur i iar l npdi sudoarea aceea rece. Doar numai cu cteva clipe nainte i rostise Elena numele pe care el ncercase zadarnic s i-l aminteasc i ieri sear, pe drum, i acum iar l uitase, i scpase ca un pete care-i alunec n ap, printre degete. Se smulse dintre perne i rmase eznd pe marginea patului. Dar se vede c se ridicase prea dintr-o dat, cci l ncerc o uoar ameeal o dat cu un zvcnet de durere, n locul acela blestemat din adncul mruntaielor, nchise ochii ateptnd. Dup cteva clipe, totul se potoli i cnd i redeschise, izbucni din uitare i numele cutat. Mihua! Cpitanul Mihua, ei, btute-ar ploaia, cpitane! Se scul n

picioare i, rezemndu-se de perete, de jiluri, de scrin, i cut straiele. Surdea mulumit c-i amintise i se nveselea de pe acum de ochii pe care i va holba vraciul, cnd l va vedea mbrcat. Magister Paulus Kyr, bacalaurio n medicina, purta o rob lung de catifea liliachie, mbogit cu blan de veveri i un potcap scund cu fundul n patru coluri de care atrna legnndu-se, la fiecare micare, cte un ciucure mrunt din fir de aur. Mic, cu micri agile, de oarece, avea o fa adunat, plin de creuri, ca o smochin. Nu cunotea zmbetul de politee i, dup ce se nclin scurt, rmase privindu-l sever, cu ochii si ntunecai, foarte apropiai de rdcina nasului. Sfatul meu a fost s nu te ridici, Mria Ta, spuse el. Vod, n picioare, rdea strduindu-se s-i ascund durerea care-l cuprinsese din nou, nsoit de o uoar grea. i pusese pn i cingtoarea de a crei pafta de argint atrna spada uoar de Damasc. M-am ridicat de fiecare dat, magistre, drept cine m iei? Magistrul Kyr nl din umeri i se ndrept spre o mas pe care i deschise trusa de piele. Drept ceea ce suntei, rspunse el. Un om bolnav, care dac nu-mi urmeaz sfaturile... i ls propoziia neterminat. Dac nu-i urmeaz sfaturile, are s crape, nu-i aa? Rdea silit, fr veselie: Spune-mi drept, magistre, ai ntors vreodat din drum pe vreunul cruia i-a sunat ceasul? Doctorul l privi scurt, peste umr, ca i cnd Vod iar fi atras atenia printr-un amnunt care-i scpase pn acum, pe urm se concentr iar asupra preparrii

medicamentelor. Vd c Mria Ta suferi i de o alt boal de urma creia abia acuma dau, murmur el. Ce fel de boal? Nencrederea, Mria Ta. n asemenea cazuri se cere aplicat o terapie veche, cunoscut i de neamul dacilor, n urm cu peste o mie de ani. i n ce st aceast terapie? n a nu te gndi s vindeci ochii nainte de a te ngriji de cap. i s nu ngrijeti capul dect dup ce ai tratat trupul, vznd n acelai timp i de suflet. Bolile le poate vindeca numai acela care cunoate foarte bine ntregul. La Mria Ta ar fi trebuit s ncep cu sufletul deci. A fost greeala mea, dar din fericire nu e ireparabil. Acum, te rog, Mria Ta, dac tot te-ai ridicat, s vii mai la lumin. A vrea s vd limba. Vod se supuse. Era contrariat, stpnit de nelinite, dar i de o uoar veselie. Medicul i privi limba mai puin de o clip. Era acoperit de un fel de iasc alb. Mulumesc, Mria Ta. Ei, ce ai vzut? Un pacient nu trebuie s tie tot ce vede medicul. Pentru c e ignorant, exist riscul de a interpreta greit. Medicul i poate deslui ceea ce vede, ajutndu-l s interpreteze corect. n felul acesta l-ar i liniti. Rostul medicului nu e s dea desluiri, ci s vindece. Te temi de moarte, Mria Ta? M-am temut la nceput, de aceea te-am i chemat. Acum ns nu m mai tem. Peste o secund adug cu o satisfacie rutcioas: Dar nu datorit ie, magistre.

Doctorul nici nu clipi. Se apropie cu un pahar de ap deasupra cruia inea o linguri de argint cu un praf cenuiu, care rspndi n toat ncperea un miros ptrunztor, plcut, cunoscut i totui greu de precizat. Te rog s nghii asta, Mria Ta. Ce-i asta? Nu mi-ai mai dat pn azi. ncepem acum. E teriac veneian, poate cel mai scump medicament. Trebuie s neleg c voi mai avea de pltit ceva? Nu. Intr n cei o sut de zloi. Eti darnic, magistre, zmbi el ironic. Dar s tii c dac mor n-ai s mai vezi cei cinzeci de zloi. Abia acum doctorul avu o uoar reacie, o abia perceptibil ngustare a ochilor. Dar i reveni aproape n aceeai clip: Despre asta mai avem timp s vorbim. Acum te rog s nghii medicamentul, Mria Ta. Praful cenuiu, ajuns pe limb, se transform ntr-un fel de magiun. Gura i se umplu de miresme ameitoare, att de intense, nct nu mai aveau nimic plcut. Se grbi s bea apa i-i napoie paharul. S ne ocupm aadar, puin i de suflet, Mria Ta, spuse doctorul Paulus Kyr n timp ce se ntoarse la msua cu flacoane i spatule pe care se apuc s le aeze la loc, n trus. Ai avut bunvoina s-mi mrturiseti c nu te temi de moarte, dar c nu e meritul meu. Pot atunci s te ntreb, Mria Ta, crui fapt se datorete aceast dispariie a fricii? Sttuse prea mult dintr-o dat n picioare i ncepuse s oboseasc, i percepea tremurul uor al genunchilor. Totul era s nu se observe.

Ai isprvit cu leacurile acelea? ntreb cu un glas pe care l voia ct mai nepstor. n clipa asta, Mria Ta. Atunci haide dincolo. Azi vreau s stau n jil. Acolo am s-i spun. Magistrul Paulus i arunc o privire bnuitoare. Vod strbtu ns cei vreo douzeci de pai, pn n ncperea alturat, cu mersul sigur i apsat de singur domn i stpnitor. Cnd se aez ns, n pernele jilului, i nbui cu greu un oftat de uurare i voluptate. Doctorul, rmas alturi, n picioare, continua s-l priveasc cercettor. ezi, magistre. Mulumesc, Mria Ta. Prefer s nu ed. Gndirea ager a peripateticienilor se explic i prin faptul c nu edeau. Te ascult, Mria Ta. Vrei s tii de ce nu m tem de moarte? A vrea, Mria Ta. Ei bine, magistre, nu m tem deoarece m-am obinuit cu gndul: tiu c voi muri. Doctorul surse cu ngduin, ndeprtnd uor braele i mnecile largi ale robei fluturar ca nite aripi negre. Asta fiecare o tie despre sine. Da, tie c va muri cndva. Eu ns tiu c voi muri acum, curnd, poate la noapte, poate mine, nelegi, magistre? neleg, dar nu cred. Dac e aa, atunci de ce ai mai lua teriaca, Mria Ta? De vreme ce am pltit-o o iau, rse Vod. Glumeti, Mria Ta, dar eu te-am ntrebat ca s-i

cercetez sufletul. i asta face parte din ndatoririle mele i intr n pre, aa c te rog s-mi rspunzi. Nu glumesc, ntr-adevr, am s mor. Se aplec puin peste braul jilului, nspre fptura stafidit a doctorului, i adug pe un ton mai confidenial: Azi noapte mi s-a artat un semn. De atunci nu mai am ndoieli, dar semnul acela m-a linitit i m-a ajutat s nu m mai tem. Crezi n semne? Depinde, Mria Ta. Pot s tiu ce fel de semn era acesta? Un semn al rii, magistre: calul printelui meu, slvitul tefan Voievod cel Btrn. Umbl aa, hojma, de mai bine de douzeci de ani, fr ham i fr clre. n ochii mici ai doctorului se ivi un licr de nencredere. i cum s-ar tlmci asemenea semn? Norodul zice c atta vreme ct umbl acest cal, ara se afl aprat i la adpost de orice nevoie. Totui, strui magistrul Paulus, nu vd legtura cu presupusa moarte apropiat a Mriei Tale... Semnul mi era destinat mie, tocmai pentru a m ajuta s mor linitit. Cci trebuie s-i mrturisesc, magistre, c aveam ndoieli asupra succesiunii. Nici acum nu mi s-au risipit ele de tot, dar, oricum, de cnd cu semnul acesta, sunt mult mai linitit. Frica mea nu era de fapt o fric de moarte, ci de ceea ce se va ntmpla aici dup petrecerea mea, nelegi? Iar semnul mi s-a artat tocmai ca s pot muri linitit. Ceea ce nseamn c am s i mor. Doctorul clipi des, construindu-i un raionament al

su. Ceva adevr ncepea i el s cread c se afla n istoria aceasta. Era convins c acel cal nu existase dect n visul voievodului. Cal de vei visa, moarte nseamn. Pe ci diferite, ajungeau amndoi la aceeai concluzie. Se pregtea tocmai s-i abat gndul de la moarte, sugerndu-i c totul nu fusese dect un vis dar fr a-i destinui i tlmcirea visului cnd se ivi doamna Elena vestind sosirea cpitanului Mihua. Vod avu o tresrire de satisfacie i-i fcu doctorului un semn complice, ca i cnd i-ar fi spus acum s vezi... S intre. Cpitanul se art i, dup ce fcu doi pai, ncremeni n ateptare. Purta coif i, pn la jumtatea trupului, plato. Halebarda o lsase afar. I se micau doar ochii, msurndu-i iscoditor cnd pe doctor, cnd pe Vod. Spune-mi, cpitane, ce s-a petrecut azi noapte. S-a artat calul lui tefan Voievod cel Btrn, Mria Ta, Se zice c l-ai vzut. E adevrat? Adevrat, Mria Ta. Auzindu-i tropotul, am bnuit cam ce ar putea fi i am ieit dincolo de poart. De ce ai bnuit? Pentru c l-am mai vzut o dat acum vreo ase ani, pe cnd Mria Ta erai pribeag i ara srcit dup trecerea norilor de lcuste. Pe atunci eram de straj la cheia i nu mai aveam nici o ndejde de mntuire, cnd s-a artat calul acesta i iat c semnul s-a

adeverit i Mria Ta te-ai ntors aeznd iar ara... Las asta, spune-mi cum a fost azi noapte. Api, cum s fie Mria Ta? Am ieit i m-am lipit de un copac de la marginea drumului. Dar el n-a venit pe drum, cci ddea trcoale n trap domol mnstirii. Ct am stat acolo a ocolit-o de trei ori. Pe urm s-a ndeprtat ncet i s-a mistuit n pdure. Nu te-a simit? Ba da. La ntiul ocol m-a simit. Nu s-a oprit ns, i-a ncetinit doar puin mersul i m-a privit, pe urm i-a vzut de ale lui. Are ochi verzi, Mria Ta, cum sunt pietrele acelea scumpe, nu tiu cum le zice... Iar el e alb tot, cu coama lung i cu coada pn-n pmnt. Ceilali de ce nu te-au nsoit? Le-a fost team? Nu, Mria Ta, oamenii nu se tem de dnsul cci nu se tie s fi fcut vreodat ru cuiva. Dar i-am oprit eu gndindu-m c, vzndu-ne atia oteni, s nu cread c i-am ieit n cale cu vreun gnd ascuns. Eu nsumi am ieit fr nici o arm. i tu ce gndeti despre toate astea? tiu i eu, Mria Ta? Gndesc c e bine, dar n ce fel anume n-a ti s spun. Vd c dup atta zcere, ieri ai ieit ntia dat dincolo de ziduri i nc nesprijinit de nimeni, iar azi stai aici, n jilul domnesc, cum se i cade Domnului rii. Poate c tocmai acesta e binele i nu e strin de semnul de azi noapte. Cci ce poate fi mai bine dect s te vedem iar n putere, Mria Ta? Cuvintele cpitanului l nduioar cu att mai mult cu ct avea certitudinea c nu se nscuser din dorina ticloas de a lingui: adevraii oteni nu cunoteau

nravul linguirii. Curnd, curnd, i se adres el n gnd, vei rmne fr mine, srace... Gusta din nou acea secret i jalnic voluptate de a se comptimi, dar reui s se smulg din nvluirea ei. i mulumesc, cpitane. Poi s pleci. S trieti ntru muli ani cu sntate, Mria Ta! Ai vzut? se ntoarse el spre doctor dup ce rmaser iar singuri. Ce spui de asta? Magistrul Paulus i flutur iar mnecile largi: E de mirare! Eu am neles c semnul s-a artat doar Mriei Tale i tocmai m gndeam c n-a fost dect un vis. Dup cum vd ns, l-au cunoscut mai muli. ntocmai, magistre. M i mir c nu l-ai auzit i domnia ta. De altfel, nici Doamna Elena nu l-a auzit. Curios, cci femeile i copiii simt mult mai lesne aceste micri ale duhurilor. Ei sunt n privina aceasta nite privilegiai. n ceea ce m privete, eu am citit pn trziu i, cnd citesc, reuesc s m abstrag, numi dau seama de cele ce se petrec n jur... Ultimele cuvinte le rosti mai ezitant, ocolindu-i privirile, simindu-se vinovat pentru c, n realitate, sttuse pn aproape de ziu la sfat cu arhimandritul Gherondie asupra a ceea ce trebuia socotit sau nu vrjitorie, desftndu-se n acelai timp cu vin i mieji de nuc. i apoi, Mria Ta adug el mai mult pentru a schimba vorba eu am studiat ndeosebi pietrele a cror putere de vindecare i de premoniie o cunosc n toate aspectele. Semnele celelalte mi se par oarecum ndoielnice. Bunoar a rmas scris c ciuma de acum

vreo aizeci de ani, ar fi fost prevestit de o ploaie cu snge. Interpretarea e discutabil, tiut fiind c ploile cu snge prevestesc ndeobte rzboaiele. Atunci ns nefiind nici un rzboi, norodul a fcut legtura ntre ploaia aceea i cium, dei nu exist de fapt nici o relaie ntre ele. Pietrele n schimb ngduie s fie citite i interpretate mult mai exact. Ca i ierburile de altfel... Da, cunosc i eu asta. Aveam odat la Curte, urm el cu nostalgie, un familiar. Era grozav i dobndise la Veneia titlul de magister n diversis artibus. Pe lng altele, stpnea o boab de chihlimbar cu un pianjen adevrat ntr-nsa. Boaba aceasta avea darul de a prevesti. Nu m ndoiesc, Mria Ta. Mult putere, zicea acel sfetnic al meu, urm Vod ca i cum nu l-ar fi auzit, cu ochii ntori spre trecut, mult putere se afl n ierburi, mare putere se afl n pietre. Avea dreptate sfetnicul Mriei Tale, se cunoate c era un om nvat, ndeosebi chihlimbarul are asemenea puteri i cameele, crora li se mai zice pietrele lui Israel. Sunt apoi unele pietre rare, pe care se poate deslui semnul gemenilor sau al cumpenei. Ele vindec de melancolie, iar pe cel ce le poart l fac deosebit de plcut. Le caut ndeosebi tinerii ca s devin fermectori. Sunt altele, translucide, lptoase, cu nite vinioare fine, roiatice, ca i cnd prin ele ar curge ntr-adevr snge. Se zice, de altfel, c i curge. Cnd aceste vinioare alctuiesc desenul unei sirene cu prul despletit, care ine n mn o oglind, piatra trebuie aezat ntr-o montur subire de aur i atunci,

ascuns n palm, dobndete puterea de a te face nevzut. E ns att de rar, nct, iat, ntr-o via de om, eu nc n-am apucat s-o vd. Am vzut n schimb, cnd am fost la curtea regelui Carol Quintul, piatra care l-a vindecat de podagr. Era adus din pustia Arabiei, avea o culoare alb, asemntoare marmurei, dar n anumite ceasuri, mai ales pe nserat, se limpezea i devenea verzuie... Se opri cci evident Vod nu-l asculta. Rmsese privind n gol, urmrind un gnd sau o amintire. Abia tcerea i atrase atenia i se ntoarse spre fptura sfrijit a doctorului, redescoperindu-l. inea pe lng sine un arici, spuse. Vorbeti despre acel sfetnic, Mria Ta? Da. Avea tot felul de ciudenii. Erau ciudenii doar pentru cei din afara tiinei i a meteugului su. Pentru dnsul erau ns nite lucruri fireti. Dar bag de seam, Mria Ta, c ai inut mult la acest om. Unde se afl acum? Sunt opt ani, magistre, de cnd mi pun aceeai ntrebare. A pierit... Doctorul l ainti cu ochii si mruni i ageri i cltin din cap a nelegere. La colurile potcapului, se legnau ciucurii de aur. Cred c am aflat rul care a atins sufletul Mriei Tale. El se trage de aici, de la golul pe care l-a lsat acest sfetnic i familiar, care, dup cum am neles, a fost i un mare artist. i vraci. La el am vzut pentru ntia dat teriaca aceasta, i ddea din ea tatlui su. i s-a vindecat?

A murit. Poate c era prea btrn. Era. Cnd i se isprvesc zilele, Mria Ta, nu mai are putere nici teriaca. Pe Mria Ta ns, omul acela te-ar fi vindecat, cci aveai ncredere n dnsul. n mine nu ai. Vrei s spui c n-ai s m poi vindeca? Vreau s spun c am mpotriva mea doi dumani: lipsa de ncredere a Mriei Tale i lipsa mea de putere asupra golului, pe care acel om i l-a lsat n suflet. Ai rmas cu un soi de otrvit aducere aminte, asupra creia nu cred c ar avea vreo influen nici piatra cu semnul gemenilor sau al cumpenei. N-ai ncercat s-i afli alt sfetnic, Mria Ta? Ba da, rspunse el trist, fr a mai aduga nimic, dar doctorul pricepu c nu aflase. Se simea neputincios magistrul i ncepea s se ndoiasc de eficacitatea metodelor sale terapeutice. Experiena i spunea c bolile acestea ale sufletului erau cele mai problematice. Nu toate, firete, cci i bolile sufletului erau de mai multe feluri. Cazul acestui voievod, bunoar, se complica ns nti de toate prin nsui faptul c era un nelept i un lucid. Ignoranii sunt mult mai lesne de vindecat. Ca s nu mai vorbim de imbecili... Pe urm, golul din sufletul voievodului se dovedea greu de tratat, pentru c era provocat de un om cu care ntreinuse nite relaii cu totul aparte, nite relaii elevate, de natur pur spiritual. Frai spirituali, aceasta fuseser cei doi. Exact! Magistrul Paulus Kyr era mndru de raionamentul su care l dusese la stabilirea asupra exactitii creia n-avea

ndoieli a izvoarelor straniei boli a voievodului. i uguie buzele satisfcut i, edificat, cltin din nou capul, agitndu-i ciucurii galbeni: Acel om, spuse el, a fost pentru Mria Ta un frate spiritual. Mria Ta i cu dnsul ai format un cuplu complementar. Rotund i perfect n armonia sa, ca o sfer. Totui, ne-am certat de nenumrate ori. O dat lam azvrlit i n temni... E firesc: numai contrariile se atrag, putnd deveni complementare. Ei i? Cu ce m ajut constatrile astea? Doctorul i mpreun braele la piept, ascunzndu-le n mnecile largi. Vom vedea, spuse gnditor, vom vedea, Mria Ta... neleg deocamdat un lucru care este nou i pentru mine i de care se cuvine s in seama de acum nainte. Un principe care n-are n preajm un artist este un fel de infirm. Vod flutur mna plictisit. Nu vedea unde i-ar putea duce asemenea sporovial. Oricnd pot s gsesc un lingu sau un nepriceput mare-n gur sau unul care ateapt s gndesc eu pentru el. Oricnd. Tocmai. Atta doar c nici unul dintre acetia nu e un artifex de felul celui pe care l-ai avut. Golul pe care un asemenea om l las e ntr-adevr greu de umplut, iar eu m vd nevoit s mrturisesc c nc nu cunosc remediul. Dar m voi strdui... i dup o clip, ca i cum aceasta l-ar fi ajutat la gsirea remediului rvnit: Cum se chema acel om, Mria Ta?

Vod rse amrt: Ce nsemntate are, magistre? Las, nu te mai frmnta, toate astea le tiu i eu. Ai spus o singur vorb neleapt, pe care o bnuiam, dar pe care gndul meu nc n-a apucat s-o rosteasc. Nu te supra c n-am gsit dect una... Care e aceea, Mria Ta? Aceea c un principe care n-are n preajma sa un artist e un fel de schilod. M bucur c i-am putut fi de folos mcar cu att. S-ar mai cuveni adugat, urm Vod, c un principe care nu tie preui un asemenea artifex, nu-i merit locul. i ceea ce m muncete e gndul c eu nu l-am tiut preui. Mereu l-am rupt de la rosturile lui, nelsndu-l s lucreze pe ct ar fi putut. Mereu l-am strunit, mereu l-am bnuit... i abia acum mi dau seama c, cu ct ar fi lucrat mai mult, cu att mai adnc ar fi ptruns i numele meu n nemurire... Aa e, Mria Ta. Dar cnd ajungi s descoperi asemenea adevruri, eti pe jumtate izbvit. Vod se rezem obosit de sptarul jilului. Cine tie? murmur. i la ce mi-ar mai putea folosi acum izbvirea? Vorbim degeaba, n viaa mea se face tot mai trziu. Pe urm, mai vioi, ca i cnd i-ar fi amintit de ceva cu totul nou, n realitate ns dorind s pun capt acestui sfat, care sfrise prin a-l obosi, lsndu-i n suflet gustul de cenu al zdrniciei: Ei, dar ce ai de gnd, magistre, azi nu mai porunceti s mi se dea de mncare? Ba da, Mria Ta, n-am uitat, dar trebuia s treac un rstimp, dup ce ai luat teriaca. Cu ngduina

Mriei Tale, m duc acum. Cu porunca, magistre, cu porunca... Ai nceput s m nfometezi. Cnd s ias l opri: Stai. Ce porunceti s mi se dea? O fiertur de mueel i suntoare, Mria Ta, i o felie de pine veche. Att acum, mai multe la amiaz... Noaptea lung din care ai ieit te-a fcut mai nelept, pregtindu-te poate pentru lunga noapte n care vei intra. Nu prea mai sunt lucruri care te-ar putea neliniti. Cel puin aa crezi n dimineaa aceasta. Ieri, ctre sear, te temeai c nu mai ai ce atepta. Acum i dai seama c de fapt ai nc de ateptat un lucru sau, mai bine zis, un anume ceas. Eti curios, aproape nerbdtor s vezi cum se va petrece. De aceea, ntmplrile mrunte ale zilei nu te mai clintesc din linitea pe care ai dobndit-o. Asear te-ai nfuriat cnd Elena i-a spus c doctorul a poruncit s nu mnnci dect pine veche. Azi, cnd nsui vraciul i-a mrturisit c-i va da ap fiart i pine uscat, ai zmbit nveselit, l lai s-i fac datoria, aa cum gndete el c trebuie s fie aceast datorie. n ceea ce te privete, n-ai ctui de puin de gnd s mnnci zeam de suntoare, mprejurarea aceasta i amintete de rstimpul ederii la Stambul, dup ce ai scpat din Turnul Galatei i padiahul i-a ngduit s-i njghebezi curtea aceea de pribeag, creia tu te-ai priceput s-i dai o strlucire ce nu mai amintea cu nimic de pribegie. Printre cei muli care i clcau pragul, desftndu-se cu vinurile i mncrurile alese, cu divanurile filosoficeti ori alii cu vetile pe care

le aflau fr a ntreba printre toi acetia deci, venea i un doctor nscut la Ierusalim, dar aezat n Stambul dup ce nvase meteug de la arabi i de la greci i dup ce petrecuse civa ani la Padova i la Montpellier. Turcii pun mare pre pe tiina vracilor i, datorit priceperii sale, Moe Alon ajunsese curnd hekim baa. Dar n cazul lui nu era vorba numai de pricepere, ci i de nelepciune. Moe Alon nvase de la greci c un vraci trebuia s fie i un filosof i astfel devenise el nsui un iatrofilosof, ceea ce n ochii multora trecea chiar naintea naltului titlu de hekim baa. n casa ta a ajuns nu pentru c ai fi fost suferind slav Domnului, pe atunci erai n putere, plin de via i de dorina de a tri, cu capul clocotind de gnduri i de planuri! ci pentru c i plcea s te nconjuri de oameni deosebii: ai simit i tu i el c pentru amndoi era o cinste s fii vzui mpreun. Asta v-a i ajutat s v mprietenii. Aproape fiecare dintre oaspeii ti avea slbiciune pentru cte un fel de mncare din cele ce se puteau afla la tine. Bartolomeo Sandini, reprezentantul Veneiei la Stambul, de cum se ivea n hainele lui grele de brocart, ncrcat de aur, adulmeca mireasma casei, cu nrile fremtnd, doar de se simte cumva duhul puilor la frigare stropii cu mujdei! Mehmed Sokolii se ddea n vnt dup vinurile aduse n iatacul tu de Dianora. Jean de Grandville, ambasadorul Franei, scund i gras, venic asudat, cu catarame de aur de acelai fel la ghete, la mneci i la cingtoare, descoperise plcintele poale-n bru. Grecului Andrei Carcocandela, marele blnar al padiahului, i plceau srmluele fierte la foc

molcom, n oal de pmnt. Pn a ajunge n casa ta nu cunoscuse dect sarmaua turcilor, creia-i ziceau dolma, dar care era umplut numai cu orez i stafide ai fost i tu nevoit s mnnci de cteva ori i era s i se aplece aa c nu e de mirare c nu se mai ddea dus din preajma sarmalelor moldoveneti, mai ales c acestea cereau i nu sufereau s fie stropite dect cu un vin de soi. Arhitectul Sinan Ibni Abdul Merian, cel care a ridicat podul peste Prut, nlesnind revrsarea puhoiului turcesc asupr-i, a dat de gustul pastramei de oaie, nu c n-ar fi cunoscut-o nc de la strmoii si, dar preuia felul n care era fript n cuhniile casei tale i nsoit de mmlig. Pastrama v-a mpcat la Stambul. Se ntorsese nu de mult de la Tighina, cetatea ta i a printelui tu, pe care turcii puseser gheara dup alungarea ta din scaun. Sinan Ibni Abdul Meriani o ntrise, fcuse dintr-nsa o cetate nou. i i zicea, n limba lor, Bender, ceea ce nseamn poart ntrit. Te uitai rznd la acest arhitect frumos i iscusit, care mesteca pastrama ncet, savurndu-i miresmele i tvlind boul de mmlig prin sucul piprat i te bucurai tiind c vei redobndi scaunul i c te vei rzvrti lund napoi, n locul cetii vechi, care, oricum, trebuia ntrit, o cetate nou i puternic. Scaunul i l-ai redobndit, dar de rsculat nu te-ai mai rsculat, iar Tighina a rmas pe mai departe tot Bender. Ce sperane dezlnuite puteai nutri pe atunci! Dar las, nu mai scormoni iar trecutul... Te gndeai la Moe Alon i te-ai lsat furat de amintirea celorlali. Da, lui hekim baa Moe Alon i plceau pescriile, dar ndeosebi icrele. Aveai nite pescari

bulgari care intrau cu barcazurile lor pn n Bosfor. Pe acetia i-ai tocmit s-i aduc icre proaspete de morun i de nisetru i spinri de morun pentru afumat. i-ai nvat casnicii s le prepare aa cum le pregteai tu nsui pe vremuri, de le puteai purta cu carle pn la captul lumii. Le srai bine i le lsai trei zile i trei nopi ntr-un butoia cu fundul gurit ca s se poat scurge din ele zeama i sarea. Pe urm le splai ndelung cu ap dulce i ct mai rece i le ndesai iar ntr-un butoia cu fundul gurit, dup care le mai clca i o fat cu picioarele goale. Le puneai apoi un capac peste care aezai pietroaie ca s se ndese mai mult i s se ntreasc. Dup alte trei zile nlocuiai fundul gurit cu unul nou, ntreg. Ei, nu, firete, cu asta nu erau gata dect pentru a fi crate sau pstrate orict i totul atrna de felul butoaielor. Icrele tale erau cele mai cutate, fiindc tu tiai c numai butoaiele de paltin le priau cu adevrat. Te costau destul butoiaele, cci le aduceai tocmai de la poalele munilor. Merita ns cheltuiala. Pentru a le aeza pe mas, alt pregtire apoi, cu untdelemn de msline i zeam de lmi de Samos, frecate pn deveneau o spum, fr s li se sparg totui boabele, pe care trebuia s le simi pocnind mrunt i nmiresmat ntre vrful limbii i cerul gurii. Intrarea magistrului Paulus Kyr, urmat de o fat n cas care aduce pe o tav de argint aa-zisa mncare, te face s tresari surprins din gndurile tale. Te ntrebi dac nu cumva ai i aipit ntre timp i te temi ca doctorul s nu-i fi vzut tresrirea. Fata aaz tava pe mas i iese.

Poftete, Mria Ta, te mbie vraciul. Sau doreti s-i aduc tava acolo, n jil? Nu, nu, las, am s vin eu... Picioarele i sunt ns grele i n-ai nici o tragere de inim s te ridici. E bine s pofteti acuma, Mria Ta, pn nu se rcete. Las c nu dau turcii. Cupa e i ea de argint i, de unde ezi, vezi zeama verzuie care o umple. E fierbinte i aburul ei rspndete n toat ncperea un miros de ierburi cosite prin poieni. Nu e rea, e chiar plcut mireasma, dar nu s bei zeama aceea. De altfel, nici n-ai de gnd s-o bei. Te ntorci nveselit spre magistrul Paulus: Magistre, ai auzit de un vestit hekim baa de la Stambul, pe nume Moe Alon? Am auzit de numele su, Mria Ta, dar nu l-am cunoscut. Ei bine, eu l-am cunoscut ct am stat acolo i pot s spun c mi-a fost prieten. Un nelept cu suflet ales. El mi-a istorisit o ntmplare cu tlc. Zice c rabi s-a mbolnvit i sttea n cumpn ntre gndul de a merge la un doctor i credina c l va izbvi Dumnezeu. Credina n Dumnezeu a fost mai puternic, dar, cu toate astea, pn la urm, s-a dus i la doctor. De ce? Te bucuri c vraciul nu tie de ce. Ridic nedumerit din umeri i ateapt, privindu-te cu ochii lui mici, ntrebtori. Fiindc s-a gndit c i doctorul trebuie s triasc, magistre!

Magistrul rde destins. Crede c istoria s-a isprvit, dar tu i faci semn s se potoleasc: Doctorul i scrie nite leacuri i l trimite la spierie s le cumpere. Rabi tie c numai Dumnezeu l poate ajuta, dar cumpr i leacurile, gndindu-se c i spierul trebuie s triasc. Doctorul Paulus rde cu ngduin i ateapt rbdtor urmarea pe care o bnuiete. Ajuns acas, rabi aaz leacurile n fundul unui scrin i nu se mai atinge de ele niciodat. De ce? Pentru c vrea i dnsul s triasc, ghicete doctorul. Pe urm adaug, redevenind serios: Nu e dect o glum, Mria Ta, i ntre timp fiertura s-o fi rcit. Tu rzi necjit: O glum cu tlc. Moe Alon mi-a spus foarte multe asemenea glume, dar toate aveau ntr-nsele un tlc ascuns. Dac e un hekim baa att de vestit i dac i-a fost un prieten att de apropiat, de ce nu l-ai chemat pe dnsul s te vindece? Ceva te face s bnuieti c e puin jignit. ntrebarea lui te ntristeaz i peste chipul pe care toate amintirile astea i-l nseninaser, i trece din nou o umbr. Pentru c a murit, magistre. i peste o clip de tcere, ca i cum ai vrea s-i aminteti ceva: A murit stupid, necat cu un os de pete, fr ca tiina lui cea mult s-l fi putut scpa... Mereu mi amintesc de oameni care nu mai sunt, nu i se pare c ar fi i acesta un semn? Cci tu crezi ntr-adevr c e un semn, tiind chiar i

ce vrea el s spun. Tare singur ai mai rmas! Doar Elena ce-i mai st prin preajm, dar ea nu nelege s te lase n pace n ceasurile acestea n care ai de pregtit ceva foarte nsemnat. Mereu are ceva s-i aminteasc, ba s te culci, ba s mnnci, ba s nu te scoli... i vraciul sta, ca i ea. Ce vrea acum? Nu te mai gndi la semne, Mria Ta. Mai bine bea fiertura aceea c s-o fi rcit de tot. Ar merita s-l scoi afar i simi cum crete n tine un nceput de mnie. Totui n-ai vrea s-l jigneti, i-ai preuit ntotdeauna pe oamenii ca el, cnd s-au dovedit de bun credin iar acesta s-a dovedit i te strduieti s-i spui cu un glas ct mai puin amenintor: A vrea s rmn singur, magistre, m poi ajuta? Magistrul Paulus rmne o secund fr s neleag, pe urm, tcut, se nclin cu mna la inim i se ndreapt spre u. Cu toat buna ta intenie, este evident jignit i ca s-l consolezi ct de ct adaugi n urma lui, fcndu-l s se opreasc: Am s beau zeama aceea, fii linitit, magistre, i promit. El se nclin nc o dat cu acelai gest al minii la piept i iese fr cuvnt. Eti singur acum, dar rmi puin descumpnit pentru c nu-i mai aminteti ce voiai cu aceast singurtate. Pn una, alta, tot uitndu-te la fiertura aceea verzuie din cupa de argint, i vine un gnd. Te ridici ncet, ovitor, rezemndu-te bine, cu amndou minile n braele jilului. Ai fcut iar pe viteazul, uitnd c nu mai eti ce ai fost, i te-ai ncins cu sabia n loc

s-i fi luat toiagul. Dar civa pai ai s te descurci i fr el, cci ceea ce vrei s faci i d putere i te nveselete. Ajungi la mas, iei cupa i peti ctre fereastr. ntre timp, observi oarecum n treact c, de asear pn acum, mersul i s-a ngreuiat puin din cauza piciorului stng care se mic mai anevoie, avnd mereu tendina s rmn n urm. Poate i-a amorit cum ai ezut acolo n jil, dei ceva i spune c nu e asta. Nu prea dai ns importan faptului i ncerci chiar s glumeti, zicndu-i c tot nu mai ai mult de mers. Deschizi fereastra i te apleci n afar. De diminea a fost oleac de cea, dar acum vzduhul s-a limpezit. Soarele de toamn pripete i-i simi oasele ptrunse plcut de o nfiorare cald. Peste zid se vd pdurile, ncep s rugineasc, rspndind o mireasm tulburtoare de uscturi i frunze plite. n curtea mic dintre casa domneasc i zidul care nconjoar mnstirea nu e nimeni. Cu un gest scurt, arunci coninutul cupei pe fereastr. Ha! Iat, n sfrit, o treab bun! Pui cupa pe pervaz i-i freci minile mulumit, privind cerul. Albastrul adnc i fr pat e strbtut de un unghi fin, negru, care se mic ncet, undeva foarte sus, cu vrful ndreptat spre miazzi. S fie gte slbatice? Poate cocori? Dar nu e prea curnd? Timpul plecrii psrilor spune ntotdeauna ceva. Acuma, bunoar, se pare c prevestete o iarn grea. Unghiul cltor a ajuns deasupra zrii, a devenit subire, ca un fir de pr, abia l mai vezi. Pe msur cel nghite deprtarea, n sufletul tu rmne ns povara plcut a dorului de duc. Poate mai apsat dect asear. Ai vrea s mai cobori, s mergi din nou de-a

lungul drumului, dar acum simi c nu i-ar mai ajunge puterea. Nu te sperii, fiindc ntre timp ai nvat c e ceva firesc. Are s vin iarna, o iarn grea, cu omtul pn sub streain, acoperind ara sub glia creia vor pocni tainic, neauzite, seminele, n case va fi cald, butucii vor trosni n focuri. Merele pietroase, nvelite n fn, vor trimite miresme suave, iar gospodarii se vor nclzi cu vin fiert cu mirodenii. Tlpile groase ale sniilor vor foni pe leaurile albe i rsuflrile oamenilor nvelii n tohorci se vor nvltuci ndesate ca aburii. Se vor porni copiii cu colinda. Crnaii proaspei, rumenii, sarmalele nclzite, dup ce au stat o zi i dou nopi ngropate cu oala de lut n omt, nu vei mai ajunge s le guti. E ciudat s tii c nu vei mai apuca iarna, dar te bucuri c nu te mai neliniteti. Ca i cum totul ar fi rnduit de tine nsui. Ai mai sta aici, lsndu-te dezmierdat de soare, dar ai nceput s oboseti. Ai putea bate din palme s porunceti s i se aeze jilul la soare, dar riti s nu mai rmi singur, s te supui din nou la tot felul de ntrebri: Ai but fiertura? De ce n-ai mncat pinea? Te cuprinde pe neateptate un val de furie, apuci cu un gest smucit cupa de argint i o azvrli pe fereastr. O auzi izbinduse de zidul mprejmuitor. Te apleci i o vezi lucind n iarb. Asta i red din nou linitea. Aa e bine. Te ntorci la jilul tu, lsndu-te cu voluptate ntre perne. Ar fi fost poate bine n orice caz, ar fi fost i mai plcut s te ntinzi iar n pat. Dar nu se poate, trebuie s rmi aici, de veghe, acesta e rostul tu. De veghe la ce? Mai ai tu oare vreo putere s veghezi? Chiar dac n-ai, important acum e s nu-i lai pe ceilali s-i

ghiceasc slbiciunea. N-au s ghiceasc, nchizi ochii i-i sprijini ceafa de sptar. N-ai mncat nimic, toat dimineaa te-ai gndit la fel i fel de bucate alese i totui nu i-e foame. Se vede c ai depit pragul acela dincolo de care nu mai simi nici o nevoie. Doar un frig care ncepe s urce dinspre picioare. Ai lsat fereastra deschis; poate nu trebuia. Ba nu, e mai bine aa, cci la asemenea vreme de toamn e mai cald afar dect n cas. Doar dac n-ai porunci s se fac focul. Ar fi plcut s auzi lemnele trosnind. Dar nu, nu, pentru asta trebuie s te miti, s bai din palme, s deschizi ochii i acum e att de bine n ntunericul din spatele pleoapelor, doar frigul acesta de n-ar fi, frigul... Era la amiaz cnd se trezi cu tot trupul ngheat, amorit dureros. Dar dup primele clipe de buimceal i ddu seama c nu frigul l trezise, ci glgia care se auzea de afar. Tropituri, sforit de cai, porunci, unele ntr-o limb strin, gutural, familiar totui: ungureasc sau turceasc? Se aez mai bine n scaun, cu urechea la pnd. Turceasc. Odat cu aceast descoperire, toat linitea pe care o dobndise se risipi, nlocuit de o frmntare luntric, cu att mai dureroas, cu ct era agravat de neputina de a cobor. Ce naiba se petrecea aici? Cu un mare efort reui s se scoale. i amoriser braele, picioarele, dar mai ales alele, abia izbuti s-i ndrepte trupul. Fcu civa pai sprijinindu-se de mas. Ce se petrecea, cum ajunseser aici turci? i smulse spada de la old. Micarea aceasta ns l obosi att de mult, nct, dup ce o vr n teac, trebui s se sprijine din nou de mas. Fruntea i se broboni ca de fiecare dat cnd l

ncerca spaima. Trebuia s ajung la fereastr, s vad ce se petrecea jos. Msur distana i se ntreb dac nu era totui mai nelept s bat din palme i s ntrebe. Cineva trebuia s se arate, unde dracu erau toi, acum, cnd avea nevoie de ei, nu se afla nici unul prin preajm! N-apuc s cheme cci se ivi doamna Elena. Urcase n fug, respira grbit i chipul i era luminat de o bucurie mare. n prag se opri ns nspimntat. Aplecat asupra mesei, rezemat cu amndou minile de marginile ei, ca i cum ar fi vrut s-o ridice pentru a izbi, el o privea crunt. Ce se petrece aici, strig, unde suntei, de ce nu venii s-mi spunei?! Am ajuns s nu mai nsemn nimic pentru voi?! Iat, am venit, opti ea speriat, pentru asta mam grbit, s-i spun c a venit Ilia... A, asta era... Doar asta... Se destinse ncet, ndreptndui trupul, nchise o clip ochii: auzind pe neateptate vorb turceasc se temuse deodat de nurul negru de mtase. Nu de alta, dar nu s-ar fi putut apra... Aadar bezmeticul sta de Ilia... Respir adnc, linitindu-se i se ndrept spre jil. Rmase eznd drept, regsindu-i toat demnitatea. Olcarul acela zicea c abia desear va ajunge. Doamna Elena i redobndi expresia de fericire: Aa zicea, dar uite c n-au poposit deloc, sunt nedormii i flmnzi, numai ca s ajung mai curnd. Nu vd de ce atta grab, spuse el cu o uoar ironie. Pe urm i aminti dintr-o dat i se nroi de mnie: i ce-i cu turcimea asta? Am poruncit s nu

prind picior de turc ntre zidurile mnstirii! Unde v trezii de-mi nesocotii poruncile la fiecare pas?! Nu i le-am nesocotit, Mria Ta. Turcii au rmas afar, n-au intrat dect nsoitorii celor dou car cu poveri. Nu trebuiau nici acetia s intre! Oamenii mei nu mai sunt n stare s descarce nite car? Doamna Elena arunc o privire peste umr, dup care se ntoarse nspimntat spre el: Mria Ta, iat vine Ilia... i se ddu deoparte din u, cu o expresie de fericire i adoraie, cu minile mpreunate ca pentru rugciune. Uite, spuneau ochii ei, ce copil minunat avem! Ilia intr cu pas lung i sigur, dar se opri n mijlocul ncperii, intuit de privirea aspr a tatlui su. Purta cizme galbene cu pinteni de argint i ndragi galbeni cu gitane negre de mtase. De cingtoarea minteanului verde atrna o sabie ncovoiat, turceasc, pe mnerul creia scapr un rubin ct o mur. i inea n mn cuma brumrie, cptuit cu atlaz purpuriu, iar pletele blaie, btnd n armiu, ca ale mamei sale, i se revrsau pn pe umeri. Cnd plecase nici nu-i dduser tuleiele; acum purta o musta subire, de culoarea pletelor. Avea ochi cenuii i pielea alb ca de lapte, mprocat doar deasupra nasului cu civa pistrui rocai. La doi pai n urma sa se oprise un turc ntre dou vrste, cu chipul rotund, grsan, i cu ochi ntunecai, vicleni, uleioi ca mslinele. Mustaa lucioas, neagr, i atrna de o parte i de alta a gurii, subiindu-se spre vrfuri. Turbanul, caftanul i alvarii erau de mtase, n culori

stinse i dulci, glbui, trandafirii i verzi. Pe el se oprise crncen privirea voievodului, dup ce-l intuise n loc pe Ilia. Bine te-am gsit, Mria Ta, ncerc acesta s sparg ntr-un fel tcerea de ghea, dar Vod l ntrerupse ridicnd mna n semn de tcere. Ce e cu sta dup tine? ntreb el cu o linite sumbr. Ilia se ntoarse pe jumtate i cu un surs care ignora sau se prefcea c ignoreaz primejdia, nsoit de un gest curtenitor, fcu prezentrile: Acesta, Mria Ta, e Hadr, nvtorul i sftuitorul meu n toi aceti ani. Dac e s stau mai mult timp aici, nu m pot lipsi de dnsul. Turcul fcu o plecciune cu minile ncruciate pe piept. Surdea mieros, ncercnd s neleag ce se petrecea. Spune-i s ias, zise Vod cu aceeai linite, care nu prevestea nimic bun. Doamna Elena i dusese acum degetele la buze ntrun gest de spaim i n acelai timp de implorare: Rabd-l, Mria Ta, opti ea, nu e bine s-l izgoneti. Ochii i se umpluser de lacrimi. Ilia l privi contrariat: Dar nu pot, Mria Ta, ar fi o jignire de moarte, cum a mai putea da apoi ochii cu el? N-ai dect s nu mai dai ochii cu el, dar spune-i s ias pn n-o fac eu. Ai uitat c le cunosc limba, poate mai bine chiar dect tine? Ilia mai ezit o clip, amgit de sperana neroad c Vod se va rzgndi totui. Pe urm, cu un zmbet

care se strdui s fie ct mai cald i totodat ct mai nepstor, i se adres lui Hadr: Mria Sa i printele meu i ureaz bun venit. Acuma ns dorete s stea de vorb numai cu mine, avnd multe s-mi spun de cnd nu ne-am vzut. Pe urm te poftete s stai la masa de prnz laolalt cu noi. Voise s se smulg din jil rcnind, i ncletase pumnul pe mnerul spadei, dar n clipa aceea turcul rspunse cu o nou plecciune: i mulumesc Mriei Sale cruia te rog s-i spui c abia atept s-l revd la prnz pentru a-i da o veste din partea frumoasei Rut. Era o noutate i pentru Ilia, care privi surprins de la unul la altul. Doamna i inea i acum degetele la buze fr s neleag. Slav Domnului, i zise Vod, ea nu tie turcete. La auzul cuvintelor turcului simise din nou gheara aceea nconjurndu-i inima. O fcuse de data aceasta cu blndee, fr s strng, rmnnd ns acolo, n ateptare sau la pnd. Boabele de sudoare i se ivir iar pe frunte. Am neles, murmur, nu trebuie s tlmceti. Abia cnd Hadr iei, i ntinse mna lui Ilia, iar acesta se apropie, puse un genunchi la pmnt i i-o srut. Fii binevenit, i ur, ncercnd s-i recapete linitea de mai nainte. ezi, vei fi ostenit... Sunt ntr-adevr, recunoscu Ilia, aezndu-se ntrunul din scaunele care nconjurau masa. De ieri diminea pn acum n-am stat dect n a. De ce atta grab?

