Sunteți pe pagina 1din 56

Cuvintele nu erau suficiente. Ar fi trebuit s gseasc o cale de a le arta durerea, agonia i disperarea victimelor ciberneticii.

Raymond F. Jones

CREIERELE CIBERNETICE
1962 by Raymond F. Jones ANTET XX PRESS pentru prezenta versiune n limba romna Redactor: Turturel Nstase Tehnoredactare: Diana erban Coperta: Ion Nstase ISBN: 973-8203-50-3
Tiparul a fost executat de tipografia ANTET XX PRESS Filipetii de Trg, Prahova Str. Max Heberlin nr. 677

SI RECAPT NCET CONTIINA. APOI, JOHN WILKINS I AMINTI.

Fusese ucis ntr-un accident de main, la munte. , i acum era un creier, un creier cibernetic de control, i nchipui cortexul dezgolit al creierului su, o chestie cenuie, ridat, strbtut de capilare. Aceasta era ntruparea lui. Restul fusese nlturat. Rmsese doar centrul gndirii. Dar toat lumea tia c creierele cibernetice nu erau nsufleite. i ddu seama cu groaz: ATUNCI CUM PUTEA FI N VIA? CAPITOLUL I Era ntuneric, tcere i nimic familiar; dar era n via, i asta era bine. Nu avea nici un drept s rmn n via. Maina se rostogolise pe panta de trei sute de metri de la Canion Cliff i czuse n rul de dedesubt. i amintea hurducturile care parc nu se mai sfreau, impactul zgomotos, violent, apoi scufundarea din ce n ce mai rapid, bulele de aer... i amintea cderea final. Fusese contient, chiar i la sfrit, cnd spuma strlucitoare a rului

inundase maina i i rupsese de lume cu rceala ei. i Martha - mireasa lui timp de patru ore. Pe la jumtatea pantei i pierduse contiina. i amintea expresia de pe chipul ei: nu era rnit, nu sngera - era doar palid i inea ochii nchii. ncerc s-o strige, s-i rosteasc numele, dar gura lui nu rspundea. Ochii lui nu reacionau la lumin. Nu auzea nimic. Simea o durere difuza; era att de puternic, nct nu-i ddea seama ce anume l doare. Fiecare nerv, de la extremitile degetelor pn la creier, semnala durere. O durere ca aceea provocat de cuit sau de foc, durerea provocat de unelte ascuite i ncinse. Se gndi c fusese sedat. Nu ar fi trebuit s fie contient n momentul acela, dar durerea nfiortoare era mai puternic dect drogurile. Simea c toate canalele nervoase din trupul lui depiser demult limita maxim de rezisten. Nu mai puteau purta alte informaii ctre creierul lui, indiferent ci stimuli i-ar fi bombardat celulele ndeprtate din corp. Iar creierul lui nu mai putea recepiona altceva. Canalele raiunii erau blocate de mesaje ale isteriei. i totui, o parte din el prea capabil s gndeasc. Prea capabil s speculeze i s evalueze stricciunile din trupul i din mintea lui. Abia cnd s-a gndit la Martha micul sanctuar n care raiunea mai funciona nc a fost pe punctul s se prbueasc. Se gndi c era n spital. Probabil c cineva vzuse accidentul. N-a stat mai mult de cteva minute n main, altfel s-ar fi necat. Dar de ce nu venea nimeni? ncerc din nou s strige. La nceput, buzele lui refuzar s asculte. i concentr toat puterea i reui s articuleze numele soiei lui. - Martha! Martha... Ea nu era acolo, se gndi el. Fusese i ea rnit; poate murise. Putinele celule ale raiunii din creierul lui se mpuinar i mai mult la gndul acesta. ncerc s pipie cu minile n lateral ca s vad dac sttea pe un pat. Nu-i ddea seama. Canalele nervoase, suprasaturate de durere, nu-i puteau transmite dac sttea pe un cearaf sau pe piatr. Ridic braele n aer. Nimic. Dar cu sistemul lui senzorial att de ubred nici mcar nu era sigur c reuise si mite minile. Se for i strig iar: - Sor! Nu auzi nici un rspuns, nici o voce linititoare. Nu auzea absolut nimic - doar amintirea sunetului. Surzise, se gndi el. i orbise. ncerc s-i simt ochii, dar nu-i ddea seama dac erau bandajai sau nu. Zcu aa mult timp, ncercnd s-i perceap respiraia, btile inimii. Nu simea absolut nimic. Parc ar fi fost prizonier ntr-un cadavru. Nu s-ar mai putea ntoarce la Martha aa, o grmad de carne fr simuri, fr reflexe, n interiorul creia mai tria nc sufletul. i dorea s fi rmas n ru. Ar fi fost mai bine dac murea acolo. Dar acum nu voia s moar, indiferent ct de mutilat era trupul lui. Doar c nu se mai putea ntoarce la Martha. i dorea ca fata s nu-1 mai vad niciodat, s nu tie nimic despre ce i s-a ntmplat. Se ntreb ct timp trecuse de la accident. Cum ar fi fost dac nu s-ar fi ntmplat catastrofa? Fratele Marthei, Al, le oferise intimitatea cabanei lui de la munte pentru luna de miere. Tocmai mergeau spre caban cnd maina a derapat i a czut peste parapet Acum ar fi trebuit s fie pe lac, n barc, n faa cabanei. Ar fi fost lun plin; prul Marthei ar fi strlucit n lumina argintie. Plnuiser o cin la lumina focului de tabr, pe malul lacului. Dac se arde mncarea sau dac intr puin nisip n ea, o s am o scuz... N-o s poi s te plngi c ai fcut indigestie de la prima mas gtit de soia ta...", glumise ea. N-o s mai guste niciodat din mncarea fcut de Martha. ncerc s doarm, s alunge din minte gndurile, amintirile i junghiurile de durere, dar nu reui. i dorea s i se mai administreze o doz de sedative. Senzaiile din trupul lui preau s devin din ce n ce mai acute i indefinite. Nu tia sigur dac avea ochii deschii sau nchii. Gemu tare, simind explozia durerii acumulate n el. Era singur i speriat, ca un bieel pierdut n

ntuneric. Url cnd agonia ajunse la apogeu. Aceast ieire i cutremur fiina, alimentnd groaza i durerea ca un foc devastator. Dup o vreme, cnd criza lu sfrit, se simi eliberat parial de haos i de fric. Mintea i era acum cuprins de calm, dup furtuna care avusese loc n interiorul lui. Se gndi c putea s doarm. Dar somnul nu venea. ncerc s-i blocheze activitatea neobosit a creierului. ncerc s alunge amintirile i gndurile. Nu reuea s adoarm. Se strduia ca i cum ar fi vrut s obin un obiect tangibil, pe care l-ar fi preuit mai mult dect orice altceva, dar somnul nu reuea s depeasc barierele minii lui. Panicat, ced n cele din urm i ncepu s strige, s urle: "Ajutor! S vin cineva!" Spera s vin vreo asistent, s-1 sedeze ca s poat dormi. Simea c nnebunete. Oricum, ce fel de spital era sta - unde nu-i ddea nimeni nici o atenie? ncerc s se gndeasc unde l-au dus. Pe drum, el i Martha trecuser prin oraul Dixon. Era un spital micu acolo. Sau l-ar fi putut duce napoi la Warrenton, centrul industrial unde locuia i unde muncea. Da, mai degrab acolo l-au dus... Oricum, s-ar fi ateptat s fie ngrijit mai bine, indiferent de spital. i totui, poate l ajutau, ntr-adevr. n starea lui aproape incontient n-avea cum s-i dea seama. Poate c i se administraser o grmad de sedative. Oricum nu le simea din cauza durerilor nfiortoare. i nchipui c nchide ochii. i imagin c trage o cortin de linite peste gnduri i amintiri, i reui s se calmeze puin. Simea ceva asemntor cu odihna; dar nu adormi. Nu putea msura trecerea orelor i a zilelor, dar simea c trecuse mult timp de cnd era prizonier n propriul trup. Acesta era singurul mod n care se putea defini. Durerea prea s pleasc - nu ca o vindecare, ci ca i cum canalele nervoase i-ar fi epuizat resursele din cauza intensitii acesteia. Dup calmarea durerii ns apru o senzaie de uurare. Zcea linitit, orb, surd i lipsit de simuri; se gndi c era inut n via prin perfuzii, dar nu le percepea. Percepea doar gnduri disparate i amintiri. ncerc s marcheze zilele pe un calendar imaginar. tia c e absurd, c ceea ce presupunea el c e o zi putea fi doar o or n realitate. Dar ncerc s-o fac. Conform calculelor lui, era n a cincea zi de ntuneric i tcere, cnd observ o schimbare. Lumin. Era aproape imperceptibil, sau poate c nervii lui optici erau prea amorii. Au rspuns violent la primul stimul care le-a bombardat terminaiile senzoriale. Aproape a ipat de bucurie la aceast prim percepie. Parc era lumina palid a lunii pe un cer de noapte nnorat. Dar era lumin. O urmri crescnd n intensitate, att de ncet nct se ntreba uneori dac exista ntr-adevr vreo schimbare. Dup cteva zile deveni mai strlucitoare, mai cuprinztoare, mai clar i se transform ncet ntr-o imagine. Cnd percepu o micare vag i ddu seama c ntr-adevr i revenea vederea. Prea s fie chipul unui brbat, dar nu putea s-1 recunoasc. i apoi totul dispru, ca i cum ochii i-ar fi fost bandajai. Se ntreb ce nu fusese n regul. Punea ntrebri, dar aceeai tcere impenetrabil l sufoca. Nu primea nici un rspuns. Nu auzea nici un sunet. Dup o zi, lumina reveni - la fel de brusc cum dispruse. Dar de data aceasta era clar i puternic; vedea la fel de bine ca nainte de accident. Chiar n faa lui vzu o fa familiar i prietenoas: Al Dem-ming, fratele Marthei - Dr. Albert Demming, cunoscutul ciber-netician. l privea direct n ochi i avea o expresie preocupat. - AI!, strig el. Al, spune-mi ce s-a ntmplat! Martha e rnit? Al - Al, m auzi? Al, uit-te la mine! Spune-mi ce s-a ntmplat cu Martha! Deja urla ct putea, dar Albert Demming se ndeprt ca i cum nu auzise nimic - ca i cum nici mcar nu l-ar fi vzut. Al! Nu pleca! Vorbete-mi. Spune-mi... ncerc s se ntoarc, s urmreasc din priviri silueta brbatului. Nu putea; putea doar s priveasc

drept n fa, nereuind s mite mcar pupilele. Pentru o clip, disperarea ajunse iar la apogeu. Paralizie -paralizie att de total nct i afectase toi muchii, chiar i cei ai ochilor. Dar putea s vad. i reparaser ceva la ochi. Dac reuiser asta, puteau s-i vindece i muchii paralizai. Asta nsemna c munceau, c l ajutau. Nu nelegea atitudinea bizar a fratelui Marthei. Nu credea c aa recomandase medicul. Poate c-i spusese lui Al s nu-1 deranjeze. Poate c de aceea plecase aa, fr s-1 bage n seam. Al venise pentru c Martha voia s tie ce se ntmplase cu el. Da, asta era, hotr el. Acest gnd l liniti puin. Avea o dovad palpabil c ea tria i era n siguran. Apoi se concentr asupra privelitii din faa lui. Era un obiect ciudat, un panou imens, acoperit de inscripii, aparate de msur i leduri. Citi inscripiile. Erau formule chimice. Era chimist, aa c le nelegea. nelegea procesul biochimic complex i complicat pe care-1 descriau. l studiase i el, nainte de accident. ncet-ncet, creierul lui fu cuprins de teroare n timp ce el se holba la panoul pe care nu putea s-1 ignore. i scp un urlet de groaz. Acum tia unde se afl. Nu era la spital. Urla fr ncetare, nu se putea stpni. Abia cnd i pierdu cunotina ncet s urle. CAPITOLUL 4 Dr. Albert Demming era un brbat blond, masiv, cu ochi uimitor de albatri. Ca inginer cibernetician ef nu era de datoria lui s supravegheze personal o instalaie individual de control, dar General Biotics era un caz aparte. Nici Thornton Henniger, administrator-ef peste General Biotics nu era cu nimic mai prejos. Era la fel de nalt i solid -iar antipatia dintre cei doi era reciproc. Stteau pe balconul ngust al camerei de control, cu spatele spre geamul care ddea spre uzina imens. n centrul camerei, n faa lor, era instalaia central de control, cu perei de sticl sterili. Exact n centrul acestei instalaii, printre aparate i instalaii, pe un piedestal, era o cutie de platin de numai treizeci de centimetri ptrai. Brbatul se uita fix la aceast cutie. - N-am tiut... pn ieri, spuse Demming. De aceea te-am sunat Nu pot mpiedica asta innd cont de contractele pe care le are Institutul i pe care le-au semnat John i Martha. Dar tu, ca administrator, mi le poi ncredina mie. i garantez c le voi asigura o instalaie cel puin la fel de bun. Mi le dai mie? Henniger i scoase trabucul dintre dini. - Am ateptat cinci ani astfel de contracte. De ce s renunm la ele acum? Institutul nu este obligat s renune la nici un contract dect dac aa vor semnatarii. Dar au murit Nu ai nici un drept asupra lor. i oricum, vorbeti ciudat pentru un cibernetician. - Ba am toate drepturile, spuse Al cu voce joas. Femeia a fost sora mea. John Wilkins era soul ei. Au murit acum opt zile, n luna lor de miere. Henniger privi chipul ncordat al lui Demming. - Nu ai nici un drept, repet el. mi pare ru pentru pierderea suferit. tiam de Martha i John Wilkins, dar nu tiam ce legtur au cu tine. Credeam c Institutul va trimite pe altcineva n condiiile acestea - dar presupun c dimensiunile i unicitatea instalaiei necesitau atenia ta personal. - tii povestea uzinei, continu Henniger. Biochem i dorete demult s centralizeze producia biotic ntr-o singur uzin, controlat cibernetic. Pn acum a fost imposibil din punct de vedere matematic. Am descoperit n fine soluia prin cuplarea a dou uniti. - Eu am descoperit soluia, interveni tios Al. A fost teoria mea prin care am demonstrat c se poate construi o asemenea instalaie. Eu am dovedit c se poate. De aceea m aflu aici. De aceea sunt autorizat s afirm c pot garanta o instalaie echivalent dac mi dai mie contractele. Martha a fost sora mea, iar John mi-a fost coleg de coal. Am toate drepturile pentru c dac nu eram eu, tu munceai nc la fabrica de duplicate. Henniger l privi ptrunztor, cu ochii ngustai. - Nu ai nici un drept, repet el. Pronunase apsat fiecare cuvnt, ca o lovitur de pumn. - neleg, spuse Al aproape optind. - Sunt convins c nelegi cu adevrat Cred n continuare c Institutul ar trebui s gseasc pe altcineva n locul tu. Sentimentalismul de care dai dovad nu le nclzete cu nimic pe rudele tale - i nici pe

tine, de altfel. n plus, mi face ru mie. Aspectul tehnic al muncii tale va fi afectat i dac detectez vreo dovad de acest fel voi cere Institutului s te nlocuiasc. Sunt sigur c Institutul nu va fi deloc ncntat s afle de propunerea pe care tocmai mi-ai fcut-o. - Aspectul tehnic al acestei instalaii va fi adecvat, spuse Al ncet. - Bine. Atunci nu mai vorbim de probleme sentimentale. Nu mai vreau s aud nimic despre aceast separare de care ai pomenit mai devreme. Nu am mai vzut o instalaie nou pn acum. O separare mi se pare periculoas. Dac s-a ntmplat o dat, de ce nu s-ar putea repeta? Henniger i privi atent pe Al, ncercnd s depisteze pe chipul acestuia cel mai mic semn de renunare, dar ochii ciberneticianului nu trdau emoiile zguduitoare care-1 copleeau. Vorbi cu precizie tioas, tehnic. - Nu avem nc o explicaie satisfctoare privind separarea. Mi-am orientat majoritatea studiilor exact asupra acestui aspect al ciberneticii, dar nu am descoperit nici o ipotez viabil. tim c atunci cnd creierul este stimulat pentru prima dat, vizual sau altfel, urmeaz o perioad de disociere neuronal total, ca i cum toate sinapsele s-ar dizolva brusc. Tehnica a ncercat s mpiedice acest fenomen printr-o uoar suprasolicitare electronic ce elimin blocajul respectiv i aliniaz din nou sinapsele dup tiparul dorit. Odat stabilit, acest tipar su-prasolicitant se menine. Nu mai apar blocaje i cea mai veche instalaie cibernetic de acest tip pe care o avem are deja aproape aptezeci i cinci de ani. Henniger privi spre cutia din spatele pereilor de sticl - o cutie suficient de mare pentru a conine un creier uman. i scoase iar trabucul din gur i, inndu-1 n mn, spuse: - aptezeci i cinci de ani, da? N-ar fi cam neplcut s se descopere c sunt n via? nchipuie-i un om nchis n cutia aceea - bnuiesc c poate tri venic, nu-i aa? Asta dac nu nnebunete mai nti. Chipul lui Al era alb ca varul. Henniger se ntoarse brusc: - Scuz-m, am uitat Nu e momentul s fac glume de genul sta. Scuz-m, Demming. i ndes trabucul la loc n gur i continu: - Spui c instalaia asta va funciona satisfctor ntr-o sptmn? - Da, de azi ntr-o sptmn va fi n stare de funcionare. Vocea lui Al abia se mai auzea. Administratorul se ntoarse, stnjenit, spre instalaie. - Atunci vin mine aici. Vreau s vd cum elimini separarea. Al i urmri din priviri spatele lat pn la captul balconului i apoi pe scrile de metal care duceau la nivelele inferioare. Se gndi c fcuse o greeal grav presupunnd c o asemenea rugminte adresat lui Henniger ar putea avea vreun efect. Uitase de ce un om ca Henniger nu aparinea clasei nemuncitoare. Uitase c ntr-o lume unde nimnui nu i se cerea sa munceasc oamenii ca Henniger preferau s-o fac pentru c numai aa aveau putere asupra celorlali. Probabil c nu mai tria nici un om care s neleag tot sistemul de funcionare al instalaiei. Componentele acesteia erau de timp controlate cibernetic nct aceti oameni muriser fr a perpetua secretele meseriei. Pentru Thornton Henniger, care o nelegea cel mai puin, acesta era un avantaj. Dei administratorul nu era n stare s descrie nici mcar unul dintre miile de componente produse de gigantica instalaie chimic, el era cel care avea dreptul s aprobe sau s resping instalarea revoluionarului control cibernetic dual proiectat de Al. De ce puteau indivizii de genul lui Henniger s ajung n posturi att de puternice? Al presupunea c ntrebarea aceasta nu-i va gsi rspuns dect atunci cnd oamenii vor deveni ngeri. Publicul auzea rareori de cei ca Henniger, i vedea rareori. Nici nu era nevoie s-i vad prea des; acetia erau oamenii alei de cei desemnai de popor. Al se ntoarse i se ndrept ncet spre scara ce ducea la nivelul principal. Se apropie de uile duble de sticl ale instalaiei centrale. Ajuns nuntru, trecu prin labirintul de echipamente i mainrii conectate la cutia de platin. Se ls n genunchi n faa aparatelor de sub cutie, cu chipul ngrijorat. Simi c-1 copleete agonia disperrii. Aproape se sufoca. Tehnicienii de afar l puteau vedea. Se prefcu c examineaz inima de sticl i platin care meninea fluxul de lichid nutritiv ce alimenta creierul. - John... John, opti el. Se nfior auzind un ciocnit n peretele de sticl. Afar vzu mutria drgla a lui Kit, soia lui, care

ncerca s-i spun ceva. Femeia zmbea, dar zmbetul dispru cnd i zri expresia. l apuc strns de bra cnd i ddu drumul nuntru. - Al, nu ari deloc bine. De ce nu vrei s lai pe altcineva s se ocupe de asta? - Nu pot, Kit. Trebuie s fiu alturi de ei. Femeia ezit. - Ai dat drumul la vizual azi? Fcu semn c da. - Lui John. A fost exact ca la ceilali. Am setat stimulii iniiali ct mai slab posibil. Apoi am pornit imaginea de observaie pe panoul de control. A avut momentul acela de rspuns dup care a nnebunit i s-a prbuit. Nu mai e nici o ndoial, Kit. N-ar face asta dac n-ar fi n via! O apuc pe dup umeri, fornd-o s-i rezeme capul brunet, tuns scurt, de umrul lui. Femeia se ntoarse spre el. - Dragul meu, neleg cum te simi tiind c ai contribuit i tu la asta, c i-ai pus chiar tu acolo. Dar o s nnebuneti dac i mai faci attea griji. Ce s-a ntmplat s-a ntmplat, nu mai ai ce s faci. Poi ncerca s previi asta pe viitor - dar nu fcn-du-i attea griji nct s te mbolnveti. - n cteva zile trebuie s pornesc excitarea vizual la Mar-tha Nu pot s-o fac, Kit! Gndete-te la ea! tie c i s-a ntmplat ceva ngrozitor. E oarb i surd i nu are nici un fel de mecanism senzorial. Dar are toate motivele s cread c cineva are grij de ea. Apoi, cnd pornesc stimulii vizuali i o las s vad panoul o s-i dea seama. O s-i dea seama c e complet pierdut i abandonat. Trebuie s gsesc, o cale s-o omor, s n-o las s treac prin aa ceva... i pe John... - Nu!, zise Kit Asta nu. Atta timp ct sunt n via mai exist nc o speran. - Speran! Orbi, surzi, paralizai, fr nici un fel de senzaii - ce fel de speran exist aici? Trebuie s gsesc un mod de a-i omor repede i fr s sufere. - Au simul vzului. Dac ai grij poi comunica prin mesaje scrise. Poi s le spui c tii ce se ntmpl. - Si la ce le folosete asta - dac e posibil? Ce fel de speran sau consolare le aduce? Nu pot rspunde n nici un fel. tiu i ei c sunt sclavi, c fac parte dintr-o mainrie. tiu i ei c nu exist alt scpare dect moartea. Crezi c eu vreau s-i omor? Dar pot tri de zece ori mai mult ca mine dac n-o fac. Nu exist alt soluie. Se aplec, sprijinindu-se de ina de protecie de pe marginea instalaiei centrale de control a imensei uzine chimice. Kit se ridic pe vrfuri i-i trecu degetele prin prul lui. - Poate c ai dreptate, spuse ea cu blndee. Probabil c Martha i-ar dori s fie aa. Nu ar putea suporta timp de decenii ntregi aceast captivitate fr s nnebuneasc. Dac ar ti, ar vrea s moar ct mai repede. Dar, continu femeia cu lacrimi n ochi, e vorba de Martha. Am iubit-o ca pe o sor, la fel ca tine... Al ridic ochii pentru a vedea privelitea din faa lui, echipele de tehnicieni ocupai cu controlarea instalaiei de transport al chimicalelor prin uzin. Vzu magazinele, fabricile i laboratoarele care alctuiau uzina General Biotics. - Cumva, spuse el, cumva trebuie s existe un mod de a distruge ntregul concept de la baza ingineriei cibernetice practicate n prezent. n lume exist peste dou milioane de creiere - peste dou milioane de femei i brbai care triesc nc, au un suflet i sunt prizonieri, la fel ca John i Martha. Ce strigt s-ar ridica spre cer dac ar putea vorbi mcar o clip! Nu se poate face nimic pentru ei, dar putem distruge sistemul care va chinui n continuare milioane de oameni. Trebuie s le explicm cumva c e vorba de fiine vii - nu de celule nervoase moarte, aa cum au crezut atta timp ciberneticienii. - Vor lupta, zise Kit. Cei ca Thornton Henniger vor lupta. Ce poate face? - M-ar omor dac ar ti ce gndesc! - Cum le poi spune? Unde te poi duce? - La Institut, bineneles. O s m cread. Cei ca Dr. Jurgens i Ryberg. Dac reuesc s-i fac s cread mcar pentru o clip c acesta e adevrul vor interzice instalaiile cibernetice cu creiere umane. Dar trebuie s fiu sigur pe mine, trebuie s fiu credibil. Inginerul este cel responsabil de creiere. Orice eec mi-ar periclita att funcia, ct i ansa de a m face ascultat. Dac ambele creiere din instalaia aceasta dual vor fi distruse, nu tiu cum i-a putea omor pe John i pe Martha fr a renuna la ansa de a ataca ntregul sistem. - Atunci ateapt, spuse Kit. Nu pot s cred c nu exist nici o scpare pentru John i Martha. Nu pot s cred c sunt mori. Trebuie s existe o cale de a face ceva pentru ei. l strngea puternic de bra. i rezem capul de umrul lui i ncepu din nou s plng.

- Sigur c da, Kit, spuse el blnd. Vom gsi o cale. Mine m-am gndit s experimentez pe John ceva ce n-am mai ncercat pn acum. O s cresc suprasolicitarea electronic pentru a elimina blocajul. n acelai timp, asta ar putea duce la diminuarea feedback-ului neuronal distructiv i a circulaiei gndurilor. Ar trebui s-i mai liniteasc puin mintea eliminnd feedback-ul care produce nevroze i psihoze. S-ar putea s-1 scutesc de o parte din agonia cu care lupt acum. n cele din urm nu vd de ce nu le-am putea da voce. Atunci vor putea spune singuri ce vor - moarte sau via, dac asta se poate numi via. CAPITOLUL III Cnd i recpt cunotina primul lucru care-i veni n minte fu prul Marthei. i aminti parfumul acestuia i senzaia pe care o avea cnd l mngia. i aminti cum o inea cu capul sprijinit de pieptul lui i cum i aduna uviele lungi, aurii, pen-trua o sruta pe gt ncerc s-i mai aminteasc o vreme, pentru a alunga fluxul catastrofal de gnduri recente nainte de a lupta din nou mpotriva lor, nainte ca acestea s-1 chinuie iar. Martha era nalt i se putea spune c era mai degrab chipe dect frumoas, pentru c nu avea o frumusee fragil i feminin, ca soia lui Al. John Wilkins avea - sau mai degrab avusese, se gndi el cu amrciune - o constituie mult mai firav dect cei din familia Demming. Era mai scund dect Martha i parc trupul lui era alctuit din energie pur, nu din carne i oase. Martha lucra, ca i el, n biochimie. O curtase n mirosurile incredibile ale produselor animale sintetizate. i trecu n revist amintirile, inventariindu-le cu grij, ca i cum le-ar fi aezat ntr-un album de fotografii. Martha, n halat alb, strecurndu-se prin labirintul de epru-bete, flacoane i microscoape din laborator. Martha notnd, cu trupul auriu scldat de soare. Martha plimbndu-se cu el, plin de graie, tandree i iubire. Martha stnd lng el, solemn i emoionat, optind jurmntul de cstorie. Martha pe care n-o s-o mai vad i n-o s-o mai aud niciodat... Fluxul acumulat de emoii explod, sufocndu-1. Dar acum bariera dimpotriva fluxului acesta negativ prea mai puternic i mai rezistent. Putea s se gndeasc la amintirile moarte i pierdute, la el nsui i la ce ajunsese n momentul acela -i simea nc un cerc magic care apra centrul gndirii raionale, unde se putea retrage pentru a se feri de flux. Renun intenionat la amintiri i se concentr asupra prezentului, i impuse s se gndeasc la ceea ce era n momentul acela i i ls mintea cuprins de acest gnd. Raiunea lui rezist provocrii. i nchipui cortexul dezgolit al creierului su, o chestie cenuie, ridat, strbtut de capilare. Aceasta era ntruparea lui. Restul fusese nlturat. Rmsese doar centrul gndirii. Dar nu ar fi trebuit s fie n via; fusese ucis n accidentul de main de la munte. Era un creier, un creier cibernetic de control. ns creierele cibernetice nu erau nsufleite. Atunci de ce tria? Nu tia, dar dac el tria, atunci toi ceilali triau - toate celelalte milioane de creiere cibernetice. Timp de trei sferturi de secol, neuronii cadavrelor fuseser nrobii pentru a sluji unei societi n care oamenii supravieuiau datorit mainriilor lor, care scuteau omenirea de toate obligaiile sale. i dac neuronii nu erau mori, aceast civilizaie era o congregaie pioas, n a crei biseric morii vii dormeau sub piatr Durerea se diminu puin, ca i cum canalele sale nervoase ar fi cedat. Acum tia de unde provine durerea. Tiate de bisturiul care scosese creierul din cutia cranian, terminaiile nervoase semnalau senzaiile organelor care nu mai existau. Erau martorele-fantom ale unui trup sfiat de durere pe care nu-1 mai avea. Dar erau pe moarte, se vindecau, pe msur ce el se dezintegra ncet Mai rmnea doar creierul, esena care pstra viata i sufletul celui cunoscut drept John Wilkins. i aminti momentul acela n care i recptase contiina, cnd ocul adevrului fusese prea puternic pentru ca sinapsele lui s-1 ndure. tia c i pierduse contiina n faa insuportabilei realiti. Dar acum parc era un vis de demult, fr prea multe consecine. Cibernetica! Dumnezeul epocii. Zeitatea statului bunstrii. Cuvntul i ieise de pe buze de zeci de mii de ori, numele unei tiine, opera miraculoas a vremurilor pe care le tria. Cibernetica i eliberase pe oameni - pe toi n afar de cei ca el, n afar de cei care

triau netiui i nrobii pentru totdeauna n groaz i ntuneric, n tcere i agonie solitar. Cibernetica. Era tiina definit pentru prima dat cu un mileniu n urm de ctre marele matematician Wiener. mpreun cu colegii si, Wiener demonstrase asemnarea uimitoare dintre funcionarea creierului uman i cea a mainriilor inventate de om. Wiener a subliniat faptul c neuronii microscopici din creierul uman funcionau la fel ca tuburile grosiere din mainile de calcul; c studiul activitii neuronale e similar cu studiul ingineriei comunicaiilor, o incursiune n transmiterea, codificarea i prelucrarea informaiilor. Atunci fusese doar un pas - dei de o importan inestimabil - spre formula prezent a ingineriei cibernetice. Dac pionierii de pe vremuri ar fi putut vedea ziua aceea - dac ar fi tiut ceea ce tiau John Wilkins i nc dou milioane de creiere - ar fi renunat cu siguran la pista ngrozitoare pe care porniser. Dar cine ar fi putut s-i dea seama? Nu exista nici un ciber-netician n lume care s cread c John Wilkins tria, c toi ceilali triau. In timpurile trecute, oamenii au tiat pdurile i au construit fabrici n care mulimile ntunecate de maini zgomotoase erau aclamate ca eliberatoare, ca sclave neobosite ale omenirii. Abia cnd era mult prea trziu s-a descoperit c avusese loc o eroare privind identitatea sclavilor. Generaii obosite au slujit n casele lor ca n nchisoare i au murit creznd c sunt martore la prbuirea civilizaiei. Dar sclavia nu putea dura la nesfrit Au deschis ochii i au vzut cine e stpnul, dar nu au ndrznit s se revolte, pentru c nu cunoteau altfel de via dect cea de sclavi. Cibernetica a fost zeia bun care a rezolvat problema i i-a readus pe sclavi la locul lor. Cibernetica a pus mainile n slujba omului pentru totdeauna i 1-a eliberat din lanuri. Omul nu mai era legat de roi i de manete. Sunetul vocii lui putea comanda mainriile i acestea se supuneau fr greeal. John se gndi la ziua aceea istoric, de acum patru secole, cnd fusese pus n funciune prima fabric de automobile complet automatizat. Ecranele de televiziune au artat lumii momentul magic n care materia prim s-a transformat n vehicule finite n fabrica imens n care nu exista nici un suflet de om. Mainile acelea nu fuseser atinse dect de mna divin a zeiei bune - cibernetica. Afar, cincizeci de muncitori disponibilizai priveau scena cu amrciune. Nu erau dispui s mulumeasc nimnui pentru c fuseser eliberai din sclavie. Vedeau doar c stpnul lor fusese nfrnt i c nu le mai putea asigura mncare i locuin. Au atacat uzina i cnd au fost respini, au lsat n urm dou mii de mori. Au fost vremuri grele, dar nu att de grele pe ct ar fi putut fi - cci oamenii visau chiar i atunci la un stat ideal al bunstrii. Atta doar c nu neleseser nc faptul c cibernetica era cheia spre mplinirea scopului lor. La dou secole dup nfiinarea primei fabrici automatizate, adevratul stat al bunstrii apruse n realitate, n cele dou Americi. Dup nc jumtate de secol, se ntinsese n toat lumea. Au existat doar civa oameni care au tiut c statul bunstrii aproape s-a prbuit n cel de-al treilea secol de la nfiinare. Acetia erau ciberneticienii care mai nelegeau nc modul de funcionare al mainilor pe care le construiser. Pe vremea lui Wiener se tia c exist dimensiuni limitate pentru funcionarea oricrei forme de organizare. n natur, la fel ca in ingineria uman, exist ntotdeauna o limit superioar pe care nici o structur sau form de organizare n-o poate depi fr s se prbueasc. La copaci, sistemul care transport apa i substanele hrnitoare de la rdcin spre ramuri este cel care stabilete ct de nalt poate fi planta. La animale sunt picioarele, care susin greutatea corpului. La cldiri, aria ocupat de spaiul ascensorului este cea care face imposibil depirea unei anumite nlimi. i peste nite limite generoase, dar finite, orice structur se prbuete din cauza propriei greuti. In cazul ciberneticii, acurateea funcionrii putea fi meninut doar prin instrumente de control masive. Computerele care nlocuiau gndirea uman ajunseser imense, nite cuburi pline de milioane de tuburi vidate, legate ntre ele, care ndeplineau nenumrate comenzi. Aceasta a fost problema cu care s-au confruntat primii ci-berneticieni ai statului bunstrii. Mainile crescuser la dimensiuni insuportabile. Fabricile deveniser att de mari i problema controlului cibernetic era att de acut nct tot sistemul era pe cale s se prbueasc, mpreun cu tnrul stat al bunstrii. Totul risca s intre n istorie ca un experiment nereuit, iar oamenii puteau fi nevoii s-o ia de la capt cu truda fizic i intelectual care-i nrobise mai devreme.