ntrebarea avea un substrat ironic pe care Ilia l simi. nainte de a rspunde, schimb o privire cu doamna Elena. Din dorina de a m vedea iar acas, rspunse el, n sfrit, cu o voioie simulat, pentru a nu trda rostirea unui neadevr. Pe msur ce m apropiam eram tot mai nerbdtor... Deodat i aminti de ceva i sri din scaun, grbindu-se spre u: Dar eu v-am adus nite daruri, iart-m, Mria Ta, iart-m, mam, m duc s poruncesc s le aduc! Ultimele cuvinte le rosti din ncperea cealalt. Rmai singuri, Vod i cu doamna se privir cteva clipe tcui. Cum i pare? ntreb ea ntr-un trziu, cu sfial. Cu un oftat uor, mai curnd un fel de geamt, el i sprijini iar capul de sptarul jilului i nchise ochii. Tot mai des simea nevoia asta molatic de a sta cu ochii nchii. Nu m tem de moarte cum m tem de fiul meu, spuse abia auzit. De ce, Mria Ta? opti ea. n glasul ei era i spaim i dojan: E frumos, e tnr, e puternic, are toat viaa nainte, de ce s te ndoieti? Pentru c n-are rdcini, Doamn, n-are rdcini... De ce crezi asta, Mria Ta? Nu cred, ci tiu. Am vzut. Mria Ta dai crezare unor vorbe iscate mpotriva fiului nostru. Dar lumea l iubete... S nu crezi asta, Doamn. Amnuntul c poart straie galbene i verzi nu-i spune nimic? E o vin s fii nvemntat n galben i verde,

Mria Ta? Nu e o vin, dar la Stambul cretinii n-au voie s poarte straie verzi i ciubote galbene, tiai? Nu tiam, Mria Ta, dar ce te face s crezi c i acolo umbl astfel? Fr ndoial s-a nvemntat aa doar de cnd e iar pe pmntul rii. Ce bucuros a fi s pot crede, Doamn, ce bucuros... i apoi care lume zici c-l iubete, ce nelegi prin lume? Boierii, dregtorii nu-l vor pentru c i cunosc apucturile de cnd era mic i au auzit vorbele care umbl pe seama lui. Norodul nu-l cunoate, nu-l tie, dect poate tot dup vorbele care umbl... l va cunoate i-l va ti, rosti doamna cu o ndrjire neateptat. El o privi mirat. Ct de oarb poate fi o mam, gndi. Da, spuse, de asta m tem i eu: vor ajunge s-l cunoasc prea bine. Ea mai voi s rspund ceva, dar de dincolo se auzi glasul Iui Ilia ndemnnd slujitorii, care se artar crnd un cufr mare din nuiele mpletite, nvelit n piele crmizie i cptuit cu un strat de ln acoperit cu catifea viinie. Era un cufr anume pentru lucruri uoare i gingae i, dup ce le spuse slujitorilor s ias, Ilia i scoase de la bru o legtur de cheie, descuie cele dou lacte i deschise cu un gest brusc i emfatic capacul. Daruri pentru Mriile Lor! anun el mndru, ndeprtndu-i braele i apoi ncepu s scoat, s nire pe mas i pe scaune valuri de mtsuri, de postavuri i pnzeturi n culori care i luau ochii sau n ape, mtsoase sau aspre, aprinse de soarele toamnei

care umplea ncperea. Cutii cu scorioar i ofran, cu stafide i nucoar, legturi de smochine i rocove. Rodii. n odaie se rspndi treptat un amestec de arome ptrunztoare, strine, care rscolir iar n sufletul voievodului dorurile acelea greu de numit fiindc n-aveau o int limpede. O pixid de argint filigranat de un meter priceput. Ilia deschise capacul. Se vzu interiorul alctuit din dou desprituri pline cu smirn i tmie, a cror mireasm acoperi, n cteva clipe, toate celelalte arome. Asta e pentru unchiul Grigore. i asta pentru mama. O caset scund, din lemn de cimir, cptuit cu atlaz verde. nuntru, cte dousprezece cuitae i furculie pe msur, toate de aur i cu mnerele de cristal. Cu astea mnnc acuma jupnesele n cetile italiene zaharicalele i fructele. Ai s le uimeti pe ale noastre la ntiul osp, aezndu-le dinainte asemenea tacm! Doamna se bucura ca un copil. De fapt toate darurile erau pentru ea. Mie nu mi-a adus nimic, gndi Vod cu o strngere de inim, m-a socotit sfrit, dac nu mort de-a binelea. E frumos din partea ta i mi pare bine c i-ai fcut mamei tale o bucurie. E frumoas i folositoare i pixida lui Grigore. Numai la mine vd c nu te-ai gndit. I-o spunea nu din dorina de a-i face un repro, ci din curiozitatea de a vedea cum reacioneaz. Dar din

clipa n care, desclecnd, aflase c tatl su nu murise, ci, dimpotriv, asear se plimbase de unul singur, iar acum sttea n jilul domnesc, Ilia se ateptase la asemenea ntmpinare i i luase msurile de nlturare a oricror bnuieli. Ba m-am gndit, Mria Ta, se grbi el s-i rspund cu o veselie aproape nefireasc, cum puteam s nu m gndesc? I-am dat ns nti mamei darurile pentru c femeile sunt mai slabe de fire i mai nerbdtoare. Dar am lsat anume la urm darul Mriei Tale i din alt pricin: e un dar viu, Mria Ta! Ce vrei s spui? Vei vedea ndat, rse el i se ddu de-o parte lund-o i pe doamna Elena de bra: S facem loc... Btu din palme, strignd: Acuma! Se auzi un soi de scncet neomenesc i, de dincolo, nvli rostogolindu-se ceva ce nu putea fi recunoscut din prima clip. Doamna ddu un ipt i se feri n spatele lui Ilia, iar Vod se crisp ntunecndu-se i mai mult i se trase instinctiv mai n adncul jilului. i trebuir cteva clipe s deslueasc n rostogolirea aceea nebun, nsoit de schellituri i clinchet de clopoei, fptura unui pitic care se opri, n cele din urm, n faa lui aezat n patru labe i ltrnd ca un cine. ntre ltrturi arta o limb violacee, lucioas, surprinztor de mare pentru fptura lui puin. Avea o fa spn, buhit, cu ochi boboai, splcii, ca de pete, i cu un nas n a, cu nrile rsfrnte, ca un rt. Purta o mbrcminte ciudat, dintr-o singur bucat de la gt pn la clcie, doar c jumtatea din dreapta era galben, iar cea din stnga roie. Ndragii

strni pe picioarele strmte i groase, ca nite caltaboi, se isprveau cu un soi de coluni ce ineau loc i de nclri, ascuii, n vrful crora tremura cte un clopoel. i pe cap, n vrful mult alungit al glugii roii, atrna de asemenea un clopoel. Taci, Hub! strig Ilia. Piticul se supuse i rmase eznd pe duumea, cu gura ntredeschis, holbndu-se cnd la Vod, cnd la Ilia. Acesta se apropie i, ridicnd piciorul, i-l propti n umr, rsturnndu-l ntr-o rn, ncet, fr s-l loveasc. Strpitura rse gudurnduse cu gura pn la urechi, lsnd s se vad gingiile vinete, lipsite de dini, doar cu vreo dou, trei achii nnegrite de os. Trte-te, i porunci Ilia, i srut cizma stpnului tu, cci acum ne vom despri. Piticul se tr pe coate i linse faa colbuit a cizmei galbene, lsnd pe ea dre ca de melc. Ajunge. Ridic cizma i i aez talpa pe ceafa lui. Cu nasul strivit n podea, gfind ca un cine care a alergat pe cldur, piticul trgea cu coada ochiului n lturi. Acesta e mscriciul Huba, pe care-l druiesc Mriei Tale s te nveseleasc. Are grai ca oamenii, lam nvat i limba noastr, n-are oase i tie fel i feluri de mscri i giumbulucuri. Mai mult nc: n felul lui e un nelept i, la o nevoie, te poi sftui i cu dnsul. Acuma, Huba, i vorbi el piticului, eliberndu-l de sub apsare, arat-le Mriilor Lor c nai oase. Huba se ddu peste cap, se rsuci, i ivi capul pe sub ezut, i nnod braele deasupra spinrii i se porni s dea ocol ncperii, rostogolindu-se cu un

zgomot nfundat, ca un ghem de carne. Doamne pzete-ne! i fcu cruce doamna. Eu m duc de aici, tot am de poruncit s se pregteasc masa... Tu nu vezi, mri voievodul, c mamei tale nu-i place asemenea privelite? Zu? lart-m, n-am bgat de seam. Dar acum a ieit, suntem doar noi doi. Ajunge, Huba! Du-te la Mria Sa, noul tu stpn, i srut-i picioarele... Cu sursul lui umed i lbrat, Huba se rostogoli pn n faa lui Vod, dnd s-i mbrieze cizma. El se trase ns i mai napoi, ferindu-i picioarele sub jil, simind cum i se rscolesc mruntaiele. la-l de pe mine! rcni. Asprimea i nenduplecarea acestui glas l fcur pe Ilia s neleag c ntrecuse o anumit msur. Se repezi i-l apuc pe pitic de dup ceaf, azvrlindu-l la o parte. Acesta se vr sub mas, unde rmase scncind: L-am mniat pe stpn! L-am mniat.... Erau primele vorbe pe care le rostea, cu un glas rguit i totui subire, de scopit. Fr s tie de ce, la auzul lui, Vod se simi i mai scrbit. O scrb ciudat ns, amestecat cu un soi de slbiciune care putea fi socotit i nduioare. Ceva asemntor simise numai atunci cnd nu se putuse mpotrivi dorului acela josnic de rzbunare i coborse n beciul Cetii de Scaun s vad cum i fcea Ciorsac datoria, cum le supunea la munci pe cele dou nprci trdtoare, pe Mihu i Trotuan. Cu Trotuan gtase Ciorsac, zcea ntr-un col ntunecos, pe paie, fr cunotin, iar lui Mihu

tocmai i smulsese limba. Rcnetul l auzise pe cnd se apropia, acum l vzu pe acela despuiat, horcind, cu braele legate n lanuri la spate i cu toat partea de jos a feei o ran nspimnttoare, din care colcia sngele. Atunci l lovise ca un pumn sub coul pieptului scrba aceea amestecat cu slbiciune, i fusese team c va da din el tot i se ntorsese ieind, spre mirarea lui Ciorsac, cci nu zbovise nici dou clipe. S-i scot i ochii, Mria Ta? strigase gdea pe urma lui, iar el ezitase, gata s-l ierte, s zic nu-i mai scoate, las-l pcatelor lui de nemernic, dar i aduse aminte de fratele su Toader, pe care aceti miei l batjocoriser n acelai chip i rcni peste umr, n dumnie: Scoate-i! grbindu-se la lumina zilei, de team s nu-l ajung din urm noul rcnet al aceluia. Trecuser ani de atunci, dar i acum, dei vzuse alte, multe i mai cumplite ntmplri, mai erau totui nopi n care se trezea scldat n sudori, de visul fioros al privelitei de atunci. i iat c acum, prin cine tie ce apropiere ascuns, toat nfiarea scrbavnic i hidoas a acestui pitic i rentea aceeai rscoal a mruntaielor. Spune-i s ias, scrni el. Ilia se ddu un pas napoi, ndeprtnd braele a neputin: Iertare, Mria Ta, dar e nvat s n-asculte dect de stpnul su, iar de acum acela eti tu. Dac glumeti, ru faci. Nu e ceasul cel mai potrivit. Spune-i nsui s ias, dac vrei s nu-l spintec! Ieind din teac, spada scoase un uier, care-l

nspimnt pe pitic. Se trase i mai adnc sub mas. Nu mai putea fi vzut acum, dar i se auzea scheunatul: Nu-l tia pe Huba, nu-l tia... Ilia ridic din umeri: Iei, Huba, haide, repede, s nu te mai vedem! l privir tcui cum fugea spre u, zdupind n clinchetul clopoeilor, pe picioarele-i strmbe, legnndu-i trupul scurt i gros, cu capul ct o bani. Vd c nu preuieti darul meu, spuse Ilia dup ce rmaser iar singuri, pornind s se plimbe ncet, dea lungul ncperii. Pcat. Mi-am zis c-i fac o plcere. Mini. i-ai zis c m gseti mort i c n-ai de ce s-mi aduci daruri. Piticul e al tu i, abia acum, neavnd altceva dinainte pregtit, te-ai gndit s mi-l dai, ca s nu m jigneti... Dar nu trebuia s te neliniteti, cci, ntr-adevar, nu mai am ce face cu darurile. Ilia i conteni plimbarea artndu-se uluit: Nu neleg ce spui. i nu tiu de ce m osndeti cu asemenea bnuieli grele. Pe Huba l-am ales anume pentru tine de la un emir arab, care se ndeletnicete cu negoul acesta de pitici. L-am inut nc un timp, pe lng mine, ca s-l nv limba. Huba e adus de la Persia i tie o mulime de lucruri tainice, se pricepe i la vrji. Vorbise att de firesc, nct Vod ncepu s se ntrebe dac nu cumva l nvinuise, ntr-adevr, pe nedrept. N-ai dect s-l pstrezi, dar i mai bine ar fi s-l trimii napoi, cu turcii care te-au nsoit. Eu n-am nevoie nici de mscrici, nici de vrjitori.

Nu te pripi, Mria Ta, mai gndete-te. S-ar putea s-i par ru pe urm. Toate curile din apus in printre curteni i cte un mscrici... Nici nu tii ce mare cutare ar avea Huba acolo, nc n-ai apucat s cunoti nimic din mulimea de lucruri pe care le tie. De cteva clipe Vod ncerca s-i vre spada la loc, n teac. De mnie sau de slbiciune i tremura ns mna. Pe frunte i se ivise din nou sudoarea rece a neputinei, iar ultimele cuvinte ale lui Ilia l scoaser din fire. nl spada i o izbi n duumea. Se nfipse zbrnind i rmase legnndu-se ncet. Taci! rcni el o dat cu izbitura. ara Moldovei nare nevoie nici de mscrici, nici de voievozi turcii! Ilia ncremeni, l privi cu gura uor ntredeschis, de data aceasta cu adevrat uimit, ca i cum nu putea s cread c i spusese asemenea cuvinte. Apoi veni ncet nspre tatl su, dar la vreo patru pai de el se opri. Parc s-ar fi temut s se apropie mai mult. Ce ai vrut s spui, Mria Ta? ntreb el cu o linite ciudat, pentru c deodat i dispru toat veselia pe care se strduise pn atunci s-o arate, iar n glas i se simea i uimirea, dar i un nceput de ameninare, deocamdat surd i ndeprtat, care putea fi i o prere. tii tu bine ce am vrut s spun. Apoi, pe neateptate, ridicnd glasul, din nou prad furiei: Cum i ngdui s vii n ar, la Curtea printelui tu, s i te nfiezi lui nsui nsoit de un turc i vorbind turcete?! Nu neleg ce vezi ru ntr-asta, Mria Ta, de ce o socoteti o vin? nsui Mahomed a spus: nvai

limba turcilor deoarece lor le e dat o lung stpnire. Mie nu-mi pas i nu vreau s tiu de Mahomed! Aici e ara Moldovei la care turcii rvnesc, dar asupra creia nu i-au putut ntinde stpnirea i cu ajutorul lui Dumnezeu nici nu vor putea! Eu, ca i toi voievozii de pn la mine, port nc pe cretet coroana neatrnrii, de singur domn i stpnitor, cci domn nu nseamn bei i nu nseamn nici mcar principe, ci mprat, cum era dominus la Roma cea veche. Asta mi d dreptul la orice ndrzneal de gnd i de nzuin pentru binele acestui pmnt, care ne este dreapt motenire. Iar tu ai de inut minte numai cuvntul meu i al bunicului tu, tefan Voievod cel Btrn, nu al lui Mahomed! Ilia trase alene un scaun i se aez lsndu-se pe spate, picior peste picior, cu cotul rezemat de mas, ntr-o poziie degajat, uor sfidtoare: M tem c e prea trziu. Lui Vod i se uscase beregata. Ar fi nghiit acum o gur de ap. n jurul inimii, mna aceea nevzut, care-i inea deocamdat ascunse ghearele, ncepu s se strng ncet. Clocotea mnia ntr-nsul: de ce nu m pot ridica acum s rcnesc la el i s-l lovesc, s-i bag minile n cap nemernicului?! Se temea ns s se mite din pricina ghearei aceleia, se temea pn i s ridice vocea, i ncleta minile de braele jilului ca s nu li se vad tremurul. Nu e niciodat prea trziu ca s asculi glasul sngelui, spuse cu o linite subit, pe un ton de conciliere pe care de fapt l detesta, socotindu-l o umilin.

i era sil de sine nsui, de halul n care-l aduseser slbiciunea i frica de moarte, de care se crezuse mntuit. Dar de fapt nu de moarte se temea, ci de suferin, de rul pe care i l-ar putea face gheara aceea, de o anume stare de ticloie i neputin n care s-ar putea prbui nainte de a muri: putea muri doar pe trei sferturi, nainte de a muri de tot... Niciodat nu e prea trziu? ntreb Ilia alene. Apoi i flutur mna a dispre: Ba e prea trziu de acum, Mria Ta. Nu m mai simt cu nimic dator fa de ceea ce ai numit glasul sngelui. Furia i groaza i broboniser de data aceasta nu numai fruntea, ci i ceafa i spinarea, se simea umed, cu trupul ntreg scldat ntr-o sudoare vscoas. Cum poi s rosteti asemenea vorbe n faa tatlui tu? uier. Pot, rspunse Ilia cu o linite nsoit de un zmbet ru. Un mort i poate ngdui multe. Sau ai uitat oare, Mria Ta, c eu am murit de civa ani i c ai stat de fa la prohodul meu? Simi iar nevoia s se sprijine de sptarul jilului i s nchid ochii. Va s zic asta era. Nu putea uita ceasul acela i acum, n felul lui, i cerea socoteal, l punea s plteasc. S-ar putea zice, deci, c toat rtcirea lui Ilia dac e adevrat ce se spunea despre el pornise de aici, de la acel prohod, dup care se considera dezlegat de orice datorii fa de cei ce rmneau n urm. Trebuia s admit c, ntr-un fel, avea dreptate... Aadar nu poi s ieri, murmur el. Morii nu mai au puterea de a ierta, Mria Ta.

Atunci poate c le-a rmas puterea de a nelege. Oare ce ar mai fi aici de neles? ntrebarea lui Ilia l mai nvior puin. Mcar n aparen, purta ntr-nsa o licrire de bunvoin, dac nu cumva era doar o capcan a frniciei. Iat, am ajuns s-i ceresc bunvoina s m neleag, i zise. Se putea oare s ajung mai jos? Trebuie s nelegi, i rspunse, c n-am fcut lucrul acela de care se pare c m nvinuieti dect... Lucrul acela? Care lucru? l ntrerupse Ilia cu acelai surs de batjocoritoare bunvoin. Hotrt, i dduse seama c nu mai avea mult, c viaa i putea fi stins cu o suflare, ca o lumin, i avea acum de gnd s-i grbeasc sfritul. Voia s-l omoare cu bun tiin, fr a se mica din scaunul de unde l privea, cu zmbetul acela ironic, lovindu-l doar cu vorbele, o moarte curat, nimeni n-ar fi bnuit nimic apoi, cnd, ieind afar cu un chip pe care s-ar fi citit durere i spaim, ar fi vestit cu o solemn pioenie: Sa svrit Mria Sa. Bnuiala aceasta l strbtu ca un fior, ajutndu-l si adune puterile. Te neli, copil nemernic, dac i nchipui c pot fi ucis cu vorbe i c am s crap aici, sub ochii ti, tare te neli! Se nl n jil i se aplec smulgnd spada din podea. Cu o micare brusc, n care renviase ceva din puterea i sigurana lui de odinioar, o vr n teac. Faptul c izbuti acum dintr-un singur gest l fcu s-i recapete ncrederea. Cu stng strns pe garda nvelit n srm subire de aur, cu dreapta rezemat de braul jilului, aplecat doar uor nainte, l privi pe Ilia cu ochi limpezi i nenduplecai:

Ei bine, de nmormntarea ta e vorba, dac ii s rostim toate cuvintele. in. Atunci le vom rosti, dar aine-te, cci vei avea i tu cte ceva de auzit! Aadar, te-am nmormntat dup toat rnduiala fiindc, trimindu-te la Stambul, tiam c, mai curnd sau mai trziu, te vor ucide ca s-mi pedepseasc nesupunerea. Cci aveam de gnd s m ridic iar mpotriva lor, pndeam doar prilejul, visam s-i arunc pe cellalt rm al Bosforului, titlul meu de domn al rii Moldovei mi ddea dreptul la astfel de vise. Un asemenea vis mre nu se poate mplini fr jertfe, nelegi? neleg. Totui nu m-au ucis. Vd. Pentru c au avut grij s mi te rpeasc, ademenindu-te. La asta nu m-am gndit. Nu e tocmai aa. Nu m-au ucis pentru c dinspre partea ta nu mai era nici o primejdie. O tiau i ei, o aflasem i eu. Pentru dnii erai un pardos fr coli i fr gheare. Mie mi-a spus-o ambasadorul Franei, un oarecare Jean de Grandville, care zicea c te tie de pe cnd ineai palat deschis pe rmul Bosforului. S n-am nici o grij, zicea, c nici unul din principii prini n acea alian secret nu se va mica, iar banii, pe care i-ai dat Mria Ta ca s-i ridice otile, erau ca i azvrlii pe apa smbetei... Avea dreptate franuzul, aa s-a i ntmplat. Numai eu am rmas s ndjduiesc singur ntr-o minune, ca un nebun. Ndejdile acestea se pltesc uneori destul de scump, spuse Ilia. Tu voiai s-o plteti cu viaa mea,

dar socoteala nu s-a potrivit i te-ai trezit cu un pre cu mult mai mare dect cel pentru care te pregtisei. Trebuia s ii seama de adevrul c turcii nu pot fi nfruntai. Pot. I-a nfruntat printele meu i i-am nfruntat eu nsumi. i ce folos? Te-au dat peste cap. Nu turcii m-au dat, ci trdarea boierilor mei! Trdtorul e dumanul cel mai cumplit, mai primejdios chiar dect turcul. Dar se vede c pentru grele pcate m bate Dumnezeu, de vreme ce nsui rodul seminei mele s-a vndut lor... Lovindu-i palmele, Ilia se ridic rznd: M tot osndeti, de cnd am venit m tot osndeti i m ceri, dar, la urma urmelor, nici nu tiu cu ce sunt vinovat. N- ar fi mai bine s-mi spui de-a dreptul? Se vorbete c te-ai fi dedat obiceiurilor lor. Se vorbete! pufni Ilia. Dac ne-am lua dup tot ce se vorbete, unde am ajunge? Firete, de unele obiceiuri trebuie s ii seama cnd te afli n loc strin, cred c i Mria Ta mi dai dreptate aici... Nu tiu. Nu vd nimic linititor n faptul c mi-ai adus turci n ar. Dar nu e dect un alai de familiari, de prieteni i slujitori. i cteva femei... Vod tresri: Ce fel de femei? Ilia zmbi subire, ntorcndu-se spre fereastr: Eh... mai petrecem i noi. Zicea unchiul Mehmed c dac nu petreci ct eti tnr...

Mielul acela de Mehmed mi te-a rpit! l ntrerupse A rpit un mort? Iar ai uitat c am murit? i apoi, Mria Ta, nu e cretinete s vorbeti aa despre dnsul. Dup cte tiu, te-a ajutat s-i recapei scaunul, nu? Iat cum se pltesc toate, i zise iar fr s mai rspund. Vine un ceas care te surprinde vlguit i neputincios i atunci se reped toi s te trag n jos, n cloaca lor, s te mproate, s te mnjeasc, s te fac una cu ei, pn cnd ajungi s te vezi tu nsui nemernic i s crezi c ntr-adevr nu eti cu nimic mai bun dect haita. Ceea ce m ngrozete cel mai mult, murmur el mai curnd pentru sine, este gndul c tu eti cel pe care va trebui s-l las n scaunul rii. Nu te mai frmnta, Mria Ta, nu e dracul chiar att de negru. Va fi bine. De fapt e bine de pe acum: n ar e belug i aezare, nu molimi, nu primejdie de nvliri. Cu turcii ne avem bine, dinspre partea lor, de asemenea, va avea ara parte de linite, n-am nici un motiv s-i strnesc... Vei duce ara de rp, spuse Vod, urmndu-i un gnd al lui, ca i cnd nu l-ar fi auzit. Te vor mpovra cu birurile, cci lcomia lor n-are capt, iar tu eti nevolnic i dedat plcerii i te vei supune, lingndu-le papucii cum i linge ie cizmele strpitura asta cu care ai venit. Ca s le faci voia, vei mpovra ara, vei strivi norodul, aducndu-l la sap de lemn. Vei fi ntiul din toat stirpea voievozilor care nu vei mai purta coroana de singur domn a strmoilor ti. Vei deveni un bei,

srace, i ntr-o zi te vor spinteca boierii, mprocnd zidul cu sngele tu, cum au fcut cu acel nenorocit de tefan care a avut nesbuina s cread c m poate nlocui n scaun. Cci boierii i vor fi avnd pcatele lor, dar nu-i rabd pe cei ce nu pzesc demnitatea rii. Rostise totul dintr-o suflare, greu, uierat, ca i cum toat durerea i patima acelei profeii s-ar fi aezat ca o rugin n gtlejul su. Ilia, care privise pe fereastra deschis, n curte, unde o slujnic aducea de la fntn un ulcior mare cu ap era trupe, avea obraji plini i aprini ca nite piersici i un piept greu care-i umplea iia, tremurnd la fiecare pas se ntoarse ca ars, uitnd de femeia care-i ademenise privirile i rmase fr zmbet. Aa-i gsi doamna Elena cnd intr, ncremenii, aintinduse tcui, cu ochi ri, ngheai, doi dumani gata s se arunce unul n pieptul celuilalt. Ce s-a ntmplat? ntreb ea nspimntat. i revenir amndoi n acelai timp, i regsir chiar sursurile, i se ntoarser spre dnsa. Nu s-a ntmplat nimic, mam, spuse Ilia. Doar c Mria Sa a hotrt s m aeze n scaunul rii. Vei avea tu grij s te aezi singur, cnd n-oi mai fi... Era o glum? i ce fel de a glum era acesta? Totui voievodul zmbea. Un zmbet destul de chinuit, dar, oricum, un zmbet. Doamna privea nedumerit de la unul la altul. M bucur, spuse ea fr convingere, c ai ajuns la o nelegere nainte de a ne aeza la mas. Trebuie s strngem toate darurile astea i s aternem. Pot s

chem slujitoarele? Ca i cnd i-ar fi amintit deodat de ceva foarte nsemnat, Ilia se ntoarse spre Vod. Ducndu-i degetul la frunte, cu un aer nevinovat, lovi pe neateptate: Era s uit, Mria Ta: cine e frumoasa Rut despre care amintea Hadr? ntrebarea l descumpni. Cteva clipe rmaser toi trei neclintii n tcerea care se lsase compact, grea, ca i cnd s-ar fi aflat prini ntr-un cub de psl. De undeva de departe, dinspre sat, se auzi un coco. Vod i asculta iuitul urechilor. i umezi buzele: O femeie, spuse el ntr-un trziu. Ce fel de femeie? ntreb acum doamna. Glasul i sunase uscat i rece. Ilia se ntoarse iar spre fereastr, ca i cum, dup ce pusese ntrebarea aceea nucitoare, n-ar mai fi avut nici un interes pentru ceea ce avea s urmeze. O femeie, spuse Vod cu linitea mare ce-i prevestea izbucnirile, care m-a ajutat mult ct am fost pribeag. Un nou rstimp de tcere. Pe urm, doamna, cu acelai glas strin: Ce a ndemnat-o s te ajute? I se pru sau ntr-adevr pe chipul lui flutur un zmbet att de scurt i de ndeprtat, nct nu putuse fi dect o iluzie? Bnuiesc c inima, spuse el. Nu mi-ai vorbit niciodat despre dnsa. Simi cum se rsucea ntr-nsul revolta: adic de cnd era el chemat s le dea socoteal i ce i

nchipuiau ei acuma, c l ncoliser?! Totui nu izbucni, era mai bine s-i fac s-i simt puterea prin stpnire de sine. Era nc singur domn i stpnitor, vor trebui s-o neleag. Nu v-am vorbit nc despre multe alte lucruri a cror povar se cade s-o duc singur domnul, cci de aceea e domn. Spuneai c vei porunci s se atearn masa, Doamn. Atept. O urmri n timp ce ieea cu demnitatea rnit, dreapt, cu buzele strnse, socotind njositor s mai rosteasc o vorb. Se rzvrtiser despoii n ea. i sttea ns mult mai bine astfel dect n chip de mam nucit de dragoste sau de soie care-i trage omul la rspundere. i era drag, ntotdeauna i fusese drag i acum i prea ru c, fr s vrea, o fcuse s sufere. Se ntoarse spre Ilia: i ce ai dobndit cu asta? Am ajutat-o s te cunoasc, rspunse el fr s ovie. Te neli. M-ai ajutat pe mine s te cunosc. Nu eti cu nimic mai bun dect pe vremea cnd scoteai ochii psrilor, ba poate mai ru. Pe mine nu m mai poi atinge: sunt pregtit pentru orice. Sunt pregtit de fapt de cnd am lsat carle negustoreti i am primit domnia. Pe ea ns ai rnit-o din prostie i fr nici un rost. Te crezi grozav de puternic i de iste, lovindu-i mama i aezndu-i cizma pe ceafa unui nenorocit de pitic. Avea dreptate Toma: va veni o zi n care vei scoate ochii oamenilor. Apoi, nspimntat deodat: Doamne, n minile cui las eu ara? Ilia l privi ironic:

Tot te mai hrneti din nelepciunea acelui zugrav nfumurat? Ai face bine, i spuse el trist, s te speli i s-i schimbi straiele. Miroi a mirodenii turceti, dar eti nduit i plin de colb de pe drum, nu te poi aeza astfel la mas. Rmas singur, se ridic din jil i trecu dincolo. nainta anevoie, piciorul stng era i mai greu dect acum cteva ceasuri: devenise o povar pe care trebuia s-o trasc. edea prea mult ntr-un loc, nemicat, trebuia s-i nving slbiciunea i s coboare, orict i-ar veni de greu trebuia s umble, s nu se lase. Ajuns dincolo ns, se grbi s se aeze n scaunul n care-i poruncise Bisurci s stea. Nu, la mas n-avea de gnd s se arate, doar n-o s mnnce laolalt cu un dascl turc... Ce diminea obositoare! ncepuse att de bine i a trebuit s vin acest copil destrblat s strice totul. Iar i s-au rscolit toate aducerile aminte, de-a valma cu tainele, cu ndoielile, cu dracu mai tie ce fel de gnduri tulburtoare pe care era mai bine s le lai undeva n urm, pe drum, dei ar fi fost pcat totui s le uii. Ca s vezi cum ai ajuns s nu-i mai dai singur seama ce vrei... Aici e bine, patul i odaia au fost primenite, s-a fcut i oleac de foc bnuiete ea, Elena, c oasele i se bucur de cldur. Aerul curat miroase a busuioc i a gutui, a pus pe scrin cteva gutui care ncep s nglbeneasc frumos aromitor. Trebuie s te socoteti un om norocos dac-i va fi dat s te sfreti n asemenea pace. Mai ales c, iat, i se arat acum i