Dar se tia de patru sute de ani c neuronii din creierul uman ndeplineau aceleai funcii ca tuburile vidate. Cnd situaia devenise critic, ciberneticienii au efectuat substituirea. John cunotea istoria acelei munci intense de cercetare. O auzise deseori de la Al, care venera aceast tiin cu afeciune fanatic. Existaser i adversari, att la nivel tehnic, ct i la nivel moral, dar toi fuseser respini destul de uor. Problemele tehnice fuseser cele mai dificile. Publicul era obinuit demult cu instituii precum bncile de snge i de organe, precum i cu depozitarea i utilizarea diverselor pri ale corpului uman. S-a obinuit repede cu ideea folosirii creierului uman n construirea unei maini. Primul creier utilizat astfel a fost cel al unui tnr fizician strlucit care murise ntr-un accident. Chiar cu o zi nainte i exprimase dorina de a participa la un astfel de experiment. Soia sa a fost de acord cu folosirea creierului lui. Funcionase. Funciona nc. Creierul uman, care ncpea ntr-un recipient de doi litri, nlocuise mainile electronice de mii de metri cubi. Timp de aptezeci i cinci de ani funcionase ca ingredient complex n mainile nemiloase care-1 comandau i pe care le comanda pentru a rezolva problemele industriei i ale comerului. John i aminti numele acestui fizician: Carter Marien. Avea un nume ciudat, care-i rmsese n minte. Se gndi la Carter Marien. aptezeci i cinci de ani ca prizonier n iad. Erau mori, ciberneticienii afirmaser asta nc de la nceput Activarea neuronilor era identic cu ncordarea muchilor unui picior de broasc sub efectul curentului electric. Dar ceea ce nu neleseser niciodat era natura vieii i a gndirii nsei. Nu tiau c activarea neuronilor, conform cerinelor ciberneticii, era echivalent cu meninerea vieii n canalele nervoase. Ciberneticienii nii au fost cei care au sesizat primii ce lucru ngrozitor fcuser. Dar nu aveau de unde s tie: nimeni nu le putea spune. Prizonierii mui ai ntunericului nu aveau cum s vorbeasc. Puteau doar s triasc - i s spere s moar. Durerea intens a lui John prea s dea napoi; refugiul ngust n care se adpostise raiunea se extindea, acoperind zonele chinuite pn atunci de groaz i durere. Era un sentiment binefctoar de cretere, de pace. Nu l nelegea, dar se bucur de el. Doar gndurile despre Martha tulburau pacea care se instaura ncet-ncet n mintea lui. Semnaser mpreun contractele cu Institutul de Cibernetic. Trecuser acolo clauza bizar prin care contractele lor nu puteau fi vndute sau nstrinate dect mpreun. Asta nsemna c dac ea murise, creierul ei se afla undeva pe teritoriul imens al uzinei General Biotics. tia unde se afl datorit formulelor de pe schema de control. Descriau procesul creat de el. Biotics l utiliza. i aminti chipul greoi al administratorului Thornton Hen-niger, care se afla ntmpltor n Institut n ziua n care el i Martha semnaser contractele. Henniger rsese din toat inima: Noii mei angajai! Am depus o cerere pentru cumprarea contractelor voastre, s tii, i a dubla oricnd preul dac a ti c v pot pune la munc cu o zi mai devreme. Instalaia noastr de control ateapt de cinci ani un contract ca al vostru". Mai bine nu stai dup noi", glumise Martha. O s murii de btrnee. Avem de gnd s ne retragem ntr-o vil pe Mar-te la nouzeci de ani". Bine, avei grij de bunurile mele", i sftuise jovial Henni-ger. nainte de accident, John nu se gndise prea mult la faptul c Institutul de Cibernetic era extrem de mulumit s primeasc contracte ca cel al lui i al Marthei. Ciberneticienii nii recunoteau c nu nelegeau pe deplin de ce se ntmpla acest fenomen, dar conta mult ce fel de creier era plasat n instalaia de control. O persoan care studiase chimia toat viaa, ca John sau ca Martha, avea un creier mult mai potrivit dect un neprofesio-nist pentru controlarea unei uzine chimice gigantice, precum General Biotics. Creierul unui expert suporta un volum mult mai mare de semnale de control. Condiionarea sinapselor i tiparelor neuronale, spuneau ciberneticienii. Suna foarte bine atta timp ct nu tiai c aceste creiere de control triau nc i ascundeau n cortex sufletul unui om. Trebuia s afle ce se ntmplase cu Martha. Trebuia s afle dac fusese nrobit i ea ntr-o asemenea instalaie monstruoas. Dar nu-i putea imagina nici o cale de comunicare cu lumea exterioar. Toate strigtele lui din ultimele cinci zile, urletele pe care le scosese cnd i dduse seama ce se

ntmpl nu fuseser dect activitate neuronal pe tipare normale. Nu existase nici un sunet, nici un fel de sunet, pentru c nu avea voce. Nu putea face absolut nimic pentru a transmite vreun mesaj lumii exterioare; nu putea face nici o micare, nu putea scoate nici un sunet Majoritatea prizonierilor au nnebunit deja, se gndi el. Ani ntregi de singurtate i nesomn - tia c nu va mai avea niciodat parte de somn. Chimicalele care-i hrneau creierul nlturau nevoia de somn, dar nu puteau nltura oboseala disperrii. Totui, senzaia de extindere i stimulare a activitii mintale cretea. Ea nsi crease un sentiment de panic, pentru c nu o nelegea. tia c nu avea dreptul la nici un pic de pace. Nebunia i panica erau singurele stri normale ntr-o asemenea solitudine. Dar undeva, n adncimile creierului su, att de mic i slab nct i nchipui c era emis de un singur neuron, apru un sentiment de speran. Ii opti un gnd pe care se strdui s-1 alunge, dar nu reui. Exista un rspuns, se gndi el. Nu tia cnd, nu tia cum, dar ntr-o zi va scpa din aceast nchisoare. Nu era suficient de neajutorat nchisoarea aceea nu era suficient de puternic pentru a-1 ine acolo la nesfrit Va scpa i va zdrobi sistemul care se construise pe fundaia putred a sclaviei. Dac un singur om trebuie s devin sclav, atunci s devin toi - altfel, libertate pentru toi! N-aveau dect s revin la instalaiile electronice de control care se prbuiser pe vremuri. Asta nsemna c oamenii vor fi din nou nevoii s munceasc - cteva ore din via - dar puteau s-o fac. i o vor face! Cine ar ezita tiind c propriul confort i poate [anina prietenii sau rudele la o soart ngrozitoare? Cine i-ar putea imagina cu snge rece c fiul sau soia sau soul sunt prizonieri pentru totdeauna n cutiua de platin din instalaiile de control? Trebuie ca totul s se fac cu grij, se gndi el. Dezvluirea adevrului nu putea fi brusc, trebuia pregtit atent Altfel, ntreaga structur de instalaii de control putea fi asaltat i distrus de mulimi furioase. Trebuia s aib loc o nlocuire lent i ordonat, odat cu educarea gradat a publicului. Tranziia se putea face fr incidente dac era atent planificat. Uzina la care lucra el nu trecuse nc la genul acesta de control. Nu nelegea prea bine procesul prin care instruciunile erau transmise de pe o band magnetic complex ntr-un convertor care le transmitea apoi creierului. n schimb, creierul, prin sute de mii de conexiuni nervoase, funciona n aa fel nct s execute comenzile de pe band, la fel ca milioanele de tuburi vidate de pe vremuri. Se ntreb cum ar fi stimulul benzii magnetice. Se ntreb dac-1 va resimi ca pe o durere. Se ntreb dac-1 va putea controla voluntar - dac putea provoca perturbri n procesul de Producie prin propria voin. Nu, probabil c nu putea face asta. Ar fi fcut-o alii naintea lui; ar fi distrus mainile n revolta lor disperata. O schimbare brusc n peisajul monoton din faa lui i atrase atenia. Cineva apruse n faa panoului de control. Dei sttea cu spatele spre creierul lui John, John ar fi recunoscut oriunde spatele acela lat i ceafa blond. Era tot Al. Fcea ceva la panou. Din instinct, John ncerc s vorbeasc, s strige spre fratele Marthei. Comanda nervoas pornise nainte ca raiunea lui s anuleze acest impuls. Sesizase comanda nervoas pornind spre organele care nu erau acolo, spre buzele pe care nu le mai avea. i povara catastrofei pru s-i copleeasc din nou mintea. Reui cu greu s alunge aceast senzaie, cutnd noile senzaii de pace i confort pe care le descoperise nainte. Atunci Al se ntoarse. Privea drept spre celulele cu conuri i bastonae ale creierului lui John. Pentru o clip, John nu nelese. Avu senzaia bolnvicioas c se uita printr-o fereastr n spatele creia nu putea fi vzut de nimeni. Apoi vzu ce fcuse Al. Lipise de panou o hrtie cu cteva rnduri btute la maina de scris. John l privi pe Al i sesiz rugmintea mut din ochii acestuia. Al i mica buzele, spunea ceva. Se concentra imediat asupra hrtiei atrnate de panou. Vzu primele cuvinte. tiu c trieti, John. -Al-Al... Nu ncerc s-i stpneasc impulsul de a striga. Simi lacrimi fierbini curgndu-i pe obraji, dei nu mai avea chip sau lacrimi. - Martha, spune-mi despre Martha, Al! Citi din nou cuvintele: tiu c trieti, John. Bnuiam de cteva luni c creierele cibernetice sunt n via, dar n-am ndrznit s prezint cuiva teoria mea nainte de a fi sigur. De aceea am ncercat s v conving, pe tine i pe Martha, s nu semnai

contractele acelea. Totui, nu mi-am nchipuit niciodat c s-ar putea ntmpla aa ceva att de curnd. Nu tiu nc ce pot face pentru tine. Dar voi gsi o cale de scpare, John. Jur c o voi gsi. Ai rbdare i ai ncredere n mine, pentru c eu tiu c nu eti mort M duc la conducerea Institutului. Informaiile mele sunt complete. M-ai auzit vorbind despre blocajul de adaptare. Acum tii despre ce e vorba - despre ocul aflrii adevrului, pe care mintea ta nu poate s-1 suporte. i acesta e o dovad c trieti. Electroencefalogramele o demonstreaz. Nu va G uor s-i conving pe directorii politici i economici din conducerea Institutului, dar controlul cibernetic trebuie s nceteze. Poate c nu vrei s rmi n via, John. Nu pot s-mi nchipui ce simi acum, dar voi face cumva s-i dau o voce. Dac vrei s trieti, atunci voi ncerca s-i asigur o existen suportabil. Dac nu, sistemele de alimentare pot fi ntrerupte oricnd. Sper c te-ai consolat ct de puin aflnd c nu eti singur i abandonat, aa cum au fost ceilali. Martha... Al smulse brusc hrtia, o mototoli i o bg n buzunar. Se ntoarse i-i fcu de lucru la panou. John nu tia ce se ntmplase. Numele soiei sale i ardea n minte, dar nu apucase s citeasc ce scrisese Al despre ea. Strig, neputincios: - Martha - Al! N-am terminat. Ce e cu Martha? Atunci vzu figura lui Thornton Henniger. Simi c i se nceoeaz privirea din cauza urii iraionale. i aminti de ziua cnd Henniger le spusese: "A dubla oricnd preul dac a ti c v pot pune la munc cu o zi mai devreme". Dar furia nu era o soluie, i spuse el. Se liniti puin. Paradoxal, simi o revigorare nebuneasc, o putere i o libertate pe care nu le mai simise pn atunci. Trebuie s existe o soluie, i spuse el, de data aceasta cu convingere. Chiar dac era nevoie de un miracol, mcar tia ca nu e singur. Al o s-1 ajute. mpreun, vor avea putere s fac acel miracol. CAPITOLUL IV Institutul de Cibernetic avea sediul ntr-o cldire cenuie, fr geamuri, n oraul Warrenton. Lui Al i se pruse ntotdeauna c aceast cldire seamn cu una din cutiile de platin care adpostesc creierele cibernetice de control, cu un cub de un milion de ori mai mare, din care cablurile de date se extind n toat lumea. Acum, cnd se apropie din nou de cldire, simi ct de nspimnttor de corect era analogia aceea. Sub autoritate guvernamental, Institutul deinea controlul total asupra ciberneticii din ntreaga lume. Doar Institutul era autorizat s ncheie contracte cu indivizii care doreau s-i doneze creierul pentru uz cibernetic dup moarte. Doar Institutul putea emite aceste contracte i singurii beneficiari erau uzinele autorizate de guvern care fabricau bunuri sau aveau licen pentru alte activiti benefice pentru ntreaga lume. Zorii reci i cenuii l fceau pe Al s perceap altfel cldirea care gzduia centrul de control al statului bunstrii. Statul bunstrii, se gndi el cu amrciune. Poate c nu era mai ru, dar nici nu era cu nimic mai bun dect nesfrita succesiune de visuri pe care le-a avut omenirea nc de la nceputul istoriei. Nu pretindea c are alt soluie, i era sigur c nimeni n-o are. Dar tia c filosofia epocii sale era superficial, dominat de indolen i de apetite nestule. Dreptul la alocaie, care asigura oamenilor cele necesare vieii de la natere pn la moarte nu inspirase o gndire mai profund sau o nelegere mai ampl, n fiecare an, tot mai puini tineri alegeau s munceasc pentru a obine venituri independente de guvern. Singurul lucru care ar fi putut salva rasa de la decderea actual era explorarea interstelar i colonizarea altor planete. Dar aceast speran firav fusese mcelrit de monstruoii si frai, cci i ea se nscuse n aceeai generaie cu cibernetica i cu statul bunstrii. Oamenii ajunseser pn pe Pluton i timp de vreo dou generaii fcuser progrese. Fuseser create ase colonii inutile, una pe Lun, dou pe Marte i trei pe Venus. Dar asta a fost tot. Patru sau cinci nave pe an plecau nc n expediie, dar aceste cltorii erau considerate destui de primitive i oarecum stupide. Statul bunstrii eliminase toate cauzele care-i puteau face pe oameni s priveasc spre stele.

n schimb, existau instituii fantastice, precum Societatea pentru Pericole Artificiale, care se rspndea vertiginos n toat lumea. Era un sistem bolnav. Nu cunoscuse niciodat altul, dar istoria povestea c existaser vremuri mai bune, vremuri cnd oamenii trebuiau s fac mai mult dect s deschid gura i s ntind mna, ateptnd ca totul s-i vin de-a gata. Se gndi c descoperirea lui putea duce n cele din urm la prbuirea statului bunstrii. Dac aa era, atunci nu se ntmpla nimic altceva dect sfrirea unei epoci de lene nemeritat i de umanitate irosit. Tremura n burnia rece care ncepuse i i strnse haina pe el. n ziua aceea erau puini pietoni la suprafa. Majoritatea preferau luxul clduros al strzilor i grdinilor subterane sau mainile rapide care-i purtau fr efort de la o cldire la alta. Travers strada, innd capul aplecat din cauza vntului i intr n cldirea Institutului. nuntru, aerul plcut parfumat i grdina spaioas din holul central preau s aparin altei lumi. O echip de muncitori de la Institut se relaxau n grdin. Al i salut scurt, ignornd zmbetele celor care se holbau la silueta lui ascuit i la plria tras peste ochi. In corpul de birouri i laboratoare gsi doi dintre cei ase efi de echip lucrnd deja. Ross Cari, eful grupului i Mahlon Folger erau tineri, serioi i plini de imaginaie. - Comitetul te caut de zece minute, spuse Ross. N-am tiut c e edin azi. Al i scoase haina. - Nici ei n-au tiut - pn asear. Eu le-am spus s se ntruneasc. Dar mai atept zece minute. i mai las s fiarb. Cei doi asisteni l priveau solemn din pragul biroului. - In dimineaa asta scoatem pe mas rezultatele cercetrilor noastre?, ntreb Ross. Al fcu semn c da. Se ndrept spre birou i i aranj hrtiile de care avea nevoie. Le examina rapid, sprijinit de birou. - Nu mi-e jen s recunosc c mi-e fric, spuse el. Nu se tie ce explozie se poate declana din cauza concluziilor noastre. - Ar trebui s tii c tocmai am descoperit ceva, spuse Ross precipitat N-am tiut de edin, altfel i-a fi spus mai devreme, dei nu eram nici eu sigur pn asear. - Ce s-a ntmplat? - Dosare - am fost la arhiv s caut ceva i am gsit dovezi c toate contractele cu membrii comitetului au fost anulate. Se pare c nu mai e valabil nici unul. Al l privi insistent. - Asta poate s nsemne c tiu i ei. - Cnd au fost anulate contractele? - Acum vreo trei ani - toate la cteva zile diferen unele de altele. - Att de demult!, opti Al. i dac ntr-adevr tiu i ei, n-au luat nici o msur... - N-ar fi mai bine s atepi puin?, suger Mahlon. S-ar putea ca ei s tie mai mult dect noi. - Am ateptat deja prea mult spuse Al cu amrciune. Am aflat ce contracte folosete General Biotics: pe cele ale lui John i Martha. - mi pare ru, murmur Ross. Cred c ntr-adevr am ateptat prea mult. - Ca msur de precauie, spuse Al, vreau s adunai toate notiele i dosarele din proiectul nostru. Ct timp eu sunt la edin ducei-le la mine acas i spunei-i soiei mele s le ascund n biroul meu. Dac vor ncerca s ne nlture ne vom face ascultai n alt parte. Nu pot face altceva dect s m dea afar din Institut dac nu le place ce am de spus. - Atunci ai grij, zise Ross. Noroc! Comitetul era alctuit din trei seciuni separate. Erau reprezentanii guvernului, care nu tiau nimic despre tiin n general i despre cibernetic n special. Mai erau economitii, la fel de ignorani ntrale tiinei, care planificau abundena statului bunstrii. n fine, a treia seciune era alctuit din ciberne-ticieni, n special din administratori btrni, care lucraser n cercetare n tineree. Acetia nu percepeau prea mult natura politic sau economic a muncii lor. Se enervau din cauza presiunilor continue ale celorlali membri, care-i mpiedicau s aprobe experimente fantastice pe care ar fi vrut s le fac cu materialele din Institut Dr. Albert Demming era un personaj atipic n comparaie cu ceilali membri ai comitetului. Lucrase suficient de mult n cercetare pentru a fi privit cu respect n naltele cercuri tiinifice. Pe de alt parte,

studiase suficient de mult ingineria pentru a vorbi n cunotin de cauz despre aspectele economice i politice ale ciberneticii. Se uit la ceas n timp ce se ndrepta spre sala de conferine, aflat la captul holului unde-1 lsase ascensorul. Argumentele lui bine gndite erau date peste cap de descoperirea lui Ross. Ce ar putea nsemna anularea contractelor membrilor comitetului - ce altceva s nsemne dect c tiau adevrul despre creiere? i dac aa era, atunci de ce i ascunseser acest adevr lui, numai lui? Era unul dintre ei - n calitate de consilier inginer era membru cu drepturi depline n comitet. i totui, rareori se apropia de sala de conferine fr a avea o senzaie de disconfort. El era inginer nu avea ce s caute alturi de economiti i politicieni. In ziua aceea nu se simea deloc vinovat - dar i era fric. Ceilali tocmai se aezau la masa lung i masiv cnd intr n sal. Pereii verzi ai camerei preau reci. Unii dintre ciberneticieni rmseser lng u, discutnd, Pn cnd ajunse i el acolo. Le strnse mna celor din jur. - Am auzit c ai ceva important s ne spui. Dr. Ryberg, specialist n sinteza neuronal, l apuc de bra Pe Al i l conduse spre mas. - Senatorul Viele pare prost dispus n dimineaa asta - ca de obicei. Unele din propunerile lui nu prea sunt pe placul Congresului. Nu ai anse s fie de acord cu ceea ce ai de spus, aa c ncearc s te exprimi suficient de clar pentru creierul lui. - O s-1 in aici toat ziua dac e nevoie, mormi Al. El e unul dintre cei care trebuie s neleag ceea ce am de spus. - Atunci ai mil de noi i nu ne include n discuie, dac vrei s te iei de gt cu el, se ncrunt Ryberg. Dr. Seymour Jurgens, btrn, cu prul alb, fusese un ciber-netician renumit n tineree. Acum preedinte al comitetului director al Institutului de Cibernetic, se ridic n picioare i btu uor n mas pentru a atrage atenia. - Aceast edin special a comitetului director al Institutului de Cibernetic s-a ntrunit la cererea consilierului nostru inginer, Dr. Albert Demming. Nu avem alte probleme de discutat. Prin urmare, i vom da cuvntul domnului Demming. Al se ridic de pe scaun i privi grupul de brbai. Douzeci i ase. mpreun, ei formau cea mai puternic organizaie politic n afar de Congres. Luai separat, nu erau impresionani, se gndi Al. n orice alte circumstane, ar fi fost nite adversari slabi, dar aici erau protejai de puterea pe care le-o conferise statul bunstrii -putere pe care el personal se ndoia c o foloseau cu nelepciune. Dr. Jurgens, Dr. Ryberg, Dr. Benson - contase pe nelegerea lor, pe sprijinul lor. Fiecare dintre ei i anulase n secret contractul care permitea folosirea creierului lor n scopuri cibernetice dup moarte? Se ntreb cum artau i cum se simeau aceti oameni mrei n momentul n care ceruser anularea contractului. - In vreo cinci sute de ani, spuse ncet Al, tiina ciberneticii s-a nscut din revolta mpotriva unei gndiri extremiste. S-a dezvoltat n timp, att teoretic, ct i tehnologic i acum, n fine, a ajuns la sfritul primului ciclu din istoria ei - la polul opus al gndirii din care a luat natere. Cnd au aprut primele idei ale ciberneticii, gndirea dominant n biologie era cea a vitalitilor, care considerau c principiile biologice nu puteau fi cercetate de tiinele fizice. Principiile biologice erau axiome, nu necesitau explicaii fizice, chimice i, n general, nu puteau fi studiate analitic. Astzi, la cellalt capt al micrii pendulului, nu mai exist axiome biologice. n cibernetic, am cucerit i ultimul bastion prin cunotinele pe care le avem despre creierul uman. L-am studiat pn la ultimul neuron. Putem efectiv s stimulm oricare din miliardele de celule ale creierului i s vedem cum funcioneaz. Colegii lui ciberneticieni l ascultau cu atenie, urmrind construcia discursului su pentru a intui ceea ce urma s comunice de fapt n schimb, reprezentanii guvernului se foiau pe scaune, nelinitii. Senatorul Viele, preedintele seciunii Congresului zise brusc: - tim foarte bine toate aceste lucruri. Nu putei s vorbii mai precis despre subiectul pentru care neai chemat aici? - Imediat, domnule senator!, spuse Al pe un ton calm. V aduc la cunotin c am adoptat multe

ipoteze nesigure n graba noastr de a ajunge la captul ciclului. De exemplu, nu am reuit s determinm care factori organici constituie fenomenul vieii. Putem cartografia i duplica fenomenele fizice i chimice produse de numeroi neuroni din creierul uman. Dar nu putem n nici un fel s depistm prezena sau absena vieii n organismul uman, cu excepia manifestrilor evidente de activitate sau dezintegrare din partea organelor nsei. Putem declara un organism mort", dar putem demonstra cu uurin prezena celulelor vii" mult timp dup aceea. tim ca n ingineria cibernetic este extrem de important s hrnim i s regenerm neuronii creierului nainte de o dezintegrare masiv a acestui organ. Spunem c celulele rmn vii", dar organismul nsui este mort". i ne dovedim teoriile prin nenumrate ncercri de a resuscita ntregul organism. i totui nu am reuit s definim viaa sau s punctm condiiile existenei sale. Unul din fenomenele ingineriei genetice reprezint o provocare pe care nu o mai putem ignora. M refer la aa-numitul blocaj de adaptare. n cel puin nouzeci i cinci la sut din instalaiile noastre apare o perioad de blocaj total de funcionare dup primul stimul vizual. Am adunat peste o mie cinci sute de encefalograme ale creierelor n timpul acestei perioade de blocaj. Studierea lor nu permite dect o singur concluzie. Blocajul nu este un fenomen specific celulelor nervoase manipulate prin impulsuri electrice, aa cum se ntmpl la esutul muscular mort. Este un fenomen care nu poate avea loc dect ntr-un organism viu! Privi chipurile celorlali i nu vzu nimic. Nu preau deloc ocate de afirmaia lui. tiau, se gndi el, dar nu nelegeau. Cuvintele nu erau suficiente. Ar fi trebuit s gseasc o cale de a le arta durerea, agonia i disperarea victimelor ciberneticii. Senatorul Viele i colegii si preau uor jignii. Dr. Jurgens prea nelinitit ntr-un fel pe care Al nu-1 nelegea. Omul de tiin se uita n toate prile, la colegii lui, evitnd de fiecare dat privirea lui Al. Peste tot n jurul mesei lumea era perplex, ngrijorat, nelinitit, dar nicidecum ocat i ngrozit, aa cum sperase el. Lovi cu pumnul n mas. - Domnilor, nelegei ce nseamn asta? Dou milioane de brbai i femei - triesc, gndesc, torturai de disperare, condamnai la o sclavie etern n interiorul mainriilor noastre! Aceste creiere cibernetice nu sunt simple buci de carne moart. Sunt nc fiine umane. Parc ar fi vorbit cu pereii. Tcerea lor l speria. Nu vorbea nimeni. ncerc s prind privirea lui Ryberg, s-1 provoace la comentarii, dar colegul lui se uita n jos, la masa galben din lemn. Nu se auzea dect zgomotul picioarelor trite i fonetul hrtiilor. - Domnilor, n numele umanitii trebuie s abandonm practicarea controlului cibernetic. Din acest moment trebuie s renunm la toate contractele pe care le deine Institutul i s ncepem un program de control electronic care s-1 nlocuiasc pe cel actual. Trebuie s stabilim un mod de a comunica cu cei pe care i-am nrobit i s-i omoram, dac asta vor, sau s-i inem n viaa n condiiile cele mai bune pe care le putem oferi. Acum era micare. Parc ar fi ateptat cu toii o soluie pe care s le-o ofere el. Dr. Jurgens vorbi primul: - Eti dispus s renuni total la controlul cibernetic i la cercetri din cauza acestor dovezi pe care le-ai descoperit? - Nu folosesc la nimic dac sunt ntr-adevr mori". i nu avem nici un drept s impunem o asemenea sclavie - nici mcar n cazul celor care ar fi murit oricum fr munca noastr. -i-ai pus vreodat problema c aceast prelungire a vieii poate fi binevenit? Eti sigur c nu ne sunt recunosctori? Al neg ncet din cap. - Sunt foarte sigur. Exist mcar unul dintre voi dornic s se bucure de aceast prelungire a vieii n asemenea condiii? Exist mcar unul dintre voi dornic s afle c e orb, surd, mut, izolat complet de oameni pentru eternitate? i roti privirea peste chipurile ncordate. - Nu vd nici o reacie de bucurie. tii c v putei bucura cu toii de acest extaz etern. Trebuie doar s ncheiai un contract cu Institutul de Cibernetic i v asigurai o via aproape venic - n iad! Ci dintre voi au profitat de aceast ans minunat? Dumneavoastr, domnule senator? Dr. Jurgens? nc nu vd nici o reacie. Poate c nu m credei. Poate c nu credei c aceti oameni triesc nc.