Rut, a intrat n urma ta sau poate se afla aici... Ilia i-a nchipuit c-i face un mare ru evocnd-o aa credeai i tu, de fapt, la nceput, pentru c se afla i Elena de fa n realitate ns, n-a fost aa. Sunt oameni sau ntmplri unele ciudate, cum a fost cea cu calul, de azi noapte care i redau linitea, un fel de mpcare cu lumea. Rut face parte dintre aceti oameni, o tie i ea, fr ndoial, altfel nu s-ar fi ncumetat s struie n preajma ta. Frumoasa Rut, a spus turcul, ceea ce nseamn c i azi i se zice tot aa, dei au trecut nite ani buni de atunci i nici ea no fi ntinerit, cum n-ai ntinerit nici tu. Nu-i dai seama s se fi schimbat ns, poate st prea departe, poate e de vin uorul abur care-i nvluie fptura, poate, pur i simplu, subtila art a femeilor de a-i ascunde vetejirea. Oricum, aa cum s-a oprit n cealalt parte a ncperii, n picioare, rezemat de scrin, Rut e nc frumoas i proaspt. Prul e tot aa cum i l-ai cunoscut dinti, vopsit n rou veneian, bogat i greu, cu reflexe metalice i chiar rochia aceasta de un albastru de amurg i-o cunoti, strns pe trup, cu cheotori subiri de aur filigranat, croit n aa fel nct s-o fac mai supl i mai nalt. Nu te ateptai s m revezi, Mria Ta, spuse ea i ia o gutuie de care i apropie faa inspirndu-i aroma suav. Tu zmbeti blajin, fr s-i rspunzi, cci ce i-ai putea rspunde? Poate doar s-o dojeneti cu tandree pentru c-i spune Mria Ta n loc s-i spun prinul meu, ca atunci. Nu, nu eti surprins, de cteva zile sau de cteva ceasuri ai nvat c n situaia n care te afli nu trebuie s te mai miri de nimic. De abia de acum ncolo lumea i

dezvluie adevrata fa i ntmplrile ei ncep s curg firesc. Mehmed Sokolii i-a adus vestea c te afli nebnuit de aproape de Pragul Fericirii i c Slvitul a binevoit s-i ntoarc asupr-i ndurarea i s te primeasc. Era ns doar un gnd, care trebuia ajutat s devin hotrre printre attea alte gnduri: gndul de a preface Buda n paalc i de a porni asupra Vienei; gndul la btliile pe care le ducea n Mediterana Barbaros Hayreddin Paa mpotriva flotelor de rzboi ale veneienilor i spaniolilor. Sau la btlia pe care o ncepuse Soliman Paa, guvernatorul Eghipetului, care pornise din Suez mpotriva portughezilor din preajma Mrii Roii i pe urm mpotriva perilor. Era o ntreag lume n micare n strluminata minte a slvitului padiah zicea Mehmed Sokolii ce anse de a-i reine atenia puteai avea tu, un bei pribeag pe care, printrun fericit capriciu, nu poruncise s fie vrt ntr-un sac i azvrlit n Bosfor, pe cnd zcea nchis n Turnul Galatei? Dar pentru o asemenea porunc niciodat nu era prea trziu. O singur ans exista deci: aceea de a mprospta din nou bunvoina i inerea de minte a lui miralem aga, pstrtorul steagurilor i al nsemnelor mprteti, i a marelui vizir, i a lui iskime-agas, cel care dac vei izbndi te va nsoi din Stambul pn acas, aezndu-te iar n scaun, pn i a lui czlar-agas, care, fiind mai marele eunucilor, dobndise pentru tine bunvoina sultanei valide, n totul, rotund, ca s rmn i pentru cine tie ce nevoie neateptat, cincizeci de mii de florini. Cinzeci de mii! Cnd ai auzit, i s-a fcut negru

dinaintea ochilor i nu att din pricina sumei uriae, cci nimic nu i se prea mult pentru a-i mplini visul, ci pentru c florinii acetia nu-i aveai i nu tiai de unde i-ai fi putut cpta. Serchiz te mprumutase de attea ori, nct i-era team de ziua n care ar fi nceput s te ocoleasc. O simeai aproape ziua aceea, tiind c orice generozitate i bunvoin au un capt al lor i c prietenia nu trebuie pus niciodat la asemenea ncercri. Totui, clcndu-i pe inim i prefcndu-te c-i ignorezi umilina cci, n urma attor cereri, ncepuse de la o vreme s te urmreasc un sentiment de umilin ai mai fi ncercat nc o dat cu Serchiz. tiai ns c negustorul plecase, doar cu cteva zile n urm, cu carle lui spre apus. Se ntorcea abia peste cinci, ase luni, iar lui Mehmed i trebuiau banii acum, n cteva zile, de graba cu care reueai s-i gseti, atrna soarta arii i poate nsi viaa ta. Acum, cnd i le aminteti toate astea, i dai seama c att de fr ndejde n-ai fost nici cnd te-ai vzut nchis n Turnul Galatei. Totui i-ai cerut lui Mehmed o zi, dou de rgaz. Ndjduiai. Dac te gndeti bine, aa i-ai petrecut toat viaa, ateptnd, ndjduind. Sperana a devenit pentru tine o stare, un fel de a tri. i n toate mprejurrile nsemnate i s-a mplinit. Chiar i atunci, n povestea cu banii, dei prea nebun, de nenchipuit, s-a mplinit. i i-ai perindat prin minte pe toi cei ce i clcau pragul cu zmbete largi, nfruptndu-se din buntile tale i ludndu-se cu prietenia pe care i-o purtau. N-aveai ncredere n nici unul. Italienii erau nestatornici, gata s te vnd

ntiului care ddea mai mult, franujii zgrcii, grecii vicleni, nemii ei nii sraci i uite aa... Ct despre prietenii pe care-i aveai printre turci, lor s le dai, nu s le ceri. Ai avut vreme s-i cunoti bine pe toi, nc de pe vremea cnd negustoreai de-a curmeziul acestei pri de lume. O lumin ca o smn, un ciob de ndejde i-a mai rmas totui: tiai c seara l-ai poftit la cin pe hekim baa Moe Alon. Prilejul fuseser nite pstrvi adui n hrzob de pin, printre bolovani de ghea, din praiele munilor Istranca. Pstrvii ns i-ai lsat la urm, pour la bonne bouche, cum zicea burduhnosul Jean de Grandville, mncu care nu putea lipsi de la nici un osp din palatele Stambulului. nc un lucru pe care l-ai nvat n acei ani a fost c, bogai sau sraci, oamenii zbovesc mai mult n preajma ta dac le dai s mnnce. ncheierea care poate fi tras de aici nu e prea vesel, dar acesta e adevrul, nu poi s-l schimbi tu, numai pentru a nu te ntrista. Poruncisei atunci o cin cum se obinuia la Florena, nceput cu pepene galben nviorat cu rachiu de ienupr, urmat de claponi ngrai cu stafide, fieri cu anghinare, i de cltite umplute cu ficai de pasre. Acum abia veneau pstrvii, gtii ns moldovenete, prjii pe jar i stropii cu mujdei, cernd dup aceea un vin alb i tare, care purta ascuns n buchetul su o ndeprtat arom amruie. Pentru unii dintre oaspei se afla pe mas i brnza de capr, fr de care ziceau dnii nu se puteau bucura de subtilitatea aleas a unui asemenea vin. V-ai desftat cu toii n seara aceea, i aminteti ca i cnd ar fi fost ieri. Cel puin ie, pstrvii nu mai mncasei tare de mult

pstrvi i aduceau aminte de vremea negustoriei care dac te gndeti bine acum a fost poate cea mai frumoas vreme a vieii tale. Oaspeii au plecat trziu, pentru c asemenea cin aleas se cuvenea gustat cu o anume rnduial, pe ndelete, fr a amesteca de-a valma i n grab aromele iscusite ale bucatelor. Vinurile de asemenea se beau cu o socoteal a lor, nu dintr-o dat, ca mercenarii, care apoi ncep s rcneasc precum vitele cele necuvnttoare, sfrind prin a se prvli pe sub mese. S-au i vorbit multe n seara aceea, despre izbnzile lui Hayreddin Paa i despre ultimele stihuri ale lui Muhibbi care toat lumea o tia era nsui marele padiah, Le Grand Turc, cum i zicea Jean de Grandville ca s te ntrte. Da, ai plvrgit vrute i nevrute, la urm, dup miezul nopii, mai ales despre femei. Marele blnar al padiahului, grecul Carcocandela, era prieten cu Iussuf Aga, eunucul pitic al haremului mprtesc. Iussuf avea patima dulciurilor i pentru o turt de halva era n stare s-o vnd i pe valide sultan, mama padiahului, femeia cea mai puternic din toat mpria. Era om de ncredere totui, cci i femeile l ndopau cu dulciuri ca s le poarte tainele iar, pe de alt parte, tot el, uneori, din nalt porunc, tia s se strecoare neauzit spre zori, cnd somnul e mai adnc i mai dulce, i s sugrume cu gingie pe cea care nclcase rnduielile ori se dovedise nedemn de mbriarea cu care o cinstise slvitul padiah. De la el aducea grecul la aceste ospee din palatul tu amnunte deucheate despre cele ase cadne ori despre cele ase favorite ikbal,

dar mai ales despre cele vreo opt sute de sclave care, dac scpau fr a fi necate n Bosfor, vrte n saci ca puii de m, sfreau prin a se muta n haremul vreunuia dintre mulii i mrunii dregtori ai mpriei. Oaspeii ti ascultau cu sufletul la gur, unii prefcndu-se nepstori, doar tremurul uor al pleoapelor trdndu-le interesul i plcerea pe care leo provocau asemenea istorii, alii fr a-i ascunde curiozitatea, aai, comentnd zgomotos i cernd noi i noi amnunte, pe care grecul le furniza generos, zmbind viclean i inventnd pur i simplu, atunci, cnd ceea ce aflase de la Iussuf Aga nu se dovedea ndestultor. El tia c aceste poveti cu condiia de a avea ntotdeauna ceva proaspt l fceau la fel de cutat i de preuit cum te fceau pe tine ospeele, dar cu o cheltuial incomparabil mai mic. Pe tine de la o vreme ncepuser s te plictiseasc i, detandu-te de ei, i priveai cu un uor dispre cci, n ciuda rangurilor i ale fumurilor, prea aduceau a ceat de calici care se uit, pe gaura cheii, la desftrile stpnului. n seara aceea le ascultai palavrele numai cu o ureche, preocupat de a iei din ncurctura n care te pusese noua cerere a lui Mehmed. I-ai mai cercetat o dat, pe rnd, pe fiecare, dar nu, nu te puteai ntemeia pe nici unul dintre ei. Aa cum bnuisei nc de la nceput, singurul care te putea ajuta era Moe Alon. Trziu dup miezul nopii, cnd se ridicar s plece, chemndu-i slujitorii cu torele i cu lecticele ori cu caii, i-ai optit lui hekim baa s mai zboveasc. Dup ce ai rmas singuri, v-ai aezat pe divanul

acoperit cu covoare i ai dat s torni vin n cupe. El ns te-a oprit: Presupun c m-ai reinut pentru ceva nsemnat. Poate pentru un sfat. ngduie-mi atunci smi pstrez puina limpezime a minii pe care o mai am. Prietene, ai spus tu, ai ghicit. Doar c nu am nevoie numai de un sfat, ci, dac se poate, i de ajutor. Eti suferind? Slav Domnului, nu. Totui m aflu la ananghie. Lcomia celor ce miun n jurul Pragului Fericirii e fr de capt, mi mai trebuiesc nc cincizeci de mii de florini i n-am de unde s-i iau cci cellalt prieten al meu, Serchiz, armeanul, e plecat n apus... Moe Alon cltin capul, ngndurat la auzul unei asemenea sume. Tcu mult vreme, cercetndui pe rnd cele dou inele mari, de aur, cu nsemne cabalistice, unul cu un topaz albastru de o mare limpezime, cellalt cu un opal ct un smbure de piersic, trandafiriu, cu irizaii. Ca i cnd pietrele acelea enigmatice ar fi putut s dea o dezlegare necazului tu. Tu ateptai tcut, ncordat, intimidat de tcerea lui ndelungat, simind cu spaim cum i pierzi ncet, ncet i ultima speran. Dar ntr-un trziu, fr a lsa s i se citeasc nimic pe chip, i ridic ochii spre tine cu un oftat. Acum am s te rog totui s-mi pui puin vin, spuse. Ai turnat n cele dou cupe pe care le-ai ciocnit cu un clinchet uor. i-a muiat buzele gustnd doar vreo dou nghiituri, att ct s-i poat preui aroma. E o sum mare, vorbi el cu gravitate, cu glasul cobort pn aproape de oapt. Ai ntrezrit iar sperana: era o constatare ceea ce spusese el, nu nc un refuz. Constatarea unui lucru ieit din comun, pe care inu s-l repete spre a nu lsa nici o ndoial

asupra gravitii sale, nainte de a pi mai departe: O sum foarte mare. O asemenea sum vorbete de la sine despre corupia care macin ca lepra temeliile imperiului. M ntreb ce-l ine totui s nu se prbueasc... i aduci aminte cum te fierbea? Fcea acum speculaii politice, ca i cum ar fi uitat pentru ce l-ai reinut la un asemenea sfat trziu. ncepusei s te temi c nu era vorba dect de un mod politicos de a te refuza. n realitate, el poate c voia s ctige timp, gndindu-se n vremea aceasta la amnuntele soluiei pe care o alesese. E o sum mare, repet el a treia oar, revenind n sfrit la ceea ce te interesa. Pe cnd ai avea nevoie de aceti bani? Ct mai curnd. Dac se poate i mine, adic, mai bine zis, azi, cci, uite, spre rsrit ncepe s pleasc zarea. Azi, fcu el abtut, socotind n gnd toate ansele, hm... Nu tiu n Stambul dect o singur fiin care i-ar putea mprumuta atta bnet, ntr-un timp att de scurt, i aceasta e frumoasa Rut. N-am mai avut de mult prilejul s-o vd i am s-i cer acest lucru cu totul neobinuit, ntemeindu-m pe faptul c suntem de aceeai lege. Se scoal ns trziu, abia ctre amiaz, i mai dureaz pn o scald roabele i o gtesc. Mai devreme de prnz n-am ce cuta la dnsa. Vei atepta spre sear, pregtit. Va veni probabil un slujitor de-al ei s te ia. Dac nu s-a artat nimeni pn la miezul nopii, s tii c n-am izbutit nimic. Din clipa n care rostise frumoasa Rut, i se tiase rsuflarea. Auzisei attea despre aceast femeie ciudat, attea se puneau pe seama ei, att de puini ajungeau n preajma ei, nct de mult pndeai un prilej

s-o ntlneti. Faptul c prilejul i se ivise acum, cu totul pe neateptate, te descumpnise. Trebuie s recunoti c erai emoionat ca un copil n timp ce curiozitatea, care mocnise n tine atta timp, izbucni n sfrit nestvilit. La urma urmelor l-ai ntrebat ridicndu-te s-l nsoeti cine e aceast frumoas Rut? Moe Alon surse gsind calea de a ocoli un rspuns limpede: Muli s-ar bucura s-o tie moart, muli ar da o avere ca s-i vad mcar o dat ochii. i pstreaz tinereea trupului scldndu-l n fiecare diminea n lapte de asin i ungndu-l apoi cu ulei de pin. O tiu pentru c eu i-am prescris acest mijloc. Sufletul i-l cunosc mai puin. Dac ai noroc, vei ajunge poate la el... Ai neles c hekimul tia mult mai multe despre ea, dar c nu socotea de cuviin s i le dezvluie, lsndu-te s afli singur ce vei putea. Dac vei avea noroc... L-ai petrecut pn la u, iar n prag el s-a oprit amintindu-i un amnunt: Mai e ceva. tii c la Florena umbl o vorb care zice c cine nu gsete bani n punga sa, gsete i mai puin ntr-a altuia. Nu e tocmai o vorb n vnt, cred c ai avut timp s te convingi pn acum. i-o spun ns deoarece mi-am amintit c frumoasa Rut nu mprumut fr anume garanii. tiu c nu le ai, dar voi ncerca s-o conving dndu-i toate asigurrile. Rmne s te descurci gsind mijlocul de a nlocui aceste garanii cu altceva, tiu eu cu ce? Gndetete, pn desear mai ai timp. Azi Jupiter e n conjuncie cu Saturn. Sub acest semn st credina mea. Pentru mine e un semn fast i ndjduiesc s-i fac binele de care ai atta nevoie. Dac ai tri nc o sut de ani de acum

ncolo i tot n-ai uita chinul acelei zile care prea c nu se mai sfrete. Ai ncercat nti s adormi, dar n-ai reuit dect s mototoleti zadarnic aternutul. O singur dat ai aipit, ns te-ai trezit imediat asudat i cu tmplele zvcnind pentru c te-ai visat azvrlit din nou n turn, intuit n picioare de zid cu un cerc de fier care-i nconjura gtul, ca o zgard. Dianora i-a simit neaezarea i a ncercat, oarecum pe furi, s se apropie spre a-i abate gndurile, dar ai alungat-o. La amiaz ai poruncit s i se atearn prnzul i abia ai atins bucatele. La ntia chemare a muezinilor ai dat alt porunc: s i se pregteasc baia i vemintele de ceremonie. mbrcat, cu pelerina uoar de atlaz viiniu fluturnd n urma ta, ai nceput s te plimbi cu pai lungi de-a lungul casei i, pe urm, casa nemaiajungndu-i, te-ai pornit s msori i grdina, pe crarea din mijloc, aternut cu crmid smluit. Ai urmrit cum cobora treptat nserarea. Chiparoii neclintii deveneau tot mai ntunecai. Spre rsrit, cerul cptase culoarea nisipului, iar ctre apus, dincolo de Cornul de Aur, dobndise o nuan sngerie ce btea nspre liliachiu, o culoare grea, prevestitoare. i-a fost team atunci. O team fr nume, ca i cnd cineva sau, mai curnd ceva nevzut i-ar fi amuinat fiecare pas. Oare izbutise Moe Alon? Se zicea despre ea c era cea mai apropiat sftuitoare a sultanei valide i c unele din stihurile lui Muhibbi i erau nchinate ei. Te btea gndul atunci, n grdin, s profii ntr-un fel de aceast nalt relaie a ei cu sultana mam. Poate chiar cu padiahul? Ai zmbit tu nsui de o astfel de ndrzneal ce semna a fantezie,

dar pe atunci aveai nc asemenea ndrzneli. Pe asta ai i mplinit-o de altfel, uluitor, i acum te mai miri. Fr astfel de ndrzneli, ns, n-ai mai fi apucat s vezi cerul rii. Se mai zicea despre ea c ruinase cel puin patru bancheri din Fanar i c unii din cei ce nu-i putuser napoia la vreme datoriile pieriser fr urm. Umblase pe la curile Franei i ale Spaniei, de unde se optea c plecase n tain, fiind n primejdie de a fi ars pe rug, nvinuit de vrjitorie. Unii ziceau c i-ar ajuta pe rsculaii din Famagusta, alii c i-ar trimite oamenii s-i rscumpere din trgul de robi pe toi cei de o lege cu ea. Pe de alt parte, femeile, nnebunite de toate aceste istorii, roase de gelozie i de invidie, scorniser pe seama ei altele, despre brbai pe care-i ademenea cu vrji, poruncind dup aceea s-i lege pentru a-i putea biciui ea nsi cu grbaciul din piele de hipopotam, s-i crape capul nu altceva. Rmnea s te convingi singur ce era adevrat n toate vorbele astea colcitoare. Cu un gest instinctiv ii bine minte amnuntul acesta i-ai pipit pumnalul cu plsele de aur ncrustat cu plcue de sidef, nevzut sub pelerina larg, i te-ai simit mai linitit. Pn la urm interesul ajunsese, poate, s fie ntrecut de curiozitate. Aveai nc pe atunci gustul primejdiei i al neprevzutului, iar femeia aceasta ncepuse s te atrag. i se aprinsese sngele, te chinuia nerbdarea, ncercai s i-o nchipui, pndind n acelai timp zgomotele uliei. Ai auzit goarna tnguitoare de la Eyub. Era ceasul n care se nchideau porile grele ale oraului, alunecnd cu un vuiet surd pe roi mrunte de plumb. Vzduhul cldu i tot mai ntunecat mirosea a migdali i terebini. n

nserarea deas ai zrit silueta unduioas a Dianorei: Te caut un om, Mria Ta. i-a zvcnit inima. Bine, i-ai spus ncercnd s-i pstrezi linitea. Dac nu m ntorc pn mine pe vremea asta sau dac nu v trimit vorb, s-l vesteti pe hekim baa Moe Alon. De ce s-l fi vestit pe Moe Alon? Nici tu n-ai fi putut s explici de ce. Ai spus-o doar aa, pentru pacea Dianorei. Cel care te atepta era, dup ct puteai s-i dai seama prin ntuneric, un arvanit, mbrcat n straie albe, cu cciul neagr i cu un fel de saric pe umeri, prins ntr-o agraf care lucea stins n noapte. Nicoar Hra i-a adus calul dinainte pregtit. n uli ncalec i nsoitorul tu. De dincolo, de pe rmul Asiei, se pregtea s rsar luna. La scurt timp dup ce ai pornit, ai auzit la vreo sut de pai n urma voastr, ali clrei. Ai privit peste umr, dar n-ai putut s distingi ci erau, mai ales c ulia strmt i obliga s clreasc n grup strns. Dup sunetul copitelor, care se auzea foarte limpede cnd treceau peste cte un loc pietros, ai dedus c trebuiau s fie vreo patru, cinci, nsoitorul tu i-a simit nelinitea. Sunt oamenii notri, a spus i acestea au fost singurele cuvinte pe care le-a rostit pn ai ajuns. Te-ai simit mai la ndemn. nsemna c Moe Alon i fcuse datoria pn la capt, dac frumoasa Rut te cinstea astfel, trimindu-i oamenii s te pzeasc. O dat cu nserarea, uliele Stambulului deveneau primejdioase. Nici ziua nu erau ele tocmai sigure, dar noaptea ncepeau s miune de o lume obscur, furiat: dervii ceretori, prlaci, ucigai pltii, aventurieri, iscoade, marinari bei, corsari care-i pierduser banii

la zaruri, oricare dintre acetia se putea desprinde din umbr ca s-i nfig pumnalul n spate sau s-i arunce, cu o ndemnare ce nu ddea niciodat gre, un juv n jurul gtului. Totul se svrea cu iueal i pe tcute i chiar dac apucai s strigi, nu se afla niciodat nimeni s-i sar n ajutor, n ntunecimea duhnitoare a acelor ulie. nsoitorul tu te ducea nspre partea de miaznoapte a oraului, pe nite ulicioare care urcau ntortocheat, cufundate ntr-o tcere pe care n-o tulbura dect ltratul cinilor strnii de trecerea voastr. Nu mai fusesei niciodat prin prile acelea i ncercai s-i ntipreti n minte, ct de ct, nite amnunte ale drumului pentru orice nevoie. Era un obicei vechi, pstrat nc de pe vremea negustoriei, cnd i se ntmpla deseori s ajungi n locuri necunoscute. Dup vreun sfert de ceas ai ieit la larg, pe Bostanlar. ntre timp rsrise luna i, departe, jos n vale, se vedeau sclipind apele Bosforului. Asupra rmului dimpotriv struia o pcl argintie. Drumul strmt suia nc erpuind printre plcuri de pini i ciprei. Pmntul moale fcea pasul cailor abia auzit. La o cotitur, se ivi un zid alb de piatr i n curnd o poart. Ai ptruns prin ea i ai strbtut o grdin cu lmi, piersici i roze. Fructele i florile nchise acum, acoperite de rou, mari ct pumnul, dobndiser sub lumina lunii culori stranii, neverosimile. Se aflau i civa arbori de piper, ale cror boabe ca nite mrunte mrgele roii, strivite sub pai, nlau o arom ptrunztoare, aspr i totui puin dulceag, n stare a nate doruri ce pruser uitate... n faa casei,

pe care o bnuiai ntins, fr s-i poi deslui amnuntele prin ntuneric, arvanitul a desclecat, inndu-i calul. Fr cuvnt, doar cu un gest al minii, te-a poftit s intri. Printr-un soi de loggie italieneasc asupra creia se revrsau ciorchini de glicin, ai ptruns ntr-o ncpere lung, pardosit cu marmur. n mijlocul ei susura un havuz din faian albastr. Te atepta aici un soi de hadmb ras n cap, gol pn la bru, cu pielea lucioas, uns cu mirodenii. inea ntr-o mn un sfenic cu cinci brae, iar n cealalt un lnug de aur din zgarda cruia te privea lene, cu ochi de chihlimbar, un pui de pardos. La intrarea ta, omul a fcut o plecciune adnc, dup care a apucat-o nainte. Ceva te fcea s bnuieti c era mut. Puiul de pardos l urma ca un cel. Ai strbtut cteva ncperi cufundate n ntuneric, n care doar lumnrile cu flcrile flfitoare din sfenicul purtat de hadmb iscau luciri stinse de mtsuri i covoare ori scprri scurte de metale i sticlrii scumpe. Totul prea pustiu, susurul havuzului rmsese departe n urm i tcerea, care stpnea peste tot, ncepea s-i apese timpanele. Pentru orice mprejurare ai ncercat i acum s-i ntipreti n minte un eventual drum de ieire. Hadmbul ddu de-o parte o draperie grea de catifea. Ai intrat ntr-o ncpere luminat de patru sfenice de argint, aezate n cele patru coluri, n faa unor oglinzi rotunde de Veneia, ale cror margini cizelate rsfrngeau lumina fcnd-o s scapere n culorile curcubeului. Divanuri joase nconjurau odaia de-a lungul pereilor, acoperite de cteva rnduri de covoare. Pe jos covoare, pe perei, de jur mprejur,

covoare, n culori calde, mbelugate, peste tot covoare, nct orice zgomot era nbuit nc nainte de a se nate. Nu se vedea nici o u, nici o fereastr i dup ce hadmbul mai fcu o plecciune i te prsi acolo, lsnd s cad la loc draperiile, ai avut senzaia nelinititoare c te afli prins ntr-o ncpere fr ieire, n tcerea care devenise i mai apstoare, ai ncercat s nu te pierzi cu firea, ntr-o cuie de argint, aezat pe un trepied nalt, ardea mocnit smirn. Fumul se nla ntr-un firicel subire, albstrui, rspndind o mireasm discret, n mijlocul ncperii, o msu scund din lemn negru de abanos, pe faa creia era nfiat n intarsie, cu lemn de tis i cimir, o roz care-i deschidea petalele. Pe mas rmsese, uitat poate, o cutiu rotund de argint, din cele n care-i pstreaz femeile alifiile de frumusee. Ai luat-o s-o priveti mai de aproape, cci ntotdeauna i-au plcut lucrurile gingae i de pre. Era lucrat n filigran, iar la mijloc, ca un ochi enigmatic, licrea un rubin. Privind-o, te-a fulgerat o team subit: nu cumva fcusei o greeal de neiertat nfindu-te unei femei frumoase fr a-i aduce nici un dar? Cum de ai putut uita, unde-i fusese capul? Toat frmntarea acestei zile nesfrite i luase minile, fcndu-te s uii acest amnunt. Te ntrebai tocmai ct de greu va atrna asemenea stngcie n soarta ntrevederii pe care o ateptai, cnd ai avut deodat senzaia neplcut c eti privit. Te-ai ntors brusc, innd nc n mn cutia aceea ca o podoab. Frumoasa Rut te privea dintr-un col al ncperii. Se afla probabil o u acolo, n spatele covoarelor. A lucrat-o un meter din Antiohia, spuse

ea apropiindu-se fr grab. n ciuda nenumratelor poveti pe care le auzisei despre ea, nu te ateptai s fie att de frumoas. Acum, stnd aici, rezemat de scrin, te privete surznd n timp ce miroase gutuia aceea coapt i e la fel de frumoas ca atunci, n-a mbtrnit deloc, ca i cnd ea ar fi gsit tinereea fr btrnee. Cu prul ei rou veneian, greu ca o coam, cu ochii verzi, cu pleoapele vopsite ntr-un albstrui care le alungesc spre tmple, fcndu-i privirile mai adnci i mai tainice. Degetele ntre care ine gutuia sunt subiri i prelungi, cu unghiile date cu un lac asemntor culorii pleoapelor. Doar c atunci avea alt rochie, una din mtase de India, de un rou ntunecat, care-i lsa dezvelit umrul drept. Rotund, cu luciul lui mat, alb, te fascina, ca i braul gol pe care alunecau cteva brri subiri de aur. Pe inelarul minii stngi fulgera un smarald. Mai trziu ai avut prilejul s-l priveti de aproape, inndu-l nlat n lumin, i ai descoperit nuntrul su imaginea unui arpe care veghea un mr. n tcerea aceea copleitoare, vznd-o cum se apropie parc plutind, ca un duh iscat din nimic, ai fost ispitit s ngenunchezi, srutnd mna care i se ntindea. Mndria te-a mpiedicat n ultima clip. Tu eti domnul rii Moldovei i-ai zis ea, orict de frumoas, nu-i dect o cmtri. i te-ai nchinat adnc i curtenitor, srutndu-i degetele. Iart-m iai spus c am venit cu mna goal; pornisem la o ntlnire de afaceri, fr s-mi nchipui c voi sta de fa cu frumuseea. Prietenul nostru comun nu i-a spus unde vei veni? ntreb ea. Ba da, ns credeam

c frumoasa Rut e doar o legend. De fapt nu mineai dect pe jumtate. Ea a rs i, aezndu-se pe divanul larg, te-a poftit i pe tine. i-ai desfcut copca de aur, lsndu-i pelerina s alunece jos i te-ai aezat lng ea. Te iert, prinul meu, pentru lipsa darului. Moe Alon mi-a spus c eti un om distins i de seam, nfiarea ta mi spune c nu m-a minit. De fapt am mai auzit de numele tu. mi placi, prinul meu, i sper s ne vedem mai des de acum. Prietenia ta m cinstete. Ar trebui s-i spun Mria Ta, dar te-a simi mai puin apropiat. Eti att de generos nct n-ai s te superi. Dimpotriv te-ai grbit tu s-i rspunzi nfrnt cinstea e a mea, laolalt cu regretul de a nu te fi cunoscut dect att de trziu... Simeai cum crete n tine, cald, o bucurie nesperat. Ndjduiesc rse ea s fii la fel de sincer, pe ct eti de curtenitor. Sunt, dar nc n-am cum s-i dovedesc. M voi strdui s-i dau ct mai multe prilejuri, i rspunse ea i btu din palme. Dac e adevrat ce spui urm atunci va trebui s ne grbim a prinde din urm timpul n care nu ne-am tiut, prinul meu. Unii zic c viaa ar fi foarte scurt... n vreme ce te gndeai cum trebuia s nelegi cuvintele ei, intr o slujitoare aducnd o tav de argint. n casa frumoasei Rut nu se puteau afla dect bunti biblice. Ai bgat de seam abia cu timpul. Untdelemn, vin, msline, fructe, lapte i miere. Atunci, prima dat cnd erai acolo, slujnica adusese pe tav un aluat auriu din fin cu ou i miere, smochine uscate, lapte covsit n ulcioare de lut smluit i vin cu mirodenii n cupe din sticl subire de Murano. Firete, ai ales vinul.

Desftrile din sptmnile care au urmat pn n toamn i-au avut ns i faa lor ascuns. Ai cunoscuto numai tu, aceast fa, cnd te aflai din nou acas, ncolit de gnduri care luau pe nesimite chipul unor remucri. ncepeau i sfreau ntotdeauna la Elena: mprise soarta rii i pribegia cu tine, iar acum rmsese n cetatea Ciceului, singur cu copiii, pzit ca o rufctoare de mercenarii lui Cristofor Nagy. I se trecea astfel zi dup zi, lun dup lun, n acea desvrit singurtate, nconjurat de mlatini i pduri, de oameni n care nu se putea ncrede, fr nici o veste de la tine, netiind mcar dac mai trieti. Va fi suferit lipsuri, va fi fost umilit, va fi avut ceasuri sau zile, sau sptmni de dezndejde n care nu-i va fi fost dat s aud dect pasul strjilor i fonetul ploilor de toamn aternute peste pmnt. i toate astea n timp ce tu i petreceai zilele n desftare. Te strduiai s te gndeti ct mai puin la aceast fa a lucrurilor, fiindc era prea trziu, nu mai puteai da napoi de pe drumul pe care i-l deschisese Moe Alon. Cu att mai mult, cu ct, peste cteva sptmni, ctre toamn, ia venit ngduina de a te nfia padiahului. Mehmed Sokolii susine c meritul cel mare este al lui i s-ar putea s chiar fie oricum, tu n-ai putina de a-i dovedi contrariul dar convingerea ta secret este c un cuvnt greu, dac nu cumva cuvntul hotrtor, l-a avut n aceast ntrevedere frumoasa Rut. A aezat acum gutuia la loc, cu grij, ca i cum s-ar fi temut s nu se sparg, i s-a rezemat cu coatele de scrin. Cu degetele mpletite sub brbie, te privete surznd pe sub genele lungi: N-ai s tii niciodat, spune ea.

Nimeni nu va ti de fapt. Numele meu te va nsoi pn peste veac, dar nimeni nu va ti ce am nsemnat eu cu adevrat n viaa ta. Nu i se pare ciudat? Ciudat, admii tu, dar poate mai curnd nedrept, de vreme ce nici eu nsumi nu tiu ce ai nsemnat cu adevrat. Sunt nempcat c din rutatea lui Ilia a aflat i Elena despre tine. Ea nu poate dect s te urasc. E i asta ntr-un fel o nedreptate, dar sunt sigur c tu ai s-o nelegi. Tu ii de partea nevzut a vieii mele i ea nu trebuia s tie despre tine. Frumoasa Rut clatin din cap cu ndoial: Cred c te neli, Mria Ta. Viaa e una, nu poi rupe dintr-nsa buci pe care s le ii ascunse. Eu nu m-am sfiit niciodat de ceea ce am fcut i nici nu m-am ascuns vreodat de mine nsmi. Poate c ai dreptate, am s m mai gndesc. Eu am fost nevoit s m ascund de multe ori de cnd m-am lsat de negustorie. Trebuie s te socoteti fericit c n-ai cunoscut asta. Dar de ce-mi spui acum Mria Ta? Ea rde ngduitor, ca de o copilrie, n timp ce-i nal trupul, nlturndu-i cu mna o uvi czut pe frunte: S lsm trecutului ceea ce-i al su. E ca o fntn din care nimeni n-a mai izbutit vreodat s scoat ceva. i apoi aa se cade s-i spun: eti voievod acum, i nu mai eti al meu... Mria Ta, masa e aternut, se afl n jurul ei Ilia i magistrul Paulus i dasclul turc care te ateapt. Arhimandritul Gherondie i cere ngduina s lipseasc. Doamna Elena te privete cu rbdare, ncercnd si ascund nelinitea. Te uii ca i cnd ai vedea prin ea, fr s-o vezi. Apariia ei neateptat te-a

descumpnit i i trebuie oarecare timp s te ntorci din urm. Nici nu nelegi de ndat ce amestec are aici arhimandritul Gherondie, pe urm i dai seama i zmbeti. Firete c-i ngdui s lipseasc, cum i i poate ea nchipui un arhimandrit stnd la mas cu un turc! Nici tu n-ai s mnnci cu turcul laolalt, s le spun s mnnce fr tine c nu te simi tocmai bine. Sau nu, s nu le spun c nu te simi bine, doar n-ai s le dai socoteal! Eti nc domnul acestei ri i ai s mnnci cnd vrei tu i cu cine pofteti. De altfel, crezi c e singura putere care i-a mai rmas. i-e ru, Mria Ta? Nu. M simt foarte bine. Poate puin obosit. De ce nu stai ntins, Mria Ta? Pentru c nu sunt att de obosit nct s zac. Totui trebuie s mnnci. S-i aduc aici? Nu. Cnd mi-a fi foame, am s-i cer. Acuma lasm. Du-te la ei, vor fi fiind flmnzi. Iese cu ndoial. Din prag i mai arunc o privire, mai are o ezitare, gata s se ntoarc, doar, doar te rzgndeti i ceri ceva. Dar tu rmi nenduplecat, ntr-adevr, nu i-e foame, dimpotriv, te simi slobod, uor, nempovrat de nimic, cu gndul mai sprinten. La un moment dat, vznd-o cum ovie acolo, n prag, ai fost ispitit s-i ceri s i-l trimit pe Hadr. Curiozitatea de a ti ce veste i aducea de la frumoasa Rut. Ai renunat ns imediat, nti fiindc-i era sil s dai iar ochi cu mustaa unsuroas a turcului i apoi pentru c frumoasa Rut n-avea nici o veste s-i trimit. Nici o veste nsemnat, nimic asupra cruia s merite s mai zboveti. i aminteti c era adineaori aici, i te uii

spre scrin, dar acum nu mai e nimeni acolo, iar gutuile stau la locul lor, aa cum le-a aezat Elena. Mai bine. Aceea fusese Rut cea de atunci. Timpul a trecut i peste ea, cum a trecut peste tine. Tot ce ai avut de spus, v-ai spus atunci. E mai bine aa: nu ai nici un motiv s dai ochi cu Hadr. De dincolo se aud nedesluit glasurile celor din jurul mesei. Se strduiesc s vorbeasc ncet ca s nu te tulbure, dar din cnd n cnd vocile urc ntr-un fel de rbufniri ptimae. Probabil vreo disput filosoficeasc ntre magistrul Paulus Kyr i dasclul Hadr a crui voce gutural e mai autoritar i reuete s se ridice peste cea a doctorului. n rstimpuri se aude i Ilia. Ai putea s pui rmag c nu particip la disput, ci i ntrt numai. Te simi deodat prsit, nconjurat de oameni pe care i auzi, i vezi, i vorbesc i le vorbeti, dar totui singur. O asemenea stare ai mai trit doar la Ciceu, dup ce a trebuit s fugi din ar. Te pzea o garnizoan strin acolo. Ei ziceau c te pzesc de primejdii, tu tiai ns c vegheau s nu trimii soli, s nu te ridici. A fost o iarn grea aceea. Parc ar fi trecut un veac de atunci, aa te gndeti la ea. ntre dou viscole ieeai pe zid, iscodind zrile. Ateptai. Nu se arta ns nimic. Mlatinile ngheate, codrul troienit. De dou, poate de trei ori ai vzut un om cu boii, trgnd lemne din pdure. Singurul semn c pe lume mai triau i alii n afar de voi, cei nchii n cetate, ncolo nimic. Urme de fiare pe faa neprihnit a nmeilor. Sau, n cte o zi de o senintate sticloas, cu vzduhul neclintit, se nla departe, peste pduri, ca o prere, cte un fir de fum. n noaptea de Anul nou

ai ieit iar pe zid. Ningea cu fulgi mari, care se aterneau linitit, cu un fonet abia auzit. Nu sufla nici o adiere i n tcerea aceea deas ai desluit zvon de clopot dinspre cel mai apropiat sat. i-a plcut atunci s crezi c era un semn bun pentru anul care ncepea. A fost i n-a prea fost aa. E o nerozie s crezi n semne. O spui cu prea mare grab, dar e bine s te mai gndeti. i Toma credea n semne i cu toate astea nu era un nerod. Da, dar Toma le cunotea. Nu credea nici el n toate, de unele i rdea. Ehei, de-ar fi fost i Toma cu tine acolo! Trecea ns zi dup zi. O zi ca alt zi. Deopotriv de goale. Aveai noroc dac acesta se poate numi noroc cu mai marele mercenarilor care te pzeau, Cristofor Nagy, un secui nalt i mldios, cu chip distins, pe care barba neagr-albstruie, unduioas, moale, ascuit, l fcea s par i mai prelung. Jucai mpreun ah, mai schimbai cte o idee, v povesteai cte o ntmplare, v pndeai. Oricum, serile acelea nesfrite n care nu puteai auzi dect trosnetul lemnelor sau vntul sfiindu-se de metereze i rbufnind pe horn, i preau datorit lui mai scurte. Aveai mereu spada la ndemn, gata n orice clip s te aperi dac mercenarii lui ar fi izbit uile de perete, nvlind asupr-i. Abia mai trziu, tot n iarna aceea, dar dup Anul nou, i-ai dat seama c nu de el aveai s te temi, ci de cei de un neam cu tine, despre care Nicoar Hra i optise c primiser scrisori de la acel tefan, care i urmase n scaun. Unelteau. Cu oleac de butur puteau cumpra civa din mercenarii lui Nagy, dnd buzna peste tine pe cnd

dormeai. Cci om erai, mai trebuia cteodat s i dormi. V pndeai. Ei pe tine, tu pe ei. Prefcndu-v fiecare c nu tii. Stteai laolalt la mas. Vldica Atanasie binecuvnta bucatele i Dumnezeu nu-i usca degetele. Prclabul Simion i ntindea bucatele i Dumnezeu nu-i ncremenea ntr-un rnjet de fiar sursul uleios, cu care-i nchipuia c te ncnt. Pn ntr-o zi cnd i-a dat n gnd s nu-l mai lai pe Hra s ia credina mncrii i a vinului, ci s-i ceri prclabului s-o fac. A plit prclabul cnd i-ai poruncit asta dei zmbeai cu o perfid blndee i sursul i-a devenit rnjet verde. Dar s-a supus fr s pun ntrebri i fr s se mpotriveasc. Cristofor Nagy se afla i el cu voi la mas i a avut tactul s nu dea glas mirrii. Abia seara, n timp ce stteai amndoi tcui, aplecai asupra tablei de ah, n ncperea luminat doar de flcrile din vatr i de cele trei lumnri din sfenicul care v veghea jocul, a spus aa, ntr-o doar, ca i cum ar fi vrut s-i arate c era contient c lucrul acela nu-l privea, nefiind nici o suprare dac nu vei binevoi s-i rspunzi: Mi s-a prut azi c Mria Ta ai ndoieli asupra prclabului Simion. Ai tcut mult timp, ca i cnd nu l-ai fi auzit, concentrat asupra mutrii pe care trebuia s-o faci. n realitate te gndeai ce se ascundea n spatele acestei ntrebri i cum era potrivit s-i rspunzi. Pe cnd erai negustor, tiai c o ntrebare nu putea ascunde dect un singur lucru: dorina de a cumpra ct mai mult i mai bun, cu un pre ct mai mic. Sau acelai lucru privit de pe cellalt mal dorina de a vinde la un pre ct mai bun. De atunci ncoace ns, ai avut vreme s

nvei c un negustor se deosebete de un domn i prin ceea ce se ascunde n spatele ntrebrilor care i se pun. Azi tii, poate ca nimeni altul, s ghiceti sau mai bine zis -s citeti tlcul oricrei ntrebri. Cci cuvintele sun la ndemn oricui, dar nelesul lor adevrat rsun numai pentru cine tie s le asculte. Cristofor Nagy era un otean. Ai avut timp s nvei i n privina asta c oricnd puteai s te ncrezi ntr-un otean mai mult dect ntr-un dregtor. Cristofor Nagy n-avea nimic cu tine. Moartea ta nu-i putea aduce nici un folos. Pe el l pusese Zpolya s te pzeasc, nu s te omoare. Dac ar fi vrut s te ucid, gsea destule prilejuri pn acum. Dar Zpolya se gndea probabil c-i mai puteai fi de folos, cum i-ai mai fost de attea ori. nc nu tia prea bine sau poate nu tia chiar deloc cum te-ar putea folosi, dar te pstra pentru orice eventualitate. Atepta i el ceva incert, ca i tine de altfel. Aadar Nagy fcea ceea ce i se poruncise. Te pzea. Att i nimic mai mult. Cu timpul i dduse seama c nu erai nici dumnos, nici primejdios pn n adncul tu nu ajungea s citeasc el i se apropiase. V legase de la o vreme chiar un soi ciudat de camaraderie. i mai era ceva: Cristofor Nagy era secui. Cu secuii te-ai avut ntotdeauna bine, i-au fost credincioi i te-au ajutat, iar tu nu i-ai lsat nerspltii. Printre ei era destul de greu s gseti oameni care s loveasc pe la spate. ncheierea, la care ajungeai dup toate, era aceea c pe oteanul secui cu nas subire i fremttor i cu ochi de culoarea oelului era mai uor i mai nelept s-l faci prieten dect duman. n sfrit, i-ai luat un cal cu un