Dar dac e aa, m ntreb ci dintre voi au ncheiat contracte cu Institutul. La un moment dat, toi, n afar de cinci, aveai contracte. Acum am aflat c toate au fost anulate. De ce? Brusc, i ddu seama c are dreptate. nelegea acum privirile furie, nelinitea i stnjeneala lor. - tiai adevrul de mult timp! Cercetrile voastre l-au dovedit mult nainte ca eu s am confirmarea. Nu-i aa, Dr. Jurgens? Preedintele aprob din cap. - Probabil c ai observat data anulrii contractelor noastre. Atunci ne-am convins c aa e. Al i privi pe rnd. - Nu neleg, spuse el, de ce n-ai luat nici o msur. Suntei chiar att de cruzi nct s condamnai contient sute de mii de oameni la nrobire cibernetic i mulumindu-v s v scpai pielea? - Poate c suntem cruzi, spuse ncet Dr. Jurgens. Am luptat ndelung cu propriile contiine - aceia dintre noi care nc au aa ceva, adug el ncruntndu-se la senatorul Viele. ns dup multe discuii am ajuns la concluzia c trebuie s continum controlul cibernetic. Exist argumente pro i contra deciziei noastre. - Ce argumente pot exista pentru aceast decizie?, ntreb Al furios. Sora mea e una dintre persoanele pe care le-ai condamnat astfel! Dai-mi mcar un argument! - Trebuie s lum n calcul o lume ntreag, zise Jurgens cu voce joas. l las pe Dr. Armish s v arate ce s-ar ntmpla cu aceast lume dac acceptm soluia dumneavoastr. Al ntoarse brusc capul. Economistul era un individ ale crui tertipuri le ura. Faa alungit a Dr-lui Armish prea imperturbabil. - Rezultatul imediat al acestei propuneri ar fi decderea puternic a economiei mondiale. Ar amenina nsi concepia statului bunstrii. Civilizaia, aa cum o tim noi, n-ar avea cum s supravieuiasc ntoarcerii la conceptul ctigului fizic, bazat pe performane umane directe. La asta ar duce propunerea dumneavoastr. Nu se poate s nu tii ct de aproape de prbuire a fost statul bunstrii chiar nainte de inaugurarea controlului cibernetic. Nu poate fi nlocuit adecvat prin controlul electronic. Ca inginer, tii asta mai bine dect mine. i nu ne putem permite s lum nici o decizie care s amenine statul bunstrii. Este cea mai bun structur politic i economic creat vreodat de mintea omului. Alocaia ca drept inalienabil este adnc nrdcinat n concepia oamenilor. Renunarea la acest drept ar nsemna s ne ntoarcem la slbticie, la concurena din vechile sisteme economice. Sigurana c nu va exista o astfel de decdere merit sacrificarea celor dou milioane de oameni care v preocup atta. Si pot s adaug c nu ne oferii nimic altceva dect presupuneri? Nu ai reuit s comunicai cu nici unul din aceste creiere de control. Doar ai presupus sentimentele pe care le-ar putea avea. Nu tii nimic sigur. - Sunt fiine umane, spuse Al apsat. E chiar att de greu s le extrapolm reaciile n asemenea condiii? - Nu ne-ai oferit dect ipoteze, repet Armish. Senatorul Viele interveni i el. - Noi, n guvern, spuse el pe un ton afectat, ne-am minunat ntotdeauna de naivitatea voastr, a inginerilor i a oamenilor de tiin, de care am fost dependeni atta timp. V mndrii cu aptitudini raionale, cu capacitatea de a gndi abstract pornind de la cteva realiti concrete. Niciodat nu mi-am descoperit astfel de talente. Iat, de exemplu, propunerea dumneavoastr de a renuna la controlul cibernetic n schimbul unui sistem arhaic, care nu ine cont de impactul politic al unei astfel de decizii asupra restului lumii. Cibernetica este sngele care asigur viaa omenirii. Fr ea, fluxul de bunuri i alimente ar nceta imediat. Masele s-ar revolta mpotriva oricrei forme organizate de guvern, cu o amploare incontrolabil. Nu, simplul meu prieten, soluia dumitale este pur i simplu fantezist dac inem cont de realitatea nconjurtoare. Ce s-ar alege de om i de civilizaie dac am renuna deodat la binefacerile ciberneticii? - Omul ar putea fi nevoit s-i mite dosul lene i umflat i s munceasc, rspunse Al. Dr. Jurgens ii atrase atenia. Vorbea pe un ton conclusiv, ca i cum conferina s-ar fi apropiat de final. - Dr. Dernming, aceast informaie despre care am discutat nu poate prsi aceast ncpere. Am luat o decizie, dup analizarea atent a argumentelor pro i contra. Controlul cibernetic trebuie s continue. Dei am bnuit acest lucru de acum trei ani, nu vi l-am adus la cunotin pentru c am bnuit c vei

avea o reacie ca aceasta de acum i aveam nevoie de serviciile dumneavoastr. Avem nc nevoie de ele, aa c e imperativ s v supunei deciziei noastre, s ne dai cuvntul c nu vei divulga aceast informaie i s v supunei unor proceduri care s ne asigure c nu v vei nclca cuvntul. - O s strig ceea ce tiu la fiecare col de strad din lume, spuse Al rspicat S vedem ce se ntmpl cnd afl lumea ce pesc prietenii i rudele lor. S verificm subtilitatea politic a rudelor celor deja condamnai. Poate c-mi voi gsi muli aliai, domnule senator! - Te cred n stare, opti Dr. Jurgens cu tristee. Sunt sigur c ai face-o. Apoi ddu brusc din cap, ca i cum i-ar fi fcut semn cuiva aflat n spatele lui Al. Inginerul ezit o clip, uluit. Apoi se rsuci - prea ncet Simi trei lovituri scurte, foarte brutale i att de rapide, nct parc ar fi fost una singur. iul i se nfipse n spate, sf-iindu-i plmnii i inima. Fora loviturilor l arunc pe mas, unde balta roie de snge se ntinse pe suprafaa galben. n fraciunea de secund dinainte de a muri ncerc s se ridice, cltinndu-se, cu ochii aintii asupra lui Jurgens. Nu era sigur, dar i se pru c acesta optise: - mi pare ru, Al - mi pare ru c a trebuit s fie aa. CAPITOLUL V Scpare. Cuvntul i sperana l chinuiau de zile i nopi nesfrite, fr somn. Scpare. O fantezie ironic n lumea tcut unde singura imagine era panoul cu indicatoare. De dou zile, John fcea parte dintr-o main. Instruciunile induse fuseser nspimnttoare la nceput; curgeau fr ncetare n creierul lui, de pe benzile stimulante. Dar nu simise nici o durere. Dup teama iniial, i se preau ca o melodie repetat insistent, pe care n-o putea uita. Lanurile neuronale din creierul lui transmiteau aceste instruciuni mai departe, spre miile de puncte de control din uzin. Avea acum o nou team, mai mare. tia c va veni timpul cnd fiecare neuron din creierul lui va fi controlat de aceste impulsuri externe. Zona propriei gndiri se va ngusta n continuu, pn cnd va mai rmne doar un grup infim de celule n care s pstreze amintirea numelui su i imaginea Marthei. Se temea c aceast invazie i va sufoca i i va bloca propria iniiativ. n acelai timp, l fascina examinarea acestor impulsuri care mergeau toate n mainria vast din uzin, controlnd fluxul de chimicale n mii de tunele, reglnd temperaturile i corectnd erorile prin circuitele complexe de feedback create de propriile lui lanuri neuronale. i Al nu se mai ntorsese. Nu mai auzise nimic de fratele Marthei de la primul mesaj grbit, de acum zece zile. De atunci, John zrise ali ingineri n orizontul su limitat. Pe unii i-a recunoscut dup prezentrile scurte fcute de Al. Prezena lor nsemna c Al fusese nlocuit, se gndi el. Sau Putea s nsemne c fuseser adui din cauza dificultii neo-obinuite a acestei instalaii masive. Dar Al s-ar fi ntors dac ar fi rmas n funcie. Sentimentul de putere sporita i de bunvoie rmsese n mintea lui John, dar singurtatea era la fel de apstoare. Se strdui s renune la sperana c Al ar putea gsi o cale de a-1 elibera. Iar fluxul de impulsuri de control curgea continuu n mintea lui, o melodie nesfrit, de care nu putea face abstracie. Ascultnd-o, i veni o idee nou. Nu avea de ce s fie sclav n chestia aia. i controla nc mintea i aptitudinile creierului. Putea chiar s blocheze aceste impulsuri care treceau prin celulele sale nervoase. tia c poate. Putea s suceasc i s distorsioneze instruciunile pn cnd uzina va deveni o mas haotic imens, un infern vulcanic de teroare chimic fierbinte. Prin sintetizri atente putea distruge o zon de civa kilometri. Mcar asta s fie rzbunarea lui. Dar nu-1 putea elibera. De ce era posibil pentru el i n-o fcuser niciodat alii? Nu tia. tia doar c puterea de a controla obiectele aflate sub comanda lui inea de propria-i voin. Sintez? Dac el deinea controlul, ce creaii complexe puteau fi produse? Nici un chimist nu avusese vreodat un laborator att de mare la dispoziie. Ce putea face? De ce avea nevoie? Ochi i urechi pentru el? O gur cu care s vorbeasc i mini cu care s lupte i s munceasc? N-avea nici un rost, se gndi el; nici mcar controlul absolut asupra acestei uzine nu-1 ajuta cu nimic.

Nu avea cum s obin o voce, cum s o aud pe Martha rostindu-i numele, cum s se mai uite o dat la ea. ntrerupse brusc gndul acesta. La ce se gndise mai devreme? La lucrurile pe care le putea fabrica ochi i urechi, o gur i mini? Prin creier i trecu amintirea senzaiei de nfiorare. Oare era posibil? Putea construi cumva un obiect prin care s vad, prin care s aud i s se fac auzit - prin care s prseasc acest spaiu inuman? Era posibil. Ls aceast vag idee s-i ptrund n contiin. O analiz atent, pe toate prile, examinnd-o cu toate cunotinele pe care le avea. Sinteza proteinelor era activitatea principal a firmei General Biotics. Cu acest procedeu putea construi celule - celule care puteau fi meninute n via timp de zile ntregi prin iradiere. Cunotea tehnica respectiv. Era banal. Dar nu era suficient Trebuia s construiasc organe din aceste celule, s le multiplice, s le uneasc, s le atribuie funcii - se sperie de proiectul titanic pe care l concepuse creierul su. i totui, n situaia lui nu avea nimic de pierdut. Avea la dispoziie zile i nopi nesfrite, fr somn. Nu exista nici o piedic n afar de nsi dificultatea lucrrii. Se ntoarse la fluxul de semnale pe care l simea n creier ca pe un refren enervant, de care nu putea face abstracie. Cu un efort al contiinei se concentr asupra acestui flux, deturn furios un impuls i atept ca alarma circuitului de feedback s semnaleze aceast intervenie. Pierduse orice noiune a timpului. Renunase la inutila scar mintal de msur dup care se orientase la nceput. Munci n continuu, ntr-un ritm nebun, nentrerupt, care tia c e supraomenesc, dar nu ndrzni s se ntrebe de ce era posibil. Trecur ore lungi de experimentri n care nv s controleze i s devieze fluxul imenselor lucrri chimice. Trebuia s menin producia i calitatea impuse de instruciunile de pe band. Scopul lui era s deturneze din flux materialele de care avea nevoie, s le ghideze prin conducte i evi temporar neutilizate i s le ndrepte spre zone n care nici unul dintre putinii inspectori umani s nu intre la bnuieli. Dup patru zile de munc titanic fabricase o chestie. Primul lui produs era o larv alb, de mrimea unui pumn uman. Era diform i imobil i oarecum nspimnttoare din cauz c era meninut artificial n viaa, dar n centru avea un ciorchine de neuroni sintetici. Iar pe o parte avea un ochi fanatic, de ciclop. Era ceva crud - ca un fel de greeal produs de natur i ngropat pe fundul mrii. Ochiul alb, fr pleoap era permanent deschis, cu o expresie tmp. Practic, John nu tia cum arat prima lui creaie, i nici nu-l interesa. Hrnise ntr-un singur scop colonia aceea micu de celule specializate. i terminase. Ezit puin, gndindu-se la chestia groteasc i slab pe care o fabricase - apoi transmise un semnal. Putea nchide canalele vizuale cu celule cu conuri i basto-nae. Le nchise i i ndrept percepia vizual n alt direcie - prin ntuneric, dincolo de pereii de sticl, de crmid i de oel, peste un spaiu de cinci sute de metri... i concentr n acest efort toate forele pe care le putea controla mintea lui. i investig creierul i descoperi puteri pe care nu le mai avusese niciodat, activ neuroni pe jumtate adormii, completai doar parial de forele biologice care-i formaser. Arunc energia de care dispunea n celulele acelea, le activ, le arse cu energia fierbinte a naterii. Apoi vzu... Lumin! O imagine nceoat, aproape nedefinit, dar care i aduse un val de speran care depea cu mult prima senzaie pe care o avusese cnd fuseser activate celulele cu conuri. Orict de crud i imperfect era creaia lui, reuise s evadeze i s vad prin impulsurile telepatice generate de celulele specializate pe care le construise. Peste bariera distanei i a pereilor, celulele acestea reuiser s transmit percepia luminii i o imagine. Recunoscu cu greu conturul aparatului de laborator spre care era ndreptat privirea acelui ochi tmp de ciclop. Dar era suficient. tia c poate face mai mult Putea construi un ochi mai bun i putea multiplica celulele acelea telepatice. Munca nencetat a minii lui nu-1 obosise deloc. Avnd la dispoziie facilitile uzinei putea face o mie de experimente n acelai timp, n laboratoare i depozite separate. Trimise noi comenzi i aduse n cldire materiale experimentale care nu mai existaser acolo niciodat.

i n tot acest timp meninu fluxul cresctor de produse chimice n ritm constant, conform instruciunilor de pe banda magnetic. Reui chiar s devieze aceste instruciuni la nivel subcontient, pstrndu-i contiina liber pentru propriile preocupri. Nici un creier cibernetic nu operase niciodat n acest fel. tia asta, dar nu-l interesa prea mult. Dac aveau loc fenomene miraculoase, el era dispus s le accepte ca atare. Ct despre puinii inspectori umani care patrulau uneori prin uzin, acetia tiau prea puine despre lucrrile gigantice de-acolo pentru a da importan unui depozit nou sau unui laborator neobinuit, care n ochii lor prea absolut banal. Doar cnd existau scderi de producie aveau loc investigaii privind funcionarea mecanismelor i erau chemai inginerii ciberneti-cieni. n majoritatea uzinelor, astfel de incidente aveau loc cam o dat la zece ani. Cea de-a doua creaie a lui John era la fel de hidoas ca prima. O nzestrase cu vedere bun. Puterile ei telepatice i aduser o imagine clar a laboratorului n care fusese creat. nelese, cnd l vzu pentru prima dat, frumuseea senzaiei pure. Sorbi fiecare detaliu al ncperii aceleia aflate la peste cinci kilometri deprtare. Pereii cenuii de metal erau cel mai frumos lucru pe care-1 vzuse vreodat. Creaia lui era dotat i cu alte aptitudini. Avea o diafragm auditiv minuscul. Cutase lanurile neuronale care rspundeau la sunete telepatice. i le auzi. Un fonet slab, zgomotul aerului care ieea cu putere dintr-o valv de evacuare, ticitul intermitent al releelor de ghidare, tunetul vrtejurilor de substane chimice din caza-nele alturate. Auzea totul - oaptele uoare, zgomotele i urletele asurzitoare ale puternicei uzine. Vedea i auzea. Nu avea ochi i nici lacrimi, dar plnse n faa miracolului. Ins mai avea ceva de fcut. Oare sinteza final a celulelor reuise? Trimise un impuls. Imaginea din mintea lui sri nebunete, rsucindu-se i nvrtindu-se, apoi rmase pe loc, dezvluind Privelitea podelei laboratorului. Creatura czuse pe spate". La baza ei construise dou benzi simple de esut muscular. Contracia lor producea proiectarea brusc a creaturii n aer, fcnd-o sa sar. Funcionase. Dar nu se gndise la aceast posibilitate; acum zcea neajutorat pe jos. Era inutil ca o piatr dac nu reuea s-o ndrepte. ncord muchii, la ntmplare. Chestia pulsa i tremura, transmind o imagine micat pn cnd se rsuci brusc, revenind la poziia normal. Broasc, se gndi el. Sri iar i iar, pn cnd ateriz din nou pe spate. 0 redres i continu s exerseze. ncet-ncet i mbunti controlul. Acum putea s-o fac s se rsuceasc n aer i s aterizeze n picioare. Putea s-o ntoarc repede, ca s vad ce se ntmpl n spate. O trimise spre u, apoi afar din cldirea n care fusese creat. Pentru prima dat dup multe zile se simi obosit Energia folosit pentru a controla broasca nu era mare, dar ncercrile de a nva cum s-o manipuleze puseser la ncercare capacitatea fluidelor nutritive de a-i asigura puterea necesar. Ct timp broasca supraveghea mprejurimile se odihni puin. John fcuse turul uzinei General Biotics cnd studiase procesele pe care le folosea acum. i amintea vag amplasarea diverselor cldiri i labirintul de cazane, ncperi, furnale i conducte. Dar nu-i ddea seama unde se afla broasca. O mic la ntmplare, explornd mprejurimile, dar se lsase seara i nu vedea prea bine. Ochiul broatei era la fel de sensibil ca cel uman, dar nu mai mult Se gndi ca pe urmtoarea s-o nzestreze cu vedere cu infraroii, ca s-o poat folosi noaptea. ntoarse broasca pe drumul pe care venise. Dup cteva minute i ddu seama c nu mai recunotea zona i c greise drumul. Se rtcise. Cel mai bun lucru pe care-1 putea face era s bage broasca ntr-un col peste noapte. N-avea rost s-o foloseasc pe ntuneric - risca s-o strice. Putea s se ghideze dup ea ca s fac altele, mai bune. O trimise n colul unei cldiri i o ls acolo. Noaptea de afar i contientizarea acesteia prin intermediul broatei i transmiser dorina de somn. Se simea obosit - obosit de efortul mintal intens pe care-1 fcuse n ultimele zile, obosit de existena pe care era obligat s-o duc. Gndurile lui se ntoarser involuntar la ziua accidentului, parc atrase de un magnet Uneori se gndea c ar fi fost mai bine dac murea atunci. ncercase de nenumrate ori s neleag cum avusese loc accidentul. ncet-ncet, memoria i se limpezise. i aminti c vzuse o alt main la curb i trsese de volan, ieind de pe sosea prin

gardul de protecie. Era genul de accident stupid, fr sens, dureros din cauza stupiditii sale. Presupunea c ocupanii celeilalte maini scpaser nevtmai. Dar aceast amintire i pierduse n ultimele zile o parte din senzaia de groaz i amrciune. Reuise chiar s se resemneze oarecum cu situaia n care se afla - dar asta datorit experimentului cu broasca probabil. Totui, amintindu-i de Martira simea o tristee de neconsolat. Renunase la orice speran de a afla ce se ntmplase cu ea, dar acum parc avea alte anse. Putea trimite broatele s exploreze uzina; cu ajutorul lor putea asculta discuiile oamenilor i putea afla ultimele nouti. Prin intermediul broatelor putea chiar s gseasc o cale de a se mpca cu propria-i soart, cu condiia s tie c Martha e sntoas i fericit. Dar nu credea c era aa. Dac tria, probabil c nu putea fi fericit. L-ar fi gsit cumva i ar fi venit la el. ntr-un fel, simea tristeea ei. Parc o auzea plngnd. Parca o auzea plngnd! Nu era un vis! Vocea ei rsuna n creierul lui. Ar fi recunos-cut-o dintr-o mie. Ea suspina, speriat, ca i cum ar fi plns mult timp. Involuntar, strig i el: - Martha! Martha, draga mea, unde eti? Martha, spune-mi, tu eti? i nainte ca reflexele lui s poat opri acest urlet disperat auzi rspunsul: - Sunt aici, John! Las-m s te ating. O, John, iubitule, unde ai fost atta timp? CAPITOLUL 19 Broasca zcea adormit n ntuneric, cu tegumentul alb-cenuiu abia vizibil lng peretele de beton. Dar prin celulele telepate care formau organul ei principal pulsau strigtele scoase de sufletele abandonate ale lui John i Martha Wilkins. John tcu o vreme, nendrznind s vorbeasc din cauza emoiei pe care o simea. Pentru o clip nu-i veni s cread, apoi avu o revelaie: auzise vocea Marthei - i asta nsemna un singur lucru. Ea era undeva n uzin, prizonier, ca i el. Mintea lui pstrase contactul cu broasca i aceasta recepionase impulsurile minii Marthei i le retransmisese sub form de sunete vocale. Toate temerile pe care ncercase s le alunge l strivir Sperase i se rugase ca Martha s fi scpat cumva, s nu-i mprteasc soarta. Se gndi la cuvintele ei. Prea s nu-i fi dat nc seama unde se afl sau ce se ntmplase. Oare amnaser att de mult instalarea ei ntr-o camer de control? - John! De ce nu-mi rspunzi? Am visat c te aud, sau ai fost chiar tu? - Chiar eu sunt, draga mea, rspunse el blnd. Ateapt puin s m apropii. Mic nendemnatic broasca prin ntuneric, orientndu-se dup gndurile ei. Veneau din cldirea lng care ascunsese broasca. Merse cu grij pe lng perete. n captul ndeprtat gsi n sfrit o u deschis. n camera de control era ntuneric, dar o recunoscu dup luminiele de pe panoul de comand. Din cte i ddea seama, instalaia era doar pe jumtate construit. De aceea nu aflase Martha unde se afla, dar era o camer de control tipic, exact ca a lui. Vzuse de sute de ori asemenea instalaii. Dar niciodat nu se gndise c una din ele putea deveni mormntul soiei sale. - Martha! M auzi? - Da, John. Dar nu pot s te vd, nu pot s te ating... Sunt oarb - i credeam c i surd. Vocea ta e prima pe care o aud. Ia-m de mn. Las-m s te ating nc o dat. A trecut atta timp - Credeam c am murit. Eti sntos? Vino mai aproape. Am fost att de singur i speriat! - Sunt chiar lng tine, Martha, spuse el tandru. Nu te voi prsi niciodat. Nu ne vom despri niciodat. - Unde sunt? Ce s-a ntmplat? tiu c sunt ngrozitor de rnit, dar vreau s tiu adevrul. John rmase tcut Cum s-i spun? -John, te rog! -Trupurile noastre au fost distruse n accident spuse el ncet Creierele noastre sunt folosite n cibernetic. Asta suntem acum. Ne aflm n uzina General Biotics. Eu controlez o parte din producie. Pe tine nu te-au pus nc n funciune. - John! Eti nebun! Suntem n via, respirm, vorbim -creierele cibernetice sunt moarte! - Asta se presupune. Nu e adevrat. Fiecare dintre milioanele de creiere cibernetice este o fiin uman care triete. Am nvat s fac un dispozitiv din chimicalele pe care le controlez. Acum vorbesc cu

tine prin acest dispozitiv, dar nu e vorbire, e telepatie. Vocea ei i rsun isteric n creier. -John, nu-i st n fire una ca asta! Glumeti cu mine i nu e frumos. Cum poi face aa ceva acum? D-mi mna. Las-m s simt c eti lng mine, iubitule! - Nu am mini, spuse el cu simplitate. Nu am voce. Ascult un moment. Ce auzi? Sunt cuvinte rostite de buzele mele? Martha rmase tcut, parc ascultnd. Apoi John auzi zgomotul groazei. Nu era ceva ce putea fi exprimat prin voce, ci ciocnirea haotic a neuronilor. Auzi mai nti un huruit slbatic, apoi un vrtej nebunesc, pe msur ce ea i ddea seama care era adevrul. Urletul ei de groaz rsun iar i iar, de multe ori, pn cnd John fu nevoit s-i nchid percepia pentru a mpiedica energia aceea neuronal slbatic s erup n lanurile de control care supravegheau uzina. I se fcu ru gndindu-se la ceea ce fcuse. Oare n-ar fi putut gsi o cale de a fi mai puin brutal, o metod mai blnd de a-i spune adevrul? Trebuie s fi existat, dar el nu gsise alt soluie. i aminti de propriul oc i o comptimi. i deschise cu grij canalele de percepie pentru a o auzi din nou. Nu intrase n com, dar mintea ei era haotic i nu mai transmitea dect un fel de suspin. - Martha! Martha, m auzi? Percepu efortul ei mintal de a-i aduna forele, de a se reorganiza dup oc. Avea putere, se gndi el admirativ. Putea simi cum se reinstala ordinea n creierul ei distrus. - Martha! - mi pare ru, John - n-am putut s m stpnesc. M-ai fcut s te cred, dar nu pot s neleg. tiu cum arat o instalaie de control, dar eu - nu se poate s fiu eu n cutia de platin din centru. sta e doar un comar... Cnd m trezesc... Putea s-i arate ncperea cnd se lumina de ziu, se gndi el. i putea transmite imaginea instalaiei de control prin intermediul broatei. Dar se hotr s n-o fac. ocul acesta putea s mai atepte. Nu era nevoie s-o ngrozeasc i mai tare. - De cnd suntem aici? Spune-mi tot ce tii despre ce s-a ntmplat. Vorbea cu un calm forat, i asta era bine, se gndi el. Trebuia s afle care era situaia. i povesti pe scurt cum se trezise, zilele de ntuneric i tcere, apoi mesajul de la Al i sintetizarea broatei. Martha ascult pn la capt, fr s comenteze, apoi spuse: - De ce crezi c nu s-a mai ntors Al? Sunt ngrijorat, John. S-ar fi ntors precis, cu condiia s nu i se fi ntmplat nimic. - Nu tiu, draga mea. El e singura noastr legtur cu exteriorul i probabil c descoperirea situaiei noastre 1-a bgat n necazuri cu Institutul. - Al poate vorbi n numele nostru, spuse ea cu fervoare. Trebuie s dm de el! Nu mai exista nici o speran de a lua legtura cu exteriorul, John era sigur. Dar Martha avea ncredere n fratele ei. - O s vedem ce facem, spuse el. Dei are nite picioare improvizate, broasca poate parcurge distane impresionante i poate transmite gnduri ntre frai i surori. O s-i art cum s construieti i tu cteva, mpreun cu mine. Pn atunci ncearc s-o controlezi pe asta. - Dar cum s fac? Ct timp ai vorbit am ncercat s ies - s ies din ntunericul sta, dar nu percep nimic. E att de ntuneric i gol... Trebuie s vorbesc i s gndesc n continuu ca s nu urlu. - Renun complet la controlul asupra broatei. ncearc s-o preiei tu. Martha tcu o vreme. John simea lupta i strdaniile ei. Apoi: - Nu-i nimic aici, spuse ea. Nu pot s m ag de nimic. Lui i se pruse foarte uor. Simise instinctiv puterile telepate din subcontientul su. i venise foarte uor s le contientizeze i s le foloseasc. De ce nu putea Martha s-o fac? ncerc s-i explice i ea se strdui s-i gseasc aceste puteri, dar n zadar. Capacitatea ei de a vorbi depindea mai degrab de puterea lui de a-i percepe gndurile dect de talentul ei de a le transmite. - Mai ncercm mai trziu, spuse el. Eti epuizat dup ceea ce i-am spus. ncearc s te odihneti i s te refaci. Martha tcu o vreme, apoi vorbi din nou, deviind brusc de la subiect: - Nu vreau s mor, John.

- S mori! Ce naiba spui acolo? - N-ar trebui s ne dorim, s ne rugm s murim? E o nebunie s ne dorim s trim n asemenea condiii. - Nu cred c ne vom dori prea mult s trim n asemenea condiii, spuse el ncet Exist sperane de schimbare - scpare, un scop n via - ceea ce ne face s ne dorim s trim pen-fru moment. Dar presupun c majoritatea creierelor vor s moar. - i totui e o nebunie, nu-i aa - s vrei s trieti. Indiferent ce s-ar ntmpla, n-o s scpm niciodat din cutiile astea de platin. Nu vom mai avea niciodat un corp, simuri. - Vom avea broatele. Ne pot da auz, vz i comunicare. Ne avem unul pe cellalt - Unul pe cellalt opti ea Eti soul meu i nu voi mai simi nici mcar atingerea minii tale tot restul vieii. N-o s simt niciodat cum ar fi fost s vii de la serviciu i s m strngi n brae. Nu voi mai simi niciodat srutul tu. - Martha! - N-o s te vd mbtrnind alturi de mine i tu n-o s poi s m necjeti cnd mi vor aprea primele fire de pr alb. i copiii pe care i-am fi putut avea - cine s-i mai aib dac eu sunt doar un obiect, o bucat de esut? - Oprete-te!, i porunci el aspru. Am pierdut toate aceste lucruri, continu el pe un ton mai blnd. Dar omul a crezut dintotdeauna c exist un spirit care transcende orice altceva. Dac se poate dovedi c aa e, atunci noi avem aceast ans. Poate c vom ajunge la o uniune pe care alii o viseaz doar. Ca scop al vieii noastre - e mult mai important dect nainte. Noi doi - i Al, dac nu i s-a ntmplat nimic - suntem singurii care cunosc situaia creierelor cibernetice de control i avem oarece putere s-o aducem la cunotina celorlali. Trebuie s spunem lumii ce se ntmpl ca s poat opri imediat controlul cibernetic, nainte ca alii s devin prizonieri ca noi. Cu siguran, acesta este un scop care poate da sens existenei noastre! - Da, iubitule, aa este. O s fac tot ce-mi st n putere ca s te ajut Dar ai rbdare cu mine, dac celelalte nevoi devin uneori prea puternice i nu m pot stpni. - ine minte c i eu am asemenea nevoi, spuse ei pe un ton linititor. Crezi c n-am vzut mutra lui Donny cnd am fost acolo? El a fost primul, nu-i aa? Ala cu buz de iepure i cu nasul pistruiat, nu? CAPITOLUL VII Soarele amiezii ardea deasupra broatei albe. naintase cincizeci de kilometri de diminea. Petrecuse o parte din timp n diverse maini care se opreau la benzinrii sau la magazinele de pe marginea oselei, iar n restul timpului se ascunsese prin coluri cnd cineva se apropia prea mult. Totui, John era mulumit de progresele pe care le fcea i cptase destul experien pentru a controla broasca cu eforturi mintale minime. Simea c poate produce altele, ghidnd-o ntre timp pe aceasta, dar prefera s-i acorde toat atenia ca s n-o piard cumva accidental. i dorea s mearg mai departe, s-o foloseasc pentru a construi altele, dar trebuia s afle ce se ntmplase cu Al. Cel mai rapid mod de a afla era s trimit broasca la el acas. Dup-amiaz, broasca ajunsese la vreo doi kilometri de casa lui Al i Kit Broasca nainta prin fore proprii. Atunci, John detecta primele probleme. Vederea broatei se nceoase. Se mpiedica frecvent i cdea pe o parte. John se enerv. i blestem incapacitatea de a o controla. Poate c era din cauza distanei. Poate c puterile telepatice nu funcionau la o asemenea deprtare, dar nu era foarte convins c aceasta era explicaia. Probabil c era un fel de oboseal. Atept o clip, pentru ca broasca s se odihneasc. In timp ce se odihnea imaginea transmis de broasc se nceo i mai tare. Cu un impuls brusc o mpinse n faa ferestrei unei case din apropiere. Acolo o fcu s sar. In reflexia geamului, John i zri pentru o clip creaia. Pielea alb a broatei era ars i sfiat. Razele fierbini ale soarelui o distrugeau. O arunc repede la umbra unor pietre. Zcu acolo o vreme, apoi imaginea se ntunec treptat pn cnd dispru. Atunci simi oboseala - o oboseal cum nu mai simise de la primul oc, de cnd descoperise adevrul. Trebuia s-o ia de la capt, pe bjbite, fr ajutorul broatei, i s construiasc alta. Era de dou ori mai greu i existau de o sut de ori mai multe anse de eec dac nu se putea ajuta de vederea broatei. i Martha - pierduse legtura cu ea. Se apuc s construiasc alt broasc, una care s vad cu infraroii, pe care s-o poat folosi noaptea. Puse n funciune sutele de forme experimentale pe care le utilizase nainte. Creterea structurii

proteice sintetice era un proces lent i dificil. Fiecare clip de grab sau de neatenie ducea la apariia unor forme monstruoase, cu cretere incon-trolabil, care nu puteau ndeplini nici una din funciile de care avea nevoie. Poate din cauz c era nelinitit n privina Marthei, sau din cauza noilor funcii pe care ncerca s le incorporeze preau s aib loc de zece ori mai multe eecuri dect nainte. Relu procesul lung i dificil de nenumrate ori - construind grmezi inutile de celule. Apoi, n mijlocul ncercrilor nereuite rmase uluit auzind o oapt: - John! John, m auzi? Nu-i venea s cread c auzea. Atept ca oapta s se repete. - Martha! Cum ai... -Te-am urmrit, iubitule. Mi-am adus aminte cnd te-a rugat tata s construieti un raft n laboratorul lui. Mai ii minte cum ai tiat trei scnduri pn s nimereti una aproape ptrat i de lungimea potrivit? Dar i aia era att de proast nct tata a dat-o jos dup ce ai plecat Nu i-am povestit niciodat. - Am observat mai trziu. Se pare c sunt la fel de priceput n chimie ca i n tmplrie. Dar cum ai fcut? Cum se face c vorbim? - Nu tiu. Instalaia a fost pus n funciune. Am simit informaia - tii cum e, desigur. i apoi, brusc, parc te priveam muncind, i nelegeam gndurile. i mi-am dat seama c dac vorbesc o s m auzi. - Sistemul dual de control! Mi-aduc aminte acum. Al mi-a povestit de el i era proiectat pentru General Biotics. Asta e. Instalarea simultan a dou creiere pentru a rezolva problemele cu care se confrunt de atta timp cibernetica. Asta nseamn o conexiune neuronal att de strns nct creierele noastre opereaz ca unul singur. Mai nseamn c putem vorbi fr telepatie sau altceva. Mai nseamn... -John! - Bine, bine. Poi bloca cteva milioane de celule i pui un semn de Nu deranjai!" n faa lor. Izbucnir amndoi n rs i apoi John o simi cum se ntristeaz. - Cred c suntem bei sau nebuni, spuse ea. Altfel cum s rdem? - Vino s m ajui, Martha. Am nevoie de o mn de ajutor cu broatele astea. O conduse, ncercnd s-o nvee s uite. i art laboratoarele pe care le ocupase i o nv procesele de sintez pe care le inventase. - Acum ajut-m cu larva asta. Nu reuesc s-o controlez, s opresc creterea la nivelul potrivit. O parte din singurtate dispruse, se gndi el. Era aproape ca pe vremuri. Amndoi aplecai asupra unei mese de laborator, muncind la un proces biochimic fantastic de complex. Parc simi o clip atingerea prului ei pe obraz. Broatele ieir bine. Le nzestraser cu vedere cu infraroii i acum Martha le putea controla i folosi la fel de bine ca el, dei nici unul dintre ei nu-i explica eecul ei de mai devreme. - N-am tiut niciodat ct de minunat e s vezi, murmur ea. Prima broasc controlat de ea sri n vrful unui cilindru strlucitor de oel. De acolo putea vedea aproape tot laboratorul n care fusese creat. Nu era labirintul nclcit din laboratoarele manuale pe care le tia ea. Aici era ordine i frumusee. Tuburi de sticl i argint, pe mai multe nivele, reflectau lumina, aruncnd raze pe perete. John simi extazul senzorial din mintea ei. - A fost creat de o main cibernetic de proiectare, spuse el. Poi fi sigur c totul se afl exact unde ar trebui s fie pen-tiu a asigura maximum de eficien. Broasca sri pe podea i iei afar. ntre turnurile ndeprtate ale unei cldiri, soarele apunea n nori, colorndu-i. - Am reuit, opti Martha. i e minunat. Sunt extraordinar de curioas dac putem face mai mult. - Nu tiu. Dup ce ne asigurm c programul de control cibernetic nceteaz avem timp s aflm. La sugestia Marthei mbuntir i mai mult broatele nainte de a le trimite afar. Capacitatea limitat de a reine energie le fcea fragile. Inventar un sistem digestiv primar. Aparent era un comar, dar funciona. Pielea era cenuie, pentru a se ascunde mai bine i pentru a se apra de razele ultraviolete. Unicul ochi rmsese n mijlocul a ceea ce se putea numi fa. Nu avea nri; un sistem simplu de absorbie cutanat i asigura oxigenul. Gura era cea mai inestetic parte a creaturii. Era o deschiztur sinistr, nconjurat de dini mici, cu

aspect ruginit -fuseser construii pe baz de fier, nu de calciu. In ansamblu, era o creatur ct se poate de hidoas, mai nspimnttoare dect creaiile oricrui suprarealist. Cea mai important mbuntire era un ciorchine de celule de memorie. Era ceva mai mult dect un cronometru neuronal, dar John credea c i va ajuta n ghidarea broatelor. John conduse cinci broate afar din uzin. Apoi le duse spre autostrad. Le ddu instruciuni detaliate pentru a ajunge prin orice mijloace la un punct de ntlnire fr a fi depistate. Ca nite automate, ncepur s opie prin iarb, avnd grij s nu fie vzute. Era o uurare s nu le mai supravegheze tot timpul. Imaginea transmis n timpul salturilor l ameea. In timpul dup-amiezii le contact de mai multe ori. Sriser n maini, pentru a ajunge la destinaie, dei una din ele mersese o vreme n direcia greit. Cnd i-a dat seama de greeal, sinapsele presetate au ghidat-o s coboare. i a cobort - dei maina mergea cu 150 de kilometri pe or. A fost aproape distrus de cdere, dar era nc operaional i a srit imediat n alt main, n direcia bun. ns una din ele a pit ceva. Cnd aproape ajunseser, John le verific i nu reui s contacteze dect patru. Cea de-a cincea dispruse. Se ngrijor, pentru c nu voia s le piard pe-afar. Se ntunecase cnd broatele au ajuns la Kit acas. Luminile erau stinse. Uile nu erau ncuiate. Nevoia de a fura dispruse demult, iar psihopaii erau omori la natere. Al i Kit nu aveau la intrarea principal dect o perdea de aer care s-i protejeze de temperaturile nedorite. John ls trei broate afar i conduse una n cas. Se orient cu uurin prin ntuneric, datorit vederii cu infraroii. Intr n dormitor. Al nu era acolo. Kit sttea singur n patul dublu. Dar nu dormea. John vedea c st cu ochii deschii, uitndu-se la tavan. -Kit! Lans strigarea telepatic ct mai blnd posibil. Kit nu prea s fi auzit. -Kit! -Ai grij, n-o speria, interveni Martha. Privirea lui Kit se ndrept spre u i femeia ridic puin capul, speriat. Dar nu prea convins c auzise ceva. -Kit Sunt John. Se ridic pe marginea patului, cu un ipt nbuit. - Cine e? Nu vd. Care John...? - Ascult-m, Kit spuse el repede, ca s se asigure c mesajul lui ajunge la Kit nainte ca ea s se sperie de-a binelea, nu poi s m vezi, dar sunt John Wilkins. Vreau s-1 vd pe Al. Nu sunt mort. Sunt ct se poate de viu. Nu te speria. Ascult ce am de spus. Kit nu-i trda teama. John simea tensiunea care o cuprinsese, aproape s explodeze. - Nu se poate s fii John Wilkins. John a murit Creierul lui e folosit n cibernetic. Cine eti? Ce vrei de la mine? - Ascult! Nu i-a spus Al niciodat c el crede c creierele cibernetice sunt nc vii? -Ba da! - Are dreptate! Sunt un creier cibernetic de control. Am gsit o cale de eliberare pe care n-a mai gsit-o nimeni pn acum. Martha e aici, cu mine. ~ Da, sunt aici. spuse Martha. Crede-ne, Kit. Unde e Al? Kit nu rspunse. Prea uluit de oc. - Nu neleg - nu vd cum... John i povesti de broasc i cum o construiser. - Vreau s vd broasca, spuse ea abrupt Arat-mi ceva palpabil, ca s-mi dau seama c nu sunt ntr-un comar. - Nu cred c vrei asta, Kit, spuse Martha repede. E ea nsi un comar. N-am fcut-o prea drgu. - Vreau s-o vd. - Bine, uit-te pe noptier, spuse John. Broasca sri pe noptier i Kit aprinse veioza. Sttea acolo, cu ochiul verde de ciclop reflectnd lumina. Gura deschis dezvelea dinii ruginii. Kit url de groaz cnd o vzu att de aproape. - Te rog!, o implor John. Kit ddu napoi. Apoi, forndu-se s-i nfrng groaza ntinse mna i atinse broasca. I se pru un obiect linititor de artificial. - Era singurul mod n care puteam lua legtura cu cineva, spuse John. Vrem ca Al s-o vad. Ne spui unde e? - mi pare ru c am ipat se scuz Kit

Apoi, vocea ei se transform ntr-un suspin nbuit i apuc faa ntre palme i se aez pe marginea patului. - Sunt epuizat de durere de cnd l-am pierdut pe Al. Nu mai am nici un pic de rezisten psihic. John simi fiorul brusc de groaz din mintea Marthei. - L-ai pierdut pe Al! Kit - ce vrei s spui? Ce s-a ntmplat cu Al? Kit se uit spre ochiul fr pleoape al broatei. - Nu tii, aa e. S-a ntmplat dup voi. A murit. - O, nu! Nu Al, Kit! Martha i Al au fost apropiai toat viaa, se gndi John. Cu siguran soarta ar fi putut fi mai blnd cu ei. - Cum s-a ntmplat?, ntreb Martha n cele din urm. - Mi-a povestit de mesajul pe care i 1-a scris, John. Mi-a zis c se duce la conducere a doua zi. Dar nu s-a mai ntors niciodat de la Institut Un accident n laborator, aa mi s-a spus. i i-au luat creierul imediat. Habar n-am avut c fcuse contract cu ei. innd cont de ceea ce credea nu tiu de ce ar fi semnat vreun contract cu ei, dar mi l-au artat Nu tiu ce s cred, ns totul e att de complicat i nedrept... Al s dispar aa... - O s-1 gsim, dac l-au pus n instalaie. Nu cred c s-a oferit voluntar, tiind ceea ce tia. Kit ridic privirea, uimit parc de un gnd neateptat i bizar. - Dac voi ai reuit atunci pot s vorbesc cu el - aa cum vorbesc cu voi? -Da. Apoi faa ei se ntunec i John i ddu seama la ce se gndete. Al, o rmi jalnic, un pumn de neuroni, orb, surd, neajutorat - dar viu. i ascunse din nou chipul n palme, iar John i Martha o lsar s plng. Cnd se liniti, n fine, John spuse: - Al a lsat nite note sau documente aici? A vrea tare mult si vd hrtiile. Vreau s neleg ct de multe tia i ce ar fi putut da la iveal. - Da. Am aici toate hrtiile lui. Chiar, n legtur cu ele s-a ntmplat ceva ciudat. nainte s fiu anunat de moartea lui, doi dintre asistenii lui au venit aici i mi-au spus c Al m roag s ascund documentele pe care le-au adus. Mi-au spus c Al e la conducere pentru moment i c vrea s ascund bine hrtiile alea. La puin timp dup aceea am aflat de moartea lui. Nu i-am mai vzut niciodat pe cei doi asisteni. N-am reuit s dau de ei. - Parc Al s-ar fi ateptat s moar, spuse Martha. - Arat-ne hrtiile lui, Kit Te rugm. Kit i puse un halat i papucii i iei din dormitor, uitndu-se nelinitit la broasca ce opia n urma ei. Se ndrept spre aripa cealalt a casei i deschise ua biroului lui Al. Atinse ntreruptorul de lumin. - Nu aprinde lumina. Vd bine pe ntuneric. - De ce s n-o aprind? - Dac au fost n stare s ucid, atunci pot foarte bine s i fure. Cel puin aa credea Al... -S ucid? Eu nu... - Doar nu crezi c Al a murit cum au spus ei. Nici eu. - Dar Institutul!, spuse Kit fr convingere. Nu cred c... - Nu la asta te gndeai? Nu asta voiai s spui acolo, n dormitor? - Ba da, John! Asta cred i voiam s-o spun. Dar cum s spun cineva aa ceva despre Institut? Este - e ca un fel de guvern. - Nu tiu care e rspunsul, dar cred c Institutul sau vreun grup din Institut a considerat c teoria lui Al reprezint o ameninare la puterea personal. Vom afla adevrul. Pune hrtiile pe mas, te rog. Broasca sri pe pupitru. Kit ntinse pe mas foile cu notele i datele soului ei i ddu paginile pe msur ce John citea n ntuneric. Din cnd n cnd o ruga s pun cte o hrtie deoparte. - E destul de bine, spuse el n cele din urm Ascunde-le ct poi de bine n cas. Mine diminea f copii dup cele pe care le-am ales eu i trimite-i-le prin pot lui Jerry Randolph, la News Central". Spune-i c Al a lsat vorb ca dac se ntmpl ceva hrtiile s fie trimise acolo.

- O s tipreasc aa ceva? - Asta vreau s aflu. Vrem ca publicul s tie. Vom afla dac cineva exercit presiuni pentru a nu scoate la iveal aceast informaie. nc ceva, nainte s plecm - ne dai voie s lsm dou broate aici? Mai avem cteva afar. Ar fi un mijloc de comunicare ntre noi i dac-1 gsim pe Al i dm i lui una. Kit privi n treact monstruozitatea minuscul de pe podea. Era abia vizibil n lumina difuz a nopii. - O s-i art cum s le foloseti, o ncuraj Martha. O s ajungi s le iubeti att de mult, nct o s le ii tot timpul dup tine. Nu trebuie dect s le dai o mn de iarb pe zi. Kit se ncrunt nervoas. - Dac spunei voi - cu condiia s m lsai s le botez Monstrul Unu i Monstrul Doi. CAPITOLUL VIII Jerry Randolph scria mai mult pentru coul de gunoi dect pentru pres. Acolo se aflau cele mai bune critici la adresa societii i a statului bunstrii. tia c acolo vor ajunge, dar trebuia s le scrie ca s se descarce, pentru c nimnui nu prea s-i pese ctui de puin. Dac scria materiale acceptabile, acestea erau tiprite. Scria suficient pentru a merita s ocupe un birou de scriitor. Dar, la fel ca ali muncitori din societatea bunstrii, nu avea de ce s-i fac griji n privina mijloacelor primare de trai, i nici superiorii lui nu aveau de ce s-i fac griji n privina obinerii unui profit acceptabil. Jerry era unul din puinii muncitori de la News Central" care cunotea semnificaia vechii lumi. Intr n birou nainte de sosirea celorlali colegi ai si. Se cufund ntr-un fotoliu i ncepu s rsfoiasc teancul de telegrame primite n cursul nopii. lipsa lor de coninut l scrbi. Brfe triviale, raportul privind noul record de ctig la jocuri de noroc, ultimele descoperiri ale Societii pentru Pericole Artificiale... Nu se atepta la prea mult i de obicei nici nu primea prea mult. In dimineaa aceea, dup ce ajunse la jumtatea teancului aproape l ndes pe tot n coul de gunoi, fr s mai verifice restul. Apoi un articol mic i atrase atenia. Rupse bucata de hrtie i citi copia stereotip: C. M. Bigalow de la Controlul Catastrofelor anun descoperirea, n ultimele trei sptmni, unei invazii suspecte. Au fost descoperite dou specimene de creaturi necunoscute, asemntoare cu broatele. Se presupune c provin din spaiu i au fost impuse controale sporite asupra tuturor navelor care sosesc sau pleac din astroporturi. Primul specimen a fost descoperit ntr-o stare avansat de descompunere n apropierea unei locuine din Warrenton. Animalul prea s fi fost afectat de condiiile climei terestre, avnd pielea distrus aproape n totalitate de razele actinice ale soarelui cu care, evident, nu era obinuit. Un al doilea specimen a fost capturat dup ce fusese ucis de un cine de companie. Ambele erau creaturi cu un singur ochi, dar a doua avea o gur nzestrat cu dini i pielea mai ntunecat, aparent rezistent la razele soarelui. In schimb, primul specimen nu avea deloc gur. Locuitorii din Warrenton, n special cei din apropierea astro-portului sunt rugai s caute aceste creaturi, s le captureze, dac e posibil, i s raporteze orice indiciu privind prezena lor." Acesta era genul de informaie care-1 fascina pe Jerry Ran-dolph. Putea s scrie o satir muctoare i n acelai timp inofensiv pornind de la o asemenea informaie pentru a-i oca i mulumi, n acelai timp, pe membrii societii bunstrii. i pentru c era n acelai timp ocant i agreat, articolul avea toate ansele s fie aprobat de redactorul-ef, Madsen. Poate c nu era o diminea chiar att de proast, se gndi Jerry. Se aez n faa tastaturii, gndinduse la subiect i scarpin o sprncean, apoi se apuc de scris. Nu erau dect doi, Joe i friorul su, i erau tare mititei. Fcuser drum lung prin spaiu pentru c auziser de o lume mare, minunat, unde locuiau creaturile care construiau navele din stele. Joe i fratele lui erau mititei, dar i ddeau seama..." Zgomotul corespondenei czute n cutie lng el l ntrerupse, mpinse tastatura, enervat, i deschise cutia potal. Recunoscu vreo ase petiii, dup stilul de tiprire i le arunc automat, fr s mai deschid plicurile. Ultima era o scrisoare care nu-i inspira nimic familiar. Expeditorul era Katherine Demming. Demming - numele i era cunoscut. Atunci i aminti. Al Demming, ciberneticianul care murise n laborator cu puin timp n urm. i-o aminti pe Kit Demming. Al l chemase o dat la el acas ca s-i dea nite date privind ultimele nouti din cibernetic. Deschise scrisoarea i se uit la nota de deasupra:

A se nmna lui Jerry Randolph n cazul decesului meu Albert Demming" Era btut la main, fr semntur sau alte explicaii. Ddu pagina i ncepu s citeasc. Respira tot mai precipitat pe msur ce nelegea ideea c creierele cibernetice triau. Termin de citit documentele. ncerc s-i nchipuie reacia creierelor. Nu putea - dar putea s scrie un articol despre posibila lor situaie. Era subiectul secolului. Avea s drme puterea imens a Institutului de Cibernetic. Era o poveste care nu putea ajunge la coul de gunoi. Se uit la ceas. Madsen venise probabil. Lu hrtiile i iei pe holul slab luminat n care se auzea o muzic relaxant. Intr pe ua etichetat REDACTOR-EF. Madsen ridic privirea, apoi enervarea deveni vizibil pe chipul lui. - Salut Jerry. Sunt ocupat acum. Dac ai ceva pentru mine trimite-mi prin tub. - Nu, asta nu. Trnti hrtiile pe birou. - Citete acum. Citete primele dou rnduri, apoi n-o s te mai opreti pn la sfrit. Redactorul privi documentele. La fel ca ceilali ziariti, era muncitor pentru c asta alesese s fie, dar uneori se ntreba de ce refuzase viaa luxoas care i era oricnd la ndemn. Se ntreb de ce i mai bate capul cu Jerry Randolph. Se aplec brusc spre hrtii. Jerry zmbea urmrind expresia de pe chipul tot mai ncordat al efului su. In fine, Madsen l privi cu nencredere. - l cunoteai pe acest Dr. Demming, nu-i aa? - Am fost la el acas. Mi-a dat destul de multe materiale ntr-o vreme. A fost inginer specialist la Institut. - i acum e mort. - Avnd asemenea informaii, sunt convins c exist destui oameni care s vrea s-1 vad mort! - Randolph! Dac asta ai neles tu de-aici... - De ce crezi c a specificat ca materialele astea s-mi fie trimise mie n caz c pete ceva? Nu se atepta la ceva, nu-i aa? - Nu tii ce vorbeti, se enerv Madsen. Cunoti circumstanele morii lui. Se uit din nou la hrtii i observ uimit c i tremurau minile. - E prea mult. E prea grav fr alte dovezi. Singurul lucru pe care-1 putem face e s cerem aprobarea Institutului. - Chiar crezi c-o s ne-o dea? Mai bine d-le un cuit i roa-g-i frumos s-i taie singuri gtlejul. Ei au putere, Madsen. nchipuie-i reacia lor dac aud o asemenea tire! - Mi-o nchipui. Undeva exist o greeal. Dr. Demming a interpretat greit datele. Nu putem mprtia o asemenea tire fr s ne consultm cu Institutul. O s le trimit hrtiile ca s ne dea aprobarea sau vreo explicaie... - Ba nu! Kit Demming mi-a trimis mie hrtiile astea i n-am de gnd s le las din mn. Madsen se nroi de furie. - Dac ai de gnd s te ncpnezi s tii c e echivalent cu demisia ta. - Foarte bine, mi dau demisia. Ai aruncat fiecare cuvnt cinstit pe care l-am scris pn acum. Dar asta nu - voi spune asta acolo unde voi fi ascultat de cine trebuie! Jerry Randolph adun hrtiile de pe mas i iei din birou. i strnse lucrurile si iei pentru ultima dat din cldirea News Central". Dup o or era mort. John i Martha Wilkins au vzut totul. Broatele mergeau precaut pe sub un gard viu din parcul de lng Institut. Ajunseser la captul tufiurilor, n faa unei strzi i John tocmai se gndea dac s le trimit pe carosabil. Atunci vzu silueta lui Jerry Randolph. Ziaristul se plimba ncet, cu pai lenei, holbndu-se la cldirea imens a Institutului de parc ar fi vrut s strpung pereii cu privirea. Travers absent strada. Aproape simultan, John auzi zgomotul unei maini accelernd. Jerry l auzi i el. Martha ip: -John, o s-1... Lui John i se pru c maina ar fi putut s-1 evite pe Jerry. par aceasta l trnti pe caldarm,

zdrobindu-1 cu roata din fa. pentru o clip, John simi c lovitura aceea l zdrobise chiar pe el. - Am fi putut s-1 avertizm. L-am vzut primii, spuse el acu-zndu-se singur. Se gndi iar la cele petrecute. Ar fi putut transmite mesaje de avertizare care l-ar fi uluit pe Jerry, dar i-ar fi salvat viaa. Vehiculul acela galben, n vitez - huruitul pe care-1 auzise -imaginea mainii care parca ar fi putut s-1 evite pe Jerry... - Asta e, spuse Martha. Maina avea o traiectorie care l-ar fi evitat pe Jerry. Putea s-1 evite. La clcat intenionat Nu ne-am dat seama dact prea trziu. Deja se aduna lumea. Maina uciga oprise i oferul se apropia de locul accidentului. Mergea arogant ca i cum ar fi clcat un vierme. O s-1 cread, se gndi John. ntotdeauna i credeau pe indivizii de genul acela. Nu mai vzuse nimeni ce se ntmplase. Nu exista nici o dovad c maina virase intenionat ca s-1 omoare pe Jerry. Imaginea i aminti lui John de accident, de maina lui care se rostogolea pe panta muntelui, n apele nspumate ale rului. i aminti cum se petrecuse, cum luase curba, cum vzuse n faa lui o main galben, n vitez, ca... Martha url brusc: John! Omul la - faa lui! l privi. Gndurile i nghear deodat. i aminti c mai vzuse o dat mulumirea aceea arogant. O mai zrise o dat, n lumina soarelui, la curb - chipul brbatului era schimonosit de intenii ucigae. CAPITOLUL 27 Broatele ddur napoi cu grij, la adpostul gardului viu. John renun la contactul cu ele, ncercnd s-i adune puterile. Medit la rul i la violena care colciau n jurul lui. Pe cine s mai crezi?, se ntreb el. Nu exista nimeni care s nu loveasc n cel de alturi la cea mai mic ameninare? - John!, l strig uor Martha. ntr-un fel, spiritul ei rezista mai bine dect el la soarta lor violent. - Mai ii minte ce a spus Thornton Henniger n ziua cnd am semnat contractele?, ntreb el. - Da, mai in minte, rspunse Martha. - Nu tiu cum, dar ntr-o zi o s-1 omor. - Nu! Nu sta e scopul nostru, John. ine minte: tu m-ai ajutat i mi-ai artat ce trebuie s facem. i nu era vorba de asta. John i aminti numele oamenilor de tiin pe care-i cunoscuse - brbai i femei ale cror cariere se sfriser prematur, n accidente inexplicabile. Fusese Foster, fizicianul, care se necase pe o plaj prsit, unde obinuia s vin ca s mediteze. Foster era un nottor de performan. Fusese Brunning, biologul mpucat accidental n timpul unei partide de vntoare, n Canada. Espard, inginerul n as-tronautic, fusese ucis ntr-o explozie inexplicabil, n laboratorul lui. Lista era lung. Din cte tia el i din cte-i amintea, creie-rele tuturor acestor genii ajunseser la Institut. Nu-i venea s cread: un program mondial de asasinare a geniilor care fuseser unicii autori ai civilizaiei ntr-o epoc stearp. Dar amintirea unei zile nsorite i chipul maniacului care accelera vertiginos spre el nu-i permiteau s nege evidentul. Se lsase noaptea i toate urmele accidentului fuseser nlturate. Curioii se risipiser i nu mai treceau dect civa pietoni. Majoritatea funciilor societii erau ndeplinite zi i noapte, pentru a instaura un spirit civic atemporal. Muli oameni dormeau ziua i triau noaptea. Institutul nu fcea excepie de la acest orar permanent Uile lui erau mereu deschise celor care aveau treab acolo, indiferent de or. John urmri fluxul de oameni care intrau i ieeau. Iei de la adpostul gardului viu pentru a estima probabilitatea de a trece neobservat Brusc, ochiul unei broate recepion imaginea luminoas a chiocului de ziare din col. Durase doar o fraciune de secund, dar John apuc s zreasc un titlu: ULTIMUL ARTICOL AI. UNUI ZIARIST Se opri, privi precaut n jur, apoi broasca sri pe marginea tejghelei. Era articolul lui Jerry Randolph. News Central" povestea moartea lui Jerry cu un sentimentalism dulceag i includea nceputul articolului pe care-1 scrisese n dimineaa aceea. Dedesubt era telegrama oficial care descria noua invazie descoperit de Biroul Interplanetar de Control al Catastrofelor.