nebun, prefcndu-te c nu vezi primejdia care-i ptea regele. Cristofor Nagy prea s fi i uitat de ntrebarea pe care i-o pusese, dar nepsarea lui nu putea s nele un voievod care nu se ruina i nu fcea o tain din faptul c fusese negustor. Se repezi cu turnul pn dinaintea regelui tu. ah, spuse. Da, te-ai prefcut tu mirat dup ce ai preuit cteva clipe situaia n care te aflai. Pe urm, fr s mai faci micarea urmtoare pentru a iei de sub ameninarea turnului, te-ai rezemat n jil: Acest joc mi place, i-ai spus tu, pentru c te oblig s ii sub ochi tot cmpul de lupt. Dac-i scap un amnunt, eti pierdut. Cam tot aa, cavalere, se petrec lucrurile i n via. Asupra prclabului Simion, fiindc m ntrebai mai nainte, nam nici o ndoial. Nici asupra vldicii Atanasie. Amndoi uneltesc. Ai dovezi, Mria Ta? Am. Pe omul meu de credin, pe Nicoar Hra. Ei l cred de partea lor. Cristofor Nagy privi gnditor poziia. Nu te aperi, Mria Ta? Nu, ai zmbit tu, m dau btut, cavalere. Eti un juctor de temut. Ai vzut cu satisfacie cum i scapr n ochi o licrire de orgoliu. Nu e sntos, spuse el, s te dai prea curnd btut. Majestatea Sa mi-a poruncit s te pzesc, dar pentru c e vorba totui de nite oameni ai Mriei Tale, m simt dator s ntreb ce porunceti Mria Ta? Viaa lor atrn de un cuvnt al Mriei Tale: noaptea aceasta poate s le devin i noaptea de pe urm. Ai rs cu ngduin: O, nu, nu, nici chiar aa, cavalere, n-o s m-apuc s ucid un vldic. i aa am o faim rea, de uciga de copii, de cnd cu istoria aceea cu bieii lui Gritti. i apoi s-l tai numai pe prclabul acesta care

muc mna ce l-a hrnit, iar n-are nici un rost: nu-mi plac lucrurile fcute numai pe jumtate. Mai nelept ar fi poate s ne scpm de ei ajutndu-i s ajung n ara Moldovei. Pe urm, mai curnd sau mai trziu, cnd m voi ntoarce n motenirea mea, i voi judeca dup rnduial. Pe Cristofor Nagy nu prea s-l ispiteasc aceast idee. i-a i spus de altfel deschis, ostete, c pentru el ar fi mult mai simplu s le fac de petrecanie. Era chiar puin nedumerit: te tia din auzite aprig i nenduplecat sau greu de nduplecat i acum te vedea rspunznd cu duhul blndeii unei uneltiri, nzuind s pzeti rnduiala ntr-un viitor incert. Iarna e grea, Mria Ta, a ncheiat el, i drumul lung i primejdios. Pn la ara Moldovei s-ar putea s degere sau s-i sfie haitele de lupi. Nu era o supoziie dictat de pruden, ci o sugestie, adic dac i-e sil s le facem seama aici, n preajma doamnei i a copiilor, o putem face undeva pe drumul acesta plin de pduri, fr ca nimeni s afle vreodat ce s-a petrecut n realitate. La care tu te-ai mpotrivit din nou: Nu, cavalere, i vom aeza n sanie, n culcu de fn i nvelii s nu degere. Le vei da cinzeci de oteni s-i nsoeasc i s-i apere. Ei i vor trece pe lng cetatea Bistriei i i vor scoate pe Tihua, dincolo, n ara Dornelor. Acolo i vor da n seama plieilor. Spre linitea acestor haini, i va nsoi i credinciosul meu Nicoar Hra. Atta doar c dnsul se va ntoarce iar aici, odat cu otenii domniei tale. Ideea cu Hra i-a venit n timp ce vorbeai: va fi un martor care va mpiedica orice frdelege a mercenarilor. Cristofor Nagy a primit-o contrariat, ridicnd sprinceana. Poate

era chiar puin jignit de lipsa ta de ncredere n otenii lui. L-ai mpcat scondu-i de pe deget un inel subire de aur cu o piatr verde, sticloas: n semn de mulumire pentru grija i bunvoina pe care mi le ari, te rog s primeti acest dar. Cnd omul meu de credin se va ntoarce cu vestea c aceti haini au ajuns nevtmai, am s-i druiesc i perechea acestui inel. Cci are i o pereche, ns cu piatr galben, despre care se zice c are puterea sa te apere de glbinare. Toat suspiciunea de pe chipul oteanului pieri. i mulumesc, Mria Ta, spuse el lund inelul i admirndu-i transparena pietrei n zarea lumnrilor, dar eti prea generos. Asemenea miei nu merit atta cheltuial. Dar, n sfrit... norocul lor. Mine am s pregtesc oamenii, sania, cojoacele i caii i vom porni odat cu lsarea nopii. Dar dac nu se vor urca n sanie de bunvoie? I-ai zmbit ncurajator: Gndesc c otenii domniei tale vor ti s se descurce i ntr-o asemenea mprejurare, i-ai spus. De altfel, nici nu mi-am nchipuit c se vor urca de bunvoie... ntr-adevr, se mpotriviser sau cum i povestise cavalerul Nagy a doua zi ncercaser s se mpotriveasc fiindc, dup ce-i dduser seama n ce mprejurare se aflau, deveniser deodat supui i blnzi, nvelindu-se n tohorci i cuibrindu-se n sanie, bucuroi c li se iertaser vieile. nti strigaser ns. Pe tine avuseser neobrzarea s te cheme, cu glasuri mari, ca s-i scapi, mieii, dintre sbiile mercenarilor. Acetia, ri de felul lor, necunoscnd nici un Dumnezeu, i cam buiser, mai ales c mai nainte

tiind c se vor porni la drum de noapte pe o asemenea vreme avuseser grij s se nclzeasc cu trscu fiert. Cristofor Nagy le dduse i un pumn de piper pe care-l scpaser n oal, marf rar i scump, din care cptau numai cnd le poruncea cte o treab grea ori nu tocmai curat. tiau s preuiasc un asemenea dar pentru care ar fi fost n stare s-i spintece i mamele. De fapt numai vldica Atanasie rcnise dup ajutor, cci cellalt, prclabul Simion, i scosese sabia, dnd s se bat. Unul dintre otenii aceia nesplai, duhnind a iuft i trscu, l pli ns cu latul sbiei peste spinare prvlindu-l n brnci. n seara aceea te-ai lsat iar nfrnt la ah de Cristofor Nagy. Printre altele i pentru c nu mai aveai rbdare, abia ateptai s-i tii odat urnii pe hainii ti. Cavalerul te privi cu generozitatea ngduitoare a nvingtorului, nsuindu-i izbnda fr s-i treac prin minte c ea nu era dect tot o rsplat pentru slujba pe care i-o fcea. Ba, viclean ca ntotdeauna, ai mai inut s-i dezmierzi i orgoliul: Am pierdut aici, i-ai spus rznd cu bunvoin, dar voi dobndi o izbnd mai de pre n noaptea asta. i tot datorit domniei tale, cavalere. Aa e, Mria Ta, i-a rspuns el ridicndu-se. E vremea s ncepem... Totui Cristofor Nagy i-a devenit pn la urm duman i asta pentru c a trebuit s-l neli. Amintindu-i, te ncearc un binecunoscut sentiment de stnjeneal. Binecunoscut, pentru c aceea n-a fost nici prima, nici ultima dat cnd te-ai vzut nevoit s neli un om care avea ncredere n tine. ntotdeauna ai fcut-o ns avnd n vedere un scop mai ndeprtat, legat de soarta rii, i

niciodat din plcerea de a nela. E un adevr care te ajut s te mpaci oarecum cu aceste aduceri aminte nu tocmai plcute. Viaa n-a fost ngduitoare cu tine i pe lng faptul c i-a pus de attea ori n primejdie capul, te-a mai aezat i n mijlocul unor asemenea mprejurri tulburi n care e aproape imposibil s despari binele de ru. Buncredina cavalerului Cristofor Nagy te-ai vzut nevoit s-o neli n mprejurarea n care nu mai puteai rbda s stai sechestrat ntre zidurile acelea, n ateptarea unei minuni incerte. Ai putut i pn atunci s te convingi c minuni sunt doar acele ntmplri pe care oamenii le numesc astfel i c Dumnezeu nu-i ajut dect pe cei ce se tiu ajuta. E o credin pe care o mprtete i Grigore, ct e el de mitropolit, aa c n-ai de ce s te sfieti. Ai hotrt s iei singur n ntmpinarea minunii ateptate i s trimii padiahului o scrisoare n care s-i mrturiseti dorina de a te nfia la Pragul Fericirii pentru a pune capt unei nenelegeri care nu putea aduce vreun folos nici unuia dintre voi. Cunoteai Stambulul de pe vremea negoului i auzisei tot ce se spunea pe seama acestui sultan. Era unul dintre marii rzboinici pe care i iviser seminiile revrsate dinspre nemrginirile Asiei, cumplit la mnie i la scornirea pedepselor, n acelai timp ns, un iubitor al lucrurilor frumoase i gingae i un nelept, care tia s nu ntoarc spatele unuia de pe urma cruia putea trage foloase. l nelegeai n multe privine, bnuiai chiar unele asemnri ntre voi doi i aceasta te-a ndemnat la hotrrea de a cuta scpare tocmai la cel ce se ridicase cu toate urdiile,

venind el nsui s te alunge din motenirea printelui tu. O hotrre care le-a prut i nc le va prea multora de un curaj nebun sau poate numai, simplu, nebuneasc, cum doar dezndejdea putea isca. Nu era ns deloc nebuneasc pentru cine te cunotea i tia c preferai riscul unui drum la Stambul, n gura leului, perspectivei de a fi mai curnd sau mai trziu ucis cu fier sau otrav ori de a lncezi pn la adnci btrnee ntre zidurile Ciceului. Singura greutate sttea n a face scrisoarea aceea s ajung la Stambul, tiind c Cristofor Nagy era pus tocmai pentru a zdrnici asemenea ncercri. L-ai ales pe Miodrag, btrnul paj al doamnei, care o tia de pe cnd nu era dect o feti i o nsoise pretutindeni ca o umbr. Era o jertf pentru Elena s se despart de credinciosul ei, singurul cu care putea vorbi n limba supt o dat cu laptele mamei. Avea s fie abia nceputul multelor ei jertfe la care a consimit de dragul tu i al rii tale. Nu i-ai fi cerut o astfel de desprire dureroas dac lai fi avut pe Toma. n lipsa lui ns, Miodrag i Hra erau singurii credincioi. Fa de Hra, Miodrag era mai umblat, mai dedat cu lumea i cunotea limbi. Amnunte care au cntrit greu. tiai bine c de izbnda acestui plan al tu atrna soarta rii i a ta i a ntregului tu neam. De aceea nu te-ai pripit i bine ai fcut. Ai avut rbdarea s atepi jucnd ah cu aceeai bunvoin sear de sear cu Cristofor Nagy, acest otean brav pe care ai nceput s-l ndrgeti pn la topirea zpezilor, cnd desluirea urmelor devenise aproape cu neputin. Atunci, ntr-o noapte de primvar timpurie, cu ploaie spornic i deas,

care btea n rafale nvrtejite de vnt i rscolea miresmele tulburi ale mlatinilor trezite la via i ale pmntului ud i pe acelea jilave, de mucegai, de prin coridoarele i hrubele cetii, l-ai pornit pe btrnul srb ctre Stambul. Trziu, dup ce v-ai ncheiat jocul de ah i dup ce Hra s-a strecurat pn la tine optindu-i c Cristofor Nagy cercetase strjile i se trsese n chilia lui, ai trecut n iatacul doamnei. Ea sttea n genunchi n faa icoanelor, luminat doar de cele dou candele de argint, rugndu-se fr ndoial pentru izbnda btrnului ei Miodrag, dar, cum ruga aceea se prelungea, tu ai nceput s-i pierzi rbdarea i s-i rozi vrful mustii, n realitate ateptarea aceea n-a fost lung, dar i s-a prut ie astfel pentru c te aflai la captul ctorva luni de alt ateptare. Dup ce ai ncuiat cu cheia lung i grea de puteai toca pe careva n cap cu ea, ai rmas toi trei n picioare, tcui, adunndu-v ultimele rmie ale rbdrii. n stnga ta, Nicoar Hra cu un colac de frnghie pe bra. n dreapta, Miodrag, pregtit de cale lung, nfurat ntr-o saric de pnur sur cu glug, purtnd chimirul lat pe care i-l cptuisei cu ducai veneieni, aur bun, menit s-i dobndeasc un cal, s-l apere de nevoi i s-i deschid porile. Pe chipul lui vechi i uscat, de culoarea lemnului de nuc lustruit de ani, care arta i mai ntunecat sub glug, numai mustaa argintie, nfoiat, nsemna o pat luminoas. n sfrit, Elena se ridic i, lund o icoan mic, afumat, pe care o adusese cu ea din Serbia nvelit ntr-o foaie de brocart esut cu fir de aur, veni pn n faa lui. Te temeai s nu plng, dar tie s se

stpneasc, doar ochii i erau neobinuit de mari i de limpezi, uimindu-te prin asemnarea lor cu ochii pe care i-i zugrvise Toma pe zidul ctitorilor de la Humor. Icoana aceea veche, lucrat de un meter de la Ohrid, l nfia pe Sfntul Vasile cel Mare aplecat asupra Sfintei Mese, liturghisind. Tu o cunoteai bine, o contemplasei de nenumrate ori, fiindc te nduioa i te nveselea n acelai timp expresia de copil ncpnat a sfntului, dar i fiindc te atrgeau culorile neobinuite nu prin ele nsele, ci prin felul n care meterul se pricepuse s le ntind pe lemn, nct s-i schimbe surprinztor nuanele, dup deprtarea de la care le priveai. Pe umerii obrajilor sfntului, pe pleoape, pe brbie i frunte, se iscau astfel pete schimbtoare de lumin, ca i cnd ar fi fost ntradevr strbtut de duhul neasemuit al vieii. Miodrag i scoase gluga i ngenunchie. Doamna i atinse cretetul cu icoana. El se nclin i o srut apoi, srutnd i mna care o inea. Cnd se ridic, Elena se nl pe vrfuri i i srut la rndu-i obrajii uscai. Era prima dat cnd l nvrednicea pe btrn cu asemenea cinste i-a mrturisit-o ea mai trziu i nu te-ai mira s afli c srutul acela l-a ajutat s-i ating elul, poate la fel de mult ca i rugciunile ei sau ca ducaii ti. Doamne ajut! i-ai spus tu, strngndu-l scurt la piept i btndu-l cu palma pe spinare. Hra i-a scuturat mna tcut. I-ai cerut Elenei s sting candelele. Ai deschis fereastra strmt i l-ai ajutat pe btrn s se suie pe pervaz. Se auzea ropotul ploii i clipocitul ei peste mlatini i v nvlui rcoarea umed a nopii. Vntul alerga norii printre care se ivea

din cnd n cnd, pentru rstimpuri scurte, faa lunii. A trebuit s mai ateptai cteva clipe lungi, pn ce vntul aduse o ptur mai ntins de nori. Elena venise pn n spatele tu, se lipise de tine i o simeai tremurnd. De frig? De ncordare? n sfrit, cerul se ntunec iar. Acuma, ai optit i, mpreun cu Hra, umr la umr, ai slobozit funia ncordndu-v la captul ei, cu cte un picior proptit n zid. Silueta ntunecat a btrnului se slobozi n golul de dincolo. Cnd funia se destinse, ai tras-o sus i ai rmas apoi vreme ndelungat n faa ferestrei deschise, ascultnd cu rsuflrile oprite. Nimic nu se mai auzi ns peste fonetul adormitor, nentrerupt, al ploii. Ai nchis ntrun trziu i doamna a aprins lumnrile. Pe urm s-a aezat pe marginea patului, i-a cuprins faa n mini i, ca i cum abia ar fi ateptat aceast clip, izbucni ntr-un plns tcut, lin, trdat doar de tremurul uor al umerilor. Cnd l-ai ales pe Miodrag pentru asemenea treab tainic i primejdioas, ai inut seama i de amnuntul c, fiind scutierul doamnei, era destul de rar vzut prin cetate, ceea ce nsemna c i lipsa lui va fi bgat de seam mai trziu. Ai socotit bine cci abia peste vreo dou sptmni, ntr-o alt sear cu joc de ah, Cristofor Nagy observ dup vechiul lui obicei, n treact, fr a da n aparen prea mult nsemntate faptului: Nu l-am mai vzut de mult pe scutierul Mriei Sale Doamnei. Ce-o fi cu el? Era ntrebarea pe care o ateptasei sear de sear, gata s-o ntmpini n orice clip, pregtit cu un rspuns care s-i ngduie s mai ctigi ctva timp. Ai mutat un pion,

ameninndu-i unul din cai, i abia pe urm i-ai rspuns, cu un aer absent, ca i cnd toat atenia i-ar fi fost concentrat asupra jocului: E cam bolnav, srmanul, l-au ajuns btrneele... Dar de ce se plnge? strui cavalerul fr a bnui nc nimic, gndindu-se doar dac nu l-ar putea, cine tie, ajuta n vreun fel. Ai lsat iar s se scurg cteva clipe pn s-i rspunzi. L-a rzbit umezeala asta. l dor toate oasele. I-am spus s ad la cldur, nvelit n tohorci. Nu mai e tnr, cavalere, n curnd vom afla i noi cum e cnd i scrie ncheieturile ca osiile neunse... Ciudat, medita Nagy retrgndu-i calul, e un btrn verde, cnd l vezi, n-ai zice c ptimete de ceva. Tu ai oftat farnic, fcnd pe neleptul, dar nveselindute n tain: Aa-s btrneele, cavalere, te ii ct te ii verde, dar i cnd te poticneti, greu te mai ridici. M tem s nu-l ngropm pe aici, cci ar fi mare durere mai cu seam Doamnei... Oteanul a tcut, ntristat poate de aceast posibilitate i n seara aceea n-ai mai vorbit despre Miodrag. Abia peste vreo cinci seri, cnd jocul de ah se apropia de sfrit, urmnd s fii nfrnt de data aceasta fr s te fi lsat btut Cristofor Nagy spuse pe neateptate, exact n clipa n care ii pierdeai regina: Zic oamenii mei c de mult nau mai vzut pe nimeni intrnd sau ieind din odaia srbului. Artndu-te mereu concentrat asupra jocului, ai ntrebat mirat: Vorbeti de cavalerul Miodrag? ntocmai, Mria Ta. Aadar, a sunat ceasul adevrului, i-ai zis atunci, i te-ai rezemat de sptarul jilului. l priveai cu un surs de superioar ngduin, gustndui nc de pe acum izbnda: Oamenii

domniei tale au dreptate, cavalere. Ce vrei s spui, Mria Ta? Te-ai aezat mai bine n jil i ai fcut o fa mhnit: Trebuie s-i dau o veste rea, cavalere. Btrnul Miodrag nu mai e printre noi. Cristofor Nagy avu o tresrire de uimire: Cum?! Cnd a murit? Surdeai iar: O, nu, din fericire n-a murit. M-ai neles greit: voiam s spun doar c l-am trimis pn la Stambul cu o scrisoare... Cavalerul ni n picioare, strngnd instinctiv mnerul sbiei. Micarea sa izbi masa i figurile de ah se rsturnar amestecndu-se. Cnd a plecat? strig el. I-ai rspuns linitit, fcnd un gest de nepsare cu mna: S tot fie vreo cinci sptmni. Nu erau dect trei, dar minciuna ta era menit s descurajeze orice ncercare de urmrire. Vezi, ai adugat mustrtor, te-ai repezit aa i ai stricat un joc pe care erai gata s-l ctigi... Am crezut n cuvntul Mriei Tale, a spus el ca i cnd nu te-ar fi auzit, mi pare ru c m-am nelat! Era mult, amar obid n vorbele lui, dar i o rbufnire neateptat, proaspt, de ur i chiar un nceput de dispre care nc n-apucase s se rosteasc limpede. Tu l-ai simit ns i sursul i-a pierit. Exist o limit dincolo de care nu i-ai ngduit nimnui s treac n relaiile cu tine. Ai devenit dintr-o dat grav i n glas i vibra, surd, mnia: Nu-mi amintesc s-i fi dat cndva cuvntul meu, cavalere. n schimb tiu c te afli aici ca s m pzeti ca pe un prins. Dac nu te-ai priceput s-i faci datoria cum trebuie, nu e vina mea. Regele Zpolya are s te certe, dar o merii, i eu a face la fel n locul lui. Nu trebuie s te ncrezi n sinceritatea crailor, mai ales n a celor ce viseaz s-i

revad moia ntru mrirea ei de odinioar: acetia sunt n stare de orice, cavalere. Ai uitat c trebuie s ii mereu sub ochi ntregul cmp. Din pricina unui pion care a scpat nainte, ai pierdut un joc mare... n clipele acelea n care i vorbeai din jil cu o linite trufa, iar el te asculta n picioare, tremurnd de mnie, de necaz, de surescitare, cavalerul a simit n tine, rbufnind pe negndite, ntreaga mreie voievodal. n loc s ias val-vrtej, cum l ndemna inima, trntind n urma lui ua grea de stejar, a gsit cuviina s-i nfrneze toate pornirile: ngduie-mi s m retrag, Mria Ta. i ngdui, cavalere, i-ai rspuns tu, nsoindu-i cuvintele cu un gest curtenitor al minii. Din seara aceea ns timpul i-a trecut cu mult mai greu, cci Cristofor Nagy n-a mai venit niciodat s joace cu tine ah. Ua se deschide prudent, cu un scrit abia auzit. Piticul i vr capul ct bania, iscodind. Vod ade n jil, destins, i dac n-ar avea ochii deschii, s-ar zice c doarme. El privete ns undeva foarte departe, n urm, i nu-l simte pe pitic nici atunci cnd clopoelul din vrful scufiei ascuite scoate un clinchet mrunt. i atrag atenia abia glasurile celor de dincolo, de la mas, cnd rbufnesc mai puternic acum prin ua ntredeschis. i ntoarce capul ncet, fiindc i e greu s revin din deprtarea n care hlduise, i l vede pe pitic. Stau astfel o vreme, msurndu-se tcui, nemicai, piticul gata n orice clip s-o ia la fug, Vod nc nehotrt, dar acum, dup ce a retrit izbnda asupra lui Cristofor Nagy de fapt asupra lui Zpolya nclinat mai curnd spre ngduin. Are ochii

neobinuit de blnzi i un zmbet vag, ascuns sub musta. Teama piticului se stinge treptat. O asemenea expresie nu ntlnise niciodat pe chipul lui Ilia, ai crui ochi, chiar n rarele clipe de generozitate, pstrau mereu un licr de cruzime. Gestul celei mai largi bunvoine era la Ilia acela de a-i aeza cizma pe ceaf, strivindu-i nasul n duumea. Huba e nevolnic i la i n preajma fostului su stpn a trit ntr-o nencetat teroare. Voievodul se arat altfel, n ciuda mniei sale de la nceput. Dup toate aparenele, e pe cale s-l accepte. ncurajat, piticul i strecoar i trupul n ncpere, pe urm se oprete iar, ateptnd s vad cum i va fi primit ndrzneala. Vod tot nu e nc hotrt, dar cedeaz unei curioziti stranii, cum nu cunoscuse nc, i-i face un semn discret din cap: vino. Pe faa piticului se revars zmbetul acela nspimnttor care-i dezvelete gingiile putrede. Pete spre el vesel, eliberat mcar pentru o clip de spaime, legnndu-se n sunetul clopoeilor. Vod ridic mna cu degetul ntins. Huba nghea pe loc. nchide nti ua. Mi-e sil s-i aud. Piticului i vine inima la loc, cu att mai mult cu ct cuvintele voievodului conin un nceput de complicitate. E poate chiar o prim tain pe care i-a ncredinat-o. Fuge pn la u, chicotind fericit i pe urm se ntoarce fcnd tumbe. Rmne n faa jilului, eznd pe duumea cu picioarele rscrcnate, lsat pe spate i sprijinit n mini. Scoate limba vnt, lucioas. Ascult, zice Vod, de data aceasta fr zmbet, dac vrei s te rabd s nu-mi mai scoi limba.

Asta mi-e meseria, Mria Ta. Aceeai limb o scot i mpratului i sracului. La ce am fcut atta drum dac nu m lai nici s scot limba? Vod rde fr veselie, rs de om amrt, care se vede nevoit s fac haz de necaz: Eti destul de urt, srace, i fr s mai scoi limba. Mscrici frumos nu s-a pomenit. M tem c tu eti dintre isteii aceia greu de mulumit, care rvnesc toat viaa lucruri ce nu se afl. Tu nu eti tocmai prost, mi pitice. Firete c nu. M bucur c ai bgat de seam: eu sunt nebun, nu prost. E o deosebire la care in. De data aceasta Vod rde ntr-adevr nveselit: De ce neam eti? De neamul mscrici. i ci ani ai? Pari fr vrst. Nu tiu s numr. Dar am auzit zicndu-se c mam nscut n ziua n care s-a aezat n tronul de aur ahul perilor, Ismail ntiul. Ct s fie de atunci? Vreo patruzeci i ase de ani. N-ai zice c eti att de tnr, dar nici att de btrn. Nici nu sunt. Ce nu eti? Nici att de tnr, nici att de btrn. Singur ai spus c sunt fr vrst. Cine te-a robit? tie foarte bine cine l-a robit, dar vrea s-i cunoasc agerimea minii, s vad dac piticul i d seama de ceea ce se petrece n jurul lui sau cu el nsui. Auzind ntrebarea, chipul lui Huba se ntunec i sprncenele

hirsute se ncrunt, mpreunndu-se deasupra nasului ca un rt: Turcii, uier el i gura i se umple de scuipatul urii lui mocnite i neputincioase. Vod se apleac spre el: Ct de tare i urti? Huba rde urt, rguit i ncepe s tremure din tot trupul, i izbete pumnii unul de altul i bate mrunt cu clciele n podea. Toi clopoeii zuruie: H-h! Aa i ursc, aa! face el i i privete fascinat pumnii ca i cnd i-ar vedea zdrobind capete de turci. Iat-m frate ntru ur cu acest pitic, i zice Vod. i cine tie n cte ne mai asemnm nc. n primul rnd n aceea c i eu sunt nebun, nu ns i prost... Tremuriciul lui Huba se potolete treptat i piticul se trage mai aproape de jil, trndu-i dosul pe podea: Turcii l-au nghiit i pe fiul tu, optete el. tiu, spune Vod sumbru. Am mai multe motive dect tine s-i ursc. Dac-i urti de ce nu faci ceva? Mie mi-e team, dar tu eti puternic, ai i spad. De ce mai pori spada la old dac nu-i spinteci dumanii cu ea? n Vod, asemenea cuvinte nasc un neateptat sentiment de vinovie. Nu-i plac pentru c, fr s vrea, se vede silit s-l ia n serios pe pitic. De fudul, mrie el. i de nebun. i nu-mi mai pomeni de turci. Am ncercat totul i nu s-a putut. Avem oleac de slobozenie, otile lor nu stau pe pmntul nostru, credina i datinile le pstrm, copiii nu-i dm pentru a deveni ieniceri, cum ptimesc

bulgarii i grecii i arbnaii i cte alte neamuri robite, mai mult ns nu s-a putut... Se oprete dintr-o dat surprins, ca i cnd abia acum l-ar vedea pe piticul care-l privete de jos cu ochii bulbucai. Dar de ce stau eu s i le spun toate astea unui mscrici? se ntreab el uluit. Haide, nu te mai holba aa la mine. n loc s-i faci meseria, tu-mi vorbeti despre turci! nveselete-m, de aceea eti aici! Huba i leagn capul mare: Cum a putea s te nveselesc, cnd tu atepi s mori? De unde tii? I-am auzit vorbind nc nainte de a ne porni din Stambul. Stpnul meu de atunci ateapt s-i ia locul n scaun. Iar eu mai am clipe n care m amgesc c am s scap. Piticul se nsufleete dintr-o dat. Se trage i mai aproape, lipindu-i obrazul de piciorul jilului: S scapi! S nu te lai! Adevrul e c nu in cine tie ct s scap. Sunt obosit, pitice. Attea btlii, atta pnd i ateptare m-au ostenit. Mi-ar prinde bine oleac de odihn, ct ine vecia... Dar ie ce-i pas? mi pas! se grbete Huba, cuprins de o subit nelinite. Dac mori, am s ajung iar robul lui i nu mai vreau! Vreau s rmn robul tu, eti un stpn blnd. S-ar putea s te neli, zmbete Vod, simind un nceput de nduioare pentru fptura aceea slut, ghemuit la picioarele sale. i-am spus c acum sunt

ostenit i poate de aceea i par i blnd... i peste o clip, revenind la ceea ce l preocup: El nu e aa? Uimirea l face pe Huba s-i pocneasc palmele: Blnd? O, Alah! cum i poi orbi astfel pe prini?! Sursul su poate s par uneori blnd, dar eu am nvat s desluesc n spatele su, de fiecare dat, cruzimea. Niciodat nu mi-a dat mncarea altfel dect azvrlit sub mas, laolalt cu a cinilor, iar cnd se umfla ntr-nsul mnia ceea ce se ntmpl destul de des, pentru c e nestatornic ca luna m punea s m despoi de veminte i m biciuia alergndu-m gol de jur mprejurul curilor lui Mehmed Sokolii. Se veseleau i i fceau batjocur din mine femeile i slugile lui Mehmed. Se nvaser cu privelitea aceasta i de la o vreme mi azvrleau n cale coji de migdale pstrate anume pentru mprejurarea asta. Nu e uor s vieuieti n preajma lui... Aa cum azi scoate ochii psrilor i amintete Vod prezicerea lui Toma va veni o vreme cnd va scoate i ochii oamenilor... N-a vrut niciodat s-i scoat ochii? Ba da, tresare Huba i ochii lui bulbucai exprim uimirea c Vod cunoate i aceast ntmplare de groaz. Am vzut o dat ce nu trebuia... Ce ai vzut? Vod st aplecat asupra lui i glasul i sun deodat amenintor. Huba se zgulete cu capul ntre umeri. Iertare stpne, se tnguie el, nu pot s spun, iertare, altfel mi scoate ochii, abia am scpat i atunci c m-a nfcat i mi-a strns capul ntre genunchi i i-a apropiat stiletul la un fir de pr de ochiul meu, de

nici nu mai puteam clipi cci vrful lui mi rnea pleoapa. Dac afl, m omoar, dar tu stpnul meu, eti blnd i ngduitor i m vei ierta... Fptura aceasta ncepe s-l intereseze. N-a vzut mscrici dect la alii, mai cu seam pe la Stambul, pe la paale i viziri, pe la beizadelele strine, pe la ambasadori ai apusului i prini ai rsritului mpovrai de giuvaere, care nu se artau dect nsoii de alai, trndu-i pe ulii slugile i mscricii, sclavele cu gleznele strnse n lnuge de aur i cutile cumplit duhnitoare de dup zbrelele crora dumanii lor, n zdrene, npdii de prul crescut slbatic, miunnd de pduchi, priveau lumea cu ochi pustii i triti. tie c prin Italia nu e curte princiar fr mscrici i a auzit c arul Ivan al Moscovei are i el unul. Se pare c n ziua de azi nebunul a devenit un semn al pohfalei, care vorbete de la sine despre puterea i strlucirea stpnului. Lui ns nu i-au plcut i nu i-au trebuit nicicnd mscrici. De cnd se tie sa inut departe de tot ceea ce nu e firesc. N-a rbdat fiarele n cuc, nici schilozii, nici nebunii. Cnd Gritti, cruia i se urcase la cap nebunia mririi, i-a trimis i un mscrici, odat cu cei patru cai arbeti, cu dulciurile rare i vemintele de aur i mtase menite a-l amgi, i l-a ntors cu toate celelalte daruri cu tot: Am ochi de vzut i urechi de auzit i-a rspuns el italianului fr minte darul nimnui nu-mi poate lua vzul i auzul; i n afar de asta, nu rabd mscricii, mai nelept e s faci cale ntoars, cu daruri i cu mscrici cu tot. Fusese un sfat cuminte de care acela nu voise s in seama, iar nfumurarea l costase viaa lui i a celor doi

copii, dar aceasta e alt poveste. Acum, iat, s-a trezit cu un mscrici aievea, pe care a ncercat s-l alunge, dar s-a ntors i se gudur la picioarele sale ca un cine nvat cu ciomagul. Dup unda aceea de nduioare, constat un nceput de interes care-i abate gndurile, ajutndu-l s uite ceea ce-l chinuie. Se uit la Huba de sus, din jilul su, cu o atenie nou, proaspt. Ce via poate fi i asta, mereu n picioarele maimarilor, rbdnd tot ce le cun prin mintea robit de trufia puterii? Te temi de moarte, pitice? l ntreab. Ca de moarte nu m tem dect de moarte, chicotete Huba. De ce? struie Vod. Dect o via att de ticloas, nu e mai bun moartea? ntrebarea lui e sincer, vrea ntr-adevr s neleag felul de a gndi al mscriciului, s ncerce mcar a ntrezri cum se vede lumea de acolo, de la nlimea lui de dou chioape. Dar struina l sperie pe Huba, trezete ntr-nsul spaime abia ostoite, l face bnuitor: oare stpnul acesta care s-a mblnzit att de repede nu are vreun gnd ascuns, nu pune la cale ceva cumplit? Huba devine i mai mic: Iertare, stpnul meu, nimic nu e mai ru dect moartea. Ai fost un pctos? N-am fcut ru nimnui. Atunci de ce te temi? Vei ajunge la poala profetului, dezmierdat de huriile paradisului. Nu, stpnul nu pare totui s aib gnd ru, doar el, Huba, nu e nvat s i se vorbeasc aa, blnd,

omenete, de aceea s-a speriat. Degeaba s-a speriat, n ochi i se aprinde iar ndejdea i veselia: Stpne, zice rnjind viclean, ai ntlnit cndva pe vreunul care s-a ntors de acolo? Nu. Mcar c tare a fi vrut. Pi vezi? H-h! Nici eu n-am ntlnit i de aceea nu dau un ulcior de ap limpede i rece de pe lumea asta, nici pe zece hurii din preajma profetului! n cuvintele piticului freamt atta flmnd ncletare de via, nct Vod simte o uoar nfiorare. i eu i zice care sunt om ntreg, nu pe jumtate fiar ca acesta, mi atept cu linite moartea. Oare nu acesta e pcatul meu cel mai de pe urm, dar i cel mai greu? De m-ar vedea Toma cum am ajuns, de-ar ti ce gnduri m bat, cum s-ar scrbi! El, care se bucura de toate culorile, pn i de a celui mai amrt fir de iarb, el care tia preui pn i osteneala dup o zi de trud i nu rbda moartea sub nici unul din chipurile pe care i le tie lua... Am avut un sfetnic de tain, se trezete vorbindu-i piticului ca unui apropiat, un meter zugrav iscusit, care credea ca i tine... nlndu-se puin, ca i cnd i-ar mprti o tain, Huba l ntrerupe cu glasul cobort: ntre meteri i nebuni sunt mai multe asemnri dect gndeti. i unii i alii vd lucruri i nelesuri pe care ceilali oameni nu le bag n seam. i apoi mai au i obiceiul s spun ce gndesc. De aceea sfresc ndeobte ru, fiindc cei care se cred puternici nu-i iart, n-ai bgat de seam? Meterul acesta al tu cum a sfrit?

N-a sfrit. Nici un meter adevrat nu sfrete: el rmne n lucrarea sa. Aici st i deosebirea: de pe urma unui nebun nu rmne niciodat nimic. H! face Huba nencreztor i se foiete pe locul lui de la picioarele jilului, vdit interesat de discuie: Atunci unde e meterul? Vod i rotete mna ntr-un gest vag: S-a mistuit n pulberea asfinitului, spune el privind n gol, ca i cum ar vorbi cu sine nsui. Dac voiai s-l pedepseti ori s-l faci s sufere, nu trebuia dect s-l iei de la lucrul lui. Nu rbda oprelitile i zicea c un meter nu e cu nimic mai prejos dect un mprat... i ai ngduit asta? Nu mi-a fost uor, dar pn la urm m-am obinuit, fiindc, dac te gndeti bine, avea dreptate: mpraii nu supravieuiesc dect prin harul meterilor, nu crezi? Asta i-o spun numai ie, nu e nevoie s umpli lumea... Mai avea destule asemenea gnduri ciudate pentru care prin alte pri ar fi fost ars pe rug. Zicea bunoar c Dumnezeu se afl pretutindeni unde se afl i frumuseea. Ct s-a mai ciorovit pentru asta cu Grigore! Cine e Grigore? Mitropolitul rii, pitice. Dup rnduiala noastr, e aproape la fel de nsemnat ca i mine. Fr a fi uns de el, nici un domn nu se poate aeza n scaunul rii. i el a rbdat? A rbdat fiindc e un om cruia-i place s gndeasc. De altfel la noi nu s-a cunoscut niciodat obiceiul de a-i prji pe oameni pentru c gndesc altfel

dect cele statornicite. inea la credinele sale acest meter al meu i mereu se btea pentru ele cu cineva. Ba cu Grigore, ba cu mine... Ciudat, adaug Vod, pe gnduri, ne certam i cu toate astea ne nelegeam, l preuiam... mi place s cred c i el pe mine... i, uite, acum, de atia ani, golul pe care l-a lsat el, nu l-a putut umple nimeni... l chemau drumurile, preuia caii buni i iubea femeile frumoase. Cte a iubit, pe toate le-a zugrvit printre sfinte... Hm, mormie Huba btut de un gnd. i pare ru c meterul acesta nu mai e la Curte. I-ar fi plcut i lui s cunoasc un asemenea om; simte c s-ar fi neles. Dac iubea femeile frumoase zice nseamn c-i plceau i straiele scumpe. Firete. Vezi un ru n asta? Piticul evit rspunsul: Nu era fudul? Nu. Era mndru. E vreo deosebire? Este. Fuduli sunt nerozii, iar mndri numai cei cei cunosc preul. Huba ofteaz cu o resemnare comic: Pe toate le tie bunul meu stpn, spune el spsit. Pe urm, cu un gnd nou, i nal capul i-l privete viclean pe sub sprncene: Numai una n-o tie... Ce? Nu tie ce am eu de gnd s fac. Ce ai de gnd s faci? S-i spun, s nu-i spun? Vod se ntunec: Pitice, e bine s tii c dac un meter poate fi de

o seam cu mine, un mscrici nu poate. Nu-mi place jocul sta de-a s-i spun sau s nu-i spun: datoria ta e s-mi spui tot. i, pe neateptate, strignd scurt: Vorbete! Huba i cuprinde capul cu minile scurte i groase: Of, of, of, se tnguie el, legnndu-se pe loc, ce nenorocire s-mi spui una ca asta tocmai cnd m gndeam s umplu golul! i deodat sare n mijlocul ncperii, unde opie zornindu-i clopoeii: Vreau s in locul acelui meter! strig el. n prima clip, Vod e uluit, apoi izbucnete n rs i-l aintete cu degetul ntins: Tu?! exclam el, tu?! Rde din ce n ce mai tare, nu se mai poate stpni, de mult n-a mai rs astfel i Huba e fericit de asemenea izbnd i salt ca apucat, frenetic, repetnd printre chicoteli i sughiuri de rs: Vreau s iau locul meterului! Aa i gsete Ilia, cnd d pe neateptate ua de perete. Huba se nmoaie dintr-o dat, se ghemuiete cuprinzndu-i genunchii cu braele i din strigtele Iui triumftoare nu mai rmne dect un scheunat de cel uitat n frig. Doar Vod rde nc, dar tot mai potolit i el, pn nceteaz, privindu-l ntrebtor pe Ilia. Ce vrei, de ce ne-ai tulburat? spun ochii lui. Aa, mrie Ilia i glasul lui nu-i prevestete lui Huba nimic bun, va s zic aici mi erai, jigodie?! Cine i-a ngduit s intri de capul tu la Mria Sa? O dat cu ultimele cuvinte se ndreapt spre el cu intenia nendoielnic de a-l nfca. Dezndjduit, piticul se repede de-a builea, mai mult n patru labe,

pn n spatele jilului, de unde scoate pe jumtate capul cu un ochi ngrozit. ntre el i Ilia, Vod n jil st pavz. Las-l n pace, spune Vod contrariat, ce ai cu el? i iei napoi darul? Am crezut c nu-l vrei, mi s-a prut c te tulbur, rspunde Ilia descumpnit. Ne-ai tulburat tu. Piticul a izbutit s m nveseleasc, mi place, las-l aici. Amintindu-i rde din nou: nchipuiete-i c vrea s ia la Curte locul lui Toma! Ilia are un zmbet ru care i dezvelete doar colul gurii, lsnd s-i sclipeasc un dinte: E firesc, spune cu prefcut nepsare, doar sunt de o seam... Rsul lui Vod se frnge i ochii i scapr. Mnia aceea nprasnic de care toi se tem i se strduiesc so in departe, nete rzbubuind fr veste. Rcnete fioros, azvrlindu-i braul spre u: Iei! Huba piere ghemuindu-se sub jil. Ilia ncearc o mpotrivire moale: Am glumit, Mria Ta... suprarea i face ru... nu trebuie s... Iei, neghiobule! url Vod, cu braul mereu ntins. Abia acum Ilia se supune. Dar ieind, nu nchide, ci trntete ua. Vod se ghemuiete, frnt, ntr-o rn, n scaun. Cu mna dreapt i apas inima, cutnd s potoleasc pumnalul care s-a nfipt acolo. Privirile i s-au tulburat i ine gura uor ntredeschis. Piticul scoate cu pruden

capul de sub jil. Se uit n sus. Simte c se ntmpl ceva neobinuit. Stpnul i ine mna stng, moale, pe genunchi. Huba se ridic i i-o srut. Cu o mare ncordare a voinei, Vod reuete s i-o retrag. Nare putere s vorbeasc, doar buzele i se mic fr glas. Piticul se sperie. Nu i-e bine, Mria Ta? nc nu poate s rspund. Simte ns spaima lui Huba. Un surs ndurerat i se ivete sub mustaa crunt. S vestesc pe cineva, s chem pe Mria Sa Doamna, pe hekim? Arttorul stpnului se ridic anevoie i se mic de la stng la dreapta: nu, stai linitit... Piticul e cuprins de un tremur uor. Dac moare stpnul i apoi l vor nvinui c nu i-a vestit sau i mai grozav! c el l-a ucis? Alah e mare! Dar dac nu moare i-l va pedepsi c nu l-a ascultat? Mai bine s-l asculte, cci, iat, acum se poate deslui i o oapt dintre buzele care se mic: Are s treac. Lui Huba i mai vine inima la loc. ntr-adevr, trece, ncet, ncet junghiul acela se stinge. Fr s-i ia mna de pe piept, Vod i ndreapt cu bgare de seam trupul n jil. Grija de pe chipul mscriciului l nduioeaz. Cred c a trecut, spune cu glasul pierit, totui cu glas. Piticul se lumineaz. Nu trebuia s te fac s rzi aa, dintr-o dat, spune. Se vede c nu eti nvat cu rsul. Ai rs rar?