-John - d jos broasca! Invazie - nu se gndise c cele dou broate pierdute vor provoca o reacie att de tragic. - De-acum nainte trebuie s le ascundem de tot, spuse Martha. - Poate le putem schimba forma - s le punem picioare sau s le facem ca nite erpi. Dar sritura e micarea cea mai uor de controlat. - Hai s nu ne ngrijorm. Le folosim n continuare, ca i pn acum, chiar dac riscm s le pierdem, ca s ne atingem scopul. Ghidar rapid broatele peste strad, n salturi scurte i dese, avnd grij s le in la umbr. Renunaser la orice speran de a le aduce n faa Institutului. n spatele cldirii cenuii se afla intrarea tehnic i de siguran, unde erau aduse cadavre din toat lumea pentru a fi preparate, readuse la via i abandonate pentru eternitate n instalaiile de control. Unele erau aduse din centrele apropiate imediat dup moartea prin accident sau boli rare. Altele veneau de pe continente ndeprtate, unde fuseser tratate n centre ale Institutului pentru a mpiedica deteriorarea celulelor nervoase. Broatele stteau la umbra docului, unde tocmai erau descrcate dou sicrie. - Mai bine s trimitem doar una nuntru, spuse John. Pe cealalt o putem lsa aici. Un laborant android, manipulat de o instalaie central de control cibernetic, descrca cutiile din camion pe benzi rulante care duceau spre ascensor. Broasca se apropie de primul sicriu. Laborantul sttea cu spatele. Broasca sri pe sicriu i intr n cabina ascensorului. - Ai idee unde s cutm departamentul de ndosariere?, ntreb Martha. - Nu. Trebuie s-o lum la ntmplare. - Asta poate dura zile ntregi, dac trebuie s ne i ascundem. Hai s rmnem lng sicriele astea. Creierele nou-ve-nite trebuie s fie ndosariate undeva. Broasca explora pereii cu infraroii, pe msur ce ascensorul urca. John examin aspectul etajelor ct de minuios posibil, dar nu reui s-i dea seama unde ar putea fi dosarele. Aa c accept soluia Marthei. O explorare aleatoare prin cele nouzeci de etaje ale cldirii ar fi fost inutil. n cele din urm, ascensorul se opri. Aproape instantaneu, n faa sicriului se deschise o u i banda rulant intr n funciune. Broasca sri n spatele sicriului, ascunzndu-se de lucrtorii care ateptau sosirea acestuia. Vzur picioarele unei mese i broasca sri sub mas, n timp ce ua se trntea n spatele ei. Diafragma auditiv a broatei nregistr sunete de voci. - nc dou i mergem acas? - Da. Astea sunt lucrri speciale pentru Minele Metaral din Antarctica. Unul clin creierele de acolo a pit ceva i vor dou nlocuitoare pentru a verifica motivele defeciunii. Era ceva cu operarea n condiii de temperatur sczut. Deschiser primul sicriu. Cea de-a doua voce opti uor: - Mam, ce-i mai bat pe amrii tia! - Cum adic i bat? Urm o tensiune brusc, att de intens nct John aproape o percepea prin intermediul broatei. - Las-o balt, spuse tehnicianul. N-am spus nimic. - nseamn c e prima dat cnd te aud scond sunete nearticulate, Kraft. - Deci tii ce vreau s spun. Chiar crezi c toate accidentele astea care ajung aici se ntmpl, pur i simplu? - Unde vrei s ajungi? - Ne-am bgat n treburi murdare. De ce crezi c exist attea accidente care zdrobesc trupul i las creierul intact? i trebuie tehnic pentru asta! - Nu se poate!, spuse cellalt fr convingere. - Pun pariu c Kraft nu triete pn mine, spuse John. E nebun dac vorbete aa. Cldirea e mai mult ca sigur plin de microfoane i camere de luat vederi. Dar nu era momentul s-1 ajute pe srmanul guraliv. John i Martha i privir pe tehnicienii care mutau trupurile mutilate pe masa de operaie. Acetia au nlturat cutia cranian i au secionat cu grij conexiunile nervoase care legau creierul de restul trupului. Creierele au fost apoi cufundate n recipiente cu lichid nutritiv, unde urmau a fi pstrate pn la utilizarea lor n instalaii de control, de care se ocupau inginerii ciberneticieni. Apoi au fcut

curenie, aruncnd cadavrele ntr-un tomberon i adunnd instrumentele la un loc, pentru dezinfectare. - Deci aa se face, opti Martha. - Aa se construiete o main din om. - i art cum s completezi fiele astea i putem pleca, spuse Kraft. Cei doi se aplecar deasupra mesei i mzglir n grab cteva cuvinte pe formularele care sosiser odat cu cadavrele i completar nc cteva hrtii de pe birou. n fine, le adunar pe toate i le introduser ntr-un tub. Tubul l aruncar ntr-un orificiu din bibliotec i ieir din camer. Lumina se stinse automat. - Ai vzut?, exclam John. Un tub pneumatic de transport. Pariez c duce direct la dosare. i broasca intr pe-acolo! Broasca sri pe birou. John i Martha examinar orificiul. Nu se vedea nici un buton prin care s se poat schimba destinaia tubului. Asta nsemna c tubul ducea ntr-un singur loc. i mai mult ca sigur ducea la departamentul de ndosariere. Capacul era nchis, desigur. Probabil c era parial vidat, deci era nevoie de oarece for pentru a-1 deschide. Broasca se duse chiar sub capacul pe care exista o manet mic, pe post de mner. Sri. Capacul se deschise o Clip i se nchise la loc cu zgomot, azvrlind broasca peste birou. John ndrept broasca i se uit n jur pentru a descoperi alt metod de a deschide capacul. Martha spuse: -Trebuie s sar de mai sus. Sunt nite cri acolo... n spatele biroului se afla un teanc de cri. Broasca sri pe ele i se propti cu spatele n perete i cu picioarele ntr-una dintre cri. ncordndu-se brusc reui s arunce cartea pe birou. Apoi, broasca ncepu s mping cartea cu salturi mrunte, pn cnd o aduse chiar sub capac. De pe carte, broasca se ntinse spre capac i apuc mnerul cu dinii. John ncord ncet muchii gurii. Capacul se ridic. - Acum nu mai avem nevoie dect de alte ase seturi de muchi, spuse John. - Sri cu spatele, zise Martha. 0 s mearg. John ezit o clip, estim puterea cu care se nchide capacul i contract brusc muchii broatei. Capacul se deschise puin mai mult ca nainte. Broasca fcu un salt rapid pe spate i ateriz n interiorul tubului. Capacul se trnti violent Corpul broatei intra bine n tub. Aluneca vertiginos prin labirintul ntunecat, cu viteza unui meteorit. CAPITOLUL 29 In timpul cderii, John renun la contactul cu broasca Virajele slbatice i imaginea cderii continue i fceau ru. Martha pierdu total legtura, dar el interveni de cteva ori, pentru a verifica dac broasca rezist ocului. Percepu viteza din ce n ce mai mare a cderii, dar nu putea face nimic pentru a o ncetini. Dac ar fi putut s-o manevreze, s-o sprijine de pereii laterali cu ajutorul muchilor de micare... dar nu putea face nimic cu bucica aceea de nervi n cazul unei prbuiri att de abrupte. Brusc, broasca se opri. John se ntreb dac mai funciona dup aterizarea aceea zdrobitoare. Reui s ia legtura perfect. Broasca prea s nu fi pit nimic. Privi pereii coului n care czuse. Deasupra se vedea o fat. Sttea cu spatele la broasc, dar se pregtea s se ntoarc. Broasca sri pe podea i se strecur n colul cel mai ndeprtat, dup birou. De acolo, John putea s vad picioarele a vreo zece operatori. Auzi vocea uneia dintre fete. - Sunt sigur c am auzit nc un tub cznd n co adineauri. Lai luat voi de-aici? - N-are cum s mai fie unul. L-am auzit pe Delaney spunnd c nu mai vin dect dou creiere pe tura lui. - nseamn c mi s-a prut. Fata se aplec asupra biroului i ncepu din nou s lucreze. - A vrea s tiu cum s gsesc informaiile de care au nevoie despre instalaia iniial de la Minele Metaral. Acum aizeci de ani nu s-au deranjat s ndosarieze chestiile astea. Martha i se altur lui John. - Putem vedea indexurile acum? - Nu tiu cum am putea s facem asta. Hai s vedem cum lucreaz. De sub birou, privir picioarele fetei care se fia pe loc, nehotrt.

ncearc la Al Demming, se gndi John. Dac ar fi reuit s-o fac pe vreuna dintre ele s deschid indexul... Broasca nu putea manevra calculatoarele, chiar dac n-ar fi fost nimeni acolo. Fata se ntoarse brusc i se ridic n picioare: - Ce-ai spus, Louise? - Nimic. - Mi s-a prut c vorbete cineva cu mine. Simt c-mi pierd minile. Mai bine s-o lase balt, se gndi John. Lsase impulsul acestui gnd s treac prin broasc. Fusese suficient de puternic pentru a ajunge la fat. - De ce nu?, interveni Martha. Las-m pe mine s ncerc. Fata era obosit. 0 sugestie imprimat la nivel incontient putea s par propria-i idee. Martha transmise lent ideile din mintea ei prin sinapsele broatei. Albert Demming - ncearc Albert Demming - Dr. Albert Demming. Repet numele la nivelul cel mai sczut al activitii neuronale. Fata rmsese acolo, rsfoind listele de indexuri de pe birou. Se rsuci pe scaun, nehotrt. Prea o ncercare inutil, dar Martha nu ndrzni s creasc intensitatea sugestiei. Tocmai era pe punctul de a renuna, cnd fata se ridic i se ndrept ncet spre scaunul din faa calculatorului ei. Broasca sri ntr-o parte pentru a vedea monitorul. Fata ezit un moment, uimit, ca i cum ar fi uitat ce voia s fac. ncearc Dr. Albert Demming... ncepu s tasteze ncet, dar fr ezitare. Pe ecran apru un numr de index. l select i form cifrele pe tastatur. Aproape instantaneu, pe monitor apru un document. John i Martha zrir numele - era al lui Al. Nu aveau timp s citeasc tot; l parcurser rapid, pn la ultimul rnd: Experimental, secret, 93C. - Chiar aici, n cldire!, exclam John. Abia reuiser s vad ce scria, cnd fata nchise nervoas calculatorul. - Nu tiu ce m-a apucat s fac aa o tmpenie. - Ce s-a ntmplat? - Tocmai am cutat un nume aiurea, care n-avea nici o legtur cu ceea ce fceam pn acum. E a treia oar cnd simt c o iau razna n ultima or. M duc s m plimb puin. John simi chemarea telepatic a Marthei cutnd n sus i-n jos prin cldire: Al-Al-m auzi? - Ateapt!, spuse John. Ai rbdare pn mutm broasca mai aproape de el. Nu tim ce se ntmpl cu el acum. Poate ar fi mai bine s nu-1 strigm. - Vrei s spui... din cauza laboratorului experimental? -Da. Martha se nfior de groaz, tristee i ur. - Ieim cnd se schimb tura, suger el. Probabil c majoritatea fetelor ies mpreun. i cred c exist un tub care duce direct la laborator. Pn la urm sosi momentul schimbrii de tur. Privir fetele ieind din ncpere. O singur asistent rmsese s supravegheze computerele. Ateptar pn cnd aceasta ajunse n captul opus al camerei i i ncercar ansele. Tubul prin care venise broasca fcea parte dintr-o reea de tuburi etichetate fiecare cu destinaia lui. l gsir pe cel care ducea la laboratorul experimental n mijlocul irului. Asistenta se ntorcea. Broasca mpinse un teanc de hrtii lng tub. Hrtiile se mprtiar, dar nu mai aveau timp s consolideze baza pe care sttea broasca. John repet manevra de mai devreme. Capacul se trnti cu zgomot Ultima imagine era cea a asistentei care ntorcea ncet capul. i zrise faa, dar nu i ochii - dar nu credea c vzuse broasca. Pregtit pentru cderea violent n co, broasca sri imediat pe podea dup aterizare si se ascunse n cel mai apropiat col. Reuiser, se gndi John. n faa lui, n centrul laboratorului, se aflau cunoscutele piedestaluri cu echipamente care ntreineau i hrneau creierele cibernetice. Erau patru. Examin suprafaa cutiilor de platin ct mai meticulos posibil. Al era acolo. Nu tia de ce fusese adus acolo fratele Marthei, dar era acolo i tria. Indicatoarele de pe panou i tuburile de control artau fluxul de fluide vitale prin arterele creierului su. Martha l vzu i ea. - AI!, strig ea. Sunt eu, Martha. Sunt cu John. M auzi, Al? Nici un rspuns. Doar tcerea mormntal care dusese la

credina c creierele cibernetice erau moarte. -l! Auzeau clinchetul instrumentelor mnuite de doi tehnicieni n captul ndeprtat al laboratorului. Martha scoase broasca din ascunztoare i o plas direct pe piedestal, de unde vedea clar cutia de platin. Apoi url, disperat: -Al- rspunde-mi! Nu m auzi? Ce i-au fcut? Mainria rmase cufundat n tcere. Apoi auzir paii tehnicienilor. Broasca sri din nou n ascunztoare. - L-au omort, suspin Martha. Ai dreptate, vom gsi o cale s-i lovim. John ncerc s calmeze furia oarb care o cuprinsese. Ct despre el, depise demult stadiul acela. Nu mai simea nici un fel de furie. Singurul su rol era s distrug furia din jur. Furia nu putea face asta. Doar raiunea limpede avea anse. Peretele alb din faa lor prea imens, nspimnttor i neprotector. O dat cu moartea lui Al pierduser ajutorul i cunotinele lui, precum i singurul contact cu cei din jur. John se ntreb cine erau cei doi tehnicieni de care vorbise Kit. Poate c tiau destule despre munca lui i puteau fi contactele de care aveau atta nevoie pentru a comunica cu ceilali. Mai era i Kit, desigur, dar ea nu avea antrenamentul i re numele lui Al. Dup depistarea broatelor i punerea lor sub urmrire, John nu se simea capabil s se mite. n captul cellalt al ncperii se deschise o u. Un brbat crunt, adus de spate i mbrcat n halat alb intr n laborator. Schimb cteva cuvinte cu cei doi tehnicieni i acetia ieir, lsndu-1 singur n camer. - sta e Dr. Seymour Jurgens, spuse Martha. Al mi-a fcut cunotin cu el mai demult. - tiu. A scris lucrri formidabile. Nu neleg cum poate fi preedinte al Comitetului Director al Institutului - adic direct responsabil de moartea lui Al, a mea i a ta. Dr. Jurgens mergea cu pai mruni. Se apropie de masa de echipamente din jurul creierului lui Al. Rmase nemicat cteva minute, contemplnd cutia de platin. Apoi, ca i cum s-ar fi hotrt brusc, lu de pe o mas din apropiere un obiect mic, jumtate ct palma lui, pe care John i Martha nu-1 remarcaser pn atunci. I inu n palm i l privi atent. Apoi ncepu s vorbeasc. - Asta e ultima ta ans, Al. tiu c m priveti i m asculi. Dac refuzi s-mi rspunzi voi fi nevoit s deconectez fluidul nutritiv. - John, ce nseamn asta?, ip Martha. Crezi c a gsit o cale de a comunica cu creierele? Dar Al nu mai triete, altfel ne-ar fi rspuns. - Nu tiu. Ai rbdare. - Nu-i mai dau alt ans, Al. Chipul lui Jurgens era rou de furie. Muta descumpnit instrumentul dintr-o mn n cealalt, cu pumnii att de ncletai de parc i-ar fi transmis toat furia asupra creierului captiv. Apoi se ndrept spre panoul care controla fluxul nutritiv. Atinse butonul de deconectare. - Stai!, url Martha. Oprete-te, asasinule! Speriat de ieirea impulsiv a Marthei, John atept s vad ce face Jurgens. Al putea fi mort, iar acum pierduser i avantajul de care dispuneau datorit broatelor. - N-am putut s m abin, iubitule, spuse Martha. Dac Al nu e mort? la nu s-ar purta aa dac Al ar fi mort, nu-i aa? - Nu-i nimic, draga mea, opti John. Ar trebui s scoatem broasca de aici nainte s-o gseasc. Ar fi mai bine ca lumea s cread c e vorba de o invazie interplanetar. Dr. Jurgens rmase blocat cteva minute, cu mna pe buton. Apoi se ntoarse lent i ddu napoi, examinnd mainria i cutia i supraveghind precaut laboratorul. Se duse lng mas i se aplec asupra instrumentului micu de mai devreme. - Spune-mi repede, zise el. Spune-mi - m auzi? Foloseti telepatia? Mesajul meu e suficient de puternic? Atunci i ddur seama c nu articulase cuvintele, gura lui rmsese nchis. ncerca s ia legtura cu ei pe aceeai cale pe care o folosise Martha. -John, spuse Martha pierdut. John rmase tcut. Mesajul lui Jurgens se auzi iar: - Credeti-m, spuse el, am fcut ceea ce trebuia s fac. Fiecare laborator e plin de circuite de supraveghere. Vreau s v ajut, dar nu m pot da de gol vorbind.

Rmase aplecat peste mas, ca i cum ar fi studiat instrumentul, dar pn i spatele lui trda tensiunea care-1 cuprinsese. - S rspundem?, ntreb Martha. - Da. tie de noi. Poate c minte, poate c vrea s ne ntind o capcan, dar trebuie s ne asumm acest risc. - Da, minte! Plecai, fraierilor! Stai ct mai departe de locul sta! Era vocea lui Al. Spiritul Marthei se umplu de uurare: - De ce n-ai rspuns?, strig ea. Am crezut c eti mort. - Plecai de aici!, repet Al furios. Facei tot ce v st n puteri ca s ajutai creierele cibernetice! Eu sunt blocat. M-au nchis aici pentru experimente ca s v descopere pe voi. Nu mai ncercai niciodat s luai legtura cu mine! - Al, spuse Dr. Jurgens. M crezi dac-i spun c n acest moment un agent al Institutului se ndreapt spre casa ta ca s-o atace pe soia ta, Katherine? Trebuie s par o sinucidere dup ce distruge toate lucrrile tale. Voi, ceilali, vocile pe care le aud, putei face ceva? Avei puterea de a interveni? Eu n-o am. Dac putei lua legtura cu cei care au putere fcei-o repede! - Kit!, strig Al disperat. n mintea lui John apru imaginea cadavrului zdrobit al lui Jerry Randolph i mulumirea maladiv a unei siluete asasine, aplecate peste volan, gonind nebunete ntr-o curb. Cum de uitase c i Kit, cu cunotinele i documentele pe care le avea, era un duman pe care Institutul nu-1 putea neglija? CAPITOLUL XI John lu instantaneu legtura cu una din broatele rmase la Kit. Era n cas, n biroul lui Al. Sprijinit de peretele opus, Kit tremura de fric. n faa ei se vedea silueta masiv a unui brbat care nainta amenintor. John nu vedea faa brbatului. Nici nu avea nevoie s-o vad. i auzi vocea. i i blestem din nou prostia pentru c o lsase pe Kit neajutorat i n-o prevenise. - I-ai trimis lui Jerry Randolph copii dup notiele soului tu, spunea brbatul. Vreau originalele i toate celelalte documente. Au disprut din biroul lui de la Institut. - Nu sunt la mine! Kit se trase mai n col. - Du-te i ia-le, spuse John brusc. Adu-le i d-i-le. Acum nu mai conteaz. Ochii ei se mrir de uimire. Se uit nelinitit prin camer, pentru a gsi broasca. - Ai grij, o avertiz John. Nu te da de gol. Dar asasinul interpretase greit privirea ei nelinitit. - Nu ncerca s fugi, te rog. N-a vrea s capei vreo vn-taie sau vreo zgrietur. - M duc s le aduc, opti ea precipitat. Toate hrtiile soului meu sunt n dormitor - n dulapul de acolo. Cifrul e unu-cinci-trei-opt, frecvena A. - Mulumesc. Acum e mult mai bine. M conduci? Kit se strecur pe lng perete, fr a-1 scpa din ochi pe intrus. Cnd acesta se ntoarse, cu o privire crud i amuzat, John i Martha i zrir chipul. Nu se nelaser. Era acelai om care-i forase s ias de pe osea, acelai om care-1 ucisese pe Jerry Randolph. John ascunse broasca atunci cnd Kit trecu pe lng ea. O urmri precaut, pn la dulapul din dormitor. Brbatul deschise ncuietoarea electronic, cu cifrul pe care i-1 dduse Kit. Scoase teancul de hrtii de pe raft. Dup ce le examin o clip le ndes n buzunar. Apoi, cu o micare brusc, o trnti pe Kit pe pat i o leg strns cu un cearaf, nainte ca femeia s aib timp s strige. i astup gura. - Sper c nu te-am nvineit, spuse el. Trebuie s semene cu o sinucidere - nu c poliia o s investigheze prea atent, dar exist anumite formaliti pe care trebuie s le respectm. Acum am nevoie de ceva scris de tine. Se ndrept iar spre dulapul din care scosese hrtiile. Mar-tha plngea de furie i de disperare. - John, nu putem s-o ajutm cumva? Nu putem trimite broatele? - Vecinii sunt prea departe. Broatele nu pot folosi telefonul. Nu avem cum s chemm ajutoare. - Nu putem s ne uitm cum o omoar! - Nu, las-m pe mine s folosesc broasca. Renun la contactul cu ea. Acum! Broasca travers camera dintr-un salt John i ddu seama pe loc c fcuse o greeal. Brbatul zrise micarea cenuie cu colul ochiului i se ntoarse uluit Se feri, dar broasca l lovi n fa.

Dinii de oel apucar carnea i o sfiar adnc, dar John relax muchii i o ls s cad pe jos. O ndrept i sri din nou. Dar asasinul i dusese deja mna la old. Mna lui narmat cu un cuit lung, par lovitura n aer. Kit suspin nbuit. Brbatul o privi cu atenie, apoi examin ghemotocul de carne n care-i nfipsese cuitul. - tia sunt vestiii invadatori extraterestri, nu-i aa? Kit se holb ngrozit la broasc. Brbatul i recuper cuitul, apoi analiz animalul. Din ran nu curgea dect puin fluid apos. - M ntreb ce tii despre astea, opti el. Cuitul nu distrusese aptitudinile telepatice sau vizuale ale broatei, dar retezase structura muscular care-i asigura mobilitatea. John i Martha l privir descumpnii pe atacator. - Unde e broasca cealalt, Kit?, ntreb John repede. O s ncercm s-o folosim fr s facem aceeai greeal. - In pdure, n spatele casei. M distram cu ea cnd a venit individul sta. L-ai gsit pe Al? - tim unde e. Dup ce te salvm vei putea vorbi cu el. - Ce putei face? O s m omoare pentru c tiu teoriile lui Al. A spus c asistenii lui Al sunt mori. - Trebuie s aduc broasca cealalt. n clipa de dinainte de a ntrerupe legtura vzu ce intenii avea brbatul. inea n mn un duplicator grafologic i se pregtea s scrie o not sinuciga care s copieze fidel scrisul lui Kit Urma s-o lase lng cadavrul ei. Intuia cam ce putea conine scrisoarea. Moartea lui Al putea fi un motiv foarte plauzibil de sinucidere. Scan mprejurimile pentru a contacta broasca cealalt. Casa lui Al de la periferie era izolat de vecini printr-o pajite i o pdure - distan greu de parcurs de ctre broasc n timp util. Localiz broasca ntr-un smoc de iarb de la marginea pdurii. Prelu controlul i o conduse spre cas. Aproape imediat se auzi un strigt undeva n urm: - Hei, ia uitai-v! Unul din extrateretrii ia pe care trebuie s-i prindem. A srit spre casa lui Demming. Aducei o piatr! Copii care se joac n pdure, se gndi John. Cu cteva clipe n urm ar fi fost recunosctor pentru prezena lor. Acum erau o nou ameninare. Din cauza ierbii nu putea s-i dea seama ct de departe erau. ncerc s propulseze broasca n salturi lungi, dar creatura avea micri nendemnatice. ncerc s estimeze ct mai avea pn la cas. Se prea c mai avea cel puin dou sute de metri, ncord la maximum muchii motrici. n spatele lui, ipetele i zgomotul de pai indicau c fusese vzut din nou. La urmtoarea sritur, o piatr nimeri broasca n plin. Imaginea se nceo i creatura czu pe pmnt. - L-am nimerit! Haidei, e aici, n iarb. L-am lovit la fix! Piatra nimerise n spate, unde esutul cutanat proteja organele senzoriale. Broasca nu fusese grav afectat, dar nu putea s-i ndeprteze pe copii de cas. Nu tia dac ucigaul i va ataca pe copii sau va fugi cnd i va vedea. Nu dorea s rite vieile copiilor sau viaa lui Kit n mod inutil, dar nu-1 putea lsa s scape pe asasin. tia secretul broatelor. Suspinul acela nbuit al lui Kit i spusese tot ce trebuia s tie. De la el, informaia va ajunge la Institut. Va duce la moartea lui Kit i la distrugerea creierelor lui Al, Martha i al su. Auzi paii apropiindu-se. Trebuia s ajung la cas naintea copiilor. Broasca sri la adpostul unor tufe nalte care duceau spre terenul accidentat din spatele casei. John o for la vitez maxim. Broasca se ciocni de zeci de ori de crengi i czu pe jos, neajutorat. Dar tufele i ncurcau i mai mult pe urmritori. Cnd ajunse n sfrit pe pajitea neted, i lsase mult n spate pe copii. i auzi strignd n urm. Intr precaut n cas, avnd grij s mascheze zgomotul salturilor pe covorul gros. Intr n dormitor, unde Kit era nc prizonier. O clip se temu c ajunsese prea trziu. Asasinul o mutase pe Kit pe un scaun, lng birou. Nota sinuciga era pe mas. Kit era legat doar de mini i de picioare, cu fii de cearaf. Cuitul din mna brbatului se apropia amenintor de ea. - Kit! Uit-te la mine!, strig John. Femeia reacion instantaneu. Ochii ei se deschiser larg, cu o privire disperat i n acelai timp plin de speran. Manevra avu efectul ateptat de John. Brbatul se ntoarse.

Broasca sri din mijlocul camerei. Cuitul tie aerul, dar John i anticipase traiectoria. Broasca sri ca un glon pe sub cuit, se zdrobi pe faa furioas i muc. Ucigaul scoase un urlet de durere i furie. i sfie faa cu minile. Smulse broasca i o azvrli n perete. Dar unul dintre ochii lui rmase n dinii ncletai ai creaturii. Brbatul rmase o clip pe loc, cu faa plin de snge. Broasca zcea zgrcit pe jos. John nu ndrzni s-i testeze micrile de team s nu dezlnuie iar furia atacatorului. Dac acesta i devia atenia de la broasc, o putea ucide sau mutila pe Kit. Orice clip de neatenie putea fi fatal pentru Kit. Apoi brbatul se ndrept ncet spre broasc. John se liniti. Ucigaul uitase de Kit pentru moment i toat furia lui se ndrepta acum ctre creatura aceea care-i scosese un ochi. John nu-i ddea seama dac broasca fusese deteriorat n urma impactului cu peretele. Vederea era nc bun. Atept momentul potrivit pentru a testa muchii. Cuitul porni spre broasc i John ncord muchii motrici. Broasca ateriz dintr-un salt pe un raft de pe perete. njurnd obscen, brbatul smulse cuitul din podea i se rsuci. Atunci, cu auzul su sensibil, John i auzi pe copiii care urmriser broasca. Vieile lor, precum i viaa lui Kit erau pierdute dac nu aciona rapid. Se ntreb de ce nu ncercase brbatul s trag. Probabil c respecta nc instruciunile iniiale: de a nu lsa urme i de a nu face zgomot, pentru ca moartea femeii s par sinucidere. Broasca zcea pe raft, nemicat, deasupra capului ucigaului. Asta e, se gndi John. Nu va mai aprea o asemenea ans. Prin ultimul su salt defensiv, i lsase impresia adversarului su c broasca era rnit. Meninu aceeai iluzie lsnd broasca nemicat pn cnd brbatul se apropie. Privi braul narmat lsndu-se ncet n jos. Lama cuitului strlucea n soare. Brbatul inea capul ridicat; gtul era expus de la maxilar pn la umr. Broasca sri. Dinii ascuii scurmar adnc carnea. John i nclet i i mic n sus i-n jos. intise bine. Imaginea se nroi cnd o-chiul broatei fu necat n snge. Brbatul czu pe podea, zvr-colindu-se. Degetele i se cufundar n sngele care acoperea broasca. n fine, reui s-o smulg, lsnd s se vad rana adnc, nsngerat, din gt Degetele lui se ncletar, strivind broasca, cu ultimele puteri. John mai apuc s aud zgomotul copiilor de afar: - Doamna Demming - doamna Demming, am vzut un extraterestru la dumneavoastr! Putem s-1 cutm? Doamna Demming! CAPITOLUL 34 Cu grij, ca i cum l-ar fi apucat de mn, Martha puse mintea fratelui su n contact cu broasca rnit care mai era nc capabil s vad i s transmit mesaje telepatice. Copiii o eliberaser pe Kit i chemau poliia. Al o privi pe Kit Abia dup cteva minute ndrzni s vorbeasc. Apoi o strig ncet pe nume. iptul de rspuns al lui Kit demonstra o isterie incontro-labii, dar Martha nu interveni. Nu putea face nimic pentru a-i ajuta n momentele acelea. tia sigur... Se ntoarse la laborator i trimise nc vreo ase broate spre casa lui Al i alte ase spre Institut pentru a asigura o bun comunicare ntre cei doi. John se ntoarse n laboratorul Institutului, unde Dr. Jurgens rmsese n aceeai atitudine studioas. John l urmri n linite. Prea un biet om obosit ale crui zile erau numrate. i totui el reprezenta personajul-cheie n deciziile violente de care depindea destinul a milioane de oameni nevinovai. - De ce s am ncredere n tine?, ntreb John abrupt Inginerul tresri violent. - Ai descoperit c am spus adevrul?, ntreb el nelinitit. - L-am omort pe asasinul vostru. Poate l-ai sacrificat doar ca s iei legtura cu noi. - Fr ndoial, rspunse Dr. Jurgens. Exact aa a face -dac a fi unul dintre ei. - Nu neleg ce se ntmpl i m ndoiesc c poi s-mi dai o explicaie. Crimele - faptul c tu tiai c creierele triesc - i nici o reacie n faa acestei descoperiri. Chiar dac ai fi nebun - i eti, mai mult ca sigur - nu e explicabil. - M bucur c ai reuit, spuse el cu fervoare. De dragul lui Al i al lui Kit. E o fat adorabil. ntotdeauna am avut senzaia c a descoperit secretul acelei tinerei fragile, n care nu mai eti copil dar nici n-ai ajuns la maturitate. Am venit azi aici cu intenia de a-1 obliga pe Al s comunice cu mine. Am vrut s-i spun de pericolul n care se afl soia lui n sperana c el poate face ceva. l

suspectam c a luat legtura cu alii ca voi i c voi avei contacte cu oamenii. Dar m urte - pe bun dreptate - i nu va avea niciodat ncredere n mine. M bucur pentru el c ai venit voi. - De ce a fost ucis Al? De ce i-ai luat creierul? Dac ai alt rspuns dect ceea ce cred eu nseamn c a ngheat Iadul. Dr. Jurgens ncepu s adune sculele i-i fcu de lucru. John inu broasca ascuns sub mas pentru a nu fi detectat de circuitele de supraveghere. Se ntreb dac vzuse cineva ceva cnd aduseser broasca acolo prima dat. -Eu am descoperit c creierele triesc, spuse Dr. Jurgens, cu trei ani naintea lui Al. Fr s m gndesc la consecine m-am repezit la conducere, exact aa cum a fcut i el. La fel ca voi, mi-a fost imposibil s le neleg reacia. Am fost uluit i decepionat - dar mi-am pstrat impresiile pentru mine. Imediat, guvernul a preluat controlul asupra Institutului. Membrii tiinifici au rmas doar n funcii de consultan. Unii au trecut de partea faciunii politice. Alii, ca mine, s-au supus presiunilor care nu puteau fi ignorate sau combtute. Moartea lui Al a fost cea mai mare tragedie la care am fost martor. A refuzat s accepte decizia conducerii. Se hotrse c secretul nu poate fi dat la iveal. Trebuia s fie eliminat. Nici mcar cei ngrozii de aceast decizie nu puteau face nimic. Ateptam cu toii ziua n care sistemul se va prbui. Ziua aceea a sosit! - Sunt de acord cu tine, spuse John sec, dar voi, nobili rebeli din conducere, n-ai fcut nimic pentru asta. De unde vin presiunile care controleaz conducerea Institutului? Dr. Jurgens nu bg n seam ironia lui John i rspunse direct la ntrebare: - De foarte sus. Preedintele, secretarul bunstrii i nc vreo ase tiu totul. Este cel mai mare secret al guvernului. - Sunt dispui s aib dou milioane de sclavi pentru a rmne la putere, opti John. Ct de tulbure trebuie s le fie somnul cnd un singur strigt despre acest secret i poate azvrli din locul sus-pus. - Nu, spuse Dr. Jurgens cu tristee. Aici v nelai i voi, i ei. Att teama lor, ct i sperana voastr sunt false. Dac lumea ar afla nu s-ar ntmpla nimic! - Asta-i o nebunie! Poporul va rsturna guvernul ntr-o anarhie total dac ar bnui c acesta a tiut totul i a pstrat secretul. Pentru binele poporului nsui ar fi mai nelept s nu le dm vestea prea brusc. Cnd vor afla c creierele triesc vor face asemenea schimbri nct nici o putere guvernamental nu li se va putea opune. Spune poporului! Doar de att avem nevoie! - Ct de puin i cunoti propriul popor - ct de puin l nelegi! S presupunem c afl; ce-i oferi n schimbul prezentului? - Cibernetic electronic, rspunse John. - tii c a dat gre o dat. Dar acum va fi mai ru. Clasa noastr tehnic aproape a disprut. Manevrarea unui sistem electronic este imposibil acum - i toat lumea o tie. -Trebuie s se poat, spuse John. Dac nu sta e rspunsul, atunci care e? - Cel pe care noi, oamenii de tiin din conducere l vism de atta timp. Cel pe care voi l-ai fcut posibil: distrugerea. S lsm fiecare creier s foloseasc n voie instalaiile pe care le controleaz. Asta nseamn sacrificarea lui, dar e singura i ultima soluie. - i sfritul statului bunstrii. - Bineneles. Statul bunstrii, ideea dreptului la alocaie e cel mai mare eec din istoria omenirii. Iluzia sa e ct se poate de necinstit, scopul su e ct se poate de mrav. - Nu. Un astfel de program pare a fi produsul unei mini bolnave. Gndul de a provoca un asemenea haos e o pur fantezie Nu judec statul bunstrii - nici nu mi-a asuma rspunderea pentru distrugerea lui. Omul trebuie s fac ce vrea. Cer doar eliberarea srmanilor sclavi. - Prostule!, url membrul conducerii. Vei renuna la singura ans de a face un miracol. D-mi mie mijloacele - las-m s vorbesc cu celelalte creiere. Las-m s vd eu nsumi dac sunt att de nobile sau dac vor accepta s lase omenirea s treac printr-un barbarism purificator pentru a scpa de sistem. - Nu, spuse John. Facem cum vreau eu. i acest atac al Institutului mpotriva lui Kit este exact baza de care aveam nevoie. - Ce ai de gnd s faci? Pn la urm nimic n-o mai poate salva, dect dac faci cum i-am spus eu. - Cred c Institutul va avea tot interesul ca lui Kit s nu i se ntmple nimic. Mine se duce n faa Curii Mondiale de Justiie. Va acuza Institutul de asasinarea soului ei i de tentativ de asasinat mpotriva ei. Hrtiile i documentele lui Al vor susine mrturia pe care o va depune n faa camerelor de luat vederi din toat lumea.

- Nu ndrzneti! - i dac nu m mini, tu i colegii ti rebeli din conducere vei depune mrturie n sprijinul acuzaiilor aduse de Katherine Demming mpotriva Institutului de Cibernetic! Niciodat nu se mai purtase o btlie att de disproporionat, se gndi John - neajutoratele creiere cibernetice mpotriva Institutului care le deinea, i nu numai mpotriva Institutului, ci i a guvernului nsui. Un factor aducea oarecare egalitate ntre fore. Acesta era faptul c Institutul era obligat s menin funcionarea creiere-lor ca fundaie pe care era construit ntreaga societate. Institutul nu putea face nimic care s amenine sau s distrug aceast fundaie. In ziua urmtoare, creierul lui Al a fost adus napoi n uzina pe care trebuia s-o controleze iniial. Martha se simi extrem de uurat, dei nu prea avea motive de bucurie. Puterea lor era mult mai mic la o asemenea distan. Al le art facilitile de care dispunea. - Aici am greit eu, spuse el. Cnd am venit aici prima dat am avut aceleai gnduri ca voi comunicare cu exteriorul. M-am gndit la telepatie, dar n-am avut cum s-o implementez. Urmtoarea soluie a fost o instalaie electronic auxiliar, dependent de energia emis. Au luat-o repede deacolo. Dr. Jurgens a tunat i-a fulgerat zile ntregi ncercnd s m fac s cooperez, astfel nct s poat vorbi cu toate creierele i s caute idei de revolt. Tot asta vrea i de la voi. Fiecare cuvinel despre revolta din snul conducerii e o minciun. tiu sigur -l-am vzut ordonnd uciderea mea! Ei cred c exist deja comunicare ntre creiere. Bnuiesc - i sunt speriai de moarte din cauza asta - c se pregtete o revolt concertat. Cu povestea aia de doi bani voia s afle de la voi dac bnuielile lui sunt ntemeiate. Dac ar ti c suntem numai trei... - Eti sigur c suntem doar noi?, ntreb Martha. De ce am putut s controlm independent facilitile de producie? Poate c i alii au fcut-o. - Nu, rspunse Al. M-am gndit mult la asta. Cred c noi suntem altfel dect ceilali. Am folosit un cmp electronic mai puternic pentru a v sparge blocajul dup ocul adaptrii, John. Asta a dus la eliminarea circularitii gndirii i a reaciilor de feedback nedorite. n schimb, au fost eliberate mase mari de neuroni pe care i cei mai normali" dintre noi le folosesc n amintirile cu circulaie patologic. Acestea au fost eliberate pentru scopuri productive. Astfel, coeficientul vostru de inteligen a crescut extraordinar, la fel ca iniiativa i curajul. Puterile voastre sunt supraomeneti, comparativ cu cele pe care le aveai nainte. Gndii-v puin. Ct timp v-ar fi trebuit ca s sintetizai broasca nainte de accident? John se gndi pentru prima dat la cele ce se ntmplaser, analiznd complexitatea problemei. Al avea dreptate. n cteva sptmni fcuse o munc de ani de zile. Dar i veni s rd. - Nu prea m simt supraom. - Nici eu, spuse Al. Dar trebuie s fim. Dispozitivele electronice pe care le-am construit ar fi durat zece ani de zile dac erau fcute de o echip de zece ini. Eu le-am construit n vreo trei zile. Ct despre mine i Martha, explicaia trebuie s fie c Institutul a citit notiele mele pe acest subiect Inginerul care a instalat creierele noastre a setat cmpul electric la acelai nivel pentru c mi respect munca mai mult dect o nelege. Poate c de-acum nainte vor fi toi la fel - dac nu reuim s mpiedicm crearea de noi instalaii. i sigur nu reuim dac avem ncredere n Dr. Jurgens!, ncheie Al furios. N-ar fi putut s uite niciodat chipul acela pe care-1 vzuse peste mas, n chinurile agoniei, dup cele trei lovituri primite n spate. - i dac preiei controlul asupra tuturor broatelor din Institut?, propuse John. Poi s-1 urmreti ndeaproape pe Jurgens, dar trebuie s ii broatele n afara cmpului camerelor de supraveghere. Ia-le i pe cele care o supravegheaz pe Kit Multi-plic-le, f cteva zeci i plaseaz-le n jurul casei, n tufe i n pdure. - Dar ce ne facem dac nu reuim? Ce facem atunci? - Dac spunem poporului ce se ntmpl, atunci am fcut tot ce ne st n puteri, sau tot ce trebuia s facem. O s se ocupe el de rest. - Ai prea mult ncredere n popor", spuse Al. Poporul" e ca un animal slbatic, nesigur, care distruge orice strat de flori pe lng care trece. Avem nevoie de arme mai puternice dect ncrederea

asta oarb. - Ce altceva? - i dac fiecare creier cibernetic poate fi ca noi? Nu toate. Doar cteva, n uzine-cheie. S presupunem c putem crete cmpul electronic i le dm aceleai puteri ca ale noastre asupra uzinelor pe care le controleaz - i atunci s spunem poporului! Dac cererile noastre sunt refuzate atacm. Le tiem proviziile cteva ore pe zi. Atunci s le vedem reacia! - Nu putem face asta. Nu avem nici timp, nici mijloace - i e absolut inutil. Poate dac se ajunge la o asemenea situaie extrem - dar nu ne putem irosi energia acum. Kit e la Tribunal i ar trebui s stm cu ea. - Foarte bine, spuse Al. Deocamdat sunt de acord, dar pn la urm probabil c singura soluie va fi fora. Era o camer aproape goal. Centrul podelei lustruite era liber. Deasupra se afla o singur platform decorat, pe un piedestal luminat Lng perei se aflau ase birouri, ocupate de stenografe, ziariti i tehnicieni. Acolo era echipamentul video care conecta interiorul ncperii aceleia cu toate colurile lumii. Acolo erau ochii i urechile electronice care, alturi de alte dousprezece camere identice formau Curtea Mondial de Justiie. n spatele biroului central, judectorul Underwood arta ca un om care i trise majoritatea vieii n alt lume, departe de acea bogie subvenionat care-i sufoca pe cei de vrsta lui. Chipul lui prea al unui om care gsise nelepciunea n materiale care nu mai aparineau demult lumii aceleia. Ridic ncet privirea din ziarul pe care-1 citea. Prul cenuiu ca oelul se potrivea cu strlucirea serioas a ochilor si. - Dumneavoastr suntei Katherine Demming?, ntreb el. -Da. Kit sttea n picioare n faa biroului. Tremura de emoie din cauza experienei din noaptea trecut i din cauza complexitii sarcinii pe care trebuia s-o ndeplineasc. Simi prezena linititoare a broatei n buzunarul pardesiului. - Aducei n faa Curii Mondiale de Justiie urmtoarele acuzaii - c Institutul de Cibernetic a provocat moartea soului dumneavoastr, c a atentat la viaa dumneavoastr dup ce agentul Institutului v-a furat actele care conineau cercetrile sale. - Da, acestea sunt acuzaiile, spuse Kit solemn. n toat ara, mii de operatori de selectare a tirilor ntrerupser brusc legtura. Se trezir ocai din munca lor somnolent de selectare a tirilor ct de ct importante din fluxul de brfe triviale, iar cuvintele lui Kit le rsunar straniu n urechi. Cei mai rapizi dintre ei reuir s opreasc legtura nainte ca judectorul s-i termine ntrebarea. - Acestea sunt acuzaii de moment, spuse judectorul Underwood. Cererea dumneavoastr necesit o incursiune n caracterul unei instituii care a devenit practic fundaia civilizaiei noastre. Avei ceva mpotriv s v supunei unui examen psihologic? - Nu, sigur c nu. - Examenul este necesar pentru a nu consuma timpul Curii cu trivialiti. Ca cerere secundar, dorii s afirmai c, n urma cercetrilor soului dumneavoastr, ai aflat c creierele folosite pentru control cibernetic nu sunt esuturi moarte - ci fiine umane vii, capabile de gndire i emoii, care sunt contiente de captivitatea lor. n numele lor cerei dreptul de a opta pentru via sau moarte i ncetarea folosirii altor creiere n instalaii cibernetice de control. - Da, spuse Kit cu o voce joas i ncordat. Aceasta este cererea mea. Parc rsuflarea ntregii lumi ncetase n acel moment. n ar, oamenii se opriser din ceea ce fceau pentru a urmri tirile, acas sau pe strad. Ascultau nencreztori, spernd ca vorbele acelea s fie repetate pentru a le confirma nencrederea. n zonele din jur, chipul micu al lui Kit vorbea n faa a sute de milioane de asculttori. Judectorul o privi tcut pe Kit, apoi vorbi grav: - Activitatea tiinific a soului dumneavoastr este recunoscut n toat lumea. Va fi reexaminat conform cererii dumneavoastr V rog s aducei documentele i probele tangibile pe primul birou din stnga dumneavoastr. Vei fi supus unui examen psihologic. Dac trecei acest examen, vei fi informat i specialitii Curii v vor instrui n privina prezentrii pledoariei i a probelor n faa Tribunalului. Aceast cerere necesit ntreaga atenie a Curii. Voi discuta din nou cu dumneavoastr dup ce aducei toate probele i toi martorii. Chipul judectorului nu trda nici un fel de emoie la auzul incredibilei cereri care-i fusese adus la

cunotin. - V mulumesc, opti Kit Cnd femeia iei din raza de aciune a camerelor de luat vederi, mii de ziariti i comentatori locali ateptar nerbdtori comentarii, aprobri i instruciuni de la News Central". News Central" era n haos i nu transmise nici un mesaj. Brusc, toat lumea i ddu seama c aceasta nu era o simpl brf pe care s-o prelucreze dup gustul audienei. Curtea Mondial era singurul cenzor i pentru canalele de tiri era inacceptabil s pstreze tcerea asupra unui caz att de exploziv. Dup primul minut de uluire, redactorul-ef de la News Central", Madsen, ncerc s-1 contacteze pe senatorul Viele la Institut. Apoi ncerca s ia legtura cu orice membru al conducerii. Dar instruciunile conducerii iau fost transmise de funcionarul de la informaii: Transmitei ad litteram. Necenzurat". i nu-i venea s cread; era pentru prima dat cnd se ntmpla aa ceva. Dar pn s se dezmeticeasc el, comentatorii intraser deja n transmisie, fr s mai atepte instruciunile sau aprobarea lui. Cnd se ndrept pe culoar spre sala de examinare psihologic, Kit simi broasca n buzunar. - M-am descurcat bine? Eram att de speriat nct am crezut c o s lein. Convoac toat Curtea. Mi-e att de fric s nu v dezamgesc... -Te descurci de minune, draga mea, spuse Al. Acum cazul nostru e pe rol i Institutul n-o s ndrzneasc s se ating de tine. Pentru ei ar fi periculos i dac te mpiedici acum. - Dar tu ce-o s faci? M tem pentru tine, Al. Dac se rzbun pe tine? - E un risc pe care trebuie s ni-1 asumm. Dar nu cred c o s se ating de mine. Mai devreme sau mai trziu, Curtea va cere s fiu examinat oficial i conducerea tie asta. Sunt n siguran, la fel ca i tine. Dup examen poi s te duci acas linitit. O sptmn de-acum nainte nu trebuie s ne mai facem griji din cauza lor. Femeia se opri lng o fereastr i privi afar, spre soarele strlucitor. - Nu vreau s m duc acas, spuse ea. Nu mai vreau s m ntorc niciodat acolo. Eu nu am cas. Am doar un loc n care s m ascund ca s plng n fiecare noapte. - Kit, nu... - Vreau s vin cu tine, Al. Cnd se termin toat nebunia asta putem fi mpreun cu toii. Nici unul dintre voi n-o s mai vrea s rmn n via. Vreau s fiu cu tine. - O s triesc n continuare, atta timp ct n mine mai exist dou celule alturate care s-mi asigure contiina. i te voi veghea tot restul vieii tale. N-ai face una ca asta tiind c eu te veghez, nu-i aa? - Nu, atta timp ct eti cu mine nu. Dar casa e goal. S nu te mai vd niciodat - s te aud, dar s nu te vd - mi vine mai greu dect dac tiu c te-am pierdut de tot. - Pot s scot broatele de-acolo. -Al, te rog! - Da, Kit tiu cum e, draga mea. Nu crezi c te neleg, c i eu simt acelai lucru? Cnd ajunse din nou lng John i Martha, acetia percepur tristeea lui. - Lui Kit i vine tare greu, spuse Al. E foarte singur. ntr-un fel, voi doi suntei mai fericii dect noi. - M ntreb, spuse John ncet m ntreb dac dup ce se termin povestea asta o s vin i ea alturi de noi - n felul sta. -John! E ngrozitor, spuse Martha. Nu intenionat.. -De ce nu? Avem destule motive s trim, Martha! N-o s mbtrnim, dar putem privi lumea n schimbare timp de generaii ntregi. Noi putem fi legtura ntre epoci, o for unificatoare care n-a mai existat pn acum. Pentru noi, viaa n-o s fie ceva plicticos i fr sens. Sunt sigur! - Poate, spuse Al. Nu tiu. Lui Kit i place prezentul, triete clipa, rde, se distreaz. n momentul sta nu tiu dac ar fi cinstit s-i propunem aa ceva. S-ar simi obligat s accepte din cauza mea. Poate c o s-i spun - dup ce se termin. CAPITOLUL XIII Al i prsi. Plecase de prea mult timp din postul lui de la Institut Contact pe rnd toate broatele ascunse n birourile membrilor conducerii. Toate erau plecate. Cut n sala de conferine. Dintr-un col nalt vzu masa galben pe care o cunotea att de bine. Nu fusese nc vopsit pentru a acoperi petele de snge pe care nu le putuser spla. Membrii conducerii urmreau tirile. Dar scena pe care tocmai o vzuser la Curtea de Justiie nu prea s-i fi ntristat. Din contra, n sal plutea un aer aproape jovial. Preau s fie cu toii bine dispui

i din cnd n cnd ciocneau paharele peste mas. Al rmase consternat o vreme, incapabil s cread c oamenii aceia nelegeau ce se ntmpl. Apoi strig brusc: -John, Martha! Venii repede - n sala de conferine! Aproape imediat se adunar toi trei. - Ce e?, ntreb John. - Ascultai. Senatorul Viele vorbea. Sttea n faa ecranului, cu un pahar n mn, cu trsturile nfloritoare, mai strlucitoare ca de obicei. Colegii si din guvern l nconjurau cu o satisfacie admirativ. Dr. Jurgens era i el acolo, zmbind tcut. -Aceasta este o evoluie ct se poate de satisfctoare, spu se senatorul. Am fi putut cere mai mult - cu condiia ca pronosticurile noastre psihologice s fie optzeci la sut corecte. - Mai mult chiar, interveni Emmons, psihologul comitetului. -Ai fcut o treab admirabil, Dr. Jurgens, continu Viele. Eforturile dumneavoastr vor rmne n istorie. - N-a fost att de greu ct credeam, rspunse Jurgens. Zmbi, mulumit de laud. - Dr. Demming luase deja legtura cu soia lui i cu alte creiere. A lor a fost ideea de a aduce cazul n faa Curii Mondiale pentru a atrage atenia publicului. N-a trebuit dect s-i descurajez puin i au fost toi de acord. - Dac am reui s pstrm legtura cu ei suficient de mult pentru a obine succesul total..., spuse Viele sorbind din pahar. - Dr. Demming vrea s depun mrturie pentru el - dac procesul ajunge att de departe. Viele izbucni n rs. - Mi-ar plcea s vd asta. Chiar mi-ar plcea! Dar m trec i acum fiorii cnd m gndesc cum l-ai adus aici pe Dr. Demming i l-ai omort cu snge rece n faa noastr. Nu cred c altcineva ar fi avut curajul s-o fac. Sper doar c vei gsi o justificare pn la urm. - O s gsesc, rspunse Jurgens. Nu v facei griji. Cele trei mini care ascultaser i priviser prin intermediul broatelor rmaser mute din cauza ocului celor auzite. Al vorbi primul: - Nu mai are rost s-o spun acum, dar V-am spus eu!". - Asta nu conteaz, l repezi John nervos. De ce am ajuns s le facem jocul? Asta trebuie s aflm. Ce plan de-al lor a fost ajutat de manevra noastr? - Nu putem da napoi acum, spuse Martha. Trebuie s mergem pn la capt. Avantajul nostru e c le tim planurile. n partea opus a oraului, Simon McRae era unul din puinii locuitori ai planetei care ratase tirile.Lenevise toat dup-amiaza pe pajite i acum se ntindea spre umbrela de soare ca s mute umbra puin mai la stnga. - Lsai-m pe mine. Androidul pe nume Henry se repezi s-1 ajute. - Eti cam ncet astzi, Henry. Ar fi trebuit s vezi cum se mut umbra. Scanarea e nc proast? - Cred c da. Sau poate c a sczut nivelul recunoaterii. N-am observat micarea dect cnd aciunea dumneavoastr mi-a atras atenia. - Dar alarma a anunat sistemul central, nu? - Da. Sunt sigur c problema se va rezolva. Simon se ntinse iar pe spate pentru a-i continua contemplarea, n apropiere, cei trei copii i civa prieteni de-ai lor se blceau n piscin. Crescuser destul de mult ntr-un an, Jan va putea depune cerere pentru alocaie. Asta dac nu se hotra s atepte pn la mriti, desigur. El spera ca fata s rmn acas pn se mrit. Ar trebui s existe o lege pentru asta, se gndi el. Aceti adolesceni solitari care plecau cu alocaia i iroseau deseori viaa fr nici un scop. Probabil c el era de mod veche, ntruct credea n importana familiei ca celul de baz a societii. Simon era membru al Societii pentru Pericole Artificiale. Societatea ncuraja studierea istoriei pentru a-i face pe oameni s-i neleag epoca. n unele cercuri, grupul era considerat destul de excentric, dar n ultimele trei luni numrul de membri crescuse cu aproape un milion. O filosofie care atrgea atta lume nu putea fi ignorat, se gndi el cu mndrie. Istoria sau alte tiine nu-1 preocupaser niciodat prea mult pn s adere la Societate. Acum,

cunotinele sale de istorie l ntristau adesea la gndul c attea miliarde de oameni i chinuiser trupurile i minile muncind n sclavie i slbticie pentru a-i produce fiecare bunurile necesare. Nimeni n-ar fi putut suporta asemenea nesiguran atta timp. i dup cum o dovedea istoria, n-o suportaser. Aceasta era cheia vieii omului - siguran. Pn i psihiatria barbar demonstrase c tristeea i disperarea omului, grijile i nehotrrea lui erau provocate de nesigurana n care tria. Acesta era darul ciberneticii: sigurana. Eliberarea de teama perpetu a nevoii i a luptei pentru supravieuire. Era un dar divin. Simon analiz plcerile pe care le avea nu datorit propriei munci, ci datorit dreptului la alocaie, dreptului la existen. Trupul omului era liber, iar mintea lui nu era chinuit de nevoi materiale. Wiener, printele ciberneticii, ar fi fost de acord cu Societatea pentru Pericole Artificiale, se gndi Simon. Chiar n prima lui carte sugerase c evoluia probabil a omenirii va fi o societate bazat pe idei, nu pe conceptul barbar de vnzare-cump-rare. Epoca prezent aa era. Societatea era una din cele mai profunde formulri care puteau aprea. Recunotea c natura animala a omului nu putea fi ignorat nici mcar dac spiritul prospera. Renvia vechile mijloace de munc fizic pentru a hrni natura animal a omului. Simon tocmai se ntorsese dintr-o excursie de o sptmn mpreun cu colegii lui gnditori. Dup un zbor n slbticia Canadei se izolaser pentru trei zile n pdurile virgine. O zi renunaser la raiile de mncare, iar n celelalte dou mnca-ser doar cte jumtate de raie. Desigur, pstraser permanent legtura cu echipa de urgen rmas pe nav. Doar un nebun ar fi renunat la acest contact vital. Ins experiena i revigorase att trupul, ct i spiritul. ntoarse capul, auzind zgomote de pai. Soia lui se apropia dinspre cas. Se ntoarse ca s-o vad mai bine. - Ce s-a ntmplat, Rue? - Ai auzit tirile, acum o or? - Nu - brfe triviale. - De data asta nu. Ii povesti de acuzaiile aduse Institutului n faa Curii Mondiale. - Poi fi sigur c testul psihologic o s aib grij de fata aia, spuse Simon. E nebun! - M-am tot gndit ce s-ar ntmpla dac s-ar dovedi c acuzaiile ei sunt reale. Ar putea afecta munca Institutului i ar deregla proviziile. Desigur, tiu c nu se poate ntmpla nimic serios sau permanent, dar m-am gndit c ar fi bine s iau o dispens special pentru cteva lucruri de care avem nevoie pentru o vreme. - Prostii! Nimic nu poate deregla proviziile. Pi nu s-a stricat nimic de vreo trei sute de ani. De ce s se ntmple acum? - Am sunat la centru, spuse femeia. N-am reuit s prind legtura. - O fi vreo dificultate cu unitatea automat de rezerv sau ceva de genul sta. Nu m pricep la probleme tehnice, dar instalaia cibernetic de control o s nlocuiasc componentele stricate. - Nu s-a stricat nimic, Simon. linia este blocat - blocat de alte apeluri care cer dispense. - N-ar fi trebuit s suni. Asta dovedete doar ce pot face civa nebuni speriai... Se opri i i frec brbia. Privi silueta supl a fiicei sale mai mari srind graios n ap. - Dac stau s m gndesc mai bine, spuse el ncet, poate n-ar fi ru s m duc chiar eu la centru s iau cteva chestii. Sptmna trecut, cu cei de la Societate - mi-am slbit puin organismul i ar trebui s am mai mult grij. Cred c m duc pn acolo. Drumurile erau foarte aglomerate, dar Simon reui s parcurg cele douzeci de mile n numai zece minute. Oprindu-se n faa cldirii centrului de distribuie oft descumpnit. Cldirea nu era mare. Nici nu era nevoie s fie. Fluxul se meninea constant pentru a elimina depozitele inutile. n centru nu existau niciodat provizii pentru mai mult de o zi - o zi i jumtate i majoritatea erau ambalate n tuburi. Simon nu vzuse niciodat atta lume n jurul centrului. Parc toi cetenii din comunitate ncercau s intre pe u deodat. Era o privelite dezgusttoare. Vzu un brbat ieind prin spatele cldirii, cu braele pline de provizii. Brbatul trecu pe lng mulimea care ncerca s intre. Apoi se ndeprt repede. Masa amorf de oameni pru s arunce o tentacul spre el. Unii nhar cteva pachete din braele brbatului i fugir. Brbatul o lu la fug. Atunci cineva l arunc la pmnt i fu ngropat sub gloata

hmesit. Pericole Artificiale, se gndi Simon. S-i vedem acum pe mecheri dac mai rd. Se gndi la familia lui. Nu-i era fric. Trebuia s aib grij de ai lui. n vremuri ca acestea, filosofia Societii avea s-i dovedeasc valoarea n faa ntregii lumi. Iei din main i intr n mulimea compact. i croi drum cu pumnii i cu coatele, fr a mai ine cont dac lovea cunoscui sau prieteni. Panica izbucni n mai multe locuri, dar nu se rspndi n toat lumea dect dup douzeci i patru de ore. Cauzele acelei panici erau greu de neles. Abundena statului bunstrii era un element a crui prbuire era de neconceput pentru ceteanul de rnd. Dar ameninarea dezastrului insinuat n acuzaia lui Kit n faa Curii Mondiale fusese ca o ploaie de foc care czuse asupra Pmntului, provocnd o team vag i imperceptibil, dar teribil, n mintea fiecrui om. Teama vag i uitat a nesiguranei care rmsese n subcontient ca un demon adormit, de care nu se mai apra nimeni de mult timp. In ziua de dup nfiarea lui Kit n faa Curii Mondiale, centrele de distribuie au fost sectuite. Proviziile pentru ziua urmtoare au durat doar cteva ore. Facilitile de transport, care operau dup orare exacte i nu fluctuau dect foarte rar n-au putut face fa cererii zdrobitoare. Au nceput s se strice. Emisiunile de tiri artau furia care mtura Pmntul. i din mii de puncte de observaie, John, Al i Martha priveau n tcere, fr s neleag. - Ceteanul statului bunstrii - n toat splendoarea lui!, spuse Al. La asta trebuie s apelm. - Nu neleg, rspunse John, recunoscndu-i descumpnirea. Cine ar fi ghicit c vor reaciona aa numai la ideea unui asemenea proces? Am subestimat mult forele pe care le-am dezlnuit i ar fi trebuit s le putem calcula. Trebuie s ncercm s anulm totul. Strig tare: -Kit! - Da, John. Tu eti, nu-i aa? Acum aproape c v deosebesc ntre voi. - Da, eu sunt. Ai urmrit tirile dup ce ai depus acuzaia? - Da, toat ziua m-am uitat la televizor. Mi se face ru i mi-e fric. Creaturile pe care le vd nu mai sunt oameni. - Ne-am planificat cu atta atenie aciunile nct am trecut cu vederea asemenea eventualiti extreme. Trebuie s ncercm s oprim totul. A vrea s-1 suni pe judectorul Underwood. Spune-i c ai luat legtura cu creierele cibernetice i c pn se construiesc nlocuitori, creierele vor asigura controlul cibernetic. Nu exist motive de panic. Producia nu va fi ntrerupta. Roag-1 s transmit mesajul acesta nu ca afirmaia ta, ci ca propriul lui ordin. Spune-i c nu eti pregtit ca aceast informaie s fie inclus n mrturia ta. Kit ncerc ore ntregi s ia legtura cu Curtea. Apelul ei trecu de la un asistent la altul. n cele din urm, un funcionar specialist veni la telefon. Fusese informat de cererea ei. O privi atent prin ecran. - Katherine Demming, nu vei mai fi recunoscut de Curte. Testul psihologic a dezvluit o stare patologic grav, din cauza creia vei fi pus sub supraveghere medical. Te vei supune instruciunilor spitalului. Ecranul se nnegri. Kit scoase un ipt disperat i se ntoarse spre broasc. Marthei i scp un suspin: - Kit! Of, srman Kit! CAPITOLUL XIV John uitase senzaia de fric. Acum o simea ca pe un du rece. Examinase chipurile celor care puteau ajunge ntr-o bun zi ca el, pierdui i uitai. Erau chipurile unor nebuni. La acetia trebuia s se duc, acestora trebuia s le cear libertatea. i nu numai pe a lui, ci i pe a lor. Pentru prima dat se nfior n faa nfrngerii. Acea condamnare a destinului care-1 nvluise ca o mantie n primele zile era rupt i sfiat. Putea s eueze. Putea s moar, fr s rezolve ceea ce-i jurase s fac. Alung aceste gnduri, dar acestea doar se ascunser i aprur iar n contiina lui, mereu gata s-1 cuprind. Deja vznd diavolul era pe jumtate sclavul lui. n noaptea aceea revolta continu. Forele de poliie nepotrivite i prea puin numeroase reuir s reinstaureze ct de ct ordinea, iar o declaraie a Curii privind starea medical a lui Kit risipi puin