Vod nal din umeri. tiu eu? Nu m-am gndit... Aa trebuie s fie: n-ai prea avut prilejuri. i acum, cnd i s-a ivit unul, era s mori de rs. Tot am auzit vorba asta, dar de vzut nc n-am vzut pe nimeni s moar de rs. Slvit fie Alah c m-a ferit i azi de asemenea privelite! Arttorul stpnului face din nou semnul negrii: Nu rsul, optete Vod, ci el e de vin... poate dinadins... mielul... l urte pe Toma... Toma l chem pe meter? Vod nclin din cap. De ce s-l urasc? Fiindc avea harul care lui nu i s-a dat. Ce te face s crezi c rvnea acest har? i iei aprarea? Nu. Mi-a fcut destul ru ca s nu m simt ndemnat a-i lua aprarea. Dar m gndesc c e rodul tu. Te lepezi de el? l osndeti? i poi ngdui, cnd el e singurul pe care-l ai ca s-l lai n locul tu? Hotrt, azi e un fel de zi a vmilor dinaintea nopii, i zice Vod. Toate se adun asupr-i. Cele ce au fost, deopotriv cu cele ce ar fi putut s fie. Pn i piticul acesta se crede ndreptit s-l mpresoare cu ntrebri. Dar nu se mai mpotrivete. Se vede c asta e crucea sa. Poate c toi, cnd ne apropiem de cernitul capt, trebuie s trecem prin soiul acesta de judecat n care noi nine suntem i judecai i judectori. O fi asta judecata de apoi, cealalt, cea despre care toi vorbesc, iar zugravii o atern pe zidurile bisericilor, nefiind, la urma urmelor, dect o

nchipuire. Vorba acestui mscrici: cine s-a ntors de acolo ca s-o fi vzut? mprejmuit de peste tot cu ntrebri i aduceri aminte, nu caut s scape. Poate i d seama c nici n-ar avea cum, pe unde, nvodul e tot mai aproape, tot mai strns. i mai apoi e i o plcere ciudat, ai zice bolnvicioas, n starea aceasta care-i ngduie s scormoneasc i sa iveasc iar la lumin ntmplri i gnduri pe care le crezuse stinse de trecerea vremii ori le voise el, cu tot dinadinsul, uitate. Prilejul de a sta fa cu sine nsui zicea Toma nu-i era dat oricui. El, Toma, l cunotea bine, avusese de multe ori parte de asemenea ceasuri tainice n care ajunsese mult mai departe, pn la a se vedea aievea, n carne i oase, ca pe un strin, l bnuise atunci pe meter de vrjitorie, dar abia acum e n msur s-i dea seama c, de fapt, nu e vorba dect de o stare fireasc, nscut n anumite ceasuri de rspntie. Nu, i spune el piticului, nu m pot lepda de el, am nevoie de numele lui ca s-l las pe catapeteasma rii, s-o apere mcar ct am fcut-o eu. Dar de osndit l pot osndi: n-o tim dect eu i el. Acum o tiu i eu, chicotete Huba. Tu vei tcea dac ii la limba ta. Piticul se d de cteva ori peste cap, dup care rmne iar eznd pe podea: Adevrat, adevrat, gfie el, in mult la limba mea, fiindc prea mi place s le-o art celor ce se cred stpnii lumii. Dar stpnul meu i preabunul meu, neleptule i viteazule, oare dac in la frumoasa mea limb s nu-mi mai fie ngduit s te ntreb cte ceva,

doar aa, cte o ntrebare mititic, anume aleas pentru nelinitea sufletului tu? Pe sub mustaa lui Vod se arat iar zmbetul acela de om necjit: Poi s ntrebi, ns ferindu-te s treci un anumit hotar. i cine mi va spune unde e acel hotar, ca s m pot feri? Nimeni. E un loc pe care va trebui s-l simi de departe. Cu coatele nlate, Huba i duce minile la tmple, legnndu-i cpna slut n sunet de zurgli. Ochii i se holbeaz de o prefcut spaim, n spatele creia se poate ns ghici uor veselia. Veselia sau btaia de joc? Sprncenele lui Vod tremur imperceptibil. Of, of, se tnguie din nou, farnic, piticul, ct primejdie pentru o ntrebare. Dar Huba e viteaz, Huba nu se teme, Huba tot are s ntrebe! ntreab, Huba. Iar vine mai aproape, trindu-i fundul pe duumea. Spaimei prefcute i-a luat acum locul satisfacia celui ce-i vede confirmate presupunerile. O i spune, cu un rnjet complice: Stpnul meu e curios ce poate strni curiozitatea unui mscrici. Nu te-a sftui s-mi pui la ncercare nici rbdarea, nici bunvoina. Huba are o tresrire adevrat de ngrijorare, dar gsete virtutea s-o exagereze pentru a deveni comic: Alah e mare i nu m va lsa s fac o asemenea

neghiobie. i, pe urm, pe neateptate, aplecndu-se i privindu-l pe Vod viclean, cu coada ochiului: Chiar crede stpnul meu c un nume poate s apere o ar? E tocmai temerea pe care el nc nu ndrznise s-o rosteasc. Amnase, amgindu-se cu sperana c Ilia va fi mai mult dect un nume. Depinde de nume, spune el. Dac e al unuia din stirpea Muatei, ndjduiesc c da. Dar tu n-ai de unde s cunoti puterea acestui nume, degeaba-i vorbesc... N-am ntr-adevr, dar mare e puterea lui Alah i el i va mplini ndejdea cum iese untdelemnul la suprafaa apei. Vod rde blajin, dar n blndeea asta zace o ameninare surd: Alah, pitice, a fost destul de nelept ca s nu se amestece pn acum n treburile Muatinilor. Va fi i de acum? E ntrebarea de care m tem pentru c nu-i pot rspunde. Nu m pot ntemeia dect pe ndejde. De asta spuneai c i-e sil de ei? De cine? De cei care se ospteaz dincolo. Poate c i de asta. mi pare ru, stpnule atotmilostiv, c, n loc s te nveselesc, va trebui s te ntristez, dar temerile tale nu sunt zadarnice. Vod are o clip de ezitare, apoi ntreab innd ochii nchii, ca i cum la adpostul ntunericului din spatele pleoapelor i-ar fi mai uor s primeasc lovitura pe care o presimte: Ce tii?

Huba se trte i mai aproape, i lipete obrazul spn de piciorul jilului. Se uit de acolo, de jos, cu un fel de mil. optete: Fiul tu, stpne, a nceput s se nfrneze de la vin i de la carnea de porc. Ai auzit sau ai vzut? Am vzut, vai mie, mai bine nu vedeam. Bnuielile lui grozave, confirmate acum, i strnesc iar toate durerile. Li se mpotrivete, luptnd cu sine s nu le bage n seam i reuete chiar s-i arate piticului un chip nepstor. De ce te tnguieti, l ntreab, cnd ar trebui s te bucuri c Alah al tu e pe cale de a dobndi nc un suflet? M tnguiesc pentru c sunt un mscrici de ncredere, cruia nu-i place s vad norii negri adunndu-se asupra naltei fruni a stpnului su. Pe Alah nc nu m-am nvrednicit s-l vd, pe cnd stpnul meu e aici i nti de la dnsul atept s se reverse asupr-mi mila i ndurarea. Fa de stpnul meu m simt ca un fir de nisip, sub copita unei cmile. Dnsul e pentru mine Alah i nimeni... Ia mai taci, l ntrerupe Vod. Nravul acesta al tu de a uita de tine vorbind verzi i uscate nu-mi place, va trebui s bagi de seam. Mai bine spune-mi altceva... ndurare, stpne, te ascult. Vod se apleac i, dup ce arunc o privire scurt spre u, coboar vocea: Femeile... i plac? Gndesc c nc i plac. nc?

Am folosit vorba asta, stpne, fiindc nu dispreuiete nici tovria acelor tineri linguitori, care-i dau cu rou pe buze i i cur prul de pe trup cu alifie de zahr ars de le rmne dup aceea dulce i mtsos ca al fecioarelor. Piciorul voievodului zvcnete aproape fr voie. Cizma de piele roie izbete n coastele piticului: Mini, mielule! Huba se rstoarn icnind, dar n aceeai clip se rostogolete nspimntat pn n cel mai ndeprtat col al ncperii. Nu mint, stpne, scncete de acolo. S-a chircit, cuprinzndu-i picioarele ntre brae, un ghem inform, n care numai ochii, terorizai, lucesc. Vod i-a scos cingtoarea i acum se apropie de el anevoie, trndu-i picioarele, sprijinindu-se n spad ca n toiag. Toat micarea aceasta trudnic e nsoit de bolboroseala mniei care rzbate ntr-un mormit amenintor. Numai teama de a nu-i vedea pe cei de dincolo, nvlind aici, l mpiedic s rcneasc aa cum ar vrea, cum simte de fapt nevoia s-o fac, s se rcoreasc. Ba mini, spurcciune, fiindc te-a asuprit l urti i acum vrei s te rzbuni asuprindu-l la rndu-i! i-mi spui blstmii ftate de mintea ta pgneasc! i ndjduieti s-l vezi sfrmat de mna mniei mele! Huba s-a tras pn n perete. De aici nu mai are unde s fug. i desface braele, se las n genunchi i se izbete cu fruntea de pmnt. Loviturile rsun nfundat, nsoite de jocul vesel al clopoeilor. Nu mint, stpne, geme el, s-mi sece mduva

oaselor dac te mint, carnea s mi se usuce, ochii smi crape i-ncet s putrezesc de viu, mncat de lepr! tie c nu minte. Tocmai de aici vin groaza i dezndejdea pe care trebuie s le stpneasc. tie c piticul nu minte i totui fusese gata s-l zdrobeasc pe acest nevolnic, numai pentru a se liniti pe sine. Dar despre ce linite ar mai putea fi vorba acum? Singurul lucru nelept pe care l-ar mai putea face ar fi s-l alunge pe Ilia i s se grbeasc a nchide ochii fr s se mai gndeasc la nimic. Rmie ara de izbelite, prad hruielilor dintre taberele boiereti! Dar ce inim i-ar trebui ca s poat duce la capt o asemenea nelegiuire?! Colind ncperea dintr-un capt n altul. I se aude tritul piciorului i izbitura spadei n podea, la fiecare pas. Huba i-a contenit jelania. Ciucit n colul lui, pndete ndeprtarea furtunii. Tunetele rzbubuie tot mai nfundat. n ochii lui i face iar loc viclenia. Cnd socotete primejdia destul de departe, ndrznete din nou: De vreme ce l-ai ngropat, ce-i mai pas? Vod i arunc o uittur scurt i i urmeaz tcut drumul de-a lungul odii ncptoare, fcut parc anume pentru asemenea zbateri. Are dreptate strpitura. L-a ngropat, pecetluind astfel definitiva desprire de cel ce e carne din carnea lui. De viu l-a ngropat. i acum l dezgroap, i cere s uite totul i s devin iar un om ca toi oamenii. Ca i cum cel ce a trecut prin asemenea mprejurare mai poate deveni om ca toi oamenii. Mai ales c ntre timp a vieuit pe alt trm i a prins obiceiurile celor de acolo. Prohodul

acela straniu, care l-a aezat de viu ntre mori, l-a dezlegat i de prini i de ar: morilor nu le mai cere nimeni nimic. Doar el, Vod, e poate ntiul nebun din lume care i cere unui mort s se ntoarc i s redevin... Ei, Doamne, are dreptate piticul, e iste i viclean: de vreme ce l-ai ngropat, ce-i mai pas? Dar de unde tie el i despre asta? De unde tii c l-am ngropat? L-am auzit n mai multe rnduri plngndu-se altora. Unii ca s-l aline, l ndemnau s treac la credina lui Mahomed, alii s te renege, alii s te ucid... i el? El tcea, hrnindu-i astfel ura, care se umfla ntrnsul nevzut, ca un aluat otrvit. Vorbeau de fa cu mine, fr sfial, de parc a fi fost un lemn ori un dobitoc necuvnttor, fr a bnui mcar pentru o clip c ura se aduna i n mine cu att mai veninoas cu ct era neputincioas i osndit la tain. Acum, c i le-am spus, m simt pentru ntia dat mai despovrat de ura aceea... Poi s nvei de aici s nu vorbeti orice n faa unui mscrici. Doar dac-l socoteti i pe dnsul om... Mulumesc pentru sfat. Pentru puin. M ntreb dac noul meu stpn m socotete i pe mine om. Eti un pitic, spune Vod absent, obsedat de ale lui. Huba rde urt: Firete, sunt pitic. Hau, hau, hau! Dar pot fi i cine. Hau! S muc ca un cine! Hau! Astmpr-te! Pentru ceea ce mi-ai spus, voi

porunci ca de acum s i se dea de mncare oricnd i orict vrei. Huba sufl zgomotos din buze. Sunetul necuviincios e menit s-i arate dispreul. Ce mai chilipir! Pretutindeni pe unde am umblat, am mncat ct am vrut. E destul s m duc la cuhnii i s fac o mscar, dou. Pe loc capt ce-mi doresc! Oamenilor le plac mscrile, ca bivolilor nmolul, n-ai bgat de seam? A bgat se seam, cum s nu bage? Mai ales azi. Nenorocit zi! nconjurat de neputine, de mscrici... Altdat stpn peste puteri, vegheat de oameni ntregi, tari n credin, de meteri iscusii, mpovrai de faim... Azi, cunoscnd c mai avea cteva zile ori cteva ceasuri, dar netiind ce las aici. Se putea nchipui mai trist mielie? Cunoti, pitice, jocul care se cheam ah? Huba sare n picioare, dintr-o dat nviorat: Cunosc, stpne! Du-te dincolo i adu jocul ncoace. Vrei s-l jucm amndoi, stpne? Vreau. Apoi, mai ncet, ca pentru a se scuza: Va trece vremea mai uor i mai fr gnduri. Nu sunt obinuit s atept. Pe cine ateapt stpnul meu? Moartea, pitice, moartea. Vd c se las ateptat. Huba chicotete: Aa e, uitasem. Cu prilejul acesta am s-o vd i eu, hi-hi! Se arunc n mini, revine n picioare i rotindu-se astfel n zuruit de clopoei, ajunge la u. Dac o ntlnesc s-i spun c nu eti obinuit s

atepi? Spune-i. Poi s-i arzi una peste ale. nti ns vestete c am poruncit un ulcior de lapte nefiert, muls acuma... S miroase a uger, i zice dup ce rmne singur. Poate dobndesc putere nou. De vit. Care nu crap cu una, cu dou. Se trage iar ctre jil. Se aaz gemnd ncet. Puterea ca puterea, i urmeaz el gndul, dar oamenii? Unde voi gsi oamenii care mi-ar trebui la ceasul acesta?

iceam c te odihneti i cnd colo te gsesc stnd n jil, singur, ca i cnd ai veghea asupra unui sfat nevzut. Vod l privete puin buimac, i aduce aminte c navusese rbdare s termine partida i-i poruncise piticului s-l lase singur. Jocul de ah rmsese rvit pe mas. Nu-i amintete ns cnd aipise. Acum i-a trebuit o clip mai mult ca s-l recunoasc pe mitropolitul Grigore. Nu pentru c umerii largi i camilafca i barba castanie-rocat, ca blana de veveri, care-i acoper pieptul, ar putea fi confundate, ci pentru c, ntre timp, afar ncepuse s se ntunece. n odaie crescuser umbre. Asta i fac, spuse linitit i fr mirare, ca i cum nu s-ar fi desprit dect de un sfert de ceas. Veghez cu adevrat asupra unui sfat nevzut. Doar c nu ajung la nici un capt. M bucur c ai venit. ezi. Grigore se pune n jilul cellalt. Crja arhiereasc a rezemat-o alturi. I se distinge doar trupul masiv, ntunecat, i luciul de smal i pietre scumpe al engolpionului care-i atrn pe piept. i aude glasul gros:

S nu spun s aprind luminrile? La ce bun? Ne cunoatem de mici... i asta-i drept. Cum te simi? Mi s-a spus c i-e ru. Mi-a mai venit inima la loc cnd te-am gsit ridicat. Bnuiesc c Elena te-a chemat. Se teme c mor. Vrea s te tie aici ca s m grijeti i, poate, n vederea nscunrii lui Ilia. Cred c s-a cam grbit, mormie Grigore. Nu, nu, s nu crezi. Carle-s ncrcate, drumurilendeprtate... Ce-i asta? O vorb de-a noastr, negustoreasc. Mi s-a prut c s-ar potrivi. Mitropolitul tace surprins i nspimntat. Va s zic totui e adevrat, gndete. S-ar cuveni s-l mbrbteze, dar tie c Vod nu e omul pe care s-l amgeti cu vorbe. i totui ce ar fi de spus pentru a pune capt acestei tceri? i drege glasul. Simi tu, ntreab n cele din urm, c te afli dinaintea nfricoatei taine? Simt. tiu. Iar tu eti primul cruia i-o spun. Nu trebuie s te pierzi cu firea, fiindc a vrea s stm puin de vorb. Nu m pierd cu firea, dar e de datoria mea s te ndemn s te spovedeti. Eu zic c spunndu-mi aceasta, i-ai i ndeplinit datoria. N-am fcut niciodat dect ceea ce trebuia. Oare? M gseti vinovat de trufie? Poate c da. ntotdeauna am gndit c au fost

cteva lucruri pe care nu trebuia s le faci. De pild. Dup cum, urmeaz Grigore netulburat de ntreruperea lui ce semna a neastmpr sau a nelinite, dup cum au fost altele care nu-mi sunt lmurite nici pn azi. De ce te crezi ndreptit s-i fie lmurite toate faptele mele? Poate pentru c n vinele noastre curge acelai snge. n vinele lui Ilia curge acelai snge i, totui, lui nu i-a ncredina nici o tain. Atunci, fiindc mi-ai spus c sunt singurul om de credin care i-a mai rmas. Asta e ntr-adevr altceva. Spune-mi atunci ce i se pare tulbure? Bunoar istoria aceea cu Gritti. Vod face un gest vag cu mna i pufnete a obid: Moartea acelor copii trebuia s arate lumii c nu e sntos s se amestece n treburile rii Moldovei. i imediat adug mai domolit: Poate am fost prea crud. Tindu-le nasurile, a fi ajuns probabil la acelai rezultat... Nu despre copii e vorba, spune mitropolitul cu aceeai linite a omului convins c rbdarea l va ajuta s ajung la capt. Dar despre cine? Despre tatl lor. Nu l-am vzut dect o singur dat, cu ani n urm, la Stambul, n casa lui Serchiz, pe cnd eram nc negustor. Un condotier nfumurat, favorit al

marelui vizir Ibrahim. Nu l-am nghiit de pe atunci, fiindc am simit ntr-nsul pe omul fr ar, gata s se vnd cui pltete mai mult, hotrt s ajung cu orice pre, strivind sub cizmele-i scumpe pe oricine i sar fi mpotrivit. S-a slujit de fiic-sa ca s ptrund, una rea de musc de se minuna pn i Stambulul, i pe care le-o vra tuturor n aternut. Nu vd ce i se pare aici nelmurit i ce amestec a avea eu. Aloisio Gritti a murit la Media, n mprejurri tulburi, de care se zice c nu eti strin. A, asta era, spune Vod cu nepsare i se reazem de sptarul jilului. nti c n-a murit, ci a fost ucis. Pe urm tii bine c, pe cnd se petreceau toate astea, eu m aflam la Suceava. Dar oamenii Mriei Tale se aflau acolo i i ndeplineau poruncile. Ascult, Grigore, dac ai de gnd s m iei cu Mria Ta, n-ai s mai afli nimic. Suntem singuri i timp nu mai avem cine tie ct. n orice clip poate intra Elena: are dreptul s-mi vegheze sfritul. i tu o ii cu Mria Ta i m ncoleti cu ntrebri de parc a sta la judecat... Nu te judec, dar vreau s tiu c asupra aducerii tale aminte nu va strui, prin veacuri, nici o umbr. Poate c-i faci prea multe griji. Aducerea mea aminte va strui graie lui Toma. Iar el m-a zugrvit frumos. Asta va rmne. Cine crezi c va mai ti ce s-a petrecut ntr-adevr la Media? A rmas totui o scrisoare de-a ta. Da, da, scrisoarea aceea. A fost dat n numele meu, dar nu eu am scris-o, nu eu am semnat-o. Nici

mcar n-am vzut-o, cum puteam s-o vd dac m aflam la Suceava? Se zice i ai muli dumani care vntur vorba asta c era pregtit nc de la Suceava. Prostii. De unde puteam s tiu, cu atta timp nainte, c italianul se va retrage n cetatea Mediaului i toate celelalte? Dumanii vorbesc pentru c altfel nar fi dumani. La urma urmelor, sunt folositori cci, fr ei, n-a fi sigur c am fost un om deosebit. Oamenii de rnd n-au dumani. Mitropolitul Grigore l ascult uluit. Fiindc, dei aflat pe pragul acela nfricoat, voievodul i vrul su e cu orgoliul neatins. Ce bine se potrivea cu Toma i zice dou trufii nsctoare de fapte mree! Se stinge poate de urt i de stingher, nemaiaflnd alt trufie pe msur... De vreme ce-i aminteti de scrisoarea aceasta, spune el cu glasul voalat dintr-o dat de tristee, nseamn c ea a existat ntr-adevr. Dac a existat? Ba bine c nu! i nc ce scrisoare! Ar fi convins i un mort s-i ridice lespedea i s se ntoarc n lume! Adevrul e ns c nu tu ai scris-o. Ceea ce nu nseamn c n-ai nici un amestec n grozavul sfrit al acelui italian fudul i fr minte. Lucrurile par tulburi celor din afar, care le cunosc din auzite, dup ce au fost rstlmcite de atta umblet din gur n gur. n realitate, ele s-au petrecut mult mai simplu i Grigore merit s cunoasc adevrul. Cnd sultanul a pornit rzboiul mpotriva Persiei, a poftit linite n Ardeal i l-a trimis pe Gritti s-o fac, lmurind lucrurile ntre Zpolya i Ferdinand. Lmurind

e un fel de a zice, pentru c, mai cu otrava, mai cu sabia, rostul adevrat i tainic al italianului era acela de a-i strpi pe habsburgi spre linitea padiahului. Ai avut ntotdeauna iscoade bune la Stambul bune fiindc nu te-ai zgrcit niciodat cnd a fost vorba de a rsplti o veste de seam i a fost un lucru de nimic s le afli toate astea. Da, e drept, italianul era nsoit tot timpul de felurite zvonuri. Unele i-o luaser chiar nainte. Aa a fost bunoar cel care strecura ideea c ar urmri de fapt s se nscuneze la Buda, iar pe cei doi fii s-i aeze n scaunele Moldovei i rii Romneti. Ar fi fost o strlucit afacere de familie, atta doar c tu nu eti omul pe care s-l sperie asemenea istorii. i-ai dat seama din capul locului c i de ar fi fost adevrat o asemenea intenie nu se putea realiza: Soliman nu degeaba era numit Magnificul; era prea nelept ca s aeze strini n scaunele acestor ri, venic pricin de glceav, rzvrtire i nestatornicie. Dimpotriv, i-a trimis ie porunc s-l ajui pe italian cu oaste, ceea ce, n aparen, tu te-ai i grbit s faci. n aparen doar, s fim bine nelei, nu-i aa? O aparen att de amgitoare, nct pn n ultima clip, Gritti a crezut c moldovenii de sub comanda marelui logoft Toader Bubuiog i a marelui vornic Efrem Huru sunt de partea lui. Acetia tiau ns c, n fapt, aveau s-i ajute pe habsburgi, deoarece ei erau singurii care te puteau sprijini mpotriva turcilor. (Pe atunci mai credeai n habsburgi, n virtutea lor, n sentimentul lor de solidaritate cretin.) Vei face n aa fel le-ai poruncit credincioilor ti nct italianul s ncap n

minile celorlali. tiai c aceia nu vor pierde prilejul de a-i face de petrecanie. Poate c ai rostit chiar cuvintele s fie ucis, vei veghea s fie ucis, dar cu siguran n-ai spus l vei ucide. N-ai spus i nici n-ai dat de neles aa ceva... Dar pe logoftul Toader i pe vornicul Huru i-a nsoit i Toma Zugravul, ine s precizeze vldica Grigore. Ce cuta acolo Toma, un meter, al crui rost era la pensulele i vopselele lui? Ei, da, cu Toma ai avut vorbe i atunci, ca de attea alte ori, tocmai pentru c l luai de la pensulele i vopselele lui, poruncindu-i s nsoeasc otile la dracu-n praznic, pentru un rost care pe el nu-l interesa. Ce-mi pas mie de italianul acela? te-a ntrebat. Dar tu i aveai socotelile tale: Toma vorbea italienete, trise civa ani buni la Veneia, era bine, aadar, s se afle acolo pentru c naveai cum s tii ce ntorstur vor lua lucrurile. Pn la urm dei n-o doreai italianul putea s cad n picioare ca ma, i atunci era bine s se afle n preajma sa un om care s te reprezinte, cunoscndu-i n acelai timp limba i obiceiurile. Stpnind acea tiin de a se face plcut i respectat. Iar omul acesta numai Toma putea fi. Altul n care s ai atta ncredere n-aveai. Bubuiog i Huru erau oameni de mare credin, dar butucnoi, nedeprini cu meteugul parlamentrilor subtile, gata s lmureasc orice pricin scurt i repede: ori-ori. Oteni i att. De aceea, la plecare, lui Toma i-ai ncredinat dreptul de a scrie n numele tu i lui i-ai pus n mn sulul de hrtie pregtit pentru orice eventualitate cu tiparul peceii tale. Iar el a scris ntr-adevr acea scrisoare, de care

ntreab acuma Grigore. O scrisoare creia i s-a dus vestea... Era n 28 septembrie, acum doisprezece ani, dac socoteti tu bine. Toma i-a povestit cum s-a petrecut totul, ceas cu ceas, acuzndu-i pe Huru i pe Toader Bubuiog de moartea lui Gritti. El se nelegea, de altfel, foarte bine cu Toader Bubuiog, iar aceea a fost prima i ultima dat cnd s-au certat pn la a-i scoate spadele. Dup ce a aflat c Bubuiog i Huru ntr-adevr nu fcuser dect s ndeplineasc poruncile tale, i-a iertat i s-au mpcat, dar s-a ales cu o mare amrciune tinuit n suflet. Un fel de sil de toate, de pe urma creia tu ai rmas n ochii lui s pori vina morii italianului. Asediau, aadar, cetatea: otile tale i oastea ardelenilor, desprite doar de un pru care ptrundea pe sub zid, punnd n micare morile cetii. Burgerii locului, nemulumii c italianul cutase scpare peste voia lor n cetate i neavnd ncredere n turcii care-l nsoeau, s-au refugiat cu femeile i avutul ntre zidurile catedralei. Cum asediul se prelungise i merindea le era pe terminate, n noaptea de 27 spre 28 septembrie se rsculaser. Se apucaser s-i omoare pe oamenii italianului, dar, cum nu izbutiser s rzbeasc pn la porile din afar ale cetii, se retrseser din nou n biseric, iar n zori, i ai ti i ceilali au putut vedea o flamur alb care flutura pe turn. Era o diminea putred. Din nori murdari, czui asupra pmntului, se revrsa o ploaie deas, cu stropi lai ca frunzele, care plesciau peste crupele cailor i peste pnzele ntinse ale corturilor. Prul morilor se

umflase i pmntul devenise tot o hlis, care clefia sub cizme. Poate c scrbit de o asemenea zi ticloas, vzndu-se rmas i fr bucate i lovit din spate de saii care nu-i sufereau pe turci ntre zidurile lor, italianul s-a lsat biruit, trimindu-i solii s parlamenteze condiiile predrii. A, da, era s uii amnuntul care a cntrit poate cel mai greu, hotrndu-l s fac acest pas: era i bolnav nenorocitul. Dup ce ptrunsese n Ardeal, se pare c n timpul ederii la Braov, se mbolnvise de friguri, iar n dimineaa aceea era drmat ru, toat fnoasa semeie i se topise i, cu albul ochilor nglbenit, clnnea din dini, zglit de fiori, n ciuda dulamelor i a cojoacelor pe care ai lui i le aezaser n spinare. Se ivesc asemenea ceasuri nemernice n viaa fiecruia tu nsui le-ai cunoscut cnd te ncovoaie slbiciunile trupului i vezi n toat grozvia ei zdrnicia nzuinelor i captul la care, oricum, tot vei ajunge. Te apuc atunci o lehamite i o scrb amar i ceea ce era n stare s te fac s te bai pe via i pe moarte devine deodat indiferent i fr pre, iar singura dorin care mai plpie n tine e ca totul s se isprveasc mai curnd. Un fel de sete de sfrit i de pace. O mare i njositoare npast care poate veni pe capul oricui, cnd nici nu gndeti i care dac te afli tocmai atunci mpresurat de dumani aduce dup sine, ntr-adevr, sfritul. Da, ai trecut i tu prin asta dup nfrngerea de la Obertyn, dar ai avut norocul c apucasei s scapi de mpresurare, dumanii rmseser n urm i ai putut s te ridici iar i s redevii tu nsui. Italianul ns se vede c s-a nscut

ntr-o zodie neprielnic gndului ndrzne: slbiciunea i scrba l-au ncovoiat, tocmai cnd l npdiser i dumanii. Toma n-avea de unde s cunoasc acest amnunt despre italianul asediat, dar a socotit c ivirea solilor era momentul potrivit pentru a-i duce la ndeplinire bunele intenii, fa de tine. El aflase ceea ce de altfel tia tot Ardealul c Gritti purta cu sine un ntreg tezaur menit s vorbeasc de la sine despre puterea i pohfala sa, uimind i umilind toat suflarea din drumul su. Un adevrat otean nu face o asemenea neghiobie, dar italianul era mai mult panglicar dect otean. Planul lui Toma era simplu: s gseasc mijlocul de a pune mna pe acest tezaur, aprndu-l de preteniile de altminteri ntemeiate, ale ardelenilor, i de a i-l aduce ie. Ceea ce i-a reuit. Jaf, zice acum mitropolitul Grigore. Rzi trudnic, fiindc atta vorbrie te-a ostenit i ncepi s-i doreti i tu s se sfreasc odat toate mai curnd. De ce jaf? Rzboiul i are legile lui. Avutul dumanului devine pe drept al tu, ca despgubire pentru ceea ce ai suferit. i dac n-ai suferit nici o pagub? Nu se poate. Fie i numai timpul pe care l-ai irosit n lupt i pe drumuri i tot e o pierdere, cci n vremea aceea miile de oteni puteau face un lucru mai de folos lor i rii. E un adevr mprtit pn i de Toma, care nu rbda nici una dintre feele nedreptii. Numai cea de a doua parte a planului su n-a reuit: lundu-l prizonier i pe Gritti, avea de gnd s i-l aduc nevtmat, mpreun cu cei doi copii, ca apoi tu s-i napoiezi sultanului. Faptul c l salvai pe omul

padiahului socotea el nu putea dect s-i ntreasc faima i bunstarea la Poart, stingnd totodat, mcar pentru un timp, bnuielile de uneltire care struiau venic asupra ta. Planul lui Toma nu era ru, doar c el nu cunotea porunca pe care Bubuiog i Huru o aveau de la tine: italianul s ajung n minile ardelenilor. Tu n-aveai nevoie de Gritti, nu-i convenea s te ncurci cu el, ba nc s-l i trimii teafr sultanului ca, mai curnd sau mai trziu, s te trezeti c iar i vr nasul n treburile acestor trei ri pe care, n visurile tale cele mai nebune i mai tainice, ndjduiai s le uneti cndva, cnd conjuncia atrilor i-ar fi fost favorabil. (Nu i-a fost favorabil niciodat, dar asta nu nseamn c n-aveai datoria s atepi i s speri. i s unelteti de ce nu? spre grbirea acelui ceas de graie pentru neamul tu.) tiindu-l pe Toma inim larg, gata repede s se nduioeze i cunoscndu-l ca pe un pstrtor al rnduielilor cavalereti, Toader Bubuiog i Huru s-au sfiit s-i vorbeasc despre porunca pe care le-ai dat-o. n schimb, s-au nvoit imediat ca Toma s ticluiasc acea scrisoare n numele tu. Firete, de vreme ce era menit s-l aduc pe italian de bunvoie, scutindu-i pe dnii de btaie de cap. i Toma a scris-o, acolo n cort, pe o lad aternut cu o ptur, sub darabana ploii, punndu-i cu vdit plcere la btaie toat elocina i dichisul epistolar, spre ncntarea celor doi oteni care-l vegheau de o parte i de alta, cu zbunele sure de dimie iroind de ap. i, cum din pricina zilei cernite n cort era ntuneric de-a binelea, aprinseser o lumnare grosolan, osteasc, puind

a seu, care sfria, scldnd ntr-o lumin urt, de un galben murdar, strlucitele cuvinte: llustrissime Seniore Luigi Gritti aternea pana magistrului Toma cu elegan fin, cu iscusite nflorituri ieii din cetate cu fiii votri, cu averea voastr, cu slugile voastre i cu oricine v place. Cci v promitem n numele lui Dumnezeu i al Fecioarei Mariei i al celor patru elemente i al pinii i al vinului i al spadei noastre, c vei fi neatins i c v vom nsoi n deplin siguran pn unde vei dori Domnia Voastr niv. Spre credina acestei promisiuni, v trimitem aceast scrisoare a noastr cu tiparul pecetei ilustrului i nebiruitului Domn i singur stpnitor al rii Moldovei. E mai mult ca sigur c n ceasul cnd i-a parvenit acest mesaj seductor, bietul italian nu-i mai dorea dect un pat uscat i cald, la adpost de orice grij i gnd de primejdie, ca fiara care se trage n cel mai adnc cotlon al vizuinei spre a-i linge rnile. Iar printre acele cuvinte de o curtenie cu att mai cuceritoare cu ct fuseser aternute cu real bun credin, se ntrezrea n sfrit adpostul rvnit. Cine n situaia lui s-ar fi ndoit, cine n locul lui ar mai fi aflat resurse s se mpotriveasc unei asemenea irezistibile chemri? n ciuda frigurilor care nu-l slbeau, izbuti s-i adune puterile cte-i rmseser spre a se arta n toat strlucirea. l urma o mic suit din care fceau parte fiii si, Antonio i Pietro, i clugrul padovan Francesco della Valle. Gritti nsui clrea n frunte pe un cal negru, arab, cu capul mic i gleznele subiri,

avnd atrnat la a un buzdugan neobinuit de bogat, btut n rubine i topaze. Asta, ca i calul de altfel, le-a rmas celor de dincolo. Dar nu numai topazul, ci totul, pintenii, sabia, podoabele valtrapului i ale harnaamentului erau numai de aur i argint. Pe cap, italianul purta o plrie nalt, ascuit, cu borurile de samur ai crui peri se adunaser acum n smocuri zburlite, iroind de ap. Peste o manta scurt de fir, avea, prins ntr-o copc de aur, o pelerin de damasc purpuriu. Pn i alvarii largi, dup portul turcesc, din catifea neagr, vri n cizme moi din piele violet, erau nflorai cu gitnrie de aur. Calul singur preuia ca la cinci sute de florini. Sub norii scmoi, plumburii, din care se revrsa ploaia aceea putred, era o apariie stranie i mai curnd ntristtoare dect mndr, mai ales c din pricina slbiciunii i a frigurilor abia se inea n a, ghemuit, cu privirile rtcite, ud pn la oase. Nici ceilali, care-l nsoeau la civa pai, nu artau mai bine, ca i cum ar fi presimit ce a urmat. Ochiul de cunosctor al lui Toma a preuit ndat lucrtura sbiei i a buzduganului i a vzut nti de toate n acest italian pe omul care iubea lucrurile frumoase. Prevedea de aici o posibilitate de apropiere i de nelegere. De aceea s-a i grbit s-i ias n ntmpinare i s-i ntind mna spre a-l sprijini. Nu v simii bine seniore? V ajut s desclecai. Italianul i mulumi cu un surs palid i se pregti ntradevr s descalece, dar atunci interveni Toader Bubuiog. S rmn n a spuse el fiindc va trebui s treac n tabra ungureasc. Toma se rsuci, ca i cnd l-ar fi ars cu o lovitur de bici. Se

pare c n clipa aceea a nceput s neleag, nc destul de vag, c cei doi oteni se folosiser de el ca de o unealt pentru a-i ndeplini porunca. Ce vrei s spui? uier el. Omul acesta se afl sub ocrotirea noastr, noi i-am promis-o n scris, ce s caute dincolo? Logoftul Toader nu se simea deloc la ndemn. mi pare ru, metere spuse destul de lipsit de convingere dar aceasta e porunca Mriei Sale. Trebuie s ne scpm de el fr s ne mnjim minile... Dar mnjindu-ne sufletele, nu?! rcni Toma. A, nu, i-am jurat acestui om pe spada mea c nu i se va ntmpla nimic ru i am ntrit spusele cu pecetea Mriei Sale! De ce m-ai lsat, mieilor? Ct suntei voi de dregtori o s dai socoteal de nelegiuirea asta! Iar de el v vei atinge numai dup ce vei trece peste strvul meu! Italianul i ddu seama c se petrecea ceva neprevzut i, poate, simi chiar atunci vecintatea ngheat a morii. Cu chipul galben-pmntiu, se aplec din a asupra lui Toma, repetnd cu glasul pierit che dice? che dice? Dar meterul n-avea rgaz s traduc. innd cu o mn calul de cpstru, i scoase cu cealalt spada. D-te la o parte, metere, spuse nc blnd logoftul Toader, dar cum Toma nu se clinti, se nl parc n toat mreia lui greoaie i rosti scurt, cu asprime: Porunca Mriei Sale! Totodat i scoase paloul, fr grab, ca i cnd i-ar fi prut ru c trebuia s-o fac i i prea ru cu adevrat i porni spre Toma. Acelai lucru l fcu i Efrem Huru, dar acesta se aez ntre ei i, cu un gest scurt, cu vrful sbiei vrt n garda paloului lui Bubuiog, i-l smulse din mn, azvrlindu-l