teama. Au fost emise noi directive, prin care Curtea era obligat s fac evaluarea psihologic nainte de a se ntruni. Kit nu mai putea prezenta cazul lor. Acesta urma s fie nchis, iar Kit consemnat. John se simi dezgustat de el nsui cnd se gndi la ea. Jurgens avusese dreptate cu un singur lucru. Micua Kit era ntr-adevr ca un copil, o mic fiin uman graioas i perfect. Nu avea puterea de a suporta ceea ce i se spusese s suporte. Fr s se gndeasc, o foraser nemilos s-i ajute n munca lor titanic. O frnseser ca pe o floare clcat n picioare din greeal. Al rmase lng Kit, mprtindu-i tristeea i ncercnd s-o consoleze. John i Martha erau singuri i abtui. Martha interveni n gndurile lui John. ncerc s-1 liniteasc, dar i ncrederea ei era zdruncinat de gloatele dezlnuite pe care le vzuse. - Oare asta s fi urmrit conducerea Institutului?, ntreb ea. Poate c au intuit-o pe Kit mai bine dect noi i au fost siguri c nu va avea nici o ans n faa Curii. - Tot ce se poate. n orice caz, poziia lor s-a consolidat pentru c poporul a devenit i mai dependent de creierele cibernetice. Dar asta nu e o explicaie complet a planurilor lor. nc n-am vzut totul i habar n-am ce urmeaz. Dar daca sper c noi vom renuna la caz, atunci vor avea o mare surpriz. - Cum putem continua? - Mai avem o speran foarte slab. Din ziua n care am construit prima broasc am visat la un lucru nebunesc i imposibil. Am lucrat la asta i n-am spus nimic pentru c n-am ndrznit s-i ofer o speran dect dac eram sigur c nu vei fi dezamgit. Nici acum nu sunt foarte sigur, dar am nevoie de ajutorul tu. Pentru a ne continua cazul exist un singur mod de a face apel fr a fi refuzai. Acesta este s ne ntoarcem" - s-i lsm s ne mai vad o dat ca fiine umane, s le spunem cu gura noastr i s le artm cu teama de pe chipurile noastre c nchisoarea aceea n care sunt prizonieri prietenii i rudele lor exist cu adevrat - Ce vorbeti acolo?, strig Martha. Aa ceva nu putem face niciodat! - Ls-m s-i art ce am fcut pn acum. Martha l urm uimit, ntrebndu-se cum a putut s-i ascund aa ceva, cnd ea i putea citi aproape toate gndurile. 0 duse ntr-un laborator pe care nu-1 mai vzuse niciodat. Acolo erau cazane asemntoare cu cele n care construiser broatele, celul cu celul. Doar c acestea erau mai mari. nuntru, spirale de celule se micau ncet, prin mii de orificii. n fiecare cazan celulele se uneau, una cte una, construind o mas solid. - Ce este asta, John? - Am nvat multe de la prima broasc. Am cptai cunotine despre formarea celulelor i structura esuturilor pe care omenirea le-ar fi cptat n zeci de ani. Ce ne oprete acum? De ce s nu mergem mai departe? De ce s nu duplicm forma, esuturile i majoritatea funciilor corpului uman? -John! Martha examin atent masa diform de materie organic Acum recunotea contururile esuturilor care se formau. - Este posibil?, opti ea. - Nu tiu sigur. Dar trebuia s avem ceva substanial cu care s ne prezentm la proces. ncerc s obin o fiin uman cu aspect credibil pe care s-o putem controla aa cum fceam cu broatele. - i dup aceea? - Dac corpurile pot fi fabricate suficient de corect, cu funcii care s asigure alimentarea creierului, creierele noastre pot fi aezate n cutia cranian. Ar fi inutil s ncercm s refacem toate conexiunile nervoase, dar nici nu e nevoie. Simurile trupului pot fi conectate printr-o mas de celule telepatice similare celor pe care le-am folosit la broate. Prin conectarea telepatic a acestor celule cu creierele noastre putem folosi i controla simurile trupului. Am putea face o uzin care s fabrice astfel de corpuri pentru toate creierele cibernetice. - Nu-mi vine s cred c se poate, spuse Martha Mi-am pierdut capacitatea de a spera ntr-un asemenea miracol. Entuziasmul lui John dispru brusc. - E doar o slab speran, draga mea, dar merit s ncercm. - Da, bineneles. Te ajut. - Trebuie s le avem ca s ne putem susine cazul. Nu exist alt cale de a ajunge n faa Curii i a poporului. Cu Kit bolnav i asistenii lui Al mori, nu mai avem nici un contact uman. Trebuie s ni-1

asigurm singuri. Martha privi din nou masa nspimnttoare de celule din cazan i undeva nluntrul ei apru o speran cald, neateptat. - Cu ce te pot ajuta? - Deocamdat cu nimic. Vreau s intri n contact cu creierele din apropiere, aa cum am stabilit. Al a avut dreptate. Trebuie s fim pregtii s ripostm n for. Vorbete cu ele. Afl cum se simt i dac te poi baza pe vreun ajutor din partea lor. Cnd am nevoie de tine aici o s te chem. Nu reuea s scape de senzaia ca cineva l urmrete n permanena, c aproape i citete gndurile i rde la fiecare micare pe care o face. Prea logic ca Institutul s fi anticipat nebunia lui Kit, dar John nu putea nelege trdarea lui Jurgens. Acum nu mai simea dect un soi de tristee gndindu-se la el, ca aceea inspirat de gloatele panicate pe care le vzuse pe ecrane. Parc tot ce vedea se strica sub ochii lui - atingerea de team i trdare a lui Midas. Privi structurile care se formau n cazane. Erau forme obscene, ncerc s-i aminteasc la ce se gndise cnd i venise prima dat ideea s creeze corpul uman. Se gndise la Martha. Se gndise la buzele i la ochii ei, la ncheieturile ei subiri i la linia frumoas a picioarelor ei. Se gndise la aroma crnii ei i la atingerea minii ei. Rmase cu privirea pironit asupra cazanelor, ncercnd s viseze mai departe de formele bizare pe care le conineau. Aruncase trei dintre forme i o luase de la capt, i nu trecuser nici mcar trei ore de cnd plecase Martha cnd i auzi din nou vocea. Prea gtuit de team, ca i cum s-ar fi trezit deodat singur cnd se atepta s fie mpreun cu cineva. - John, vino aici - i tu, Al. Am nevoie de voi. Venii s vedei ce-am descoperit. Cei doi reacionar imediat i Martha i conduse la o broasc din ora. - Ce s-a ntmplat?, ntreb John nelinitit. - Nu pot s iau legtura cu nici unul. Am ncercat zece creiere diferite. - De ce? De ce nu rspund? - O s vezi singur. Asta ne schimb total planurile. Nu mai avem nevoie de o uzin care s fac corpuri pentru aceste... John atinse mintea cealalt i se retrase imediat n faa bizareriei acesteia. - Continu, l ndemn Al. Explor mai atent, cu Al alturi. Aproape toi neuronii creierului erau ocupai cu transmiterea monoton a datelor imprimate sau blocai n circuite de feedback care pstrau sub control miile de operaiuni. Dar undeva n profunzime, n zona neuronilor care pe vremuri formaser subcontientul individului, gsir gnduri independente, rmiele unei mini umane. Nu reuir s recunoasc creatura gsit acolo. Era o lume verde, de ape i vieti panice, de forme vagi, fr nimic nspimnttor. Era un loc incredibil de linititor, un paradis imaginar, n care nu putea ptrunde nici o tulburare. Insidios, ospitalier -i ademenea. John se smulse de-acolo - i se simi obosit ca i cum ar fi alergat cteva ore. - Ce s-a ntmplat acolo? - Evadarea perfect, spuse Al. Singura scpare - schizofrenie. - Instalaia cea mai nou pe care am ncercat s-o contactez era doar cu cteva ore mai veche ca a noastr, spuse Martha. i acolo am pit la fel. La un moment dat am crezut c nu mai reuesc s ies. - Am fi fost i noi n aceeai stare dac n-a fi crescut intensitatea cmpului electric. Schizofrenia este o reacie automat de protecie a minii umane n asemenea condiii. Ar fi trebuit s ne dm seama c aa va fi. -Asta nseamn c suntem singuri?, ntreb Martha. - Probabil c nici un creier din lumea asta nu mai e sntos. - Dar trebuie s controlm cumva instalaiile cibernetice!, spuse John. Mai devreme te-am contrazis, Al, dar acum sunt convins c asta e singura noastr ans. - Poate c Jurgens tie ce se ntmpl, interveni Martha. Aa s-ar explica aciunile Institutului. - Nu n totalitate, spuse John. Vor s foloseasc cazul nostru ca baz pentru o aciune de-a lor. Fr

mijloace de a provoca o grev cibernetic s-ar putea s nu avem nici o arm mpotriva lor dac apelul nostru nu e acceptat. - Dac Jurgens tie ce se ntmpl, zise Al, i dac ne tie identitatea, mie i vou - ceea ce mai mult ca sigur e adevrat - atunci ne poate opri oricnd. Intenionat ne las n pace. La un moment dat o s ne informeze c nu mai are nevoie de serviciile noastre. Pn atunci trebuie neaprat s ne obinem independena sau s ne recunoatem nfrngerea. - Dac nu putem obine de bunvoie controlul cibernetic nu putem s-1 prelum?, propuse John. - Cum?, spuse Martha. Putem fora cteva zeci de instalaii cu ajutorul broatelor, dar nu e suficient. - Al, n-ai putea transmite o und care s blocheze instruciunile imprimate? Instalaiile controlate cibernetic s-ar opri automat n lipsa acestor instruciuni. - S-ar putea, rspunse Al gnditor. Sunt sigur c se poate, dar e nevoie de o construcie imens. M ndoiesc c o putem ascunde n uzina mea. Ar trebui s fie de dimensiunile unui emitor de energie de categoria a treia. - Atunci o s-1 construim. Cnd Jurgens o s vin s ne spun c nu mai are nevoie de noi l putem amenina cu asta, n caz c nu ctigm procesul pn atunci. - E ciudat, spuse Al ncet. -Ce? - Pot s construiesc un asemenea dispozitiv. Sunt absolut sigur c pot s-o fac. O s dureze cteva zile. Deja tiu pe ce principiu va funciona. Dar creierul meu e acelai pe care l-am avut dintotdeauna. Nu are mai multe celule nervoase dect majoritatea creierelor umane. Singura diferen e lipsa circuitelor distructive de feedback. Cte ar putea face rasa uman dac cibernetica ar fi folosit pentru a reduce aceste circuite din mintea tuturor oamenilor! n schimb, ne-am hotrt s construim statul bunstrii. n loc s ne ndreptm spre maturitate, am ales ntoarcerea la pntecul matern. CAPITOLUL XV ntunericul era la fel de mohort ca n fiecare noapte. Vntul care agita perdelele de deasupra patului ei era rece, dar Kit zcea n frig, incontient. Zcea acolo demult, ncercnd s opreasc trecerea timpului, contientizarea micrii. i ncetase micrile corpului. Minile i picioarele sttuser nemicate att de mult nct nu le mai simea. Erau ca nite peninsule ndeprtate ale imensului continent ce era trupul ei i se retrgea din ce n ce mai adnc n linite i distanare ntunecat. Dar circulaia continu a sngelui i micarea ritmic a plmnilor ei nu puteau fi oprite. Ar trebui s poat, se gndi ea. Timpul chiar se oprise o dat cu moartea lui Al i ea ncercase s-1 fac s treac nchi-puindu-i c Al triete nc. Nu putea opri iluzia, nu se putea retrage suficient de adnc n ea nsi dect dac circulaia sanguin nceta, ntoarse ncet capul pentru a vedea monstrul de pe noptier. Micarea pru s dureze la nesfrit Parc la dorina ei, norii se desprir i o raz de lun i lumin faa. Nu-i amintea cnd nu fusese monstrul acolo. Fcea parte din visul care dura la infinit, din visul despre Al. Se dusese att de demult i ea l tot ateptase pentru c i fusese fric s se duc cu el. Acum nu-i mai era fric. Nu avea nevoie de monstrul acela urt ca s se agae de un vis absurd. Kit ntinse mna i apuc cu blndee broasca. O apropie de fa i se uit fix n ochiul monstruos. Nu mai inea minte cnd i de unde apruse chestia aia. Dar acum nu mai avea nevoie de ea. - Kit, draga mea, spuse Al tandru. Ce faci? Ar trebui s dormi. Zmbi uor. Avea capul nclinat ntr-o parte i prul negru i cdea pe obraz. - Nu mai am nevoie de visul sta, spuse ea. Cred c am avut nevoie de tine o vreme, cnd mi-era fric, dar acum nu mai am deloc nevoie de tine. M ntreb de unde ai aprut.. Tot din visele mele? Nici mcar nu exiti. De aceea nu-mi amintesc. Dar pot s scap de tine la fel de uor cum ai aprut - Kit! Kit! Sunt eu, Al! Ce se ntmpl cu tine, draga mea? Ce spui acolo? - Al era mare, spuse Kit cu voce blnd. Avea prul auriu i ochii att de albatri nct nimeni n afar de mine nu putea s-1 priveasc prea mult timp n ochi - poate doar Martha. Cred c a fost geloas cnd i-am luat friorul cel frumos. - Kit - aprinde lumina! Nu sta aa pe ntuneric. Aprinde lumina i... - M ntreb de ce am visat un lucru att de mic i hidos. Poate c mi-am dorit ntotdeauna s-1 in pe Al n mn, aa cum te in pe tine acum, i poate eram chiar geloas pe frumuseea lui. Dar asta era partea mea urt i pot scpa de ea la fel ca de tot visul. Mngie broasca pe ntuneric, simindu-i formele cu vrful degetelor. Simi cocoaa de pe spate,

centura muscular de pe abdomen. Atinse faa i simi dinii de oel. Era un fel de gest grotesc de adio, pentru c ea ngenunche n pat i azvrli cu toat puterea broasca pe geamul deschis. - John! Vino ncoace! E Kit!, strig Al disperat. John intr n contact cu broasca aruncat pe iarba din faa cldirii. - Broasca din birou, spuse Al. John l ls pe Al s preia controlul i urmri din priviri broasca ce se ndrepta spre casa cufundat n ntuneric. Kit nu era n dormitor. Se ntoarser n hol. n ua bii se contura silueta lui Kit inea un pahar n mn. -Ia-1! Broasca sri spre pahar, aruncndu-1 n perete. Cioburile se mprtiar pe jos i broasca czu n lichidul scurs din pahar. Vederea i se ntunec, iar iptul lui Kit pru amplificat de acel ntuneric. - Te-am aruncat! Url iar i iar, aceleai cuvinte. - Eti un vis care nu se poate ntoarce! Nu mai am nevoie de tine. Vzur prin intermediul broatei umbra piciorului ei lovind creatura pn cnd o zdrobi de tot. - Otrava a distrus vederea broatei, spuse Al. Cheam-o pe Martha. Adu mai multe broate. Trebuie s-o inem ocupat pn gsim o soluie. Kit se mut iar n dormitor, pe ntuneric i rmase n picioare, n mijlocul camerei, ateptnd. Sttea nemicat, ascultnd zgomotele de afar. i apoi le auzi. De data aceasta nu mai era unul singur, ci zeci de montri care nu existau. i auzea pe cimentul de afar. Parc cineva ar fi btut uor din palme. Apoi sunetele se mutar pe covorul din camer. -Kit Vocea lui Al era joas, abia perceptibil. Rspunse la fel de ncet - Pleac. Acum nu mai visez i tu nu exiti. Al e mort i eu m duc la el. Pleac! Nici nu te-am visat! Ridic tonul, panicat, iar ultimele cuvinte se transformar n urlete. Montrii sltrei preau s colcie peste tot n jurul ei. Ddu napoi, se mpiedic de un scaun i czu pe covor. - Martha, ce s facem cu ea? Al prea la fel de stors de puteri ca i Kit. - Hai s retragem broatele. Probabil c i-a pierdut cunotina sau cel puin nu se mai gndete la sinucidere pentru moment O supraveghez cu o singur broasc n col Dar trebuie s gseti o cale de a chema ajutoare. - Putem folosi broatele ca s deschidem circuitul telefonic. Pn la urm o s atrag atenia cuiva. Dar ascult puin - mi se pare c vine cineva. Norii negri acoperiser complet luna, dar vederea cu infra-roii a broatei i dezvlui lui John ase maini cu farurile stinse care opriser n linite lng cas. Din ele coborr vreo douzeci-treizeci de siluete. Auzi voci optite i zri contururile unor haine ciudate. Erau brbai care purtau cape scurte, cu o sabie alb brodat pe ele. -Al!, url John. - Ce e? Cine sunt tia? - Sunt psihopaii de la Societatea pentru Pericole Artificiale. Vor s-o prind pe Kit Gndurile lui Al devenir brusc un vrtej incoerent Nu fcu nici o micare, nici un gest. -John! Vocea lui prea ndeprtata i singur. - Ce este, Al? - Nimic. Lucrurile preau cam neclare acum un minut. Nu putem scpa din asta, nu-i aa? N-am avut nici o ans, nc de la nceput! - intete-le gtul, spuse John. Avem cel puin o sut de broate n apropiere. Gtul sau ochii. Exist vreo arm n cas, pe care s-o foloseasc Kit? - Da, exist, dar avem curaj? Ezit o clip. Poate c ar fi mai bine aa. Fiecare cultur cu nebunia ei, se gndi John cu tristee. Mintea uman, cel mai bun produs a dou miliarde de ani de evoluie. Ct de mult se apropiase natura de o capodoper i ct de mult greise... Creierul uman avea conectori insuficient de lungi pentru masa de neuroni. Controlul mpotriva feedback-ului negativ era insuficient O mainrie care funciona ca o oper divina se apropia de

suprasolicitare - i devenea o oroare dac se depea limita aceea fragil. Sri de pe acoperi n ntuneric, ntre brbaii care se strecurau pe lng cas. Urm o lupt scurt, apoi una dintre siluete se prbui. Rmase pe pmnt, zvrcolindu-se, iar sub ea se form o pat ntunecat de snge. Din irul de siluete cineva arunc o tor care dispru n cas. Aproape instantaneu, flcrile luminar mprejurimile. Martha striga din cas: - Kit! Ridic-te! n spatele tu - ia arma din sertar. Omoa-r-i, Kit! Tora czuse n biroul lui Al. Kit vedea flcrile. Simea mirosul de ars. Nu avea nici un sens. Mintea ei nu mai putea reaciona n faa ameninrii. Se ntoarse s ia arma. - Fugi, Kit! Ascunde-te n spatele zidului de-afar. mpuc-i pe brbaii de acolo. Au dat foc la cas. Se supuse ca prin somn. Nu mai simea fric. Comoia o a-lungase. n loc s-i fie fric era doar uimit, nu pricepea ce se ntmpl, singurul rspuns plauzibil i se prea destinul. i pierduse papucii i se mica n picioarele goale prin camer, ca un copil, dincolo de flcrile amenintoare. inea arma n mn, dar asta doar pentru c aa i se poruncise. naint pe hol i iei din cas, n spatele zidului jos care forma o teras micu. n faa ei, semintunericul dezvluia chipurile slbatice ale brbailor furioi. Cel puin jumtate dintre ei erau pe jos. Restul se luptau cu zecile de creaturi care sreau n jurul lor prin ntuneric, sfiind n tcere gturi i fee. Scena n-avea nici un neles. Doar dorina ei prea real. Avu senzaia c trebuia neaprat s ajung n zona ntunecat din spatele siluetelor negre. Se ridic pe zid. Vntul i rvea prul i cmaa subire de noapte care abia o acoperea. - D-te jos, Kit! D-te jos!, ip Martha. Brbaii o vzur i ei n acelai timp. Din gloata agitat se auzir strigte. - Uitai-o! Prindei-o! Kit nu prea s aud. ntinse o mn i oft n noapte: - Al! Ia-m cu tine, Al! Atunci Al i John o vzur. Neputina i copleea ca o boal. Sttea n btaia focurilor care zburau n jurul ei, lipsit de orice aprare. Parc ar fi un nger n faa flcrilor iadului, se gndi Al cu tristee, scormonindu-i creierul pentru a gsi o soluie coerent. Atunci, din cercul de lumini cineva scoase o arm. Era un anume Simon McRae, care avea o fiic. Parc ar fi chiar trupul ei n btaia focului, se gndi el vznd silueta micu. Alung gndul acela deprimant Era o creatur a rului, o vrjitoare deghizat n nger, a crei plngere dement a zguduit lumea. Societatea trebuie s lupte mpotriva acestor creaturi diabolice. Ridic arma. John cut broasca cea mai apropiat, apoi se ntoarse. Nu era nici una mai aproape dect cea pe care o contactase nainte. Disperat, sri ct putu de mult. Atacatorul era prea departe pentru a-1 nimeri dintr-o sritur. Ateriz i sri iar n aer, dar brbatul apucase deja s trag. O clip, lui Al nu-i veni s cread c Kit era rnit. Vzuse fulgerarea din noapte, dar ar fi putut s n-o nimereasc. Tocmai cnd se simea uurat, Kit se prbui. Czu de pe zid ca i cum viaa pe care o dispreuia i luase n sfrit zborul, ntr-un salt fericit. Murise. Al tia. O singur atingere a fulgerului acela ardea toi neuronii din corpul uman. Contact broasca pe care o controla John. - Las-m pe mine! Prelu brusc controlul, cu slbticie. - E moart, spuse John. Ca i cum nu l-ar fi auzit, Al fcu broasca s sar i-i sfie faa lui Simon McRae. Doar una dintre maini reui s plece cnd atacatorii se hotrr s fug. Broasca din interiorul ei avu ns grij ca nimeni s nu scape cu via. Dup un kilometru, maina iei de pe osea i se prbui arznd n prpastie. N-au trecut zece minute de la plecarea primei maini, se gndi John. ntr-un timp att de scurt lumea ntreag se schimbase. Lumea ncepea s se strng, atras de casa n flcri. John mut broatele n pdurea din apropiere. Una singur rmase lng trupul lui Kit

Martha era acolo i Al optea ntruna: - N-au putut s te lase s trieti, Kit, nu-i aa? Nu le-ai fcut nici un ru, dar ei n-au putut s te lase s trieti. i prindem noi, Kit draga mea. Zece mii dintre ei pentru fiecare fir de pr de-al tu. - Al, trebuie s lum broasca de aici. CAPITOLUL XVI Nevoia de micare fizic depea acum orice alte preocupri. Terminaile nervoase care pe vremuri transmiteau starea esuturilor musculare de la nivelul minilor i picioarelor nu erau n totalitate moarte, se gndi John. Acum i dorea mai presus de orice s alerge. Voia s simt ncordarea dureroas a muchilor, respiraia fierbinte i rapid de dup goan. Voia s simt oboseala epuizrii i s-o lase s curg prin el, s-1 ard. Voia s doarm. Ct mai puteau ndura minile lor, chiar i cu ajutorul cmpului electric, nainte de a aluneca n refugiul schizofreniei, unde strlucea ademenitor paradisul? -John! John, nu, te rog! - Poftim? Nu ce, Martha? - Nu mai pleca aa. M sperii. Parc ai fi unul din creierele acelea pe care le-am scanat Parc ai fi Al. Mi-e fric, John. M tem c nu se va mai ntoarce niciodat. - Ai ncercat s forezi contactul? - Da. Parc i-ar fi construit o barier de oel n jurul minii. Nu reuesc s trec de ea. - Nu-i face griji deocamdat. Cred c s-a nchis n sine din cauz c i e prea greu s ia legtura cu oamenii dup ce a v-zut-o pe Kit murind. Se consider vinovat de atacul ei de schizofrenie. Crede c ar fi trebuit s-1 anticipeze i c n-ar fi trebuit s ia niciodat legtura cu ea dup ce ea 1-a crezut mort Aa ar fi rezistat. Dar o s se ntoarc, draga mea. Dac ar fi clacat, cum au pit creierele celelalte, nar fi fost n stare s te alunge. - Al crede c nu mai are rost s continum. Ai auzit ce a spus atunci: N-am avut nici o ans, nc de la nceput". Are dreptate, John. Uite ce i-au fcut bietei Kit. Cum putem s luptm cu ei? Simi disperarea ei copleindu-i mintea, uzurpndu-i iruri ntregi de neuroni i nlocuindu-i cu noi senzaii de amrciune i tristee. Moartea lui Kit lovise ultimii stlpi de susinere a credinei lui n popor. Ea fusese doar purttoarea mesajului lui de salvare i pentru asta o uciseser. Ar exista contraargumentul c un singur nebun trsese cu arma n ea, dar aceasta era doar o minciun de consolare. Toat civilizaia care permisese prosperarea Societii de Pericole Artificiale ca simptom al propriei slbiciuni putea fi condamnat pentru aceast crim. Suprasolicitare, se gndi el contientiznd brusc ce i se ntmpl - suprasolicitare i autodistrugere. Impulsuri circulare care ocup sinapsele neuronale i le anihileaz. - Martha! Avea un ton brutal. O oc i ntrerupse structurile circulare care se construiau ncet-ncet n mintea ei. - Trebuie s terminm de fcut oamenii, spuse el cu aceeai duritate. Am nevoie de ajutorul tu acum. Martha simi o furie brusc, apoi totul deveni clar. - mi pare ru, John. Arat-mi ce s fac. Munca i vindeca. ntrerupea ncetior benzile patologice ale memoriei circulante i elibera neuronii pentru scopuri constructive. Dar fr cmpul electric crescut n-ar fi reuit niciodat s se vindece. Ar fi cutat aceeai cale de scpare care nsemna ruperea definitiv de realitate. esuturile diforme la care lucrau erau nspimnttoare. Ceva care semna vag cu o form uman ncepu s creasc vertiginos din cauza unor celule canceroase. O alta, care prea aproape perfect, se infesta cu un soi de lepr. Dar una ajunse la forma unui brbat - i rmase aa. Era ceva cu aspect jalnic, dar celulele n-o luau razna i nici nu mureau. John lu legtura cu masa mic de neuroni sintetici din cutia cranian. Ridic trupul n picioare i privi prin ochii lui. - Vederea e bun, spuse el. - Ari ca un zombie. - Spune-mi Oscar. - Mai bine activeaz inima i plmnii, altfel mor prea multe celule i nu le mai putem nlocui. Ca i cum ar fi apsat pe un buton transmise un impuls neuronal care contract ritmic muchii inimii. Fcu acelai lucru cu diafragma. Stabili nivelul pulsului i al respiraiei i instrui celulele de memorie.

ncet, ca i cum s-ar fi trezit dintr-un somn ndelungat, iei din cazan i se ridic n picioare pe podea. Privi trupul prin ochiul broatei. Era oribil. - Nu putem trimite chestia asta pe strad, spuse Martha. - Nu tiu. Poate c ceva de genul sta va atrage mai muli simpatizani ai cauzei noastre dect o reproducere perfect a corpului uman. Putem argumenta c aceast oroare fizic reprezint chinurile pe care le ndur creierele cibernetice. ncercar s-1 mbunteasc ct mai mult, dar prul rmase ca un fel de srm. Epiderma semna mai degrab cu un esut cicatrizat dect cu carnea uman. Membrele i torsul erau asimetrice i de form anormal. - Merge pentru nceput, spuse John. I plimb pe Oscar prin camer. - Controlul muscular este excelent. Sunt dispus s-1 nscriu ntr-o curs de jogging oricnd. Flexarea degetelor este i ea foarte bun. Hai s mai ncercm o dat. Acum tim cum s controlm nmulirea celulelor. Atta doar c n-am nimerit nc celulele pentru piele. Aez corpul pe o banc. Apoi, cnd se apucar s mai construiasc un Oscar auzir o voce slab. -John! Martha! Era Al, pentru prima dat n ultimele cteva zile. Martha i opti numele cu un oftat de uurare. - Al, cum te simi? De ce te-ai izolat de noi? - mi pare ru, murmur el. Cred c am fcut ca Kit pentru o vreme. Acum m-am apucat din nou s lucrez la transmitor i am urmrit conducerea Institutului. - Mi-a fost att de team c n-o s te mai ntorci! Noi n-am fcut nimic altceva dect s lucrm la corpurile astea. Vrem s trimitem unul n faa Curii. - Ar fi trebuit s supravegheai conducerea, dar e vina mea. Plnuiesc o micare pentru seara asta. Am fi putut afla despre ce e vorba dac aveam timpul i mijloacele necesare pentru a cuta prin hrtiile lor. tiu doar c e vorba de un anun public. Senatorul Viele o s apar n seara asta pe toate ecranele din lume, n direct -Are vreo legtur cu problema ciberneticii? - Sunt convins c da, din cte am auzit. - In direct spuse Martha. Asta nseamn c ncearc s se foloseasc ntr-un fel de isteria publicului. Dar care ar putea fi legtura cu creierele cibernetice? - Se pare c face parte dintr-o aciune plnuit dinainte i cumva s-au folosit de noi pentru a o declana. John se uit la corpul de pe banc. - Nu avem cum s trimitem broatele ntr-o asemenea mulime i trebuie s fim acolo. O s-1 trimitem pe sta. mbrcat n haine furate, care nu i se potriveau, Oscar bntui pe strzile Warrenton-ului. Prin ochii lui, John privi oraul i oamenii. Era mult mai diferit de imaginea transmis prin ochiul broatei. Trectorii aruncau uneori priviri uimite vznd cicatricele de pe faa lui, dar se putea plimba printre ei fr s strneasc suspiciuni. Parc abia se ntorsese n ora dup o excursie mai lung. Nu sesiza dect vaga lips de familiaritate normal dup o absen prelungit. Strzile, luminile, cldirile - i le amintea pe toate, iar acum le vedea aproape la fel ca de obicei. Vzu un chip familiar ndreptndu-se spre el, un biochimist pe care-1 cunotea. i ddu seama la timp - i-i nghii salutul care-i sttea pe buze. Se ddu la o parte, lipindu-se de un zid ntunecat pentru a-1 lsa pe brbat s treac. Vzu lumea vorbrea, oamenii veseli care treceau pe lng el i deodat se simi singur i strin. Nu putea vorbi cu nimeni. Jumtate din locuitorii oraului cunoteau numele lui John Wilkins - dar nimeni nu tia numele lui. Nimeni nu recunotea chipul acela diform, care parc fusese ars n ntregime. Briza amar a singurtii uiera prin coridoarele prieteniei. Dar, privind chipurile trectorilor simi aceeai singurtate i n ei. Oare ei erau mai liberi dect el? Exista o singur diferen ntre un creier cibernetic i un om obinuit Creierele i cunoteau i i nelegeau soarta singuratic i uitat. Omul i crea iluzii. Prin artificiul simurilor, al vederii i al vorbirii se autosugestiona s cread c era aproape de ceilali oameni. i totui ntre ei existau intermediarii impersonali ai sunetului, luminii i undelor electrice care treceau prin lungile circuite neuronale.