n noroi. Reui pentru c acesta era ultimul lucru la care logoftul se atepta. (Mai trziu, ajuns acas, Huru i-a mrturisit c, vrnd s mpiedice ncierarea, l-a dezarmat pe Bubuiog i nu pe Toma, fiindc de faima de spadasin a meterului se temea.) Apoi lu calul de sub mna lui Toma i porni cu el, ducndu-l de cpstru. Din a, rsucit spre cei ce rmneau, italianul nu contenea cu ntrebrile: ce spune, ce face, unde m duce, ce se ntmpl? Toma, singurul, de altfel, n stare a-i rspunde, n-o fcea pentru c el nsui cuta s neleag ce se petrecea. Vznd c Huru smulge paloul logoftului Toader, i nchipui c marele vornic trecuse de partea lui, a lui Toma, voind s-l scape pe italian, i ntrise aceast convingere gestul linitit i sigur cu care Huru i luase calul de sub mn, ndeprtndu-se cu el pe dup cortul care i-l ascunse vederii. Abia cnd logoftul Toader, aplecndu-se greoi spre a-i ridica paloul, i spuse surznd stingherit Ai avut noroc cu Huru, metere, altfel eram silit s te crestez oleac, abia atunci, aadar, ncepu Toma s bnuiasc adevratul sens al celor petrecute. Mai ales c imediat dup aceea, logoftul porunci cu glasul lui mre: Luai-i pe feciorii italianului i aducei-i n cort! Ceea ce lmurea n sfrit lucrurile. Otenii i nconjurar pe cei doi tineri care priveau nedumerii de la unii la alii, prnd s nu fi priceput nc, totui, ce se ntmpla. Spre deosebire de ceilali din micul alai al lui Gritti, care, n frunte cu clugrul padovan, nelegnd n ceasul al doisprezecelea, ddur pinteni cu toii o dat, ca la un semn, i se risipir care ncotro, galopnd ngrozii,

mprocnd noroiul, n chiotele batjocoritoare ale otenilor care nu se ostenir s-i mai urmreasc. Ceea ce Toma i-a reproat pe urm tot timpul a fost ezitarea din acele cteva clipe cnd, luat prin surprindere, n-a neles de ndat ce se petrece. (Cnd i le-a istorisit toate astea, ai ncercat s-l convingi c remucrile lui n-aveau nici un rost deoarece, oricum, nu-l putea salva pe italian avndu-i mpotriv pe Huru i pe Bubuiog i, la nevoie, ntreaga oaste, care de ei ar fi ascultat i nu de dnsul. Se pare ns c nu l-ai convins i c ar fi fost n stare s-i dea viaa pentru ai apra promisiunea fcut italianului.) Revenindu-i din uluire, Toma ocoli cortul, npustindu-se pe urmele lui Huru. ntr-adevr, n loc s se ndrepte spre mijlocul taberei sale pentru a-l pune pe Gritti la adpost de orice primejdie, l vzu pe vornic mergnd spre tabra ungurilor, care i i veneau cu strigte mari n ntmpinare. Huru tocmai trecea prul umflat i, dup civa pai, apele glbui, nvolburate, i ajunser mai sus de cizme, mai sus de genunchi, pe urm pn la bru, dar el nainta nestingherit, cu aceeai linite cu care ar fi umblat pe loc uscat, ducnd calul de cpstru. Dac ar fi fost n deplintatea puterilor, Gritti l-ar fi putut izbi cu sabia pe care nimeni nu se gndise s i-o ia, cutndu-i apoi o ultim, dezndjduit scpare n fug, nainte de a ajunge la pru. Avea un cal minunat i, cu puin noroc, cine tie dac nu izbutea. Se vedea ns c era vlguit, la captul oricror puteri, cci se prbuise de tot n a, cu minile ncletate pe oblnc, cu obrazul aproape lipit de coam, alunecat ntr-o dung, cu un picior scpat

din scri. Toma se nfior. N-a suferit niciodat umezeala i noroaiele. Gndul de a trece i el prin ap, ca Huru, l fcu s se ntoarc alergnd nnebunit s-i ia calul. Pn l despiedic, pn se azvrli n a, pn galop trecnd apoi dintr-un salt peste apele tulburi, totul devenise zadarnic. Huru se ntorcea singur, pind fr grab i sigur de sine, ca omul care i-a ndeplinit datoria. Meterul trecu pe lng dnsul n vrtej, aruncndu-se asupra grmezii otenilor care se buluciser n jurul celui prins. Rcni nc de departe nu v atingei de el, nu v atingei! ceea ce a fost fr ndoial o greeal, cci le-a atras atenia tuturor asupra lui. Zeci de sulie i halebarde se aplecar spre el. Copitele calului oprit nprasnic smulser, mprocnd n jur, stropi mari de hlis. O mulime de mini l trgeau pe Gritti din a. ncercnd o ultim, slab, dezndjduit i fr rost mpotrivire, acesta l zri pe Toma. Cu tot glasul lipsit de vlag al italianului i cu tot vacarmul din jur, mai mult ghicindu-le dup micarea buzelor, Toma i deslui cuvintele: i mulumesc, cavalere i-a strigat nenorocitul dar se pare c amndoi am fost nelai. Aha rcni unul cu barb hirsut de lng meter i tu eti de-ai lui! Purta, ca i cei mai muli de altfel, o armur pe care o nnegrise arznd-o cu ulei de in, obiceiul mercenarului puturos, ca s scape de grija lustruitului. D-te dracului! scrni Toma i, de sus, din a, i repezi cu toat ura neputinei talpa cizmei n obraz, prvlindu-l. Din fericire, nimeni nu-i mai ddea atenie, ntre el i Gritti era un zid de oameni, care din nou nu mai aveau

ochi dect pentru ceea ce i se ntmpla italianului. Fiind clare, Toma vzu peste capetele lor totul. Cnd au apucat s-l dezbrace? A fost ultima nedumerire de care-i mai amintea el, cci dup aceea totul s-a nvlmit ntr-o vedenie de groaz care nu i-a mai ngduit nici un gnd aezat i limpede. i smulseser mantaua i pelerina. Plria nalt de samur zcea terfelit mai ncolo. Rmsese doar n cizme i n alvari, cu o cma alb, pe care, tot trgndu-l, i-o sfiaser. I se vedea prul aspru, rou ca de vulpe, de pe piept, i clnneau dinii i arunca priviri rtcite n jur iar cei ce-l mpresurau l scuipau, batjocorindu-l, convini c de fric tremura. Careva l mbrnci. Se nrui i rmase ncovoiat, sprijinit n coate i genunchi, cu minile ngropate n noroi. mprejur, un zid compact de trupuri, ochi lacomi, dornici de privelitea sngelui, guri slute, crispate, scuipnd ocri i mscri. Italianul i nl ochii aiurii. Pentru Dumnezeu gemu sfrii o dat mai repede!... Dar, cum se ntmpl n astfel de mprejurri, nimeni nu se ndemna s-i ia locul gdelui. Ba, dimpotriv, la auzul cuvintelor celui prvlit n tin, biciuit de rafalele ploii, tcur cu toii, dndu-se un pas napoi. Cercul se lrgi. Cetatea trebuie s aib un hoher url unul s mearg careva s-l aduc! Nimeni ns nu se mic. Atunci se petrecu acel lucru care-l ngrozi pe Toma, ridicndu-i prul sub coif, ca nite epi, i fcndu-te i pe tine s te cutremuri, cnd i-a istorisit cele petrecute i care chiar acum, dup atta timp, cnd le retrieti toate astea te fac s nu te simi la ndemn.

E cald aici sau slbiciunea i scoate stropii acetia de sudoare pe frunte? Grigore nelege c privelitea aceea n-a putut fi linititoare, dar nu vede totui de unde atta groaz? Ai s i-o spui i asta, nti ns trebuie s afle ce a vzut Toma. Cum nimeni nu s-a mai pornit s-l aduc pe gdea din cetate, cci zidul de trupuri s-a despicat, lsnd s treac un brbat greoi i nalt, cu umerii nenchipuit de largi, acoperii de o pelerin neagr, care mtura locul n urma sa. Purta o plrie neagr, cu boruri vaste, deasupra creia flutura o pan neagr, nvolburat, stranie, de pasre necunoscut. Din cauza plriei toat partea de sus a feei i rmnea n umbr. I se ghicea doar lucirea mrunt, parc ndeprtat a ochilor i tietura subire, nenduplecat, a gurii. CelCare-Trebuie murmur Toma nucit, simind nevoia s se aplece, rezemndu-se de oblncul eii. Am s fac eu treaba asta, spuse omul cu linite, cu un glas profund, care suna nbuit. Zidul de trupuri se destinse. F-o, ce mai atepi strigar cu toii uurai c scpau de o asemenea grij neateptat f-o, fo, hai, d-i drumul! Omul ns nu se grbea. O fac spuse dac-mi dai cizmele lui. Izbucnir hohote groase. i le dm, ziceau rsetele lor, ce mai scofal, o pereche de cizme, cizmele mortului, n-ai dect s le iei sntos! Acela se ntoarse spre italian ivindu-i sabia de sub pelerina larg. Era o sabie cu dou tiuri, dreapt, grea, cu mnerul lung, pentru a putea fi apucat cu amndou minile. ntr-adevr, cu amndou minile,

el o nl deasupra capului. Toma nchise ochii i i apuc buza de jos ntre dini. Simi o boare jilav cu mireasm de pmnt. Pe urm auzi un icnet scurt i o izbitur nfundat. Cnd se uit iar, din trupul descpnat nboia nc sngele ca dintr-un izbuc. Roul aprins i pur, patetic i sfietor ca un ipt, se ntuneca, devenind de un cenuiu tot mai murdar pe msur ce se rspndea, supt de noroiul infam. I se pru curios c nicieri nu se mai vedea capul: cine s-l fi luat n acele cteva clipe i de ce? Nimeni din mulimea din jur nu prea s se fi micat din loc. Rcnetele, hohotele de rs i ocrile amuiser, ucise de grozvia privelitii. O dat cu o nfiorare pe care sar fi ruinat s-o mrturiseasc, n adncurile fiecruia se rsucea o ticloas sil de sine nsui. Omul n negru i tergea sabia de turul alvarilor celui tiat. Pe urm o aez cu grij n teac i se apuc fr grab s scoat cizmele mortului. Fiecare picior reczu moale, plescind n glod. Cel-Care-Trebuie vr mna ntr-una din cizme i, dup cteva clipe n care pru s caute un anumit loc, o scoase plin de inele, iraguri de mrgritare, galbeni. Le nl ca s le poat vedea toi. Rnjea tcut, artndu-i dinii mruni i foarte albi, ca ai fiarelor. Mulimea murmur uluit. Sub revrsarea ploii, scumpeturile luceau stins. Omul le ls s cad napoi zuruind i puse cizmele sub bra. Pelerina larg le ascunse vederii. i duse dou degete la borul plriei i porni n drumul lui. Toi otenii aceia jegoi, duhnitori i prdalnici uitar ceea ce-i ngrozise cu cteva clipe nainte i se simir acum nelai. Fiecare ar fi vrut s se repead pe urmele omului n

negru, s-l opreasc, s-i smulg cizmele, s-i nfunde minile apuctoare n ele i s scoat. Nici unul ns nu ndrzni s se mite din loc. n vemintele negre ale acelui om, n chipul pmntiu, ntunecat, abia ghicit de sub borul plriei, n sticlirea nenduplecat a ochilor i n pasul su sigur, de om care nu cunoate mpotrivirea era ceva ce-i nspimnta, ceva ce nici unul dintre ei n-ar fi putut numi, dar care-i mpiedica s se mite. Dimpotriv, tcut, zidul de trupuri se despic i omul n negru trecu netulburat, lsnd n urma lui boarea aceea rece, mirosind a pmnt de groap. i cnd nu-l mai vzur, toat spaima i ncordarea lor se destinse ca un arc. Se dezlnuir cu urlete rguite, rzbunndu-se asupra mortului. l despuiar, i tiar degetele de la mini i de la picioare i, n cele din urm, legndu-l de un cal, trr trupul acela gol i hcuit prin toat glodraia frmntat de cizme i de copite a taberei lor. Grigore e vdit tulburat de asemenea nelegiuire i foarte probabil c a uitat s mai ntrebe de unde groaza lui Toma la ivirea acelui om. Dac a uitat, cu att mai bine pentru el, nu trebuie s i-o mai reaminteti. E destul c rmne pentru tine o tain, una dintre acele ntmplri stranii, sortit a nu fi nicicnd lmurit i s-i inspire chiar un pic de team nemrturisit niciodat altora, firete o team din care nu lipsete o anume voluptate. Cnd erai copii i mijeai, se afla n curile de la Hrlu un beci adnc din fundul cruia se zicea c pornete o taini care rspunde tocmai la Cotnari. N-ai vzut-o, tainia, fiindc niciodat n-ai cutezat s v ducei pn n

adnc, nu att de scrba broatelor i de teama erpilor, ct mai cu seam de groaza clugrului care cutreiera hrubele acelea fr capt nvemntat ntr-o ras alb, cu glug i luminndu-i calea cu o tor. Cuta pe cineva? Sau ceva? Beciul, adpostind odinioar uriae bui cu vin, nu mai era folosit pe atunci dect n parte, doar pentru lucruri mrunte i nevrednice de faim. Duhnea tare a curechi murat i de peste tot atrnau pnze ndesate de pianjeni. Sub bolile care se pierdeau n bezn, orice zgomot se rostogolea crescnd, dobndea mreie, un scncet putnd deveni muget. V apropiai de gura beciului cu spaim, gata n orice clip s-o zbughii napoi, dar trai irezistibil ntr-acolo, de plcerea aceea n stare a v da fiori, asemntoare cu cea pe care, mai trziu, aveau s v-o dea mbririle femeilor. Cobori p, p treptele din crmizi aezate pe muchie i cu fiecare nou treapt clcat spre afund, spaima se revrsa n groaz o dat cu voluptatea aceea care ncepea s unduiasc fonind ca nite earfe de mtase. i atunci, cu ncordarea ntregului trup ajuns la capt, strigai o dat, din tot pieptul, hei! ctre clugrul din bezne i n aceeai clip v npusteai napoi, pe trepte n sus, n timp ce hruba v ntorcea chemarea, n hohot rzbubuit, pe sub boli. Aa ceva, o spaim oarecum asemntoare a trit Toma i pe urm tu nsui, auzind ceea ce se petrecuse, fiindc amndoi l-ai recunoscut pe omul n negru, l tiai nc de dup nfrngerea de la Obertyn, cnd noaptea, la un popas dintr-o poian a acelor pduri nesfrite, ai poruncit tierea celor doi boieri trdtori, datorit crora ai pierdut btlia. i

atunci, fiindc nimeni nu voia s fie gde, s-a ivit cum? de unde? brbatul acesta ciudat i nfricotor. Cum te cheam? l-ai ntrebat, nu pentru c te-ar fi interesat cine tie ct, ci mai curnd ca s sfidezi tcerea nfiorat care se lsase peste voi, peste toi. N-are nsemntate, a rspuns el, eu sunt Cel-CareTrebuie. i, tot ca la Media, a cerut i atunci cizmele morilor, dar tu te-ai mpotrivit, nu se poate, ai zis, sunt boieri i dregtori ai rii Moldovei, se cade s moar i s se ngroape cu toat cinstea. i, ca s se sfreasc mai repede, Toma i-a azvrlit un ban, un galben, dac-i aminteti bine (pe care, apoi, dup ce totul s-a isprvit i v aflai n drum spre Cetatea de Scaun, s-a grbit s i-l cear, spunndu-i c rostul unui meter nu e s-i plteasc pe gzi). Iar cnd oamenii s-au dat deoparte fcndu-i loc s plece, pe urma acelui om a rmas aceeai adiere jilav de pmnt pe care Toma zicea c a simit-o i la Media. De unde tia cnd s se arate i unde se ducea? N-are nici un rost s caui un rspuns, cine tie, poate e nzestrat cu ceea ce vrjitorii numesc darul ubicuitii, nelegea cineva? Nici Toma, ct era el de magister n diversis artibus, n-a neles... Mcar copiii acelui nefericit s fi scpat, zice Grigore. L-a tulburat ru nenorocirea italianului pe care n-a cunoscut-o niciodat n amnunt. Acum, ntr-adevr, nu se mai gndete la omul n negru, nici s se ncredineze dac ai vreo vin i ct de mare, ci se simte ndemnat n primul rnd s-i deplng deopotriv pe tat i pe copii. Tare pctos, zice el, a

trebuit s fie omul acela de l-a prsit Dumnezeu chiar de tot, pedepsindu-l pn i n copiii si! Ce pcate grozave s fi avut? Nu tii. De unde s tii tu? Poate pcatul arghirofiliei. Dar Grigore se ndoiete: au fost destui iubitori de argini de-a lungul vremurilor, dar nici unul n-a avut parte de un Dumnezeu att de nenduplecat. Atunci, i rspunzi tu, fr ndoial trebuie s fie pcatul de a nu avea o ar. i totodat i aminteti de ceea ce i-a spus ntr-o sear, la Stambul, Moe Alon. ntr-unul din acele amurguri a cror amintire i strnete i azi doruri tulburi, mpovrate de o dulce amrciune, fiindc tii c nicicnd nu se vor mai ntoarce. Era o sear cald, iar voi edeai n filigoria din grdin, desftndu-v cu mireasma subtil a leandrilor. Despre ce vei fi vorbit atunci cu glasuri molcome, gustnd din cnd n cnd din cupele cu vinul dulce, uleios, de smochine? Nu mai ii minte, tii doar o vorb de-a lui Moe Alon, o cugetare care i s-a prut i-i mai pare nc ciudat prin ndrzneala ei, dar n care zace totodat ascuns, ateptnd s fie dezghiocat, unul dintre acele mari adevruri ce stau la temelia vieii de pretutindeni. Mitropolitul Grigore e atent acum cu siguran a uitat de tot de Cel-Care-Trebuie i se apleac puin n jilul lui i distingi limpede micarea, prin ntunericul care s-a lsat treptat ntre voi curios s afle adevrul din cugetarea lui Moe Alon. Cu cotul rezemat de braul jilului, i plimbi uor degetele peste frunte ntr-o strdanie a memoriei de a readuce cuvintele acelea ct mai aproape de nelesul de la care porniser i cu care fuseser rostite atunci. O clip i-e team c n-ai

s mai poi. Sunt ca un lucru de pre pe care l-ai fi scpat ntr-o fntn adnc. ncerci s-l scoi i cnd i se pare c ai izbutit, i scap din nou. Dar nu, iat, despre Dumnezeu era vorba, desigur, i fiecare om zicea n seara aceea Moe Alon fiecare om i are Dumnezeul pe care-l merit. Asta e. Grigore scoate un mormit nedesluit. l recunoti: e mormitul lui de plcere. Preuiete cugetarea lui Moe Alon ca pe un lucru scump i rar, la care se cere s revii mereu pentru a-i ptrunde toate nelesurile. Chiar dac nu eti de acord cu el. Dar poi s nu fii de acord? ntrebi tu. Nu, recunoate Grigore, nu poi. E adevrat c dogmele i cer s crezi fr a cerceta c Dumnezeu e unul i acelai, deopotriv pentru toi. Dar viaa? Nu va dovedit de attea ori c fiecare i are Dumnezeul pe care-l merit? i atunci pe care drum s apuci fr teama de a grei? Tu te aperi, rznd obosit: o, nu, nu ncerca s nghesui viaa n arcul dogmelor c atunci chiar nu mai ieim la nici un liman. Am ajunge s ne sfiem ntre noi, ca fiarele. Ceea ce viaa a izbutit s te nvee pn acum este c omul nu e fcut s gndeasc altul n locul su. Dar i-e team c va trece nc mult vreme, pn cnd un astfel de adevr va fi crezut. Va trece nc mult vreme, adaug Grigore, i pn cnd fiecare om va fi n stare s gndeasc singur, fr primejdie, pentru ceilali. ntocmai. Iat, bunoar, nu mai departe dect acest Gritti: o presimire obscur te-a avertizat c gndurile lui pot nsemna primejdie pentru ara ta. Poi fi oare osndit c ai ncercat s abai, ntr-un fel sau altul,

aceast primejdie? Nu poi, mai ales dac ii seama c n-ai dorit, n nici un fel, batjocorirea unui om n ceasul morii sale. Dar, iat, a avut parte de Dumnezeul pe care l-a meritat. E una dintre multele fee ale cugetrii lui Moe Alon. Iar Toma cu att mai puin poate fi nvinuit de vreme ce era de bun-credin, cnd a scris epistola fatal, iar apoi a ncercat tot ce a fost omenete posibil spre a-l scpa. (Nu, pe Toma pentru nimic n lume n-ai vrea s-l tii purtnd acest pcat dac e s fie ntr-adevr pcat mai bine l iei fr ovial asupra ta, n-ar fi prima dat c iei asupr-i pcatele altora...) Ct despre Bubuiog i Huru, ce ar mai fi de spus? Ei, oameni de credin, vrednici i tari n vrtute, n-au fcut dect s-i ndeplineasc porunca. De altfel, i unul i cellalt se afl dincolo de bine i de ru. Despre mori numai bine, se zice. Viii sunt cei ce au de dat socoteal. Cu alte cuvinte, tu. Toma, nici el nu mai e. Nu vrei s rabzi gndul c ar fi murit. Dar nu mai e. A pierit. Ai rmas tu. i cu Grigore. El st aici, n faa ta, l deslueti prin ntuneric, mare i blajin. El ntreab i tu rspunzi. De ce rspunzi dac n-ai fcut dect ceea ce trebuia? Numai ca s poi muri? Merit osteneala? i, la urma urmelor, chiar te-ai mpcat cu gndul c ai s mori? Dar pe Cornea? ntreab Grigore. Pe Alexandru Cornea Voievod a trebuit neaprat s-l ucizi? Se vede c Grigore e hotrt cu orice pre, s-i mntuiasc aducerea aminte, scormonind prin tot acest morman de ntmplri trecute i nu tocmai curate. Nu tocmai curate, dar necesare. Nu te mpotriveti iscodirilor cu care te mpresoar Grigore,

tocmai pentru c datorit lor te-ai convins nc o dat ct de necesare au fost. Dei eti ostenit i simi crescnd n tine tot mai mult setea de pace, nu-i displace acest sfat, ultimul sfat cu singurul om de credin pe care-l mai ai. Eti chiar nduioat de gndul lui de a-i sta alturi n acest ceas. i surzi cu ngduin i tandree, dar el nu te mai poate vedea din pricina ntunericului care a umplut ncperea. Nu-i nimic dac nu te vede. n schimb simte. Nu se poate s nu simt tot ceea ce va apropiat n aceti ani n care ia stat alturi, mai ales c ai apucat i vremuri frumoase voi. Acum ns nu despre acestea e vorba: el vrea s taie adnc n trecutul tu, convins c va putea despri bunul de ru. Tu nu crezi c aa ceva se poate, dei undeva prin scripturi st scris c dac ochiul tu cel drept te supr, scoate-l i arunc-l de la tine. Mai curnd ai izbuti, ntradevr, cu ochiul. Cci trecutul nu ine de trup ori de mdulare, ci de suflet i cine e acela care-i poate tia buci din suflet ca s le arunce de la sine? n primul rnd, poate c nici n-ai vrea s le arunci de la tine. Cele rele sunt deopotriv ale tale, ca i cele bune. Ai curajul s le pori n acelai suflet i s te nfiezi cu ele i la judecata de apoi, dac o fi i alt asemenea judecat n afar de cea pe care a zugrvit-o Toma. Pn una, alta ns, mai nsemnat i se pare judecata aceasta de tain, de care nu tii dect tu i Grigore, fiindc tu i eti singur judectorul. Dac a trebuit neaprat s-l ucizi pe Cornea? Din pcate a trebuit. Dar, pentru a-l ajuta pe Grigore s neleag de ce, e bine s-i lmureti nti un amnunt.

Te-a ntrebat despre acest om rostindu-i numele ntreg i titlul: Alexandru Cornea Voievod. Omul nu era ns voievod, dup cum nu fusese voievod nici cellalt, cel dinaintea lui, tefan, de ncepuse ara s-i zic Lcust de un timp ncoace pentru c, dup ce c-i adusese pe turci, tot n zilele lui se abtuse asupra ei i urgia lcustelor. Nici unul dintre dnii nu fusese voievod. Titlul acesta i-l luaser singuri, cu ajutorul turcilor, nu le fusese dat de ctre ar, aa cum i se dduse ie. Aadar, singurul voievod legiuit eti tu, acetia doi nefiind dect nite uzurpatori. Pe Cornea l tiai de mult, dar nu l-ai vzut niciodat. Nu l-a vzut nici Grigore care se jurase ca, n tot timpul pribegiei tale, s nu ias dintre zidurile Voroneului. l tiai de pe vremea hruielilor pentru Pocuia. El era pe atunci pribeag n Lehia i regele Sigismund, ca s scape o dat de tine, voia s-l aeze n locul tu, n scaunul de la Suceava. Era un vis pe care acest Cornea l nutrea de mult, de pe cnd n-avea dect vreo cinsprezece ani. i l-a vzut mplinit abia n vremea pribegiei tale, dup ce aceiai boieri care te trdaser pe tine, l njunghiaser n ajunul Crciunului, n iatacul lui, pe tefan Lcust. i a durat acest vis al lui, abia o lun i cteva zile cci la 9 februarie intrasei n ar i te aflai la Galai, iar el se vedea nevoit s te nfrunte cu oastea. Btlia ns nici n-a apucat s se desfoare cci boierii au trecut de partea ta i i l-au dat n mini viu i nevtmat. Aa cum te-au trdat i pe tine, zice Grigore, cnd ai luat apoi calea pribegiei. Nu tocmai. Nu tocmai aa. Tu n-ai numi-o asta

trdare. De ce? Care e deosebirea? Deosebirea st n aceea c, trdndu-te pe tine, au trdat pe domnul legiuit, dnd ara pe minile turcilor. Se poate un mai mare ru? Pe cnd, prvlindu-l pe Cornea, n-au fcut dect s se ntoarc la domnul cel firesc, despre care tiau c, dei se ntoarce cu ajutorul turcilor, nu le va rbda stpnirea. De altfel, o dovedesc chiar cuvintele lor: Bine ai venit, Mria Ta, domnul nostru cel dinti! i-au urat ei. i apoi nici nu erau aceiai care te trdaser pe tine. Aceia te ateptau la Suceava, ca berbecii netiutori de cuitul ce-i va tia. Nu nelegi nici pn azi cum de n-au fugit. i aveau aici averile, i d cu socoteala Grigore, i ndjduiau poate n ndurarea ta. Ru au fcut. A fost ultima greeal dintr-o via plin de mielii. Au trit totui atia ani n preajma ta, nct e de mirare cum de n-au bgat de seam c ndurarea ta e ndeobte puin... Ceilali, boierii i dregtorii, care i l-au dat pe Cornea n mini, erau oameni pe care te-ai putut bizui ntotdeauna i n primul rnd oameni legai de pmnt. L-au rbdat i pe Lcust i pe Cornea, fiindc toat ara nu putea s se pustiiasc o dat cu plecarea ta, iar treburile dinluntru mcar acestea se cdeau duse mai departe, aa cum fuseser ntemeiate. N-aveai s-i osndeti pentru asta. Dimpotriv: i-ai pstrat n dregtoriile lor, drept rsplat c au vegheat ca ara s nu se risipeasc de tot. Mai ales c unii te-au lsat s nelegi c nici o clip nu s-au ndoit de ntoarcerea ta. Linguire? Se poate. Eti sigur c tremura inima i-n ei, netiind dac nu cumva te ntorci cu gnduri de

pedepsire asupra tuturor. Tu ns, cum repede au neles, n-aveai cu dnii nimic. Atunci l-ai vzut pentru prima i ultima oar pe Cornea. edeai la mas cnd i l-au adus, pe la ceasul prnzului. Era un om cu totul oarecare, ca la cinzeci de ani, nici nalt, nici scund, slab, cu pielea bine ntins pe oasele feei. Purta cizme roii cptuite cu blan i o ub de brebi, care-i ajungea pn deasupra pintenilor de argint. Capul i era descoperit cine tie cum i pierduse cciula, poate n clipele de nvlmeal cnd l prinseser, smulgndu-i cingtoarea cu sabia i prul sur, cu tot gerul de afar, i se lipise de fruntea asudat. E drept c nuntru era zpueal de oameni muli i de bucate calde i mbelugate, dar ie nu i-a scpat c, nc de cnd intrase, era nduit. Poate de fric ori poate se aprase. Mai trziu ai aflat abia c nu se aprase i c spaima fusese aceea care-l storsese. Podelele erau pline de omtul scurs de pe attea cizme, iar el, de cum a intrat, a ngenuncheat n mzga aceea. ndurare, Mria Ta, murmur n tcerea mare care se lsase i rmase cu minile mpreunate, cu ochii negri, umezi, ateptnd hotrrea ta. Aadar redevenisei Mria Ta. Cteva clipe de cnd l-au prins i pn i l-au nfiat se poate zice c ara navusese domn. i acum, deodat, pentru prima oar din seara aceea de groaz n care, fugrit, te-ai desprit de Toma, te simeai din nou n locul tu firesc, domn i singur stpnitor al rii Moldovei. Omul dinaintea ta i inspira sentimente ciudate, amestecate, n care precumpneau mila i un soi de scrb, ca dinaintea schilozilor, care-i scoteau la

vedere cioturile vinete ale mdularelor, tnguindu-se prin tinzile bisericilor. Avea mustaa retezat scurt i o barb crunt, uor ncreit, tiat rotund. nc nainte de a deschide gura, de cum lai vzut ngenunchind, fr ovial, n zloata de pe jos, i-a fcut sil i ai tiut c nu-l vei ierta. ndurare pentru ce? l-ai ntrebat. Nu se atepta, nu tia ce s-i rspund. Te privea nuc, cu spaima plpindu-i n ochi. Ce s-i fi rspuns? Pentru c am cutezat a m aeza n scaunul Mriei Tale? Ori pentru c am avut sfruntarea s-mi nchipui c te pot nfrunta cu oti? De afar se auzeau strigtele otii lui, de fapt vechea ta oaste, care te chema azvrlindu-i cciulile, s triasc Mria Sa! i-ai simit pieptul plin de putere. Cornea i trecu limba peste buzele ca iasca. Nu e vina mea, Mria Ta spuse n cele din urm ei m-au silit! Te-a silit cineva s iei domnia? te-ai prefcut tu mirat, n rsetele celor din jur, care voiau s-i intre n voie. Aici ntr-adevr eti gata s recunoti poate c ai greit: n preajma morii nu se rde. Iar tu, nu numai c ai rbdat rsetele acelora, dar auzindu-le, i-au plcut ntotdeauna i-au plcut linguirile i le-ai ncurajat. Bietul de tine ai spus cu cruzimea celui ce se tie puternic i n afara oricrei primejdii ce canon, s te sileasc la domnie! i ctre episcopul Macarie singurul care nu rdea: S scrii sfinia ta la hronic despre asemenea minunie: ntiul domn cu sila! Alte hohote. Doar episcopul i mngia barba frumoas, ngrijit cu uleiuri de Smirna, mtsoas ca spinarea mei, i te privea ntr-o tcere mustrtoare. Expresia ochilor si a sfrit prin a te smulge din scurta

beie pe care i-a dat-o redobndirea puterii. O beie ca oricare alta, n urma creia te simi la fel de ticlos i scrbit de tine nsui. Zmbetul i-a pierit, n ncpere se ls tcerea prevestitoare de primejdii. Te-ai ntors ntunecat spre cel ce atepta n genunchi: Cine zici c te-a silit? ai ntrebat cu o linite sumbr. Struina ta, ca i cum ai fi suflat ntr-o spuz, a nteit ntr-nsul ndejdea: Mihu, portarul Sucevei, Mria Ta, i cu Trotuan! S fie pe sufletul lor, dac e adevrat, ai spus tu. Dar eu nu cred c e adevrat: mini ca s-i scapi pielea! Iertare, Mria Ta se repezi el cu ndejdile din nou prbuite taie-mi nasul i nchidem ntr-o mnstire, dar cru-mi viaa! Aadar, intervine mitropolitul Grigore, e adevrat c te-a rugat s-i crui viaa, iar tu ai rmas nenduplecat... E adevrat i ce-i cu asta? I-ai spus-o i lui, acolo, de fa cu toi, aa c nu e un lucru pe care s-l ii ascuns: Dac ai fi fost fulgerat de mreie, poate c te-a fi iertat, dar eti un nimic, i-ai spus. Trndu-te n rfiala asta de pe jos i jinduind s te sfreti cu nasul tiat, ntr-o mnstire, m-ai scrbit i mai mult. Ai s mori iute i uor, turcii au adus cu ei i un gde priceput, anume pentru tine. nti ns te va cerceta un pop ca s nu zici c n-ai avut parte de un sfrit cretinesc... L-au luat aproape pe sus cci nu era n stare s se mai in pe picioare i de atunci nu l-ai mai vzut. Peste vreun ceas, cnd ncepuse s se adune lumea din trgul Galailor, pentru a sta de fa la o asemenea privelite rar, i-ai dat seama c nu mai poi s bei, nici s mnnci. Bucuria ntoarcerii i-a fost

umbrit. Voiai s duci vinul la gur cnd te-a copleit lehamitea aceea ca o grea. Ai izbit pe neateptate ulciorul de mas. A crpat i vinul s-a rspndit peste farfurii i bucate. Te-ai ridicat, silindu-i pe toi s-i lase ospul nceput. Ai pornit chiar atunci, drum fr spor, sub o ninsoare deas, viscolit. Vreme de vreo trei sau patru zile n-ai scos aproape nici o vorb, ncercnd s te gndeti la orice, numai la nenorocitul acela de Cornea nu. Era o mil pe care n-o nelegeai i care te nspimnta puin, ca un semn de slbiciune. i cdea greu mai cu seam gndul c n-ai stat de fa pn la sfrit. Plecarea ta poate prea i o fug. Totodat ea i-a rpit osnditului prilejul de a-i cere ndurarea pentru cea din urm oar, nainte de a-i aeza grumazul pe butuc. Cine tie, poate singurtatea lui, deprtrile acelea pustii, pierdute n ceuri albe, fruntea lui descoperit, pe care se topeau fulgi viscolii, ar fi ntors ndurarea ta asupra lui. Dar se vede c altfel i-a fost scris. Trist drum a fost acela. Cel puin primele trei sau patru zile, pn ai ajuns la Cetatea Nou a Romanului, unde v atepta credinciosul Efrem Huru cu culcuuri calde, dar mai ales cu mese ntinse. Focuri uriae i nlau pllile n curte i n afara cetii, n partea unde zidurile stteau scut mpotriva crivului. n frigri se rsuceau viei ntregi, iar plieii dinspre Piatra lui Crciun aduseser din timp, din porunca lui Huru, mistrei. Trupurile lor sure, ngheate i apene, cu perii aspri esui n promoroac, zceau n omt ateptndu-i rndul. Se bucurau cu toii, dar mai ales dregtorii care se ncredinaser c, o dat cu capul lui

Cornea, czuse i mnia ta de pe dnii. Abia acum se osptau cu adevrat, pui pe petrecere, hotri s se veseleasc, lepdnd grijile ultimilor trei ani. Fuseser pentru toi ani de cumpn, de primejdii neprevzute dinspre hotare, de srcie i foamete. Noul tefan, care i luase locul, i dezamgise crunt. Dei nepot al lui tefan Voievod cel Btrn, n-avea nimic din virtuile acestuia. Ultimii douzeci i cinci de ani i trise la Stambul, crescuse la curtea sultanului, era s se nsoare cu fiica cea rea de musc a lui Gritti, dac pe marele vizir Ibrahim nu l-ar fi cuprins n ultima clip prerea de ru i dorina de o mai pstra pe lng sine. Din capul locului, noul domn n care-i puseser ndejdile fr a ti ns nici ei prea bine ce ndjduiau se artase molu i la cheremul oricui. nsui Soliman l aezase n scaunul tu, la Suceava, i acesta fusese primul amnunt care i-a nelinitit: nc nu se pomenise domn al rii Moldovei, nscunat de mpratul turcilor. n zilele urmtoare, Tighina se rupea din trupul rii, devenind raia, laolalt cu Bugeacul, iar Soliman, sub ochii acestui domn din crpe, ncrca tot tezaurul tu, n care se afla i sabia lui tefan Voievod cel Btrn, a crui taini, oamenii lui, dup cteva zile de cutri, o gsiser n sfrit. Rpirea sbiei Sfntrposatului fusese socotit de muli un semn care nu putea prevesti nimic bun. (Se pare c semnul n-a minit, cci, i dup ce te-ai ntors, nu s-a mai ntmplat nimic n stare a aduce ara la mrirea dinti iar, dup ce vei nchide ochii, numai Dumnezeu sfntul tie ce o va mai atepta.) Au urmat robii i vitele purtate spre Dunre, n fruntea alaiului nesfrit al lui

Soliman pe care-l nsoea nsui noul vod, petrecndul cu umilin de slug. La desprire, printr-unul din acele capricii neprevzute la care se dedau uneori tiranii, padiahul se nduio i, ntr-o pornire de generozitate, i napoie slugii sale robii i vitele. Slab mngiere, cci ara era pustiit i ars. Birul se nsprise. Oastea rnduit de tine se risipise. Ttari ori lei rbufneau mereu peste hotare, prdnd inuturile de margine i rpind ndeosebi fete. Deveniser att de dese aceste raite, nct vestea lor nici nu mai ajungea ntotdeauna pn n Cetatea de Scaun. ara, ct mai rmsese locului, se bjenea ctre muni. Din pricina corpului de oaste turceasc, rmas s-l pzeasc pe noul domn, dregtorii nu mai ndrzneau s crcneasc. A urmat apoi greimea lcustelor. Cteva rnduri de nori care ntunecau soarele, ca la venirea zilei de apoi. Veneau dinspre inuturile ttrti i, urmnd esul, se ridicau n sus, nspre miaznoapte. Se mai vzuser i alteori lcuste, i mai aminteau i btrnii, dar ca acelea nimeni nu pomenise: mari, de o culoare nestatornic, dup cum btea lumina, cenuii ori de un rou greu, ntunecat, ca sngele care d s se nchege. Rspndeau o duhoare greoas, ca seul rnced, iar la ivirea lor tot vzduhul se umplea de un fonet sticlos. Ptrundeau peste tot, pn i pe sub veline, n aternuturi, n oalele cu mncare. Cine apuca vra capetele cailor i ale vitelor n saci, altfel dobitoacele se risipeau nnebunite de nu le mai putea nimeni aduna. n toate bisericile s-au nlat slujbe anume, dar ara a rmas totui ars mai ru ca dup o secet. Vorbeau oamenii c erau

zadarnice rugile de vreme ce npasta era nsi pedeapsa lui Dumnezeu pentru frdelegea noului domn, care-l adusese pe sultan n Cetatea de Scaun. Ceea ce te mira era c nici unuia dintre boierii, care se ntreceau s-i istoriseasc toate cumpenele i spaimele acestor ani, nu-i trecea prin minte c tu nsui erai nsoit de trei mii de spahii i ieniceri condui de imbrohorul Husein Aga, acelai care l nsoise i pe tefan Lcust, descoperindu-i apoi comornia. S fi bnuit ei c tu n-aveai s-i rabzi pe turci pe lng tine i c vei aeza ara n rnduielile ei dinainte? Poate c bnuiau. Fapt este c nti de toate se bucurau: scpaser. Te aflai iar cu ei, te tiau, i cunoteau i virtuile i pcatele, erai al rii, al pmntului. Osptau, se desftau ntru uitarea de griji, ciocneau ulcelele cu vin cupe de argint, Huru nu izbutise s adune dect cteva, pentru tine i cei din jurul tu vorbeau tare, rupeau hartane din crnurile rumenite i binemirositoare, aezate pe scnduri late n mijlocul mesei, i iertau i prezena turcilor. De altfel, acetia osptau mai departe de ulcelele cu vin i de carnea de porc, cuviincioi i fr a isca vreo tulburare. Doar aromele mai ptrunztoare ale fripturilor de berbeci ce mai aminteau de ei. Te nelesesei cu Husein Aga, iar acesta era destul de nelept ca s tie c, din clipa n care, aruncndui cciulile n vzduh, oastea te chemase n fruntea ei, rolurile se inversaser: se afla n minile tale. Tot att de bine tia, ns, c nici tu nu erai omul care s le pricinuiasc vreo vtmare fr temei, ntorcnd asupr-i mnia padiahului, nc nainte de a te fi vzut ajuns n Cetatea de Scaun.

Mitropolitul Grigore a rmas ns cu gndul n urm, la cele petrecute pe rmul viscolit al Dunrii: Mcar pentru ndrzneala de a-i fi ucis pe turci, socotete el, trebuia s te fi ndurat i s-i crui viaa mielului de Cornea. ndrzneal? N-a fost vorba de nici o ndrzneal. Mai curnd de un soi de ncrncenare dezndjduit, cum i ncearc uneori pe cei sfioi ori pe fricoi, de se apuc s rcneasc i s sfarme totul n jur, fr s dobndeasc, de altfel, nimic prin izbucnirea lor, cci imediat dup aceea recad ntr-o i mai ticloas toropeal. nc de pe cnd erai la Stambul ai aflat, firete, despre uciderea turcilor i i-ai dat seama despre ce era vorba. Simind c nimeni nu-l tia i nu-l iubea, c norodul l primise mai degrab cu nencredere, cu un soi de dispre mocnit, fr nici un motiv aparent, nicidecum cu bucurie, Alexandru Cornea se hotrse deodat s fac ceva neateptat. Ceva de care s-i lege numele ca s nu se prvleasc n uitare i totodat s-i ctige, dac nu dragostea dragostea poate veni cu timpul, gndea el mcar preuirea rii. Nevolnicul de el nu tia c neuitarea nu se ctig oricnd te taie capul s mputi n lun. Nici tu nsui, care nu eti un Cornea oarecare i care te afli la captul vieii, nu eti nc sigur dac ai izbutit s dobndeti neuitarea. Oricum, dac ai dobndit-o, eti nclinat s crezi c acest lucru se datorete mai curnd miestriei lui Toma dect btliilor tale. M tem c n-ai dreptate, te ntrerupe Grigore. Lucrrile lui Toma, da, nimeni nu se ndoiete de

nsemntatea lor. Ele i pstreaz chipul... i fluturi mna prin ntuneric, nerbdtor, i nu-l mai lai s urmeze. Nu e vorba de chip. Ci de nsui faptul c aceste lucrri s-au putut face sub oblduirea ta. C ai preuit meterii, c le-ai dat rgaz dei nu aa cum ar fi trebuit c te-ai ngrijit s nu le lipseasc nimic, tiind c truda unui meter ca Toma poate duce faima ta i a rii mai departe dect toate sforile politiceti pe care te-ai priceput s le mnuieti aici, la rscrucea tuturor vnturilor. E vorba de faptul c ai tiut s duci la ndeplinire ceea ce a nceput printele tu: gndul de a umple ara cu zidiri la fel de iscusite ca acelea durate aiurea, pe pmnturi care au avut parte de mai mult rgaz. Eti mndru de toate astea: e unul dintre puinele lucruri care i vin n ajutor n acest ceas. E adevrat ce spui, struie Grigore, dar nimeni nu va putea trece peste adevrul c tu ai fcut din ara Moldovei o putere deopotriv cu celelalte puteri. Nimeni, orict oaste ar avea, nu se poate gndi la aceast parte de lume fr s in seama de puterea Moldovei. E frumos ce spune Grigore, dar, din pcate, nu ntru totul adevrat, cci, azi, ara Moldovei nu mai e aceeai cu cea de pn la venirea celor doi uzurpatori. Ei au desvrit ceea ce ncepuse trdarea boiereasc, au surpat cu ticloia i nepriceperea lor toat slava la care te-ai trudit s ridici ara de-a lungul anilor. Lcust a pltit. Cornea se cdea s plteasc i el. Ocolit de mreie, nefiind n stare s fac un bine, s se fi ferit mcar a face ru. Cci uciderea turcilor din corpul de oaste care se afla n Cetatea de Scaun

pentru a pzi domnia lui Lcust nu era o ndrzneal, cum crede Grigore, ci pur i simplu o prostie. Nu dai ntr-unul mai tare ca tine dect cnd eti n stare s te aperi ori cnd ai vreun temei s crezi c mcar nu vei fi strivit. Dar nevolnicul acesta ce a dobndit cu acele ucideri? n primul rnd a avut surpriza s descopere c nici norodul, nici boierii nu se aflau de partea lui. Nu i se artar potrivnici, dar nici nu i se alturar, cum se ntmpl aiurea n asemenea prilejuri, cnd, mirosind snge i aflnd c e rost de privelite, norodul umple uliele i rcnete s triasc cel care e mai tare. Trind aici, ntre cumpeni de lume, moldovenii sunt mai nelepi i mai puin ncreztori n primul venit, care se apuc s taie i s spnzure ca s arate cine e el. Ei au chiar o vorb despre schimbarea domnilor... n al doilea rnd, padiahul nu sufer tulburri la marginea mpriei. Mai ales cnd ele sunt iscate de un oarecine. Ar fi trimis de ndat o oaste ncoace. Aceasta ar fi pedepsit, ar fi ars, prdat, ucis, siluit. Dup srcia i foametea de sub Lcust, asta era tocmai ceea ce lipsea rii! Dac domnul izbutea s fug n Polonia, ar fi fost descpnat acolo, cci polonii nu i i-ar fi ridicat pe turci mpotriv ocrotind un fugar urmrit de ei. Dac nu izbutea, ar fi fost ucis de turci. Pentru asemenea rzvrtii fr minte au mai multe feluri de mori. Pe unii i atrn cu picioarele n crlige i i jupoaie de vii. Pe alii i leag de patru cmile care le smulg mdularele, sfrtecndu-i. Ori i taie cu ferstrul n dou, pe sub buric. Cnd vor s fie blnzi, i sugrum ori i vr ntr-un sac cu bolovani i-i azvrle n Bosfor. Dup cum poate vedea i Grigore,

Alexandru Cornea a avut noroc. Padiahul, lmurit n sfrit c eti singurul n stare a stpni aceast parte de lume, te-a chemat la dnsul, i-a redat domnia i pe cei trei mii de ieniceri i spahii s te nsoeasc. Firete, la fel de hotrtoare a fost averea pe care ai cheltuit-o la Stambul. Fr ea, n locul tu ar fi trimis de data asta un turc, ca la Buda. Dar nu-i psa, nu te uitai la bani, de vreme ce i-ai redobndit domnia. Ai obinut chiar promisiunea sultanului de ai ntoarce Tighina i Bugeacul. Erai hotrt s te descotoroseti de cei trei mii de nsoitori, care, pentru nceput, i erau totui necesari, i pe urm s ncepi s te desprinzi ncet de gheara prelung a padiahului i s aduci din nou ara la puterea i slava de odinioar. Cum ai reuit sau mai bine zis cum nu ai reuit, aceasta e o alt istorie care explic amrciunea din zilele astea din urm i acel straniu dor de duc i de oamenii de altdat cu care ai nfptuit cte ceva i care, rnd pe rnd, s-au mutat la cele venice ori au pierit. Aadar Alexandru Cornea, oricum, nu gsea scpare. Datorit ie ns, a avut parte de un sfrit cretinesc i ferit de cazne. Te gndeti s-l ntrebi pe Grigore dar n-o faci totui, fiindc te simi prea obosit i-i zici la ce bun, la ce bun? te gndeai deci s-l ntrebi dac el crede c unora le poate fi rnduit din tat n fiu aceeai soart adnc pedepsitoare. De ce aceast ntrebare? Deoarece ai vorbit despre Alexandru Cornea care murise descpnat din porunca ta. Iar tatl su, Ilie, murise la fel, pe cnd se afla n pribegie, ucis de poloni. Iar bunicul su, Petru Aron, sfrise tot cu capul

tiat, pe cnd pribegea n Ardeal, pedepsit de oamenii Mriei Sale tefan Voievod cel Btrn, pentru c i ucisese mielete tatl. Dar tatl lui tefan Voievod cel Btrn e i bunicul tu. i iat cum tu, nepotul celui ucis, l ucizi pe nepotul ucigaului. Pn la urm se prea poate ca Alexandru Cornea s nu fi avut ntradevr scpare, iar tu s fi fost doar o unealt a destinului care hotrse aceast pedeaps din tat n fiu. E de crezut o astfel de posibilitate? De crezut sau nu, prea au avut toi aceeai soart ca s nu te pun pe gnduri. i, oricum, meditnd i asupra acestei fee a lucrurilor, ai putea s ii mai la distan sentimentul de vinovie care-i d trcoale. i care, azi, nu mai e dect o umbr a celui care te nelinitea n noaptea aceea cnd ai poposit n Cetatea Nou. Cnd toi voiau s uite tot ce fusese urt, mielesc, greu, i s petreac. i invidiai. Te gndeai cu jind la acest popas, socotind c dup attea zile de drum prin viscol, de-a lungul cruia ai mncat i ai dormit pe apucate, vei izbuti i tu s te desfei, azvrlind de pe tine gndurile, cum ai lepdat n pragul slii de osp tohoarca ndesat de promoroac. N-a fost ns chip. Nu te-a ajutat nici episcopul Macarie. edea n dreapta ta, mndru i tcut, singurul cumptat dintre toi mncii care se ntreceau s-i povesteasc rcnind ce se petrecuse n acei ani i s-i ponegreasc pe cei doi nefericii, care se ncumetaser s-i ia locul. Glgioi, rznd din te miri ce, fcnd pe vitejii de dup rzboi, cutnd fiecare s aminteasc, aa, ca din ntmplare, amnunte din care s cunoti credina lor fa de tine. Fiecare nzuind s fie vzut de tine, s fie auzit, s-i fie

cunoscute zelul i credina, cci nc se temeau ca bunvoina pe care le-ai artat-o s nu fie o capcan. Doar episcopul Macarie, alturi, tcut, abia atingnd bucatele, o mustrare vie. Un crturar n stare s ite de sub condei mari adevruri i frumusei, dar un om cu fn i greu de mulumit. Din cauza asta nu l-ai socotit niciodat un nelept i nu era prima oar c te izbeai de mpotrivirea lui nemrturisit. i cu Toma, de cte ori se ntlneau, se i ciocneau. Dei se preuiau, nu se puteau suferi n aceeai ncpere. ntia dat cnd s-a socotit jignit de tine, a fost cnd i-ai dat lui Toma ncuviinarea de a urni lucrrile de la Humor, amnnd zidirea episcopiei de Roman, pstorit de dnsul. Acuma, n rstimpul popasului din Cetatea Nou, nemulumirea sa avea i o alt pricin dect nendurarea cu care ai poruncit uciderea lui Cornea. La Galai, cnd te-a ntmpinat n mijlocul celorlali boieri, venise pregtit s te ung din nou domn. Iar tu ai refuzat. nti fiindc a unge domnii nu era treaba lui, ci a mitropolitului. i apoi pentru c fusesei o dat uns. De atunci erai i rmsesei acelai domn i singur stpnitor al rii Moldovei. Faptul c ai pribegit doi ani n-a fost dect una dintre ntmplrile mai mult sau mai puin mrunte, mai mult sau mai puin neprevzute, care se pot ivi n viaa oricui. Erai contient de asta chiar din clipa plecrii, cnd i-ai spus lui Toma i apoi cnd le-ai scris tuturor din Stambul c te vei ntoarce i vei fi ce ai fost, ba chiar mai mult dect att. Se vede c episcopului Macarie i venise greu s cread, iar acum, vzndu-te aievea, i venea

greu s accepte. Fr s-i fie duman, (dimpotriv, niciodat nu i-ai pus la ndoial fidelitatea,) se ntreba cum de ai izbutit. Cu att mai ru pentru el. Stnd acolo, ntre rceala lui i plvrgeala nfierbntat a celorlali, te-ai simit iar singur i i s-a fcut dor de Elena. i-ai amintit de noaptea aceea cnd au murit copiii lui Gritti dar de ce ocoleti cuvntul, de ce spui au murit i nu i-am ucis? i-ai amintit deci de noaptea aceea, cnd, n cele din urm, dup ce hlduisei de unul singur prin cetate, dup ce ascultasei ciudata istorisire a Bisurci, te-ai tras, ca spre un liman, ctre iatacul Elenei. Venise iarna, coridoarele erau reci, n sobele mari din cahle smluite focurile se stinseser de mult i i simeai sufletul ngheat. Te chema trupul ei ca o fgduin i, cnd l-ai gsit, cald n aternutul unde te atepta, sigur c vei veni, dei trecuse mult de miezul nopii, ai tiut c nc o dat erai scpat, ieit din cercul blestemat al ameninrilor ceoase, care te pndiser strngndu-se tot mai mult n jurul tu, de-a lungul ntregii seri. Nu era de partea ta, nu se putea obinui cu gndul acelui ndoit omor, dar n acelai timp era speriat, bntuit de groaz i de o nesfrit tristee i se bucura c ai venit i c nu mai e singur. Tcea dac ar fi vorbit n-ar fi putut dect s te mustre i asta nu voia pentru c te simea uor de nfrnt n acele clipe i i lipise de pieptul tu puternic i rece, obrazul fierbinte, umed de lacrimi. Niciodat murmur ea totui ntrun trziu niciodat nu i se va ierta. tiai. i-o spusese i Toma n aceeai sear. i acum ea. Trebuia s-o fac, i-ai rspuns fr convingere.

Iar dac n-o s fiu iertat, puin mi pas, de vreme ce tu eti aici, cu mine, vie i cald. Ceea ce era adevrat: izbutise s ndeprteze de tine rsufletul ngheat al morii. S-i redea puterea. i ncrederea n dreptatea ta. Tot astfel la popasul din Cetatea Nou. Avnd n fa veselia mesenilor, zgomotoas i netiutoare de ndoielile tale, stnd ntre prezena protocolar i rece a episcopului i ntre amintirea de ghea a capului care, cu trei zile n urm, czuse n omtul viscolit, ai simit iar fiorul acela cunoscut pe ira spinrii i, peste aburii vinului i ai mncrurilor, adierea de pmnt, pe ct de neneleas ntr-un asemenea loc, pe att de tulburtoare. n stnga ta edea Nicoar Hra, umbra credincioas, care te nsoise n anii pribegiei. Mnca slujindu-se numai de o mn; pe cealalt o inea strns pe garda sbiei, gata n orice clip s te apere. Mai mult pndea dect mnca, urmrind cu ochii mruni, ageri i mereu treji, toate micrile mesenilor deopotriv cu nencetatul du-te-vino al pivnicerilor i al slujnicelor, care primeneau bucatele. Te-ai aplecat spre dnsul optindu-i s te urmeze, ceea ce oricum ar fi fcut. Era mndria i datoria lui. Cnd te-ai ridicat, se scular cu toii i se fcu tcere. Le-ai spus c te simi ostenit i c te retragi n iatacul tu, dar c i pofteti s petreac nestnjenii mai departe, ct le va fi voia. Din coridorul luminat de tore i vegheat din loc n loc de halebardieri neclintii, ai auzit veselia reizbucnind nestvilit. V-ai strecurat printre slujitori care rostogoleau butoiae spre sala ospului i printre fete iui, care purtau stive de blide i tvi cu fripturi ori cu

dulciuri. Izgonii de gerul tot mai ptrunztor al nopii, ostaii ncepuser s umple coridoarele, i ntindeau tohorcile pe lespezi i se aezau n cerc, sub cte o tor nfipt n zid. ntre ei clondirul, iar n mini cte o ciozvrt rumenit i stropit cu o sal din mujdei, vin i cimbrior. nfulecau i ei ca boierii, hohotind tare i croind istorii grozave de prin btliile din care scpaser, iar din cnd n cnd, tot ca boierii, mai scpau cte o mn unsuroat pe sub fustele cele multe ale slujnicuelor care foiau prin jur i care se aprau cum puteau, mai mult chiuind dect ndeprtndu-se. tiai c n cele din urm, rpui de vin, de ndestulare i de zdroab, vor adormi chiar acolo, prvlii asupra tohoarcelor ntinse pe lespezi, umplnd cetatea de horcituri. Dac-ar nvli acum ttarii i-a dat prin gnd ne-ar trece pe toi prin sabie, Doamne ferete... Noroc c era iarn i pe asemenea vreme nu se ncumeta nimeni la nvliri. Nu, nici o primejdie nu mai amenina, n afara celor dinuntrul tu, de care ns numai tu tiai... Abia pe treptele strmte care se nurubau n turnul de miazzi, unde i se pregtise iatacul, ai regsit tcerea. Sus era pustiu. Vacarmul petrecerii ajungea aici ca un vuiet ndeprtat. De cum plecasei, ncepuser s cnte. Dup viersul trgnat, bntuit de un dor aspru, brbtesc, i-ai reamintit i vorbele unui cntec ciudat, care ntotdeauna te-a tulburat: Din opinci de plotun desclatu-o, n cizme galbene nclatu-o... Att ineai minte, restul ajungea pn aici nedesluit, amestecat cu vorbe, cu rsete i, n cele din urm, cu

sunete de cobz. Se iviser deci i lutarii. Dinaintea uii, patru halebardieri luminai de o tor. I-ai fcut semn lui Hra s te urmeze nuntru, unde nu ardea dect candela dinaintea icoanelor. Hra se apropie de sfenicul de argint cu trei brae de pe mas, n care ateptau lumnrile nencepute, nalte, de cear scump, albit la soare i amestecat cu mirodenii. Las i-ai spus nu aprinde. Te-a privit surprins. Ai cobort vocea: Du-te i adu-mi-o pe Dianora. Chipul lui Hra se destinse. Dar bag de seam ai adugat s nu se vad, s nu se aud. Scap-m i de strjerii de la u... Am neles, Mria Ta. Am s-i trimit s mnnce i ntre timp am s-o aduc netiut. Pe urm am s-i aez jos, n capetele coridorului, iar eu am s ncui ua din capul treptelor i am s veghez nsumi. Treaba ta, ai murmurat tu. n rspunsul tu a desluit nerbdarea i s-a grbit s ias. Era cald. Butuci ntregi trosneau n soba din cahle galbene, iar pe jos erau aternute dou blni de urs, cu prul lung de un brun ntunecat, aproape negru. i-ai lepdat vemintele groase, te-ai splat n apa care te ateptase fierbinte, dar acum se rcise, era doar uor ncropit. Ai rmas numai ntr-o cma alb, curat la toate se gndise Hra i n pantaloni uori din postav moale, albastru. Faptul c ai gsit n odaia aceea tot ce-i trebuia, i-a mai ridicat de pe suflet nelinitea. ncet, ncet, peste toat ara va stpni din nou rnduiala. Numai Dianora nu se mai arta. ncepeai s-i pierzi rbdarea. Cltorise n coada alaiului, n irul caletilor aezate pe tlpi de snii, trase de cte ase cai, laolalt cu casnicii care

vegheau asupra sumedeniei de mruniuri aflate n preajma lor. Dar acum trebuia s fie n ncperile anume rnduite s-i adposteasc tot ntre zidurile cetii. Atunci de ce ntrzia? Nerbdarea te fcea s cutreieri, ca de obicei, dintr-un perete n altul. Ai mai zgndrit focul, iscnd jerbe de scntei, urmate de plli nalte. i aduci aminte c i ardeau obrajii ca n zilele de secet, cnd un vnt uscat strnete colbul leaurilor. A intrat ncet, cu o sfial nou, nchiznd fr zgomot ua. Era ascuns ntr-o manta larg, osteasc, cu glug, strns peste mijloc cu o cingtoare grosolan de piele. De ce ai zbovit atta? i-a dat pe spate gluga, ivindu-i prul greu i unduios a crui revrsare era stvilit de o plas subire de argint. Surdea ncurcat, ca i cum ar fi stat la ndoial dac trebuia s-i mrturiseasc adevrul. Pn la urm, simind cum neastmprul tu amenina s se transforme n mnie, se hotr totui: Am zbovit spuse cu glasul cald, voalat de teama de a nu rzbi dincolo de u, dei tia c nu era nimeni acolo am zbovit fiindc nu m puteam nfia stpnului meu aa cum am descins de pe drum. De cnd am plecat din Stambul nam mai apucat s m spl. i apoi, voiam s-mi mbrac rochia care tiu c-i place, stpne. Odat cu ultimele cuvinte, i descopcie cureaua, lsnd-o s-i cad la picioare mpreun cu mantaua. Rmase ntradevr n rochia pe care i-o cumprasei de la Serchiz, o rochie din estur de serasir cu fir moale, ginga, de ln alb, ntreesut cu fir de argint. Strns pe talie cu nasturi de iaspis verde i cu guler i manete ncreite

din dantelrie de Cambrai, i plcea pentru c-i vdea aproape cu neruinare pieptul tnr i plin i oldurile mbietoare peste care se lsa, legnndu-se la fiecare micare, un colan de asemenea de argint. n ncperea ntunecat, fptura ei rspndea o lumin tremurtoare, ca de lun. nceputul de mnie i se topi. N-o mai vzusei de mult, dect n fug, aproape fr s-i vorbeti. Pregtirile de plecare ndelungate, migloase, ngrmdind asupr-i griji noi la care nici nu te ateptai i desprirea de frumoasa Rut te ndeprtaser de ea. Ai simit-o tot timpul mhnit i ai ncercat, cnd i aminteai, adic destul de rar, s-o mpaci cu daruri. Pentru mai mult n-aveai rgaz. Ea le lua fr entuziasm, strduindu-se s surd, ns n ochi i struia mhnirea. Ddea s-i srute mna. N-o lsai. tiai c altceva atepta, dar desprirea de Rut nu era nici ea uoar. Te rodeau remucrile. Acum o regseai i frumuseea pe care i-o nesocotisei, uitndo aproape, te coplei, strnindu-i o bucurie n care se amesteca o bun parte de nelinite i de tristee. Tristee ntruct aceast regsire trebuia s nsemne totodat o nou i definitiv desprire. Ai desfcut braele: vino. Ea se avnt ca o pasre care-i ia zborul, dar, ajuns n faa ta, se ghemui pe neateptate la pmnt, mbrindu-i genunchii. Teai desprins anevoie din ncletarea aceea n care simeai fremtnd dezndejdea bnuia ea oare ceva? i apucndu-i braul ai fcut-o s se ridice. Cu o mn i-ai apropiat-o cuprinzndu-i mijlocul, cu cealalt i-ai nlat brbia, silind-o s te priveasc. Ochii i notau n lacrimi. Ai mustrat-o blnd: Nu te-ai dezbrat nici

acum de apucturile astea de sclav. Oare ce altceva sunt, stpne? Ai ntrerupt-o: De acum ai smi spui Mria Ta. Am redevenit iar ce am fost, aa cum am promis. M bucur, Mria Ta, dar tot stpnul meu eti. De cnd m-ai luat din trgul de robi, nimeni nu ma mai biciuit, nimeni nu m-a mai siluit, m-ai mbrcat ca pe o mprteas i mi-ai vorbit ca unei femei frumoase, de-o seam cu tine, dei nu sunt vrednic nici s-i odihneti privirile asupra mea. Ce a putea s-i druiesc, dac nu trupul i sufletul meu? Iubetem, stpne, altceva n-am. i cum i cutai n ochi, mngindu-i uor, cu vrfurile degetelor, prul de la tmple, dar fr s-i rspunzi, ea a urmat cu un surs ntrebtor, lsndu-i puin capul spre umr: mi pari trist, stpne, cu ce a putea s te ajut? Erai trist ntradevr, ncolit de neateptate neliniti i ntrebri, tocmai acum, cnd te vedeai ajuns la liman. Eti trist spuse ea din cauza acelui om pe care ai poruncit s-l taie acum cteva zile? Te ntrebi cumva dac n-ai greit? Ai ncuviinat tcut. Ea zmbi resemnat: Eti iute la mnie: ntrebarea asta trebuia s i-o pui nainte de a-l tia. Acum, cui mai poate folosi? Nici mcar mie, ai ncercat tu s rzi. Mai ales c la Suceava va mai trebui s tai vreo doi: pe cei care m-au trdat... Pe acetia de ce i-a ierta de vreme ce nu mi-au dorit dect moartea? Era un fel de a te dezvinovi nainte de a fptui. De ce? i-a simit i ea nesigurana. i-a trecut prin pr, cu tandree, degetele lungi: Mi-ai spus odat c n ara ta nu sunt trguri de robi i c atunci cnd te vei ntoarce aici, vei veghea ca nimeni s nu

sufere vreo nedreptate. Acum ai redevenit ce-ai fost, cum singur ai spus, i desigur nu vei face dect ceea ce trebuie fcut. Dar de unde s tiu eu ce este trebuitor i ce nu? Nu pot s te ajut altfel dect iubindu-te... Nu era ntr-adevr dect o femeie i nu trebuia s atepi de la ea mai mult dect e n stare s dea o femeie. Cu Elena era altceva. Te gndeai cu o uoar prere de ru c nu se afla ea acum n locul Dianorei. Elena era i Doamna rii i odrasl de Despot i nu s-ar fi umilit niciodat mrturisindu-i c nu tia ce e necesar i ce nu din ceea ce faci. Chiar dac era adevrat i n-ar fi tiut. Ea i-ar fi spus c tie. Ar fi neles cnd e momentul s te zdrasc i cnd s te alinte. Poate v-ai fi i certat. Dar ai fi simit-o alturi de tine, te puteai bizui pe ea i, oricum, ai fi sfrit iubindu-v. Dar pn s se aeze ara de tot, ca s-o poi aduce de la Ciceu, mai era o postat de vreme. Deocamdat o aveai n brae pe Dianora, care te privea cu ochii ei frumoi i recunosctori de roab mntuit. Iar cu Dianora alt cale n-aveai dect s ncepi cu sfritul. La urma urmelor, nu asta i-ai dorit? n horhiala aceea zgomotoas a ospului, i-ai dorit un rgaz de linite i de uitare. Le aveai, mbriarea Dianorei era istovitoare i cald. Te va ajuta mcar pentru un rstimp s-i uii nelinitile Am i pentru tine o veste trist, i-ai spus. Mna cu care te alinta ncremeni n prul tu, iar ochii i se dilatar, ntrebnd fr cuvnt. Va trebui s ne desprim ai urmat tu n oapt, ca i cum te-ai fi temut c sunetul cuvintelor ar fi putut-o rni. Aceasta e ultima dat cnd ne mai ntlnim. Cteva clipe nc te privi ca i cum n-ar fi

neles. Pe urm, la colurile pleoapelor i se ivir dou lacrimi. Nu spui nimic? ai ntrebat-o cu cruzimea incontient a stpnului deprins s i se supun. Avea ea dreptate: tot stpn rmsesei, cu ce rost s-i reproezi ei c pstrase apucturi de sclav? i ddeai o veste care o strivea i acum ateptai s i spun ceva. Ce ar fi putut s spun? Degetele ei i reluar mai ovitoare, mai obosite, alintul prin prul tu. tiam c odat va veni i ceasul acesta, murmur ea. Am s m ngrijesc de tine, i-ai spus tu ncurcat, ntng, fcndu-i poate cel mai mare ru dup o asemenea veste. Ea nchise ochii i, aplecndu-i fruntea, o sprijini de umrul tu. Ai ridicat-o uurel i ai aezat-o pe pat. Pe msur ce-i descheiai nasturii scumpi ai rochiei, te nvluia aroma aceea aspr, puin ameitoare, a prafului de Cipru nclzit de trupul ei. Ne vede, a optit ea atunci, cu team, privind undeva peste umrul tu. Te-ai ridicat i ai suflat n candela care aeza doi smburi de lumin n ochii severi ai sfntului. Ce sfnt era zugrvit acolo? Nicolae. Iar icoana era de lemn, ferecat n argint. Vezi c pn i de amnuntul acesta i aminteti? (n schimb, nu mai tii ce ai fcut ieri...) Mai ii minte c dup ce ai stins candela, numai trupul ei mai rspndea o lumin palid n ntuneric i ea i-a optit n ureche, cu rsuflarea fierbinte, c e pcat s stingi o candel, iar tu i-ai rspuns s nu se mai gndeasc la asta, c un pcat mai mult sau mai puin nu mai poate schimba nimic pe rbojul tu. A fost o noapte fierbinte, dulce i trist pentru c amndoi o simeai ca pe un hotar n urma cruia rmnea rstimpul pe care l-ai petrecut

la Stambul. Un rstimp n care zilele se teeau din dezndejde i speran. i totui, te-ar bate Dumnezeu dac n-ai recunoate cinstit c au avut aceste zile mreia i frumuseea lor. Dup ce ai scpat din Turnul Galatei, fr ndoial, dup aceea... Despre zilele din turn nu vrei s-i mai aminteti cu toate c i de acolo, n ceasurile cele mai negre, izbuteai s vezi prin fereastra strmt frumuseea lumii largi i asta te-a aprat de ispita morii izbvitoare i de prpastia nebuniei. Dup ce ai ieit de acolo ns... Umilina, nti de toate umilina aceea netiut dect de tine, ascuns n adncuri nebnuite de strluciii oaspei, tinuit sub un zmbet care le vorbea despre putere, bogie, stpnire de sine. Singurtatea, numrarea banilor i a odoarelor: ce a mai rmas, ct mai trebuiete? i mai ales de unde nc? Cerutul, att de greu cerutul, chiar cnd se adresa unor prieteni. Cerutul nvluit n cuvinte iscusite, rostite cu detaare, ca i cum nu despre via i moarte ar fi fost vorba, despre viaa i moartea ta sau a rii tot una rostite aproape cu nepsare, ca pe un lucru oarecare, amintit doar aa, n treact, pentru c veni vorba. i promisiunile de a napoia totul, promisiunile dobnzilor care-i ngheau sufletul, promisiunile acelea nsoite de un surs de superioritate, de siguran, cnd tu nu tiai dac, dormind ru peste noapte, sultanul nu se va trezi cu toana de a te azvrli ntre cele apte Turnuri, de unde nu mai era scpare. Nevoit s-o pori singur, nendrznind s-o mrturiseti nici celor mai apropiai, groaza devenea o povar de zeci de ori mai

chinuitoare dect era n realitate. Dar mai erau apoi celelalte. Ele te ajutaser poate s supravieuieti, s speri, s nvingi. Prietenia lui Serchiz, nelepciunea lui Moe Alon, taina rmas tot nedezlegat a frumoasei Rut, veghea tandr a Dianorei, demnitatea chiparoilor, mireasma terebinilor, dorul de Elena i de copii, dorul de ar, o, sfietorul dor de ar, care venea pe nserat, cnd cerul se aprindea ctre apus, iar marea verde, cu adncurile aternute cu oase de cadne dizgraiate i pribegi fr bani, purta corbii care pluteau spre zarea cenuie a miaznopii, desfurnd pe catarge fluturtoare flamuri necunoscute. De toate te despreai de fapt n noaptea aceea nmiresmat de rsuflarea i de prul greu al Dianorei care-i culcase capul pe pieptul tu i n-ai fi putut s spui c te bucurai. Nu era uor i nostalgia lor te-a urmrit de atunci neistovit prin ani. Ciudat. De ce oare s-i fi rmas o parte, fie ct de mic, a inimii acolo, cnd tot timpul visai ara, dorina cea mai arztoare era s te vezi din nou acas? Se ntreab i Grigore. S ncerci un rspuns, dei te simi din ce n ce mai obosit i lucrurile ncep iar s se amestece? Poate pentru c acela a fost un rstimp al speranei. Iar sperana e o stare ce ine de inim. Ea, sperana, devenise acolo o stare, pstrndu-i treaz voina de a fi i nsuirile de om. Sunt zile de care te-ai legat, mai ales c sperana care a crescut de-a lungul lor s-a mplinit. Destrmarea a nceput dup aceea, abia dup ce te-ai vzut din nou n jilul domnesc din Cetatea de Scaun, n primvara urmtoare revenirii tale, Soliman nc nu-i ndeplinise promisiunea de a-i napoia

Tighina i Bugeacul. Ba dimpotriv, printr-un om al lui Serchiz, care ntotdeauna i-a rmas apropiat, ai aflat c padiahul plnuiete s-i ia i Orheiul. Ai socotit atunci c a sunat ceasul s treci la nfptuirea celuilalt vis i ai nceput nelegerea secret cu habsburgii. Te-a costat dou sute de mii de florini. Att i-ai trimis lui Ferdinand ca s-i pun pe picioare oastea menit s te ajute. Dar Soliman i avea i el iscoadele lui. De fapt niciodat n-ai avut naivitatea s-i nchipui c nu tia ce faci. Important ns era s afle ct mai puin i ct mai vag. De data aceasta nu-i ddeai seama ce anume putuse afla despre uneltirile tale. Dar faptul c n primvara aceea te chema la Poarta Fericirii nsemna c aflase mai mult dect de obicei i mai mult dect trebuia. Se pregtete o nval a polonilor asupra mea i-ai rspuns i nu pot prsi ara acum. Minciun. Pentru a nela iscoadele, ai trimis cteva steaguri ca s hruiasc hotarul de miaznoapte doar att ct s se aud oleac de vuiet de ncierare. n schimb, ca s adormi bnuielile padiahului, i l-ai dat ostatec pe Ilia. Te bizuiai pe credina care s-a dovedit adevrat c nici chiar Soliman nu ar fi bnuit c eti n stare s-i jertfeti fiul ca s-i vezi mplinit nc o speran. Dar tu puneai din nou totul la btaie. Momentul era prea prielnic ca s-l mai lai s-i treac pe dinainte fr s faci nimic. Pentru un asemenea el merita s jertfeti un fiu, dei tiai nc de pe atunci c muli se vor grbi s te osndeasc pn departe, peste veac. Ai pus la cale prohodul acela de pomin, slujit de nsui Grigore, peste un copil viu. Zice Grigore c i acum se nfioar cnd i amintete.

A fost, spune el, cea mai mare dintre multele tale nebunii iar, n ceea ce-l privete, un pcat fcut de dragul tu, pentru care nu se afla izbvire. Te grbeti s-l liniteti: iei i acest pcat asupra ta. Pcatele tuturor celor ce au crezut n visul tu i i-au stat alturi eti gata s le iei asupra ta. Aa e drept. Nenorocirea, zice Grigore, e c n-a folosit la nimic. Iar Ilia ar fi fost poate mai bine s moar cu adevrat dect s ajung ce a ajuns. Iart-m. Poate nu trebuia s i-o spun, dar m gndesc c nici nu puteai s te atepi la altceva din clipa n care l-ai prohodit de viu. M tem c te urte... Da. Probabil. i are dreptate Grigore. Nici nu ai dreptul s te atepi la altceva. Se pare c atunci, aruncnd n joc nsi viaa odraslei tale nscut din dragoste, ai greit ntr-adevr. De atunci, sub aparena de belug i pace pentru care norodul te binecuvnt ca pe Sfntrposat printele tu, a nceput de fapt destrmarea. Tot ceea ce fusese speran se vetejise treptelnic, ca de o boal ascuns, devenind simpl ateptare. i toate s-au ndeprtat, lsnd n jurul tu un cerc de singurtate. Toma pierise mai de mult. Pe fratele tu, Toader, i pe cellalt Toader, pe marele logoft, nu i-ai mai aflat la ntoarcere. O dat cu prohodul lui Ilia a nceput nstrinarea Elenei. N-o poi osndi. Care mam rabd s stea nesimitoare la jertfirea copilului ei? Tot bnetul trimis lui Ferdinand pe care numai tu tii cum l-ai adunat, srcit, cum erai, de toate lipitorile Stambulului bnetul acela se dusese pe apa smbetei. n sprijinul tu nici o oaste nu se nscuse, nici o oaste nu se micase. Dup ce

habsburgul cptase banii, se lsase tcerea. Niciodat nu-i trecuse prin cap c i i-ar putea napoia. Ca i cum ai fi fost sluga lui, datoare s-l nfunzi cu aur. Ai ateptat mereu ceva, asta ai fcut. Cteva amestecuri fr strlucire n venicele tulburri din Ardeal. Fleacuri. Nimicuri. Marea btlie n-ai mai apucat s-o dai niciodat. Ai ateptat. Att. i acum s-a fcut trziu i s-a nnoptat. E noapte sau abia sear? Muli au mai plecat din preajma ta! i Marcu... S-a dus i dus a fost. Mcar el de s-ar fi ntors. C Dianora tii c n-are s mai vin. La casa ei, i crete pruncii. Nu te-a uitat, eti sigur c nu te-a uitat, dar, acolo n sufletul ei, a aezat o lespede peste tine. i simi greutatea pe umeri. Poate ar fi vrut s-i stea n preajm acum, la sfrit, dar nu tie. Cine s-o fi vestit? Elena? i-ai gsit! Despre frumoasa Rut, la o trecere cu convoiul su de car, Serchiz i-a spus c a plecat cu o corabie spre Bizerta i c de atunci nu se mai tia nimic despre ea. Ce s caute frumoasa Rut la Bizerta, peste mare, undeva tocmai pe rmul arbesc, e nc una dintre ntrebrile legate de ea, la care nu vei primi nicicnd vreun rspuns. Acest Hadr care se aine pe urmele lui Ilia i-ar da poate rspunsul, dar acum nu te mai intereseaz: cum ziceai, s-a fcut prea trziu... Nu eti chiar sigur ce se ntmpl, n care timp te afli. S-a ntunecat de-a binelea, n partea de sus a ferestrei se vede o stea, singur i foarte strlucitoare. O fi steaua ta, dei te ndoieti. Prea strlucete. Ale tale, toate, au nceput s pleasc. Se pare c te vegheaz cineva. S fie Grigore fptura asta ntunecat din cellalt jil? Grigore, fr ndoial, i se

desluete bine camilafca nalt. Ai stat de vorb o grmad. Verzi i uscate. Asta te-a obosit, dar nu-i pare ru, cci i-a uurat ateptarea. Iar ateptare. Se pare c asta e ultima. Te-au lsat i durerile. Ar trebui s te ridici, s ncerci civa pai, s vezi ce se ntmpl. Nici mcar foame nu-i mai e. Oare ai mncat azi ceva? Parc le-ai spus s te lase n pace. E de mirare c te-au ascultat... Aminteai de episcopul Macarie, spune Grigore, revenind la un gnd al lui, mai vechi. S tii c ntradevr mi-a mrturisit i mie odat mirarea lui c dup ce padiahul nsui a venit pn n Suceava ca s te alunge, rvnind poate s te prind viu ca s-i ia capul, tu ai izbutit s-i ctigi bunvoina i s-i recapei domnia. Adevrul e c revenirea ta i-a uluit pe muli i m tem c mereu va strui un semn de ntrebare asupra acestei izbnzi a tale. Vod surde obosit, prin ntuneric. Hm, Macarie, murmur el. A scris frumos despre mine n hronicul lui, ai vzut i tu, nu-i aa? Da, am vzut. Dar n-a explicat n nici un fel ntoarcerea ta. Nici nu cred c i-a pus n gnd aa ceva. Scopul lui a fost s nsemne faptele, s nu cad n uitare. Pe unii i-a ludat, pe alii i-a ponegrit, osndindu-i. Vrei s zici c pe nedrept? Nu, n-am spus asta. Nu am s-l judec, pentru c despre mine a scris frumos, a i exagerat uneori. Nu m ateptam, fiindc de multe ori n-a fost de acord cu ceea ce fceam. S-a gndit c urmaii trebuie s-i cunoasc faima