De la gndul secret pn la impulsul neuronal, la actul fizic, la stimularea neuronal, la deplasarea electronului n alt creier - oamenii credeau c sunt apropiai unii de alii, dar calea aceasta lung i fragil era cel mai scurt mod de a comunica! i totui, n adncurile fiecrui creier zcea cuprins de groaz fiina aceea care se numete om. nelegea nchisoarea n care era captiv i se cutremura nelegnd calea sinuoas i nesigur prin care se putea ajunge la o alt atingere uman. tia ct de puin putea spune vorbirea despre dragoste, ur sau tristee. tia c vederea mioap a omului se limita la un spectru ngust, n timp ce cuvintele nespuse se mprtiau pe lng a-cest spectru. John intr din nou n mulimea de oameni de pe strad. Ridic mai sus capul i i privi de sus. Nu-1 deranjau privirile lor ngrozite i uimite. Nu avea nici un motiv de tristee. Ei ar fi trebuit s-i plece capetele, pentru c erau oameni singuri i nu-i ddeau seama c omul nici nu poate fi altfel. CAPITOLUL 49 John l aduse pe Oscar spre marginea mulimii. Le privi n continuare chipurile, fascinat de prerea de ru pe care o simea pentru ei. nainte i ura, dar acum nu mai simea deloc acelai lucru. Parc ar fi fost chipurile unor copii, unele inocente, altele marcate de rutatea aceea infantil de nestpnit. i toate purtau pecetea statului bunstrii. Wiener sperase pe vremuri ca societatea s se dezvolte pe baza ideilor cnd cibernetica va ajunge la apogeu. Copiii acetia aveau idei, se gndi John. Inventaser Societatea pentru Pericole Artificiale. O omorser pe Kit. Astea erau ideile pe care le aveau copiii aceia imaturi. Pentru ei, cuvntul magic era siguran - i n-o aveau deloc. Fiecare dintre ei tia n secret c statul bunstrii trebuie s se prbueasc ntr-o bun zi - de parc i-ar fi chinuit un sentiment ascuns de vinovie din cauza vieilor lor irosite. Cu fiecare deceniu, teama secret devenea din ce n ce mai acut. Oare creierele vor fi eliberate vreodat?, se ntreb el disperat, n seara aceea se pregtea ceva care putea spori de sute de ori dificultatea sarcinii lui. Al se temuse nc de la nceput c aa va fi, de aceea se prbuise cnd luptaser pentru a o salva pe Kit. Acum John nelegea. Oare avea vreunul dintre ei mai multe anse dect Kit? Viele ncepu s vorbeasc nainte ca John s-i dea seama. Se aez la umbra unui copac. Viele sttea n picioare, singur, n lumina reflectoarelor. Putere, se gndi John - de aceea a preferat Viele s munceasc. Senatorul atept n faa mulimii, ca i cum ar fi inhalat putere din aerul din jurul su. - n seara aceasta v vorbesc despre o problem grav, spuse el. n slile guvernului nostru au avut loc multe conferine despre problema care ne privete pe noi toi. Nu e nevoie s v reamintesc pe ce baz a fost construit civilizaia noastr glorioas. Nu e nevoie s v ntorc prin paginile istoriei i s v art mileniile de sclavie trudnic prin care omul i ctiga pinea de zi cu zi. Nu e nevoie s v povestesc detaliile acelei lupte crncene dintre om i main i nici s v aduc aminte de secolele n care omul a suferit o nfrngere nedemn n aceast lupt. Este suficient s v spun c omul a obinut, n cele din urm victoria i a devenit stpnul mainii de care fusese legat atta timp. Dar mai exist o amant pe care trebuie s-o slujim dac vrem s ne pstrm mreaa stpnire, i aceast amant este cibernetica. Ea nu ne cere s trudim i s fim sclavi. Ea nu ne cere s ne sacrificm n totalitate. E rbdtoare i nu primete dect ceea ce i se ofer de bunvoie. i totui, nu am reuit s-i satisfacem aceast nevoie minor. Viele se opri. i roti rapid privirea asupra mulimii, ateptnd ca smna nesiguranei pe care tocmai o aruncase s-i fac efectul. - Cu numai un an n urm, relu el, ntr-un sfrit, am primit un raport nelinititor de la Institutul de Cibernetic. Raportul afirma c numrul contractelor pe care le deinea Institutul nu era suficient pentru a completa necesarul de instalaii cibernetice pe anul urmtor. Nu e nevoie s v art ce nseamn asta. nelegei i singuri, nseamn c nsi fundaia societii noastre este ameninat din neglijen i nepsare. Dar nu vreau s v nvinuiesc pe voi, cetenii loiali i darnici. tiu c mine mii de oameni se vor oferi s ncheie contracte cu Institutul pentru a-i dona creierul n scopuri cibernetice pentru binele societii. ns nu este suficient. tii i voi c de cele mai multe ori este nevoie de creiere care n timpul vieii s-

au specializat n diverse domenii. i tocmai aceti indivizi trec prin via fr a oferi societii serviciile de care are nevoie pentru a prospera i pe care fiecare om ar trebui s le ofere dup moarte. Prin urmare, pentru a da Institutului puterea de a-i exercita acest drept am propus Congresului o lege public pe care voi o vei ratifica prin referendum - o lege care s-i acorde Institutului dreptul de a dispune de creierul oricrui cetean dup moartea acestuia fr a mai fi nevoie de vreun contract sau de orice alt form de consimmnt. V cer un lucru simplu, dragi conceteni. Dar de el depinde viitorul civilizaiei noastre glorioase. De rspunsul vostru depinde capacitatea noastr de a evolua sau de a involua. Poporul nostru e n cretere, nevoile noastre sporesc zilnic - dar dac progresul cibernetic nu ine pasul, atunci fiecare dintre voi va avea mai puin mine - i nc mai puin poimine. i cine tie unde se poate ajunge? Acesta e un tablou sumbru, prieteni. Nu e cel pe care-1 vd eu. Lsai-m s v povestesc cum vd eu viitorul... Acum, John nelegea. i, din tcerea i durerea lor, i ddu seama c Al i Martha neleseser i ei. Ei trei oferiser rampa de pe care Institutul putea lansa cererea cu care presaser guvernul, n secret, n ultimii ani. Institutul dorea de peste zece ani o lege care s-i dea putere deplin n recrutarea creierelor cibernetice, indiferent de voina persoanei n timpul vieii. Dar Congresul se opusese acestei ultime violri a libertii constituionale. Acum, Institutul obinuse ceea ce voia. John, Martha i Al l ajutaser. John cercet prudent minile celor din jur. Fiecare dintre ei simea aceeai panic i team care ducea la aprobarea cuvintelor lui Viele. Profetul Viele venise s avertizeze poporul de mnia zeiei sale. Dar teama ncepuse o dat cu apariia lui Kit la tiri acuznd Institutul de crim i cernd oprirea controlului cibernetic din cauz c creierele triesc. Apruse suficient fric pentru ca oamenii s ajung s aprobe cererea lui Viele. Niciodat nu ar mai fi putut aprea asemenea circumstane fericite. Planul fusese perfect. Dar oamenii se gndeau i la afirmaia lui Kit, conform creia creierele cibernetice triau. i, ca i cum le-ar fi citit gndurile, Viele continu: - Am fost martori, recent, la o experien trist. M refer la acuzaiile deplasate aduse Institutului de ctre vduva unuia dintre remarcabilii notri oameni de tiin. M refer la afirmaia ei fantezist conform creia creierele cibernetice triesc. M-am consultat cu psihologii Institutului, care m-au informat c aceast distorsionare a realitii pe care a suferit-o dnsa a aprut n urma ocului suferit la moartea soului ei. Ct despre acuzaii, acestea sunt, desigur, fanteziste. Ciber-neticienii nu iau creierele oamenilor vii. Institutul nu este condus de montri inumani! Niciodat nu s-a depistat vreo urm de via n organele moarte pe care le utilizm. Nimeni nu s-a ntors niciodat ca s... - Eu m-am ntors! John se ndrept ncet spre luminile reflectoarelor. Cu capul gol, trsturile lui nspimnttoare erau perfect vizibile. Simi n jurul lui groaza brusc a mulimii. Viele se opri. Rmsese cu mna n aer, n mijlocul unui gest dramatic i furios. Rmase descumpnit o clip, apoi i fcu semn brbatului de pe platforma din spatele lui: - Cheam politia. Arestai-1 imediat pe individul acesta i luai-1 de aici! Dar nu exista nimeni care s-1 aresteze pe loc. Statul bunstrii era o structur ordonat. Nu se anticipaser incidente; aa ceva nu se mai ntmplase niciodat. Ar fi putut s-1 prind i s-1 ia cu fora de acolo, dar nghear n faa pielii aceleia ridate i cicatrizate. John naint netulburat i se urc pe platform. Viele ddu napoi, speriat de mersul lui calm. - N-am mai pomenit aa ceva, bolborosi el. John nu-1 bg n seam. Se aez n faa camerei de luat vederi i lumea ntreag se nfior de groaz i repulsie vzndu-i chipul. - Eu m-am ntors, repet el. Se uit spre mulime, rotind privirea pentru a-i vedea pe toi. - Vi se spune c creierele sunt moarte, spuse el. Nu credei c ei tiu? Eu m-am ntors ca s v spun c triesc. Eu sunt un creier cibernetic. John Wilkins - John Wilkins, biochimist. Lucrul acesta pe care-1 vedei nu este un om. Este un nveli pe care l-am fabricat eu pentru a v aduce vocea i gndurile unui om - ale unui om care v provoac s intrai n nchisoarea ntunericului i a tcerii alturi de el.

Vi se spune c creierele nu sunt vii. Eu v spun c sunt! Dou milioane de suflete care v-ar blestema pn la sfritul timpului dac ar putea vorbi. Ci dintre voi au un frate acolo? Sau un fiu, sau o mam, sau un tat? Prea puini sunt cei care nu au mcar un prieten apropiat n serviciul omenirii. Vrei s tii n ce fel de nchisoare muncesc? Atunci gndii-v la ntreaga eternitate. Gn-dii-v la ea fr lumin, fr sunete, fr existena altei fiine umane. Gndii-v la un mormnt n care moartea nu poate intra. Cine urmeaz? Venii cu mine! V invit s intrai n nchisoarea mea! Statul bunstrii v spune s slujii zeia ciberneticii n numele omenirii! Votai o lege prin care avei cu toii ansa de a tri venic n iad. Nu aud pe nimeni s accepte bucuros. Suntei lai? Murmurul mulimii semna cu un vnt furios ndeprtat, vag perceptibil din cauza distanei. i privi sumbru, nefericit din cauza propriei neputine. Nu avea timp s argumenteze i s explice, nu avea timp s le spun c n-aveau dect s-i pstreze imaginea aurie, cu condiia s renune la sclavie. - Nici eu nu am curaj, relu el. Nu am curaj s ndur iadul pentru totdeauna. V cer libertate. V-o cer vou. Avei puterea s mi-o dai. Nu le dai acestor stpni de sclavi puterea pe care v-o cer. Mai bine cerei interzicerea ei. Pe vremuri, cibernetica se baza pe creiere electronice. Le putem folosi din nou. Noi, cei care trim n ntuneric v vom sluji cu credin pn cnd sticla i metalul vor nlocui carnea i sngele nostru, cu condiia s ne promitei libertate. In seara asta, unul dintre cei care-mi aud vocea va muri. Mine va aprea o nchisoare nou-nou i un suflet de om care va urla n ntuneric. Ar putea fi oricare dintre voi! Murmurul se transform ntr-un nceput de tunet. John scan rapid cteva zeci de mini. n fiecare exista o team necontrolat care cretea i se hrnea din ea nsi ca un uragan. Dar nu era teama de lucrurile despre care vorbise. El nu fcea parte din aceast team. Un blocaj de netrecut, pe care cuvintele nu-1 puteau depi sttea n faa cilor neuronale, mpiedicnd nelegerea cuvintelor pe care le spusese el. Erau speriai, isterici, iraionali. Dar nu erau speriai de nchisoarea pe care le-o descrisese; nu-1 credeau. Dup zece generaii sau mai multe sub statul bunstrii, nu se puteau teme dect de un singur lucru: de distrugere. Gndul eternitii, chiar i n iad, nu se compara cu ameninarea prbuirii condiiilor prezente. Deschise gura pentru a vorbi iar, dar nu mai spuse nimic. Din spate l lovi un foc de arm. Se ntoarse ncet Atacatorii l priveau uluii, pentru c tiau c l nimeriser. Privi n jur. Examin fiecare chip apropiat din mulime. Nu preau dispui s-1 lase s plece viu. tia c n curnd va fi mort Nu doar acest Oscar pe care se pregteau s-1 distrug, ci grmjoara de celule nervoase care mai rmseser din John Wilkins. n cteva ore sau zile l vor ucide, dar ei vor tri n continuare - unii chiar n iadul de care ncercase s-i salveze. Se gndi la albinele i plantele de la tropice, din Asia. Fiecare specie de albin avea stupul permanent n propriul soi de plant i departe de planta aceea roiul era pierdut, dezorganizat i haotic. ntre om i cibernetic se crease un fel de simbioz. O simbioz nesntoas, inutil, dar care nu putea fi distrus dect prin decenii ntregi de haos. Se ntoarse intenionat cu spatele la arme i cu faa spre mulime. Simi un alt foc lovindu-1 fr a-1 afecta. Abia remarcase intensitatea crescnd a vuietului mulimii, dar acum se transformase ntr-un uragan care se ndrepta amenintor spre el. Privi n jos, examinnd chipurile nebunilor. Cuprinse de fric i furie, fiecare avea o expresie proprie de ur, dar cuvintele care ieeau de pe buzele tuturor erau aceleai: - Omoar-1! Omoar-1... Din spate, o lovitur brusc zdrobi craniul lui Oscar. Celulele de control nu fuseser afectate, dar un ochi orbise. Se ntoarse calm spre atacantul speriat Era un brbat imens, dar se uita ngrozit la silueta cu craniul zdrobit. Furia atacantului fu mai puternic dect teama i se repezi din nou nainte. Chipul lui nu era cu nimic mai uman dect cele din mulime: -Te omor, ticlosule... Lovitura l arunc pe Oscar de pe platform, n mijlocul gloatei furioase. Aceasta aclam prada cu

urlete de bucurie. Atta timp ct celulele rmaser n funciune, John privi chipurile celor care-1 sfiau cu minile i cu btele. Omulei singuratici, se gndi el. Srmanii omulei speriai... CAPITOLUL XVIII Dr. Seymour Jurgens locuia singur. Fusese cstorit pe vremuri i avusese o familie numeroas, dar plecaser toi. Soia lui murise cu douzeci i cinci de ani n urm i nici unul dintre copiii lui nu alesese munca. I se prea ciudat acum c strmoii lui munciser. Era btrn, se gndi el, foarte btrn. Stinse lumina n dormitor i se cufund n salteaua moale a patului. Vzuse la tiri revolta din parc. Se gndi c vzuse sfritul unei epoci. Mai trziu se gndi c aipise, dar nu-i aducea aminte s fi fost aa cnd simise prima dat o prezen strin n camer. Nu tia dac-1 strigase sau nu cineva pe nume. tia doar c e I acolo. Aprinse lumina. Tresri, vznd broasca de pe podea. Apoi nelese. - Ar fi trebuit s-mi dau seama, spuse el, cnd au raportat c rebelii de la Pericole Artificiale au fost ucii de invadatori din spaiu. Cine eti? - Ai de gnd s m omori, sau s asculi ceea ce am de spus? - Vreau doar s tiu ct timp mai avem. Cnd trebuie distruse creierele noastre? - Nu se tie exact dar v-ai terminat treaba. Imediat ce obinem creiere care s v nlocuiasc vei fi nlturai - i ucii. Ai declanat teama care a fcut posibil aprobarea unei legi care-i d Institutului puterea pe care o vrea. Exact asta au vrut de la voi. Eu le-am artat cum s procedeze. N-ai avut niciodat nici o ans. - Ar trebui s te omor, spuse Al ncet. Poate c ai vzut la tiri pozele cu asasinii lui Kit - poate c leai vzut pe broate omorndu-i. - Atept, replic Dr. Jurgens calm, dac asta e dorina ta. - Nu. Nu asta vreau s fac. Ai ctigat, iar noi am pierdut; dar mai poi face un singur lucru pentru noi. Nu mai e nevoie s spun altceva. - Nu te ntrebi, mcar puin, dac sunt att de malefic pe ct crezi? Nu te ntrebi dac am vreo justificare? - M ntreb multe, spuse Al. M ntreb dac era inevitabil ca mintea uman s fie un asemenea eec evoluionist M ntreb n ce etap din evoluia ei a ajuns acum. A intrat ntr-o micare clar de involuie cnd a conceput tragicul vis dublu al ciberneticii i al statului bunstrii? Sau e nc posibil o redresare fa de care acest eec s par doar o cdere minor? Dar m ndoiesc c a doua variant e corect. Acum mult timp, Wiener a suspectat c nc de pe atunci mintea uman se apropia de un nivel descresctor al eficienei i c limitarea gradului su crescut de specializare va duce la dispariia speciei. - Nu sunt att de pesimist spuse Dr. Jurgens. Coincidena prin care cibernetica i societatea bunstrii au aprut n aceeai generaie a fost una din acele tragedii pe care rasa uman nu le poate ndura dect o dat. Dac oricare din ele ar fi aprut cu dou sute de ani nainte sau dup cealalt, atunci lucrurile ar fi fost diferite. Dar s-au dezvoltat deodat, prospernd simultan. Uniunea lor era inevitabil; nu iam recunoscut pe urmaii lor monstruoi dect cnd era prea trziu. - A vrea s te cunosc, spuse Al cu fervoare. Nu pari a fi cel care a poruncit executarea mea. - Dar am fcut-o. Am fcut-o pentru c cred n ceea ce am spus. tiam ce impact vor avea creierele voastre, al tu, al surorii tale i al lui John Wilkins, asupra acestei creaii maladive creia i se spune statul bunstrii. tiam c lucrai la creterea intensitii cmpului electric de spargere a blocajului de adaptare i mi-am dat seama mai bine dect tine ce efecte va avea, ce libertate i va oferi. tiam c toi ceilali deveniser schizofrenici. Dar mai tiam i ce ai face voi trei dac vi s-ar da libertatea de a aciona. - Ce am fcut? Institutul a obinut victoria final dominaie complet. Tu ai plnuit aceast manevr. Ce drept ai s critici statul bunstrii? - Ce ai fcut? Ai construit o main, nu-i aa, care va ucide unul dintre partenerii acestei uniuni nesntoase. Singur, cellalt va muri. Asta ai fcut! -Transmitorul! tiai?

- Da. tiu de el, spuse Jurgens calm. Dar nu te teme, sunt singurul din conducere care tie. ns nu neleg un lucru: credei c putei ntrerupe temporar controlul cibernetic, ca s anulai comenzile prestabilite i s le impunei pe ale voastre? - Aa sperm - cu condiia s nu ne trdeze nimeni. Dar m ndoiesc c vreunul dintre noi are ncredere n succesul operaiunii. Acum am senzaia c destinul ntregii lumi depinde doar de distrugerea noastr. Totui, avem de gnd s ncercm. Prul alb al lui Jurgens ncepu s tremure violent cnd acesta cltin din cap. - Nu! Dac ntrerupei controlul, creierele schizofrenice vor transmite impulsurile patologice din lumea nebuniei lor n canalele cibernetice. Fiecare mainrie aflat sub comanda lor va fi distrus, fr anse de recuperare! Nu tiai asta, nu-i aa? broasca nu putea trda emoiile, dar Dr. Jurgens pru s simt tulburarea brusc din mintea lui Al. - Aa am plnuit eu, spuse Dr. Jurgens. Exact aa. Acesta e evenimentul pe care l-am prezis dup loviturile care i-au distrus trupul. Nu le poi da un ultimatum bazat pe o grev temporar. n momentul n care transmii unda aceea de energie, statul bunstrii va nceta s existe. Vorbise furios, ridicndu-i capul de pe pern. Acum se ls din nou pe spate, cu ochii nchii. - Poate c acum v vei opri. Nu era nevoie s v spun asta, dar nu puteam s v las s acionai fr a v cunoate responsabilitile. Acum putei hotr, prin voina proprie, dac distrugei sau nu instalaiile de control. - Ar trebui s te omor, spuse Al. tiai i nu ne-ai spus. i totui m ntreb dac nu cumva, undeva, la nivelul subcontientului nu tiam i eu. Sigur exista undeva n creierul meu nelegerea a ceea ce va urma. Dar cum am devenit zei, ca s judecm o epoc? Atunci cnd au omort-o pe Kit a fi sfiat ntreg Pmntul dac a fi putut Dar furia nu putea dura la nesfrit. La nceput nu ne-am dorit dect libertate - nu distrugerea noastr i a celorlali. - Un accident al istoriei a dus la ziua aceasta, spuse btrnul. Nu avem oare dreptul de a ndrepta acel accident? - i s ucidem o sut de milioane de oameni ntr-o lun prin nfometare? - Am trit deja prea mult; eu voi fi primul. - Nu. Am nevoie de tine. Am venit s vorbesc ceva cu tine n seara asta. Sub ameninarea celei mai nfiortoare mori prin care te pot ucide i cer ajutorul. Poate tii ce fac John i Martha... - Corpurile umane? - Da Aproape au reuit S le dm ct mai mult timp posibil nainte de a porni transmitorul. Dac reuesc s-i construiasc nveliuri umane, pune-le creierele n nveliurile acelea i las-i s plece. Poate e o ans infim, dar vor s triasc. Pentru mine nu exist dect Kit - O voi face cu plcere, rspunse Dr. Jurgens. M rog pentru succesul lor, dar timpul este foarte scurt. - i las broasca. Cheam-m dac e nevoie, spuse Al. CAPITOLUL XIX Al se retrase. tia c John i Martha nu auziser nimic din discuia dintre el i Jurgens. Erau absorbii n munc. Se ntoarse la laborator ca s-i caute. n momentul ntoarcerii sale l trecur fiorii, cci acolo, n mijlocul camerei sttea Martha - sora lui, aa cum o cunotea dintotdeauna. nelese. Cei doi reuiser n mod miraculos s-i termine treaba, dar el aproape uitase pentru o clip. Privi lichidul care se scurgea nc de pe trupul abia scos din cazanul de sintetizare. Picturile strluceau pe trupul ei gol. Martha ridic minile i-i trecu degetele prin prul auriu i ud. Lichidul i se scurse pe brae, n firioare lucitoare. - Surioar, e minunat! Tu eti minunat! ncet ea-i cobori braele pe lng corp. Ochii ei privir creaia pe care o fcuse mpreun cu John. Prin perfecionarea tehnicii de sintetizare construiser aproape celul cu celul o replic fidel a trupului Marthei. - Ai avut dreptate la nceput, Al, opti ea. Este minunat. Ca i cum am fi sculptat ceva din marmur. i e la fel de rece i steril. Nu sunt eu. Vocea clar i blnd se ntrerupse brusc. Apuc brutal carnea ntre degete, ridic privirea i i examin ochii plini de lacrimi. - Nu am nici un drept s fiu altfel dect moart! Voi fi o marionet mnuit cu sfori, prefcndu-m c am lacrimi i zmbete, dar nimic nu are sens.

John i aminti de clipa aceea cnd mersese singur prin ora i-i urmrise pe trectori. Martha tocmai descoperise secretul singurtii ei imense i iremediabile, iar el n-o putea ajuta cu nimic. Poate c singurtatea ei era mai acut i mai ndeprtata, dar nici sentimentele unui brbat nu puteau fi mai puin profunde. - Viaa e ciudata, spuse ea, dar deloc neplcuta. M-am plimbat singur pe strad i m-am simit ca un brbat - dei purtam nveliul acesta. Se ndrept deodat i-i terse lacrimile. - mi pare foarte ru. M port ca o proasta. Ar trebui s fiu recunosctoare c nu sunt nevoit s-mi petrec restul vieii n cutia aceea minuscul. John, ia-i i tu nveliul. Sper s fie la fel de frumos ca acesta pe care l-ai fcut pentru mine. Din cel de-al doilea cazan se ridic o alt silueta i iei pe podea. - Picioarele, spuse John. Ne-am folosit toat miestria pentru ale tale. Astea parc ar fi de lemn! - Btrneea, dragul meu, izbucni Martha n rs. Acum nu mai era singur, se gndi Al. l bufni rsul uitn-du-se la trupul construit de John. Prea cu douzeci de kilograme mai gras dect vechiul John i avea proporii spartane. Silueta de dimensiuni mitologice se potrivea perfect cu proporiile artistice ale Marfhei. - Cum s facem, ntreb Martha, ca s ne scoatem creiere-le din instalaia de control i s le punem n cutia cranian? Sunt ngrijorat, n-am idee cum putem face asta. - Am aranjat eu, interveni Al. 0 s se ocupe Jurgens. - Dr. Jurgens! Al le explic ce aranjase cu ciberneticianul i discuia pe care o avusese mai devreme cu acesta. - Sunt convins c acum ne spune adevrul. ntr-un fel, s-a jucat cu noi ca i cum am fi fost nite piese de ah. i totui, nu vd ce altceva am fi putut face. 0 s-1 chem diminea. S-ar putea s ajung aici mine. Cred c ar fi bine s v aduc i nite haine - asta dac nu preferai s vi le confecionai singuri. - Nu-1 aduce prea repede aici, Al, spuse Martha. nveliul tu nu e nc gata. Mai dureaz vreo jumtate de zi. Pentru prima dat, Al privi mai atent cel de-al treilea cazan, care era nucleul vastului echipament. Dinuntru se vedea chipul lui, de sub lichidul limpede. Era linitit i senin. Ca moartea, se gndi el. - Nu, spuse Al ncet N-o s-1 folosesc. Nu-1 vreau. Voi v avei unul pe cellalt. Eu o am pe Kit. Pe ea o vreau. Trebuie s m duc dup ea. - Nu!, strig Martha. Doar nu vrei s-i iei viaa ca i cum ai apsa pe un buton! - Nu cred c e chiar aa, rspunse el calm. Cred c o s a-jung undeva. i Kit m caut. Dac e nc bolnav are nevoie de mine ca s se fac bine. Simir amndoi c nu mai avea sens s discute. Vocea lui Al nu le ddea dreptul la replic. Dup un moment de tcere dureroas, perceput un strigt ndeprtat si slab: -A1!A1! - Ce e asta?, ntreb John. Cine... -Jurgens! Al intr rapid n contact cu broasca pe care o lsase n camera btrnului. John i Martha l urmar. Privir camera btrnului. Prul lui era aproape invizibil pe perna alb de sub capul su. Dar nuana rozalie a chipului contrasta cu perna. Cauza morii: explozie neuronal. Dur o clip s neleag, apoi Martha vorbi n numele tuturor: - Nu mai exist altcineva, nu-i aa? Nimeni n care s putem avea ncredere! Al se gndi la siluetele artistice n laborator. Martha avusese dreptate: tia c nu erau dect lucruri moarte; nu crezuse niciodat c semnau cu ceva viu. - nseamn c Institutul tie, spuse John ncet. Nu l-ar fi omort pe Jurgens dac nu bnuiau c are relaii cu noi. Probabil c acum se pregtesc s ne distrug creierele. Trebuie s punem transmitorul n funciune! - Da, opti Al. E singurul lucru pe care-1 mai putem face. Jurgens e mort i singurul lucru pe care-1 putem face e s acionm conform planului lui. M ntreb dac nu cumva, prin vreo putere supranatural, nu ne-a selectat nc de la natere ca s-i facem jocul. - Vino!, url John. Transmitorul e gata? - Zece minute s se nclzeasc... Transmitorul era o construcie ampl i complex, ascuns n structura muntoas a uzinei controlate de Al. Construirea lui n secret era mrturia unui geniu uman mult mai puternic dect al lor, se gndi

John. Prin intermediul broatelor simir gndurile i impulsurile lui Al care activau transmitorul. Apoi simir ntreruperea puternicelor manete de control. i apoi... ...haos! Uitaser complet c i minile lor vor fi afectate de unda de energie a transmitorului. ocul fu puternic. Minile lor fur tiate parc de un cuit care le despri de comenzile cibernetice. Urm o paralizie brusc, att de brusc nct nici nu mai simir durere. Dar minile lor, familiarizate de atta timp cu zecile de mii de tuburi, cazane i furnale din uzine parc vedeau dezastrul. Vor izbucni incendii i cazanele de chimicale vor exploda. Depozitele de materii prime vor arde i se vor amesteca cu uvoaiele de substane corodate, dnd reacii imprevizibile. A1!, strig Martha. Al! In tcerea brusc ncepu s-1 caute i nu gsi nimic. Vocea ei prea un urlet: -Al! - Ateapt, spuse John. Vd staia de control. Mut broasca mai aproape de locul n care se afla cutia de platin care coninea creierul lui Al. Martha o vzu i ea. - A vrut s fie sigur c nimic n-o s-1 despart de Kit, spuse John cu blndee. A aranjat ca unda de energie s ntrerup mecanismul de alimentare. - Al, ia-m i pe mine cu tine! Pentru o clip, John se simi cuprins de furie i de durere auzind chemarea impulsiv a Marthei. Parc ar fi uitat complet de el n ultimele lor minute de via. Dar ea se ntoarse la el i John simi cldura emoiilor ei. Nu exista nimic de neneles n mintea ei i i ddu seama de ce reacionase aa. i imaginar ce se petrecea n momentul acela n toate uzinele cibernetice de pe Pmnt. Visele creierelor schizofrenice se rspndeau n canalele de control, dnd ordine sinucigae. Fluxul de materiale se revrsa, distrugnd motoarele care le transformau n alimente i bunuri de lux. Din centrele de energie se ridicau ciupercile exploziilor atomice. - Nu mai putem face nimic, nu-i aa?, ntreb Martha cu tristee. - Nu. Hai s ateptm ct mai mult. Aici va dura mai mult ca n alt parte. Uzina asta mai poate rezista o vreme. Hai s ne punem nveliurile i s ne mai plimbm o dat prin locurile noastre preferate. nc nu apruser zorii i i procurar mbrcminte dintr-o cas prsit. Afar, mai privir o dat linia orizontului. Dinspre General Biotics se rspndea o cea de vapori otrvitori. Din multe alte locuri se vedeau focuri i fumul galben plutea n aer. Peste tot n lume se ntmpla acelai lucru. Dintr-o dat, statul bunstrii dispruse - exact cum plnuise Seymour Jurgens. ntr-o sptmn oamenii aveau s sufere de foame i s ucid pentru a supravieui. John se ntreba nc dac nu cumva ar fi existat alt soluie. Amintirea oamenilor i spuse c nu exista. naintar spre ora, dar teroarea ncepuse deja s se rspndeasc. Auzeau zgomotele i urletele oraului, care parc ar fi I fost ultimele zvrcoliri ale unui animal rnit. Traficul era blocat de maini care ncercau s fug, se au- zeau explozii ndeprtate, vocile speriate ale oamenilor. - Nu putem merge mai departe, spuse John. E prea aglo-I merat; nu mai avem timp. - Foarte bine. Hai s stm aici, pe deal. Mai ii minte cnd am fost aici ultima dat? - Acum e ultima dat. Hai s ne amintim. Se aezar pe panta acoperit de iarb, cu spatele sprijinit de o stnc. John o apuc de talie i ea i sprijini capul de umrul lui. - E de-adevratelea, spuse Martha pe un ton copilros. Se ciupi de picior i privi urmele albe i roii rmase. I apuc de mn i-i mngie palma cu vrful degetelor. - sta eti tu, i asta sunt eu, nu-i aa, dragul meu?, spuse ea. nainte n-a fost dect un vis urt, care nu s-a ntmplat niciodat. - Da, asta-i tot, opti el. i rezem obrazul de prul ei moale. i trimise din nou gndurile spre camera de control n care se aflau creierele lor. - Nu, John! Rmi aici, att ct mai poi.

- Da. Nu mai dureaz mult Fluxul de chimicale revrsate aproape a ajuns n camera de control. - Nici mcar nu m-ai srutat se rsf ea. Doar nu n fiecare zi ai parte de o Martha complet nou! Rznd, John o strnse n brae i n clipa aceea o vzu nchiznd ncet ochii i ncetnd s zmbeasc. Simi un mic fior care-i cutremur trupul, apoi ea rmase moale n braele lui. - Martha! Atunci ncepu s plng, dar nu pentru mult timp. Dup o vreme, capul lui brunet se ls ncet lng capul ei auriu. Cei care fugiser din ora n zori vzur siluetele lor pe deal i i nchipuir invidioi c erau doi ndrgostii care adormiser unul n braele celuilalt. SFRIT