i strlucirea, nu i mruntele voastre nenelegeri. Nu tiu dac e tocmai corect, dar, oricum, e frumos din partea lui. Datorit scrierii sale i a lucrrii lui Toma voi intra n neuitare mai uor dect prin strdaniile mele i mai bun dect am fost n realitate. Acum va trebui s ncheie. Sper c va gsi cuvinte la fel de iscusite. De cuvinte iscusite nu duce lips. i, dup o mic ezitare, aplecndu-se puin: Spune-mi ce te face s crezi c... n noaptea asta... Nu tiu. Simt. Nu e o nchipuire? Nu cred. N-am avut niciodat nchipuiri. Poate c te-am obosit inndu-te prea mult de vorb. Nu, nu, dimpotriv, e mai bine aa. Altfel, ateptnd n tcere, s-ar putea s m-apuce frica. N-ar fi mai bine s te ntinzi pe pat? Ar fi mai comod ntr-adevr, dar nu vreau. Trebuie s m afle aici. eznd n jil. Sunt nc, totui, domnul rii. Pe urm am s stau ntins ct e vecia de lung. Mitropolitul Grigore ofteaz resemnat: Bine. Atunci s vorbim. Te rog. Spune ce-i trece prin cap. Uite, bunoar, n-am apucat niciodat s te ntreb ce ai vorbit cu mpratul cnd te-au dus la poala lui. Vod nu-i poate stpni o micare de surpriz neplcut. ine s precizeze: Nu m-au dus la nici o poal. E bine s tii c n-am ngenuncheat i nu i-am srutat papucul. Poate dac m primea n serai, cum face ndeobte, n-a fi scpat

aa uor i toat ntrevederea aceea s-ar fi sfrit altfel. Dar, cine tie de ce, m-a primit pe una dintre corbiile sale acostat sub Turnul de Marmur, departe, ntr-un loc linitit, n preajma Porii de Aur. Se vedeau ns de acolo i cele apte Turnuri, nct m-am i ntrebat dac acest ciudat loc de ntlnire nu fusese ales anume ca temnia s se afle la ndemn. Dar totul s-a desfurat ntrun fel cu mult mai prielnic dect m ateptam. Marea era verde i att de tcut nct se auzea fonetul chiparoilor ntunecai care strjuiau rmul. mi luasem cu mine trei slujitori i pe Nicoar Hra, dar n-au fost lsai s se apropie. Au rmas pe rm, n locul unde ncepe zidul lui Teodosie, iar eu am cobort pe limba de pmnt pe care se afl Turnul de Marmur, nsoit numai de divan efendisi i de oamenii lui. Corabia ginga, uoar, fr ndoial foarte iute, era o frumusee. Avea pnze galbene, iar lemnria i era vopsit cu aur i cu lac rou. Pe catarg flutura moale steagul cel verde al profetului, nc de pe cnd ne apropiam, am zrit o siluet singuratic la captul punii dinspre pupa. Bnuiam c trebuia s fie Magnificul. Divan efendisi a urcat primul scara de mtase i dup ce am ajuns i eu s-a nclinat i mi-a fcut semn nspre singuraticul care m atepta cu braele ncruciate la piept, privindu-m fr a-i da osteneala s-i ascund curiozitatea. De aici ncolo am rmas singuri, nimeni nu s-a mai apropiat de noi. Era nvemntat pe potriva corbiei: turban din mtase galben, caftan din brocart aurit i alvari de catifea purpurie. Mi-am dus mna la inim i m-am nclinat ct am putut de adnc. Bine ai venit, beiule mi-a spus

cu un zmbet deschis, ca i cnd niciodat nu ne-am fi dumnit eram curios n cele din urm s te cunosc, cci nu oricnd mi este dat s vd un nechibzuit ca tine. Primul lucru pe care l-am bgat de seam a fost c era n voie bun. Dac pentru el nu mai eram dect un nechibzuit, nsemna c puteam s ndjduiesc. Mam ncumetat s-l privesc mai bine. E mai nalt dect mine, dar fcut parc numai din oase descrnate. Are un chip prelung, uscat, ochi negri care ntrzie mult asupra lucrurilor i o barb care, fr ndoial, fusese de culoarea crmizii, dar albise, dobndind acum un glbui splcit, ca blana unor cotoi btrni. Cred c nu numai episcopul Macarie i alii, ci i tu te-ai ntrebat de unde am gsit ndrzneala de a-i scrie din Ciceu acestui om s m scoat de acolo i s m cheme la dnsul, cnd el nsui venise cu cteva luni nainte s m taie. Nedumerirea ta e pe deplin ntemeiat dac priveti lucrurile numai din acest unghi. Dar ia ncearc s te nchipui n pielea mea. Ce aveam de pierdut scriindu-i? S zicem c viaa. Bine, dar la ce-mi putea folosi viaa ntre zidurile de la Ciceu? S joc ah cu Cristofor Nagy? Socoteala mea a fost foarte simpl: dect prinsul unui prinior cufurit ca Zpolya, mai bine o ultim ncercare, care dei va prea multora nebuneasc, a fost totui pe msura mreiei mele. Ceea ce mi-a plcut ntotdeauna la tine, spune Grigore, e faptul c n orice mprejurare i-ai cunoscut preul. E un lucru foarte folositor, zmbete Vod, cu condiia s ai ntr-adevr un pre. Cred c l-am nvat

tot de la Toma. Dar n ndrzneala de a-i scrie sultanului a avut un cuvnt greu de spus i ceea ce cunoteam despre el mai dinainte. tiam c scrie stihuri sub numele de Muhibbi, ceea ce, n limba lor, nseamn Prietenosul. tiam apoi c i preuiete pe nelepi, pe alchimiti, pe vraci, pe meteri, pe filozofi, i c el nsui petrece multe ceasuri citind n cri. Lsnd la o parte stihurile, la care nu m pricep, toate acestea sunt lucruri prin care ne asemnm. Ne asemnm chiar i prin aceea c avem un pre pe care ni-l cunoatem. Am fost ntotdeauna ncredinat c un asemenea om nu fptuiete nainte de a gndi. Cu alte cuvinte, c nu se ntemeiaz numai pe putere, ca vita. Puteam s m nel, firete, sunt destule abateri de la rnduielile firii, dar i-am spus c n-aveam ce pierde. Am avut i un dram de noroc: nu m-am nelat. Stteam fa n fa, sub soarele acelei zile dulci de toamn i, poate n-ai s m crezi, dar mi-a venit deodat s rd, gndindu-m ce ar fi zis Magnificul dac ar fi cunoscut rspunsul pe care i l-am trimis cnd s-a pornit cu toat urdia mpotriva mea. Nu tiu la ce te referi. Eu pe atunci m trsesem la Vorone. i-am mai spus, dar ai uitat, ncepi i tu s mbtrneti. ndat dup ce a ptruns n ar, l-a trimis la mine pe Sinan Celebi. Un romn turcit, prin care mi-a cerut s-i ies n cale spre a-i sruta mna. Poate dac trimitea un turc n locul acestei lepdturi, i-a fi rspuns altfel, dar pe sta era ct p-aci s-l aez ntr-o eap. I-am poruncit s-i spun stpnului su c-l atept s m srute el ntr-un anume loc.

Pi sigur, ce ai fi putut tu s-i rspunzi?! Noroc c nu i-a spus... Firete c nu. Cum ar fi ndrznit un vierme ca acela s-i duc stpnului su un asemenea rspuns? Cine tie ce i-o fi spus... Cnd ne-am ntlnit, acolo pe corabie, era ntr-adevr muhibbi. Pari vesel m-a ntmpinat nu te temi de aceast ntlnire? Nu m tem, Luminia Ta, pentru c am venit la un nelept, nu la un gde. S-a ntors gnditor i a pit spre bordura corbiei. Mi-a fcut semn s-l urmez. Ne-am rezemat amndoi de parapet. Cu un deget lung i uscat, ca un vreasc, mi-a artat cele apte Turnuri: Cunoti locul acela? i cunosc faima, zic. i tot nu te temi? Nu vd de ce m-a teme, am inut-o eu pea mea, dei struina lui a nceput s-mi dea de gndit. Dar am urmat strduindu-m s-mi pstrez acelai aer nepstor: Dac voiai, Luminia Ta, ai fi putut s m nchizi acolo de la nceput sau chiar s-mi iei viaa, n loc de asta ns, m-ai nchis n Turnul Galatei, de unde tot a mai i scpat cte unul. Eu socotesc c un nelept ca Luminia Ta tie s preuiasc mndria i ndrzneala unui duman. Da mi-a spus el n semn de preuire, acestui soi de dumani poruncesc doar s li se taie capul. E ntr-adevr o moarte cuviincioas, i-am rspuns. ncepeam s m tem. De unde stteam, i vedeam pe Hra cu cei trei slujitori, mruni, departe, sus, pe rm. Stteau n rnd, clri, uitndu-se nspre corabie, ncercnd s neleag ce se petrecea. Nu-mi puteau fi de nici un folos. i luasem cu mine ca s nu m nfiez ca un milog, s-mi am i eu alaiul meu. Le spusesem s se mbrace n vemintele

cele mai scumpe i artau bine, mai ales vzui de aproape. De unde stteam noi, li se distingea doar scprarea n soare a cte unei catarame, a cte unei paftale. M-am simit iar grozav de singur, nevoit s m descurc cum voi putea. Mare lucru s-l fi avut atunci pe Toma cu mine! Sau s fi tiut mcar c unul din cei patru care m ateptau pe rm era el... Dar, pn la urm, m-am descurcat binior. Ai dumani muli, Luminia Ta am adugat muli i de tot felul. Dac mi-ai ngdui un sfat, i-a spune c e bine s tii c aceia pe care-i preuieti i-ar putea deveni prieteni. nelepciunea ta i poate deosebi uor... M lingueti. S tii c nu-mi plac linguitorii. Spre deosebire de muli puternici, mie nu-mi plac linguitorii. Pun de obicei s li se taie limbile. Cu adevrat nu te temi? Nu m tem i nici nu te linguesc, Luminia Ta. Am spus doar un adevr. Adevrurile folosesc din pcate i pentru a lingui. Eu nu le-am dat niciodat aceast ntrebuinare. Pentru c n-ai avut pe cine lingui, nu crezi? La tine, tu eti cel mai puternic. Poate c da, zic eu. Eram nerbdtor s aduc vorba despre ceea ce m ardea pe mine, hotrt la nevoie s ncep chiar eu. El tcu vreme ndelungat, contemplnd rmul scldat n lumina aceea de aur. Pietrele roii ale turnului, cele albicioase ale zidului vechi, de sus, verdele copacilor printre care se nlau solitare fcliile ntunecate ale chiparoilor. Adierea, care abia mica flamurile de pe catarg, aducea o mireasm ndeprtat de migdali. n cele din urm, fr s-i ntoarc ochii de la privelitea blnd, a spus ncet, ca i cum ar fi vorbit cu sine

nsui: Eu nu m feresc de dumnia nimnui, beiule, i n-am nevoie de prietenia nimnui. Rostise cuvintele acestea cu mreia linitit pe care o poi deslui n pasul fiarelor singuratice. M-a strbtut un fel de fior, simind golul din jurul su. Miera greu s m obinuiesc cu acest fel de a gndi, aproape c nu-l pot nelege, fiindc eu n-am fcut toat viaa altceva dect s-mi agonisesc prieteni i dumani. i n ceasul acesta nc gndesc c i unii i alii sunt la fel de trebuitori pentru o via. Luminia Ta, n-ai avut nici un prieten? l-am ntrebat. A ntors ncet capul spre mine, dar n-a rspuns imediat, ca i cnd ar fi avut nevoie s se mai gndeasc. Nu mi-a spus apoi nu-mi amintesc. Tu ai avut? Am avut, zic. i ce s-a ntmplat cu el? Nu tiu. A pierit. Vezi mi-a spus dintr-o dat mai nsufleit asta fr ndoial c i-a tulburat senintatea i limpezimea de cuget pe care trebuie s-o aib orice stpnitor. Prietenul, mai curnd sau mai trziu, devine o povar. n tineree, era s am i eu unul. Nenorocirea a fcut ca i el s scrie stihuri. Mi le citea ateptnd de fiecare dat cu emoie aprecierea mea. Stihurile lui ns erau neroade i fr pic de har. El n schimb, de cte ori avea prilejul, luda stihurile mele. Nu m linguea. Era sincer. Sunt n msur s recunosc un linguitor i s deosebesc un stih ntng de unul fericit. Ce-mi rmnea de fcut, beiule? S-l laud i eu, nu? Cu alte cuvinte, s-l mint, salvnd astfel prietenia noastr. Dar a fi salvat-o oare ntr-adevr? Cci te ntreb, beiule, dac aa ceva se mai poate numi prietenie din clipa n care a alunecat sub umbra minciunii. Mi-ar fi rmas

cealalt cale, cea a adevrului. Dar el avea o prere foarte bun despre stihurile sale i adevrul l-ar fi fcut fr ndoial s m urasc. Aadar, oricum, prietenia era sortit pieirii. Mai trziu, cunoscnd i alte ntmplri, am ajuns la ncheierea c prietenia aceea pur, strbttoare i fr moarte, de fapt nici nu se afl. E ca i fericirea, ca i moartea: cu toii vorbim despre ele, dar cine ar putea spune c le-a cunoscut ntr-adevr? i totui l-am ntrebat cum ai rspuns, Luminia Ta, acelui fctor de stihuri? mi pare ru c trebuie s-i spun, dar, fiind nc tnr pe atunci, m-a nspimntat att de mult dilema n care m trezisem, nct mi-am pierdut capul i am ales exact calea pe care nu trebuia s apuc: calea de mijloc. L-am fcut pa la Dhaba, destul de departe pentru a-l sili s nu-i mai citeasc stihurile dect supuilor si. n felul acesta ne-am ngduit s ne socotim i pe mai departe prieteni, tiind ns bine c nu mai eram. De atunci nu mai am nevoie de prieteni i te asigur c pe un stpnitor ei l i stnjenesc. Dac vrei s rmi puternic, beiule, trebuie nti s afli puterea de a rmne singur. De altfel, un stpnitor nici nu poate avea n jurul su dect oameni care-l linguesc sau care-l ursc. Ct despre dumani, nu merit s vorbim. i strivesc... A tcut ca i cnd ar fi vrut s-mi lase un rgaz n care s m gndesc la ceea ce-mi spusese. M ntrebam unde voia s ajung. Abia mai trziu miam dat seama c lui i era deosebit de limpede ceea ce avea de gnd, mi hotrse soarta i acum nu voia s ajung nicieri, ci pur i simplu i mrturisea nite

gnduri ctre un om pe care l socotea demn s le asculte. S fie acesta un sfat? am ntrebat eu. Poi s-l iei i ca un sfat, zice el. Era un moment potrivit pentru a ndrepta vorba ctre ceea ce ateptam eu. Mam prefcut nedumerit: Nu vd la ce ar folosi. E un sfat pentru stpnitori, iar eu nu mai sunt un stpnitor. M-am i ntrebat crui fapt se datorete generozitatea cu care, n loc s-mi iei viaa, Luminia Ta mi-ai druit desftarea acestei ntrevederi. O nou tcere. Ca i cum nu m-ar fi auzit. Oamenii mei se aflau tot acolo, nemicai i rbdtori n ei, sub soarele din ce n ce mai fierbinte. Pescrui flfiau n jurul turnului ce prea pustiu. n umbra pe care o aruncau cele patru trepte de piatr de la intrare, dormea ncolcit un cine alb cu pete negre. mpratul se ntoarse alene i privi cerul. A nceput soarele s ard a spus hai s ne adpostim. Ne-am ndreptat nspre umbrarul de mtase, ca un baldachin, ridicat n mijlocul punii. Sub el se aflau un divan mic pentru el i un covor pregtit pentru oaspete. Ne-am aezat. Stteam acum cu spatele spre Turnul de Marmur i aveam naintea ochilor marea pustie i verde, dincolo de care, departe, se zrea rmul Asiei, albstruicenuiu, pierdut ntr-un abur tremurtor. Btu din palme. Se ivi un harap, gol pn la bru, cu pielea uns cu ulei, lucioas. Aez pe msua scund dintre noi o tav de argint cu dou cupe. M-am ntrebat dac era cuminte s beau, dar mi-am zis c avusese destule prilejuri s scape de mine, nu avea nevoie s m cheme la el pe corabie ca s m otrveasc. De altfel, dup ce el lu cupa ndemnndu-m i pe mine, ar fi

fost i imprudent s refuz. Ar fi nsemnat o jignire care ntr-adevr m-ar fi putut pierde. Am but. Ap de trandafiri. Rece ca gheaa. Bun. Abia dup aceea miam dat seama ct mi fusese de sete ori poate c gura mi s-o fi uscat de emoie i de ncordarea ateptrii i a nesiguranei. Credeam c uitase ori c se prefcea doar a fi uitat de ntrebarea pe care i-o pusesem. Dar, sub aparena de reverie, el se gndea de fapt la rspuns. Bnuiesc c aa face ntotdeauna: e prudent, gndete nti, ferindu-se a spune lucruri fr rost. Numai aa i poate pstra faima de a nu-i fi clcat niciodat cuvntul. Dei, uitnd s-mi napoieze Tighina i Bugeacul, ba ameninnd s-mi ia i Orheiul, fa de mine i l-a clcat totui... Nu vede prin ntuneric chipul mitropolitului Grigore, dar l simte cum zmbete: Poate fa de tine i-a ngduit, zice el, pentru c nici tu nu te-ai ntrecut n a-i rmne credincios. Da, se poate, admite Vod, numai c, vezi tu, este aici totui o deosebire. Cnd ai o mprie ca a lui, ntemeiat pe robie de la India pn la Buda, i de la Dhaba, unde i-a trimis prietenul stihuitor, pn la Caovia, atunci i-e foarte uor s stai sub un umbrar de mtase i s faci pe pzitorul adevrului. Dar cnd nu stpneti o aduntur de robi de toate legile i limbile, ci te afli n fruntea unui neam care stpnete de cnd se tie aceeai mn de ar, atunci, pentru a apra aceast motenire care i-e tot avutul i singurul rost sub soare, eti gata s faci orice, chiar i s npstuieti oleac adevrul. De altfel, despre adevrul acesta s-ar putea vorbi mult. Eu, n clipele

mele de rgaz, m-am tot gndit la el. Bunoar, ne place s zicem c adevrul trebuie ajutat cu orice pre s ias la lumin. Dar sunt attea adevruri nefolositoare sau de-a dreptul primejdioase: de ce s le scot la lumin? De ce a pzi un adevr care nu poate sluji dect dumanului meu de moarte? De vreme ce pe acest duman nu-l pot rpune, ngduiemi mcar s m apr cum pot. Crezi c greesc? n asemenea mprejurri, am cutat ntotdeauna rspunsul n crile sfinte. Eu n-am gsit acolo dect rareori un rspuns. Pentru c n-ai struit. N-am prea avut rgaz. i apoi nu cred c toate rspunsurile pe care le caui ntr-o via se pot afla ntr-un singur loc. M-a ngrijorat ntotdeauna la tine aceast ndoial creia nu te-ai sfiit niciodat s-i dai glas. De ce s m sfiesc? E ndoiala mea, aa cum e i rsuflarea. Nu e vina mea c pe lng credine, am i ndoieli. Le-am purtat toat viaa, le port i acum, cnd trec vmile nopii. Nu le caut eu. Vin de la sine. S-ar putea s fie de la Satana... O spune mai mult n glum, amintindu-i de o sporovial de-a lor, mai veche, despre un clugr habotnic de la Humor, unul Onisim, care-l vedea n toate pe Satana. i Satana sta! zmbete Vod netiut. Ce uor neam obinuit noi s scpm, aruncnd mereu vina asupra lui! La urma urmelor, nici nu cred c e att de negru cum l facei voi. Toma avea obicei s spun c n meteugul su are oleac de amestec i dracu...

Mitropolitul rde blajin i Vod tie c acest rs mulumit, ca un uguit de hulub, e nsoit de mngierea nceat a brbii. Grigore e un pop de treab, n-a dat nimnui cu crucea n cap i oricnd poi ajunge cu el la o nelegere cuviincioas. Aa i acum. Dect s intre n amnunte, ajungnd s se contrazic ntr-un asemenea ceas grav, spre bucuria duhului nevzut al Satanei, Grigore prefer s rd ngduitor, lsndu-i lui Vod credina c are dreptate. Singurul lucru pe care-l ncearc e s schimbe vorba. Cred c te-ai abtut de la istorisirea ta, spune el. Oare ce-i istoriseam? se ntreab Vod i, o dat cu spaima i simte din nou fruntea npdit de sudoare. O sudoare rece. i minile i sunt reci, abia acum i d seama. i freac ncet degetele, ncercnd s-i aminteasc, pentru c nu vrea s ntrebe. Grigore ns i ofer un ajutor nesperat: L-ai ntrebat cum se face c, n loc s-i ia viaa, ia druit desftarea acelei ntrevederi. Vod se crispeaz tcut. Degetele i rmn ncletate unele de altele. Pe cine am ntrebat? Pe cine am... i apoi iar Grigore, cu un uor nceput de nerbdare: i-a rspuns pn la urm padiahul? Se destinde cu un brusc sentiment de eliberare: a, padiahul! Ca s vezi: am ajuns s uit c vorbeam despre ditamai padiahul! Se simte ns acum istovit pe neateptate, ca i cum efortul acesta de a-i reaminti l-ar fi sectuit de ultimele puteri. Glasul i este mai voalat, mai stins i n rstimpuri face mici pauze n care i se aude rsuflarea, ca dup un urcu: Da... mi-a rspuns, sigur... Dar, cum i spuneam,

a lsat s treac o vreme, n care a stat cu ochii pierdui... ctre deprtrile Asiei... de unde s-au iscat strmoii lui... probabil c n timpul acesta se gndea la rspuns... ntr-un trziu, cnd eram sigur c uitase de ntrebarea mea, a spus cu aerul acela vistor i fr s se ntoarc spre mine: O piatr zice care a fost folosit o dat la zidire, rmne tot o piatr de zidit i poate veni o vreme cnd va fi iari de folos la zidit. nti n-am neles, credeam c-mi spune nite stihuri de-ale lui... Pe urm abia am priceput c piatra despre care vorbea eram eu... Aa m vedea el pe mine, asta eram eu pentru el: o piatr printre multe altele, bun de folosit la zidul menit s apere mpria lui... Amintirea aceasta l nsuflei, ajutndu-l s treac peste clipele de istovire. Urm cu mai mult vlag: Am simit cum mi bate mnia n tmple. A trebuit s m mpotrivesc ispitei de a-i arta cum ar putea piatra aceea s-l loveasc peste bot. Rabd i taci, miam zis, pn te vezi n scaunul din Suceava, pe urm ai tot timpul s-i ari. Nu bnuiam pe atunci c n-am s-i mai pot arta nimic. Nu i-am mai artat nimic, mi Grigore, i poate starea aceasta de neputin sfrete prin a m omor acum... Las, nu te mai gndi la asta c nu-i faci dect inim rea. Nu ajut la nimic. Cum v-ai desprit? Vod rde fr veselie: Frumos ne-am desprit. Surznd. Dup ce mi-a spus cugetarea aceea cu piatra, vznd c tac, i-a desprins n sfrit ochii din zare i m-a msurat: Ai priceput de ce te-am chemat, beiule? Am tcut pentru a nu fi nevoit s-i zic iar Luminia Ta. Am nclinat

doar din cap n semn c am priceput. Atunci e bine a urmat el pentru c vreau s te folosesc din nou. Dup ct am neles, i tu vrei acelai lucru, aa c ne putem nvoi... Am nclinat iar capul, dei ar fi fost de lmurit c nu voiam tocmai acelai lucru. Eram nerbdtor s mi se limpezeasc o dat rostul. Nu-mi place spunea el nimic din ce se petrece la Carabogdania. Cel pe care l-am aezat n locul tu e moale i lipsit de dibcie n treburile politiceti. Solii lui au prins s umble de la un principe la altul, ncepe s unelteasc, uitnd legmintele de ascultare pe care le-a fcut schellind la Pragul Fericirii. Pe de alt parte, boierii, care nu l-au vrut din capul locului fiindc era ales de mine i nu de ei, i caut pricin i-l nvinuiesc c a cedat Benderul i Bugeacul. Ca i cnd ar fi putut s fac ceva! Dar asta va sfri pn la urm prin a-l ntrta sau prin a-l nspimnta i va ncerca s-i salveze pielea artnd ce poate. Aat de boieri, nu va gsi alt cale dect s se rzvrteasc mpotriva mea. Mare prostie, pe care, dac nu va voi s-o fac, va fi probabil ucis de boieri. Nam nevoie de asemenea istorii la hotarele mpriei. Te vei ntoarce acolo i vei face rnduial. n loc s-i iau capul, te reaez n scaunul din care tot eu te-am alungat. Mcar pentru atta sper, ca de acum, s-mi rmi credincios. Din pribegia asta a ta vei fi tras poate nvtura c n-are rost s mi te mpotriveti. Ai vzut cam ce se poate ntmpla. i ca s nu mai fie nici o pricin de glceav ntre noi, uite, i napoiez Benderul i Bugeacul. Unde mai pui c Benderul e acum o cetate refcut, cu zidurile nlate i ntrite de nsui Sinan Ibni Abdul Merian, cel mai priceput i

mai iubit dintre arhitecii mei. Ce ai de spus la toate astea, beiule? Ce s-i fi spus? Atepta poate s m umilesc, mulumindu-i. Mi-am ncruciat palmele pe piept i m-am nclinat iar ct am putut de adnc. Niciodat am zis nu m-am ndoit c mrinimia Luminiei Tale se va revrsa asupr-mi ca oaza cu izvor limpede i curmali n calea cltorului istovit de nemrginirea deertului... M-a urmrit cu rbdare i a sfrit prin a zmbi: Vorbe, a spus. A fi mulumit ca mcar un sfert din ele s fie sincere. Altul n locul tu, auzindu-mi hotrrea, s-ar fi trt acum pe jos lingndu-mi tlpile. Eti mndru, tiam asta, mi-a spus o femeie care te preuiete. I-am dat crezare i vd c a avut dreptate. Poate i mndria asta a ta e unul din motivele care m-au hotrt s-i redau domnia. Nu am suferit niciodat rmele... Atunci au urmat cteva clipe n care ne-am privit amndoi n ochi ndelung, tcui i nemicai, ca i cum fiecare s-ar fi strduit s citeasc n sufletul celuilalt adevratele gnduri. Am aflat c unul dintre zugravii ti a reluat el apoi ne-a nfiat nu tiu unde nfrni dinaintea zidurilor Stambulului de ctre ghiauri ajutai de sfinii lor. E adevrat? A trebuit s recunosc, bucurndu-m n acelai timp c faima lui Toma ajunsese att de departe: E adevrat, Luminia Ta, dar aceea nu e dect nchipuirea unui meter. Ce putere poate avea plsmuirea unui biet zugrav? A devenit dintr-o dat de o neateptat gravitate: O putere pe care nici n-o bnuieti, beiule, mi-a spus. Ca stpnitor e bine s-o tii i s te temi de plsmuirile meterilor de soiul sta. S veghezi ca nchipuirea lor s nu nasc plsmuiri

care s-i primejduiasc puterea. Iar dac vrei ca ntre noi s dinuie nelegerea i bunvoina mea s nu-i ntoarc faa de la tine, s nu mai ngdui acelui meter s zugrveasc asemenea lucruri... M-am grbit s-l linitesc: Acel meter nici nu mai este, Luminia Ta. A pierit. N-a prut convins: N-are nici o importan. El sau altul, mereu se va ivi cte unul, e bine s nu uii asta. i s veghezi asupra ta nsui: ispita uneltirii s-ar putea s te fure dup ce te vei vedea din nou n cetatea ta de scaun. Iar a doua oar, beiule, n-am s te iert. Nici mcar moartea dumanilor pe care-i preuiesc n-am s i-o hrzesc... Ameninarea lui era rostit cu prietenie i nvluit ntrun surs. De bun seam avusesem noroc aflndu-l dup o noapte prielnic. Era felul lui de a fi binevoitor. Btu din palme. Se ivi divan efendisi. Purta o cuie de argint din care se nla un fum nmiresmat, subire i mtsos, de culoarea cerului acestei zile limpezi. Dup ce se nclin naintea mea, mi ddu ocol afumndum. Era semnul c ntrevederea se ncheiase. M-am ridicat nclinndu-m la rndul meu n faa padiahului. M-a reinut cu un semn moale: Mai e ceva, beiule. Ai auzit poate c ntr-o clip de mnie am jurat s nu te iert pn nu voi trece cu calul peste trupul tu... Auzisem, firete, dar nici prin gnd nu mi-a trecut c o va pune la inim. Nenorocirea urm el spre uimirea i nelinitea mea e c a fost de fa o mulime de lume. Cu toii tiu c eu mi in cuvntul, cu att mai mult jurmintele, i ateapt s-o vad i acum. Ce-i de fcut? N-am rspuns nimic, ce ar fi fost de rspuns? Bnuiam c e vorba de o glum sau de o viclenie, de al

crei scop nu eram n stare s-mi dau seama i totui simeam cum nelinitea amenina s devin fric de umilin. Nu i-a fi ngduit niciodat s treac peste trupul meu, nici cu, nici fr martori i iat cum mi ziceam n rstimpul acela foarte scurt totul st s se nruie n ultima clip. Nu m ndoiesc c toate astea mi se citeau pe chip, cci s-a luminat de un zmbet larg: Nu te teme, beiule s-a ndurat el s-mi risipeasc temerile n-am s te supun unei asemenea umiline. Eti un brbat ntreg i n-o merii. Dac nu te trdau cinii ti acum dou toamne, ne-am fi nfruntat pe cinste ntr-una dintre btliile acelea care uimesc lumea pn peste veac. Nici nu cred c mi-a putea mplini jurmntul dect dac a porunci nti s te ucid. Dar ce folos a avea s iert un mort? Am nevoie de tine viu, beiule. Aici se ntrerupse i i fcu semn lui divan efendisi s ne lase singuri. Cnd acela se ndeprtase destul ca s nu ne mai aud, se aplec tainic spre mine: tii ce m-am gndit? Ca s scpm amndoi cu faa curat... S scornim o minciun: le spunem tuturor c ne-am neles ca tu s stai sub un pod, iar eu s trec peste el de trei ori clare. Ce zici? Oamenii abia apuc s aud asemenea istorii ca s le poat spune mai departe i altora. Are s ias de aici o legend de toat frumuseea i legendele, tii i tu, beiule, nu mor... Coboram scara de mtase ntrebndu-m dac ntradevr scpasem. Dac ntr-adevr m puteam ncumeta s le spun alor mei c lepdasem de pe mine, cum arpele i leapd pielea, nesigurana, ndoielile i spaima. Am simit pmntul sub picioare,

am auzit pietriul scrnind sub tlpi. Ct sttusem pe corabie, se schimbase vntul i acum sufla dinspre mare, aducnd mireasm de alge i sare. Tot ce era verde de-a lungul rmului fonea. Trgeam adnc n piept vntul acela umed i proaspt i gndeam c tot aa trebuie s fie i cnd te scoli din mori. Am trecut pe lng turnul la fel de pustiu i am vzut din nou cinele care dormea nemicat n acelai loc, dei umbra se mutase. Cnd m-am aflat n dreptul lui, a deschis pentru o clip ochii, pe urm s-a cufundat iar n somn. M-am uitat la cer. Peste albastrul nemaipomenit de limpede, un crd de gte slbatice desena un unghi subire cu vrful ndreptat spre miazzi. La gndul c poate porniser de la noi ori c mcar trecuser peste ar, m-a cuprins deodat nerbdarea de a m vedea din nou la ai mei. Am urcat rmul n goan. Am ajuns gfind. Tceau. Nu le-am spus nimic. Abia dup ce am nclecat i-am privit. Ateptau n ei, la fel de neclintii cum i lsasem. Leam simit ncordarea gata s plesneasc. Am redevenit ce am fost, le-am spus. Rmne acum s fiu mai mult dect att... S-au destins ca un arc cruia i se rupe coarda. S ne trieti, Mria Ta! au rcnit ntr-un glas. M-am simit iar puternic i m-am nlat n scri. Careva chiui i, ca la un semn, ddur pinteni. n goana aceea care strnea colbul glbui al rmului, am simit nevoia s mai privesc o dat n urm. Departe, jos, corabia ginga, mrunt, ca o piatr scump pe un bari verde de mtase. i pe punte, abia desluit, silueta lui; singuratic, fin, cu braele ncruciate la piept. Ne urmrea din ochi. n curnd mi-am zis nu

va mai vedea dect colbul. Oare nu Presimeam c n-am s-l mai vd niciodat.

regreta?

*
n ncperea n care te credeai doar tu cu Grigore se simte micare neateptat. Reueti s deschizi ochii. Au adus lumnri. Cum de i-au ngduit fr s-i cear ncuviinarea? i e plin de oameni. Cine s fie toi acetia? i deslueti greu, printre gene, cci n-ai putut s-i ridici pleoapele dect pe jumtate. i acum se mic toi, s-a ntmplat ceva, se ndreapt spre u. i de jos, din curte, zgomot, sforit de cai, ca i cnd ar fi sosit cineva. Doar Grigore, pe el l recunoti, neclintit sub camilafca lui, n jilul n care a stat toat dup-amiaza. ncerci s-i zmbeti. Nu tii dac ai reuit pentru c expresia lui a rmas neschimbat: abtut, se uit din cnd n cnd spre u, curios i el s tie cine a venit, cci se pare c a venit ntr-adevr cineva. Ai stat de vorb toat jumtatea asta de zi, dar nu mai tii ce ai vorbit. Un gnd doar i-a rmas, rzle, rupt din nlnuirea lui fireasc cu celelalte gnduri i ai vrea s i-l spui i lui, dar nici pentru ele nai putere. Vezi i-ai spune am ajuns ce am fost, mam inut de cuvnt, dar mai mult dect att n-am izbutit... Intrar aproape toi deodat, fcndu-te s tresari. Printre picioarele lor, Huba, vede ntiul c ai deschis ochii: A nviat, a nviat! strig el. Un tnr mbrcat n straie galbene i verzi se

repede asupra lui, dnd s-l loveasc. Piticul se vr ca un cine sub jilul tu, iar tu te munceti ridicnd braul: Las-l! i urte pe turci! Glasul tu nu e dect o oapt uierat, rguit. Mna i cade obosit pe braul jilului. Eti prbuit n fundul scaunului. Te strduieti s nu lai brbia s-i alunece n piept. Ceilali se opresc nspimntai. Se vede c nu se ateptau s te mai aud vorbind. He-he, multe lucruri la care ceilali nu se ateptau ai mai fcut tu! Totui acesta se pare c va fi ultimul. i-e fric? Nu, n-ai putea spune asta. Mai curnd curios. Toi oamenii acetia se poart att de ciudat. S-a ridicat de la locul lui, apropiindu-se i Grigore. i, printre ei, un tnr, altul dect cel n straie galbene i verzi. Acela e Ilia, abia acum i dai seama, dar acesta, mbrcat altfel, aproape la fel cum umbla nvemntat Toma, acesta cine e? Amintirea lui Toma i grbete btile inimii. Cine e? nalt, subire, are un chip de Cristos, cu barb moale, castanie, cu plete unduioase... Cu mare greutate i miti un deget, fcndu-i semn. Tnrul se apropie, pune un genunchi la pmnt i i srut mna. Pentru o clip ai avut nlucirea nebun c e Toma. Dar nu, Toma i-ar fi srutat inelul cu pecete, nu e Toma. Totui cine?... E Marcu, Mria Ta. S-a ntors Marcu, zugravul. Vocea Elenei. Marcu zice ea. Care Marcu? i de unde sa ntors? i deodat revelaia: a, Marcu, ei drcie, s-a ntors Marcu i eu care-mi luasem ndejdea... Cnd l-ai vzut ntia dat... un copil, era abia un copil, ucenicea la Toma i nc nu-i ngduise s zugrveasc altceva

dect stele. i l-a nfiat ntr-o zi de iarn. Era srbtoare: Sfnta Anastasia, izbvitoarea de otrav... Zpad mare, nmeii ct zaplazul... Pe atunci avea nc prul auriu... Nu ndrznea s te priveasc i i tremurau buzele cnd i-a srutat mna. Ct s fi trecut din ziua aceea luminat? Veniser s-i arate planurile Humorului. Toma, meterul Cntic, pietrarul, i acesta, copilul, Marcu. Ct s fi trecut? Ani? Veacuri? Abia i miti buzele. Ceilali mai mult i ghicesc cuvintele dup micarea lor: Cnd ai venit? De vreo zece zile, Mria Ta. M-am gndit s m nfiez Mriei Tale cnd te vei ntoarce n Cetatea de Scaun. Apoi am auzit c te afli suferind aici i am venit eu... S-a oprit gndindu-se c poate vrei s spui ceva. Dar tu l priveti ntrebtor. Atepi amnunte. Am nvat, Mria Ta, urmeaz el. Acum stpnesc meteugul. M ncumet s zugrvesc orice. Atept doar dezlegarea i porunca Mriei Tale. Pe Toma... Toma... Marcu clatin capul cu prere de ru: Nu, Mria Ta, ct am umblat apusul de-a lungul i de-a latul, n-am dat de meterul Toma i nimeni nu l-a vzut. Nu l-a gsit deci. Nu-i nimic, poate ai s-l gseti tu. E bine c s-a ntors mcar Marcu. S-a schimbat. A devenit brbat. A cunoscut binele i rul. i femeia. Are i pietrele pe care i le-a lsat Toma. Dar le mai are oare? Spaima care te sgeteaz pe neateptate i d

puterea s opteti: Pietrele... care dau nemurire albastrului... Le am, Mria Ta. Sunt aici... Unde aici? N-are importan. tie el i dac nu tie dect el e bine. i miti degetele nerbdtor. Porunc, Mria Ta. Zmbete Marcu. Aa e bine. Nu-i plac bocitoarele. i-i ateapt porunca. Voroneul, opteti tu, zugrveti Voroneul... M-ncumet, Mria Ta. Am s zugrvesc Voroneul. Poate am s-l ntrec pe meterul Toma. He-he! Ia te uit! De unde, nainte de a pleca, nici nu ndrznea s-i ridice ochii la lucrrile lui Toma, acuma i cun s-l ntreac! Nu tii dac ar trebui s te superi sau s te nveseleti. Oricum, n-ai putere nici pentru una, nici pentru alta... Copil, tot copil a rmas. S-l ntreac pe Toma! Unde s-a pomenit cel care?!... Dar bine c s-a ntors. Ai iar un meter. i cine are un meter nu moare. N-ai s mori nici tu, degeaba te vegheaz toi cu chipurile astea mhnite. Cine st n colul acela? A, da, e doctorul Paulus Kyr. Pe naiba, doctore, am cheltuit o grmad de zloi ca s m ncredinez c tiina ta nu e de nici o treab... i dincoace? Ilia. Frumos copil Ilia... Pcat de el. Cum are s se descurce n jilul tu? E puin cam larg pentru el. Srac ar... ntiul domn care nu va mai purta coroana Muatinilor. Aici ai ajuns... i, la mijloc, n faa ta, Elena. Dreapt, frumoas, mndr. Cu ochii mari, albatri, ncercnai de nesomnul veghei lng tine. Ehei, ce v-ai mai iubit, ce vremuri, ce vremuri! E cald aici, ar trebui s deschid o fereastr. Reueti iar s

ridici mna, artnd. Paulus Kyr deschide. O boare rcoroas te nvluie zvntndu-i sudoarea de pe frunte. E bine aa. Parc e cea. Sau ai nceput tu s vezi ca prin cea. Cine e femeia aceea gras care s-a ivit din spatele celorlali? Are ochii plni. i ine o bsmlu la gur i i smiorcie nasul. Asta... nu cumva e Bisurca? Bisurca! Voiai s-o ntrebi ceva pe Bisurca. i faci semn cu degetul, cum i-ai fcut lui Marcu. Vine i ea, se las n genunchi cu greutate, cci e mare i gfie i-i simi lacrimile udndu-i mna. Cum se ncheie basmul? ai ntreba-o. Dar n-are rost s-o ntrebi fiindc acuma tii, fr s-i dai seama cnd, iai amintit. Abia deschise capacul chichiei aa se sfrete i un glas slbnogit i zise: Bine ai venit, c de mai ntrziai, i eu m prpdeam... Asta e. Acum trebuie s nchizi iar ochii pentru c ai ostenit. Cineva i aaz ceva n mna care i se odihnete pe braul jilului. O lumnare. Are s-i picure ceara pe degete. Trebuia s i-o dea ntr-un sfenic. Dar nu mai ai putere s le-o spui. E bine aa, cu ochii nchii. Aa da. Mult mai bine. O uoar ameeal doar, aici, n spatele pleoapelor. Ca i cnd o putere nevzut, dar nu neplcut, te-ar fi supt, purtndu-te spre un alt trm. i nici mcar nu e att de ntuneric cum se vorbea...

Evaluare